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08 gennaio 2019

Una "firma" cerebrale della monogamia

gennaio 2019 Una "firma" cerebrale della monogamia Cortesia Yusan Yang (University of Pittsburgh, Pittsburgh)

Cortesia Yusan Yang (University of Pittsburgh, Pittsburgh)

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La monogamia, un comportamento sociale molto complesso, si è evoluta indipendentemente e in epoche diverse in specie molto differenti ma ogni volta è stato modificato allo stesso modo il livello di attività nel cervello degli stessi gruppi di

geni (red)

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evoluzione
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In tutte le specie di vertebrati l'evoluzione della monogamia è legata agli stessi cambiamenti nei profili di espressione degli stessi geni (o più precisamente dei geni omologhi), benché il comportamento si sia evoluto

più volte in modo indipendente in specie filogeneticamente molto distanti e

in epoche differenti.

A scoprirlo è stato un gruppo internazionale di ricercatori diretti da

Rebecca L. Young e Hans A. Hofmann dell'Università del Texas ad Austin, che firmano un articolo sui "Proceedings of the National Academy of Sciences".

La monogamia è un comportamento sociale estremamente complesso, caratterizzato da un legame di coppia che dura almeno una stagione degli amori, da una maggiore difesa territoriale, e spesso da cure parentali da parte di entrambi i genitori.

E' noto da tempo che la monogamia è correlata a chiari cambiamenti nell'espressione dei geni che codificano per gli ormoni vasopressina e ossitocina, anche se la varietà delle differenze comportamentali rispetto alle specie poligamiche lascia supporre che siano coinvolti molti più geni.

Le ricerche sulla monogamia, però, finora si sono basate soprattutto su studi comparativi sulle arvicole della prateria, che sono monogame, e le arvicole di montagna, che sono invece poligame, ma il comportamento si manifesta in molte specie di vertebrati e finora non si sapeva quasi nulla sui meccanismi che hanno portato alla sua evoluzione.

nulla sui meccanismi che hanno portato alla sua evoluzione. Una rana Oophaga pumilio (a sinistra), specie

Una rana Oophaga pumilio (a sinistra), specie non monogama, e una della specie strettamente imparentata Ranitomeya imitator monogama(a destra). (Cortesia Yusan Yan and James Tumulty)

Young e colleghi hanno preso in esame cinque coppie di specie strettamente correlate, ciascuna delle quali formata da una specie monogama e una non monogama, per confrontarne i profili di espressione genica nelle aree cerebrali dei geni omologhi, ossia di quei geni che in specie e generi diversi svolgono funzioni corrispondenti. Avendo considerato specie appartenenti a quattro classi animali differenti (due

coppie di mammiferi, una di uccelli, una di anfibi e una di pesci), ha detto

la Young, "il nostro studio si estende su 450 milioni di anni di evoluzione,

che è il tempo che ci separa da quando tutte queste specie hanno condiviso un antenato comune".

L'analisi dell'enorme massa dei dati - che ha richiesto uno specifico software e il ricorso al sistema di supercomputer Wrangler del Texas Advanced Computing Center, uno dei più avanzati al mondo - ha permesso di identificare 23 gruppi di geni associati alla monogamia nei vertebrati e di rilevare che in ognuno dei casi esaminati il passaggio al comportamento monogamo è caratterizzato dalle modificazioni nel loro profilo di espressione.

Più in particolare, i ricercatori hanno riscontrato che rispetto alle specie non monogame, in quelle monogame appare sistematicamente aumentata l’attività di 24 geni correlati alla produzione di sinapsi, all’apprendimento e alla memoria, caratteristiche che secondo gli autori sono probabilmente associate a un aumento della plasticità neuronale generale.

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