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Un computer (pronuncia italiana: /komˈpjuter/, kɔm-, -ˈpu-, -tɛr[1]), in italiano anche elaboratore

elettronico o elaboratore, è una macchina automatizzata programmabile in grado di eseguire sia


complessi calcoli matematici (calcolatore) sia altri tipi di elaborazioni dati (elaboratore).[2][3]

Concepito come una macchina per automatizzare alcune capacità della mente umana, come ad
esempio il calcolo e la capacità di memorizzazione potenziandone la portata e applicandole alla
soluzione di particolari problemi scientifici e ingegneristici[4], solo a partire dalla seconda metà del
XX secolo, evolve in macchina in grado di eseguire le elaborazioni dati più varie. Ci si riferisce
comunemente al computer come ad un dispositivo elettronico e digitale, programmabile a scopo
generico, costruito secondo il modello teorico-computazionale della cosiddetta macchina di Turing
e la cosiddetta architettura di von Neumann, anche se oggi tuttavia il termine assume il significato
più generico di sistema elettronico di elaborazione programmabile e non programmabile,
includendo dunque una vasta gamma di tipologie di dispositivi: sebbene i computer programmabili
a scopo generico siano oggi i più diffusi, esistono infatti in specifici ambiti di applicazione modelli
di computer dedicati a vari campi e settori come automazione industriale, domotica, computer
grafica.

Nel corso della storia, l'implementazione tecnologica di questa macchina si è modificata


profondamente sia nei meccanismi di funzionamento (meccanici, elettromeccanici ed elettronici),
che nelle modalità di rappresentazione dell'informazione (analogica e digitale) che in altre
caratteristiche (architettura interna, programmabilità, ecc.). In questa forma e al pari della
televisione, esso rappresenta il mezzo tecnologico simbolo che ha maggiormente modificato le
abitudini umane dopo la seconda guerra mondiale: la sua invenzione ha contribuito alla nascita e
allo sviluppo dell'informatica moderna, che ha segnato l'avvento della cosiddetta terza rivoluzione
industriale e della società dell'informazione.