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Rift_Valley

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Rift_Valley
La Rift Valley o anche Great Rift Valley (dall'inglese rift
valley, "fossa tettonica") o anche Grande fossa tettonica nei
testi in italiano, una vasta formazione geografica e
geologica che si estende per circa 6000 km in direzione
nord-sud della circonferenza terrestre, dal nord della Siria
(sud-ovest dell'Asia) al centro del Mozambico (est
dell'Africa).
La valle varia in larghezza dai 30 ai 100 km e in profondit
da qualche centinaio a parecchie migliaia di metri. Si creata
dalla separazione delle placche tettoniche africana e araba,
che inizi 35 milioni di anni fa, e dalla separazione
dell'Africa dell'est dal resto dell'Africa, processo iniziato da
15 milioni di anni. Il nome alla valle fu dato dall'esploratore
John Walter Gregory. Qui sono stati ritrovati i resti fossili di
un antichissimo ominide primitivo, cui fu dato il nome di
Lucy.

Mappa della Rift Valley. Il triangolo


di Afar colorato in rosso scuro. I
numerosi vulcani attivi della zona
sono mostrati come triangoli rossi. La
linea tratteggiata mostra la parte est
africana della faglia.

Geografia
La parte settentrionale della Rift Valley forma la valle del
fiume Giordano, che scorre verso sud attraverso il lago Hula
e il mar di Galilea, in Israele, fino al Mar Morto. A sud del
Mar Morto, la Rift Valley occupata dal wadi Araba e ancora
pi a sud dal golfo di Aqaba e dal Mar Rosso.
Tipico panorama della Rift Valley.

Nella parte pi meridionale del mar Rosso la Rift Valley si


dirama in due direzioni diverse, verso est e verso sud. La
zona della diramazione chiamata il triangolo di Afar o depressione della Dancalia, si trova in
Etiopia ed probabilmente un punto geologico in cui tre placche tettoniche si dividono e tendono ad
allontanarsi tra loro. La diramazione verso est forma il golfo di Aden, e da questo punto in poi la Rift
Valley continua come parte della dorsale oceanica. La diramazione verso sud spesso indicata come
Great Rift Valley. Tra la depressione dell'Afar e la depressione del lago Turkana, in Kenya, si
sviluppa la cosiddetta Rift Valley Etiopica, che separa l'altopiano etiopico ad ovest da quello somalo
ad est [1]. Pi a sud la Rift Valley si divide in due rami, il ramo orientale e il ramo occidentale.
Il ramo occidentale delimitato da alcune delle montagne pi alte dell'Africa, inclusi i monti
Virunga, i monti Mitumba e Ruwenzori e contiene i grandi laghi africani, che includono laghi tra i
pi profondi del mondo, come il lago Tanganica, profondo fino a 1.470 metri. Al contrario il lago
Vittoria non direttamente parte del sistema della Rift Valley, anche se in realt posizionato tra i
rami orientale e occidentale.
Il ramo orientale si sviluppa in Kenya e Tanzania; ad esso associata la montagna pi alta d'Africa, il

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Kilimangiaro ed altri rilievi principali come il monte Kenya. I laghi del ramo orientale sono meno
profondi rispetto a quelli del ramo occidentale e sono caratterizzati da un'alta concentrazione di sali
minerali dovuta alle piogge, che portano i sali minerali dai vicini vulcani, e alla forte evaporazione
dell'acqua. Il lago Magadi, ad esempio, ha la sua superficie completamente coperta di soda
cristallizzata, e i laghi Elmenteita, Baringo, Bogoria e Nakuru sono fortemente alcalini, mentre il
Lago Naivasha ha una grande variet biologica grazie alle sorgenti di acqua dolce che lo alimentano.
L'attivit geotermica e l'allargamento della faglia ha causato un assottigliamento della litosfera fino a
uno spessore di soli 20 km, quando per i continenti lo spessore tipico di 100 km. Tra qualche
milione di anni, la litosfera potrebbe spaccarsi e l'Africa orientale potrebbe dividersi dal resto del
continente.
L'attivit vulcanica e la inusuale concentrazione di punti caldi ha prodotto le montagne vulcaniche
del Kilimangiaro, monte Kenya, Karisimbi, Nyiragongo, monte Meru, monte Elgon e il vulcano Ol
Doinyo Lengai, che l'unico vulcano natrocarbonitico del mondo (cio con presenza di carbonati).

Scoperte paleoantropologiche
La Rift Valley stata una ricca sorgente di scoperte paleoantropologiche[2][3]. Gli abbondanti
sedimenti della valle, provenienti dalla rapida erosione degli altopiani circostanti, crearono un
ambiente favorevole alla preservazione dei resti umani. Sono infatti state trovate numerose ossa di
ominidi,[4] antenati della moderna specie umana, tra cui anche quelle della cosiddetta "Lucy",[5] uno
scheletro quasi completo di australopiteco, che fu scoperto dall'antropologo Donald Johanson. La
famosa coppia di antropologi Louis e Mary Leakey operarono principalmente in queste zone.
Recentemente sono stati ritrovati i resti di due antenati ominidi: una scimmia antropomorfa risalente
a 10 milioni di anni fa e chiamata Chororapithecus abyssinicus, trovata nel triangolo di Afar,
nell'Etiopia orientale,[6] e il Nakalipithecus nakayamai, risalente anch'esso a 10 milioni di anni fa.[6]

Note
The Ethiopian Rift Valley - La Rift Valley Etiopica, Giacomo Corti, Consiglio Nazionale delle Ricerche.
Great Rift Valley Ecosystem - UNESCO World Heritage Centre, whc.unesco.org.
La culla dell'Umanit, Giacomo Corti-La Rift Valley Etiopica.
Great Rift Valley - Everything on Great Rift Valley (information, latest news, articles,...), www.spiritustemporis.com.
5. Ethiopian Rift Valley Safaris - Homepage, www.ethiopianriftvalleysafaris.com.
6. 6.0 6.1 Liz Seward, BBC NEWS, news.bbc.co.uk.
1.
2.
3.
4.

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