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astronomIA

Pianeti
improbabiliGli astronomi stanno individuando pianeti
in luoghi del cosmo dove sembrava
di Michael W. Werner
che la loro esistenza fosse impossibile e Michael A. Jura

U
na delle immagini più tristi del cielo è quali orbitano asteroidi, comete e forse anche pia- neta più massiccio di Giove in un’orbita più stretta tà dei processi che ne determinano la formazione. Le nane brune sono stelle troppo
in sintesi quella di una nana bianca. Le caratteristi- neti: un vero e proprio cimitero di mondi. Quando di quella di Mercurio. L’aumento di sensibilità degli Nell’universo, i siti dove più comunemente si tro- piccole – alcune hanno una massa
■ La straordinaria diversità dei che della maggior parte delle stelle – colo- queste stelle erano ancora in vita, sorgevano ogni strumenti ha permesso di scoprire esempi ancora vano pianeti, o addirittura forme di vita, potrebbe- di poco superiore rispetto a quella
pianeti extrasolari è stata re, grandezza, luminosità – sono determinate dal- giorno nel cielo di questi corpi, riscaldandone il più strani. La stella di tipo solare HD40307 ha tre ro non assomigliare affatto al sistema solare. di Giove – per riuscire ad alimentare
una sorpresa per gli la massa. Una nana bianca ha massa confrontabile suolo e alimentandone i venti. Forse organismi vi- pianeti, di massa compresa tra 4 e 10 masse terre- la fusione nucleare nel loro interno.
astronomi. I più incredibili con quella del Sole, eppure è tra le stelle meno bril- venti ne godevano la luce. Ma alla morte della stel- stri, tutti in orbite il cui raggio è inferiore alla metà La fenice risorge dalle ceneri Gli astronomi non si sono mai
sono quelli che orbitano lanti, e col tempo è destinata a indebolirsi ulterior- la i pianeti interni sono stati vaporizzati o inghiot- di quello di Mercurio. Un’altra stella di tipo solare, Sebbene oggi non lo si ricordi spesso, i primi preoccupati di cercare pianeti intorno
intorno a stelle di neutroni, mente. Gli astronomi ritengono che in realtà sia titi al suo interno, lasciando superstiti solo quelli 55 Cancri A, è circondata da non meno di cinque pianeti extrasolari la cui scoperta sia stata confer- a questi corpi celesti; oggi, però, si
nane bianche e nane brune: l’ultimo resto di una stella di tipo solare che per cir- che si trovavano nelle regioni più esterne e fredde pianeti, con masse pari a 10-1000 masse terrestri e mata orbitano intorno a una stella molto diversa rilevano indizi della formazione
oggetti che a loro volta ca 10 miliardi di anni ha avuto una luminosità pa- del sistema. Col tempo la nana bianca ha distrutto raggio dell’orbita compreso tra un decimo di quel- dal Sole: la stella di neutroni PSR 1257+12, un tipo di sistemi solari in miniatura intorno
hanno dimensioni non molto lo di Mercurio e un valore circa uguale a quello di
ragonabile a quella del Sole. Quando però ha ini- e consumato molti dei sopravvissuti. Questi sistemi di resto stellare estremamente compatto, con una a nane brune e ad altri corpi
superiori a quelle planetarie.
ziato a esaurire il proprio combustibile nucleare è ci offrono un quadro davvero fosco della sorte che Giove. I sistemi planetari immaginati dalla fanta- massa superiore a quella solare racchiusa nel volu- altrettanto improbabili.
■ Le stelle di neutroni sono entrata in una turbolenta fase di agonia: in un pri- attende il sistema solare quando il Sole morirà. scienza faticano a reggere il confronto. me di un asteroide del diametro di una ventina di
prodotte nelle esplosioni di mo momento si è rigonfiata fino ad assumere una Da lungo tempo gli astronomi pensavano che ci I sistemi nel cui centro si trova una nana bian- chilometri. L’evento che ha generato questo oggetto
supernova, perciò con ogni grandezza anche 100 volte superiore, diventando fossero pianeti in orbita intorno ad altre stelle. Si è ca dimostrano che non è neppure necessario che la – l’esplosione di supernova di una stella di 20 mas-
probabilità i loro pianeti sono sempre immaginato che i sistemi aventi nel centro stella sia di tipo solare. C’è un vero e proprio zoo
10.000 volte più brillante; poi ha espulso gli strati se solari – fu molto più violento della fine di una
corpi di seconda generazione
esterni e si è ridotta a un resto poco luminoso delle una stella di tipo solare fossero molto simili al no- di pianeti in orbita intorno a corpi che a loro volta stella di tipo solare, ed è del tutto improbabile che
aggregati a partire dai resti
dimensioni della Terra. Per il resto dell’eternità ri- stro; ma quando, a partire da 15 anni fa, le scoperte hanno dimensioni non superiori a quelle dei piane- eventuali pianeti abbiano potuto uscirne inden-
dell’esplosione. I pianeti in
orbita intorno alle nane marrà inerte, svanendo lentamente nell’oscurità. hanno cominciato a susseguirsi a ritmo frenetico, ti stessi; la varietà di questi sistemi non è da meno ni. Quelli individuati devono essersi formati dalle
bianche sono invece i Se questa storia vi sembra già abbastanza cupa, si è visto immediatamente che i sistemi planetari rispetto a quelli che hanno nel loro centro stelle or- ceneri dell’esplosione. In effetti, la stella probabil-
superstiti della fine violenta sappiate che il peggio deve ancora venire. Noi e al- extrasolari possono differire in maniera nettissima dinarie. Gli astronomi sono rimasti sorpresi dalla mente aveva un raggio superiore a 1 unità astro-
Ron Miller

di una stella di tipo solare. cuni colleghi abbiamo scoperto almeno una decina dal sistema solare. Il primo esempio è stato quello frequenza con cui si incontrano sistemi planetari, nomica (UA, pari alla distanza Terra-Sole), e quindi
di nane bianche della nostra galassia intorno alle di 51 Pegasi, una stella simile al Sole che ha un pia- dalla loro «robustezza» e dall’evidente universali- più grande delle orbite dei pianeti identificati.

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Le stelle ordinarie
(che per temperatura Un bagliore nel buio
e luminosità
In genere gli astronomi individuano i pianeti per via indiretta,
La luce infrarossa, traccia di pianeti o della loro formazione
appartengono alla 104
cosiddetta sequenza
Supergiganti grazie ai loro effetti su velocità, posizione e luminosità delle Un disco circumstellare di polveri e gas, come quello che ha dato origine ai pianeti del sistema solare, assorbe la luce stellare ed
103 (progenitrici delle stelle di neutroni)
stelle intorno alle quali orbitano. Nella maggior parte dei casi
Luminosità (rispetto al Sole)
emette radiazione infrarossa. Ciò che osserviamo è la combinazione a della luce stellare diretta e dell’emissione del disco.
principale) sono sempre 102
state ritenute le migliori
l’indizio determinante è di tipo indiretto: la presenza di un disco
10 Sole di polvere intorno alla stella. Un disco protoplanetario – il sito
candidate ad avere
sistemi planetari 1 dove si ritiene avvenga la formazione di pianeti – circonda le
Sequenza
analoghi a quello principale stelle neonate; viceversa, un disco formato da detriti è rilevabile Luce stellare
10 –1
solare. Ma ora si stanno
intorno a stelle mature, e presumibilmente è il prodotto di
10 –2
scoprendo pianeti
collisioni o dell’evaporazione di comete e asteroidi, perciò
Nane bianche Disco circumstellare
anche intorno a oggetti
10 –3 segnala la probabile esistenza di pianeti, oggi o in passato.
Nane brune È possibile identificare i dischi dal modo in cui assorbono la
al di fuori della 10 –4
sequenza principale,
luce stellare e riemettono l’energia assorbita nell’infrarosso (a Luce del disco
Stella
come le nane bianche 30.000 10.000 7500 6000 5000 3500 destra). Lo Spitzer Space Telescope, lanciato nel 2003, è lo
e le nane brune.
strumento ideale per scoprire dischi circumstellari. Le sue
Temperatura effettiva (kelvin)
fotocamere grandangolari sono in grado di riprendere centinaia
di stelle in una sola immagine e di evidenziare quelle che
mostrano indizi della possibile presenza di dischi.
Sebbene le supernove tipicamente espellano la
Spitzer sfrutta l’esperienza dei precedenti telescopi per
maggior parte della propria materia nello spazio
l’infrarosso, come l’Infrared Astronomical Satellite (IRAS), degli
interstellare, una piccola quantità rimane gravi- anni ottanta, e l’Infrared Space Observatory (ISO) dell’Agenzia Nana bruna più disco
tazionalmente legata e forma un disco rotante in- Nana bruna
spaziale europea, a metà degli anni novanta. Spitzer esegue Disco
torno al resto stellare. Dischi di questo tipo sono i studi intensivi mirati su specifici corpi celesti e la durata
luoghi dove avviene la formazione di pianeti. Gli prevista del suo refrigerante a base di elio liquido, superiore a

Luminosità (unità arbitrarie)


astronomi ritengono che il sistema solare abbia cinque anni, è maggiore di quella di tutte le precedenti missioni.
preso forma quando una nube interstellare amorfa Il telescopio ha condotto studi sugli oggetti più disparati, dai
pianeti extrasolari alle galassie dell’universo primordiale. Un esempio è la nana bruna OTS 44,
di gas e polveri collassò per effetto del proprio pe- il cui spettro (linea in arancione) ha
so. La conservazione del momento angolare impedì Il refrigerante sta per esaurirsi, e fra breve il telescopio inizialmente una caduta alle lunghezze d’onda
a una parte della materia di cadere semplicemente comincerà a riscaldarsi, passando da una temperatura vicina dell’infrarosso, ma poi si appiattisce, indicando
allo zero assoluto a circa 30 kelvin, ma sarà in grado di che la stella – il cui spettro dovrebbe avere un
nel Sole neonato; invece essa formò una struttura a Anche quando il sistema è picco alle lunghezze d’onda corte (in giallo) – è
compiere osservazioni nell’infrarosso vicino almeno fino a troppo lontano perché i circondata da materiale più freddo con un
forma di frittella. Nell’interno di questo disco, gas e
metà del 2011. Il suo posto sarà preso dallo Herschel Space telescopi possano individuarlo picco a lunghezze d’onda maggiori (in rosso).
polvere si aggregarono in pianeti. Un processo più direttamente, lo spettro rivela 1 3 10 30
Observatory, recentemente lanciato, e dal James Webb Space
o meno analogo può essere avvenuto nel disco for- Telescope, il cui lancio è previsto per il 2013. la combinazione della luce. Lunghezza d’onda (micrometri)
matosi per la ricaduta di una parte della materia
gli autori
dopo un’esplosione di supernova.
Il sistema intorno a PSR 1257+12 è stato scoper- pernova avvenuta circa 100.000 anni fa e, dato che ca 12.000. Inizialmente si pensò che una seconda Le osservazioni hanno confermato questo sce-
to rilevando anomalie periodiche nell’intervallo tra di norma occorre circa un milione di anni perché si stella, molto più fredda, fosse in orbita intorno alla nario. Usando i telescopi a terra e lo Spitzer Spa-
gli impulsi radio che emette; queste perturbazioni verifichi l’aggregazione di pianeti, se la radiazio- nana. Nel 1990, però, si dimostrò che l’emissione ce Telescope, sono state identificate circa 15 nane
sono dovute all’influenza gravitazionale esercita- ne segnala effettivamente la presenza di un disco nell’infrarosso aveva variazioni coincidenti con bianche che presentano un eccesso di emissione

Russ Underwood/Lockheed Martin Space Systems (Spitzer); Melissa Thomas (illustrazioni)


ta sulla stella dai pianeti in orbita, che ne modifi- un giorno questo sistema potrebbe assomigliare a quelle della luminosità stellare, indicando che si infrarossa e anomalie della composizione. Nel caso
nasa/jpl-caltech (Werner); cortesia Michael A. Jura (Jura); Melissa Thomas (grafico)
ca periodicamente la posizione e quindi fa varia- quello in orbita intorno a PSR 1257+12. trattava di radiazione stellare riflessa o alterata. La di G29–38 e di sette altre stelle, Spitzer è addirittu-
Michael W. Werner è project re la distanza che gli impulsi devono percorrere. spiegazione più plausibile è costituita da un disco ra riuscito a identificare l’emissione nell’infrarosso
scientist dello Spitzer Space
Nonostante le ricerche condotte su altre stelle che Asteroidi per dessert circumstellare riscaldato dalla nana bianca. di silicati presenti nel disco. Questi composti sono
Telescope e responsabile scientifico
per l’astronomia e la fisica del Jet emettono impulsi radio, non si conoscono sistemi Anche molte nane bianche hanno dischi, ma di Quest’ultima ha un’altra proprietà peculiare. I simili a quelli delle particelle di polvere del sistema
Propulsion Laboratory del Caltech. confrontabili. Un’altra pulsar, PSR B1620–26, ha tipo un po’ diverso, che indicano l’effettiva pre- suoi strati esterni contengono elementi pesanti co- solare e differiscono notevolmente dalla polvere
Si occupa di astronomia almeno un pianeta, che però è così lontano da essa senza di corpi orbitanti anziché condizioni tali me calcio e ferro: è strano, perché il campo gravi- nello spazio interstellare. Inoltre, sebbene gli strati
dell’infrarosso da oltre 35 anni, da far ritenere che non si sia formato da un disco da permetterne la formazione. Come nel caso di tazionale alla superficie di una nana bianca è così esterni di queste stelle contengano elementi pesan-
studiando i processi di formazione
stellare, il mezzo interstellare e le
di materia ricaduta dopo l’esplosione, ma sia stato 4U0142+61, l’indizio è costituito da un’imprevista intenso che questi elementi dovrebbero affondare ti, essi non sono presenti in quantità uguali: quelli
regioni centrali della nostra galassia. strappato gravitazionalmente a un’altra stella. emissione di radiazione infrarossa. La scoperta ri- nell’interno. Nel 2003 Jura propose una spiegazio- volatili, come carbonio e sodio, sono relativamente
Michael A. Jura è professore di Nel 2006, però, lo Spitzer Space Telescope della sale al 1987, allorché l’Infrared Telescope Facility ne sia dell’eccesso di emissione infrarossa sia del- scarsi in confronto agli elementi che tendono a ri-
astronomia all’Università della NASA ha scoperto un’inattesa emissione infrarossa sulla vetta del Mauna Kea, ad Hawaii, rilevò un ec- la presenza di elementi pesanti: di recente la nana LO spitzer space telescope, manere in forma solida, come silicio, ferro e ma-
California a Los Angeles. I suoi proveniente dalla stella di neutroni 4U0142+61. La cesso di emissione infrarossa da parte della nana bianca ha distrutto un asteroide che si era avventu- in fase di costruzione nella foto, è gnesio. Una simile composizione corrisponde a
interessi di ricerca riguardano
l’astrofisica degli ambienti freddi a
radiazione potrebbe essere prodotta dalla magneto- bianca G29–38. Lo spettro corrispondeva a quello rato nel suo campo gravitazionale. Una cascata di il corrispondente nell’infrarosso quella degli asteroidi e dei pianeti rocciosi del siste-
bassa densità e i sistemi planetari sfera della stella o da un disco circumstellare. Que- di un corpo con una temperatura di 1200 kelvin, collisioni ha ridotto i resti del corpo in polvere, che dell’Hubble Space Telescope. ma solare. E i due risultati confermano che i dischi
extrasolari. sto oggetto è stato generato da un’esplosione di su- molto inferiore a quella della stella, che è di cir- forma il disco orbitante e ricade sulla stella. possano essere i resti polverizzati di asteroidi.

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Pianeti e stelle Pianeti e nane bianche
di neutroni Sono state individuate diverse nane bianche circondate da dischi di
materia, probabilmente formati dai resti di un asteroide. In alcuni
Le stelle di neutroni sono probabilmente gli oggetti più strani e dischi, come quello della nana bianca GD40, è stata rilevata la
sorprendenti intorno ai quali siano stati individuati sistemi particolare firma dei silicati. In effetti, lo spettro rilevato coincide
planetari. La stella di neutroni 4U0142+61, che è il resto di con quello dei silicati planetari (curva in verde nel grafico sotto a
un’esplosione di supernova avvenuta circa 100.000 anni fa, è destra) – i costituenti di molte rocce della Terra – anziché con
immersa in un disco di detriti stellari che probabilmente si stanno quello dei silicati interstellari (curva in rosso). Questo e altri indizi
aggregando in protopianeti (blocchi grigi nell’illustrazione a fanno pensare che un tempo il sistema fosse popolato da pianeti,
destra). È quasi certo che anche PSR 1215+12 abbia pianeti. I alcuni dei quali potrebbero esistere ancora oggi nelle sue zone più
tempi di arrivo dei suoi impulsi radio presentano lievi oscillazioni esterne e invisibili.
(in basso a destra), indicative del fatto che la stella è perturbata
da tre pianeti orbitanti intorno a essa (in basso a sinistra).
Disco osservato
Silicati planetari
STELLA DI NEUTRONI + DISCO Silicati interstellari

(unità arbitrarie)
Nome del sistema: 4U0142+61

Luminosità
Età del sistema: 100.000 anni
Raggio stellare: 10 chilometri
NANA BIANCA + DISCO DI ACCRESCIMENTO
Raggio del disco: 1 UA
Nome del sistema: G29–38
Età del sistema: 600 milioni di anni
Un’altra stella di neutroni, PSR 1257+12, è probabilmente circondata da pianeti. Impulsi a distanze costanti (assenza di pianeti) 5 10 15 20 25 Raggio stellare: 104 chilometri
Lunghezza d’onda (micrometri) Raggio del disco: 0,001-0,01 UA
Gli impulsi radio che emette mostrano lievi oscillazioni nei tempi di arrivo (a
destra), indizio della presenza di tre pianeti intorno a essa (sotto).
Il punto rosso nel centro dell’immagine infrarossa della Nebulosa Elica è un
disco che circonda una nana bianca. Esso è probabilmente costituito dai detriti
di collisioni tra asteroidi e comete. Perciò almeno alcuni dei corpi del sistema
STELLA DI NEUTRONI + PIANETI uscirono indenni dal tumultuoso processo di formazione della nana bianca,
Nome del sistema: PSR 1215+12 Impulsi a distanze variabili (presenza di pianeti) avvenuto 11.000 anni fa.
Età del sistema: 800 milioni di anni
Raggio stellare: 10 chilometri
Raggio delle orbite planetarie: Impulso ritardato Impulso anticipato
0,19, 0,36, 0,46 UA NANA BIANCA + DISCO DI DETRITI
Masse planetarie: Nome del sistema: WD2226-10 (Nebulosa Elica)
0,02, 4,3, 3,9 masse terrestri Età del sistema: 10.000 anni
Raggio stellare: 104 chilometri
Epoca (anni) Raggio del disco: 100 UA

I dischi individuati intorno alle nane bianche so- Un’indicazione di come un sistema planetario Pertanto, quando morì la stella progenitrice di nucleo non ha mai potuto raggiungere la tempera-
no molto più piccoli di quelli che circondano le stel- possa parzialmente sopravvivere è data dalla nana WD2226–210, almeno alcuni asteroidi e comete si tura e la densità necessarie per l’ignizione di una
le di tipo solare appena nate e che possono dare ori- bianca WD2226–210. È così giovane che gli stra- trovavano abbastanza lontano per salvarsi. E anche fusione nucleare sostenuta. Riescono a emettere

NASA/JPL-Caltech/K. Su, Università dell’Arizona (in basso); Melissa Thomas (grafici)


gine a pianeti. Dall’emissione nell’infrarosso si può ti esterni della sua progenitrice, una stella di tipo eventuali pianeti (che sono comunque corpi più ro- appena un debole bagliore nell’infrarosso, irradian-
valutare che si estendono solo per circa 0,01 UA, solare, sono ancora visibili: si tratta della Nebu- busti) potrebbero essere sopravvissuti. Via via che do il calore accumulato nel corso della loro forma-
e presumibilmente non sono più massicci di un losa Elica, una delle nebulose planetarie più note. la nana bianca invecchia, la sua emissione lumi- zione. Negli ultimi 15 anni le ricognizioni astrono-
asteroide del diametro di una trentina di chilome- Di conseguenza WD2226–210 rappresenta l’anello nosa diminuisce, e le regioni lontane del disco di miche hanno permesso di individuare centinaia di
tri: l’osservazione concorda con l’ipotesi che la loro mancante tra le stelle di tipo solare e le nane bian- polvere diventano invisibili. Tuttavia continuano a nane brune, la più leggera delle quali è a malapena
NASA/JPL-Caltech/T. Pyle Spitzer Science Center (in alto);
origine sia dovuta alla disintegrazione di un simile che più antiche, come G29–38. È circondata da un rappresentare una fonte di asteroidi, che possono più massiccia di una pianeta gigante.
NASA/JPL-Caltech/R. Hurt, Spitzer Science Center

corpo. Non si tratta quindi di siti dove potrebbero disco di polvere la cui estensione, di 100 UA, è con- avvicinarsi troppo alla stella e finire polverizzati. Si è scoperto che questi corpi, anche i più picco-
formarsi nuovi pianeti, ma indicano che una parte frontabile con la scala del sistema solare e molto li, possono avere dischi e forse addirittura pianeti.
del materiale planetario è sopravvissuta alla fine superiore rispetto a quella rilevata per i dischi in- Piccole stelle La possibilità dell’esistenza di pianeti è confortata
della stella progenitrice della nana bianca. Calcoli torno ad altre nane bianche: troppo, anzi, perché Una terza categoria di stelle non di tipo solare da osservazioni che mostrano come i dischi delle
teorici mostrano che asteroidi e pianeti di tipo ter- il disco possa essere costituito da asteroidi distrutti che potrebbero avere pianeti è costituita dalle nane nane brune siano soggetti a variazioni sistematiche
restre possono uscire indenni da un simile even- dalla gravità della stella. Esso deve invece esse- brune, oggetti di dimensioni inferiore a quelle mi- – tra cui una riduzione dell’intensità dell’emissione
to se il raggio della loro orbita è superiore a 1 UA. re formato dalla polvere prodotta da collisioni tra nime perché una stella brilli. Si sono formate come infrarossa dei silicati – attribuibili all’aggregazione
Quando il Sole morirà, per esempio, Marte dovreb- asteroidi e comete. Dischi analoghi esistono intor- le stelle vere e proprie ma, avendo una massa infe- di particelle di polvere. Le stesse variazioni avven-
be salvarsi, mentre la sorte della Terra è più incerta. no al Sole e ad altre stelle di tipo solare. riore all’8 per cento circa della massa solare, il loro gono nei dischi che circondano stelle più grandi, e

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Il sistema di una nana bruna Trovare pianeti non basta
Molte nane brune sono circondate da dischi che potrebbero essere siti di sufficiente per generare un pianeta di massa simile a Urano o a Nettuno. Il
formazione di pianeti. Una di esse è OTS44, che ha un’età di circa 2 milioni fatto che sia possibile la formazione planetaria in ambienti estremi come lo Gli astronomi sono sul punto di individuare altre Terre, ma stabilire se siano abitabili è molto più difficile
di anni: esattamente l’arco temporale nel quale si ritiene abbiano cominciato spazio circostante una nana bruna, una nana bianca o una stella di neutroni
a prendere forma i pianeti del sistema solare. Il disco contiene materia indica che il processo è decisamente più robusto di quanto si ritenesse.
di Donald Goldsmith

I l 6 marzo scorso il telescopio spaziale Kepler della NASA ha iniziato una


missione per individuare pianeti di tipo terrestre nella Via Lattea. Come
il suo predecessore COROT, una missione diretta da studiosi francesi che
delle due missioni ha superato la fase di studio progettuale. Anche se le
due agenzie unissero le risorse disponibili, il costo dell’impresa
ammonterebbe a circa 2 miliardi di dollari, e la costruzione richiederebbe
ha avuto inizio nel 2006, Kepler osserverà un gruppo predeterminato di un decennio. Per ora le migliori possibilità di avere informazioni sui
stelle per individuarne riduzioni temporanee della luminosità. Un pianeti extrasolari sono offerte dal James Webb Space Telescope (JWST),
offuscamento presumibilmente non ha significato, essendo il cui lancio è previsto per il 2013, e dalla prossima generazione di
probabilmente dovuto a una momentanea anomalia dell’emissione telescopi con base a terra (si veda l’articolo I telescopi del futuro, di
stellare; un secondo offuscamento può ancora essere relativamente Roberto Gilmozzi, in «Le Scienze» n. 456, agosto 2006). Sebbene non
insignificante; un terzo, avvenuto dopo lo stesso intervallo di tempo siano stati progettati specificamente per l’analisi di pianeti, questi
trascorso tra i primi due, comincia ad apparire interessante; e un quarto, strumenti saranno muniti di coronografi che bloccheranno la luce stellare,
sempre dopo un intervallo identico, segnala la presenza quasi certa di un permettendo di vedere eventuali piccoli corpi nascosti dal bagliore
pianeta la cui orbita passa esattamente tra noi e la stella. Ogni volta che il intenso. Questi strumenti potrebbero fornire immagini di giovani giganti
pianeta compie un transito di fronte alla stella, ne intercetta parzialmente gassosi intorno ad alcune delle stelle più vicine. E potrebbero ottenere
la luce; un corpo di dimensioni simili a quelle della Terra riduce la informazioni spettroscopiche su oggetti in orbita stretta.
luminosità di una parte su 10.000.
Nei primi mesi di quest’anno COROT ha individuato un
pianeta di diametro circa doppio della Terra, in un’orbita
NANA BRUNA + DISCO
così stretta che impiega solo 20 ore per compiere una
Nome del sistema: OTS44
Età del sistema: 2 milioni di anni rivoluzione. Kepler, che ha uno specchio 3,5 volte più ampio,
Raggio stellare: 105 chilometri dovrebbe identificare decine o centinaia di pianeti di tipo
Raggio del disco: 0,01-0,1 UA terrestre in orbita intorno alla loro stella a una distanza più
confortevole. La maggior parte delle ricerche condotte
finora, basate sul rilevamento della lieve attrazione
segnalano l’accrescimento di protopianeti. I dischi Un altro obiettivo è determinare quanto pos- gravitazionale esercitata dal pianeta sulla stella, non può
sono troppo esigui per consentire la formazione sa essere comune la vita nell’universo. Nel nostro identificare corpi di dimensioni così piccole. Lo svantaggio
di pianeti come Giove, ma più che sufficienti per vicinato galattico, le nane brune sono all’incirca di COROT e Kepler è che le orbite planetarie devono essere
un corpo della taglia di Urano o Nettuno. Alcuni altrettanto numerose delle stelle. La «stella» più vi- allineate con la nostra linea di vista, e considerazioni
➥ Letture astronomi hanno annunciato la scoperta di pianeti cina al Sole potrebbe allora essere una nana bruna probabilistiche limitano i casi fortunati a circa 1 su 100; ciò
intorno a nane brune, ma finora nessuna di queste non ancora scoperta? E i pianeti più prossimi po- nonostante, Kepler potrà generare un campione
The Chemical Composition of an UN PIANETA TROPPO PICCOLO per essere visto direttamente può essere individuato
osservazioni è stata definitivamente confermata. trebbero orbitare intorno a uno di questi corpi? Il statisticamente valido di cugini galattici della Terra.
Extrasolar Minor Planet. Zucker­man quando passa davanti alla sua stella, riducendone lievemente la luminosità.
B. e altri, in «Astrophysical Journal», Vol.
Per riassumere, si sono scoperti pianeti intorno Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), che la Ma anche se questo obiettivo sarà raggiunto non potremo
671, n. 1, pp. 872-877, 10 dicembre ad almeno una stella di neutroni; asteroidi e come- NASA prevede di lanciare verso la fine dell’anno, rispondere alla domanda più importante: quali condizioni ci
2007. Consultabile on line all’indirizzo te orbitanti intorno a oltre una decina di nane bian- potrebbe individuare diverse nane brune a distanze sono su quei pianeti? Sono adatti alla vita? Quando un gigante gassoso In definitiva i prossimi anni, grazie ai risultati delle missioni COROT e
arxiv.org/abs/0708.0198. che; e indizi delle prime fasi di formazione plane- inferiori rispetto alla stella nota più vicina. transita di fronte alla sua stella, è possibile analizzarne l’atmosfera Kepler, saranno probabilmente entusiasmanti, ma saranno seguiti da un
taria nei dischi che circondano alcune nane brune. L’esistenza di pianeti terrestri intorno a questi misurando l’entità dell’offuscamento a diverse lunghezze d’onda. Ma i periodo di frustrazione durante il quale si potranno solo immaginare le
Externally Polluted White Dwarfs
with Dust Disks. Jura M., Farihi J. e
Lo studio di questi e di altri sistemi planetari extra- corpi potrebbe non solo estendere la varietà dei pianeti di dimensioni terrestri sono troppo piccoli per applicare questa future scoperte. Non c’è nulla di insolito in questo: le conoscenze
Zuckerman B., in «Astrophysical solari si pone due obiettivi: in primo luogo si spera possibili habitat, ma anche far pensare che le più tecnica. Perciò la tecnologia di COROT e Kepler è in grado di individuare scientifiche progrediscono in maniera incrementale. Se si otterranno
Journal», Vol. 663, n. 2, pp. 1285- di approfondire le conoscenze sul sistema solare, in vicine forme di vita extraterrestre vedano sorgere altre Terre, ma non può dirci molto su di esse. Questi strumenti non risultati positivi vi sarà un notevole impulso al finanziamento di nuovi
1290, 10 luglio 2007. Consultabile on particolare sulla sua evoluzione, informazioni dif- nel cielo al mattino una nana bruna. Così pure, la possono rilevare indizi della presenza di forme di vita, come il osservatori con base nello spazio. La ricerca di pianeti in ambienti
NASA/JPL-Caltech/T. Pyle, Spitzer Science Center

line all’indirizzo arxiv.org/ ficili da ottenere dalla nostra limitata prospettiva presenza di asteroidi e comete intorno alle nane caratteristico colore della clorofilla o dei suoi equivalenti alieni. Anche la estremi, come i dintorni di stelle di neutroni, nane bianche e nane brune,
abs/0704.1170.
spaziale e temporale. Il secondo è quello di porre in bianche fa pensare non solo che anche corpi di di- Space Interferometry Mission (SIM), il cui lancio potrebbe avvenire verso dimostra quanto sia robusto il processo di formazione planetaria (si veda
First Fruits of the Spitzer Space contesto il sistema solare. È tipico o è un’eccezione? mensioni planetarie possano sopravvivere alla fine il 2015, potrà rivelare poco sui pianeti di tipo terrestre che individuerà. il corpo dell’articolo). Ma dobbiamo prepararci a una lunga lotta per
Telescope: Galactic and Solar Sys­ Nonostante la diversità dei sistemi planetari, la loro di una stella di tipo solare, ma che eventuali orga- Per disporre di strumenti capaci di valutare l’abitabilità dei pianeti scoprire quale sia il posto del nostro pianeta nel cosmo.
tem Studies. Werner M., Fazio G., formazione si svolge secondo modalità comuni? La nismi viventi, se riuscissero ad adattarsi alle muta- occorreranno tempi più lunghi, soprattutto a causa dei costi proibitivi. Il
Rieke G., Roellig T.L. e Watson D.M., in somiglianza tra la composizione degli asteroidi del te condizioni, possano proseguire la loro esistenza Terrestrial Planet Finder (TPF) della NASA e la missione Darwin della Donald Goldsmith è autore del libro 400 Years of the Telescope
«Annual Reviews of Astronomy and
Astrophysics», Vol. 44, pp. 269-321,
sistema solare e quella della materia ricaduta sulle nell’ambiente che circonda queste stelle defunte. Se European Space Agency potranno realizzare misurazioni spettroscopiche (Interstellar Media Productions, 2009) e collabora a diversi programmi
Ron Miller

2006. Consultabile on line all’indirizzo nane bianche fa pensare che la risposta a questa così fosse, le nane bianche ci offrirebbero uno spet- della superficie e dell’atmosfera di pianeti extrasolari, ma finora nessuna televisivi di argomento astronomico.
arxiv.org/abs/astro-ph/0606563. seconda domanda sia affermativa. tacolo tutt’altro che triste. n

46  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   47


neuroscienze

nel cervello umano, l’emisfero sinistro controlla il linguaggio, l’abilità manuale destra, la capacità
di classificare e il comportamento ordinario. L’emisfero destro è specializzato per la reazione alle
emergenze, l’organizzazione spaziale, il riconoscimento dei volti e l’elaborazione delle emozioni.

L’evoluzione del
cervello
asimmetrico
La divisione del lavoro nei due emisferi cerebrali, che si pensava esclusiva
dell’uomo e che controlla tra l’altro l’uso della parola, risale ad almeno
mezzo miliardo di anni fa, quando hanno avuto origine i primi vertebrati

Fotoillustrazione di Twist Creative; MedicalRF.com/Corbis (cervello); Medioimages/Getty Images (calcolatrice); Joerg Steffens/Corbis (facce); Westend61/
Corbis (donna che sorride); Dougal Waters/Getty Images (ballerina); Mike Kemp/Getty Images (serpente a sonagli); C Squared Studios/Getty Images
di Peter F. MacNeilage, Lesley J. Rogers e Giorgio Vallortigara
in sintesi

L’
■ Secondo gli autori, la emisfero sinistro del cervello umano con- la sua capacità di controllare l’azione manuale si è
specializzazione dei due
trolla il linguaggio, probabilmente una del- estesa al controllo dell’apparato vocale. In entram-
emisferi del cervello

(tavolozza); Vladimir Godnik/Getty Images (pennelli); Carrie Boretz/Corbis (bambine); Robert Llewellyn/Corbis (calibri)
le facoltà mentali più importanti, e anche bi i casi, parola e linguaggio si sarebbero evoluti
esisteva già 500 milioni di
l’abilità manuale destra. Invece l’emisfero destro è da un talento relativamente recente nella costru-
anni fa, quando hanno avuto
origine i vertebrati. dominante, per esempio, nel controllo della perce- zione degli oggetti. Allo stesso tempo, si pensava
zione delle relazioni fra oggetti nello spazio. Qua- che l’emisfero destro si fosse evoluto in modo pre-
■ Sembra che in origine
rant’anni fa la scienza sosteneva che, oltre al lin- determinato come centro di elaborazione delle re-
l’emisfero sinistro si sia
guaggio, la lateralità manuale e la specializzazione lazioni spaziali, dopo che l’emisfero sinistro si era
concentrato sul controllo di
di un solo emisfero per l’elaborazione delle relazio- specializzato nella lateralità manuale.
comportamenti consolidati,
e l’emisfero destro si sia ni spaziali fossero esclusive della nostra specie, una Da qualche decennio a questa parte però gli
specializzato nel rilevare e teoria rinforzata dall’idea che gli altri animali fos- studi su molte altre specie animali hanno mostra-
rispondere a stimoli inattesi. sero privi di specializzazioni legate agli emisferi. to che i loro due emisferi cerebrali svolgono ruoli
Quelle convinzioni si sposavano con l’idea che distinti. Eppure, nonostante queste scoperte, persi-
■ Forse, la parola e la lateralità
l’uomo occupi un posto privilegiato nell’evolu- ste l’idea che l’uomo sia differente. Molti ricerca-
destra si sono evolute
da una specializzazione zione. Biologi e studiosi del comportamento era- tori continuano a pensare che le specializzazioni
per il controllo di un no d’accordo sul fatto che la lateralità manuale si scoperte recentemente in specie non umane sareb-
comportamento ordinario. fosse evoluta nei nostri antenati ominidi circa 2,5 bero prive di relazione con la nostra specie; che le
milioni di anni fa, quando impararono a costruire specializzazioni emisferiche degli esseri umani ab-
■ Il riconoscimento dei volti
e usare strumenti. E si pensava che la lateralità de- biano avuto inizio proprio con gli esseri umani.
e l’elaborazione di relazioni
spaziali potrebbero risalire stra presiedesse all’uso della parola. Forse, così si Qui presenteremo le prove a favore di un’ipote-
alla necessità di percepire diceva, l’emisfero sinistro ha aggiunto il linguag- si radicalmente diversa, sempre più condivisa, spe-
con rapidità i predatori. gio dei segni al suo repertorio di azioni manuali cie dai biologi. Noi pensiamo che la specializza-
esperte, che ha poi convertito nella parola. O forse zione di ciascun emisfero del cervello umano fosse

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già presente nella sua forma essenziale circa 500 Animali di tutte da il box a p. 52). In diverse specie di uccelli (polli, cervello sinistro? Non intendiamo ipotizzare che
milioni di anni fa, quando emersero i vertebrati. E
ipotizziamo che le specializzazioni più recenti de- e cinque le classi
piccioni, quaglie e trampolieri) l’occhio destro gui-
da vari tipi di beccaggio del cibo e la cattura del-
La divisione del lavoro questo sviluppo sia stato diretto. Piuttosto, soste-
niamo che il «cervello linguistico» è emerso da una
gli emisferi cerebrali, comprese le specializzazioni di vertebrati la preda. In un caso questa preferenza lateralizza- In un classico esperimento, Dean C. Delis, dell’Università specializzazione intermedia, e per certi verso me-
umane, si siano evolute da quelle originarie per di- ta nell’alimentazione ha causato un’asimmetria, aa aa della California a San Diego, ha chiesto a pazienti con no primitiva, dell’emisfero sinistro: la specializza-
scendenza con modificazioni, come insegna Dar- mostrano anch’essa lateralizzata, dell’aspetto anatomico aa aa danni cerebrali di studiare il disegno di una grande «H» zione per la comunicazione ordinaria, vocale e non
maiuscola composta da diverse «A» (sinistra) e poi di
win. (In quel processo, capacità utili per tratti an- una preferenza dell’animale: il beccostorto della Nuova Zelanda aa a aa ridisegnarlo a memoria. I pazienti con un danno
vocale. Ma, contrariamente a convinzioni radicate
cestrali sono state modificate o adattate al servizio
di nuovi tratti che si stavano sviluppando.) Rite- per l’emisfero
(Anarhynchus frontalis) ha il becco deviato ver-
so destra, così il suo occhio destro guida il becco
aa aaa aa all’emisfero destro (e che dunque dipendevano solo
fra gli studiosi di preistoria umana, nessuna di que-
ste due abilità comunicative è nata per prima nella
aa aa dall’emisfero sinistro) spesso disegnavano solo «A»
niamo anche che l’emisfero sinistro dei vertebrati destro nel quando l’uccello cerca il cibo sotto i sassi di fiume.
aa aa sparse sul foglio (in basso a sinistra). Invece i pazienti
specie umana: anch’esse derivano da specializza-
fosse originariamente specializzato nel controllo di Quanto ai mammiferi, il comportamento ali- zioni emisferiche comparse in animali esistenti ben
schemi di comportamento consolidati in condizio- comportamento mentare delle megattere illustra la preferenza la- aa aa con un danno all’emisfero sinistro disegnavano solo una
grande «H» maiuscola senza lettere «A» (in basso a prima della nostra comparsa.
ni comuni e familiari, e che l’emisfero destro, sede alimentare terale nel comportamento alimentare. Phillip J. aa aa destra). L’emisfero sinistro caratterizza dunque gli Per esempio studi sugli uccelli hanno dimostrato
primaria delle emozioni, fosse inizialmente specia- Clapham, dell’Alaska Fisheries Science Center di stimoli in base a uno o pochi dettagli, mentre quello che l’emisfero sinistro controlla il comportamento
lizzato nella scoperta di stimoli inattesi e nella ri- Seattle, ha scoperto che 60 balene su 75 presenta-  Disegno originale destro è specializzato nella sintesi di figure globali. canoro, e in leoni marini, cani e scimmie control-
sposta a questi stimoli. vano abrasioni solo sulla mascella destra, e che gli la la percezione dei richiami di altri membri della
Nei vertebrati primitivi, questa divisione del altri 15 cetacei erano abrasi solo sulla mascella si- specie. Lesley Rogers, insieme a Michelle A. Hook-
lavoro ebbe inizio quando uno dei due emisfe- nistra. Una chiara prova del fatto che le megattere Costigan della Texas A&M University, ha osserva-
ri sviluppò la tendenza ad assumere il control- avevano preferito un lato della mascella per la rac- to che una specie di uistitì (Callithrix jacchus) apre
lo in particolari circostanze. Da quel semplice ini- colta del cibo e che la «mandibolarità destra» era di più frequentemente la parte destra della bocca ri-
zio l’emisfero destro prese il controllo primario in gran lunga la norma. spetto alla sinistra nei richiami amichevoli ver-
circostanze potenzialmente pericolose, che richie- In breve, tutte le classi di vertebrati – pesci, an- so altri uistitì. E così le persone, quando parlano,
devano all’animale una reazione rapida: trovare fibi, rettili, uccelli e mammiferi – conservano una aprono il lato destro della bocca con più frequen-
una preda nelle vicinanze, per esempio; altrimenti tendenza probabilmente ancestrale all’uso del lato za del lato sinistro, un comportamento causato da
il controllo passava all’emisfero sinistro. Quest’ul- destro nel comportamento alimentare. un’attivazione più intensa del lato destro del volto
timo è diventato, cioè, la sede del comportamento a opera dall’emisfero sinistro.
motivato dal sé, definito a volte controllo dall’al- Origini della lateralità Un paziente con Un paziente con un Ma in natura sono poche le cose uni-
to (top-down). (Il comportamento motivato dal sé manuale destra un danno all’emisfero danno all’emisfero
versali, e in alcuni animali una rispo-
destro vedeva solo i sinistro vedeva solo il
non è per forza innato; anzi, il più delle volte è ap- Che cosa dicono questi dati sulla presunta uni- dettagli. disegno globale. sta vocale a circostanze emotivamen-
preso.) L’emisfero destro divenne la sede del com- cità della nostra manulateralità destra? Le prove di te intense è stata collegata al cervello
portamento motivato dall’ambiente, detto an- una preferenza destrorsa negli uccelli e nelle balene sinistro e non, come atteso, a quello
che controllo dal basso (bottom-up). Il controllo di sono interessanti, ma non confutano la convinzio- destro. Quando un maschio di rana è
comportamenti più specializzati – linguaggio, cre- ne che la lateralità destra dell’uomo sia una novi- negli esperimenti di avvicinamento della mano a gli autori afferrato e bloccato da dietro da un ri-
azione di strumenti, direzione e orientamento spa- tà evolutiva. Eppure più di una decina di studi re- un oggetto, di solito le scimmie afferravano il cibo vale, l’emisfero sinistro controlla le risposte vocali
Peter F. MacNeilage è professore
ziali, riconoscimento dei volti e altro – si è evoluto centi hanno dimostrato una tendenza alla lateralità con la mano destra. di psicologia all’Università del Texas dell’aggredito. Nei topi, l’emisfero sinistro control-
a partire da questi due controlli di base. destra negli altri primati, i nostri parenti più vicini. Inoltre, le scoperte dello Yerkes Center indica- ad Austin. Ha scritto più di 120 la la percezione dei richiami di disagio nei neona-
È un chiaro indizio che la lateralità destra nell’uo- no che, quando i primati si sono evoluti per esegui- articoli sull’evoluzione di sistemi ti, e nei gerbilli, una specie di criceto, controlla i ri-
L’emisfero sinistro mo discende da quella dei primati primitivi: la pre- re compiti più difficili e complicati, la loro laterali- di azioni complesse. Il suo libro chiami durante la copulazione. Ma quegli animali
Le prove a sostegno della nostra ipotesi deriva- ferenza per la mano destra si manifesta nelle scim- tà manuale è diventata più forte. La nostra ipotesi The Origin of Speech è stato potrebbero essere un’eccezione: nell’uomo e nelle
pubblicato lo scorso anno

Andrew Swift; fonte: Hemispheric specialization of memory for visual hierarchical stimuli,
no non tanto dall’osservazione diretta del cervello, mie (babbuini, scimmie cappuccine e macachi), è che eseguire compiti sempre più complessi abbia scimmie, e forse nella maggior parte degli animali,
dalla Oxford University Press.
quanto da quella di comportamenti che favorisco- comprese le antropomorfe, specie gli scimpanzè. accresciuto la necessità di un passaggio più diretto Giorgio Vallortigara è professore il cervello destro prende il controllo solo nelle vo-
no l’uno o l’altro lato del corpo. Nel sistema nervo- Molti degli studi sulle antropomorfe sono stati dal cervello alla mano esperta. Poiché la strada più di neuroscienze cognitive al Centro calizzazioni con elevato contenuto emotivo, men-
so dei vertebrati le connessioni tra corpo e cervello condotti da William D. Hopkins dello Yerkes Natio- diretta dall’emisfero sinistro, specializzato nei com- Mente-Cervello dell’Università di tre quello sinistro rimane legato alla routine.
si incrociano, ovvero i nervi diretti o provenien- nal Primate Research Center di Atlanta. Hopkins ha piti ordinari, al corpo segue le vie di incrocio nel Trento. Insieme a Lesley J. Rogers, Anche la comunicazione non vocale umana ha

di D.C. Delis e altri, in «Neuropsychologia», Vol. 24, n. 2, 1986.


ti da un lato del corpo sono quasi sempre collegati osservato preferenze per la mano destra, in partico- corpo dei nervi periferici, la mano destra è diven- ha scoperto per la prima volta antecedenti evolutivi. Gli scimpanzè sono quasi
un’asimmetria funzionale del
all’emisfero opposto del cervello. lare nei compiti che prevedevano sia la coordina- tata la preferita tra i primati non umani nell’esecu- sempre destrimani non solo manipolando ogget-
cervello nei pesci e negli anfibi.
Le prove a favore della prima parte della nostra zione di entrambe le mani sia l’avvicinamento della zione di compiti complicati, anche se di routine. Lesley J. Rogers è professore ti, ma anche nei gesti comunicativi. Pure i goril-
ipotesi – l’emisfero sinistro dei vertebrati è specia- mano a un cibo collocato troppo in alto e afferra- emerito di neuroscienze la coinvolgono la mano destra in comunicazioni
lizzato nel controllo di comportamenti ordinari, di- Nell’uomo e in altri vertebrati bile solo in posizione eretta. In un esperimento, il Comunicazione e cervello sinistro e di comportamento animale complesse, che comprendono anche testa e bocca.
retti dall’interno – si sono accumulate nel tempo. i nervi provenienti da, e diretti verso, ricercatore ha messo del miele in un corto tubo di Oggi l’origine evolutiva dell’abilità manuale de- all’Università del New England, Adrien Meguerditchian e Jacques Vauclair, dell’Uni-
Quello alimentare è un comportamento ordinario un lato del corpo sono collegati plastica, che ha poi dato a una delle scimmie. L’ani- stra nell’uomo attraverso la modificazione dell’anti- in Australia. Ha scoperto versità della Provenza, hanno osservato una ten-
la lateralizzazione nel prosencefalo
con una prevalenza all’emisfero destro in molte all’emisfero cerebrale opposto, male doveva afferrare il tubo con una mano e grat- co comportamento alimentare nei primati superio- denza destrimane nei babbuini in una forma di co-
di pollo quando si pensava che
specie di vertebrati: pesci e rospi, per esempio, col- o controlaterale. Come risultato, tare il miele con un dito dell’altra mano. I primati ri ancestrali sembra molto probabile. Ma è possibile municazione manuale (tamburellare sul terreno).
Andrew Swift

la lateralizzazione fosse
piscono la preda soprattutto dal lato destro, guida- ciascun emisfero controlla in preferivano grattare il miele con un dito della ma- che il comportamento alimentare abbia dato origi- una caratteristica esclusiva Il significato evolutivo di questi comportamen-
ti dall’occhio destro e dall’emisfero sinistro (si ve- prevalenza il lato opposto del corpo. no destra in un rapporto di 2 a 1. In modo simile, ne anche alla specializzazione del linguaggio nel del cervello umano. ti diventa chiaro osservando che anche l’uomo co-

50  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   51


munica con la mano destra. Il comportamento la- zioni emotivamente neutre, controllate dall’emisfe-
teralizzato condiviso con i babbuini ci dice che le Cervello sinistro: comportamento ordinario Dalla masticazione alla sillaba? ro sinistro. Inoltre, siamo più inclini alla depressio-
comunicazioni destrimani sono emerse in antenati ne dopo un danno all’emisfero sinistro più che a
comuni, risalenti forse a 40 milioni di anni fa, ben Una tendenza del lato destro, dunque del cervello sinistro, al controllo di schemi Secondo uno degli autori (MacNeilage), l’origine dell’uso della parola nell’uomo potrebbe quello destro, e negli stati di depressione cronica
comportamentali consolidati in circostanze comuni, come catturare e mangiare una essere riconducibile all’evoluzione della sillaba: in genere un’alternanza tra una consonante
prima dell’evoluzione degli ominidi. l’emisfero destro è più attivo del sinistro.
preda, si è riscontrata in quasi ogni classe di vertebrato studiata finora. Nell’esperimento e una vocale. Nella parola mama, per esempio, ciascuna sillaba inizia con il suono
L’evoluzione della parola qui sotto, una cavalletta finta era stata incollata su un disco girevole e ruotata in uno o consonantico [m] e termina con il suono vocalico [a]. Come illustrano i disegni in sezione, il Riconoscere i propri simili
nell’altro campo visivo di un rospo. Quando la cavalletta era messa a sinistra del rospo e suono [m] è generato sollevando la mascella, o mandibola inferiore, e interrompendo il
Resta un grosso interrogativo: in che modo ruotata in senso orario, era colpita solo dopo il passaggio oltre la mediana del campo flusso di aria dai polmoni chiudendo le labbra (in basso a sinistra). Per generare il suono Oltre alla comparsa improvvisa di un predatore,
comportamenti già controllati dal cervello sinistro visivo dell’anfibio. Quando la cavalletta era ruotata in senso antiorario, era colpita un vocalico successivo [a], la mascella si abbassa e l’aria fluisce liberamente nel tratto vocale i cambiamenti ambientali più evidenti a cui i verte-
– alimentazione, vocalizzazione, comunicazione numero minore di volte e con circa la stessa frequenza in ciascun campo visivo. (in basso a destra). MacNeilage ha perciò ipotizzato che la generazione di espressioni brati primitivi dovevano reagire erano gli incontri
con la mano destra – sono stati modificati per poi sillabiche sia una modificazione evolutiva del comune comportamento di masticazione, che con altri membri della specie. Nei pesci e negli uc-
Mediana del campo visivo del rospo
usare le parole, uno dei passaggi più significativi ●1 Il rospo ignora la cavalletta che entra dal
campo visivo sinistro…
è stato controllato dal lato sinistro del cervello a partire dall’evoluzione dei primi vertebrati. celli, l’emisfero destro riconosce i membri del grup-
della storia della vita sulla Terra? po e controlla il comportamento che richiede una

analysis of complex visual stimuli, di A. Robins e L.J. Rogers, in «Animal Behaviour», Vol. 68, n. 4, 2004; Adrien Meguerditchian e Jacques Vauclair, Università della Provenza (babbuino); fonte: Baboons Communicate with their right hand,
Andrew Swift; fonti: Complementary right and left hemifield use for predatory and agonistic behavior, di G. Vallortigara e altri, in «Neuroreport», Vol. 9, n. 14, 1998, e Lateralized prey catching responses in the cane toad, Bufo marinus:
Uno di noi (MacNeilage) ipotizza che sia ne- ● 2 … ma colpisce quando reazione. Quindi, il ruolo di questo emisfero nel-
cessaria l’evoluzione della sillaba, l’unità alla ba- l’insetto ruota in senso orario
nel campo visivo destro.

1 la percezione dei volti ha la sua probabile origine
se di un flusso verbale nel tempo. La tipica sillaba è evolutiva in un’abilità dei vertebrati primitivi: rico-
un’alternanza ritmica di consonanti e vocali. Ricor- noscere la comparsa di individui conspecifici.
diamo che le consonanti sono i suoni creati quando Per esempio, solo alcune specie di pesci – tra i
Disco
il tratto vocale è chiuso o quasi chiuso, e che le vo- rotante
vertebrati evolutivamente più antichi – saprebbe-
cali sono i suoni creati per risonanza con la forma ro riconoscere singoli pesci, e gli uccelli hanno un
[m] [a]
del tratto vocale quando l’aria fluisce relativamen- emisfero destro che riconosce singoli membri del-

2
te libera attraverso la bocca aperta. La sillaba po- la loro specie. Keith M. Kendrick, dell’Università di
trebbe essersi evoluta come prodotto secondario del Cambridge, ha mostrato che le pecore riconosco-
Mandibola
sollevamento (consonante) e abbassamento (voca- inferiore no a memoria il volto di altre pecore (e di persone),
le) alternati della mandibola, comportamenti già e che il responsabile è quasi sempre l’emisfero de-
consolidati negli atti di masticare, succhiare e lec- stro. Charles R. Hamilton e Betty A. Vermeire della
care. Forse una serie di questi cicli della bocca, pro- Cervello sinistro Texas A&M University hanno osservato un com-
dotti come schiocchi labiali, è stata usata da uomini attivato Corde vocali portamento simile nelle scimmie.
primitivi come segnale di comunicazione, lo stesso Di recente si è scoperto che l’emisfero destro
ruolo presente oggi in molte specie di primati. q Tra i molti altri animali che manifestano una preferenza per il lato destro in determinati
umano è specializzato nel riconoscimento dei vol-

di A. Meguerditchian e J. Vauclair, in «Behavioural Brain Research», Vol. 171, n.1, 2006; Provincetown Center for Coastal Studies (balena)
Successivamente, la capacità di vocalizzazio- nell’emisfero destro sensibile a «stimoli rilevanti ti. La prosopagnosia, disturbo che compromette
ne della laringe sarebbe stata abbinata agli schioc-
comportamenti ci sono i babbuini e le balene, indicando un controllo da parte del lato sinistro del
cervello. Adrien Meguerditchian e Jacques Vauclair, dell’Università della Provenza, hanno scoperto per il comportamento» e inattesi o, più semplice-
lato sinistro quest’abilità, è più spesso il risultato di un danno
chi comunicativi delle labbra, formando sillabe
che i babbuini comunicano tamburellando sul terreno con la mano destra. Philip J. Clapham, ora
all’Alaska Fisheries Science Center di Seattle, ha scoperto che le balene sono soggette ad abrasioni mente, allo stimolo che dice: «Pericolo imminente!» fotogenico all’emisfero destro che a quello sinistro. Estenden-
espresse verbalmente. Forse queste ultime sono principalmente sul lato destro della mascella (freccia), segno che questi cetacei preferiscono di gran Questo sistema dell’attenzione contribuisce a dare Uno studio del 1999 dei quadri do il riconoscimento a ciò che sembra un altro li-
lunga quel lato per la raccolta del cibo.
state usate in un primo tempo per simboleggiare un senso a un’altra inspiegabile propensione: in la- esposti alla National Portrait Gallery vello, sia le scimmie sia gli uomini interpretano le
singoli concetti, formando parole. Poi presumibil- boratorio, persone anche destrimani rispondono a di Londra, sede di una delle più espressioni più accuratamente con l’emisfero de-
mente la capacità di formare frasi (linguaggio) si è stimoli inattesi più rapidamente con la mano sini- grandi collezioni di ritratti al mondo, stro. Crediamo che questa abilità appartenga a
ha analizzato le direzioni in cui
evoluta quando i primi uomini hanno combinato i stra (emisfero destro) che con la mano destra. hanno ruotato la testa i soggetti
un’antica capacità dell’emisfero destro, cioè deter-
due tipi di parole che veicolano il significato prin- Persino in assenza di pericolo, molti vertebrati che hanno posato per i dipinti. minare l’identità o la familiarità: per stabilire, per
cipale delle frasi: per gli oggetti (sostantivi) e per le conservano un occhio sinistro vigile verso qualsiasi esempio, se uno stimolo è già stato visto.
azioni (verbi). predatore visibile. In molti animali, questa precoce n Ingenerale, i soggetti hanno ruotato
specializzazione dell’emisfero destro per il compor- leggermente la testa verso destra, Globale e locale
L’emisfero destro tamento guardingo si estende a quello aggressivo.
mostrando così il lato sinistro
Abbiamo distinto tra il ruolo dell’emisfero si-

Andrew Swift; fonte: Susanna Douglas, Università del Texas ad Austin


del volto. Secondo gli studiosi,
Veniamo alla seconda parte della nostra ipotesi: Rospi, camaleonti, galli e babbuini attaccano con le persone ritratte volevano nistro nell’azione normale e il ruolo dell’emisfero
quanto è solida la prova che, nell’evoluzione primi- babbuino balena più probabilità membri della loro specie dalla loro mostrare il lato sinistro perché è destro in circostanze insolite. Ma i ricercatori han-
tiva dei vertebrati, l’emisfero destro si è specializ- parte sinistra che da quella destra. controllato dall’emisfero destro no anche mostrato nuove dicotomie. Nell’uomo,
zato per individuare stimoli inattesi e rispondere a Nell’uomo, i comportamenti primitivi di evi- del cervello, specializzato l’emisfero destro «assimila la scena intera», pre-
nell’elaborazione delle emozioni.
essi? E come si è evoluta e trasformata quella spe- fuga più intensa a predatori visti nella parte sinistra tamento e cautela che manifestano attenzione stando attenzione agli aspetti globali dell’ambien-
cializzazione? Diverse scoperte a favore dell’ipote- del campo visivo (il lato destro del cervello) che in nell’emisfero destro degli animali non umani si so- n I ritratti
dei maschi mostrano però te più che concentrarsi su un numero limitato di
si riguardano studi delle reazioni di diverse specie quella destra (si veda il box a p. 54). no trasformati in emozioni negative. Nel XIX seco- una minore preferenza per il lato caratteristiche, una capacità vantaggiosa nell’ana-
animali ai predatori. In fondo, pochi eventi negli Gli studi con imaging cerebrale mostrano lo i medici osservarono pazienti con paralisi iste- sinistro, forse per un desiderio lisi delle relazioni spaziali. I ricordi archiviati
antichi ambienti dei vertebrati sarebbero stati più nell’uomo un’analoga specializzazione alle reazio- riche degli arti più spesso sul lato sinistro che su di nascondere le emozioni. dall’emisfero destro sono organizzati e richiamati
inattesi ed emotivamente intensi della comparsa ni. Tirando le somme di queste ricerche, Michael quello destro. E poi ci sono prove di un controllo da n I ritratti
di scienziati membri della
come strutture globali più che come serie di singoli
improvvisa di un predatore. Quasi certamente, pe- D. Fox della Washington University di St. Louis ha parte dell’emisfero destro delle grida e dei richiami Royal Society non hanno mostrato elementi. A differenza dell’emisfero sinistro, che si
sci, anfibi, uccelli e mammiferi reagiscono con una dedotto che l’uomo ha un «sistema dell’attenzione» nella specie umana, in contrasto con le vocalizza- alcuna preferenza per il lato sinistro. concentra sugli aspetti locali del suo ambiente.

52  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   53


Prove sorprendenti a favore della dicotomia lo- sinistro (e l’emisfero destro) è più adegua-
cale-globale nell’uomo emergono nell’esecuzione Cervello destro: risposta alla sorpresa Lateralizzato è più efficiente to di quello destro (e dell’emisfero sinistro)
di un compito concepito da David Navon, dell’Uni- La comparsa improvvisa di un predatore – o di un altro membro della propria specie – nella vigilanza contro i predatori? Che cosa
versità di Haifa. Nell’esperimento viene chiesto a richiede un’appropriata azione istantanea, e il cervello destro si è evoluto per gestire Uno degli autori (la Rogers) ha scoperto che, esponendo embrioni di pollo alla luce o al rende più probabile la predominanza di un tipo di
pazienti con un danno cerebrale di copiare un di- questi eventi. In un altro esperimento con i rospi, la testa di gomma di un finto serpente buio prima della schiusa, poteva controllare se le due metà del cervello del pollo lateralità rispetto a una miscela simmetrica, al 50
segno in cui circa 20 piccole lettere «A» maiusco- attaccato all’estremità di un bastone di plastica nero è stata spinta verso il rospo da sviluppavano le loro specializzazioni per la percezione visiva, ovvero se i polli erano nati per cento, di entrambe?
le formano una lettera «H» maiuscola di grandi di- sinistra o da destra, e poi rapidamente ritirata. Quando il con un cervello debolmente o fortemente lateralizzato. Rogers e Vallortigara, insieme con Evolutivamente, una rottura della simmetria,
mensioni (si veda il box a p. 51). I pazienti con un «serpente» compariva alla destra del rospo, veniva ignorato. Paolo Zucca, hanno poi confrontato – nel caso di due compiti – polli normali fortemente con popolazioni costituite in prevalenza da ti-
danno all’emisfero sinistro creano il più delle volte Quando invece compariva alla sinistra del rospo il lateralizzati con polli debolmente lateralizzati. Un compito consisteva nel selezionare pi sinistri o destri, potrebbe essere svantaggiosa: il
una lettera H con una linea semplice, senza trac- «serpente» scatenava una risposta dal cervello comportamento degli individui sarebbe più preve-
semi di cibo da piccoli sassolini (di solito un compito svolto dall’emisfero
destro dell’anfibio, che scappava via con un balzo.
ciare alcuna lettera «A», mentre i pazienti con un sinistro), e il secondo compito consisteva nel rispondere a un dibile per i predatori, che imparerebbero ad av-
danno all’emisfero destro disperdono le lettere «A» ●1 Il rospo ignora il serpente
che si avvicina da destra. ●
1
modello di un predatore (la sagoma di un falco). vicinarsi dal lato meno vigile della preda, ri-
sul foglio, senza un ordine sistematico. I polli debolmente lateralizzati non avevano alcun ducendo la probabilità di essere scoperti. La
Una dicotomia simile è stata scoperta nel pol- ●2 Il rospo scappa via problema a imparare a distinguere i semi dai sassolini percentuale diseguale di individui destror-
lo, suggerendo un’evoluzione antica. Richard J. con un balzo dal serpente quando non era presente alcuna sagoma di falco. Ma si e sinistrorsi in molte popolazioni indi-
che si avvicina da sinistra.
Andrew, dell’Università del Sussex, e Vallortigara quando il falco «volava» sulla loro testa, accadeva di ca perciò che questo squilibrio deve esse-
hanno scoperto che il pollo domestico, come l’uo- frequente che non riuscissero a percepirlo, ed erano re prezioso se si è conservato a dispetto di
mo, presta speciale attenzione con l’emisfero destro molto più lenti dei polli normali a imparare a beccare i una maggiore vulnerabilità verso i predatori.
a relazioni spaziali ampie. E che i polli con l’occhio semi invece dei sassolini. In breve, senza la Rogers e Vallortigara hanno suggerito che, ne-
destro coperto, i quali dunque ricevono segnali solo ●
2 specializzazione degli emisferi cerebrali, i polli gli animali sociali, il vantaggio della conformità
nell’emisfero destro, mostrano interesse per un’am- erano incapaci di eseguire simultaneamente i potrebbe risiedere nel sapere che cosa aspettar-
pia gamma di stimoli. Evidentemente stanno pre- due compiti separati. si da altri membri della specie.
stando attenzione al loro ambiente globale. I polli Insieme con Stefano Ghirlanda, delle Universi-
che prestano attenzione solo con l’emisfero sinistro tà di Stoccolma e di Bologna, Vallortigara ha di
(occhio sinistro coperto) si concentrano invece solo po della specializzazione emisferica verso deter- recente dimostrato matematicamente che popo-
su caratteristiche locali. minate funzioni. Poco prima della schiusa, la testa lazioni dominate da individui sinistrorsi oppu-
dell’embrione di pollo ha un orientamento asim- re destrorsi nascono in modo spontaneo se la po-
Perché gli emisferi metrico naturale, per cui l’occhio sinistro è coper- polazione ha costi e benefici dipendenti dalla
si specializzano? q Molti vertebrati riconoscono individui della loro specie. Keith M.
to dal corpo. Quindi solo l’occhio destro è stimola- frequenza. La teoria dei giochi dimostra che la mi-
Kendrick, del Babraham Institute di Cambridge, ha dimostrato che le
Perché i vertebrati hanno favorito la separazio- pecore riconoscono altre pecore a memoria, principalmente con Cervello destro to dalla luce che attraversa il guscio e che attiva lo gliore linea di condotta di un individuo dipende
l’emisfero destro. Anche negli uccelli, per esempio le sule mascherate, attivato
ne di alcune funzioni in una o nell’altra metà del l’emisfero destro consente il riconoscimento reciproco.
sviluppo di alcune specializzazioni visive emisferi- da quello che decide di fare la maggior parte dei
cervello? Per valutare uno stimolo, un organismo che. Incubando le uova al buio, Rogers ha impedi- membri del gruppo. Applicando la teoria dei gio-
deve fare due analisi simultanee. Deve stimare la pecora sulA mascherata to lo sviluppo di queste specializzazioni, scoprendo ➥ Letture chi, Ghirlanda e Vallortigara hanno dimostrato che
novità complessiva dello stimolo e compiere l’azio- che il trattamento senza luce impedisce all’emisfe- Comparative Vertebrate il comportamento destrorso o sinistrorso può evol-

in «Laterality», Vol. 7, n. 2; 2002; John Giustina/Getty Images (pecora); Kevin Morris/Getty Images (sula mascherata)
ne urgente decisiva, se necessaria (emisfero destro). ro sinistro di sviluppare la sua normale abilità su- Lateralization. Rogers L.J. e Andrew versi in una popolazione sottoposta a pressioni se-

Andrew Swift; fonte: Lateralisation of predator avoidance responses in three species of toads, di G. Lippolis e altri,
E deve stabilire se lo stimolo si inquadra in una ca- periore di separare i semi dai sassolini, oltre a im- R.J. (a cura), Cambridge University lettive di natura sociale, ovvero quando individui
tegoria familiare, e generare una risposta consoli- pedire che l’emisfero destro diventi più reattivo ai Press, 2002. asimmetrici devono coordinarsi con altri membri
data richiesta, qualunque sia (emisfero sinistro). predatori di quello sinistro. Advantages of Having a Lateralized
della stessa specie. Per esempio, è pensabile che i
Per rilevare la novità, l’organismo deve prestare Rogers e Vallortigara, in collaborazione con Pa- Brain. Rogers L.J., Zucca P. e pesci in banco abbiano evoluto preferenze unifor-
attenzione a caratteristiche che contraddistinguo- olo Zucca dell’Università di Teramo, hanno analiz- Vallortigara G., in «Proceedings of the mi per un cambio di direzione, e che invece i pesci
no l’unicità dell’esperienza. La percezione spazia- zato il comportamento di entrambi i tipi di pollo in Royal Society B», Vol. 271, Suppl. 6, pp. solitari cambino le preferenze di direzione a caso,
le richiede praticamente lo stesso tipo di «fiuto per un doppio compito: i polli dovevano trovare i semi S420-S422, 7 dicembre 2004. vista la loro scarsa necessità di nuotare in gruppo.
la novità», perché quasi ogni punto di vista adotta- sparsi tra i sassolini stando contemporaneamen- Survival with an Asymmetrical Brain:
Ed è quello che succede.
to da un animale genera una nuova configurazio- te attenti alla comparsa dall’alto di un predatore. I Advantages and Disadvantages of Una volta realizzato che il cervello asimmetri-
ne di stimoli. Questa è una funzione dell’emisfero mi specializzati. Per verificare la teoria, dovevamo polli incubati alla luce eseguivano i compiti simul- Lateralization. Vallortigara G. e Rogers co non è specifico dell’uomo, nascono nuovi inter-
destro. Viceversa, per inquadrare un’esperienza in confrontare le capacità di animali con il cervello taneamente, mentre quelli incubati al buio non ne L.J., in «Behavioral and Brain rogativi su diverse funzioni superiori nella nostra
una categoria, l’organismo deve riconoscere qua- lateralizzato con quelle di animali della stessa spe- erano capaci. Era la conferma che un cervello late- Sciences», Vol. 28, n. 4, pp. 575-633, specie: quali sono i rispettivi ruoli degli emisferi
agosto 2005.
li caratteristiche si stanno riproponendo, e ignora- cie con il cervello non lateralizzato. Se la nostra ralizzato è un elaboratore più efficiente. destro e sinistro nella consapevolezza di sé, nel-
re o scartare quelle peculiari. Il risultato è l’atten- idea era corretta, gli animali con il cervello latera- The Origin of Speech. MacNeilage P.F., la coscienza, nell’empatia e nei lampi di intuizio-
«Rottura della simmetria» sociale
Stockbyte/Getty Images (pulcino)

zione selettiva, una delle facoltà più importanti del lizzato potevano eseguire parallelamente le funzio- Oxford University Press, 2008. ne? Sappiamo ancora poco a questo riguardo. Ma
cervello: una funzione dell’emisfero sinistro. ni degli emisferi destro e sinistro con più efficienza Consentire un’elaborazione separata e in paral- le scoperte che abbiamo descritto indicano che ca-
Forse allora le specializzazioni emisferiche si rispetto a quelli col cervello non lateralizzato. lelo nei due emisferi potrebbe aumentare l’efficien- Mechanisms and Functions of Brain piremo meglio queste funzioni, e altri fenomeni
and Behavioural Asymmetries.
sono evolute perché collettivamente sono più ef- La Rogers aveva già mostrato che, esponen- za del cervello, ma non spiega perché, in una data Tommasi L., in «Philosophical
umani discussi nell’articolo, inquadrandole nella
ficienti nell’elaborazione simultanea di entrambi i do l’embrione di un pollo domestico alla luce o al specie, predomina l’una o l’altra specializzazione. Transactions of the Royal Society B», discendenza con modificazioni di capacità che esi-
tipi di informazione in un cervello privo di siste- buio prima della schiusa, si indirizzava lo svilup- Perché, nella maggior parte degli animali, l’occhio Vol. 364, pp. 855-859, 12 aprile 2009. stevano prima di noi. n

54  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   55


ambiente

Rivedere i limiti della crescita

in sintesi Il petrolio a buon mercato sta per finire, con marono a molti che quelle idee erano corrette e che che sussiste tra risorse disponibili e numero di es- piÙ persone, meno combustibili.
in un futuro non lontano il genere umano avrebbe seri umani, fondamentale per primi ecologisti. Per Negli ultimi quarant’anni la
■ Negli anni sessanta e conseguenze pericolose sulla produzione alimentare. È dovuto affrontare i limiti della propria crescita. A esempio il numero del febbraio 2005 di «Frontiers popolazione globale è raddoppiata.
settanta, scienziati ed quell’epoca era chiaro che la cultura della crescita, in Ecology and the Environment» era dedicato alle Le carestie sono state contenute
economisti hanno analizzato necessario ridiscutere i limiti della nostra crescita tipica dell’economia statunitense, sarebbe presto prospettive per un futuro sostenibile, ma la paro- grazie alla disponibilità di combustibili
il rapporto tra crescita stata soggetta ai limiti imposti dalla natura. Negli la «energia» compariva solo nell’accezione «ener- fossili a buon mercato, che hanno
demografica e consumo anni settanta infatti uno di noi (Hall) pianificò una gia creativa» individuale, mentre «risorse» e «popo- permesso produzioni alimentari
delle risorse; in particolare di Charles A.S. Hall e John W. Day, Jr. prudente vita da pensionato basandosi sulla previ- lazione umana» erano citate a malapena. abbondanti.
del petrolio, fondamentale
sione secondo cui gli effetti del picco del petrolio Ciò significa che la teoria dei limiti dello svilup-

N
per la produzione alimentare.
egli ultimi decenni c’è stato un acceso di- chard Heinberg saremmo vicini al «picco di tutto». sarebbero cominciati nel 2008, quando sarebbe fi- po si è rivelata sbagliata? Già prima dei collassi fi-
■ Le previsioni fatte in quegli battito sia nel mondo accademico sia sui Secondo noi, questi problemi sono già stati de- nalmente andato in pensione. nanziari del 2008 i giornali pubblicavano articoli
anni sono state ignorate mezzi di comunicazione riguardo l’im- scritti e impostati correttamente verso la metà del Quelle idee sono più che mai attuali, anche se, sull’aumento dei prezzi dell’energia e degli alimen-
perché finora non si sono almeno fino a poco tempo fa, erano scomparse ti, sulla fame diffusa e sui conseguenti disordini in
patto ambientale delle attività umane, specialmen- secolo scorso, e gli eventi attuali non farebbero al-
verificate scarsità di petrolio
te quelle correlate con i cambiamenti climatici e la tro che dimostrare la fondatezza di quelle vecchie dall’agenda dei politici, dalle analisi dei giornali e molte città, e su carenze di materiali di vario ti-
rilevanti. Ma riesaminando
biodiversità. Pochissima attenzione, invece, è stata idee. Molte di esse furono esposte in un’opera fon- dai piani di studio universitari. La nostra sensazio- po. In seguito i titoli si sono concentrati sul collas-
quei modelli si scopre che le
previsioni erano corrette. rivolta al problema della diminuzione delle risorse damentale pubblicata nel 1972: il Rapporto sui li- ne è che siano in pochi a occuparsi di questi temi, so del sistema bancario, sull’aumento della disoc-
disponibili. Nonostante il disinteresse generale, tut- miti dello sviluppo. e che la maggior parte di questi pochi ritenga che cupazione, sull’inflazione e sulla crisi economica.
■ Presto il greggio a buon
tavia, sia il calo delle risorse sia la crescita demo- Negli anni sessanta e settanta, la nostra for- tecnologia ed economia di mercato abbiano risolto Per molte persone una parte sostanziale dell’attua-
mercato potrebbe finire, con
grafica sono proseguiti senza sosta. mazione e le nostre idee sono stati influenzate da i problemi. Gli allarmi lanciati dal Rapporto sui li- le caos economico è stata causata dagli aumenti
conseguenze pericolose
La questione più imminente sembra la dimi- scritti di ecologisti e informatici che parlavano in miti dello sviluppo, e la nozione stessa di limiti alla del prezzo del petrolio registrati nel 2008.
sulla produzione alimentare.
Dunque è necessario nuzione delle riserve petrolifere, visto che secon- maniera chiara ed eloquente del conflitto tra una crescita, sono considerati superati. Sebbene in molti continuino a respingere gli
ridiscutere il futuro della do alcune fonti la produzione mondiale avrebbe popolazione in crescita (e l’enorme aumento dei Persino gli ecologisti hanno spostato la loro at- scritti di quei ricercatori degli anni settanta, sono
Ladi Kim/Alamy

crescita dell’umanità dopo già raggiunto il massimo e inizierebbe a declina- suoi bisogni materiali) e le risorse limitate del pia- tenzione dalle risorse per concentrarsi, certo non sempre di più i dati che confermano che aveva-
il picco del petrolio. re. In realtà il problema riguarderebbe una lunga neta. L’esplosione del prezzo del petrolio e le lun- in modo sbagliato, sulle minacce alla biosfera e al- no ragione, anche se non sempre nei dettagli e nei
lista di risorse, al punto che secondo l’esperto Ri- ghe code ai distributori degli anni settanta confer- la biodiversità. Raramente ricordano l’equazione tempi, sui pericoli di una crescita demografica il-

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I valori previsti dal modello del Club di Roma sono molto simili ai dati reali del 2008. Il modello usava nerla, e la sua enfasi sulla crescita e sostituibili-
termini generali per risorse e inquinanti, mentre nella tabella sono forniti valori più precisi. È difficile tà infinita, ovvero l’idea che sarà sempre possibile
ottenere dati accurati per un periodo così lungo; probabilmente molti inquinanti sono aumentati più di sostituire una risorsa insufficiente.
quanto indicato. Altri invece, come lo zolfo, sono stati tenuti sotto controllo in molti paesi. Nel frattempo Jay Forrester, inventore della me-
moria RAM dei computer, iniziò a sviluppare una
Parametro Previsto Reale serie di analisi e processi di idee interdisciplinari,
che chiamò «dinamica dei sistemi». Nei libri e ne-
Popolazione 6,9 miliardi 6,7 miliardi
gli articoli scritti in materia, Forrester parlava an-
Tasso di natalità per 1000 abitanti 29 20 che delle difficoltà che una popolazione umana in
continua crescita avrebbe dovuto affrontare in un
Tasso di mortalità per 1000 abitanti 11 8,3 mondo finito. Questa teoria divenne subito nota
come il modello dei limiti della crescita (o model-
Valori rispetto al 1970 (= 1,0)
lo del Club di Roma, dal nome dell’organizzazio-
Risorse 0,53 ne che aveva commissionato lo studio). I modelli di
Rame 0,5 Forrester furono perfezionati e presentati al pubbli-
Petrolio 0,5 co da due suoi studenti: Donella Meadows e Dennis
Suolo 0,7 Meadows. In base ai modelli, la crescita esponen-
Pesci 0,3 ziale della popolazione e dello sfruttamento delle
risorse, combinata con la natura finita delle risorse
Inquinanti 3,0 stesse e dell’assorbimento degli inquinanti, avreb-
CO2 2,1 be portato a un grave declino della qualità di vita e
Azoto 2 persino del numero di esseri umani.
Produzione industriale pro capite 1,8 1,9
Nel frattempo il geologo Marion King Hub-
bert predisse, prima nel 1956 e poi nel 1968, che
la produzione di petrolio negli Stati Uniti avreb-
effetto sovrappopolazione. limitata in un mondo vicino ai propri limiti mate- to della disponibilità alimentare e della ricchezza causa diretta di morte, tuttavia provoca malattie be raggiunto il picco nel 1970. Gli avvertimenti di
Un villaggio del Bangladesh devastato riali. È ora di riconsiderare quelle teorie alla luce in generale (sebbene solo in tempi recenti). In La e fame, che sono letali. Questa frase fu pubblica- Hubbert furono ignorati, ma la produzione statu-
da un ciclone nel 1991, anno in cui delle nuove informazioni in nostro possesso, so- fine del cibo, il giornalista Paul Roberts afferma ta in un articolo sulla morte di migliaia di abitan- nitense di greggio raggiunse effettivamente il mas-
persero la vita più di 125.000 persone. prattutto sul picco del petrolio. che nel XIX secolo la malnutrizione era diffusa, ed ti delle coste del Bangladesh investiti da un tifone. simo nel 1970 e quella di gas naturale nel 1973.
Anche se consapevoli del rischio, gli è stato solo nel XX secolo che l’energia fossile a Hardin sosteneva che la popolazione sapesse be- Le previsioni sui limiti della crescita sembraro-
abitanti di queste aree non possono I primi allarmi buon mercato ha permesso una produttività agri- nissimo che quella regione sarebbe stata inondata no avverarsi nel 1973, quando, durante la prima
trasferirsi in zone più sicure Una discussione del rapporto tra risorse e popo- cola sufficiente a prevenire la fame. periodicamente ogni decina di anni, ma rimaneva crisi energetica, il prezzo del petrolio passò da 3,50
a causa della sovrappopolazione. lazione inizia sempre con Thomas Malthus e il suo Lo stesso concetto è già stato espresso altre vol- lì perché non aveva altro posto dove vivere in un a oltre 12 dollari al barile. Negli Stati Uniti, a cau-
Saggio sul principio della popolazione del 1798: te: l’aumento esponenziale dello sfruttamento del- paese estremamente affollato. Lo stesso scenario si sa di una differenza di soli cinque punti percen-
le risorse energetiche, comprese quelle impiegate è ripetuto nel 1991 e nel 2006. tuali tra offerta e domanda prevista, in poche setti-
Penso di potere formulare in tutta onestà due in agricoltura, è la ragione principale per cui la Nel suo libro The population bomb, del 1968, mane la benzina passò da meno di 30 centesimi di
postulati. Primo, che il cibo è necessario all’esi- produzione alimentare ha potuto crescere geome- Ehrlich sosteneva che la continua crescita del- dollaro al gallone (circa quattro litri) a oltre 65, e le
stenza dell’uomo. Secondo che la passione tra tricamente, tenendo il passo con l’aumento della la popolazione avrebbe avuto effetti devastan- riserve disponibili diminuirono. Per la prima volta
i sessi è necessaria e che press’a poco resterà popolazione. In definitiva, dai tempi di Malthus ti su risorse alimentari, salute e natura, e che pri- si formarono code ai distributori di benzina e si re-
nello stato attuale. […] Considerando dunque siamo riusciti a evitare una carestia quasi globale ma o poi i processi malthusiani (guerra, carestia, gistrarono grossi aumenti anche nelle altre fonti di
ammessi i miei postulati, affermo che il pote- perché anche lo sfruttamento dei combustibili fos- pestilenza e morte) avrebbero riportato la popola- energia. L’inflazione raggiunse valori a due cifre,
re di popolazione è infinitamente maggiore del sili è cresciuto geometricamente. zione umana «sotto controllo», ovvero entro la ca- e ci fu una contrazione complessiva delle attività
potere che ha la terra di produrre sussistenza Tra gli scienziati del XX secolo, i primi che han- pacità del pianeta. Nello stesso periodo l’agrono- gli autori economiche. La presenza simultanea di inflazione
per l’uomo. La popolazione, quando non è fre- no ripreso le preoccupazioni di Malthus sono stati mo David Pimentel, l’ecologo Howard Odum e lo Charles A.S. Hall è professore e stagnazione economica era ritenuta impossibi-
nata, aumenta in progressione geometrica. La Garrett Hardin e Paul Ehrlich. Tra i saggi scritti ne- scienziato ambientale John Steinhart quantifica- al College of Environmental Science le dagli economisti, perché si supponeva che sussi-
sussistenza aumenta soltanto in progressione gli anni sessanta da Hardin sulle conseguenze del- rono la dipendenza energetica dell’agricoltura mo- and Forestry della State University stesse una relazione di proporzionalità inversa tra i
aritmetica. […] Una familiarità anche super- la sovrappopolazione c’è il celebre Tragedy of the derna, dimostrando che lo sviluppo tecnologico è of New York a Syracuse. John W. due fenomeni. Anche il gasolio per il riscaldamen-
Day Jr. è professore emerito
ficiale con i numeri mostrerà l’immensità del Commons, in cui si spiega che gli individui tendo- quasi sempre associato a un aumento dell’uso dei al Dipartimento di oceanografia
to, l’elettricità, il cibo e il carbone divennero molto
primo potere a paragone con il secondo. no a sfruttare eccessivamente le risorse comuni a combustibili fossili. Altri ecologi, tra i quali Geor- e scienze costiere della Louisiana più cari. E la situazione si ripeté nel 1979, quando
proprio vantaggio, anche se risulterà svantaggio- ge Woodwell e Kenneth Watt, discussero dell’im- State University. Entrambi sono il petrolio arrivò a 35 dollari al barile.
Quasi tutti, compresi gli autori di questo arti- so per tutti. Hardin scrisse altri saggi sulla popola- patto negativo della popolazione umana sugli eco- ecologi dei sistemi con diversi Alcuni dei problemi economici del 1974, co-
AP/Wide World Photos

colo, concordano sul fatto che dal 1800 ai giorni zione, coniando frasi come «la libertà di riprodursi sistemi. Kenneth Boulding, Herman Daly e pochi interessi e con esperienza nella me il più alto livello di disoccupazione dai tempi
gestione dell’energia e delle risorse.
nostri le premesse di Malthus si sono rivelate sba- porterà tutti noi alla rovina» e «nessuno muore mai altri economisti cominciarono a dubitare dei fon- L’originale di questo articolo è stato
della Grande Depressione, gli elevati tassi di inte-
gliata, visto che la popolazione umana è cresciuta di sovrappopolazione», con cui intende che seb- damenti dell’economia, tra cui la sua dissociazione pubblicato su «American Scientist», resse e l’aumento dei prezzi, si ripresentarono nei
di circa sette volte, con un parallelo miglioramen- bene la sovrappopolazione non sia quasi mai una dalla biosfera, che invece è necessaria per soste- maggio-giugno 2009. primi anni ottanta. Nel frattempo nuovi studi ave-

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vano individuato una serie di questioni ambien- li più vicini al Club di Roma. In queste note la fu- Nel sud-est dell’Etiopia colpito
tali: piogge acide, riscaldamento globale, inquina- sione nucleare era citata come una delle possibili dalla siccità, un gruppo di profughi (a
mento, perdita di biodiversità e distruzione dello fonti di energia abbondante e a buon mercato per fronte) attende la distribuzione
strato di ozono. Le carenze di petrolio, le code ai il futuro (sic!). Secondo gli economisti, inoltre, non gratuita di acqua. I bambini che
distributori e le interruzioni di elettricità degli an- c’era alcuna scarsità di risorse, visto che la produ- cercano di procurarsene un po’ prima
ni settanta e dei primi anni ottanta sembravano zione era aumentata tra l’1,5 e il 3 per cento all’an- dell’ora stabilita vengono cacciati
confermare l’idea che la popolazione e l’economia no, ma l’elemento più importante erano meccani- a colpi di bastone. In alcune aree la
avessero ecceduto la capacità della Terra di soste- smi interni basati sul mercato (la mano invisibile limitata disponibilità di risorse
nerci. A molti sembrava che il mondo fosse diret- di Adam Smith) che avrebbero protetto le econo- fondamentali, come l’acqua, è già da
to verso la catastrofe. Per chi aveva familiarità con mie nei periodi di scarsità. decenni all’origine di tensioni a scala
i limiti della crescita sembrava che le previsioni del Un importante studio empirico condotto nel locale o regionale.
modello stessero avverandosi, confermandone la 1963 da Harold J. Barnett e Chandler Morse par-
validità. Nel mondo accademico e sui mezzi di co- ve confermare che, escludendo l’inflazione, i prez-
municazione si parlò molto di energia e dei pro- zi di tutte le risorse di base (eccetto i prodotti fore-
blemi riguardanti la popolazione umana. stali) erano rimasti stabili per più di novant’anni.
Il nostro contributo al dibattito consistette nel Dunque, anche se non c’era dubbio sul fatto che si
calcolare i costi energetici di molti aspetti della ge- stavano intaccando le risorse di qualità più elevata,
stione delle risorse e dell’ambiente, tra cui la pro- sembrava che l’innovazione e la sostituzione delle
duzione alimentare, la gestione dei fiumi e, so- risorse, spinte dagli incentivi di mercato, avrebbero
prattutto, la produzione di energia. Uno dei punti continuato indefinitamente a risolvere i nostri pro-
fondamentali dei nostri studi fu il calcolo del ri-
torno energetico sull’investimento (energy return 8 135 vente sostenitore dell’ingegno umano e del merca-
on investment, EROI) per l’estrazione di petrolio e Ri s to, e non credeva ai limiti della crescita. Nei dieci
ors
e
gas negli Stati Uniti. I nostri calcoli dimostraro- 120 anni successivi il prezzo dei cinque minerali scese,
7
no che questo coefficiente era diminuito conside- Nascite
Ehrlich perse la scommessa e dovette pagare a Si-
 
revolmente tra gli anni trenta e settanta, e fu subi- mon 576 dollari. La notizia fu pubblicata dai prin-
105
to chiaro che per la maggior parte delle alternative cipali giornali, tra i quali il «New York Times Ma-

Miliardi di barili equivalenti di petrolio


6
l’EROI era addirittura più basso. Ciò significava gazine», che pubblicò un impietoso articolo in cui

ne
che si sarebbero dovute impiegare quantità sempre 90 si screditavano e umiliavano tutti quelli che ave-

zio
Mo

du
rti 5

Migliaia di chilometri
maggiori di energia per ricavare l’energia necessa- vano sostenuto la teoria delle risorse limitate.

Pro
Pop
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ria al normale funzionamento dell’economia.

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Sembrava che l’economia avesse risposto con la
ca p

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75

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mano invisibile delle forze di mercato attraverso i


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L’inversione di tendenza

tota
4
r vi

prezzi e le sostituzioni. Gli economisti ebbero la lo-


Se

ioni
L’interesse iniziò a scemare quando in risposta 60 ro vendetta, e i pessimisti dovettero battere in riti-

oraz
all’aumento dei prezzi iniziarono a essere sfruttati rata, sebbene alcuni degli effetti della stagnazione

Pe r f
3
enormi giacimenti di gas e di petrolio, già noti ma alimentari 45 economica degli anni settanta siano durati in gran
Risorse
mai usati, al di fuori degli Stati Uniti, e inondaro- pro ca pi
te parte del mondo fino al 1990. (Ancora oggi sono
P r od uz i o ne in d u s t ri a le
no il mercato nazionale. Alla maggior parte degli pro ca pite
2 visibili, sotto forma di debito non pagato, in paesi
30
economisti mainstream, ma anche a molte persone come il Costa Rica.) All’inizio degli anni novanta
to
comuni, non piaceva il concetto secondo cui pos- Inqui namen le economie degli Stati Uniti e degli altri paesi era-
1
sono esserci limiti naturali alla crescita economica 15 no in pratica tornate al modello adottato prima del
o, più in generale, alle attività umane. E la scoper- 1900 1950 2000 2050 2100 1940 1950 1960 1970 1980 1990 2000 2010 1973, con una crescita di almeno il 2-3 per cento
Anno Anno
ta di nuove risorse petrolifere sembrava conferma- annuo e con tassi di inflazione relativamente bas-
re il loro punto di vista. si. Il prezzo della benzina, l’indicatore più impor-
L’economia mainstream, o neoclassica, è cen- blemi. Era come se il mercato potesse aumentare le Nelle proiezioni originali del Club gomenti di conversazione. La liberalizzazione del il grafico confronta la produzione tante di scarsità di energia per la maggior parte dei
trata sull’efficienza, cioè sul concetto secondo cui risorse esistenti sulla Terra. di Roma si esaminava la relazione mercato avrebbe dovuto creare efficienza e, quin- di petrolio e gas negli Stati Uniti tra il consumatori, si stabilizzò e addirittura scese in se-
le forze del mercato, prive di restrizioni, tendereb- Il comportamento dell’economia sembrò dare tra popolazione, risorse e inquinanti di, un minore consumo di energia a parità di pro- 1949 e il 2005 con l’entità delle guito a un aumento delle importazioni di greggio.
AP Images/Brennan Library (profughi etiopi)

bero a raggiungere i prezzi più bassi in qualsia- loro ragione. Alla metà degli anni ottanta il prezzo tra 1900 e 2100, senza però alcuna duzione economica. I dati di Giappone e Stati Uniti perforazioni. A parità di altri fattori, il Tutte le discussioni riguardanti il calo delle risor-
si congiuntura. L’efficienza spingerebbe inoltre le della benzina scese considerevolmente. Gli enormi data nel grafico. Se si inserisce sembrarono confermare questa teoria. La produ- ritorno energetico sull’investimento se cessarono.
Elaborazione «Le Scienze» (grafici)

forze produttive a essere sempre impiegate in ma- giacimenti della Baia di Prudhoe, in Alaska, ven- a metà dell’ascissa l’anno 2000, zione di elettricità fu spostata dal petrolio verso al- (EROI) è inferiore quando i tassi di Il concetto che il mercato decidesse oggettiva-
niera ottimale. nero attivati e contribuirono a mitigare il calo di si scopre che le previsioni fino a oggi tre fonti, quali carbone, gas naturale e uranio. perforazione sono alti, perché mente il valore dei beni e che fosse il mezzo mi-
In particolare, agli economisti non piaceva produzione in altre zone degli Stati Uniti, sebbe- sono sostanzialmente corrette. Nel 1980 Paul Ehrlich, uno dei biologi più im- prospezione e perforazione richiedono gliore per prendere tutte le decisioni guadagnò
l’idea della scarsità di risorse, tanto che scrissero ne la percentuale di greggio importato dall’este- Riguardo, invece, le forti oscillazioni pegnati nella questione delle risorse, fu «costretto» ingenti quantità di energia. Oggi l’EROI credibilità, anche grazie alle conseguenze spesso
una serie di articoli al vetriolo contro gli scienzia- ro continuasse ad aumentare. Il tema dell’energia previste per i prossimi decenni, dall’economista Julian Simon a scommettere sul potrebbe avvicinarsi a 1:1 per la infelici delle decisioni prese dagli esperti e dagli or-
ti menzionati in precedenza, e in particolare quel- scomparve dai mezzi di comunicazione e dagli ar- il futuro ci dirà se sono verosimili. prezzo futuro di cinque minerali. Simon era un fer- scoperta di nuovi giacimenti. gani legislativi. Le decisioni si basarono sempre più

60  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   61


spesso sull’analisi economica del rapporto tra co- risposta all’enorme domanda generata dalla Cina e Il modello dei limiti della crescita viene percepi-
60
sti e benefici, in base a cui, almeno in teoria, le pre- al calo di qualità delle risorse estratte. to come fallimentare anche da molti scienziati am-
ferenze collettive dei cittadini si sarebbero riflesse Un ulteriore problema è che non c’è una defini- bientali di spicco, perché le sue previsioni di inqui-
democraticamente nelle scelte economiche. 50 zione univoca di efficienza economica. Diversi ri- namento estremo e crollo della popolazione non
I pochi scienziati che ancora si occupavano della cercatori, tra cui gli autori di questo articolo, hanno si sono avverate. Ciò che pochi sanno, tuttavia, è
diminuzione delle risorse non ricevettero più finan- 40 notato che il consumo di energia (fattore non con- che i risultati originali, basati sulla tecnologia in-

Miliardi di barili all’anno


ziamenti dalla National Science Foundation né dal siderato nelle equazioni degli economisti) è molto formatica dell’epoca, erano facili da equivocare:
Department of Energy (tranne che per studi sul mi- più importante di capitale, manodopera o tecnolo- sul grafico originale, infatti, riguardante il perio-
30
glioramento dell’efficienza energetica), perciò qua- gia per spiegare l’aumento di produzione industria- do tra 1900 e 2100, non c’erano le date. Se però
Scoperte
si tutti i migliori analisti furono costretti a lavorare passate le di paesi come Stati Uniti, Giappone o Germania. le aggiungiamo ora, situando l’anno 2000 a metà
a questi temi nel fine settimana, dopo il pensiona- 20 Secondo un’analisi di Vaclav Smil, negli ultimi die- dell’ascissa, allora si nota che le previsioni del mo-
mento o a titolo gratuito. La formazione in analisi ci anni l’efficienza energetica dell’economia giap- dello sono quasi perfettamente realizzate nel 2008 altre risorse a picco.

mo
energetica e in studio dei limiti della crescita scom- ponese è diminuita del 10 per cento. Diverse analisi (con poche e appropriate considerazioni). Ovvia-

su
n Il petrolio potrebbe non essere l’unica
10 Co
parve dai piani di studio universitari, tranne rare hanno dimostrato che la maggior parte delle tec- mente non è possibile conoscere l’attendibilità del risorsa ad avere raggiunto il picco di
eccezioni. Il concetto di limite continuò a riguar- nologie agricole richiede un uso intensivo di ener- modello per gli anni futuri, quando il suo compor- produzione. In Sardegna, per esempio,
Scoperte future
dare varie questioni ambientali, come la scompar- 0 gia. In altre parole, non appena si effettuano analisi tamento è più dinamico. i pescherecci commerciali catturano
1930 1950 1970 1990 2010 2030 2050
sa delle foreste pluviali e delle barriere coralline o il dettagliate dell’intero sistema, i ragionamenti sono Noi non sosteniamo che l’attuale struttura del l’80 per cento di pesce in meno
Anno
cambiamento climatico. Questi temi, però, veniva- molto più complessi e ambigui, e si nota che la tec- modello dei limiti della crescita sia adeguata per rispetto alla generazione passata.
no trattati come problemi specifici e non come par- futuro avaro di giacimenti. A livello globale, la velocità di scoperta di nuovi giacimenti di petrolio
te di un problema più generale riguardante la rela- è scesa per decenni (area in grigio) e si prevede che scenderà ancora più velocemente nei prossimi
zione tra popolazione e risorse. anni (area in giallo). I consumi mondiali, al contrario, continuano a crescere (linea rossa). In futuro,
dunque, la forbice tra offerta e domanda di petrolio dovrebbe allargarsi sempre di più. I dati sono stati
Uno sguardo più da vicino
resi disponibili dall’Association for the Study of Oil and Gas.
Per una minoranza di scienziati però non ci so-
no mai stati dubbi sul fatto che la vittoria degli
100:1
economisti fosse illusoria e basata su informazioni
Petrolio USA 1930

Carbone 2005

incomplete. Per esempio Cutler J. Cleveland, scien-


ziato ambientale dell’Università di Boston, ha ri-
esaminato nel 1991 lo studio di Barnett e Morse,
scoprendo che il prezzo delle materie prime non era 80:1

aumentato (nonostante si stessero intaccando le ri-


serve di maggior qualità) perché durante il periodo
analizzato dallo studio il prezzo reale dell’energia
Petrolio importato 1970

era sceso a causa del sempre maggiore consumo 60:1


Petrolio USA 1970

di petrolio, gas e carbone, i cui prezzi reali stava-


Petrolio importato 2005
EROI massimo

Idroelettrico

no scendendo. Quindi, anche se era aumentata la


quantità di energia necessaria per ricavare un’unità
di risorse, il costo delle risorse non era aumentato 40:1
Legno

perché il prezzo dell’energia era diminuito.


Eolico

Allo stesso modo, quando la crisi petrolifera


Petrolio USA 2000
Gas naturale

Sabbie bituminose

causò una recessione all’inizio degli anni ottanta,


Nucleare

Biodiesel ed etanolo

ed Ehrlich e Simon fecero la famosa scommessa,


Fotovoltaico

20:1
il calo della domanda di tutte le risorse portò a un
abbassamento dei prezzi e addirittura a un aumen-
to della qualità di alcune risorse estratte, visto che nologia raramente funziona da sé, ma tende a ri- i compiti che deve affrontare. Riconosciamo però
solo le miniere di miglior qualità furono mantenute 0:1
chiedere un consumo elevato di risorse. che le sue previsioni non sono state smentite e, an-
attive. Negli ultimi anni, invece, il prezzo dell’ener- 5 27 3 13 23 2 30 <1 20 8 15 <1 <1 <1 Analogamente, negli Stati Uniti la produzione zi, sembrano piuttosto esatte. Non ci risulta che ci
gia ha ricominciato ad aumentare, e in Asia è Exajoule di energia di petrolio è calata del 50 per cento, come previsto siano altri modelli, fatti da economisti, altrettanto
Christian Science Monitor/Getty Images

esplosa la domanda di materie prime: di conse- da Hubbert. Il mercato non ha risolto i problemi attendibili su un periodo così lungo.
Elaborazione «Le Scienze» (grafici)

guenza il prezzo di molti minerali è nettamente au- Il ritorno energetico sull’investimento (EROI) è il costo da sostenere per sfruttare una risorsa perché, nonostante l’aumento dei prezzi e l’intensa
mentato. Se Ehrlich avesse fatto la sua scommessa energetica; uno degli obiettivi è ricavare molto più di quanto si è investito. L’EROI della produzione attività di perforazione negli anni settanta e ottan- Evitare Malthus
sui dieci anni appena trascorsi avrebbe accumulato statunitense di petrolio è sceso da 100:1 nel 1930 a 40:1 nel 1970, fino al 14:1 attuale. L’EROI della ta, la produzione di petrolio e gas in quello stesso Anche il più accanito sostenitore della teoria
una piccola fortuna, visto che i prezzi di quasi tut- maggior parte delle fonti «verdi», come il fotovoltaico, è per ora molto basso. (Il colore chiaro indica un periodo è stata inferiore. Inoltre, da allora non c’è delle risorse limitate deve riconoscere che le pre-
te le materie prime, comprese quelle su cui aveva intervallo di possibili EROI dipendenti da condizioni variabili e dati incerti.) L’EROI non corrisponde più stata correlazione tra attività di perforazione e visioni di Malthus non si sono avverate per il pia-
scommesso, sono aumentati da due a dieci volte in necessariamente alla quantità di energia totale prodotta (in exajoule, cioè 1018 joule) da ogni risorsa. tassi di produzione. neta nel suo complesso, visto che la popolazione è

62  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   63


aumentata circa sette volte dai tempi del suo sag- gia usata globalmente, mentre il carbone copre il tito pubblico e scientifico, in parte a causa di una
gio e in certe aree del mondo continua ad aumen- 20 per cento. Non viviamo nell’era dell’informa- scarsa ricezione del loro messaggio e della validi-
tare provocando solo qualche sporadica carestia zione né in quella post-industriale, e non siamo tà di molte loro previsioni. Quasi tutti i libri di testo
(spesso, però, producendo malnutrizione e povertà (ancora) in quella solare. Questa è piuttosto l’era si concentrano più sugli effetti negativi dei combu-
considerevoli). Come è stato possibile? del petrolio e, sfortunatamente, è destinata a finire stibili fossili che sulle implicazioni della nostra esa-
La risposta più ovvia è che la tecnologia, unita presto: sembra infatti che la produzione di petro- gerata dipendenza energetica e alimentare da essi.
all’economia di mercato o ad altri sistemi di incen- lio e gas abbia già raggiunto, o raggiungerà presto, L’incapacità di portare le implicazioni del picco del
tivi sociali, ha aumentato enormemente le capacità il suo massimo. Gli Stati Uniti hanno raggiunto il petrolio, e di qualsiasi altra materia prima, nel di-
di sostentamento della Terra. La tecnologia, tutta- picco di produzione nel 1970, e ora lo hanno rag- battito scientifico e nell’insegnamento è una grave
via, è un’arma a doppio taglio i cui benefici pos- giunto almeno 18 dei 50 più importanti produtto- minaccia per la società industriale.
sono essere attenuati dal paradosso di Jevons, se- ri. Ormai non ci si chiede se il picco si verificherà L’idea di un collasso di una parte consisten-
condo cui un aumento dell’efficienza porta spesso o meno, ma quando toccherà tutto il pianeta, che te della civiltà è tanto estranea alla mentalità dei
a un abbassamento dei prezzi, che a sua volta pro- forma avrà e quanto ripida sarà la discesa dall’al- nostri leader che siamo quasi del tutto imprepara-
voca un maggior consumo di risorse. inizia l’era delle code? tro lato della curva. ti. Quanto ai grandi temi sanitari e ambientali, per
La tecnologia, inoltre, richiede energia per fun- Negli Stati Uniti e in importanti paesi L’altra grande questione riguardo il petrolio non esempio il fumo o l’alluvione di New Orleans, la
zionare. Come già notato agli inizi degli anni set- produttori, la produzione di petrolio è quanto ne rimanga da estrarre (ne rimane moltis- storia dimostra che i primi impatti negativi prece-
tanta da Odum e Pimentel, le alte rese agricole (qui sotto, campi di estrazione) ha già simo), ma quanto sia estraibile con un significati- dono di alcuni decenni sia l’accettazione dell’opi-
moderne sono raggiunte soprattutto grazie a un raggiunto il picco e sta diminuendo vo vantaggio energetico. L’EROI del petrolio statu- nione pubblica sia l’azione da parte dei politici.
maggior impiego di combustibili fossili, necessari inesorabilmente, rendendo sempre nitense è sceso da 100:1 nel 1930 a 40:1 nel 1970, Non c’è forma di trasporto, a parte le scarpe e la
per coltivare, fertilizzare, diserbare, essiccare e co- più probabili file ai distributori, come per arrivare a 14:1 nel 2000. E queste cifre sono bicicletta, che non sia basata sul petrolio. Anzi, og-
sì via. Ci vogliono dieci calorie di petrolio per pro- quella ripresa nella foto a fronte, nella persino positive se le paragoniamo all’EROI relati- gi anche le scarpe sono spesso realizzate con il pe-
durre una caloria del cibo che mangiamo. Il com- provincia cinese del Jiangxi. vo alla ricerca di nuovi giacimenti negli Stati Uni- trolio. La produzione alimentare richiede quantità
bustibile impiegato si suddivide quasi equamente enormi di energia; abiti, mobili e molti farmaci so-
tra coltivazione, trasporto e lavorazione, cottura. no prodotti a partire dal petrolio; e quasi tutti i po-
L’effetto finale è che circa il 19 per cento dell’ener- sti di lavoro scomparirebbero senza il petrolio. Nel-
gia usata negli Stati Uniti finisce nel sistema ali- le università, però, il dibattito è assente, a parte le
mentare. Malthus non avrebbe potuto prevede- solite lagne sul prezzo della benzina. Pochi sanno
re un simile aumento della produzione alimentare che tra l’estate e l’autunno del 2008, in seguito a
grazie al petrolio. tre anni in cui la produzione di petrolio non è cre-
Allo stesso modo, i combustibili fossili sono sciuta, si stava per assistere a una ripetizione degli
stati fondamentali per la crescita di molte econo- eventi degli anni settanta, alleviati solo dalla crisi
mie: Stati Uniti ed Europa negli ultimi due seco- finanziaria che ha ridotto la domanda di greggio.
li, Cina e India oggi. L’espansione delle economie
di quasi tutti i paesi in via di sviluppo ha una rela-
I sostituti del petrolio sviluppati finora non riu-
scirebbero a soddisfare la domanda attuale, e mol-
➥ Letture
zione quasi lineare con l’uso di energia, e quando ti hanno un rendimento energetico netto scarso. La fine del petrolio a buon mercato.
l’energia viene meno quelle economie si riducono Nonostante il notevole potenziale, le fonti rinno- Campbell C. e Laherrere J., in «Le
in proporzione, come accadde per esempio a Cuba vabili (esclusi l’idroelettrico e la tradizionale legna Scienze» n. 357, maggio 1998.
nel 1988. (C’è stata, tuttavia, una notevole espan- da ardere) attualmente forniscono meno dell’uno The Myth of Sustainable
sione dell’economia statunitense dopo il 1980 sen- per cento dell’energia usata sia negli Stati Uniti Development: Personal Reflections
za un concomitante aumento dell’uso di energia. sia nel resto del mondo. Inoltre la crescita annuale on Energy, Its Relation to
Si tratta di un’eccezione, probabilmente dovuta al dell’uso dei combustibili fossili è in genere molto Neoclassical Economics, and Stanley
fatto che gran parte della produzione industriale superiore a quella della produzione totale di eoli- Jevons. Hall C.A.S., in «Journal of
Energy Resources Technology», Vol.
pesante è stata spostata all’estero, mentre negli al- co e fotovoltaico. Le nuove fonti di energia «verde» 126, n. 2, pp. 86-89, giugno 2004.
tri paesi è rimasta interna.) Quindi la maggior par- stanno quindi crescendo insieme a quelle tradizio-
te della ricchezza è generata grazie a un uso sem- ti, che, in base alle poche informazioni disponibili, noscenze geologiche sono aumentate enormemen- nali, invece di sostituirle. The Need to Reintegrate the Natural
pre più intenso del petrolio e di altri combustibili. raggiungerà l’1:1 entro pochi decenni. te negli ultimi trent’anni, ed è sostanzialmente da Se vogliamo risolvere questi problemi, compre- Sciences with Economics. Hall C.A.S.
Di fatto, ogni persona negli Stati Uniti e in Euro- Storicamente, la maggior parte delle riserve escludere che rimangano da scoprire giacimenti di so il cambiamento climatico, è necessario ripor- e altri, in «BioScience», Vol. 51, n. 8, pp.
663-673, agosto 2001.
pa ha, in media, tra 30 e 60 «schiavi energetici» al petrolifere del pianeta sono state scoperte grazie una certa importanza». tarli al centro della formazione universitaria. Inol-
suo servizio, ossia macchine che estraggono le ri- all’esplorazione di nuove regioni. I giacimenti di tre è necessario affrontare e smentire chi ne nega I nuovi limiti dello sviluppo. Meadows
A corto di energia
Svetlana Tebenkova/iStockphoto

sorse al suo posto e la cui potenza è paragonabile dimensioni eccezionali sono stati trovati in tempi l’importanza, vista anche la scarsità di leader in- D., Meadows D. e Randers J.,
EyePress/AP Photo/LaPresse

a quella di molti robusti lavoratori. relativamente brevi, e la maggior parte delle riser- Oggi il mondo affronta enormi problemi con- tellettuali che attualmente si occupano di temi del Mondadori, Milano, 2006.
Dunque, un punto da considerare per il futuro ve conosciute è stata scoperta prima del 1980. Se- nessi con la popolazione e le risorse. Questi temi genere. Sarà poi necessario insegnare l’economia
A Comparison of the Limits of Growth
sarà il livello di abbondanza ed economicità dei condo Colin Campbell, geologo e sostenitore del sono stati discussi in maniera intelligente, e sostan- non solo da una prospettiva sociale, ma anche bio- with 30 Years of Reality. Turner G.M.,
combustibili fossili e di altre fonti energetiche. Pe- picco del petrolio, «l’intero pianeta è stato perlu- zialmente corretta, in articoli realizzati dopo la me- fisica. Solo allora avremo qualche possibilità di ca- in «Global Environmental Change», Vol.
trolio e gas naturale forniscono due terzi dell’ener- strato con tecniche di prospezione sismiche. Le co- tà del secolo scorso, ma sono scomparsi dal dibat- pire e risolvere questi problemi. n 18, n. 3, pp. 397-411, agosto 2008.

64  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   65


Medicina

Nuove strategie
(che comprende le cefalosporine e tutte le varianti
della penicillina) producendo un enzima che taglia
e inattiva il farmaco. La resistenza ai beta-lattami-
ci riduce le numerose armi a disposizione dei medi-

contro i
ci a uno piccolo gruppo di antibiotici, ognuno dei
quali ha severi effetti collaterali. Inoltre alcuni cep-
pi di MRSA sono già diventati resistenti al più effi-
cace di questi farmaci: la vancomicina.

superbatteri
La comparsa della resistenza alla vancomicina
in batteri già resistenti alla meticillina illustra un
problema che scoraggia i medici e i ricercatori che
sviluppano nuove molecole: quando un antibioti-
co è introdotto nella pratica clinica, per la durata
della sua vita utile ha inizio un conto alla rovescia
determinato dalla selezione naturale. La presenza
di un antibiotico crea un ambiente in cui un ceppo
batterico casualmente resistente ha un improvviso
vantaggio selettivo rispetto ai competitori.
La vancomicina è stata approvata dalla statu-
Nella corsa alla scoperta di nuovi antibiotici gli scienziati nitense Food and Drug Administration nel 1958,
e dopo la comparsa delle infezioni da MRSA era
usano strumenti e tattiche inediti diventata la terapia principale contro le infezioni
causate da questo batterio. Nel 2002, però, negli
ospedali sono comparsi i primi ceppi di MRSA re-

“S
di Christopher uperbatterio attacca la città». Sem- e lo stafilococco è solo uno dei patogeni che è sem- sistenti anche alla vancomicina. Questi ceppi, noti
bra un film dell’orrore, invece è il tito- pre più difficile sconfiggere. La medicina sta per- con l’acronimo VRSA, discendevano da MRSA che
T. Walsh e Michael lo di un articolo pubblicato il 26 otto- dendo la guerra contro batteri che un tempo era- avevano acquisito un gruppo di cinque geni che si
A. Fischbach bre 2007 dal «New York Post». Dodici giorni prima no considerati sconfitti. Per rovesciare il corso degli trovano in uno stesso tratto genomico, si sposta-
Omar Rivera, un dodicenne di Brooklyn, era morto eventi, quindi, servono strategie che portino alla no insieme e conferiscono resistenza alla vanco-
dopo che una ferita che si era procurato giocando a scoperta e alla produzione di nuovi antibiotici. micina. Gli enzimi per cui codificano questi geni
basket era stata infettata da un ceppo di Staphilo- permettono a VRSA di sostituire il bersaglio del-
coccus aureus resistente alla meticillina (MRSA), un Resistenza ricorrente la vancomicina sulla parete cellulare batterica con
batterio diventato inattaccabile anche per una delle La vicenda di MRSA è emblematica della rapi- una variante che l’antibiotico non è più in grado di
più potenti classi di antibiotici esistenti. dità con cui si può sviluppare la resistenza a un legare. Di conseguenza la vancomicina, un tempo
Solo dieci anni fa la possibilità che una persona farmaco. Infatti i meccanismi naturali che causa- indicata come «l’ultima spiaggia degli antibiotici»,
in sintesi sana contraesse un’infezione batterica incurabile no la resistenza degli stafilococchi e di altri batteri non inibisce più la crescita di VRSA.
poteva sembrare remota, ma ora è diventata realtà. rendono il problema pressoché inevitabile, crean- Sostituire il bersaglio di un antibiotico è una
■ Batteri pericolosi stanno
Nel 2007 Monina Klevens dei Centers for Disease do un bisogno costante di nuovi antibiotici. delle tre strategie principali usate dai batteri per
sviluppando resistenza
Control and Prevention ha riferito che negli Stati La meticillina, derivata della più famosa peni- eludere la morte. Una seconda strategia coinvolge
agli antibiotici usati oggi
Uniti lo stafilococco MRSA provoca 19.000 vitti- cillina, è stata introdotta nel 1959 per curare infe- numerosi geni responsabili di resistenza agli anti-
con una rapidità superiore
alla nostra capacità me all’anno: più dell’AIDS. È un dato allarmante, zioni di ceppi di specie batteriche, come S. aureus biotici, come quello che rende MRSA resistente ai
di inventare o scoprire perché quasi il 20 per cento delle persone con in- e Streptococcus pneumoniae, diventati resistenti beta-lattamici. Questi geni codificano per un en-
nuovi farmaci. fezioni invasive di questo superbatterio muore, e proprio alla penicillina. Gli ospedali europei, tutta- zima che distrugge o modifica l’antibiotico inat-
le vittime sono sempre più persone giovani e sane via, hanno osservato ceppi meticillino-resistenti di tivandolo. E ancora, altri geni che causano resi-
■ La ricerca sta esplorando
infettatesi durante normali attività quotidiane. Un S. aureus solo due anni dopo, e verso gli anni ot- stenza veicolano istruzioni per una pompa nella
ambienti estremi e indagando
i genomi microbici per tempo il problema era circoscritto a ospedali e case tanta MRSA si è diffuso nelle strutture sanitarie di membrana cellulare che espelle le molecole anti-
risolvere il problema. di riposo, dove molti pazienti erano già vulnerabili tutto il mondo. A metà degli anni novanta è emer- biotiche entrate nel batterio, mantenendo la con-
a causa di un sistema immunitario compromesso. sa una nuova classe di infezioni da MRSA, quelle centrazione interna di antibiotico sufficientemente
■ Nuovi metodi che colpiscono
Ma anche i sopravvissuti a MRSA pagano un prez- contratte «in contesti sociali» anziché in ambien- bassa da evitare la morte.
con precisione singoli
zo elevato: un paziente che si infetta durante un te sanitario. Quel è l’origine di questi geni? Alcuni emergo-
organismi o li rendono inattivi
senza ucciderli possono ricovero rimane in ospedale in media per altri dieci Curare l’infezione da MRSA è difficile anche per- no per mutazioni casuali degli stessi geni batteri-
contribuire a spezzare giorni, e costa altri 30.000 dollari. ché se entra nel flusso sanguigno questo batterio ci, come la variante genica che sostituisce l’enzima
Peter e Maria Hoey

il circolo vizioso La spesa complessiva che gli ospedali statuni- si diffonde rapidamente. La sua caratteristica più bersaglio della ciprofloxacina e di altri antibiotici
della resistenza. tensi sostengono ogni anno per curare le infezioni dannosa è però la capacità di resistere a una clas- come il fluorochinolone con una forma resistente
da MRSA è strabiliante, fra 3 e 4 miliardi di dollari, se principale di antibiotici chiamati beta-lattamici dello stesso enzima. Altri geni che codificano per

66  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   67


Come agiscono gli antibiotici usati oggi… …e come si difendono i batteri

Gli antibiotici usati oggi


dai medici puntano a Interrompere il ciclo Meccanismo: Tattiche di resistenza
Gli antibiotici attaccano le attività cellulari che un batterio deve compiere per sopravvivere, I batteri resistono agli antibiotici Meccanismo: Distruzione del farmaco Meccanismo: Espulsione del farmaco Meccanismo: Sostituzione del farmaco
uccidere i batteri Inibitori dei precursori della sintesi di DNA e RNA
come ampliare la parete cellulare esterna per crescere, sintetizzare proteine e svolgere il Classe di farmaci (esempio):
grazie a una fortunata mutazione
interferendo con alcuni DNA per consentirne la copiatura. Nell’illustrazione sono evidenziati diversi meccanismi Sulfonamidi (Sulfametoxazolo) genica o all’acquisizione di un gene Enzima
aspetti delle loro farmacologici, insieme alle classi di antibiotici che li usano (vengono presentati Trimetoprim da un altro organismo. Le tre forme
anche esempi di farmaci per ciascuna classe). più comuni di resistenza sono: lo
funzioni vitali essenziali. sviluppo di un enzima che distrugge
Da parte loro, i batteri o disattiva l’antibiotico; l’uso di una
Meccanismo: pompa nella parete cellulare che
hanno a disposizione Inibitori della sintesi proteica espelle il farmaco prima che possa
Pompa
cellulare Variante del bersaglio
diversi modi per Classe di farmaci (esempio): agire; la sostituzione del bersaglio
Tetracicline (Minociclina) proteico del farmaco con una
distruggere o evitare Parete Macrolidi (Eritromicina)
cellulare Precursori di versione alternativa che il farmaco
i farmaci. Ossazolidinoni (Linezolid) non può riconoscere. I patogeni per
esterna Amminoglicosidi (Streptomicina) DNA e RNA Esempio: Escherichia coli Esempio: Pseudomonas aeruginosa Esempio: Staphylococcus aureus (VRSA)
Pleuromutiline (Retapamulina) cui è noto l’uso di uno dei metodi
appena elencati sono illustrati sotto
ciascun meccanismo d’azione.
DNA
DNA girasi
Ribosoma Antibiotico

Meccanismo:
Blocco della sintesi della parete
cellulare batterica RNA
Classe di farmaci (esempio): Parete cellulare
Antibiotici beta-lattamici (Meticillina) Meccanismo: batterica
Inibisce lo svolgimento del DNA Bersaglio
Glicopeptidi (Vancomicina) del farmaco
Cefalosporine (Ceftibuten) Classe di farmaci (esempio):
Carbapenemici (Imipenem) Chinoloni (Ciprofloxacina) Cellula batterica

la resistenza ad antibiotici vengono presi da batte- gli autori lisi in un ospedale del Michigan. L’analisi genetica no due pareti cellulari, la più esterna delle quali perché è una sfida molto impegnativa e con esi-
ri vicini: per esempio, l’insieme di cinque geni che di questi ceppi ha dimostrato che un plasmide con impedisce l’ingresso a molti antibiotici. I patogeni Innovazione gui margini di profitto rispetto a quelli di farmaci
conferisce resistenza alla vancomicina arriva da i geni per la resistenza alla vancomicina, insieme a gram-negativi resistenti a quasi tutti gli antibioti- antibiotica che migliorano la qualità della vita (chiamati far-
un batterio che produce proprio questo antibiotico. geni che codificavano per la resistenza ad altri tre ci usati negli ospedali comprendono ceppi del pa- maci life-style), che è necessario assumere per pe-
Nel 1962 i metodi tradizionali
Il batterio aveva bisogno di questi geni per pro- antibiotici e a una classe di disinfettanti, era stato togeno alimentare Escherichia coli, del suo parente riodi prolungati nel caso di disturbi quali iperten-
hanno prodotto quelle che sono
teggersi dalla sua stessa arma chimica, ma proba- trasmesso da E. faecalis a MRSA, creando un nuo- Klebsiella pneumoniae e di altri due microrganismi state le ultime nuove classi di sione o artrite. Un’altra ragione è che gli antibiotici
bilmente altri batteri hanno acquisito quella difesa vo ceppo di VRSA. opportunisti, Pseudomonas aeruginosa e Acineto- antibiotici per quarant’anni. di oggi sono stati scoperti grazie a tecniche ormai
grazie a uno scambio costante di materiale gene- Purtroppo non sorprende che un paziente con bacter baumannii, che possono causare polmonite, Nuove tecnologie hanno dato obsolete; trovarne di nuove richiederà nuove stra-
tico praticato dai batteri e chiamato «trasferimento una patologia cronica sia stato infettato da due di- meningite e batteriemia in pazienti ospedalizzati e frutti all’inizio di questo secolo. tegie di ricerca.
genetico orizzontale». Christopher T. Walsh è Hamilton versi batteri patogeni, che poi hanno prodotto un immunocompromessi. Nuove classi di
Kuhn Professor di chimica biologica Anno antibiotici sul mercato Cercare, trovare e sintetizzare

Gary Gaugler/Photo Researchers, Inc. (E. coli); Stem Jems/Photo Researchers, Inc. (P. aeruginosa);
Spesso questi trasferimenti coinvolgono mo- e farmacologia molecolare alla
terzo batterio. Spesso i reparti di terapia intensiva Chiaramente gli operatori sanitari devono fa-
lecole circolari di DNA chiamate plasmidi, che si Harvard Medical School, ed è e le case di cura sono popolati da pazienti immu- re tutto il possibile per prevenire la diffusione di Sulfamidici La maggior parte degli antibiotici in commercio
comportano in modo simile a virus privi di rive- consulente o membro del consiglio nocompromessi sottoposti a intense profilassi an- batteri resistenti, e quindi dei geni che codificano 1940 Beta-lattamici viene prodotta da batteri e funghi oppure è deriva-

cortesia Janice Haney Carr, Centers for Disease Control and Prevention (S. aureus)
stimento proteico. I plasmidi si trasferiscono da un di amministrazione di diverse tibiotiche, e questi pazienti sono il miglior terreno per questa resistenza. Ma per completare gli sforzi Cloramfenicolo ta da questi prodotti naturali modificati chimica-
aziende biotecnologiche e Tetracicline
batterio a una nuova cellula ospite, dove vengo- di coltura per nuovi batteri resistenti agli antibio- e combattere microrganismi già resistenti servono 1950 Amminoglicosidi mente. I microrganismi usano i propri antibiotici
farmaceutiche. Le sue ricerche
no riconosciuti come un frammento di DNA nati- riguardano lo studio dei meccanismi
tici. Medici e infermieri possono favorire in mo- anche nuovi antibiotici. Macrolidi l’uno contro l’altro come in una guerra chimica, e
vo per poi essere copiati dall’apparato di replica- usati dai microrganismi per do inconsapevole il trasferimento di batteri pas- Tra la fine degli anni trenta e l’inizio degli an- Glicopeptidi forse li secernono anche a concentrazioni più bas-
Cortesia Walsh Lab (Walsh); cortesia Paul Straight (Fischbach);

1960
zione dell’ospite. Per favorire la propria diffusione, sintetizzare antibiotici e altre sando da un paziente all’altro per sostituire flebo e ni sessanta si è vissuta l’età dell’oro degli antibioti- Chinoloni se come molecole segnale. Tradizionalmente i ri-
Streptogramine
i plasmidi trasportano anche geni che promuovo- molecole con potenziale valore cateteri: ecco perché i programmi che incoraggia- ci, un periodo durante il quale sono state introdot- cercatori hanno cercato questi antibiotici naturali
Tami Tolpa (illustrazione, questa e pagina a fronte)

no la sopravvivenza del loro ospite, compresi quel- terapeutico. Fino a poco tempo fa, no il personale ospedaliero a disinfettarsi le ma- te quasi tutte le principali classi di questi farmaci 1970
isolando microrganismi, spesso da campioni di ter-
Michael A. Frischbach era un
li per la resistenza agli antibiotici. Si è scoperto che giovane laureato del Dipartimento
ni tra le visite a due pazienti riducono il numero usate oggi. Purtroppo, i quarant’anni trascorsi tra reno, facendoli crescere in laboratorio e poi estra-
un plasmide isolato da batteri di un impianto per il di infezioni. il lancio dei chinoloni, nel 1962, e l’approvazione 1980 Periodo di stasi endo le secrezioni dal terreno di coltura. Testando
di biologia molecolare del
trattamento dei liquami codificava per nove diver- Massachusetts General Hospital, VRSA, che non si è ancora ampiamente diffu- degli ossazolidinoni, nel 2000, hanno rappresenta- questi composti contro batteri patogeni, i farma-
si geni di antibiotico-resistenza. dove ha iniziato a collaborare con so, è sensibile a un numero molto piccolo di anti- to un intervallo privo di innovazioni, nel corso del 1990 cologi cercano singole molecole potenzialmente
Il trasferimento genico orizzontale è stato os- Walsh. Di recente è diventato biotici attualmente in uso, e ha un elevato tasso di quale non è arrivata nessuna nuova classe di anti- terapeutiche. Le aziende farmaceutiche hanno stu-
professore associato presso il
servato in azione anche nel 2002, quando MRSA, Dipartimento di bioingegneria e
mortalità. Ma un’altra classe di patogeni emergen- biotici per uso terapeutico. Un motivo ha riguarda- 2000 Ossazolidinoni diato milioni di estratti batterici seguendo questo
VRSA e un terzo batterio, Enterococcus faecalis, ti, i batteri gram-negativi multiresistenti, è ancora to numerosi disincentivi economici che hanno dis- Lipopeptidi metodo, e tuttavia sul mercato c’è solo una deci-
scienze terapeutiche dell’Università
Pleuromutiline
sono stato isolati in un paziente sottoposto a dia- della California a San Francisco. più temibile. Di fatto i batteri gram-negativi han- suaso le aziende dall’investire nella ricerca, anche 2010 na di classi di antibiotici naturali. Ne sono state

68  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   69


Anche se la modifica di antibiotici già disponi-
Estrarre geni per sintetizzare farmaci Ampliare le ricerche bili si è rivelata una strategia produttiva, ancora
La maggior parte degli antibiotici usati oggi sono prodotti dai batteri stessi. In natura, questi composti funzionano come armi chimiche contro i rivali. Agli albori della scoperta degli antibiotici, i batteri che vivono nel terreno sono stati più auspicabile sarebbe la scoperta di nuove clas-
È possibile trovare o modificare un numero più grande di queste armi naturali in modo da renderle più utili, applicando tecniche per l’analisi dei una fonte tanto ricca di composti da indurre gli scienziati a non allargare troppo il raggio si di antibiotici, perché avrebbero minori probabi-
genomi e la manipolazione di geni. d’azione. La ricerca di composti innovativi in ambienti nuovi e in organismi trascurati lità di sperimentare il rapido aumento di resisten-
sta portando a nuove molecole di antibiotici i cui meccanismi d’azione sono diversi za, che invece colpisce le generazioni di antibiotici
A caccia di geni Spostare i geni Modificare i geni rispetto alle attuali classi di farmaci quanto basta per evitare fenomeni di resistenza. successive alla prima.
I batteri producono antibiotici naturali grazie a catene di Quando un composto ad attività Per superare la resistenza opposta dai batteri, un
montaggio enzimatiche organizzate in moduli, ciascuno dei antibiotica appena scoperto è silente farmaco si può modificare ingegnerizzando Analizzare i genomi
quali aggiunge componenti successivi. Questi enzimi sono nel batterio che lo sintetizza, o viene geneticamente l’organismo che lo produce, in
codificati da gruppi di geni. Gli scienziati possono prodotto in quantità non sufficienti a modo da indurre il microrganismo a usare nuovi Organismi marini Negli ultimi anni gli sforzi dei ricercatori si so-
analizzare interi genomi di numerosi batteri diversi alla sfruttare il batterio come «fabbrica» del moduli enzimatici. In una serie di esperimenti gli Gli ambienti estremi sono un ottimo posto per cercare
ricerca di gruppi da cui potrebbero arrivare nuovi antibiotici. farmaco, gli scienziati possono scienziati hanno miscelato e accoppiato geni per
no concentrati sull’identificazione di enzimi ne-
composti chimici insoliti, perché gli organismi che li
All’interno delle cellule non tutti i gruppi di geni in trasferire in un organismo più adatto produrre 50 varianti del nucleo della molecola producono reagiscono a condizioni e minacce insolite. cessari ai batteri per sopravvivere, nella speranza
questione sono attivi, quindi l’unico modo per identificare l’intero gruppo di geni che codifica per eritromicina, che poteva portare a nuove versioni Un antibiotico nuovo e potente chiamato di trovare molecole che inibiscono questi enzimi,
questi antibiotici «criptici» è andare a caccia nel genoma. gli enzimi necessari. del farmaco. abissomicina, per esempio, è prodotto
dal batterio Verrucosispora (in coltura, per poi trasformarle in farmaci. Prima però si deve
Nucleo a sinistra; spore, a destra), che vive nel stabilire quale effetto potrebbe avere sul batterio la
dell’eritromicina Mar del Giappone a una profondità di
Modulo perdita di un enzima. Solo dopo aver decifrato il
quasi 300 metri.
enzimatico genoma di un batterio, cioè dopo aver letto l’intera
Batterio
Subunità sequenza del suo DNA, gli scienziati possono inat-
nativo
chimica
Microrganismi mutualisti tivare i geni che codificano per certi enzimi in mo-
Molecola di La cooperazione porta alla specializzazione, do da capire se il microrganismo è in grado di so-
antibiotico e gli organismi che partecipano a relazioni
di tipo mutualistico producono molecole pravvivere in loro assenza.
Variante
altamente specifiche per un dato bersaglio. Per ora questo approccio per identificare nuo-
Geni che codificano per un enzima Un fungo che vive sul maggiolino dei pini aiuta
questo insetto a digerire la polpa del legno. vi bersagli enzimatici non ha portato a nuovi an-
DNA In cambio, il maggiolino ospita un batterio che tibiotici, tuttavia potrebbe dare frutti negli anni
produce un potente agente antifungino, che a venire. Una delle sfide principali è la formida-
Produttore prolifico uccide i funghi antagonisti ma non il fungo
partner del maggiolino stesso. bile barriera costituita dalla parete batterica: una
piccola molecola capace di inibire un importan-
te enzima batterico sarebbe inutile se non fosse in
Produttori non collaborativi
scoperte anche altre, ma per ragioni diverse, tra le Combattere ta di antibiotici sembra vicina a questa nuova vita.
Alcuni batteri sono prolifici produttori di nuovi tipi di
grado di raggiungere il suo bersaglio dentro la cel-
quali una debole attività antibiotica e una tossici- Le strategie attuali per lo sviluppo di nuovi farma- lula. Invece di cercare i punti deboli dei patogeni,
tà di difficile gestione, nessuna è prescritta dai me-
l’influenza ci ricadono in due categorie: la modifica di quel-
antibiotico, ma sono poco propensi a crescere in laboratorio
o in condizioni artificiali. Stigmatella aurantiaca (a sinistra), un’altra strategia per la scoperta di nuovi antibio-
per esempio, produce una molecola simile a un antibiotico.
dici con continuità. Gli antibiotici non hanno effetto su li già esistenti e la scoperta di sostanze totalmente tici riguarda lo studio di microrganismi produtto-
Ma come i suoi compagni del gruppo dei mixobatteri è
Questi metodi hanno funzionato bene durante virus come quello del nuovo ceppo nuove. La modifica di antibiotici prodotti da mi- difficile da coltivare. Con l’aiuto di nuovi strumenti che ri di antibiotici. E anche in questo caso la genomi-
influenzale A (H1N1) mostrato qui permettono di trasferire i geni di interesse in organismi che
l’età dell’oro degli antibiotici, ma ormai sono stati crorganismi porta a farmaci «semisintetici», in cui ca viene in nostro soccorso.

David White, colorato da Yves Brun, copertina del «Journal of Bacteriology», Vol. 185, n. 4, febbraio 2003 (S. aurantiaca)
Cortesia Roderich Süssmuth e Hans-Peter Fiedler (Verrucosispora); cortesia USDA Forest Service (maggiolino dei pini);
sotto, ma nel caso di una pandemia si comportano da produttori più efficienti, si potranno
sfruttati tutti i vantaggi possibili. Nonostante i con- provocata da questo patogeno è la parte attiva è intatta, mentre il resto del compo- studiare famiglie di batteri ignorate fino a oggi per la ricerca Le prime sequenze genomiche di batteri che
tinui sforzi delle aziende farmaceutiche negli ulti- probabile che la maggior parte dei sto è stato alterato. Un esempio recente di questo di nuove molecole. producono antibiotici, ottenute nel 2002, hanno
mi cinquant’anni, la velocità con cui si scoprono decessi sia provocata da infezioni approccio riguarda la classe delle tetracicline, cioè scoperto un mistero: questi microrganismi, appar-

Tami Tolpa (illustrazioni); C.S. Goldsmith e A. Balish, Centers for Disease Control and Prevention (H1N1)
nuovi composti è diminuita. Un motivo frustran- batteriche secondarie che causano antibiotici che inibiscono il funzionamento dei ri- tenenti alla classe degli attinomiceti, avevano da
polmonite. L’influenza indebolisce le
te è il fenomeno della riscoperta: visto che la mag- bosomi, le strutture che sintetizzano le proteine. Invece di modificare chimicamente antibiotici 25 a 30 gruppi di geni che sembravano istruzioni
difese delle vittime, lasciandole
gior parte dei microrganismi produttori di antibio- vulnerabili nei confronti di batteri Spesso la resistenza alle tetracicline è causata da di origine batterica quali penicillina, vancomicina per moduli enzimatici con cui produrre molecole
tici forma spore che viaggiano in tutto il mondo opportunisti. Quando MRSA o altri una pompa nella membrana batterica che espelle ed eritromicina, si possono modificare i farmaci al- simili ad antibiotici, ma apparentemente i batteri
– e i geni responsabili della produzione si posso- batteri resistenti causano polmonite, questi antibiotici prima che possano agire, crean- terando geneticamente gli organismi che li produ- non sfruttavano la maggior parte di quei geni. Col-
no trasferire orizzontalmente, proprio come quel- una situazione già critica diventa più do un serio problema per il trattamento di batteri cono. La maggior parte degli organismi sintetizza tivati in laboratorio, i microrganismi sintetizzava-
difficile da trattare e più letale.
li per l’antibiotico-resistenza – molti microrganismi gram-negativi resistenti a ogni farmaco. antibiotici usando grandi catene di montaggio en- no solo una o due molecole.
diversi producono le stesse sostanze. Secondo una Alcuni scienziati della Wyeth hanno sintetizza- zimatiche, chiamate «moduli», ciascuna delle qua- Per capire se questi geni dormienti codificano
recente stima, per esempio, circa un ceppo ogni 250 to una tetraciclina, la tigeciclina, che non è espul- li aggiunge un «mattone» alla molecola in fase di per nuovi antibiotici, insieme a diversi nostri colla-
dell’ordine di batteri produttori più sfruttato, gli at- sa dalle cellule bersaglio. Approvata dalla FDA nel crescita. Producendo cambiamenti genetici che al- boratori della Harvard Medical School e del Broad
tinomiceti, produce tetraciclina. Anche se l’eleva- 2005, la tigeciclina è usata contro un gran numero terano particolari moduli, i ricercatori inducono gli
È più probabile Institute, stiamo sequenziando il genoma di al-
to tasso di riscoperta ha portato alcuni ricercatori di patogeni resistenti alla tetraciclina, anche se il organismi a produrre antibiotici che differiscono che organismi di tri 20 ceppi di attinomiceti. A questo scopo, stia-
a concludere che «la vena d’oro» degli antibiotici è suo impiego è limitato a contesti sanitari perché si per un singolo componente in una specifica posi- mo applicando sofisticati algoritmi informatici per
stata esaurita, di recente lo studio dei genomi bat- deve somministrare per endovena. Purtroppo è già zione. La Kosan, azienda di recente acquistata dalla
ambienti estremi identificare qualsiasi gene che potrebbe contenere
terici ha messo in dubbio questa tesi, suggerendo la stato osservato un fenomeno di resistenza in cep- Bristol-Myers Squibb, ha applicato questa tecnica producano istruzioni per la sintesi di moduli produttori di an-
necessità di individuare nuove tattiche. pi del batterio A. baumannii, e solo il passare del di ingegneria genetica alla sintesi di numerosi de- tibiotici. Inoltre lo studio delle sequenze genomi-
Spesso però i progressi tecnologici portano al- tempo ci dirà con quale velocità si diffonde la resi- rivati dell’antibiotico eritromicina difficili da pro-
antibiotici non che che circondano questi moduli potrebbe aiutare
la rinascita di una vecchia disciplina, e la scoper- stenza a questo antibiotico. durre con la sintesi chimica tradizionale. ancora scoperti a scoprire i meccanismi regolatori con cui le cel-

70  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   71


lule stabiliscono quando produrre un antibiotico. Jörn Piel, dell’Università di Bonn ha dimostrato lysis, azienda con sede a Oxford, hanno
Con queste due informazioni possiamo ingegne- Nuove strategie per sconfiggere i batteri che una specie diversa di maggiolino e una spugna sviluppato di recente un nuovo potenziale
rizzare le cellule in modo da attivare i geni deside- marina ospitano simbionti batterici che producono antibiotico che uccide S. aureus e batteri si-
Oltre a migliorare gli antibiotici esistenti e a cercare nuove molecole con effetti simili
rati, e quindi testare l’attività antibiotica delle mo- molecole antibiotiche affini. Sempre in Germania, mili, impedendone la divisione cellulare senza in-
a quelli degli antibiotici, i ricercatori stanno anche studiando nuovi metodi per uccidere
lecole misteriose. Christian Hertweck dell’Hans-Knöll Institut di Je- taccare le funzioni degli altri batteri. Victor Nizet
o rendere inoffensivi i batteri patogeni. Molti di questi approcci hanno l’ulteriore
Invece di forzare i batteri a produrre i loro anti- na ha scoperto un fungo che trasporta il proprio e Andrew Wang, dell’Università della California a
vantaggio di evitare l’innesco di meccanismi che di solito portano a resistenza.
biotici a richiesta, un gruppo di ricercatori dell’Uni- batterio simbionte, produttore di una molecola an- San Diego, insieme a Eric Oldfield dell’Universi-
versità della Saarland, in Germania, ha spostato i Peptide tubolare Fare buchi tibiotica battezzata rizoxina. tà dell’Illinois, hanno diretto un gruppo di ri-
geni antibiotico-produttori in altri batteri che sem- che forma un poro Invece di aggredire enzimi batterici o processi E in effetti anche la podofillotossina e la cerca che ha ampliato e sviluppato ulterior-
vitali, tubuli che aprono pori nella membrana
brano più adatti. Rolf Müller e colleghi lavorano cellulare uccidono il microrganismo camptotecina, due farmaci anticancro am- mente questo concetto. Questi scienziati
con mixobatteri che, analogamente agli attino- Membrana
limitandosi a perforare l’involucro della cellula piamente usati e per molto tempo ritenuti hanno scoperto un farmaco che blocca la
batterica. Piccole proteine presenti in natura,
miceti, sono prolifici produttori di antibiotici. Vi- della cellula
le defensine, svolgono una funzione simile
di origine vegetale, sono in realtà prodot- sintesi di una molecola di pigmento che
batterica
sto che i mixobatteri sono più difficili da coltivare nei vertebrati per difenderli dai microrganismi. ti da funghi che vivono all’interno di pian- contribuisce alla virulenza di S. aureus,
in laboratorio rispetto agli attinomiceti, sono sta- Diversi gruppi di ricerca stanno sviluppando te. Lo studio dei microrganismi simbionti sta inibendo quindi la capacità di S. aureus di
frammenti proteici sintetici, capaci di auto-
ti fatti meno sforzi per testarli nella produzione di assemblarsi in tubuli all’interno delle muovendo i suoi primi passi, tuttavia questi or- far ammalare i suoi ospiti senza però uccide-
nuovi antibiotici. membrane batteriche. ganismi rientrano tra le fonti più promettenti di re il batterio.
Müller ha aggirato il problema spostando geni antibiotici di origine naturale, e forse comprendo- Probabilmente gli approcci sperimentali che mi-
coinvolti nella produzione di una molecola simile no composti che definiscono nuove classi di an- rano a inibire la virulenza batterica hanno anche il
Restringere il bersaglio
a un antibiotico dal mixobatterio Stigmatella au- I batteriofagi (in verde) sono virus
tibiotici o che hanno nuovi meccanismi di azio- vantaggio di evitare i meccanismi che generano
rantiaca al batterio Pseudomonas putida, un ceppo che infettano i batteri (in blu), in ne. Inoltre le ricerche sul ruolo dei microrganismi resistenza. Se una cura non uccide un patogeno, la
più facile da crescere. In effetti, P. putida viene co- genere preferendo un solo ospite. I simbionti che abitano il nostro organismo stanno selezione naturale non può favorire i «sopravvis-
fagi sono stati studiati a lungo per
munemente usato per la produzione di enzimi utili testarne il potenziale impiego contro i producendo nuovi approcci alle cure antibiotiche. suti», ed è meno probabile che si sviluppino ceppi
all’industria. Risolvendo due sfide chiave – trova- batteri patogeni, ma sono anche un resistenti. Allo stesso modo l’approccio «a spettro
re un batterio ospite geneticamente manipolabile
esempio del principio alla base dei Difendere gli alleati ridotto» si basa sull’individuazione di un bersaglio
cosiddetti nuovi farmaci «a spettro
che ha le infrastrutture metaboliche necessarie alla ridotto». Questi farmaci hanno come Gli esseri umani, come gli insetti e le spugne, che sia unico o fondamentale per quel batterio, ma

Lee D. Simon/Photo Researchers, Inc. (batteriofagi); fonte: Designer probiotics for prevention of enteric infection, di Adrienne W. Paton, Renato Morona e James C. Paton,
produzione di antibiotici e sviluppare tecniche per bersaglio un unico patogeno, e in che non sia presente in altri. Così, anche se alla fi-
ospitano un’ampia varietà di batteri simbionti che
questo modo non colpiscono le cellule
spostare grossi frammenti di DNA da un microrga- umane e i batteri che non sono causa svolgono una serie di funzioni utili: dall’aiutarci a ne il microrganismo bersaglio sviluppa resistenza
nismo a un altro – il lavoro di Müller ha aperto la di malattie per l’uomo. digerire il cibo a promuovere un adeguato svilup- nei confronti del farmaco, si tratta di una forma di
porta alla scoperta e alla produzione di nuovi an- po del nostro sistema immunitario. Purtroppo, tut- resistenza che è improbabile si diffonda e torni uti-

in «Nature Reviews Microbiology», 2006, riprodotto con il permesso di Macmillan Publishers Ltd (E. coli modificato); Tami Tolpa (peptide tubolare)
tibiotici dai mixobatteri, suggerendo che uno sfor- ti gli antibiotici venduti oggi equivalgono ad armi le ad altri patogeni.
zo a grande scala per il sequenziamento del geno- sopprimere senza uccidere spuntate: non uccidono solo i patogeni che pro- Resta da vedere se queste terapie, individual-
Risparmiare un patogeno privandolo però della
ma di questi batteri sarebbe un affare. capacità di causare una malattia è un modo vocano infezioni, ma anche i batteri che abitano mente o come parte di una combinazione di tratta-
Oltre a esaminare microrganismi del suolo po- di curare una patologia senza favorire la resistenza il nostro intestino. In alcuni casi questa distruzio- menti, si riveleranno praticabili nella realtà. Questi
agli antibiotici. Un esempio di questo approccio
co studiati, i ricercatori possono concentrarsi su è dato dal batterio E. coli (in rosso), geneticamente ne della microflora intestinale apre la strada a un farmaci dovrebbero richiedere test diagnostici ra-
ambienti ecologici inesplorati e potenzialmen- ingegnerizzato in modo da imitare le cellule ceppo diverso di batteri nocivi, come Clostridium pidi e in grado di individuare il patogeno respon-
dell’intestino umano. Quando vengono
te redditizi, perché è più probabile che organismi difficile, capace di replicarsi e causare una nuova sabile dell’infezione di un paziente. Simili test so-
somministrati, questi E.coli innocui assorbono
che vivono in contesti insoliti producano antibio- la mortale tossina Shiga (in blu) prodotta da un altro infezione «secondaria» che a volte può essere più no già stati messi a punto, ma il loro uso non è
tici non ancora scoperti. Roderich Süssmuth e col- microrganismo. pericolosa della prima. ancora diffuso. Antibiotici a spettro ristretto, pur
leghi dell’Università di Tubinga hanno fatto pro- Tra le tecniche utili per impedire le infezioni con le loro limitate applicazioni, potrebbero anche
prio una scoperta del genere: hanno individuato un batteriche c’è l’impiego di microrganismi «amici» essere poco attraenti dal punto di vista economico
nuovo antibiotico, chiamato abissomicina, prodot- interazioni da cui entrambe le parti traggono be- o di sostanze che promuovono la crescita di mi- ➥ Letture per le aziende farmaceutiche.
to da un attinomicete isolato da un campione di neficio. Per esempio è noto che l’insetto sopranno- crorganismi mutualistici, in modo che questi ulti- L’idea di antibiotici universali, tuttavia, non è
Antibiotics: Actions, Origins,
sedimenti prelevato a una profondità di 289 metri minato «maggiolino del pino» (Dendroctonus fron- mi abbiano la meglio sui patogeni. Anche se trat- Resistance. Walsh C., ASM Press,
più praticabile. Secondo un’opinione ampiamen-
nel Mar del Giappone. Un altro gruppo che studia talis) trasporta un fungo che digerisce l’interno dei tamenti probiotici del genere permettono di evitare te diffusa durante gli anni sessanta e settanta, le
batteri marini – Bradley Moore, William Fenical e
Gli scienziati pini. Tuttavia, per lungo tempo è rimasto un miste- l’uso generalizzato di antibiotici che favorisce la
2003.
malattie infettive erano sul punto di essere sconfit-
colleghi dello Scripps Institute of Oceanography di possono ro in che modo il maggiolino protegga il suo fungo resistenza, i probiotici non si sono mai dimostrati Antibiotics at the Crossroads. te. Più di recente, articoli pubblicati dalla stampa
La Jolla – ha sequenziato il genoma di due ceppi di da un ceppo fungino antagonista che compete con efficaci nella cura di un’infezione. Nathan C., in «Nature», Vol. 431, generalista hanno dichiarato che i batteri multi-
attinomiceti sconosciuti. Questi genomi mostrava-
modificare il primo per il cibo. Di recente però Cameron Curie, Tuttavia, la crescente consapevolezza del fatto
pp. 899-902, 21 ottobre 2004.
resistenti hanno causato la «fine degli antibiotici».
no un diverso insieme di geni per la produzione di i farmaci Jon Clardy e i loro gruppi di ricerca all’Universi- che la microflora naturale del nostro intestino aiu- New Antibiotics from Bacterial Ora sappiamo che nessuna delle due affermazioni
antibiotici e molecole correlate, un’ulteriore prova tà del Wisconsin a Madison e alla Harvard Medical ta a evitare le infezioni ha portato a una nuova è vera: gli uomini potrebbero non vincere mai in
del potenziale dei batteri marini nella produzione
alterando School hanno scoperto che il maggiolino trasporta strategia per la scoperta di antibatterici: sviluppa-
Natural Products. Clardy J., Fischbach
M.A. e Walsh C.T., in «Nature modo definitivo questa corsa contro il tempo, ma
di nuove classi di antibiotici. geneticamente un secondo microrganismo mutualistico, un atti- re farmaci a spettro ristretto ideati per uccidere il Biotechnology», Vol. 24, n. 12, pp. per quanto riguarda il secolo passato le nuove te-
Peter e Maria Hoey

1541-1550, dicembre 2006.


Un approccio diverso rispetto all’esplorazione di nomicete, che produce un agente antifungino po- patogeno che provoca l’infezione, lasciando inal- rapie ci hanno permesso di essere un passo avanti
nuovi ambienti ecologici riguarda microrganismi
gli organismi tente e sconosciuto. Questa molecola uccide il fun- terata la restante popolazione di batteri mutuali- rispetto ai patogeni. Ora dobbiamo compiere ogni
Superbugs. Groopman J.,
che partecipano a fenomeni di mutualismo, cioè a che li producono go antagonista ma non quello mutualistico. stici. Per esempio Neil Stokes e colleghi della Pro- in «New Yorker», 11 agosto 2008. sforzo possibile per conservare la supremazia. n

72  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   73


fisica

Avventure
nello
spazio-tempo
curvo
La possibilità di «nuotare» e «planare» nello spazio curvo
vuoto mostra che, ancora dopo novant’anni, la teoria
einsteiniana della relatività generale continua a stupire

di Eduardo Guéron
in sintesi
■ Nella teoria della relatività
generale la gravità emerge
dalla curvatura dello

I
spazio-tempo. Oggi, n una famosa serie di racconti degli anni qua- ta in pericolo che si salva nuotando a cagnolino partenza tracciando un triangolo di schiu- ri esperimenti condotti in ma-
novant’anni dopo che ranta il fisico George Gamow raccontò le av- nel vuoto… e forse Isaac Newton che si rigira nel- ma come un aeroplano che forma scritte con il niera più raffinata rispetto alle
Einstein sviluppò le
venture di un certo Mister Tompkins, un umi- la tomba. fumo. Poi misurò l’ampiezza degli angoli del trian- sue gite con la schiuma da barba ave-
equazioni della teoria, i
le impiegato di banca che sognava mondi in cui golo con un goniometro e li sommò. Il risultato era vano confermato da tempo questi effetti: mate-
fisici continuano a scoprirvi Attenzione: curve pericolose
strani fenomeni fisici si intromettevano nella vita maggiore di 180 gradi. ria ed energia fanno sì che spazio e tempo si incur-
nuove sorprese.
quotidiana. In uno di questi mondi, per esempio, In una remota regione del cosmo, Mister Eve- Per niente sconcertato da questa apparente vio- vino, e la curvatura dello spazio-tempo fa sì che
■ Per esempio in uno spazio la velocità della luce era di appena 15 chilome- rard era uscito dalla sua astronave per riparare lazione delle regole della geometria, Mister Everard materia ed energia (come il suo fascio laser e la lu-
curvo un corpo può
tri all’ora, il che metteva in scena i bizzarri effetti un’antenna difettosa. Notò che le belle luci delle ricordò con simpatia una birichinata non euclidea ce delle stelle) seguano traiettorie curve. I suoi pie-
Miracle Studios, www.miraclestudios.com (tutte le illustrazioni)

apparentemente sfidare i
della relatività speciale einsteiniana già andando stelle lontane avevano un’immagine distorta, co- della sua infanzia, quando disegnò alcuni triango- di e la sua testa «volevano» seguire curve legger-
fondamenti della fisica e
in bicicletta senza troppo sforzo. me se le stesse guardando attraverso una lente li sul mappamondo nello studio dei suoi genitori. mente diverse, e la discrepanza aveva prodotto la
«nuotare» nel vuoto senza
doversi sospingere contro Di recente ho immaginato di incontrare uno dei spessa. Sentì anche qualcosa che gli stiracchiava Anche lì gli angoli davano una somma maggiore sensazione di stiramento.
qualcosa o essere spinto pronipoti di Mister Tompkins, Mister E.M. Everard, delicatamente il corpo. Sospettando di sapere che di 180 gradi. Ne concluse che anche lo spazio at- Meditando su questi fatti, Mister Everard pre-
da qualcosa. filosofo e ingegnere che porta avanti con successo cosa stesse succedendo, prese dal cinturone degli torno a lui doveva essere curvo come la superfi- mette il pulsante di accensione dei razzi, per tor-
la brillante tradizione del suo antenato. Mi ha rac- attrezzi un puntatore laser e un barattolo di schiu- cie del mappamondo, a distanza di tanti anni e an- nare all’astronave… e non accadde nulla. Allarma-
■ Lo spazio-tempo curvo
contato di un’esperienza sbalorditiva che riguarda ma da barba, e accese i razzi sulla schiena per met- ni luce. La curvatura spiegava la distorsione nella to, vide che l’indicatore del carburante era a zero, e
permette anche una sorta
di «effetto aliante», in cui alcuni aspetti della teoria della relatività generale tere alla prova la sua idea. luce delle stelle e l’effetto lievemente spiacevole di che si trovava a buoni (anzi, cattivi) 100 metri dal
un corpo può rallentare la scoperti di recente e di cui ora vi riferirò. Nella sua Guidandosi con il fascio laser sfrecciò in linea essere stiracchiato. portellone. In effetti, lui e il suo triangolo di schiu-
caduta anche nel vuoto. storia straordinaria figurano lo spazio-tempo cur- retta per 100 metri, si voltò a sinistra e percorse Così Mister Everard capì che stava sperimentan- ma stavano andando alla deriva rispetto all’astro-
vo, gatti che si girano a mezz’aria, un astronau- qualche decina metri, e infine tornò al punto di do effetti da manuale della relatività generale. Va- nave a velocità costante.

74  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   75


Agendo con rapidità scagliò il goniometro, il
Lo spazio-tempo curvo laser, il barattolo di schiuma e tutti gli altri og- Perché la curvatura permette movimenti insoliti
La relatività generale descrive la gravità come conseguenza della curvatura dello getti che portava nel cinturone dalla parte oppo- Nello spazio piatto, un sistema isolato immobile non può spostare il proprio centro di
spazio-tempo, ma che cosa significa che lo spazio-tempo è curvo e quali sono le sta rispetto all’astronave. Come prevede il princi- massa, ma uno spazio curvo ha una scappatoia per eludere questa restrizione.
conseguenze di questo fatto? pio della conservazione della quantità di moto, a
ogni lancio riceveva una lieve spinta nella direzio-
SPAZIO PIATTO ne opposta, verso l’astronave. Arrivò a sganciarsi NELLO SPAZIO PIATTO m
La geometria insegnata a scuola è i razzi e a scagliare via il peso inutile con la mas- IL CENTRO DI MASSA m
euclidea, cioè la geometria dello spazio
«piatto». In uno spazio di questo tipo la
sima forza possibile. Quando non ebbe più nulla È BEN DEFINITO
da lanciare, ahimè, si rese conto che era riuscito Tre palle di massa m ai vertici di un
somma degli angoli interni di un triangolo è
triangolo equilatero hanno il centro di
180 gradi. Un piano bidimensionale, come la solo ad annullare il movimento iniziale che lo al- 2r
massa nel centro geometrico del triangolo
superficie di un tavolo da biliardo, è uno
spazio piatto. E lo è anche, con ottima lontanava dall’astronave. Adesso stava fluttuando (punto nero). Questa posizione può essere
calcolata trovando il punto equidistante da r
approssimazione, il mondo tridimensionale immobile rispetto all’astronave, ma ancora lonta- tutti e tre gli angoli (a sinistra), ma può
intorno a noi: se «disegniamo» un triangolo in
aria usando tre fasci laser per tracciare i lati,
no. La situazione sembrava disperata: il suo inse- anche essere calcolata in due passaggi (a
destra). 2m
gli angoli avranno come somma 180 gradi gnante di fisica alle superiori aveva spiegato che m m
ovunque lo si faccia. non è possibile accelerare un corpo senza una for-
za esterna o qualche espulsione di massa.
NELLO SPAZIO CURVO IL CENTRO
Fortunatamente, il nostro amico alla deriva ave-
SPAZIO CURVO DI MASSA È MAL DEFINITO
va già appurato che si trovava in uno spazio curvo, Immaginiamo ora che le tre palle si trovino
La superficie di una sfera è un esempio di superficie
ed era abbastanza preparato da sapere che alcu- in uno spazio curvo come la superficie
bidimensionale curva. Su una sfera la somma degli angoli
di una sfera, e siano nei punti
di un triangolo è maggiore di 180 gradi, il che caratterizza ne leggi di conservazione funzionano diversa- corrispondenti a Dakar, Singapore
le regioni con curvatura «positiva». A noi che ci troviamo in
tre dimensioni i lati del triangolo possono sembrare curvi, mente in uno spazio curvo rispetto allo spa- e Tahiti sulla Terra. Se si calcola
il centro di massa delle palle
ma sono perfettamente rettilinei per una formica che zio newtoniano piatto (con curvatura nulla) cercando un punto equidistante, lo
cammini sulla sfera. dei suoi giorni di scuola. In particolare, ri- si trova vicino al Polo Nord (a sinistra).
cordava di aver letto un articolo di fisica del Ma se si calcola in due passaggi si
trova una posizione vicina all’equatore
2003 in cui il planetologo Jack Wisdom, del (a destra). Questa ambiguità a proposito
Massachusetts Institute of Technology (MIT), mo- del centro di massa rende possibile
«nuotare» in uno spazio curvo.
strava che un astronauta avrebbe potuto muoversi
in uno spazio curvo in modi che sarebbero impossi-
bili secondo le leggi newtoniane del moto, sempli-
cemente compiendo i movimenti giusti con braccia più di un’ora: non è un primato olimpico, ma di veda il box a p. 79). Per semplificare il ragionamen- L’autore
e gambe. In altre parole, poteva nuotare. Non servi- certo è sufficiente a farlo sopravvivere per affron- to immaginiamo che tutta la massa dell’alieno sia
CURVATURA NEGATIVA Eduardo Guéron è professore
Una superficie a forma di sella ha una curvatura negativa: la va nessun fluido su cui esercitare una spinta. Pote- tare nuove avventure. concentrata alle estremità dei suoi tre arti, un quar- associato di matematica applicata
somma degli angoli di un triangolo è minore di 180 gradi. va nuotare a cagnolino nel vuoto. to in ogni mano e l’altra metà sulla punta della co- all’Universidade Federal do ABC, in
Il trucco di Wisdom è simile al modo in cui un Lezioni di nuoto da. Fluttuando nello spazio piatto, l’alieno è spac- Brasile (la «regione ABC» confina
gatto, lasciato cadere a pancia in su, torce il corpo Come funziona esattamente il fenomeno di ciato. Se per esempio allunga la coda di due metri, con la città di São Paulo). Guéron ha
conseguito il dottorato nel 2001
e ritrae ed estende le zampe in modo da girarsi e Wisdom? Come fa un avventuriero come Mister le mani vanno in avanti di un metro e la punta del-
all’Universidade Estadual de
LA GRAVITÀ È PROVOCATA DALLA CURVATURA cadere in piedi. Le leggi della meccanica newtonia- Everard a nuotare nello spazio? Nello spazio piatto la coda va indietro di un metro, lasciando immobi- Campinas, ed è stato ricercatore
Secondo la relatività generale, le concentrazioni di massa ed energia curvano na permettono al gatto di cambiare l’orientamen- – il tipo di spazio dato per scontato nella meccani- le il centro di massa. Ritrarre di nuovo la coda ri- visitatore al Massachusetts Institute
lo spazio-tempo circostante. Questa curvatura fa sì che gli oggetti, come to, ma non la velocità, senza doversi sospingere ca newtoniana e anche nella relatività speciale - il porta l’alieno nella posizione iniziale, proprio come of Technology dal 2003 al 2004.
la Terra in orbita attorno al Sole, seguano traiettorie curve e
cadano l’uno verso l’altro. Nella maggior parte dei casi le contro qualcosa o essere spinto da centro di massa di un sistema isolato (per esempio Mister Everard e i suoi razzi inerti. Accade lo stesso Studia la gravità, i sistemi dinamici e
traiettorie sono molto simili a quelle previste dalla gravità problemi relativi ai fondamenti della
qualcosa. l’astronauta più i razzi esauriti) non accelera mai. se l’alieno cerca di stendere le braccia. Qualunque
newtoniana calcolata in uno spazio-tempo piatto. Questo fisica. Guéron ama anche giocare
concetto viene spesso raffigurato mostrando lo spazio come Gli astronauti a bordo del- Supponiamo che Mister Everard abbia fissato un combinazione o successione di estensioni e contra- con la sua bambina di quattro anni, e
un foglio di gomma curvo (qui sotto), ma questa immagine non è la Stazione spaziale interna- lungo cavo ai suoi razzi prima di lanciarli via e poi zioni di arti venga provata dall’alieno, il suo centro cercare di insegnarle che esistono
completa; non rappresenta il modo in cui il tempo si
zionale possono usare una li riporti indietro riavvolgendo il cavo. Durante la di massa rimane immutato. Il massimo che può fa- diversi tipi di infinito.
deforma insieme allo spazio. Questa
deformazione fa sì che il tempo trascorra variante del trucco del gatto manovra, mentre i razzi e l’astronauta prima si al- re è usare il trucco del gatto (estendere gli arti, ruo-
appena più lentamente in fondo a per girarsi in assenza di gravità sen- lontanano e poi si riavvicinano, il centro di massa tarli, ritrarli e ruotarli nella posizione iniziale) per
un pozzo gravitazionale.
Sapere come si za bisogno di sorreggersi a un ap- del sistema rimane immutato. Alla fine lui e i suoi modificare la direzione in cui è rivolto.
deforma il tempo è piglio. Nello spazio-tempo cur- razzi si ritroverebbero nella posizione iniziale. Più Ma immaginiamo ora che il nostro alieno viva
Cortesia Eduardo Guéron (Guéron)

essenziale per
determinare
vo della relatività generale un in generale, Mister Everard non può spostarsi mo- in uno spazio curvo, a forma di sfera. Per aiutar-
correttamente gatto o un astronauta pos- dificando ciclicamente la propria forma o struttura vi a visualizzarlo userò termini geografici per de-
le traiettorie. sono prodursi in acrobazie per poi ripristinarle. scrivere posizioni e direzioni sulla sfera. L’alieno
più spettacolari. Il nostro Nello spazio curvo la situazione è diversa. Per parte dall’equatore, con la testa rivolta verso ovest
eroe percorse la distanza per capire perché, immaginiamo un alieno con due e braccia e coda ritratte. Estende un braccio ver-
tornare all’astronave in poco braccia e una coda, tutte estensibili e retrattili (si so nord e uno verso sud, poi allunga la coda man-

76  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   77


Dakar e Tahiti, tutte vicino all’equatore. Un pun-
Un nuotatore nello spazio-tempo curvo to equidistante dalle tre palle si trova vicino al Po- Nuotare a cagnolino su una sfera
Una macchina, o un alieno lo Nord. Ma se sostituiamo le palle a Singapore e a Il nuoto nello spazio-tempo curvo può essere compreso considerando un semplice
con tre zampe, potrebbe Dakar con una palla più pesante tra esse e poi cal- nuotatore alieno bidimensionale che vive sulla superficie della sfera.
nuotare in uno spazio-tempo coliamo la posizione che sta a un terzo della stra-
vuoto curvo estendendo da da quest’ultima palla a Tahiti lungo un cer-
ciclicamente gli arti, chio massimo, il risultato sarà vicino all’equatore. PRONTI
Il nuotatore è rivolto verso ovest, con le
divaricandoli, ritraendoli e Quindi il «centro di massa» su una superficie curva braccia puntate verso nord e sud e la coda
riaccostandoli. Ogni ciclo di è ambiguo. Questo fatto geometrico fa sì che un si- rivolta verso est. Per semplificare la
descrizione, immaginiamo che tutta la massa
quattro azioni fa avanzare stema in uno spazio curvo possa muoversi addirit- del nuotatore sia concentrata alle estremità
l’alieno nello spazio (qui tura quando è isolato da influenze esterne. dei suoi arti, un quarto in ogni mano e metà
Ci sono altre sottigliezze. Un classico esercizio sulla punta della coda.
accanto di una piccola
distanza verso la parte alta di fisica chiede di sommare le forze che agiscono
della pagina) anche se non su un corpo per determinare la forza risultante. Gli
espelle propellente e non studenti di fisica esprimono le forze come vetto-
subisce l’azione di una forza. ri, disegnati come frecce. Per sommare due vetto- BRACCIA IN FUORI
ri li traslano in modo che la base di uno coincida Le braccia si allungano verso nord e sud (i
punti in arancione indicano le posizioni
con la punta dell’altro. In uno spazio curvo questo originarie della mani). I movimenti uguali e
tenendo le braccia tese ad angolo retto rispetto al curvo quadridimensionale. Modifiche cicliche del- procedimento nasconde dei tranelli: la direzione di opposti mantengono immutata la quantità di
corpo. Come nello spazio piatto, se la pesante pun- la configurazione di un sistema possono portare a un vettore può mutare nel corso di una traslazione moto.

ta della coda si sposta di un metro verso est, le ma- uno spostamento non nullo. Il nuotatore descrit- lungo un cammino chiuso. Quindi il procedimento
ni si spostano di un metro verso ovest. Ecco la dif- to da Wisdom aveva tre gambe telescopiche. Le per calcolare la forza totale che agisce su un corpo
ferenza cruciale data dalla sfera: l’alieno mantiene gambe potevano essere ritratte o estese, e l’angolo in uno spazio curvo è molto più complesso e può
le braccia allineate con i meridiani della sfera, tra esse poteva essere allargato o ristretto. L’alieno avere conseguenze inattese come il nuoto.
e la distanza tra essi è massima all’equa- nuota estendendo le gambe, divaricandole, ritra- A prima vista alcuni effetti della gravitazione
tore. Dunque, quando le mani dell’alie- endole e riaccostandole. Più è elevata la curvatura newtoniana possono sembrare simili al nuoto nel-
ESTENDERE LA CODA
Ora la coda si allunga verso est. Per
no (più vicine del resto del corpo ai dello spazio-tempo in cui si trova, più lontano vie- lo spazio-tempo. Per esempio un astronauta in or- mantenere la quantità di moto, le mani si
poli nord e sud della sfera) si spo- ne portato da questa sequenza di mosse. bita attorno alla Terra può alterare la propria orbi- spostano verso ovest. Essendo più vicine ai
poli della sfera, le mani attraversano vari
stano di un metro verso ovest, ta distendendosi e raggomitolandosi in momenti meridiani per percorrere la distanza coperta
le sue spalle (sull’equatore) si Violazioni in movimento? diversi. Ma questi effetti newtoniani sono diversi dalla pesante punta della coda, e le «spalle»
si spostano della stessa quantità verso ovest
spostano di più di un me- Anche se la cosa è sorprendente, il nuoto è una dal nuoto nello spazio-tempo: si verificano perché lungo l’equatore.
tro. Ora, quando l’alieno conseguenza diretta delle leggi fondamentali di il campo gravitazionale varia da punto a punto.
ritrae le braccia lungo un conservazione, non una loro violazione. Il nuo- L’astronauta deve agire al momento giusto, co-
meridiano si ritrova con to funziona perché il concetto stesso di centro di me fa una persona su un’altalena per dondolare
le mani spostate a ovest di più di un massa non è ben definito in uno spazio curvo. più velocemente. Non può modificare la sua orbi- BRACCIA IN DENTRO
ta newtoniana ripetendo rapidamente movimenti Le braccia si ritraggono lungo i meridiani (che
metro. Quando ritrae la coda, ripristi- Supponiamo di avere tre palle da un chilogram-
sono l’equivalente sulla sfera delle linee
nando la configurazione originaria del corpo, si ri- mo disposte ai vertici di un triangolo equilatero. molto piccoli, che gli permettono invece di nuota- rette). Ora le mani si trovano molto più a
trova sull’equatore spostato di una breve distanza Su una superficie piatta il loro centro di massa è re nello spazio-tempo. ovest delle loro posizioni di partenza rispetto
Lo spazio-tempo a ovest della posizione originaria! il centro geometrico del triangolo. Ci sono diversi Il fatto che la possibilità di nuotare nello spazio-
a quanto la punta della coda si trovi a est
della sua posizione di partenza.
ha una curvatura Ripetendo ciclicamente questi movimenti, l’alie- modi per calcolare dove si trova il centro di mas- tempo non sia stata notata per quasi novant’an-
no striscia lungo l’equatore. La punta della coda e sa, e ognuno dà lo stesso risultato. Si può cercare ni ci ricorda che ancora oggi le teorie di Einstein
estremamente le mani insolitamente pesanti non sono essenzia- il punto equidistante dalle tre palle. Oppure si pos- non sono capite in modo completo. Anche se è im-
piccola, tranne li per nuotare; se tutta la massa è concentrata in sono sostituire due delle palle con un’unica pal- probabile che nel futuro prossimo si costruisca un
questi tre punti, è solo più facile calcolare di quan- la da due chilogrammi collocata nel punto medio razzo che nuota, il premio Nobel per la fisica Frank
che in vicinanza to si spostano le braccia in reazione all’estensio- tra esse, e poi calcolare il centro di massa di questa Wilczek, anch’egli del MIT, sostiene che il lavoro
CONTRARRE LA CODA
Quando la coda si ricontrae, le mani si
di un buco nero. ne della coda. E in effetti, se la specie aliena di- e della terza palla (il punto che si trova a un terzo di Wisdom solleva domande profonde sulla natura spostano di nuovo verso est per equilibrare la
quantità di moto. Il ciclo delle azioni ha
pendesse per la sua sopravvivenza dal nuoto nello del segmento che va dalla palla da due chilogram- dello spazio e del tempo.
Così in pratica spazio curvo, nel corso dell’evoluzione potrebbe mi a quella da un chilogrammo). Il risultato sarà lo In particolare, le scoperte di Wisdom hanno a
spostato l’intero nuotatore di una breve
distanza verso ovest grazie alla distanza
si dovrebbe sviluppare pesanti protuberanze alle estremità per stesso. Questo fatto geometrico si traduce nella di- che fare con la domanda se lo spazio sia di per sé «extra» percorsa dalle mani.

migliorare l’efficienza del nuoto. Infatti la massa namica del sistema: il centro di massa di un siste- un oggetto materiale (una posizione nota come so-
nuotare per all’altezza del gomito non si estende lungo la cur- ma isolato non accelera mai. stanzialismo) o semplicemente un comodo stru-
miliardi di anni vatura quanto le mani, e quindi non genera altret- Su una superficie curva, invece, procedimenti mento concettuale per esprimere le relazioni tra i Su una superficie a sella, che ha curvatura negativa, le stesse
tanto movimento extra del corpo. diversi possono non dare lo stesso risultato. Con- corpi (una posizione nota come relazionalismo).
per muoversi Una sfera è una superficie bidimensionale, ma sideriamo il triangolo formato da tre palle di mas- Per illustrare questi punti di vista, immaginiamo
azioni sposterebbero il nuotatore verso est. Si vedano le
animazioni di entrambi gli esempi alla pagina web http://physics.technion.ac.il/~avron.
di un millimetro lo stesso principio funziona nello spazio-tempo sa uguale e situate rispettivamente a Singapore, che Mister Everard stia fluttuando in un universo

78  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   79


Giro girotondo Altre stranezze oltre Newton
In prossimità della Terra lo spazio-tempo è così vicino all’essere piatto che non è possibile «nuotare» per spostarsi. Ma si può modificare il proprio La relatività generale ha previsto da tempo vari effetti che non hanno un analogo nella gravitazione newtoniana, oltre ai fenomeni del nuoto e
orientamento senza bisogno di una forza esterna (proprio come un gatto che ruota mentre cade per atterrare sulle zampe). Ecco un modo per dell’aliante, scoperti da poco.
sperimentarlo.
EFFETTO ESEMPIO SPIEGAZIONE TEORIA STATO ATTUALE

1 Inginocchiatevi o sedetevi
su una sedia girevole,

2 Mantenendo il braccio
teso, portate il peso sul lato

3 Ora riportate indietro il
peso facendolo passare il

4 La sedia girerà parzialmente
nella direzione opposta
Una persona viaggia Il tempo scorre più Dedotta da Albert Einstein Usata in ambito tecnologico: il Global
vicino a un buco lentamente in un campo durante lo sviluppo della Positioning System (GPS) deve tenere conto
preferibilmente che non si opposto. Per conservare il più vicino possibile all’asse a prima, ma alla fine Dilatazione
nero; torna indietro gravitazionale forte. relatività generale. della dilatazione gravitazionale dei tempi nel
inclini. Reggete un peso momento angolare la sedia della sedia. dovrete ritrovarvi ruotati gravitazionale
con il braccio esteso su un (e voi con lei) ruoterà nella rispetto alla posizione più giovane del cronometrare i suoi segnali per calcolare con
dei tempi
lato (il peso aumenterà direzione opposta. iniziale. Ripetendo questi gemello rimasto a precisione le posizioni.
l’effetto). gesti potrete compiere una casa.
rotazione completa, se voi e
la sedia siete ben bilanciati. Onde di gravità che Le onde gravitazionali sono Le equazioni della Osservate indirettamente alla fine degli anni
si propagano da un oscillazioni della geometria relatività generale settanta: il periodo orbitale di una pulsar e di
sistema stellare dello spazio-tempo, come se chiaramente permettono una stella di neutroni che formano un
Onde binario alla velocità lo spazio-tempo stesso le onde, che però sono sistema binario diminuiva col passare del
gravitazionali della luce. subisse compressioni e difficili da analizzare con tempo come si era previsto che accada a
dilatazioni. esattezza. causa dell’emissione di onde gravitazionali.
LIGO, VIRGO e altri esperimenti puntano a
osservazioni dirette di onde gravitazionali.

Un satellite vicino Come una palla che ruota Previsto da Joseph Lense Nel febbraio 2009 è stato annunciato che le
Effetto Lense- alla Terra sente una nella melassa, una massa e Hans Thirring nel 1918. rilevazioni del satellite Gravity Probe B
Thirring forza che lo trascina in rotazione trascina concordano con le previsioni entro un errore
nella direzione della leggermente con sé sperimentale del 15 per cento.
rotazione terrestre. lo spazio-tempo stesso.

Un’ipotetica Ipotetiche forme straordinarie Presi in considerazione Ancora molto congetturali; la maggior parte
scorciatoia che di energia produrrebbero già nel 1916, nel 1988 si dei fisici ritiene che non ne verranno mai
Wormhole collega due diverse uno spazio-tempo curvato è mostrato che le scoperti.
regioni dell’universo. negativamente, che è equazioni della relatività
necessario per formare la generale consentono
struttura di un wormhole. wormhole attraversabili.

«Non è possibile altrimenti vuoto. Non avrebbe stelle o galassie che relazionalismo. Il dibattito, che riemerge nei ten- lentare la sua discesa, per esempio verso un pia- Nella relatività generale la struttura dello spa-
gli facciano da riferimento per valutare il proprio tativi di sviluppare una teoria unificata della fisi- neta, distendendosi e contraendosi ripetutamen- zio-tempo diventa distorta (cioè curva), producen-
sollevarsi tirando moto. Il fisico e filosofo Ernst Mach, un relaziona- ca, rimane irrisolto. te in modo asimmetrico, nel senso che il moto di do ciò che percepiamo come la forza di gravità.
le linguette degli lista, argomentò nel 1893 che in questa situazio-
Sulle ali del tempo
estensione è più veloce di quello di contrazione. Mentre la gravità newtoniana coinvolge solo lo
ne il moto sarebbe privo di significato. Eppure an- Un’astronave con un apparecchio che si muove in spazio, la gravità relativistica coinvolge anche il
stivali, ma ci si che uno spazio completamente vuoto può essere Esausto per aver nuotato fino all’astronave, Mi- questo modo può funzionare come un aliante an- tempo. Questa distorsione dello spazio e del tem-
può sollevare curvo, nel qual caso Mister Everard vi ster Everard stava riposando all’interno della cabi- che in assenza di aria. po porta a effetti come quello chiamato «trascina-

scalciando
potrebbe nuotare.
Sembra quindi che lo spa-
na, lasciando che il pilota automatico calcolasse la
rotta del ritorno. Improvvisamente suonò l’allarme
In questo caso l’effetto ha a che fare con le ca-
ratteristiche temporali del moto anziché con quel-
mento dei sistemi di riferimento» (frame dragging):
un corpo in rotazione (come la Terra) esercita una
➥ Letture
con i talloni». zio-tempo si comporti come e cominciarono a lampeggiare le luci rosse che in- le spaziali, il che mette in luce uno degli aspetti più lieve forza nella direzione della sua rotazione su Space, Time, and Gravity: The Theory
of the Big Bang and Black Holes.
un fluido virtuale rispetto dicavano che l’astronave stava precipitando su un profondi delle teorie di Einstein: il collegamento altri oggetti vicini (come i satelliti in orbita). Sem-
Jack Wisdom, MIT Wald R.M., University of Chicago Press,
al quale può essere defini- grande pianeta. Mister Everard fu felice per questa tra spazio e tempo. Nella meccanica newtoniana i plificando, la Terra che ruota trascina lo spazio- 1992.
to il moto di un corpo isola- opportunità di fare nuove scoperte interessanti, ma fisici possono specificare l’ubicazione degli eventi tempo stesso, facendolo ruotare leggermente. Più
to. Persino lo spazio com- atterrare su quel pianeta sarebbe stata un’impresa. usando tre coordinate per la posizione nello spazio in generale, la velocità del moto di una massa in- Swimming in Spacetime: Motion in
pletamente vuoto ha una L’astronave aveva decisamente poco carburante per e una per il tempo, ma i concetti di spazio e tempo fluenza il campo gravitazionale che essa genera. Il Space by Cyclic Changes in Body
sua specifica struttura una discesa controllata, e il pianeta era privo di at- sono ancora distinti. Nella relatività speciale so- trascinamento dei sistemi di riferimento e l’«alian- Shape. Wisdom J., in «Science», Vol.
299, pp. 1865-1869, 21 marzo 2003.
geometrica: altro punto a fa- mosfera, il che rendeva inutile un paracadute. no inestricabilmente interconnessi. Due osservato- te» sono esempi di questo fenomeno.
vore del sostanzialismo. Allo Fortunatamente ricordava un articolo del 2007 ri che si muovono a velocità diverse possono non L’effetto nuoto deriva dalla geometria non eu- Swimming versus Swinging Effects
stesso tempo, però, è la materia scritto dal mio collega Ricardo A. Mosna, fisico essere d’accordo circa le loro misurazioni della di- clidea. L’aliante relativistico è conseguenza dell’in- in Spacetime. Guéron E., Maia C.A.S. e
(o qualsiasi altra forma di energia) matematico dell’Universidade Estadual de Campi- stanza o dell’intervallo di tempo tra due eventi, ma dissolubilità di spazio e tempo. È possibile che altri Matsas G.E.A., in «Physical Review D»,
a dare allo spazio-tempo la struttura nas, in Brasile, e da me. Ispirandoci all’esempio di concordano su una certa combinazione di spazio e fenomeni simili non siano ancora stati capiti all’in- Vol. 73, n. 2, 25 gennaio 2006.
geometrica che osserviamo, e quindi Wisdom, abbiamo scoperto un altro modo di sfrut- tempo. Quindi gli osservatori vedono diversamen- terno delle imperscrutabili equazioni della relativi- Relativistic Glider. Guéron E. e Mosna
lo spazio-tempo non è indipendente tare la relatività generale per controllare il moto. te lo spazio e il tempo considerati separatamente, tà generale. Di sicuro Mister Everard e altri disce- R.A., in «Physical Review D», Vol. 75, n.
dal suo contenuto: punto a favore del La nostra analisi indica che un oggetto può ral- ma vedono lo stesso spazio-tempo. poli hanno in serbo ulteriori avventure. n 8, 16 aprile 2007.

80  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   81


conservazione

Sulle rotte
dell’avorio
Il numero di elefanti uccisi illegalmente in Africa per
ricavare il prezioso materiale ha superato i massimi
storici degli anni ottanta. Nuove tecniche forensi basate
sull’analisi del DNA possono contribuire a fermare questo
sanguinoso traffico

di Samuel K. Wasser, Bill Clark e Cathy Laurie

N
ZONA MORTA. Questo elefante è stato el 1983, esplorando la piccola foresta di agenti di polizia ed esercito pose rapidamente fine ni africane povere con gli equipaggiamenti contro stato anche avviato un programma di monitorag-
ucciso lo scorso ottobre nel Parc Malundwe, ai confini della Selous Game a gran parte della caccia di frodo nel paese. i bracconieri ma senza i fondi per la loro manuten- gio per capire se le vendite legali avrebbero causato in sintesi
National Zakouma, in Ciad, quando i Reserve, in Tanzania, uno di noi (Was- La Tanzania si unì poi ad altri sei paesi per chie- zione. Inoltre, l’avorio diventò un importante sta- una ripresa del bracconaggio (i dati raccolti, però,
bracconieri hanno attaccato con le ser), trovò due crani di elefante che giacevano uno dere all’ONU l’inserimento dell’elefante africano tra tus symbol tra i nuovi borghesi dei paesi industria- non furono mai ritenuti sufficienti per stabilirlo). ■ Dopo il divieto internazionale
armi automatiche un branco al accanto all’altro. Il primo, molto grande, era di una le specie dell’Allegato I della CITES, la Convenzio- lizzati dell’Estremo Oriente, come Cina e Giappone. Nel 2006 la situazione era peggiore di prima sull’avorio che nel 1989
ne sul commercio internazionale di specie di fauna La domanda proveniente da questi e da altri pae- dell’introduzione del divieto. In quell’anno sono aveva quasi eliminato il
pascolo. È una delle 38.000 vittime femmina. L’altro era piccino: i suoi molari erano
bracconaggio di elefanti, la
che il commercio illegale di avorio un quarto di quelli della femmina e non erano sta- e flora selvatica a rischio di estinzione. Ciò permi- si ricchi, tra cui gli Stati Uniti, ha fatto aumenta- stati sequestrati tra i 25.000 e i 29.000 chilogram-
domanda ha ricominciato a
produce ogni anno. ti usati a sufficienza da mostrare segni di usura. I se di bloccare tutti gli scambi internazionali di ele- re il prezzo all’ingrosso dell’avorio di miglior qua- mi di avorio provenienti dall’Africa. Attratte dal-
crescere. Oggi le popolazioni
bracconieri avevano sparato prima al giovane ele- fanti e dei relativi prodotti. Inoltre le campagne di lità dai 200 dollari al chilogrammo del 2004 agli la crescita della domanda, le grandi organizzazioni di elefanti vengono decimate
fante in modo da attirare la madre abbastanza vi- sensibilizzazione del problema crearono una tale 850 del 2007. Nel 2009 il prezzo è raddoppiato an- criminali si sono inserite nel settore, anche perché i più che in passato.
cino da abbatterla e prelevare le sue enormi zanne. avversione per l’avorio che la domanda mondia- cora. Nel marzo 2008 le autorità cinesi hanno se- rischi sono bassi e la liberalizzazione del commer-
■ Usando il DNA presente
Questa tecnica di sfruttamento dei legami familiari le crollò, e la caccia di frodo si fermò quasi com- questrato un carico di avorio di 790 chilogrammi, cio globale ha reso più facile il contrabbando di
negli escrementi è stata
del sofisticato sistema sociale degli elefanti è stata pletamente. Le nazioni occidentali contribuirono stimando che al dettaglio avrebbe potuto rendere grossi volumi di merce. Basandoci sui sequestri del
creata una mappa di tutte
usata migliaia di volte in Africa. sborsando forti somme per gli aiuti alle operazioni 6500 dollari al chilogrammo. 2006, abbiamo stimato che ogni anno venga ab- le popolazioni di elefanti
La riserva di Selous è l’area protetta più gran- antibracconaggio in tutta l’Africa. In complesso, si Sotto le pressioni dei paesi africani che voleva- battuto oltre l’8 per cento della popolazione africa- presenti in Africa.
de di tutta l’Africa, ma durante il sanguinoso de- trattò probabilmente dell’azione legislativa inter- no vendere il proprio avorio e di quelli orientali che na di elefanti (si veda il box a p. 86). Questo tasso
■ La mappa ha reso possibile
Jeff Hutchens, reportage Getty Images

cennio tra il 1979 e il 1989 fu pesantemente at- nazionale di tutela della fauna selvatica più effica- volevano importarlo, alla fine la CITES ha deciso di mortalità supera il ritmo annuale di riproduzio-
individuare l’origine
taccata dai bracconieri. Almeno 700.000 elefanti ce della storia, e la pressione dell’opinione pubbli- di autorizzare due vendite una tantum di avorio, ne degli elefanti, che è del 6 per cento in condizioni
dell’avorio sequestrato.
furono uccisi in quegli anni, di cui 70.000 solo nel ca fu fondamentale per il suo successo. che però sarebbe dovuto provenire da animali mor- ottimali, ed è persino superiore a quel 7,4 per cento Si è così scoperto che i
Selous. Poi, nel 1989, il nuovo responsabile per la Ma durò poco. Fin dall’inizio, vari paesi africani ti in modo naturale o abbattuti legalmente. I pae- di mortalità dovuta al bracconaggio che nel 1989 bracconieri prendono di mira
fauna selvatica della Tanzania lanciò un’imponen- erano contrari a un divieto su scala continentale, e si che volevano partecipare alla compravendita do- portò all’introduzione del divieto. gruppi specifici di animali
te iniziativa antibracconaggio chiamata Operazio- continuarono a insistere perché fosse abolito. Gli vevano dimostrare di essersi impegnati per limitare Per fermare questo massacro è necessario che e li sfruttano intensivamente.
ne Uhai. L’azione congiunta di guardie forestali, aiuti occidentali si esaurirono, lasciando le nazio- il commercio illegale di avorio al proprio interno. È le forze dell’ordine concentrino le loro operazio-

82  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   83


Lunedì 28 agosto 2006; porto di Osaka, Giappone.
L’impronta genetica Gli agenti della dogana trovano 608 pezzi di avo-
Dall’avorio gli inquirenti possono risalire a una determinata popolazione di elefanti applicando l’impronta genetica, o fingerprinting, una tecnica che rio grezzo che, ricomposti, danno un totale di 260
analizza particolari sequenze di DNA note come microsatelliti. zanne, pari a 2,8 tonnellate. È il più grande seque-
stro mai effettuato in Giappone. Molte delle zanne
COS’È UN CODICE CHE SI RIPETE Impronta genetica L’ORIGINE DELL’AVORIO recano numeri in swahili (si veda l’illustrazione a
MICROSATELLITE I microsatelliti risiedono in parti del genoma di escrementi di origine I ricercatori hanno creato una mappa delle
Un microsatellite è un che non hanno alcuna funzione, per cui il conosciuta p. 89), indicando una spedizione dall’Africa orien-
impronte genetiche di tutta l’Africa esaminando
tratto di DNA numero di ripetizioni può variare liberamente la lunghezza di diversi microsatelliti raccolti da tale. Nello stesso carico ci sono anche 17.928 ci-
costituito da senza compromettere la salute esemplari in località conosciute. lindri di avorio intagliato destinati al mercato dei
C TAC GA

ripetizioni di una dell’organismo. Di conseguenza, le mutazioni Successivamente hanno confrontato con la


breve sequenza di tendono ad accumularsi rapidamente e gli mappa l’impronta genetica di una zanna di timbri hanko, che si usano in Giappone e in Cina
nucleotidi, le elefanti di diverse popolazioni tendono ad provenienza ignota, risalendo così al suo per apporre il proprio sigillo su assegni, documen-
«lettere» del avere microsatelliti di lunghezza diversa. luogo di origine.
codice genetico. In base a queste differenze è possibile ti legali e lettere. (Benché oggi questo sia uno degli
TA

Microsatellite
distinguere fra loro le popolazioni. usi più comuni dell’avorio, è una «moda» piutto-
TA
C

Impronta genetica Impronta genetica sto recente; storicamente gli hanko erano prodotti
C
TA di escrementi di origine di zanna di origine
AC conosciuta sconosciuta in materiali come la giada.) Le autorità giapponesi
T

non fanno però alcun cenno al sequestro durante


TA C

l’incontro annuale del comitato permanente del-


A GC G T

Luoghi la CITES, in cui si sarebbe dovuto decidere se au-


di raccolta
dei campioni
torizzare il Giappone a partecipare a una vendita
una tantum di avorio dell’Africa meridionale. Il 7
ottobre 2006, però, il quotidiano «Asahi Shimbun»
riferisce del sequestro e le autorità giapponesi sono
ni nei luoghi in cui gli elefanti vengono caccia- La crescita della domanda costrette ad ammettere tutto.
ti. Fino a poco tempo fa, tuttavia, gli investigatori Quando abbiamo saputo dei sequestri abbiamo
non riuscivano quasi mai a stabilire la provenien- mondiale di avorio ha chiesto campioni dell’avorio recuperato per ana-
za dell’avorio sequestrato. Le zanne potevano pro-
venire da un paese, essere lavorate in un altro e in-
attirato le grandi lizzarne il DNA nei laboratori del Center for Con-
servation Biology dell’Università di Washington. I
fine imbarcate da un altro paese ancora. organizzazioni criminali risultati sarebbero stati condivisi tra i paesi dona-
Sapere dove vengono uccisi gli elefanti serve tori, l’Interpol e la Lusaka Agreement Task Force,
anche a fare pressione sui paesi le cui misure an- 11 tonnellate di avorio di contrabbando, ossia ol- nascoste dietro 60 balle di sisal ci sono 744 zan- MERCATO BIANCO. I mercati come un’agenzia di cooperazione di paesi africani che
tibracconaggio sono insufficienti. Inoltre lo sche- tre un terzo della quantità record di 25.000-29.000 ne di elefante. Altre 350 sono nel secondo contai- quello di Kinshasa, nella Repubblica combattere i crimini contro le specie selvatiche.
gli autori ma geografico può aiutare a capire come operano chilogrammi sequestrata quell’anno. Poche popo- ner, per un totale di 5,2 tonnellate di avorio afri- Democratica del Congo (sopra), sono Hong Kong e Taiwan hanno accettato di fornire
Samuel Wasser è professore di
i bracconieri. Se per esempio gran parte dell’avo- lazioni sono in grado di sostenere un simile livello cano illegale, per un valore stimato di 4,6 milioni aumentati di numero per sostenere i campioni, mentre il Giappone, nonostante le nu-
biologia all’Università di Washington, rio di un carico proviene da un unico luogo si può di bracconaggio. Se la provenienza di quell’avorio di dollari all’ingrosso e oltre 21 milioni di dolla- il crescente commercio di avorio. merose richieste, non ha ancora inviato nulla.
dove dirige anche il Center for dedurre che i bracconieri stanno prendendo di mi- fosse stata un’area relativamente circoscritta, sa- ri al dettaglio. Il grosso della domanda, tuttavia,
Conservation Biology. Ha ideato e ra una specifica popolazione di elefanti. In questo rebbe stata la prova che dietro al massacro c’era arriva dai paesi industrializzati La mappa del DNA

Michael Freeman/Aurora Photos (sigilli); Patrick Robert/Corbis (mercato)


coordinato il progetto di analisi caso la polizia dovrebbe cercare un gruppo chiu- una delle maggiori organizzazioni di contrabban- Sabato 8 luglio 2006; Sai Ying Pun, Hong Kong. dell’Estremo Oriente, dove vige l’uso Per estrarre il DNA dall’avorio abbiamo usa-
genetica forense dell’avorio. Bill
Clark è direttore del Working Group
so e organizzato di bracconieri. Se invece l’avorio do dell’avorio del mondo. A cinque giorni di distanza dai sequestri di Taiwan, di timbrare i documenti con sigilli to una tecnica di polverizzazione presa in presti-
on Wildlife Crime dell’Interpol; lavora sequestrato proviene da luoghi diversi e molto di- un abitante del posto denuncia il terribile odore di personali detti hanko (sotto). to dall’odontologia forense. Il procedimento preve-
inoltre nell’Agenzia israeliana per la stanti, è probabile che i compratori acquistino la I sequestri bruciato proveniente dall’appartamento di un vici- de l’inserimento di un pezzo di avorio grande più
protezione della natura e dei parchi. merce da piccoli venditori non organizzati. Lunedì 3 luglio 2006; porto di Kaohsiung, Tai- no. Polizia e vigili del fuoco arrivano subito. Poi- o meno come una nocciolina all’interno di tubo di
È pioniere nell’introduzione dei Per risalire all’origine dei carichi sequestrati e wan. Un controllo automatizzato di routine avver- ché dall’appartamento nessuno risponde, sfondano policarbonato; insieme all’avorio si aggiunge un
metodi forensi nell’ambito
dell’ecocrimine. Cathy Laurie, che
determinare in quali parti dell’Africa si concentra- te la dogana di Kaohsiung della presenza di due la porta. E scoprono sette persone intente a taglia- piccolo magnete e si sigilla il tubo con due tappi
no i bracconieri, abbiamo sviluppato alcuni meto- container sospetti. Entrambi sono partiti dalla Tan- re e impacchettare 2,6 ton- di acciaio inossidabile. Poi, si immerge il campio-
Jen Christiansen (illustrazione); Nasa/The Visible Earth (mappa)

si occupa di genetica statistica


all’Università di Washington, ha di di analisi forense del DNA. I nostri metodi mo- zania e sono diretti verso le Filippine, dopo essere nellate di avorio. Le auto- ne in azoto liquido a –240 gradi Celsius, all’interno
condotto le analisi dei carichi lecolari sono simili a quelli usati per confrontare le già passati per Kaohsiung nel corso del medesimo rità sequestrano 390 zanne di un dispositivo detto mulino criogenico (freezer
sequestrati a Taiwan e a Hong Kong. prove trovate sulla scena di un delitto, come san- viaggio. I container sembrano andare avanti e in- più 121 pezzi già tagliati. Al- mill). Qui, un campo magnetico che oscilla rapida-
Importanti contributi sono giunti
anche da altri due studiosi: Celia
gue e altri tessuti umani, con quelli dei sospettati. dietro tra i porti dell’Estremo Oriente senza un’ap- cuni elementi indicano una provenienza mente sbatte l’avorio contro i due tappi, riducendo-
Mailand, ricercatrice al Center for Nel nostro caso, però, il materiale recuperato sul- parente destinazione finale. Gli agenti della doga- dall’Africa orientale. lo a una polvere fine. Durante tutto il procedimento
Conservation Biology, che ha la scena del crimine è l’avorio, e il confronto viene na controllano i documenti cartacei, secondo cui i la bassa temperatura mantiene il DNA integro.
condotto tutte le analisi di laboratorio, fatto con le popolazioni di elefanti in Africa. container trasportano fibra di sisal. Ma esportare Successivamente il materiale genetico è iso-
e Matthew Stephens, professore di In questo articolo presentiamo i primi risul- sisal dall’Africa alle Filippine è come spedire palle lato dalla polvere: da esso si ricava un’impronta
genetica umana e statistica
all’Università di Chicago, che ha
tati relativi a tre diversi sequestri di avorio, tutti di neve dalla Svezia alla Siberia: le Filippine colti- genetica grazie alle variazioni di alcuni segmen-
sviluppato tutti i metodi statistici e il avvenuti nel 2006, nell’arco di due mesi. Comples- vano tonnellate di quella pianta fibrosa. Gli ispet- ti di DNA detti microsatelliti (si veda il box a fron-
software usati nel progetto. sivamente, i tre sequestri ammontavano a quasi tori decidono quindi di aprire uno dei container: te). I microsatelliti sono composti da un numero di

84  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   85


a quelli delle zanne sequestrate in Malawi. Molte
Campioni da elefanti di savana
zanne erano marchiate con la scritta «Yokohama»,
Campioni da elefanti di foresta
la celebre città portuale nei pressi di Tokyo.
Avorio di Taiwan (3 luglio 2006), container 1
Nei documenti recuperati in Malawi non era in-
Avorio di Taiwan (4 luglio 2006), container 2 dicato il peso degli altri 18 carichi illegali di avo-
Avorio di Hong Kong (8 luglio 2006) rio. Tuttavia, presumendo che ognuno di quei
carichi fosse simile per dimensioni a quello seque-
strato a Singapore, è probabile che il loro peso to-
tale si avvicinasse alle 110 tonnellate, equivalenti a
Non solo avorio circa 17.000 elefanti.

Localizzare Il traffico illegale di molte specie esotiche e dei prodotti da esse derivati sta crescendo in
Gli enormi quantitativi risultanti da questi se-
questri indicavano una crescita sostanziale del
i bracconieri tutto il mondo, molto più di quanto le forze di polizia riescano a fare per controllarlo. Studi commercio illegale dell’avorio e rivelavano che
attendibili indicano che il giro d’affari intorno alle specie selvatiche sia dell’ordine delle gran parte di esso era gestita da grosse organiz-
In tutta l’Africa, scienziati e volontari decine di miliardi di dollari all’anno. La liberalizzazione del commercio globale ha contribuito zazioni criminali. Spostare quantità così ingen-
raccolgono campioni di escrementi di a espandere il mercato dei prodotti illegali e lo stesso ha fatto la tecnologia: secondo recenti ti di avorio richiede infatti un’ampia conoscenza
elefante per ricavare l’impronta genetica ricerche, infatti, una parte importante dell’avorio in vendita su Internet è di origine sospetta. del mercato, della finanza internazionale e di al-
degli animali (punti arancioni e verdi). Con Anche il notevole volume del commercio legale di specie rare (ogni anno la CITES autorizza tre discipline commerciali. Per poter ricevere e la-
questi dati, i ricercatori hanno realizzato una la vendita di più di 100 milioni di individui appartenenti a specie rare) fornisce un canale vorare simili quantità di avorio, è indispensabile
mappa di tutto il continente, che è stata poi ideale per i traffici illeciti. Come per l’avorio, è ormai chiaro che dietro a questi scambi ci essere dotati di strutture adeguate in Oriente, fab-
confrontata con il DNA estratto dalle zanne sono potenti organizzazioni criminali. Solo negli ultimi anni, le autorità hanno effettuato un briche in grado di produrre decine di migliaia di
sequestrate. L’analisi dei carichi sequestrati nel numero preoccupante di sequestri, confiscando 55.000 pelli di rettile in India, 19.000 pinne hanko all’anno e una rete di distribuzione e vendi-
2006 a Taiwan e a Hong Kong dimostra che l’avorio di squalo volpe occhione in Ecuador, 23 tonnellate di pangolini in Asia, 3000 scialli di ta di dimensioni adeguate. I milioni di dollari ge-
proveniva da un’area relativamente ristretta al confine tra shahtoosh in India, ottenuti da almeno 12.000 antilopi tibetane, e, sempre in India, 2000 nerati dalle vendite devono poi essere riciclati at-
Tanzania e Mozambico, tra le riserve Selous e Niassa. tartarughe stellate indiane (sopra). traverso canali legali e trasferiti in altre parti del
mondo per pagare nuovi carichi. La corruzione ad
alti livelli in questi casi è la norma. Ci sono anche
nucleotidi variabile tra due e quattro, che vengo- e personale specializzato; ma per quanto numero- stato legalmente dal governo del Malawi. Nello Se non sarà casi di bracconieri che scambiano i frutti della loro
no ripetuti da 10 a 100 volte. Al contrario dei ge- si fossero i campioni di feci raccolti, non sarebbero stabilimento, però, fu trovato molto più avorio di attività con armi e munizioni, necessari per man-
ni funzionali, il DNA dei microsatelliti non codifica mai bastati per mappare l’intero continente. quanto elencato sulla documentazione ufficiale, e fermato il tenere al potere i funzionari corrotti.
per alcuna proteina, quindi il numero di ripetizio- Per coprire le zone dove i dati erano insufficien- solo pochissimi pezzi recavano il timbro governati- contrabbando Infine, se è vero che i profitti sono alti, i rischi
ni può variare liberamente senza compromettere la ti ci siamo serviti di una tecnica statistica da noi vo. Tra il materiale sequestrato c’erano anche molti legati a questi traffici sono invece molto bassi. So-
salute dell’organismo né la sua capacità di ripro- sviluppata, chiamata SCAT (Smoothed Continuous pezzi di scarto con fori cilindrici, quasi sicuramen- al più presto, no pochi i contrabbandieri di specie esotiche che
QUANTe sono dursi. Perciò le variazioni nel numero delle ripeti- Assignment Technique, tecnica di assegnazione te utilizzati per ricavare timbri hanko destinati al in Africa vengono perseguiti, perché questo tipo di reato è
zioni sono frequenti e tendono a fissarsi nel DNA. continua regolare). Un software basato su questo mercato giapponese. in genere considerato dalla polizia di bassa priori-
le vittime? Con il passare del tempo, i microsatelliti di una po- metodo estrapola i dati raccolti in luoghi diver- Su alcuni documenti trovati durante la perqui- rimarranno tà rispetto a crimini come il terrorismo, il traffico di
Tra il 1979 e il 1989 l’esplosione del polazione arrivano a differire da quelli delle popo- si, che costituiscono una distribuzione geografica sizione erano descritte altre 19 spedizioni effettua- pochissimi droga, l’omicidio e i reati finanziari. Quasi nessu-
bracconaggio ridusse gli elefanti lazioni di altre aree geografiche. discreta, ricavandone una distribuzione continua te nei nove anni precedenti. In tutte figuravano lo na delle persone coinvolte nel sequestro di Singa-
africani da 1,3 milioni a meno di Ottenuta l’impronta genetica di una zanna, è delle impronte genetiche (la lunghezza dei vari mi- stesso spedizioniere, gli stessi codici di identifica- elefanti allo pore è stata processata, nemmeno gli ufficiali del-
600.000, una perdita del 7,4 per possibile confrontarla con una mappa di impron- crosatelliti in ognuno dei 16 loci). Il metodo si ba- zione (steatite o legname) e la stessa origine, e qua- stato selvatico la dogana che hanno firmato i documenti in cui
cento all’anno. Dal 2006, il traffico te genetiche prelevate da elefanti di tutta l’Afri- sa sul fatto che due popolazioni vicine tendono a si tutte avevano la stessa destinazione. Stando a si diceva che il container conteneva steatite invece
illegale di avorio è tornato agli ca. Dieci anni fa decidemmo infatti di creare una essere geneticamente più simili rispetto a due po- uno dei documenti, c’era un carico di 6,5 tonnellate che avorio. In molti altri paesi, chi viene catturato è
stessi livelli: tra agosto 2005 e mappa delle variazioni del DNA microsatellitare in polazioni lontane. Abbiamo controllato l’efficacia di avorio (registrato come steatite) che si trovava in soggetto a una semplice sanzione economica, spes-
agosto 2006, infatti, sono state tutto il continente: un progetto che si rivelò molto della procedura SCAT usandola per determinare un luogo ignoto in attesa della consegna. so persino più bassa dell’imposta sulla vendita.
sequestrate più di 25 tonnellate di più impegnativo del previsto. l’origine di campioni di provenienza nota. A giugno dello stesso anno le autorità hanno
avorio. Poiché in genere una L’Africa è un continente sterminato, e la preci- scoperto che l’avorio mancante era stato trasporta- Rapidi e aggressivi
percentuale di intercettazione delle sione delle attribuzioni del DNA estratto dall’avo- Anatomia di un carico to in camion fino a Beira, in Mozambico, e succes- Gli inquirenti avevano il forte sospetto che
merci di contrabbando del 10 per rio è direttamente legata alla completezza del- Il primo caso a cui abbiamo applicato il nostro sivamente caricato su una nave diretta a Durban, in l’avorio confiscato a Singapore fosse stato lavo-
cento è ritenuta un successo, si la nostra mappa. Per facilitare la raccolta del DNA metodo di attribuzione del DNA evidenzia mol- Sudafrica, dove era stato trasferito su un’altra na- rato nello stabilimento in Malawi. È stata però ne-
Nasa/The Visible Earth (mappa)

stima che in quel periodo siano di riferimento, abbiamo estratto materiale geneti- to bene le dimensioni e la complessità dell’attuale ve diretta a Singapore. Le autorità locali, avvisate cessaria un’analisi del DNA per dimostrare che i
Kwai Chow Wong/Getty Images

state contrabbandate più di 250 co dalle varie popolazioni nel modo meno invasi- mercato dell’avorio. Nel febbraio 2002 le autorità del carico appena quattro ore prima che arrivasse campioni provenivano tutti dalla stessa fonte. La
tonnellate di avorio. A una media vo, prelevandolo dalle feci (ogni grammo di feci di del Malawi, in cooperazione con quelle dello Zam- in porto, sono riuscite a confiscare il container. Al nostra ricerca ha scoperto che le zanne e gli han-
di 6,6 chilogrammi di avorio per elefante contiene milioni di cellule della mucosa bia e con la Lusaka Agreement Task Force, hanno suo interno c’erano 532 zanne, con un peso medio ko trovati a Singapore, nonché gli scarti di avo-
elefante, significa che ogni anno intestinale). La raccolta di un numero sufficiente perquisito una fabbrica per la lavorazione dell’avo- insolitamente alto di 12 chilogrammi per zanna, rio dello stabilimento in Malawi, provenivano tutti
vengono uccisi 38.000 elefanti. di campioni ha richiesto l’aiuto di molti scienziati rio in cui, ufficialmente, si usava materiale acqui- e 42.000 timbri hanko, i cui fori corrispondevano da una popolazione di elefanti di savana residen-

86  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   87


te nello Zambia. Il collegamento degli hanko e del- CASO INSOLUTO. A poche settimane
Troppi elefanti? le zanne di Singapore alla stessa popolazione spie-
gherebbe la misteriosa assenza di zanne medie e
di distanza dai sequestri di Taiwan e
Hong Kong, le autorità giapponesi
Dopo l’introduzione del divieto di esportazione dell’avorio si è diffuso il falso mito che adesso piccole in quel sequestro: probabilmente le zan- hanno confiscato a Osaka 608 pezzi di
in Africa ci sarebbero troppi elefanti. I reportage giornalistici si sono concentrati su un ne più piccole erano state usate per fabbricare gli avorio grezzo, per un totale di 2,8
piccolo gruppo di paesi dell’Africa meridionale che hanno chiesto di abbattere legalmente hanko in Malawi. Questa strategia è stata adotta- tonnellate (a sinistra). Tuttavia non
alcuni elefanti perché la loro densità è diventata eccessiva in alcune aree protette, causando ta quasi sicuramente per aumentare il valore del hanno ancora inviato ai ricercatori
conflitti con le popolazioni umane locali. carico diretto in Giappone, dato che i giappone- i campioni per le analisi del DNA, per
Il problema, in realtà, è molto più complesso. Nell’Africa meridionale la maggior parte delle si preferiscono le zanne grandi. È evidente anche cui è impossibile dire con certezza da
aree protette in cui la densità degli elefanti è elevata sono recintate, per cui le possibilità di che i bracconieri hanno abbattuto animali di tutte dove fosse partito quell’avorio. Alcuni
movimento degli animali sono fortemente limitate. Nei paesi del resto del continente, le età: è necessario un gran numero di giovani ele- elementi, però, come le scritte in
invece (e anche in alcuni dell’Africa meridionale), questi animali sono decimati dal fanti per produrre 42.000 timbri di avorio. swahili presenti su molte delle zanne
bracconaggio. Avrebbe senso uccidere altri elefanti? Il biologo sudafricano Rudi van Aarde Il sequestro è avvenuto nel 2002, lo stesso anno (sotto), fanno supporre che il carico
propone una semplice soluzione: abbattere le recinzioni e creare megaparchi che in cui lo Zambia ha chiesto alla CITES di poter ven- fosse partito dalla Tanzania (lo swahili
trascendano i confini tra i paesi. Molti degli elefanti che oggi vivono in zone recintate dere le proprie riserve di avorio in una delle ven- è parlato principalmente in Tanzania).
si trovano vicino ad aree con basse densità di popolazione, sia umana sia animale, che dite una tantum autorizzate dalla Convenzione. La
offrirebbero abbondante libertà di movimento. I megaparchi alleggerirebbero le zone in cui CITES ha respinto la richiesta, anche per il sospet-
l’attività degli animali è troppo concentrata, riducendo di conseguenza l’impatto sul resto to che una parte dell’avorio recuperato a Singapo-
della catena alimentare. re provenisse proprio dallo Zambia. I risultati della
I conflitti tra uomo ed elefanti si verificano soprattutto quando gli animali escono dalle aree nostra ricerca hanno convalidato quella decisione.
protette ed entrano nelle proprietà terriere confinanti. La causa principale di queste invasioni L’analisi dell’avorio sequestrato a Singapo- no la Tanzania ha chiesto alla CITES di poter ven- rio intagliato se non attraverso i cana-
è senz’altro la perdita di habitat, ma non bisogna sottovalutare gli effetti del bracconaggio re ha dimostrato per la prima volta che i bracco- dere le proprie riserve di avorio, ma ha poi ritirato li commerciali convenzionali?
sulla struttura sociale degli elefanti. Le femmine più anziane sono quasi sempre le prime a nieri si concentrano su specifiche popolazioni e la richiesta in seguito a pressioni internazionali. I paesi industrializzati in cui viene
essere uccise, perché, insieme ai maschi adulti, sono quelle che hanno le zanne più grosse. le sfruttino in maniera intensiva. L’azione su que- Una domanda ancora senza risposta è se l’avo- commercializzato l’avorio di contrab-
Inoltre, i gruppi sociali costituiti da femmine sono molto più facili da trovare rispetto ai gli elefanti, infatti, era stata rapida e aggressiva, rio sequestrato a Osaka provenisse anch’esso dalla bando non hanno saputo dare un so-
maschi solitari. Uno studio del 1989 determinò che l’80 per cento dei crani di elefanti presumibilmente per soddisfare un ordine effet- Tanzania. Mentre il nostro laboratorio analizzava il stegno credibile alle agenzie africane
abbattuti dai bracconieri apparteneva a femmine con un’età media di 32 anni. tuato dai compratori. Questa scoperta ha sfatato materiale sequestrato a Taiwan e a Hong Kong, le che proteggono gli elefanti, benché il
Queste femmine anziane, o matriarche, hanno un ruolo fondamentale nella società degli la teoria secondo cui i trafficanti raccoglierebbe- autorità giapponesi concludevano il proprio lavo- denaro che arricchisce i bracconie-
elefanti: dirigono gli spostamenti del gruppo, ne mantengono la competitività rispetto agli ro l’avorio in varie località dell’Africa fino ad ac- ro su quello che sarebbe poi risultato il più gran- ri provenga dai loro cittadini. I pae-
altri branchi e forniscono la coesione sociale che rende il gruppo unito e sano. Privati dei loro cumularne a sufficienza per completare i carichi. de tentativo di importazione illegale di avorio nella si africani in via di sviluppo sono og-
leader e con le «aree protette» non più sicure a causa dei bracconieri, gli elefanti fuggono. Grazie a queste tecniche, le forze di polizia d’ora in storia del Giappone. Nel 2007 un tribunale giappo- gi estremamente vulnerabili al potere e al denaro
Non a caso, massicci esodi di elefanti sono stati documentati durante i massacri delle guerre poi potranno concentrarsi sui punti più caldi e at- nese ha condannato un uomo per il tentato con- di queste organizzazioni criminali, un potere ali-
civili in Mozambico, Angola e altre zone. Gli elefanti privi di leader escono dalle aree protette, tuare strategie antibracconaggio più efficaci. trabbando del carico, ma la pena è stata sospesa mentato dalle ricche economie industriali. L’ana-
incontrano i campi coltivati e la povera gente che li difende; scambiano quegli esseri umani e gli è stata inflitta una multa equivalente a me- lisi del DNA può contribuire a rendere più effica-
per bracconieri e li attaccano per salvarsi la vita. Gli affari vanno avanti no dell’uno per cento del valore stimato dell’avorio. ci le azioni di controllo, ma è necessario fare di
I nostri studi più recenti sui carichi sequestra- Le autorità giapponesi hanno poi incenerito l’avo- più se vogliamo fermare il massacro. Al momento
ti a Taiwan e a Hong Kong nel 2006 hanno dimo- rio, rendendo impossibile un’analisi del DNA. Sono in cui scriviamo questo articolo, le uccisioni conti-
strato che l’attuale ondata di distruzione è identi-
ca a quella degli anni ottanta. Gli scambi avvenuti
stati conservati circa 100 piccoli pezzi con un peso
medio di 0,3 grammi, che però non ci sono anco-
nuano: il 9 marzo 2009 le autorità vietnamite han-
no confiscato un carico di avorio di 6,2 tonnella-
➥ Letture
nel 2006 hanno inoltre richiesto un elevato livello ra stati messi a disposizione, e che comunque po- te, presumibilmente proveniente dalla Tanzania. Si Elephant Reflections. Fotografie di
di organizzazione e numerosi contatti nel mondo trebbero essere insufficienti per svolgere le analisi. tratta del secondo più grande sequestro di avorio Karl Ammann. Testi di Dale Peterson.
politico. La nostra analisi del DNA ha rivelato che Sempre nel 2007, il Giappone era stato autorizzato da quando è stato introdotto il divieto. University of California Press, 2009.
la zona di provenienza delle zanne corrispondeva a dalla CITES ad acquistare avorio in una vendita le- Nel 1989 l’opinione pubblica contribuì significa- The Center for Conservation Biology.
un’area suddivisa tra la riserva del Selous, in Tan- gale che si sarebbe tenuta nel 2008. tivamente a fermare il commercio illegale dell’avo- Università di Washington: www.
zania, e la riserva Niassa, nel nord del Mozambico Queste vendite sono problematiche, indipen- rio e la stessa cosa sarebbe possibile oggi. Secondo conservationbiology.net.
(si veda il box a p. 86). dentemente da quanto vengano attentamente mo- le nostre stime, nel solo 2006 più di 38.000 elefan-
Sembra quindi che la Tanzania sia nuovamen- nitorate. L’esistenza dei mercati legali di avorio, ti africani sono stati uccisi per prelevarne le zanne. Animal Investigators: How the
World’s First Wildlife Forensics Lab
te al centro dell’attenzione dei bracconieri. D’al- soprattutto in Estremo Oriente, influenza la perce- Tutto indica che il bracconaggio non accenna a di- Is Solving Crimes and Saving
tra parte proprio in questo paese si trovano il Par- zione generale e legittima la passione per questo minuire: anzi, in alcuni paesi sembra persino inten- Endangered Species. Laurel A. Neme,
Japan Wildlife Conservation Society

co nazionale del Serengeti; il torrente Gombe, dove materiale. Molto probabilmente i mercati legali as- sificato. Se il commercio illegale dell’avorio non sa- Scribner, 2009.
Jane Goodall svolse le sue famose ricerche sugli sorbono una parte consistente dell’avorio di con- rà fermato al più presto, in Africa non rimarranno
scimpanzè; il Monte Kilimangiaro; i Monti dell’Arco trabbando, e permettono ai trafficanti di ripulire che pochissimi elefanti allo stato brado: una perdi- Combating the Illegal Trade in
John Hrusa/Corbis

African Elephant Ivory with DNA


orientale, che ospitano il numero più alto al mondo facilmente quello destinato agli altri mercati. Del ta incalcolabile per l’intero continente, e un prezzo Forensics. Wasser S.K. e altri, in
di specie autoctone per chilometro quadrato; e, na- resto, come sarebbe possibile immettere sul merca- troppo alto da pagare per un bene la cui unica giu- «Conservation Biology», Vol. 22, pp.
turalmente, la riserva del Selous. Quello stesso an- to al dettaglio centinaia di migliaia di pezzi di avo- stificazione è la vanità. n 1065-1071, 2008.

88  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   89


genetica

Scienze forensi I
Già da anni molti paesi stanno istituendo database del DNA istituiti a livello europeo di-
mostrano come l’apporto strategico delle scien-
banche dati del DNA a fini identificativi, ze forensi risulta sempre più determinante e
fondamentale per scagionare un innocente o inca-
ma in assenza di un impiego univoco strare un criminale. A oggi in Italia non è stata an-
e di un quadro giuridico armonizzato per cora compiutamente attuata la Banca dati del DNA

e DNA
ai fini identificativi (il ministro dell’Interno Rober-
la protezione dei dati personali, la raccolta to Maroni ha annunciato che potrebbe essere atti-
e lo scambio di dati genetici potrebbe va dal 2010) e pari ritardo registra l’accreditamen-
to degli esperti e laboratori forensi che collaborano
comportare gravi ricadute sui diritti con la giustizia.
individuali e sulla privacy genetica La realizzazione della banca dati genetica pone
fondamentalmente due problemi: quello del pre-
lievo coattivo di materiale genetico e un’attenta
regolamentazione della raccolta, dell’archiviazio-
ne e dell’analisi del materiale raccolto. Tutto ciò
di Lucia Bianchi e Pietro Liò presuppone una complessa struttura organizzati-
va, un’attività di pianificazione, investimenti fi-
nanziari, una regolamentazione organica dei limiti
del prelievo e un rispetto dei concorrenti diritti di
riservatezza e libertà individuali.
Il sequenziamento del genoma umano ha richie-
sto 13 anni e 2,7 miliardi di dollari. Sebbene oggi il
costo per l’identificazione di ciascuna delle 3 mi-
liardi di basi di DNA del genoma umano si sia ri-
dotto di 100 volte, rimane sempre una spesa note-
vole. Di recente i National Institutes of Health degli
Stati Uniti hanno finanziato progetti di sequenzia-
mento che propongono costi inferiori ai 1000 dol-
lari per genoma. Al contempo, al fine di studiare
la variabilità genetica umana il consorzio interna-
zionale Hapmap ha cominciato il sequenziamen-
to del genoma di 1000 individui appartenenti a vari
in sintesi gruppi etnici. (Interessante la composizione: yoru-
■ Il sequenziamento del ba a Ibadan, in Nigeria; giapponesi di Tokyo; cine-
genoma di un individuo sta si di Pechino; residenti nello Utah discendenti del
per diventare un’operazione nord Europa; luhya e maasai del Kenya; toscani;
di routine, e la raccolta indiani gujarati residenti a Houston; cinesi residen-
e la conservazione dei dati ti a Denver; discendenti di messicani residenti a Los
genetici relativi a vaste Angeles; discendenti di africani residenti nel sud-
popolazioni potrà avere ovest degli Stati Uniti).
numerose applicazioni, dalla Gli esperti di tecnologia del sequenziamento
medicina personalizzata genetico ritengono che entro vent’anni si aprirà
alla genetica forense.
la strada al sequenziamento di routine di genomi
■ In quest’ottica, molti paesi umani (o di animali). Coloro che si sottoporranno a
hanno già istituito banche test medici disponendo della sequenza del proprio
dati che contengono genoma avranno accesso a cure e farmaci perso-

Dan McCoy - Rainbow/Science Faction/Corbis


informazioni sul DNA di nalizzati. Ciò comporterà la sopravvivenza di mol-
milioni di cittadini, ma la
te persone che ogni anno perdono la vita a cau-
disponibilità dell’intera
sa di reazioni avverse e imprevedibili legate all’uso
sequenza di singoli individui
apre interrogativi etici di farmaci generici, che in genere funzionano be-
e di privacy ai quali la ne per la maggior parte della popolazione ma sono
legislazione internazionale inefficaci o dannosi per alcuni. Appare verosimile
dovrà dare risposta. pensare a un futuro mercato dei farmaci diviso tra
farmaci generici relativamente economici e costo-

90  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   91


La situazione europea

I n molti paesi, primo tra tutti il Regno Unito, ci


sono state forti pressioni della polizia per
creare una banca nazionale di dati genetici a fini
prevenzione: schedare e archiviare il Dna di
bambini irrequieti, che già a cinque anni
mostrano comportamenti «violenti e antisociali»
sul futuro delle applicazioni forensi del DNA, ha
sostenuto l’importanza di includere l’intera
popolazione statunitense nel database dell’FBI, e
lotta al terrorismo, alla criminalità organizzata
transfrontaliera e all’immigrazione clandestina.
La cooperazione è attuata mediante lo scambio di
identificativi includendo i profili di DNA perché potrebbero in futuro diventare soggetti ha predetto che per il 2010 la polizia avrà a informazioni relative ai dati del DNA (attraverso
dell’intera popolazione. Dal 1995 nel Regno pericolosi sotto il profilo criminale. disposizione analizzatori manuali del DNA in consultazione diretta da parte delle forze di polizia),
Unito si raccolgono i profili genetici per A seguito dell’iniziativa del Regno Unito, altri grado di accertare l’identità di un fermato sulla delle impronte digitali e dell’immatricolazione dei
individuare i protagonisti di crimini e reati. paesi hanno istituito archivi di profili genetici. base di saliva o di una piccolissima quantità di veicoli. I dati del DNA possono essere scambiati solo per
Oggi nella banca dati genetica nazionale Ricordiamo, in ordine cronologico: nel 1997 tessuto (come quello ottenuto da un leggero indagini giudiziarie penali, e al solo scopo di contrastare
britannica sono registrati i profili del DNA di Olanda e Austria; nel 1998 Germania e Slovenia; sfioramento dell’epitelio interno della bocca). terrorismo, criminalità transfrontaliera e migrazione
oltre quattro milioni di persone, più del 5,2 per nel 1999 Finlandia e Norvegia; nel 2000 Il 27 maggio 2005 sette Stati membri dell’Unione illegale. Grazie a una simile raccolta centralizzata, in
cento della popolazione). Una mole enorme di Svizzera, Danimarca, Svezia, Bulgaria e Croazia; Europea (Germania, Spagna, Francia, Austria, grado di memorizzare e confrontare a livello
informazioni genetiche, che dipende dal fatto nel 2001 Francia e Repubblica Ceca; nel 2002 Belgio, Paesi Bassi e Lussemburgo) hanno internazionale i profili genetici, sarà possibile
che le forze dell’ordine possono obbligare Estonia, Lituania, Slovacchia e Belgio; nel 2003 sottoscritto il Trattato di Prüm – che l’Italia ha riconoscere in modo rapido e certo le connessioni di
qualsiasi persona in custodia a fornire campioni Lettonia e Ungheria; e infine nel 2007 la sottoscritto nel 2006 – allo scopo di creare (ove una data circostanza, identificare gli autori di un reato o
di DNA (che resteranno negli archivi di polizia). Spagna. Ma database di DNA sono di imminente non esista) un database di profili di DNA e escludere persone ingiustamente sospettate.
Di recente, per garantire la sicurezza nazionale introduzione anche in altre nazioni europee. rendere operativa a livello europeo una rete di Finora però la convenzione non ha trovato riscontro su
e la prevenzione del crimine, Scotland Yard ha Parallelamente al Regno Unito, il Department of condivisione delle banche dati del DNA per vasta scala: al momento sembra sia stato effettuato un
lanciato una nuova e controversa strategia di Justice degli Stati Uniti, in un recente documento rafforzare la cooperazione di polizia in materia di unico scambio di dati tra Germania e Austria.

si farmaci personalizzati. La conoscenza del nostro La varietà dei risultati, con le contraddizioni che Database genetici a uso forense NESSUNO ESCLUSO. Anche al primo tivo l’uso degli STR può essere eseguito su una va-
Cronologia genoma ci permetterà di conoscere la nostra predi- talora ne emergono, fa nascere il sospetto che nes-
suna correlazione sia vera e che sia necessario sti-
Nonostante i progressi nella rapidità di sequen- ministro Tony Blair, alla fine del 1999, sta varietà di materiali: dai mozziconi di sigarette
ai chewing gum, dai campioni di feci, urine e tessu-
sposizione a malattie quali tumori, Alzheimer, pa- ziamento e il concomitante abbattimento dei costi, è stato prelevato un campione di
1901 tologie cardiovascolari, diabete. mare meglio la probabilità di ottenere falsi positi- la strada per arrivare a costruire consistenti databa- saliva per ricavarne il profilo genetico, ti ai proiettili, fino a corpi in decomposizione o car-
Primo uso delle impronte Di recente sono nate società come 23andMe, vi. Ma, al di là del campo medico, l’analisi del DNA se di interi genomi individuali – che infine porterà da inserire nella banca dati nazionale bonizzati. Un recente studio ha mostrato che è pos-
digitali
Genelex, Genovations, Complete Genomics, che è sempre più usata per applicazioni forensi, ed è la alla bioinformatica clinica, che si occuperà di orga- britannica. Il Regno Unito è stato sibile analizzare il profilo genetico di una persona
1980 dall’analisi di poche cellule contenute nella sali- metodologia più accurata per l’identificazione per- nizzare e gestire database in cui i dati clinici saran- il primo paese ad adottarne una. anche mescolato a 200 tracce appartenenti ad al-
White e Wyman descrivono i va promettono di rivelare agli utenti informazio- sonale (casi giudiziari, identificazione di DNA de- no integrati con quelli genetici – è ancora lunga. trettante persone diverse. Nel caso in cui gli alle-
polimorfismi genetici RFLP ni relative alla predisposizione genetica a varie ma- gradato in disastri di massa, attacchi terroristici, Attualmente sono in fase di costituzione, soprattut- li identificati in una macchia di sangue non siano
1985 lattie. Va precisato che, a eccezione di pochissime investigazioni storiche) e familiare (riconoscimen- to in paesi del Nord Europa, come la Svezia, com- identici a quelli di una persona, anche un solo STR
gli autori
Jeffreys scopre i polimorfismi patologie, è prematuro vantare una simile capaci- to di paternità e familiarità controversa, filiazione plesse «biobanche» che conterranno e integreranno può portare all’esclusione di quella persona dalla
chiamati VNTR tà di previsione. Vi sono poi studi che propongono incestuosa e così via). I biologi molecolari riesco- database genetici e database clinici. A differenza di lista dei sospetti. Al contrario, di rado l’identifica-
Prima pubblicazione sulla PCR no a esaminare campioni minuscoli, antichissimi zione di una combinazione di alleli con un sistema
correlazioni spesso sorprendenti tra tratti genetici e queste, i database di profili genetici a uso forense a
1988 caratteristiche comportamentali. e/o degradati (si pensi al sequenziamento del DNA scopo identificativo sono molto più semplici. a singola STR è una prova conclusiva di identità.
l’FBI comincia a usare la prova Scienziati del Karolinska Institut di Stoccolma dell’uomo di Neanderthal per capire le caratteristi- Per creare un profilo di DNA a fini identificativi I metodi adottati per l’identificazione sono di-
del DNA hanno stimato che gli individui che hanno una che morfologiche e fisiche di questa specie estinta si devono analizzare specifici segmenti (da 10 a 17) versi da paese a paese. Il sistema CODIS (Combined
1991 certa variante genetica dell’allele RS3334 restino e il tipo di rapporto di parentela che la lega a Ho- di DNA non codificante – ossia che non viene tra- DNA Index System), usato negli Stati Uniti e in Ca-
Prima pubblicazione sugli STR più spesso scapoli o abbiano una maggiore pro- mo sapiens). dotto in RNA e proteine, e quindi non ha espressio- Lucia Bianchi è avvocato presso nada, consiste nel confronto di 13 marcatori nu-
pensione ad avere relazioni extraconiugali e crisi Ma le innovazioni della scienza forense non ne nel fenotipo, cioè nelle caratteristiche corporee l’Ordine degli avvocati di Firenze. cleari del tipo STR. Di ciascun marker è riportata la
1995 Pur conducendo attività professionale
matrimoniali rispetto a chi ha altre sequenze gene- si limitano all’esame del Dna umano. La botani- dell’individuo – detti STR (Short Tandem Repeat). di avvocato (ha conseguito un master
posizione cromosomica e il numero identificativo
Nel Regno Unito nasce il primo
database di profili di DNA tiche. In un altro studio, un gruppo di ricerca isra- ca forense è spesso in grado di stabilire il luogo Queste regioni sono sufficientemente variabili nella in diritto di impresa ed è conciliatore di GenBank, il database genetico dei National In-
eliano ha affermato di aver identificato il gene re- di provenienza di residui vegetali o polline trovati popolazione, perciò la probabilità che due persone camerale societario), da alcuni anni stitutes of Health (il sito web http://www.cstl.nist.
1998 sponsabile dell’avarizia. Lo studio è stato condotto sugli abiti di una vittima o su un imputato. E inol- condividano la stessa serie di STR è praticamente si occupa di bioetica e genetica gov/div831/strbase/fbicore.htm contiene informa-
L’FBI adotta il sistema CODIS forense collaborando con l’Università
su circa 200 persone che hanno fornito campio- tre i test genetici sono usati sia al fine di tutelare nulla. Ogni STR può essere codificato da una cop- zioni sugli alleli più comuni). Il sistema verrà presto
Sean Dempsey,WPA pool/AP Photo/La Presse

di Cambridge e lo University College


2003 ni del loro DNA. A questi è stato chiesto di dona- la salute pubblica nelle investigazioni di frodi ali- pia di valori numerici (uno per cromosoma). di Londra.
sostituito con il Next Generation CODIS (NGCODIS)
Completato il sequenziamento re a loro piacere parte di una somma di denaro. mentari sia al fine di tutelare gli interessi dei con- La tecnica della reazione a catena della polime- Pietro Liò insegna bioinformatica che consentirà l’archiviazione di un numero mag-
del genoma umano Chi aveva una specifica variante del gene AVPR1a sumatori garantendo l’affidamento di questi nella rasi permette di analizzare il DNA a partire da cam- all’Università di Cambridge, dove giore di profili (miliardi di dati identificativi).
2005 (il gene della vasopressina) in media donava qua- genuinità, integrità, purezza dei prodotti alimen- pioni costituiti da una sola cellula (qualora il DNA dirige un gruppo di ricerca in In Germania si usano loci STR qualitativamen-
Avvio del progetto HAPMAP si il 50 per cento in più di chi ne erano privo. Di tari. Lo studio del DNA costituisce inoltre un uti- genomico sia troppo scarso o degradato si può usa- bioinformatica e biologia te incompatibili con il CODIS, che non è adottato
computazionale. Tra i suoi interessi
recente lo stesso gene è stato indicato come coin- le strumento legale per conservare e valorizzare il re il DNA mitocondriale, soprattutto nelle «regioni scientifici c’è lo studio degli aspetti
neppure in Francia, Paesi Bassi e Regno Unito. Il
2012
1000 Genomes Project volto nell’attitudine alla danza e al comportamen- patrimonio biologico e individuare il commercio ipervariabili», due brevi segmenti di DNA ad altis- bioinformatici ed evoluzionistici di database nazionale britannico si basa su 10 coppie
to autistico. di specie protette o vietate. sima variabilità nella popolazione). Per questo mo- epidemie (Hiv e influenza). di STR. L’Interpol ne raccomanda un minimo di sei,

92  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   93


sando dall’analisi di geni considerati singolarmente
La situazione italiana a quella dell’intero genoma di una persona.
L’analisi forense viene effettuata solo su un pic-

I l 4 luglio 2006 l’Italia ha sottoscritto il Trattato


di Prüm per lo scambio dei dati, ma non aveva
ufficialmente alcuna banca nazionale di dati del
colo numero di loci STR, ed è usata esclusivamen-
te per scopi identificativi. Per esempio il marcatore
Codis VWA è situato all’interno del gene associa-
DNA, sebbene dal 1998 si fosse susseguita una to con la malattia di Willebrand, ma studi recenti
serie di Disegni di Legge in tal senso. mostrano che l’uso forense non consente di predi-
Nel 2007 il governo Prodi ha di nuovo provato a re la malattia. In futuro, quando il sequenziamen-
istituire una banca dati nazionale del Dna per to dell’intero genoma di una persona diventerà
la «tipizzazione del profilo del Dna e la un’operazione di routine – da effettuarsi già alla
conservazione dei campioni biologici dal quale nascita per individuare la suscettibilità a specifiche
vengono estratti i profili». Il 18 luglio 2008 il patologie – l’uso improprio o illecito di dati sensi-
governo Berlusconi ha annunciato bili, in grado di fornire informazioni mediche, po-
l’introduzione del prelievo coattivo del DNA e trebbe avere un effetto devastante.
l’istituzione di una banca dati sostanzialmente Se conosciamo una porzione abbastanza gran-
identica a quella del precedente governo. de del nostro genoma, dallo studio del linkage di-
L’articolo 55 del Codice sulla Privacy non sequilibrium della popolazione umana o del grup-
sancisce il divieto di creazione di banche di dati po etnico cui apparteniamo possiamo predire con
genetici o biometrici, ma richiede il rispetto di una certa probabilità anche altre porzioni di geno-
particolari cautele, misure e accorgimenti a che presentano un collegamento materiale con la molteplici motivi: scrupoli etici e culturali, ma vicine a quella sequenziata. Ammesso che vo-
garanzia degli interessati. La normativa vigente scena del crimine, l’art.11 della Legge n. 354, problemi correlati al prelievo biologico coattivo lessimo mantenere segreti i nostri profili genetici
in tema di prelievi coattivi a fini identificativi è 26/7/1975, relativo agli esami effettuati al (dopo la sentenza n. 238/1996 della Corte e genomici personali, molte informazioni potreb-
frammentaria, disorganica e insoddisfacente. La detenuto all’ingresso nell’istituto penitenziario. Costituzionale) e copertura finanziaria. bero essere estrapolate dall’analisi probabilistica
Legge 115/2005 sul terrorismo internazionale A oggi in Italia non è stata data attuazione Si stima che i costi per istituire i laboratori di del genoma dei nostri familiari. Così si potrebbe-
ha introdotto l’art. 349-2bis del Codice di concreta alla creazione della banca dati DNA e biologia molecolare, un centro per la ro usare i dati di un presunto colpevole per risalire
procedura penale sul prelievo di capelli o saliva a manca una regolamentazione organica e conservazione dei reperti, il sistema informatico all’intero gruppo familiare, trasferendo il sospetto
scopi identificativi (anche genetici), ma rientrano standard operativi chiari che indichino criteri necessario e per pagare i biologi che prelevino e su altri componenti della famiglia.
nel contesto anche l’art. 11 del Decreto etici chiari in grado di garantire il rispetto dei trattino il DNA ammontino a 12 milioni di euro I dati genetici aumentano notevolmente le ca-
Legislativo n. 59, 21/3/1978, l’art. 354 cpp concorrenti diritti di riservatezza, libertà e per il primo anno e poi a 6-7 milioni di euro tegorie di classificazione degli individui. Ne con-
relativo agli accertamenti urgenti sulle persone pubblica sicurezza. Il ritardo è dovuto a all’anno per il suo funzionamento. segue che dai dati archiviati in una banca del DNA
– contrariamente a ciò che accade con altre tecno-
logie biometriche usate nell’analisi forense, come
Le informazioni ma si ritiene che l’informazione in esse contenuta grande delicatezza, importanza e interdisciplinari- tutela costituzionale. In Italia la creazione e la con- antiche migrazioni. Uno studioso le impronte digitali e il riconoscimento dell’iride –
non basti per distinguere senza incertezza persone tà, che sono ben lungi dall’essere stati risolti. servazione di una banca dati del DNA, la tutela del- indiano preleva il sangue agli abitanti si possono trarre informazioni relative a soggetti
su di noi diverse, pertanto si aumenta il numero di STR per In un mondo di comunicazione informatica glo- la privacy di dati così sensibili e della genuinità e di un villaggio per studiare la diversi da quelli cui i dati si riferiscono. In via indi-
possono essere aumentare il potere di risoluzione: con 13 la proba- bale, concomitante con la vertiginosa accelerazio- trasparenza degli stessi dà luogo a riflessioni giu- provenienza delle popolazioni del retta è infatti possibile avere informazioni su tutta
bilità che due individui distinti (gemelli identici a ne del progresso scientifico e l’ascesa del terrorismo ridiche che coinvolgono diritti e libertà fondamen- Subcontinente. Il consorzio HAPMAP la loro linea ascendente, discendente e collaterale.
estrapolate parte) abbiano lo stesso profilo è di circa 1 su 1018. internazionale, gli Stati europei non potranno esi- tali dei cittadini. L’abuso o l’uso improprio, distorto sta sequenziando il genoma di 1000 L’identificazione di Saddam Hussein, per esempio,
dall’analisi Più numerosi sono i profili inseriti in un data- mersi dal creare banche di DNA, incentivando la o arbitrario dei campioni genetici aprirebbe scena- persone appartenenti a diversi gruppi avvenne grazie al dna dei figli. Da ciò consegue
base, maggiore è la probabilità che si identifichi collaborazione tra i rispettivi sistemi di sicurezza. ri inquietanti. Dal DNA si può risalire a una molte- etnici per stabilire la variabilità la necessità di una legge chiara e rigorosa.
probabilistica il colpevole. Lo statistico Peter Donnelly, dell’Uni- Ma è auspicabile che a questa spinta collaborativa plicità di informazioni su una persona, compresa la genetica umana e tracciare una È certo che il sequenziamento di genomi com-
del genoma dei versità di Oxford, ha osservato che se la ricerca corrisponda una comune sensibilità per l’introdu- sua storia familiare. Pur essendo unico (a eccezione mappa più precisa delle antiche pleti rivestirà un ruolo determinante per la medi-

David Parker/SPL/Grazia Neri; Karen Kasmauski/Corbis (in basso)


in database venisse fatta sull’intera popolazione zione di adeguati sistemi di sicurezza nella gestione dei gemelli omozigoti), il patrimonio genetico indi- migrazioni. A fronte, un tecnico del RIS, cina personalizzata in relazione alla consanguinei-
nostri familiari mondiale, un’unica corrispondenza di tutti i loci dei dati personali, in grado di assicurare la riserva- viduale è infatti il risultato della combinazione del il raggruppamento investigativo tà e alla genetica delle popolazioni, e permetterà di
STR potrebbe indicare la certezza di colpevolezza, tezza delle informazioni acquisite, in modo da non patrimonio genetico materno e paterno. scientifico dei Carabinieri, esamina un risolvere questioni di privacy relativa ai consan-
a prescindere da errori di laboratorio. L’identifica- mettere a repentaglio i diritti e le libertà fondamen- C’è una correlazione tra segmenti di Dna vicini, mozzicone di sigaretta per cercare guinei. Per esempio apporterà un contributo scien-
zione tramite database è importante, perché non tali dei singoli, che potrebbero vedere i loro dati co- un legame chiamato linkage disequilibrium. Più vi- materiale biologico utile alle indagini. tifico risolutivo alla questione legata al riconosci-
solo identifica un sospetto ma elimina dalla lista municati a paesi che non garantiscono un livello di cini sono due segmenti di DNA, maggiore è la cor- In Italia, però, non è ancora stata mento di paternità nel caso di gemelli monozigoti.
tutti gli altri individui presenti nel database. protezione adeguato. Purtroppo, invece, per il mo- relazione, più facilmente saranno trasmessi insieme istituita una banca dati genetica. In questo caso i genomi sono inizialmente iden-
mento a livello europeo manca un quadro giuridico nella storia familiare e più difficilmente le informa- tici, salvo eventuali mutazioni avvenute a segui-
Alessandro Di Meo/Ansa

Dalla genetica alla genomica armonizzato per la protezione dei dati personali. zioni paterne e materne risulteranno mescolate tra i to della divisione embrionale. Altre mutazioni si
A fronte dei progressi nelle biotecnologie, in ge- Il rispetto dei dati sensibili contenuti nelle ban- due segmenti vicini. Queste considerazioni valgono accumulano poi successivamente, durante l’invec-
netica e nelle scienze a essa collegate, ci sono pro- che dati pubbliche e private non appare ancora per- a maggior ragione oggi che la ricerca scientifica si chiamento (mutazioni somatiche), a causa di fatto-
blemi economici, sociali, politici, culturali, etici di cepito come un diritto inviolabile, meritevole di muove dalla genetica alla genomica, ossia sta pas- ri ambientali o per effetti epigenetici.

94  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   95


duo, la creazione di una banca dati non può com- riconoscimento familiare. Molte
Il punto sulle leggi sulla privacy genetica promettere il diritto dei cittadini alla tutela dei loro informazioni su una persona possono
dati personali. L’esigenza di alzare i livelli di atten- essere ricavate anche dal DNA di un

L a prima legge sulla privacy genetica è stata approvata nel 1989 in


California, a seguito del lancio del Progetto Genoma Umano.
Successivamente negli Stati Uniti sono state introdotte un centinaio di
assicurativa a causa di test che rivelino il rischio di patologie genetiche
invalidanti. Ancora, dati genetici male interpretati, in possesso delle
compagnie assicurative o dei datori di lavoro, potrebbero dar vita a
zione circa l’uso dei dati genetici inseriti nelle ban-
che del DNA in relazione alla tutela della privacy è
forte. Numerosi e complessi sono stati i problemi
suo congiunto. Saddam Hussein, per
esempio, è stato identificato grazie al
DNA dei figli. Sotto, un gruppo di
leggi in materia, ma solo il 21 maggio 2008 George W. Bush ha un’ingiusta discriminazione. posti in ambito giuridico. Tra questi: quale materia- patologi forensi bosniaci cerca
trasformato in legge lo US Genetic Information Nondiscrimination Act In Europa il problema della discriminazione genetica comincia a essere le conservare? I campioni biologici – «considerata campioni da una sepoltura di massa
(GINA), che è la prima e unica legge federale per la tutela dalle avvertito, anche se appare meno inquietante e minaccioso rispetto agli la particolare delicatezza e natura dei dati genetici, per poter restituire ai parenti i resti
discriminazioni operate sulla base di informazioni genetiche (che Stati Uniti, considerata la prevalenza di sistemi sanitari e previdenziali che riguardano peraltro non solo l’individuo, ma il delle vittime del massacro di
predicono il rischio di patologie) da parte di assicurazioni sanitarie e datori pubblici. Oggi le leggi di protezione europee dei dati personali iniziano a suo intero gruppo biologico» – o le più anonime se- Srebrenica. Il fatto di poter ricavare dati
di lavoro. GINA è il primo importante passo per la tutela dell’informazione porre attenzione alla privacy dei dati genetici, come enfatizzato quenze alfanumeriche, quelle che il Disegno di Leg- genetici relativi a un individuo dal
genomica come un aspetto inalienabile e fondamentale della dignità e dall’«Article 29 Working Party» (che deriva il suo nome dall’art. 29 della ge chiama il «profilo del Dna»? Perché conservare genoma dei suoi parenti pone tuttavia
della privacy del singolo, delle sue radici, della sua storia genetica. Direttiva europea sulla privacy 95/46/EC). Tuttavia gli Stati membri non campioni biologici da cui un giorno si potrebbero seri problemi di privacy.
È una legge di grande importanza, in particolare negli Stati Uniti, dove le hanno ancora adottato un quadro giuridico armonizzato per la protezione ottenere informazioni ulteriori rispetto a quelle di
assicurazioni pagano le spese mediche, e potrebbero verificarsi casi di dei dati personali, e questa lacuna è destinata a ripercuotersi sul livello mera identificazione? E ancora: le regioni non co-
lavoratori licenziati o che avrebbero difficoltà a stipulare una polizza di tutela garantito ai cittadini. dificanti sono davvero tali o lo sono solo nella mi-
sura in cui non siamo ancora riusciti a decifrarle?
Che accadrà se in futuro fosse possibile dedurne in-
Gli attuali test di dna forense non riescono a formazioni genetiche caratterizzanti? Come argina-
distinguere chiaramente il patrimonio genetico di re il rischio, temibile, di una schedatura di massa?
due gemelli monozigoti. E questo potrebbe rappre- A oggi sono già state redatte numerose statistiche
sentare un problema rilevante nelle cause di rico- sulle caratteristiche genetiche di intere popolazioni
noscimento di paternità. Come è già accaduto nel per razza, inclinazioni sessuali e intelligenza.
caso giudiziario Adams vs Miller and Miller, di- Inoltre se la pubblica sicurezza disporrà nei
scusso dalla Corte d’Appello del Missouri nel 2007. prossimi dieci anni di lettori di DNA da usare sul
Holly Marie Adams testimoniò che aveva avuto campo (come è nelle promesse della polizia statu-
due relazioni, durante lo stesso mese, con Raymon nitense), dovrà esserci la possibilità di monitora-
Miller e con il suo gemello identico Richard. Con re quali informazioni verranno lette e da chi. Qua-
la nascita di una bambina, Holly Marie si rivolse al li strumenti giuridici apprestare per scongiurare o
tribunale per determinare l’identità del padre na- punire l’uso deviato dei dati genetici da parte delle
turale e ottenere una dichiarazione di paternità. Il forze dell’ordine? Come sarà possibile raggiungere
test genetico ordinato dal tribunale determinò che e garantire un buon compromesso tra la tutela dei
la probabilità era identica per ciascuno dei due ge- diritti, delle libertà fondamentali delle persone e il
melli. Nel caso di gemelli omozigoti, infatti, non ci rafforzamento delle tecniche di indagine?
sono attualmente test genetici commerciali in gra- Spesso il Diritto è condannato a inseguire la tec-
do di fornire risposte scientificamente certe nelle nologia e ad arrivare dopo che un problema si è po-
cause di riconoscimento di paternità. sto nel contesto socio-giuridico-politico. Nell’attesa ➥ Letture
In futuro, sequenziare il genoma completo dei le banche dati, della privacy, della segretezza rela- giuridiche armonizzate, la tutela di dati così sen- che il rispetto dei dati sensibili e personali contenuti Forensic Genomics: kin privacy,
È necessario gemelli porterà a scoprire ogni mutazione verifica- tivamente alla lettura o al rilascio dei dati a sog- sibili e il rispetto dei diritti umani saranno seria- nelle banche dati pubbliche e private inizi a essere driftnets and other open questions.
tasi dopo che l’embrione si è diviso in due. La ge- getti non autorizzati, delle regole di autorizzazione mente e gravemente compromessi. percepito come un diritto inviolabile, meritevole di Stajano F., Bianchi L., Liò P. e Korff D.,
alzare i livelli nomica darà un contributo risolutivo alla soluzio- dell’accesso ai dati, dell’integrità del database ri- tutela costituzionale, resta urgente definire in mo- «ACM Proceedings», WPES Workshop
di attenzione ne di casi giudiziari di questo genere. guardo eventuali attacchi ai dati e della modifica Questioni controverse do dettagliato i criteri per la tutela della privacy dei
on Privacy in the Electronic Society,
2008.
Importanti saranno anche le sue implicazioni non autorizzata. I governi sono e saranno sempre Serve davvero un database del DNA? Stando alle dati personali (anche prevedendo un sistema di ci-
e dibattito sul piano privatistico e pubblicistico. A proposito più costretti a fare i conti con problemi di priva- motivazioni addotte per la sua istituzione, la banca fratura). È necessario alzare i livelli di attenzione e Forensic DNA and Bioinformatics.
sul modo più del primo: come si tutelerà Caio da un investigato- cy genetica, circa il diritto del singolo individuo di dati può rivelarsi decisiva nell’individuare autori di dibattito sul modo più rigoroso e trasparente di co- Bianchi L. e Liò P., in «Briefings in
re privato che raccolga suoi campioni biologici per decidere quali delle proprie informazioni genetiche reati e facilitare la collaborazione tra polizie anche struzione, gestione e sicurezza dei database e sulle Bioinformatics», Vol. 8, n. 2, pp. 117-
rigoroso di ottenerne una copia del suo genoma da consegna- possano essere conosciute da altri. in ottica antiterrorismo (come previsto dal Trattato implicazioni legate alla gestione, alla conservazio-
128, 2007.

costruzione, re a un cliente che vuole conoscere la sua suscetti- L’auspicio è che all’introduzione di nuove, im- di Prüm). I fautori della banca ne ribadiscono l’op- ne, all’archiviazione dei profili genetici in relazio- The $100 Genome. Singer E., in
Amel Emric/AP Photo/La Presse

bilità a malattie come il morbo di Alzheimer, aller- portanti tecniche e test genomici faccia riscontro portunità e l’efficacia per la pubblica sicurezza na- ne alla tutela dei fondamentali diritti umani e al-
gestione «Technology Review», 17 aprile 2008.
Ben Curtis/AP Photo/La Presse

gie alimentari, intolleranze chimiche? l’esistenza di fondamentali valori etici, onde evi- zionale e internazionale: per scoprire autori di reati la privacy genetica. È altresì necessario ricercare un http://www.technologyreview.com/
e sicurezza Nella sfera pubblica saranno sempre più rile- tare situazioni di violazione o privazione dei diritti rimasti ignoti, per rintracciare persone scomparse, consenso comune a livello europeo nel comples- Biotech/20640/page1.
vanti i problemi che si porranno ai governi in te- e assicurare la necessaria sicurezza, privacy e tra- per stabilire l’identità di persone decedute. so bilanciamento tra le opposte esigenze di privacy
dei database ma di sicurezza di banche di dati genomici così sparenza nella gestione dei database genetici e ge- Tuttavia, poiché dal DNA si può risalire a una genetica e libertà individuale, da un lato, e sicurez-
US House Passes Genetic
Discrimination Bill. «GenomeWeb Daily
genetici sensibili, a fronte del pericolo di penetrabilità del- nomici. In assenza di valori etici condivisi e norme molteplicità di informazioni relative a un indivi- za sociale dall’altro. n News», New York, 1° maggio 2008.

96  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   97


fonti alternative

Biocarburanti
Oggi è possibile convertire
residui agricoli, legno e piante
in biocombustibili adatti
per qualsiasi uso, dalle

al distributore
automobili agli aerei.
Ma per affermarsi stabilmente
i biocarburanti di nuova
generazione ottenuti dalla
celluosa devono competere
con il prezzo del petrolio
di George Huber e Bruce Dale a 60 dollari al barile

O
rmai dovrebbe essere chiaro che gli Sta- del mais scopriremmo che i biocarburanti di prima
ti Uniti devono liberarsi dal petrolio. Non generazione non sono così innocui per l’ambiente
possiamo più permetterci i rischi che la come ci piacerebbe che fossero.
dipendenza dal greggio pone alla sicurezza nazio- I biocarburanti di seconda generazione derivati
nale, all’economia e all’ambiente. Tuttavia la civil- da materiale cellulosico e indicati come grassoline
tà non ha nessuna intenzione di fermarsi, quindi è (da grass, erba, e gasoline, benzina) possono aggi-
necessario trovare un altro modo per far muovere rare i problemi appena elencati. Questi biocarbu-
i tanti veicoli che circolano per il mondo. A breve ranti si producono da decine, se non centinaia, di
termine, i biocarburanti prodotti dalla cellulosa, materiali: dai residui legnosi come segatura e rifiu-
cioè combustibili liquidi ottenuti dalle parti non ti edili agli scarti agricoli come i tutoli di mais e
commestibili delle piante, sono l’alternativa al pe- la paglia di frumento, fino alle cosiddette «colture
in sintesi
trolio più interessante dal punto di vista ambien- energetiche», cioè piante erbacee e materiali legno-
■ I biocarburanti di seconda tale e più facile da realizzare dal punto di vista si a crescita rapida coltivati per essere convertiti in
generazione, prodotti dalle tecnologico. carburanti liquidi (si veda il box a p. 103). Si trat-
parti non commestibili delle I biocarburanti si producono da qualunque co- ta di materiali poco costosi, tra 10 e 40 dollari per
piante, sono la migliore sa sia, o sia stata in passato, una pianta. Quelli di l’equivalente energetico di un barile di petrolio, ab-
alternativa al petrolio dal bondanti e che non interferiscono con la produzio-
prima generazione derivano da biomasse comme-
punto di vista ambientale e
stibili, soprattutto mais e soia (negli Stati Uniti) e ne alimentare. La maggior parte delle colture ener-
la più promettente dal punto
canna da zucchero (in Brasile). Si tratta dei frut- getiche cresce su terreni non usati in agricoltura.
di vista tecnologico.
ti appesi ai rami più bassi della grande foresta dei Alcune, come le colture di salice a breve rotazione,
■ Questi nuovi carburanti biocarburanti, dato che la tecnologia per converti- decontaminano durante la crescita i suoli inquinati
saranno prodotti soprattutto da acque reflue o metalli pesanti.
re queste materie prime è già disponibile (oggi ne-
da residui agricoli, come
gli Stati Uniti ci sono 180 raffinerie che converto- Gli Stati Uniti possono contare su un’enorme
tutoli di mais, piante
no mais in etanolo). Però i biocarburanti di prima quantità di biomassa cellulosica che si può rac-
erbacee coltivate a fini
energetici e scarti legnosi. generazione non sono una soluzione a lungo ter- cogliere in modo sostenibile e usare per produrre
mine. Non c’è abbastanza terreno coltivabile per combustibili. Secondo uno studio condotto dal De-
■ Negli Stati Uniti è possibile
soddisfare con questi biocarburanti più del 10 per partment of Agriculture e dal Department of Ener-
coltivare questo genere
cento del fabbisogno di carburanti liquidi dei pae- gy, ogni anno si potrebbero ottenere quasi 1,3 mi-
di materie prime in quantità
si sviluppati. L’incremento della domanda fa sali- liardi di tonnellate di biomasse cellulosiche secche
sufficiente a sostituire la
metà degli attuali consumi re i prezzi dei mangimi per animali e quindi rende senza intaccare i quantitativi di biomasse disponi-
di petrolio, senza però alcuni alimenti più costosi, sebbene non ai livelli bili per alimenti, mangimi animali ed esportazioni.
intaccare la disponibilità prospettati lo scorso anno dai mezzi di comunica- Da tutta questa biomassa si produrrebbero almeno
Getty Images

di prodotti alimentari. zione. E se facessimo i conti delle emissioni dovu- 378 miliardi di litri di combustibili all’anno, circa la
te a coltivazione, raccolta e trattamento industriale metà dell’attuale consumo di benzina e gasolio de-

98  LE SCIENZE 493  settembre 2009


Impalcature di cellulosa Trasformazione diretta della cellulosa in combustibile
In natura, la cellulosa sostiene lo sviluppo verticale della pianta e ha una decomposizione. Queste caratteristiche conferiscono alla pianta rigidità e La cellulosa è composta da atomi di carbonio, ossigeno e idrogeno (gli l’ossigeno dalla cellulosa per produrre molecole ad alta densità
struttura molecolare cristallina, rigida e al tempo stesso resistente alla resistenza, ma ne rendono difficile la conversione in combustibili fruibili. atomi di idrogeno sono omessi nell’illustrazione). La benzina invece è energetica che contengano solo carbonio e idrogeno. Nell’approccio
fatta solo di carbonio e idrogeno. Se si vuole convertire la cellulosa in detto «pirolisi catalitica veloce», illustrato qui sotto, la cellulosa viene
t NELLA CELLULA biocombustibili di seconda generazione bisogna quindi eliminare decomposta e convertita in benzina in un unico stadio.
Cellulosa Proprio come le travi d’acciaio che tengono insieme un
grattacielo, le lunghe fibre della cellulosa strutturano
le cellule delle piante. Le fibre sono circondate da
emicellulosa e lignina (non mostrata), polimeri che t UN LUNGO CRISTALLO
Parete legano trasversalmente la cellulosa e tengono Le «travi» di cellulosa hanno
cellulare insieme le fibre. Per arrivare all’energia una struttura cristallina,
chimica immagazzinata nella cellulosa, in cui ognuna delle subunità
occorre pretrattare i materiali vegetali molecolari (molecole
con calore, acidi o basi per districare la di glucosio) è strettamente
matrice di lignina ed emicellulosa. legata a quelle adiacenti.
Questa struttura stabile rende
assai difficile la scissione Carbonio
Emicellulosa della cellulosa negli zuccheri
di cui è costituita.
Ossigeno

Molecole
aromatiche

t STRUTTURA
MOLECOLARE
La cellulosa è composta da
Molecola migliaia di molecole di
di glucosio glucosio legate insieme.
L’energia chimica
t MATERIA PRIMA GREZZA
della cellulosa si trova
Il panìco verga, pianta erbacea
in questi zuccheri.
utilizzabile come fonte di cellulosa,
è in grado di crescere dovunque, spesso SCISSIONE INIZIALE IL CATALIZZATORE I PRODOTTI FINALI
su suoli sabbiosi inservibili per La cellulosa entra nella camera di Questi frammenti si adattano all’intricata struttura Alla fine della reazione – che richiede solo
l’agricoltura tradizionale, e ha esigenze reazione ed è riscaldata a 500 gradi tridimensionale di un catalizzatore. Quest’ultimo qualche secondo – la cellulosa è stata
modeste anche in termini di acqua e Celsius in meno di un secondo, in facilita le reazioni chimiche che eliminano l’ossigeno trasformata nei componenti aromatici della
fertilizzanti. questo modo si spezza in molecole più dai frammenti della cellulosa producendo anelli benzina. Fra i sottoprodotti della reazione
piccole ricche di ossigeno. di atomi di carbonio. I dettagli dei processi chimici ci sono acqua (non mostrata), anidride
non sono ancora ben compresi. carbonica e monossido di carbonio.

gli Stati Uniti (si veda il grafico in basso a sinistra attivi diversi impianti dimostrativi, e si prevede che questi prodotti fino a ottenere i combustibili. Gli sere il più adatto per i materiali legnosi, mentre per
a p. 103). Analoghe proiezioni stimano che il con- le prime raffinerie commerciali saranno completa- ingegneri classificano i metodi di destrutturazio- i materiali erbacei potrebbero funzionare meglio le
tenuto energetico equivalente della biomassa cellu- te entro il 2011. Presto l’epoca dei distributori dove ne in base alla temperatura. I metodi a bassa tem- basse temperature.
losica disponibile globalmente sia compreso tra 34 fare il pieno di biocombustibili di seconda genera- peratura (tra 50 e 200 gradi Celsius) producono
e 160 miliardi di barili di petrolio all’anno, cioè va- zione potrebbe essere a portata di mano. zuccheri che si fanno fermentare per produrre eta- Carburanti bollenti
lori superiori rispetto all’attuale consumo mondiale nolo e altri combustibili, in modo simile a quan- Attualmente la produzione di gas di sintesi (o
annuo di greggio, pari a 30 miliardi di barili. Inol- Energia imprigionata to si fa con il mais e le colture saccarifere. La de- syngas) ad alta temperatura è il metodo di produ-
tre le biomasse cellulosiche vengono convertite in La colpa è dell’evoluzione. La natura ha inven- strutturazione a temperature più alte (400-600 zione di biocarburanti più sviluppato. Il syngas,
ogni tipo di combustibile: etanolo, benzina, gasolio tato la cellulosa per dare una struttura alle pian- gradi) produce un bio-petrolio che viene raffinato miscela di monossido di carbonio e idrogeno, si ot-
e persino carburante per gli aerei. te. Si tratta di un materiale con un’intelaiatura ri- per ottenere benzina o gasolio. La destrutturazio- tiene da qualsiasi materiale contenente carbonio e
Per ora gli scienziati sono più bravi a far fer- gida, composta di molecole incastrate tra loro, che ne a temperature estremamente elevate (superiori poi si converte in gasolio, benzina o etanolo grazie
mentare i chicchi di mais che a degradare i gambi fornisce alle piante il sostegno necessario per cre- a 700 gradi) produce gas che vengono poi conver- alla sintesi di Fischer-Tropsch (FT), un processo svi-
di cellulosa, ma di recente hanno ottenuto progres- scere in verticale (si veda il box in alto) e che resi- titi in combustibili liquidi. luppato negli anni venti da scienziati tedeschi. Nel
si importanti. Strumenti potenti, come i modelli di ste ostinatamente alla degradazione biologica. Per Per ora non siamo in grado di prevedere qua- corso della seconda guerra mondiale il Terzo Reich
chimica quantistica, consentono di realizzare strut- liberare l’energia che c’è dentro la cellulosa, si de- le di questi metodi convertirà in biocombustibi- lo sfruttò per produrre combustibili liquidi dalle ri-
ture che controllano le reazioni a livello dei singoli ve innanzitutto sciogliere questo nodo molecolare li liquidi la massima frazione di energia imma- serve di carbone disponibili in Germania. Ancora
atomi. Le ricerche tengono d’occhio anche la pos- prodotto dall’evoluzione. gazzinata al costo più basso. Forse sarà necessario oggi molte delle compagnie petrolifere più impor-
sibilità di una rapida applicazione delle tecnologie In generale, questo processo prevede come pri- adottare percorsi diversi per i diversi materiali che tanti dispongono della tecnologia per la conversio-
Don Foley

Don Foley

di conversione a vere e proprie raffinerie industria- mo passo la destrutturazione della biomassa soli- costituiscono le biomasse cellulosiche. Per esem- ne del syngas, a cui si potrebbe ricorrere se la ben-
li. Sebbene sia un campo ancora giovane, sono già da in molecole più piccole, poi la raffinazione di pio, un processo ad alta temperatura potrebbe es- zina dovesse raggiungere prezzi proibitivi.

100  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   101


Il primo passaggio per la produzione di syngas è
la gassificazione. La biomassa alimenta un reatto-
La cellulosa come materia prima negli Stati Uniti
re, in cui è riscaldata a temperature superiori a 700 Quando gli scienziati saranno in grado di convertire in modo efficiente il dello studio, intitolato The Billion Ton Vision, sarà pubblicata in autunno).
gradi. Poi la si miscela con ossigeno o vapor d’ac- materiale cellulosico in carburanti, non avranno problemi di scarsità di Oltre alle colture energetiche che si potrebbero far crescere in gran parte
qua per produrre un gas che contiene monossido materiali grezzi vegetali necessari ad alimentare il processo. Uno studio degli Stati Uniti, specialmente su terreni che non sono abbastanza fertili per
di carbonio, idrogeno e catrame. Ripulito dal catra- condotto anni fa dal Department of Agriculture e dal Department of Energy le tradizionali colture alimentari, gli Stati nord-orientali e nord-occidentali
me, il gas è portato a pressioni comprese tra 20 e ha concluso che gli Stati Uniti possono produrre ogni anno almeno 1,3 potrebbero contribuire con i materiali di scarto dell’industria forestale,
miliardi di tonnellate di materiali cellulosici grezzi senza intaccare le mentre i residui agricoli delle coltivazioni di mais e soia, come tutoli e
70 atmosfere e fatto fluire su un catalizzatore, cioè
esportazioni e la disponibilità di prodotti alimentari (una versione aggiornata brattee, potrebbero fornire energia a gran parte del Midwest.
su un materiale solido che trattiene le molecole che
devono reagire e le spinge a partecipare a determi- TERRE FERTILI PER BIOCARBURANTI
nate reazioni. I catalizzatori usati nella conversio- PRODOTTI FORESTALI
ne del syngas sono stati sviluppati per convertire I materiali legnosi possono
provenire da due fonti
gas naturale e di sintesi in combustibili liquidi, ma principali: i residui
funzionano bene anche con le biomasse. attualmente scartati da
settori industriali come quelli
Anche se conosciamo bene il funzionamento di del legname e della carta e
questa tecnologia, il costo dei reattori è alto. Un l’eccesso di alberi di piccolo
impianto FT costruito nel 2006 nel Qatar per con- diametro, che secondo il
Servizio forestale degli Stati
vertire gas naturale in 34.000 barili di carburanti Uniti andrebbero eliminati per
liquidi al giorno è costato 1,6 miliardi di dollari. Se migliorare la salute delle
foreste.
un impianto a biomasse avesse un costo analogo,
per produrre abbastanza carburante da ripagare il ENERGIA E INSETTI: le termiti sono un sto bio-greggio, ma solo se si è sicuri di non dover ETANOLO CHE GLI STATI UNITI
capitale investito dovrebbe consumare circa 5000 buon modello per le fabbriche di usare mai più quel motore. POSSONO PRODURRE
tonnellate di biomassa al giorno tutti i giorni per biocarburanti. I microrganismi che Le raffinerie però sarebbero in grado di conver- (miliardi di litri)

un periodo compreso tra 15 e 30 anni. Dato che il vivono nell’intestino delle termiti tire questo bio-greggio in combustibili fruibili, e 1893

trasporto di una quantità così ingente di biomassa scindono la cellulosa in zuccheri. Gli molte grandi aziende stanno studiando come adat- 1514
pone significative difficoltà logistiche ed economi- ingegneri stanno cercando di replicare tare al nuovo compito i loro macchinari. Già og-
1140 Etanolo da cellulosa
che, la ricerca sulla tecnologia del syngas studia questo processo a scala industriale. gi alcune aziende producono un altro tipo di diesel
soprattutto come ridurre i costi in conto capitale. «verde», suggerendo che potrebbero trattare anche
760 Etanolo da mais
il bio-greggio cellulosico. Attualmente le raffine- RESIDUI AGRICOLI COLTURE ENERGETICHE
Bio-petrolio rie sono alimentate con una miscela di oli vegetali, Steli, foglie e scarti Queste piante sono in grado di crescere 380
delle pannocchie rapidamente, e hanno esigenze minime
Lunghe ere geologiche di alte temperature e grassi animali e oli combustibili derivati dal petro-
costituiscono circa la in fatto di acqua e fertilizzanti. Fra gli 0
pressioni in ambiente sotterraneo hanno conver- lio. Di recente la ConocoPhillips ha dimostrato la metà della resa totale esempi più comuni ci sono il panico 2005 2010 2020 2030
tito zooplancton e alghe del Cambriano nei campi gli autori fattibilità di questo approccio in una raffineria di delle colture agricole. verga, il sorgo, il miscanthus e alcune
Una parte di questi varietà o ibridi di canna. Alcune colture, Uno studio pubblicato quest’anno dai
petroliferi dei nostri giorni. Un trucco dello stesso Borger, in Texas, producendo più di 45.000 litri di residui deve essere come quelle di salice a corta rotazione, Sandia National Laboratories dimostra
genere, ma dai tempi molto più brevi, può servire biodiesel da grassi bovini provenienti da un vicino lasciata sul terreno per non solo possono crescere su suoli che gli Stati Uniti hanno quasi raggiunto

Kurt Stepnitz, Michigan State University (Dale); cortesia George W. Huber (Huber); Photo Researchers, Inc. (termiti)
ripristinare i suoli, ma contaminati da acque di scarico o metalli il massimo della capacità produttiva
a convertire biomasse cellulosiche in bio-petrolio. impianto per la macellazione di proprietà della Ty- oggi la maggior parte di pesanti, ma riescono anche a ripulirli di etanolo da mais. Mentre il quantitativo

Laurie Grace; Vast Photography/Getty Images (tutoli di mais); Wally Eberhart/Getty Images (panìco verga);
In questo caso l’impianto di raffinazione riscalda son Foods (si veda il box a p. 105). essi finisce fra i rifiuti. durante la crescita. di etanolo prodotto dalla cellulosa
può crescere ancora per vari decenni.
la biomassa in ambiente privo di ossigeno a una I ricercatori stanno anche studiando come far
temperatura tra 300 e 600 gradi. Il calore degrada avvenire il processo a due stadi in quello che per
QUANTITÀ DI MATERIA PRIMA PER BIOCARBURANTI CHE SI PUÒ PRODURRE IN MODO CONSUMO DI PETROLIO E
i costituenti della biomassa fino a ottenere bio-pe- George W. Huber è professore un ingegnere chimico equivale a cucinare tutto SOSTENIBILE NEGLI STATI UNITI (milioni di tonnellate) PRODUZIONE DI BIOCARBURANTI
trolio e un solido simile al carbone, e nel processo di ingegneria chimica all’Università con una sola pentola, cioè realizzando nello stes- (miliardi di barili di petrolio equivalenti)
si libera anche una certa quantità di gas. Il bio-pe- del Massachusetts ad Amherst. so reattore prima la conversione della biomassa in 500
Nel 2003 «Scientific American» ha 428 8,0 7,1 Nazionale
trolio prodotto in questo modo è il biocarburante citato il suo lavoro sulla produzione
olio combustibile e poi quella dell’olio in carburan- Importato
liquido più economico disponibile sul mercato. Il te. Uno di noi (Huber) sta sviluppando un metodo 377 368
di idrogeno da biomasse fra i 50 400 2,4
6,0
suo costo, in termini di equivalente energetico del- risultati scientifici più importanti denominato «pirolisi catalitica veloce». L’aggettivo
la benzina, è forse di 10 centesimi di euro al litro dell’anno. Ha fondato Anellotech, «veloce» si riferisce alle modalità del riscaldamento
start-up dedicata ai biocarburanti, 300 4,0
3,5
(in aggiunta al costo delle biomasse grezze). iniziale: una volta nel reattore, la biomassa è porta-
ed è consulente di diverse aziende 4,7
Inoltre il processo è adatto per impianti relati- del settore. Bruce Dale è
ta a 500 gradi nel giro di un secondo: questo shock
vamente piccoli e vicini alle aree dove si raccolgo- termico spezza le grandi molecole in molecole più 2,0
professore ed ex direttore del 200
Peter Essick/Getty Images (foresta)

no biomasse, limitando così le spese di trasporto. Dipartimento di ingegneria chimica piccole. Come le uova in un contenitore, le moleco- 106
Purtroppo questo greggio è altamente acido, non della Michigan State University. le più piccole hanno dimensioni e forma adatte per 87 0 Consumo Potenziale
si miscela con i combustibili ottenuti dal petrolio È uno dei responsabili del Great Lake legarsi alla superficie del catalizzatore.
100 di petrolio produzione
Bioenergy Research Center negli Stati Uniti di biocarburanti
e ha un contenuto energetico pari a metà di quello (greatlakesbioenergy.org), ed è
Una volta alloggiate nei pori del catalizzato-
La produzione potenziale di biocarburanti
della benzina. Volendo, si può far andare un mo- consulente di aziende che lavorano re, le molecole partecipano a una serie di reazioni 0
Scarti Colture Prodotti Altri Mais e equivale al massimo storico della
tore diesel alimentandolo direttamente con que- nel campo dei biocarburanti. che le trasformano in benzina, più precisamente in agricoli energetiche forestali residui altri cereali produzione di petrolio, toccato nel 1970.

102  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   103


Degradazione della cellulosa con ammoniaca Materie grasse per combustibili
I pretrattamenti delle fibre vegetali che attaccano la cellulosa sono molti: (espansione delle fibre mediante ammoniaca) combina in modo unico
quelli menzionati più spesso sono gli acidi e il calore. Il processo AFEX basso consumo di energia, basso costo ed efficienza elevata.
L’ ultima novità: sacrificare vitelli grassi (e altri animali) per farne carburanti liquidi. Ad aprile la società High
Plains Bioenergy ha aperto una bioraffineria nelle vicinanze di un impianto per la lavorazione di carni
suine a Guymon, in Oklahoma. La raffineria parte dal grasso di maiale, sottoprodotto abbondante e di
MATERIALI GREZZI RICICLAGGIO DISTILLAZIONE
I materiali di partenza sono L’ammoniaca distrugge la struttura L’etanolo è separato dall’acqua scarso valore ottenuto nel processo di macellazione industriale, per convertirlo, insieme ad alcuni
triturati in piccoli pezzi e del materiale vegetale, separando la per distillazione.
consegnati allo stabilimento. cellulosa dalla matrice di lignina, poi oli vegetali, in biocarburanti per motori diesel. Secondo i programmi, lo stabilimento dovrebbe
viene recuperata e riciclata. convertire ogni anno circa 113 milioni di litri di strutto in 113 milioni di litri di gasolio.
Nel 2010 all’impianto della High Plains se ne affiancherà un altro costruito a Geismar, in
Louisiana, e gestito dalla Dynamic Fuels, una joint venture costituita fra il gruppo alimentare
Tyson Foods e la società Syntroleum, che opera nel campo dell’energia. Lo stabilimento userà
i grassi derivati dagli impianti di lavorazione del pollame e delle carni bovine e suine della
Tyson per ottenere ogni anno oltre 280 milioni di litri di biocarburanti per motori diesel e aerei.
Negli ultimi tempi l’industria dei biocarburanti per motori diesel ha però subito duri colpi, e
molti impianti restano inattivi a causa del ristagno della domanda. Il basso prezzo del petrolio
ha reso il gasolio ricavato dal petrolio meno costoso rispetto a quello ottenuto da fonti biologiche,
che negli Stati Uniti in genere è ottenuto da olio di soia e altri oli vegetali. Per attutire il colpo ci
sono voluti gli sgravi fiscali del governo federale – un dollaro per gallone (3,785 litri) – che però
dureranno solo fino alla fine di quest’anno. Alcuni produttori temono che la scomparsa di questo incentivo
possa causare la fine delle loro aziende. In precedenza la Tyson aveva raggiunto un accordo con la
RISCALDAMENTO SOTTO PRESSIONE FERMENTAZIONE TRASPORTO
I materiali vegetali sono miscelati con ammoniaca La cellulosa è scissa in zuccheri da enzimi, L’etanolo è trasportato alla rete
ConocoPhillips per produrre biocarburanti per motori diesel in una raffineria della ConocoPhillips già attiva in
(una base forte), a caldo e sotto pressione. e poi fatta fermentare per produrre etanolo. di distribuzione dei carburanti. Texas, a Borger; ma viste le incertezze sul rinnovo degli incentivi fiscali per ora il progetto è congelato.

una componente di alto valore della benzina, quel- marsi nella pratica commerciale. Per essere valido tendo che la consegna di una tonnellata di biomas- In più, nuovi strumenti di analisi e modelli per-
la aromatica, che aumenta il numero di ottano (si commercialmente, un procedimento di pretratta- sa all’impianto costi 50 dollari, il pretrattamento metteranno la costruzione di impianti di raffinazio-
veda il box a p. 101). (I carburanti ad alto numero di mento deve generare zuccheri facilmente fermen- AFEX, combinato con un processo di fermentazio- ne più efficienti a un tasso irraggiungibile solo die-
ottano permettono ai motori di funzionare a pres- tabili con alte rese e concentrazioni, e deve poter ne avanzato detto consolidated bioprocessing (CBP), ci anni fa. Stiamo conoscendo in modo sempre più
sioni interne più elevate, aumentandone l’efficien- essere adottato con investimenti modesti. Il pro- produce etanolo a un costo, in termini di equiva- approfondito e sempre più velocemente le proprie-
za.) L’intero processo richiede solo dieci secondi. cedimento non dovrebbe usare materiali tossici e lente energetico della benzina, di circa 20 centesi- tà delle materie prime con cui alimentiamo i reat-
Già oggi la Anellotech, una start-up di New York, non dovrebbe richiedere troppa energia. Inoltre de- mi di euro al litro, che probabilmente consente un tori e i processi per convertirle in carburanti. Il so-
sta cercando di trasferire questo processo dal labo- ve produrre biocarburanti a un prezzo competitivo prezzo alla pompa inferiore a 40 centesimi al litro. stegno del Governo statunitense alla ricerca sulle
ratorio al livello industriale, e prevede di mettere in con quello della benzina ricavata dal petrolio. energie alternative dovrebbe contribuire ad acce-
funzione un impianto commerciale entro il 2014. Gli approcci più promettenti sottopongono la Il costo del cambiamento lerare ulteriormente questi sviluppi. I finanziamen-
biomassa a condizioni estreme di pH e temperatu- Il costo determinerà la velocità con cui crescerà ti approvati dal presidente Obama per stimolare
Una soluzione zuccherosa ra. Nel laboratorio di uno di noi (Dale) si sta svilup- l’uso di biocarburanti cellulosici. Il principale con- l’economia prevedono anche 800 milioni di dollari
Per ora il procedimento che ha attirato la mag- pando una strategia che usa una base forte: l’am- corrente è il petrolio, e l’industria petrolifera sta be- per il Biomass Program del Department of Energy,
gior parte degli investimenti pubblici e privati si moniaca. In questo procedimento di espansione neficiando di oltre un secolo di programmi di ricer- che da parte sua accelererà la ricerca e lo svilup-
basa su un meccanismo più tradizionale: prima si delle fibre (indicato con la sigla AFEX), la biomassa ca. Inoltre la maggior parte delle raffinerie ha già po di biocarburanti e finanzierà progetti per bio- ➥ Letture
liberano gli zuccheri delle piante, poi per fermen- cellulosica è riscaldata a 100 gradi con ammoniaca ripagato il capitale investito. Le raffinerie di bio- raffinerie a scala commerciale. I finanziamenti del
tazione si ottengono etanolo e altri biocombustibi- concentrata sotto pressione. Riducendo la pressio- carburanti di seconda generazione richiederanno governo prevedono inoltre sei miliardi di dollari di Breaking the Chemical and
Engineering Barriers to
li. Gli scienziati hanno studiato diversi metodi con ne, l’ammoniaca evapora e viene riciclata. Poi al- invece investimenti per centinaia di milioni di dol- crediti agevolati per i «progetti di avanguardia nel Lignocellulosic Biofuels. L’agenda di
cui spezzare due sostanze resistenti come cellulosa cuni enzimi convertono almeno il 90 per cento di lari, un costo che ricadrà sul prezzo dei prodotti. campo dei biocarburanti» la cui costruzione abbia ricerca proposta dal Workshop Biomass
ed emicellulosa – cioè le fibre che legano fra loro le cellulosa ed emicellulosa in zuccheri. La resa è ele- Tuttavia i biocarburanti cellulosici godono di inizio entro ottobre del 2011. to Biofuels, disponibile sul sito Internet
molecole di cellulosa (si veda il box a p. 100) – ne- vata anche perché questo metodo minimizza la de- vantaggi importanti rispetto ai carburanti ricava- Se gli Stati Uniti manterranno l’attuale livello di www.ecs.umass.edu/biofuels.
gli zuccheri di cui sono composte. Le biomasse ven- gradazione degli zuccheri che spesso si verifica in ti dal petrolio e da altre fonti, come le sabbie bitu- impegno, le difficoltà riguardanti logistica e tec-
Development of Cellulosic Biofuels.
gono riscaldate, irradiate con raggi gamma, tritura- ambiente acido o ad alta temperatura. AFEX è un minose e la liquefazione del carbone. Innanzitutto, nologia di conversione dovrebbero essere supera- Registrazione video di una lezione di
te fino a ridurle in poltiglia o sottoposte all’azione processo «da secco a secco»: la biomassa iniziale è le materie prime sono meno costose del petrolio. te di slancio. Nei prossimi 5-15 anni, le tecnolo- Chris Somerville, direttore dell’Energy
del vapore ad alta temperatura. Vengono trattate un solido secco e dopo il trattamento rimane secca Quando il settore avrà superato le fasi iniziali, que- gie di conversione delle biomasse usciranno dai Biosciences Institute della Università
con acidi o basi concentrati, o immerse in solventi. e non diluita con acqua. In questo modo viene con- sta caratteristica dovrebbe tenere bassi i costi. Poi laboratori e arriveranno sul mercato, e il numero della California a Berkeley:
Peter Cade/Getty Images

Addirittura, grazie all’ingegneria genetica, si otten- verte in grandi quantità di etanolo altamente con- i biocarburanti verranno prodotti negli Stati Uniti, di veicoli alimentati da biocarburanti ricavati da http://tinyurl.com/grassoline.
gono microrganismi che degradano la cellulosa. centrato e ad alta gradazione. con relativi benefici in termini di sicurezza nazio- cellulosa aumenterà notevolmente. Questo passag- Sito web del Biomass Program del
Don Foley

Purtroppo molte tecniche che funzionano in la- Il processo AFEX inoltre è potenzialmente mol- nale. E sono molto meglio per l’ambiente rispetto gio potrebbe cambiare il mondo. Ed è un passag- Department of Energy degli Stati Uniti:
boratorio non hanno la minima possibilità di affer- to economico: secondo un’analisi recente, ammet- alle alternative basate su combustibili fossili. gio che andava realizzato già da tempo. n http://eere.energy.gov/biomass.

104  LE SCIENZE 493  settembre 2009 www.lescienze.it LE SCIENZE   105


Rudi matematici

Dodici categorie per sei problemi


forme a priori originarie fa sempre 12. Calcolo ine-
luttabile e preciso come una passeggiata del gran-
de filosofo. Quindi Königsberg diviso Cambridge
fa sei, numero perfetto e bellissimo. Che ci vole-
L'ennesimo enigma ha inizio con una misteriosa divisione tra Cambridge va ad arrivarci?».
e Kaliningrad che Alice categorizza come preoccupante delirio «Doc, non sarebbe meglio scordarsi il medico
amico e chiamare subito il 118? La cosa mi pare

‘‘V
di Rodolfo Clerico, a bene, riconosco la mia sconfitta e zio-tempo relativistico, avessero coraggiosamen- urgente».
Piero Fabbri sono pronta a sorbirmi le vostre bat- te deciso di ridurle a una sola. E Kant è di König- «Non saprei, Treccia… Sento puzza di bruciato».
e Francesca Ortenzio tute. Questa stramaledetta città tede- sberg, ed è per questo che siamo finiti con l’atlante Rudy sorride attraverso la pipa. È un sorriso dif-
sca non riesco a trovarla. Sospetto che siate riusci- sulla scrivania». ficilissimo da fare, ma a lui riesce. «Sempre qui,
ti a falsificare l’atlante». Alice guarda di nuovo Piotr, sempre più preoc- sotto il mio dito, nella Cambridge americana, oltre
«Piano con certi termini, Treccia. Oggi il Capo si cupata «Vedi? Gli offri su un piatto d’argento un ad Harvard e al MIT c’è anche il CMI».
sente filosofo, e se dici “falsificare” rischiamo una classico della topologia e tutti i 23 problemi di Hil- «Il Clay Mathematics Institute? Quello dei Pro-
tirata su Popper lunga un chilometro». bert, e lui che fa? Parla di appercezioni trascen- blemi del Millennio?».
Alice allontana bruscamente il librone: i tre chi- dentali e di noumeni. Chiamo un medico». «Già. Problemi da un milione di dollari ciascu-
li del The Times Comprehensive Atlas of the World Il sopracciglio di Piotr si alza perplesso e segue no. Erano sette, ma dopo che Grigori Perelman ha
oscillano pericolosamente sull’orlo del tavolo. il dito di Rudy che sfoglia l’atlante vagando tra le dimostrato la congettura di Poincaré ne restano
Rudy ferma il volume: «Non è questione di sen- linee sottili di meridiani e paralleli. Giunto sulla solo sei. Gran bel numero, sei. L’ho già detto?».
tirsi filosofo: è mera geografia». costa nordorientale degli Stati Uniti, l’indice si fer- «Sì, l’hai detto fino a farci preoccupare».
«Non direi» contesta Piotr. «Si tratta piuttosto di ma e riprende a tamburellare. «Allora è tempo di farvi passare la preoccu-
storia della geografia politica, e a ben vedere…». pazione. Immaginate un convegno a Cambrid-
«A ben vedere – interloquisce Alice – storia, fi- ge: quando due studiosi si incontrano, discutono
losofia e geografia non mi hanno mai fatto impaz- tra loro sempre dello stesso problema del Millen-
zire. Odio ammetterlo, ma vi preferisco quando li- nio. Per capirci, diciamo quando A incontra B co-
tigate di matematica». minciano a parlare del primo PdM; ma lo stesso
«Il guaio è che ci prendi troppo sul serio», fa A, incontrando C, parla con questi sempre e solo
Rudy mentre picchietta col cannello della pipa del sesto, mentre magari B e C tra loro discutereb-
sull’atlante aperto su una tavola che mostra il Mar bero, che so, del quarto. Ora, è possibile che non
Baltico. «Ormai dovresti saperlo: se Doc e io ti fac- si abbiano mai delle conversazioni a tre sul me-
ciamo insieme una domanda, deve esserci almeno desimo problema, indipendentemente da quali sia-
una mezza fregatura. Eccola, la tua Königsberg: no i matematici? Naturalmente questa impossibi-
come vedi non è più tedesca, e non è più neppu- lità delle conversazioni a tre dipende dal numero
re Königsberg. Adesso si chiama Kaliningrad, ed è dei partecipanti, ma qual è il valore massimo per
una città russa». cui tre matematici qualsiasi non potranno mai fare
«Russa? Mi sembra fuori dai confini…». dei discorsi sensati a tre?».
«È un’enclave. Una volta era Prussia Orienta- Mentre Piotr fa una smorfia di disgusto, Alice
le, poi è stata parte connessa dell’Unione Sovieti- comincia a lanciare saette dagli occhi.
ca quando lo erano anche le repubbliche baltiche, «Sei una serpe. Tutta quella manfrina filosofi-
ma adesso è separata dalla madrepatria. Uomini e ca per arrivare a questo. Ti servivano sei proble-
confini sono caduchi come foglie…». mi, vero? Tutta quella esa-ltazione, quella esa-gi-
Alice guarda Piotr con una smorfia: «Vedi che tazione che mi ha portato diritta a questo stadio di
ricomincia a fare il filosofo? Non lo sopporto. Che «Eccola. Qual è il risultato di Königsberg divi- Il problema di agosto: l'ordine delle frittelle esa-sperazione… E ora citerai il teorema di Ram-
gli è successo? E dire che non mi ricordo neppure so Cambridge?». sey, vero? Tutto per arrivare a questa egocentri-
più come siamo finiti a parlare di Königsberg…». «D’accordo, mi hai convinto», dice Piotr ad Ali- Il mese scorso parlavamo di come ordinare le pile di pancake con opportuni «colpi di ca risposta. GC, sai che sto per sfasciarti questo
«È la città natale di Hilbert! Forse parlavamo ce. «Vada per il medico. Lo chiamo io, ne conosco spatola». Una pila di N frittelle è sempre ordinabile: per N = 1, 2 o 3 la soluzione è bell’atlante in testa?». Rudy comincia a cammina-
dei suoi 23 problemi – risponde Doc, alzando il to- uno bravo». evidente, mentre per i casi restanti il numero di colpi necessario è sempre compreso tra re rasente alla parete, verso la porta. Guarda l’ira
no di voce – o forse del celebre indovinello della «Cambridge vale 2 – riprende Rudy, incuran- N e 2N – 3: funesta di Alice che stringe l’atlante, e invoca Pio-
La soluzione del problema esposto passeggiata sui sette ponti della città, da fare senza te – perché la Cambridge inglese ha il suo dupli- • N colpi per 3 ≤ N ≤ 5 tr per un aiuto.
in queste pagine sarà pubblicata passare mai due volte per lo stesso ponte». cato vicino a Boston, sull’altro lato dell’Atlantico. • N + 1 colpi per 6 ≤ N ≤10 «Doc, dammi una mano, fermala. Speravo ci
Illustrazioni di Stefano Fabbri

in forma breve sul numero «Niet», dice Rudy, stroncando i tentativi di Piotr. L’omonima consorella ospita Harvard e il MIT: cit- • un numero di colpi compreso tra N e 2N – 9 per N > 10. mettesse di più, ad arrivare alla soluzione, ma pro-
di ottobre e in forma estesa «Parlavamo delle categorie kantiane. Mi ricordavo tà doppia, quindi vale 2. Königsberg invece vale Per contro, risistemare gli ospiti mal posizionati bastano al più due liste disgiunte di prio stavolta ci è arrivata in un baleno. Maledizio-
sul nostro sito: www.lescienze.it. che erano 12, contro le forme a priori trascenden- 12 perché qui nascono le 12 categorie di Kant, o se permutazioni, qualunque sia il loro numero. Al solito, rinviamo al blog per ulteriori dettagli ne, io sarò egocentrico, ma le donne… Ah, per la
Potete mandare le vostre risposte tali che sono solo due, tempo e spazio. E notavamo preferite perché i 23 problemi dell’indigeno Hilbert e migliori giustificazioni: rudimatematici-lescienze.blogautore.espresso.repubblica.it. barba ben rasata di Kant! Le donne sono davve-
all’indirizzo e-mail: rudi@lescienze.it. come Cassirer e i neokantiani, sull’onda dello spa- più lo spazio-tempo dei neokantiani diviso le 2 ro imprevedibili».

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