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Walter Mauro

LA STORIA DEL JAZZ

Walter Mauro scrittore e critico musicale. Collabora ai programmi di musica jazz della Rai. Ha pubblicato numerosi testi saggistici sul jazz, fra i quali, Jazz e universo negro; Il blues e l'America nera; una biografia: Louis Armstrong il re del jazz e, per la Newton Compton, Gershwin, la vita e l'opera, e due antologie, Il Blues e Gli Spirituals, in collaborazione con Elena Clementelli. inoltre autore della voce Jazz dell'Enciclopedia Treccani.

1. La leggenda di New Orleans


Nata e sviluppatasi dall'epicentro degli Stati Uniti, per poi diffondersi nel nostro secolo in tutto il mondo con una progressione di interessi culturali che nessuna altra musica pu esibire nel tempo, la storia del jazz, fin dalle sue origini, va a confluire, parallelamente e comparativamente, nella vicenda stessa del Nord America, in misura cos evidente che molto spesso gli slanci e le crisi, i sobbalzi di coscienza e i momenti di depressione sociale, hanno finito con il reperire il loro naturale contrappunto nella suggestiva avventura di questa musica. Secondo un'opinione corrente, che gli storici di questa espressione della creativit hanno ormai codificato - pur con qualche contrasto - il centro motore dal quale il fenomeno ha preso l'avvio, lungo infinite componenti di sviluppo, va individuato nella zona della Louisiana, una regione del Sud degli States, e pi particolarmente nella citt di New Orleans, al delta del grande fiume, il Mississippi, che ne ha accompagnato, con il suo stanco e a volte impetuoso fluire, l'origine e lo svolgimento. 2

La matrice popolare di questa musica, tuttavia, esige che, ancora prima di parlare della nascita del jazz e del suo diffondersi dalla citt del delta in tutto il mondo, si faccia cenno ai due momenti musicali che ne hanno preceduto la nascita, lo spiritual e il blues: non a torto, un noto studioso di questa musica, Jain Lang, era solito affermare che tutto il jazz deriva dal blues, in ogni sua componente, tecnica e culturale. Il canto spirituale nero ha origini remote, che potrebbero farsi risalire alle prime forme di mercato degli schiavi provenienti dall'Africa nera e sbarcati sulla Congo Square, la grande, antica piazza di New Orleans tristemente nota perch l si svolgeva la compravendita della mano d'opera africana, destinata a consumare i suoi giorni nelle grandi piantagioni di cotone adiacenti il delta del grande fiume. I temi degli spirituals erano tutti di carattere e di ispirazione religiosa, ed erano la diretta conseguenza di quel processo di evangelizzazione delle comunit nere tentato dal Cristianesimo nei confronti di popolazioni sradicate dalla loro terra, emarginate e condannate a vivere in condizioni di schiavit dai grandi proprietari terrieri bianchi. Per questa ragione, nei testi poetici del canto spirituale nero, ricorrono con insistenza i momenti cruciali del sacrificio di Cristo, oltre che la forte tensione interiore verso quell'approdo nella Terra Promessa che in tanti versi - e nella musica struggente che ne accompagna la dolente tematica - si esprime attraverso l'infelice anelito verso un premio irraggiungibile. La condizione di orfanit, cos presente in tanti testi poetici di spirituals, ricorre come esemplificazione di uno stato di dolore e di pena che il colore della pelle, la diversit dell'aspetto, contribuivano a rendere ancora pi doloroso, fino a confondersi con la condizione stessa dell'uomo, un duro e tormentoso vagare sulla terra desolata: un aspetto questo che, nel canto spirituale, pu produrre le pi diverse reazioni, comprese quelle dell'ironia, della satira, talvolta del sarcasmo come matrice di una compressione interiore che solo il canto, con la sua prassi liberatoria, riesce 3

ad esprimere. Se il canto spirituale riflette la componente religiosa, ben congiunta a quel senso di sacralit e di identificazione nel martirio di Cristo che la storia del Cristianesimo comporta, il blues a sua volta esprime l'aspetto profano del conflitto di razza, in una condizione di succube esistenza che la tematica religiosa degli spirituals si era sforzata di lenire attraverso il diretto rapporto uomo-fede. Venuta meno quest'ultima, o meglio individuata la componente pi marcatamente umana della condizione esistenziale, il canto religioso and assumendo una funzione e un ruolo diversi, di intrattenimento se si vuole, privilegiando quei temi dell'amore terreno strettamente connessi allo stato di soggezione, e di emarginazione, in cui il nero si trovava a vivere nelle regioni del Sud degli States. Perci fra il country blues, nato nelle campagne attorno al Mississippi, e il city blues, sviluppatosi nelle metropoli d'America all'indomani della grande migrazione verso i grandi centri urbani, esistono differenze che riguardano sia le scelte tematiche che l'aspetto puramente tecnico dell'esecuzione musicale. Non va infatti tralasciato di ricordare che il blues, dopo una stagione iniziale dominata dal canto solistico, successivamente ha avuto dapprima un accompagnamento di chitarra, poi di pianoforte e di altri strumenti di raccordo del blues-singer, confluendo infine nel blues strumentale, che gi va a far parte della storia della musica jazz. Per tutti questi motivi, di ordine sociale oltre che musicale, il country blues caratterizzato dalla presenza massiccia di cantanti uomini, da Robert Johnson a Charlie Patton, da Blind Lemon Jefferson a tanti altri; il city blues viene cantato e interpretato prevalentemente da personaggi femminili, Bessie Smith su tutte, e ancora Ma Rainey, Clara Smith, Ethel Waters e molte altre, con motivazioni di fondo che vogliono evidenziare la mutata condizione sociale: da una parte un canto di campagna dominato da 4

amori contrastati, violenti, tipici di una esistenza emarginata di dolore e di pena, dall'altra, nel blues urbano, lo stato di abbandono in cui la donna viene a trovarsi all'interno del nucleo, una solitudine provocata dall'assenza del compagno, costretto a vivere la propria giornata di lavoro nelle grandi fabbriche di Chicago, di Kansas City, di New York, di Detroit. L'America bianca, in tal modo, attraverso un patrimonio musicale quanto mai vario e fascinoso, cominciava a costruire la storia di una musica nata come condizione alternativa al conformismo del potere, e sviluppatasi poi anche sul filo di una fruizione, talvolta geniale talaltra mediocre e conformista, di moduli espressivi tipici e inconfondibili degli afroamericani: storie di prosperit e di miseria negli show-boats di New Orleans, di Chicago, di New York che servirono a diffondere negli States e nel mondo una musica angosciosa e crudele in cui la componente evasiva, tipica di tanta musica popolare, cedeva il posto alla tragedia di tutto un popolo. Il clima che si respirava nella New Orleans agli albori del secolo era esattamente quello descritto da Ida Cox, una delle tante blues-singers di citt, in I've Got the Blues for Rampart Street: "Rampart Street a New Orleans conosciuta per varie miglia all'intorno, /piena di creoli e con delle vere orchestre jazz, il posto pi bello della regione, /in quasi tutti i cabarets si fa musica tutta la notte fino a che viene il giorno, /mi sento triste dalla testa ai piedi, pensando alla cara vecchia Rampart Street. /Me ne torner al Carl Madison's Caf, /voglio sentire quell'orchestra nera, /Cadillacs, Red Onions, Boudoirs e orchestre sui marciapiedi, / tutto un divertimento su e gi per Rampart Street". Centro di confluenza di varie culture, quella francese di antica napoleonica memoria, quella spagnola delle contigue terre dell'America Latina, e infine la locale, costituita dai neri che da alcuni secoli erano giunti dall'Africa, New Orleans non tard ad assumere un ruolo primario nella geografia dell'intrattenimento degli schiavi. In quella vasta, tragica area 5

chiamata Congo Square, simbolo oggi di una schiavit nera durata nel tempo e ancora non del tutto conclusa, i neri si esibivano in giochi, in canti accompagnati dal tam-tam, ultima eredit di una terra lontana e simbolo dello sradicamento, in riti e cerimonie Voodoo. Erano nenie molto strane e singolari, suoni indecifrabili, antiche grida tribali, filtrate nel crogiuolo di altre culture, quella francese e quella spagnola. Dominavano le bamboulas, grandi tam-tam fatti con barili e pelle di vacca percossa con lunghi ossi di bue; le canne di bamb servivano a dare ai suoni primordiali un carattere di affascinante melodia. Da questa prima forma di espressione musicale, ereditata dall'Africa nera, verso la fine del secolo scorso i suonatori neri di New Orleans cominciarono a costruire i primi intrecci musicali, sotto forma di marce, soprattutto nell'accompagnamento di funerali e nel ritorno dalle sepolture, un rituale, questo, che nel tempo ha rivelato le radici stesse di questa musica. Stava nascendo un gigantesco repertorio musicale, una miniera di suoni cos ricca e fertile da perpetuarsi nel tempo, fino alle pi recenti fruizioni, da parte della pop e della rock music. Nacquero cos anche le prime organizzazioni di divulgazione della musica jazz, e fra i protagonisti va ricordato Clairborne Williams, suonatore di cornetta, musicista tuttofare, impresario molto astuto e con lui John Robechaux, batterista e direttore, come Williams, di numerosi complessi che si esibivano sui battelli che risalivano la corrente del Mississippi, toccando le varie citt sul delta: figure leggendarie, come leggendaria ci appare oggi la vita di questa straordinaria citt, ancora viva e vitale, tutta musica ad ogni angolo di strada. Negli anni compresi fra il 1895 e il 1907 and formandosi dunque un vero e proprio stile legato al nome della citt del delta, soprattutto per merito della Ragtime Band di Buddy Bolden, un'orchestra che prendeva nome e sostanza dal ragtime appunto, una delle prime espressioni musicali 6

di intrattenimento per pianoforte solista, cui poi, nel gruppo di Bolden, andarono ad aggiungersi una o due cornette, clarinetto, trombone, contrabbasso, chitarra e batteria. Suonatore instancabile, capace di soffiare per ore nel suo strumento, Kid e King al contempo, ragazzo e sovrano, Buddy Bolden ha incarnato la leggenda di New Orleans meglio di chiunque altro, anche per aver proposto i canoni fondamentali per la disposizione armonica e melodica del jazz sotto forma di polifonia, di certo la componente pi affascinante della musica di New Orleans: nel contesto la melodia veniva condotta dalla cornetta, mentre il trombone operava da controcanto, e il clarinetto forniva una elegante tessitura di raccordo. Questa era la front-line che si affacciava al proscenio, nelle sale dei battelli come nei numerosi clubs della citt, mentre dietro si esibivano gli strumenti di accompagnamento, banjo o chitarra, pianoforte e batteria - che allora era ancora il washboard, la tavola per lavare che con i suoi gradini picchiati da un legno produceva i ritmi della percussione temporale - in modo da costituire un magma sonoro di rara intensit espressiva. Gli accordi erano quelli del blues, e Bolden se ne serv in abbondanza donandoli poi a Freddie Keppard, l'altro protagonista assoluto della musica nera di questi anni, stella nascente e lungamente viva al comando della Olympia Band, che annovera altri musicisti che hanno fatto la storia del jazz: Alphonse Picou, Louis "Big Eye" Nelson, Joseph Petit, suonatore di trombone a pistoni, inventore dell'accompagnamento ritmico forse pi suggestivo del jazz delle origini. Su questa scia and formandosi una infinit di altri gruppi orchestrali: la Original Creole Band di Bill Johnson, che aveva in organico altri personaggi di primo piano del jazz primitivo: il gi citato Keppard, e inoltre i clarinettisti George Baquet e Jimmy Noone, un maestro, caposcuola di una serie di musicisti che vanno da Johnny Dodds a Sidney Bechet. Anche nella Eagle Band c'erano musicisti di primo piano, primo fra tutti Bunk Johnson, e ancora Mutt Carey, Lorenzo Tio e molti 7

altri. Ma il pi leggendario di tutti rester Bunk Johnson, scomparso fino alla fine della seconda guerra mondiale, quando venne rintracciato; gli fu regalata una dentiera e riprese a soffiare, contribuendo in modo fondamentale alla rinascita di quello stile New Orleans che alla fine degli anni Quaranta del nostro secolo rappresent un malinconico ma affascinante ritorno alle sorgenti di questa musica. Il passaggio dalla leggenda alla realt va a confondersi con la presenza a New Orleans di due personaggi di grande spessore espressivo, che rapidamente assumeranno il ruolo di guida nella vicenda del jazz: Joseph King Oliver e soprattutto Louis Armstrong, "Ambassador Satch", come verr definito per il grande ruolo ricoperto nella diffusione di questa musica nel mondo. Nato nel 1885, Joseph Oliver, il King di quegli anni, era gi un discreto cornettista agli albori del secolo, e si era messo in luce in una orchestra di fanfare di ragazzi. Fu poi maggiordomo presso famiglie di ricchi proprietari terrieri sulla Royal Street, e infine seppe affermarsi come sovrano incontrastato gi dal 1918, prima di trasferirsi a Chicago con quella Original Creole Band, vera dominatrice del paesaggio musicale jazzistico del tempo. Attorno a lui si formarono altri jazzmen che avranno un ruolo e una funzione di primo piano, da Kid Ory, fra i pi famosi trombonisti di New Orleans, a Sidney Bechet, clarinettista poi passato al sax soprano (con il quale per anni dominer la scena musicale d'America e d'Europa), Johnny Dodds e Baby Dodds, clarinettista l'uno, batterista l'altro, Jimmie Noone, altro clarinettista di grande rilievo, scomparso molto giovane dopo aver dato innumerevoli prove del suo talento musicale. Fra i pianisti spicca il nome di Jelly Roll Morton, musicista leggendario, autore in seguito di una colorita storia del jazz registrata per la Library of Congress, ma famoso in quegli anni per essersi attribuito il titolo di inventore del jazz, definizione forse eccessiva; ma fu sicuramente un personaggio unico nella New Orleans del tempo, e soprattutto in quel 8

quartiere a luci rosse, Storyville, che passato alla storia come l'epicentro donde nata questa musica, con i suoi postriboli, le sue prostitute bianche e nere, i suoi clubs, gli speakeases, i locali in cui si vendeva l'alcool e tutte quelle bevande come l'ubriacante mint julep, ad esempio, che dovevano servire ad ottenebrare la mente e guidare verso il vertice della permissivit di comportamento. Tuttavia, al di l di questo folclore di cui fu incontrastato protagonista, Jelly Roll Morton fu un grande pianista, inventore di quel gruppo dei Red Hot Peppers che rappresenta una pietra miliare nella storia del jazz di New Orleans, specialmente per aver offerto alla polifonia una raffinatezza di dettato musicale difficilmente riscontrabile in altri gruppi del tempo. Su tutti questi personaggi si erge una figura gigantesca, Louis Armstrong, detto "Satchmo" per quelle inconfondibili "labbra a sacco" dalle quali ha saputo sprigionare scintille di talento musicale unico e irripetibile, capace di edificare attorno ad una musica, che a quel tempo si serviva di schemi molto semplici e talvolta limitati, un colossale universo di suoni, una proliferazione di intuizioni straordinarie, ancora oggi insuperate. La sua fama nacque una notte di capodanno, quella del 1913, quando tredicenne - era nato a New Orleans il 4 luglio del 1900 - spar un colpo di pistola in aria per festeggiare l'anno nuovo su quella Canal Street che allora era una splendida baraonda di suoni e di avventure. Fin al riformatorio, impar a suonare la cornetta, and a far parte dell'orchestra della Waif's Home e una volta fuori, a diciassette anni, era gi a capo di una sua orchestra, proprio in coincidenza con l'entrata in guerra degli Stati Uniti e con la chiusura del quartiere a luci rosse di New Orleans per ordine del ministro della Marina. Due eventi determinanti, soprattutto il secondo, poich la chiusura di quel quartiere malfamato e il proibizionismo che colpiva i venditori di bevande alcoliche provocarono l'esodo da New Orleans di una vasta parte del mondo della musica jazz 9

verso le regioni del Nord degli Usa, soprattutto a Chicago. Pochi jazzmen rimasero nella citt del delta, a cercare di tener viva la fiamma di una tradizione arcaica che ormai andava privilegiando altri luoghi e altre istanze della creazione musicale. Questa forma di autoemarginazione finir poi per accendere qualche polemica fra chi era fuggito in cerca di gloria e di fortuna e quelli che erano rimasti a New Orleans: da una parte insomma Armstrong, King Oliver, Johnny Dodds, Kid Ory e tanti altri emigrati, e dall'altra, al di qua del grande fiume, Bunk Johnson, George Lewis, Billie e Dede Pierce e molti altri ancora che ogni sera si raccoglievano, e i superstiti ancora lo fanno, alla Preservation Hall, il pi tradizionale club della citt del delta, a rievocare antichi miti e remote leggende delle origini di questa musica. Louis Armstrong, a sua volta, giunto a Chicago, inizier quel volo nell'universo del creativo musicale che lo ha reso protagonista assoluto di questa musica e maestro dello stile New Orleans, del quale stato certamente il pi valido esecutore. Per tornare alla citt del delta, non mancavano le orchestre bianche in grado di aprire un solco e inaugurare una tradizione che avr poi il suo splendido seguito a Chicago. La prima famosa orchestra bianca della capitale della Louisiana, diretta progenitrice dell'ancor pi nota Original Dixieland Jazz Band, fu la Ragtime Band di Jack Laine, che trionf tra la fine del 19esimo e l'inizio del 20esimo secolo. Fu proprio l'orchestra di Laine a lanciare, e avviare ad uno strepitoso successo, un famoso tema dixieland, The Livery Stable Blues, che diventer un motivo di grande successo, ma ancora maggior riscontro nel pubblico incontr Tiger Rag, eseguito infinite volte dai gruppi tradizionali, ricavato da una vecchia quadriglia che si ballava a New Orleans, che anticamente aveva il nome di uno squisito dolce locale, il Praline. Il gruppo di Laine serviva un po' a tutto: ad annunciare un incontro di pugilato come alla promozione di un 10

ristorante o di un veglione nel giorno del Mardi Gras, la pi classica delle feste carnevalesche della citt. Il suonatore di trombone restava appollaiato sul sedile posteriore del carro pubblicitario, muovendo la coulisse dello strumento al di fuori, per evitare di accecare gli altri suonatori. Altrettanto nota fu in quegli anni la Original Dixielaad Jazz Band, che non avendo ottenuto un grande successo nella citt d'origine, New Orleans, si scelse l'appellativo di "Dixieland", che da allora in poi venne attribuito ad un genere e ad uno stile sviluppatosi a Chicago negli anni successivi alla leggenda della citt del delta, a conferma di un progresso, oltre che dell'immissione di una pi moderna sintassi espressiva. Il dettato della Original Dixieland Jazz Band era spesso volutamente ironico e comico, con l'imitazione di suoni animali, ad esempio in Barnyard Blues, o di voci umane deformate, una sorta di commedia drammatica priva di dialogo, ma al contempo ricca di suoni curiosi e anomali, con il commento di fragorose risate che scoppiavano all'improvviso, nel bel mezzo dell'esecuzione musicale. da sottolineare che di questa orchestra facevano parte alcuni oriundi italiani, che vanno quindi annoverati fra gli inventori di questa musica: Nick La Rocca e Leon Roppolo su tutti gli altri, ma non va dimenticato Eddie Lang, che in realt si chiamava Salvatore Massaro, e divenne un celebre chitarrista, nella stagione chicagoana di questa musica, assieme ad un altro ben noto personaggio di origini italiane, il violinista Joe Venuti. Essenziali e ben lontani da ogni forma di interpretazione barocca, questi musicisti bianchi appresero perfettamente la lezione dei maestri neri, al punto da ripeterne i modelli di vita, oltre che la musica: l'esistenza tragica ed emarginata di Leon Roppolo, italiano di New Orleans morto di stenti in un manicomio nel 1941, ne offre una tragica testimonianza. Ma ancor pi che a dolorosi modelli esistenziali, questi jazzmen bianchi della Louisiana, prima di emigrare a Chicago, diedero inizio ad una musica 11

carica di dolenti significati: oltre alle bands gi citate, ecco i New Orleans Rhythm Kings, guidati da Paul Mares, con un organico del quale andarono a far parte ancora Leon Roppolo, clarinettista di rara finezza, e il trombonista George Brunis con il sassofonista Jack Pettis, il pianista Elmer Schoebel, il banjoista Lew Black, il bassista Steve Brown e il batterista Frank Snyder. Se il mondo leggendario di New Orleans si colorava di tinte bianche e nere, in quel gran crogiuolo di avventure sonore che fu la musica del delta, un ulteriore contributo all'affermarsi di questa musica recarono, alle origini, i jazzmen che suonavano sulle chiatte che solcavano il Mississippi, che avevano qualche cabina per passeggeri e impiegavano tre o quattro mesi per risalire il grande fiume - il Grande Padre, come lo chiamavano i neri, con un timore reverenziale che derivava anche dalle paurose alluvioni e inondazioni che provocava - da New Orleans a Louisville. I marinai, fra un'operazione e l'altra a bordo dei battelli, ballavano, suonavano, litigavano con tutti e facevano l'amore ad ogni tappa del lungo viaggio. Non si conoscono i nomi dei primi musicisti di New Orleans che regalarono la loro musica ai passeggeri e ai marinai di quei battelli. Ma di qualcuno si conoscono alcuni particolari: di Sugar Johnny ad esempio, solido cornettista, alcolizzato e donnaiolo, costretto a smettere ancora giovane per questi suoi vizi incorreggibili; ma nel suo organico aveva gente che poi avr un ruolo di rilievo alle radici di questa musica: il trombonista Roy Palmer, il clarinettista Laurence Dewey, il chitarrista Louis Keppard, il bassista Wellman Braud, che diventer uno dei pilastri dell'orchestra di Duke Ellington, il batterista Minor Hall che, una volta emigrato a Chicago, andr a far parte dell'orchestra di King Oliver. La pi vivace e solida delle orchestre che suonavano sui battelli fu quella che faceva capo a Fate Marable. Eseguiva prevalentemente musica 12

da ballo ed erano figure destinate poi a diventare famose, come Louis Armstrong, Pop Foster, Johnny St. Cyr, Baby Dodds, Picou. C'era anche Davey Jones, che suonava il mellofono, uno strano incrocio fra il corno francese e la cornetta, strumento che produceva suoni languidi e melodiosi che faceva un affascinante contrappunto con l'aggressivit, non priva di struggenti armonie, che sprigionava la cornetta di Louis Armstrong, il futuro re indiscusso di questa musica. La vita dei musicisti a bordo delle chiatte e dei battelli era quanto mai suggestiva, e per molti di loro rappresent un formidabile tirocinio per l'esplosione degli anni futuri. Di Armstrong si racconta, a proposito dei suoi polmoni a stantuffo e della resistenza della bocca a sacco che gli valse l'appellativo di "Satchelmouth", che con il gruppo di Marable, lungo il corso del fiume, cominciava a suonare ad Alton nell'Illinois, a quindici miglia da Saint Louis, e ancora soffiava instancabile quando il battello attraccava. L'ultimo viaggio, triste e doloroso, fu quello dell'emigrazione a Chicago, dopo il proibizionismo e la chiusura delle case di tolleranza del quartiere delle luci rosse di Storyville. Fu un esodo angoscioso, poich tutti erano ben consapevoli che mai pi sarebbe stato possibile recuperare quell'atmosfera irripetibile del Mardi Gras nella citt del delta e che la stessa forza di solidariet che li univa nella capitale della Louisiana si sarebbe sfrangiata sotto i colpi del business, del professionismo, della lotta per la sopravvivenza. Furono questi stessi battelli a trasportare a Chicago una fitta schiera di suonatori di New Orleans; proprio Louis Armstrong, tanti anni dopo, canter al pubblico di tutto il mondo una canzone che disvelava appieno un tale stato d'animo. Il canto, doloroso e struggente, si chiamava Do You Know What It Means To Miss New Orleans, e un fragoroso applauso ccompagnava la voce "sporca" di Satchmo.

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2. A Chicago, a Chicago
Fu davvero un paradosso, forse il pi macroscopico che l'avventura del jazz abbia dovuto vivere e consumare, il fatto che questa musica, nata a New Orleans, dovesse poi andare ad esplodere in un'altra citt, quella Chicago che in quegli anni fu il punto d'incontro di una emigrazione forzata cui furono costretti i jazzmen neri di New Orleans quando chiusero definitivamente i battenti i locali di Storyville, dove il jazz aveva trovato la sua prima ragione di vita. Secondo statistiche molto precise, tra il 1910 e il 1920 trecentocinquantamila neri emigrarono per varie ragioni dal Sud verso il Nord degli States, e le concause sociali che determinarono tale drammatico e massiccio flusso vanno ricercate nelle maggiori possibilit di lavoro che le regioni del Nord offrivano ad una comunit che ancora andava cercando disperatamente una propria connotazione umana e civile. Il famoso parassita del cotone, quel boll-weevil mille volte cantato dai bluesmen del Sud, aveva ridotto alla fame migliaia di neri nei campi sterminati della Louisiana, lungo il corso del Padre Fiume, e fu questa la causa determinante dell'esodo, ma non la sola: c'era anche il desiderio, da parte degli afroamericani, di cercare un nuovo lavoro, meno avvilente e pi sicuro. Accadde per che una volta trasferitisi a Chicago, come a New York, a Detroit e in tante altre megalopoli d'America, i neri finirono per trovarsi a vivere in condizioni ancora pi tristi e miserevoli, come scaricatori nei grandi magazzini o come operai alla giornata, senza alcuna qualifica, nelle fabbriche, nelle acciaierie, nei grandi porti mercantili. Bastarono insomma cinque anni perch la comunit nera del Beach Belt, il quartiere chicagoano compreso fra la Dodicesima e la Tredicesima strada, aumentasse del doppio, provocando fatali contraccolpi sociali in un contesto sul quale gi stavano addensandosi le nubi della Grande Depressione. Ecco come una donna nera di cinquantadue anni, Lucy 14

Jefferson, racconta i rapporti bianchi-neri al tempo dell'emigrazione: "Com'ero giovane e ignorante, quando arrivai qui dal Mississippi! Ma ero pi libera, capisci? Potevo darmi da fare un po' pi di adesso. I bianchi allora non avevano tanta paura. Non eravamo cos numerosi. Adesso siamo in troppi e secondo me si sono spaventati per questo. Allonon ti notavano. C'eri ma non si prendevano neppure il fastidio di vederti". Il pi immediato contraccolpo di tale situazione fu la nascita del ghetto, tipica invenzione delle grandi citt del Nord: uno spazio dell'angoscia e della disperazione che proprio nelle dolorose e traumatiche notazioni sonore del blues e del jazz rintraccer la propria ansia di comunicazione, la feroce condanna all'isolamento e alla solitudine. I due grandi universi concentrazionari della segregazione razziale di Chicago, il South Side, e di New York, Harlem, non casualmente saranno i due epicentri di sviluppo di questa musica, e non soltanto per gli afroamericani, ma anche per i musicisti bianchi che proprio a Chicago venivano ogni sera ad apprendere il dettato e la nozione di questa musica per poi filtrarla, a loro volta, nella propria condizione di emarginati dell'altra razza, ebrei, emigrati europei, creature dolenti ai confini della cosiddetta societ civile. Anche i jazzmen neri emigrati da New Orleans si trovarono, come la signora Lucy, a dover fronteggiare la totale indifferenza, e l'irritazione, della borghesia bianca nella citt del vento, in un ambiente carico di fermenti e di rischi, ricettacolo delle pi difformi confluenze sociali. Fin dal 1830, quando veniva definita "il pantano delle praterie", Chicago era un covo di attaccabrighe, di canaglie, di vagabondi di ogni specie che frequentavano le centinaia di locali malfamati e di spacci alcolici sparsi per tutta la citt. Ma la vera esplosione si verificher negli anni Venti di questo secolo, in coincidenza con l'esodo dei musicisti dalla Louisiana, quando la capitale dell'Illinois pareva, per usare una colorita immagine del sociologo 15

Allsop, un'isola caraibica del Settecento, con le tante gangs di commercianti gi ricchi, in perenne conflitto con il basso proletariato criminale, che sfruttava in ogni modo il crollo e la corruzione delle forze di polizia e le collusioni della magistratura. Lungo questo drammatico crinale, nel gorgo di una lotta senza quartiere in cui la posta in palio era il duplice monopolio dell'alcool e del vizio industrializzato, Al Capone aveva iniziato a costruire il suo mito con pazienza e cinismo, fino a raggiungere il dominio incontrastato della citt. La sua ascesa si colloca entro precise concause sociali, e va di pari passo con la continua, tenace eliminazione di tutti gli avversari, a cominciare da quel Dion O'Banion che si era troppo montato la testa, fino a Mike Merlo abbondano purtroppo i cognomi italiani - Carmine Vacco, Scalise e Anselmi, coppia di killers di eccezionale freddezza, e soprattutto Hymie Weiss che, dopo la fine di O'Banion, si trov all'improvviso alla testa della famigerata banda del North Side. Di certo, la ragione per cui la musica che i neri produssero a Chicago fu pi dura, spigolosa e amara di quella suonata a New Orleans, sui battelli o tra il profumo delle magnolie del Vieux Carr, va ricercata appunto nel difficile clima che tale condizione creava: "Nessuno si stupiva - ricorda Jain Lang - fra i suonatori dei locali notturni, se tornando sulla pedana dopo l'intervallo, ritrovava il suo trombone pieno di buchi provocati dai proiettili". Il senso profondo di comunit culturale creatosi nel ghetto, fin dall'avvio del suo drammatico costituirsi, ag sul jazz chicagoano suonato dai musicisti emigrati da New Orleans in modo determinante, cos da far ritenere legittimamente il decennio fra il 1920 e il 1930 l'epoca d'oro di questa musica. I jazzmen neri, inoltre, operarono in modo suggestivo come matrice di ispirazione verso quel nutrito gruppo di musicisti bianchi che vivevano nella citt del vento, contribuendo in modo decisivo alla nascita e 16

allo sviluppo di quella scuola jazzistica bianca, nata nel catino dell'Illinois, che eredit nome e stile dalla citt di origine. Del resto, gi agli albori del secolo, Jelly Roll Morton aveva fatto qualche isolata capatina a Chicago, suonando e dando lezioni di piano-jazz al Pekin Theatre-Cabaret, e molti gruppi di New Orleans, fra il 1912 e il 1916, si erano esibiti al Lamb's Caf nel cuore del Loop, il quartiere industriale della citt. Ma il 1918 fu l'anno cruciale dell'evoluzione del jazz nero di Chicago, non soltanto in conseguenza dell'arrivo di King Oliver, che dopo poco si insedier al Dreamland Caf, epicentro musicale della citt, ma anche perch fu quello l'anno di maggior flusso migratorio nella Chicago anni Venti, specialmente da New Orleans, dove la Marina degli Stati Uniti aveva fatto chiudere nel 1917 le case di tolleranza di Storyville per proteggere l'integrit fisica della flotta statunitense. Ecco la colorita descrizione di una tipica strada nera di Chicago, la South State Street, da parte del grande poeta afroamericano Langston Hughes: "Una formicolante via negra piena di teatri, di ristoranti, di cabarets sempre affollati. Ed eccitazione da sera a sera. Mezzanotte come mezzogiorno. I ladri, i gangsters, i truffatori avevano tutto un loro ambiente perfettamente organizzato". Un fermento di vita, anche crudele e traumatica, che tuttavia ag sulla musica jazz s da provocare un vasto fenomeno di sviluppo e di ricambio culturale che and a riconoscersi nei tanti locali, ristoranti, caff, clubs e speakeasies del South Side, dove le orchestre si esibivano ininterrottamente, sforzandosi di ricostruire quel clima di Storyville, cosa che il mutare dei tempi rendeva molto ardua e difficile. Inoltre, a Chicago esisteva un folto gruppo di giovani jazzmen bianchi, fra i quali Eddie Condon, Muggsy Spanier, Pee Wee Russell, Mezz Mezzrow, George Wettling, Red McKenzie, Joe Sullivan, Dave Tough, Ray Bauduc, Bix Beiderbecke, Art Hodes, Jimmy McPartland, Bud Freeman, Frank 17

Teschmaker e altri, che presero a frequentare i locali del South Side con l'avidit degli adepti; da tale fervore di interesse e di ricerca nacque una musica che poi prese il nome di "stile Chicago" in cui gli influssi europei risultano notevoli, ma ben filtrati attraverso talune precise soluzioni poliritmiche ereditate dalla meravigliosa polifonia della musica di New Orleans. D'altronde, il carattere un po' frenetico di questo stile - che per ereditava anche la temperie delle vecchie "spasm bands" della citt del delta - rifletteva decisamente il sotteso senso di inquietudine che serpeggiava in una citt controllata interamente dal fantasma del gangsterismo. La sequenza stessa degli assoli, privilegiati in assoluto sul tipico collettivo di New Orleans, stava a dimostrare quale difficolt di assuefazione esistesse all'interno del gruppo dei bianchi, in bilico fra soggezione fascinosa a quella musica irripetibile, e volont di differenziarsi da essa. Tutto questo accadde inconsapevolmente, malgrado lo slancio e l'entusiasmo che i jazzmen bianchi avevano verso i neri emigrati, al punto che alcuni di essi, Mezz Mezzrow ad esempio, vollero negli anni a venire persino cambiare sulla carta d'identit la propria connotazione di bianco con quella di afroamericano. Ci tuttavia non imped allo stile Chicago di orientarsi verso soluzioni pi dotte e acculturate, di matrice occidentale, nei confronti della musica eseguita dagli artisti neri provenienti dal Sud. Sui quali, invece, l'universo della segregazione, il senso di rivolta e di ribellione determinato dall'imposizione di un nuovo esodo, dopo secoli dalla deportazione dall'Africa nera, oper come forza propulsiva di forte impegno creativo, e senza dubbio i capolavori che la documentazione discografica del jazz di quegli anni ci ha lasciato rappresentano la pi compiuta conferma di tale forte tensione emotiva. Al di l del fermento che coinvolgeva tante orchestre e infiniti "small groups" che andavano formandosi sulle rive del Michigan Lake, il jazz nero di quel decennio 18

faceva capo alle due figure dominanti di King Oliver e di Louis Armstrong, quest'ultimo mandato a chiamare proprio da Oliver come seconda cornetta nella sua orchestra: e se da una parte nel gruppo di Oliver, indipendentemente dalla forza progressiva degli assoli e dalla personalit dei musicisti, il motivo dominante era costituito dallo sviluppo armonico dei "collettivi", in cui ogni vuoto veniva colmato in modo da non infrangere il rigoroso impasto sonoro, un pi sotteso sentore di individualit si manifest all'interno del gruppo degli Hot Five e Hot Seven, che Armstrong form con alcuni musicisti di Oliver fra il 1925 e il 1928. A dimostrazione e verifica della diversa personalit di questa coppia di dominatori dello scenario jazzistico di quegli anni, due reazioni del tutto diverse di fronte all'universo concentrazionario della segregazione razziale. In King Oliver, infatti, sempre stata presente una sorta di frustrazione e di alienazione, che Satchmo invece riusc a vincere rapidamente e che forse non ebbe mai, se si ascoltano con attenzione le formidabili sortite in assolo nei brani suonati con la Creole Jazz Band del suo maestro. D'altronde, ben noto il timore di Oliver nei confronti del suo allievo, e la percezione di un senso di inferiorit che lo spinse pi volte a scoprirsi e a commettere qualche ingenuit nei confronti di Louis, piccoli dispetti di cui ridevano abbondantemente gli altri dell'orchestra. Oliver fu il tipico nero protagonista del romanzo di Richard Wright, Black Roy, succube oltre misura dell'emarginazione razziale, fragile psicologicamente e incapace di difendersi nella giungla della societ bianca e dei discografici di quel tempo: e da tale senso di frustrazione dolente sgorga una musica carica di sensi di colpa inequivocabili. In Mabel's Dream, come in Riverside Blues, in Canal Street Blues, in Workin' Man Blues e persino in brani sottesi di una parvenza ancora pi drammatica di felicit intuitiva come in Dippermouth Blues, si avverte tale soggezione che Satchmo cerca 19

invano di esorcizzare, ad esempio nel famoso assolo di Chimes Blues, il primo eseguito da Louis. Una figura da collocare sull'opposto versante psicologico di Oliver, tenace nel reagire nel modo pi disalienante alla logica del ghetto, e nel reperire in una esplosiva personalit artistica le sorgenti di uno scatto morale in grado di affrancarlo dallo stato di soggezione in cui invece King Oliver si sentiva tragicamente calato. La vita cos diversa dei due, negli anni successivi, la migliore verifica di quanto si dice: l'uno morir povero, di stenti, e verr trovato cadavere su una panchina dei giardini pubblici di una megalopoli che lo rifiut, l'altro diventer ambasciatore di una musica che per suo preciso merito al di sopra degli altri, si affermer nel mondo. Il distacco dal maestro era inevitabile e venne legalizzato il 12 novembre del 1925, quando la casa discografica Okeh registr per la prima volta, negli studi di Chicago, i primi brani sotto il titolo di Armstrong's Hot Five, autentiche pietre miliari nella storia del jazz. Era un piccolo complesso di cui facevano parte alcuni musicisti di Oliver, Johnny Dodds e Lil Hardin, prima moglie di Louis, ai quali si aggiunsero il trombonista Kid Ory e il banjoista Johnhy St. Cyr; e fu davvero un cantiere sonoro di capolavori, esecuzioni perfette in cui lo straordinario solismo di Armstrong domina su tutti, sul filo di una improvvisazione istantanea - forza motrice della componente pi suggestiva di questa musica - che riesce a trasformare in raffinato fraseggio il pi volgare dei motivi, come accade, per esempio, con una canzoncina in voga in quegli anni, Big Butter and Egg Man. Nacquero perle di spiccata luminosit in quelle sessions, My Heart, Gut Bucket Blues, Come Back Sweet Papa, Heebie Jeebies, Muskrat Ramble, Lonesome Blues, Cornet Shop Suey; e poi, con l'organico degli Hot Seven, con l'aggiunta del batterista Baby Dodds e di altri musicisti fra i pi in vista del tempo, ecco nascere dal talento di Louis altri brani esemplari, Willie the Weeper, Wild Man Blues, Potato Head Blues, Melancholy Blues, Ory's 20

Creole Trombone, Savoy Blues, fino a quel West End Blues in cui Satchmo raggiunge vertici di assoluta liricit, rigenerando totalmente un brano che pure il suo inventore, King Oliver, aveva eseguito in modo impeccabile. il preludio, per Armstrong, ad un'attivit febbrile che dura negli anni, fino alla morte, con un'assiduit e un calore umano che percorrono trasversalmente non soltanto la storia del jazz, ma l'intera vicenda dei neri d'America, che in lui non videro uno zio Tom passivo e inerte, come spesso l'estremismo radicale della negritudine volle definirlo, bens un simbolo, un esempio del riscatto di una intera comunit segregata, che poteva esibire il prorio talento in una musica che ormai andava percorrendo le strade del mondo. Sorretti anche psicologicamente dall'esperienza acquisita nel sodalizio con gli emigrati da New Orleans, i musicisti bianchi di Chicago suonavano negli anni Venti con una foga inesauribile, nelle posizioni pi strane, in piedi sulle casse di sapone o chiusi in qualche stamberga: il problema era quello di ricreare la musica appassionante della citt del delta, fondendola con talune confluenze provenienti dall'ambiente della borghesia chicagoana, in modo da raggiungere una perfezione stilistica la cui documentazione discografica ancora oggi ben viva e vitale. L'improvvisazione collettiva, punto di forza dello stile New Orleans, andava cos evolvendosi verso schemi pi liberi e autonomi, centrata su sequenze solistiche improvvisate che seguivano le introduzioni affidate alla polifonia del vecchio formalismo della Louisiana. Stava nascendo insomma l'hot solo, che rifletter la vera e autentica fase innovativa di questa musica, con forti proiezioni, sorprendenti se si pensa che alcuni dei chicagoani bianchi, a cominciare da Pee Wee Russell, diventeranno strutture portanti del ciclo evolutivo di questa musica, soprattutto nella stagione di passaggio del middle jazz. Ma ancora un altro aspetto di fondo si deve segnalare: per la prima volta bianchi e neri si 21

trovarono a suonare negli stessi gruppi; le formazioni miste negli studi di registrazione di quegli anni furono tante, con gli afroamericani Sidney Bechet, Jimmy Archey, Baby Dodds, Henry Red Allen accanto a Muggsy Spanier, a Mezz Mezzrow, ad Eddie Condon, grande artefice e protagonista di questa storica unione. Anche una dolente comunit di destini congiunse bianchi e neri nel grande catino della citt del vento, la Windy City di continuo battuta dalle folate provenienti dal lago Michigan: i New Orleans Rhythm Kings, originari della citt del delta, divennero ricchi a Chicago sotto la protezione di Al Capone e dei suoi, al Friar's Inn e in tanti altri clubs della metropoli, ma sperperarono ogni ricchezza, come accadde alla vita dolorosa di Leon Roppolo, che aveva assimilato esistenza e dolore dei neri, come dimostra in un blues struggente inventato da lui, She's Cryin'for Me; ma la biografia pi emblematica di una vita e una musica alternative al potere fu quella di Bix Beiderbecke. Il luogo di nascita, Davenport, incise di certo sulla sua formazione: la vicinanza con il Mississippi, ma soprattutto il trasferimento a Chicago, fu determinante per lui, perch lo mise a stretto contatto con i grandi di questa musica, Louis e King su tutti, anche se la leggenda parla di un certo Emmet Hardy come primo, valido maestro. Chicago tuttavia fu decisiva per lui, e di quell'avventura tragica e breve ecco la testimonianza di colui che pi di ogni altro gli fu vicino, Mezz Mezzrow: Bix era una specie d giovane campagnolo, un po' pi alto della media, che cominciava a crescere. I suoi occhi di rana affioravano da una faccia rosea; i capelli castani erano sempre spettinati e incolti. Aveva un'aria cinica e stanca. Gi prima dei vent'anni aveva sviluppato quei gusti e quegli interessi particolari che mantenne poi per tutta la sua breve vita: e il suo atteggiamento mostrava chiaramente che quanto interessava la maggioranza della gente lo lasciava del tutto indifferente. Soltanto la musica lo commuoveva. Bix suonava una cornetta che portava con s senza astuccio, un corto e grosso 22

affare inargentato che sembrava fosse stato raccolto proprio in quel momento dalla spazzatura. Mentre suonava, si era piantato davanti a me, perch noi eravamo i due strumenti di spalla, e le esalazioni di whisky che mi soffi nel naso per poco non mi fecero svenire; e anche la musica che usciva dal suo strumento sembrava sotto spirito. Alcune delle sue modulazioni erano come quelle di Joe Oliver, the King, o di Freddie Keppard. Tutto considerato, il suo stile era pi che altro uno stile riverboat, sia pure raffinato e pi colto. Ma questo non pu stupire chi ricorda che Bix era cresciuto a Davenport ed era sempre vissuto in riva ai fiumi. Bix mor a ventotto anni, dopo essersi trascinato pietosamente negli ultimi mesi di vita fra slanci di generosit e violente crisi provocate dall'alcool, tragica conseguenza di una congenita fragilit e soprattutto di un terribile senso di autodistruzione, che neppure l'amicizia di Mezz e di Frankie Trimbauer riusc a vincere. Resta la musica, documentata da registrazioni discografiche talvolta discontinue e ibride poich, dopo aver fatto parte dei Wolverines con i quali pot esibire appieno il suo talento, per vivere fu costretto ad entrare nell'orchestra commerciale di Paul Whiteman, un ricco industriale con manie ritmo-sinfoniche che costrinse per anni la musica di Bix a comprimersi nella vanit di leziosi arrangiament. Ma Chicago era anche la citt del blues, e lo ancora oggi, dal momento che il quartiere del Market continua ad essere l'epicentro di questa musica. L'emigrazione dal Sud aveva condotto nella citt del vento i tanti jazzmen gi ricordati, ma anche tanti altri bluesmen con il diavolo a tracolla. Questi vagabondi, i famosi Hobos della leggenda di questa musica, viaggiavano nascosti sugli assali dei treni per non pagare il biglietto, e una volta giunti in citt cercavano lavoro e fortuna nel South Side talvolta da soli, talaltra con la compagnia di uomini-guida: spesso chitarristi, che li 23

dirigevano e pilotavano, poich molti di loro erano ciechi per nascita o per la vita stentata che avevano condotto in Louisiana. Dal blues al boogie-woogie il passo molto breve poich quest'ultimo, evocando nell'accompagnamento l'ossessivo rumore dei treni sulla strada ferrata che correva a due passi dal South Side, aveva trasferito nel solo pianistico l'intera tragica avventura del nero del Sud per la seconda volta sradicato. Il boogie-woogie ebbe il suo grande momento di splendore nella Chicago del 1925. Il fondatore pu riconoscersi in Jimmy Yancey, stabilitosi a Chicago dopo una carriera di ballerino e di cantante molto noto, al punto da venir ascoltato addirittura da re Giorgio d'Inghilterra, a Londra. Molto ricercato nei rent-parties, ebbe non pochi seguaci, primo fra tutti Pinetop Smith, che impar da Yancey lo stile tremolante, con il quale il vibrato degli strumenti a fiato si trasferisce sul pianoforte attraverso un sapiente gioco di mani, come accade nel brano pi famoso del suo ricco repertorio, Pinetop's Boogie Woogie. C'erano brio e fascino nella musica dei maestri di questo stile e degli allievi Speckled Red, Montana Taylor, Romeo Nelson, Cow Cow Davenport; Jimmy Blythe, Clarence Lofton, ma soprattutto nel fraseggio ubriacante della triade formata da Meade Lux Lewis, Albert Ammons e Pete Jonhson. Ammons e Lewis erano autisti della Silver Taxicab Company nel 1924, pianisti dilettanti di blues, esecutori entusiasti di boogie-woogie; suonavano nelle feste di famiglia della comunit nera del ghetto chicagoano: poi si fecero strada, ebbero successo, e pi volte tornarono vincenti a New Orleans. Ci si avviava verso il trionfo di questa musica e di tutto il complesso della creativit jazzistica in tutto il mondo.

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3. L'impareggiabile Duke
Il significato che la presenza di Edward "Duke" Ellington ha assunto nel corso della storia del jazz e, per una pi precisa collocazione, nello spazio della musica in generale, va esteso verso approdi e motivazioni che in parte vanno oltre i confini del linguaggio jazzistico in senso stretto, per assumere un ruolo universale di proporzioni molto vaste, che accoglie tensioni culturali che coinvolgono il rapporto stesso fra le due razze negli Stati Uniti, oltre che la forte incidenza della creativit nera nell'avventura dell'invenzione e dell'immaginario. Questa notevole capacit di proiezione andata sviluppandosi nelle pi varie direzioni durante pi di un cinquantennio di attivit, e ha cos costituito un ampio tessuto culturale che dalla musica si poi dilatato nella letteratura, ponendo in modo ancora pi marcato il problema di fondo della fruizione, da parte dell'intellettuale afroamericano, di tutti quei segnali che la coscienza del creativo occidentale poteva offrire come materia di studio e di ricerca. Duke Ellington pertanto, come James Baldwin, Ralph Ellison, Langston Hughes, Leroi Jones e tanti altri scrittori neri, andato a cercare non i suoi modelli, bens i suoi archetipi, nella forza inventiva della musica colta di matrice europea, dalla quale ricavare ed elaborare tutti quei frammenti dell'immaginazione, da utilizzare per offrire alla musica jazz un punto di riferimento capace di riscattare la primordialit creativa dell'Africa nera lungo i crinali di pi complesse e profonde possibilit di sviluppo. Per questa ragione, se in punto preciso di riferimento lecito rintracciare nella sua musica nei confronti dei tributi occidentali ed europei, esso va riconosciuto nell'incontro che Ellington seppe realizzare, ad una svolta importante della sua biografia interiore, con l'universo sonoro proveniente dall'impressionismo europeo, soprattutto francese. Tale linguaggio gli dava la possibilit di tradurre, in corpose 25

immagini, la radice stessa di quella drammatica vicenda della sua gente, proprio come in Baldwin o Ellison sono ben visibili tensioni dell'io profondo dedotte dai maestri della narrativa dell'inconscio, da Kafka a Proust, a Joyce, ai pi moderni esempi della creativit decadente. Questa scelta culturale, pur conseguita da Ellington pi concretamente in un preciso momento della sua lunga carriera - quando si fa strada in lui la volont di lasciare una pi vasta e significativa eredit culturale alla sua gente - comincia a manifestarsi fin dalle prime stagioni della sua attivit di musicista, gi negli anni in cui va realizzando il progetto di recupero e di individuazione di pi vasti orizzonti culturali all'interno di una tradizione, quella africana, che gi di per s poteva offrirgli una consistente base culturale. Tutte queste confluenze si spiegano nel momento psicologico in cui l'artista nero, emigrando dal Sud verso il Nord, tende ad inserirsi con pi decisa consapevolezza nel processo evolutivo dal quale la condizione di schiavo nel Sud e l'occupazione prevalentemente agricola che vi svolgeva lo avevano finora escluso. Si vuol dire che, fin dall'esordio, Duke Ellington, con la raffinata maestria dei suoi arrangiamenti, ha significato l'alternativa alla musica espressa da King Oliver, proprio su quel terreno evocativo del richiamo all'Africa nera che rappresentava un comune spazio del creativo. Se da una parte la Creole Jazz Band di Oliver volle esemplificare musicalmente tutto quel fondo di disperazione senza luce del country blues delle regioni del Sud, l'orchestra di Duke Ellington oper fin dagli inizi lungo un versante molto pi ampio, in grado cio di impegnare tutto quanto di suggestivo potesse trovarsi nell'esperienza africana. Un rapido sguardo alle origini della famiglia di Ellington pu servire ancor meglio a chiarire quanto profondamente l'estrazione sociale abbia inciso sul tipo di musica che Duke ha prodotto nel corso degli anni: originaria di Washington, la sua famiglia godette sempre di un notevole 26

benessere rispetto alla normale condizione dei neri nella capitale degli Usa alla fine del secolo scorso. Il capo-famiglia prestava servizio come maggiordomo alla Casa Bianca, e tale qualifica socialmente voleva dire qualcosa in un tempo in cui la condizione di privilegio per un nero era un'utopia di ardua realizzazione. Una famiglia, quindi, della borghesia afroamericana, cui non mancava nulla, e gi inserita in un contesto di vita propenso ad annullare le proprie origini africane o comunque ad attenuarle in un modello "cittadino". I neri che frequentavano le scuole superiori e l'universit agli inizi del nostro secolo non erano numerosi, ma fra questi ci fu certamente il futuro "Duca"; lo troviamo per tre anni in una delle migliori scuole esclusive per neri di Washington, e bisogna anche ricordare che mentre i nomignoli di King per Oliver, di Count per Basie, provennero da incidenze musicali, ad Edward Kennedy Ellington il titolo nobiliare fu imposto ancora prima che diventasse uno dei grandi del jazz, proprio per definire i modi evoluti e nobili che gi da allora distinguevano la sua personalit. In questo ambiente, Duke Ellington and maturando le sue prime esperienze musicali: egli stesso ricorda che la prima impressione sonora fu quella della madre che sgranava il rosario quando lui aveva appena quattro anni. Episodio di rilievo, se a parecchi anni di distanza gli ispirer uno dei brani pi suggestivi del primo repertorio ellingtoniano, quel Saturday Night Function registrato nel 1929 da un gruppo che gi comprendeva alcuni fra i maggiori solisti dell'orchestra, Barney Bigard al clarinetto, e il trombonista Tricky Sam Nanton. Gli incontri e i raccordi affascinanti fra musica colta da una parte e tradizioni africane dall'altra, erano gi iniziati alcuni anni prima, quando Duke si era trasferito a New York nel 1922. Cinque giovani musicisti di Washington, Ellington, Hardwick, Whestol, Greer e il banjoista Elmer Snowden finirono in quel vasto universo sonoro che era l'irripetibile 27

Harlem degli anni Venti: un'isola magica nel cuore di una citt gi divenuta metropoli, con i suoi neri in cerca di sollievo all'intensit di una disperazione situabile nella loro stessa preistoria. Intanto, da Chicago gli emigranti della Louisiana si erano in parte trasferiti a New York, e fu prorio King Oliver a cedere il posto al gruppo ellingtoniano nel 1927 in quel Cotton Club che, oltre ad essere il pi famoso locale di Harlem, ha rappresentato una sorta di tempio della musica di Duke: alla stagione meravigliosa del Cotton Club risalgono del resto alcuni fra i brani pi famosi dell'orchestra di Ellington. Lanciato alla conquista della metropoli, ne divenne facilmente il dominatore, soprattutto quando gli avventori del club compresero che non si trattava della consueta orchestra da ballo, ma di un complesso che voleva far rivivere, attraverso la musica, le stagioni di un tragico calvario. L'organico era formato da musicisti straordinari: c'erano il trombettista Bubber Miley, un vagabondo proveniente dal South Carolina che conferiva uno stile marcatamente selvaggio ad ogni esecuzione, e il trombonista Tricky Sam Nanton, maestro della sordina wa wa, un artificio tecnico che permetteva di ricavare dallo strumento i toni e i lamenti di una voce umana. Queste due pedine vincenti fornirono ad Ellington quel sostrato africano sul quale poter poi inserire le pi colte esperienze europee, come si verificher in seguito. Atmosfere tristi, remote evocazioni di un passato doloroso, scatti dell'immaginario individuale e collettivo, sono facilmente

individuabili in brani come East St. Louis Toodle Oo o la Black and Tan Fantasy. Bubber Miley abbandon l'orchestra nel febbraio del 1929; tre anni dopo moriva, a soli ventinove anni, lasciando un vuoto difficilmente colmabile nella storia del jazz, poich il clima emozionale che Miley riusciva a creare era davvero irripetibile. Ellington si vide costretto a mutare di molto le sue scelte stilistiche: ma il talento di Duke seppe 28

trasformare un musicista come Cootie Williams, sostituto di Miley, in un erfetto continuatore di quello stile jungle che nei locali del Cotton Club era ormai una moda. Con il perfezionarsi dell'affiatamento in un gruppo che nel tempo ha annoverato maestri indiscutibili del solismo jazz, dal trombonista Lawrence Brown al gi citato Tricky Sam Nanton, al trombettista Cat Anderson, ai sassofonisti Johnny Hodges, Paul Gonsalves e Harry Carney, caposcuola del sax baritono, a Russel Procope, fino alla formazione di una sezione ritmica capace di creare sottofondi di rara perfezione formale con Jimmy Blanton, bassista, scomparso giovanissimo, Wellman Braud, il batterista veterano dell'orchestra Sonny Greer e Sam Woodyard, la musica di Ellington andata via via facendosi sempre pi complessa, specialmente in virt delle continue influenze che un particolare sinfonismo europeo andato esercitando sul musicista. Talune evocazioni classiche gi erano rintracciabili nella Black and Tan Fantasy e in altre esecuzioni di anni lontani, come The Mooche o Mood Indigo, a dimostrazione e verifica dell'ambizione di creare attorno al dramma del popolo sradicato dall'Africa nera una sorta di saga sonora di vaste proporzioni, spesso sviluppata classicamente in trittico o in altri schemi occidentali in cui convergono, con significati qualche volta esasperatamente intellettualistici, i pi svariati percorsi del doloroso tracciato di una comunit umana. In questo senso si debbono intendere i primi tentativi sinfonici che Ellington cominci a realizzare fin dal 1931 con la Creole Rhapsody, un lavoro di eccezionale durata per quei tempi, sei minuti, cui poi seguiranno altri brani del genere, vere e proprie suites musicali nelle quali Ellington intendeva trasfondere le proprie ambizioni culturali. Si arricchiscono nella sua musica - specialmente in quegli anni Quaranta-Cinquanta che furono l'epoca d'oro per l'orchestra - i timbri e le incidenze impressionistiche in brani come Blue Serge, un pastello elaborato con straordinaria capacit di 29

cesello, di raffinata tessitura, in cui il trombone growl di Tricky Sam si insinua in ardui meandri, fino ad ottenere una temperie sonora di decadente suggestione formale. Una possibile identificazione delle ragioni della scelta ellingtoniana va ricondotta al modello di Debussy e di Ravel in modo particolare. Il senso di libert espressiva che la musica dell'autore di La Mer riesce a sprigionare da un contesto sonoro al cui interno le colorature e i riflessi cangianti operano in modo determinante davvero di ampia portata culturale, e si colloca nel novero raffinato del parallelo fenomeno pittorico e letterario: del resto, Duke stato un discreto pittore negli anni della giovinezza e, da dilettante, ha sempre continuato ad alimentare questa iniziale passione. Questo vasto universo di dissonanze e di abbandoni, dominati da una forte componente di sensualit espressiva, fin per attrarre un intellettuale nero come Ellington. Ma al di l di tali pur importanti implicazioni, il linguaggio jazzistico del "Duca" sempre rimasto vivo e presente come tessuto connettivo anche in quei brani in cui con maggior insistenza si fanno sentire gli influssi della musica colta. Baster ricordare i quattro movimenti della suite Reminishing in Tempo e i due di Crescendo and Diminuendo in Blue, ma il pi consapevole approdo di tutti questi tentativi rimane la Black Brown and Beige, un vasto poema musicale scritto per la gente nera, eseguito per la prima volta al Carnegie Hall di New York il 23 gennaio del 1943, della durata di 50 minuti. Il poema si apre con Work Song, un movimento di continuo riportato al suo tempo primordio da un incalzante rullare di tamburi, che fa da concitato sfondo agli assoli di Harry Carney al sax baritono e di Tricky Sam al trombone; subito dopo, Come Sunday riflette un di pausa nel fervore espressivo, introdotto dal violino di Ray Nance e dal lungo assolo, quasi sussurrato, del sax alto di Johnny Hodges. Seguono i due tempi della Brown, due danze con un chiaro riflesso sociale, la West Indian e la Emancipation 30

Celebration, mentre il terzo movimento consta di tre parti, The Blues, Sugar Hill Penthouse e Carnegie Blues, delle quali il segmento pi significativo il primo; The Blues la raffigurazione sonora di uno stato d'animo, che la cantante Betty Roche esegue ai confini della drammaticit espressiva, ritmando le parole su accordi stoptime che servono a recuperare un drammatico impasto coloristico, rotto e spezzato di continuo dal ruvido innesto del sax. Il carattere decisamente "nero" che Duke Ellington cerca di salvaguardare nelle sue pi ardite composizioni, dimostra come lo sforzo del musicista si orienti in realt verso un rapporto fra musica nera e musica europea in cui vengano difese ad oltranza le suggestive origini del jazz. Su tale tentativo di inserimento dell'afroamericano in un pi ampio contesto, agisce sicuramente la diversa situazione del nero ad Harlem rispetto a quanto era accaduto nel South Side di Chicago: mentre il ghetto dell'Illinois rifletteva l'universo della segregazione nelle sue pi chiuse formulazioni, al nero di Harlem si prospettavano pi sottese occasioni di ricambio culturale, a causa della grande affluenza di bianchi nel ghetto nero all'indomani della chiusura delle case di tolleranza al centro della citt. La Lenox Avenue divent un crogiuolo difforme e scompaginato nel quale tutta la fragilit psicologica dell'ex schiavo venne messa a dura prova: "I negri si accorsero di essere al centro dell'attenzione dei bianchi, e allora cominciarono a strafare per divertirli", racconta Jain Lang, "i ballerini si abbandonarono a danze acrobatiche, a salti, a scenette assurde che sicuramente non avrebbero mai fatto senza la presenza dei bianchi. I ballerini pi famosi divennero ben presto maestri di ballo e impartirono lezioni ai visitatori bianchi". Ben altra lezione era in grado di offrire Duke, al Cotton Club, agli avventori di pelle bianca provenienti dalla contigua Broadway. La fama di Ellington comincia a diffondersi anche nel vecchio 31

continente: gi nel 1933 Duke si era imbarcato sull'"Olympic" ed era sbarcato in Inghilterra, a Southampton, da dove si era trasferito a Londra, al Palladium, per il concerto di esordio. Alcune musiche, come il celebre Sophisticated Lady, vennero considerate troppo sdolcinate dal pubblico occidentale, e britannico in particolare; anche quando gli organizzatori vollero dedicare un concerto per soli esperti al Cinema Trocadero, le risate ironiche che accompagnarono il rauco growl di Tricky Sam o di Cootie Williams dimostrarono quale difficolt di ricezione la musica ellingtoniana andava registrando al primo impatto europeo. Poi le cose cambiarono e le tournes dell'orchestra in tutto il mondo non si contarono pi, creando cos un rapporto di sintonia tra pubblico e orchestra tale da permettere di affermare che questo gruppo, assieme a quello di Armstrong, fu certamente il maggior divulgatore del jazz in Europa. Se Satchmo, infatti, recava la suggestione di una figura autentica e potenziata da grande umanit, le armonie ellingtoniane recavano i segnali di vaste possibilit cromatiche di cangiante sensualit espressiva. Proprio per questa ragione, ad un certo momento del suo cammino nel creativo, Duke immise nel tessuto melodico la pastosit espressiva del trombone di Lawrence Brown, s da ricostruire al massimo grado quella temperie bluesy che si ritrova in tante memorabili composizioni, a ommciare da quel piccolo capolavoro che Bundle of Blues. Al vivo del processo alternativo, riflesso speculare delle due anime conviventi nel musicista, quella razionale e occidentale e quella romantica e suadente dell'africanit divenuta dolorosa negritudine, Ellington fa confluire nell'orchestra musicisti in grado di contemperare un cos fascinoso intrico di suoni. Di qui l'immissione nel 1935 della tromba di Rex Stewart, gi compagno di sezione di Cootie Williams nell'orchestra di Fletcher Henderson e adesso elemento di raccordo molto importante per capricciosit di suoni e acrobazie armoniche; il successivo innesto di Ben Webster al sax, d'altro canto, equilibra ancor pi l'organico e conferisce alla 32

musica ellingtoniana degli anni Quaranta un processo di accelerazione espressiva di straordinaria qualit, come dimostrano brani quali Jack the Bear, Ko-Ko, Cottontail, Never No Lament, Bojangles (gustoso ritratto del famoso ballerino nero di tip-tap), Harlem Airshaft, Sepia Panorama, Across the Track Blues. tutto un viaggio in progress verso la grande invenzione di Take the A Train, in cui la titolazione, ricavata dalla linea della Sub way che da Harlem conduce a Broadway, nel cuore di Manhattan, diventa la base di lancio per una sequenza straordinaria di assoli, dominati dal superbo arrangiamento di Billy Strayhorn, protagonista nell'orchestra di innesti timbrici in grado di proiettare il gruppo verso sempre pi spericolate avventure sonore. Nel corso degli anni, il gruppo intanto subiva forzate defezioni: Bigard aveva lasciato l'orchestra e il sostituto, Jimmy Hamilton, imponeva una diversa impostazione orchestrale, mentre la morte di Jimmy Blanton, bassista davvero insostituibile per la solidit del suo slappin', poneva il problema del recupero di un impatto sonoro irripetibile, solo in parte conseguito con l'arrivo di Alvin Raglin. La sezione delle trombe fu arricchita con la presenza di Harold Baker e con quella di Taft Jordan, oltre che di Cat Anderson, che con l'abilit sul registro acuto consentiva all'orchestra di ampliare gli spazi del reticolo sonoro, come si pu verificare nel demoniaco brano Trumpet No End, esecuzione rilevata sulle righe armoniche di Blue Skies, in cui le acrobazie nel superacuto di Anderson si alternano a momenti di pi angosciosa meditazione. Fra gli anni Quaranta e Cinquanta l'attivit di Ellington senza soste: da una parte la ripresa di vecchi temi legati alle prime avventure musicali, dall'altra l'invenzione di nuovi brani che possano soddisfare anche un pubblico meno raffinato, e infine il prosieguo del discorso sinfonico con la suite A Tone Parallei To Harlem, brano lungo 17 minuti, in cui Duke esibisce una sintesi di tutte le avventure sul territorio arduo della musica 33

colta, non disgiunta dallo sforzo di consegnare al popolo nero una saga di grande spessore culturale. L'orchestra appare in declino nella seconda met degli anni Cinquanta, ma avr un'impennata al Festival di Newport del 1956, quando Paul Gonsalves provoc quasi una guerra fra i fans con una interminabile serie di assoli improvvisati sul tema di Crescendo and Diminuendo in Blue. Il vertice delle ambizioni ellingtoniane, e al contempo la conferma dell'interesse verso le discipline del creativo, arti figurative e letteratura, che sentiva pi vicine alla sua musica, fu la suite shakespeariana Such Sweet Thunder, divisa in dodici movimenti, un po' discontinua nelle varie parti, ma sicuramente ravvivata da splendide prestazioni, come quella di Johnny Hodges nel movimento di Romeo e Giulietta o il Sonnet for Caesar, che ebbe come protagonista il clarinetto di Jimmy Hamilton, o il divertente Up and Down, con la tromba di Clark Terry a costruire un ironico contrappunto con il violino di Ray Nance. Verso la fine degli anni Sessanta, Duke Ellington pot realizzare un altro dei grandi progetti che da tempo aveva in mente, un concerto di musica sacra in una chiesa. Il 6 di settembre del 1965 lo troviamo infatti nella Cattedrale della Grazia di San Francisco, a presentare una ennesima sintesi di tante avventure affascinanti: in quell'occasione vennero presentati vari frammenti della Black Brown and Beige, di My People, con al centro del concerto uno splendido brano mai eseguito fino allora, In the Beginning God, cui dettero il proprio contributo liturgico le voci di Esther Marrow e di Jon Hendricks. Il concerto venne replicato in oltre cinquanta chiese americane, e ancora in Inghilterra, nelle Cattedrali di Coventry e di Cambridge. Anche il Festival delle Arti Negre di Dakar, nel Senegal, lo vide protagonista nel 1966 con l'esecuzione di una delle pi liriche suites ellingtoniane, La plus belle Africaine, mentre entrava nel gruppo di Duke il figlio Mercer, gi trombettista dell'orchestra, e adesso anche curatore degli affari generali del "Duca", divenuto ormai una specie di capo del governo 34

all'interno del complicato congegno orchestrale. Scompariva nel frattempo Billy Strayhorn, il 31 maggio del 1967, ed Ellington perdeva un collaboratore insostituibile: l'orchestra non sar pi quella di un tempo, anche per le non buone condizioni di salute di Duke. Una impennata di orgoglio sar la Latin American Suite, eseguita all'universit di Yale nel 1968, ma il progressivo cedimento non ha soste, tanto pi che scompaiono i protagonisti assoluti di quell'incomparabile congegno. Nel 1970 muore Johnny Hodges e la "corazzata" Ellington, come pittorescamente veniva definita, stenta a tenere il mare. Un estremo bagliore di luce molto viva fu la New Orleans Suite, presentata al Festival del Jazz della citt del delta nel 1970, e a questa splendida fiammata di orgoglio creativo potrebbe aggiungersi la musica scritta per il concerto sacro presentato nell'Abbazia di Westminster nell'ottobre del 1973, in apertura dell'ennesimo viaggio in Europa. Le esibizioni tuttavia erano ormai un po' patetiche, l'orchestra sembrava aver perduto il suo smalto e dava l'impressione di esibirsi soltanto per onore di firma. Il suo settantacinquesimo compleanno Duke lo trascorse nel lettino del Columbia Presbyterian Medical Center di New York, in condizioni di salute molto precarie. Resister ancora per qualche tempo, e morir il 24 maggio del 1974. Il figlio Mercer, dopo le esequie solenni nella chiesa di St. John the Divine, con pi di diecimila persone presenti, tenter di rimettere in piedi un monumento irrecuperabile, ma inutilmente, anche se ancora oggi gira per il mondo una Mercer Ellington Orchestra. Non era possibile ripetere un modello che non ha avuto confronti nella storia del jazz, e che figura certamente fra le pi compiute vicende musicali. Resta oggi il problema di storicizzare al pi presto un'opera e un artista che hanno agito all'interno di una cultura emarginata e sommersa, duramente ostacolata perch non potessero emergere genialit e talento. 35

Duke era solito ripetere spesso che non si preoccupava molto della posterit: "Noi", diceva, "siamo egoisti. A noi basta che la nostra musica sembri buona oggi. Non lavoriamo per la posterit". C' l'intera condizione della negritudine in tale affermazione, che pure proviene da un artista che come nessun altro ha rappresentato il riscatto, sul filo del talento, della comunit afroamericana. Una riflessione che si pu condividere soltanto sul piano della irripetibilit di un simile modello, del tutto inimitabile: ma per quello che concerne l'eternit della sua musica, la storia non potr che produrre una condizione di continuit.

4. New York New York


Intorno agli anni Trenta, New York era diventata l'epicentro del jazz, dopo che Chicago, nel precedente decennio, aveva accolto tutti quei musicisti che il proibizionismo aveva allontanato per sempre da New Orleans. La nuova musica, che doveva diventare la pi alta espressione del creativo d'America, tard tuttavia ad affermarsi ai confini della follia, vera cassa di risonanza dei pi difformi umori, ritenuta da un'infinit di americani il simbolo stesso del male. Per i jazzmen, invece, il nomignolo pi caro sempre stato "The Apple", la mela, magari con qualche aggiunta poetica, "of the eyes", degli occhi, forse a memoria della tentazione di Eva in questa sorta di paradiso terrestre che stata, e continua ad essere, la megalopoli sulle rive dell'Hudson. Se per mela, inoltre, si intende la pupilla degli occhi, si capisce anche la ragione per cui questa citt, con i suoi clubs, i suoi teatri, i suoi ritrovi, la vita luminosa che si consuma fra Times Square e l'intrico che circonda la piazza, sempre stata la mta primaria di ogni sogno vissuto dal musicista nero, emarginato dapprima nella Louisiana e poi nel South Side chicagoano. L'epicentro era la Cinquantaduesima strada, 36

la "via" per definizione, dove questa musica sortiva da ogni locale, da ogni porta, da ogni cantina, con la sacralit di altre importanti arterie che hanno costruito la storia del jazz: la Lenox e la Seventh Avenue, ad Harlem, il ghetto nero della citt dove per anni i bianchi di Broadway sono venuti per sentire e vivere in una serata fuori le righe la vicenda dell'altra razza, che con l'esorcismo della musica tentava di stordirsi dal disagio sociale della segregazione. La Centoventicinquesima strada era quella di due famosi locali, l'Harlem Opera House e soprattutto l'Apollo Theatre, mentre il Birdland, il club dei futuri bippers, era sinonimo stesso della Cinquantaduesima. Una topografia hot insomma, calda non soltanto per la musica che sprigionava, ma anche per l'ambiente, la temperie che sapeva accendere ogni sera, per un trentennio e pi. Provenienti dai luoghi pi lontani e disparati, Kansas City, Chicago, St. Louis, Tulsa, Pittsburgh, i jazzmen trovarono nella megalopoli quella libert espressiva indispensabile per inventare e creare ben oltre le coercizioni cui il potere dell'altra razza costringeva l'afroamericano. Centro vitale della sperimentazione artistica, New York ha tenuto a battesimo un movimento di rivolta come il be-bop e il pianismo di Lennie Tristano, il grande musicista bianco che proprio a New York organizz la propria scuola. L'impatto con la durezza di una mela non del tutto matura per accogliere il nuovo che proveniva dal Sud, fu faticoso e difficile: sia l'Original Dixieland Jazz Band che la Creole di King Oliver vennero accolte con una certa freddezza, e uguale accoglienza venne riservata a tanti altri pionieri del jazz. I musicisti all'inizio vennero relegati nei postriboli e nei clubs malfamati, nelle botes ad imitazione parigina, ma tanto pi sordide e deprimenti. Eppure fra i jazzmen costretti a vivere e suonare in questi locali c'erano Bubber Miley, l'inventore dello stile "rauco" alla cornetta, e ancora il trombonista Jimmy Harrison, Edgar Sampson e 37

Benny Carter, mentre l'orchestra di Charlie Johnson, un po' pi privilegiata, suonava, con un buon contratto, allo Smalls' Paradise, dove rimase per quindici anni. Nella parte bassa della citt dominavano Victor Herbert e Irving Berlin, ma, gi nel 1917, a scompaginare la vita notturna di questi quartieri, giunse al Reisenweber's l'Original Dixieland Jazz Band a suonare l'indemoniato Tiger Rag, Sensation Rag e Ostrich Walk; ma n la tromba di Nick La Rocca, n il clarinetto di Larry Shields riuscirono a destare dal torpore i newyorkesi, a differenza dei londinesi, letteralmente impazziti per il gruppo di New Orleans. Il riscatto part da Harlem, ed era naturale che cos fosse; anche se, agli albori del secolo, il quartiere era una zona residenziale della razza bianca e in seguito fu popolato da ebrei, italiani, tedeschi, irlandesi appartenenti al ceto medio. Quando poi nacque la moda di andare a vivere nel centro di Manhattan, fra le luci di Broadway, il quartiere venne occupato dalle comunit nere provenienti dai luoghi pi remoti in cerca di fortuna, e nacque il ghetto, quella sorta di catino ribollente che venne chiamato la "Parigi nera" proprio perch divenne lo spazio angusto del divertimento, ma anche della trasgressione e del vizio, una specie di inferno nel quale lo scrittore afroamericano Leroi Jones ha inventato addirittura dei cerchi danteschi. Impegnati a far dimenticare il colore della pelle e secoli di dolore e di pena, i neri del ghetto newyorkese si preoccuparono di offrire il meglio del loro talento creativo ai bianchi che affluivano sulla Lenox Avenue in virt di una moda che durer per molti anni, fino alla Black Revolution quando, negli anni Sessanta, il quartiere divent proibitivo per l'altra razza e tutto fin sotto il dominio del Black Power, il Potere Nero. Accanto a questa esplosione di musica e di invenzione artistica nella "Parigi nera" vivevano musicisti, pittori, scrittori - and nascendo il fenomeno dell'Harlem Renaissance, la Rinascita di Harlem, che visse qualche anno di splendore con il supporto di una creativit sollecitata da 38

una rivalsa che, al limite del pi acceso radiclismo, andava proponendo il ritorno all'Africa nera, dopo un cos lungo e difficile impatto con la razza bianca. La negrit venne esibita come un vanto, una supremazia del fisico e dello spirito, anticipazione ideologica di quello slogan "Black is beautiful" che molti anni dopo durante la Rivoluzione nera degli anni Sessanta, provocher un duro sobbalzo di coscienza che coinvolger anche la storia del jazz. Al Garden of Joy, sulla Centoquarantesima strada, Mamie Smith, la prima cantante di city blues che si conosca, attirava un grande pubblico, e cos Count Basie, che si esibiva al piano con un piccolo gruppo al Leroy's, e Tricky Sam, che soffiava nel trombone wa wa al Bucker of Blood. Ma erano i pianisti a dominare la scena di Harlem, James P. Johnson, Willie The Lion Smith, Seminole, Fats Waller, al punto che l'unico stile jazzistico che nacque e prosper nel ghetto fu lo "stride piano", che gi presentava molte novit, nel pianismo jazzistico, rispetto al ruolo che questo strumento aveva nelle orchestre del Sud degli States. Bessie Smith gi si era guadagnata il titolo di regina del blues nei teatri e nei caff di Harlem, e Clarence Williams, musicista, manager e grande organizzatore, giunto a New York dopo la prima guerra mondiale, cominci a pubblicare ed eseguire motivi che poi diventeranno repertorio classico di questa musica: Royal Garden Blues ad esempio, oltre all'incisione di dischi con i Blue Five. Ma le due stelle pi luminose del ghetto rimanevano la cantante Ethel Waters, che fra gli anni Venti e Trenta ebbe il suo periodo di maggior splendore, e il pianista Fletcher Henderson, che organizzer un'orchestra di grande calore e significato nella vita del jazz newyorkese. Non va inoltre dimenticata la soubrette Florence Mills, che esercitava un grande fascino sul pubblico bianco che frequentava i clubs di Harlem, chiamata dai neri "Blackbird" e protagonista di una commedia musicale di enorme successo, 39

Shuffle Along, firmata da Noble Sissle ed Eubie Blake, due figure leggendarie del ghetto. Fu proprio Ethel Waters a sostituire Florence Mills al Plantation, e con un motivetto di successo, Dinah, divenne la regina incontrastata di quel club. Qui la raggiunse Fletcher Henderson, gi noto per aver accompagnato molte blues-singers, Ma Rainey e Bessie Smith fra le altre, a capo di un gruppo che comprendeva stelle di prima grandezza di quel tempo, dal cornettista Joe Smith al trombonista Charlie Green, al clarinettista Buster Bailey, al banjoista Charlie Dixon. Chimico mancato, Fletcher Henderson aveva disobbedito al padre, che lo avrebbe voluto in un laboratorio, e aveva cominciato a studiare il piano, acquistando rapidamente una tale padronanza dello strumento da saper suonare indifferentemente ogni tipo di jazz e di musica popolare. Si esibiva al Club Alabama con un'orchestra che incise molti dischi per la Vocalion prima che Louis Armstrong - che faceva un po' la spola fra Chicago e New York - entrasse nell'organico, dove rimase per due anni prima di venir sostituito da Rex Stewart. Don Redman rimase nel gruppo per qualche anno, fin quando non giunse Bobby Carter, suo degno sostituto, che si impose rapidamente come miglior solista del gruppo. Forte di un organico di grande valore, nel quale passarono anche i trombonisti Benny Morton e Claude Jones e il trombettista di New Orleans Tommy Ladnier, uno dei pi grandi solisti della storia del jazz, scomparso giovanissimo, Fletcher Henderson domin la scena musicale di Harlem per molti anni, incidendo anche dischi memorabili grazie al talento di solisti dallo stile molto diverso l'uno dall'altro: alla morbidezza di tonalit della cornetta di Joe Smith in Snag It, faceva riscontro la superba asprezza del solismo di Armstrong in Sugar Foot Stomp e in Money Blues, un brano al cui ascolto si fa la conoscenza con il maestro incontrastato del sax tenore Coleman Hawkins, allora alle prime armi, in seguito protagonista assoluto della scena del jazz dei decenni successivi, caposcuola indiscutibile fin 40

quando non comparve alla ribalta Lester Young. L'atmosfera che l'orchestra di Fletcher Henderson era capace di creare nelle esecuzioni era dominata da una grande foga interpretativa, una febbrile concitazione che contaminava i musicisti uno dopo l'altro, s da creare delle vere e proprie battaglie musicali: il tutto intessuto entro un reticolo di arrangiamenti magistrali, dovuti al talento di Fletcher e all'esecuzione di solisti che nessun'altra orchestra - tranne quella di Duke Ellington - potr mai pi vantare nello stesso organico e nello stesso tempo. Il contributo che un musicista come Coleman Hawkins rec al gruppo fu determinante, con tutto il rispetto per solisti del valore di Don Redman, Benny Carter, Rex Stewart, Charlie Green e tanti altri. A quei tempi il sax tenore si identificava con Bean, il nomignolo che gli avevano dato i compagni dell'orchestra, inventore dalla sonorit irripetibile, maestro dell'improvvisazione jazzistica per il grande profluvio di idee che sortivano dal suo strumento, inimitabile al punto che forse soltanto Chuck Berry e Ben Webster ne seppero raccogliere l'eredit. Anche Duke Ellington venne a gustare la Grande Mela nel 1923 con un ristretto gruppo di amici, il batterista Sonny Greer e gli altri, provenienti da Washington, e di qui, dal Cotton Club di Harlem, spicc quel volo che lo condusse in tutto il mondo: accortasi del jazz, New York ne stava aiutando e promuovendo la conoscenza in tutta l'America e nei vari continenti. Pi tardi, non soggette al fenomeno dell'emigrazione, arrivarono a New York le grandi orchestre bianche, quella di Paul Whiteman che suon al Palais Royal, e che ben poco aveva da spartire con il jazz, a parte la presenza nell'organico di jazzmen del calibro di Bix Beiderbecke e Frankie Trumbauer; ma furono soprattutto i gruppi di Red Nichols e di Phil Napoleon ad emergere sulle altre formazioni. Un buon jazz era quello prodotto dagli Original Memphis Five di Napoleon, che operarono dal 1923 al 1928 con il clarinetto di Jimmy 41

Lytell, il piano di Frank Signorelli e il trombone di Milfred Mole, il migliore del gruppo. Una musica sicuramente superiore, seppure non al livello dei jazzmen neri, fu inoltre quella che si poteva ascoltare dai Five Pennies di Red Nichols, un nome divenuto celebre a New York dopo il 1925; nel gruppo andranno via via a confluire alcuni dei grandi protagonisti del jazz bianco come Benny Goodman, Joe Sullivan, Jack Teagarden, Glenn Miller, Tommy e Jimmy Dorsey. La musica che l'orchestra era l'antitesi di quella di Henderson: l'una, quella nera, dominata da una foga irruenta che sembrava provenire direttamente dalla rabbia dello sradicamento; l'altra, quella bianca di Nichols, molto intellettualistica e raffinata, che si caricava di un potenziale di sviluppo che nasceva dal talento dei migliori solisti, ma anche dal diverso clima che il gruppo respirava, molto meno privo di affanni. Per tutti comunque andava avvicinandosi come un fantasma, che diventer negli anni ben visibile, lo spettro della crisi economica, esplosa il marted 29 ottobre del 1929, quando le quotazioni di 50 titoli principali scesero di circa quaranta punti. Migliaia di persone che avevano acquistato non poterono pi sostenere il valore dei titoli e si ridussero sul lastrico. Tutta l'America entrava in una crisi profonda e irreversibile, che avrebbe avuto la lunga durata di cinque anni e di cui anche il jazz risentir, poich una enorme quantit di musicisti si trover senza lavoro. I locali di Harlem, dove il jazz newyorkese era esploso, dopo tanto splendore, si ritrovarono a vivere una vita grama. Osserviamoli pi da vicino, poich in queste caves che il jazz di New York nato e ha vissuto felicemente per anni. Il Cotton Club e l'Apollo Theatre furono sicuramente i due locali pi alla moda e pi frequentati dal pubblico dei bianchi di Broadway e dei neri del ghetto. Situato al numero 644 di Lenox Avenue, all'angolo con la Centoquarantaduesima strada, fondato nel 1918 e chiamato all'inizio Club Deluxe, il Cotton Club assunse questo nome nel 42

1921. Per cinque anni, dagli esordi fino alla prima chiusura operata dagli agenti della polizia federale nel 1925, l'orchestra fissa del locale fu quella del violinista Andy Preer e i suoi Cotton Club Syncopators, di cui facevano parte Louis Metcaf e R.Q. Dickenson alle trombe e, fra gli altri poco noti, Leroy Maxey alla batteria. Riaperto, cambi gestione e per un po' di tempo si chiam molto pomposamente The Aristocrat of Harlem, fin quando, morto il violinista Preer, venne chiamato alla guida del club rinnovato e restituito al suo vecchio nome il giovane Duke Ellington, che apr la stagione invernale del 1927 con i suoi Washingtonians, formati da Louis Metcaf e Bubber Miley alle trombe, Tricky Sam Nanton al trombone, Rudy Jackson al sax tenore, Otto Hardwicke al sax alto, Harry Carney al sax baritono, Wellman Braud al contrabbasso e Sonny Greer alla batteria, oltre al banjo di Freddy Guy. In un primo tempo l'orchestra accompagnava i grandi nomi del negro show business, che comparivano sotto la sigla Cotton Club Parades: Ethel Waters, Adelaide Hall, i Mills Brothers, Bill Robinson, i Nicholas Brothers, mentre pi tardi l'intero gruppo ellingtoniano diventer protagonista esso stesso del cosiddetto jungle style. Quando Duke fu chiamato a Hollywood per girare il film Check and Double Check, fu sostituito dall'orchestra del jazzista e showmen Cab Calloway, mentre l'ultima orchestra ad apparirvi prima della nuova chiusura del 1938 fu quella di Jimmie Lunceford. Riaperto poi negli anni Quaranta, present le orchestre di Andy Kirk e di Billy Eckstine, per poi chiudere definitivamente. Anni dopo il vecchio e glorioso edificio verr demolito per far posto ad abitazioni civili. A sua volta, l'Apollo Theatre fu uno dei pi prestigiosi teatri d'America, ed ebbe una parte di grande rilievo nella storia del jazz. Situato sulla Centoventicinquesima strada, in piena Harlem, ha visto sfilare sulle sue scene, dagli anni Venti in poi, numerose orchestre, ma ha vissuto il suo 43

momento magico al tempo dello swing, con le orchestre che si alternavano sul palco. Inoltre, aspetto molto interessante che riguarda da vicino la storia del jazz, ogni mercoled notte veniva presentato, sotto la guida del ballerino Toni Coles, uno show per dilettanti durante il quale si esibirono per la prima volta giovani che diventeranno famosi, come le cantanti Ella Fitzgerald e Sarah Vaughan. Tutt'intorno ai due locali, un pullulare di clubs, il Savoy Ballroom, il Connie's Inn, il Lafayette Theatre, il Club HotCha, lo Small Paradise, il Glady's Glam House, il Radio Club, per ricordare soltanto i maggiori. Accanto ai clubs e ai teatri, le case discografiche che hanno consentito la nascita e lo sviluppo di una documentazione storica preziosa, per una musica fondata essenzialmente sull'improvvisazione: ormai epicentro della vita sociale e pubblica statunitense, New York diventer d'ora in poi assoluta protagonista dell'evolversi di questa musica, dapprima con l'era dello swing, poi con l'esplodere della rivolta dei boppers, infine con i movimenti dell'avanguardia jazzistica che nasceranno fra gli anni Sessanta e Settanta.

5. L'era dello swing


Il 2 di febbraio del 1932, Duke Ellington si rec in una sala d'incisione di New York per registrare un brano intitolato It Don't Mean a Thing if It Ain't Got that Swing: Ivie Anderson cant inconsapevolmente quel tema, e pronunci quella parola swing senza immaginare che, da quel momento, quel sacro verbo doveva percorrere in lungo e in largo l'America, e nel breve giro di tre anni indicare la moda e lo stile jazzistico che per non poco tempo dominer lo scenario di questa musica. Secondo le regole della musica ellingtoniana il motivo si avvaleva di un arrangiamento elegante e raffinato, sorretto dal supporto di un continuo e ossessivo dondolio ritmico 44

che invitava irresistibilmente al ballo, oltre che rappresentare qualcosa di diverso, una sorta di distrazione per esorcizzare i tempi duri che la Grande Depressione del 1929 aveva imposto agli americani. Sicuramente sulla swing craze, come appunto venne definita, agiscono concause sociali ed economiche di vasta portata, prima fra tutte la grave crisi che colp gli Stati Uniti nel 1929, quando le banche di Wall Street andarono in tilt e la Borsa di New York dovette registrare squilibri cos sensibili da gettare nel pnico un numero infinito di risparmiatori. Il presidente Hoover adott il metodo dell'autosuggestione per costringere gli americani a controllare le proprie spese, magari approfittando dei forti ribassi per acquistare con maggior raziocinio. Ma tutto ci signific ben poco di fronte al precipitare degli eventi, che coinvolsero l'America per quattro anni, proprio fino all'inizio dell'era dello swing. Identificare quindi la swing craze con la fine di un incubo e con la conseguente esplosione di gioia di tutto un popolo, liberato da una condizione di paura durata ben cinque anni, pu essere giusto e lecito, ma lo swing all'interno del ciclo storico di questa musica non fu soltanto il contraccolpo psicologico ad una condizione di incertezza e di timore. Fenomeno prevalentemente bianco, cui il nero diede poi il suo contributo, lo swing sta ad indicare un aspetto del jazz che trasferisce sulla psiche di chi ascolta una sorta di febbre incontenibile, fatta di una scansione ritmica fortemente evidenziata che infonde uno stimolo dinamico molto particolare: pi che naturale, pertanto, che contribuisse a creare una condizione evasiva nel fruitore, come accade di constatare nella musica di un jazzman che solo marginalmente visse l'avventura dello swing, ma che certamente ha dato un rilevante impulso ai successivi sviluppi di questa musica. Fats Waller, pianista e compositore morto giovanissimo e nel pieno del suo fervore creativo, fu davvero il prototipo del musicista swing 45

concitato e rumoroso, maestro di jazzmen come Lionel Hampton e Cab Calloway, divertente e al contempo capace di costruire un suggestivo discorso musicale. Molte orchestre nere ne seguirono la tendenza, ma sebbene i gruppi di Louis Russell, di Fletcher Henderson, di Chick Webb, di Jimmy Lunceford, di Benny Carter, di Count Basie e dello stesso Duke Ellington si sforzassero di riaffermare un predominio musicale che andava inesorabilmente spostandosi verso il mondo dei bianchi, solo in parte riuscirono a recuperare quel contatto popolare che era nelle loro intenzioni, e che esisteva ai tempi eroici delle origini. Malgrado il mutare della situazione, non diminuiva il flusso della borghesia bianca verso i locali di Harlem, che continuarono ad affollarsi di un pubblico quanto mai eterogeneo, che esigeva anche uno scenario kitsch: ragione questa per cui, durante gli anni di permanenza dell'orchestra di Ellington al Cotton Club, gli addobbi erano costituiti da palmeti di cartapesta ed altri elementi evocativi del paesaggio africano in omaggio a quello style jungle con il quale l'orchestra intratteneva il pubblico proveniente da Broadway. I neri, a loro volta, chiedevano qualcosa di diverso, una musica che consentisse loro di recuperare quelle radici culturali che la swing craze pareva avere smarrito; anche per questa ragione, nacque la consuetudine dell'"after hours", un dopomezzanotte, quando i jazzmen si raccoglievano in un piccolo locale appartato e, dopo aver suonato tanta musica commerciale per far muovere i piedi di chi cercava la distrazione e il divertimento, improvvisavano per tutto il resto della notte, dialogando fra loro con quel linguaggio dell'azzardo e della sfida che poco dopo assumer i contorni di autentica avanguardia con l'avvento del be-bop. Di qui, da tale condizione, nasce lo stato di precariet in cui si trovano ad operare le grandi orchestre nere anche in un ambiente, come quello di Harlem, contagiato fin nelle sue pi segrete strutture dalla follia 46

dello swing: tranne che le orchestre di Duke Ellington e di Count Basie, tutte le altre big bands, pur ospitando in sezione i migliori musicisti di quel periodo, si trovarono a dover vivere sotto un certo predominio dell'altra razza, che dominava il business dello spettacolo di Manhattan, da Harlem fino a Broadway, con figure di grande spicco, Benny Goodman su tutti, Glenn Miller, Gene Krupa. Nell'universo dei neri nascono figure drammatiche, come quella di Chick Webb, gobbo e fisicamente deforme, uno dei pi grandi batteristi della storia del jazz (cui va il merito di aver scoperto Ella Fitzgerald), scomparso ancora giovane, ma al pieno della maturazione espressiva, per consunzione; o temperamenti di artisti colti e sensibili, gi in grado di fornire soluzioni alternative, come Benny Carter, Fletcher Henderson, Sy Oliver, che offrivano, con grandi risultati espressivi, i loro arrangiamenti alle grandi orchestre bianch, in uno sforzo reciproco di consolidamento culturale fra le due razze che rappresenta uno degli aspetti pi fertili e pesitivi della swing craze. L'orchestra di Jimmy Lunceford, a sua volta, riesce a trovare uno spazio intermedio certamente interessante, creando una musica di atmosfera che ricorda un po' quella di Ellington; almeno fin quando al gruppo, molto omogeneo e affiatato, non riesce un sound pi libero e autonomo, che per qualche anno render inconfondibili i suoni di questa orchestra, con il sostegno di solisti di grande valore come Trummy Young e Willie Smith. Ma il gruppo non avr vita lunga e facile. Se per alcuni anni la band di Lunceford non ebbe rivali sullo scenario dello swing di Harlem, il cui epicentro continuava ad essere il Cotton Club, l'orchestra di Count Basie ne raccolse subito l'eredit, inventando un sound del tutto nuovo e diverso, marcato suggestivamente sull'ossessione del riff (unisono di strumenti a fiato che introduce gli assoli), qua e l trapunto dalle brevi, rapide, folgoranti note del piano di William Basie, nero di Red Bank, nel New Jersey, batterista all'avvio di 47

una splendida carriera e in seguito pianista seguace dello stride piano di Fats Waller e di James P. Johnson, gi stella di prima grandezza al Reno Club, poi al Grand Terrace di Chicago, infine al Roseland Ballroom, la celebre sala da ballo al numero 1658 di Broadway, a due passi dalla pittoresca Cinquantunesima strada: non a caso uno dei pi noti brani di Basie si intitola proprio Roseland Shuffle, in omaggio al locale che ne accompagn il successo. All'avanguardia del jazz di quegli anni e in grado di produrre con la sua orchestra il miglior swing nero di tutta Harlem, assieme a Duke Ellington, Count Basie poteva vantare musicisti di primissimo piano nella sua orchestra, a cominciare da Lester Young al sax tenore e Harry Sweet Edison alla tromba; ma ancora tanti altri personaggi servirono a creare l'inconfondibile sound basiano: i trombonisti Benny Morton, Dickie Wells e Vic Dickenson, il trombettista Buck Clayton, il sax alto di Tab Smith e il sax tenore di Buddy Tate e di Eddie Lookjaw Davis. Il cantante fisso dell'orchestra era un gigante, Jimmy Rushing, detto "Mr. Five by Five" per la sua mole, in grado di creare anche gustose scenette d'amore con immaginarie donne innamorate, o di scendere in pista esibendo la sua pinguedine in balli scatenati. Il fiore all'occhiello era la sezione ritmica, sicuramente la migliore che la storia del jazz abbia mai esibito, con Basie al piano, Freddy Green alla chitarra, un fedelissimo che mai abbandoner il leader, nella buona e nella cattiva sorte, il bassista Walter Page e il batterista Jo Jones, di raffinata eleganza nell'uso dei piatti, sostenuto da un beat naturale e soffice, capace di creare straordinarie piattaforme ritmiche. Un'orchestra di tanto valore non poteva che dominare la scena jazzistica del tempo, anche se, per concludere il discorso sulle orchestre nere dell'era dello swing, non va dimenticata quella di Erskine Hawkins e i suoi Bama State Collegians, proveniente dall'Alabama University, autore di un brano di enorme successo, Tuxedo Junction, per la temperie morbida, 48

soft, che era in grado di creare. E ancora la possente Mills Blue Rhythm Band, con Henry Red Allen alla tromba e Jack Higginbotham al trombone; e inoltre la fantasiosa orchestra di Cab Calloway, showman incomparabile, ben sorretto da solisti di valore come il tenorista Chuck Berry, il trombettista Jonah Jones, il batterista Cozy Cole e il bassista Milt Hinton. Per quanto successo potesse arridere alle orchestre nere, i veri dominatori della swing craze furono per i leaders bianchi, primo fra tutti Benny Goodman. Le origini chicagoane del clarinettista dell'altra razza, che aveva appreso nella citt del vento la lezione dei grandi musicisti di New Orleans, in particolare di quelli della scuola creola del clarinetto, incisero profondamente sul tessuto armonico delle orchestre bianche che proseguirono anche a New York, durante l'era dello swing, quella necessaria operazione di incontro e di fertile confronto fra bianchi e neri che gi aveva caratterizzato tanta musica della citt del vento. Un discorso, questo, che vale per Goodman prima di ogni altro, ma che coinvolge anche Glenn Miller, la cui orchestra rivalegger proprio con quella di Benny al proscenio della swing craze, Gene Krupa, batterista proveniente dalla stessa scuola, e molti altri. In queste orchestre il sodalizio fra bianchi e neri, soprattutto nel caso di Goodman, signific incontro con l'esperienza dell'altra razza, nelle figure importanti del batterista Sidney Catlett, del pianista Teddy Wilson, del vibrafonista Lionel Hampton, del trombettista ellingtoniano Cootie Williams, ma soprattutto del chitarrista Charlie Christian, che fra poco, all'alba del be-bop, diventer un protagonista della nuova musica nascente, troncato da una morte prematura ancora giovane e in grado di offrire il grande contributo delle sue capacit inventive alla storia del jazz. Per parecchi anni, cinque lunghi e densi anni in cui trionf incontrastata l'era dello swing, Benny Goodman fu al centro del fenomeno 49

e divise con Duke Ellington la gloria del musicista pi ricercato nei balli e nei concerti di musica hot. Tale tendenza, al processo di incontro e di colloquio fra le due razze, in Goodman era anche conseguenza della sua origine ebraica, e quindi dell'adolescenza gi vissuta entro lo spazio dell'emarginazione e della diversit: ebreo di origine russa cresciuto nell'America dei ghetti e fra i suoni del jazz nascente di Chicago, il clarinettista era nato nel 1909 nel West Side di Chicago, abitato quasi interamente da ebrei e da pochi italiani, a due passi da quel quartiere della citt dell'Illinois che pochi anni dopo sarebbe diventato la roccaforte della malavita italo-americana. Aveva iniziato lo studio dello strumento alla sinagoga, ed era solito ascoltare ogni tipo di musica compresi i concerti che si tenevano al Douglas Park la domenica pomeriggio o i dischi dell'orchestra di Ted Lewis; ma un posto di rilievo, in tale universo cos variegato di ascolto, ebbero alcuni grandi del jazz, a cominciare dai New Orleans Rhythm King che annoveravano nel gruppo quel Leon Roppolo di origine italiana che pi di ogni altro aveva assimilato alla perfezione la lezione dei grandi clarinettisti creoli e neri della citt del delta, Jimmie Noone, Buster Bailey, Johnny Dodds, Sidney Bechet (che poi diventer uno specialista del sax soprano). Proprio a Chicago, fu importante per lui il tirocinio dell'Austin High School, dove ebbe modo di suonare per le feste studentesche e fece importanti incontri con i jazzmen bianchi della citt: il sassofonista Bud Freeman, il batterista Dave Tough, Frank Teschmaker e soprattutto Bix, un maestro per tutti. Ancora molto giovane, a sedici anni, poteva gi vantare l'offerta di Ben Pollack, che in quegli anni era leader di una prestigiosa orchestra; e, poco dopo, si aggiungeranno al gruppo di Pollack il trombonista Glenn Miller, altra stella nascente della swing craze, e ancora il trombettista Jimmy McPartland e l'altro trombonista chicagoano Jack Teagarden. Di qui, da questa prima importante esperienza, Benny Goodman 50

spiccher un volo che coprir quasi l'intero arco della sua vita, con punte di successo tali che neppure il famoso "gioved nero" di Wall Street e la conseguente grave crisi economica dell'intera America lo sfioreranno, nel viaggio trionfale verso la gloria e la fama in tutto il mondo. La conoscenza, e l'avvio di una fruttuosa collaborazione con John Ammond, all'Onyx Club, significarono per lui l'ingresso nelle grandi case discografiche, e quindi la possibilit di organizzare quei piccoli gruppi, trio, quartetto, quintetto, che nella discografia goodmaniana sono altrettante perle molto vive e luminose: proprio in tale contesto, il clarinettista realizza quell'idea, gi presente a Chicago, di incontro fra bianchi e neri che signific per lui, oltre che il superamento dell'antitesi razziale, anche l'incontro, e la fusione, fra due linguaggi e due scuole notevolmente diversificate, anche se collocabili alla sorgente di una unica matrice nera. I nomi giusti che Ammond sugger a Goodman furono il batterista bianco Gene Krupa e i due neri Lionel Hampton al vibrafono e Teddy Wilson al pianoforte. Nel corso degli anni, questi mirabili gruppi di studio andarono ad arricchirsi fino a comprendere altri protagonisti della storia del jazz: il sassofonista George Auld e il pianista Count Basie, il trombettista Cootie Williams e soprattutto il chitarrista Charlie Christian, futuro avanguardista di questa musica. Quando Benny Goodman, con i suoi small groups e con l'orchestra, molto affiatata e solida, si trasfer a New York per suonare dapprima al Pennsylvania Hotel e poi, dal marzo 1937, al Paramount Theatre, venne rapidamente incoronato re dello swing e pot avvalersi di questo appellativo per un gran numero di anni, anche quando la swing craze aveva ormai ceduto il posto ad altre avventure di questa musica: Stompin' at the Savoy, Sometimes I'm Happy, Blue Skies, Body and Soul, After you've gone, Dinah, Moonglow, Vibraphone Blues sono soltanto alcuni fra i tanti temi che accompagnarono al successo l'orchestra e i piccoli gruppi di Goodman. 51

Una incoronazione che ebbe il suo cerimoniale di lusso nel memorabile concerto alla Carnegie Hall del 16 gennaio 1938, quando l'epoca della musica con il dondolo and a identificarsi con il nome del clarinettista. All'interno della swing era vissero e si consumarono anche sperimentazioni interessanti in altre direzioni: ad esempio, il tentativo di filtrare il linguaggio del jazz di New Orleans con il tessuto armonico dell'orchestra da ballo. Ne fu promotore e protagonista Bob Crosby, fratello del pi noto Bing, cantante di successo di quegli anni, il quale mise insieme i resti dell'orchestra di Ben Pollack nell'intento di recuperare almeno in parte la musica di New Orleans; il centro motore del gruppo era il sassofonista di New Orleans Edfie Miller, cui si aggiungevano, al vivo di un sound molto sostenuto e solido, il clarinetto di Matt Matlock, la tromba di Yank Lawson, la chitarra e il canto di Nappy Lamare, il contrabbasso di Bob Haggart e la batteria di Ray Bauduc. Ma vanno ricordate, in questo paesaggio cos composito e articolato, anche le orchestre dei fratelli Dorsey, il clarinettista e sassofonista Jimmy e il trombonista Tommy, inventore di un sound molto dolce e sfumato, quella di Charlie Barnet e quella di Woody Herman, aperta a sbocchi espressivi molto interessanti, poich di questo gruppo faranno parte nel tempo alcuni protagonisti del jazz californiano. Una sperimentazione del tutto nuova nella logica espressiva delle grandi orchestre swing di questi anni and a riconoscersi nella musica, ma meglio sarebbe dire nel sound del gruppo che si raccolse attorno ad uno dei pi sensibili musicisti bianchi dell'epoca, Glenn Miller, scomparso con il suo aereo militare durante un trasferimento da Londra a Parigi, alla fine della guerra, in circostanze che non sono state mai chiarite. Nato a Clarinda, nell'Iowa, nel 1904, cresciuto nel Missouri, chicagoano per educazione musicale, visse le sue prime avventure con l'orchestra di Ben 52

Pollack proprio al tempo del trasferimento del gruppo a New York. Sostenuto da grandi idee innovatrici, tent di sperimentarle con varie formazioni, quella dei fratelli Dorsey, ad esempio, o quelle di Ray Noble, di Glen Gray e di Ozzie Nelson, ma soltanto nel 1937, in piena follia dello swing, riusc con scarsa fortuna a formare una prima big band, poi una seconda, che and a insediarsi al Glen Island Casino, e cominci a lanciare temi che avranno grande successo come Moonlight Serenade, Little Brown Jug, In the Mood, assieme a musicisti che avranno un ruolo importante nel tessuto armonico dell'orchestra: Tex Beneke, Clyde Hurley, Billy May, Ernie Caceres, essenziali per quel Gienn Miller Sound nato per caso nel 1937 quando, per ragioni di necessit, il leader dovette sostituire alla tromba il clarinetto; fu quindi obbligato ad una formula del tutto nuova nelle orchestre da ballo dell'epoca, consistente nell'esposizione della linea melodica da parte di clarinetto e sassofono tenore nello spazio di un'ottava, su di una stratificazione armonica prodotta dalle altre ance e dagli ottoni con sordina: era una dance band di lusso, come amava dire il leader, splendida nell'esecuzione delle ballads e carica di un forte potenziale dinamico sui tempi rapidi Per tornare ai piccoli gruppi che produssero il miglior jazz, nel senso puro della parola, di questi anni, essi usavano concentrarsi in prevalenza sulla Cinquantaduesima strada: accanto alle piccole formazioni attorno a Goodman, verso il 1930, agli albori dello swing, questa arteria, che fa parte della storia di questa musica, fu l'epicentro di numerosi gruppi di studio e di ricerca. Alcuni furono di matrice bianca e chicagoana, quelli di Red McKenzie e di Eddie Condon, per molti anni vivace organizzatore e promotore di infinite iniziative, con musicisti di notevole spessore artistico nell'organico come i trombettisti Bunny Berigan, Max Kaminsky, Wild Bill Davison, il clarinettista Pee Wee Russell, il batterista George Wettling, il trombonista George Brunis. All'Onyx Club suonavano in alternanza i gruppi di John Kirby con il 53

trombettista Charlie Shavers, il clarinettista Buster Bailey, il pianista Billy Kyle, il batterista O'Neil Spencer, gli Spirits of Rhythm e l'orchestra di Frankie Newton; cantavano singers come Billie Holiday, Ella Fitzgerald, Sarah Vaughan alle prime armi, e si esibivano, in solitudine o in piccole formazioni, pianisti come Art Tatum ed Earl Hines, a sua volta band leader dopo aver fatto parte di alcuni vecchi gruppi di Armstrong, con il quale torner a collaborare nel dopoguerra. Autore e pianista dallo stile originale e irripetibile, Earl Hines ebbe doti di musicista e di improvvisatore straordinarie, che mise poi a frutto quando pot finalmente obbedire alla sua vocazione di caporchestra con l'ingaggio al Grand Terrace, il cabaret del South Side chicagoano gestito e controllato da Al Capone. Proprio in questo locale Hines ebbe modo di sviluppare, attraverso un sound molto solido, del tutto diverso da quello di Glenn Miller (fino al 1936, quando and a raggiungere Benny Goodman), un tipo di musica tutt'altro che commerciale, cosa che invece non si pu dire per molte orchestre del tempo, con punte di sperimentazione di grande rilievo se si pensa che dell'orchestra di Earl Hines andarono a far parte, poco dopo il tramonto della swing craze, due boppers come il cantante Billy Eckstine e il trombettista Dizzy Gillespie, oltre che Charlie Parker, Benny Green e la cantante Sarah Vaughan. Al centro di numerose polemiche, tra i fautori che ne esaltavano le risorse creative e i denigratori che ne condannavano l'inevitabile nozione commerciale, l'era dello swing andava avviandosi verso il congedo dallo scenario del jazz, che da quel capitolo in poi assumer forme marcatamente impegnate, e vedr di nuovo gli afroamericani proiettati verso la riconquista di una supremazia jazzistica che la swing craze gli aveva tolto, affidandola nelle mani dei bianchi. Il verdetto di Jain Lang, studioso del jazz in chiave sociologica oltre che musicale, finisce per essere fin troppo esplicito in un brano del suo libro Jazz in Perspective: "Il riffing 54

standardizzato, Goodman re dello swing, Harry James intento a suonare sulla tromba, innanzi a turbe di giovanottelli plaudenti, il Volo del calabrone, i pianisti di boogie woogie impegnati in assurde esibizioni ai concerti della Carnegie Hall, i superstiti di Chicago che tentano, incidendo dischi a limitata tiratura, di resuscitare un'epoca finita, questo in poche parole l'aspetto del jazz alla fine del decennio 1930-40". Verdetto drasticamente eccessivo, di certo: tuttavia, una nozione di dura crisi, le cui matrici sociali e storiche sono rintracciabili ancora nella logica perversa della segregazione razziale, oltre che in talune responsabilit storiche della borghesia nera, sospinta alla commercializzazione dai falsi miraggi che il bianco andava offrendole, trover il suo sbocco dopo qualche anno di preparazione e di intenso lavorio critico quando, proprio dai clubs sparsi per la Cinquantaduesima strada, il jazz riprender il suo cammino alternativo, il pi naturale e congeniale ai suoi moduli espressivi.

6. Le voci
La voce, nella storia del jazz, ha un'origine remota, collocabile nel momento in cui il canto spiritual cominci a configurarsi come forma di evangelizzazione delle comunit nere prima ancora che qualche strumento di accompagnamento, l'organo nelle chiese ad esempio, iniziasse il suo lavoro di supporto. Lo stesso fenomeno caratterizz l'avvento del canto profano, isolato in un primo tempo, e solo in seguito sostenuto dal supporto di uno strumento, la chitarra o il pianoforte. Ci significa che la voce, nella vicenda di questa musica, ricopre spesso il ruolo sostitutivo di strumento, e ci spiega la ragione del suo diffondersi successivamente agli spirituals e al canto blues, quando il jazz eseguito in forma polifonica inizi la sua opera di espansione. 55

Si parlato, nella parte dedicata alle origini, di un segno di comunicazione, e di intrattenimento, che doveva coinvolgere il fruitore s da provocarne l'abbandono mistico o lirico: e se fra le voci spirituals, nel progredire degli anni, l'appellativo di caposcuola spetta sicuramente a Mahalia Jackson, di certo la pi grande interprete di musica religiosa nera che tale modulo espressivo abbia avuto in tempi pi vicini a noi (non si conoscono invece i nomi dei primi interpreti di questi canti religiosi), seguita da Marian Anderson, per quello che concerne il blues la voce di Bessie Smith ha rappresentato un punto costante di riferimento, anche perch, a somiglianza della Jackson, la classica impostazione da contralto delle due cantanti ha finito per riconoscersi nella pi tipica e categorica individuazione del rapporto che la loro voce-strumento ha saputo stabilire fra esecutore e fruitore. Le voci del blues, a differenza di quelle degli spirituals, sono numerose: dapprima voci maschili nel country blues, come quelle di Charlie Patton e Robert Johnson, di Big Bill Broonzy o di John Lee Hooker, in tempi a noi pi vicini e nell'area chicagoana; dopo l'emigrazione verso le metropoli d'America, si detto, la voce blues andata a identificarsi con numerose figure femminili, a cominciare da Bessie Smith, con Mamie e Clara che avevano lo stesso cognome, poi con Ma Rainey, Ethel Waters, Lizzie Miles. Quando il jazz si afferma a New Orleans e Louis Armstrong comincia a dominare la scena del jazz dapprima della Louisiana, poi di Chicago e infine di New York, allora la voce inconfondibile di Satchmo diventa in realt l'alternativa di fondo al suono della sua cornetta e poi della sua tromba, con l'aggiunta della nascita (sua specifica invenzione) del cosiddetto scat-chorus, vocalizzo tutto fondato sulla scansione ritmica in cui l'emissione della voce si realizza attraverso l'uso di monosillabi, in tutto sostitutivi dello strumento. La leggenda racconta che ad Armstrong, in una seduta d'incisione, cadde a terra il foglio con le parole di una canzone, e a Louis venne allora l'idea di sostituire 56

parole che non conosceva, con uno scat-chorus appunto, che poi, nel corso degli anni, verr pi volte imitato ed avr grandi personaggi fra le voci-jazz ad eseguirlo, prima fra tutte Ella Fitzgerald. L'era dello swing non poteva che rappresentare il momento di maggior diffusione del canto nella storia del jazz: il bisogno di evasione della gente, che faceva ogni sforzo per dimenticare la durezza della Grande Depressione, e successivamente l'ansia liberatoria dell'uscita dal tunnel della crisi, furono le due strutture portanti di un vasto fenomeno di divulgazione, ma i cantanti mediocri furono in questo periodo una maggioranza rilevante, con poche eccezioni. Nasce il crooner, una sorta di cantante confidenziale che poco ha a che vedere con la storia del jazz, ma fra i tanti vanno menzionati due dominatori della scena del business della musica leggera, Bing Crosby e Frank Sinatra, al proscenio per molti anni, soprattutto il secondo; Crosby morir ancora giovane e nel pieno dell'attivit. Le grandi orchestre bianche e nere reclutavano le migliori voci: Artie Shaw si avvalse per un certo tempo di Billie Holiday e Chick Webb di Ella Fitzgerald mentre, nel 1936, in piena era della follia, Red Norvo, vibrafonista molto noto in quegli anni, e Mildred Bailey vennero chiamati "Mr. e Mrs. Swing"; e realmente riuscivano ad esprimere col suono e la voce il tipico dondolo di questo stile. Mildred Bailey era nata nei dintorni di Washington nel 1903, aveva nelle vene sangue indiano per parte di madre, e da giovane aveva ascoltato tanta musica della sua gente; entr nel gruppo di Paul Whiteman, pur senza mai incidere con questa orchestra, mentre le sue esibizioni migliori interessano gli anni Trenta della swing craze, con le orchestre di Benny Goodman, del marito Red Norvo, di Teddy Wilson. Era la stagione d'oro delle esibizioni, correva il 1935 e l'America era da pochissimo fuori dalla Grande Crisi, una sera al Savoy Ballroom di Harlem per uno spettacolo di beneficenza: fu la sua esibizione trionfale ma 57

quella stessa sera si affacciava alla ribalta del canto jazz la pi istintiva delle voci di questa musica, quella di Ella Fitzgerald. Reduce dalla sua prima incisione, significativamente intitolata Sing Me a Swing Song, stava percorrendo appena l'inizio di una luminosa carriera di cantante che si protratta fino a tempi molto recenti, quando un male agli occhi e altri guai fisici la costrinsero a misurare le proprie forze. Era nata in Virginia nel 1918 da una famiglia davvero non ricca: sopport serenamente la povert degli inizi e forse anche per liberarsi da questa disagevole condizione di vita cerc presto di evadere nel mondo dello spettacolo. Pensava di voler fare la ballerina, e divenne cantante dopo aver partecipato ad un concorso per dilettanti all'Apollo Theatre. Vinse su tutti, ma la cosa pi importante furono gli inviti rivoltile da Benny Carter, John Ammond e Fletcher Henderson, malgrado con questa partenza l'avvio sia stato meno brillante del previsto. La sent Chick Webb, uno dei dominatori dello scenario dello swing; non ne fu subito persuaso, ma ad un successivo ascolto le cose cambiarono, ed ebbe cos inizio la carriera splendente di Ella, sicuramente la pi lunga e vincente che una cantante di jazz si potesse augurare: con il gruppo di Webb, in lungo e in largo per i clubs, i teatri e le caves di Broadway e di Harlem, ovunque suscitando meraviglia e applausi. Dur poco la protezione paterna di Chick, poich questo batterista gobbo e deforme, che picchiava sui tamburi con precisione metronomica, morir giovane, a soli trentasette anni, nel 1939. Ella per un certo tempo ne raccolse l'eredit mettendosi a capo dell'orchestra, fin quando non si liber anche di questo impegno e inizi una carriera indipendente di cantante free lance con numerosi gruppi, anche con quelli che seguirono l'era dello swing e stavano preparando una vera e propria rivoluzione all'interno di questa musica: lo scat-singing, che ne ha segnato le tappe pi luminose, ebbe il 58

momento di partenza con un vertiginoso Flying Home, cui seguirono How High the Moon, Mack the Knife, Mr. Paganini, Air Mail Special, Stompin' at the Savoy, It Don't Mean a Thing if it Ain't got that Swing, mille volte cantati in pubblico e incisi su disco. Sull'altro versante delle voci jazz, Billie Holiday simboleggia la tragedia e il dolore nella misura stessa con cui invece Ella esprime la gioia di vivere e di cantare. D'altronde ad una vita felice, a parte le difficolt degli inizi, fa riscontro, nel caso di "Lady Day" - il nomignolo che le diede l'uomo che l'am profondamente, Lester Young - una esistenza angosciosa e dolente: a soli dieci anni sub violenza da parte di un inquilino della madre, e giudicata corrotta venne chiusa in un riformatorio. Tutta la sua vita fu condizionata da questo evento, al punto che da quel carcere usc una giovane prostituta che portava i clienti in una piccola pensione di Harlem. Il canto fu la sua uscita di sicurezza: venne scritturata quindicenne al Jerry Preston's del ghetto nero e di l inizi a vagare per l'America con le migliori orchestre di grido, dal bianco Artie Shaw agli afroamericani Basie ed Ellington. Quello schema vocale dolce e delicato, il tremolio che esprimeva tutta la pena che le infliggeva il vizio dell'alcool e della droga, rappresentavano una suggestione alla quale il pubblico di Harlem non sapeva resistere: bastava che intonasse Travelin' Light o lo struggente Strange Fruit, con la descrizione degli alberi della sua terra, dai quali pendono strani frutti, i cadaveri dei neri impiccati, perch non soltanto il popolo afroamericano un brivido, ma il bianco si facesse un esame di coscienza. Il complessino di Teddy Wilson, suo partner per tanti anni, la tenne a battesimo nelle prime incisioni, ma in seguito Billie registr un po' con tutti i grandi jazzmen del momento, da Roy Eldridge a Lester Young, da Bunny Berigan a Johnny Hodges, Don Redman, Cozy Cole, Benny Carter, 59

Benny Goodman. Si esib per lungo tempo al Caf Society, nel Greenwich Village, e ancora in tutti i locali della Cinquantaduesima strada, a Chicago, a Los Angeles: prese parte ad un famoso film sulla vicenda del jazz, New Orleans, insieme a Louis Armstrong, ma la giustizia non la mollava: arrestata a Filadelfia per possesso e uso di stupefacenti, fu condannata ad un anno di reclusione. Usc nel febbraio del 1948 e torn a New York, guardata a vista da quelli del Bureau of Narcotics; pi volte arrestata, trov aiuto da parte di Norman Granz e poi di Leonard Feather, i due massimi managers americani di jazz, ma ormai Billie, la deliziosa Lady Day, aveva i giorni contati: non fu una sorpresa per nessuno l'annuncio della morte, al Metropolitan Hospital di New York, il 25 di maggio del 1959, con un poliziotto davanti al letto di morte per un nuovo arresto. Molta critica jazzistica l'ha paragonata a Bessie Smith: a parte una esistenza ugualmente dolorosa e tormentata, le due voci avevano in comune il dono del pi spontaneo dettato poetico, conseguito dall'una attraverso una tipica voce nera da contralto, l'altra sorretta da un vibrato singultante e sensitivo, di rara limpidit armonica. Certo, i blues sono rari nel suo repertorio, ma basterebbe quel canto struggente, titolato Fine and Mellow, per poter dire che Billie ha ereditato da Bessie la musica del ghetto nero di New York, potenziandola con un carico di dolore e di pena difficilmente riscontrabile nelle altre voci di questa musica. La stanca malinconia della voce di Billie trova ancora un riscontro nello splendore fisico di Lena Horne, altra protagonista dell'era successiva a quello dello swing: debutt con Benny Goodman al Carnegie Hall, nel 1947, e fu quella la sua pedana di lancio per Hollywood, dove gir almeno un film dedicato alla saga della sua gente, Stormy Weather: il fascino che sprigionava dalla sua bellezza trovava un esatto corrispettivo nella voce, molto melodica, tutt'altro che nera bisogna dire, anche se le tonalit del suo canto toccavano un'ampia gamma di percezioni, al punto che, con l'aiuto di 60

Billy Strayhorn, riusc ad interpretare uno dei pi ardui brani di Stravinskj, La sagra della primavera. Questo esigeva la disponibilit verso un variegato registro sonoro, e Lena Home dimostr di possederlo al completo, anche se con la voce non riusc mai a compiere le acrobazie di cui sono state capaci Ella Fitzgerald e Sarah Vaughan. Nata a Newark, nel New Jersey, a differenza di tante altre voci del jazz, oltre che di tanti musicisti, Sarah Vaughan non ha avuto alle spalle l'adolescenza misera di Ella o quella angosciosa di Billie, e la sua carriera ha avuto uno svolgimento abbastanza regolare: soprattutto la madre, cantante nel coro della chiesa del quartiere, educ la voce di Sarah verso quella gamma variegata e difforme che appartiene all'inconfondibile personalit della Vaughan, certamente la voce pi spiritual e pi "nera" fra quelle che hanno fatto la storia del jazz. Si mise in luce per la prima volta nel 1942, quando vinse un concorso per dilettanti all'Apollo Theatre di Harlem: in quell'occasione l'ascolt Billy Eckstine, allora cantante dell'orchestra di Earl Hines, una vera fucina di jazzmen che dopo poco opereranno la rivoluzione del be-bop, di certo la pi consistente di tutta la vicenda di questa musica. Entr subito nell'orchestra e si ritrov a cantare con Charlie Parker, Dizzy Gillespie, Wardell Gray, che proprio in quel periodo stavano mettendo a punto la nuova musica. Proprio con i boppers intraprese la sua carriera di cantante, entrando appieno nella musica rigenerata che stava nascendo. Quando Billy Eckstine decise di staccarsi da Earl Hines e formare un suo gruppo, si port dietro Sarah, anche se con un ruolo di cantante scarsamente impiegata nell'orchestra. Fu l'esecuzione di un brano che poi diventer famoso, Loverman, nella seduta d'incisione dell'11 maggio del 1945, accompagnata dal quintetto di Dizzy Gillespie, con Parker, Al Haig, Curley Russell e Sidney Catlett, a far esplodere "Sassy" - nomignolo che le diede il mondQ del jazz - poich la Vaughan ebbe la possibilit, offertale dalla vastit della gamma armonica di quel 61

tema, di inserirsi pienamente nella logica del be-bop, con accenti e marcature che la distinguevano nettamente da tutte le altre voci del jazz. Grazie ad un fraseggio ricco di articolazioni sonore di ampio raggio e di raffinata squisitezza formale, Sarah non ha punti di riferimento in altre cantanti di jazz, anche perch la sua tecnica di impiego della voce come strumento presuppone l'innesto all'interno del vocalizzo di una variabilit cromatica che poi quella che ritroviamo intatta negli assoli di Gillespie e di Parker, i due musicisti jazz che pi di altri l'hanno influenzata. Fino alla recente scomparsa, Sarah Vaughan stata la cantante tecnicamente pi dotata che il jazz abbia avuto, pur senza possedere la drammaticit della voce della Holiday o la leggera freschezza della Fitzgerald: e via via che andata migliorando le capacit di estensione della sua voce, pi acrobatico e spericolato si fatto il suo walking lungo l'intera gamma sonora, attraverso un variare dal registro basso a quello acuto sempre sostenuto da una cristallina limpidezza di voce. Fra i cantanti bianchi la voce per antonomasia, ben noto, quella di Frank Sinatra, straordinario interprete della musica leggera americana di oltre mezzo secolo, di una grazia cos raffinata da creare attorno a s un mito che il tempo e la storia non hanno minimamente scalfito. La sua presenza in una storia del jazz legittimata dal suo debutto, nel 1940, con l'orchestra di Tommy Dorsey, uno dei maggiori gruppi della swing craze; giocoliere abilissimo, in grado di intrattenere ogni tipo di pubblico e di coinvolgerlo in virt di una voce davvero unica e irripetibile, Sinatra ha costruito all'interno dello swing un edificio stilistico di rara precisione e di solida autenticit formale, con una morbidezza di accenti e una ostentata fiducia nelle sue possibilit vocali che fanno di lui un dominatore assoluto del paesaggio musicale d'America. A non poca distanza vanno situati gli altri cantanti bianchi, a cominciare da Bing Crosby, di certo il pi vicino nel confronto, in possesso di un'avvincente tonalit sul registro basso, e 62

ancora Herb Jeffries, che ebbe l'onore di essere per un periodo con l'orchestra di Duke Ellington, per il quale interpret un noto tema che tuttavia ha ben poco a che vedere con il jazz, Flamingo. Al di l delle voci citate, nel mondo del jazz bianco, la voce ha significato un totale privilegiamento del canto di intrattenimento, pur con il supporto di una professionalit innegabile: ma la voce nera nel jazz ha avuto un ben altro ruolo, soprattutto quello di una continuit solistica nei confronti dello strumento che identifica il canto in un assolo e un assolo in un canto ininterrotto.

7. La ribellione dei boppers


La Cinquantaduesima strada, nel cuore di Manhattan, nel 1944, era un pullulare di clubs e di locali minuscoli e assiepati, e proprio su questa arteria che oggi diventata un museo capace di evocare fantasmi di rivolta di circa cinquant'anni fa, nacque il be-bop: una musica che nella storia del jazz ha rappresentato, alla svolta degli anni Quaranta, la pi autentica ribellione del creativo musicale afroamericano alla situazione di standardizzazione espressiva che la swing craze aveva condotto fino alle estreme conseguenze, attraverso un lungo, inesorabile processo di commercializzazione. I musicisti della tradizione non tardarono a considerare folle quella nuova espressione che scompaginava le regole codificate di questa musica, e rifletteva a chiare note una ribellione interiore che il nero d'America aveva gi consumato, con scarsi risultati, pi che un decennio prima con l'avvento dell'Harlem Renaissance, e che ora si riproponeva in termini molto pi perentori, poich andava ad occupare tutti gli spazi della creativit dell'afroamericano. Quando alcuni jazzmen della tradizione di New Orleans e di Chicago, e precisamente il 63

batterista Dave Tough e alcuni uomini dell'orchestra di Woody Herman, o gente come Red Allen e Kid Ory, si recavano all'Onyx Club per ascoltare il quintetto di Dizzy Gillespie e Oscar Pettiford, uscivano dal locale completamente frastornati di fronte a musicisti che si interrompevano di continuo, senza offrire a chi ascoltava la possibilit di comprendere quando un assolo cominciava o terminava. Di qui le polemiche molto dure che videro schierati su due fronti molto combattivi i modernisti e i tradizionalisti, con scambio di epiteti poco edificanti come quello di moldy figs, fichi fradici, con cui vennero spregevolmente definiti i tradizionalisti. In realt il re-bop, come venne chiamato per breve tempo all'inizio, prima di assumere il suo nomignolo definitivo, non era nato all'improvviso su quella famosa arteria di New York, ma aveva avuto solidi precursori in alcuni musicisti degli anni Trenta in un minuscolo locale di Harlem, proibito ai bianchi, ricavato da una saletta dell'Hotel Cecil nella Centodiciottesima strada Ovest; era gestito da un certo Henry Minton, sassofonista di scarso rilievo, e quando, in un secondo tempo, venne rinnovato sotto la direzione di Teddy Hill, divent il Minton's Playhouse sul cui proscenio, per un importante gruppo di anni, passarono i protagonisti della nuova musica nascente. Il club aveva una sua vita solo notturna, poich i jazzmen vi si riunivano dopo aver concluso la routine nelle sale da ballo della swing craze, e vi si abbandonavano ad interminabili jam sessions, che in gergo vuol dire libera espressione sul filo di una improvvisazione totale, dopo che l'unisono aveva creato il riff-guida su cui lavorare di fantasia e di immaginazione. Risulta chiaro che, in questa situazione nuova e sul piano di una completa rigenerazione del tessuto musicale, stava nascendo un modulo espressivo diverso e per molti aspetti antitetico nei confronti di tutto quanto il jazz era stato e aveva rappresentato nella sua vicenda. Il giorno dell'incontro al Minton's era il luned, che per le grandi orchestre impegnate 64

a far muovere i piedini alla borghesia bianca di Broadway era il giorno del riposo settimanale. Una gran folla, soprattutto di curiosi, si addensava all'ingresso del piccolo club, anche perch fra i musicisti che da mezzanotte in su si abbandonavano a fascinosi after hours c'erano jazzmen che l'era dello swing aveva reso celebri: Coleman Hawkins, Art Tatum, Teddy Wilson, Benny Carter, Chu Berry, Mary Lou Williams, e con loro molti giovani cultori della nuova musica, provenienti dalle pi disparate regioni degli Stati Uniti. Il chitarrista Charlie Christian, che Benny Goodman con attento fiuto aveva voluto nel suo gruppo, era fra i primi ad arrivare e a deliziare con un tocco dotato di magica fantasia, capace di coinvolgere in un dialogo serrato e captante tutto quel pubblico di neri che aveva finalmente un angolo di Harlem dove vivere la propria musica lontano dagli avventori bianchi. Lo seguivano Lester Young, il sassofonista dell'orchestra di Count Basie che stava inventando una sonorit nuova e del tutto mutata sul suo strumento, il trombettista Roy Eldridge, dallo stile spericolato e acrobatico, capace di suonare sui pi acuti registri con la massima disinvoltura. Frattanto una terza generazione, ancora pi giovane, si affacciava alla ribalta e comprendeva alcuni personaggi che avrebbero fatto la storia del be-bop: Gillespie, Charlie Parker, Bud Powell, pianista di grande talento e allievo prediletto di Thelonius Monk, Tadd Dameron, Kenny Clarke, Max Roach. Tutti insieme suonavano qualcosa che nessuno aveva mai sentito prima, frutto di esperienze personali che nel piccolo locale avevano la possibilit di tradursi in mirabile sintesi: Parker, per esempio, aveva scoperto che era possibile realizzare un discorso sonoro estremamente fresco e mordente con un sapiente gioco d'anticipo sulla partitura tradizionale, e Kenny Clarke aveva capito al volo che utilizzando i piatti al posto della grancassa alla batteria, avrebbe prodotto lo stimolo di un accompagnamento vivo e vitale, fuori dagli schemi del tradizionale beat 65

della batteria. Nel momento in cui le orchestre di Earl Hines e di Billy Eckstine cominciavano a disgregarsi, nacquero piccoli gruppi di studio e di ricerca, il quintetto di Gillespie e Oscar Pettiford con Parker, Bud Powell e Max Roach, con l'aggiunta del sassofonista Don Byas, tuttavia troppo tradizionale per resistere ad un urto cos violento con la nuova musica, tanto che pass sul gruppo come una meteora. Lo schema era oltremodo semplice: esposizione del tema da parte dell'unisono formato da tromba e sassofono, poi libero sfogo all'improvvisazione individuale, quest'ultima un singulto continuo con rapidi e folgoranti scansioni ritmiche della batteria: tutto sotto la guida lucida di Dizzy Gillespie e di Charlie Parker, l'uno al fianco dell'altro a inventare, a ricostruire sulle rovine dello swing, al Three Deuces, nel tunnel dei nuovi suoni che ormai cominciavano a farsi strada, a farsi accettare in nome di un rinnovamento che muoveva dalle fondamenta stesse di questa musica in pieno progresso, che si poneva ormai il problema di fondo di rompere ogni legame con lo stereotipo dello swing, categorica musica da ballo che rappresentava proprio quello che i boppers volevano che non fosse il jazz: musica "pura" da ascoltare, quindi, in piena antitesi con quei tradizionali giri armonici che ormai producevano noia e disinteresse. La testimonianza di un grande musicista bianco, il pianista Lennie Tristano, pu fornire una chiave di spiegazione molto precisa e illuminante, quando si confrontano le due situazioni: "Lo swing era caldo, pesante, rumoroso. Il be-bop fresco, leggero e soffice. Il primo procedeva sferragliando, e sbuffando come una vecchia locomotiva... il secondo ha un beat pi sottile, che diventa pi pronunciato per mezzo dell'implicazione". Anche nel modo di vestire si notava la profonda frattura: allo smoking della swing craze fa riscontro un'immagine consistente in un berretto basco in testa, un paio di occhiali nerissimi con montatura molto pesante, sotto il labbro un piccolo ciuffo di peli, che Dizzy conserver gelosamente fino al 66

momento della morte recente. Chiarito il significato tecnico-musicale del be-bop e descritta nei suoi termini essenziali l'esteriorit di un aspetto che celava profonde concitazioni interiori, necessario andare a verificare quali furono le concause di ordine sociale, ideologico, civile che determinarono la rivolta dei boppers. A tale riguardo illuminanti risultano due figure di neri, Lester Young e Charlie Parker, non soltanto per le innovazioni di carattere stilistico che hanno apportato alla storia del jazz, ma anche per quanto hanno rappresentato, forse a livello dell'inconscio privato e collettivo, nella vicenda dei neri d'America. Lester Young era stato forse il musicista pi importante che l'era dello swing avesse prodotto e nella stagione successiva, quella del be-bop, assunse rapidamente il ruolo di caposcuola, anche in virt del lavoro dirompente che il sassofonista di Count Basie aveva svolto all'interno della swing craze, con impennate rivoluzionarie, trasgressioni al vivo della ferrea rigidit del linguaggio dello swing. La musica di Young pertanto si innesta entro tale contesto conformistico con un potenziale di ribellione in grado di offrire una vasta gamma di soluzioni armoniche alla tecnica dell'assolo. Si tratta di momenti fondamentali lungo il drammatico tracciato che la musica del sassofonista percorrer, di continuo frantumata dall'uso e dall'abuso dell'alcool e della droga; fino alla morte, del resto, il trauma dell'esistere ha finito per avvicinare l'uomo Young alla pi dolente figura che il canto-jazz abbia avuto, a Billie Holiday, la cui biografia, si detto, soprattutto negli anni estremi che hanno preceduto la morte, immatura come quella di Lester, stato un continuo, tormentoso calvario, un lento trascinarsi struggente da una plaga all'altra del mondo, con lo sguardo spento dal vizio irrefrenabile. Per tornare a Lester Young, il processo di distacco e di isolamento iniziato nell'orchestra di Basie trover la sua pi concreta realizzazione negli anni successivi, quando Lester riuscir ad affrancarsi dalla compressione 67

psicologica della grande orchestra e inizier a suonare con piccoli complessi, come il quartetto formato con Johnny Guarnieri, Slam Stewart e Sidney Catlett, donde nascono quattro memorabili brani, di estremo interesse per le aperture che implicano nei confronti del linguaggio dei boppers: I never Knew, Afternoon of a Basie-Ite, Sometimes I'm Happy, Just You Just Me; o come il gruppetto di jazzmen di Basie, con il quale il sassofonista realizza due brani sintomatici per gli sviluppi conseguenti di questa musica: Blue Lester, e Jump Lester Jump. Tutti brani preparatori al pi esemplare della tematica younghiana, quel These Foolish Things inciso con un complesso che comprendeva il pianista Dodo Marmarosa, il chitarrista Freddie Green, il bassista Red Callender e il batterista Tucker Green. La rarefazione qui diventa asettica e il solismo di Lester assume movenze di forte compiutezza stilistica, e soprattutto quel crisma di semplicit e naturalezza che, per quanto si voglia dire, resta il fondamento del nuovo linguaggio boppistico. Se da un'analisi comparativa delle singole esecuzioni si passa ad una pi globale individuazione della musica di Young, allora i rapporti con quanto esprimeranno i boppers emergeranno con evidenza, poich al fondo di questo doloroso solismo persistono ramificazioni che si rintracciano poi, tramutate in angosciosa aggressivit sonora, nella musica di Charlie Parker, il nome che con maggior insistenza ricorre nelle testimonianze di poeti, intellettuali delle nuove generazioni afroamericane, che si riconoscono nei versi di Leroi Jones come nel credo politico di Malcolm X. Le ragioni vanno ricercate oltre quest'altra biografia lacerata dall'alienazione e dalla frustrazione, come era gi avvenuto per Young e avverr per John Coltrane. Al tempo della storica svolta, quando il nero comincia a reagire su un diverso registro in cui convergono rabbia e dolore, aggressivit e rivalsa, allora la tragica figura di Parker assume contorni e configurazioni struggenti, diventa un vero e proprio simbolo liberatorio. 68

Nella stessa comunit nera che pure ha subito l'universo stravolto della segregazione razziale, difficile trovare una pi compiuta simbiosi fra vita e poesia, l'una e l'altra vissute e consumate attraverso una lucida sequenza di allucinazioni, che la metallica, stridente sonorit del sax alto sembra quasi tradurre in termini di voce umana: per questo "Bird" - il nomignolo con cui noto fra i musicisti e gli appassionati di questa musica, per i voli lirici che un uccello del genere riusciva a compiere - davvero il musicista che pi legittimamente si presta a quell'incontro, poich i due linguaggi si avvicinano, sul filo di una sonorit frantumata, e ritrovano cos un comune terreno di realizzazione artistica. Si potrebbe affermare insomma che i momenti pi drammatici e irreali - come accadeva del resto a due suoi fratelli in dolore, Lester Young e Billie Holiday - della musica di Parker, quelli cio in cui il maledetto fantasma dell'alcool emerge con pi perversa gradualit, coincidono con gli squarci pi veri e autentici della sua personalit umana, come se la nebbia mentale provocata dal vizio agisse su di lui come vera e propria matrice di intelligenza musicale. In questi momenti, l'intera Africa nera ritorna in un compiuto recupero come somma dei dolori del mondo, ma al contempo anche come capacit profetica di un futuro pi aperto, libero dalla solitudine e dall'isolamento. Quando Bird viene colto a dialogare quasi segretamente con il suo sax, tale accensione poetica si realizza in tutta la sua integrit, senza contaminazioni: la differenza fra le povere evocazioni standardizzate dell'era dello swing e la percezione "africana" delle cose e della vita reperibile nella musica di Parker tutta qui, in questa conseguita convergenza. Sar necessario a Parker il sodalizio con Gillespie, Monk, Clarke, Bud Powell e gli altri boppers della Minton's Playhouse - dopo il tirocinio in alcune orchestre swing nere, quelle di Jay McShann e di Billy Eckstine fra le altre - perch egli possa realizzare appieno tutto quanto il suo talento avvertiva ancora al primordio stato di idea. L'errore che la critica 69

tradizionale commise in quel momento fu di ritenere transitorio un movimento che, guidato da Young e da Parker, da Gillespie e da Monk, da Powell, da Clarke, da Max Roach e da Miles Davis, l'altro genio musicale che condurr poi fino alle estreme conseguenze il discorso dei boppers, rappresentava invece una svolta storica di enorme significato, tale da condizionare l'intero corso della storia del jazz, dopo gli anni Quaranta. Lo stesso concetto di swing sub via via una diversa configurazione, poich sia Parker che i boppers dimostrarono come fosse vero che il be-bop utilizzava le strutture del blues, la pi vera componente della musica afroamericana, pur attraverso moduli di totale frantumazione. Sorretto dal supporto di una sonorit senza eguali, del tutto diversa da quella di Willie Smith, di Benny Carter, dello stesso Johnny Hodges dal quale pure tanto ha ereditato, Bird riusc a recuperare i congegni ardui e complessi della tecnica di Young fornendoli di un nuovo, rigenerato sostegno creativo, con una pi sottesa variet di intervalli, che rendono ancor pi tragicamente frantumato l'intero fraseggio sullo strumento, dominato dall'imprevedibilit e dalla sorpresa nella sequenza stessa degli accordi, che lasciava stupiti gli stessi musicisti che suonavano con lui. Improvvise e folgoranti, quali nessun jazzman prima di Bird aveva avuto, le accensioni di un subconscio marcatamente deciso che lo spingeva ad improvvisare nell'improvvisazione, in obbedienza ad una libert creativa totale, assoluta; tutto questo gli accadeva nei momenti pi drammatici della sua vita di musicista, quando le allucinazioni dell'alcool e della droga aprivano squarci improvvisi di lucidit mentale, intervalli della follia, tali da produrre un segreto, imprevedibile legame fra accensione lirica e la sua conversione nella realt di una musica irripetibile. La seduta di registrazione, negli studi McGregor, del 29 luglio 1946, dalla quale venne fuori un drammatico Lover Man eseguito, oltre che da Parker, da Howard McGhee alla tromba, Jimmy Bunn al pianoforte, Bob Kesterton al basso e Roy Potter alla batteria, 70

sintomatica di tale rapporto stabilito fra il musicista, la realt e il mondo circostante. Il blues, con tutto il suo peso di dolore compresso e di solitudine, di continuo presente in questi momenti di allucinazione: soltanto il ruolo risulta rovesciato, poich la tematica del blues finisce per subire con i boppers una vera e propria rivoluzione interpretativa, come se il linguaggio fosse costretto ad assoggettarsi a regole e impegni nuovi che il nero, fino a quella stagione storica non aveva pensato di dover affrontare. Nel momento in cui l'intensit timbrica e melodica e l'idea da realizzare sullo strumento ritrovano un proprio comune terreno d'azione, nasce un senso di rivolta che non riguarda pi solamente la storia del jazz, ma investe contesti molto pi ampi che avvolgono l'intero universo della segregazione in una spirale diversa per impegno sociale e civile. La lucidit e il raziocinio con cui Parker esprime le proprie idee, in stridente contrasto con un subconscio che travalica ogni possibilit di raccordo con il vero e il reale, per situarsi in una sfera di totale solitudine dalla quale ancora pi difficile si fa il colloquio con il resto degli uomini, convincono che ben oltre le esemplificazioni musicali, del resto convergenti nel nostro discorso, con Parker e con gli altri boppers, come soggetti e come gruppo, si verifica un netto sforzo di recupero di quella matrice africana che l'era dello swing sembrava aver del tutto smarrito. Sta per verificarsi il ritorno alla poliritmia e alle strutture musicali dell'Africa nera, pur con dettati molto diversi, ma ora, in piena stagione del be-bop, l'atteggiamento anche psicologico dell'uomo parkeriano, del nero che rifiuta il patrimonio artistico del bianco per cercare rifugio in un contesto nuovo e diverso, va sottolineato come momento di recupero di origini smarrite lungo un aspro cammino. La psicologia dell'africano solitario si manifesta in artisti come Parker, Young, in intellettuali come Leroi Jones, Eldridge Cleaver, Malcolm X, quale esigenza di riannodare il 71

filo perduto del nesso pi stretto fra vecchio e nuovo. Una volta isolatosi dalle istanze standardizzate dello swing e accettata l'idea della rigenerazione e del ribaltamento della tradizione, il be-bop si trova ad agire in una condizione di disagio e di ostilit da parte di molti musicisti tradizionali, che gi malvolentieri avevano ingoiato le quattro battute entro le quali si esprimeva il beat della migliore musica swing; tale situazione sospinge l'intero movimento a ricercare formule nuove proprio in quel mondo africano che lo swing aveva respinto per correre dietro a pi proficue esigenze commerciali. In questa direzione, uomini come Max Roach e Kenny Clarke diventano portatori di una nuova musica che non pu pi limitarsi ad un ruolo "esterno", ma deve penetrare al vivo della decomposizione armonica tradizionale. Nel momento in cui il batterista bopper comincia ad usare i piatti sospesi per tenere il tempo, lasciando al tamburo basso le intermittenze occasionali, egli trascina decisamente nella nuova dinamica il basso e il pianoforte, e offre cos agli strumenti a fiato quell'ampia libert d'azione che Parker e Gillespie utilizzeranno al massimo grado, e che consentir a Miles Davis di arrivare agli ultimi suoi approdi musicali, dopo il filtro dell'esperienza del cool jazz. Il "nuovo nero", in grado di proseguire e condurre alle conseguenze estreme il discorso aperto dai boppers, fu certamente John Coltrane, scomparso anch'egli nel pieno della sua maturazione, ancora una volta vittima inconsapevole dell'universo concentrazionario: quel processo di isolarnento e di solitudine apertosi con Parker diventa in Coltrane una forma di intensa malinconia, frutto e conseguenza di una lacerante contraddizione interiore. Coltrane diventa cos l'intellettuale che cerca drammaticamente il dialogo, per sconfiggere il mortale senso di alienazione che una negritudine sofferta e subita determina nel soggetto umano. Tale ansia, unita ad un naturale senso di riserbo che lo spingeva ad evitare il pubblico e a rifugiarsi 72

nel camerino, quando si sentiva inseguito dai fans, stata la causa prima del ritardo con cui Coltrane si rivelato come musicista: soltanto nel 1950 infatti, a trentaquattro anni, ottenne quel successo che altri realizzarono almeno dieci anni prima. Ci fu dovuto anche ad ingaggi errati, che lo portarono a far parte di orchestrine di scarso rilievo che suonavano il rhythm'n blues, per cui l'avvio decisivo si verific in coincidenza con l'amicizia che lo leg ad Howard McGhee e al batterista Philly Joe Jones. In questo periodo, il 1948, lo stile di Coltrane non si ancora precisato, ma evidente che la suggestione dei boppers opera su di lui in modo molto personale, cos da persuaderlo ad un tracciato musicale radicato ancora nel blues, ma con ulteriori lacerazioni spirituali. Sar il sodalizio con Miles Davis, nel 1955, a determinare le scelte di Coltrane pi sicure: apertosi dunque alla musica con Parker, Coltrane fin per lasciarsi guidare da Davis verso una pi solitaria inquietudine, lungo la strada del cool, tentata con il gruppo californiano di jazzmen bianchi come Lee Konitz e Gerry Mulligan, nell'intento di offrire un pi rarefatto e raggelato risvolto intellettuale alla foga con cui i boppers avevano espresso la loro rabbia. La sconvolgente personalit di Coltrane, tuttavia, in questa fase transitoria non si esprime ancora nella sua pienezza: saranno le successive avventure, con Thelonius Monk, ad orientarlo verso ancora pi rischiose incursioni, lungo l'asse di una ricerca ansiosa che segna tappe importanti come in Giants Steps, Dahomey Dance, Africa, Ascension e infine A Love Supreme, dove il profondo trauma spirituale di questo autentico talento musicale si esprime nell'assunzione di una radicata fede religiosa, che diventa una sorta di autoinvestitura di una forza rivolta al trionfo del bene, sulla scia della predicazione di Martin Luther King. La musica che l'ultimo Coltrane, ormai alle soglie della morte, esprime e sviluppa in brani come Om, Ascension, A Love Supreme, Meditations, Kulu Se Mama, nei quali si compie l'estremo tentativo di ritrovare un nuovo ricambio, impossibile, tra 73

perfezione tecnica e senso della rivolta, esemplifica perfettamente quel groviglio di rabbia e di rasserenamento al contempo, di lacerazioni interiori e di equilibrio mistico, che si ritrovano come elementi comuni nelle tre figure emergenti del jazz moderno: Parker, Young e Coltrane appunto, i soli in grado di fornire alla storia di questa musica i mezzi espressivi per marcare con un mordente contenuto le nuove connotazioni umane e civili dell'afroamericano. Mentre la nuova musica nera di Parker, Monk, Gillespie, degli altri boppers, andava percorrendo un faticoso cammino, in mezzo all'ostilit dell'Establishment e della "white supremacy" che vedeva l'afroamericano inserito in un'area di affermazione sgradita, alcune orchestre bianche finirono per beneficiare di questa situazione: quella certamente singolare e diversa di Woody Herman, promotrice di un jazz ad alta tensione espressiva, capace di suscitare facili entusiasmi, e ancor pi quella di Stan Kenton, definita progressista con un vocabolo allora di moda, creatrice di un sound nuovo e originale dovuto soprattutto agli arrangiamenti di Pete Rugolo. Pur filtrando l'esperienza dei boppers, Kenton riusc a creare qualcosa di nuovo e di diverso, utilizzando dissonanze talvolta rischiose e azzardate in nome di quel Progressive Jazz che ebbe un suo momento di notevole splendore. Se queste orchestre bianche, cui va aggiunta quella di Boyd Raeburn, di gran successo popolare, percorsero strade contigue a quelle dei boppers, non mancarono reazioni dure e polemiche da parte di tanti musicisti legati alla tradizione: fiorirono i gruppi dixieland attorno a Eddie Condon, grande animatore di spettacoli, fra i quali domin in quel periodo quello chiamato "This is Jazz", etichetta battagliera e contestataria nei confronti della musica irregolare e trasgressiva dei boppers. N manc in quegli anni un New Orleans Revival esploso nel 1944 a seguito di alcune popolari trasmissioni di Orson Welles a Los Angeles, che riportarono alla 74

ribalta vecchi jazzmen della citt del delta come Kid Ory e soprattutto Bunk Johnson, Papa Celestin, il clarinettista George Lewis, che si incaricarono di far resuscitare, con successo, il vecchio mito della Louisiana.

8. La via californiana
Con l'intervento della California al nodo degli sviluppi e delle ramificazioni della musica jazz lungo le ampie venature della terra d'America, il nero si trova di fronte a problemi imprevedibili e nuovi, che l'et dello swing aveva di certo evidenziato con caratteri talvolta negativi, e che la nuova situazione, creatasi lungo la West Coast, accentua e al contempo orienta in direzione diversa. C' quindi da chiedersi perch proprio in California sia nato, negli anni Cinquanta, sviluppandosi poi per un breve arco di tempo, un nuovo e diverso tipo di jazz, prevalentemente bianco, anche se taluni innesti di musicisti di colore si riveleranno poi determinanti ai fini di una ipotesi di rinnovamento, a differenza di quanto era accaduto presso altre aree di sviluppo. Ampliare il discorso attorno ad un fenomeno del genere vuol dire anche sottolineare in quale misura il grande esodo dei profughi della Dust Bowl abbia contribuito a fare della California una sorta di terra promessa che gli slogans pubblicitari definivano con frasi piuttosto attraenti e strane: "La terra del mare al tramonto", "Lo Stato dell'occasione d'oro". La prima conseguenza del flusso migratorio fu l'impatto tra i neocaliforniani, poveri e costretti a provvisori lavori stagionali, e uno schema borghese alquanto mistificatorio. La conseguenza fu la nascita, a cavallo degli anni Cinquanta, del movimento della beat generation - che ebbe con il jazz rapporti molto stretti - al punto che la definizione di jam session and ad adattarsi anche 75

alla poesia: in effetti, furono pittori, poeti, narratori, jazzmen, gli uomini della bear generation californiana, e tutti potrebbero riconoscersi nella concitata biografia di Allen Ginsberg: la madre morta in manicomio, lui prima facchino in una stazione di autobus, poi estensore di discorsi politici per un candidato al Congresso, lavapiatti in un locale alla moda, mozzo di bordo su navi da carico. Giunto a San Francisco in autostop, Ginsberg vi trov due nuclei di artisti, i tradizionalisti che si adagiavano su situazioni di comodo, di sicuro retaggio, e giovani ribelli ansiosi di novit. Nel 1954, Ginsberg organizz una riunione di poeti davanti ad una gran folla incuriosita, costituita dalla borghesia della citt, e lesse il suo poema Howl: per la prima volta nella storia delle tornate letterarie si verific fra il pubblico bianco il singolare fenomeno di ritrovarsi ad accompagnare i versi di Ginsberg con il tipico beat della musica jazz, quasi a voler realizzare un pi diretto incontro non solo fra le due espressioni, ma fra le due razze. Il lungo processo liberatorio si era compiuto nel connubio fra musica e verso, non pi recepito come anarchica liberazione, come accadeva fra i neri nei riguardi della stessa simbiosi, bens sul filo teso di una alienazione individuale che conduce direttamente ad una totale resa metafisica, ad una sorta di esorcismo fortemente intellettualistico, che ha sostituito la libera e primordia voce dei poeti neri che fornivano il sottofondo al sax di Charlie Parker. C' insomma una radice diversa, frutto inevitabile di un lontano e diverso processo di acculturazione, di evidente estrazione europea e occidentale, che tenta di contrapporsi, e in qualche caso di integrarsi, con la condizione nera espressa ad Harlem dalla disperazione prodotta dall'universo del ghetto e della segregazione. L'inno a Moloch, che fa parte appunto di Howl, esprime certamente tutta l'esigenza protestataria di un poeta che cerca traumaticamente l'antidoto alla propria alienazione, ma tale processo liberatorio 76

dall'equivoco della civilt massmediale cerca di riconoscere se stesso in un retaggio culturale del tutto diverso, compresso entro radici difformi che risultano individuabili nel processo estetico della cultura europea e occidentale. Comincia insomma a serpeggiare quel contesto di ribellione tipicamente bianca che avr largo riscontro nella cultura degli hippies e sar facile identificare nella figura inquieta di Neal, il protagonista dell'altro testo-chiave dei beatniks, On the road di Jack Kerouac. Lungo una simile proiezione culturale, si muove il jazz degli anni Cinquanta in California, al nodo di una ribellione che a quel tempo aveva invaso tutta la West Coast. C' anche da sottolineare che l'alternativa a tale movimento avanguardistico, che andr poi a sfociare nel cool jazz, il jazz freddo molto cerebrale che ebbe il suo antesignano in Lester Young e avr il suo protagonista in Miles Davis - il maggior talento che abbia prodotto il jazz moderno - era costituito dall'impegno di un gruppo di jazzmen bianchi nel far rivivere certe formule espressive del vecchio jazz di New Orleans attraverso quel fenomeno del revival che non tarder a rivelarsi una mediocre operazione commerciale. Una situazione, come si vede, abbastanza simile a quella che aveva trovato il poeta Ginsberg al momento del grido di protesta che la sua letteratura intendeva esprimere. Ancora San Francisco - come per la cultura dei beatniks - fu l'epicentro del revival californiano, e il profeta di tale operazione si chiam Lu Watters, che si assunse il ruolo non facile di far "rivivere" la musica di King Oliver, di Jelly Roll Morton, di Louis Armstrong, come d'altronde era gi accaduto a New York, ma con musicisti neri come Bunk Johnson. Se il movimento revival assunse gli aspetti piuttosto negativi di una operazione commerciale, il movimento progressista del jazz californiano offr a sua volta elementi molto pi utili e positivi di sviluppo del linguaggio jazzistico. I musicisti che si resero protagonisti di tale movimento furono soprattutto il trombettista, arrangiatore e compositore 77

Shorty Rogers, e in seguito Gerry Mulligan, un sassofonista di New York emigrato a San Francisco nel 1951, quando costitu un singolare quartetto senza pianoforte con Chet Baker alla tromba, Bob Whitlock al basso e Chico Hamilton alla batteria. Tale gruppo proveniva, nel suo nucleo essenziale, dall'orchestra di Stan Kenton, e questo particolare riveste notevole importanza se si pensa che fin dal 1941, con l'invenzione di Artistry in Rhythm, Kenton aveva intrapreso a suo modo una strada anticonformistica, s da accostarsi alla musica colta senza rinnegare certe essenziali radici del jazz. In verit, indipendentemente dagli interessi culturali diversi che introdusse nell'ambito della musica jazz, indiscutibile il carattere di scisma che il jazz californiano volle operare nei confronti del mondo e dell'ambiente dei neri d'America, almeno fino a quando cominci ad affermarsi il quintetto di cui faceva parte Chico Hamilton. L'anello di congiunzione va poi a saldarsi allorquando un musicista del calibro di Miles Davis va a riconoscersi nel movimento del cool jazz, dopo la prima avventura vissuta con i boppers della Cinquantaduesima strada. Una risposta eloquente alla perplessit che pu suscitare tale incontro pu venire proprio dalle radici stesse del cool, nel quale andr poi a riconoscersi il jazz della West Coast. Esso in realt ha rappresentato qualcosa di radicalmente diverso, per il nero, dal senso che poteva attribuirgli il jazzman bianco: la calma e la freddezza di Lester Young vollero significare un ben preciso atteggiamento di angoscia e di tragica solitudine di fronte agli sforzi reiterati dei bianchi di isolare l'afroamericano: il sax di Young, nel contesto della musica di Basie come nella rarefatta temperie dei piccoli gruppi, proprio un simile universo struggente intese rappresentare. Per il musicista bianco, la calma e la freddezza del cool significarono ricerca tecnica di una struttura musicale nuova e diversa, spesso di estrazione occidentale, semmai da contrapporre alla segreta protesta del nero. Per questa ragione, malgrado il forte 78

contributo che musicisti come Davis dettero al cool jazz, la leadership del movimento fu sempre essenzialmente bianca, e cos come n Basie n Ellington furono mai i re dello swing, Davis, Young, il pianista John Lewis che con il Moderna Jazz Quartet produsse il jazz pi freddo e rarefatto dell'intero movimento, mai furono i re del cool, un titolo che and invece a musicisti come Mulligan, Baker, Brubeck, Desmond, che pi sensibilmente degli altri si adoperarono per recuperare all'universo bianco una musica che non gli apparteneva. Musica raffinata e al contempo corposa, il jazz californiano rimase per qualche tempo saldamente alla ribalta, pur non rivelandosi mai cos divertente come la musica swing, dalla quale il jazz della West Coast si distingueva proprio per il distacco un po' intellettualistico che esibiva di continuo. In quegli anni, i californiani realizzarono parecchi dischi molto impegnativi: il batterista Shelly Manne presso la Contemporary, coadiuvato da jazzmen di primo piano come Jimmy Giuffre, ottimo clarinettista, Bud Shank e Bob Cooper (i quali, compagni ormai inseparabili, diedero prova di grande azzardo tecnico nel tessuto musicale californiano, impiegando in duetto il flauto e l'oboe). Accanto a questi solisti ne vanno ricordati anche altri, tutt'altro che comprimari, che si rivelarono buoni talenti musicali durante gli anni ruggenti della West Coast: i trombettisti Maynard Ferguson e Conte Candoli, il trombonista Frank Rosolino, i pianisti Russ Freeman e Jimmy Rowles, il chitarrista Barney Kessel. La ribellione a questo processo di recupero dei bianchi non tard a venire dalla cultura nera di Harlem, alla met degli anni Cinquanta, con l'esplosione dell'hard bop, nato e sviluppatosi come contrapposizione al cool della West Coast, e al contempo come rivendicazione di una supremazia che tutta una sequenza di cedimenti culturali andava mettendo in pericolo. Nel momento di maggior splendore della musica cool, cui pure aveva fornito i connotati inconfondibili della propria partecipazione, il 79

musicista nero avverte la necessit di un ritorno alle autentiche radici della "sua" musica, ben oltre il malinconico e improduttivo revival da una parte, e al di l delle barriere gelide del cool, lungo un asse in grado di ricondurlo alle sorgenti del gospel e del canto popolare come impegno di vita e di lotta a fronte delle manovre eversive della musica californiana. Sulla scia di Lester Young, il musicista nero rappresent il momento culminante di quel vasto processo di dolorosa soggezione, riconoscibile sul filo di una globale sottrazione spirituale alla tensione emotiva della segregazione razziale, e comprese inoltre che era giunto il momento di compiere il grande passo verso quel tipo di rivoluzione totale, a tutto campo, che i boppers avevano solo iniziato e poi interrotto per il timore di non trovare pi la necessaria comunicazione con il pubblico. La suggestiva ipotesi della data di nascita dell'hard bop attorno al 1955, anno della morte di Charlie Parker, ha un suo reale fondamento e pu essere accettata proprio in funzione di tale registro di riscatto e di risveglio; come punto di partenza, vale a dire, di una rinascita che dar ulteriori frutti rivoluzionari, in larga misura con l'avvento del free jazz. Definitosi East Coast Jazz, in polemica con la costa californiana anche nella nomenclatura, l'hard bop si riconobbe nella sostanza di una musica dura e impietosa, protestataria nel sangue, nella stessa misura con cui il cool aveva reperito, in un dolente, disperato solipsismo le ragioni di fondo della sua espressione. Non andarono molto lontano nelle loro elaborazioni musicali gli hard-boppers, tuttavia realizzarono un universo di rivolta che mai fino allora aveva manifestato sintomi altrettanto forti e robusti, persuasivi nella misura in cui trovarono pi difformi canali espressivi per realizzarsi. Anche in questo frangente, la componente psicologica serve a verificare come il diverso atteggiamento del nero al cospetto dell'hard bop stia ad indicare quanto grande e sensibile fosse in quella particolare stagione il senso di 80

speranza e di attesa dell'afroamericano, nei confronti della stagione piena del riscatto, del recupero delle radici. L'operazione di rivolta si mosse attraverso le linee interne dei recessi dell'anima, tanto che l'hard bop non tard a riconoscersi, e a confondersi talvolta, con la soul music, s da provocare impulsi iniziali sicuramente pi profondi degli eccessi che produrr in seguito. Il senso di aggressione sociale riconoscibile nel tempo di passaggio dalla non-partecipazione della cool music al nuovo schema proposto dall'hard bop, riflette realisticamente una svolta di estrema importanza nella storia della cultura afroamericana, poich penetra al vivo della preistoria della sua attuale emancipazione in termini ancora pi sensibili, anche se musicalmente meno validi, di quelli espressi nel be-bop. Il simbolo pi concreto dell'irruenza con la quale l'hard bop aggred il mondo del jazz, proponendo i termini della rivolta in modo perentorio e inconsueto, fu il trombettista Clifford Brown, morto prematuramente proprio nella stagione in cui stava esprimendo il meglio di s. N va sottovalutata l'ipotesi che il tramonto dell'hard bop, come musica impegnata e non commerciale, abbia coinciso con la fine del suo esponente pi sensibile e appassionato, che assieme ad Art Blakey e a Max Roach ha dato vita ai momenti pi emotivi che il jazz degli anni Cinquanta abbia saputo offrire. La definizione secondo la quale Clifford Brown stato una sintesi di tutto quanto i trombettisti, da King Oliver in poi, avevano pazientemente scoperto, forse non rende piena giustizia ad un musicista che dette una rilevante impronta di originalit a questa variante del creativo, compresa quell'autonomia da modelli, stili e tendenze, in un frangente alquanto confuso e concitato di questa musica: aver saputo guidarla con il supporto di una forte componente spirituale, senza mai indulgere in formule retoriche o consumistiche, rappresenta di certo uno dei maggiori meriti del trombettista, caso pi unico che raro di musicista che si lasci alle spalle, dopo la morte immatura, un esercito di imitatori, pur per quel 81

poco che la sorte gli consent di esprimere. Infine, anche se nel circuito del creativo dell'hard bop andarono a situarsi fenomeni commerciali come il rock and roll e il rhythm and blues, almeno quello proveniente dalla cultura nera non contaminata dalle numerose imitazioni bianche che i due movimenti musicali produssero, innegabile che l'hard bop ha rappresentato una forza di continuit solida con il jazz moderno espresso dal be-bop, dal quale ha ereditato il substrato culturale, fino a condurlo alle estreme conseguenze. Al seguito di Clifford Brown, di Art Blakey e di Max Roach, non furono pochi i jazzmen che percorsero quella strada impervia, dal pianista Horace Silver al sassofonista Sonny Rollins, artefici assoluti di una improvvisazione senza soste che si svolgeva dal principio alla fine, per cui in ogni session d'incisione, come in concerto, il blowing, il soffiare nello strumento, rifletteva una ragione di vita, una riflessione necessaria e inderogabile, seguendo sempre - va detto a chiare note - lo schema armonico del blues, la musica madre di ogni reazione. Via via negli anni si infolt la schiera degli hard boppers, con apporti di grande rilievo da parte, per esempio, di Julian Cannonball Adderley, con il fratello Nat alla tromba a seguirne gli schemi rivoluzionari. N va trascurato il fatto che con l'avvento dell'hard bop entrarono in crisi tutti quei vecchi standards sui quali la musica jazz precedente aveva costruito la sua fortuna, mutuandoli dalla musica leggera americana, anche quella di gran classe. In coincidenza con gli anni Cinquanta, si moltiplicarono le composizioni jazzistiche originali, emarginando la voce umana e affidando agli strumenti il ruolo di protagonisti assoluti, in grado di trasmettere al fruitore della musica l'integro sviluppo del discorso mentale. Tutto quanto accaduto nei tumultuosi anni Sessanta, la Rivoluzione Nera, l'affermarsi negli States di una nuova sinistra, il fiorire della cultura underground, una vera e propria controcultura, le rivolte studentesche, lo scardinamento di miti che 82

sembravano intoccabili come il sentimento, la famiglia, il principio di autorit, ha finito per incidere in modo massiccio sulla musica jazz, accentuando i toni della protesta non soltanto sul filo di un contenutismo impietoso, ma anche sul piano dei moduli espressivi, tutti tesi a creare i presupposti per una pi radicale presa di coscienza, e di posizione, del nero d'America.

9. La liberazione del free


Nel giugno del 1966, il grido "Black Power" venne lanciato da una voce sconosciuta nel corso della marcia dei neri sulla citt di Jackson nel Mississippi; fu quello il momento di una esplosione a lungo compressa, fin dalla stagione storica dell'Harlem Renaissance e delle teorie di Garvey sul ritorno e sul risarcimento dell'Africa nera. A ridosso di quel movimento clamoroso, e imprevedibile per i bianchi, che prese il nome di "Black Revolution" l'autobiografia di Malcolm X, nella sua drammatica suddivisione in tre parti, rifletteva il lento ma inesorabile tracciato di affrancamento dell'afroamericano dalla condizione di una negritudine, subita con immobile orrore, verso una condizione di negrit che deve identificarsi come un vero e proprio risveglio dello spirito, un sobbalzo improvviso della coscienza. Il trittico assume un carattere quasi dantesco nella sua configurazione in inferno, purgatorio e paradiso, riconoscibili nell'adolescenza di Malcolm, la stagione dell'assunzione coscienziale in cui il nero viene "addestrato e istruito ad onorare il mondo bianco", attraverso il purgatorio di una prigione consumata come urgente bisogno di conoscenza e di emancipazione morale, e necessit di esaltazione della propria pelle nera, fino all'approdo ad una terra promessa che si riconosce nel paradiso, ma che nella sua concretezza si identifica col momento della 83

decolonizzazione. Il nomignolo di "coon", il tasso americano, roditore appartenente alle razze inferiori che divorano i resti del banchetto bianco, aveva perseguitato il nero fin dal suo primo contatto con il mondo esterno, determinando uno stato di precoce alienazione: al tempo dell'inferno di Malcolm fanciullo, il nero non si riconosce, cresce nel tragico ritardo della propria emancipazione, e tale processo va accentuandosi negli anni, lungo un percorso di tragico regresso. Dopo l'esperienza del carcere, vissuta e consumata nella stagione del tentativo purificatorio, nasce e prende corpo nel pensiero di Malcolm un insistente orientamento verso la riflessione islamica come unica realt solutoria in grado di consentire la liberazione dei neri dall'incubo dell'"altra" razza, oltre che come momento fondamentale nell'edificazione della Nazione Nera. La metafora di Malcolm, cos vicina alla realt incombente su quella comunit perseguitata, aveva il suo supporto ben preciso nella predicazione di Martin Luther King, del quale fu discepolo almeno fin quando i due non furono divisi da una diversa idea sulla strategia di lotta. Non si comprende tuttavia la posizione dei due grandi leaders del riscatto nero, e del movimento di liberazione che ad ambedue and ad ispirarsi, se non si prendono in considerazione gli effetti negativi che ebbe sui neri il cosiddetto decennio di progresso, che va dal 1955 al 1965. La preistoria di quel periodo da rintracciare nella storica sentenza della Corte Suprema degli Stati Uniti, con la quale si condannava a fuoco la segregazione nelle scuole americane. Dalla maggioranza dei neri, tale decisione venne accolta come una nuova era nascente nei difficili rapporti fra bianchi e neri, al punto che molte organizzazioni nate a difesa dei diritti civili avevano pensato seriamente all'inutilit della loro azione e all'eventualit di uno scioglimento. L'equivoco fu enorme, e oggi non sembra pi un paradosso il fatto che, nel decennio del progresso, la sproporzione dei redditi fra americani 84

neri e bianchi aument notevolmente, facendo crescere il numero dei disoccupati e provocando continue crisi nel fenomeno della segregazione razziale, cos come andava manifestandosi nei grandi centri industriali del Nord. Il Movimento Boicottaggio Autobus, iniziato a Montgomery da Rosa Parks nel 1957, non fu che uno dei tanti episodi della preistoria del Black Power, le cui concause vanno poi ricercate nella condizione stessa di subordinazione in cui le due razze continuavano a vivere. La figura di un eroe enigmatico come Malcolm X, autoelettosi capo dei Muslims appena uscito di prigione, cominci ad assumere proporzioni vistose e la sua morte violenta nel 1965 rappresent per lui l'ingresso nelle regioni stravolte del mito, come del resto accadr qualche anno dopo al fratello nel martirio, Martin Luther King. Al discorso integrazionista, sostenuto dalla Corte Suprema degli Usa, alla politica della "mano tesa", Malcolm contrapponeva l'esigenza primaria e inflessibile da parte dei neri di non lasciarsi gestire dai bianchi, bens di avere propri capi e autonome guide politiche, come per le comunit ebraiche e irlandesi. Di qui l'esigenza di una indispensabile base culturale da parte degli uomini del Black Power, come assunzione di una coscienza liberatoria fondata su sicuri elementi di giudizio e di analisi. Il programma sociopolitico dell'Islamismo e il concetto di religione come totale definizione del mondo, diventarono cos le necessarie strutture portanti di un impegno culturale di ampie proporzioni e di pi certa capacit di penetrazione. L'angolazione dalla quale il movimento dei Black Muslims osserva e giudica la progressiva azione di autonomia del nero, disincagliato dall'universo concentrazionario, tipica di Malcolm X, di Cassius Clay e dei loro seguaci, ritrova un suo pi vasto terreno di correzione e di revisione nel momento in cui il problema della nazione islamica come modello di sviluppo civile viene affrontato da una generazione pi colta di neri, legati al Black Power, certamente, ma con esigenze interiori ancora pi ampie e 85

profonde. Si precisa cos il passaggio definitivo dalla negritudine alla negrit, lungo componenti culturali che investono le esigenze di fondo del popolo nero: nel momento in cui il ghetto si identifica con il Terzo Mondo, gli uomini del Potere Nero acquisiscono a loro volta il diritto a una leadership, che sul piano politico continua a risultare problematica, ma al contempo rappresenta la nozione di un rilevante impegno culturale. Torna la rappresentazione dell'inferno dantesco in un poeta nero come Leroi Jones, e assume accenti e tonalit di un mito nuovo, reale questa volta per l'evidenza di un risvolto umano riconoscibile nella logica di Harlem come somma dei dolori del mondo, enorme catino nel quale vorticano traumaticamente i sensi di colpa e la frustrazione, in cui marciscono doni inestimabili di saggezza, di amore, musica, scienza, poesia, in ibrida comunit con la pi degradante corruzione dei sentimenti. Se dalle tante testimonianze di sociologi, uomini politici, intellettuali neri, scrittori come Leroi Jones, Malcolm X, Eldridge Cleaver, Angela Davis, si passa ad analizzare quelle dei nuovi jazzmen che furono espressione del New Thing definito free jazz, si avverte come il linguaggio ancor pi si chiarifica, poich per il musicista di jazz il recupero dell'Africa nera, ben oltre la pur macabra ideologia, significa anche ritorno ad un universo di suoni in parte ignorato prima, e in parte mistificato dalla logica della commercializzazione, che aveva inventato quel paesaggio di cartapesta fatto di palmeti e di dune, che erano sullo sfondo del Cotton Club mentre Ellington si esercitava nello stile jungle. Di ritorno dal Festival delle Arti Nere di Algeri, Archie Shepp, uno dei padri spirituali del nuovo linguaggio, non nascondeva il senso di rivelazione che ebbero per lui taluni suoni, certe percussioni particolari, il ritmo "nero", cos diverso da quello della tradizione jazzistica d'America, soprattutto il senso comunitario del tessuto connettivo e infine la riconquista, la

riappropriazione di quella gioia del creativo che il bianco aveva perduto. 86

Tale nuovo rapporto ha posto un problema di fondo che la musica jazz non aveva mai avuto in passato, e che ora si pone in modo netto per le forti implicazioni politiche che la New Thing musicale avanzava in modo cos deciso: il confronto fra ideologia e libera ispirazione del creativo all'interno di un movimento cos politicizzato come il free jazz. Alla svolta di una dura radicalizzazione della lotta, era inevitabile che il nodo del problema riguardasse appunto tale confronto, anche per le marcate tendenze marxiste all'interno del Black Power, pur con le dovute sfumature. Mai era accaduto prima che il rischio della valorizzazione dell'ideologia comprimesse o isolasse del tutto il senso estetico dell'esecuzione: chiaro che questo problema non aveva acceso n prodotto la musica di Ellington o di Armstrong, ma neppure musicisti come Miles Davis o John Coltrane, del quale ben noto il disagio quando per la prima volta si trov a suonare con uomini del free come Ornette Coleman o Archie Shepp. Ma per lui il trauma iniziale, che mai verr superato dai jazzmen della tradizione, fu vinto in virt dell'acquisizione del free jazz come libera rivolta alle regole rigide del colonialismo bianco. D'altro canto, anche il risarcimento dell'immenso patrimonio africano si pone come struttura portante della nuova musica, anche sul piano del discusso incrocio arte-ideologia. L'esempio pi provocatorio e probante di tale rapporto di certo offerto dal lungo brano che ha dato il nome a tutto il movimento del New Thing: fu storica la registrazione, avvenuta a New York nel 1960, di Free jazz eseguito dal Double Quartet di Ornette Coleman: non solo per il titolo che ha poi dato nome all'intero movimento, ma anche perch stata la prima manifestazione ufficiale e collettiva dell'avanguardia jazzistica. Era un doppio quartetto, appunto, costituito da due ottoni, due ance, due contrabbassi, due batterie, e la musica che ne esplose risult un impasto sonoro fortemente traumatico, al limite della provocazione, secondo una consuetudine che Ornette Coleman 87

andr d'altronde ripetendo per anni su tutti i prosceni del mondo: "Quando il solista suonava qualcosa che mi suggerisse un'idea o direzione musicale, io la suonavo dietro di lui nel mio stile. Egli continuava naturalmente l'assolo alla sua maniera", ricorda Coleman a proposito di quella memorabile incisione. E ancor pi risulta indicativo il fatto che sulla copertina del disco compaia il dipinto White Light di Jackson Pollock, a conferma della conseguita frantumazione del linguaggio tradizionale compiuta nella pi totale libert espressiva, ma al contempo nel pi rigido controllo del momento creativo. Non va trascurato il fatto che Ornette Coleman si sia mosso, nel suo drammatico solismo, dall'esperienza di Charlie Parker; e l'avvio del lungo assolo della terza parte del brano fornisce il dato di tale originaria connotazione, oltre che le compiute matrici di un filo conduttore espressivo che appunto dal contesto parkeriano muove per giungere alla free music, tempo indicativo di ricerca che ha infranto i limiti e i margini della contemplazione dolorosa, per immergersi nella gioia del vivere la bellezza nera in una sfera anarchica e liberatoria, donde ogni assonanza o dissonanza, qualsiasi movenza diacronica o sincronica ritrova la propria ragion d'essere pi sensibile. Si vuol dire che il momento sonoro del free riesce a realizzare uno stato tensivo di comunicazione collettiva che rovescia del tutto le radici tradizionali del jazz inteso nel suo significato originario, e tale capacit di ribaltamento configura una sorta di "empatia musicale", proprio perch tende a concretare il tempo dell'emozione del singolo musicista entro una condizione di reciproca eccitabilit collettiva dalla quale non si sfugge, a meno che non si cerchi l'anfratto della tradizione: " finita per i figli dei bianchi", dichiarava in quegli anni Archie Shepp, "non balleranno mai pi con la musica del pagliaccio nero. finita con i battelli sul Mississippi, con le ballrooms di Chicago e di Manhattan, con lo sfruttamento, con l'alcool, 88

con la fame e la morte... durato cinquant'anni il viaggio del nero verso il Nord... I figli del battelliere e dell'emigrante hanno valicato i confini folcloristici del jazz, la musica del nero americano entrata nella cultura nera e americana". Soprattutto quest'ultima affermazione risulta indicativa per comprendere il tempo del trapasso dal realismo naturalistico delle origini all'et commercializzata dello swing e infine, dopo la verifica della stagione intermedia espressa dalla ribellione dei boppers, al sostrato contestativo e provocatorio del free. Il passaggio cio dal formalismo, con cui si aperta la stagione del jazz, allo stadio informale con cui si sviluppa il credo della musica contestativa, non pu che reperire il suo tema originario nella musica di Parker, ma soprattuto nell'evoluzione liberatoria che la cultura nera ha vissuto fino al grido urlato a voce piena e in totale affrancamento da Cleaver e Leroi Jones, da Maicolm e da Luther King. Al tempo della svolta, quando nel 1964 sciolse il New York Contemporary Five, Archie Shepp si trov a vivere un'avventura che alcuni anni prima aveva vissuto John Coltrane, di bilancio e di verifica, che si precisa via via che le implicazioni civili e umane si aggregano allo sviluppo della tecnica. Nel dilatarsi delle capacit espressive, si localizza al contempo l'identificazione della personalit nera, nella fermezza di una responsabilit che non permette pi l'equivoco o il ritorno al passato; e favorisce al contrario, come era gi accaduto per Parker e Coltrane, un recupero ancora pi avanzato della primordia tematica del blues, lungo il crinale di una operazione poliritmica pi insistente di quanto non fosse stato in precedenza. Archie Shepp pot cos realizzare concretamente il suo progetto con Fire Music del 1965, quando fu in grado di operare da solo e come leader, e perci fornire la sua musica di quell'ampio supporto di suoni, alla cui base era ben presente quell'inferno di Harlem cui Leroi Jones aveva dato una precisa configurazione poetica. La verifica culturale diventa sempre pi tenace e insistente, con il richiamo ad altre comunit impegnate 89

in lotte analoghe, come avviene in Los Olvidados, un brano fortemente impressionistico, ma al contempo scopertamente espressionistico per i risvolti realistici esasperati fino allo stremo, ispirati chiaramente al noto, allucinante film di Bunuel. Raggiunta l'unit orchestrale di cui aveva bisogno, Shepp attua cos il disegno ideologico di risarcimento dell'universo umano e sonoro della temperie di New Orleans, alle radici del blues, e lo realizza con la collaborazione di Gracham Moncur III come secondo trombone, che gli permette di obbedire finalmente a quel tipo di improvvisazione che doveva significare la sua militanza di artista e di poeta, oltre che di uomo calato nella logica di una dura lotta contro il bianco. Il recupero della polifonia africana quale era andato realizzandosi nelle orchestre del Sud degli anni Venti, si concretizza ora con pi netta evidenza attraverso i nuovi mezzi espressivi di cui pu servirsi Shepp con un simile organico: laddove ogni strumento, nei gruppi di New Orleans, aveva un ruolo precisamente assegnato, qui invece opera in libert assoluta, in una condizione di felice anarchia, anche come contraccolpo di pi vaste avventure in questo campo, dovute a Coltrane, ad Ornette Coleman, ad Albert Ayler, drammatica figura di jazzman, morto tragicamente nel pieno della maturit espressiva. Nel momento in cui la libert polifonica diventa globale e coinvolgente, il processo di partecipazione e di corresponsabilit del pubblico compiuto e il quadro generale viene allora rifinito con l'innesto di un pi ampio incrocio culturale, che comprende la lettura di brani e di poesie dello stesso Shepp e degli altri uomini del free, secondo una consuetudine gi inaugurata dagli intellettuali della beat generation californiana: "Una canzone", inizia a dire Shepp in apertura del brano Malcolm Malcolm Semper Malcolm, "non solo quello che sembra un tema musicale, un uccello che pu cantare felice anche in America. Ascoltate, noi suoniamo, ma siamo sempre schiacciati. Siamo assassinati". 90

Un ulteriore aspetto del problema provocato dalla nuova musica, oltre che quello del rapporto fra ideologia e fatto creativo, riguarda e coinvolge l'incontro con l'avanguardia informale con cui la New Thing va sovente ad identificarsi. Si parlato dei casi Pollock-Coleman e SheppBunuel, altro evidente esempio della tenacia con cui il nuovo afroamericano stabilisce raccordi e fili con l'avanguardia novecentesca, entro la quale poter reperire il filo smarrito di una condizione analoga; si ritrova in una poesia di Leroi Jones, Black Dada Nichilismus, in cui il senso di libert prodotto dal rifiuto ormai lucido dell'universo segregazionista si realizza sul filo teso di un transfert linguistico che consente al poeta di offrire uno strato culturale fortemente sperimentale all'intero contesto dell'inferno nero. La parola, accompagnata dal commento sonoro del New York Jazz Quartet, che ne completa e vitalizza i segreti traslati, esplode allo stato coscienziale e puro come dolorosa e tacita esemplificazione del vero e del reale, e allora il processo di simbiosi immagine-suono trova la pi limpida enucleazione al bivio del concetto che non sfugge alla realt, ma si realizza invece dentro un pi ampio universo: quello allucinato di un Harlem-grumo-sconvolto di pagani, di lussuriosi incontinenti, di ingordi, di iracondi, di seduttori, di adulatori, di simoniaci, di indovini, di barattieri, di ladri, di seminatori di discordie, tutti calati entro una fossa che gi teatro, perch la pice che vi si recita possiede in s tutti i sintomi della tragedia. Ecco quindi che, in questa fase della sua storia, il jazz diviene il comune denominatore di una totalit di culture, crocicchio demoniaco per mille ramificazioni interiori, che agiscono nel subconscio di una intelligenza stravolta: " vero, bimbo. Io parlo. Io ho. Blues. Steamshovel blues. Blues. Io ho. Blues dell'espressionismo astratto. Blues dell'esistenzialismo. Io ho. Pi blues di quelli per i quali tu puoi dimenticare le chiappe. Kierkegaard blues, eccoli qui ragazzo, un 91

sussulto, una contorsione. Ho persino il blues del giornale. O, completamente folle, il blues del blues. Niente mi sfugge. Tutti questi blues sono cose nelle quali ti imbatterai. Io ho soltanto visioni e parole e ombre. Io ho la tua visione nelle mie dita. Qui tutto ci che pensi. E fuori di questa tenda, il resto della tua vita". Il linguaggio jazzistico, emerso dal paesaggio della contemplazione e della liricit, va dunque proiettandosi verso soluzioni del tutto nuove, deciso a rompere per sempre le barriere della tradizione: se personaggi come Parker, lo stesso Coleman, Coltrane, Mingus, Cecil Taylor appartengono per certi aspetti al tema libertario precedente, ben pi rivoluzionari materiali espressivi sono reperibili nei suoni di Alber Ayler, dello stesso Shepp, di Sun Ra, di Marion Brown: si passa repentinamente, e con una manovra d'urto marcatamente provocatoria, all'impatto globale, al grido entro il quale confluiscono strumenti acustici esasperati e persino apparecchi riceventi. Si fa enorme e intollerabile il fastidio da arrecare al fruitore di questa musica, e la batteria, decomposta e dissacrata la sua funzione originaria, diventa il viatico di maggior violenza per chi ascolta, non pi il referente che produceva quel ritmico dondolo che la tradizione definiva swing. L'assolo non ha soluzione di continuit, poich deve innestarsi al vivo del sound, cos da condizionarne pienamente le capacit ritmiche. Nell'ossessione urlata all'unisono, si immettono gli strumenti a fiato che accendono il clima "impossibile" e "illeggibile", che in quanto tale ferisce direttamente la realt della fruizione, un'azione aggressiva che ebbe non pochi protagonisti, oltre a quelli gi ricordati: i sassofonisti Sam Rivers, Robin Kenyatta, Jimmy Lyons, Byron Allen, Frank Wright; i trombettisti Clifford Thornton e Don Ayler; i contrabbassisti Gary Peacock, Alan Silva, Reggie Johnson; i pianisti Dave Burrell e Don Pullen; i batteristi Sunny Murray, Milford Graves e Andrew Cyrille. Fuori di New 92

York, per un certo tempo epicentro incontrastato, il fenomeno non aveva grande espansione, tranne che a Chicago dove un gruppo di musicisti dell'avanguardia rispondeva con profitto ai segnali newyorkesi: il pianista Richard Abrams, i pluristrumentisti Joseph Jarman, Roscoe Mitchell, Anthony Braxton, il trombettista Lester Bowie, il violinista Leroy Jenkins, il batterista Steve McCall, il bassista Malachi Favors, alcuni dei quali andranno a far parte di quell'autentica fucina di sperimentazione jazzistica che stato il gruppo denominato Art Ensembie of Chicago. La free music tard ad affermarsi e non si pu dire che abbia mai avuto grandi accoglienze e raccolto molti adepti tra i fans del jazz: forse in Europa ha vissuto una stagione di maggior riscontro, anche come conseguenza di fenomeni rivoluzionari come la Contestazione studentesca, il Maggio Francese, il fenomeno diffuso del maoismo e del radicalismo di sinistra. Negli Stati Uniti, chi non riusciva a digerire la New Thing aveva parecchie scelte alternative: le orchestre di Duke Ellington, di Woody Herman, di Count Basie stavano vivendo un'epoca di notevole successo, e per chi esigeva una pi raffinata e intellettualistica musica, c'era il pianista Bill Evans, di certo il pi dotato fra i jazzmen bianchi assieme a Lennie Tristano, altro elegante musicista bianco, mentre cominciava ad imporsi la bossa nova, un tipo di contaminazione proveniente dall'America Latina che ai tempi del be-bop prese il nome di Afrocuban Music e ora si sviluppa con percussioni e scansioni un po' diverse per merito di un grande sassofonista bianco, Stan Getz, il quale con il chitarrista Charlie Byrd, portatore della nuova musica da Rio de Janeiro, dette vita ad esemplari versioni jazzistiche di famosi brani latinoamericani come Desafinado, delizioso tema di Antonio Carlos Jobim. Il jazz-samba coinvolse anche altri jazzmen di grande valore, specialmente neri, a cominciare da Coleman Hawkins, Sonny Rollins, Cannonball Adderley, Quincy Jones, per non parlare di Dizzy Gillespie, che di questa musica, per molti anni, fece il tema centrale 93

del suo repertorio. Frattanto, il jazz andava avviandosi verso nuove avventure ancora pi spericolate, non pi in grado di difendersi dal consumismo dopo la vicenda liberatoria e anarchica della free music: il mondo del rock, con tutte le tentazioni del facile profitto, va ad invadere un territorio e un ambiente che, alla svolta degli anni Settanta e poi negli Ottanta fino ai giorni nostri, stava vivendo una fase di attesa e di chiarificazione, con tutta la fragilit che una tale condizione pu provocare.

10. Il viaggio verso il rock


All'indomani della pubblicazione del disco Bitches Brew di Miles Davis, il critico americano Leonard Feather disse che da quel giorno la musica jazz sarebbe stata ormai "un'altra cosa". Si tratta di un'opera di vasto impegno e se da un canto evidenzia la necessit primaria da parte di Davis di rintracciare filtrazioni spirituali ancora pi penetranti e profonde con l'Africa nera, d'altro canto una cos variegata tavolozza di colorature musicali ha finito con l'aprire il discorso sul connubio, molto discussso e di certo discutibile, fra la musica jazz, la fusion-music e il jazz-rock. L'intera opera si divide in varie parti, Pharaoh's Dance, Bitches Brew, Miles Runs the Voodoo Down, Sanctuary, Spanish Key, John McLaughlin, tutte rapportabili ad una unica matrice africana che si esprime e si realizza nel significato che d titolo al disco, una sorta di "brodo di cagne" che sta ad indicare una misteriosa, demoniaca pozione di qualche stregone, ad iniziazione di un magico rituale in cui tutto l'universo dell'Africa nera risulta coinvolto e celebrato. Lo stregone-favolista Davis riesce cos a far confluire l'intero contesto delle percezioni africane in termini di totalit espressiva: servendosi di regole strumentali del tutto nuove, almeno in rapporto e a confronto con gli schemi tradizionali di 94

questa musica, Davis riesce a individuare le strutture pi segrete del blues lungo un crinale di risarcimento afroamericano, ricavandone un universo di suoni irripetibile, un archetipo che nelle sue mani e nel suo talento avr in seguito un senso e un significato difficilmente reperibili nei suoi seguaci e negli epigoni. Si corre infatti sul filo di un rischio totalizzante: la musica jazz finora era stata qualcosa di molto diverso, e diventa "un'altra cosa", poich si introduce un linguaggio e un credo estetico finora del tutto ignorato. Basta osservare l'organico di cui Davis si servito per la realizzazione della suite per giungere subito a conclusioni di incontro e di connivenza con la musica rock, che riflette la nuova moda della musica americana; oltre alla tromba di Miles Davis ci sono Wayne Shorter al sax soprano, Benny Maupin al clarino basso, Chick Corea al pianoforte elettronico, Joe Zawinul e Larry Young come pianoforti elettronici aggiunti in alcuni frammenti della saga, Dave Holland al contrabbasso elettronico, John McLaughlin alla chitarra elettronica, Lenny White, Charles Alia, Jack De Johnette alle batterie e Jim Riley allo strumento a percussione. All'orologio della storia dei neri d'America, l'et degli anni Sessanta e Settanta ha significato immissione entro un impegno duro e impietoso, sul quale anche la musica finisce per agire in modo determinante: se il free jazz volle dire, come si notato, estrema e radicale rivolta agli schemi armonici tradizionali, in virt di una violenta frantumazione del linguaggio che voleva anche esibire l'esigenza primaria dell'intolleranza verso lo stato di soggezione del nero delle origini del jazz, d'altro canto un senso profondo di risentita aggressivit si riscontrava almeno in altre due strutture portanti dell'espressione nera in quegli anni, il rhythm and blues e il rock in tutte le sue varianti, compreso quell'hard rock che si riconosceva nello zoccolo pi duro della protesta. Alla quale non si sottrassero quelle comunit bianche emarginate o per matrice sociale o per scelta ideologica. 95

Derivato alquanto spurio del jazz, il rock aveva trovato nei suoni elettrificati di Miles Davis una sua sublimata individuazione, ma il "caso Davis" rest un fatto isolato e la delusione prodotta dai documenti esibiti in quegli anni dagli uomini del pop, del rock e del rhythm and blues furono tali da vanificare ogni serio tentativo di incontro o di confronto. Fra il 1968 e il 1969 il processo di saldatura fra jazz e pop era ai primi passi, e tuttavia l'industria discografica americana gi guardava con un certo interesse ad un possibile incrocio di esperienze. La rivista Jazz di New York cambi la propria testata che divent Jazz e Pop e ospit numerosi articoli di riliev dovuti a personaggi collaudati della critica jazzistica come Nat Hentoff, che esaltava la possibile ecumenicit delle varie musiche popolari che avevano costruito la storia del creativo in America; ad essa and ad unirsi la pi autorevole delle riviste musicali americane, il Down Beat, che inizi una vera e propria crociata per far posto al pop nelle pubblicazioni specialistiche degli Usa. Inoltre in quegli anni, nei Festivals di jazz pi importanti, sia negli Stati Uniti che in Europa, i jazzmen della tradizione, come dell'avanguardia, si trovarono a dover condividere podio e pedana con i musicisti dell'hard rock, del folk rock, del soft rock, anche se in una reciproca condizione di disagio. Ci accadde in particolare al Festival di Newport del 1969, quando sulle stesse pedane si incrociarono i pi famosi jazzmen del momento, e i reduci dalla oceanica adunata di Woodstock. Il tentativo di legame, lo sforzo di mediazione era rappresentato dagli uomini del nuovo blues, non pi con il diavolo a tracolla o con la scimmia sulle spalle, ma in pieno assetto elettrificato, con amplificatori che dovevano servire a "stordire" la platea pi che a far godere della musica: c'era B.B. King che poteva vantare un nobile passato di bluesmen, ma accanto a lui davano la replica Johnny Winter o John Mayall, in pittoresca tenuta da cacciatore di frontiera. L'unico comune denominatore, importante perch spiega in larga parte il 96

confronto e l'incontro, era il fatto che tutti, bianchi e neri, jazzmen e rockmen, appartenevano all'"altra" America, quella ribellatasi

all'Establishment, contestatrice della guerra sporca in Vietnam, dalla foggia stravagante, talvolta stramba e balorda. Immesso ormai nel mercato discografico, con annessione logica ai festivals e ai grandi concerti oceanici, il jazz-rock, all'indomani di Bitches Brew di Davis, incontra sempre maggior fortuna, anche in virt dei buoni esiti conseguiti, oltre che da Davis, da Gary Burton e da Don Ellis; ma al di l di questi nomi, il connubio andava avviandosi verso la sua commercializzazione, purtroppo guidata da musicisti di tutto rispetto come Joe Zawinul e il sassofonista Wayne Shorter, ex compagno di Davis, unitisi ora nel gruppo dei Weather Report, Tony Williams, ex batterista ancora di Davis, convertitosi alla nuova formula con il trio Lifetime, il chitarrista inglese John McLaughlin, lanciato negli Stati Uniti da Williams e Davis il quale, con la sua Mahavishnu Orchestra, divenne famoso nel 1973 vincendo i referendum del "Down Beat" con largo margine; quindi l'italoamericano Armando "Chick" Corea, passato con sospetta disinvoltura da un solismo molto raffinato ad un free piuttosto ambiguo, fino ad un rock alquanto facile e scontato con il gruppo Return to Forever; infine Herbie Hancock, ottimo pianista di jazz, trasformato fin troppo rapidamente in esecutore di un confuso e volgare rock elettronico. Entro un simile contesto va sottolineata l'importanza che andata assumendo l'elettrificazione degli strumenti, tipico emblema dell'et del rock, anche se in precedenti stagioni culturali non pochi musicisti avevano adottato tale sistema: Les Paul aveva iniziato ad elettrificare le prime chitarre, Charlie Christian aveva realizzato una ricognizione al vivo di certe esperienze di grande significato estetico, in virt dello straordinario talento che certamente possedeva e, per quanto concerne il pi ristretto mondo del blues, T-Bone Walker rappresenta il caso di un bluesman che per la prima volta tenta avanguardistiche e 97

rischiose sperimentazioni nel rapporto fra questa musica e l'elettrificazione. Su tale piano, e all'interno di un simile contesto, oltre che le opere di Miles Davis sono da ricordare, nel riquadro di queste nuove esperienze che il jazz sta vivendo, le scorribande nel rock duro di gruppi come la Mahavishnu Orchestra di John McLaughlin di cui si detto, dei Weather Report di Wayne Shorter e Joe Zawinul, dei Return to Forever di Chick Corea; ma non va tralasciato il chiassoso rock di Billy Cobham, certe registrazioni discograriche di Gary Burton con Keith Jarrett e Larry Coryell, alcune esemplificazioni del bassista Stanley Clarke, sorretto dal duro supporto dell'hard bop dei fratelli Marsalis, di Ron Carter, di Buster Williams, di Toni Williams, oltre che del fin troppo celebrato Paul Metheny. Musica "contro", musica di rottura che almeno in parte attinge le sue radici nella musica nera del rhythm and blues e dell'hard rock, con tutta la carica di rabbia e di risentimento che tale condizione presuppone: uno spazio della protesta che si vela anche di bianchit dolorosa e sofferta, nel momento in cui si verifica l'appropriazione del blues, nella sua spiccata componente ribelle e angosciosa, attraverso le voci di Woodie Guthrie, di Bob Dylan, di Joan Baez, oltre che di gruppi che hanno collaborato a questa rigenerazione come i Beatles e i Rolling Stones. E per concludere, si ritorna a Miles Davis, protagonista di un disco postumo che riguarda la registrazione dal vivo di un concerto tenuto la sera dell'8 luglio del 1991 al 25esimo Festival del jazz di Montreux. Qui l'incontro fra il maggior talento del jazz moderno, Davis appunto, e il maggior arrangiatore nero di questi anni, Quincy Jones, ha finito per dare risultati di grande rilievo estetico. Convinto da Jones a evocare vecchi arrangiamenti che hanno fatto scuola nel jazz moderno, Birth of the Cool, Miles Ahead, Porgy e Bess, Sketches of Spain, Davis si sottoposto al revival, ma con punte innovative nel linguaggio che rappresentano oggi l'ultimo stadio cui pu pervenire una musica elettrificata fino all'esasperazione, che tuttavia lascia intravvedere 98

grandiosi squarci di pura liricit nei frangenti in cui Miles Davis interferisce con la tromba, creando a sua volta situazioni dominate da un fertile senso della poesia. Lirico nel significato totalizzante della parola, Miles Davis ha tentato di ricostruire, fino al grido estremo che precede la morte, il conato di rivolta e di risentimento nei confronti di un passato da cancellare, in cui anche la musica andata a caricarsi di un potenziale in bilico fra la dimensione romantica della vita e la sua immissione entro il ribollente catino della protesta.

11. Jazz Duemila


L'aspetto pi preoccupante del jazz odierno e delle prospettive che riguardano il futuro di questa musica, concerne il fatto che tanti protagonisti che hanno fatto la storia dei neri d'America e del loro spiccato senso del creativo, sono morti e non c' stato un ricambio in grado di operare la sostituzione: Armstrong, Ellington, Count Basie, Billie Holiday, Lester Young, Charlie Parker, John Coltrane, Charles Mingus, Thelonius Monk e altri ancora non hanno avuto adepti n epigoni in grado di riprenderne il segnale e il messaggio, in virt anche di un'assenza totale di temperie, di atmosfera adatta per ricreare o far nascere nuovi talenti in grado di rimpiazzare i vecchi. Il tema dell'improvvisazione, tanto per fare un esempio, rappresenta un problema di non poco conto, e oggi il jazz ha perduto quell'autonoma capacit di inventare sul filo di un "work in progress" di rilevante portata estetica, poich la sequenza degli assoli nel jazz di ieri ha rappresentato una sorta di confronto in allegria che non coinvolge il jazz di domani, dominato essenzialmente da rigidi schemi consumistici. 99

Del resto c' da chiedersi, se vero che ogni ramificazione del lavoro umano andata soggetta a una profonda e devastante crisi produttiva, a livello di valori, perch mai la musica jazz non dovrebbe risentire di tale situazione, e configurare pertanto decisamente quel sentore di crisi che coinvolge in negativo ogni attivita dell'uomo. Alla domanda se si improvviser di pi o di meno nel jazz del Duemila, si pu rispondere che forse si continuer ad avere referenti nel passato, ma i segnali che pervengono a chi si interessa di questa musica, o la vive e la consuma da addetto ai lavori, lasciano ritenere che ci si stia incamminando verso un jazz d'autore - come sostiene Franco Fayenz - "con opere organizzate e strutturate nelle quali l'improvvisazione sar circoscritta agli interventi solistici". Il fenomeno stesso dell'incontro fra jazz e rock, che ha segnato un'epoca nella storia pi recente di questa musica, in una prospettiva futura va analizzato in modo diverso, s da coinvolgere ulteriori esperienze che riguardano anche quel culto per il revivalismo che ha caratterizzato una stagione cronologicamente molto pi vicina a noi, e che ha le sue radici in un riflusso di categoria idealistica e romantica, che da qualche anno va riconducendo alle radici pi remote, e importanti, di questa musica. Lungo tale crinale va a collocarsi la logica dei concerti e dei festivals che si sono moltiplicati ovunque, e particolarmente in Europa. La scomparsa di tutti i grandi di questa musica ha posto il problema del confronto con le nuove generazioni, che non posseggono quel potenziale creativo, e quella forza ispirativa che offrivano generosamente i jazzmen del passato: e ci accade purtroppo in un momento in cui la richiesta di questa musica, da parte delle giovani generazioni, molto consistente e certamente esigerebbe risposte ben pi valide e concrete. Rimane la realt del disco, nelle sue forme pi moderne come il compact disc, e c' subito da osservare che la registrazione sempre stata uno dei 100

punti di forza di questa musica, che alla sala d'incisione ha praticamente affidato tutta la sua storia: dal primitivo piatto a settantotto giri al long playing e infine all'attuale cd, il cammino dell'industria discografica stato lungo e anche travagliato, perch ha subto i contraccolpi di crisi economiche e di repentine riprese nel corso della sua storia secolare. Mutato il campo discografico, ma al contempo cambiate anche le tecniche di ascolto: oggi nelle numerose scuole di jazz che sono nate in gran quantit in Italia, in Europa, negli Usa e in tutto il resto del mondo, una delle fondamentali materie di insegnamento consiste proprio nell'educare l'orecchio alla fruizione di una musica che sicuramente presenta delle difficolt di ricezione non soltanto da parte del profano, ma anche del pubblico colto: c'e da dire che se oggi il pubblico dei concerti e dei festivals pu dirsi molto pi emancipato e acculturato di ieri, ci si deve anche all'insegnamento offerto da varie organizzazioni: il che riconduce al discorso precedente, della carenza di validi musicisti, che determina quello squilibrio fra domanda e offerta di cui si diceva prima. N va trascurato il fatto che il consumo del disco di jazz molto relativo, e pertanto il mercato ne risente: in ogni epoca, nella storia di questa musica, certi espedienti delle case discografiche per vendere di pi hanno provocato ritardi pericolosi nell'evolversi di questa musica, e certe stasi dovute a crisi di carattere economico hanno prodotto dei vuoti rilevanti nelle discografie jazzistiche, specialmente durante il periodo della Grande Crisi del 1929. Accanto a tale fenomeno, riguardante l'ascolto, va collocato quello pi vicino a noi nel tempo, del video, che ha veramente aperto nuove prospettive alla storia di questa musica. Un sapiente sondaggio presso gli archivi delle televisioni americane ed europee ha fatto emergere dagli scantinati e dai pi dimenticati depositi un prezioso materiale documentario che via via si va diffondendo fra gli appassionati. Spesso si tratta di spettacoli, concerti e altre manifestazioni che non hanno avuto una loro 101

registrazione discografica dal vivo, e pertanto molti brani risultano inediti o di difficile reperimento. Per concludere, dopo aver analizzato in questa prospettiva Duemila - le varie componenti e le varie motivazioni di una situazione di stallo, se non di crisi del creativo, in questa musica, si dovr dire che la musica jazz oggi alla ricerca di autori in un momento in cui l'immaginario, il sogno, il fantastico stanno vivendo una fase di profonda crisi se non di assenza. Le grandi orchestre incontrano non poche difficolt finanziarie, i pochi solisti in circolazione hanno scelto l'Europa perch negli Stati Uniti domina ormai una musica commerciale che nulla pu avere in comune con il jazz, e neppure con la parte pi godibile e valida del rock: il futuro di questa musica ha un cuore antico - per dirla con un grande narratore del Novecento, Carlo Levi - e deve contentarsi di una vita di memoria storica e lirica. 1. La leggenda di New Orleans................................................................................2 2. A Chicago, a Chicago..........................................................................................14 3. L'impareggiabile Duke........................................................................................25 4. New York New York .........................................................................................36 5. L'era dello swing..................................................................................................44 6. Le voci ..................................................................................................................55 7. La ribellione dei boppers....................................................................................63 8. La via californiana ...............................................................................................75 9. La liberazione del free.........................................................................................83 10. Il viaggio verso il rock ......................................................................................94 11. Jazz Duemila......................................................................................................99

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