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DASHIELL HAMMETT

ANTOLOGA

Dashiell Hammett Antologa de relatos breves NDICE

Samuel Dashiell Hammett .................................................. 3 La dcima pista................................................................... 5 La muerte de Main............................................................ 24 La casa de la calle Turk .................................................... 39 La herradura dorada.......................................................... 52 El gran golpe................................................................... .. 75 El Rapto ....................................................................... ... 110 Un hombre llamado Spade ............................................. 121 Slo se ahorca una vez ................................................... 144 Demasiados han vivido................................................... 154 El Ayudante del asesino ................................................. 167 El guardin de su hermano ............................................. 190 Sombra en la noche......................................................... 199 El camino de regreso ...................................................... 202

2 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Samuel Dashiell Hammett

Escritor estadounidense de relatos policiacos. Tambin escribi bajo los seudnimos de Peter Collinson, Daghull Hammett, Samuel Dashiell y Mary Jane Hammett. Naci el 27 de mayo de 1894 en el condado de St. Mary's (Maryland, Estados Unidos) . Hammett creci en las calles de Filadelfia y Baltimore. Sin una educacin formal (de j la escuela a los 13 aos), trabaj en diversos oficios y en diferentes lugares del pas: como mensajero para los ferrocarriles de Baltimore y Ohio, fue dependiente, fue mozo de estacin y trabajador en una fbrica de conservas entre otros oficios. En 1915, entr en la "Pinkerton's National Detective Agency" de Baltimore como det ective privado, experiencia que le proporcionara material para sus novelas. Hamme tt no solo contaba la historia, sino que tambin haba vivido los hechos. Aprendi el oficio de detective de James Wright, un agente bajo, rechoncho y de lenguaje dur o, que se convirti en un dolo para Hammett (y que ms tarde servira, supuestamente, c omo inspiracin para El agente de la Continental). En Junio de 1918, abandon Pinker ton y se alist en alist en la Armada, pero la tuberculosis que contrajo provoc su l icencia mdica en menos de un ao. De hecho, Hammett sufrira de mala salud por sus br otes de tuberculosis y alcoholismo durante el resto de su vida. Hammett fue un tipo enigmtico y contradictorio. Mientras fue empleado de la famos a agencia de detectives Pinkerton entre sus tareas estaba la de romper huelgas d e vez en cuando, aunque despus se decantara por una postura ideolgica claramente de izquierdas. Su carrera literaria se produjo en poco ms de una docena de aos, en l os que consigui hacer respetable la nueva narrativa norteamericana de detectives. Consigui prestigio literario rpidamente con sus novelas entre 1929 y 1931. Las dos primeras, Cosecha roja (1929) y La maldicin de los Dain (1929), le llevaron de i nmediato a la fama y en El halcn malts (1930), su novela ms famosa, aunque se discu te si la mejor, en la que di vida a su personaje ms conocido, Sam Spade, fue la pi onera del estilo de novela negra policiaca. Gran parte del xito de la novela se p uede atribuir a la adaptacin para el cine de 1941 dirigida por John Houston y pro tagonizada por Humphrey Bogart. Tambin fue el responsable de la creacin de El agente de la Continental (1924) y El hombre delgado (1934), la novela que present el matrimonio de detectives Nick y Nora Charles al mundo, personajes que se convirtieron en la base para una serie de famosas pelculas. Fue el inventor de la figura del detective cnico y desencanta do de todo. El agente de la Continental de Hammett apareci en unas tres docenas d e relatos, algunos de los cuales fueron la base de las novelas Cosecha roja ( Re d harvest, 1929) y La maldicin de los Dain ( The Dain curse, 1929). Corran los tiempos del nacimiento de la novela negra, un movimiento literario en que se adoptaba el enfoque realista y testimonial para tratar los hechos delicti vos. Fue el fundador de tal corriente y su ms egregio representante y destac sobre todo por su realismo, por la franqueza con que dibuja a sus personajes y escrib e su dilogo, as como por el impacto con que se desarrolla el argumento, que supone la descripcin grfica de actos brutales, y por las actitudes sociales hipcritas y cn icas. Demostr asimismo que tambin en este gnero se pueden denunciar las corrupcione s polticas y econmicas, aunque nada de todo esto est reido con el humor, y su novela El hombre delgado ( The thin man, 1934) es un ejemplo de ello. En el escritor e spaol Manuel Vzquez Montalbn pueden seguirse sus huellas. No slo goz del reconocimien to popular, tambin crticos serios elogiaron su trabajo. Varias de sus novelas fuer on ms tarde adaptadas a programas populares de radio y al cine, y tambin escribi gu iones en Hollywood y su nombre apareci en los crditos de una serie de shows de rad io que utilizaron sus personajes, como el de Alex Raymond, detective privado/espa que apareci en la tira de cmics Secret Agent X-9 (1934).

Pero en 1934, con la publicacin de El hombre delgado, su ltima novela, la carrera de Hammett como escritor estaba casi acabada y se puede afirmar que no escribi na da verdaderamente importante despus de esa fecha (no volvi a escribir novelas, slo relatos cortos).

3 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El anterior otoo haba conocido a Lillian Hellman, lectora de guiones que tena la am bicin de convertirse en dramaturga, y se embarcaron en una larga y tumultuosa rel acin, que durara casi treinta aos. Reconocido como izquierdista, en 1951 pas seis meses en la crcel por "actividades antiamericanas" (en realidad por rechazar atestiguar en el Civil Rights Congress contra cuatro comunistas acusados de conspirar en contra del gobierno de los Es tados Unidos). En 1953, volvi a rechazar contestar a preguntas del comit del senad or Jos McCarthy's. Muri el 10 de enero de 1961 en Nueva York.

4 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La dcima pista [ The tenth clew, 1924] Un relato de El Agente de la Continental

Don Leopold Gantvoort no est en casa dijo el criado que me abri la puerta, pero est s u hijo, el seorito Charles, si es que desea verle. No. El seor Gantvoort me dijo que me recibira hacia las nueve. Son ahora las nueve en punto y estoy seguro de que no tardar. Le esperar. Como quiera el seor. Se apart para dejarme pasar, se hizo cargo de mi abrigo y mi sombrero, me condujo a la biblioteca de Gantvoort situada en el segundo piso, y all me dej. Tom una de las revistas que haba sobre la mesa, coloqu a mi lado un cenicero, y me puse cmodo. Pas una hora. Dej de leer y comenc a inquietarme. Pas otra hora... Yo estaba en ascu as. Comenzaba a dar las once un reloj del piso bajo, cuando entr en la habitacin un jo ven alto y delgado de unos veinticinco o veintisis aos de edad, piel muy blanca, y ojos y cabellos oscuros.

Mi padre no ha vuelto todava me dijo. Es una lstima que le haya estado esperando uste d tanto tiempo. Puedo ayudarle en algo? Soy Charles Gantvoort. No, gracias me levant del silln encajando la corts despedida. Llamar maana. Lo siento murmur, y juntos nos dirigimos hacia la puerta. En el momento en que salamos al pasillo, un telfono supletorio situado en un rincn de la habitacin que abandonbamos comenz a sonar con un timbrazo amortiguado. Me det uve en el umbral de la puerta mientras Charles Gantvoort se acercaba a responder . De espaldas a m, habl en el aparato. S. S. S. de pronto, bruscamente. Qu? S y, luego, con desmayo. S. Muy lentamente se volvi hacia m con el auricular an en la mano. Tena el rostro grisce o y contrado en un gesto de angustia, los ojos abiertos de par en par por la sorp resa y la boca entreabierta. Mi padre balbuce. Ha muerto. Le han matado. Dnde? Cmo? No lo s. Era la polica. Quieren que vaya inmediatamente. Se enderez con un esfuerzo, recobr su compostura y colg el telfono. Los msculos de su rostro se relajaron ligeramente. Perdone mi... Seor Gantvoort le interrump, trabajo para la Agencia de Detectives Continental. Su pa dre llam a nuestras oficinas esta tarde y pidi que le enviaran un detective esta m isma noche. Dijo que le haban amenazado de muerte. Pero teniendo en cuenta que an no me haba co ntratado, a menos que usted quiera... Desde luego. Est usted contratado. Si la polica no ha hallado al asesino, quiero qu e haga usted todo lo posible por encontrarlo. Bien. Vamos a la Jefatura. Ninguno de los dos habl durante el camino. Gantvoort iba inclinado sobre el volan te del automvil que lanzaba a travs de las calles a una increble velocidad. Arda en deseos de hacerle infinidad de preguntas, pero me di cuenta de que para mantener aquella velocidad sin estrellarnos era necesario que concentrara toda su atencin en la conduccin del automvil. As pues, opt por no molestarle y guard silencio.

5 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves En la Jefatura de Polica nos esperaban media docena de oficiales. Estaba a cargo del caso el inspector O'Gar, un sargento de cabeza apepinada que viste como un s heriff de pelcula, incluido el sombrero negro de ala ancha, pero que no por eso d

eja de disfrutar de toda mi consideracin. Habamos trabajado ya juntos en dos o tres casos, y nos llevbamos de maravilla. Nos condujo a uno de los despachos situados bajo la Sala de Juntas. Diseminados sobre el escritorio haba aproximadamente una docena de objetos. Quiero que mire estas cosas detenidamente dijo el sargento a Gantvoort, y elija las que pertenecieron a su padre. Pero, dnde est? Haga esto primero insisti O'Gar, y luego le ver. Mir los objetos que haba sobre la mesa, mientras Charles Gantvoort haca la seleccin. Un joyero vaco; una agenda; tres cartas en sendos sobres abiertos dirigidos a la vctima; varios documentos; un manojo de llaves; una pluma estilogrfica; dos pauelo s de lino blanco; dos casquillos de pistola; una navaja y un lpiz de oro unidos a un reloj tambin de oro por una cadena de oro y platino; dos monederos de piel ne gra, uno de ellos nuevo y el otro muy usado; cierta cantidad de dinero en billet es y monedas; y una mquina de escribir abollada y retorcida salpicada de amasijos de cabellos y sangre. Parte de los objetos estaban manchados de sangre, y parte estaban limpios. Gantvoort seleccion el reloj con sus aditamentos, las llaves, la agenda, los pauel os, las cartas, los documentos y el monedero usado. Esto era de mi padre nos dijo. Las otras cosas no las he visto nunca. Como no s cunto llevaba encima esa noche, no puedo decirles si ese dinero le perteneca o no. Est seguro de que no eran suyos el resto de estos objetos? le pregunt O'Gar. Creo que no, pero no estoy seguro, Whipple se lo podr decir se volvi hacia m. Es el cr iado que le abri la puerta esta noche. Estaba al servicio de mi padre y l sabr con seguridad si le pertenecan o no. Uno de los policas fue a llamar a Whipple para decirle que viniera inmediatamente . Yo continu el interrogatorio. Echa en falta algo que su padre llevara habitualmente? Algo de valor? Nada que yo sepa. Todo lo que caba esperar que llevara est aqu. A qu hora sali de casa esta noche? Antes de las siete y media. Puede que a las siete. Sabe adnde se diriga? No me lo dijo, pero supuse que iba a visitar a la seorita Dexter. Las caras de los policas se iluminaron y sus miradas se agudizaron. Supongo que l a ma tambin. Son muchos, muchsimos, los crmenes en que no hay faldas de por medio, p ero es raro el asesinato notable en que no hay complicada una mujer. Quin es la seorita Dexter? me relev O'Gar. Es... dijo Charles Gantvoort dudando. Ver, mi padre tena una relacin muy cordial con e

lla y con su hermano. Sola visitarles, o mejor dicho visitarla, varias noches por semana. Yo sospechaba que quera casarse con ella. Qu clase de persona es? Mi padre les conoci hace seis o siete meses. Yo les he visto varias veces, pero no les conozco muy bien. La seorita Dexter, Creda de nombre, tiene unos veintitrs aos y su hermano Madden es cuatro o cinco aos mayor. El debe estar ahora camino de N ueva York donde va a gestionar un asunto en nombre de mi padre. Le dijo su padre que iba a casarse con ella? insisti O'Gar negndose a perder de vista la 6 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves posibilidad de una intervencin femenina. No, pero es evidente que estaba, cmo le dira?, muy entusiasmado con ella. Tuvimos un as palabras sobre eso hace unos das, concretamente la semana pasada Nada serio, en tindame... Una discusin sin importancia. Del modo en que me habl, me tem que pensaba casarse c on ella. Por qu ha dicho me tem? salt O'Gar al or estas palabras. Charles Gantvoort se azar un poco y carraspe nerviosamente. No quiero darle una mala impresin de los Dexter. Creo, ms an, estoy seguro, que no t ienen nada que ver en este asunto. Pero no les tengo ninguna simpata, no me caen bien. Me parecen unos oportunistas. Mi padre no era fabulosamente rico, pero tena una considerable fortuna. Y aunque se conservaba bien, tena ya cincuenta y siete aos, lo que me hace pensar que a Creda Dexter le interesaba ms su dinero que l. Y el testamento de su padre? En el ltimo de que yo tengo noticia, el que redact hace dos o tres aos, deja todo a mi mujer y a m. Su abogado, Murray Abernathy, podr decirle si hay un testamento po sterior, pero no lo creo. Su padre se haba retirado de los negocios, verdad? S Me traspas su agencia de importacin y exportacin hace un ao aproximadamente. Conservaba bastantes inversiones en diversos sitios, pero no participaba activam ente en ninguna empresa. O'Gar se lade el sombrero de sheriff, y durante unos segundos se rasc su cabeza ap epinada con expresin meditabunda. Despus me mir. Tiene usted alguna pregunta ms?

S. Seor Gantvoort, conoce usted a un tal Emil Bonfils? Ha odo hablar de l a su padre o a cualquier otra persona?

No. En alguna ocasin le dijo su padre que haba recibido una carta en la cual se le amena zaba? O que alguien le haba disparado en la calle? No. Estuvo su padre en Pars en 1902? Es muy posible. Hasta que se retir sola ir al extranjero todos los aos. Terminada la entrevista, O'Gar y yo acompaamos a Gantvoort al depsito de cadveres p ara que identificara el de su padre. El espectculo que ofreca ste no era lo que se dice agradable, ni siquiera para O'Gar ni para m, que slo le conocamos de vista. Yo le recordaba como un hombre bajo y enjuto, siempre elegantemente ataviado y dot ado de una viveza que le haca parecer mucho ms joven de lo que era. Ahora yaca con el crneo convertido en un amasijo de pulpa roja. Dejamos a Gantvoort en el depsito de cadveres y nos dirigimos a pie a la Jefatura. Qu secretos se trae usted sobre ese Emil Bonfils y Pars en 1902? me pregunt O'Gar en e l momento en que salimos a la calle. La vctima telefone a la Agencia esta tarde diciendo que haba recibido una carta amen azadora de un tal Emil Bonfils, con el que ya haba tenido roces en Pars en 1902. A firm que Bonfils haba disparado sobre l en la calle la noche anterior y pidi que le enviaran un detective esta misma noche. Rog que bajo circunstancia alguna se info rmara de esto a la polica, aadiendo que prefera que Bonfils le matara a que el asun to se hiciera pblico. Eso es todo lo que dijo por telfono. Por eso estaba yo prese nte cuando notificaron a Charles Gantvoort la muerte de su padre. O'Gar se detuvo en medio de la acera y dej escapar un silbido.

7 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Esta s que es buena exclam. Espere usted a que volvamos a la Jefatura. Le ensear una c sa. Whipple nos esperaba ya en la Sala de Juntas. A primera vista su rostro tena la m isma expresin de mscara que cuando me haba admitido pocas horas antes en la casa de Russian Hill. Pero por debajo de sus modales de sirviente perfecto se le notaba crispado y tem bloroso. Le llevamos a la oficina donde habamos interrogado a Charles Gantvoort. Whipple corrobor todo lo que el hijo de la vctima nos haba dicho. Estaba seguro de que ni la mquina de escribir, ni el joyero, ni los dos casquillos, ni el monedero nuevo haban pertenecido al muerto. No conseguimos hacerle confesar lo que pensab a de los Dexter, pero era evidente que no les tena ninguna simpata. La seorita Dext er, nos dijo, haba llamado tres veces aquella noche; hacia las ocho, a las nueve y a las nueve y media. En las tres ocasiones haba preguntado por el seor Gantvoort

, pero no haba dejado ningn recado. Whipple supona que la seorita Dexter esperaba a su amo y que al ver que no llegaba se haba inquietado por su tardanza. Dijo no saber nada ni de Emil Bonfils ni de las cartas en que se amenazaba a Gan tvoort. La noche anterior a su muerte, ste haba salido desde las ocho hasta la med ianoche. Whipple no se haba fijado en l lo suficiente como para decir si a su vuel ta estaba inquieto o no. Cuando sala llevaba encima, generalmente, unos cien dlare s. Echa usted de menos algo de lo que Gantvoort llevaba encima esta noche? pregunt O'Ga r. No, seor. Creo que est todo aqu. El reloj y la cadena, el dinero, la agenda, el mone dero, las llaves, los pauelos, la pluma... Todo que yo sepa. Sali Charles Gantvoort esta noche? No, seor. El y su esposa estuvieron en casa toda la noche. Est seguro? Whipple medit un momento. S, seor. Casi seguro. Puedo decirle con absoluta certeza que la seorita Gantvoort no sali. La verdad es que al seorito Charles no le vi desde las ocho aproximadamente, hast a las once, hora en que baj con este caballero dijo sealndome. Pero estoy casi seguro de que no sali. Creo recordar que la seorita Gantvoort me dijo que estaba en casa . O'Gar le hizo entonces otra pregunta que en aquel momento me sorprendi. Qu clase de botonadura llevaba el seor Gantvoort? Se refiere usted a don Leopold? S. Era una botonadura lisa, de oro. Los botones estaban hechos de una pieza y llevab an el contraste de un joyero de Londres. Los reconocera si los viera? S, seor. Acabado el interrogatorio, dejamos a Whipple regresar a casa. No cree pregunt a O'Gar una vez que nos quedamos solos frente a aquel escritorio cub ierto de pistas que an no significaban absolutamente nada para m que es hora de que empiece a ponerme al da? Creo que s. Esccheme bien. Un hombre llamado Lagerquist, dueo de una tienda de ultra marinos, atravesaba en su automvil esta noche el parque de Golden Gate, cuando pa s junto a un coche estacionado con los faros apagados en una avenida oscura. La p ostura del hombre que haba en el interior le pareci rara, e inform de ello al prime r agente de polica que encontr. El agente hall a Gantvoort sentado al volante con la cabeza aplastada, y este cach arro continu poniendo la mano sobre la mquina de escribir manchada de sangre sobre

el asiento de 8 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves al lado. Eran las diez menos cuarto. El forense dice que le mataron machacndole e l crneo con esta mquina de escribir. Los bolsillos del traje de la vctima estaban v ueltos hacia fuera, y sobre el suelo y los asientos del automvil hallamos disemin ados los objetos que ve sobre el escritorio, exceptuando el monedero nuevo. En e l coche encontramos tambin este dinero, cerca de cien dlares. Entre los papeles ha llamos ste. Me alarg una hoja de papel blanco en la que alguien haba escrito a mquina lo siguie nte: L. F. G. Quiero lo que es mo. Nueve mil kilmetros y veintin aos no te bastarn para ocultarte a la vctima de tu traicin. Estoy dispuesto a quitarte lo que me robaste. E. B.

L.F.G. puede ser Leopold F. Gantvoort dije, y E. B. puede ser Emil Bonfils. Veintin aos seran los transcurridos entre 1902 y 1923, y nueve mil kilmetros es aproximadam ente la distancia que hay de Pars a San Francisco. Dej la carta sobre la mesa y tom el joyero. Era de un material negro que imitaba p iel, y estaba forrado de satn blanco. Careca de marca alguna. Despus examin los casquillos. Eran del calibre cuarenta y cinco y mostraban en la ojiva una muesca en forma de cruz, viejo truco que permite que la bala se aplane como un platillo cuando llega a su destino. Los encontraron en el automvil? S. Y esto tambin. O'Gar sac del bolsillo de su chaleco un mechn de cabellos rubios de unos tres o cu atro centmetros de longitud. No haba sido arrancado, sino cortado. Algo ms? La serie de hallazgos pareca interminable. Tom el monedero nuevo que estaba sobre el escritorio, el que tanto Whipple como C harles Gantvoort haban negado que fuera propiedad del muerto, y me lo alarg. Esto lo hallamos en la carretera, a un metro del coche aproximadamente. Era un monedero de poco precio y no llevaba ni la marca del fabricante ni las in iciales de su propietario. En su interior haba dos billetes de diez dlares, tres r ecortes de peridico y una lista mecanografiada de seis nombres, encabezados por e l de Gantvoort, con sus respectivas direcciones. Al parecer los tres recortes procedan de las columnas de anuncios personales de t res peridicos distintos, pues el tipo de letra era diferente en los tres casos. D ecan lo siguiente: George Todo est dispuesto. No esperes demasiado. D. D. D.

R. H. T. No contestan. FLO

CAPPY A las doce en punto, y de punta en blanco. BINGO

Los nombres y direcciones que aparecan bajo el de Gantvoort en la lista mecanogra fiada, eran: Quincy Heathcote, calle Jason 1223, Denver; B. D. Thornton, calle H ughes, 96, Dallas; Luther G. Randall, calle Columbia, 615, Portsmouth; J. H. Boy d Willis, calle Harvard, 5444, Boston; Hannah Hindmarsh, calle 79, 218, Clevelan d.

9 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Qu ms? pregunt despus de examinar la lista. El sargento no haba agotado an las existencias. Cuando hallamos a la vctima, los botones del cuello de la camisa haban desaparecido , aunque tanto ste como la corbata seguan en su lugar. Faltaba tambin el zapato izq uierdo. Hemos buscado por todas partes, pero no hemos podido hallar ni uno ni ot ros. Es eso todo? Ya estaba preparado para or cualquier cosa. No s qu ms quiere usted, demonios! gru. Es que no le parece bastante? Qu me dice de las huellas? Nada. Las nicas que encontramos pertenecan al muerto. Y el automvil en que le hallaron? Pertenece a un mdico, el doctor Wallace Girargo. Llam esta tarde a las seis para in formar de que se lo haban robado en las cercanas del cruce de la calle McAllister y la calle Polk. Estamos investigando sus antecedentes, pero creo que es persona honrada. Los objetos que Whipple y Charles Gantvoort haban identificado como propiedad de la vctima no nos dijeron nada. Los examinamos cuidadosamente sin resultado. La ag enda contena muchos nombres y direcciones, pero nada que pareciera tener que ver con el caso. Las cartas carecan de importancia. El nmero de serie de la mquina de escribir con que se cometi el crimen haba sido bor rado, probablemente con una lima. Qu opina usted de todo esto? me pregunt O'Gar cuando, terminada la inspeccin, nos arre

llanamos en sendos sillones a fumar un cigarro. Tenemos que encontrar a Emil Bonfils. No es mala idea gru. Creo que lo mejor ser que nos pongamos en contacto con las cinco personas cuyos nombres aparecen en la lista que encabeza el de Gantvoort. Cree qu e puede tratarse de una lista de futuras vctimas? Estar dispuesto Bonfils a matarlo s a todos? Quiz. En cualquier caso tenemos que localizarles. Es posible que haya matado ya a alguno, pero muertos o no es evidente que tienen que ver con el asunto. Enviar un telegrama a las sucursales de la agencia con los nombres que figuran en la list a y ver si pueden averiguar tambin la procedencia de los recortes de prensa. O'Gar mir su reloj y bostez. Son ms de las cuatro. Qu le parece si dejamos esto y nos vamos a dormir? Dejar un rec ado al tcnico del departamento para que compare el tipo de la mquina de escribir c on la carta firmada E. B. y con la lista de nombres, y me diga si las escribiero n con ella. Supongo que s, pero tenemos que asegurarnos. Tan pronto como amanezca har que registren el parque en que hallaron a Gantvoort. Quiz puedan encontrar el zapato y los botones desaparecidos. Mandar tambin un par de hombres a recorrer todas las tiendas de mquinas de escribir de la ciudad. Veremos si pueden averiguar de dnde procede sta. Me detuve en la oficina de telgrafos ms cercana y envi unos cuantos telegramas. Des pus me dirig a casa. Aquella noche mis sueos no estuvieron ni remotamente relaciona dos con crmenes ni con trabajo. A las once en punto de la maana siguiente, cuando fresco y animoso y con cinco ho ras de sueo en mi haber llegu a la Jefatura de Polica, hall a O'Gar inclinado sobre su escritorio mirando con asombro un zapato negro, media docena de botones de or o, una llave oxidada y un peridico arrugado que se alineaban ante l. Qu es eso? Recuerdos de su boda? Como si lo fueran respondi con voz cargada de disgusto. Escuche esto. Uno de los 10 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves conserjes del Banco Nacional de Hombres del Mar se dispona a limpiar el local est a maana, cuando hall un paquete en el vestbulo. Se trataba de este zapato, el que n os faltaba de Gantvoort. Iba envuelto en una hoja del Philadelphia Record con fecha de hace cinco das. Con el zapato iban estos botones y esta llave vieja. Como ver el tacn del zapato ha s ido arrancado y no lo hemos hallado todava. Whipple ha identificado el zapato y d os de los botones sin la menor dificultad, pero dice no haber visto nunca la lla ve. Los otros cuatro botones son nuevos y de los ms corrientes, de oro chapado. L a llave parece que no se ha usado en mucho tiempo. Qu deduce usted de todo esto? Confieso que no pude decir nada. Cmo se le ocurri al conserje entregar esto a la polica? Los peridicos de la maana publicaron la noticia del crimen y en ella se haca referen cia al zapato y a los botones.

Qu han averiguado de la mquina de escribir? pregunt. Se ha comprobado que fue con ella con la que escribieron la carta y la lista de n ombres, pero no hemos podido descubrir su procedencia. Hemos hecho todas las ave riguaciones necesarias con respecto a los movimientos del propietario del automvi l durante la noche de ayer y est al abrigo de toda sospecha. Lo mismo ocurre con Lagerquist, el que encontr a Gantvoort. Y usted, qu hizo? An no he recibido respuesta a los telegramas que envi anoche. Pas por la Agencia est a maana antes de venir aqu y encargu a cuatro detectives que recorrieran todos los hoteles de la ciudad para ver si pueden hallar a algn Bonfils. En el listn de telfo nos figuran dos o tres familias con ese apellido. Tambin envi un telegrama a nuest ra agencia en Nueva York para que revisen las listas de pasajeros llegados recie ntemente al puerto, y mand un cable a nuestro corresponsal en Pars para ver qu pued e averiguar all. Supongo que antes de nada deberamos ver a Abernathy, el abogado de Gantvoort, y a esa tal seorita Dexter dijo el sargento. Estoy de acuerdo asent. Vamos a tantear al abogado primero. Tal como estn las cosas e s lo ms importante en este momento. Murray Abernathy, abogado de profesin, era un caballero alto y delgado que hablab a con lentitud y mostraba una acrrima adhesin a las camisas de pechera almidonada. Por exceso de lo que nosotros consideramos tica profesional, se neg a darnos toda la informacin que desebamos. Pero le dejamos divagar a su modo y as conseguimos averiguar algunos datos. Lo qu e nos dijo fue ms o menos lo siguiente: Leopold Gantvoort y Creda Dexter pensaban casarse el mircoles siguiente. Tanto el hijo de l como el hermano de ella se oponan a la boda, de modo que la pareja haba decidido contraer matrimonio secretamente en Oakland y embarcarse para Oriente l a misma tarde de la boda pensando que para cuando acabara la larga luna de miel ambas familias se habran resignado a su unin. Gantvoort haba redactado un nuevo testamento por el que dejaba la mitad de su for tuna a su nueva esposa y la otra mitad a su hijo y a su nuera, pero no haba firma do an el documento y Creda Dexter lo saba. No ignoraba tampoco, y ste fue uno de lo s pocos puntos en que Abernathy se mostr explcito, que de acuerdo con el testament o anterior, an en vigor, toda la fortuna pasaba a Charles Gantvoort y a su esposa . Basndonos en alusiones y medias palabras de Abernathy, dedujimos que la fortuna d e Gantvoort ascenda a milln y medio de dlares, aproximadamente. El abogado afirm ign orar todo lo referente a Emil Bonfils y a las amenazas dirigidas contra su clien te. No saba, o no quiso decirnos, nada que viniera a arrojar un rayo de luz acerc a de la naturaleza del robo de que se acusaba a Gantvoort en la carta amenazador a. Desde la oficina de Abernathy nos dirigimos al apartamento de Creda Dexter, situ ado en un lujoso edificio a pocos minutos de distancia de la casa de la vctima.

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Antologa de relatos breves Creda Dexter era una mujer menuda, de poco ms de veinte aos. Lo que ms destacaba en ella eran sus ojos, unos ojos grandes y profundos de color del mbar, con pupilas que se movan incesantemente. Continuamente cambian de tamao expandindose o contrayn dose, unas veces con lentitud y otras con rapidez, pasando sbitamente del tamao de una cabeza de alfiler a amenazar con invadir el iris ambarino. Aquellos ojos revelaban que se trataba de una mujer marcadamente felina. Todos s us movimientos eran lentos, suaves, seguros como los de una gata. Las lneas de su bonito rostro, el contorno de su boca, la nariz breve, la forma de los ojos, la hinchazn de las cejas, todo en ella era felino. Y vena a corroborar esa impresin e l modo en que peinaba sus cabellos, que eran sedosos y oscuros. El seor Gantvoort y yo dijo una vez hechas las presentaciones bamos a casarnos pasado maana. Su hijo y su nuera se oponan a nuestro matrimonio y lo mismo mi hermano Ma dden. Los tres crean que haba demasiada diferencia de edad entre nosotros. Para ev itar roces, habamos proyectado casarnos secretamente y pasar un ao o ms en el extra njero. Pensbamos que para nuestro regreso habran olvidado sus objeciones. Ese fue el motivo por el que el seor Gantvoort convenci a Madden de que fuera a Nueva York . Tena un negocio pendiente en aquella ciudad, algo relacionado con la liquidacin de sus intereses en una fundicin de aceros, y lo utiliz como excusa para enviar a mi hermano all hasta que partiramos en nuestro viaje de bodas. Madden vive conmigo y me habra sido imposible hacer todos los preparativos sin qu e hubiera sospechado nada. Estuvo el seor Gantvoort aqu anoche? pregunt. No. Le estuve esperando porque bamos a salir. Generalmente vena andando, pues viva sl o a unas cuantas manzanas de este edificio. Cuando vi que eran las ocho y an no h aba llegado, llam a su casa y Whipple me dijo que haba salido haca ya una hora. Desp us volv a llamar dos veces. Esta maana telefone de nuevo, antes de leer el peridico, y me dijeron que... Al llegar a este punto se le quebr la voz. Esta fue la nica muestra de emocin que d io durante toda la conversacin. La idea que de ella nos haba dado dado Charles Gan tvoort y Whipple nos haba llevado a esperar una exhibicin de dolor mucho ms teatral . Pero confieso que Creda Dexter me desilusion. Se mostr comedida, discreta y ni s iquiera trat de impresionarnos con sus lgrimas. Estuvo aqu anteanoche el seor Gantvoort? S. Lleg un poco despus de las ocho y se qued aqu hasta las doce. No salimos. Vino y regres a su casa andando? S. Creo que s. Le dijo algo acerca de que le haban amenazado de muerte? No. Neg rotundamente con la cabeza. Conoce usted a un tal Emil Bonfils? No.

Le habl alguna vez de l el seor Gantvoort? No. En qu hotel se aloja su hermano en Nueva York? Las negras pupilas se dilataron abruptamente amagando con invadir hasta el blanc o de sus ojos. Ese fue el primer sntoma de temor que reconoc en ella. Pero excepcin hecha de aquel la sbita reaccin, no perdi un pice de su compostura. No lo s. Cundo sali de San Francisco? El jueves. Hace cuatro das.

12 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Salimos del apartamento de Creda Dexter y recorrimos seis o siete manzanas en si lencio, sumidos en nuestros pensamientos. Al fin O'Gar habl: Esta seora es una gatita. A las caricias responde con un ronroneo. Pero mucho cuid ado porque puede sacar las garras. Qu opina de la forma en que se le dilataron las pupilas cuando le pregunt acerca de su hermano? dije. Debe significar algo, pero no s qu. Convendra investigar el asunto y ver si realment e se halla en Nueva York. Si hoy se encuentra ya all es seguro que no pudo estar aqu anoche. Hasta el avin ms rpido tarda de veintisis a veintiocho horas en recorrer la distancia de San Francisco a Nueva York. Lo investigaremos afirm. Me parece que Creda Dexter no est muy segura de que su herma no no tenga que ver con el asunto. Es posible que Bonfils no actuara solo. Pero no creo que Creda est complicada en el crimen. Saba que Gantvoort no haba firmado e l testamento en que la dejaba heredera y no tendra sentido que renunciara a tres cuartos de milln de dlares. Mandamos un largo telegrama a la Agencia Continental en Nueva York y nos dirigim os a mi oficina para ver si haba llegado respuesta a los cables que envi la noche anterior. Efectivamente, haba llegado. Nuestros detectives no haban hallado el menor rastro de ninguna de las personas c uyos nombres figuraban en la lista encabezada por el de Gantvoort. Un par de las direcciones que aparecan en ella ni siquiera existan. En dos de las calles en cuestin no haba casa alguna que correspondiera al nmero indicado y nunca la haba habido. O'Gar y yo pasamos el resto de la tarde recorriendo la distancia que separaba la casa de Gantvoort, en Russian Hills, del inmueble donde vivan los Dexter, interr ogando a todo hombre, mujer y nio que viviera, trabajara o jugara a lo largo de l

os tres caminos distintos que la vctima poda haber seguido para ir de un edificio al otro. Nadie haba odo el disparo que hizo Bonfils la noche anterior al crimen. N adie haba reparado en nada sospechoso la noche del asesinato. Nadie haba visto a G antvoort subir a un automvil. Fuimos a la casa de Russian Hills e interrogamos de nuevo al hijo de la vctima, a la esposa de ste y a todos los criados, sin resultado. Ninguno de ellos haba echa do de menos nada que pudiera pertenecer a la vctima y que fuera tan pequeo como pa ra poder ocultarlo en un tacn. El par de zapatos que llevaba Gantvoort la noche d el crimen era uno de los tres pares que le haban hecho en Nueva York dos meses an tes. Pudo haber arrancado el tacn del zapato izquierdo, vaciarlo lo suficiente co mo para introducir en l un objeto de pequeas dimensiones, y volverlo a clavar otra vez, aunque Whipple insista en que, a menos que la operacin la hubiera llevado a cabo un experto, l habra reparado en ello. Agotadas las posibilidades del interrogatorio, regresamos a la agencia. En ese m omento acababan de recibir un telegrama de la oficina de Nueva York, segn el cual durante los seis meses anteriores al crimen no haba llegado a ese puerto ningn Em il Bonfils ni desde Inglaterra, ni desde Francia, ni desde Alemania. Los detectives que haban recorrido la ciudad tratando de localizar a todos los ap ellidados Bonfils tampoco haban averiguado nada de inters. Haban hallado a once Bon fils en San Francisco, Oakland, Berkeley y Alameda, pero ninguno tena nada que ve r con el crimen ni saban nada de ningn Emil Bonfils. La bsqueda por los hoteles tam poco haba dado resultado. O'Gar y yo nos fuimos a cenar juntos. Fue aquella una cena hosca y silenciosa, d urante la cual ninguno de los dos pronunci ms de seis palabras. Despus regresamos a la agencia, donde acababa de llegar un nuevo telegrama de Nueva York.

13 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Madden Dexter lleg Hotel McAlpin esta maana con poder notarial para vender interes es Gantvoort en ALTOS HORNOS B. F. y F. Dice no saber nada ni de Emil Bonfils ni del asesinato. Regresa a San Francisco maana.

La hoja de papel en que haba descifrado el telegrama se desliz entre mis dedos y O 'Gar y yo permanecimos silenciosos, sentados uno frente al otro, mirndonos distrad amente por encima del escritorio. Afuera en el corredor se escuchaba el ruido qu e hacan con los cubos las mujeres de la limpieza. Es un caso extrao dijo finalmente O'Gar. Asent. Lo era. Tenemos nueve pistas continu, que no nos han servido absolutamente para nada. Nmero uno: la llamada que hizo la vctima a su agencia para decirles que un tal Bonf ils, con quien ya haba tenido problemas en Pars, le haba amenazado y disparado desp us sobre l.

Nmero dos: la mquina de escribir con que se cometi el crimen y con la que escribiero n la carta y la lista de nombres. An no hemos podido averiguar su procedencia. Po r otro lado, qu clase de arma es esa? Se dira que a Bonfils se le subi la sangre a l a cabeza y golpe a Gantvoort con la primera cosa que encontr. Pero, qu haca esa mquina de escribir en un coche robado? Y por qu le haban limado la numeracin? Negu con la cabeza para dar a entender que ignoraba la respuesta y O'Gar continu c on la enumeracin de las pistas. Nmero tres: la carta en que se amenaza a Gantvoort y que responde a lo que ste dijo por telfono aquella misma tarde. Nmero cuatro: las dos balas con la muesca en forma de cruz en la ojiva. Nmero cinco: el joyero. Nmero seis: el mechn de pelo rubio. Nmero siete: el hecho de que desaparecieran los botones del cuello de la camisa de la vctima y uno de sus zapatos. Nmero ocho: el monedero que hallamos en la carretera con los dos billetes de diez dlares, los tres recortes de peridico y la lista de nombres. Nmero nueve: el hallazgo al da siguiente del zapato, los botones del cuello con cua tro botones ms y la llave oxidada, envuelto todo en una hoja de diario de Filadel fia con fecha de cinco das antes. Esta es la lista completa. La nica explicacin posible es que Gantvoort estafara a e se tal Emil Bonfils, sea quien sea, en Pars en 1902, y que ste haya vuelto ahora p ara vengarse. Recogi anoche a Gantvoort en un automvil robado en que, Dios sabe po r qu motivo, llevaba una mquina de escribir. Tuvieron una discusin, Bonfils le golp e con la mquina y le registr los bolsillos sin que al parecer le robara nada. Decid i que lo que buscaba se hallaba en el zapato izquierdo de Gantvoort y se lo llev. Lo que no tiene sentido es la desaparicin de los botones, ni la lista falsa, ni.. . Si lo tiene le interrump incorporndome ya completamente despierto. Esa es la dcima pis ta, la que vamos a seguir de ahora en adelante. La lista era inventada, a excepc in del nombre y direccin de Leopold Gantvoort. De haber sido autntica nuestros dete ctives habran hallado al menos una de esas cinco personas, pero no encontraron ra stro de ninguna de ellas. Para colmo, en dos casos los nmeros de las calles ni ex istan siquiera. Esa lista es falsa. El asesino la puso en el monedero para despistarnos an ms, aadi l os recortes de los peridicos y los veinte dlares y la dej tirada en la carretera ce rca del automvil. Y si esto es as hay cien posibilidades contra una de que el resto de las pistas sea n igualmente falsas.

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Antologa de relatos breves Desde este momento concedo a esas nueve pistas la credibilidad de un cuento chino y, por lo tanto, voy a actuar contrariamente a ellas. De ahora en adelante voy a buscar a un hombre que no se llame Emil Bonfils, cuyas iniciales no sean ni E. ni B. y que no se hallara en Pars en mil novecientos dos. Un hombre que no tenga pelo rubio, que no lleve una pistola del calibre cuarenta y cinco, y a quien no interesen los anuncios personales en la prensa. Un hombre que no matara a Gantv oort con el fm de recuperar un objeto que llevara oculto en un zapato o en un bo tn del cuello de la camisa. Ese es el hombre que voy a buscar desde ahora. El sargento O'Gar gui sus ojillos verdes con gesto meditabundo y se rasc la cabeza.

Quiz no sea una locura dijo. Puede que tenga usted razn. Supongamos que sea as. Qu hac mos? Esa gatita Dexter seguro que no lo hizo, porque la muerte de Gantvoort le c ost tres cuartos de milln. Su hermano tampoco, porque estaba camino de Nueva York y porque adems nadie quita a un tipo de en medio slo porque se le ha ocurrido casa rse con su hermana. Charles Gantvoort? El y su mujer son los nicos que salan benefi ciados con que el viejo la palmara antes de firmar el segundo testamento. La nica prueba que tenemos de que Charles no saliera esa noche es su palabra. Los sirvi entes no le vieron entre las ocho y las once. Usted mismo estuvo all y no le vio hasta esa hora. Pero ambos le creemos cuando afirma que no sali, y ni usted ni yo sospechamos que liquidara al viejo aunque bien pudo hacerlo. Quin fue entonces? Esa tal Creda Dexter iba a casarse con Gantvoort por su dinero, no? No creer usted que estaba enamorada de l, verdad? No. Por su modo de ser y por lo que dijo, ms bien creo que estaba enamorada del mi lln y medio. En eso estbamos de acuerdo continu. Ahora bien, la seorita Dexter no es ni por asomo u na mujer fea. Cree usted que Gantvoort fue el nico pretendiente que ha tenido en t oda su vida? Ya veo por dnde va! Ya veo por dnde va! exclam O'Gar. Usted sospecha que puede haber un jovencito que no cuente con milln y medio y a qu ien no le cay muy bien el que un hombre con dinero le quitara la novia. Quin sabe. .. Supongamos que dejamos a un lado todas estas pistas y exploramos esta nueva persp ectiva. De acuerdo respondi. Desde maana nos dedicaremos a buscar a un hombre que se disputab a con Gantvoort la patita de la gata Dexter.

Y para bien o para mal, eso es lo que hicimos. Guardamos todas aquellas preciosa s pruebas en un cajn que cerramos con llave y las echamos al olvido. Hecho esto n os lanzamos a la bsqueda de las amistades masculinas de Creda Dexter. Pero el asu nto no result tan fcil como en un principio pareca. A pesar de nuestros esfuerzos por escarbar en su pasado no pudimos dar con ningn hombre que pudiramos catalogar como pretendiente. Creda y su hermano llevaban viv iendo en San Francisco tres aos. O'Gar y yo fuimos de apartamento en apartamento investigando todo aquel perodo e interrogando a todos aquellos que pudieron conoc erles, incluso de vista solamente. Nadie pudo mencionar a un solo hombre que mos trara especial inters por ella, exceptuando a Gantvoort.

Al parecer nadie la haba visto con ningn hombre a no ser ste o su hermano. Aunque esto no represent un progreso en la investigacin, al menos nos convenci de q ue nos hallbamos sobre la pista. Durante aquellos tres aos, nos dijimos, tuvo que haber al menos un hombre en la vida de Creda Dexter adems de Leopold Gantvoort. O nos equivocbamos de medio a medio, o Creda no era el tipo de mujer capaz de rech azar la atencin masculina, que, dado el modo en que la haba dotado la naturaleza, naturalmente tena que atraer. Y si haba otro hombre, el hecho de que se ocultara t an concienzudamente vena a aumentar la posibilidad de que estuviera complicado en el asesinato. No pudimos averiguar dnde haban vivido los Dexter antes de trasladarse a San Franc isco, 15 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves pero su vida anterior no nos interesaba gran cosa. Desde luego, caba la posibilid ad de que hubiera reaparecido algn antiguo pretendiente, pero en ese caso habra si do ms fcil descubrir la relacin actual que la anterior. Lo que averiguamos vino a demostrar que Charles Gantvoort no se haba equivocado a l catalogar a los Dexter como cazadores de fortunas. Todas sus actividades apunt aban a eso, aunque no hubiera habido nada decididamente criminal en su conducta. Volv a ver a Creda y pas toda una tarde en su apartamento interrogndola sin descans o acerca de su vida amorosa. A quin haba abandonado por Gantvoort y su milln y medio ? Su respuesta fue siempre la misma: a nadie, afirmacin que decid no dar por verda dera. La hicimos observar da y noche sin resultado. Es posible que sospechara que estab a bajo vigilancia, pero el hecho es que no sali de su apartamento, y si lo hizo, fue para los recados ms inocuos. Hicimos vigilar su apartamento aun cuando estaba fuera de casa. Nadie lo visit. Intervinimos su telfono y lo que omos no nos descubri nada. Interceptamos su correo y averiguamos que no reciba una sola carta, ni siquiera de propaganda. Mientras tanto habamos descubierto el origen de los tres recortes de prensa halla dos en la billetera; procedan de las columnas de anuncios personales de tres perid icos distintos, uno de Nueva York, otro de Chicago y otro de Portland. Los anunc ios haban aparecido cinco, cuatro y dos das, respectivamente, antes del asesinato. Los tres peridicos se hallaban a la venta en los quioscos de prensa de San Franc isco el mismo da del crimen a disposicin de cualquiera dispuesto a adquirirlos y r ecortar los anuncios con el fin de confundir a unos cuantos detectives. La corresponsal de la Agencia Continental en Pars haba hallado nada menos que a se is Emil Bonfils, todos totalmente ajenos al caso, y se hallaba rastreando la pis ta de otros tres ms. Pero a O'Gar y a m no nos preocupaba ya Emil Bonfils. Esa era una pista que habamo s dado por muerta y enterrada. Nos hallbamos dedicados en cuerpo y alma a nuestra nueva tarea: la de encontrar al rival de Gantvoort. As pas el tiempo y as se hallaban las cosas cuando lleg el da del regreso de Madden D exter. La agencia de Nueva York le haba estado vigilando hasta que abandon la ciudad e in mediatamente nos notific su partida. As fue como averiguamos en qu tren llegara a Sa

n Francisco. Yo haba decidido interrogarle antes de que viera a su hermana. El po da decirme lo que tanto deseaba saber y quiz estuviera dispuesto a hablar si logra ba verle antes de que Creda tuviera oportunidad de cerrarle la boca. De haberle conocido personalmente podra haberle abordado al bajarse del tren en O akland, pero como no le haba visto nunca y no quera que me acompaara nadie, decid ir a Sacramento y tomar all el mismo tren en que l viajaba. Introduje una tarjeta de visita en un sobre y se la di a un mozo de estacin. Slo tuve que seguirle mientra s recorra el tren voceando: Seor Dexter! Seor Dexter! En el ltimo vagn, el del coche restaurante, un hombre esbelto y de cabellos oscuro s vestido con un traje de tweed muy bien confeccionado, dej de contemplar la esta cin a travs de una ventanilla y tendi la mano hacia el mozo. Le estudi con detenimiento mientras abra el sobre nerviosamente y lea mi tarjeta. L a barbilla le tembl ligeramente, temblor que vino a subrayar la debilidad de un r ostro que ni en los momentos de mayor serenidad podra expresar entereza. Calcul qu e tendra entre veinticinco y treinta aos de edad. Llevaba el cabello alisado y par tido con raya en medio. Tena ojos grandes, castaos y demasiado expresivos, la nari z pequea y bien formada, el bigote moreno y cuidado y los labios muy rojos... ya conocen el tipo. Cuando levant los ojos de la tarjeta me acomod en un asiento vaco que haba junto a l. Es usted el seor Dexter? Si. Supongo que quiere verme en relacin con la muerte del seor Gantvoort.

16 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves S. Quera hablar con usted y como me hallaba en Sacramento pens que si hacamos el viaj e de vuelta juntos podra dirigirle unas preguntas sin hacerle perder mucho tiempo . Si hay algo en que pueda ayudarles, cuente conmigo me dijo. Pero ya les dije a los detectives de Nueva York todo lo que saba y me parece que no lo consideraron nada interesante. La situacin ha cambiado desde que sali usted de Nueva York mientras hablaba estudi su rostro cuidadosamente. Lo que hasta hace poco poda carecer de importancia, puede sernos ahora de gran utilidad. Hice una pausa mientras l se humedeca los labios con la lengua rehuyendo mi mirada . Quiz no sepa nada, pens, pero lo cierto es que est muy nervioso. Le hice esperar unos minutos mientras finga meditar profundamente. Estaba seguro de que si haca la s cosas bien podra sacarle lo que quisiera. Para evitar que los otros pasajeros pudieran or nuestra conversacin, estbamos senta dos el uno junto al otro con las cabezas muy juntas, posicin que resultaba muy ve ntajosa. No hay detective que ignore que para hacer confesar a un hombre de carct er dbil lo mejor es, sencillamente, acercar el rostro al suyo y hablarle en voz m uy alta. Es cierto que en esta ocasin no poda alzar mucho la voz, pero la vecindad de nuestros rostros constitua suficiente ventaja.

De los hombres que conoca su hermana me decid a preguntarle al fm, cul, aparte del se Gantvoort, estaba ms interesado en ella? Trag saliva ruidosamente y mir por la ventanilla. Luego se volvi hacia m y, finalmen te, volvi a mirar por la ventanilla. La verdad. No podra decrselo. Enfoqu el asunto de otro modo. Pasemos revista uno por uno a todos los hombres que hayan estado interesados en e lla y que ella haya podido corresponder. Madden Dexter dej de mirar por la ventanilla. Cul es el primero? insist. Su mirada se cruz con la ma un segundo. En sus ojos se reflejaba una tmida desesper acin. Le parecer absurdo, pero yo, a pesar de ser el hermano de Creda, no podra darle el nombre de un solo hombre por el que ella se haya interesado antes de Gantvoort. Que yo sepa jams ha querido a ningn hombre hasta que le conoci a l. Claro, cabe la p osibilidad de que haya tenido algn amoro que yo ignoro, pero... Desde luego que me pareci absurdo. Aquella mujer con quien yo haba hablado y a qui en O'Gar haba calificado de gatita no me pareca que pudiera pasarse mucho tiempo sin tener a un hombre al lado. Ese joven atildado que tena junto a m menta. No poda hab er otra explicacin. Le fre implacablemente a preguntas, pero cuando al anochecer llegamos a Oakland, Madden Dexter segua manteniendo su primera afirmacin, es decir, que, a su entender , Gantvoort era el nico hombre que haba cortejado a su hermana. Me di cuenta de qu e haba errado el tiro. Me haba equivocado al juzgar a Madden Dexter un hombre dbil al tratar de desarmarle con demasiada rapidez, al ir directo al asunto con demas iada urgencia. O Dexter era ms fuerte de lo que le haba juzgado, o su inters por en cubrir al asesino de Gantvoort era mayor de lo que yo en un principio haba imagin ado. Pero al menos la entrevista me llev a la conclusin de que si Dexter menta, y de eso estaba casi seguro, era porque saba que Gantvoort haba tenido un rival y sospecha ba, o saba con seguridad, que ese rival era el asesino. Cuando bajamos del tren en Oakland supe que haba sido derrotado. Dexter, al menos por ahora, no iba a decirme lo que yo quera saber. A pesar de su evidente deseo de librarse de m, permanec a su lado y sub con l al transbordador que haca la travesa a San Francisco. Queda siempre la posibilidad de que ocurra lo inesperado, y con esa idea en la cabeza continu 17 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves acribillndole a preguntas mientras el transbordador zarpaba. En aquel momento, un hombre fornido vestido con un abrigo ligero y portador de u na maleta negra se acerc a donde nos hallbamos sentados. Hola, Madden salud a mi compaero al tiempo que le alargaba la mano.

Acabo de llegar y estaba tratando de recordar tu nmero de telfono dijo depositando l a maleta en el suelo. Los dos hombres se estrecharon la mano calurosamente. Madden Dexter se volvi hacia m. Quiero presentarle al seor Smith me dijo. Luego dio mi nombre al hombretn, y aadi : trabaja para la Agencia de Detectives Continental aqu en San Francisco. Esta ltima frase, dicha evidentemente con la intencin de poner a su amigo sobre av iso, constituy para m un toque de alerta. Por suerte el transbordador iba abarrota do, y nos rodeaban al menos unas cien personas. Respir, sonre amablemente y estrec h la mano al recin llegado. Quienquiera que fuese ese Smith y cualquiera que fuese la relacin que tuviera con el asesinato (y alguna tena que tener o Dexter no se habra precipitado a informar le de mi identidad), era evidente que all no poda hacerme nada. Afortunadamente es tbamos rodeados de gente. Aquel fue mi segundo error del da. Smith se haba metido la mano izquierda en el bolsillo del abrigo, o, mejor dicho, a travs de una de esas aberturas verticales por las que se puede llegar a los bo lsillos de la chaqueta sin necesidad de desabrocharse. Con aquel movimiento el a brigo, que llevaba desabrochado, se abri descubriendo el can de una pistola que, oc ulto a la vista de todos excepto a la ma, me apuntaba a la cintura. Salimos a la cubierta? ms que pregunta era una orden. Dud. No me gustaba la idea de alejarme de toda aquella gente que nos rodeaba ajen a a lo que suceda. Pero Smith no tena aspecto de hombre cauteloso. Ms bien pareca ho mbre capaz de pasar por alto la presencia de un centenar de testigos. Me volv y comenc a caminar entre la gente. El avanzaba junto a m con la mano derech a posada familiarmente sobre mi hombro y sosteniendo con la izquierda la pistola que apoyaba contra mi columna vertebral. La cubierta estaba desierta. Una niebla espesa, tan cargada de humedad como la l luvia misma la niebla de las noches invernales de San Francisco, flotaba sobre el barco y el a gua y haba empujado a todos los viajeros al interior. Ahora nos rodeaba espesa e impenetrable impidindonos ver siquiera la proa del barco a pesar de las luces que brillaban sobre nuestras cabezas. Me detuve. Smith me empuj con la pistola. Un poco ms all, donde podamos hablar me dijo al odo. Segu caminando hasta llegar junto a la borda. De pronto sent en la nuca una sbita quemazn. En la oscuridad que se abra frente a m v i brillar unos puntos de luz que crecan, crecan... avanzaban rpidamente hacia m... Semi-inconsciencia! Cuando despert me hall mantenindome a flote mecnicamente. Trat de liberarme del abrigo. La nuca me lata salvajemente. Los ojos me ardan. Me senta pes ado y ahto como si hubiera tragado litros y litros de agua.

La niebla flotaba pesadamente sobre la baha. No se vea nada. Cuando al fin logr des hacerme del abrigo, la cabeza se me haba aclarado un poco, pero cuanto ms conscien te me hallaba, mayor se haca el dolor. A mi izquierda, entre la niebla, brill una luz un instante y desapareci. De pronto , y procedentes de todas direcciones, comenzaron a sonar en una docena de tonos infinitas sirenas que avisaban de la niebla. Dej de nadar y me dej llevar por la c orriente tratando de averiguar dnde 18 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves me hallaba. Al poco rato distingu las rfagas de sonido, uniformemente espaciadas, de la sirena de Alcatraz. Pero aun as no logr orientarme. El sonido emerga de la niebla carente de direccin y pareca golpearme desde lo alto. Me hallaba en algn lugar de la baha de San Francisco. Eso era todo lo que saba, aun que sospechaba que la corriente me empujaba hacia el puente de Golden Gate. Al cabo de un rato supe que haba abandonado la ruta de los transbordadores de Oak land, pues haca tiempo que no me haba cruzado con ningn barco. El descubrimiento me alegr. En medio de esa niebla lo ms probable es que un barco me arrollara, no que me recogiera. Sent fro y comenc a nadar lentamente de modo que la sangre me circulara, pero reser vando energas suficientes para utilizarlas en caso de emergencia. Una sirena se hizo or cada vez ms cerca y al fin la nave de que proceda apareci a mi vista. Uno de los transbordadores de Sausalito, pens. Estaba ya muy cerca. Grit sin descanso hasta quedar sin aliento y destrozarme la garganta. Pero la sirena, con un grito de alarma, ahog mis alaridos. El transbordador pas y la niebla se cerr a mis espaldas. La corriente se haba hecho ms fuerte y mi intento de atraer la atencin del transbor dador me haba debilitado. Me dej arrastrar sin ofrecer resistencia. Sbitamente otra luz apareci frente a m, se detuvo un instante y se desvaneci en la o scuridad. Comenc a gritar agitando los brazos y las piernas desesperadamente, tratando de d esplazarme hacia el lugar donde haba aparecido. Pero la luz no volvi. Comenz a invadirme el cansancio y una sensacin de futilidad. El agua ya no estaba fra. Me sent arropado y cmodo en aquella especie de insensibilidad acogedora. Las s ienes dejaron de latirme; no senta absolutamente nada. De pronto comenzaron a son ar sirenas... sirenas... sirenas... delante, detrs, a derecha, a izquierda... sirenas que me torturaban, que me irrit aban...

Si no hubiera sido por ellas, habra abandonado todo esfuerzo. Aquellas sirenas co nstituan el nico factor estimulante en la situacin. El agua era agradable, el cansa ncio era agradable... Pero las sirenas me atormentaban. Desde mi impotencia, las maldije. Decid nadar hasta donde no pudiera orlas ms, y una vez all, en el silencio de la niebla amiga, entregarme al sueo... De vez en cuando me adormeca, pero el l amento de las sirenas volva a despertarme implacable. Esas malditas sirenas! Esas malditas sirenas! exclam en voz alta una y otra vez. En ese momento una de ellas comenz a sonar a mis espaldas con creciente potencia. Me volv y esper. Ante mi vista aparecieron unas luces envueltas en el vapor de la niebla. Con exagerada cautela, evitando hacer el menor ruido, me hice a un lado. Una vez que desapareciera aquella molestia, podra dormir. Me re tontamente al ver pasar l as luces sintiendo una absurda sensacin de triunfo ante mi habilidad en eludir al barco. Esas malditas sirenas... De pronto la vida, el ansia de vivir, volvi a invadir sbitamente mi ser. Grit al barco que pasaba y aplicando a la tarea hasta la ltima molcula de mi cuerpo , nad hacia l. Entre brazada y brazada, levantaba la cabeza y gritaba...

Cuando por segunda vez recuper el sentido aquella noche, me hallaba tendido boca arriba rodeado de maletas en una camioneta de las utilizadas para el transporte de equipajes que se mova lentamente. Hombres y mujeres se apiaban alrededor del ve hculo caminando junto a l y mirndome con curiosidad. Me incorpor. Dnde estamos? pregunt. Un hombre uniformado de rostro arrebolado respondi a mi pregunta.

19 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Acabamos de llegar a Sausalito. No se mueva. Le llevamos al hospital. Mir en torno mo. Cundo vuelve este barco a San Francisco? Ahora mismo. Me baj de la camioneta y avanc hacia la pasarela del barco. Me voy en l dije. Media hora ms tarde, helado y tembloroso, y manteniendo a duras penas la boca cer rada para que mis dientes no entrechocaran como dados en un cubilete, sub a un ta xi en la terminal del transbordador y me dirig a casa. Una vez all me beb un vaso de whisky, me frot el cuerpo con una toalla spera hasta s

entir escozor en la piel y, a pesar del enorme cansancio que senta y de un indesc riptible dolor de cabeza, comenc a sentirme persona otra vez. Telefone a O'Gar para decirle que viniera inmediatamente a mi apartamento y despus llam a Charles Gantvoort. No ha visto an a Madden Dexter? le pregunt. No, pero he hablado con l por telfono. Me llam en cuanto lleg. Quedamos en que maana p or la maana nos veramos en casa del seor Abernathy y que all me informar del asunto q ue gestion en nombre de mi padre. Puede llamarle ahora y decirle que tiene usted que salir de San Francisco maana tem prano y que le gustara verle en su apartamento esta misma noche? Si usted lo desea... Hgalo, por favor. Pasar a buscarle dentro de un rato e iremos a verle juntos. Qu es lo que...? Se lo dir cuando le vea le interrump. O'Gar lleg en el momento en que acababa de vest irme. Pudo sonsacarle? me pregunt aludiendo a mi plan de abordar a Dexter en el tren para interrogarle. Si le dije con amargo sarcasmo, pero por poco me olvid de lo que me dijo. Le acribil l a preguntas desde Sacramento a Oakland y no pude sacarle ni una palabra. En el transbordador, camino de San Francisco, me present a un tal Smith avisndole al mis mo tiempo de que era detective. Y esto nada menos que en un barco lleno de gente! El seor Smith me arrim el can de su pistola a la barriga, me hizo subir a cubierta, me atiz un culatazo en la nuca y me tir a la baha.

No dir que se aburri, no? brome O'Gar. Luego frunci el entrecejo. Puede que ese Smith a el hombre que buscamos, el que se encarg de liquidar a Gantvoort. Pero por qu tuv o que delatarse tirndole a usted por la borda? No tengo ni idea confes mientras buscaba entre mis sombreros aquel que menos presin ejerciera sobre mi dolorida nuca. Dexter saba que yo andaba buscando un antiguo am oro de su hermana. Y por lo que se ve crey que yo saba ms de la cuenta. De no ser as no habra cometido la torpeza de avisar a su amigo de que se las entenda con un sab ueso en mis mismas narices. Es posible que cuando Dexter perdi la cabeza y meti la pata de esa manera, Smith se imaginara que antes o despus acabara por emprenderla con l y decidiera lanzarse a eliminarme a la desesperada. Pero de todo eso nos enteraremos dentro de un momen to dije mientras nos dirigamos hacia el taxi que nos aguardaba y salamos en direccin a la casa de Gantvoort. No creer que Smith va a estar esperndole, no? me pregunt el sargento. No. Se quedar escondido hasta que vea cmo caen las pesas. Pero Madden Dexter tendr q ue dar la cara para protegerse. Tiene una coartada, lo que significa que en lo q ue respecta al 20 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

asesinato en s es inocente. Y si cree que yo estoy muerto, cuanto ms d la cara ms se guro se encontrar. Pero estoy seguro de que aunque no haya intervenido directamen te en el crimen, sabe perfectamente lo que ha pasado. No pude ver muy bien, pero creo que no sali a cubierta con Smith y conmigo en el transbordador. Ahora estar en su casa y esta vez va a tener que cantar de plano. Charles Gantvoort nos esperaba en la escalinata de su casa. Subi al taxi y nos di rigimos al apartamento de Dexter. No tuvimos tiempo de responder a las preguntas que Gantvoort nos diriga sin interrupcin. Est en su casa esperndole? pregunt. S. Bajamos del taxi y entramos en el edificio. Deseo ver al seor Dexter. Soy el seor Gantvoort dijo ste al filipino que se hallaba a cargo de la centralita. El muchacho habl en el telfono. Suban nos dijo. Cuando llegamos a la puerta del apartamento de los Dexter, me adelant a Gantvoort y puls el timbre. Creda Dexter abri la puerta. Sus ojos color mbar se dilataron y su sonrisa se le h el en los labios al verme entrar decididamente en el apartamento. Atraves rpidament e el pequeo vestbulo y entr en la primera habitacin que vi abierta e iluminada. Y all me encontr cara a cara con Smith. Los dos nos sorprendimos, pero su asombro fue mucho ms profundo que el mo. Ninguno de los dos esperaba tropezarse con el otro, pero mientras yo saba que l estaba vi vo, l me supona en el fondo de la baha. Aprovechando su desconcierto, logr dar dos pasos hacia l antes de que entrara en m ovimiento. En un abrir y cerrar de ojos ech mano a la pistola. Con cada gramo de mis ochenta kilos de peso reforzados por el recuerdo de cada s egundo que haba pasado en el agua y cada latido de mi nuca dolorida, le encaj un d erechazo en pleno rostro. Cuando quiso reaccionar fue demasiado tarde para parar el golpe. Los nudillos me crujieron con el impacto del puetazo y mi mano qued totalmente ins ensible. Pero Smith se derrumb en el suelo y no se movi ms. Saltando por encima de su cuerpo corr hacia la puerta situada al otro extremo de la habitacin mientras que con la mano izquierda desenfundaba la pistola. Dexter no puede andar muy lejos grit por encima de mi hombro a O'Gar, que acompaado de Gantvoort y de Creda traspasaba en ese momento el umbral de la puerta por la que yo haba entrado. Mucho cuidado! Recorr precipitadamente el resto del apartamento, registrando todo minuciosamente

sin ningn resultado. Luego volv junto a Creda, que, con ayuda de O'Gar y de Gantvoort, trataba de revi vir a Smith. El sargento me lanz una mirada por encima del hombro. Quin cree usted que es ese payaso? me pregunt. Es mi amigo, el seor Smith. Gantvoort dice que es Madden Dexter dijo. Mir a Charles Gantvoort, que afirm con la cabeza. Es Madden Dexter dijo. Durante diez minutos nos aplicamos a la tarea de revivirle. Al fin abri los ojos.

21 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Tan pronto como se incorpor comenzamos a dirigirle preguntas y acusaciones con la esperanza de obtener una confesin antes de que se recuperara de su asombro. Pero le dur muy poco. Todo lo que pudimos sacarle fue: Llvenme si quieren. Si tengo algo que decir, se lo dir a mi abogado y slo a l. Creda Dexter, que se haba hecho a un lado al recuperar el sentido su hermano y no s miraba a unos pasos de distancia, se adelant bruscamente y me cogi del brazo. Qu tienen contra l? pregunt imperiosa. No quiero entrar en detalles respond, pero s puedo decirle lo siguiente. Vamos a darl e la oportunidad de demostrar en un juzgado bien moderno y ventilado que no mat a Leopold Gantvoort. Pero si estaba en Nueva York... No es cierto. Un amigo suyo fue a Nueva York en su lugar y gestion los negocios de Gantvoort bajo el nombre de Madden Dexter. Si ste es el autntico Dexter lo ms cerc a que estuvo de Nueva York es cuando se encontr con su amigo para que le entregar a los documentos que Leopold Gantvoort le haba confiado. Fue entonces cuando se d io cuenta de que yo haba descubierto involuntariamente su coartada, aunque en aqu el momento yo mismo ni lo sospechaba. Creda se volvi para enfrentarse con su hermano. Es eso cierto? le pregunt. El le dirigi una mirada de desprecio y continu palpndose el lugar preciso de la man dbula donde yo le haba encajado el puetazo.

Dir lo que tenga que decir a mi abogado repiti.

A l se lo dirs, eh? le respondi ella gritando. Pues yo voy a decir lo que tengo que de ir ahora mismo. Se encar conmigo de nuevo. Madden no es mi hermano. Mi nombre es Ives. Le conoc en San Luis hace unos cuatro aos. Juntos fuimos de una ciudad a otra durante un ao aproximadamente y al final vinim os a parar a San Francisco. El era un estafador... y an lo es. Conoci al seor Gantv oort hace seis o siete meses y estaba tramando venderle un invento falso. Le tra jo aqu un par de veces y, como tenamos por costumbre, me present diciendo que era s u hermana. Cuando Gantvoort hubo venido unas cuantas veces, Madden decidi cambiar la tctica y empujarle a una situacin comprometida conmigo para poder hacerle despus chantaje. Mi tarea consista en seducir al viejo hasta tenerle atado tan corto que no pudier a escapar y hasta que tuviramos algo realmente slido con que amenazarle. Pensbamos sacarle as un montn de dinero. Durante algn tiempo todo sali a pedir de boca. Pero Gantvoort se enamor de m y al fin al me pidi que me casara con l. Aquello nos pill de sorpresa, pues hasta entonces sl o nos proponamos hacerle chantaje. Ante el nuevo cariz que tomaban las cosas trat de disuadir a Madden de que llevara a cabo su plan. Admito que la fortuna del vi ejo tuvo algo que ver con eso, pero tambin es cierto que le haba tomado cario. Era un hombre muy bueno en muchos aspectos, mejor que ninguno de los que hasta enton ces haba conocido. As pues, le confes a Madden la verdad y le ped que me permitiera casarme. A cambio l e promet pasarle una pensin, pues saba que a Gantvoort podra sacarle todo el dinero que quisiera, y de ese modo me portaba decentemente. Al fin y al cabo l era quien me haba presentado al viejo y no quera dejarle en la estacada. Estaba dispuesta a hacer por l todo lo que pudiera. Pero Madden no quiso ni or hablar del asunto. A la larga habra sacado mucho ms diner o con mi plan, pero estaba obsesionado con la idea de llenarse los bolsillos lo antes posible. Y para complicar an ms las cosas le dio por los celos. Una noche me peg y aquello fue lo que me decidi. Desde ese instante me propuse librarme de l. L e dije al seor Gantvoort que mi hermano 22 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves se opona a nuestro matrimonio y, como era evidente que Madden haba cambiado de act itud con respecto a l, me crey. Decidi quitarle de en medio hasta que partiramos en nuestro viaje de bodas, y con este fin arregl todo para enviarle a Nueva York a g estionar una transaccin en su nombre. Cre que haba logrado engaarle. No s cmo no me di cuenta de que adivinara lo que nos proponamos. Pensbamos permanecer fuera un ao y c re que para nuestro regreso o me habra olvidado o yo estara en situacin de acallarle si intentaba organizar un escndalo. En el momento en que me enter de la muerte del seor Gantvoort, tuve la corazonada d e que Madden era el asesino. Pero como pareca cierto que se hallaba en Nueva York a la maana siguiente del crimen, pens que haba sido injusta en pensar mal de l y en el fondo me alegr de que no tuviera nada que ver en el asunto. Pero ahora... Bruscamente se volvi hacia el que hasta entonces haba sido su compinche.

Ahora espero que te cuelguen, cerdo! Luego se volvi hacia m de nuevo. No era ahora la gatita mimosa que conocamos, sino una gata rabiosa que mostraba amenazadora las garras y los dientes bufando. Qu aspecto tena el tipo que fue a Nueva York en lugar de Madden? Le describ al hombre con el que haba hablado en el tren. Evan Felter dijo despus de meditar unos momentos. Solan trabajar juntos. Debe haberse escondido en Los ngeles. Apritenle las clavijas y vern cmo canta todo lo que sabe. Es un calzonazos. Lo ms probable es que no supiera lo que Madden se traa entre man os hasta que usted descubri el pastel. Qu te parece esto? le escupi las palabras a Dexter. Qu te parece esto para empezar? T me aguaste la fiesta, eh? Pues ahora voy a dedicarme en cuerpo y alma a ayudarle s a conseguir que te cuelguen. Y como lo dijo, lo hizo. Con su ayuda no nos fue difcil reunir las pruebas sufici entes para llevarle a la horca. Y dudo mucho que el remordimiento de lo que le h izo a Madden le enturbie ni por un segundo la dicha de disfrutar de tres cuartos de milln de dlares. Creda Dexter es hoy una mujer respetable y est encantada de ha berse librado de aquel indeseable.

23 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La muerte de Main [ The Main death, 1927] Un relato de El Agente de la Continental

El capitn me dijo que Hacken y Begg eran los que llevaban el caso. Les alcanc en e l momento en que salan de la Sala de Juntas de la Jefatura de Polica. Begg era un peso pesado con la cara plagada de pecas, tan afable como un San Bernardo, pero mucho menos inteligente. El sargento-inspector Hacken, alto, delgado y mucho men os comunicativo que su compaero, era el que llevaba el peso intelectual del equip o tras un rostro enjuto y preocupado. Tiene prisa? pregunt. Siempre andamos con prisa cuando se trata de volver a casa dijo Begg. Las pecas pa recieron treparle por el rostro para hacer lugar a una sonrisa. Qu quera? pregunt Hacken. Que me dijeran qu saben del asunto Main, si es que saben algo. Va a trabajar en el caso?

S respond. En nombre del jefe de Main, Gungen. Entonces podr decirnos una cosa. Por qu llevaba encima veinte mil dlares en efectivo? Se lo dir maana por la maana promet. No he visto a Gungen todava. Tengo una cita con ta noche. Mientras hablbamos habamos entrado en la Sala de Juntas, amueblada con pupitres y bancos como una sala de clase de escuela. Aqu y all quedaban an algunos policas reda ctando sus informes. Nos sentamos los tres en torno al pupitre de Hacken, el sar gento larguirucho, que en seguida comenz a hablar. Main volvi a su casa el domingo a las ocho de la noche con veinte mil dlares en el bolsillo. Vena de Los ngeles, donde haba ido a vender algo por encargo de Gungen. A usted le toca averiguar por qu llevaba tanto dinero en efectivo encima. Le dijo a su mujer que haba hecho el viaje de vuelta en coche con un amigo, no sabemos quin. Su espo sa se acost hacia las diez y media y le dej leyendo. Tena el dinero, doscientos bil letes de cien dlares, en una cartera de color marrn. Hasta aqu todo perfecto. El lea en la sala, ella dorma en el dormitorio. Estaban los dos solos en el apartamento. De pronto un alboroto despert a la seora Main. Salt d e la cama y corri a la sala donde hall a su marido luchando a brazo partido con un par de hombres. Uno de ellos era alto y fornido; el otro era de corta estatura y de constitucin casi femenina. Ambos llevaban un pauelo negro sobre la cara y gor ras caladas hasta los ojos. Cuando la seora Main apareci en la sala, el de menor estatura se volvi hacia ella y, apuntndola con una pistola, la oblig a permanecer inmvil y a guardar silencio. Su esposo y el otro hombre seguan enzarzados en la pelea. Main empuaba una pistola, p ero su asaltante haba logrado aferrarle la mueca y se la retorci obligndole a soltar el arma. Acto seguido el enmascarado sac su propia pistola y mantenindose a ciert a distancia se agach a recoger la que haba soltado su vctima. En el momento en que lo hizo, Main se abalanz sobre l y crey desarmarle sin darse cuenta de que su ataca nte haba tenido tiempo de coger el arma que l haba dejado caer. Durante un par de s egundos los cuerpos de los dos hombres se confundieron en la pelea sin que la seo ra Main pudiera ver exactamente lo que ocurra. De pronto se oy un disparo y Main s e desplom. Su chaleco arda en el lugar en que le haba alcanzado el disparo. Haba rec ibido un balazo en pleno corazn. Su pistola humeaba en la mano del enmascarado. L a seora Main se desmay.

24 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Cuando volvi en s estaba sola en el apartamento con el cadver de su marido. La carte ra de ste haba desaparecido y tambin su pistola. Haba estado inconsciente una media hora. Lo sabemos porque nos informaron a la hora exacta en que son el disparo var ios vecinos que lo oyeron, aunque no pudieron localizar su procedencia. El apartamento de los Main est en la sexta planta de un edificio de ocho pisos. El edificio de al lado, el de la esquina de la Avenida 18, es una casa de dos plan tas, en la de abajo hay una tienda de comestibles y en la de arriba vive el prop ietario del establecimiento. La trasera de los dos inmuebles da a un callejn estr echo. Prosigamos.

Kinney, el vigilante de la zona, pasaba en aquel momento por la Avenida 18 y oy el disparo. Lleg a sus odos con toda claridad porque el apartamento de los Main est situado en la fachada del edificio que da a la casa que acabo de describirle, pero no pudo decidir inmediatamente de dnde proceda el sonido. Perdi un tiempo precioso inspecci onando la avenida, y para cuando lleg al callejn su presa haba volado. Al menos hal l que en su huida haban dejado caer la pistola de Main, la que haban utilizado para cometer el crimen, pero no vio a ningn sospechoso. Ahora bien, saltar desde la ventana del pasillo del tercer piso del edificio de a partamentos al tejado de la casa vecina es cosa de nios. Cualquiera que no sea un paraltico puede entrar y salir sin la menor dificultad por esa ventana que adems no est nunca cerrada. Y bajar desde el tejado de esa casa al callejn es igualmente sencillo. Una caera de hierro, el antepecho de una ventana y las bisagras salient es de una puerta forman una escala casi perfecta que permite subir y bajar por e sa pared. Begg y yo lo hicimos sin ningn problema. Es muy probable que los asesin os subieran por ella. Al menos sabemos con seguridad que fue por all por donde es caparon. En el tejado de la casa de la tienda de ultramarinos hallamos la carter a de Main, vaca desde luego, y un pauelo. La cartera tiene cantoneras de metal y e l pauelo se haba enganchado en una de ellas. Era de Main el pauelo? Era de mujer. Tena una E bordada en una esquina. Perteneca a la seora Main? La seora Main se llama Agnes dijo Hacken. Se lo mostraron y no lo reconoci, aunque s i dentific la pistola y la cartera como pertenecientes a su esposo. Reconoci, sin em bargo, el aroma que despeda, un perfume llamado Dsir du Coeur. Basndose en esto ave ntur la conjetura de que el asaltante de menor estatura poda tratarse de una mujer . Anteriormente ya le haba descrito como de constitucin femenina. Encontraron huellas o indicios de alguna clase? pregunt. No. Phels examin el apartamento, la ventana, el tejado de la casa vecina, la bille tera y la pistola. Nada en absoluto. Podra reconocer la seora Main a los asaltantes? Dice que podra reconocer al ms bajo. Quiz sea cierto. Tiene idea de quin pudo hacerlo? An no respondi el sargento larguirucho mientras avanzbamos hacia la puerta. Ya en la calle me separ de los dos policas y me dirig a la casa de Bruno Gungen, si tuada en Westwood Park. Gungen, comerciante en joyas raras y antiguas, era hombre de corta estatura y ba stante pintoresco. Vesta un esmoquin ceido a la cintura como un cors y provisto de enormes hombreras. El cabello, el bigote y la barba, que llevaba teidos de negro y cubiertos de bril lantina, le relucan casi tanto como las uas largas, rosadas y puntiagudas. Hubiera apostado a que el arrebol de aquellas mejillas cincuentonas era colorete. Emerg i de las profundidades de un amplio silln de cuero y me tendi una mano blanda y cal iente no mayor que la de un nio al tiempo que se inclinaba sonriendo con la cabez

a ligeramente ladeada.

25 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Luego me present a su mujer, que me hizo un saludo con la cabeza sin levantarse d e la silla que ocupaba junto a la mesa. En apariencia no contaba ms que un tercio de la edad de su marido. Deba tener unos diecinueve aos, pero pareca que tena diecisis. Era aproximadamente de la misma estatura que ste y tena el rostro cetrino, hoyuelos en las mejillas, ojo s castaos y redondos, labios gruesos muy pintados y el aire de una mueca cara en e l escaparate de una juguetera. Bruno Gungen le explic con cierto detalle que yo trabajaba para la Agencia de Det ectives Continental y que me haba contratado para que ayudara a la polica a encont rar a los asesinos de Jeffrey y Main y a recuperar los veinte mil dlares robados. La mueca murmur Ah, s! en un tono que no dejaba lugar a dudas respecto a su falta de i nters por el asunto, y luego se levant diciendo: Entonces les dejo.... No, no, cario respondi su esposo agitando sus dedos rosados en el aire. Ya sabes que yo nunca te oculto nada volvi hacia m de una sacudida su ridculo rostro y pregunt con una risilla: No cree usted que entre marido y mujer no debe haber secretos? Fing estar de acuerdo con l. Ya s, querida dijo dirigindose a su esposa, que haba vuelto a tomar asiento, que ests tan interesada como yo en este asunto porque ambos sentamos el mismo afecto por e l pobre Jeffrey. No es cierto? Ella repiti Ah, s!, con la misma falta de inters que en el caso anterior. Gungen se volvi hacia m y me dijo: Y bien?, como animndose a hablar. Habl con la polica. Hay algo que pueda aadir usted a lo que me dijeron? Alguna novedad o algo que no les dijera a ellos? volvi el rostro hacia su mujer. Hay algo, Enid? Nada que yo sepa replic sta. Gungen ri tontamente y me mir despus con deleite. As es dijo. No sabemos nada ms. Main regres a San Francisco el domingo por la noche a las ocho en punto, tres hora s antes de que le mataran, con veinte mil dlares en billetes de cien. Cmo es que ll evaba todo ese dinero? Era el producto de una venta que efectu en mi nombre a uno de mis clientes explic Gu ngen, el seor Nathaniel Ogilvie, de Los ngeles. Por qu lo llevaba en efectivo? La cara pintada del hombrecillo se agudiz en un gesto de astucia maliciosa.

Un pequeo enjuague admiti de buen grado. Un truco del oficio, podramos decir. Conoce usted el gnero de los coleccionistas? Ah tiene buen campo para la investigac in. Ver, me vino a las manos una tiara de oro de la antigua Grecia, o mejor, permta me que me corrija, supuestamente trabajada en la antigua Grecia y supuestamente hallada en el sur de Rusia, cerca de Odessa. Si son ciertas o no estas suposicio nes no lo s, pero lo cierto es que la tiara es una maravilla. Emiti una risilla ahogada. Tengo un cliente, el seor Nathaniel Ogilvie, de Los ngeles, que posee un apetito d evorador por esa clase de objetos, un tipo que tiene la mana de lo perfecto. El v alor de ese tipo de joyas, como usted se puede imaginar, es exactamente la canti dad que el cliente est dispuesto a pagar por ellas, ni ms ni menos. Lo mnimo que hu biera pedido por esa tiara, vendindola como una joya cualquiera, hubiera sido die z mil dlares, pero cmo puede considerarse una joya cualquiera una corona de oro tra bajada hace siglos para un rey escila que yace hoy en el olvido? Imposible! As pue s, Jeffrey se llev la tiara a Los ngeles envuelta en algodones y meticulosamente e mpaquetada para mostrrsela al seor Ogilvie. Tena instrucciones de no revelar de qu modo haba llegado la joya a nuestras manos. E n lugar de ello hara unas referencias veladas a intrigas y contrabandos, salpicad as con unas gotas de 26 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves violencia y algn crimen que otro, lo suficiente para justificar el secreto. Para un coleccionista de corazn, no hay cebo mejor. Nada le merece su estima a menos q ue se haya conseguido con dificultad. Jeffrey tena instrucciones precisas de no m entir. Eso s que no! Mon Dieu, eso habra sido vergonzoso, despreciable! Pero s dejara adivinar todo lo suficiente y se negara, y cmo!, a aceptar un cheque por la tiara. N ada de cheques, caballero! Nada que pueda dejar rastro! Dinero contante y sonante! Un pequeo tejemaneje, como ve, pero inofensivo. El seor Ogilvie iba a comprar la ti ara de todos modos y con ese pequeo truco le aumentbamos el placer de poseerla. Ad ems, quin dice que la tiara no sea autntica? Y si lo es, todas las alusiones de Jeff rey tendran algo de verdad. El seor Ogilvie pag por ella veinte mil dlares y por eso el pobre Jeffrey llevaba encima esa cantidad en efectivo agit en el aire una mano rosada, afirm vigorosamente con su cabeza teida, y acab con un Voil! Eso es todo. Le llam Main cuando volvi? pregunt. El joyero sonri como si mis palabras le hubieran hecho gracia y volvi la cabeza pa ra dirigir la sonrisa a su mujer. Nos llam, Enid, cario? dijo brindndole la pregunta. Ella frunci los labios de mal talante y se encogi de hombros con indiferencia. Nos enteramos de que haba vuelto replic Gungen interpretando sus gestos el lunes por la maana, cuando nos informaron de su muerte. No es cierto, pichona ma? Su pichona murmur S, y se levant de la silla, diciendo: Tengo que escribir una carta. Me disculpan? Desde luego, tesoro respondi Gungen al t iempo que ambos nos ponamos de pie. Camino de la puerta la mujer pas junto a su esposo, que frunci la nariz e hizo gir

ar las pupilas en una caricatura de xtasis.

Qu delicioso perfume, amor mo! exclam. Qu olor tan divino! Qu poema para el olfato mbre esa esencia, cario? Si. replic ella detenindose en el umbral de la puerta. Cul es? Dsir du Coeur contest sin volver la cabeza mientras sala de la habitacin. Bruno Gungen volvi a rer con su risita tonta. Me sent de nuevo y le pregunt qu saba de Jeffrey Main. Todo lo que se puede saber de una persona, ni ms ni menos me asegur. Durante doce aos, desde que Jeffrey tena dieciocho, fue mi brazo derecho. Qu clase de hombre era? Bruno Gungen volvi hacia m las rosadas palmas de sus manos. Qu clase de hombre es cualquiera de nosotros? pregunt. Aquello no me deca nada y permanec callado, esperando. Le dir comenz a decir el hombrecillo en aquel momento, Jeffrey tena el olfato y la afi cin necesarios para este tipo de trabajo. No hay un hombre en el mundo entero, ex cepto yo, que sepa tanto de este oficio como saba l. Y por aadidura era honrado a c arta cabal. Que nada de lo que yo diga le haga pensar lo contrario. Nunca he ten ido una cerradura de la que Jeffrey no poseyera la llave y la hubiera tenido sie mpre de haber vivido ms tiempo. Slo tena un pero. En lo referente a su vida privada si le describiera como sinvergen za me quedara corto. Era bebedor, jugador, mujeriego, manirroto... Dios mo, lo que gastaba ese hombre! En lo que respecta a la bebida, al juego, a las mujeres y al gastar era un tipo disoluto sin el menor gnero de dudas. No tena ni idea de lo que es la moderacin. De l dinero que recibi de una herencia y de los cincuenta mil dlares o ms que tena su e sposa cuando se casaron no quedan ni 27 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves los rastros. Por suerte tena seguro de vida, de modo que su esposa no ha quedado en la miseria. Era un verdadero Heliogbalo ese hombre! Cuando me levant para irme, Bruno Gungen me acompa hasta la puerta. Le dije Buenas n oches, y camin por el sendero de grava hasta el lugar donde haba estacionado el coc he. La noche era limpia, oscura y sin luna. Los altos arbustos que se alzaban a ambo s lados de la casa formaban dos paredes negras. Hacia la izquierda rompa la oscur idad un agujero grisceo apenas visible, una mancha oval del tamao de un rostro. Sub al automvil, encend el motor y arranqu. Al llegar al primer cruce dobl a la derec

ha, estacion y volv a pie hacia la casa. Aquel valo del tamao de un rostro me haba in spirado curiosidad. Al llegar a la esquina, vi a una mujer, que al parecer proceda de la casa de los Gungen, venir corriendo en direccin a donde yo me hallaba. Las sombras de la tapi a me ocultaban a su vista. Cautelosamente retroced hasta llegar a un portn con saledizos de ladrillos y me es cond entre ellos pegndome lo ms posible a la pared. La mujer cruz la calle y corri ha cia la lnea del tranva. No consegu ms que corroborarme en la idea de que era mujer. Quiz viniera de la casa de los Gungen, quiz no. Haba un cincuenta por ciento de pos ibilidades. Me inclin por el s y la segu. Se dirigi a la farmacia que haba junto a la parada del tranva. All hizo una llamada telefnica y pas diez minutos hablando. Opt por no entrar en el establecimiento a es cuchar lo que deca y me qued en la acera de enfrente contentndome con estudiarla co n la mirada. Tena unos veinticinco aos y era de altura mediana, ms bien llenita, de ojos color g ris plido subrayados de bolsas, nariz ancha y labio superior prominente. No lleva ba sombrero e iba envuelta en una larga capa de color azul. Desde la farmacia la segu hasta la casa de los Gungen, donde entr por la puerta tr asera. Se trataba probablemente de una criada, pero no era la doncella que me haba abier to la puerta. Volv a mi automvil y regres a la oficina. Tiene trabajo esta noche Dick Foley? pregunt a Fiske, el encargado nocturno de la Ag encia de Detectives Continental. No. Sabes el chiste del tipo al que acaban de operarle del cuello? Fiske aprovecha cualquier oportunidad para largarle a uno doce chistes seguidos. Me precipit a co ntestar: S. Busca a Dick y dile que tengo un trabajito para l en Westwood Park maana por la m aana. Se trata de seguir a una persona. Le di a Fiske para que se la transmitiera a Dick la direccin de Gungen y la descr ipcin de la muchacha que haba hecho la llamada telefnica desde la farmacia, le aseg ur que saba el chiste del negrito llamado Opio y tambin lo que le dijo el viejo a s u mujer el da de sus bodas de oro, y antes de que me amenazara con contarme otro chiste me refugi en mi despacho, donde escrib y puse en clave un telegrama dirigid o a la oficina de Los ngeles en el que peda que investigaran todo lo referente al viaje de Main a aquella ciudad. A la maana siguiente recib la visita de Hacken y Begg y les puse al tanto de lo e Gungen me haba dicho respecto a que los veinte mil dlares fueran en efectivo. s inspectores me dijeron a su vez que un confidente les haba informado de que un tal Bunky Dahl, un delincuente local que actuaba en solitario y se haca con un pasar secuestrando camiones cargados especialmente de bebidas alcohlicas, haba tado haciendo alarde de dinero desde la muerte de Main. qu Lo buen es

An no le hemos arrestado dijo Hacken. No hemos podido dar con l, pero sabemos dnde enc ontrar a su novia. Claro, puede haber escondido la pasta en otra parte. A las diez de aquella maana tuve que ir a Oakland a prestar testimonio en contra de dos estafadores que haban vendido toneladas de acciones de una supuesta fbrica

de productos de goma.

28 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Cuando regres a la agencia a las seis de la tarde encontr sobre la mesa de mi desp acho un telegrama de Los ngeles, segn el cual Jeffrey Main haba rematado la transac cin con Ogilvie el sbado por la tarde, haba pagado inmediatamente despus la cuenta d el hotel y haba tomado el tren nocturno que haba de depositarle en San Francisco e l domingo por la maana. Los billetes de cien dlares con que Ogilvie le haba pagado la tiara eran nuevos y de numeracin consecutiva. El Banco de ste haba dado los nmero s al agente de Los ngeles. Antes de dar por terminada la jornada llam a Hacken, le inform del contenido del t elegrama y le di la numeracin de los billetes. An no hemos localizado a Dahl me dijo. A la maana siguiente lleg el informe de Dick Foley. La muchacha haba salido de la c asa de los Gungen la noche anterior para dirigirse a la esquina de la avenida Mi ramar y la calle Southwood donde la esperaba un hombre en el interior de un Buic k. Dick le describi como de unos treinta aos de edad, un metro setenta y cinco de estatura, unos sesenta y cinco kilos de peso, tez normal, ojos y cabellos castaos , rostro alargado con mentn prominente, sombrero, traje y zapatos marrones y abri go gris. La muchacha subi al coche, que arranc en direccin a la costa. Recorrieron unos cuan tos kilmetros sin dejar la carretera principal y despus regresaron a la misma esqu ina de Miramar y Southwood, donde la chica baj del automvil. Como al parecer volva a casa de los Gungen, Dick decidi seguir al Buick, que se dirigi a los apartamento s Futurity, situados en la calle Mason. El tipo permaneci en el interior del edificio una media hora, al cabo de la cual sali acompaado de dos mujeres y otro hombre. Este era aproximadamente de la misma edad que l, un metro sesenta y cinco o setenta de estatura, unos setenta y cinco kilos de peso, ojos y cabellos castaos, tez morena, cara ancha y achatada y pmulos salientes. Iba vestido con un traje azul, sombrero gris, abrigo marrn, zapatos n egros y un alfiler de corbata con una perla en forma de pera. Una de las mujeres tena unos veintids aos de edad y era baja, delgada y rubia. La o tra era tres o cuatro aos mayor que ella, pelirroja, de altura y peso normal y na riz respingona. Las dos parejas subieron al coche y se dirigieron al caf Argelino, donde permanec ieron hasta poco despus de la una de la madrugada. Luego regresaron a los apartam entos Futurity. Hacia las tres y media los dos hombres salieron del edificio, en cerraron el coche en un garaje de la calle Post y continuaron a pie hasta el hot el Mars. Cuando acab de leer el inform llam a Mickey Linehan, un agente de la Conti nental, le le el inform y le di instrucciones: Averigua quines son. En el momento en que Mickey colg, son el telfono. Era Bruno Gungen: Buenos das. Tendr algo que decirme hoy?

Quiz le dije. Est usted en el centro? S, estoy en mi tienda. Estar aqu hasta las cuatro. Entendido. Ir a verle esta tarde. A medioda volvi Mickey Linehan. El primer sujeto me dijo, el que Dick vio con la chica, se llama Benjamin Weel. Es el propietario del Buick y vive en el hotel Mars, habitacin 410. Es representante , aunque no se sabe de qu. El otro es un amigo suyo que lleva viviendo con l un pa r de das. No he podido averiguar nada de l. No figura en el registro del hotel. La s dos tipas del Futurity son un par de prostitutas. Viven en el apartamento 303. La mayor responde al nombre de Effie Roberts y la ms joven, la rubia, se llama Violet Evarts. Esprame aqu le dije a Mickey, y me dirig a la sala de archivos a consultar las fichas . Busqu bajo la W: Weel, Benjamin, alias el Tosferina, Ref. 36.312 W. El contenido del dossier nmero 36.312 me inform de que Ben Weel, el Tosferina, haba s ido detenido por robo en el condado de Amador en 1916 y haba cumplido en San Quin tn una 29 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves condena de tres aos. En 1922 haba sido arrestado de nuevo en Los ngeles acusado de intento de chantaje a una artista de cine, cargo del que le haban absuelto. Su de scripcin encajaba con la que Dick me haba facilitado del conductor del Buick. La f otografa, copia de la que haba tomado la polica de Los ngeles en 1922, revelaba un r ostro de rasgos muy definidos y un mentn prominente en forma de cua. Llev la foto a la oficina y se la mostr a Mickey. Este es Weel hace cinco aos. No le pierdas de vista. Cuando se fue el agente, llam a la Jefatura de Polica. Tanto Hacken como Begg haban salido, pero logr hablar con Lewis, del departamento de identificacin. Puede describirme a Bunky Dahl? le pregunt. Un minuto respondi. Al poco rato regres. Edad: treinta y dos aos; estatura: un metro s etenta; peso: 78 kilos; constitucin: robusta; ojos y cabellos castaos; cara ancha y achatada con pmulos salientes; puente de oro en la dentadura inferior; una verr uga bajo la oreja derecha y dedo pequeo del pie derecho deforme. Podra facilitarme una foto de l? Desde luego. Gracias. Mandar a un chico a por ella. Mand a Tony Howd a recoger la fotografa y sal a comer algo. Despus del almuerzo me a cerqu a la tienda de Gungen, situada en la calle Post. El joyero iba ms llamativo que nunca aquella tarde. Llevaba una chaqueta negra con ms relleno en las hombrer

as y ms ajustada a la cintura que el esmoquin de la tarde anterior, pantalones ra yados grises, un chaleco tirando a morado y una enorme corbata de satn bordada co n hilos de oro. Pasamos a la trastienda, y por una estrecha escalerilla subimos a un pequeo cubcul o, situado en el entresuelo, que le serva de oficina. Dgame, qu ha averiguado? pregunt una vez que hubo cerrado la puerta y nos instalamos. La verdad es que tengo ms preguntas que informacin. Lo primero, quin es una muchacha de nariz ancha, labio superior abultado y ojos de color gris que vive en su casa ? Es Rose Rubury una sonrisa de satisfaccin surc su rostro de arrugas. Es la doncella d e mi mujer. Anda con un ex presidiario. De veras? se acarici la barba de chivo con una mano rosada, complacido hasta el mximo. Como le digo, es la camarera de mi mujer. Main no regres de Los ngeles con un amigo como dijo su esposa. Volvi en el tren del sbado por la noche, lo que significa que lleg a San Francisco doce horas antes de aparecer por su casa. Bruno Gungen solt una risita y lade el rostro con expresin de autntico deleite. Ah! dijo riendo an entre dientes. Veo que vamos progresando! Vamos progresando! No es cierto? Quiz. Recuerda usted si Rose Rubury estaba en su casa el domingo por la noche, diga mos entre las once y las doce? S, lo recuerdo. Estaba. Lo s con seguridad. Mi esposa no se senta bien. Haba salido t emprano aquella maana para ir al campo a visitar a unos amigos, no me dijo quines. A las ocho de la noche volvi quejndose de un horrible dolor de cabeza. Su aspecto me inquiet y fui a menudo a su habitacin a ver cmo se encontraba. Por eso s que su doncella estuvo en casa aquella noche, hasta la una por lo menos. Le ense la polica el pauelo que encontraron junto a la cartera de Main?

30 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Si se removi en el borde de su asiento con la expresin de un chiquillo contemplando el rbol de Navidad. La risita no le permiti hablar. Se content con afirmar con la cabeza tan enrgicamen te que la perilla pareca un cepillo de cerdas negras que limpiara la corbata. Pudo dejrselo olvidado alguna vez que visitara a la seora Main? aventur. Imposible me corrigi ansiosamente. Mi esposa y la seora Main no se conocen.

Pero su esposa s conoca al seor Main? Volvi a rer y a cepillarse la corbata con la bar a. ntimamente? Se encogi de hombros hasta que las hombreras le tocaron las orejas. No lo s dijo alegremente. Por eso he contratado a un detective.

Ah!, s? le mir con el ceo fruncido. A ste que tiene delante le ha contratado para qu rige quin rob y mat a Main, y pare usted de contar. Si cree que voy a sacarle a la l uz los trapos sucios de su familia est tan equivocado como la Ley Seca.

Pero, por qu no? Por qu no? respondi aturdido. Es que no tengo derecho a saber la ve Puede estar seguro de que no habr escndalo ni proceso de divorcio. Por aadidura, J effrey ha muerto, o sea, que todo pas a la historia. Mientras vivi no me di cuenta de nada. Estaba ciego. Despus de su muerte me enter de muchas cosas. Para mi sati sfaccin personal me gustara saber con certeza, eso es todo. Le ruego que me crea.

Pues no ser yo quien se lo diga le respond secamente. Slo s del asunto lo que usted ac ba de decirme y no puede contratarme para averiguar ms. Por otro lado, si no pien sa hacer nada acerca de ello, por qu no lo deja y lo echa al olvido? No, no, amigo mo sus ojillos haban recuperado su alegra habitual. No soy viejo, pero t engo cincuenta y dos aos. Mi esposa tiene dieciocho y es una mujer encantadora ri e ntre dientes. Si esto ha ocurrido una vez, no es posible que vuelva a ocurrir de n uevo? Y no es propio de marido precavido estar listo para, cmo le dira, poder aplic ar a su esposa... una rienda, un freno? Aun en el caso de que no vuelva a repeti rse, no ser la esposa ms dcil si el marido posee cierta informacin acerca de ella? Eso es cosa suya dije mientras me pona en pie. Yo no quiero tener nada que ver con el asunto. No discutamos por eso se puso en pie de un salto y tom una de mis manos entre las s uyas. Si no quiere hacerlo, no lo haga. Pero queda el aspecto criminal del caso, que es para lo que le contrat. Eso no lo dejar de la mano, verdad? Cumplir lo acorda do, no es cierto? Supongamos por un segundo que su esposa estuvo complicada en la muerte de Main, qu pasara entonces? En tal caso respondi Gungen, encogindose de hombros y extendiendo las manos con las palmas hacia arriba, el asunto pasara a manos de la ley. De acuerdo. Cumplir, pero slo con el entendimiento por su parte de que no tiene der echo a ms informacin de la que concierne al aspecto criminal del caso. Estupendo! Y si sucede que no puede separar de ello a mi querida mujercita... Asent. Me asi la mano de nuevo y me dio en ella unas cuantas palmaditas. La retir y volv a la agencia. Sobre mi escritorio encontr una nota: Hacken quera hablar conmigo. Le llam. Munky Dahl no tuvo nada que ver con la muerte de Main me dijo. El y un compinche su yo llamado Ben Weel, alias el Tosferina, estuvieron de juerga en un bar de la carr etera cerca de Vallejo aquella noche desde las diez aproximadamente hasta que le s echaron a las dos de la madrugada por armar camorra. El informe es de buena le y. El tipo que me lo dijo es de fiar y otros dos me lo han confirmado.

31 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Di las gracias a Hacken y llam a casa de los Gungen. Habl con la seora y le pregunt si poda verla. Ah, s! contest. Deba ser su expresin favorita, pero por el tono en que la deca no significaba absol utamente nada. Me met en el bolsillo las fotos de Dahl y de Weel, tom un taxi y me dirig a Westwoo d Park. En el camino, alimentando mi cerebro con el humo de un Fatima, urd la serie de me ntiras que pensaba contarle a la esposa de mi cliente con la esperanza de que me valieran la informacin que necesitaba. A unos ciento cincuenta metros de la casa vi estacionado el coche de Dick Foley. Una doncella delgada y de tez plida me abri la puerta y me condujo a una salita de l segundo piso. Al verme entrar, la seora Gungen dej a un lado el ejemplar de Fiest a que haba estado leyendo, y con una mano en que sostena un cigarrillo encendido me seal una butaca que haba junto a ella. Aquella tarde pareca ms que nunca una mueca ca ra, sentada como estaba en un silln de brocado con un vestido de color naranja. Mientras encenda un cigarrillo la mir repasando en la memoria la primera conversac in que tuve con ella y con su marido, y decid olvidarme de todos los cuentos chino s que haba tramado durante el camino. Usted tiene una camarera llamada Rose Rubury comenc. No quiero que oiga lo que voy a decirle. Sin hacer el menor gesto de sorpresa dijo:

Muy bien y aadiendo: Disclpeme un momento se levant de la silla y sali de la habitaci A los pocos segundos volvi y se sent, estilo moruno, sobre los dos pies. La hice salir y no volver hasta dentro de media hora dijo. Con eso tenemos tiempo de sobra. Esa tal Rose anda con un ex presidiario llamado Weel. La cara de mueca frunci el ceo y apret sus gruesos labios pintados. Esper a que dijer a algo. No dijo nada. Saqu las fotos de Weel y de Dahl y se las mostr. El de la cara afilada es el amigo de Rose. El otro es un compinche suyo, otro tip o de cuidado. Tom las fotografas con una mano pequea tan firme como la ma y las mir cuidadosamente. Su boca se achic, apret an ms los labios y sus ojos castaos se oscurecieron.

Luego las nubes se disiparon de su rostro, murmur Ah, s!, y me devolvi las fotos. Cuando le inform de ello a su marido le dije con deliberada lentitud, me contest: Es l a camarera de mi esposa, se ri. Enid Gungen no respondi. Dgame continu, qu quera decir con eso? Cmo quiere que lo sepa? dijo con un suspiro. Usted sabe que junto a la cartera vaca de Main se hall un pauelo suyo dej caer estas p alabras como sin dar importancia al asunto, fingiendo concentrar mi atencin en un cenicero de jaspe tallado en forma de atad sin tapa. Ah, s! respondi con acento fatigado. Eso me han dicho. Cmo cree que ocurri? No tengo la menor idea.

Yo s contest, pero preferira saberlo con seguridad. Seora Gungen, ahorraramos mucho t po si pudiramos hablar francamente.

32 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Por qu no? pregunt distradamente sin el menor inters. Usted es el hombre de confianza mi marido y tiene permiso suyo para interrogarme. Si da la casualidad de que es o me humilla, qu le vamos a hacer. Despus de todo soy slo su mujer, y no creo que n inguna de las indignidades que cualquiera de ustedes pueda maquinar sean peores que las que ya he sufrido. Hice caso omiso de aquel discurso teatral y segu adelante. Seora Gungen, slo me interesa averiguar quin rob y asesin a Main. Cualquier cosa que p ueda decirme con referencia a este asunto representar para m una gran ayuda, pero slo si se refiere a ese asunto. Comprende lo que le quiero decir? Desde luego dijo. Comprendo que est usted a sueldo de mi marido. Por aquel camino no bamos a ninguna parte. Lo intent otra vez. Qu impresin cree que me llev de la conversacin de la otra noche? No tengo la menor idea. Por favor, haga un esfuerzo.

Indudablemente sonri dbilmente, usted se llev la impresin de que mi marido pensaba que yo era amante de Jeffrey. Y bien? Est preguntndome los hoyuelos de sus mejillas se hicieron ms evidentes que nunca; pare

ca divertida si fui realmente su amante?

No, aunque desde luego me gustara saberlo. Ya s que le gustara respondi de buen talant . Qu impresin se llev usted esa noche? pregunt. Yo? arrug la frente. Que mi esposo le haba contratado a usted para que demostrara que yo haba sido amante de Jeffrey repiti la palabra amante como si saboreara la forma qu e adquira en su boca. Pues se equivoc. Conociendo a mi esposo como le conozco, me cuesta trabajo creerle.

Conocindome yo a m como me conozco, estoy seguro de ello insist. No hay ningn malenten ido entre su marido y yo, seora Gungen. Est bien claro que mi deber consiste en ha llar al asesino y nada ms. De veras? con esta pregunta pona un elegante punto final a una discusin que comenzaba a fatigarla. Me ata usted de pies y manos me lament mientras me pona en pie disimulando la fijeza con que la observaba. No me queda ms remedio que detener a Rose Rubury y a los do s hombres y ver qu puedo sacarles. Dijo usted que la chica volvera dentro de una me dia hora? Me mir fijamente con sus redondos ojos castaos. Ya no puede tardar mucho. Va a interrogarla?

Pero no aqu la inform. La llevar a la Jefatura de Polica y har que detengan a los dos jetos. Puedo utilizar su telfono? Desde luego. Est en la habitacin contigua cruz el cuarto para abrirme la puerta. Llam al nmero 20 de Davenport y pregunt por la Seccin de Homicidios. La seora Gungen, de pie en el gabinete, dijo en voz tan baja que apenas pude orla: Espere. Con el auricular en la mano me volv para mirarla a travs de la puerta abierta. Con el ceo fruncido se pellizcaba los labios rojos con el ndice y el pulgar. No colgu el telfono hasta que apart la mano de la boca y la tendi hacia m. Slo entonces volv al gabinete.

33 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Me haba hecho dueo de la situacin. Permanec en silencio. Le corresponda jugar a ella. Me mir fijamente, al menos por un minuto, antes de decidirse a hablar: No voy a fingir que confo en usted dijo vacilando y como para su capote. Usted traba ja para mi marido y a l ni siquiera el dinero le interesa tanto como lo que yo ha

ya podido hacer. No me queda ms que elegir entre dos males; el cierto por un lado , o el ms que probable por otro. Dej de hablar y empez a frotarse las manos. En sus ojos redondos comenz a revelarse una expresin de indecisin. Si no la echaba una mano cuanto antes, se volvera atrs. Estamos los dos a solas la anim. Despus puede negarlo todo. Es mi palabra contra la s uya. Si no me lo dice usted, s que puedo sacrselo a otros. Usted cree que dir a su esposo todo lo que me diga. Piense que si confiesan los otros, probablemente su marido acabar leyndolo todo en el peridico. Su nica posibilidad de salvacin est en con fiar en m, y no crea que esa posibilidad es tan remota. Pero usted es la que tien e que decidir. Medio minuto de silencio. Supongamos murmur que le pago para que... Para qu quiere hacer eso? Si yo fuera a contarle todo a su marido podra quedarme con el dinero y decrselo de todos modos, no? Sus labios rojos se curvaron, apareciendo los hoyuelos, y sus ojos se iluminaron .

Eso me anima dijo. Se lo dir todo. Jeffrey volvi de Los ngeles por la maana temprano p ra que pudiramos pasar el da juntos en el apartamento que tenamos para nuestras cit as. Por la tarde entraron dos hombres que abrieron la puerta con una llave. Llev aban sendos revlveres y le robaron a Jeffrey los veinte mil dlares. Haban preparado bien el golpe. Al parecer saban todo lo referente al dinero y a nosotros. Nos ll amaron por nuestros nombres y nos amenazaron con la historia que contaran si les denuncibamos. Cuando se fueron nos vimos incapaces de hacer nada. Nos haban dejado en una situac in ridculamente desesperada. No podamos actuar en ningn sentido, puesto que para emp ezar no podamos reemplazar el dinero. Jeffrey ni siquiera poda fingir que lo haba p erdido ni que le haban robado estando solo. Haba vuelto antes de tiempo y en secre to a San Francisco, y eso hara que automticamente sospecharan de l. Perdi la cabeza. Primero me propuso que huyera con l y luego quiso que furamos a ver a mi marido p ara decirle toda la verdad. Yo, como es natural, no le permit que hiciera ni lo u no ni lo otro. Las dos cosas habran sido una locura. Salimos del apartamento por separado poco despus de las siete. La verdad es que pa ra entonces no estbamos ya en los mejores trminos. En el momento en que tropezamos con una dificultad, dej de ser l... No, no debo decir eso. Dej de hablar y se qued en pie mirndome con su cara plcida de mueca. Se haba descargad o de sus problemas simplemente traspasndomelos a m. Las fotos que le he enseado son las de los dos ladrones? pregunt. S. Saba su doncella lo que haba entre ustedes? Estaba enterada de la existencia del apar tamento? Saba del viaje de Main a Los ngeles y de su plan de regresar temprano con el dinero en efectivo? No puedo decrselo con seguridad, pero lo cierto es que pudo enterarse de todo espin dome, escuchando detrs de las puertas y leyendo mi correspondencia. Jeffrey me es cribi una nota para decirme que nos veramos el domingo por la maana y en ella menci onaba el viaje a Los ngeles.

Quiz Rose la viera. Soy muy descuidada. Ahora tengo que irme le dije. Espere tranquila hasta que yo la avise. Y no asuste a su doncella. Recuerde, no le he dicho nada me dijo mientras me segua hasta la puerta del gabinet e.

34 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves De la casa de los Gungen me fui directamente al Hotel Mars. Mickey Linehan estab a sentado en un rincn del vestbulo parapetado detrs de un peridico. Estn en su cuarto? le pregunt. Si. Vamos a verles.

Mickey llam con los nudillos a la puerta nmero 410. Una voz metlica pregunt: Quin es? Un paquete respondi Mickey, fingiendo la voz de un muchacho. Un hombre flaco de mentn prominente abri la puerta. Le alargu una tarjeta. No nos i nvit a pasar, pero tampoco hizo nada por impedirnos la entrada. Eres t Weel? le pregunt mientras Mickey cerraba la puerta tras l. Luego, sin esperar a que respondiera, me volv hacia el hombre de la cara ancha que estaba sentado sob re la cama: Y t eres Dahl, no? Weel le dijo a su compaero con tono intrascendente: Son un par de sabuesos. El hombre sentado en la cama nos mir con una sonrisa. Yo tena prisa. No poda perder el tiempo. Quiero la pasta que le robasteis a Main anunci. Sonrieron despectivamente al unsono, como si lo hubieran estado ensayando. Saqu la pistola. Weel ri groseramente: Ve a buscar tu sombrero, Bunky dijo entre dientes. Van a detenernos. Estis equivocados les expliqu. Esto no es un arresto. Es un atraco a mano armada. Arriba las manos!

Dahl me obedeci sin ms averiguaciones. Weel dud hasta que Mickey le arrim a las costillas la boca del can de su 38 especial . Cachales! orden a Mickey. Registr primero a Weel y le sac una pistola, unos cuantos documentos, algo de dine ro suelto y un cinturn repleto de billetes. Luego hizo lo propio con Dahl. Cuntalo! le dije. Mickey vaci los cinturones, se escupi en los dedos y puso manos a la obra. Diecinueve mil ciento veintisis dlares y sesenta y dos centavos anunci cuando hubo te rminado. Con la mano que tena libre busqu en mi bolsillo el papel en que haba apuntado la nu meracin de los billetes de cien dlares con que Ogilvie haba pagado a Main. Le entre gu la nota a Mickey. Mira a ver si los nmeros coinciden con stos. Tom la nota, la mir y respondi: Coinciden. Bien. Gurdate las pistolas y el dinero, y registra la habitacin a ver si encuentras ms. Mientras tanto Ben Weel, el Tosferina, haba recuperado el aliento.

Eh, oiga! protest. No pueden hacernos esto. Dnde se cree que est? No piense que va a rse con la suya!

Nada me impide intentarlo le asegur. Podis llamar a gritos a la polica. A que no lo ha s? Os tenis bien merecido esto por pensar, como idiotas que sois, que con obligar a la mujer a guardar silencio estaba todo solucionado y no tenais que preocuparo s ms. Os estoy haciendo a 35 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves vosotros la misma jugada que le hicisteis a ella y a Main, slo que la ma es mejor porque luego no vais a poder mover un dedo sin descubrir todo el pastel, as que a callar! No hay ms guita dijo Mickey. Lo nico que he encontrado es cuatro sellos de correo. Llvatelos le dije. Ocho centavos no son de despreciar. Ahora, vmonos! Oiga! Djenos al menos un par de dlares! dijo Weel. No te dije que te callaras la boca? le espet mientras avanzaba hacia la puerta que M ickey abra en aquel momento. El pasillo estaba desierto. Mickey se par ya en l apuntando a Weel y Dahl con su p istola, mientras yo sala de espaldas de la habitacin y cambiaba la llave del inter ior al exterior. Hecho esto cerr de un portazo, di vuelta a la llave y me la guar d en el bolsillo. Bajamos las escaleras y salimos del hotel.

Mickey tena el coche estacionado a la vuelta de la esquina. Una vez en su interio r traspasamos el botn, a excepcin de las pistolas, de sus bolsillos al mo. Luego l s e baj y volvi a la agencia. Yo me dirig en el coche al edificio en que se cometi el crimen. La seora Main era una mujer alta, de menos de veinticinco aos de edad. Tena cabello castao y rizado, ojos de un azul grisceo rodeados de espesas pestaas y un rostro a mable de rasgos bien definidos. Iba vestida de negro de la cabeza a los pies. Ley mi tarjeta, asinti cuando le dije que Gungen me haba contratado para investigar la muerte de su marido y me hizo pasar a una sala decorada en gris y blanco. Es sta la habitacin? pregunt. Si tena voz agradable, ligeramente ronca. Me acerqu a la ventana y mir hacia el tejado del edificio de la tienda de ultramar inos y a lo que desde all se vea del callejn. Tena prisa. Seora Main le dije volvindome hacia ella y bajando el tono de voz para suavizar lo ms posible la brusquedad de mis palabras. Despus de la muerte de su marido usted arr oj la pistola por la ventana. Luego enganch el pauelo a la cartera y los tir juntos. Como pesaban menos que la pistola no fueron a parar al callejn sino que aterriza ron en el tejado vecino. Por qu puso el pauelo...? Sin decir una palabra se desvaneci. Consegu alcanzarla antes de que cayera al suelo, la llev hasta el sof, fui a buscar colonia y unas sales y se las hice aspirar.

Sabe a quin perteneca el pauelo? le pregunt una vez que, vuelta en s, se incorpor en siento. Movi la cabeza de derecha a izquierda. Entonces por qu se tom tanta molestia? Lo encontr en un bolsillo de mi marido y no supe qu hacer. Pens que la polica reparara en l y quise deshacerme de todo lo que pudiera despertar su curiosidad. Por qu se invent la historia del robo? No contest. Para cobrar el seguro? insinu. Alz bruscamente la cabeza y grit desafiante: S! Acab con todo su dinero y con el mo. Y para colmo tuvo que hacer... una cosa as. Interrump sus lamentaciones. Espero que dejara una nota. Algo que pueda servir de prueba de que ella no le mat. Si. se busc algo en el seno, bajo el vestido negro. Bien continu ya de pie. A primera hora de la maana lleve esa nota a su abogado y dgale toda la verdad.

36 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Murmur unas palabras de simpata y sal de all como pude. Estaba ya anocheciendo cuando por segunda vez en aquel mismo da llam a la puerta d e la casa de los Gungen. La doncella que me abri me dijo que el seor Gungen estaba en casa y me condujo al segundo piso. Rose Rubury bajaba en aquel momento las e scaleras. En el rellano se detuvo para dejarnos pasar. Me par frente a ella mient ras mi gua continuaba en direccin a la biblioteca. Se acab la funcin, Rose le dije a la muchacha que segua parada en el descansillo. Te d oy diez minutos para que te largues de aqu. Si no te gusta el trato, ya me dirs si te gusta el interior de la crcel. Qu valor! Os sali mal el negocio met una mano en el bolsillo y saqu un fajo de billetes de los que habamos encontrado en el Hotel Mars. Acabo de hacer una visita a Ben el Tosferi na y a Bunky. Aquello le ue sala a la chica, na a flor rmacin: hizo mella. Se volvi y sali corriendo escaleras arriba. Bruno Gungen, q buscarme a la puerta de la biblioteca, nos mir con curiosidad, primero a que ahora suba las escaleras en direccin al tercer piso, y luego a m. Te de labios una pregunta, pero antes de que la formulara, cort con una afi

El asunto est terminado.

Bravo! exclam mientras entrbamos en la biblioteca. Has odo eso, tesoro? El asunto est minado. Su tesoro, que estaba sentada a la mesa en el mismo lugar que en la primera entr evista, sonri sin que su rostro de mueca reflejara la menor emocin y murmur: Ah, s en tono inexpresivo. Me acerqu a la mesa y vaci mis bolsillos sobre ella. Diecinueve mil ciento veintisis dlares y setenta centavos, incluidos dos sellos anun ci. Los ochocientos setenta y tres dlares y treinta centavos restantes han desapareci do. Ah! Bruno Gungen se acarici su negra barba de chivo con mano temblorosa y me mir fija mente con ojos duros y brillantes. Dnde lo encontr? Por favor, sintese y cuntenos toda la historia. Estamos deseosos de orla, no es cierto, amor mo? Su amor dio un bostezo: Ah, s. No hay mucho que contar le dije. Para recobrar el dinero tuve que acceder a un tra to, prometer silencio. Robaron a Main el domingo por la tarde, pero, aunque tuvir amos a los ladrones, no podramos lograr que los declararan culpables porque la nic

a persona que podra identificarles no quiere hacerlo. Pero quin mat a Jeffrey? dijo el joyero martillendome el pecho con sus dos manos rosad as. Quin le mat esa noche? Se suicid. Perdi la cabeza cuando le robaron en circunstancias que no poda explicar. Absurdo! a mi cliente no le haba gustado lo del suicidio. El disparo despert a la seora Main. Declarar el suicidio supona la cancelacin de la pl iza del seguro. Habra quedado en la ruina. Tir la pistola y la cartera por la vent ana, ocult la nota que dej su marido, e invent la historia del robo. Pero y el pauelo? grit Gungen al borde del paroxismo. El pauelo no significaba nada le asegur solemnemente, excepto que Main, que segn me di jo usted era hombre mujeriego, debi andar tonteando con Rose Rubury, quien, como todas las doncellas, se haba apropiado de varias prendas de su esposa.

37 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Gungen, que estaba a punto de estallar, dio unas patadas en el suelo que parecan pasos de baile. Su indignacin resultaba tan cmica como la afirmacin que la haba provocado.

Esto no quedar as! gir sobre sus talones y sali de la habitacin repitiendo. Esto no as! Enid Gungen me tendi la mano. Su rostro de mueca era todo curvas y hoyuelos. Gracias murmur. No hay de qu gru sin tomarle la mano. He enredado las cosas de modo que nadie pueda pr obar nada. Pero l lo sabe. No se lo dije todo prcticamente? Eso no importa con un gesto rpido, ech hacia atrs la cabeza como echndose todas las pr eocupaciones a la espalda. Mientras no tenga pruebas concretas puedo arreglrmelas muy bien sola. La cre. Bruno Gungen irrumpi de nuevo en la biblioteca, echando espumarajos por la boca, mesndose la perilla teida y declarando a gritos que Rose Rubury se haba ido de la c asa. A la maana siguiente, Dick Foley me dijo que la criada se haba reunido con sus com pinches y se haba ido con ellos a Portland.

38 Dashiell Hammett

Antologa de relatos breves La casa de la calle Turk [ The house on Turk Street, 1924] Un relato de El Agente de la Continental

Me haban dicho que el hombre que buscaba viva en una determinada manzana de la cal le Turk, pero no haban podido darme el nmero exacto de la casa que ocupaba. As es c omo ocurri que a ltima hora de cierta tarde lluviosa me hall llamando una por una a todas las puertas de la mencionada manzana y recitando la siguiente historia: Trabajo para la firma de abogados Wellington y Berkeley. Uno de nuestros clientes , una seora de edad, cay la semana pasada de la plataforma posterior de un tranva y est gravemente herida. Entre los que presenciaron el accidente haba un joven cuyo nombre ignoramos, pero nos han dicho que vive en los alrededores. Despus describa al joven en cuestin y preguntaba: Saben ustedes de alguien que responda a la descripcin? A un lado de la calle, las respuestas fueron todas negativas. Cruc la calzada y c omenc con la acera opuesta. La primera casa: No. La segunda: No. La tercera. La cuart a. La quinta... Llam al timbre y no obtuve respuesta. Al rato llam de nuevo. Haba llegado a la conc lusin de que estaba vaca cuando el picaporte gir lentamente y una anciana apareci en el umbral. Era una viejecita de aspecto frgil que llevaba su labor de punto en l a mano. Sus ojos, de un tono descolorido, brillaban con un amable destello tras unas gafas de montura de oro. Llevaba un delantal blanco almidonado sobre un ves tido de color negro. Buenas tardes me dijo amablemente. Espero no haberle hecho esperar demasiado. Siempre atisbo por la mirilla antes de abrir la puerta. Ya sabe, temores de viej a... Siento molestar me disculp, pero... No quiere pasar? No. Slo quera hacerle unas preguntas. No la retendr mucho tiempo. Preferira que entrara respondi, y continu despus afectando severidad. Si no, har que me enfre el t. Le di mi abrigo y mi sombrero hmedos de lluvia, y la segu por un estrecho pasillo hasta una habitacin dbilmente iluminada donde un hombre se levant de su asiento al vernos entrar. Era un anciano corpulento cuya barba blanca caa en estrecha lnea sobre un chaleco tambin blanco y tan almidonado como el delantal de su pareja. Thomas le dijo la mujercita de aspecto frgil, ste es el seor... Tracy apunt yo, echando mano del nombre que haba dado a sus vecinos, aunque debo con fesar que al hacerlo estuve ms cerca de sonrojarme de lo que haba estado en quince

aos. No era gente aqulla a la que se poda mentir fcilmente. Se apellidaban Quarre, segn me dijeron, y se trataban con mucho afecto. Cada vez que ella se diriga a su marido le llamaba Thomas, arrastrando las letras en la bo ca como si saboreara el nombre. El la llamaba cario con la misma frecuencia, y dos veces se levant durante nuestra conversacin para mullir los cojines en que la anci ana apoyaba su frgil espalda. Tuve que apurar una taza de t y comer varias galletas antes de conseguir que escu charan mi historia. Mientras les narraba el caso de la anciana que haba cado del t ranva, la seora Quarre chasque la lengua compasivamente. El anciano murmur para su b arba: Es una lstima, y me alarg un cigarro puro. Al fin termin la historia del accidente y pas a describir al joven. Thomas dijo la seora Quarre, no ser ese el muchacho que vive en la casa de la barandil la, el que parece siempre tan preocupado?

39 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Thomas se acarici la barba y medit unos momentos. Pero cario replic al fin, ese que dices, no es moreno? La anciana dirigi a su esposo una mirada radiante. Thomas es tan observador dijo con orgullo. M haba olvidado, pero es cierto. El joven de que hablaba e moreno, as que no puede ser se. El anciano sugiri que poda tratarse de otro que vi va en la manzana siguiente. Disc utieron la posibilidad : al fin decidieron que era demasiado alto y demasiado vi ejo. La seora Quarre mencion otro nombre. Estudia ron el caso y votaron en contra. Thomas sali entonces con un nuevo candidato que fue igualmente descartado El tie mpo fue pasando y cay la noche. El anciano encendi una lmpara que proyect un crculo d e luz amarillenta sobre nosotros dejando el resto de la habitacin en la penumbra. Era una sala decorada con pesados cortinajes y unos sillones voluminosos rellen os de pelo de caballo de los que haban estado de moda veinticinco aos atrs. Saba que la entrevista era intil, pero me encontraba a gusto y el puro no poda ser mejor. Ya tendra tiempo de volver a empaparme despus, cuando hubiere acabado de fu mar. De pronto sent algo fro en la nuca. Levntese! No me levant; no pude. Me haba quedado paralizado. Permanec sentado y dirig la mirad a a los Quarre. A] verlos me dije que era imposible que algo fro me tocara la nuc a, que era imposible que una voz spera me ordenara que me levantara. No poda ser. La seora Quarre continuaba sentada muy derecha con la espalda apoyada en los coji nes que su esposo acababa de mullirle; tras los cristales de las gafas sus ojos seguan despidiendo un destello maternal. El anciano continuaba acariciando su bar ba blanca y exhalando lentamente por la nariz el humo de su habano.

Continuaran pasando revista a los jvenes del vecindario que coincidieran con la de scripcin que les haba dado. Nada haba ocurrido. Haba sido un sueo. Levntese! el objeto fro ejerci mayor presin sobre mi nuca. Me levant. Regstrale! dijo la voz spera a mi espalda. El anciano dej el puro cuidadosamente sobre un cenicero, se acerc a m y me pas las m anos por el cuerpo. Despus de comprobar que estaba desarmado, me vaci los bolsillo s y deposit el contenido sobre el silln que yo haba ocupado. Esto es todo dijo al hombre que tena a mi espalda, y volvi a su asiento.

Vulvase! me orden el hombre de la voz spera. Obedec y me encontr frente a un hombre a y enjuto. Tendra mi edad aproximadamente, es decir, unos treinta y cinco aos. Su rostro, feo y huesudo, estaba salpicado de grandes pecas plidas. Tena los ojos de un azul acuoso y una nariz y una barbilla muy pronunciadas que destacaban abrupt amente sobre su rostro. Me conoce? me pregunt. No. Miente! No le contradije; en una de sus manos pecosas empuaba un revlver. Pues va a conocerme muy bien antes de que termine con usted me amenaz aquel esperpe nto. Va a... Hook! la voz lleg a nosotros desde la habitacin vecina, separada de la sala donde nos hallbamos por unos cortinajes que servan a modo de puerta y por don de sin duda h aba entrado mi asaltante. Hook, ven aqu! era una voz femenina joven, clara y musical. Qu quieres? respondi el esperpento sin volverse. Ya ha llegado. Est bien se volvi a Thomas Quarre. Encrgate de este idiota.

40 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves De algn lugar intermedio entre los bigotes, la chaqueta y el chaleco almidonado, el viejo extrajo un enorme pistoln negro que manej sin el menor atisbo de timidez. El esperpento recogi lo que me haban sacado de los bolsillos y se lo llev con l a l a habitacin contigua. La seora Quarre me sonri. Sintese, seor Tracy me dijo. Obedec.

A travs de la cortina lleg una nueva voz, una voz serena de bartono con el acento i nconfundible del ingls cultivado. Qu pasa, Hook?, pregunt. La voz spera del esperpento le respondi: Algo gordo, te lo digo yo! Nos han descubier to! Hace un rato sal de casa. No hago ms que llegar a la esquina, y me veo en la acera de enfrente a un tipo conocido. Me lo sealaron en Filadelfia hace cinco o seis ao s. No recuerdo su nombre, pero s que es un detective de la Agencia Continental. V olv inmediatamente, llam a Elvira y juntos le vigilamos por la ventana. Iba de cas a en casa, seguramente interrogando a los vecinos. Luego cruz la calzada y comenz a hacer lo mismo a este lado de la calle. Al rato l lam al timbre. Dije a los viejos ba. Les sali con por nosotros. Al me dio miedo que que le recibieran y le dieran conversacin para ver por dnde tira el cuento de una vieja que se haba cado del tranva. Historias! Viene final entr, y le cacheamos. Iba a esperar a que volvieras, pero se pusiera nervioso y se largara.

La voz del acento ingls: No debiste dejar que te viera. Podan haberse encargado de l los otros. Hook: Qu ms da! Lo ms probable es que ya nos conociera a todos. Pero aunque no fuera as, qu importancia tiene? La voz britnica: Puede tenerla, y mucha. Fue una estupidez. Hook, indignado: Una estupidez, eh? A ti todos te parecemos estpidos. Sabes qu te dig o? Que te vayas al diablo! Quin es el que trabaja aqu? Quin es quien te saca las castaas el fuego? Dnde...? La voz femenina: Por lo que ms quieras, Hook. No nos largues el discursito otra ve z. Me lo s ya de memoria. Un crujido de papeles, y de nuevo la voz del acento britnico arrastrando las pala bras: Te dir, Hook. No te equivocaste. Es detective. Lleva una tarjeta de identida d. La voz femenina: Qu hacemos ahora? Qu salida tenemos? Hook: No puede ser ms fcil. Saltarle la tapa de los sesos. La voz femenina: Y esperar a que nos cuelguen? Hook, resentido: Como si no fueran a colgarnos igual! O es que te crees que este ti po no est al tanto de lo del golpe de Los ngeles? La voz del acento ingls: Eres un idiota, Hook! No tienes remedio! Supongamos que est e fulano haya venido por el asunto de Los ngeles, lo que es muy posible, y qu? Es u n agente de la Continental. Te crees que la Agencia no sabe dnde est? Crees que igno ran que vena aqu? No crees que es muy probable que sepan acerca de nosotros tanto c omo l? Matarle sera absurdo. Slo empeorara las cosas. Lo mejor es atarle bien y deja rle aqu. No le echarn de menos hasta maana por la maana. Interiormente bendije a aquella voz britnica. Alguien estaba a mi favor, al menos hasta el punto de dejarme vivir. Durante los ltimos minutos no las haba tenido to das conmigo. El hecho de no poder ver a las personas que decidan si haba de seguir

vivo haca mi situacin an ms desesperaba. Ahora, aunque no puedo decir que estuviera loco de alegra, al menos me senta algo ms tranquilo. Confiaba en la voz britnica; t ena el tono del hombre habituado a salirse con la suya.

41 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Hook, bufando: yeme lo que te digo, amigo. A ese to lo liquido yo. Se ha terminado! No pienso correr ningn riesgo. T dirs lo que quieras, pero yo quiero salvar el pell ejo y slo lo salvar quitando a ese tipo de en medio. Eso es todo. La voz femenina, con disgusto: Hook, s razonable. La voz britnica, serena, pero fra como el hielo: Es intil razonar contigo, Hook. Tienes los instintos y el cerebro de un troglodita. Slo entiendes un lenguaje y es el que voy a usar contigo. En caso de que te d la t entacin de hacer alguna tontera entre este momento y el de nuestra partida, reptete interiormente dos o tres veces: "Si l muere, yo muero". Rectalo como si se tratar a del Evangelio, porque es tan cierto como la Biblia. Sigui un largo silencio cargado de una tensin tan intensa que llegu a sentir un hor migueo en el cuero cabelludo, parte de mi anatoma que no tengo particularmente se nsible. Cuando al fin una voz rasg el silencio, salt como si hubiera sonado un disparo; er a, sin embargo, una voz tranquila y suave, la del acento britnico, que sonaba seg ura de su victoria. Respir de nuevo. Haremos que se vayan primero los viejos deca. T puedes ocuparte de nuestro husped, Hoo k. tale bien mientras traigo los bonos. En menos de media hora podemos irnos. Las cortinas se movieron y entr en la habitacin un Hook de expresin ceuda. Sus pecas resaltaban con un tono verdoso sobre la palidez del rostro. Me apunt con el revlv er y se dirigi a los Quarre con tono cortante: Quiere hablarles la pareja se levant y desapareci en la habitacin vecina. Hook, mientras tanto, sin dejar de amenazarme con el revlver, se haba acercado a l as cortinas y desataba los pesados cordones de terciopelo que las sujetaban. Hec ho esto se me acerc por la espalda y se dispuso a amarrarme a un silln de alto res paldo. Me at los brazos a los brazos del silln, las piernas a las patas y el cuerp o al respaldo y al asiento, y remat su tarea embutindome en la boca la esquina de un cojn demasiado relleno. Cuando hubo terminado y mientras retroceda para mirarme con el ceo fruncido, o cerrarse suavemente la puerta de la calle y un ruido de pa sos que iban de un lado para otro en el piso superior. Hook dirigi la vista al te cho y la mirada de sus ojillos azules y acuosos se agudiz. Elvira, llam en voz baja. Las cortinas se movieron como si alguien las hubiera tocado y lleg a travs de ella s el sonido musical de la voz femenina. Qu?

Ven aqu. No. El no quiere que... Maldita sea! salt Hook. Te digo que vengas! La muchacha entr en la habitacin y se situ dentro del crculo de luz amarilla que pro yectaba la lmpara. Tena poco ms de veinte aos y era esbelta y flexible. Estaba lista para salir a la calle, excepcin hecha del sombrero que llevaba en la mano. Su te z plida destacaba bajo una masa de cabellos cortos del color del fuego. Sus ojos, demasiado apartados uno del otro para inspirar confianza, aunque no lo bastante para disminuir un pice su belleza, me miraban traviesos, y su boca roja rea abier tamente mostrando unos dientes de puntas afiladas como los de un felino. Era tan bella como Lucifer y dos veces ms peligrosa. Solt una carcajada al ver el espectculo: un hombre regordete liado como un fardo e n cordones de terciopelo rojo y con un cojn de color verde embutido en la boca. L uego se volvi hacia el esperpento. Qu quieres? El respondi en voz baja, lanzando furtivas miradas al techo de donde segua llegand o el ruido apagado de pisadas. Y si se la pegramos?

42 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Los ojos color humo de la muchacha perdieron su alegra y adquirieron una expresin calculadora. Tiene cien mil dlares de los cuales un tercio es mo. No creers que voy a renunciar a ello, no? Claro que no. Supongamos que nos hacemos con los cien mil. Cmo? Eso djalo en mis manos. Si lo consigo, te vienes conmigo? Sabes que te tratar bien. La sonrisa de la muchacha estaba llena de desprecio, pero a l pareci gustarle. Eso no lo dudo le contest. Pero, escucha Hook, no podremos salirnos con la nuestra a no ser que le liquides. Le conozco y no estoy dispuesta a largarme con nada suy o a menos que est segura de que no va a poder venir despus a buscarlo. Hook se humedeci los labios y pase la mirada en torno suyo sin ver nada de lo que le rodeaba. Era evidente que no le atraa la idea de meterse en los con el del acen to britnico, pero el deseo que senta por la muchacha era ms poderoso que su miedo. Lo har estall. Le matar. Lo dices de veras, nena? Si le mato, te vendrs conmigo? Ella le tendi una mano.

Te lo prometo le dijo. Y l la crey. Su feo rostro se ilumin de pronto con un destello de suprema felicidad. Respir a f ondo y enderez los hombros. En su caso yo la habra credo tambin. Todos hemos cado en trampas semejantes en un momento u otro de nuestras vidas, pero en la situacin en que me encontraba, atado a un silln detrs de las candilejas, vi con claridad que el esperpento habra corrido menos peligro jugando con un bidn de nitroglicerina qu e con aquella mueca. Esa mujer era un peligro pblico. No saba el pobre Hook lo que se le vena encima. Este es el plan... comenz a decir y se detuvo con la lengua paralizada. En la habit acin vecina se haban odo pasos. Al momento la voz con deje britnico se oy tras las cortinas. La exasperacin haca ms p ronunciado su acento. Esto es demasiado! No puedo dejaros solos un segundo sin que echis todo a perder. Te has vuelto loca, Elvira? Tenas que salir a que te viera el detective? Por un segundo, los ojos color humo brillaron de temor. Cuando ste se desvaneci la muchacha habl: No te pongas amarillo de miedo. Tu precioso cuello va a sobrevivir igual sin tant as preocupaciones. Las cortinas se abrieron y yo me volv lo ms que pude para mirar por primera vez al hombre gracias al cual yo segua vivo. Era un tipo bajo y gordinfln vestido para s alir a la calle, con el abrigo y el sombrero puestos. En una mano llevaba un mal etn de color marrn. Cuando se adentr en el crculo de luz vi que era chino, un chino vestido de modo in maculado con ropas tan britnicas como su acento. No es cuestin de color respondi y slo entonces advert el sarcasmo de las palabras de l a muchacha. Es sencillamente cuestin de prudencia. Su rostro era una mscara redonda y amarilla y su voz segua teniendo la frialdad de antes, pero me di cuenta de que la muchacha le tena cautivado tanto como al espe rpento o no hubiera dejado que una simple irona le atrajera al saln. Aun as dud que aquel oriental europeizante fuera tan fcil de manejar como Hook.

No haba necesidad continu el chino de que este hombre nos viera por primera vez me mir con unos ojos pequeos y opacos que parecan dos semillas negras. Es posible que no n os conociera a ninguno, ni siquiera por descripciones. Mostrarnos a l es una comp leta estupidez.

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Vete al diablo, Tai explot Hook. Deja ya de dar la lata, quieres? Qu ms dar? Le liqu con eso terminamos la cuestin. El chino dej el maletn en el suelo y movi la cabeza de un lado a otro. Si te atreves a matarle dijo con su modo caracterstico de arrastrar las palabras, no

va a parar ah la cosa. Entiendes lo que quiero decir, verdad Hook? Hook lo entendi. Trag saliva con dificultad, como evidenci el movimiento de la nuez de su garganta, mientras yo, tras el cojn que me amordazaba, di gracias otra vez desde el fondo de mi corazn al hombrecillo amarillo. En aquel momento, la diablesa de cabellos rojos tuvo que meter baza. No te preocupes. Hook habla mucho y no hace nada. Hook se puso como la grana al recordar su promesa de liquidar al chino. Trag sali va de nuevo y pase la mirada alrededor como buscando un lugar donde ocultarse. Pe ro la muchacha le tena bien amarrado; su influjo era ms fuerte que la cobarda del h ombre. Sbitamente Hook se acerc al chino y mirndole desde la posicin ventajosa que le propo rcionaba su elevada estatura, le dijo: Tai, te ha llegado la hora. Estoy hasta las narices de tus humos. Te has credo que eres el rey aqu. Voy a... Las palabras le fallaron y su voz se diluy en el silencio. Tai le miraba con sus ojos negros, tan duros e inhumanos como trozos de carbn. Lo s labios le temblaron y comenz a titubear. Dej de sudar. El chino haba ganado otra vez. Pero me haba olvidado de la diablesa, que en aquel momento solt una carcajada burlona que debi herir como un pual al espe rpento. Un bramido surgi de lo ms hondo de su pecho y un enorme puo cerrado fue a dar en el rostro impvido y amarillo de Tai. La fuerza del puetazo arroj a ste al otro extremo de la habitacin, pero mientras atr avesaba el cuarto como un proyectil, pudo arreglrselas para volverse hacia Hook c on una pistola en la mano. An no haban tocado sus pies en el suelo y ya haba comenz ado a hablar con aquella voz cultivada que le caracterizaba. Luego dijo ajustaremos cuentas. Ahora suelta esa pistola y no muevas un solo msculo hasta que yo me levante. Hook, que an no haba terminado de sacar el revlver del bolsillo cuando el chino com enz a apuntarle, arroj el arma al suelo y permaneci en pie inmvil y rgido mientras su rival se levantaba. Respiraba ruidosamente y sus pecas se destacaban ntidas, una por una, sobre la palidez espectral de su rostro. Mir a la muchacha. En la mirada que diriga a Hook haba desprecio, pero no desilusin. De pronto hice un descubrimiento: algo haba cambiado en torno a aquella mujer. Cerr los ojos y trat de recordar la habitacin tal y como lo haba visto antes de que los dos hombres se enzarzaran en la pelea. Al abrir los ojos de nuevo, descubr la respuesta. Sobre la mesa que haba junto a la muchacha haba visto un libro y algun as revistas que ahora haban desaparecido. A medio metro poco ms o menos de la much acha se hallaba el maletn que llevaba Tai al entrar en la habitacin. Supongamos qu e en ese maletn llevaba los bonos robados en el golpe que haban mencionado. Qu haba o currido? Lo ms probable es que hubieran sido sustituidos por los libros y las rev istas que haba visto sobre la mesa. La chica haba avivado el conflicto entre sus d os compinches para distraer su atencin mientras haca el cambio. Dnde poda hacer escon dido el botn? No lo saba, pero sospechaba que abultaba demasiado para poder llevar

lo encima.

44 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Junto a a hasta irada y cultado la mesa haba un sof cubierto con una amplia funda de color rojo que colgab rozar el suelo. Mis ojos fueron del sof a la muchacha. Ella intercept mi m por un segundo sus ojos brillaron con un destello de regocijo. Los haba o en el sof.

Mientras tanto el chino se haba metido en el bolsillo el revlver de Hook y deca a st e: Si no fuera porque aborrezco la sangre y porque pienso que quiz puedas sernos til a Elvira y a m durante nuestra huida, en este momento me liberara del obstculo que r epresenta tu estupidez. Te dar otra oportunidad. Pero te recomiendo que lo piense s dos veces antes de entregarte a otro de tus impulsos violentos se volvi hacia la muchacha. Has estado metindole ideas absurdas en la cabeza? Ella ri: Nadie puede meterle ideas en la cabeza. Ni absurdas ni de ninguna clase. Quiz tengas razn respondi y se acerc a examinar las ligaduras que me inmovilizaban los brazos y el cuerpo. Las hall satisfactorias, recogi su maletn del suelo y sac del bolsillo el revlver que le haba quitado minutos antes al esperpento. Aqu est tu revlver, Hook. Ahora s razonable. Creo que podemos irnos. Los viejos se fu eron y deben andar ya camino de esa ciudad que no vamos a mencionar aqu delante d e nuestro amigo. All esperarn a que les llevemos la parte que les corresponde. No necesito decir que tienen espera para rato. Pero entre nosotros tres no debe hab er traiciones. Si queremos salir de sta con vida, tenemos que ayudarnos. Habra sido de gran efecto teatral que antes de abandonar la casa me hubieran larg ado un discursito sarcstico, pero no lo hicieron. Pasaron ante m sin dirigirme siq uiera una mirada de despedida y desaparecieron en la oscuridad del vestbulo. De pronto el chino volvi a la habitacin de puntillas con un cuchillo en una mano y una pistola en la otra. Era este el hombre a quien haba agradecido interiormente el salvarme la vida? Se inclin haca m. Con la mano en que empuaba el cuchillo hizo u n rpido movimiento a mi derecha, y el cordn que aprisionaba uno de mis brazos aflo j su presin. Respir y mi corazn comenz a latir de nuevo. Hook volver murmur Tai. Luego desapareci. Sobre la alfombra, a un metro aproximadamen te de distancia, haba un revlver. La puerta de la calle se cerr y durante unos momentos permanec solo en la casa. Pueden creerme si les digo que aquellos pocos minutos los pas tratando de liberar me de las ligaduras de terciopelo rojo que me tenan prisionero. Tai haba cortado e l cordn slo en un lugar, dejndome una cierta capacidad de movimientos, pero muy lej os de considerarme libre. Las palabras que haba murmurado a mi odo, Hook volver, eran el aliciente que necesitaba para aplica toda mi fuerza a luchar contra aquellos

cordones. Ahora comprenda por qu el chino haba insistido tanto en salvarme la vida. Yo era el arma de que iba a servirse para eliminar a Hook. Imaginaba que tan pronto como pisaran la calle, el esperpento inventara una excusa para regresar a la casa y ac abar conmigo. Si no lo haca por iniciativa propia, estaba seguro de que el chino se lo sugerira. Por este motivo haba dejado una pistola a mi alcance y aflojado mi s ligaduras, aunque lo menos posible con el fin de que no pudiera escapar antes de que Hook regresase. Estas meditaciones no disminuyeron en absoluto mi esfuerz o por desatarme. El porqu de la cuestin no me importaba en este momento tanto como lograr empuar aquella pistola antes de que el esperpento volviera. En el momento en que se abri la puerta de la calle, acababa de liberar mi brazo d erecho y sacaba el cojn de la boca. El resto de mi cuerpo segua atado al silln, aun que con las ligaduras flojas. Me tire de bruces al suelo, parando la cada con el brazo que tena libre. La alfombra era gruesa. Ca sobre ella contorsionado y con el silln a la espalda, pero con la mano derecha logr 45 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves empuar la pistola. El dbil resplandor que baaba la habitacin me permiti ver al hombre que entr precipitadamente en el saln y arranc de su mano un destello metlico. Dispar. Se llev las dos manos al vientre, se dobl sobre s mismo y cay sobre la alfombra. Aquel asunto estaba resuelto, pero saba que era slo el comienzo. Acab de desatarme tratando de imaginar lo que pasara luego. La muchacha haba escondido los bonos baj o el sof, de eso no me caba la menor duda. Seguramente haba planeado volver a por e llos, pero ahora que el esperpento se le haba adelantado se vera obligada a altera r sus proyectos. Lo ms probable es que le dijera al chino que Hook haba sido el au tor de la sustitucin. Qu pasara entonces? Slo caba una respuesta: Tai volvera a buscar los bonos. Los dos vo lveran. El chino saba que yo estaba armado, pero tratndose de como se trataba de ci en mil dlares, estaba seguro de que no dudara en correr el riesgo. De una patada me liber de la ltima de mis ligaduras y me arrastr despus hasta el sof. All estaban los bonos: cuatro gruesos fajos sujetos por anchas bandas de goma. M e los puse bajo el brazo y me acerqu al hombre que agonizaba junto a la puerta. M edio oculta bajo una de sus piernas estaba su pistola. La cog, salt sobre el cuerp o, y sal de la habitacin. En la oscuridad del vestbulo me detuve a considerar la si tuacin. La muchacha y el chino se separaran para cortarme la salida. Uno entrara por la pu erta principal y el otro por la trasera. Ese era el modo ms seguro de hacerse con migo. Mi jugada consista, evidentemente, en esperarles escondido junto a una de l as puertas. Abandonar la casa sera una locura. Eso era probablemente lo que ellos esperaban que hiciera y, en consecuencia, me habran tendido una emboscada. Decididamente esperara oculto sin perder de vista la puerta principal. Uno de los dos tendra que entrar por ella una vez que se cansaran de esperarme fuera. La luz de la calle se filtraba por el cristal de la puerta que iluminaba dbilment e parte del vestbulo. La escalera que conduca al piso superior proyectaba un tringu lo de sombra lo bastante oscuro como para servir de escondite. Me agazap en aquel pedazo triangular de noche y esper.

Tena dos armas: el revlver que me haba dado el chino y la pistola que le haba quitad o a Hook. Haba gastado slo una bala, lo que significaba que me quedaban once ms a menos que al guien hubiera disparado desde que las cargaron por ltima vez. Decid examinar el ca rgador del revlver que Tai me haba dejado. Pas los dedos por el cilindro Tai haba pe nsado en todo; me haba dejado una sola bala la que haba utilizado para liquidar a Hook. Deje el revlver en el suelo y examin el cargador de la pistola del esperpento. Est aba vaco. El chino no haba dejado nada en manos del destino. Antes de devolverle e l arma a Hook, haba vaciado el cargador. Mi situacin era desesperada. Me hallaba solo y desarmado en una casa extraa donde pronto dos personas me acosaran. El hecho de que una de ellas fuera mujer no me t ranquilizaba en lo ms mnimo. Confieso que no era a ella a quien menos tema. Por un momento cruz por mi mente el pensamiento de escapar de all. La idea de hallarme de nuevo en la calle me atraa, pero la rechac. Habra sido una locura y de las buenas. En aquel momento record los bonos que lleva ba bajo el brazo. Ellos habran de ser el arma con que podra defenderme, pero slo si tena buen cuidado de ocultarlos. Sal del tringulo de sombra y sub las escaleras. Gracias al resplandor que llegaba d e la calle, en las habitaciones superiores se vea lo suficiente como para poder m overme por ellas sin necesidad de dar la luz. Recorr el piso entero una y otra ve z, buscando lugar apropiado para ocultar los bonos. De pronto una ventana vibr ba jo el impulso de una corriente creada al abrirse en algn lugar de la casa una de las puertas que daban al exterior. Y yo an tena los bonos en la mano. La solucin que me quedaba era arrojarlos por una ventana y tocar madera. Cog la al mohada de una cama, saqu la funda de un tirn y met en ella los bonos. Despus me asom a una ventana 46 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves abierta y hund la mirada en la noche, buscando un lugar apropiado donde arrojar e l botn. Tena que evitar que los bonos armaran un escndalo al caer. Al fin hall el lugar ideal. La ventana daba a un patio estrecho. Al extremo opues to de ste se elevaba una casa igual a aquella en que me encontraba. Era de idntica altura y el tejado plano de cinc que la remataba terminaba en un ligero declive . Estaba lo bastante prximo como para poder arrojar a l sin dificultad la funda de almohada con los bonos. La lanc. Desapareci por el declive y la o aterrizar suavem ente al borde del tejado. Hecho esto di todas las luces de la habitacin, encend un cigarrillo (a todos nos g usta hacer un poco de teatro de vez en cuando) y me sent en la cama a esperar mi captura. Poda jugar al ratn y al gato con mis perseguidores por toda la casa y caba la posibilidad de que les atrapara, pero lo ms probable es que me encajaran un b alazo. Y no me gusta que me encajen balazos. La muchacha fue quien me encontr. Avanz deslizndose por el pasillo con un revlver en cada mano, dud por un instante a la puerta de la habitacin y entr despus sbitamente. Al verme tranquilamente sentado sobre la cama me dirigi una mirada de censura, como si estuviera haciendo algo ma

lo. Mi deber, supongo, consista en haberle dado motivo para disparar. Ya le tengo, Tai exclam. El chino entr en la habitacin. Qu hizo Hook con los bonos? me pregunt a bocajarro. Mir con expresin burlona su rostro amarillo y jugu mi baza. Por qu no le pregunta a la chica? Su cara permaneci impasible, pero su cuerpecillo seboso se tens bajo el inmaculado traje ingls. Aquello me anim a llevar adelante la mentira que habra de servirme pa ra sembrar la discordia. Es que no sospechaba pregunt que estaban conchabados para liquidarle? Maldito mentiroso! grit la muchacha, dando un paso hacia m. Tai la detuvo con gesto imperioso. Le lanz una larga mirada de sus ojos negros y opacos, y mientras la miraba la sangre desapareci del rostro de la muchacha. Ella le tena completamente dominado, de eso no caba la menor duda, pero Tai no era tam poco un juguete inofensivo. As que eso es lo que pas, eh? dijo lentamente sin dirigirse a ninguno en particular. Y aadi enfrentndose conmigo: Dnde pusieron los bonos? La muchacha se acerc a l y las palabras surgieron a borbotones de su boca: Dios es testigo de que lo que voy a decirte es verdad, Tai. Yo fui quien cambi los bonos. Hook no tuvo nada que ver. Yo pensaba engaaros a los dos. Los escond bajo el sof de la sala, pero han desaparecido. Te juro que digo la verdad. Tai estaba deseoso de creerla y por aadidura haba en sus palabras un deje de since ridad. Sospech que estando como estaba enamorado de ella, estara ms dispuesto a perdonarle el intento de huir con los bonos que el plan de escapar con Hook, as que me apre sur a atizar el fuego. Parte de eso es verdad continu. Ella fue quien escondi los bonos bajo el sof, pero lo hizo de acuerdo con Hook. Lo tramaron todo entre los dos mientras usted estaba a rriba. Acordaron que l discutira con usted y que durante la discusin ella escondera el botn. Y eso es exactamente lo que hizo. Ya era mo! Cuando la muchacha se volvi salvajemente hacia m, l le hundi el can de su ver entre las costillas, enmudeciendo con ello la sarta de insultos que la boca femenina me diriga. Dame tus pistolas, Elvira exigi. Dnde estn los bonos ahora? me pregunt. Esboc una sonrisa. No somos aliados, Tai. Somos enemigos.

47 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves No me gusta la violencia dijo lentamente, y adems creo que es usted una persona razo nable. Lleguemos a un acuerdo, amigo mo. Usted tiene la palabra. Hable! respond. Encantado. Como base de la negociacin estipularemos que usted ha ocultado los bono s en un lugar donde nadie podr encontrarlos y que yo, por mi parte, le tengo a us ted completamente en mi poder, como sola decirse en los folletines. Hasta ahora de acuerdo admit. Contine. Estamos en tablas. Ni usted ni yo jugamos con ventaja. Como detective que es, ust ed desea capturar nos, pero somos nosotros los que le hemos capturado usted. Com o ladrones que somos, queremos los bonos pero los bonos los tiene usted. Le ofre zco a la chica cambio de ellos y creo que es una oferta razonable. Yo tendr los b onos y la oportunidad de escapar. Usted tendr un xito parcial como detective. Ha m atado a Hook y habr capturado a la muchacha. Slo le quedar encontrarme a m y a los b onos, lo que no constituye, ni mucho menos, una tarea imposible. Si acepta conve rtir su derrota en una victoria a medias con la posibilidad de convertirla en una victoria total. Cmo s que me dar a la muchacha? Se encogi de hombros. Naturalmente no puedo ofrecerle garantas. Pero ya se imaginar usted que una vez ent erado de que pensaba abandonarme por el cerdo que yace ah abajo, no puedo abrigar hacia ella sentimientos muy favorables Por otra parte, si la llevo conmigo tend r que darle la mitad del botn. Estudi mentalmente la proposicin.

Yo lo veo de esta manera respond al fin. Usted no es un asesino nato. Ocurra lo que ocurra yo saldr de sta con vida. Por qu he de ceder entonces? Me ser ms fcil encontrar es a usted y a la muchacha que a los bonos, que, por otra parte, son los ms impor tantes del caso. Me quedo con ellos y acepto el riesgo de encontrarles a ustedes o no ms adelante. Prefiero jugar sobre seguro. Tiene razn, no soy un asesino dijo suavemente esbozando la primera sonrisa que haba visto en sus labios, una sonrisa que no era precisamente agradable; haba algo en ella que le haca a uno estremecerse. Aunque soy otras cosas que quiz no se le hayan ocurrido siquiera. Pero esta conversacin carece de propsito. Elvira! La muchacha se acerc obediente. En uno de los cajones de la cmoda encontrars sbanas le dijo. Rompe una de ellas en tir as lo suficientemente fuertes como para atar a nuestro amigo. La muchacha se dirigi a la cmoda mientras yo me devanaba los sesos tratando de hal lar una respuesta no demasiado desagradable a la cuestin que me planteaba mentalm ente. La primera posibilidad que me vino a la mente no fue del todo halagea: tortu ra. De pronto, un ligero susurro nos inmoviliz a todos.

La habitacin en que nos hallbamos tena dos puertas; una que daba al pasillo y otra que se abra al dormitorio vecino. El sonido proceda de la primera. Era un rumor de arrastrar de pies. Rpidamente, sin hacer el menor ruido, Tai se coloc en un lugar desde el que domina ba la puerta del pasillo sin perdernos de vista ni a la muchacha ni a m. El revlve r se agit como un ser viviente en su mano regordeta, lo que constituy aviso sufici ente para que ambos guardramos silencio. De nuevo se oy rumor de pasos en el pasillo. El revlver pareci aletear en la mano d e Tai con impaciencia. En el umbral de la puerta, la que daba al dormitorio veci no, apareci la seora Quarre con un enorme pistoln en la mano listo para disparar. Suelta el revlver, pagano del demonio! grit.

48 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Tai, de muy buen acuerdo, solt el arma y levant las manos lo ms alto que pudo antes de volverse hacia ella. En aquel momento Thomas Quarre entraba por la otra puerta. Empuaba una pistola ta n grande como la de su mujer, aunque en su mano, dada su corpulencia, pareca de m enor tamao que aqulla. Mir a la anciana y me cost trabajo reconocer en ella a la frgi l viejecita que horas antes me haba servido una taza de t mientras pasaba revista a los vecinos. Esta que tena ante m era una bruja de la peor especie. Sus ojos des coloridos brillaban con ferocidad, sus labios marchitos se tensaban en una mueca lupina y su cuerpecillo enjuto temblaba de odio. Lo saba dijo con voz estridente. Se lo dije a Tom tan pronto como nos hallamos lo su ficientemente lejos como para detenernos a pensar. Saba que queras jugrnosla. Saba q ue este supuesto detective era compinche vuestro. Saba que era todo un plan para birlamos a Thomas y a m la parte de los bonos que nos corresponda. Pero voy a dart e una leccin, macaco amarillo. Dnde estn los bonos? Dnde estn? El chino haba recuperado su seguridad, si es que alguna vez la haba perdido. Quiz nuestro robusto amigo quiera decrselo dijo. Estaba a punto de extraerle la infor macin cuando hicieron esa entrada tan teatral. Thomas, por lo an conservaba ro. Ata bien a e tengamos bien que ms quieras, no te quedes ah parado espet la vieja a su marido, que la apariencia del ancianito amable que me haba obsequiado con un pu ese chino. No me fo un pelo de l y no me quedar tranquila hasta que l sujeto.

Me levant de la cama y me escurr cautelosamente hacia un lugar que quedara fuera d e la lnea de fuego si lo que esperaba que ocurriera llegara a ocurrir. Haban obligado a Tai a soltar su revlver, pero no le haban registrado. Los chinos s on gente meticulosa; el que lleva revlver, generalmente lleva dos o tres. Si trat aban de atarle sin registrarle previamente, lo ms seguro es que hubiera fuegos ar tificiales. Por eso decid hacerme a un lado.

El gordo de Thomas Quarre se acerc flemticamente al chino para obedecer la orden d e su mujer... y no pudo hacerlo con peor fortuna. Sin darse cuenta, interpuso su corpulenta humanidad entre el chino y la pistola de la anciana. Las manos de Tai se movieron. Apareci una pistola automtica en cada una de ellas U na vez ms, Tai se mostr fiel a su raza. Cuando un chino dispara, lo hace hasta vac iar el cargador. Aun cuando le rode la garganta con el brazo y le arroj contra el suelo, continu disparando y no par hasta que al aprisionarle el brazo con mi rodil la dispar la ltima bala. Decid no correr ningn riesgo y le oprim la garganta hasta qu e sus ojos y su lengua me dijeron que, por el momento, haba perdido contacto con la realidad. Luego mir alrededor. Thomas Quarre yaca junto a la cama, muerto, con tres agujeros perfectamente redon dos en la pechera de su blanco chaleco almidonado. Al otro extremo de la habitacin, la seora Quarre estaba tendida en el suelo boca a rriba con las ropas perfectamente ordenadas en torno a su cuerpecillo frgil. La m uerte la haba devuelto el gesto afable que tena cuando la vi por primera vez. Elvira la pelirroja haba desaparecido. En aquel momento Tai se revolvi. Le saqu del bolsillo otro revlver ms y le ayud a sen tarse en el suelo. Se pas una mano regordeta sobre la garganta magullada y despus mir framente en torno suyo. Dnde est Elvira? pregunt. Escap, por el momento. Se encogi de hombros. No se quejar del xito de la operacin. Los Quarre y Hook muertos. Los bonos y yo, en sus manos.

49 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves No me quejo admit, pero podra hacerme un favor? Si puedo... Quiere decirme a qu viene todo esto? Cmo que a qu viene? Lo que oye. De lo que ustedes han dicho deduzco que robaron en Los ngeles bonos po r valor de cien mil dlares, pero no puedo recordar que se haya llevado a cabo un robo de tal calibre en los ltimos das. Es increble! dijo con la mayor expresin de asombro de que l era capaz. Increble! Pero usted lo saba todo! No saba nada. Iba buscando a un muchacho llamado Fischer que se escap de su casa en

un rapto de furia hace una o dos semanas. Su padre me encarg que averiguara dnde viva para poder ir a verle y tratar de convencerle de que regresara a casa. Algui en me dijo que podra hallar al muchacho en esta manzana de la calle Turk y por es o vine aqu. No me crey. Nunca lleg a creerme. Fue a la horca seguro de que le haba mentido. Cuando sal a la calle otra vez (y qu hermosa me pareci la calle Turk despus de las ho ras pasadas en aquella casa!), compr un peridico que me inform de lo que quera saber . Un muchacho de veinte aos, empleado de una firma de agentes de Bolsa de Los ngel es, haba desaparecido dos das antes cuando se diriga a un banco llevando un fajo de bonos. Esa misma noche el muchacho y la chica pelirroja se haban inscrito en un hotel de Fresno, dando los hombre de seor y seora Riordan. A la maana siguiente hal laron al muchacho muerto en la habitacin. Le haban asesinado. La chica y los bonos haban desaparecido. Eso era todo lo que deca el peridico. Durante los das siguientes, despus de investig ar por aqu y por all, consegu reconstruir paso a paso la mayor parte de la historia . El chino, cuyo nombre completo era Tai Choon Tau, era el cerebro de la banda. Su especialidad consista en una variacin de la tcnica raramente fallida de chantajear a un sujeto al que previamente se ha colocado en una situacin comprometida. Tai seleccionaba al mensajero de un banco o una firma de agentes de Bolsa encarg ado de transportar dinero o papel negociable en grandes cantidades. Entraba entonces en el juego Elvira, quien se encargaba de seducir al muchacho ( cosa que no deba resultarle muy difcil) y convencerle poco a poco de que huyera co n ella llevndose la mayor cantidad de dinero o papel negociable que pudiera. La h uida tena lugar, y cuando ambos se disponan a pasar la primera noche juntos, apare ca Hook echando espumarajos por la boca y en son de pelea. La muchacha imploraba piedad llorando y mesndose los cabellos fingiendo impedir que Hook, en su papel d e marido ofendido, hiciera picadillo al joven. Al fin ella le convenca y en defin itiva el muchacho terminaba sin la chica y sin el fruto de su delito. Unos se entregaban a la polica. Dos se haban suicidado. Este ltimo haba resultado ms duro de pelar que los anteriores. Ofreci resistencia y Hook tuvo que matarle. Muc ho deca en favor de la habilidad de la chica para representar su papel, el hecho de que ninguna de las vctimas haba dicho a la polica una sola palabra que pudiera c omprometerla; algunos haban llegado incluso a perjudicarse a s mismos por encubrir la. La casa de la calle Turk constitua el refugio de la banda. Por hallarse en San Fr ancisco y no en Los ngeles, donde haba tenido lugar el robo, era doblemente segura . Los vecinos suponan que Hook y la muchacha eran hijos de los Quarre y que Tai e ra un cocinero chino. La pareja de ancianos, con su apariencia respetable, resul taba de gran utilidad cuando se trataba de convertir el botn en efectivo. El chino muri en la horca. Tendimos la red ms fina que pueda imaginarse en bsqueda de la chica. Todo lo que conseguimos fue reunir un ejrcito de muchachas pelirroja s. Pero Elvira no se hallaba entre ellas.

50 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Me promet que algn da...

51 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La herradura dorada [ The Golden Horseshoe, 1924] Un relato de El Agente de la Continental

No tengo nada emocionante que ofrecerle esta vez me dijo Vance Richmond mientras n os estrechbamos las manos. Slo quiero que encuentre a un hombre, un hombre que ni s iquiera es un criminal. En su voz haba un dejo de disculpa. Los dos ltimos casos que este abogado de cara enjuta y griscea me haba encargado, haban acabado en autnticos escndalos callejeros a compaados de tiroteo, y supongo que pensaba que cualquier trabajo de menor monta me aburrira a muerte. Confieso que hubo un tiempo, cuando tena unos veinte aos y la Agencia de Detective s Continental acababa de contratarme, en que eso pudo ser cierto. Pero los quinc e aos que haban transcurrido desde entonces me haban aplacado el gusto por los plat os fuertes. El hombre que quiero que encuentre continu el abogado mientras nos sentbamos es un ar quitecto ingls llamado Norman Ashcraft. Es un hombre de unos treinta y siete aos, de un metro setenta y cinco de estatura, buena facha, piel clara, pelo rubio y o jos azules. Hace cuatro aos era el tpico britnico de aspecto conservador. Puede que haya cambiado ahora, pues estos ltimos aos me imagino que deben haberle sido bast ante duros. "El caso es el siguiente. Hace cuatro aos los Ashcraft vivan juntos en Inglaterra, concretamente en Bristol. Al parecer la seora Ashcraft era muy celosa y por este motivo no dejaba nunca en paz a su marido. Para colmo, l slo contaba con el produ cto de su trabajo, mientras ella haba heredado de sus padres una considerable for tuna. Ashcraft era muy sensible al hecho de estar casado con una mujer rica y, e n consecuencia, haca todo lo posible por demostrar que no dependa del dinero de su esposa y que no se dejaba influenciar por l, actitud bastante absurda, pero que caba esperarse de un hombre de su temperamento. Una noche ella le acus de haber pr estado demasiada atencin a cierta mujer. Discutieron; Ashcraft hizo las maletas y se march. "A los pocos das su esposa estaba arrepentida. Haba cado en la cuenta de que su eno jo careca de fundamento a no ser el de los celos, y trat de encontrarle, pero Ashc raft haba desaparecido. Consigui rastrearle de Bristol a Nueva York y de all a Detroit, donde haba sido det enido y multado por alteracin del orden pblico en una ria entre borrachos. "A raz de aquel incidente desapareci de nuevo y no volvi a aparecer hasta diez mese s ms tarde, en Seattle."

El abogado revolvi los papeles que tena sobre el escritorio hasta dar con un infor me. El 23 de mayo de 1923 mat de un tiro a un ladrn en el cuarto que ocupaba en un hote l de Seattle. Al parecer la polica de aquella ciudad sospech que haba algo de irreg ular en aquel crimen, pero no pudieron acusarle de nada, pues la vctima era indud ablemente un ladrn. Con esto desapareci otra vez y no se volvi a saber de l hasta ha ce aproximadamente un ao cuando la seora Ashcraft puso un anuncio en la columna co rrespondiente a anuncios personales de todos los peridicos de las principales ciu dades de Estados Unidos, y un da recibi respuesta desde San Francisco. En la carta , redactada en trminos muy correctos, su esposo le peda simplemente que dejara de poner anuncios. Aunque ya no utilizaba el nombre de Norman Ashcraft, le molestab a verlo impreso en cada diario que lea' "Ella le contest a la lista de correos de aquella ciudad, avisndole de ello previa mente por medio de otro anuncio. El respondi con otra carta bastante custica. Fina lmente la seora Ashcraft volvi a escribirle pidindole que regresara a casa, a lo qu e l se neg, aunque en trminos ms amistosos. Intercambiaron despus una serie de cartas en las que l confes que se haba aficionado a las drogas y que lo poco que le queda ba de orgullo le impeda verla hasta que no volviera a ser el 52 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves que era. Ella le persuadi de que aceptara el dinero suficiente para rehabilitarse y desde entonces le enva mensualmente cierta cantidad a la lista de correos de e sta ciudad. "Mientras tanto, como no tena parientes que la retuvieran en Inglaterra, liquid su s asuntos all y se vino a San Francisco para estar cerca de su marido cuando ste d ecidiera regresar a ella. As ha pasado un ao. La seora Ashcraft le sigue mandando u na cantidad cada mes y contina esperando su vuelta. El, por su parte, se ha negad o repetidamente a verla y sus cartas estn llenas de evasivas y referencias a la l ucha que sostiene contra la droga, de la que se libera un mes para volver a caer en ella al siguiente. "La seora Ashcraft, como es natural, comienza a sospechar que su esposo no tiene la menor intencin de regresar a ella ni de renunciar a las drogas, que simplement e la est utilizando como fuente de ingresos regulares. He tratado de convencerla de que interrumpa los envos durante cierto tiempo, pero se niega a hacerlo porque se considera responsable de todo lo ocurrido. Cree que aquella extempornea expre sin de celos es lo que provoc la desgracia de su marido y tiene miedo de hacer alg o que pueda daarle o inducirle a tomar medidas an ms perjudiciales. En ese aspecto es imposible hacerla cambiar de actitud. Quiere que Ashcraft vuelva a ella y se rehabilite, pero si l se niega a ello, est dispuesta a continuar pasndole una pensin durante el resto de su vida. Lo nico que desea saber es qu le cabe esperar: Quier e acabar con esta terrible inseguridad en que vive. "Lo que queremos es que usted encuentre a Ashcraft. Deseamos saber si hay espera nza de que vuelva a ser el hombre que era o si ha cado tan bajo que no existe rec uperacin posible. Esa es su tarea. Bsquele, averige lo que pueda, y luego, una vez que sepamos algo, decidiremos si es mejor concertar una entrevista entre los dos con la esperanza de que ella pueda convencerle, o no". Lo intentar respond. Qu da hace la seora Ashcraft su envo mensual? El primero de cada mes.

Hoy es el veintiocho. Eso me da tres das para terminar un asunto que tengo entre m anos. Tiene una foto de l? Desgraciadamente, no. Despus de la discusin, la seora Ashcraft destruy en un rapto de ira todo lo que pudiera recordarle a su esposo. Me levant y descolgu mi sombrero del perchero. Le ver el da dos dije mientras sala de la oficina. La tarde del da uno me fui a la Central de Correos y habl con Lusk, el encargado e n aquellos das de la lista de correos. Nos han informado de que un tipo que ando buscando le dije a Lusk vendr a recoger su correspondencia a una de estas ventanillas. Puede dar orden de que cuando venga me lo identifiquen? Los inspectores de correos estn a merced de una serie de regulaciones que les pro hben colaborar con detectives privados excepto en ciertos asuntos de decidido mat iz criminal. Pero un inspector complaciente no tiene por qu someter a un detectiv e a ningn martirio chino. Se le miente para que tenga una coartada en caso de que el asunto se complique, y el que l sepa que se le ha mentido o no, carece de imp ortancia. As que volv al piso de abajo y me apliqu a la tarea de matar el tiempo sin perder d e vista la ventanilla correspondiente a las letras A a D. El empleado a cargo de dicha ventanilla tena instrucciones de hacerme una sera cuando alguien fuera a re clamar la correspondencia de Ashcraft. La carta de su esposa an no haba llegado, pero no quise correr ningn riesgo y me qu ed vigilando hasta la hora del cierre. A la maana siguiente, poco despus de las diez, empez la funcin. Uno e los empleados me dio la seal en el momento en que un hombre de corta estatura vestido con un tr aje azul y sombrero flexible de color gris, se retiraba de una ventanilla con el sobre en la mano. Contaba unos cuarenta 53 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves aos de edad, aunque estaba muy avejentado. Su rostro tena una consistencia pastosa , andaba arrastrando los pies y su traje peda a gritos un buen cepillado y planch ado. Se vino derecho a la mesa frente a la cual me hallaba yo de pie fingiendo revisa r unos papeles. Sac un sobre grande del bolsillo y aunque slo pude ver el frente por un segundo, m e bast para comprobar que estaba ya escrito y franqueado. Manteniendo la cara del sobre contra su pecho de modo que me era imposible leer la direccin, introdujo e n l la carta que acababan de entregarle y humedeci la goma con la lengua. Peg el so bre cuidadosamente y se dirigi hacia los buzones. Yo le segu. No me quedaba otro r emedio que utilizar el siempre socorrido recurso del tropezn. Me adelant un paso, fing resbalar en el suelo de mrmol y me aferr al hombre como tra tando de recuperar el equilibrio. Fue un desastre total. En medio de aquel fingi do resbaln, di un patinazo y ambos camos al suelo enzarzados como un par de luchad

ores. A duras penas logr ponerme en pie, le ayud a levantarse, murmur una disculpa y casi tuve que apartarle de un empujn para impedir que recogiera el sobre que yaca boca abajo en el suelo. Al entregrselo tuve que volverlo para poder leer la direccin: Sr. D. Edward Bohann on Caf de la Herradura Dorada Tijuana, Baja California, Mjico

Tena la direccin, pero me haba delatado. No haba forma humana de que aquel hombrecil lo vestido de azul no hubiera reparado en mi estratagema. Me sacud el polvo del t raje mientras l introduca el sobre en la ranura del buzn y se diriga despus a la puer ta que daba a la calle Mission. No poda dejarle escapar con lo que saba. A toda co sta tena que impedir que avisara a Ashcraft. Decid utilizar otro truco tan viejo c omo el del resbaln y segu al hombrecillo de nuevo. En el momento en que le alcanzaba se volvi para ver si le segua. Hola Micky le salud. Cmo van las cosas por Chicago? Usted se equivoca respondi sin detenerse entreabriendo apenas la comisura de sus la bios grisceos. No tengo nada que ver con Chicago. Tena ojos de color azul plido y pupilas diminutas; los ojos del hombre adicto a la morfina o la herona. Djate de historias le respond. Acabas de bajarte del tren esta misma maana. Se par en la acera y se volvi hacia m. Yo? Quin se cree que soy? Eres Micky Parker. El "Holands" nos dio el soplo de que venas a San Francisco. Est chiflado! dijo mirndome con sorna. No s de qu demonios est hablando. La verdad es que yo tampoco lo saba. Levant la mano derecha sin sacarla del bolsil lo del abrigo. Como t quieras dije con voz amenazadora. De un salto, se apart de mi abultado bolsillo. Oiga amigo suplic. Usted se ha equivocado, de verdad se lo digo. No me llamo Micky P arker y hace un ao entero que vivo en San Francisco. Eso tendrs que demostrrmelo. Se lo demostrar dijo ansiosamente. Venga a mi casa conmigo y ver. Me llamo Ryan y viv o a la vuelta de la esquina, aqu en la calle Sexta. Ryan? pregunt. S, john Ryan.

54 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Aquello le delat. No creo que haya ms de tres ladrones de solera en el pas que no h ayan usado el nombre de John Ryan por lo menos, una vez. Es el "John Smith" del hampa. Aquel John Ryan en particular me condujo a una casa de la calle Sexta donde la p atrona, una mujer de armas tomar de unos cincuenta aos de edad con unos brazos ta n musculosos y velludos como los de un herrero de aldea, me asegur que su inquili no haba vivido en San Francisco durante varios meses y que recordaba haberle vist o al menos una vez al da durante las dos ltimas semanas. De haber ido buscando realmente al mtico Micky Parker en Chicago, jams hubiera cred o a aquella mujer, pero dada la situacin, fing darme por satisfecho. El asunto iba tomando mejor cariz. Haba conseguido confundir a Ryan. Le haba conve ncido de que le haba tomado por otro hampn y que no era la carta de Ashcraft lo qu e me interesaba. Tal como estaban las cosas, poda considerarme relativamente a sa lvo. Pero dejar un solo cabo suelto es cosa que me inspira verdadero horror. Ese pjaro era un drogadicto y me haba dado un nombre falso, as que ... Cmo te vas defendiendo? le pregunt. Hace un par de meses que no doy golpe balbuce, pero pienso abrir una casa de comidas con un compaero la semana que viene. Vamos a tu habitacin suger. Quiero hablar contigo. La idea no le entusiasm, pero, aunque a regaadientes, me condujo escaleras arriba. Ocupaba dos cuartos y una cocina en el tercer piso, dos habitaciones sucias y d e olor nauseabundo. Donde est Ashcraft? le espet. No s de qu me habla balbuce. Pues ms vale que te vayas enterando le aconsej, si no quieres pasarte una temporadita a la sombra. No puede acusarme de nada. Cmo que no? Te gustara que te echaran de treinta a sesenta das por vagancia? Qu vagancia ni qu nio muerto! Llevo quinientos dlares encima. Le lanc una sonrisa burlona. No me vengas con esas Ryan. T sabes que un fajo de billetes no te sirve de nada en California. No tienes trabajo. No puedes justificar ese dinero. Eres que ni hec ho de encargo para la Seccin de Vagancia. Daba por sentado que aquel individuo se dedicaba al trfico de drogas. Si corra el

riesgo de que aquello pudiera salir a la luz cuando le detuvieran, lo ms probable es que estuviera dispuesto a vender a su compinche para salvar su propio pellej o, sobre todo si, tal como yo crea, Ashcraft no haba cometido realmente ningn delit o serio. Yo de ti prosegu mientras l meditaba con la mirada clavada en el suelo, sera buen chic o y hablara. Ests ... Sbitamente se inclin hacia un lado sin levantarse y ech una mano hacia atrs. De una patada le saqu de su asiento. Si no hubiera tropezado con la mesa, le habra tumbado. Aun as, el puetazo que a ren gln seguido le dirig a la mandbula, le alcanz en pleno pecho y le hizo caer con la m ecedora encima de l. La apart de un manotazo y le arrebat el arma, una pistola bara ta contrachapado del calibre 32. Luego volv a ocupar mi asiento al otro lado de l a mesa. Con aquel conato de lucha hubo suficiente. Se puso en pie gimiendo. Se lo dir todo. No quiero los. Ese tal Ashcraft me cont que estaba sacndole el jugo a su mujer. Me dio diez dlares para que recogiera cada mes una carta dirigida a l y se la mandara a Tijuana. Le conoc aqu en San Francisco. Hace seis meses se fue a Mjico y ahora anda liado con 55 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves una mujer all. Antes de irse le promet que le hara el encargo. Saba que se trataba d e dinero porque l lo llamaba su "pensin", pero no saba que fuera nada ilegal. Qu clase de fulano es ese Ashcraft? Qu es lo suyo? No lo s. Puede que sea un estafador, pero se cuida de las apariencias. Es ingls y g eneralmente usa el nombre de Ed Bohannon. Le da bien a la droga. Yo no la gasto e sa s que no me la tragu, pero ya sabe usted lo que pasa en ciudades como sta. Uno se roza con gente de todas las calaas. No tengo ni idea qu se trae entre manos. Eso fue todo lo que pude sacarle. No pudo o no quiso decirme dnde haba vivido Ashc raft en San Francisco ni con quin se haba tratado. Puso el grito en el cielo cuando se enter de que pensaba entregarle a la Seccin de Vagos y Maleantes. Usted dijo que me dejara en paz si hablaba gimote. No promet nada. Adems, cuando un fulano trata de largarme un balazo, eso para m canc ela cualquier acuerdo que tuviera con l. As que, andando! No poda arriesgarme a dejarle en libertad hasta que pudiera localizar a Ashcraft. En cuando me diera la vuelta poda ponerle un telegrama y con eso mi plan se vola tilizaba. Fue una corazonada lo de encerrar a Ryan. Cuando le tomaron las huellas en la Je fatura de Polica, result ser un tal Fred Rooney, alias "jamocha", traficante de dr ogas fugado de la Prisin Federal de Leavenworth con ocho aos de condena por delant e. Podr tenerlo a la sombra por lo menos un par de das? pregunt al director de la prisin

unicipal. Tengo un asunto pendiente y me vendra muy bien que le tuviera incomunica do durante ese tiempo. Desde luego prometi el director. Las autoridades federales no le reclamarn hasta dent ro de dos o tres das. Hasta entonces le tendremos bien guardadito. De la crcel me fui a la oficina de Vance Richmond comunicarle el resultado de mis averiguaciones. Ashcraft recibe su correspondencia en Tijuana donde vive. Utiliza el nombre de Ed Bohannon y parece que est liado con una mujer all. Acabo de poner a la sombra a u no de sus amigos, un prfugo que se encargaba de enviarle el correo. El abogado descolg el auricular. Marc un nmero. Est la seora Ashcraft? Soy el seor Richmond. No le hemos encontrado an, pero creemos q ue sabemos dnde est ... S ... Dentro de unos quince minutos... Colg el telfono y se levant. Nos acercaremos a casa de la seora Ashcraft y hablaremos con ella. Un cuarto de hora despus bajbamos del coche de Richmond en la calle jackson casi e squina a la calle Gough, frente a una casa de piedra blanca de tres pisos ante l a cual se extenda un pequeo jardn de csped cuidadosamente cortado rodeado por una ve rja de hierro. La Sra. Ashcraft nos recibi en una salita del segundo piso. Era una mujer alta de unos treinta aos de edad, vestida con un traje gris que subrayaba su esbelta bel leza. El adjetivo que mejor la describa era el de "clara"; claro era el azul de s us ojos, el tono rosado de su piel y el castao de sus cabellos. Richmond me present a ella y le dijo despus lo que haba averiguado, a excepcin de lo referente a la mujer de Tijuana. Tambin yo me call que muy posiblemente su marido era ahora un delincuente. Me han dicho que su esposo est en Tijuana. Se fue de San Francisco hace seis meses y le envan la correspondencia a un caf de esa ciudad, a nombre de Edward Bohannon .

56 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Sus ojos se iluminaron, pero se abstuvo de hacer demostraciones de alegra. No era mujer para ello. Se dirigi al abogado. Quieren que vaya yo a Tijuana? O prefiere ir usted? Richmond neg con la cabeza. Ni usted ni yo. Usted no debe ir, y yo no puedo, al menos por ahora se volvi hacia m. Tendr que ir usted. Est ms capacitado que nosotros para llevar este asunto. Sabe lo que conviene hacer y cmo hacerlo. La seora Ashcraft no quiere forzar a su esposo

a nada, pero tampoco quiere dejar de hacer nada que pueda ayudarle. La Sra. Ashcraft me tendi una mano fuerte y fina. Usted har lo que crea ms conveniente. Aquellas palabras eran a la vez una interrogacin y una expresin de confianza. Desde luego promet. Me haba cado bien aquella Sra. Ashcraft. Tijuana no haba cambiado mucho en los dos aos que llevaba yo sin visitar la ciudad . All seguan, idnticos, los doscientos metros de calle sucia y polvorienta que se a bra entre dos filas casi continuas de bares y cantinas. En las mugrientas calles laterales se refugiaban los tugurios que no haban hallado cabida en la calle prin cipal. El automvil que me llev desde San Diego, me vomit en el centro de la ciudad a prime ra hora de la tarde, cuando el ajetreo diario no haba hecho ms que comenzar. Slo do s o tres beodos vagabundeaban entre perros callejeros y mejicanos ociosos, pero una muchedumbre de borrachos en potencia haba comenzado ya a hacer la ronda habit ual de los salones. En medio de la manzana siguiente vi una gran herradura dorada. Recorr el corto tr echo que me separaba de ella y entr en la cantina. Constitua un ejemplo caractersti co del antro local. A la izquierda de la puerta de entrada, se hallaba la barra que ocupaba ms o menos la mitad de la longitud del muro. Al final de ella haba tre s o cuatro mquinas tragaperras. Frente a la barra, junto a la pared de la derecha , una pista de baile se extenda desde el frente del local hasta una plataforma do nde una orquesta de msicos grasientos se dispona a comenzar su tarea. Tras de la or questa haba una fila de pequeos cubculos con una mesa y dos bancos en cada uno de e llos. A causa de lo temprano de la hora, el local estaba medio vaco. Mi aparicin atrajo la atencin del camarero. Era un irlands fornido de tez arrebolada y pelo rojizo qu e le caa en dos rizos sobre la cara ocultando la poca frente que tena. Quiero ver a Ed Bohannon le dije confidencialmente. Volvi hacia m unos ojos sin expresin. No conozco a ningn Ed Bohannon. Cog un lpiz, garrapate en un papel "Trincaron a jamocha", y se lo alargu. Si alguien que dice ser Ed Bohannon pide este papel, se lo dar usted? No veo por qu no. Muy bien le dije. Me quedar un rato por aqu. Me dirig al otro extremo del saln y me sent a la mesa de uno de los apartados. Ante s de que pudiera siquiera acomodarme en mi asiento, se instal junto a m una chica larguirucha que no s qu extraa operacin se habra hecho en el pelo, pero lo tena de col or prpura. Me invitas a una copa? me pregunt. La mueca que esboz probablemente pretenda ser una sonrisa. Fuera lo que fuera, me

hel la sangre en las venas y ante la posibilidad de que la repitiera, decid rendir me. S respond, y ped una botella de cerveza al camarero que se haba apostado, expectante, a mis espaldas.

57 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La mujer del pelo color prpura haba liquidado su vaso de whisky y habra ya la boca para sugerirme que pidiera el siguiente (las prostitutas de Tijuana no se andan por las ramas), cuando son una voz a mi espalda. Cora, Frank te anda buscando. Cora frunci el ceo y comenz a buscar con la mirada por encima de mi hombro. Luego e sboz otra vez aquella mueca siniestra, y dijo: Est bien, Kewpie. Quieres ocuparte t de mi amigo? y se fue. Kewpie se sent junto a m. Era una chica llenita y de corta estatura, como mucho de dieciocho aos de edad. Pareca una nia. El cabello moreno le caa en bucles sobre un rostro redondo de muchacho travieso. Sus ojos eran risueos y atrevidos. La invit a una copa y ped para m otra cerveza. En qu piensas? pregunt. En beber, Me dirigi una sonrisa burlona, una sonrisa tan infantil como la limpia mirada de sus ojos castaos. En trincarme todo lo que tengan. Y aparte de eso? Saba que aquel relevo no haba sucedido porque s. Me han dicho que andas buscando a un amigo mo. Quines son tus amigos? Por ejemplo, Ed Bohannon. Conoces a Ed? No. An no. Pero, le ests buscando? S. De qu se trata? Quiz yo pueda avisarle.

Djalo dije echndome un farol. Ese Ed se da demasiada importancia. El se lo pierde. Te invito a otro trago y me largo. La muchacha reaccion. Espera un minuto. Ver si puedo encontrarle. Cmo te llamas? Digamos que me llamo Parker. Es un nombre tan bueno como otro cualquiera ese era e l que haba dado a Ryan y el que primero me vino a la mente.

Espera aqu me dijo mientras se diriga a la puerta trasera del local. Creo que s dnde e t. Diez minutos ms tarde, un hombre entraba por la puerta delantera del establecimie nto y se acercaba a mi mesa. Era un ingls rubio, algo menor de cuarenta aos con to do el aspecto del hombre respetable que se ha dado a las drogas. No haba llegado an a lo ms bajo, pero se hallaba en camino, como indicaban la opacidad de sus ojos azules, las bolsas bajo sus ojos, los surcos en torno a la boca, los labios ent reabiertos y el tono grisceo de su piel. Su aspecto era an agradable gracias a lo que quedaba de su antigua prestancia. Se sent frente a m. Me buscaba? Es usted Ed Bohannon? Asinti.

58 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Pescaron a Jamocha hace un par de das le dije, y debe estar ya de vuelta en la prisin de Kansas. Logr enviarme recado desde la crcel para que le avisara a usted. Saba q ue yo pensaba venir a Tijuana. Frunci el ceo sin levantar la vista de la mesa. Luego me lanz una mirada penetrante . Le dijo algo ms? No me dijo nada. Me mand recado con un individuo. Yo ni le vi. Va a quedarse en Tijuana mucho tiempo? Dos o tres das respond. Tengo aqu un asunto pendiente. Sonri y me tendi la mano. Gracias por el aviso, Parker. Si se viene conmigo, le dar algo decente de beber. A eso s que no tena nada que objetar. Salimos de la "Herradura Dorada" y por una d e las bocacalles llegamos a una casa de adobe que se levantaba all donde la ciuda d mora en el desierto.

Me dej en un cuarto que daba a la calle no sin antes sealarme una silla, y desapar eci en la habitacin contigua.

Qu le apetece? me pregunt desde all. Whiskey de centeno, ginebra, whiskey escocs ... El ltimo gana le respond interrumpiendo la enumeracin. Trajo una botella de Black and White, un sifn y unos vasos, y nos sentamos a bebe r. Bebimos y hablamos, hablamos y bebimos y ambos pretendimos estar mucho ms borr achos de lo que estbamos aunque a decir verdad no pas mucho tiempo antes de que lo s dos estuviramos como cubas. Aquello se convirti pura y simplemente en un concurso de resistencia al alcohol. El trat de hacerme beber hasta reducirme a pulpa, una pulpa que soltara fcilmente todos sus secretos, y confieso que mi intencin era exactamente la misma. Pero nin guno de los dos logr hacer muchos progresos. Sabes? me dijo en un determinado momento de la tarde. He sido un completo idiota. Tengo la mujer ms encantadora del mundo y est empeada en que vuelva a ella. Y sin e mbargo, aqu me tienes, dndole a la botella y a la droga mientras podra ser alguien. Soy arquitecto, te enteras? Y de los buenos. Pero ca en la rutina, me mezcl con to da esta gentuza y es como si no pudiera salir de todo esto. Pero lo conseguir, es o te lo digo yo.... Volver con mi mujercita, la mujer ms buena del mundo. Acabar co n la droga y con todo. Mrame bien. Tengo yo pinta de drogado? Claro que no. Como q ue ya me estoy curando... Vas a verlo. Te lo demostrar. Voy a echar una pitada y luego vers como puedo dejarlo.... A duras penas se levant de su asiento, fue al cuarto de al lado, y volvi dando tum bos trayendo una pipa de opio de bano y plata en una bandeja tambin de plata. La d eposit sobre la mesa y me tendi la pipa. Echa una a mi salud, Parker. Le dije que prefera seguir dndole al whiskey. Si prefieres cocana, puedo ponerte una inyeccin me invit. Rechac la cocana. El se tendi cmodamente en el suelo junto a la mesa y as continuamos la fiesta, l fumando su opio y yo castigando a la botella, y ambos hablando para beneficio ajeno y tratando de sonsacarle lo ms posible al otro. Cuando Kewpie apareci a la medianoche, yo ya llevaba encima una buena curda. Parece que os diverts, eh? dijo riendo mientras se inclinaba a besar el pelo del ing ls. Se sent de un salto sobre la mesa y ech mano a la botella. No puede irnos mejor le respond aunque quiz no muy claramente. Deberas ajumarte ms a menudo, pescadilla. Te sienta bien.

59 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

No recuerdo si contest, o no. Lo que s recuerdo es que poco despus me tend en el sue lo junto al ingls y me dorm. Los dos das siguientes transcurrieron ms o menos como el primero. Ashcraft y yo no nos separamos ni por un momento. La muchacha nos acompa la mayor parte del tiempo y nosotros seguimos bebiendo interrumpindonos slo para dormir la mona de lo que t enamos dentro. Pasamos aquellas horas, parte en la "Herradura Dorada" y parte en la casa de ado be, pero an nos qued tiempo para recalar de vez en cuando en alguno de los muchos tugurios de la ciudad. No llegaba a darme una idea clara de lo ocurra en torno mo, pero tampoco creo que nada se me pasara totalmente por alto. Ashcraft y yo ramos en apariencia ua y carne, pero en el fondo ninguno de los dos lleg a confiar en el otro por muy borracho que estuviera, y puedo asegurar que lo estuvimos mucho. Ni que decir tiene que l segua dndole a la pipa regularmente. Cre o que la muchacha no era aficionada a la droga, pero s tena buen saque para el alc ohol. Al cabo de tres das de orga ininterrumpida me encontr en el tren camino de San Fran cisco con una resaca monumental encima y haciendo una lista de lo que saba y lo q ue sospechaba acerca de Norman Ashcraft. La lista deca as. (1) Ashcraft sospechaba o saba que yo haba ido a verle a causa de su mujer, el mod o en que me haba tratado no dejaba lugar a dudas; (2) al parecer haba decidido reg resar junto a su esposa, aunque no haba garantas de que llegara a hacerlo; (3) su aficin a las drogas no era incurable; (4) la posibilidad de que bajo la influenci a de su mujer pudiera rehabilitarse, era remota. Fsicamente no era caso perdido, pero s haba probado la vida del hampa y no pareca que le hiciera muchos ascos; (5) la muchacha llamada Kewpie estaba loca por l, mientras que a l la chica le gustaba , pero nada ms. Tras una noche de sueo reparador entre Los Angeles y San Francisco, me encontr en la estacin de la esquina de las calles Tercera y Townsed. Para entonces la cabeza y el estmago me haban vuelto casi a su estado normal y mis nervios se haban tranqu ilizado. Desayun ms de lo que haba comido en los ltimos tres das y me dirig a la ofici na de Vance Richmond. El seor Richmond est en Eureka me dijo su secretaria. Puede usted llamarle por telfono? Poda, y lo hizo. Sin mencionar nombres, le dije al abogado lo que saba y lo que sospechaba. Entiendo respondi. Le sugiero que vaya a ver a la seora Ashcraft y le diga que la esc ribir esta misma noche. Probablemente volver a San Francisco pasado maana. Creo que podemos esperar hasta entonces a tomar una decisin sin peligro de que ocurra nad a. Tom un tranva hasta la Avenida Van Ness, all hice trasbordo y llegu a la casa de la seora Ashcraft. Llam al timbre sin obtener respuesta. Despus de insistir varias vec es, me di cuenta de que en el suelo, ante la puerta, haba dos peridicos. Mir las fe chas. Eran el del da en curso y el del anterior. Un hombre vestido con un mono descolorido regaba el jardn vecino.

Sabe usted si se ha ido la gente que viva en esta casa? le pregunt. No creo. La puerta trasera est abierta. Lo vi esta maana. Se detuvo rascndose la barbilla. Aunque puede que hayan salido continu con lentitud. Ahora que usted lo dice, ayer no les vi en todo el da. Baj la escalinata, di la vuelta a la casa, salt la cerca trasera y sub los peldaos q ue conducan a la entrada de servicio. La puerta de la cocina estaba entornada. De ntro no se vea a nadie, pero se oa correr el agua.

60 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Llam con los nudillos lo ms fuerte que pude. No hubo respuesta. Empuj la puerta y e ntr. El sonido proceda de la pila. Bajo un dbil chorro de agua haba un cuchillo de carnicero cuya hoja saldra unos tre inta centmetros de longitud. Estaba limpio, pero la pared opuesta de la pila, all donde salpicaba levemente el agua, estaba cuajada de manchas diminutas de un col or marrn rojizo. Ara una de ellas con la ua. Era sangre seca. A excepcin de la sangre, no vi nada que pudiera considerarse anormal. Abr la puert a de la despensa. Todo estaba en orden. Frente a m haba una puerta que comunicaba con el resto de la casa. La abr y avanc por un pasillo dbilmente iluminado por la p oca luz que llegaba de la cocina. Tanteaba en la penumbra el lugar donde supona que hallara el interruptor de la luz , cuando tropec con un bulto blando. Apart el pie, busqu en el bolsillo una caja de cerillas, y encend una. Un muchacho filipino yaca a mis pies a medio vestir con la cabeza y los hombros sobre el suel o del pasillo y el resto del cuerpo contorsionado sobre los primeros peldaos de u na escalera. Estaba muerto. Mostraba una herida en un o de la barbilla. Sin necesidad siquiera crimen. El asesino haba alcanzado a la sujetado por la cara introducindole el atrs la cabeza para poder asestarle la ojado por las escaleras. ojo y una enorme cuchillada justo debaj de cerrar los ojos, pude reconstruir el vctima en lo alto de las escaleras, le haba pulgar en uno de sus ojos y echndole hacia cuchillada en el cuello. Despus le haba arr

A la luz de una segunda cerilla, hall el interruptor de la luz. Lo accion, me abro ch el abrigo y comenc a subir las escaleras. Aqu y all se vean goterones de sangre os curecida. En el descansillo del segundo piso, una enorme mancha roja destacaba s obre el dibujo del papel de la pared. En lo alto de las escaleras hall otro inter ruptor y encend la luz. Avenc por el pasillo, me asom al interior de dos habitaciones en que no vi nada qu e me llamara la atencin y segu adelante hasta doblar un ngulo del corredor. All me d etuve de un salto a punto de tropezar con el cuerpo de una mujer.

Yaca en el suelo boca abajo con las rodillas dobladas bajo el cuerpo y las manos crispadas sobre el estmago. Iba vestida con un camisn y llevaba el largo cabello r ecogido a la espalda en una trenza. Le puse un dedo sobre la nuca. Estaba fra como el hielo. Me arrodill junto a ella teniendo cuidado de no rozarla, y mir su rostro. Era la d oncella que cuatro das antes nos haba abierto la puerta a Richmond y a m. Me puse en pie y mir a mi alrededor. La cabeza de la sirvienta casi rozaba con un a puerta cerrada. Evitando tropezar con el cadver, la abr y entr en un dormitorio e videntemente no era el de la doncella. Estaba lujosamente decorado en tonos gris es y crema y adornaban las paredes unos grabados franceses. Todo estaba en orden en la habitacin excepto la cama. Sbanas, colchas y mantas estaban apiladas sobre ella en confuso montn, un montn que, a decir verdad, abultaba demasiado... Inclinado sobre el lecho, comenc a retirar una por una las cubiertas. La segunda apareci manchada de sangre. De un tirn apart el resto. Frente a m apareci el cadver de la Sra. Ashcraft. Formaba un pequeo ovillo del que sobresala solamente la cabeza que colgaba contors ionada de un cuello rebanado hasta el hueso. Cuatro profundos araazos le cruzaban un lado del rostro, de la sien a la barbilla. Vesta un pijama de seda azul, una de cuyas mangas haba sido arrancada. Tanto ste co mo las sbanas estaban empapadas en sangre que las cubiertas haban mantenido hmeda.

61 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Cubr el cadver con una manta, sorte cuidadosamente el cuerpo de la mujer que yaca en el pasillo, y baj encendiendo todas las luces que pude en busca de un telfono. Lo encontr al pie de la escalera. Llam primero a la polica y despus a la oficina de Va nce Richmond. Dgale al sefor Richmond que la seora Ashcraft ha sido asesinada le dije a la secretar ia . Estoy en casa de la vctima. Puede llamarme aqu. Sal al exterior por la puerta principal y me sent en el escaln superior a fumar un cigarrillo mientras aguardaba a la polica. Estaba destrozado. No era la primera ocasin en que vea ms de tres muertos, pero sta me haba pillado con los nervios an resentidos de tres das de borrachera. Antes de que terminara mi primer cigarrillo, un coche de polica dobl la esquina a toda velocidad, par frente a la casa y comenz a vomitar hombres. El sargento O'Gar , jefe de la Seccin de Homicidios, fue el primero en subir la escalinata. Qu hay? me salud. Qu ha descubierto esta vez? Al tercer cadver me di por vencido le dije mientras le conduca al interior de la cas a.

Quiz un profesional como usted pueda encontrar alguno ms. Para ser un aficionado, no se le ha dado mal respondi. Mi resaca se haba desvanecido y estaba ansioso de poner manos a la obra. Le mostr primero el cadver del filipino y luego los de las dos mujeres. No hallamo s ninguno ms. Durante las horas siguientes, O'Gar, los ocho hombres que haba trado consigo y yo nos dedicamos por entero a las tareas de rutina en esos casos. Haba que registrar la casa de arriba abajo, interrogar a los vecinos, llamar a las agencias que ha ban facilitado el servicio, localizar e interrogar a las familias y amigos del fi lipino y la doncella y tambin al chico de los peridicos, al de la tienda de ultram arinos, al de la lavandera, al cartero... Una vez reunidos la mayor parte de los informes, O'Gar y yo nos escurrimos lo ms discretamente que pudimos y nos encerramos en la biblioteca. Anteanoche, eh? La noche del mircoles gru O'Gar una vez que nos hallamos confortableme nte instalados en sendos sillones de cuero fumando un cigarrillo. Asent. El informe del forense que haba examinado los cuerpos, la presencia de los dos perodicos en la entrada y el hecho de que ni los vecinos, ni el chico de los recados de la tienda de ultramarinos ni el carnicero hubieran visto a ninguno de los habitantes de la casa desde el mircoles, haca suponer que el crimen haba ocurr ido o el mircoles por la noche o durante las primeras horas de la maana del jueves . Yo dira que el asesino forz la puerta de servicio continu O'Gar mirando al techo a tr avs del humo, cogi un cuchillo en la cocina y subi las escaleras. Puede que se dirig iera directamente al cuarto de la seora Ashcraft o puede que no, pero lo cierto e s que antes o despus lleg all. La manga arrancada y los araazos del rostro de la vcti ma demuestran que sta ofreci resistencia. El filipino y la doncella oyeron el ruid o de la lucha o quiz los gritos de su seora y corrieron a ver qu pasaba. Lo ms proba ble es que la criada llegara a la puerta del dormitorio en el momento en que sala el asesino y ste la mat all mismo. Luego debi ver al filipino que sala huyendo, le a lcanz en lo alto de las escaleras y acab con l tambin. Luego baj a la cocina, se lav l as manos, dej el cuchillo y huy. Hasta aqu estoy de acuerdo conced, pero veo que ha pasado por alto la cuestin de quin s el asesino y por qu hizo lo que hizo. No me agobie gru, ahora llegaba a eso. Al parecer tenemos tres posibilidades a elegir . El asesino tuvo que ser o un manaco que simplemente mat por darse el gusto, o un l adrn que perdi totalmente la cabeza al verse descubierto, o alguien que tena un mot ivo para liquidar a la seora Ashcraft y que se vio obligado a matar a los sirvien tes que le sorprendieron.

62 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Mi opinin es que fue alguien que tena una razn para acabar con la vctima. No est mal aplaud. Ahora escuche bien esto: el marido de la seora Ashcraft vive en Tij uana. Es un hombre ligeramente adicto a las drogas y anda mezclado con todo tipo de indeseables. Ella estaba tratando de convencerle de que regresara a casa. Lo que no saba es que su esposo andaba liado all con una muchacha que bebe los vient os por l y es una actriz estupenda, lo que se dice una chica de cuidado. El estab a pensando en dejarla y volver al lado de su esposa. Y bien? dijo O'Gar lentamente. El problema es continu, que yo me hallaba con l y con la chica anteanoche, es decir, la noche del crimen. Y bien? Alguien llam con los nudillos a la puerta interrumpiendo nuestra conversacin. Era un polica que vena a avisarme de que me llamaban por telfono. Baj al primer piso, to m el auricular y escuch la voz de Vance Richmond. Qu ha pasado? La seorita Henry me transmiti el recado, pero no pudo darme ningn detall e. Le puse al corriente de lo sucedido. Salgo para San Francisco esta noche me dijo cuando hube terminado. Usted contine la investigacin y haga lo que crea ms conveniente. Tiene carta blanca. De acuerdo repliqu. Cuando usted vuelva probablemente estar fuera de la ciudad. Puede localizarme a travs de la Agencia. Ahora voy a telegrafiar a Ashcraft en su nombre para pedirle que venga. Despus de hablar con Richmond llam a la crcel municipal y pregunt al director si Joh n Ryan, alias Fred Rooney, alias, jamocha, continuaba all detenido. No. Los agentes de la polica federal se lo llevaron ayer por la maana. Volv a la biblioteca y le dije a O'Gar apresuradamente: Voy a tomar el tren de la tarde para San Diego. Apuesto lo que quiera a que el cr imen se plane en Tijuana. Voy a enviar un cable a Ashcraft pidindole que venga. Qu iero sacarle de all durante un par de das y si le hago venir a San Francisco usted se puede encargar de vigilarle. Le dar una descripcin completa de l. Esprele a la salida de la oficina de Vance Richmond. La media hora siguiente la d ediqu a enviar apresuradamente tres telegramas. El primero iba dirigido a Ashcraf t: EDWARD BOHANNON CAFE DE LA HERRADURA DORADA TIJUANA, MEJICO

LA SEORA ASHCRAFT HA MUERTO. PUEDE VENIR INMEDIATAMENTE?

VANCE RICHMOND

Los otros dos los redact en clave. En uno peda a la sucursal de Kansas City de la Agencia Continental que enviara un agente a Leavenworth para interrogar a jamoch a. En el otro rogaba a la oficina de Los Angeles que mandara un agente a San Die go, donde habra de encontrarse conmigo al da siguiente.

63 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Hecho esto, corr a mi apartamento, met a escape unas cuantas prendas limpias en un a maleta, y poco despus me hallaba en el tren que avanzaba en direccin hacia el su r, dispuesto a echarme un buen sueo. Al descender del tren a primera hora de la tarde del da siguiente, me recibi una c iudad alegre, atestada de visitantes que haban acudido a San Diego atrados por el comienzo de la temporada hpica de Tijuana. El acontecimiento haba reunido a un pblico de la ms variada condicin: artistas de ci ne de Los Angeles, propietarios de fincas del Imperial Valley, marineros de la f lota del Pacfico, jugadores, turistas, tiniadores, y hasta alguna que otra person a normal. Com, me registr en un hotel donde dej la maleta y me dirig al Hotel Grant donde deba encontrarme con el agente enviado por la oficina de Los Angeles. Le encontr en el vestbulo. Era un hombre joven, de cara pecosa y unos veintids aos d e edad. Tena los ojos, de un gris brillante, clavados en un programa de las carreras de c aballos que sostena en la mano derecha, uno de cuyos dedos llevaba con un esparad rapo. Pas junto a l, me detuve a comprar un paquete de cigarrillos y, mientras lo haca, c orreg una imaginaria inclinacin del ala del sombrero. Luego sal a la calle. El dedo vendado y mi gesto constituan la contrasea. Admito que son trucos inventados ante s de la Guerra Civil, pero como an siguen dando resultado, su antigedad no constit uye razn suficiente para descartarlos. Avanc por la calle Cuarta en direccin opuesta a Broadway, la arteria principal de San Diego, y al poco rato, el detective me alcanz. Se llamaba Gorman. En pocos mo mentos le inform de lo que deba hacer. Tiene que ir a Tijuana y montar guardia en el Caf de la Herradura Dorada. All ver a una chica llenita encargada de hacer beber a los clientes. Es de corta estatura, cabellos rizados, ojos castaos, cara redonda, boca grande de labios rojos y homb ros anchos. No puede pasrsela por alto. Tiene unos dieciocho aos de edad y se llama Kewpie. A ella es a quien tiene que v igilar. No se le acerque ni trate de ganarse su confianza. Cuando lleve usted al l una hora aproximadamente, entrar a hablar con ella. Quiero saber qu hace cuando m e vaya y en los das siguientes le di el nombre de mi hotel y el nmero de la habitac

in que ocupaba. Venga a informarme cada noche, pero en pblico no d nunca pruebas de conocerme. Terminada la conversacin, nos separamos. Yo me dirig a la plaza y permanec sentado en un banco durante una hora. Luego me a cerqu a la esquina y entabl una lucha a brazo partido por un asiento en la diligen cia que parta para Tijuana. Tras veinticinco kilmetros de camino polvoriento compartiendo con otras cuatro pe rsonas un asiento destinado a tres, y de una parada momentnea en el puesto de Pol ica de la frontera, me hall frente a la entrada del hipdromo de Tijuana. Las carrer as haban empezado haca rato, pero una hilera ininterrumpida de espectadores contin uaba entrando por la barrera giratoria. Me dirig a la fila de coches de caballos que esperaba ante el Monte Carlo, el gra n casino de madera, me encaram a uno de ellos, y di orden al cochero de que me ll evara al barrio viejo. El barrio viejo estaba desierto. La poblacin en bloque se hallaba en el hipdromo v iendo a los caballos hacer sus monadas. Cuando entr en la Herradura Dorada vi aso mar el rostro pecoso de Gorman tras un vaso de mezcal. Ojal que tuviera una const itucin fuerte. La necesitaba si pensaba aguantar la guardia a base de una dieta d e cacto destilado. El recibimiento que me hicieron los habitantes de la Herradura no tuvo que envid iar al que hara una ciudad de provincias a su equipo de ftbol despus de un triunfo en campo enemigo. Hasta el barman de los ricitos engomados me dirigi una sonrisa amistosa. Dond est Kewpie? pregunt.

64 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Cuidndole la familia al hermano Ed, eh? me espet una enorme muchacha sueca. Ver si pue o encontrarla. Kewpie entr en ese momento por la puerta trasera y se abalanz sobre m asfixindome a besos, abrazos, arrumacos y Dios sabe cuntas otras muestras de cario. Vienes a por otra curda? No respond conducindola hacia la barra. Esta vez se trata de negocios. Dnde est Ed? Se fue al norte. Su mujer la palm y fue a hacerse cargo de la lana. Y eso te destroza el corazn, no? Cmo te lo dira! No sabes qu triste me tiene que papito se embolse ese montn de pasta. Le dirig lo que pretenda ser una mirada cargada de experiencia. Y crees que Ed va a volver a depositar el tesoro a

tus pies? Sus ojos despidieron un fulgor oscuro. Qu diablos te ha dado? pregunt. Sonre como quien se las sabe todas. Pasar una de estas dos cosas predije. O te dejar como estaba planeado, o va a necesit ar hasta el ltimo cntimo para salvar el pellejo. Cochino mentiroso! Se hallaba de pie junto a m, su hombro izquierdo casi rozando mi hombro derecho. Con un rpido movimiento se introdujo la mano izquierda bajo la falda. La empuj por el hombro hacia delante apartando su cuerpo lo ms posible del mo. El cuchillo que haba sacado qued clavado en el reverso del tablero de la mesa. Era un pual de hoja gruesa, equilibrado para facilitar una mayor puntera al arrojarlo. Ech un pie hac ia atrs, clavndome uno de sus finos tacones en el tobillo. Rode su cuerpo con el brazo izquierdo y mantuve su brazo apretado contra el costa do mientras ella liberaba el cuchillo de la mesa. A qu viene todo esto? Alc la mirada. Frente a m haba un hombre que me miraba de pie con las piernas separadas y los puos apoyados en las caderas. Era un tipo alto y fornido de hombros anchos entre los que emerga un cuello amarillento largo, esculido que a duras penas lograba sosten er una cabeza pequea y redondeada. Sus ojos parecan dos bolas de azabache pegadas a ambos lados de una nariz pequea y aplastada. Qu se propone? me grit aquella belleza. Era intil tratar de razonar con l. Si es usted un camarero trigame una cerveza y algo para la chica. Si no lo es, lar go de aqu. Lo que le voy a traer es un ... La muchacha se escurri de entre mis manos y le hizo callar. Para m, un whiskey le orden bruscamente. El desconocido gru, nos mir, primero a m y luego a la chica, volvi a mostrar unos die ntes roosos, y se retir. Es amigo tuyo? Ms te vale no andarte con bromas con l me advirti sin responder a mi pregunta. Luego devolvi el pual a su escondite y se volvi hacia m. Qu es eso de que Ed est metido en un lo? Leste lo del asesinato en el peridico?

65 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves S. Entonces puedes imaginrtelo contest. La nica salida que le queda es echarte la culpa a ti. Pero dudo que pueda hacerlo. Si no puede, est arreglado. Estas loco! exclam. Por muy borracho que estuvieras, sabes muy bien que la noche del crimen estbamos los dos aqu contigo. Puede que est loco, pero no lo suficiente como para pensar que eso demuestre nada correg. En lo que s puede que est loco es en que espero no irme de aqu sin llevarme e l criminal atado a la mueca. Se ech a rer en mis narices. Yo re tambin y me levant. Nos veremos le dije mientras avanzaba hacia la puerta. Volv a San Diego y envi un telegrama a Los Angeles pidiendo que mandaran otro agen te. Luego fui a comer algo y regres al hotel a esperar a Gorman. Lleg con retraso y oliendo a mezcal a diez leguas a la redonda. Dentro de todo, p areca bastante sereno. Por un momento, pens que iba a tener que ayudarle a salir de all a balazos brome.

Djese de ironas le orden. Su trabajo consiste en ver qu pasa y se acab. Qu ha descu Cuando usted se fue, la muchacha y el hombretn se pusieron a cambiar impresiones. Parecan bastante nerviosos. Al rato, l sali del local, as que dej a la chica y le seg u. Fue al centro y puso un telegrama. No pude acercarme para ver a quin iba dirigi do. Luego regres al bar. Quin es ese tipo? Por lo que he odo no es ningn angelito. Flinn el "Cuello de ganso", le llaman. Es e l encargado de echar a los borrachos del local y de otros trabajitos por el esti lo. Si "Cuello de ganso" era el matn de plantilla de la Herradura Dorada, cmo era posib le que no le hubiera visto durante mi primera visita? Por borracho que estuviera , nunca se me habra pasado por alto semejante macaco. Y fue precisamente durante aquellos tres das cuando mataron a la Sra. Ashcraft. Telegrafi a su oficina para pedir que mandaran otro agente dije a Gorman. Se pondr en contacto con usted. Encrguele de la chica y usted ocpese de "Cuello de ganso". Cr eo que acabaremos encajndo los tres asesinatos, o sea que ndese con ojo. Como usted diga, jefe respondi, y se fue a acostar.

Al da siguiente pas la tarde en el hipdromo entretenido con los caballos mientras h aca tiempo hasta que llegara la noche. Al terminar la ltima carrera, cen en la "Posada de la Puesta de Sol" y me dirig des pus al casino principal, situado en el mismo edificio. Haba all reunida una muchedu mbre de al menos un millar de personas que, a empujones, pugnaban por abrirse pa so hasta las mesas de pker, dados, ruleta y siete y medio, ansiosas de probar for tuna con lo mucho que haban ganado o lo poco que no haban perdido en las carreras. No me acerqu a las mesas; mi hora de jugar haba pasado. Entre el gento trat de sele ccionar a los que, por una noche, haban de ser mis ayudantes. Pronto descubr al primero, un hombre tostado por el sol que era, indudablemente, un campesino en traje de domingo. Se diriga hacia la puerta con la expresin vaca de l jugador a quien se le ha acabado el dinero antes de terminar la partida. Su co ngoja no se debe tanto a la prdida en s, como a la necesidad d abandonar la mesa de juego. Me interpuse entre el jornalero y la puerta. Le desplomaron? pregunt compasivamente cuando lleg junto a m. Asinti con gesto vacuno. Le gustara ganarse cinco dlares por unos minutos de trabajo? le tent.

66 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Desde luego que le gustara, pero de qu se trataba? Quiero que venga conmigo al barrio viejo y mire bien a un hombre. Cuando lo haya hecho, le pagar. No hay truco ni cartn. La respuesta no le satisfizo completamente, pero, qu caramba!, cinco dlares son cin co dlares y siempre quedaba la posibilidad de retirarse si no le gustaba cariz qu e toma ban las cosas. As pues, se decidi probar suerte. Dej al bracero junto a una puerta y me fui derecho hacia otro candidato, un hombr e bajo y regordete de ojos optimistas y boca de gesto dbil que se mostr tambin disp uesto a ganarse cinco dlares del modo anteriormente descrito. El tercer individuo a quien repet la oferta se neg a correr un riesgo semejante a ciegas. Al fin acab convenciendo a un filipino vestido con un traje de glorioso color kaki, y a un g riego corpulento que probablemente era o camarero o barbero. Con cuatro me bastaba. Por otra parte, eran justo los hombres que necesitaba; lo bastante poco inteligentes como para avenirse a mis planes, pero, al mismo tiem po lo suficientemente honrados como para que pudiera fiarme de ellos. Les instal en un coche de caballos y me los llev al barrio viejo. Se trata de lo siguiente les inform cuando llegamos. Voy a entrar al Caf de la Herrad ura Dorada que est a la vuelta de la esquina. A los dos o tres minutos entran ust edes y piden algo de beber le di al bracero un billete de cinco dlares. Pague con e

sto. No se lo descontar de su paga. All veran a un hombre alto y fornido de cuello largo amarillento y una cabeza diminuta en lo alto. Es imposible que les pase d esapercibido. Quiero que le echen una buena mirada sin que l se d cuenta de nada. Cuando estn convencidos de que podran reconocerle en cualquier parte, hganme una sea l discreta con la cabeza. Luego vuelvan aqu y les dar su dinero. Tengan cuidado de que nadie en el bar se d cuenta de que me conocen. El asunto les pareci raro, pero teniendo en cuenta que les haba prometido cinco dla res por cabeza, y que en las mesas de juego con un poco de suerte... El resto pu eden imaginrselo. Hicieron algunas preguntas que yo me negu a contestar, pero al f in accedieron. Cuando entr en el local, "Cuello de ganso" se hallaba detrs de la barra echando un a mano a los camareros. Y la ayuda estaba justificada; el local estaba de bote e n bote. No pude descubrir entre la muchedumbre la cara pecosa de Gorman pero s descubr el rostro enjuto de Hooper, el agente que haban mandado de Los ngeles en respuesta a mi segundo telegrama. Algo ms all distingu a Kewpie bebiendo en compaa de un hombre c uyo rostro reflejaba la repentina osada de un marido modelo echando una cana al a ire. Me hizo una sea con la cabeza pero no abandon a su cliente. "Cuello de ganso" me obsequi con un gruido y la botella de cerveza que le haba pedi do. En ese momento entraron mis cuatro ayudantes que representaron sus papeles d e maravilla. Para empezar pasearon la mirada a su alrededor mirando uno tras otro a todos los rostros a travs del humo y eludiendo nerviosamente las miradas que se encontraba n con la suya. Al poco uno de ellos, el filipino, descubri detrs de la barra al ho mbre que les haba descrito. La emocin que le produjo el hallazgo le hizo pegar un salto de medio metro. Para acabarlo de arreglar, en el momento en que se dio cue nta de que "Cuello de ganso" le observaba, le volvi la espalda con gesto inquieto . En aquel momento, los otros tres descubrieron su presa y le lanzaron una serie de ojeadas tan conspicuamente furtivas como un bigote postizo. "Cuello de ganso " les respondi con una mirada aplastante. El filipino se volvi hacia m, asinti con la cabeza hasta casi romperse la barbilla contra el pecho, y se dirigi hacia la 'puerta. Los tres restantes apuraron sus co pas y trataron de interceptar mi mirada. Yo, entretanto, lea un cartel que haba co lgado en la pared detrs de la barra: EN ESTE LOCAL SOLO SE SIRVE AUTENTICO WHISKY AMERICANO E INGLES DEL DE

67 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves ANTES DE LA GUERRA

Trat de contar cuntas mentiras encerraban aquellas palabras. Haba encontrado ya cua tro, y perspectivas de varias ms, cuando uno de mis compinches, el griego, se acl ar discretamente la garganta con el estruendo de un motor de explosin, "Cuello de ganso", con el rostro como la grana, avanzaba al otro lado de la barra con una p istola en la mano.

Mir a mis ayudantes. Sus gestos de asentimiento no habran resultado tan terribles si no hubieran ocurrido todos a la vez, pero ninguno quiso arriesgarse a que yo apartara la mirada antes de que pudieran informarme de su hallazgo. Las tres cab ezas asintieron a un mismo tiempo, seal que no pudo pasar desapercibida a nadie e n varios metros a la redonda. Despus los tres a una se dirigieron apresuradamente hacia la puerta con el fin de poner la mayor distancia posible entre ellos y el hombre del cuello esculido con su juguete. Vaci mi vaso de cerveza, sal a la calle y dobl la esquina. Mis cuatro ayudantes me esperaban apiados en el lugar indicado. Le reconocimos! Le reconocimos! repitieron a coro. Buen trabajo les felicit. No pudieron hacerlo mejor. Creo que son ustedes detectives natos. Aqu tienen su dinero. Y ahora, muchachos, yo de ustedes no volvera a poner los pies en ese lugar, porque a pesar de lo bien que han disimulado y conste que lo hicieron a la perfeccin puede que ese tipo haya sospechado algo. Ms vale pasarse de prudentes. Se abalanzaron sobre los billetes y antes de que terminara mi discurso haban desa parecido. A la maana siguiente, poco antes de las dos, Hooper entraba en mi habitacin del ho tel de San Diego. Poco despus de irse usted "Cuello de ganso" desapareci con Gorman pisndole los talon es me inform. Luego la muchacha se dirigi a una casa de adobe a las afueras de la ciuda d y entr en ella. Cuando me vine, an no haba salido. La casa estaba a oscuras. Gorman no apareci. A las diez de aquella maana me despert un botones que me entreg un telegrama cursad o en Mexicali y que deca lo siguiente:

VINO AQUI ANOCHE EN AUTOMOVIL. SE ALOJA CON UNOS AMIGOS. PUSO DOS TELEGRAMAS. GORMAN

Las cosas tomaban buen cariz. El tipo del cuello largo haba cado en la trampa. Haba tomado a mis cuatro jugadores frustrados por testigos y sus gestos de asentimie nto por muestras de reconocimiento. "Cuello de ganso" era el asesino y por eso h ua. Me haba despojado del pijama y estaba a punto de embutirme en mi pelele de lana, cuando regres el botones con otro telegrama. Este lo firmaba O'Gar: ASHCRAFT DESA PARECIO AYER

Llam a Hooper por telfono para sacarle de la cama. Vaya a Tijuana le dije. Vigile la casa donde dej anoche a la muchacha a menos que la encuentre antes en la Herradura Dorada. Qudese de guardia hasta que aparezca. Cu ando la vea, sgala hasta que se encuentre con un hombre rubio y fornido con aspec to de ingls y entonces sgale 68 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves a l. Tiene algo menos de cuarenta aos, es alto, de ojos azules y pelo rubio. Que n o se le escape porque en este momento es el que ms nos interesa. Yo voy para all. Si mientras yo estoy con el ingls la chica nos deja, sgala a ella; si no, viglele a l. Me vest, desayun a toda prisa y tom la diligencia de Tijuana. A la altura de Palm City nos adelant un automvil deportivo marrn a tal velocidad qu e la diligencia, que llevaba una buena marcha, de pronto pareci que estaba parada . Al volante iba Ashcraft. Cuando volv a ver el deportivo marrn, estaba estacionado ante la casa de adobe. Un poco ms all Hooper se haca pasar por borracho mientras hablaba con dos indios vest idos con el uniforme del ejrcito mejicano. Llam con los nudillos a la puerta de la casa. La voz de Kewpie respondi: "Quin es?" Soy yo, Parker. Me han dicho que Ed acaba de volver. Oh! exclam. Y despus de una pausa Entra! Abr la puerta y entr. El ingls se hallaba sentado en una silla con el codo derecho apoyado en la mesa y la mano correspondiente metida en el bolsillo de la chaquet a. Si esa mano empuaba una pistola, era indudable que apuntaba hacia mi. Qu hay? me dijo. Me han dicho que ha andado haciendo conjeturas acerca de m. Llmelo como quiera acerqu una silla a medio metro aproximadamente de donde se hallab a, y me sent. Pero no nos engaemos. Usted hizo que "Cuello de ganso" liquidara a su mujer para poder heredarla. Su error consisti en elegir a semejante estpido para hacer la faena Salir a escape slo porque cuatro testigos le identificaron! Y una vez puesto a huir, irse a parar en Mexicali! Vaya sitio que ha ido a elegir! Supongo que estaba tan aterrado que esas cinco o seis horas por las montaas se le hicieron un viaje al fin del mundo. Continu hablando. Usted no es ningn idiota, Ed, y yo tampoco. Quiero llevrmelo al norte con las espos as puestas, pero no tengo prisa. Si no puede ser hoy, estoy dispuesto a esperar a maana. Antes o despus le agarrar a menos que alguien se me adelante, lo que confi eso que no me partira el corazn. Entre el chaleco y el estmago llevo una pistola. S i le dice a Kewpie que me la quite, estoy dispuesto a decirle lo que pienso. El asinti lentamente con la cabeza sin quitarme la vista de encima. La muchacha s e me acerc por la espalda. Desliz una de sus manos por encima de mi hombro y la in

trodujo bajo mi chaleco. Sent cmo mi vieja compaera de fatigas me abandonaba. Antes de apartarse de m, Kewpie apoy el filo de su cuchillo en mi nuca durante un instante, por si acaso se me o lvidaba.... Muy bien continu una vez que el ingls se hubo metido mi pistola en el bolsillo con l a mano izquierda. Voy a hacerle una proposicin. Usted y Kewpie cruzan la frontera conmigo para evitar problemas con los documentos de extradicin y yo los pongo a l a sombra. Lucharemos en los tribunales. No estoy absolutamente seguro de poder c onvencer al jurado. Si fracaso, sern libres; si lo logro, les colgarn. Qu sentido ti ene escapar? Quiere pasarse el resto de su vida huyendo de la polica? Slo para que al final le cojan o le liquiden tratando de huir. Admito que quiz salve el pellej o, pero qu me dice del dinero que dej su mujer? Ese dinero es lo que le interesa, l o que le indujo a cometer el crimen. Entrguese y quiz pueda disfrutarlo. Huya, y d espdase de l para siempre." Mi propsito era persuadir a Ed y a la chica de que huyeran. Si les llevaba a la cr cel, la posibilidad de que lograra demostrar su culpabilidad era bastante remota . Todo dependa del giro que tomaran las cosas, de que pudiera probar que "Cuello de ganso" haba estado en San Francisco la noche del crimen, y me tema que saldra con unas cua ntas 69 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves coartadas en su defensa. Lo cierto mos podido hallar una sola huella, que se hallaba en San Francisco la ba sido el autor del crimen, sino , lo cual era an ms difcil. era que en la casa de la Sra. Ashcraft no haba y aun en el caso de que yo pudiera demostrar noche de autos, tendra que probar no slo que ha que lo haba cometido en nombre de sus dos amigos

Lo que quera es que la pareja huyera. No me importaba adnde fueran ni lo que hicie ran con tal que pusieran pies en polvoroso. Aprovecharme de su huida era cosa qu e encomendaba a mi suerte y a mi inteligencia. El ingls meditaba. Mis palabras le haban hecho mella, especialmente lo que haba dic ho acerca de "Cuello de ganso". Est usted completamente loco, pero... Nunca llegu a saber cmo pensaba terminar la frase, ni si yo haba ganado o perdido l a partida. La puerta se abri de golpe y "Cuello de ganso" irrumpi en la habitacin. Entr cubierto de polvo y con el cuello amarillento estirado hacia delante. Sus oj os de azabache se posaron en m. Sin moverse de donde estaba hizo un rpido giro de muecas. En cada mano apareci un revlver. Las manos sobre la mesa, Ed exclam. Si, como yo pensaba, Ed empuaba una pistola con la mano que se ocultaba bajo la m esa, en este momento no le serva de nada. Una esquina del mueble le bloqueaba el tiro. Sac la mano del bolsillo y la pos junto a la otra sobre el tablero.

Y t no te muevas grit "Cuello de ganso" a la muchacha. Luego me mir durante cerca de un minuto. Cuando al fin habl, lo hizo dirigindose a Ed y a Kewpie. Para esto me telegrafiasteis que viniera, eh? Una trampa! El chivo de expiacin! Eso es lo que os habis credo! Primero me vais a or y luego saldr de aqu aunque tenga que tu mbar a tiros al ejrcito mejicano entero. Yo mat a tu mujer, y a sus criados tambin. .. Y lo hice por mil dlares... En aquel momento la muchacha dio un paso hacia l gritando: Cllate, maldita sea! T eres la que tiene que callarse! aull "Cuello de ganso" mientras se aprestaba a disp arar. Yo soy el que habla aqu. La mat por... Kewpie se inclin hacia delante. Su mano izquierda desapareci como un rayo bajo la falda y un segundo despus la levantaba en el aire... vaca... La bala del revlver de "Cuello de ganso" ilumin una hoja de acero que atravesaba el aire. La muchacha r etrocedi despedida en giros por el impacto de las balas que le traspasaban el pec ho. Al fin dio con la espalda contra la pared y cay boca abajo en el suelo. "Cuello de ganso" dej de disparar y trat de articular un sonido. De su garganta am arillenta sobresala la empuadura oscura del cuchillo de Kewpie. Las palabras queda ron trabadas en la hoja. Dej caer un revlver y trat de extraerse el arma. Apenas iniciado el gesto, la mano cay inerte. "Cuello de ganso" se desplom de rodillas, lentamente. Apoy las palmas contra el su elo, rod sobre un costado y qued inmvil. Me abalanc sobre el ingls. El revlver de "Cuello de ganso" haba cado entre mis pies y me hizo resbalar. Con una mano roc la chaqueta de Ashcraft que se hizo a un lado con un movimiento rpido al tiempo que sacaba sus pistolas. Me miraba con expresin dura y fra. Tena los labios tan fuertemente apretados que ap enas se adivinaba la ranura de su boca. Retrocedi lentamente mientras yo permaneca inmvil en el lugar donde haba tropezado. No dijo una sola palabra. Antes de salir tuvo un momento de duda. De pronto la puerta se abri y se cerr. Ashcraft haba desa parecido.

70 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Recog el arma responsable de mi cada, corr junto a "Cuello de ganso", le arrebat el otro revlver y me lanc a la calle. El descapotable marrn levantaba una nube de polv o a travs del desierto. A diez metros de distancia vi estacionado un coche de alq uiler negro cubierto de polvo.

Salt a su interior, lo hice revivir y sal a toda velocidad en persecucin de la nube . El automvil se hallaba en mucho mejor estado del que permita adivinar su aspecto, lo que me hizo sospechar que se trataba de uno de los vehculos que se utilizaban para cruzar ilegalmente la frontera. Lo trat con cario, sin forzarlo. Durante cierta distancia, la nube de polvo y yo m antuvimos nuestras respectivas posiciones, pero al cabo de media hora comenc a ga nar terreno. El piso haba empeorado. En algn momento la carretera haba dejado de se r asfaltada para convertirse en camino de tierra. Aceler un poco a pesar de los t erribles bandazos que me costaba la nueva velocidad. Por un pelo evit darme contra una roca un encontronazo que me habra costado la vid a, y mir adelante. El automvil marrn haba abandonado la carrera y estaba ante m, dete nido. El conductor haba desaparecido. Continu. Detrs del deportivo un arma dispar. Tres veces. Slo un tirador consumado habra podid o acertarme por el modo en que me agitaba sobre el asiento, como una bola de mer curio sobre la palma de un posedo. Ashcraft volvi a disparar desde su escondite y luego sali corriendo en direccin a u n barranco de paredes abruptas y unos tres metros de profundidad que se abra a nu estra izquierda. Se detuvo un instante para hacer un nuevo disparo y luego, de u n salto, se ocult a mi vista. Hice girar el volante, pis con fuerza el pedal del freno y obligu al automvil a pat inar hacia el lugar donde Ashcraft haba desaparecido. El borde del barranco se de smoronaba bajo las ruedas del vehculo. Solt el pedal del freno y sal dando tumbos. El auto se precipit al fondo del barranco. De bruces sobre la arena y empujando, uno en cada mano, los revlveres de "Cuello de ganso", me asom sobre el reborde del barranco. En aquel momento, el ingls, a ga tas sobre el suelo, hua a toda prisa de la trayectoria del automvil que se despeaba rugiendo. En su mano aferraba una pistola: la ma. Suelta esa pistola y ponte de pie, Ed! grit. Rpido como una vbora gir sobre s mismo y qued sentado en lo ms hondo del barranco apun tando con el arma hacia arriba. Mi segundo disparo le acert en el antebrazo. Cuando baj junto a l le hall sostenindose el brazo herido con la mano izquierda. Rec og el revlver que haba dejado caer y le registr para ver si llevaba otro. Luego reto rc un pauelo y se lo at a modo de torniquete algo ms arriba de la herida. Salgamos de aqu y hablemos le dije mientras le ayudaba a trepar la empinada ladera. Subimos a su automvil. Adelante. Hable todo lo que le d la gana me invit, pero no espere que yo participe en la conversacin. No tiene nada contra m. Usted mismo vio con sus propios ojos cmo K ewpie liquid a "Cuello de ganso" cuando l la acus de haber planeado el crimen.

Cul es tu versin entonces? pregunt. Que la chica pag a "Cuello de ganso" para que ma a tu mujer cuando se enter de que pensabas volver a ella ? Exactamente.

No est mal, Ed. Todo encaja perfectamente a no ser por un pequeo detalle. Que t no e res Ashcraft. Se sobresalt y luego se ech a rer.

71 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Creo que su entusiasmo le est ofuscando el cerebro brome. Si lo que dice fuera cierto , cree que habra podido hacer creer a una mujer que era su esposo sin serlo? Supone q ue el seor Richmond no me hizo probar mi identidad? Te dir, Ed, creo que soy ms listo que la seora Ashcraft y que Richmond. Supongamos q ue tenas un montn de documentos que pertenecieron a Ashcraft; papeles, cartas, not as de su puo y letra... Por poca habilidad que tuvieras con la pluma, no te habra sido difcil engaar a su mujer. En cuanto al abogado, lo de demostrar tu identidad fue un puro formalismo. A Richmond nunca se le pas por la imaginacin que pudieras ser otra persona. "Al principio te propusiste aprovecharte de la seora Ashcraft poco a poco, sacarl e una pensin vitalicia. Pero una vez que ella cancel todos sus asuntos en Inglater ra y se vino aqu, decidiste matarla y hacerte con todo. Sabas que era hurfana y no tena parientes que la heredaran. Sabas tambin que lo ms probable era que nadie en Amrica supiera que no eras Ashcraft ." Y a todo esto, dnde cree que est Ashcraft? Est muerto respond. Se sobresalt 'Aunque no quiso dar muestra alguna de emocin, sus ojos adquirieron d etrs de su sonrisa una expresin mditabunda.

Naturalmente es posible que est en lo cierto concedi, pero aun as no s cmo va a conse r llevarme a la horca. Puede probar que Kewpie saba que yo no soy Ashcraft? Puede p robar que saba por qu la seora Ashcraft me enviaba dinero? Puede probar que saba lo q ue me traa entre manos? Creo que no. Es probable que te libres admit. Nunca se sabe cmo va a reaccionar un jurado y no me importa confesar que preferira saber ms de lo que s acerca de esos crmenes. Te import ara entrar en detalles de cmo suplantaste a Ashcraft? Frunci los labios y se encogi de hombros. Se lo dir. Al fin y al cabo ya no tiene gran importancia. Si van a meterme en la cr cel por suplantacin de personalidad, confesarme autor de un robo no puede empeora r mucho las cosas.

"Comenc como ladrn de hotel dijo el ingls despus de una pausa. Cuando la cosa comenz a ponrseme difcil en Europa, decid venir a los Estados Unidos. Una noche, en un hotel de Seattle forc la cerradura de una habitacin del cuarto piso y entr. Apenas haba c

errado la puerta tras de m, cuando o el rasguo de la llave en la cerradura. La habi tacin estaba completamente a oscuras. Encend la linterna, descubr la puerta de un a rmario empotrado y me refugi en su interior. "Por suerte el armario estaba vaco, lo que significaba que el ocupante de la habi tacin no tendra necesidad de abrirlo. "Un hombre entr y prendi las luces. Al rato comenz a pasear por la habitacin. Durant e tres largas horas pase de derecha a izquierda, de izquierda a derecha, mientras yo permaneca de pie en el interior del armario con un revlver en la mano dispuest o a utilizarlo en el momento en que se le ocurriera abrir la puerta. Tres horas se pate aquel maldito cuarto. Luego se sent a una mesa y o el rasguar de una pluma s obre el papel. A los diez minutos volvi a sus paseos, pero esta vez por poco rato . O el clic de la cerradura de una maleta al abrirse y luego un disparo. "Sal de mi escondite. El ocupante del cuarto estaba tendido en el suelo con un ag ujero en la sien. Buena me la haba hecho! "En el pasillo se oan voces excitadas. Saltando sobre el cadver me acerqu a la mesa y le la carta que haba estado escribiendo. Iba dirigida a una tal seora Ashcraft a un nmero de la calle Wine de Bristol, en Inglaterra. La abr. En ella le comunicab a que iba a suicidarse y firmaba, Norman. Se me quit un gran peso de encima. Al m enos ya nadie pensara que le haba asesinado.

72 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves "Aun as me hallaba en una habitacin ajena cargado de linternas y de llaves maestra s... por no mencionar un revlver y un puado de joyas que me haba apropiado en el pi so inferior. En aquel momento alguien llam con los nudillos a la puerta. "Llamen a la polica! grit sin abrir para ganar tiempo. "Luego me volv hacia el hombre que me haba metido en aquel lo. Habra adivinado que e ra ingls sin necesidad de leer la direccin de la carta. Hay miles como l y como yo en Inglaterra, rubios, fornidos y relativamente altos. Hice lo nico que poda hacer en aquellas circunstancias. Su sombrero y su abrigo seguan sobre la silla donde los haba arrojado. Me los puse y deposit mi sombrero junto a su cuerpo. Me arrodil l a su lado y cambi,el contenido de sus bolsillos por lo que llevaba en los mos. Su stitu tambin su revlver y abr la puerta. "Esperaba que los primeros que entraran no le conocieran ni siquiera de vista, y aun en el caso contrario, no pudieran reconocerle inmediatamente. Esto me dara u nos cuantos segundos para organizar mi desaparicin. Pero cuando abr la puerta me d i cuenta de que las cosas no iban a salir como yo haba imaginado. All estaban el d etective del hotel y un polica. Me vi perdido, pero aun as represent mi papel. Les dije que al entrar en mi habitacin haba hallado a aquel tipo registrando mis malet as. Habamos luchado y en medio de, la pelea haba disparado un tiro. "Los minutos pasaron tan lentos que parecan horas y nadie me denunciaba. Todos me llamaban seor Ashcraft. Mi intento de suplantacin haba resultado un xito. Al princi pi el hecho me asombr, pero cuando averig ms detalles sobre Ashcraft ca en la cuenta d e lo que haba sucedido. Haba llegado al hotel aquella misma tarde y todos le haban visto con el abrigo y el sombrero que yo llevaba puestos. Por otro lado ambos re spondamos al tipo de ingls de cabello rubio.

"Ms tarde me llev una nueva sorpresa. Cuando la polica examin sus ropas, hallaron qu e haba arrancado todas las etiquetas. La razn la supe ms tarde cuando le su diario. Durante algn tiempo haba estado debatiendose en la duda, alterando entre la decisin de suicidarse y la de cambiar su nombre y comenzar una vida totalmente nueva. M ientras contemplaba esta segunda posibilidad haba arrancado todas las etiquetas d e sus trajes. Pero yo no saba nada de eso mientras me hallaba all de pie, en medio de toda aquella gente. Lo nico que saba es que estaba ocurriendo un milagro. "Al principio tuve que actuar con mucha cautela, pero despus, una vez que revis a fondo sus maletas, llegu a conocer al muerto como si fuera mi hermano. Conservaba una tonelada de papeles y documentos y, para colmo, un diario en que haba escrit o todo lo que haba hecho y todo lo que pensaba hacer en su vida. Pas la primera no che estudiando todos aquellos papeles, aprendiendo datos de memoria y practicand o su firma. Entre las cosas que llevaba en el bolsillo haba 1.500 dlares en cheques de viajero y quera cambiarlos lo antes posible. "Permanec en Seattle tres das hacindome pasar por Norman Ashcraft. Haba dado con un filn de oro y no iba a tirarlo por la ventana. La carta que escribi a su mujer poda librarme de la horca si algn da se descubra el pastel y, por otra parte, era ms seg uro quedarse y hacer frente a la situacin que tratar de escapar. Cuando las cosas se calmaron, hice las maletas y me vine a San Francisco, donde volv a adoptar mi verdadero nombre, Ed Bohannon. Pero conserv todo lo que haba pertenecido a Ashcra ft porque haba descubierto que su mujer tena dinero y pensaba que si saba ingenirmel as parte de l podra pasar a mis manos. La seora Ashcraft no pudo hacrmelo ms fcil. Un da vi uno de los anuncios que puso en el Examiner, respond, y aqu me tiene. No hiciste matar a la seora Ashcraft? Neg con la cabeza. Saqu un paquete de tabaco del bolsillo y coloqu dos cigarrillos sobre el asiento, entre los dos. Vamos a jugar a un juego. Quiero darme el gusto de saber una cosa. No comprometers a nadie ni te acusars de nada. Si hiciste lo que los dos estamos pensando, coge el cigarrillo que est de mi lado. Si no lo hiciste, coge el que est del tuyo. Quier es jugar?

73 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves No, no quiero respondi enrgicamente. No me gusta su juego. Pero s le acepto el cigarri llo. Extendi el brazo sano y eligi el cigarrillo que estaba de mi lado. Gracias, Ed le dije. Ahora lamento decirte esto, pero voy a hacer que te cuelguen. Est usted loco! No me refiero al crimen de San Francisco, Ed expliqu. Me refiero al de Seattle. Un r

atero de hotel en el cuarto de un hombre que acaba de morir de un balazo en la c abeza. Qu crees que va a pensar el jurado, Ed? Comenz a rer y poco a poco su risa se fue transformando en una mueca amarga. Claro que lo hiciste le dije. Cuando empezaste a madurar el plan para hacerte con l a fortuna de la seora Ashcraft haciendo que otra persona la matara, lo primero qu e hiciste fue destruir la nota de despedida de su marido. Por muy cuidadosamente que la guardaras, siempre caba la posibilidad de que alguien la encontrara y pus iera fin a tu juego. Haba cumplido su propsito y ya no la necesitabas ms. Conservar la habra sido una locura. "No puedo hacer que te cuelguen por los crmenes que maquillaste en San Francisco pero s conseguir que te juzguen por el que no cometiste en Seattle. De un modo o d e otro, se har justicia. Vas a Seattle, Ed, a que te ahorquen por el suicidio de Ashcraft. Y as fue.

74 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El gran golpe [ The big Knockover, 1927] Un relato de El gran golpe

Encontr a Paddy el Mexicano en el garito de Jean Larrouy. Paddy, un estafador simptico que se pareca al rey de Espaa, me mostr sus grandes die ntes blancos en una sonrisa, con un pie me acerc una silla y le dijo a la chica q ue estaba sentada a la mesa con l: Nellie, te presento al detective con el corazn ms grande de todo San Francisco. Est e gordito har lo que sea por quien sea, a nada que crea poder colgarle una cadena perpetua. Se volvi hacia m y con un movimiento de su cigarro me seal la chica: Nellie Wade, a ella no puedes echarle nada encima. No necesita trabajar: su viejo es c ontrabandista de alcohol. Era una muchacha delgada, vestida de azul, piel blanca, grandes ojos verdes y co n el pelo corto color de nuez. Su rostro, mustio hasta ese momento, revivi en un resplandor de belleza mientras tenda su mano hacia m a travs de la mesa. Ambos remos por lo que haba dicho Paddy. Cinco aos? me pregunt. Seis la correg.

Maldita sea! exclam Paddy, sonriente, en tanto que haca una sea al camarero. Algn da far a algn detective.

Hasta ese momento haba estafado a todos: jams haba dormido en una trena. Mir otra vez a la muchacha. Seis aos antes, esta ngel Grace Cardigan haba timado a m edia docena de tipos de Filadelfia, aunque no les haba sacado demasiado. Dan More y y yo le habamos echado el guante, pero ninguna de sus vctimas quiso presentar ca rgos contra ella, de modo que hubo que soltarla. Por aquel entonces, era una jov en de diecinueve aos, si bien le sobraban dotes y maas. En mitad del saln, una de las chicas de Larrouy empez a cantar Tell Me What You Wa nt And I'll Tell You What You Get. Paddy el Mexicano ech ginebra de su propia bot ella dentro de los vasos con tnica que nos haba trado el camarero. Bebimos y le ent regu a Paddy un trozo de papel que llevaba escrito un nombre y unas seas. Itchy Maker me ha pedido que te pase esto expliqu. Le vi ayer en la casona de Folsom . Dice que es de su madre y que quiere que t la visites y compruebes si necesita al go. Supongo que ha querido decir que debes entregarle su parte de vuestro ltimo t rabajo. Hieres mis tiernos sentimientos dijo Paddy; guard el papel y sac a relucir una vez ms la botella. Beb mi segunda tnica con ginebra y junt los pies, dispuesto a levantarme de la sill a y a marcharme a mi mesa. En ese instante, cuatro clientes de Larrouy llegaron desde la calle. Al reconocer a uno de ellos, cambi de idea y permanec sentado. Alt o, nada gordo, iba todo lo emperejilado que puede ir un hombre bien vestido. Sus ojos eran penetrantes, la cara aguda con unos labios que parecan cuchillos afila dos y un bigote pequeo y bien recortado: Bluepoint Vance. Me pregunt qu estara haciendo a mil quinientos kilmetros de su coto privado de Nueva York. Mientras me lo preguntaba, le di la espalda fingiendo interesarme en la cantante que ofreca a los clientes, en ese momento, / Want To Be A Bum. Por detrs de ella, lejos, en un rincn, entrev otra cara familiar que tambin perteneca a otra ciudad: H appy Jim Hacker, gordo y sonrosado pistolero de Detroit, sentenciado a muerte do s veces y dos veces indultado. Cuando volv a mirar al frente, Bluepoint Vance, con sus tres compaeros, se haba sit uado a dos mesas de distancia. Se hallaba de espaldas a nosotros. Estudi a sus co mpaeros.

75 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Sentado frente a Vance, vi a un joven gigante de anchos hombros, pelo rojizo, oj os azules y una cara rstica que, a su modo brutal, casi salvaje, era bien parecid a. A su izquierda estaba una joven de ojos astutos y oscuros, que llevaba un som brero lamentable. La chica hablaba con Vance. La atencin del gigante pelirrojo se haba concentrado en el cuarto miembro del grupo. La joven bien se lo mereca. Ni alta ni baja, ni delgada ni regordeta. Llevaba una especie de tnica rusa negra , con bordados en verde de los que colgaban dijes de plata. En el respaldo de su silla haba extendido un abrigo de piel negra. Ella deba andar por los veinte: ojo

s azules, boca roja, rizos castaos asomando bajo el turbante negro, verde y plata ... y qu nariz. Atractiva, sin necesidad de perderse en detalles. Lo dije y Paddy el Mexicano asinti con un as es y ngel Grace me sugiri que fuese a decirle a Red O'Le ary que yo pensaba que la chica era atractiva. Red O'Leary es ese pjaro gigante? pregunt mientras me deslizaba hacia abajo en mi sil la, para poder estirar mis pies bajo la mesa y por entre las piernas de Paddy y n gel Grace. Quin es su hermosa amiguita? Nancy Reagan, y la otra es Sylvia Yount. Y ese soplagaitas que est de espaldas? prob sus conocimientos. El pie de Paddy, en busca del de la joven por debajo de la mesa, tropez con el mo.

No me des de puntapis, Paddy le rogu. Me portar bien. Adems, no pienso quedarme a reci ir golpes. Me voy a casa. Intercambiamos saludos y me dirig hacia la puerta, dando la espalda a Bluepoint V ance. Junto a la entrada, tuve que hacerme a un lado para dar paso a dos hombres que v enan de la calle. Ambos me conocan, pero ninguno de los dos me dirigi el ms breve sa ludo. Eran Sheeny Holmes (no el viejo que haba montado el expolio de Moose Jaw en los tiempos de las carretas) y Denny Burke, el rey de Frog Island en Baltimore. Menuda pareja: incapaces de matar a nadie, a no ser que tuvieran ganancias aseg uradas y cobertura poltica. Una vez fuera, gir hacia Kearny Street y camin sin prisa; iba pensando que esa noc he haba lleno de ladrones en el garito de Larrouy, algo ms que un simple goteo cas ual de visitantes notables. Desde un portal una sombra interrumpi mis elucubracio nes. La sombra me dijo: Psss! Me detuve y escudri hasta comprobar que era Beno, un vendedor de diarios casi tont o que me haba pasado algunos datos, unos buenos, otros falsos. Tengo sueo gru antes de acercarme a Beno y a su montn de peridicos en el portal. Ya me han contado lo del mormn que tartamudeaba, o sea que si es eso lo que quier es decirme, me marcho ahora mismo. De mormones no s nada protest. Pero s otras cosas. Y? A ti te va bien decir y?, pero lo que quiero saber es qu me tocar a m. chate en este agradable portal y duerme le aconsej mientras me encaminaba hacia mi c asa. Cuando despiertes te encontrars muy bien. Eh! Oye, tengo algo para ti. Lo juro por Dios! Y?

Oye! se acerc, susurrando. Han montado un golpe contra el Nacional de Marinos. No s cu es la pandilla, pero es verdad... Lo juro por Dios! No quiero engaarte. No puedo

darte nombres. Sabes que te los dara si los supiera. Lo juro por Dios. Dame diez dlares. La noticia bien los vale, verdad? Es de las mismsimas fuentes..., lo juro po r Dios! S, de la fuente de la plaza! No! Juro por Dios que yo...

76 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Qu golpe es se, pues? No lo s. Lo que he podido averiguar es que piensan limpiar a los Marinos. Lo juro por... Dnde lo has averiguado? Beno sacudi la cabeza. Le puse un dlar de plata en la mano. Cmprate otro poco de droga y pinsalo mejor le dije. Si es lo suficientemente divertid o, me lo contars y te dar los otros nueve. Me encamin hacia la esquina; me rascaba la frente mientras analizaba el cuento de Beno. As, tal cual, sonaba a lo que, seguramente, era: un cuento chino inventado para sacarle un dlar a un detective crdulo. Pero haba ms. El garito de Larrouy slo un o de los muchos que haba en la ciudad estaba poblado de bandidos que constituan una amenaza contra vidas y propiedades. Por lo menos, vala la pena tenerlo en cuenta , sobre todo sabiendo que la aseguradora que cubra al Banco Nacional de Marinos e ra cliente de la Agencia de Detectives Continental. Al otro lado de la esquina, a menos de cuatro metros de Kearny Street, me detuve . A mis espaldas, en la calle que acababa de abandonar, haban sonado dos disparos: provenan de una pistola de grueso calibre. Volv sobre mis pasos. Cuando gir en la e squina vi un grupo de hombres en la calle. Un joven armenio, un chico guapo de d iecinueve o veinte aos, pas a mi lado en direccin contraria a la que yo llevaba, a paso lento, silbando Broken-hearted Sue.

Me un al grupo que rodeaba a Beno y que ya era casi una muchedumbre. Estaba muert o; de los dos agujeros que tena en el pecho, manaba la sangre hasta el montn de pe ridicos arrugados sobre la acera. Me acerqu al garito de Larrouy y ech un vistazo. Red O'Leary, Bluepoint Vance, Nan cy Reagan, Sylvia Yount, Paddy el Mexicano, ngel Grace, Denny Burke, Sheeny Holme s y Happy Jim Hacker haban desaparecido: todos. Regres al lugar en que se hallaba el cadver de Beno. De espaldas contra la pared, aguard a que llegara la polica, preguntara cosas sin lograr nada ni encontrar test igos y a que se marchara, llevndose consigo los restos del vendedor de peridicos. Me fui a mi casa y me acost.

A la maana siguiente pas una hora en el archivo de la agencia, rebuscando entre fo tografas y antecedentes. No tenamos nada sobre Red O'Leary, Denny Burke, Nancy Rea gan ni Sylvia Yount; y slo algunas suposiciones acerca de Paddy el Mexicano; ni u na letra escrita sobre ngel Grace, Bluepoint Vance, Sheeny Holmes y Happy Jim Hac ker, pero estaban all sus fotografas. A las diez en punto hora de apertura de los b ancos sal, rumbo al Nacional de Marinos, con todas esas fotografas y la advertencia de Beno. La oficina de la Agencia de Detectives Continental en San Francisco est situada e n un edificio de oficinas de Market Street. El Banco Nacional de Marinos ocupa l a planta baja de un elevado edificio gris en Montgomery Street, en el centro fin anciero de San Francisco. Jams me ha gustado caminar innecesariamente, ni siquier a siete manzanas, de modo que lo lgico hubiera sido que subiese a algn autobs. Pero haba atasco en Market Street, de modo que fui andando, para lo cual gir en Grand Avenue. Al poco de echar a andar comprend que algo no iba bien en la zona de la ciudad ha cia la cual me diriga. En principio, ruidos, estrpitos, traqueteos, explosiones. E n Sutter Street, un hombre que pasaba a mi lado, entre gruidos, se sostena la cara con ambas manos como si quisiera poner en su lugar una mandbula dislocada. Lleva ba una mancha roja en la mejilla. Baj por Sutter Street. El embrollo de trfico llegaba hasta Montgomery Street. Homb res excitados, con la cabeza descubierta, corran de un lado a otro. Las explosion es se oan con ms nitidez. Un coche lleno de policas pas calle abajo, a toda la veloc idad que le permita el trfico.

77 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Una ambulancia vena, calle arriba, haciendo sonar su sirena, subindose en la acera cuando el trfico le impeda el paso por la calzada. Cruc Kearny Street al trote. Al otro lado de la calle corran dos policas. Uno lleva ba el arma desenfundada. Ante nosotros, los ruidos de las explosiones formaban u n coro siniestro. Cuando gir en Montgomery Street me fui encontrando cada vez menos mirones: el cen tro de la calzada estaba lleno de camiones, autocares de excursin y taxis, todos vacos. Una manzana ms arriba, entre Bush Street y Pine Street, el infierno estaba en pleno jubileo. El jolgorio tena su climax justo en el centro de la manzana, donde estaban, frent e por frente, el Banco Nacional de Marinos y la Compaa Golden Gate.

Las siguientes seis horas las pas ms ocupado que una pulga en el cuerpo de una gor da. Ya avanzada la tarde, me tom un descanso en mi faena de sabueso y me fui a la ofi cina a celebrar junta con el Viejo. Estaba recostado en su silla, mirando por la

ventana, repiqueteando sobre el escritorio con su clsico lpiz amarillo. Mi jefe era un hombre alto, robusto, de unos setenta aos, bigote blanco, cara de nio-abuelo y plcidos ojos azules por detrs de unas gafas sin montura; un hombre tan acogedor como una soga de ahorcar. Cincuenta aos de dar caza a toda clase de mal hechores para la Agencia Continental le haban vaciado de todo lo que no fuese cer ebro y un corts modo de hablar. Su caparazn de cortesa sonriente era siempre el mis mo, independientemente de que las cosas le cayeran mal o bien y, por tanto, poco significaba en uno u otro caso. Quienes trabajbamos a sus rdenes nos enorgullecamo s de su sangre fra. Solamos asegurar, en broma, que el Viejo era capaz de escupir hielo en pleno julio y, entre nosotros, le llambamos Poncio Pilato, a causa de su sonrisa amable cuando nos enviaba a que nos crucificaran en un caso suicida. Apart su vista de la ventana cuando entr, me seal una silla con la cabeza y se pas un extremo del lpiz por el bigote blanco. Sobre su escritorio, los diarios de la ta rde vociferaban, a cinco colores, los titulares del doble atraco al Banco Nacion al de Marinos y a la Compaa Golden Gate.

Cul es la situacin? me pregunt con el mismo tono con que podra haber preguntado qu ti o haca. La situacin tiene sus bemoles le expliqu. Si hubo ladrones metidos en el asunto, han debido ser ciento cincuenta. Yo mismo he visto, o he credo ver, a unos cien, y ha ba muchos ms a quienes no he visto y que andaran por all para entrar a todo trapo cu ando hicieran falta refuerzos frescos. Y han sacado tajada, sin duda. Embrollaro n a la polica y la han dejado hecha un asco de tanto ir y venir. Han dado el golp e en los dos sitios a las diez en punto, se han apoderado de toda la manzana, ha n espantado del lugar a la gente sensata y a la que no, la han tumbado de un tir o. El saqueo era coser y cantar para una pandilla de esa envergadura. Veinte o t reinta por banco, mientras los dems aguantaban la cosa en la calle. No han tenido ms que hacer el equipaje y llevrselo a casa.

Ahora se est celebrando una reunin de ejecutivos indignadsimos, accionistas de ojos desorbitados y dems, que no paran de chillar pidiendo el corazn del jefe de polica. La polica no hace milagros, ya se sabe, pero no existe departamento de polica equ ipado para controlar catstrofe como sta, se pongan como se pongan. Todo el atraco dur menos de veinte minutos. Ha habido, digamos, ciento cincuenta atracadores, bi en armados para resistir y con los pasos calculados al centmetro. Cmo se podra lleva r a los polis necesarios, hacerse cargo de la situacin, planear una estrategia y llevarla a la prctica en tan poco tiempo? Es muy fcil decir que la polica tendra que preverlo todo y disponer de un operativo para cada emergencia. Pero esos mismos pjaros que ahora gritan corrupcin seran los primeros en aullar qu robo! si les subi los impuestos un par de cntimos para comprar ms equipo y alistar ms policas. Sin embargo, la polica ha fracasado, de eso no hay duda. Y van a rodar no pocas ca bezas 78 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves gordas. Los coches blindados no han valido de nada y las granadas han sido tiles a medias, puesto que los ladrones tambin conocan ese juego. Pero la verdadera desg racia del jaleo han sido las ametralladoras de la polica. Banqueros e inversores han dicho que ya estaban emplazadas: que las atascaron deliberadamente o que las manejaban sin saber, eso se lo pregunta todo el mundo. Slo una de todas esas ame tralladoras lleg a disparar y no demasiado bien. La huida fue por Montgomery hacia Columbus, en direccin al norte, pues. A lo largo de Columbus, el desfile se disolvi, de dos en dos coches, por las calles lateral

es. La polica mont una emboscada entre Washington y Jackson: cuando lograron abrir se camino hasta all, los coches de los atracadores ya se haban esparcido por toda la ciudad. Ya se han hallado varios... vacos. An no hay informes completos, pero hasta este momento lo que se sabe es ms o menos lo siguiente: el botn es de sabe Dios cuntos millones y, sin ninguna duda, el ms al to que se haya conseguido con armas convencionales. Diecisis polis han quedado fu era de combate y hay una cantidad tres veces mayor de heridos. Doce espectadores inocentes, empleados de banco y clientes, han sido asesinados, y otros tantos, por lo menos, heridos de gravedad. Hay dos bandidos muertos, junto a otros cinco cadveres de los que no se sabe si eran atracadores o mirones que se acercaron de masiado. Los asaltantes han perdido, que sepamos, siete hombres; hay treinta y u n detenidos, todos con alguna herida. Uno de los muertos es el gordo Boy Clarke. Lo recuerda? Escap a tiros del juzgado d e Des Moines hace tres o cuatro aos. Pues bien, le hemos encontrado en el bolsill o un trozo de papel con el plano de Montgomery Street entre Pine y Bush, la manz ana del atraco. Por la parte de atrs del plano haba instrucciones escritas a mquina , que le decan con exactitud qu deba hacer y cundo. Una X en el plano le indicaba dnde aparcar el coche en el que tena que llegar con sus siete hombres y haba un crculo en el lugar en que deba apostarse con ellos, con los ojos puestos en las cosas en general y en las ventanas y los techos de los edificios del otro lado de la calle en particular. Los nmeros 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7 y 8 en el plano sealan las puertas de entrada, esca lones, una ventana profunda y detalles similares, como sitios en los cuales para petarse, por si fuera necesario disparar contra techos y ventanas. Clarke no deba prestar atencin al extremo de la manzana limitado por Bush Street, pero en cambi o, si la polica cargaba por el lado de Pine Street, l y sus hombres tendran que ir hacia all para distribuirse en los puntos marcados con las letras a, b, c, d, e, f, g y h. Su cadver estaba en el punto a. Cada cinco minutos, durante el atraco, deba enviar un hombre hasta un coche detenido en la calle, en el lugar sealado con una estre lla, para ver si haba nuevas instrucciones. Deba advertir a sus hombres que si le mataban, uno de ellos tendra que comunicarlo a las personas del coche para que se les asignara un nuevo jefe. Cuando se diera la seal para la retirada, enviara uno de sus hombres hacia el coche en que haban llegado al lugar. Si el coche estaba en condiciones de marcha an, ese hombre deba sentarse al volante y avanzar sin ade lantar al coche que tuviese delante. Si el coche estaba inutilizado, el hombre t ena que acudir al coche marcado con la estrella en busca de instrucciones; all le diran cmo conseguir otro vehculo. Supongo que contaban con hallar una buena cantidad de coches aparcados con los c uales solucionar inconvenientes. Mientras estuviesen aguardando al coche, Clarke y sus hombres deban echar todo el plomo que pudiesen sobre cada uno de los blanc os de su zona y nadie deba subir al coche hasta que el vehculo no estuviese justam ente delante de cada cual; luego deban dirigirse por Montgomery hacia Columbus, h asta... en blanco. Comprende usted? pregunt. Tenemos ciento cincuenta pistoleros divididos en grupos y c on jefes de grupo, con planos y una lista de lo que debe hacer cada cual, con la indicacin de la boca de incendio junto a la que deba arrodillarse, el ladrillo so bre el que haba de poner los pies, el sitio en que deba escupir... todo, menos el n ombre y las seas del polica al que tena que matar! Daba igual que Beno me contase o no los detalles: los hubiera tomado por palabrera de drogadicto!

Muy interesante dijo el Viejo, con una sonrisa blanda. La del gordo Boy ha sido la nica lista de instrucciones que se ha encontrado proseg u con 79 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves mi informe. He visto varias caras conocidas entre los muertos y los detenidos, y la polica an tiene que identificar a otros. Algunos son cerebros locales, pero la mayora parece gnero importado. Detroit, Chicago, Nueva York, St. Louis, Denver, Po rtland, Los ngeles, Filadelfia, Baltimore: parece que de todos lados han enviado representantes. Tan pronto como la polica les identifique, le har una lista de nom bres. De los que no han sido detenidos, Bluepoint Vance parece ser el objetivo fundamen tal. Estaba en el coche que ha dirigido las operaciones. No s quin ms se hallaba ju nto a l. Shivering Kid estaba en los preparativos y creo que tambin Alphabet Short y McCoy, aunque no logr verle bien. El sargento Bender me ha dicho que crey ver a Toots Salda y a Darby M'Laughlin, y Morgan ha visto al Dis-and-Dat Kid. Una buena reunin de fueras de la ley: ladron es, pistoleros, estafadores y atracadores desde Rand a McNally. La jefatura ha sido una carnicera durante toda la tarde. La polica no ha liquidado a ninguno de sus huspedes (que yo sepa, por lo menos), pero como hay Dios que les estn transformando en creyentes. Los periodistas, que no hacen ms que quejarse de lo que llaman tercer grado, andan por all ahora. Despus de unos golpes, algunos d e los huspedes han hablado. Pero la maldicin de todo esto es que no saben una pala bra. Conocen ciertos nombres: Denny Burke, Toby Lugs, el viejo Pete Best, el gor do Boy Clarke y Paddy el Mexicano. Algo es algo, pero ni los mejores brazos de l a polica han podido sacar una sola palabra ms a esos tipos. El atraco pueden haberlo organizado as: Denny Burke, por ejemplo, tiene fama de ha bilidoso en Baltimore. Pues bien, coge a ocho o diez muchachos tan astutos como l , de uno en uno. "Te gustara conseguir unos cntimos en la Costa?", les pregunta. "Cmo ?", averigua el candidato. El rey de Frog Island responde: "Haciendo lo que te o rdenen. T ya me conoces; te aseguro que es la faena ms rpida que jams se haya pensad o: una patada y todo arreglado. Todos los que intervengan volvern a casa con ms pa sta que la que nunca han soado... y volvern si no abren la boca cuando no deben. E so es lo que te propongo. Si no ests de acuerdo, olvdate". Esos tipos conocen a Denny, y si l dice que el trabajo es bueno, les basta con su palabra. Y se comprometen con l. Denny no les ha dicho nada, se ha asegurado de q ue tengan buenas armas, les ha dado un billete para San Francisco y veinte dlares a cada uno, y les ha dicho dnde le veran una vez aqu. Anoche los rene a todos y les dice que el trabajo es hoy por la maana. En esos momentos, ya se haban paseado po r la ciudad lo suficiente como para advertir que era un hervidero de talentos vi sitantes, incluyendo a reyezuelos como Toots Salda, Bluepoint Vance y Shivering Kid. O sea que esta maana, tan chulos y arrogantes, con el rey de Frog Island en cabez a, se ponen en marcha, a ejecutar su tarea. Los dems heraldos habrn dicho cosas similares, aunque haya habido variantes. En med io del revoltillo del calabozo, la polica ha hecho lugar para meter algunos de su s chivatos. Pocos son los atracadores que se conocen entre s, o sea que los chiva tos han tenido una tarea fcil por delante.

Sin embargo, lo nico que han podido agregar a lo ya sabido es que los detenidos a guardan una liberacin en masa para esta noche. Al parecer, piensan que la banda a saltar los calabozos y los pondr en libertad. Lo ms posible es que todo eso sea bas ura, pero esta vez la polica estar preparada, de todos modos. sta es la situacin hasta el momento. La polica barre las calles y detiene a cualquie ra que necesite un afeitado o que no pueda exhibir un certificado de buena condu cta firmado por su prroco; adems vigila con especial atencin los trenes expresos, l os barcos y los autocares. He enviado a Jack Counihan y a Dick Foley a North Bea ch, para que merodeen por los lugares conocidos de reunin y vean qu logran averigu ar. Crees que Bluepoint Vance ha sido el verdadero cerebro de este asalto? pregunt el Vi ejo. Eso espero... al menos le conocemos. El Viejo hizo girar su silla para que sus ojos apacibles pudiesen contemplar otr a vez el paisaje que se le ofreca a travs de la ventana y, con aire reflexivo, tam borile sobre el escritorio con el 80 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves lpiz. Pues me temo que no dijo con tono que pareca pedir perdn. Vance es una alimaa, un crim inal con mil recursos y mucha decisin, pero su debilidad es la ms comn entre los ti pos de su clase. Sus aptitudes son buenas para una accin de momento, no para un p lan de futuro. Ha llevado a cabo alguna operacin de largo alcance, pero siempre h e pensado que tena detrs a otro cerebro dndole las ideas. No poda discutir. Si el Viejo deca que algo era as o as, lo normal era que as fuese, porque era uno de esos tipos que aunque estn viendo un nubarrn por la ventana se l imitan a decir Creo que est lloviendo porque piensan que alguien puede estar echan do agua desde el tejado. Y quin ser ese sper-cerebro? pregunt. Es casi seguro que t lo sabrs antes que yo me dijo mientras me diriga una de sus benvo las sonrisas.

Regres a los calabozos para seguir ayudando a cocer a algunos detenidos en su pro pio jugo; hasta las ocho, hora en que mi apetito me record que no haba comido nada desde despus de desayunar. Solucion el asunto y luego me encamin al bar de Larrouy , andando a paso lento, sin prisa, para que el ejercicio no interrumpiera mi dig estin. Estuve en aquel antro durante casi una hora, sin ver a nadie que me intere sara en especial. Pocos de los presentes me eran conocidos y ninguno demostraba entusiasmo por acercarse a m: en los crculos criminales suele ser poco saludable q ue te vean sealando con el mentn junto a un detective, justo cuando se acaba de ll evar a cabo un trabajo. Al no sacar nada en limpio de all, me march en direccin a otro agujero: el de Wop H ealy, calle arriba. Me recibieron del mismo modo; me sent a una mesa y permanec so lo. La orquesta de Healy interpretaba Don't You Cheat con todas sus energas mient ras los parroquianos que se sentan en buen estado atltico se descoyuntaban sobre l a pista de baile. Uno de los bailarines era Jack Counihan, que tena los brazos oc

upados en torno a una chica robusta, de piel olivcea y de cara agradable pero fac ciones estpidas. Jack era un muchacho alto, delgado, de veintitrs aos o veinticuatro que haba aparecid o como empleado de la Continental unos pocos meses antes. Era el primer trabajo que tena y jams lo hubiera conseguido de no haber insistido el padre en que si su hijito quera seguir disponiendo del dinero familiar, deba hacerse a la idea de que ser universitario no era trabajo suficiente para toda una vida. Y as haba llegado Jack a la agencia: haba pensado que la faena de detective sera divertida. A pesar de que apresar al ladrn que tocaba en cada caso resultaba ms difcil para l que eleg ir una corbata adecuada, era un prometedor talento detectivesco. Joven, agradabl e, de buena musculatura para su delgadez, de cabellos suaves, con cara y modales de caballero, nervioso y rpido de cabeza y manos, rebosaba esa alegra juvenil a l a que no le importa nada de nada. Tena la cabeza completamente llena de pjaros, po r supuesto, y necesitaba de alguien que lo sujetara, pero yo prefera trabajar con l en vez de hacerlo con no pocos hombres de experiencia que conozco. Pas media hora sin nada que me interesara. Luego entr un muchacho; vena de la calle y era un chico delgado, vestido con ropas poco convencionales, pantalones muy ajustados, zapatos muy brillantes y con una impdica cara cetrina de facciones muy pronunciadas. Era el muchacho que se me ha ba cruzado silbando, Broadway abajo, un momento despus de que Beno hubiese sido de spachado. Me ech hacia atrs en mi silla, de modo que el amplio sombrero de una mujer se inte rpusiera entre nosotros, mientras observaba al joven armenio esquivando mesas ha sta llegar a una, en un rincn apartado, en la que estaban sentados tres hombres. El joven habl tal vez no les dirigi a ellos ms de una docena de palabras y se alej hac ia otra mesa, en la que se hallaba sentado un hombre de nariz roma y pelo negro. El armenio se dej caer sobre una silla, frente al hombre de la nariz roma, dijo unas pocas palabras, respondi con aire burln a algunas preguntas del otro y pidi 81 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves un trago. Despus de haber bebido su copa, atraves el saln para ir a hablar con un h ombre de cara de halcn y de inmediato se march del bar. Le segu. Al salir, pas junto a la mesa en que Jack estaba con su chica, y le ech un a mirada furtiva. Una vez fuera, vi al armenio que se alejaba, a media manzana d e distancia. Jack Counihan me dio alcance y me adelant. Con un Ftima en la boca le pregunt: Tienes una cerilla, hermano? Mientras encenda el cigarrillo con una cerilla de la caja que Jack me haba dado, l e dije protegido por las manos: Ese pjaro de la ropa vistosa... sguelo. Ir detrs de ti. Yo no le conozco, pero si ha sido l quien ha limpiado a Beno por hablar conmigo anoche, me conoce. Pgate a sus t alones! Jack se guard las cerillas en el bolsillo y se larg a la caza del muchacho. Le di cierta ventaja y luego le segu. Y entonces ocurri algo interesante. La calle estab a bastante llena de transentes. La mayora eran hombres, algunos caminaban, otros h olgazaneaban en las esquinas y frente a las paradas de venta de bebidas gaseosas . Cuando el joven armenio lleg a la esquina de un callejn, en el que haba luz, dos hombres se le aproximaron y hablaron con l; entonces, se separaron, de modo que e

l muchacho qued entre ambos. El armenio intentaba seguir caminando, al parecer si n prestarles atencin, pero uno de los hombres le detuvo extendiendo un brazo fren te a l. El otro hombre extrajo su mano del bolsillo derecho y la alz hasta la cara del muchacho: sus nudillos emitieron un centelleo plateado bajo la luz. Con un movimiento veloz, el muchacho eludi el brazo y el puo amenazantes y atraves el call ejn a paso tranquilo, sin siquiera volverse a mirar de reojo a los dos hombres qu e, de inmediato, echaron a andar deprisa tras l. Antes de que le diesen alcance, otro hombre les dio alcance a ellos. Era un indi viduo de anchos hombros, brazos largos y aspecto simiesco que yo no conoca. Con c ada uno de sus brazos aprision a un hombre. Con sus garras en las respectivas nuc as, los apart de su trayectoria, los sacudi hasta hacerles caer los sombreros de l a cabeza, hizo chocar ambos crneos, que sonaron como maderas quebradas, y arrastr los cuerpos exnimes para ocultarlos callejn arriba. Mientras esto suceda, el muchac ho armenio segua caminando, con su porte airoso de siempre, sin echar ni una sola mirada hacia atrs. Cuando el rompecrneos sali del callejn, pude verle la cara a la luz: era un rostro de piel oscura y rasgos pronunciados, ancho y plano, con msculos prominentes en u nas mandbulas que parecan convertrsele en abscesos por debajo de los lbulos de las o rejas. El mono aquel escupi, se alz los pantalones y se escurri hacia la calle, en pos del muchacho. El armenio se meti en el bar de Larrouy. El rompecrneos le sigui. Sali el muchacho; por detrs, a menos de un metro de distancia, le segua el rompecrneos. Jack les haba seguido hasta el interior del bar, pero yo me haba quedado fuera. Sigue con los recados? pregunt. S. Ha hablado con cinco hombres en el bar. Tiene un guardaespaldas estupendo, verda d?

S. Y t tendrs que poner mucha atencin para no meterte en medio de los dos le aconsej. se separan, yo seguir al rompecrneos y t no sueltes al pjaro. Nos separamos para continuar con nuestro juego. Nos hicieron recorrer todos los tugurios de San Francisco: cabarets, salones de billar, hoteluchos de mala muert e, bodegas, garitos y todo lo imaginable. En todos esos lugares el chico fue enc ontrando hombres a los que transmitir su docena de palabras y, entre uno y otro lugar, fue encontrndose con otros hombres en algunas esquinas. En varias ocasiones me sent tentado de seguir a alguno de aquellos tipos, pero me resista a dejar a Jack solo con el muchacho y con su guardaespaldas: parecan ser muy importantes. Tampoco poda pedirle a Jack que siguiese l a alguno de aquellos hombres, porque no resultaba seguro para m dejarme ver por el armenio. De modo que seguimos adelant e con el juego tal como lo habamos iniciado, siguiendo a nuestra pareja de agujer o en agujero, mientras la noche avanzaba hacia el da.

82 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Unos pocos minutos despus de medianoche, nuestros hombres salieron de un pequeo ho stal en Kearny Street y, por primera vez desde que les seguamos, caminaron a la p

ar, uno junto a otro, hasta Green Street, donde giraron hacia el este a lo largo de Telegraph Hill. A media manzana de all subieron los escalones de la fachada d e una desvencijada casa de huspedes y desaparecieron en el interior del edificio. Me un a Jack en la esquina en la que se haba apostado. Ya ha entregado todas las invitaciones supuse. De lo contrario, no habra permitido q ue su guardaespaldas entrase con l. Si durante la prxima media hora no sucede nada , yo me voy y t te quedas de plantn aqu hasta maana por la maana. Veinte minutos despus, el rompecrneos sali de la casa y se march calle abajo. Yo le sigo. T qudate a ver qu pasa con el cro orden a Jack Counihan. El rompecrneos dio diez o doce pasos y se detuvo. Mir hacia atrs, hacia la casa, al zando la cara para observar los pisos superiores. En ese momento, Jack y yo pudi mos or lo que el mono haba odo, el sonido que le haba hecho detenerse. Arriba, en la casa, gema un hombre. No era un gemido demasiado fuerte. Incluso en el momento e n que se haba elevado lo suficiente como para que nosotros pudisemos orlo, era dbil. Pero en esa voz temblona, en esa nica voz, se barruntaban todos los terrores mor tales posibles. A Jack le castaeteaban los dientes; a m se me erizaban los pelos y se me encoga el alma. Pero aun as no pude evitar que se me frunciera el entrecejo . El gemido era demasiado dbil, maldita sea, para ser como era. El rompecrneos entr en accin. De cinco giles zancadas regres a la casa. No pis ni uno solo de los escalones de la fachada. De la acera pas al interior del vestbulo con un nico salto que ningn mono poda haber superado en velocidad, agilidad y sigilo. U n minuto, dos minutos, tres minutos. El gemido ces. Tres minutos ms y el rompecrneo s abandonaba la casa una vez ms. Se detuvo en la acera para escupir y alzarse los pantalones. Luego se perdi calle abajo. Ve t tras l, Jack orden. Ir a ver al muchacho ahora. No podr reconocerme. La puerta de entrada del hostal estaba no slo sin llave, sino abierta de par en p ar. Ech a andar por un pasillo, en el que una luz mortecina, que vena del piso sup erior, dibujaba apenas un tramo de escalera. Sub y gir hacia la parte delantera de la casa. El gemido provena de esa zona, de ese piso o del siguiente. Era muy pos ible que el rompecrneos hubiese dejado abierta la puerta de la habitacin ya que no se haba entretenido en cerrar la puerta de la calle. En el segundo piso no tuve suerte, pero el tercer picaporte que tante con cautela en el tercer piso gir y permiti que el borde de la puerta se separara de su marco . Ante aquella rendija aguard un momento; no o ms que un sonoro ronquido procedente del otro extremo del pasillo. Puse una palma contra la puerta y la abr unos trei nta centmetros ms. Ningn sonido. El cuarto estaba negro como los planes de un poltic o honesto. Deslic mi mano por encima del marco, palp unos centmetros del empapelado : el interruptor de la luz. Encend. Dos bombillas en el centro del cuarto arrojar on su dbil luz amarillenta sobre una habitacin srdida y sobre el muchacho armenio, que yaca muerto, encima de la cama. Entr en la habitacin, cerr la puerta y me acerqu al cadver. Los ojos del muchacho est aban abiertos y salidos de sus rbitas. Tena una sien oscurecida por la marca de un golpe. Su garganta se abra en una lnea roja que la atravesaba de oreja a oreja. J unto a esa lnea, en los pocos puntos que no se hallaban cubiertos de sangre, el d elgado cuello mostraba marcas oscuras. El rompecrneos haba golpeado al chico en la sien y luego le haba intentado estrangular. Pero el muchacho no estaba muerto y haba recuperado la conciencia suficiente como para echarse a gemir: no la suficie nte como para no hacerlo. El rompecrneos haba regresado para rematar su faena con un cuchillo. Tres lneas rojas sobre las mantas de la cama indicaban los lugares e n los que la hoja del cuchillo haba sido limpiada.

Asomaban todos los forros de los bolsillos del armenio. El rompecrneos les haba da do la vuelta. Revis toda la ropa del cadver; pero, tal y como esperaba, no hall nad a: el asesino se lo haba llevado todo consigo. El cuarto no me brind nada ms que un as pocas ropas que no ofrecan 83 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves ninguna informacin. Hecho el registro, me qued en medio del cuarto, rascndome el mentn y sumido en cavi laciones. En el pasillo se oy un crujido. Retroced tres pasos sobre mis zapatos co n suela de goma y me met dentro de un armario sucio, cuya puerta dej entreabierta apenas. Sobre la puerta son el repiqueteo de unos nudillos, mientras yo desenfundaba mi r evlver. Los nudillos repiquetearon otra vez, en tanto que una voz femenina deca: Kid! Eh, Kid! Ni el golpe de los nudillos ni la voz eran fuertes. Alguien movi el picaporte. La puerta se abri para dar paso a la chica de ojos inquietos a quien ngel Grace haba llamado Sylvia Yount. La sorpresa le paraliz los ojos cuando los pos sobre el cuerpo del armenio. Santo infierno! jade antes de marcharse. Ya medio haba salido del armario cuando o que la joven regresaba, de puntillas. Me tido nuevamente en mi agujero, aguard con el ojo puesto en la habitacin. Entr en el cuarto deprisa, cerr la puerta sin hacer ruido y se acerc a la cama para inclinar se sobre el cadver del muchacho. Las manos de Sylvia Yount se movieron sobre el cuerpo, explorando los bolsillos, cuyos forros yo haba metido en su lugar. Maldita suerte! dijo la mujer en voz alta cuando termin la estril bsqueda. Luego se ma rch, al parecer, de la casa. Le di tiempo para que llegara a la acera. Se diriga hacia Kearny Street cuando ab andon el hospedaje. La segu por Kearny hasta Broadway y por Broadway hasta el bar de Larrouy. El bar estaba lleno, sobre todo cerca de la puerta; los clientes ent raban y salan. Me encontraba a menos de dos metros de la chica cuando ella detuvo a un camarero para preguntarle con un susurro lleno de excitacin: Red est aqu? El camarero sacudi la cabeza. No ha venido esta noche. La muchacha sali del bar y, taconeando a toda prisa, se encamin hacia un hotel de Stockton Street. La observ desde el ventanal que daba a la calle, mientras se acercaba al mostrado r y hablaba con el recepcionista. ste neg con la cabeza. La joven volvi a hablar y el empleado le dio papel y sobre, sobre los cuales garabate algo con un lpiz que h aba sobre el escritorio. Antes de abandonar mi posicin para ocupar otra ms protegid a desde la cual me fuese posible cubrir la retirada de Sylvia Yount, me fij a qu c

asillero iba a parar el sobre con la nota. Desde el hotel, en un autobs, la chica se dirigi hacia la esquina de Market y Powe ll y luego subi por Powell hasta O'Farrell. All un joven de cara redonda, que llev aba abrigo y sombrero grises, le sali al encuentro ofrecindole el brazo y la condu jo hasta un taxi, detenido en O'Farrell Street. Les dej ir, no sin antes tomar no ta del nmero de la matrcula del taxi: el hombre de la cara redonda pareca un client e ms que un compinche. Eran algo menos de las dos de la maana cuando regres a Market Street y me dirig hac ia la oficina. Fiske, que est a cargo de la agencia por las noches, me dijo que J ack Counihan no haba regresado ni se haba comunicado con l an. Nada nuevo haba sucedi do. Le ped que hiciese levantar a algn agente y al cabo de diez o quince minutos t uvo xito con Mickey Linchan, que se despert para atender la llamada. Oye, Mickey le dije. Te he elegido la ms hermosa esquina de la ciudad para que te qu edes en ella por el resto de la noche. As que ponte los paales y te largas para al l, vale? Entre sus gruidos y sus maldiciones, logr intercalarle el nombre y el nmero del hot el de Stockton Street, le describ a Red O'Leary y le expliqu en qu casillero haban d ejado la nota.

84 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Puede que Red no est viviendo all, pero es importante cubrir esa posibilidad finalic mi explicacin. Si le ves, trata de no perderle hasta que yo logre enviar a alguien que te lo quite de encima. Colgu en medio de un estallido de maldiciones, provoca do por mis palabras. La central de polica estaba en pleno movimiento cuando llegu, aunque nadie, todava, hubiese intentado asaltar los calabozos del piso superior. Con intervalos de po cos minutos, llegaban nuevos lotes de sospechosos. Por todos los rincones haba po licas, uniformados o vestidos de paisano. La sala de detectives era un avispero. Al intercambiar informacin con los detectives de la polica, les cont lo ocurrido co n el muchacho armenio. Nos hallbamos organizando una excursin para visitar los res tos mortales del chico cuando se abri la puerta del despacho del capitn y el tenie nte Duff entr en la sala. Allez! Oop! dijo mientras apuntaba con un grueso dedo a O'Gar, Tully, Reecher, Hu nt y a m. En Fillmore hay algo que vale la pena ver. Le seguimos hasta su coche.

Nuestro destino era una casa gris de Fillmore Street. Gran cantidad de gente se haba reunido en la calle, con la vista fija en la casa. Un camin de polica estaba a parcado frente a la puerta principal; los uniformes policiales poblaban la entra da y la acera. Un cabo de bigotes rojizos salud a Duff y nos introdujo en la casa mientras nos e xplicaba:

Han sido los vecinos quienes nos han pasado el dato; dijeron que haba pelea y cuan do llegamos aqu ya no quedaba quien pudiese reir, de verdad. Lo nico que quedaba en aquella casa eran catorce hombres muertos. Once de ellos haban sido envenenados: dosis excesiva de somnferos en la bebida, di jo el forense. A los otros tres los haban matado a tiros en el pasillo, a interva los regulares. De todo ello se deduca que todos haban bebido un tonel entero un ton el bien cargado y que los que no haban bebido, fuese por templanza o porque sospec haban algo, haban sido asesinados de un disparo cuando intentaban huir. La identidad de los cadveres nos dio una idea de cul haba sido el nudo de la cuestin . Eran todos ladrones y se haban bebido el veneno a la salud del botn del da. No conocamos a todos los muertos, pero todos nosotros conocamos a algunos y los ar chivos nos diran, ms tarde, quines eran los otros. La lista completa pareca el Quin e s Quin en el Mundo de los Ladrones. All estaban el Dis-and-Dat Kid, que haban huido de Leavenworth dos meses atrs; Shee ny Holmes; Snohomish Shitey, quien se supona que haba muerto como un hroe en Franci a, en 1919; L. A. Slim de Denver, sin calcetines ni ropa interior y, como siempr e, con un billete de mil cosido a cada hombrera de la chaqueta; Spider Girrucci, que llevaba un chaleco a prueba de balas bajo la camisa y que luca aquella cicat riz desde la coronilla hasta el mentn debida al cuchillo de su propio hermano; Ol d Pete Best, que en tiempos haba sido congresista; Nigger Vojan, que alguna vez h aba ganado ciento setenta y cinco mil dlares en una partida de pquer en Chicago (so bre su cuerpo, en tres lugares distintos, tena tatuada la palabra Abracadabra; Al phabet Shorty McCoy; Tom Brooks, cuado Alphabet Shorty e inventor de aquel tioviv o de Richmond, con cuyas ganancias haba construido hoteles; Red Cudahy, que haba a saltado un tren de la Union Pacific en 1924; Denny Burke; Bull McGonicke, plido t odava tras los quince aos que haba pasado en Joliet, y Toby Pulmones, compinche de Bull, que sola jactarse de haberle limpiado el bolsillo al presidente Wilson en u n cabaret dudoso de Washington. El ltimo de la lista era Paddy el Mexicano. Duff ech una mirada a los cadveres y no pudo por menos que dejar escapar un silbid o. Otro par de golpes como ste dijo y nos quedaremos todos sin trabajo. Ya no quedarn la drones de los que haya que proteger a los ciudadanos honestos.

Me alegra que esto te siente bien le asegur. A m... no me gustara nada ser polica de 8 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves San Francisco durante los prximos das. Por qu? Mira esto: una obra maestra de traicin. Ahora mismo nuestra ciudad est llena de tip os dudosos que esperan a que uno de estos cadveres les lleve su parte del atraco. Qu te figuras t que suceder cuando corra la voz de que no habr pasta para la pandill a? Habr cien estranguladores, o ms, que corrern en busca del dinero que ha desapare cido. Habr tres robos por manzana y un atraco en cada esquina; te robarn hasta las monedas para el autobs. Que Dios te ampare, hijo, por lo que vas a sudar para gan arte la paga! Duff encogi sus robustos hombros y pas por entre los cadveres en direccin al telfono.

Cuando termin con sus llamadas, yo hice la ma a la agencia. Hace un par de minutos ha llamado Jack Counihan me dijo Fiske y me repiti la direcc in de Army Street que le haba dado el muchacho. Ha dicho que ha puesto a sus hombre s all, con compaa. Llam para que me enviaran un taxi y luego me volv hacia Duff para explicarle: Voy a salir un momento. Te llamar aqu si hay algo que tenga relacin con esto... y si no lo hay tambin. Esperars? Si no tardas mucho, s. Descend del taxi a dos manzanas de las seas que Fiske me haba dado y baj por Army St reet hasta encontrar a Jack Counihan apostado en un rincn oscuro. Tengo una mala noticia fue su saludo de bienvenida. Mientras llamaba desde un resta urante que est un poco ms arriba, se me ha escurrido alguno de stos. S? Cmo ha sido la cosa? Pues, despus de que el mono ese se marchara de Green Street, le segu hasta una casa de Fillmore Street y... Qu nmero? El nmero que Jack me dijo era el de la casa con los cadveres, de donde yo vena. Durante los diez o quince minutos siguientes fueron llegando entre diez y doce ti pos. La mayora lleg andando, solos o por parejas. Luego aparcaron dos coches al mi smo tiempo. Nueve hombres. Los he contado. Se metieron en la casa y los coches q uedaron delante de la entrada. Pas un taxi y lo llam, por si mi hombre se alejaba en alguno de esos coches. No sucedi nada durante los siguientes treinta minutos, contados a partir del momen to en que los nueve tipos entraron en la casa. Luego fue como si todos se hubier an calentado... muchos gritos, algunos disparos. Dur el tiempo suficiente como pa ra despertar a todo el vecindario. Cuando el gritero ces, diez hombres (tambin los he contado) salieron a la carrera de la casa, se metieron en los coches y se mar charon. Mi hombre iba con ellos. Mi fiel taxista y yo gritamos "A la carga!" y salimos tras ellos. Hasta aqu hemos l legado; han entrado a esa casa, al otro lado de la calle, donde todava est aparcad o uno de los coches. Al cabo de una media hora, poco ms o menos, pens que era mejo r llamar a la agencia, de modo que dej el taxi; (que an est a la vuelta de la esqui na, con el contador en marcha) y habl con Fiske. Cuando volv aqu, uno de los coches se haba ido, maldita sea!, y no s quin se ha marchado en l. Lo he estropeado todo? Por supuesto! Tendras que haberte llevado los coches contigo para llamar a Fiske. V igila al que |ha quedado all mientras voy en busca de algn refuerzo. Desde el restaurante que me haba sealado Jack llam a Duff, le dije dnde estaba y agr egu: Si te vienes con tus hombres, tal vez saquemos algn provecho de la situacin. Un par de coches llenos de tipos que han pasado por Fillmore Street sin recalar all, ha n llegado hasta esta casa. Puede que algunos sigan dentro cuando t llegues, si vi enes de inmediato.

86 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Duff trajo consigo a sus cuatro detectives y a una docena de agentes uniformados . Atacamos la casa por el frente y por la parte trasera. No perdimos tiempo en l lamar al timbre; nos limitamos a echar abajo las puertas. En el interior todo fu e negrura hasta que encendimos nuestras linternas. No hubo resistencia. En condi ciones normales, los seis hombres que encontramos all dentro nos habran liquidado, o poco menos, a pesar de que los triplicbamos en nmero. Pero estaban demasiado mu ertos para eso. Nos miramos unos a otros boquiabiertos. Oh, esto empieza a resultar aburrido se quej Duff mientras se meta en la boca un bue n trozo de tabaco. Lo normal es que el trabajo sea rutinario, pero estoy empezand o a cansarme de meterme en habitaciones llenas de ladrones asesinados. En este caso la lista de nombres era mucho menos larga que la anterior, pero muc ho ms importante. Estaban Shivering Kid (nadie cobrara ya el dinero ofrecido como recompensa por entregarle); Darby M'Laughlin, con sus gafas de concha ladeadas s obre la nariz y con sus diez mil dlares de diamantes en dedos y corbata; Happy Ji m Hacker; Donkey Marr, el ltimo de los patizambos Marr, todos asesinos, padre y c inco hijos; Toots Salda, el hombre ms poderoso en el reino de los ladrones, que u na vez haba sido arrestado y haba huido con los dos policas de Savannah a los que s e hallaba esposado, y Rumdum Smith, que haba asesinado a Lefty Read en Chicago en 1916 y que llevaba un rosario rodeando una de sus muecas. All no se haba tratado de un envenenamiento caballeroso: los haban liquidado con un rifle del 30, provisto de silenciador casero, pero eficaz. El rifle estaba sobr e la mesa de la cocina. Una puerta comunicaba la cocina con el comedor. Frente a esa puerta, sobre la pared opuesta, se abra de par en par otra de dos hojas que conduca al saln en el que yacan los cadveres. Todos estaban junto a la pared de enfr ente, como si les hubiesen alineado all para fusilarles. El empapelado gris de la pared estaba manchado de sangre y mostraba los agujeros de un par de proyectiles que haban atravesado la mampostera. Los jvenes ojos de Ja ck Counihan advirtieron unas manchas sobre el papel: no eran accidentales. Estab an cerca del suelo, junto al cuerpo de Shivering Kid. Los dedos de la mano derec ha de Kid estaban sucios de sangre. Antes de morir, haba escrito sobre la pared, con los dedos mojados en su propia sangre y en la de Toots Salda. Las letras de cada palabra se desdibujaban en los lugares en que el dedo se haba quedado sin sa ngre y la grafa era deforme, temblorosa, porque, casi sin duda, deba haber escrito a oscuras. Tratamos de completar los trazos que faltaban, de descifrar las letras superpues tas, de adivinar cuando no podamos hacer otra cosa. El resultado fue un par de pa labras: Big Flora. Para m eso no significa nada dijo Duff, pero es un nombre y la mayora de los nombres que tenemos pertenecen a hombres que estn muertos ahora, de modo que ser bueno que lo agreguemos a nuestra lista.

Qu pensis de esto? pregunt O'Gar, el sargento detective de la seccin de Homicidios, fa oso por su cabeza en forma de bala. Se refera a los cadveres. Sus amigos les han qu itado la pasta, los han alineado contra la pared y luego el mejor tirador de tod

os ellos les ha disparado desde la cocina, bing, bing, bing, bing, bing, bing! As parece asentimos todos. De Fillmore Street han venido diez dijo. Seis se han quedado aqu. Cuatro se han marc hado a otra casa... donde algunos de ellos no querrn compartir su parte con los d ems. Lo nico que habr que hacer ser seguir el rastro de cadveres de casa en casa, has ta que no haya quedado ms que uno, que es capaz de jugar a suicidarse y permitir que se recupere el botn tan ntegro como al principio. Muchachos, os deseo que no t engis que quedaros en pie toda la noche para llegar hasta los restos mortales de ese ltimo ladrn. Ven, Jack, lo mejor ser que nos vayamos a dormir un rato. A las cinco en punto de la maana abr mi cama me deslic entre las sbanas. Me dorm ante s de que saliera de mis pulmones la ltima bocanada s de humo de mi Ftima-de-las-bu enas-noches.

87 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves A las cinco y quince minutos en punto me despert el telfono. Quien hablaba era Fiske: Mickey Linchan acaba de llamar para decirme que tu Red O'Leary se ha metido en la cueva, a dormir, hace una media hora. Dile que lo detengan respond, y a las cinco y diecisiete minutos estaba dormido otr a vez. Con la ayuda del reloj despertador, salt de la cama a las nueve, desayun y me diri g hacia la sala de detectives de la polica para enterarme de cmo les haba ido con el pelirrojo. El resultado era lamentable. Nos tiene varados me dijo el capitn. Le sobran coartadas para el da del atraco y para todas las horas de anoche. Y ni siquiera podemos acusar de vagabundeo a ese hij o de puta. Tiene medios de vida. Es vendedor del Diccionario Enciclopdico Univers al de Conocimiento til y Valioso de Humperdickel, o algo parecido. Comenz a repart ir folletos de propaganda el da antes del golpe y a la hora en que se produca el a traco l estaba yendo de puerta en puerta para preguntar a la gente si le compraba n o no sus malditos libros. Al menos, tiene tres testigos que as lo confirman. An oche estuvo en un hotel desde las once hasta las cuatro y media, jugando a los n aipes, y tiene testigos. No le hemos encontrado encima nada, ni tampoco en su cu arto.

Le ped el telfono al capitn para llamar a casa de Jack Counihan. Podras identificar a alguno de los hombres que viste anoche? le pregunt cuando logr de sprenderse de las sbanas y acudir al telfono. -No. Estaba oscuro y se movan muy deprisa. Apenas si poda verle la cara al taxista. De modo que no puede, eh? dijo el capitn. Pues yo puedo tenerle veinticuatro horas, s in acusarle, y eso voy a hacer, pero tendr que soltarle luego, a menos que t pueda

s desenterrar alguna cosa. Despus de pensar durante algunos minutos con el cigarrillo en la boca, suger: Tal vez ser mejor que le sueltes ahora mismo. Se ha provisto de todas las coartada s necesarias, de modo que no tiene motivos para ocultarse. Le dejaremos solo dur ante todo el da, para que se convenza de que nadie le sigue y, por la noche, irem os tras l sin abandonarle ni un solo instante. Has sabido algo acerca de Big Flora ? No. El chico asesinado en Green Street era Bernie Bernheimer, alias Motsa Kid. Cr eo que era un ratero, al menos se codeaba con rateros, pero no era muy... El repiqueteo del telfono le interrumpi.

S respondi al levantar el auricular, y luego agreg: Un momento antes de ofrecerme el a arato. Una voz femenina me dijo desde el otro extremo: Soy Grace Cardigan. He llamado a tu agencia y me han dicho dnde podra encontrarte. Necesito verte. Puedes venir ahora mismo? Dnde ests? En el locutorio telefnico de Powell Street. Estar all dentro de quince minutos le dije. Llam a la agencia y le ped a Dick Foley que se encontrara conmigo en la esquina de Ellis Street y Market Street cinco minutos ms tarde. Luego devolv el telfono al ca pitn. Hasta luego salud antes de marcharme para cumplir con mis citas. Dick Foley estaba en la esquina cuando yo llegu. Era un canadiense trigueo y menud o, que apenas si alcanzaba el metro cincuenta de estatura puesto en pie sobre un os tacones exagerados y que no deba pesar ms de cuarenta kilos; hablaba como un te legrama en escocs y era capaz de seguir a una gota de agua salada desde Golden Ga te hasta Hong-Kong sin perderla de vista ni 88 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves siquiera durante una mnima fraccin de segundo. Conoces a ngel Grace Cardigan? le pregunt. Se ahorr una palabra sacudiendo la cabeza: No. Voy a verla al locutorio de Powell Street. Cuando nos separemos, la sigues. Es un a chica lista y estar buscndote todo el tiempo. O sea que no te ser tan sencillo el asunto, pero haz lo que puedas. La boca de Dick describi una curva hacia abajo antes de abrirse en una de sus lar gas y rarsimas frases completas: Cuanto ms difciles parecen, ms fciles son dijo.

Foley se mantuvo a cierta distancia de m cuando entr en el locutorio. ngel Grace es taba de pie cerca de la puerta. Tena la cara ms mustia que nunca y por lo tanto mu cho menos hermosa; pero sus ojos verdes seguan siendo bellsimos y brillaban con un fuego que nada tena de mustio. Llevaba un peridico enrollado en una mano. No habl, ni sonri, ni hizo ninguna clase de gesto de saludo. Vamos al restaurante de Charley; all podremos hablar le dije, mientras la guiaba a la vista de Dick Foley. No logr sacarle ni un murmullo antes de sentarnos a una mesa apartada, y aun all, slo habl cuando el camarero se march con nuestros pedidos. Entonces despleg el diari o sobre la mesa con manos temblorosas. Esto es verdad? me pregunt. Ech una mirada a la noticia que su dedo tembloroso sealaba: era un relato de lo qu e se haba hallado en las casas de Fillmore Street y de Army Street. Pero era un r elato parcial. De un vistazo, comprob que no haba nombres y que la polica haba censu rado bastante la noticia. Mientras finga leer, me pregunt si sera ventajoso para m d ecirle a la chica que la historia era falsa. Pero no pude deducir cul sera la util idad de ello, de modo que le ahorr a mi alma el peso de una mentira. Prcticamente s le asegur. Has estado all? Haba dejado caer el diario al suelo y estaba inclinada sobre la mesa. Con la polica. Estaba...? su voz se quebr en una nota ronca. Tena los dedos blancos clavados en el m antel y levantaban dos pequeas ondulaciones en la litad de la mesa. Se aclar la garganta. Quin estaba...? alcanz a decir en su segundo intento. Hubo una pausa. Esper. Sus ojos se abatieron y vi la pelcula acuosa que apagaba el fuego que despedan. Durante la pausa lleg el camarero con nuestra comida, la depo sit sobre la mesa y se march. T sabes qu te he querido preguntar me dijo entonces, en voz baja, entrecortada. Estaba all? Estaba all? Dmelo, por el amor de Dios! Las pes a ambas: verdad contra mentira, mentira contra verdad. Y una vez ms la ver dad triunf. Paddy el Mexicano muri... Fue asesinado... en la casa de Fillmore Street le dije. Las pupilas de sus ojos se contrajeron hasta convertirse en minsculos puntos y lu ego se dilataron hasta casi cubrir el verde del iris. La joven no dijo una sola palabra ni emiti ningn sonido. Su cara estaba vaca. Empu el tenedor y se llev un bocad o de ensalada hasta los labios..., luego otro. Me inclin sobre la mesa para quita rle el tenedor de la mano. Lo nico que haces es echarte la ensalada sobre la ropa gru. No puedes comer si no abre s la boca para meterte la comida.

Tendi las manos sobre la mesa, en busca de las mas; temblaba, me apret las manos co n unos 89 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves dedos que se sacudan en movimientos espasmdicos y que me araaron con sus uas. No me ests mintiendo? solloz mientras le rechinaban los dientes. T eres honesto! Lo fuiste conmigo aquella vez, en Filadelfia! Paddy me ha dicho siempre que eres el nico detective decente que existe. No me engaas? Te he dicho la verdad le asegur. Paddy significaba mucho para ti? Asinti con un movimiento rendido y se domin para dejarse caer en un estado parecid o al estupor. Est abierta la puerta para vengarle suger. Quieres decir...? Que hables. Me observ con una mirada fija y en blanco durante un largo rato, como si intentar a buscar algn sentido para lo que yo le haba dicho. Le la respuesta en sus ojos ant es de que ella la tradujese en palabras. Juro por Dios que quisiera poder hacerlo. Pero yo soy hija de John Cardigan, el C ajacartn. No soy quin para delatar a nadie. T ests del otro lado y yo no puedo pasarme al tuy o. Ojal pudiese. Pero la sangre de los Cardigan es demasiado poderosa. A cada min uto desear que les eches el guante y que estn bien muertos, pero... Tus sentimientos son nobles, o al menos tus palabras lo son me burl de ella. Quin te f iguras que eres? Juana de Arco? Tu hermano Frank estara entre rejas ahora si su com pinche, Johnny el Fontanero, no le hubiese sealado con el dedo en el rodeo de Gre at Falls? Despierta, chiquilla! Eres una ladrona entre ladrones y quienes no trai cionan son traicionados. Quines han liquidado a tu Paddy? Sus compinches! Pero t no puedes devolver el golpe porque eso sera deshonesto. Dios! Lo nico que consegu con mi discurso fue que se le acentuara ms su aire mustio. Yo devolver el golpe me dijo. Pero no puedo, rte nada. Si fueses un pistolero, te... De todos te para llevar adelante mi juego. Dejmoslo todo s t frente a todo esto, pero... Me dirs quin o en esas casas?

no puedo ser una chivata. No puedo deci modos, tendr la ayuda que necesi as, quieres? Me figuro cmo te siente ms... quin ms haba... a quin ms han en

S, por supuesto! rug en la cara de ngel Grace. Te lo dir todo. Te dejar que me agote una bomba hasta quedar seco. Pero, claro, t no me dars ni siquiera una pista para mantener intachable la tica de tu muy honorable profesin de ratera! Por el hecho de ser mujer, la joven ignor cada una de mis palabras y se limit a re petir: Quin ms?

No te lo dir. Pero voy a hacer otra cosa. Te dir el nombre de dos que no estaban al l. Big Flora y Red O'Leary. Su aire letrgico se disip. Estudi mi expresin con sus ojos verdes, envolvindome con u na mirada torva, oscurecida y salvaje. Estaba Bluepoint Vance? pregunt. T qu crees? repliqu. Durante otro par de segundos volvi a estudiar mi expresin y luego se puso de pie. Gracias por lo que me has dicho se despidi, y gracias por haber acudido a mi llamada . Espero que logres vencer. Se march, quedando en manos de Dick Foley. Yo me dediqu a saborear la comida.

Esa tarde, a las cuatro en punto, Jack Counihan y yo detuvimos el coche que habam os alquilado en un lugar desde el que podamos vigilar la puerta de entrada del ho tel Stockton. Ya ha aclarado su situacin con la polica, de modo que tal vez no tiene motivos para marcharse de aqu expliqu a Jack, y prefiero no meterme con la gente del hotel, porq ue no les 90 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves conozco. Si no le vemos por aqu dentro de un par de horas, tendremos que hablar c on ellos. Nos entretuvimos con nuestros cigarrillos, con minuciosas consideraciones que ve rsaban sobre quin sera el prximo campen de los pesos pesados, consejos sobre cmo comp rar una buena ginebra y qu hacer luego con ella; hablamos de la injusticia de las nuevas disposiciones de la agencia que, en cuanto a pago de gastos, consideraba n que Oakland estaba dentro de la ciudad, y agotamos algunos otros temas igualme nte excitantes. Con todo ello, pas el tiempo y llegamos a las nueve y diez de la noche. A las nueve y diez, Red O'Leary sali del hotel. Dios es bueno dijo Jack, mientras descenda el coche para seguir a pie a nuestro hom bre. Por mi parte, puse en marcha el motor. v El gigante de la cabeza roja no nos lle v demasiado lejos. La puerta de entrada al bar de Larrouy se lo trag unos pocos mo mentos ms tarde. Despus de aparcar el coche, entr en el bar. Tanto O'Leary como Jac k haban encontrado asientos. La mesa de Jack estaba junto a la pista de baile. O'Leary se hallaba al otro ext remo del saln, cerca de un rincn. Una pareja de gordos rubios dejaba la mesa de es e rincn en el momento en que yo entr, de modo que persuad al camarero que ya me gui aba hacia una mesa de que lo hiciera hacia la que estaba prxima a Red O'Leary. El pelirrojo miraba en otra direccin; Red tena los ojos puestos en la puerta de en trada; la observaba con una ansiedad que se convirti en alegra cuando vio entrar a una muchacha. Era la chica que ngel Grace haba llamado Nancy Reagan. Ya he dicho

que era bonita. Y el pequeo y desafiante sombrero azul que aquella noche le ocult aba por entero el cabello no disminua su belleza. El pelirrojo se puso de pie con precipitacin y se llev por delante a un camarero y a un par de clientes mientras se diriga hacia la muchacha. Como premio a su vehe mencia, se gan alguna expresin provocativa que no pude or y una sonrisa de ojos azu les y dientes muy blancos que... vaya... era muy dulce. Condujo a la joven hasta su mesa y la hizo sentar en una silla que quedaba frente a m; l, por supuesto, se sent frente a la muchacha. La voz de O'Leary era un gruido de bartono del que mis odos en estado de alerta no pudieron pillar ni una sola palabra. Al parecer, era mucho lo que tena que comuni car a la joven y a ella le resultaba agradable lo que oa. Pero, Reddy, cario, no tendras que haberlo hecho dijo la muchacha en cierto instante . Su voz (conozco otras palabras, pero ser mejor que nos limitemos a sta) era dulc e. Adems de un aroma sensual, tena clase. Fuera quien fuese esa mueca de pistoleros , o bien haba tenido un buen inicio en la vida, o bien haba aprendido su papel a l a perfeccin. De vez en cuando, en los momentos en que la orquesta dejaba de tocar , me era posible or unas pocas palabras; pero no significaban mucho para m y slo lo gr saber que ni la chica ni su rstico acompaante estaban el uno en contra del otro. El bar estaba casi vaco cuando lleg Nancy Reagan. Sobre las diez de la noche, en c ambio, estaba lleno, y las diez es una hora muy temprana para los clientes de La rrouy. Comenc a prestar menos atencin a la amiga de Red a pesar de lo bonita que er a y mucha ms a mis vecinos. Mientras comprobaba el hecho, advert que la proporcin de mujeres era mnima con resp ecto a la de los hombres. Hombres, con cara de ratas, con cara de cuchillo, mandb ulas cuadradas, mentones agudos, rostros plidos, huesudos, hombres de aspecto gra cioso, otros rudos, otros vulgares. Se hallaban sentados de dos en dos, de cuatr o en cuatro, a una misma mesa. Llegaban ms hombres y... maldita sea... muy pocas mujeres. Hablaban como si no tuvieran inters en lo que decan. Miraban a su alrededor, recor ran el saln con la mirada y, al llegar a la cara de O'Leary, sus expresiones se va ciaban de todo contenido. Y siempre esas miradas eventuales y aburridas se detenan en el gigante pelirrojo durante uno o dos segundos. Volv mi atencin hacia O'Leary y Nancy Reagan. Red estaba ahora un poco ms erguido e n su 91 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves silla que unos minutos antes. Pero su posicin era suelta, fcil y, aunque sus os se haban encorvado apenas, no revelaba rigidez. La chica le dijo algo. Red ech a rer mientras volva su cara hacia el centro del saln. Pareca rer no ella le haba dicho, sino tambin de aquellos hombres sentados a su alrededor, expectativa. Era una risa sincera, joven y descuidada.

hombr se slo de lo que a la

La muchacha pareci sorprendida, como si algo en aquella risa la hubiese desconcer tado. Luego sigui hablando de lo mismo con su acompaante. Pens que Nancy no saba que se hallaba sentada sobre dinamita. O'Leary, en cambio, s lo saba. Cada centmetro d e su cuerpo, cada gesto suyo parecan pregonar: Soy robusto, fuerte, joven, rudo y

pelirrojo. Muchachos, cuando vosotros queris cumplir con vuestra faena, all estar y o. Transcurra el tiempo. Unas pocas parejas bailaban. Jean Larrouy iba y vena con una negra sombra de cuidado en su cara redonda. Su bar estaba lleno de clientes per o, sin duda, en ese instante, Larrouy hubiese preferido tenerlo vaco. Sobre las once me puse de pie e hice una sea a Jack Counihan. Se acerc a mi mesa, nos estrechamos la mano, intercambiamos algunos Cmo ests? y Pues muy bien, ya lo ves, Jack se sent a mi mesa.

Qu pasa? me pregunt bajo la proteccin de los sonidos de la orquesta. No puedo ver nada claro, pero hay algo en el aire. O es que me estoy poniendo histrico? Lo estars, en pocos minutos. Los lobos se estn reuniendo y Red O'Leary es el corder o. Si tuvieses una mano libre podras pillar a alguno de los ms tiernos, pero estos gorilas han intervenido en el atraco a un banco y, en el momento de la paga, se han encontrado con que los sobres estaban vacos o con que ni siquiera haba sobres . Habr corrido la voz de que tal vez O'Leary sepa qu ha pasado. Y as es como estn la s cosas. Ahora esperan... quiz a alguien... quiz a tener suficiente alcohol dentro de su cuerpo. Y nos hemos sentado aqu porque sta va a ser la mesa ms cercana al blanco de todos est os tipos en cuanto se haya montado el espectculo? pregunt Jack. Vayamos a la mesa de Red. Estaremos ms cerca an y, adems, me gusta mucho la chica que est sentada con el pelir rojo. No te pongas ansioso; tendrs tu diversin en el momento correspondiente le promet. Es absurdo que O'Leary muera. Si hacen un pacto caballeresco con l, nosotros nos mantendremos fuera del asunto. Pero si las cosas se ponen feas para Red, t y yo l os defenderemos; a l y a la chica. As se habla, amigo del alma! sonri Jack, con una mueca que le marc una lnea blanca en orno a la boca. Algn detalle especial? O simplemente nos metemos a protegerles, sin ms? Ves la puerta que est a mis espaldas, hacia m derecha? En cuanto se arme el jaleo, ir a abrirla. Entretanto, t mantendrs despejado el camino hacia all. Cuando yo grite, le prestas a Red la ayuda necesaria para que llegue a esa puerta.

Oh, s, s! mir la galera de tipos tan poco tranquilizadores que le rodeaba, se humedeci os labios y luego clav los ojos en la mano con que sostena el cigarrillo: una mano temblorosa. Espero que no pienses que soy un cobarde dijo. Pero no soy un asesino con tanta ex periencia como t. Y sta es una reaccin ante la idea de esta inminente matanza. Y un cuerno de reaccin! le respond. Ests tieso de r! Si intentas hacer tu propio nmero, te aseguro que me de lo que estos gorilas quieran dejar de ti. Haz lo que . Si se te ocurre alguna idea brillante, gurdatela para

miedo. Pero no hagas tonteras, por encargar que no quede nada te he ordenado y nada ms comunicrmela luego.

Oh, mi conducta ser absolutamente ejemplar! me asegur con nfasis. Era casi medianoche cuando los lobos vieron aparecer lo que haban estado aguardan

do. La ltima ficcin de indiferencia desapareci de aquellas caras que, gradualmente, haban ido ganando en tensin. Sillas y pies resonaron sobre el suelo: todos se apa rtaban unos centmetros de sus mesas. Los msculos se flexionaban para que sus cuerpos estuviesen prontos para la accin. Las lenguas humedecieron los labios y los ojos se clavaron al mismo tiempo en la puerta de entrada al bar.

92 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Bluepoint Vance llegaba a la reunin. Lleg solo, saludando a sus amistades, a derec ha e izquierda; su cuerpo delgado se mova con gracia, con soltura, dentro de un t raje de excelente corte. Una sonrisa de total confianza le cubra la cara de facciones definidas. Sin ningu na prisa, y sin pausa, se acerc a la mesa de Red O'Leary. Me era imposible ver la cara de Red, pero tena rgidos los msculos de la nuca. La muchacha dirigi una sonris a cordial a Vance y le dio la mano. Lo hizo con toda naturalidad. Era evidente q ue no saba nada. Vance hizo que su sonrisa gravitara desde la cara de Nancy Reagan hasta la cara del gigante pelirrojo. Pareca la mueca del gato que juega con el ratn. Cmo van los negocios, Red? pregunt. Pues estupendos fue la respuesta inmediata. La orquesta haba dejado de tocar. Larrouy, de pie junto a la puerta de entrada, s e enjugaba la frente con un pauelo. Junto a mi mesa, a la derecha, un mono de pec ho como un tonel, nariz quebrada y traje a rayas anchas, respiraba con pesadez p or entre sus dientes de oro; los ojos grises y acuosos se le salan de las rbitas p ara no perder un solo movimiento de O'Leary, Vance y Nancy. Su actitud pasaba casi desapercibida: eran muchos los que hacan lo propio. Bluepoint Vance gir la cabeza para llamar a un camarero: Una silla. El camarero acerc una silla a la mesa que enfrentaba la pared. Vance se sent echad o hacia atrs, apenas vuelto con aire indolente hacia Red; su brazo izquierdo esta ba arqueado sobre el respaldo de la silla y su mano derecha sostena un cigarrillo casi con desgana. Bien, Red dijo despus de haberse acomodado en el asiento. Tienes alguna noticia para m? Su voz era suave, pero lo bastante alta como para ser oda en las mesas cercanas. Ni una palabra. La voz de O'Leary no pretenda denotar sentimientos amistosos ni pre cauciones. Qu? Conque nada del otro jueves? la sonrisa de Vance entreabri sus labios delgados y e n sus ojos oscuros brill una chispa de regocijo muy poco agradable. Nadie te ha dad

o nada que debas entregarme? No asegur O'Leary, enftico. Dios! exclam Vance, mientras la sonrisa de su boca y de sus ojos se ahondaba y se vo lva menos agradable an. Qu ingratitud! Me ayudars a cosechar, Red? No. Me sent disgustado con aquel pelirrojo de poco seso: casi estuve a punto de dejar le librado a su suerte en el momento en que estallara la tormenta. Por qu no trata ba de ganar tiempo? Por qu no inventaba un cuento estpido que Bluepoint se viese ob ligado a aceptar, siquiera a medias? Pero no... aquel O'Leary tena un orgullo tan tosco, que se pona en el papel de nio y se obligaba a montar un espectculo en luga r de utilizar el meollo. Si hubiese arriesgado su propio pellejo en el jaleo que se avecinaba, habra sido justo. Pero no era justo de ningn modo que Jack y yo tuv isemos que sufrir las mismas consecuencias. Aquel gigantesco zoquete era demasiad o valioso para permitir que desapareciera. Y nosotros bamos a tener que dejarnos zurrar para librarle de lo que se mereca por su empecinamiento de chiquilicuatre. No era justo. Tengo que recibir cierta cantidad de dinero, Red. Vance hablaba con un tono entre perezoso e insultante. Y necesito ese dinero. Dio una chupada a su cigarrillo y, c omo por casualidad, arroj el humo a la cara del pelirrojo. Luego prosigui: Mira, ya sabes que en la lavandera te piden veintisis cntimos por lavar un pijama. Necesito ese dinero. Duerme con la ropa interior puesta replic O'Leary. Vance se ech a rer. Nancy Reagan sonri, pero en su cara se dibujaba un gesto de inq uietud. Al parecer, la muchacha no saba cul era el tema de la charla, pero no poda por meno s de 93 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves comprender que haba algn tema especial. O'Leary se inclin hacia delante y habl con voz clara y alta, de modo que cualquier a pudiese orle: Bluepoint, no tengo nada que darte... ni ahora ni nunca. Y esto vale para cualqui era que est interesado en el asunto. Si t o tus amigos pensis que os debo algo... t ratad de quitrmelo. Al infierno contigo, Bluepoint Vance! Y si no te sienta bien l o que te he dicho... pues aqu estn tus amigos. Diles que vengan! Qu flor y nata de idiota! Pens que lo nico que me sentara bien en ese momento sera una ambulancia... sin duda tendran que llevarme con l. La sonrisa de Vance estaba cargada de malignidad. Sus ojos arrojaban chispas a l a cara de O'Leary. Te apetece que sea as, Red? O'Leary alz sus poderosos hombros y luego los dej caer. No me importa que haya pelea dijo. Pero ser mejor que Nancy quede fuera del asunto.

Se volvi hacia la muchacha. Ser mejor que te marches, cario, voy a tener mucho trabaj o. La chica fue a decir algo, pero Vance, con sus palabras, no le permiti continuar. Le hablaba con suavidad y no se opuso a que Nancy se marchara. En resumen, vino a decirle que sin duda se sentira muy sola en adelante, sin Red. Incluso se perm iti entrar en detalles acerca de esa futura soledad. La mano derecha de Red O'Leary descansaba sobre la mesa. De pronto se alz en dire ccin a la boca de Vance. Al llegar a su objetivo, la mano se haba convertido en puo . Un golpe as suele ser poco eficaz. La fuerza debe provenir de los msculos del br azo, precisamente, de los menos adecuados. Sin embargo, Bluepoint Vance se vio p royectado desde su asiento hasta la mesa contigua. Las sillas del bar de Larrouy quedaron vacas. La fiesta haba comenzado. De pie rug a Jack Counihan, e hice todo lo posible para mostrarme como el gordito n ervioso que era en ese instante. Me precipit hacia la puerta trasera, esquivando a los hombres que, sin prisa an, se dirigan hacia O'Leary. Debo haber tenido el as pecto del to temeroso que se escabulle cuando hay jaleo, porque a nadie se le ocu rri detenerme y llegu a la puerta antes de que la pandilla estrechara filas alrede dor de Red. La puerta estaba cerrada, pero sin llave. Gir hasta quedar de espalda s a ella, con una porra en la mano derecha y el revlver en la izquierda. Ante m ha ba muchos hombres, pero todos ellos me daban la espalda. Erguido junto a su mesa, O'Leary dominaba la escena; su cara rstica y rojiza se h aba puesto tensa, en una expresin de desdeoso desafo, y su cuerpo de gigante se bala nceaba sobre las plantas de los pies. Entre el pelirrojo y yo estaba Jack Counih an, con la cara vuelta hacia m, y la boca crispndosele en una sonrisa nerviosa mie ntras sus ojos bailoteaban, deleitados. Bluepoint Vance ya se haba puesto de pie. Un hilo de sangre le caa desde los finos labios hasta el mentn. Sus ojos eran puro hielo; observaban a Red O'Leary con la mirada calculadora del leador que mide el rbol que se dispone a echar abajo. La p andilla de Vance tena los ojos fijos en su jefe. Red! vocifer en medio del silencio. Por aqu, Red! Las caras se volvieron hacia m... todas las caras que haba en el saln... millones.. . Ven, Red! grit Jack Counihan, en tanto avanzaba un paso, con su revlver desenfundado. La mano de Bluepoint Vance relampague en direccin al bolsillo interno de su chaque ta. El revlver de Jack dispar hacia l. Bluepoint se ech hacia el suelo antes de que el gatillo del joven se hubiese movido. El proyectil se perdi en el vaco, pero la suerte de Vance estaba echada. Red alz a la chica con su brazo izquierdo. Una descomunal automtica haba florecido en su puo derecho. Luego ya no pude prestar mucha atencin al pelirrojo: estaba muy ocupado. La cueva de Larrouy rebosaba de armas: revlveres, cuchillos, porras, chismes para adornar los 94 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves nudillos, sillas que se balanceaban con mucho garbo, botellas y toda la miscelnea

posible en materia de elementos destructivos. Muchos de esos hombres anhelaban poner sus armas en contacto conmigo. El juego consista en tratar de alejarme de a quella puerta. Para O'Leary hubiese sido una buena tarea. Pero yo no soy un giga nte joven de pelo rojo. Ya rondaba los cuarenta aos y, por lo menos, tena ocho kil os de ms. Me gustaba el ocio acorde con mi peso y mi edad: y aquella ocasin no me deparaba el ocio que a m me gustaba. Un portugus estrbico me lanz una cuchillada al cuello y me arruin la corbata. Le di encima de la oreja, con el costado de mi revlver, antes de que pudiese apartarse de m; la oreja le qued colgando sobre el cuello. Un chico sonriente, de no ms de ve inte aos, se arroj contra mis piernas: una de esas triquiuelas del rugby. Sent sus d ientes en la rodilla, que alc, y los sent quebrarse. Un mulato picado de viruelas apoy el can de su revlver sobre el hombro del tipo que tena delante. Mi porra golpe con fuerza el brazo de aquel hombre, que se inclin hacia un lado en el momento preciso en que el mulato oprima el gatillo consiguiendo que el dispar o le volase la mitad de la cara. Hice fuego dos veces. Una, cuando vi un arma que me apuntaba al pecho, a menos d e treinta centmetros de distancia; la segunda, cuando descubr a un hombre, de pie sobre una mesa cercana, haciendo puntera hacia mi cabeza. Por lo dems, me confi a m is brazos y piernas y economic proyectiles. La noche era joven y yo slo tena una do cena de pildoritas. Seis en el revlver y seis en mi bolsillo. Aquello era un costal lleno de gatos rabiosos. Esguince a la derecha, esguince a la izquierda, patada, esguince a la derecha, esguince a la izquierda, patada. S in descanso, sin un blanco. Dios proveer siempre algn tipo que reciba los golpes d el revlver o de la porra, y algn vientre en el que hundir el pie. Una botella lleg por los aires y se encontr con mi frente. El sombrero amortigu su fuerza, pero el golpe no me sent nada bien. Me inclin y slo pude quebrar una nariz, cuando tendra que haber roto un crneo. El saln ola mal, la ventilacin era pauprrima. Alguien tendra que haber advertido a Larrouy de aquella deficiencia. Qu tal te ha s entado esa caricia en la sien, rubiales? Esta rata de mi izquierda se me est acercando demasiado. La arrastr hacia mi derec ha para que se entienda con el mulato y luego le dar con todas mis fuerzas. No ha estado tan mal! Pero no puedo continuar as toda la noche. Dnde estn Red y Jack? De pi e, por all, observando mi nmero? Alguien me tir algo sobre el hombro, un piano, a juzgar por la sensacin que me pro dujo. No pude esquivarlo. Otra botella se llev mi sombrero y parte de mi pelo. Re d O'Leary y Jack Counihan se abran paso a golpes, con la chica protegida entre lo s dos.

Mientras Jack sacaba a la joven por la puerta, Red y yo limpiamos un pequeo crculo en torno a nosotros. El pelirrojo era hbil para eso. No quise dejarle solo con a quella carga, pero tampoco me preocupaba por ahorrarle ejercicio. Vamos! grit Jack. Red y yo atravesamos el umbral y cerrarnos la puerta de golpe. No hubiese aguant ado ni siquiera con cerradura. O'Leary dispar tres veces a travs de la hoja de la puerta, para que los muchachos, al otro lado, tuviesen en qu pensar. E iniciamos nuestra retirada. Nos hallbamos en un estrecho pasaje iluminado por una luz bastante potente. A un extremo se vea una puerta cerrada. Hacia la derecha se alzaba una escalera.

Recto? pregunt Jack, que iba al frente. O'Leary respondi: S. Yo orden: No. Vance ya habr hecho bloquear esa puerta, si es que sus monos no lo han hecho a ntes. Arriba, por la escalera, al tejado.

95 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Llegamos a la escalera. A nuestras espaldas la puerta se abri con violencia. De i nmediato la luz se apag. Al otro extremo del pasaje la puerta se abri de par en pa r, a juzgar por el ruido. Ni un mnimo rayo de luz atravesaba ninguna de las dos p uertas. Vance hubiese querido un poco de luz. Sin duda Larrouy deba haber accionado el interruptor, con la esperanza de evitar que su almacn quedara convertido en astillas. En el pasaje a oscuras creca el tumulto, mientras nosotros subamos por la escalera mediante el antiguo sistema del tanteo. Fueran quienes fuesen los que haban entr ado por la puerta trasera, se estaban uniendo a los que nos seguan desde el bar. Se unan entre topetazos, maldiciones y algn que otro disparo. Sus fuerzas crecan! Su bamos Jack a la cabeza, luego la muchacha, yo por detrs y Red O'Leary que cerraba la marcha. Galante, Jack iba dando pistas a la joven: Cuidado en el descansillo, media vuelta a la izquierda ahora, la mano derecha con tra la pared y...

Cllate! le gru. Es preferible dejar que se caiga y no que se nos echen encima todos es s monos. Llegamos al segundo piso. Era la negrura misma. Y el edificio tena tres plantas. No encuentro el comienzo del otro tramo se quej Jack. Tanteamos en la oscuridad, en busca del tramo de escaleras que nos podra llevar h asta el tejado. No pudimos hallarlo. Abajo, el alboroto se aquietaba. La voz de Vance adverta a los suyos que se estaban mezclando y dando de golpes unos con otr os; todos se preguntaban por dnde habamos salido nosotros. Al parecer, nadie lo sa ba. Nosotros tampoco. Por all llam entre la oscuridad. Me abr paso por el pasillo hacia la parte posterior del edificio. A algn lado iremos a parar. Desde abajo an nos llegaban ruidos, pero ya no eran de pelea. Los hombres hablaba n de conseguir alguna luz. Tropec contra una puerta, al otro lado del pasillo, y

la abr. Un cuarto con dos ventanas, a travs de las cuales el plido resplandor de la s luces de la calle nos pareci el brillo del sol, despus de la oscuridad en que no s habamos movido. Mi pequea banda me sigui y cerramos la puerta. Red O'Leary atraves el cuarto y se asom por una de las ventanas. La calle trasera murmur. No hay modo de bajar, como no sea saltando. Alguien a la vista? pregunt. No veo a nadie. Mir a mi alrededor: una cama, un par de sillas, una cmoda y una mesa. Tiraremos la mesa por la ventana dije. La arrojaremos tan lejos como nos sea posibl e y quiera Dios que el estrpito les haga salir antes de que se decidan a echar un a mirada aqu arriba. Red y la muchacha se aseguraban mutuamente que cada uno estaba an entero y de una sola pieza. El pelirrojo se apart de la joven para echarme una mano con la mesa. La balanceamos un par de veces y la soltamos. La mesa se comport muy bien, al es trellarse contra la pared del edificio de enfrente para caer dentro de un patio y producir un buen estrpito sobre una pila de hojalata o una coleccin de cubos de basura o algo semejante que gener un simptico estruendo. Pero no se habra odo a ms de una manzana y media de distancia. Nos apartamos de la ventana en el momento en que nuestros perseguidores comenzar on a precipitarse hacia la calle por la puerta trasera del bar de Larrouy. La muchacha, incapaz de hallar heridas en el cuerpo de O'Leary, se haba dedicado a Jack Counihan. El chico tena un corte en la mejilla. Y ella se propona currselo c on un pauelo. Cuando termines con ste le deca Jack a su improvisada enfermera, saldr para que me hag an otro en la otra mejilla.

96 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Oh!, sa es una buena idea aprob Nancy. San Francisco es la segunda ciudad de California. Sacramento es la capital del es tado. Te interesa la geografa? Quieres que te hable de Java? Nunca he estado all, pe ro tomo el caf que produce la isla. Si... Tonto! dijo Nancy, y se ech a rer. Si no te quedas quieto, terminar ya mismo. Oh!, sa ya no es una buena idea replic mi ayudante. Me quedar quieto. Nancy no haca ms que enjugar la sangre de la mejilla: una sangre que tendra que hab erse secado all, por si sola. Cuando termin sus primeros auxilios perfectamente int iles, la joven retir la mano con lentitud, observando los poco visibles resultado s con aire de orgullo. Cuando su mano lleg a la altura de los labios de Jack, l in clin la cabeza hacia delante y estamp un beso en la punta de uno de esos dedos.

Tonto! dijo Nancy otra vez y alej su mano deprisa. Djate de sas mascull Red O'Leary, o te pongo fuera de combate. Mtete en lo que te importa respondi Jack Counihan. Reddy! grit Nancy, demasiado tarde. La derecha de O'Leary sali a relucir. Jack recibi el golpe en mitad del estmago y f ue a dar en el suelo, dormido. El gigante pelirrojo gir sobre sus talones para en frentarse conmigo. Tienes algo que decir? pregunt. Mir hacia abajo, a Jack, con una sonrisa. Luego alc la cabeza para sonrerle a Red. Estoy avergonzado de l dije. Dejarse poner fuera de combate por un pesado que usa la derecha. Quieres probarla? Reddy! Reddy! suplic la muchacha, pero ninguno de los dos le prestbamos atencin. Si lo haces con la derecha respond al pelirrojo... Lo har prometi, y as lo hizo. Yo hice mi parte: esquiv el golpe torciendo la cabeza y le met el ndice en el mentn. se podra haber sido un puetazo le advert. S? Pues all va uno. Me las apa para soportar su izquierda, flexionando mi brazo por delante de mi garg anta. Pero con eso ya haba agotado mis recursos defensivos. Y me pareci mi deber t ratar de hacerle algo al gigante, si es que me era posible. La muchacha le apris ion un brazo y se colg de l. Reddy, cario, no te ha bastado la pelea de esta noche? No puedes ser sensato, aunque seas irlands? Tuve que reprimir la tentacin de darle un buen golpe, mientras su amiguita le tena aferrado. El pelirrojo se ech a rer, baj la cabeza y bes en los labios a la muchacha. Luego me dedic una sonrisa. Siempre hay una segunda vez me dijo, de buen talante.

Ser mejor que salgamos de aqu si es posible dije. Has organizado demasiado jaleo y no estamos a salvo en este lugar. No te preocupes tanto, gordito me respondi Red. Cgete de los bordes de mi chaqueta y yo te sacar. El muy idiota. De no haber sido por Jack y por m en ese momento no le quedaran ni siquiera los bordes de la chaqueta.

Nos acercamos a la puerta poniendo todos nuestros sentidos. No se oa ningn ruido.

97 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La escalera hacia el tercer piso debe estar por delante susurr: busqumosla. Abrimos la puerta con cuidado. La luz que llegaba por atrs fue suficiente para de jarnos vislumbrar una promesa de quietud. Nos deslizamos por el pasillo, cada un o con una mano en un brazo de la muchacha. Tena la esperanza de que Jack se las c ompusiera para salir de all: l mismo se haba hecho poner fuera de combate y yo tena mis propios problemas. Nunca haba pensado que el edificio tener un pasillo de un kilmetro de tro en la oscuridad antes de llegar os detuvimos all para escuchar las kilmetro, el pie de O'Leary hall iba. del bar de Larrouy fuera tan grande como para longitud. Y lo tena. Recorrimos casi medio kilme a la escalera por la que habamos subido. No n voces del piso inferior. Al cabo de otro medio el escaln inicial del tramo que llevaba hacia arr

En ese preciso instante, un grito brot del extremo inferior del tramo de escalera que habamos dejado atrs. Arriba! Estn arriba! Una luz blanca relampague sobre el gritn y un inconfundible tono irlands se dej or en las palabras que alguien dijo desde abajo: Vamos, baja, bola de viento. La polica susurr Nancy Reagan. A empellones subimos por la escalera que nos conduca h acia el tercer piso. Ms oscuridad, tal como la que habamos dejado atrs. Nos detuvimos en el tope de la e scalera. Al parecer no tenamos compaa. El tejado dije. Corramos el riesgo de encender una cerilla. A nuestras espaldas, en un rincn, la dbil luz de la cerilla nos dej ver una escala adherida a la pared que llevaba hasta una trampilla en el cielo raso. En el mnimo tiempo posible nos hallamos sobre el tejado del bar de Larrouy, con la trampill a cerrada ya. Todo de maravilla dijo O'Leary, y si las ratas de Vance y la poli se entretienen un os minutos ms... va libre! Dirig la marcha por los tejados. Bajamos unos tres metros para pasar al edificio contiguo y luego subirnos apenas para llegar al siguiente. Al final de ese terce r tejado, encontramos una escalera de incendios que bajaba hasta un patio estrec ho con una puerta que daba a un callejn. Por aqu tendra que ser dije y comenc a bajar.

La a mo na a

chica baj por detrs de m y, por ltimo, lo hizo Red. El patio en el que habamos ido dar estaba vaco: una pequea superficie de cemento entre dos edificios. El extre de la escalera de incendios cruji bajo mi peso, pero el ruido no produjo ningu alarma a nuestro alrededor. La oscuridad del patio era mucha, pero no llegaba la negrura total.

Cuando estemos en la calle, nos separaremos me dijo O'Leary, sin una palabra de gr atitud por mi ayuda: una ayuda que, segn l, no habra sido necesaria, sin duda. T te i rs por tu lado y nosotros por el nuestro. Aja asent, mientras me devanaba los sesos para determinar qu poda hacer en esas circu nstancias. Investigar ese callejn antes de salir. Con sumo cuidado me dirig hacia el otro lado del patio y arriesgu mi cabeza descub ierta para atisbar en el callejn. Estaba en silencio, pero en una de las esquinas , a un cuarto de manzana, dos vagabundos parecan estar muy entregados a su holgaz anera. No eran policas. Di un paso hacia la calle y los llam. No podan reconocerme a esa distancia y con tan poca luz; tampoco haba motivos para que pensasen que yo no era de la pandilla de Vance, en el caso de que ellos s lo fueran. Cuando se encaminaron hacia donde me hallaba yo, retroced hasta el patio y silb a Red. No era de los que hay que llamar dos veces cuando hay pelea. Lleg a mi lado en el instante en que los otros dos hacan su aparicin. Me encargu de uno de ellos. Red del otro.

98 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Lo que yo necesitaba era organizar algn lo. Tuve que sudar como una mula para cons eguirlo. Para ser justos, aquellos dos eran un par de caramelos. El mo no saba qu hacer fren te a mis embestidas. Tena un revlver, pero lo primero que consigui fue dejarlo caer y, en la refriega, lo pateamos lejos de todo posible alcance. El vago se dobl en dos, mientras yo sudaba tinta para hacerle recuperar su posicin erguida. La oscu ridad me prestaba su auxilio, pero aun as era ridculo fingir que aquel tipo me est aba dando guerra; mi intencin era ponerle a espaldas de O'Leary, que en esos mome ntos no tena ninguna dificultad con el suyo. Por fin lo logr. Estaba detrs de O'Leary, que haba arrinconado a su adversario cont ra la pared con una mano y, con la otra, se dispona a ponerle fuera de combate. S ujet con la mano izquierda la mueca de mi contrincante, le hice girar hasta que qu ed de rodillas, desenfund mi revlver y le met un tiro en la espalda a O'Leary, por d ebajo del hombro derecho. Red se inclin, sin dejar de aplastar a su hombre contra la pared. Yo me deshice d el mo con un golpe del can de mi arma. Te ha dado, Red? le pregunt, en tanto que le sostena con un brazo y asestaba un buen golpe en la cabeza de su oponente. S. Nancyllam.

La chica corri hacia nosotros. Sostnlo de ese lado dije a la muchacha. Trata de tenerte en pie, Red, y nos escurrir emos de aqu ya mismo. La herida era demasiado fresca an para que afectara a sus movimientos, pero tena e l brazo derecho fuera de combate. Bajamos por la calle hasta una esquina. Tuvimo s perseguidores antes de llegar a ella. Caras curiosas nos observaron en la call e. A una manzana de distancia, un polica comenz a moverse en direccin a nosotros. C on la muchacha sosteniendo a O'Leary de un lado y yo del otro, corrimos durante media manzana para llegar hasta el coche que habamos utilizado Jack y yo. La call e estaba animada en el momento en que puse en marcha el motor y la chica acomod a l gigante pelirrojo en el asiento trasero. El poli grit y nos obsequi con un tiro al aire. Abandonamos el vecindario. No me haba fijado ningn destino todava, de modo que despus de la primera escapada ve loz, disminu la marcha, di la vuelta a no pocas esquinas y me detuve en una calle oscura, al otro lado de Van Ness Avenue. Red estaba casi cado en un rincn del asiento trasero; la chica trataba de mantener lo erguido cuando me volv a mirarles. Adnde? pregunt. Un hospital, un mdico, algo! solloz la muchacha. Est murindose! No me cre semejante cosa. Y si era verdad, la culpa era del propio Red. De haber demostrado la gratitud suficiente como para llevarme consigo en calidad de compae ro, no me hubiese visto yo obligado a dispararle, de modo que tuviese que llevar me consigo en calidad de enfermera. Adnde quieres ir, Red? le pregunt, tocndole una rodilla con el dedo. Me respondi con dificultad: las seas del hotel de Stockton Street. Eso no me parece bien me opuse. Todo el mundo en la ciudad sabe que sa es tu cueva y si vuelves all, te limpiarn. Pinsalo. Adnde quieres ir? Hotel repiti. Me puse de rodillas sobre el asiento y me inclin hacia l, para seguir con mi traba jo de convencimiento. Estaba dbil. Ya no podra resistir mucho tiempo ms. Intimidar a un hombre que, despus de todo, tal vez estuviese a punto de morir, no era muy c aballeresco. Pero ya haba invertido no pocos cuidados en aquel pollo con la inten cin de que me condujese hasta sus compinches. Y no estaba dispuesto a amilanarme por tan poca cosa. Durante algunos minutos me 99 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves dio la impresin de que an no se encontraba lo bastante dbil. Tal vez me vera obligad o a dispararle nuevamente. Pero la muchacha me secund de modo admirable y, por lti mo, entre ambos logramos convencerle de que la nica alternativa segura era marcha rnos a algn lugar donde pudiese permanecer oculto, mientras se le brindara la ate ncin mdica que le era imprescindible. En rigor no le convencimos de nada... Slo le fatigamos hasta que cedi, porque se encontraba demasiado dbil para continuar la di scusin. Me dio una direccin de las afueras de la ciudad, cerca de Holly Park. Con la esperanza de que todo fuese para bien, enfil el coche hacia all.

Era una casa pequea en medio de una hilera de otras casas pequeas. Sacamos a nuest ro gigantn del coche y entre ambos le arrastramos hasta la puerta de la calle. Ca si podra haberlo hecho por s mismo, sin ayuda nuestra. La calle estaba a oscuras. No se vea ninguna luz dentro de la casa. Hice sonar el timbre. No sucedi nada. Otro timbrazo. Luego, otro ms. Quin es? pregunt una voz spera, desde el interior de la casa. Red est herido respond. Hubo silencio durante unos momentos. Luego la puerta se abri, menos de diez centme tros. A travs de la abertura llegaba un hilo de luz: suficiente para reconocer la cara chata y los protuberantes msculos de las mandbulas del rompecrneos que haba si do guardaespaldas y verdugo de Motsa Kid. Qu diablos? pregunt. Asaltaron a Red. Casi lo liquidan expliqu empujando hacia delante al pelirrojo semi inconsciente. Pero no conseguimos mover la puerta: el rompecrneos la sostuvo tal como estaba. Esperaris dijo antes de cerrarnos la puerta en las narices. Desde el interior nos l leg su voz: Flora. Aquello s que fue bueno. Red nos haba llevado al sitio exacto que yo pretenda descu brir. Cuando el rompecrneos volvi a abrir la puerta, la abri de par en par y Nancy Reagan y yo nos adelantamos con nuestro fardo. Junto al rompecrneos, de pie, vestida co n una prenda de mal corte y de seda negra, una mujer nos observaba. Big Flora, s upuse. Medira, por lo menos, metro setenta y cinco, sobre los tacones finos de sus pantu flas. Eran muy pequeas aquellas pantuflas y comprob que tambin lo eran sus manos si n anillos. Pero no el resto de su cuerpo. Tena hombros anchos, un pecho amplio y una garganta rosada que, a pesar de su piel suave, dejaba ver una musculatura de luchador. Aparentaba, poco ms o menos, mis aos cerca de los cuarenta y tena el pelo muy rubio, rizado y brillante; la piel sonros ada subrayaba la belleza brutal de su cara. Sus ojos profundos eran grises, sus labios gruesos estaban bien delineados y su nariz era lo bastante ancha y curvad a como para darle un aspecto de fuerza; el mentn de Big Flora era digno de esa na riz. Desde la frente hasta la garganta, su piel rosada encubra suaves y poderosos msculos. Aquella Big Flora no era un juguete. Tena el aspecto y la actitud de una mujer qu e bien poda haber organizado el atraco y la traicin posterior. A menos que su rost ro y su cuerpo mintiesen, era poseedora de toda la fortaleza fsica y mental, y de la voluntad necesarias para el caso. Y an algo ms, si fuera preciso. El material de que estaba hecha, sin duda, era ms duro que el del mono rompecrneos que estaba de pie a su lado o que el del gigante pelirrojo que yo sostena. Bien? pregunt una vez que la puerta se hubo cerrado a nuestras espaldas. Su voz era profunda pero no masculina... era una voz adecuada a su porte. Vance lo ha atacado con toda su pandilla en el bar de Larrouy. Tiene un tiro en l a espalda

le respond. T quin eres?

100 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Mtelo en la cama! desvi el tema. Tendremos toda la noche para hablar. Big Flora se volvi e hizo chasquear sus dedos. Un hombrecito viejo y desarrapado emergi de una puerta cercana a la parte trasera de la habitacin. Sus ojos marrones transmutaban un miedo cerval. Ve arriba, maldicin orden Flora. Prepara la cama, lleva agua caliente y toallas. El hombrecito trep por la escalera como si fuese un conejo atacado de reumatismo. El rompecrneos ocup el puesto de la muchacha junto a Red y entre ambos lo llevamos , escaleras arriba, hasta un cuarto en el que el viejo se mova deprisa, con las m anos cargadas de palanganas. Flora y Nancy Reagan nos siguieron. Echamos al heri do boca abajo sobre la cama y le desnudamos. An manaba sangre del orificio del pr oyectil. Red O'Leary estaba inconsciente. Nancy Reagan perdi todo su aplomo. Est murindose! Llamad a un mdico! Oh, Reddy, amor mo...!

Cllate! orden Big Flora. Este mierda tena que ir a reventar al bar de Larrouy, justame te esta noche. Aprision al hombrecito asustado por un hombro y lo empuj hacia la pu erta. Desinfectante y ms agua le orden. Dame la navaja, Pogy. El hombre con aspecto de mono extrajo el arma de uno de sus bolsillos. Tena una l arga hoja que haba sido afilada hasta convertirse en una lmina de metal estrecha y fina. sta es la navaja que ha cortado la garganta del Motsa Kid, pens. Con aquell a misma navaja, Big Flora iba a extraer el proyectil enterrado en la espalda de Red O'Leary. El mono Pogy arrincon a Nancy Reagan sobre una silla mientras se realizaba la ope racin. El hombrecito asustado estaba de rodillas junto a la cama y alcanzaba a Fl ora lo que ella le peda, y enjugaba la sangre a Red a medida que inundaba la heri da y corra hacia los lados. Yo permaneca de pie, junto a Flora, encendiendo cigarrillos del paquete que ella me haba entregado. Cuando Flora alzaba la cabeza, mi funcin era pasar el cigarrill o de mi boca a la suya. La mujer llenaba sus pulmones con una chupada que consuma la mitad del cigarrillo y haca un gesto afirmativo. Entonces yo le quitaba el cigarrillo de la boca. Flo ra exhalaba el humo y volva a su tarea. A continuacin, con la colilla que tena entr e manos, le encenda otro cigarrillo y me preparaba para entregrselo cuando me lo p idiera. Big Flora estaba de sangre hasta los codos. Su cara estaba cubierta de sudor. Er a una verdadera carnicera y llevaba tiempo. Pero cuando Flora se irgui para exhala

r la ltima bocanada de humo, haba extrado el proyectil de la espalda de Red, el flu jo de sangre se haba detenido y el pelirrojo estaba vendado. Gracias a Dios que todo ha terminado dije antes de encender uno de mis propios cig arrillos. Esas pldoras que fumas t son insoportables. El hombrecito asustado fregaba el suelo. Nancy Reagan se haba desmayado sobre la silla, al otro lado del cuarto, y nadie le prestaba atencin. No le quites el ojo a este caballero, Pogy orden Flora al rompecrneos mientras me sea laba con un movimiento de su cabeza. Voy a lavarme. Me acerqu a la muchacha, le friccion las muecas, le ech unas gotas de agua en la car a. Recuper el sentido. Le han sacado la bala. Red duerme. Dentro de una semana estar metido en otra nueva pelea le dije. Se puso en pie de un brinco y corri hacia la cama. Flora reapareci en el cuarto. Se haba lavado y se haba cambiado el vestido negro, m anchado de sangre, por un kimono verde que se entreabra aqu y all y dejaba ver gran parte de su ropa interior, de color orqudea. Habla orden, de pie frente a m. Quin, qu y por qu?

101 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Soy Percy Maguire le respond, como si ese nombre, que acababa de inventar, lo expli case todo. Eso contesta al quin me dijo Big Flora, como si mi nombre inventado no explicase na da. Qu hay del qu y del porqu? El mono Pogy, de pie a un lado, me observ de pies a cab eza. Soy bajo y regordete. Mi cara no asusta ni siquiera a un nio, pero es testig o fidedigno de una vida que no se ha desarrollado en medio del refinamiento y la s comodidades. La diversin de aquella noche me lo haba decorado con golpes y araazo s y haba operado ciertos cambios en mi ropa. Con que Percy repiti el rompecrneos con una sonrisa llena de dientes amarillos y sep arados. Dios, tus viejos deban ser daltnicos!* * Juego de palabras con Maguise, marab. (N. del T.)

Eso contesta tambin al qu y al porqu insist frente a Big Flora, sin prestar atencin al chiste del representante del zoolgico. Soy Percy Maguire y quiero mis ciento cincu enta mil dlares. Las cejas de Flora se abatieron sobre sus ojos. Que quieres ciento cincuenta mil dlares?

Asent bajo su cara bella y brutal. S. Por eso he venido. Oh! No los tienes an, y los quieres? Oye, hermana, quiero mi pasta. Tena que mostrarme duro si quera que el juego continu ase. Eso de t quieres y de t no los tiene an slo me ha dado sed. Hemos participado en el gran golpe, sabes? Y luego, cuando supimos que el pago no llegara, le he dicho al chico que iba conmigo: No te preocupes, chico, tendremos nuestra pasta. T sigu e a Percy. Y luego ha venido Bluepoint y me ha pedido que me metiera en el asunto con l y le he dicho: Pues claro que s. Y el chico y yo nos hemos ido con l hasta aquel bar, para ver a Red. Entonces le he dicho al chico: Estos pistoleros baratos quieren liquidar a Red y eso no nos lleva a ninguna part e. Lo sacaremos de aqu y lo obligaremos a que nos lleve hasta el sitio en que Big Flora est sentada sobre el botn. Ahora que han quedado tan pocos en el asunto, bien podemos pedir ciento cincuent a mil por cabeza. Si despus de eso se nos ocurre liquidar a Red, pues bueno, eso haremos. Pero los negocios antes que el placer y ciento cincuenta de los grandes es un real negoci o. Y eso hemos hecho. Le abrimos una salida al gigantn cuando ya no tena ninguna. E l chico se puso pesado con el pelirrojo y la muchacha, y recibi una paliza. A m es o me da igual. Si esta cra vale ciento cincuenta mil para l... pues es justo. Yo h e venido con Red. Por derecho, tendra que recibir los ciento cincuenta mil del ch ico... que seran trescientos mil en total... pero si me das los ciento cincuenta mil que he venido a buscar dejamos todo liquidado ya mismo. Me figuraba que este discurso poda tener algn efecto. Por supuesto que ni haba soado con que ella me diese un solo cntimo. Pero si los jefes de la banda no conocan a esta gente, por qu haba de pensar que esta gente conoca a todos los miembros de la p andilla? Flora dio una orden a Pogy: Ve a quitar ese cacharro de delante de la puerta. Me sent ms a gusto cuando el rompecrneos sali. Big Flora no lo hubiese enviado fuera a cambiar de sitio el coche de haberme preparado alguna jugarreta. Habr algo de comida aqu? pregunt como si me hallara en mi propia casa. La mujer se acerc a la escalera y grit: Haznos algo de comer. Red segua inconsciente an. Nancy Reagan, sentada junto a la cama, sostena una mano del pelirrojo. La cara de la chica estaba totalmente blanca. Big Flora regres al cuarto, ech una mirada al herido, le aplic una mano a la frente y le tom el pulso.

102 Dashiell Hammett

Antologa de relatos breves Bajame dijo. Yo... yo preferira quedarme aqu, si es posible balbuce Nancy Reagan. Tanto su voz com o sus ojos traslucan el terror que le inspiraba Big Flora. La mujer, sin decir palabra, baj la escalera. La segu hacia la cocina, donde el ho mbrecito estaba preparando huevos y jamn en una sartn. Observ que la ventana y la p uerta trasera estaban reforzadas con gruesas maderas sostenidas por fuertes tabl ones atornillados al suelo. El reloj que estaba sobre el fregadero marcaba las d os y cincuenta de la madrugada. Flora sac a relucir una botella de licor y sirvi un par de copas: para ella y para m. Nos sentamos a la mesa y, mientras esperbamos la comida, Flora maldijo a Red O 'Leary y a Nancy Reagan, por encontrarse y estropearlo todo justo en el momento en que ella, Flora, ms necesitaba de la fuerza del gigantn. Los maldijo individual mente, como pareja y hasta plante una cuestin racial al maldecir a todos los irlan deses. El hombrecito nos puso en la mesa los huevos y el jamn. Habamos ingerido ya los slidos y estbamos mejorando el sabor de nuestra segunda taz a de caf con unas gotas de alcohol, cuando regres Pogy. Traa noticias. Al otro lado de la calle, en la esquina, hay un par de tipos que no me caen bien. Polis o...? pregunt Flora. O respondi el mono. Flora volvi a maldecir a Red y a Nancy. Pero ya haba agotado el tema. Se dirigi a m, pues. Por qu diablos les has trado aqu? pregunt. Mira que dejar una pista de un kilmetro o! Por qu no has dejado que ese idiota muriera donde le acertaron? Le he trado aqu para conseguir mis ciento cincuenta mil. Psamelos y seguir mi camino. No me debes nada ms que eso. Y yo no te debo nada a ti. Dame la pasta, en lugar d e darme palabras, y ahuecar el ala ahora mismo. Diablos, s que lo hars dijo Pogy. La mujer me mir entre sus prpados entornados y sigui bebiendo su caf.

Quince minutos ms tarde, el hombrecito desarrapado lleg corriendo a la cocina y di ciendo que oa pasos sobre el techo. Sus opacos ojos marrones parecan los de un bue y aterrorizado, y sus labios blanquecinos se estremecan bajo el bigote ralo y ama rillento. Flora le aplic diversos calificativos y lo envi escaleras arriba nuevamente. Se pu so de pie y se ajust el kimono verde en torno al robusto cuerpo.

T ests aqu me dijo, y tendrs que quedarte con nosotros. No hay otra salida. Tienes un ma? Admit que tena un revlver, pero sacud la cabeza para negarme a todo lo dems.

No ha llegado la hora de mi entierro... todava respond. Haran falta los ciento cincuen ta mil, en metlico, en propia mano, para que Percy se metiera en el jaleo. Yo quera saber si el producto del atraco estaba en la casa. La voz llena de sollozos de Nancy Reagan lleg hasta nosotros desde la escalera: No, cario, no! Por favor, por favor, vuelve a la cama! Te ests matando, Reddy, querido ! Red O'Leary irrumpi en la cocina. Estaba desnudo, a excepcin de unos pantalones gr ises y del vendaje. Sus ojos parecan afiebrados y felices. Sus labios resecos se estiraban en una sonrisa. Sostena una pistola en la mano izquierda. El brazo derecho le penda junto al costa do, intil. Por detrs de l vena al trote Nancy Reagan. La chica dej de suplicarle y se acurruc cerca de la espalda del gigante al ver a Big Flora. Haz sonar la campana y salgamos dijo entre risotadas el pelirrojo semidesnudo. Vanc e est en la calle.

103 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Flora se acerc a l, le aplic un par de dedos al pulso y los mantuvo all durante unos segundos. De inmediato, hizo un gesto de asentimiento. T, loco, hijo de tal dijo con un tono que denotaba orgullo maternal ms que cualquier otra cosa. Ya te encuentras bien para una pelea. Y nos viene al pelo, maldita se a, porque ahora mismo se va a organizar una. Red se ech a rer. Era una carcajada triunfante que se jactaba de su propia tosqued ad. Luego sus ojos se volvieron hacia m. Se le desvaneci la risa y una mirada inqu isitiva los convirti en una lnea oscura. Hola me dijo. He soado contigo, pero no puedo recordar qu pasaba en el sueo. Pasaba... espera. Lo recordar dentro de un minuto. Suceda... Por Dios! He soado que e ras t el que me meta el plomo en el cuerpo! Flora me dedic una sonrisa: la primera que vea yo en sus labios y habl deprisa: No l o sueltes, Pogy. Gir para abandonar mi asiento describiendo una trayectoria oblicua. El puo de Pogy me alcanz en la sien. Me tambale a todo lo ancho de la cocina e hice todos los esfuerzos posibles por mantener el equilibrio. Entretanto, pensaba en el golpe sobre la sien de Motsa Kid. Pogy ya se me haba echado encima cuando una pared me ayud a recuperar la vertical. Logr meterle uno de mis puos en su chata nariz plaf! y sangre. Pero me haba aferrado con sus garras pilosas; met azo en la cara; el perfume de Big Flora me inund la nariz. ozaron. Agarrndome un buen mechn de pelo con cada mano me ndo mi cuello a Pogy. El mono lo aferr con sus dos garras. de inmediato comenz a chorrear el mentn y le di un cabez Sus ropas de seda me r levant la cabeza, ofrecie Dej de resistir. Aquell

a presin en mi garganta no era mortal, pero no tena nada de agradable. Flora me requis la porra y el revlver. Treinta y ocho especial declar en voz alta el calibre del arma. Te he sacado un proy ectil del treinta y ocho especial de la espalda, Red. Las palabras me sonaron dbil es, entre el zumbido que me llenaba el crneo. En la cocina, la voz del viejo balbuceaba algo. No pude comprender lo que estaba diciendo. Las manos de Pogy me soltaron; me apret la garganta con mis propias ma nos: era infernal la sensacin de no sentir ya esos dedos duros como garfios. La n egrura que me cubra los ojos se disip con lentitud, dando paso a innumerables nube citas purpreas que flotaban y flotaban en torno a m. En ese momento me sent sobre e l suelo; entonces supe que haba estado de espaldas. Las nubes purpreas se disiparon lo bastante como para ver, a travs de ellas, que e n la cocina habamos quedado slo tres personas. En un rincn, temblando sobre una sil la, se hallaba Nancy Reagan. Sentado en otra, junto a la puerta, con una pistola en la mano, estaba el hombrecito aterrorizado. Sus ojos reflejaban miedo y dese speracin. Su arma y su mano se sacudan en direccin a m. Trat de pedirle que dejase de temblar o que no me apuntase con el arma, pero an no poda decir una palabra. Escaleras arriba resonaron los disparos de varias armas, cuyo estrpito pareca ms fu erte a causa del reducido espacio de la casa. El hombrecito dio un respingo.

Scame de aqu susurr en forma sorpresiva. Te dar todo, todo. S! Te lo dar todo... si as de esta casa. Ese dbil rayo de luz, que se filtraba por donde antes no haba ni siquiera un punto luminoso, me devolvi el uso de mis cuerdas vocales: Habla deprisa logr decir. Te entregar a los que estn all arriba. A ese demonio de mujer. Te dar el dinero, te l o dar todo... si me dejas salir de aqu. Soy viejo. Me encuentro enfermo. No puedo vivir en la crcel.

104 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Qu tengo que ver yo con los robos? Nada. Es culpa ma que ella sea un demonio de muje r?... T lo has visto ya. Soy un esclavo... yo, que estoy casi al final de mi vida . Abusa de m, me maldice, me pega... es el cuento de nunca acabar. Y ahora tendr q ue ir a la crcel porque esa mujer es un demonio. Soy viejo, no podr vivir en la crc el. Djame que me marche. Hazme ese favor. Te entregar a ese demonio de mujer... y a los otros demonios que estn con ella... y te entregar el dinero que han robado. D e verdad! y el viejo sigui gimoteando y sollozando, abatido en la silla, presa del pnico. Como podra sacarte de aqu? pregunt mientras me levantaba sin apartar los ojos de su ar ma. Tena que llegar hasta l mientras estuviese hablndome.

T puedes. Eres amigo de la polica... lo s. La polica est aqu ahora... Esperan la luz d

l da para entrar en la casa. Yo mismo, con mis viejos ojos, les he visto llegar c on Bluepoint Vance. T puedes sacarme de aqu entre tus amigos, los policas. Haz lo que te pido y te entr egar a esos demonios y el dinero.

Me parece bien le dije; avanc un paso haca l, con sumo cuidado. Pero podr marcharme d qu cuando quiera?

No! No! exclam sin prestar atencin al segundo paso que yo haba dado en direccin a l te entregar a esos tres demonios. Y el dinero. Eso har. Luego t me sacars fuera de aqu... y tambin a esta chica. Con un movimiento brusco de la cabeza, me seal a Nancy Reagan, cuya cara blanca, bella an, a pesar de que el terror la cubra por completo , se haba convertido casi por entero en un par de ojos desorbitados. Ella tambin. N o tiene nada que ver con los crmenes de esos demonios. Ha de marcharse conmigo. Me pregunt qu se propondra hacer aquel anciano conejo. Frunc el ceo con el ms profundo de los aires pensativos; al mismo tiempo avanc otro paso hacia mi interlocutor. No cometas errores susurr el viejo con fruicin. Cuando ese demonio de mujer regrese a qu, morirs... te matar, sin duda. Tres pasos ms y hubiese estado lo bastante cerca de l como para atacarlo y quitarl e el arma. Ruido de pasos en la sala. Demasiado tarde para saltar. S? sise el viejo con desesperacin. Asent con la cabeza una dcima de segundo antes de que Big Flora apareciese en el v ano de la puerta.

Estaba vestida, presta de Pogy, mocasines de ellos rubios y rizados o en cada bolsillo del

para la accin, con unos pantalones azules que tal vez seran tacn bajo y una blusa de seda. Un lazo le sujetaba los cab a la altura de la nuca. Llevaba un revlver en la mano y un pantaln.

El que tena en la mano se elev hasta apuntarme a la altura del pecho. Ests liquidado me dijo, sin ningn rodeo. Mi nuevo compinche gimote: Un momento! Un momento, Flora! Aqu no, por favor. Djame llevarlo al stano. Flora le ech una mirada despreciativa y encogi sus anchos hombros cubiertos de sed a. Date prisa orden. Dentro de media hora ser de da. Sent que poda echarme a llorar hasta las carcajadas en las narices de ellos. Es que iba a creerme que aquella mujer permitira al viejo conejo cambiar sus planes? Su pongo que antes deba haber concedido alguna importancia a la ayuda del vejete; de lo contrario no me hubiera sentido tan desilusionado al ver que la comedia era, en realidad, una farsa. Pero cualquier situacin en la que me metiera no poda ser peor que aquella en la que me hallaba. De modo que me encamin hacia la sala, con el viejo a mis espaldas, abr la puerta q

ue l me indic, encend la luz del stano y comenc a descender por la rstica escalera.

105 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Por detrs el viejo susurraba:

Primero te mostrar dnde est el dinero y luego te entregar a esos demonios. No olvidars tu promesa? Nos hars pasar entre la polica a la muchacha y a m? S, claro asegur al vejete. Se acerc a m y me puso la empuadura de un arma en la mano: Aguanta esto murmur. Cuando met en mi bolsillo el arma, el viejo me dio otra, que haba sacado con su ma no libre del bolsillo interior de la chaqueta. A continuacin me mostr el botn. An estaba dentro de las cajas y de los sacos en los que haba salido de los bancos. El viejo insisti en mostrarme el contenido de algun os sacos y cajas: fajos verdes con las bandas amarillas que les haban puesto en e l banco. Cajas y sacos estaban apilados en una pequea celda de ladrillos que cerr aba con una puerta provista de candado. La llave estaba en poder del viejo. Cerr la puerta cuando terminamos nuestra inspeccin, pero no le puso el candado. Lu ego me hizo recorrer una parte del camino que habamos seguido al llegar.

All est el dinero, ya lo has visto me dijo. Ahora vamos a por sos. Qudate aqu, oclta as esas cajas. Un tabique divida el stano por la mitad. El tabique mostraba la abertura de una pu erta inexistente. El lugar que seal el viejo como escondite estaba cerca de esa ab ertura, junto al tabique y por detrs de cuatro grandes cajas de cartn. Oculto all, estara a la derecha y apenas por detrs de cualquiera que bajase la escalera y atra vesara el stano en direccin a la celda donde se hallaba guardado el dinero. Es dec ir, que estara en esa posicin cuando los que llegasen atravesaran la abertura del tabique. El viejo rebuscaba algo dentro de una de las cajas. Por fin extrajo un tubo de p lomo de unos cincuenta centmetros de longitud que pareca un trozo de tubo de riego . Me lo puso en la mano mientras me explicaba su plan. Vendrn de uno en uno. Cuando estn a punto de atravesar esta puerta, ya sabrs qu hacer con esto. Entonces sern tuyos y cumplirs tu promesa, verdad? Oh, s le asegur, como entre sueos. Se march escaleras arriba. Me acurruqu junto a las cajas y me puse a examinar las armas que me haba dado... y maldita sea mi estampa si les encontr algn defecto. Est aban cargadas y, al parecer, listas para entrar en accin. Ese detalle final me de j por entero desconcertado. Ya no supe si me encontraba en un stano o en un globo. Cuando Red O'Leary, an vestido slo con aquellos pantalones grises y las vendas, ap areci en el stano, tuve que sacudir con violencia mi cabeza para aclararme a tiemp

o y asestarle un buen golpe en la nuca, tan pronto como su pie desnudo traspuso la abertura del tabique. Cay al suelo de bruces. El viejo se escurri, escaleras abajo, con una cara llena de muecas sonrientes. Deprisa! Deprisa! jade mientras me ayudaba a arrastrar al pelirrojo hacia la celda de l dinero. All sac a relucir dos trozos de cordel y at pies y manos del gigante. Deprisa! volvi a jadear antes de abandonarme para precipitarse escaleras arriba. Regres a mi escondrijo y sopes el tubo de plomo. Me preguntaba si no sera que Flora me haba asesinado y que ahora gozaba de las recompensas a mis virtudes... en un paraso en el que podra divertirme para siempre, donde podra aporrear a todos aquell os tipos que tan mal se haban portado conmigo all abajo. El rompecrneos con cara de mono bajaba por la escalera. Lleg hasta la puerta. Le d i en la 106 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves cabeza con intensos deseos de partrsela. El vejete se acerc a la carrera. Arrastra mos a Pogy hasta la celda. Lo maniatamos. Deprisa! jade el conejo, que brincaba de un lado a otro en su excitacin. La siguiente es ella... pega fuerte! Subi por la escalera y o sus pisadas sobre mi cabeza, resonantes y apresuradas. Parte de mi perplejidad ya me haba abandonado y estaba haciendo sitio a cierta do sis de inteligencia dentro de mi crneo. Esta locura en que nos habamos metido no e ra real. No poda estar sucediendo. Jams nada se haba resuelto as. No es verdad que p uedas estarte en un rincn poniendo fuera de combate a una persona tras otra, como una mquina, mientras un conejo calamitoso, desde el otro lado, te las va mandand o una a una. Qu estupidez! Ya basta! Me apart de mi escondite, dej el tubo de plomo a un lado y descubr otro agujero par a ocultarme: bajo unos estantes, junto a la escalera. Acurrucado all, empu un arma en cada mano. Este juego en el que me haba metido era tena que serlo peligroso en su parte final. Y no me iba a seguir arriesgando. Flora descenda por la escalera. A sus espaldas, trotaba el hombrecito. Con un revlver en cada mano, la mujer hizo girar su ojos por todo el stano. Llevab a la cabeza gacha, como un animal que se apresta para la lucha. Sus fosas nasale s se estremecan. Su cuerpo descenda sin prisa, pero sin detenerse, con un movimien to equilibrado, como el de una bailarina. Aunque viviera un milln de aos, jams olvidara el cuadro de aquella mujer hermosa y b rutal bajando los escalones desparejos. Era un bello animal de ria que se diriga a la pelea. Me vio cuando me incorpor. Suelta las armas! le dije, aunque saba muy bien que ella no me obedecera.

El hombrecito extrajo de su manga una porra de color marrn y golpe a Flora detrs de una oreja, en el momento en que ella me apuntaba con sus revlveres. Salt a tiempo para sujetarla antes de que cayera al suelo. Pues ya lo ves! me dijo el hombrecito, jubiloso. Tienes el dinero y los tienes a ell os. Ahora nos vas a sacar de aqu a m y a la chica. Antes la meteremos a ella junto con los otros. Despus de haber dispuesto a Flora, le ped al viejo que cerrase la puerta de la cel da. Lo hizo; con una mano me apoder de la llave y con la otra de su cuello. Se mo vi como una serpiente mientras yo le revisaba la ropa para quitarle la porra y el revlver. Tambin le encontr un cinturn con dinero. Qutatelo orden. No te llevars nada. Sus dedos se afanaron por desprender la hebilla, arrastrando el cinturn por debaj o de sus ropas y lo dejaron caer al suelo. Estaba bien relleno. Siempre sujetndole por el cuello, le hice subir la escalera. La muchacha segua sen tada sobre la silla de la cocina, como si la hubiesen congelado en esa posicin. F ue necesario que la obligase a tomar un trago de whisky y que le dijera una buen a tanda de palabras antes de que lograra hacerle comprender que saldra de all junt o con el viejo y que no deba decir ni una sola palabra a nadie y menos a la polica . Dnde est Reddy? me pregunt cuando los colores le volvieron a la cara, que ni aun en lo s peores momentos haba perdido la belleza, y los pensamientos a la mente. Le dije que estaba bien y le promet que lo internaran en un hospital antes de que finalizara la maana. La joven no hizo ninguna otra pregunta. La envi escaleras arr iba, en busca de su sombrero y de su abrigo, acompa al viejo que peda su propio som brero y luego los met a ambos en el saln delantero de esa planta. Os quedaris aqu hasta que venga a buscaros les dije. Cerr la puerta con llave, me gua rd la llave en el bolsillo y sal.

107 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La puerta principal y la ventana de la fachada de la casa estaban atrancadas com o las de la parte trasera. No quise arriesgarme a abrirlas, aunque ya haba bastan te luz afuera. De modo que sub al piso de arriba, prepar una bandera con la funda de una almohada y el larguero de una cama y la hice asomar por una ventana. Lueg o permanec a la expectativa. Al cabo de unos pocos minutos, una voz profunda se d ej or: De acuerdo, di lo que tengas que decir. Me asom entonces y anunci a los policas que iba a dejarlos entrar. Tard cinco minutos en abrir la puerta a hachazos. El jefe de polica, el capitn de d etectives y media fuerza policial aguardaban en la acera y en la calzada, cuando

por fin logr franquearles la entrada. Los conduje hasta la celda del stano y entr egu a Big Flora, Pogy y Red O'Leary, junto con el dinero. Flora y Pogy estaban co nscientes, pero no dijeron ni una palabra. Mientras los funcionarios se arremolinaban en torno a su presa, sub al piso de ar riba. La casa estaba llena de oficiales de polica. Intercambi saludos con ellos mi entras me diriga hacia el cuarto en que haba dejado a Nancy Reagan y al vejete. El teniente Duff tena puesta su mano sobre el picaporte de la puerta cerrada. O'Gar y Hunt estaban a su espalda. Sonre a Duff y le entregu la llave. El teniente abri la puerta, mir al viejo, a la chica sobre todo a la chica y luego a m. El conejo y Nancy estaban de pie en el centro de la habitacin. Los ojos marchi tos del vejete dejaban ver su miserable estado de terror. Los azules de la joven estaban oscurecidos por la ansiedad. Pero aquel aire ansioso no desmereca en nad a su belleza. Si te pertenece, no te reprocho que la hayas encerrado bajo llave murmur O'Gar en m i odo. Ya os podis marchar les dije a mis presuntos prisioneros. Antes de volver al trabajo , dormid todo lo que os haga falta. Ambos asintieron con un movimiento de cabeza y salieron de la casa. As es como se equilibran las cosas en tu agencia? pregunt Duff. Los agentes femeninos compensan la fealdad de los agentes masculinos. Dick Foley entr a la sala. Qu ha sucedido? le pregunt. Todo ha terminado. La ngel me llev hasta Vance. Vance me condujo hasta aqu. Yo traje a la poli. Ellos han arrestado a ambos. Dos disparos resonaron en la calle. Fuimos hasta la puerta y advertimos gran movimiento junto a uno de los coches de la polica, calle abajo. Nos acercamos al lugar. Bluepoint Vance, esposado, estab a tendido a medias sobre el asiento, a medias sobre el suelo. Le estbamos custodiando, en el coche, Houston y yo explicaba a Duff un hombre de bo ca y rasgos duros y ropas de paisano. Intent huir, tena aferrada el arma de Houston con las dos manos. Trat de separarlos... dos veces. El capitn me mandar al infierno ! Quera tenerle aqu a toda costa para que mantuviera un careo con los otros. Pero sabe Dios que si he disparado, ha sido porque se trataba de l o de Houston. Duff insult al hombre vestido de paisano llamndole mico intil, mientras alzaban a V ance hasta el asiento. Los ojos torturados de Bluepoint se fijaron en m. Te conozco? pregunt con esfuerzo. Continental... Nueva... York? S le dije. Has... salido... del bar... de Larrouy... con... Red? S le confirm. Hemos apresado a Red, Pogy y toda la pasta. Pero... no... a... Papa...dop...oul...os.

108 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Al pap de quin? pregunt con impaciencia. Vance se irgui en el asiento.

Papadopoulos repiti despus de haber reunido las ltimas fuerzas agnicas que le quedaban He tratado... dispararle... le vi... marcharse... la chica... el poli... demasi ado rpido... hubiese... querido... Sus palabras se apagaron. Su cuerpo se estremeci. La muerte le cubra la mirada cas i por entero. Un mdico de chaqueta blanca quiso meterle en el coche. Le empuj haci a afuera y me inclin sobre Vance para pasarle un brazo por detrs de los hombros. M i nuca era un tmpano y tena el estmago vaco. Oye, Bluepoint le grit a la cara. Papadopoulos? El viejecito? El cerebro del atraco? S dijo Vance y la ltima gota de vida que quedaba en l se extingui junto con el sonido de esa palabra. Dej caer el cadver sobre el asiento y me march. Por supuesto! Cmo no lo haba comprendido antes? El muy bribn. Si, a pesar de su aparen te terror, no hubiese sido l el jefe de la operacin, cmo podra haberme enviado a los otros, uno cada vez? Estaban rodeados; era cosa de morir en la pelea o rendirse y ser colgados. No haba otra salida. La polica tena a Vance, y ste poda decir, y lo hara, que el pequeo bufn era el jefe... El viejo no tena posibilidad de engaar a los jurados con el rollo de su edad, de su debilidad y con su papel de esclavo de lo s otros. Y yo... sin ninguna posibilidad de eleccin, estaba obligado a aceptar su ofrecimi ento. De lo contrario, estaba aniquilado. Haba sido un juguete en sus manos; sus cmplices tambin haban sido un juguete para l. Les haba traicionado, de la misma maner a que ellos le haban ayudado a traicionar a los dems... y yo le haba dejado marchar se con toda tranquilidad. Claro que podra poner todo patas arriba por toda la ciudad, para buscarle: mi pro mesa se haba limitado a sacarle de la casa, pero... Qu vida!

109 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El Rapto

[ The Gatewood caper, 1923] Un relato de El gran golpe

Harvey Gatewood haba dado orden de que me llevaran ante l en cuanto yo llegara al edificio, de modo que slo me llev algo menos de quince minutos recorrer mi camino entre porteros, botones y secretarias, que llenaban la mayor parte de los pasill os por los que anduve, desde la entrada principal del Consorcio Maderero Gatewoo d hasta el despacho privado del presidente. Era una habitacin amplia, toda en cao ba, bronce y terciopelo verde, con un escritorio de caoba, grande como una cama, en el centro mismo del cuarto. Gatewood se inclin sobre el escritorio y, tan pronto como el obsequioso empleado que me haba introducido con una inclinacin la repiti para marcharse, comenz a vocife rar: Anoche raptaron a mi hija! Quiero que me traiga a esa gente aunque me cueste hasta el ltimo centavo! Hbleme de lo ocurrido le suger. Pero, al parecer, Gatewood quera resultados y no preguntas, de modo que malgast un a hora extrayndole una informacin que podra haberme dado en quince minutos. Hombre robusto, pareca un luchador, con cien o ms kilos de dura carne roja, y un v erdadero zar, desde la parte superior de su crneo hasta la punta de sus zapatos, que deban ser, por lo menos, del nmero cuarenta y siete, si es que no se los haban hecho a medida. Gatewood haba acumulado sus muchos millones aporreando a todo aquel que se le cru zara por delante, y la ira que herva en su interior en ese momento no lo transfor maba, ciertamente, en un individuo fcil de tratar. Su poderosa mandbula le sobresala de la cara como un bloque de granito y sus ojos estaban inyectados en sangre... aparte de presentar un estado mental encantador. Durante algunos minutos tuve la sensacin de que la Agencia de Detectives Contine ntal estaba a punto de perder un cliente, porque me haba prometido a m mismo que o me deca todo lo que yo quera saber o rompa la baraja. Hasta que, finalmente, logr sacarle el relato de lo sucedido. Su hija Audrey haba salido de su casa de Clay Street sobre las 7 de la tarde ante rior; le haba dicho a la criada que iba a dar un paseo. La joven no haba regresado esa noche, aunque Gatewood no lo supo hasta despus de haber ledo una carta que re cibi por la maana. La carta la enviaba alguien que aseguraba haber raptado a la muchacha. Exiga 50.0 00 dlares para ponerla en libertad y daba instrucciones a Gatewood para que tuvie ra el dinero preparado, en billetes de cien, de modo que no hubiese demoras en e l momento en que se le dijese cmo deba hacer llegar ese dinero a los secuestradore s de su hija. Como prueba de que no se trataba de una patraa, en el mismo sobre i ban incluidos un mechn del pelo de la chica, un anillo que ella siempre llevaba y una breve nota manuscrita, en la que la joven peda a su padre que cumpliera lo q ue sus secuestradores ordenaban. Gatewood haba recibido la carta en su oficina y de inmediato haba telefoneado a su domicilio.

All le haban dicho que su hija no haba dormido en casa y que ninguno de los sirvien tes la haba visto despus de la salida de la tarde anterior. El padre, seguidamente , haba dado aviso a la polica y luego, unos pocos minutos despus, decidi utilizar ta mbin los servicios de un detective privado. Una vez que logr arrancarle esta informacin y despus de que me asegurara que nada s aba de las compaas que frecuentaba su hija ni de sus costumbres, Gatewood exclam: Y ah ora haga algo! Que no le pago para que se quede ah sentado hablando del asunto! Y usted qu har? le pregunt.

110 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Yo? A sos... los meto entre rejas aunque me cueste hasta el ltimo centavo! Por supuesto! Pero, antes que nada, prepare esos cincuenta mil para poder entregar los cuando se los pidan. La mandbula de Gatewood rechin y sus ojos se clavaron en los mos. Nadie me ha obligado jams a hacer algo en toda mi vida. Y soy demasiado viejo para empezar ahora! me respondi. No pienso hacer caso de esa baladronada! Lo cual resultar muy agradable para su hija. Pero independientemente de lo que le ocurra a ella, sa no es forma de seguir el juego. Para usted cincuenta mil no rep resentan una cantidad importante, y el hecho de pagar nos dar dos posibilidades q ue no tenemos ahora. Una, cuando se efecte el pago: quiz podamos echarle mano a qu ien venga por el dinero o, al menos, seguirlo. La otra posibildad se nos present ar cuando regrese su hija. Por muy cuidadosos que hayan sido, seguro que ella pue de decirnos algo que nos permita identificar a los secuestradores. Neg con la cabeza airadamente y como ya estaba harto de discutir con l me march, pu es, con la esperanza de que comprendiese la honda sabidura de mi consejo antes de que fuera demasiado tarde. En la mansin de Gatewood me encontr con mayordomos, ayudas de cmara, choferes, coci neros, criadas, doncellas para el piso superior, doncellas para el piso principa l y un ejrcito de diversos lacayos: haba sirvientes como para abastecer un hotel. De las declaraciones de todos ellos saqu en limpio lo siguiente: la joven no haba recibido ninguna llamada telefnica, ni nota alguna a travs de un mensajero ni ningn telegrama recursos tradicionales para atraer a una vctima hacia su asesinato o su secuestro antes de abandonar la casa; haba anunciado a su doncella que regresara a l cabo de una o dos horas, pero la doncella no se haba alarmado al ver que su seor ita no regresaba al cabo de ese lapso. Audrey era hija nica y desde la muerte de su madre iba y vena a su antojo. Ella y su padre no se llevaban demasiado bien deban tener temperamentos muy similares, su puse yo, y l nunca saba dnde poda hallarse la joven. No era extrao que Audrey pasara t oda una noche fuera de la casa; pocas veces se preocupaba por avisar cuando se d ispona a pasar la noche con sus amigos. La joven tena 19 aos, pero aparentaba algunos ms, era delgada y de casi uno setenta de estatura. Ojos azules, cabello castao espeso y largo, plida, nerviosa. Tom varias

fotografas de la muchacha, que mostraban unos ojos grandes, una nariz pequea y re gular, y un mentn afilado. No era bella, pero en una la nica fotografa en la que una sonrisa disipaba el gesto de enfado que siempre crispaba su boca se la vea, al menos, con aire simptico. Cuando sali de casa llevaba una falda clara y una chaqueta de lanilla a juego, co n la etiqueta de un sastre londinense, blusa de seda de color tabaco con listas oscuras, medias marrones de lana, zapatos de tacn bajo y un sombrero liso de fiel tro gris. Sub a las habitaciones de la joven tena tres en el tercer piso y revis todas sus cosa s. Hall varias cajas llenas de fotografas de hombres, chicos y chicas, y una gran cantidad de cartas de distinto grado de intimidad firmadas con nombres y motes b ien diversos. Tom nota de todas las direcciones que pude encontrar. Nada de lo que haba en las habitaciones de Audrey pareca tener relacin con su secue stro, pero exista la posibilidad de que algn nombre o direccin fuera el de alguien utilizado como seuelo. Y tambin era posible que alguien, de entre sus amigos, pudiera decirnos algo til par a la investigacin. Cuando llegu a la agencia distribu nombres y direcciones entre los tres agentes qu e estaban desocupados en ese momento, para que saliesen a averiguar lo que pudie ran. Luego me comuniqu con los detectives de la polica que estaban investigando el caso O'Gar y Thode y concert una cita en la comisara. Lusk, un inspector de correos, tam bin estaba all.

111 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Analizamos el caso desde todos los posibles ngulos, pero sin llegar demasiado lej os. Sin embargo, todos estuvimos de acuerdo en que no podamos arriesgarnos a que se publicara el caso ni a trabajar a plena luz hasta que la joven estuviese a sa lvo. Ellos lo haban pasado peor que yo con Gatewood, que les haba exigido que el caso s e publicara en los peridicos, con ofrecimiento de recompensa, fotografas y dems. Po r supuesto, Gatewood estaba en lo cierto cuando sostena que se era el modo ms efica z para capturar a los secuestradores..., aunque no tena en cuenta que aquello sera contraproducente para su hija, si aquellos individuos eran tipos violentos. Y, por regla general, los secuestradores no son corderitos, precisamente. Examin la carta que haban enviado. Estaba escrita a lpiz sobre un papel comn, del ti po que se vende en blocs en todas las papeleras del mundo. El sobre era igualment e comn, tambin escrito a lpiz, y en el matasellos se lea: San Francisco, septiembre 20, 9 tarde. Es decir, que la haban secuestrado la noche anterior. La carta deca: Seor: "Tenemos en nuestro poder a su encantadora hija y la valoramo s en 50.000 dlares. Debe preparar de inmediato el dinero en billetes de 100, a fi n de que no haya demoras cuando le indiquemos cmo debe pagrnoslo.

Nos permitimos asegurarle que nada bueno le suceder a su hija en el caso de que u sted no cumpla lo que le ordenamos, o de que meta en esto a la polica, o de que c ometa cualquier otro error. 50.000 dlares slo son una mnima parte de lo que usted ha robado mientras nosotros v ivamos entre el lodo y la sangre, en Francia, para su beneficio, y queremos recupe rar esto y an ms! Tres." Una carta peculiar en muchos aspectos. Lo normal es que estn escritas por manos c on evidente pretensin de iletradas. En casi todos los casos existe la intencin de llevar las sospechas por un camino errado. Tal vez la mencin de esos antiguos ser vicios tena ese objetivo, o quiz no. Haba una posdata: "Sabemos de alguien que pagar por ella, incluso cuando nosotros hayamos terminado nuestra faena..., en caso de que usted no se avenga a entrar e n razn." La carta de la joven estaba escrita con signos nerviosos, en el mismo tipo de pa pel y, en apariencia, con el mismo lpiz. "Pap: Haz lo que te piden, por favor! Tengo mucho miedo. Audrey." Se abri una puerta al otro extremo de la habitacin y una cabeza se asom para decir: O'Gar! Thode! Acaba de llamar Gatewood. Id ya mismo a su despacho! Los cuatro salimos de la comisara y nos metimos en un coche oficial. Una vez sorteados todos los controles habidos y por haber, llegamos al despacho de Gatewood: iba de un lado a otro, como un poseso. Tena la cara roja de ira y un a mirada de loco. Me ha llamado por telfono, ahora mismo! grit con voz ronca, al vernos entrar. Nos llev un minuto o dos calmarlo lo suficiente como para que nos relatara lo suc edido. Me ha llamado por telfono. Me dijo: "Oh, pap! Haz algo! No puedo soportar esto...! Me estn matando!" Le pregunt que si saba dnde estaba y me respondi: "No, pero desde aqu v eo Twin Peaks. Hay tres hombres y una mujer y..." Y o maldecir a un hombre, y un ruido, como si l la hubiese golpeado, y la comunicacin se cort. He tratado de que l a central me diera el nmero, pero la operadora no ha podido. Menuda mierda de sist ema telefnico! Con lo caro que nos cuesta, bien lo sabe Dios y... O'Gar se rasc la cabeza y dej a Gatewood con la palabra en la boca. A la vista de Twin Peaks! Hay cientos de casas desde donde puede verse!

112 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

Entre tanto, Gatewood haba finalizado su denuncia contra la compaa telefnica y estab a aporreando su escritorio con un pisapapel para atraer nuestra atencin. Han hecho ustedes algo? pregunt. Le respond con otra pregunta: Ha preparado usted el dinero? No me dijo. Nadie me pondr en ridculo! Pero lo dijo en forma mecnica, sin su habitual conviccin: hablar con su hija le ha ba restado parte de su tozudez. En ese momento, aunque slo fuera un poco, empezaba a pensar en la seguridad de su hija en lugar de atender slo a su propio espritu d e lucha. Le machacamos unos cuantos minutos hasta que, al cabo de un rato, envi a un emple ado por el dinero. Luego nos repartimos la tarea. Thode deba escoger algunos hombres en la comisara y ver qu podra hallar en la zona de Twin Peaks. Pero no ramos muy optimistas acerca de los resultados, pues la zona por recorrer era muy extensa. Lusk y O'Gar deberan marcar con sumo cuidado los billetes que trajese el empleado desde el banco, y despus mantenerse tan cerca de Gatewood como les fuese posible , sin atraer la atencin. Yo ira a casa de Gatewood y aguardara all. Los secuestradores haban aleccionado a Gatewood para que tuviese el dinero prepar ado de inmediato, de modo que pudieran hacerse con l en breve lapso, sin darle ti empo para comunicarse con nadie ni elaborar ningn plan. Gatewood deba ponerse en contacto con los peridicos, relatarles la historia y entr egar los 10.000 dlares de recompensa que ofreca por la captura de los secuestrador es, para que todo ello se publicara tan pronto como la joven estuviese a salvo. De ese modo tendramos el apoyo de la publicidad del caso, lo ms pronto posible y s in exponer a la chica. Ya estaba alertada la polica de todos los pueblos vecinos: la voz de alerta se ha ba dado antes de que la llamada de Audrey nos pusiera en la pista de que estaba p risionera en San Francisco. En la residencia de Gatewood no sucedi nada durante las primeras horas de la noch e. Harvey Gatewood regres temprano; despus de la cena midi su biblioteca a largos p asos, una y otra vez, bebi whisky y luego se acost, no sin antes exigir, a cada mi nuto, que nosotros, los detectives a cargo del caso, hicisemos algo ms que estar s entados por all, como un hatajo de momias. O'Gar, Lusk y Thode estaban fuera, en la calle, con el ojo puesto en la casa y en el vecindario. Harvey Gatewood se haba acostado a medianoche. Yo rechac una cama para aceptar, en cambio, un silln en la biblioteca; lo arrastr hasta situarlo junto al telfono, que tena una extensin en el dormitorio del dueo de la casa. A las 2.30, repic la campanilla. Yo escuch la conversacin que sostuvo Gatewood desd e su cama. Una voz masculina, ruda, seca, pregunt: Gatewood? S.

Tiene la pasta? S. La voz de Gatewood sonaba espesa, borrosa: me figur la clera que deba bullirle por dentro. Estupendo! repuso la voz seca. Envulvala en un papel y salga de la casa con el paquet e, ya mismo! Baje por Clay Street, por la acera de su casa. No camine demasiado d eprisa, pero hgalo sin detenerse. Si todo va bien y no hay moros en la costa, alg uien se acercar a usted en el trayecto entre su casa y el muelle. Se llevarn un pau elo a la cara durante un segundo y luego lo dejarn caer al suelo. En ese momento deje el dinero en el suelo, d la vuelta y regrese a su casa andando. Si el dinero no est marcado y no intenta tendernos una trampa, tendr a su hija al cabo de 113 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves una hora o dos. Pero si se le ocurre hacer cualquier cosa... recuerde lo que le hemos escrito. Ha comprendido bien? Gatewood balbuce algo que poda entenderse como respuesta afirmativa y la comunicac in telefnica se cort. No malgast mi precioso tiempo en localizar la llamada: deba provenir de un telfono pblico, bien lo saba yo. En cambio, le grit a Gatewood, a travs de la escalera: Haga l o que le han dicho y no se le ocurra ninguna tontera! Luego me precipit hacia el aire de la madrugada para hablar con los detectives de la polica y el inspector de correos. A ellos se haban unido dos hombres con ropas de paisano y haba dos coches esperand o. Les expliqu cul era la situacin y a toda prisa organizamos nuestro plan. O'Gar conducira uno de los coches bajando por Sacramento Street y Thode, en el ot ro, bajara por Washington Street. Ambas eran calles paralelas a Clay, una a cada lado. Los detectives iran avanzando a marcha lenta, a la velocidad necesaria para mantenerse a la par de Gatewood, y se detendran en todas las esquinas para cerci orarse de que l segua andando. Cuando en una de las esquinas no lo viesen, dejaran pasar un tiempo razonable y g iraran hacia Clay Street... y a partir de all haran lo que creyeran oportuno guiado s por la situacin y su propio talento. Lusk marchara una o dos manzanas por delante de Gatewood, por la acera opuesta, f ingiendo un grado no muy alto de borrachera. Yo seguira a Gatewood calle abajo con uno de los hombres vestidos de paisano detrs de m. El otro llamara a la comisara para que enviaran a todos los coches disponibl es a City Street. Esos refuerzos llegaran tarde, por supuesto, y era posible que tardaran en encontrarnos, pero no haba manera de controlar lo que podra pasar dura nte el resto de la noche. El nuestro era un plan fragmentario, pero era lo mejor que podamos hacer: nos asu staba la idea de detener a quien fuese en busca del dinero que llevaba Gatewood. La conversacin de la joven con su padre, esa tarde, nos haba dado la impresin de q ue los secuestradores estaban ansiosos de que nosotros intentramos echarles el gu ante antes de que soltaran a la joven.

Apenas habamos terminado de elaborar nuestro plan cuando Gatewood, llevando un pe sado abrigo, abandon la casa y ech a andar calle abajo. Delante de l, a un par de manzanas, se bamboleaba Lusk, hablando consigo mismo, c asi invisible entre las sombras. No haba nadie ms a la vista. Eso significaba que yo deba darle a Gatewood dos manzanas de ventaja, cuando menos, de modo que los h ombres que viniesen por el dinero no se tropezaran conmigo. Uno de los policas ve stidos de paisano marchaba detrs de m, a media manzana de distancia, por la acera opuesta. Cuando ya habamos bajado dos manzanas, vimos a un hombrecito rechoncho, que lleva ba sombrero hongo. Pas junto a Gatewood, luego junto a m, y prosigui su marcha. Tres manzanas ms. Un coche negro, grande, de potente motor y con las cortinillas bajadas se acerc d esde el fondo de la calle, pas a nuestro lado y sigui su marcha. Tal vez una avanz adilla. Garabate el nmero de la matrcula en mi libreta, sin sacar la mano del bolsi llo del abrigo. Otras tres manzanas. Un polica pas junto a nosotros, ignorante del juego que se desarrollaba bajo sus m ismas narices; luego un taxi, con un hombre como nico pasajero. Anot el nmero de la matrcula. Cuatro manzanas y nadie ms a la vista que no fusemos Gatewood y yo; Lusk se haba pe rdido en la oscuridad. Junto a Gatewood surgi de un portal oscuro un hombre que se volvi para golpear una ventana y pedir que le abriesen la puerta.

114 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Seguimos andando. Surgida de la nada apareci en la acera una mujer, a menos de veinte metros de Gat ewood; un pauelo le cubra la cara. El trozo de tela flot hasta llegar al suelo. Gatewood se detuvo, las piernas rgidas. Vi cmo levantaba la mano derecha y separab a un faldn del abrigo sin sacarla del bolsillo: yo saba que estaba empuando una pis tola. Durante casi medio minuto, quiz, se qued inmvil como una estatua. Luego sac la mano izquierda del bolsillo y el paquete del dinero cay a la acera, delante de l, un pu nto blancuzco entre la sombra. Gatewood se volvi, bruscamente, y retom la marcha e n direccin a su casa. La mujer haba recogido su pauelo. Se precipit luego hacia el paquete, lo levant y co rri hasta la boca oscura de un callejn muy cercano; era una mujer alta, encorvada, vestida de oscuro de la cabeza a los pies. Su figura se desvaneci en la boca negra del callejn.

Mientras Gatewood y la mujer estuvieron frente a frente, me vi en la necesidad d e marchar con mayor lentitud. Tan pronto como la mujer desapareci me decid a aumen tar la velocidad de mis pasos. Cuando llegu al callejn estaba vaco. Corr hasta la calle siguiente, pero saba que la mujer no habra tenido tiempo de lle gar hasta el fondo del callejn antes de que yo llegase a la entrada. Aunque hoy p or hoy ando sobrado de peso, an puedo hacer buen tiempo en un par de manzanas. A ambos lados del callejn se alzaban las partes traseras de algunos edificios de ap artamentos: cada una de las puertas me miraba, impenetrable, ocultando sus secre tos. El polica que haba marchado detrs de m lleg en ese momento; luego aparecieron O'Gar y Thode en sus coches y, pocos instantes despus, vimos a Lusk. O'Gar y Thode se ma rcharon de inmediato, a recorrer las calles del vecindario en busca de la mujer. Lusk y el polica con ropas de paisano se plantaron cada uno en una esquina, desd e la que se poda observar las calles que limitaban la manzana. Yo avanc por el callejn, buscando en vano una puerta abierta, una ventana o una es calera de incendios que denotasen haber sido utilizadas pocos momentos antes... o cualquier otra seal que pudiese haber dejado en el callejn una partida presurosa . Nada! O'Gar regres unos minutos ms tarde con algunos refuerzos de la comisara, que haba re cogido al pasar, y con Gatewood. Gatewood estaba que trinaba. Ya han estropeado todo este maldito asunto! A la agencia no le voy a pagar un centa vo y ya me ocupar yo de que alguno de esos que se llaman detectives tengan que vo lver a ponerse el uniforme y a patear las calles otra vez! Qu aspecto tena la mujer? le pregunt.

Yo qu s! Me figuraba que usted andara por all cerca para ocuparse de ella! Era una vie a encorvada, creo, pero no le pude ver la cara por el velo que llevaba. No s qu asp ecto tena! Qu demonios estaban haciendo ustedes? Es una verdadera maldicin cmo... Por fin logr calmarlo y lo llev a su casa, mientras los policas mantenan el vecindar io bajo vigilancia. Eran catorce o quince los que en ese momento estaban asignad os al caso y en cada sombra de la calle se ocultaba al menos uno de ellos. La joven se dirigira a su casa tan pronto como la soltaran y yo quera estar all par a sacarle toda la informacin posible. Haba una excelente posibilidad de apresar a sus secuestradores antes de que se alejasen demasiado, si es que ella poda decirn os algo acerca de aquellos tipos.

115 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Una vez en casa, Gatewood se arroj nuevamente sobre la botella de whisky y yo man tuve una oreja atenta al telfono y la otra a la puerta de entrada. O'Gar y Thode

llamaban cada media hora, poco ms o menos, para saber si tenamos noticias de la mu chacha. Ellos an no haban averiguado nada. A las 9 en punto, junto con Lusk, aparecieron nuevamente. La mujer vestida de ne gro haba resultado ser un hombre y haba huido. En la parte trasera de uno de los edificios de apartamentos que daban al callejn, a no ms de treinta centmetros de distancia de la puerta, haban hallado una falda d e mujer, un abrigo largo, sombrero y velo. Tras preguntar a los ocupantes de la casa, supieron que aquel apartamento lo haba alquilado un hombre joven, apellidad o Leighton, tres das antes. Leighton no estaba en la casa cuando los policas subieron. Dentro de las habitaci ones vieron una buena cantidad de colillas, una botella vaca y ninguna otra cosa que no estuviera ya cuando el hombre alquil el apartamento. Era fcil inferir qu haba ocurrido; el alquiler del apartamento slo haba tenido la fin alidad de permitir el acceso al edificio. Con ropas de mujer, puestas sobre las suyas propias, el hombre haba salido por la puerta trasera dejndola abierta para ir al encuentro de Gatewood. Luego haba regresado al edificio, se haba quitado las ro pas de mujer y, a toda prisa, haba vuelto a salir del edificio por la puerta dela ntera. Sin duda, se haba escabullido despus, ocultndose aqu y all en portales oscuros , para mantenerse fuera de la vista de O'Gar y Thode. Leighton, al parecer, era un hombre de unos treinta aos, delgado, de un metro ses enta y ocho o setenta de altura, de cabellos y ojos oscuros, guapo, bien vestido en las dos oportunidades en que las personas que vivan en el edificio de apartam entos lo haban visto, con traje marrn y sombrero marrn claro. Segn ambos detectives y el inspector de correos, no exista la posibilidad de que l a muchacha hubiese estado prisionera en el apartamento de Leighton, ni siquiera temporalmente. Las 10 de la maana y sin noticias de la joven. Gatewood haba perdido su terquedad arrolladora y se mostraba quebrantado. La ince rtidumbre se haba apoderado de l y la cantidad de alcohol que haba ingerido no le h aba hecho ningn bien. A m ni su persona ni su reputacin me agradaban, pero esa maana me compadec de l. Telefone a la agencia y obtuve los informes de los detectives que haban investigad o a los amigos de Audrey. La ltima persona que la haba visto haba sido Agnes Danger field: la hija de Gatewood iba sola bajando por Market Street, cerca de Sixth St reet, entre las 8.15 y las 8.45 de la noche del secuestro, pero iba a mucha dist ancia de la joven Dangerfield como para que sta pudiera hablar con ella. Adems, los muchachos slo haban averiguado que Audrey era una jovencita alocada y co nsentida que no haba puesto gran cuidado en la eleccin de sus amistades: el tipo d e jovencita que con mucha facilidad puede caer en las garras de una banda de del incuentes de alta escuela. Lleg el medioda. Ni seales de la muchacha. Pedimos a los peridicos que diesen a cono cer la historia, con el agregado de lo ocurrido en las ltimas horas. Gatewood estaba deshecho; sentado, con la cabeza entre las manos, miraba fijamen te al vaco.

En el momento en que yo me dispona a salir para investigar una pista, levant los o jos para mirarme: no lo habra reconocido de no haber visto su transformacin paso a paso. Por qu cree usted que no ha llegado an? me pregunt. No tuve nimo de decirle lo que, con toda lgica, sospechaba en ese instante, una ve z entregado el dinero y sin que la joven apareciera. De modo que lo consol con va gas palabras y sal. En un taxi me dirig hacia el barrio comercial. Visit las cinco tiendas ms important es, recorriendo los departamentos de seoras, desde las zapateras hasta las seccion es de sombreros, 116 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves con la intencin de saber si un hombre quizs uno que respondiera a la descripcin de L eighton haba comprado en el ltimo par de das ropas de una talla adecuada para Audrey Gatewo od. No obtuve resultados y le ped a uno de los muchachos de la agencia que hiciese lo mismo en el resto de las tiendas locales. Por mi parte, cruc la baha para ir a re correr las tiendas de Oakland. En la primera saqu algo. Un hombre que bien podra haber sido Leighton haba estado a ll el da anterior para comprar ropas de la talla de Audrey. Haba comprado grandes c antidades, desde lencera hasta chaquetas y (mi buena fortuna era casi increble) se haba hecho enviar su compra a nombre de T. Offord, con seas en Fourteenth Street. En el nmero correspondiente de Fourteenth Street, una casa de apartamentos, vi qu e los nombres de Theodore Offord y seora sealaban la puerta 202. Acababa de averiguar el nmero del apartamento cuando entr en el vestbulo del edific io una mujer gorda, de edad mediana, que llevaba un rstico vestido de algodn. Me m ir con cierta curiosidad, de modo que le pregunt: Sabe usted dnde puedo hallar al por tero? Yo soy la portera me dijo. Le mostr una tarjeta y entr con ella en la conserjera. Soy representante del Departamento de Fianzas de la Compaa de Siniestros Norteamrica repet la mentira que la tarjeta llevaba impresa. Han librado una pliza a nombre del seor Offord. Se trata de una buena persona, segn su criterio? Mi tono fue el de alguien que se ve obligado a cumplir con una formalidad necesa ria, pero no excesivamente importante. Una pliza? Qu gracia. El seor Offord se marchar maana.

Vaya, pues no s para qu ser la pliza le respond con soltura. A nosotros los investiga es slo nos dan nombres y direcciones. Tal vez se trate de datos que ha pedido su actual empresa, o quiz los haya requerido alguien que lo quiere contratar. O tamb in podra ser que los hayan pedido empresas de esas que investigan los antecedentes de futuros empleados, antes de contratarlos, para tener alguna seguridad.

Por lo que yo s, el seor Offord es un joven encantador me respondi la mujer, pero llev a aqu slo una semana. Una estancia muy breve, verdad? As es. Han llegado de Denver, con intencin de quedarse, pero a la seora Offord no le sienta bien el nivel del mar y por eso se marcha. Est segura de que han venido de Denver? Pues al menos eso es lo que me han dicho ellos me respondi la portera. Cuntos son ellos? Slo el marido y la mujer; son muy jvenes. Y qu impresin le han causado a usted? pregunt para sugerirle la idea de que yo la cons ideraba mujer de criterio sutil. Parece ser una joven pareja encantadora. Apenas si te enteras cundo estn en el apar tamento, porque son muy tranquilos. Me da mucha pena que no puedan quedarse. Salen a menudo? De verdad no lo s. Tienen sus propias llaves y, a menos que me los encuentre en el instante en que salen o entran, nunca los veo. O sea que, objetivamente, usted no podra decir si algunas noches las pasan fuera d el apartamento o no, verdad? La mujer me mir con ojos de duda: mi pregunta iba ms all de las funciones que me ha ba atribuido, pero eso ya no me pareca importante a esas alturas de la conversacin.

117 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves No, no podra decirlo me respondi, mientras sacuda la cabeza negativamente. Los visita mucha gente? No lo s. El seor Offord no es... Se interrumpi en el momento en que un hombre, que haba entrado sin hacer ruido des de la calle, pasaba junto a m y comenzaba a subir la escalera hacia el primer pis o.

Dios mo! murmur la portera. Espero que no me haya odo hablar de l. Ese es el seor Of Un hombre delgado, vestido de marrn con un sombrero marrn claro: Leighton, quiz. No le vi ms que la espalda y l tampoco haba podido verme nada ms que la espalda. Lo observ mientras suba la escalera. Si haba odo a la mujer cuando mencionaba su nombre , el individuo girara en el rellano para atisbar mi cara.

Y lo hizo. Mantuve una expresin indefinida, pero lo conoca bien. Era Penny Quayle, un estafador que haba estado actuando en el Este haca cuatro o c inco aos. Su cara estaba tan inexpresiva como la ma, pero l tambin me conoci. En el segundo piso se cerr una puerta. Dej a la mujer y comenc a subir la escalera. Creo que ser mejor que hable con l expliqu. Tras acercarme sigilosamente al 202 me qued escuchando tras la puerta: ni un ruid o. Pero no era se momento para dudas. Oprim el botn del timbre. Tan continuos como tres tecleos de una buena mecangrafa, pero mil veces ms siniest ros, sonaron tres disparos de pistola. En la puerta 202, a la altura del vientre de cualquier visitante, haba tres agujeros de bala. Las tres balas podran haberse alojado en mi caparazn de grasa si, aos antes, yo no hubiese aprendido a apartarme de las puertas de un apartamento habitado por desc onocidos cuando llamaba a ellas sin invitacin previa. Dentro del apartamento se oy la voz de un hombre, seca, autoritaria: Basta ya, chic a! No, por el amor de Dios! Una voz de mujer, chillona, maligna, blasfemaba. Otras dos balas atravesaron la puerta. Basta! No! No! la voz del hombre denotaba temor en ese instante. La voz de la mujer sigui derramando iracundas maldiciones. Un forcejeo. Un dispar o que no dio en la puerta. Pate con fuerza, cerca del tirador, y la cerradura de la puerta cedi. En la habitacin un hombre Quayle forcejeaba con una mujer. Estaba inclinado sobre e lla, le tena sujeta una mueca e intentaba tirarla al suelo. Una pistola humeante b rillaba en las manos de ella. Me acerqu de un salto y se la quit de un tirn. Ya basta! les grit despus de incorporarme. De pie, a recibir a las visitas. Quayle solt la mueca de su antagonista, despus de lo cual ella le clav las uas afilad as de sus dedos por debajo de los ojos, desgarrndole la mejilla. Quayle se apart d e la mujer, gateando a cuatro patas; despus ambos se pusieron de pie. El se sent en una silla, jadeante, mientras se enjugaba la sangre de la cara con un pauelo. La muchacha estaba de pie en el centro de la habitacin, con las manos sobre las c aderas, y me miraba enfurecida. Supongo que usted se cree que ha desatado un infierno, no? escupi casi las palabras. Me ech a rer; poda permitirme ese lujo.

118 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Si su padre est en condiciones normales de salud mental le asegur, lo har y con una co rrea, cuando usted regrese a casa. Ha sido una broma muy agradable la que ha eleg ido para gastarle! Si usted hubiese estado amarrado a l tanto tiempo como yo, si lo hubiesen intimida do y aplastado como a m, me figuro que usted habra hecho lo que fuera para obtener dinero suficiente para marcharse y vivir su propia vida. No respond una sola palabra. Al recordar algunos de los mtodos que Harvey Gatewood haba utilizado en especial algunos de los contratos que haba obtenido en tiempo de guerra y que el Departamento de Justicia investigaba an, estim que lo peor que pod ra decirse sobre Audrey era que la chica era hija de su propio padre. Cmo ha desembrollado esto? me pregunt Quayle con tono corts. Por diversos indicios le dije. En primer lugar, una de las amigas de Audrey la vio en Market Street entre las 8.15 y las 8.45 de la noche en que ella desapareci, y su carta a Gatewood estaba sellada en el correo a las 9 de la noche. Un trabajo demasiado rpido. Tendran que haber esperado un rato ms antes de despachar la carta. Tal vez ella misma la ech al buzn mientras vena hacia aqu? Quayle asinti.

En segundo lugar prosegu, est su llamada telefnica. Audrey saba que le llevara entre 1 y 15 minutos que su padre se pusiera en su despacho. De haber logrado llegar a un telfono mientras permaneca secuestrada, el tiempo le habra sido tan precioso que , sin duda, le habra contado su historia a la primera persona que la hubiese aten dido, a la telefonista de la centralita, casi con seguridad. De modo que, al no ser as, me ha hecho pensar que adems de indicar una pista falsa que nos desviara h acia Twin Peaks, quiso conmover por s misma la obstinacin de su padre. "Y cuando despus de la entrega del dinero ella no apareci, me dije que era apostar sobre seguro suponer que se haba secuestrado a s misma. Saba que si ella regresaba a su casa despus de fingir el secuestro, nosotros podramos descubrir la verdad al cabo de pocos minutos de conversacin... Tambin pens que Audrey se figurara lo mismo y que se mantendra bien lejos. "El resto ha sido fcil, pues ya tena buenas pistas. Supimos que con ella haba un ho mbre en el instante en que hallamos las ropas de mujer que t te quitaste y hasta me arriesgu a presumir que no habra nadie ms metido en el asunto. Luego supuse que la chica necesitara ropa, ya que no poda haberse llevado nada de la casa sin descu brir sus propsitos, y la posibilidad de que hubiese preparado sus maletas de ante mano era muy remota. Ella tiene muchas amigas que salen de compras todos los das, de modo que no poda ir a comprarse lo necesario ella misma. Por tanto, era posib le que un hombre fuera a comprrselo. Y ocurri que as haba sido y que el tipo result s er demasiado perezoso para llevarse consigo los paquetes, o tal vez eran tantos que tuvo que pedir que se los mandaran. Y sta es la historia. Quayle asinti nuevamente. Ha sido un descuido de mierda dijo, y con un gesto desdeoso seal con el pulgar a la c hica. Pero, qu quiere usted? No ha parado de moverse desde el principio: lo nico que he hecho ha sido impedirle que enloqueciera y estropease el trabajo. Ah tiene la muestra: en cuanto le dije que iba usted a subir, se enfureci y quiso sumar su c

adver a todo este embrollo. El encuentro de los Gatewood se produjo en la oficina del capitn de inspectores, en el segundo piso de la Jefatura de Polica de Oakland, y fue toda una fiesta. Durante ms de una hora slo cupo echar a cara o cruz si Harvey Gatewood iba a morir de apopleja, o estrangulara a su hija, o la enviara al reformatorio estatal hasta que la nia llegase a la mayora de edad. Pero Audrey super a su padre: adems de ser u na astilla del mismo viejo tronco, era suficientemente joven como para no preocu parse por las consecuencias, en tanto que su padre a pesar de su terquedad tena cierta cautela dentro de s.

119 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La carta que la joven jug contra l fue amenazarlo con divulgar todo lo que saba ace rca de l en los peridicos y, cuando menos, haba en San Francisco un peridico que lle vaba aos tras Gatewood. Ignoro qu saba ella sobre l y tampoco creo que l lo supiese con certeza; pero con su s contratos de la poca de guerra en proceso de investigacin por el Departamento de Justicia Gatewood no poda arriesgarse a nada. Y nadie poda imaginar que la chica no hara efectiva su amenaza. De esa forma, juntos, se marcharon rumbo a su casa, transpirando odio el uno por el otro a travs de cada uno de los poros de su cuerpo. Llevamos a Quayle arriba y lo encerramos en una celda. Pero era un tipo con much a experiencia como para preocuparse por semejante pequeez. Saba que nada le ocurri ra a la chica y que, por tanto, a l lo hallaran inocente de cualquier cargo. Me felicit de que todo hubiese terminado. Haba sido un secuestro correoso.

120 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Un hombre llamado Spade [ A man named Spade, 1932] Un relato de Un hombre llamado Spade y otras historias

Samuel Spade apart el telfono y mir la hora. An no eran las cuatro. Grit:

Hooola! Effie Perine entr desde la antesala. Estaba comiendo un trozo de pastel de chocol ate. Dile a Sid Wise que no podr ir a la cita de esta tarde pidi. Effie Perine se llev a la boca el ltimo trozo de pastel y se chupo las yemas del nd ice y el pulgar. Es la tercera vez en esta semana que cancelas la cita. Cuando sonrea, las uves de la barbilla, la boca y las cejas de Sam Spade se alarg aban.

Lo s, pero tengo que salir a salvar una vida seal el telfono. Alguien le ha metido mie o en el cuerpo a Max Bliss. Ella ri. Probablemente su propia conciencia. Spade la mir levantando la vista del cigarrillo que estaba liando. Sabes de Bliss algo que yo ignore? Nada que ignores. Slo pensaba en que permiti que encerraran a su hermano en San Qui ntn. Spade se encogi de hombros. No es lo peor que ha hecho en su vida. Encendi el cigarrillo, se puso en pie y cogi el sombrero. Pero se ha regenerado. Todos los clientes de Samuel Spade son ciudad anos honrados y temerosos de Dios. Si no he vuelto a la hora de cerrar, haz tu v ida. Se dirigi a un alto edificio de apartamentos situado en Nob Hill y accion el botn e mpotrado en el marco de la puerta, donde se lea 10 K. Un hombre fornido y moreno, de traje oscuro y arrugado, abri inmediatamente la puerta. Estaba casi calvo y l levaba un sombrero gris en la mano. Hola, Sam lo salud el hombre fornido. Sonri, pero sus ojillos no perdieron ni un pice de su astucia. Qu haces aqu?

Hola, Tom replic Spade. Su rostro y su voz no transmitan ninguna emocin. Est Bliss en sa? Ya lo creo! Tom curv las comisuras de su boca de labios gruesos. Por eso no debes pre ocuparte. Spade movi sus cejas. Qu has dicho? En el vestbulo, detrs de Tom, apareci otro hombre. Aunque ms menudo que Spade o Tom, posea una figura compacta. Su cara era rubicunda y cuadrada, y gastaba un bigote entrecano y recortado. Su ropa estaba limpia. Luca un bombn negro cado sobre la nu ca.

Spade salud al hombre por encima del hombro de Tom: Hola, Dundy. Dundy respondi con una ligera inclinacin de cabeza y se dirigi a la puerta. Sus ojo s azules eran acerados e inquisitivos. Pregunt a Tom: Qu pasa?

121 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves M-a-x B-l-i-s-s deletre Spade con paciencia. Quiero verlo, y l quiere verme a m. Est claro? Tom ri y Dundy se mantuvo serio. Slo uno de vosotros ver cumplido su deseo repuso Tom. Mir de soslayo a Dundy y se le atragant la risa. Pareca incmodo. Spade frunci el ceo. Est bien dijo de mal talante, est muerto, o ha matado a alguien? Dundy acerc su cara cuadrada a Spade y pareci expulsar las palabras con el labio i nferior: Qu te hace pensar que es eso lo que ha ocurrido? Lo adivino susurr Spade. Vengo a visitar al seor Bliss, en la puerta me encuentro con un par de hombres de la Brigada de Homicidios, y pretendes que crea que slo he i nterrumpido una partida de rummy. Venga, Sam, ya est bien protest Tom sin mirar a Spade ni a Dundy. Bliss est muerto. Asesinado? Tom asinti lentamente con la cabeza y mir a Spade: Qu sabes? Spade respondi con un tono deliberadamente monocorde. Me telefone esta tarde, digamos que a las cuatro menos cinco, recuerdo que mir la h ora despus de colgar, y que an faltaba un minuto, y dijo que alguien iba a por l. M e pidi que viniera a verlo. El asunto le pareca bastante serio..., estaba acojonad o, ya lo creo hizo un ligero ademn. Bien, eso es todo cuanto s. No te dijo quin, ni cmo? intervino Dundy. Spade neg con la cabeza. No. Slo mencion que alguien se haba ofrecido a matarlo, le crey y me pidi que acudiera inmediatamente a su casa. No te...? aadi Dundy rpidamente.

No dijo nada ms lo ataj Spade. Y vosotros no tenis nada que decir? Entra y chale un vistazo se limit a replicar Dundy. Es digno de verse apostill Tom. Atravesaron el vestbulo y franquearon la puerta para entrar en una sala decorada en verde y rosa. El hombre que se encontraba junto a la puerta dej de rociar con polvo blanco el b orde de una mesilla con tapa de cristal, para decir: Hola, Sam.

Cmo ests, Phels? pregunt Sam, despus de lanzarle un saludo con la cabeza, y antes de r conocer la presencia de los dos hombres que charlaban junto a la ventana. El muerto yaca con la boca abierta. Le faltaba parte de la ropa. Tena el cuello ab otargado y amoratado. La punta de la lengua, que asomaba por la comisura de los labios, estaba azulada e hinchada. En el pecho desnudo, encima del corazn, haban d ibujado con tinta negra una estrella de cinco puntas, en cuyo centro destacaba u na T. Spade observ al finado y lo estudi en silencio unos segundos. Lo encontrasteis as? inquiri.

Ms o menos replic Tom. Lo movimos un poco y seal con el pulgar la camisa, la camiseta l chaleco y el abrigo depositados sobre la mesa. Esas prendas estaban desparramad as por el suelo. Spade se frot la barbilla. Sus ojos gris amarillento adoptaron una mirada ensoador a.

122 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves A qu hora? Nos hicimos cargo de l a las cuatro y veinte repuso Tom. Nos lo entreg su hija inclin la cabeza para sealar una puerta cerrada. Luego la vers. Sabe algo? Es imposible asegurarlo contest Tom con indiferencia. Hasta ahora ha sido difcil trat ar con ella. Quieres que volvamos a intentarlo? pregunt a Dundy. Dundy asinti y habl con uno de los hombres apostados junto a la ventana. Mack, empieza a registrar sus papeles. Parece ser que lo haban amenazado. Ya dijo Mack. Se cal el sombrero sobre los ojos y camin hacia el secreter verde situ ado en el otro extremo de la sala.

Por el pasillo lleg un hombre corpulento, de unos cincuenta aos, con la cara agris ada y surcada de arrugas bajo el sombrero negro de ala ancha. Salud a Sam y se di rigi a Dundy: Alrededor de las dos y media tuvo compaa durante cerca de una hora. Un hombre rubio y corpulento, de traje marrn, de cuarenta o cuarenta y cinco aos. No dio su nombr e. Lo averig por el filipino que lo subi y lo baj en el ascensor. Ests seguro de que slo estuvo una hora? pregunt Dundy. El hombre de cara agrisada mene la cabeza. El filipino est seguro de que no eran ms de las tres y media cuando se fue. Dice qu e en ese momento llegaron los diarios de la tarde, y que el hombre haba bajado co n l en el ascensor antes de que se los entregaran. Apart el sombrero para rascarse la cabeza. Seal con un dedo regordete el dibujo a tinta en el pecho del muerto y p regunt: Qu carajo significa eso? Nadie respondi. El ascensorista puede identificarlo? pregunt Dundy. Dice que supone que podra hacerlo, pero no est seguro. Dice que nunca lo haba visto dej de observar al muerto. La chica est preparando una lista con las llamadas telefn icas. Cmo ests, Sam? Spade respondi que estaba bien, y aadi lentamente: Su hermano es corpulento, rubio y ronda los cuarenta o cuarenta y cinco. Los ojos azules de Dundy adquirieron una mirada severa y vivaz. Y qu? espeto. Acurdate de la estafa de Graystone Loan. Ambos estaban metidos, pero Max dej que Th eodore pagara los platos rotos, y le tocaron de uno a catorce aos en San Quintn. Dundy meneaba lentamente la cabeza.

Ahora que lo dices, lo recuerdo. Dnde est? Spade se encogi de hombros y empez a liar u cigarrillo. Dundy dio un codazo a Tom. Avergualo.

En seguida respondi Tom, pero si sali de aqu a las tres y media y este individuo segua vivo a las cuatro menos cinco... Y si se rompi una pierna de modo que no pudo regresar... coment irnicamente el hombre de cara agrisada. Avergualo repiti Dundy. En seguida, en seguida acept Tom, y se dirigi al telfono. Dundy habl con el hombre de cara agrisada: Comprueba lo de los peridicos. Averigua exactamente a qu hora llegaron esta tarde.

El hombre de cara agrisada asinti y abandon la sala.

123 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El encargado de registrar el secreter solt una exclamacin y se volvi con un sobre e n una mano y una hoja en la otra. Dundy estir el brazo. Has encontrado algo? El hombre volvi a soltar una exclamacin y entreg la hoja a Dundy. Spade miraba por encima del hombro de Dundy. Era una hoja pequea, de papel blanco corriente, que llevaba un mensaje escrito a lpiz, con letra clara y vulgar:

Cuando sta llegue a tus manos, estar demasiado cerca para que puedas huir..., esta vez. Ajustaremos las cuentas definitivamente.

La firma era una estrella de cinco puntas con una T en el centro, el mismo dibuj o que apareca sobre la tetilla izquierda del difunto. Dundy volvi a extender el brazo, y el hombre le entreg el sobre. El sello era fran cs. Las seas estaban escritas a mquina:

SEOR DON MAX BLISS AMSTERDAM APARTMENTS SAN FRANCISCO, CALIFORNIA U.S.A.

Fue matasellada en Pars el 2 de este mes coment. Cont rpidamente con los dedos. Pudo llegar perfectamente hoy dobl lentamente el mensaje, lo meti en el sobre y se lo guard en el bolsillo del abrigo. Sigue buscandodijo, dirigindose al hombre que haba encontrado el mensaje. El hombre asinti y camin hacia el secreter. Dundy mir a Spade.

Qu opinas? El cigarrillo liado con papel castao se balance cuando Spade tom la palabra: No me gusta, no me gusta nada. Tom colg e inform: Sali el 15 del mes pasado. Les he pedido que intenten localizarlo. Spade se acerc al telfono, marc un nmero y pregunt por el seor Darreli.

Hola, Harry, soy Sam Spade... Muy bien. Cmo est Lil? S, claro... Oye, Harry, qu signif ca una estrella de cinco puntas con una T mayscula en el centro? Qu...? Cmo se escrib e? S, me lo figuro... Y si aparece un cadver? Yo tampoco... S, muchas gracias. Te lo contar cuando nos veamos... S, llamame cualquier da de estos... Gracias... Hasta p ronto cuando colg, vio que Dundy y Tom lo observaban atentamente. Explic: Es un amigo que sabe mucho. Dice que es una estrella de cinco puntas con la letra griega tau, tau, en el medio, un signo que utilizaban los magos. Es posib le que los rosacruces sigan usndolo. Qu son los rosacruces? quiso saber Tom. Tambin puede ser la inicial de Theodore apunt Dundy. Spade gir los hombros, y dijo descuidadamente:

124 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Puede ser, pero si quera firmar el trabajo, le hubiese sido ms fcil poner su nombre adopt un tono ms serio. Hay rosacruces en San Jos y en Point Loma. Aunque no me pare ce una buena pista, podramos echarles un vistazo. Dundy asinti. Spade mir las ropas del muerto depositadas sobre la mesa. Llevaba algo en los bolsillos? Slo las cosas de rutina replic Dundy. Estn sobre la mesa. Spade se acerc a la mesa y mir la pequea pila formada por el reloj y la leontina, e l llavero, la cartera, la libreta de direcciones, dinero, pluma de oro, pauelo y estuche para gafas, depositados junto a la ropa. Aunque no las toc, cogi lentament e una por una: la camisa, la camiseta, el chaleco y el abrigo del difunto. Sobre la mesa, debajo de la ropa, haba una corbata azul. Spade la observ contrariado. Est sin estrenar advirti. Dundy, Tom y el ayudante del forense un hombre menudo y de cara afilada, oscura e inteligente, que hasta ese momento haban permanecido en silencio junto a la venta na, se acercaron a mirar la impecable corbata de seda azul. Tom protest. Dundy maldijo para sus adentros. Spade levant la corbata para mirar e

l reverso. Llevaba la etiqueta de una tienda londinense de artculos para caballeros.

Fantstico! exclam Spade entusiasmado. San Francisco, Point Loma, San Jos, Pars, Londr Dundy lo mir con cara de pocos amigos. Apareci el hombre de cara agrisada:

Est comprobado que los diarios llegaron a las tres y media confirm y se mostr asombra do. Qu pasa? Cruz la sala en direccin a ellos. No encontr a nadie que viera que Rubit olva a entrar sigilosamente mir la corbata sin saber de qu iba la cosa. Est sin estrenar espet Tom, y el hombre de cara agrisada solt un silbido de sorpresa. Dundy se volvi hacia Spade, y dijo con amargura: Al diablo con todo esto. Su hermano tiene motivos para no quererlo. Su hermano ac aba de salir de chirona. Alguien que se parece a su hermano sali de aqu a las tres y media. Veinticinco minutos despus te telefone para decir que lo haban amenazado. Menos de media hora despus su hija entr en casa y lo encontr finado..., estrangula do hundi un dedo en el pecho del hombre menudo y de cara oscura. Correcto? Estrangulado por un hombre precis el individuo de cara oscura. Lo hicieron unas mano s grandes. Vale. Encontramos una carta amenazadora Dundy volvi a dirigirse a Spade. Tal vez te estaba hablando de eso, quiz se refera a algo que le dijo su hermano. Dejmonos de c onjeturas. Cimonos a lo que sabernos. Sabernos que... El hombre apostado delante del secreter se volvi y dijo: Aqu hay otra su expresin era presuntuosa. La mirada que le dirigieron los cinco hombres reunidos alrededor de la mesa fue igualmente fra e indiferente. Sin inmutarse ante esa muestra de hostilidad, ley en voz alta:

Querido Bliss: Le envo esta carta para decirle por ltima vez que quiero recuperar mi dinero, y qu e lo quiero a principios de mes en su totalidad. Si no lo recibo, tendr que 125 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves hacer algo, y supongo que sabe perfectamente a qu me refiero. No crea que estoy b romeando. Su seguro servidor, Daniel Talbot.

El encargado del secreter sonri. Aqu hay otra T cogi un sobre. Matasellado en San Diego el 25 del mes pasado volvi a sonrer. Y aqu hay otra ciudad. Spade mene la cabeza y coment: Point Loma cae por ah. Dundy y Spade se acercaron al secreter para echar un vistazo a la carta. Estaba escrita con tinta azul, en papel blanco de buena calidad, al igual que el remite del sobre, con trazos apretados y angulosos que, aparentemente, nada tenan que v er con la misiva escrita a lpiz. Ahora s que nos acercamos a algo interesante coment Spade burlonamente. Dundy hizo un gesto de impaciencia, y gru: Cimonos a lo que sabemos. Vale acept Spade. Qu sabemos? No obtuvo respuesta. Spade sac tabaco y papel de liar del bolsillo. Alguien dijo que se poda hablar con la hija de Bliss? pregunt. Hablaremos con ella Dundy gir sobre los talones y, de pronto, mir con el ceo fruncido el cadver tendido en el suelo. Seal con el pulgar al hombre menudo y de cara oscur a. Has terminado? He terminado. Dundy pidi secamente a Tom: Llvatelo luego habl con el hombre de cara agrisada. Cuando haya acabado con la chica, quiero ver a los dos ascensoristas. Se dirigi a la puerta cerrada que Tom le haba mostrado a Spade, y llam. Desde el in terior, una voz femenina, algo chillona, pregunt: Quin es? Soy el teniente Dundy. Quiero hablar con la seorita Bliss. Se hizo silencio y luego, la misma voz, respondi: Pase. Dundy abri la puerta y Spade lo sigui hasta el interior de una habitacin decorada e n negro, gris y plata. Una mujer mayor, huesuda y fea, de vestido negro y delant al blanco, estaba sentada junto a la cama en la que descansaba una joven. La muchacha, con un codo apoyado sobre la almohada y la mejilla en la mano, perm aneca frente a la mujer fea y huesuda. La chica rondaba los dieciocho aos. Vesta traje gris. Sus cabellos eran rubios y l os llevaba cortos; su rostro era de rasgos definidos y extraordinariamente simtri

cos. No mir a los dos hombres que entraron. Dundy habl con la mujer huesuda mientras Spade encenda el cigarrillo. Seora Hooper, nos gustara hacerle algunas preguntas. Es usted el ama de llaves de Bl iss? S respondi la mujer. Su voz, ligeramente chillona, la franca mirada de sus ojos gris es y hundidos y la quietud y tamao de las manos que reposaban sobre el regazo, to do contribua a irradiar una impresin de fuerza tranquilizadora.

126 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Qu sabe de todo esto? De todo esto no s nada. Me dejaron la maana libre para asistir al entierro de mi so brino en Oakland, y cuando volv me encontr con usted y los dems caballeros y..., y todo esto haba ocurrido. Dundy asinti e inquiri: Y su impresin cul es? No s qu pensar respondi con sencillez. No saba que l esperaba que ocurriera? De repente, la muchacha dej de mirar a la seora Hooper. Se incorpor en la cama, cla v sus ojos muy abiertos y perturbados en Dundy, y pregunt: Qu quiere decir?

Exactamente lo que he dicho. Lo haban amenazado. Telefone al seor Spade lo seal con un inclinacin de cabeza y se lo dijo pocos minutos antes de que lo asesinaran. Pero quin...? intent decir la joven. Eso es lo que queremos saber confirm Dundy. Quin tena tantas cosas contra l? La muchacha lo mir azorada. Nadie sera capaz... Esta vez la interrumpi Spade, hablando con suavidad para restar brutalidad a sus palabras:

Alguien lo hizo la muchacha clav la mirada en l. Aprovech para preguntar: No est al t o de las amenazas? La joven neg enfticamente con la cabeza. Spade mir a la seora Hooper. Y usted? No, seor.

El detective privado volvi a concentrarse en la joven. Conoce a Daniel Talbot? S replic. Anoche vino a cenar. Quin es? Todo lo que s es que vive en San Diego, y que pap y l llevaban juntos algn negocio. Hasta anoche no lo haba visto nunca. Se llevaban bien? La muchacha frunci ligeramente el ceo, y replic: Tenan una relacin cordial. A qu se dedicaba su padre? intervino Dundy. Era financiero. Quiere decir promotor? S, creo que es el modo en que se dice. Sabe dnde se hospeda Talbot, o si ha regresado a San Diego? No tengo la menor idea. Qu aspecto tiene? La joven volvi a fruncir el ceo y se mostr pensativa. Es corpulento, con la cara rojiza y pelo y bigote canos. Es viejo? Le calculo sesenta; cincuenta y cinco como mnimo.

127 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Dundy mir a Spade, que dej la colilla en una bandeja que se encontraba sobre el to cador, y continu el interrogatorio: Cundo fue la ltima vez que vio a su to? La muchacha se ruboriz.

Se refiere a to Ted? Spade asinti. No lo he visto desde que... se mordi el labio. A r ln seguido aadi: Claro que usted est enterado. No lo he visto desde que sali de la crc l. Vino a esta casa?

S. Para ver a su padre? Por supuesto. Se llevaban bien? La muchacha abri los ojos desmesuradamente. Ninguno de los dos es muy expresivo respondi, pero son hermanos, y pap le dio dinero para que volviera a montar un negocio. Entonces, las relaciones eran buenas? S contest con el tono de alguien que responde a una pregunta superflua. Dnde vive? En Post Street repuso, y le dijo el nmero. Desde entonces no ha vuelto a verlo? No. Ver, se avergonzaba de haber estado preso... Concluy la frase con un ademn. Spade se dirigi a la seora Hooper: Y usted lo ha visto desde entonces? No, seor. Spade apret los labios y pregunt lentamente: Alguna de ustedes sabe si esta tarde estuvo aqu? ambas mujeres negaron al unsono. Dnde...? Alguien llam a la puerta, y Dundy dijo: Adelante. Tom entreabri la puerta lo suficiente para asomarse y comunicar: Su hermano est aqu. La joven se ech hacia adelante y grit: Oh, to Ted! Detrs de Tom apareci un hombre corpulento y rubio, vestido con un traje marrn. Esta ba tan bronceado que su dentadura pareca ms blanca y sus ojos claros ms azules de l o que en realidad eran. Minam, qu ocurre? pregunt. Pap ha muerto dijo, y se puso a llorar. Dundy hizo una seal a Tom, que despej el camino de Theodore Bliss y le permiti entr ar en la habitacin.

Lenta y vacilante, una mujer entr detrs de l. Era alta, prxima a la treintena, rubia y no muy rolliza. Sus facciones eran amplias y tena un rostro agradable y despej ado. Llevaba un pequeo sombrero castao y abrigo de visn. Bliss abraz a su sobrina, la bes en la frente y se sent en la cama a su lado. Calma, calma dijo con torpeza.

128 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La joven vio a la rubia, la contempl unos instantes en medio de lgrimas y murmur: Hola, seorita Barrow, cmo est? Lamento enormemente... comenz a decir la rubia. Bliss carraspe y la cort: Ahora es la seora Bliss. Nos casamos esta tarde. Dundy mir furibundo a Spade. Este pareca a punto de destemillarse de risa mientras liaba un cigarrillo. Despus de unos segundos de muda sorpresa, Miriam Bliss aadi: Le deseo toda la felicidad del mundo se volvi hacia su to, mientras la flamante espo sa le daba las gracias. Y a ti tambin, to Ted. Bliss le palme el hombro y la abraz, sin dejar de mirar inquisitivamente a Spade y a Dundy. Su hermano ha muerto esta tarde inform Dundy. Lo asesinaron. La seora Bliss contuvo el aliento. Con un ligero estremecimiento, Bliss abraz un p oco ms a su sobrina, pero su rostro no registr el menor cambio de expresin. Lo asesinaron? repiti sin comprender. As es. Dundy se meti las manos en los bolsillos del abrigo. Esta tarde usted estuvo a qu. Theodore Bliss palideci ligeramente a pesar del bronceado, pero respondi con firme za: Estuve aqu. Cunto tiempo? Alrededor de una hora. Llegu ms o menos a las dos y media y... mir a su esposa. Cuando te llam por telfono eran casi las tres y media, no? S confirm la esposa. Bueno, me march inmediatamente despus.

Tena una cita con l? pregunt Dundy.

No. Llam a su despacho seal a su esposa y me dijo que se haba ido a casa, as que vine ra aqu. Quera verlo antes de que Elise y yo nos furamos, y quera que asistiera a la boda, pero no poda. Me dijo que esperaba una visita. Estuvimos charlando ms tiempo del previsto, por lo que tuve que llamar a Elise para pedirle que nos reuniramos en el Registro Civil. Despus de una reflexiva pausa, Dundy inquiri: A qu hora? Me est preguntando a qu hora nos encontramos? Bliss mir a su esposa inquisitivamente. Eran exactamente las cuatro menos cuarto respondi la mujer, y ri ligeramente. Fui la primera en llegar, y no hice ms que mirar la hora. Bliss aadi muy deliberadamente: Nos casamos poco despus de las cuatro. Tuvimos que esperar a que el juez Whitefiel d acabara con el caso que estaban viendo, lo que le llev unos diez minutos, pero pasaron varios ms hasta que empezamos. Puede verificarlo... Creo que es la sala s egunda del tribunal. Spade gir y seal a Tom: Ser mejor que lo compruebes. Ya mismo respondi Tom, y se alej. Seor Bliss, si las cosas son as no hay ningn problema, pero tengo que hacerle todava algunas preguntas prosigui Dundy. Le dijo su hermano a quin esperaba? No. Coment que lo haban amenazado?

129 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves No. No hablaba mucho de sus asuntos, ni siquiera conmigo. Lo haban amenazado? Dundy apret los labios. Sostenan una buena relacin? Si lo que quiere saber es si ramos amigos, s. Est seguro? insisti Dundy. Est seguro de que ninguno de los dos estaba resentido con otro? Theodore Bliss dej de abrazar a su sobrina. Una palidez cada vez mayor tomaba cet rino su rostro bronceado. Todos los presentes saben que estuve en San Quintn dijo. Si se refiere a eso, hable

de una buena vez.

Exactamente confirm Dundy. Tras una pausa, aadi Qu dice? Bliss se puso de pie, e inqu con impaciencia: Qu digo de qu? Me est preguntando si estaba resentido con l a causa de esa historia? No. Por qu iba a estarlo? Participamos juntos, l pudo librarse y yo tuve mala suert e. Al margen de lo que a l le pasara, yo saba que me condenaran. E l hecho de que lo encerraran conmigo no habra mejorado mi situacin. Lo hablamos y decidimos que yo ira solo y l se quedara libre a fin de solucionar los problemas. F ue lo que hizo. Si echa un vistazo a su cuenta bancaria ver que dos das despus de mi salida de San Quintn me entreg un cheque por 25.000 dlares, y el secretario de la National Steel Corporation le dir que en esa fecha mil acciones fueron traspasadas de su nombre al mo sonri como si pidiera disculpas, y volvi a sentarse en la cama. Lo lamento. Ya s que tiene que hacer preguntas. Dundy hizo caso omiso de la disculpa y prosigui: Conoce a Daniel Talbot? No replic Bliss. Yo s intervino su esposa. Mejor dicho, lo he visto. Ayer estuvo en el despacho. Dundy la examin atentamente de arriba abajo antes de preguntar: Qu despacho? Soy..., fui la secretaria del seor Bliss y... De Maz Bliss? S. Ayer por la tarde lo visit un tal Daniel Talbot, supongo que se trata de la mism a persona. Y qu pas? La mujer mir a su marido, que suplic: Por amor de Dios, si sabes algo, dilo. En realidad, no pas nada. Al principio me pareci que estaban enfadados, pero se fue ron juntos, riendo y charlando. Antes de salir, el seor Bliss me llam y me pidi que le dijera a Trapper, el contable, que hiciera un cheque a nombre del seor Talbot . Y lo hizo? Claro. Yo misma se lo entregu. Era un cheque de siete mil quinientos y pico dlares. En pago de qu? No lo s la mujer neg con la cabeza. Puesto que era la secretaria de Bliss, debe tener alguna idea sobre sus tratos co n Talbot

insisti Dundy. En este caso no es as dijo la seora de Theodore Bliss. Nunca lo haba odo mencionar.

130 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Dundy mir a Spade, cuya expresin era indescifrable. Lo fulmin con la mirada, y lueg o pregunt al individuo sentado en la cama: Cmo era la corbata que llevaba su hermano cuando lo vio por ltima vez? Era verde con..., si la viera la reconocera. Por qu me lo pregunta? La seora Bliss intervino: Delgadas rayas diagonales en distintos tonos de verde. As era la que esta maana luca en el despacho.

Dnde guarda las corbatas? pregunt Dundy al ama de llaves. La seora Hooper se incorpor, al tiempo que deca: En un armario de su habitacin. Se lo mostrar. Dundy y la flamante pareja Bliss sigu ieron al ama de llaves. Spade dej el sombrero en el tocador y pregunt a Minam Blis s: A qu hora sali? se sent a los pies de la cama. Hoy? Alrededor de la una. Tena una cita para almorzar a la una y llegu un poco tarde . Luego fui de tiendas y, ms tarde... un estremecimiento la oblig a interrumpirse. Y a qu hora volvi? el tono de Spade era amistoso, pragmtico. Dira que poco despus de las cuatro. Y qu ocurri? Enencontr a pap tendido en el suelo y telefone... , no s si al conserje o a la polica, y luego ya no s qu hice. Me desmay, tuve un ataque de nervios o algo parecido. Lo n ico que recuerdo es que recobr el conocimiento y encontr aqu a esos policas y a la s eora Hooper lo mir de lleno a la cara. No llam al mdico? La muchacha volvi a bajar la mirada. No, creo que no. Seguro que no lo hizo, pues saba que estaba muerto coment Spade indiferente. La much acha guard silencio. Saba que estaba muerto? persisti.

Miriam Bliss alz la mirada y lo observ sin comprender. Pero estaba muerto. Spade sonri. Sin duda. A lo que apunto es a saber si lo comprob antes de telefonear. La joven s e llev la mano al cuello y repuso con sinceridad: No recuerdo qu hice. Me parece que supe que estaba muerto. Spade asinti comprensiva mente. Y telefone a la polica porque saba que lo haban asesinado. La joven se frot las manos, las mir y respondi: Supongo que s. Fue espantoso. No s qu pens o qu hice. Spade se inclin hacia adelante y adopt un tono de voz bajo y convincente: Seorita Bliss, no soy detective de la polica. Fui contratado por su padre..., aunqu e demasiado tarde para salvarlo. En cierto sentido, ahora estoy trabajando para usted, de modo que si hay algo que pueda hacer..., tal vez algo para lo que la p olica no est preparada... se interrumpi cuando Dundy, seguido de los Bliss y del ama de llaves, entr en la habitacin. Hubo suerte? La corbata verde no est en su sitio respondi Dundy. Su mirada recelosa salt de Spade a la joven. La seora Hooper dice que la corbata azul que encontramos es una de la media docena que acababa de recibir de Inglaterra. Qu importancia tiene la corbata? quiso saber Bliss. Dundy lo mir con evidente disgust o.

131 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Lo encontramos parcialmente desnudo. Nunca haba usado la corbata que estaba con su ropa. No es posible que se estuviera cambiando cuando se present el asesino y que lo mata ra antes de que terminara de vestirse? Dundy frunci un poco ms el ceo. S, pero qu hizo con la corbata verde? Se la comi? No se estaba cambiando asegur Spade. Basta mirar el cuello de la camisa para saber q ue deba tenerla puesta cuando lo asfixiaron. Tom se asom y habl con Dundy: Confirmadas todas las comprobaciones. El juez y el alguacil Kittredge sostienen q ue estuvieron all desde las cuatro menos cuarto hasta las cuatro y cinco o y diez . Le ped a Kittredge que viniera y les echara un vistazo para cerciorarse de que son los mismos.

De acuerdo acept Dundy. Sin volver la cabeza, sac del bolsillo la amenaza escrita a lpiz y firmada con una T dentro de la estrella. La dobl de tal modo que slo se vier a la firma, y pregunt: Alguien sabe qu significa esto? Miriam Bliss se levant de la cama para mirar el dibujo. Todos se observaron desco ncertados. Alguien sabe algo sobre esto? pregunt Dundy. Se parece al dibujo del pecho del pobre seor Bliss, pero... respondi la seora Hooper. Los dems manifestaron no saber nada. Alguien vio alguna vez algo parecido? Respondieron que nunca. Muy bien concluy Dundy. Esperen aqu. Tal vez dentro de un rato quiera preguntarles al go ms. Un momento intervino Spade. Seor Bliss, cunto hace que conoce a la seora Bliss? Bliss mir extraado a Spade, y repuso con cierta reticencia: Desde que sal en libertad. Por qu?

Slo desde hace un mes coment Spade, como si pensara en voz alta. La conoci a travs de hermano? Por supuesto, la conoc en su despacho. Por qu? Esta tarde, en el Registro Civil estuvieron juntos todo el tiempo?

S, absolutamente respondi Bliss tajante. Adnde quiere ir a parar? Spade le sonri amis o y se justific: Me veo obligado a hacer preguntas. Bliss tambin sonri, cada vez ms entusiasmado. No se preocupe. En realidad, soy un mentiroso. De hecho, no estuvimos juntos todo el tiempo. Sal al pasillo a fumar un cigarrillo. Le aseguro que cada vez que mir por el cristal de la puerta la vi sentada en la sala, exactamente donde la haba d ejado. Aunque la sonrisa de Spade era tan jovial como la de Bliss, inquiri: En los momentos en que no miraba a travs del cristal, poda ver la puerta? No es posib le que ella abandonara la sala sin que usted la viera? La sonrisa de Bliss se congel. Imposible asegur. Adems, no estuve fuera de la sala ms de cinco minutos. Spade le dio las gracias. Cerr la puerta al salir y sigui a Dundy hasta la sala. El teniente mir a Spade de soslayo. Qu opinas? Spade se encogi de hombros.

132 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Se haban llevado el cadver de Max Bliss. Adems del encargado del secreter y del hom bre de cara agrisada, en la sala haba dos jvenes filipinos con uniformes color cir uela. Estaban sentados en el sof, uno al lado del otro. Mack, es imprescindible que aparezca una corbata verde. Te pido que pongas esta c asa patas arriba, que eches abajo la manzana y, si es necesario, todo el barrio, con tal de encontrar la maldita corbata. Pide tantos hombres como necesites. El encargado del secreter se puso en pie, acept el encargo, se cal el sombrero y s ali. Dundy mir severamente a los filipinos. Quin de vosotros vio al hombre de marrn? Yo, seor el ms pequeo se puso de pie. Dundy abri la puerta del dormitorio, y dijo: Bliss. Bliss se acerc a la puerta. La cara del filipino se ilumin. S, seor, es l. Dundy cerr la puerta en las narices de Bliss. Sintate el muchacho se apresur a tomar asiento. Dundy los mir amenazadoramente, hasta que se pusieron nerviosos, y entonces pregunt: A quin ms subisteis al apartamento es ta tarde? Los ascensoristas negaron simultneamente con la cabeza. A nadie ms, seor respondi el ms menudo. Una sonrisa desesperadamente zalamera le cruz l rostro. Dundy dio un paso amenazador hacia los muchachos. un cuerno! exclam. Subisteis a la seorita Bliss. El muchacho ms corpulento movi la cabeza corroborando las palabras del teniente. S, seor. S, seor. Los sub yo. Cre que se refera a otras personas tambin intent sonrer. Dundy lo observaba furioso. No te preocupes por lo que crees que quiero decir, y responde a mis preguntas. Di

me, qu significa los sub? El chico dej de sonrer. Mir el suelo, entre sus pies, y respondi: A la seorita Bliss y al caballero.

Qu caballero? El que ahora est aqu? con la cabeza seal la puerta que haba cerrado e arices de Bliss. No, seor. Otro caballero, uno que no es norteamericano haba vuelto a levantar la cab eza y tena la mirada encendida. Me parece que es armenio. Por qu? Porque no es como nosotros, los norteamericanos, ni habla como nosotros. Spade ri e inquiri: Has conocido a algn armenio? No, seor. Por eso creo que el caballero... cerr la boca con un chasquido cuando oy re funfuar a Dundy. Qu aspecto tena? quiso saber Dundy. El muchacho alz los hombros y extendi los brazos.

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Es alto, como este caballero seal a Spade. Pelo y bigote oscuros. Muy... frunci el ce on gravedad, ropa muy elegante. Era un hombre muy elegante. Bastn, guantes, inclus o polainas, y... Joven? lo cort Dundy. El chico volvi a afirmar con la cabeza. S, seor, era joven. Cundo se fue? Cinco minutos despus respondi el muchacho. Dundy simul masticar, y luego pregunt: A qu hora llegaron? El chico estir las manos y volvi a encogerse de hombros. A las cuatro..., tal vez diez minutos despus. Subisteis a alguien ms antes de que llegramos nosotros? Los filipinos volvieron a negar simultneamente con la cabeza. Dundy se dirigi a Sp ade, procurando que nadie ms lo oyera: Trela.

Spade abri la puerta del dormitorio, hizo una ligera reverencia y pregunt: Seorita Bliss, puede salir un momento? Qu quiere? pregunt ella a la defensiva. Slo le pido que salga un momento insisti, y mantuvo la puerta abierta. Aadi a bote pro nto: Seor Bliss, ser mejor que usted tambin venga. Miriam Bliss entr lentamente en la sala, seguida por su to, y, una vez dentro, Spa de cerr la puerta. El labio inferior de la seorita Bliss tembl ligeramente al ver a los ascensoristas. Mir inquieta a Dundy. El teniente pregunt: Qu significa esa bobada de que un hombre entr con usted? A la seorita Bliss volvi a te mblarle el labio inferior. Cmo? intent simular desconcierto.

Theodore Bliss atraves velozmente la estancia, se detuvo unos segundos ante su so brina, como si quisiera decir algo pero, evidentemente, cambi de idea y se situ de trs de ella, con los brazos cruzados sobre el respaldo de una silla. El hombre que entr con usted repiti Dundy seca y rpidamente. Quin es? Dnde est? Por qu se fue? Por qu no lo mencion? La joven se tap la cara con las manos y se puso a llorar. i no tuvo nada que ver gimote con las manos sobre la cara. No tuvo nada que ver, y slo le habra creado problemas. Qu buen muchacho! ironiz Dundy. De modo que, para evitar que la prensa publique su nom bre, se larga y la deja a solas con su padre asesinado. Miriam Bliss se descubri el rostro y grit: No tuvo otra opcin. Su esposa es muy celosa, y si se hubiera enterado de que l volva a estar aqu conmigo, sin duda le pedira el divorcio. Y l no tiene un cntimo a su no mbre. Dundy mir a Spade. ste observ a los filipinos de ojos desorbitados y seal con el pulg ar la puerta de salida. Largo de aqu dijo. Los ascensoristas desaparecieron en menos que canta un gallo. Quin es esta joya? pregunt Dundy a Miriam Bliss. El no tuvo nada que...

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Quin es? La joven dej caer los hombros, baj la mirada y replic contrariada: Se llama Boris Smekalov. Deletrelo. La muchacha accedi. Dnde vive? En el hotel St. Mark. Adems de dar el braguetazo, a qu se dedica? La ira demud su rostro, pero desapareci deprisa. No hace nada respondi. Dundy gir para dirigirse al hombre de cara agrisada. Trelo. El hombre de cara agrisada protest y sali. Dundy volvi a concentrarse en la chica. Usted y el mentado Smekalov estn enamorados? la expresin de la joven se tom desdeosa. o mir con desprecio y no abri la boca. El teniente prosigui: Ahora que su padre ha m uerto, heredar suficiente dinero para que l d el braguetazo con usted si su esposa l e exige el divorcio? Miriam Bliss volvi a cubrirse la cara con las manos. Ahora que su padre ha muerto, se...? Spade se estir tanto como pudo y sostuvo a la joven antes de que cayera. La cogi fc ilmente en brazos y la llev al dormitorio. Regres, cerr la puerta y se apoy en el pa sador. No s qu pasa con lo dems, pero el desmayo es falso. Todo es falso mascull Dundy. Spade sonri burlonamente. Debera existir una ley que obligara a los criminales a entregarse. El seor Bliss sonri y tom asiento ante el escritorio de su hermano, junto a la vent ana. La voz de Dundy adquiri un tono desagradable. T no tienes de qu preocuparte dijo a Spade. Tu cliente ha muerto y no puede protestar . Pero si yo no resuelvo el caso, tendr que dar explicaciones al capitn, al jefe, a la prensa y a la madre que los pari. Insiste propuso Spade con tono conciliador, tarde o temprano atrapars al asesino adopt una expresin seria, aunque sus ojos gris amarillento estaban encendidos. No q uiero desviarme del caso ms de lo necesario pero, no crees que deberamos averiguar algo sobre el entierro al que dice haber asistido el ama de llaves? Esa mujer ti ene algo extrao.

Dundy mir a Spade con suspicacia, asinti y replic: Tom se encargar. Spade gir, apunt con el dedo a Tom y dijo: Te apuesto diez a uno a que no hubo tal entierro. Comprubalo... no te dejes embauc ar abri la puerta del dormitorio y llam a la seora Hooper. Le dijo: El sargento Poihaus necesita cierta informacin. Mientras Tom apuntaba los nombres y seas que le daba la mujer, Spade se sentaba e n el sof, liaba un cigarrillo y lo fumaba mientras Dundy caminaba lentamente de u n extremo a otro, mirando la alfombra con el ceo fruncido. Con autorizacin de Spad e, Theodore Bliss se puso de pie y se reuni en el dormitorio con su esposa. Finalmente, Tom se guard la libreta en el bolsillo y dijo al ama de llaves: Muchas gracias. Nos veremos aadi en direccin a Spade y a Dundy y abandon el apartament o.

135 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Fea, fuerte, serena y paciente, el ama de llaves se qued donde Tom la haba dejado. Spade gir en el sof para mirar los ojos firmes y hundidos de la seora Hooper.

Por eso no se preocupe coment y seal con la mano la puerta que Tom acababa de atraves ar. Slo son comprobaciones de rutina frunci los labios. Pregunt Seora Hooper, sinceram nte, qu opina de todo esto? La mujer respondi serenamente, con su voz firme y algo chillona: Creo que es un castigo de Dios. Dundy dej de pasearse de un lado a otro. Qu? pregunt Spade. Ms que agitacin, su voz denotaba certidumbre: La muerte es el precio del pecado. Dundy avanz hacia la seora Hooper como si fuera un cazador que acecha a su presa. Spade lo retuvo con un ademn de la mano que el sof ocultaba de la vista de la muje r. Aunque su expresin y su tono denotaban inters, eran tan tranquilos como los de la mujer. Del pecado? A aquel que ofenda a cualquiera de los ms jvenes que creen en m, ms le valiera que le colgaran una piedra de molino al cuello y que lo arrojaran al mar no habl como si

citara la Biblia, sino como si mencionara algo de lo que estaba convencida. A cualquiera de los ms jvenes? La seora Hooper clav su severa mirada gris en el teniente, la desvi hacia la puerta del dormitorio y respondi: A ella, a Miriam. A la hija de Bliss? Dundy la mir con el ceo fruncido.

S, a su propia hija adoptiva respondi la mujer. La clera ti de rojo la cara cuadrada d Dundy.

Qu demonios significa todo esto? plante. Mene la cabeza como si tuviera algo pegajoso. iriam no es su hija legitima? La clera del teniente no perturb lo ms mnimo la serenidad de la mujer. No. Su esposa fue invlida casi toda la vida y no tuvieron hijos. Dundy movi las mandbulas como si masticara, y cuando recobr la palabra habl con tono ms apaciguado. Qu le hizo Bliss a Miriam? No estoy segura respondi la seora Hooper, pero creo sinceramente que cuando se descub ra la verdad, comprobar que el dinero que le dej su padre, quiero decir su legtimo padre, ha... Spade la interrumpi, hizo un gran esfuerzo por hablar con absoluta claridad y tra z pequeos crculos con una mano para recalcar sus palabras: O sea que no sabe realmente si l la estaba timando, est diciendo que slo lo sospecha? El ama de llaves se llev una mano al corazn y respondi con gran aplomo: Lo s, mi corazn lo sabe. Dundy mir a Spade, y ste al teniente, con los ojos encendidos pero no de puro cont ento. Dundy carraspe y volvi a dingirse a la mujer: Tambin cree que esto seal el suelo, donde haban encontrado el cadver fue castigo de Estoy convencida.

136 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Su mirada solamente mostraba un ntimo destello de astucia. De modo que el asesino slo actu como mano de Dios?

No soy yo quien debe decirlo replic. La cara de Dundy volvi a teirse de rojo. De momento, nada ms dijo atragantado, pero cuando la mujer lleg a la puerta del dorm itorio, su mirada volvi a encenderse. Agreg: Un momento volvieron a quedar frente a frente. Dgame, por casualidad es rosacruz? Slo aspiro a ser cristiana.

Est bien, est bien refunfu Dundy y le dio la espalda. La seora Hooper entr en el dorm rio y cerr la puerta. El teniente se sec la frente con la palma de la mano derecha y exclam, agotado: Santo cielo, qu familia! Spade se encogi de hombros. Prueba a investigar la tuya cuando tengas un rato libre. Dundy palideci. Sus labios casi incoloros se tensaron sobre la dentadura. Cerr los puos y se lanz hacia Spade. Qu diablos quieres...? lo fren la expresin afablemente sorprendida de Spade. Desvi la irada, se humedeci los labios con la punta de la lengua, mir a Spade, volvi a apart ar los ojos, intent sonrer y murmur: Te refieres a cualquier familia. Supongo que ti enes razn se dirigi apresuradamente hacia la puerta del pasillo cuando son el timbre . El regocijo que se manifestaba en las facciones de Spade acrecentaba su parecido con un maligno ngel rubio. A travs de la puerta del pasillo lleg una voz amable y cansina: Soy Jim Kittredge, del tribunal. Me dijeron que viniera. S, pase habl Dundy. Kittredge era un hombre rechoncho y rubicundo, con ropas demasiado estrechas que brillaban por el paso de los aos. Salud a Spade con la cabeza y dijo. Seor Spade, lo recuerdo de la vista del caso Burke-Harris. Claro confirm Spade y se puso de pie para estrecharle la mano. Dundy fue al dormitorio en busca de Theodore Bliss y su esposa. Kittredge los mi r, les sonri afablemente y pregunt: Cmo estn ustedes? se volvi hacia Dundy. Son ellos, no hay duda mir a su alrededor en busca de una escupidera, pero no la encontr ,aadi Eran aproximadamente las cuatro menos diez cuando este caballero entr en la sala y me pregunt cunto tardara su seora. Le respond que unos diez minutos y se quedaron esp erando. Los casamos a las cuatro en punto, inmediatamente despus de que el tribunal levan tara la sesin. Gracias concluy Dundy. Se despidi de Kittredge y envi a los Bliss de regreso al dormi torio. Mir descontento a Spade y pregunt:

Qu sacas en limpio? Spade volvi a sentarse y respondi: Es imposible ir de aqu al Registro Civil en menos de quince minutos, de modo que l no pudo regresar sigilosamente mientras esperaba al juez ni escaparse y hacerlo despus de la boda y antes de la llegada de Miriam. La expresin de insatisfaccin de Dundy se acentu. Abri la boca y la cerr sin mediar pa labra cuando el hombre de cara agrisada se present con un joven alto, delgado y pl ido que coincida con la descripcin que haba hecho el filipino del acompaante de Mina m Bliss. El hombre de cara agrisada hizo las presentaciones:

137 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Teniente Dundy, seor Spade, el seor Boris... e... Smekalov. Dundy hizo una leve inclinacin de cabeza. Smekalov se puso a hablar en seguida. No tena tanto acento como para que sus oyen tes no se enteraran de lo que deca, si bien sus erres sonaban guturales y arrastr adas. Teniente, le suplico que esto quede entre nosotros. Teniente, si se divulgara sera el acabse, me llevara a la ruina total e injustamente. Seor, le aseguro que soy ab solutamente inocente de corazn, espritu y actos, no slo soy inocente, sino que no t engo nada que ver con este horrible asunto. No existe... Espere un momento. Dundy clav un dedo contundente en el pecho de Smekalov. Nadie ha dicho que estuviera mezclado en nada... pero nos pareci mejor que se presentara. El joven estir los brazos con las palmas de las manos hacia adelante, en un gesto expansivo.

Qu quiere que haga? Tengo una esposa que... mene enrgicamente la cabeza. Es imposible. . El hombre de cara agrisada coment con Spade en tono insuficientemente bajo: Estos rusos se pasan de gilipollas. Dundy clav la mirada en Smekalov, adopt un tono imparcial y declar: Probablemente se ha metido en un buen lo. Smekalov pareca a punto de echarse a llor ar. Pngase en mi lugar suplic. y ver que... No me gustara a su brusca manera, Dundy pareca compadecerse del joven. En este pas, el asesinato es algo muy serio. Asesinato! Teniente, le aseguro que me vi involucrado en esta situacin por pura mal

a suerte. No soy... Quiere decir que vino aqu con la seorita Bliss por casualidad? El joven pareca a punto de responder afirmativamente, pero dijo que no con gran l entitud y aadi con creciente velocidad: No hicimos nada, seor, absolutamente nada. Habamos almorzado juntos. La acompa a casa y me invit a tomar una copa. Acept. Eso fue todo, se lo juro levant las manos con l as palmas hacia arriba. A usted podra haberle pasado lo mismo gir las manos en direc cin a Spade. Y a usted.

A m me pasan muchas cosas reconoci Spade. Estaba Bliss enterado de que haca el tonto c n su hija? S, saba que ramos amigos. Saba adems que usted est casado? Creo que no respondi Smekalov prudentemente. Usted sabe que Bliss no estaba enterado insisti Dundy. Smekalov se humedeci los labi os y no contradijo al teniente. Cmo cree que habra reaccionado si lo hubiese descubi erto? No lo s, seor. Dundy se acerc al joven y le habl con voz seca y pausada, apretando los dientes: Qu hizo cuando se enter? El joven retrocedi un paso, plido y asustado. Se abri la puerta del dormitorio y Miriam Bliss entr en la sala. Por qu no lo deja en paz? pregunt indignada. Ya le he dicho que no tuvo nada que ver. Ya le he dicho que no sabe nada se haba detenido junto a Smekalov y le tom una mano. Le est creando problemas sin que sirva de nada. Boris, lo siento enormemente, int ent impedir que te molestaran. El joven mascull unas palabras ininteligibles.

138 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Lo intent, es verdad coincidi Dundy. Se dirigi a Spade: Sam, es posible que las cosas currieran de la siguiente manera? Bliss se enter de que Smekalov estaba casado, s aba que tenan una cita para almorzar, volvi temprano a casa para encararlos en cuan to llegaran, amenaz con contrselo a la esposa y lo asfixiaron para impedirlo mir a l a chca de soslayo. Y si ahora quiere simular otro desmayo, adelante. El joven lanz un grito, se arroj sobre Dundy y lo agarr con ambas manos. Dundy gru y le dio un sonoro puetazo en pleno rostro. El joven trastabill por la sala hasta ch ocar con una silla.

Hombre y mueble rodaron por el suelo. Dundy orden al hombre de cara agrisada: Llvalo a comisara... como testigo. El hombre de cara agrisada asinti, recogi el sombrero de Smekalov y se acerc a ayud arlo. Theodore Bliss, su esposa y el ama de llaves se haban acercado a la puerta que Mi riam Bliss dejara abierta. La muchacha lloraba, daba pataditas en el suelo y ame nazaba a Dundy: Cobarde, lo denunciar. No tena derecho a... Nadie le hizo mucho caso. Todos miraron al hombre de cara agrisada, que ayud a Sm ekalov a levantarse y se lo llev. La nariz y la boca de Smekalov eran manchones r ojos. Silencio dijo Dundy a Miriam Bliss y sac un papel del bolsillo. Tengo una lista de l as llamadas que hoy se hicieron en esta casa. Dgame cules reconoce. El teniente ley un nmero de telfono. Es de la carnicera intervino la seora Hooper. Llam esta maana, antes de salir. Dundy ley otro nmero y el ama de llaves inform que corresponda a la tienda de alimen tacin. Ley un tercer nmero. Es del St. Mark dijo Miriam Bliss. Llam a Boris. La joven identific dos nmeros ms, diciendo que eran de sendas amigas. Bliss dijo qu e el sexto nmero perteneca al despacho de su hermano. Probablemente fue la llamada que hice a Elise para pedirle que se reuniera conmig o. Spade dijo es el mo al or el sptimo nmero, y Dundy concluy: El ltimo corresponde al servicio de guardia de la polica se guard el papel en el bols illo. Esto nos abre muchas posibilidades coment Spade alegremente. Son el timbre. Dundy acudi a la puerta. Habl con un hombre, en voz tan baja que sus palabras eran ininteligibles desde la sala. Son el telfono. Respondi Spade: Diga... No, soy Spade. Un momento... De acuerdo escuch. Vale, se lo dir... No lo s. Dir que te llame... Entendido al colgar, vio a Dundy de pie en el umbral del vestbu lo, con las manos a la espalda. Spade inform: O'Gar dice que el ruso enloqueci totalm ente durante el traslado a la comisara. Tuvieron que ponerle una camisa de fuerza . Hace mucho que debera estar encerrado refunfu Dundy. Ven. Spade sigui a Dundy hasta el vestbulo. Un polica de uniforme montaba guardia al otr o lado de la puerta.

Dundy dej de ocultar las manos tras la espalda. Con una sujetaba una corbata de d elgadas rayas diagonales en distintos tonos de verde, y, con la otra, un alfiler de platino en forma de medialuna, engastado con pequeos diamantes. Spade se inclin para estudiar las tres manchas pequeas e irregulares de la corbata . Sangre? O tierra arriesg Dundy. Los encontr envueltos en una hoja de peridico y arrojados a la papelera de la esquina.

139 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

S, seor dijo con orgullo el agente uniformado, los encontr apelotonados en... call po e nadie le prestaba atencin. Mejor que sea sangre deca Spade. Supone un motivo para llevarse la corbata. Entremos a hablar con esta gente. Dundy se guard la corbata en un bolsillo y meti la mano con el alfiler en el otro. De acuerdo.., diremos que es sangre. Se dirigieron a la sala. Dundy pase la mirada de Bliss a su esposa, de sta a su so brina y al ama de llaves, como si nadie le cayera bien. Sac la mano del bolsillo, la levant, la abri para mostrar el alfiler de medialuna que reposaba en su palma e inquiri: Y esto qu es? Vaya, es el alfiler de pap Miriam Bliss fue la primera en responder. De verdad? pregunt malhumorado el teniente. Se lo haba puesto hoy? Se lo pona siempre la joven busc la confirmacin de los dems. Todos asintieron con la cabeza menos la seora Bliss, que murmur: S. Dnde lo encontr? quiso saber la joven. Dundy los escrutaba uno tras otro, como si le cayeran peor que nunca. Estaba roj o.

Se lo pona siempre repiti furioso, pero a ninguno se le ocurri decir pap siempre se p el alfiler, dnde est?. No, tuvimos que esperar a que apareciera para que a alguien s e le ocurriera mencionarlo. No sea injusto pidi Bliss. Cmo podamos saber...?

No se preocupe por lo que podan saber lo interrumpi Dundy. Ha llegado el momento de q ue les diga lo que s. Sac la corbata verde de su bolsillo. Esta es su corbata? S, seor respondi la seora Hooper. Tiene manchas de sangre, pero no pertenecen a Max Bliss porque, por lo que vimos, no tena un solo rasguo inform Dundy. Entom los ojos y pase la mirada de uno a otro. Supongamos que alguien intenta asfixiar a un hombre que lleva un alfiler de corb ata, que el agredido se resiste y entonces... se interrumpi para mirar a Spade.

Spade se haba acercado a la seora Hooper, que estaba de pie. Tena las manos grandes cruzadas sobre el pecho. Le tom la derecha, le dio la vuelta, retir de su palma e l pauelo hecho una bola y descubri un rasguo reciente de cinco centmetros. El ama de llaves se dej examinar la mano pasivamente. No perdi la calma ni pronunc i palabra. Cmo lo explica? pregunt Spade.

Me ara con el alfiler de la seorita Miriam, al acostarla cuando se desmay respondi ser namente el ama de llaves. Dundy solt una carcajada corta y cruel. De todas maneras, la enviarn a la horca afirm. La expresin de la mujer no cambi. Se har la voluntad del Seor replic. Spade emiti un extrao sonido gutural mientras soltaba la mano del ama de llaves. Bien, veamos dnde estamos sonri a Dundy. Esa T de la estrella no te gusta nada, verdad?

140 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Ni un pice respondi Dundy.

A m tampoco coincidi Spade. Probablemente la amenaza de Talbot iba en serio, pero esa deuda parece saldada. Veamos... espera un momento se acerc al telfono y marc el nmer o de su despacho. Durante un rato el asunto de la corbata result bastante extrao com ent mientras esperaba, pero supongo que las manchas de sangre lo explican. Hola, E ffie dijo por telfono. Escucha, en la media hora desde el momento en que telefone Bl iss, recibiste alguna llamada que tal vez fuera falsa? Llam alguien para decir algo que te son a pretexto? S, un poco antes... Exprmete los sesos tap el auricular con l a mano. Se dirigi a Dundy: En este mundo hay mucha maldad volvi a hablar por telfono. e verdad? S... Kruger? S... Hombre o mujer? Muchas gracias... No, en media hora habr

terminado. Si me esperas te invito a cenar. Adis se alej del telfono. Aproximadamente media hora antes de que telefoneara Bliss, un h ombre llam a mi despacho y pregunt por el seor Kruger. Y qu? Dundy frunci el ceo. Kruger no estaba en mi despacho. El entrecejo de Dundy se arrug un poco ms. Quin es Kruger? No tengo la menor idea repuso Spade serenamente. Jams lo o mentar. Sac de los bolsillos tabaco y papel de liar. Est bien, Bliss, dnde est el araazo? Qu? pregunt Theodore Bliss mientras los dems miraban desconcertados a Spade. El araazo repiti Spade con suma paciencia. Se haba concentrado en el cigarrillo que e staba liando. El sitio donde se clav el alfiler mientras estrangulaba a su hermano . Se ha vuelto loco? se defendi Bliss. Yo estaba... Pues no es exactamente as. Spade humedeci el borde del papel de liar y lo alis con lo s ndices. La seora Bliss tom la palabra y tartamude ligeramente: Pero si l... pero si Max Bliss le telefone...

Quin dice que Max Bliss me telefone? pregunt Spade. Eso no lo s. Yo no conoca su voz ico que s es que un hombre que dijo ser Max Bliss me telefone. Pero pudo ser cualq uiera. La relacin de las llamadas telefnicas de esta casa demuestra que se hizo desde aqu protest la seora Bliss. Spade mene la cabeza y sonri. Demuestra que recib una llamada telefnica desde aqu, y es verdad, pero no se trata d e la llamada de Max Bliss. Ya dije que alguien telefone ms o menos media hora ante s de la presunta llamada de Max Bliss y que pregunt por el seor Kruger seal a Theodor e Bliss con la cabeza. Fue lo bastante listo como para hacer una llamada que qued ara registrada desde este apartamento hasta mi despacho, antes de reunirse con u sted. La mujer mir a Spade y a su flamante marido con sus azules ojos pasmados. Su marido dijo a la ligera: Querida, es un disparate. Sabes... Spade no le permiti acabar la frase: Usted sabe que sali al pasillo a fumar un cigarrillo mientras esperaba al juez y l saba que en el pasillo haba cabinas telefnicas. Le bast un minuto

encendi el cigarrillo y guard el mechero en el bolsillo. Es un disparate! exclam Bliss ms tajantemente. Por qu querra matar a Max? sonri tranquilizadoramente ante la mirada horrorizada de su esposa. Querida, no pe rmitas que 141 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves este asunto te perturbe. En ocasiones los mtodos de la polica son algo... Est bien lo cort Spade, veamos si tiene algn araazo. Bliss gir hasta mirarlo cara a cara. Y un cuerno! se llev una mano a la espalda. Con cara impertrrita y mirada soadora, Spade dio un paso al frente. Spacle y Effie Perine ocupaban una pequea mesa del Juliu's Castle, en Telegraph Hil l. Por el ventanal vean los transbordadores que de un extremo a otro de la baha cr eaban avenidas de luces en las aguas. cabe la posibilidad de que no pretendiera matarlo deca Spade, sino sacarle dinero. Supongo que cuando forcejearon y le sujet el cuello con las manos, lo domin el res entimiento y no pudo soltarlo hasta que vio que Maz estaba muerto. Entindeme bien , slo estoy poniendo en orden lo que indican las pruebas, lo que le arrancamos a la esposa y la poca informacin que pudimos extraerle. Effie asinti. Es una esposa simptica y leal. Spade bebi un sorbo de caf y se encogi de hombros. De qu le sirve? Ahora sabe que Theodore le tir los tejos slo porque era la secretaria de Max. Sabe que cuando hace quince das l sac la licencia de matrimonio, slo fue pa ra lograr que le consiguiera las fotocopias de los expedientes que relacionaban a Max con la estafa de Graystone Loan. Sabe... Bueno, ahora sabe que no ayud a un inocente perjudicado a limpiar su buen nombre. Bebi otro sorbo de caf. As que esta tarde l llam a su hermano para recriminarle, una vez ms, su estancia en S an Quintn, le reclam dinero, forcejearon y lo mat. Mientras lo estrangulaba se ara la mueca con el alfiler. Sangre en la corbata, un rasguo en la mueca: era muy sospech oso. Quit la corbata al cadver y busc otra porque la ausencia de corbata dara que pe nsar a la polica. Ah tuvo mala suerte: las corbatas nuevas de Max estaban a mano y cogi la primera que encontr. Hasta ese momento todo iba bien. Tena que ponerla alr ededor del cuello del muerto... un momento... se le ocurri otra idea. Decidi quita rle parte de la ropa para desconcertar a la polica. Si le falta la camisa, la cor bata no llama la atencin, est puesta o no. Mientras lo desvesta se le ocurri otra id ea. Decidi crear otro motivo de preocupacin a la polica y por eso dibuj en el pecho del difunto un signo mstico que haba visto en alguna revista. Spade acab el caf, dej la taza sobre el plato y prosigui su explicacin. A esa altura se haba convertido en un cerebro capaz de desconcertar a la polica. Pe ns en una carta de amenaza firmada con el mismo signo que Max exhiba en el pecho. Sobre el escritorio estaba la correspondencia de la tarde. Cualquier sobre es bu

eno mientras est mecanografiado y no tenga remite, pero el enviado desde Francia aada un toque extranjero, as que sac la carta original e introdujo la amenaza. Estab a cargando las tintas, te das cuenta? Nos daba tantas pistas extraas que slo podamos sospechar de las que parecan correctas: por ejemplo, la llamada telefnica. En ese momento estaba dispuesto a hacer las llamadas que se convertiran en sus coartada s. Elige mi nombre en la lista de detectives privados de la gua y monta el numento de l seor Kruger, pero lo hace despus de telefonear a la rubia Elise para comunicarle no slo que han desaparecido todos los obstculos a su matrimonio, sino que le han ofrecido trabajo en Nueva York y que tiene que partir de inmediato. Le propone q ue se renan en quince minutos y se casen. Aqu hay algo ms que una coartada. Theodor e quiere cerciorarse de que ella est absolutamente convencida de que no es el ase sino de Maz, ya que Elise sabe que no siente afecto hacia su hermano y no quiere que ella piense que slo la cortejaba para sonsacarle informacin sobre ste, dado qu e Elise es capaz de sumar dos ms dos y obtener un resultado parecido a la respues ta correcta. Una vez resueltos estos asuntos, se hallaba en condiciones de irse. Sali a cara de scubierta, y con una sola preocupacin: la corbata y el alfiler que llevaba en el bolsillo. Se llev el alfiler porque sospechaba que, por mucho que lo limpiara a f ondo, la polica poda encontrar restos de sangre en el 142 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves engaste de los diamantes. Al salir compr un peridico al chico que encontr en la pue rta, envolvi corbata y alfiler en una hoja y los arroj en la papelera de la esquin a. Todo pareca correcto. No haba motivos para que la polica buscara la corbata. No haba motivos para que el barrendero encargado de vaciar las papeleras investigara una hoja de peridico arrugada, y si algo sala mal... qu diablos!, el asesino la haba arrojado all y l, Theodore, no poda serlo porque tena u coartada. Subi al coche y condujo hasta el Registro Civil. Saba que haba muchos telfonos y que poda decir que necesitaba lavarse las manos, pero no hizo falta. Mientras esperab an a que el juez acabara con el caso, sali a fumar un cigarrillo y ah lo tienes: Seo r Spade, soy Max Bliss y me han amenazado. Effie Perine asinti con la cabeza y pregunt: Por qu crees que prefiri un detective privado a la polica? Para no correr riesgos. Si en el nterin hubiese aparecido el cadver, caba la posibil idad de que la polica estuviera enterada y rastreara la llamada. Era imposible qu e un detective privado se enterara antes de leer el peridico. se fue tu golpe de suerte coment Effie y ri. De suerte? Yo no estara tan seguro se mir con tristeza el dorso de la mano izquierda. Me lastim el nudillo al intentar dominarlo y este trabajo slo ha durado una tarde. Es probable que quien se ocupe de la sucesin arme jaleo si envo una factura por un a cantidad digna levant la mano para llamar al camarero. Bueno, espero que la prxima vez haya mejor suerte. Quieres ir al cine o tienes otro compromiso?

143 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Slo se ahorca una vez [ They can only hang you once, 1932] Un relato de Un hombre llamado Spade y otras historias

Samuel Spade dijo: Me llamo Ronald Ames y quiero ver al seor Binnett..., al seor Timothy Binnett. Seor, en este momento el seor Binnett est descansando respondi indeciso el mayordomo. Sera tan amable de averiguar en qu momento podr recibirme? Es importante Spade carrasp e. Yo... hmmm... acabo de llegar de Australia y vengo a verlo en relacin con alguna s propiedades que tiene en aquel pas. El mayordomo se volvi al tiempo que deca que vera qu poda hacer y subi la escalera pri ncipal mientras an hablaba. Spade li un cigarrillo y lo encendi. El mayordomo volvi a bajar la escalera. Lo siento mucho. En este momento no se le puede molestar, pero lo recibir el seor W allace Binnett, sobrino del seor Tiniothy. Gracias dijo Spade y sigui al mayordomo escaleras arriba. Wallace Binnett era un hombre moreno, delgado y apuesto, de la edad de Spade trei nta y ocho aos, que se levant sonriente de un silln decorado con brocados y pregunt: Seor Ames, cmo est? seal otro silln y volvi a tomar asiento. Viene de Australia? Llegu esta misma maana. Por casualidad es socio de to Tim? Spade sonri y neg con la cabeza. No, pero dispongo de cierta informacin que creo que debera conocer... en seguida. Wallace Binnett mir el suelo pensativo y luego clav la mirada en Spade. Seor Ames, har lo imposible por persuadirle de que lo reciba pero, sinceramente, no s si tendr xito. Spade se mostr ligeramente sorprendido. Por qu? Binnett se encogi de hombros.

A veces adopta una actitud extraa. Entindame, su mente parece estar bien, pero pose e la irritabilidad y la excentricidad de un anciano con la salud quebrantada y.. . bueno... por momentos es difcil tratar con l. Ya se ha negado a yerme? pregunt Spade morosamente. S. Spade se puso de pie y su rostro satnico adopt una expresin indescifrable. Binnett alz velozmente la mano. Espere, espere pidi. Har cuanto est en mis manos para que cambie de parecer. Tal vez, si... sbitamente sus ojos oscuros se mostraron cautelosos. No estar intentando vender le algo? No. Binnett volvi a bajar la guardia.

144 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves En ese caso, creo que podr... Apareci una joven que grit colrica: Waily, el viejo cretino ha... se interrumpi y, al ver a Spade, se llev la mano al pe cho. Spade y Binnett se levantaron simultneamente. El anfitrin dijo con afabilidad: Joyce, te presento al seor Ames. Mi cuada, Joyce Court. Spade hizo una reverencia. Joyce Court solt una risilla incmoda y aadi: Le ruego me disculpe por esta entrada tan precipitada. Era una mujer morena, alta, de ojos azules, de veinticuatro o veinticinco aos, co n buenos hombros y un cuerpo fuerte y esbelto. La calidez de sus facciones compe nsaba su falta de armona. Vesta un pijama de raso azul de perneras anchas. Binnett sonri amablemente a su cuada y pregunt: A qu se debe tanta agitacin? La clera enturbi la mirada de la mujer, comenz a hablar, pero mir a Spade y prefiri d ecir: No deberamos molestar al seor Ames con nuestras ridculas cuestiones domsticas. Pero s i... titube.

Spade volvi a hacer una reverencia y dijo: Por supuesto, no se preocupe por m. Tardar un minuto prometi Binnett y abandon la sala en compaa de su cuada. Spade se acerc a la puerta abierta que acababan de franquear y, sin salir, se pus o a escuchar. Las pisadas se tornaron imperceptibles. No oy nada ms. Spade estaba all, con sus oj os gris amarillento perdidos en un ensueo, cuando oy el grito. Fue un grito de muj er, agudo y cargado de terror. Spade ya haba cruzado la puerta cuando son el dispa ro. Fue un disparo de pistola que las paredes y los techos amplificaron e hicier on retumbar. A seis metros de la puerta Spade encontr una escalera y subi saltando tres escalon es por vez. Gir a la izquierda. En mitad del pasillo vio a una mujer tendida en el suelo, boc a arriba. Wallace Binnett estaba arrodillado a su lado, le acariciaba desesperado una mano y gema en voz baja y suplicante: Querida, Molly, querida! Joyce Court permaneca de pie a su lado retorcindose las manos mientras las lgrimas surcaban sus mejillas. La mujer tendida en el suelo se pareca a Joyce Court, aunque era mayor y su rostr o posea una dureza de la que careca el de la ms joven. Est muerta, la han matado declar Wallace Binnett sin poder creer en lo que ocurra y a lz su cara plida hacia Spade. Cuando Binnett movi la cabeza, Spade vio el orificio abierto en el vestido marrn d e la mujer, a la altura del corazn, y la mancha oscura que se extenda rpidamente po r debajo. Spade toc el brazo de Joyce Court. Telefonee a la polica o a urgencias... pidi. Mientras la joven corra hacia la escaler a, el detective se dirigi a Wallace Binnett. Quin fue...? Una voz gimi dbilmente a espaldas de Spade. Se volvi deprisa. A travs de una puerta abierta divis a un anciano de pijama blanco , despatarrado sobre la cama deshecha. La cabeza, un hombro y un brazo colgaban del borde la cama. Con la otra mano se sujetaba firmemente el cuello. Volvi a gemir y, pese a que mo vi los prpados, no abri los ojos.

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Antologa de relatos breves Spade alz la cabeza y los hombros del anciano y lo puso sobre las almohadas. El v iejo volvi a quejarse y apart la mano del cuello, que estaba rojo y exhiba media do cena de morados. Era un hombre demacrado y con la cara surcada de arrugas, lo qu e le haca aparentar ms edad de la que probablemente tena. En la mesilla de noche haba un vaso de agua. Spade moj el rostro del anciano, y cu ando ste movi nuevamente los ojos, se agach y pregunt en voz baja: Quin fue? Los prpados se abrieron lo suficiente como para mostrar una franja delgada de ojo s grises inyectados de sangre. El anciano habl con dificultad y volvi a sujetarse el cuello. Un hombre.., que... tosi. Spade se impacient. Sus labios casi rozaron la oreja del viejo cuando pregunt con tono apremiante: Adnde se dirigi? La mano arrugada se movi dbilmente para sealar la parte trasera de la casa y volvi a caer sobre la cama. El mayordomo y dos criadas asustadas se haban reunido con Wallace Binnett en el p asillo, junto a la muerta. Quin fue? les pregunt Spade. Lo miraron azorados. Que alguien se ocupe del anciano gru y ech a andar por el pasillo. Al final del pasillo haba una escalera de servicio. Baj dos pisos y entr en la coci na atravesando la despensa. No vio a nadie. Aunque la puerta de la cocina estaba cerrada, cuando accion el picaporte comprob que no tena echado el cerrojo. Cruz un estrecho patio trasero hasta un portal que tambin estaba cerrado, aunque no con l lave. Abri el portal. En el callejn no haba un alma. Suspir, cerr el portal y regres a la casa.

Spade estaba cmodamente instalado en un mullido silln de cuero en una habitacin que ocupaba la fachada del primer piso de la casa de Wallace Binnett. Contena varias libreras y las luces estaban encendidas. Por la ventana se vislumbraba la oscuri dad exterior, apenas disimulada por una lejana farola. Frente a Spade, el sargen to Polhaus, de la Brigada de Detectives un hombre fornido, mal afeitado y colorad o, vestido con un traje oscuro que peda a gritos una plancha, estaba repantigado e n otro silln de cuero; el teniente Dundy ms pequeo, de figura compacta y cara cuadrada permaneca de pie, con las piernas separ adas y la cabeza ligeramente echada hacia adelante, en el centro de la estancia. Spade deca: El mdico me dej hablar un par de minutos con el viejo. Podemos volver a intentarlo cuando haya descansado, pero no creo que sepa mucho. Estaba durmiendo la siesta

y despert porque alguien lo haba cogido del cuello y lo arrastraba por la cama. Un icamente pudo echar un vistazo con un solo ojo al individuo que intentaba asfixi arlo. Dice que era un hombre corpulento, con sombrero flexible echado sobre los ojos, moreno y con barba incipiente. Se parece a Tom Spade seal a Polhaus. El sargento de la Brigada de Detectives ri entre dientes y Dundy se limit a decir secamente: Prosigue. Spade sonri y continu: Estaba bastante atontado cuando oy gritar a la seora Binnett junto a la puerta. Las manos soltaron su cuello, oy el disparo y, poco antes de desmayarse, entrevi al t ipo corpulento 146 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves dirigindose hacia la parte trasera de la casa y a la seora Binnett derrumbndose en el suelo del pasillo. Dijo que era la primera vez que vea al individuo grandote. De qu calibre era el arma? inquiri Dundy. Una treinta y ocho. Nadie ms en la casa ha servido de ayuda. Segn dicen, Wallace y su cuada, Joyce, estaban en la habitacin de esta ltima y no vieron nada salvo a la muerta cuando salieron corriendo, aunque creen haber odo algo que tal vez fuese a lguien bajando la escalera a toda velocidad.., la escalera de servicio. Segn dice el mayordomo, que se llama Jarboe, estaba aqu cuando oy el grito y el disparo. Se gn dice la criada Irene Kelly, estaba en la planta baja. Segn dice la cocinera Mar garet Finn, estaba en su habitacin, en el fondo del segundo piso, y no oy nada. Se gn dicen todos, es ms sorda que una tapia. La puerta de servicio y el portal no es taban cerrados con llave, aunque segn dicen todos deberan estarlo. Nadie ha dicho que, en el momento en que ocurrieron los hechos, estuviera en la cocina, en el p atio o en sus alrededores Spade estir los brazos con determinacin. Esta es la situac in. Dundy neg con la cabeza y coment: No exactamente. Por qu estabas aqu? Spade se anim. Tal vez la mat mi cliente replic. Se trata de Ira Binnett, el primo de Wallace. Lo con oces? Dundy neg con la cabeza. Sus ojos azules aparecan acerados y recelosos. Es abo gado en San Francisco, respetable y todo lo dems. Vino a verme hace un par de das para contarme la historia de su to Timothy, un viejo mezquino y agarrado, forrado de dinero y arruinado por los avatares de la vida. Era la oveja negra de la fam ilia. Durante aos nadie supo nada de l. Apareci hace seis u ocho meses, en muy mal estado salvo econmicamente. Parece que sac un pastn de Australia y que quera pasar sus ltimos aos con sus nicos parientes viv os, los sobrinos Wallace e Ira. Ellos estuvieron de acuerdo. En su idioma, nicos p arientes vivos significa nicos herederos. Ms adelante los sobrinos llegaron a la conc lusin de que era mejor ser nico heredero que uno de dos herederos; de hecho, era e l doble de bueno e intentaron ganar el corazn del viejo. Al menos eso es lo que Ira me cont sobre Wallace y no me sorprendera que Wallace d ijera lo mismo de Ira, a pesar de que Wallace parece ser el ms duro de los dos. S

ea como fuere, los sobrinos rieron y el to Tim, que se haba hospedado en casa de Ir a, se traslad aqu. Esto ocurri hace un par de meses y desde entonces Ira no ha vist o a to Tim ni ha podido contactarlo por telfono ni por correo. Por eso contrat los servicios de un detective privado. Pensaba que to Tim no sufrira ningn percance aqu. .. oh, claro que no, se molest en dejarlo muy claro, aunque supuso que tal vez el viejo estaba sometido a presiones excesivas o que lo embaucaban o, por lo menos , que le contaban mentiras sobre su querido sobrino Ira. Decidi averiguar cul era la situacin. Esper hasta hoy, ya que lleg un barco de Australia, y me present como e l seor Ames, diciendo que tena informacin importante para to Tim, informacin relacion ada con sus propiedades en aquel pas. Slo quera pasar un cuarto de hora a solas con el viejo. Spade frunci el ceo meditabundo. Lamentablemente, no pudo ser. Wallace me dijo que el viejo se negaba a verme. No s qu pensar. La desconfianza haba ahondado el fro color azul de los ojos de Dundy, que pregunt: Dnde est ahora Ira Binnett? Los ojos gris amarillento de Spade eran tan cndidos como su voz: Ojal lo supiera. Telefone a su casa y a su despacho y le dej recado de que venga aqu, pero temo que... Unos nudillos golpearon enrgicamente dos veces el otro lado de la nica puerta de l a habitacin. Los tres se volvieron para mirar hacia la puerta. Pase dijo Dundy.

147 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Abri la puerta un polica rubio y bronceado cuya mano izquierda sujetaba la mueca de recha de un hombre rollizo, de unos cuarenta o cuarenta y cinco aos, que vesta un traje gris bien cortado. El polica hizo entrar en la habitacin al hombre rollizo. Lo descubr manoseando la puerta de la cocina afirm el agente. Spade mir al hombre y exclam: Ah! su tono denotaba satisfaccin. Seor Ira Binnett, el teniente Dundy y el sargento Po lhaus. Ira Binnett se apresur a pedir: Seor Spade, puede pedirle a este hombre que...? Ya est bien. Buen trabajo. Puedes soltarlo Dundy se dirigi al agente. El polica subi distradamente la mano hacia la gorra y se retir. Dundy mir con cara de pocos amigos a Ira Binnett e inquiri: Qu puede decir?

Binnett pase la mirada de Dundy a Spade. Ha ocurrido...? Ser mejor que explique su llegada por la puerta de servicio en lugar de la princip al dijo Spade. Ira Binnett se ruboriz, carraspe incmodo y respondi: Yo... hmmm... debera dar una explicacin. No fue culpa ma, pero cuando Jarboe, el may ordomo, telefone para decirme que to Tim quera. vermne, aadi que no echara el cerrojo a la puerta de la cocina y as Wallace no se enterara de que yo... Por qu quera verlo? lo interrumpi Dundy. No lo s, no me lo dijo. Slo mencion que era muy importante. Ha recibido mis mensajes? intervino Spade. Ira Binnett abri los ojos desmesuradament e. No. A qu se refiere? Ha ocurrido algo? Qu...? Spade se dirigi hacia la puerta.

Cuntaselo pidi a Dundy. En seguida vuelvo. Cerr la puerta y se dirigi al segundo piso.

Jarboe, Timothy ba una celana,

el mayordomo, estaba arrodillado delante de la puerta del dormitorio de Binnett y espiaba por el ojo de la cerradura. En el suelo, a su lado, ha bandeja que contena una huevera con un huevo, tostadas, la cafetera, la por la cubertera y una servilleta.

Se enfriarn las tostadas dijo Spade. Jarboe se puso de pie tan nervioso que casi volc la cafetera; con la cara roja de vergenza, tartamude: Yo... bueno... disculpe, seor. Quera cerciorarme de que el seor Timothy estaba despi erto antes de entrar la bandeja la levant. No quera perturbar su reposo en el caso d e que... Claro, claro dijo Spade, que ya estaba junto a la puerta. Se agach y mir por el ojo de la cerradura. Al erguirse coment con tono ligeramente quejumbroso: La cama no s e ve, slo se divisan una silla y parte de la ventana. S, seor, lo he comprobado se apresur a responder el mayordomo. Spade ri. El mayordomo tosi, dio la sensacin de que iba a decir algo y opt por guardar silenc io. Titube y llam suavemente a la puerta. Adelante replic una voz fatigada. Dnde est la seorita Court? pregunt Spade deprisa y en voz baja. Creo que en su dormitorio, seor, la segunda puerta a la izquierda repuso el mayordo mo.

148 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La voz fatigada que hablaba desde el interior de la habitacin aadi malhumorada: Venga, adelante. El mayordomo abri la puerta y entr. Antes de que el mayordomo volviera a cerrarla, Spade entrevi a Timothy Binnett recostado sobre las almohadas de la cama. Spade camin hasta la segunda puerta de la izquierda y llam. Joyce Court abri casi e n el acto. Se qued en el umbral sin sonrer ni pronunciar palabra. El detective dijo: Seorita Court, cuando entr en la sala en la que estaba con su cuado, dijo: Wally, el viejo cretino ha... Se refera a Timothy? La joven contempl unos instantes a Spade y replic: S. Le molestara decirme cul era el final de la frase, seorita Court? Ignoro quin es usted realmente o por qu lo pregunta, pero no me molesta decrselo repuso lentamente. El final de la frase era ha mandado llamar a Ira. Jarboe acababa de decrmelo. Gracias. Joyce Court cerr la puerta antes de que Spade tuviera tiempo de alejarse. El dete ctive camin hasta la puerta de la habitacin de Timothy Binnett y llam. Y ahora quin es? protest el viejo. Spade abri la puerta. El anciano estaba sentado en la cama. Hace unos minutos Jarboe estaba espiando por el ojo de la cerradura dijo Spade y r egres a la biblioteca. Sentado en el silln que antes haba ocupado Spade, Ira Binnett hablaba con Dundy y Polhaus. El crash cogi de lleno a Wallace, como a la mayora de nosotros, pero al parecer fal se las cuentas en un intento por salvar el pellejo. Lo expulsaron de la Bolsa. Dundy abarc con un ademn la biblioteca y el mobiliario: Es una decoracin muy elegante para un hombre que est en la ruina. Su esposa tiene bienes y Wallace siempre ha vivido por encima de sus posibilidade s aadi Ira Binnett. Dundy le mir con el ceo fruncido.

Piensa sinceramente que l y su esposa no se llevaban bien? No es que lo piense, lo s replic Binnen serenamente. Dundy asinti. Y tambin sabe que desea a su cuada, la seorita Court?

Eso s que no lo s, pero he odo muchas habladuras. Dundy refunfu y pregunt de sopetn: Qu dice el testamento del viejo? No tengo la menor idea. Ni siquiera s si ha hecho testamento. Binnett se dirigi a Sp ade con suma seriedad. He dicho todo lo que s, hasta el ltimo detalle.

No es suficiente opin Dundy y seal la puerta con el pulgar. Tom, ensale dnde debe es y hablemos de nuevo con el viudo. El corpulento Poihaus dijo de acuerdo, sali con Ira Binnett y regres con Wallace Bin nett, cuyo rostro estaba tenso y plido. Ha hecho testamento su to? pregunt Dundy. No lo s repuso Binnett. Y su esposa? terci Spade afablemente.

149 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves La boca de Binnett se tens en una sonrisa sin alegra. Dijo reflexivamente: Dir algunas cosas de las que preferira no hablar. En realidad, mi esposa no tena for tuna. Cuando hace algn tiempo me encontr con dificultades financieras, puse algunas prop iedades a su nombre para salvarlas. Ella las convirti en dinero, hecho del que me enter ms tarde. Con ese dinero pag nuestras cuentas, nuestros gastos, pero se neg a devolvrmelo y me asegur que, pasara lo que pasase, viviera o muriera, siguiramos c asados o nos divorciramos, yo nunca recobrara un cntimo. Entonces le cre y an sigo ha cindolo. Usted quera divorciarse? inquiri Dundy. S. Por qu? No ramos felices. Joyce Court tiene algo que ver? Binnett se ruboriz y repuso rgidamente: Siento una profunda admiracin por Joyce Court, pero lo mismo habra pedido el divorc io si no fuese as.

Spade intervino: Est seguro, absolutamente seguro de que no conoce a nadie que encaje en la descripc in que hizo su to del hombre que intent asfixiarlo? Absolutamente seguro. A la biblioteca lleg dbilmente el sonido del timbre de la puerta principal. Es suficiente concluy Dundy agriamente. Binnett sali. Polhaus coment: Ese to no funciona. Adems... De la planta baja lleg el potente estampido de una pistola que se dispara puertas adentro. Se apagaron las luces.

Los tres detectives chocaron en la oscuridad mientras franqueaban la puerta rumb o al pasillo. Spade fue el primero en ganar la escalera. Ms abajo estall un estrpito de pisadas, pero no vio nada hasta alcanzar el recodo de la escalera. A travs de la puerta pr incipal, entraba luz de la calle como para divisar la sombra figura de un hombre. La linterna chasque en la mano de Dundy, que pisaba los talones a Spade, y arroj u n haz de luz blanca y enceguecedora sobre el rostro del sujeto. Se trataba de Ir a Binnett. Parpade a causa del resplandor y seal algo que haba en el suelo. Dundy dirigi la linterna hacia el suelo. Jarboe yaca boca abajo y sangraba por el orificio de la bala que haba atravesado su nuca. Spade mascull casi inaudiblemente. Tom Polhaus baj la escalera a trompicones, seguido de cerca por Wallace Binnett. La voz asustada de Joyce Court lleg desde el piso superior: Ay, qu pasa? Wally, qu pasa? Dnde est el interruptor de la luz? espet Dundy. Junto a la puerta del stano, bajo la escalera respondi Wallace Binnett. Qu pasa? Polhaus pas delante de Binnett rumbo a la puerta del stano.

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Spade emiti un sonido incomprensible, apart a Wallace Binnett y subi la escalera a toda velocidad. Se cruz con Joyce Court y sigui adelante sin hacer caso de su grit o de sorpresa. Estaba en mitad del tramo que conduca al segundo piso cuando son ot ro disparo. Corri hacia la habitacin de Timothy Binneu. La puerta estaba abierta y entr. Algo d uro y anguloso lo golpe por encima de la oreja derecha, lo despidi hacia el otro e xtremo de la habitacin y lo oblig a arrodillarse sobre una pierna. Algo cay y rebot contra el suelo, al otro lado de la puerta. Se encendieron las luces.

En el suelo, en el centro mismo del dormitorio, Timothy Binnett yaca boca arriba y perda sangre por la herida de bala que tena en el antebrazo izquierdo. La chaque ta del pijama estaba destrozada. Tena los ojos cerrados. Spade se incorpor y se llev la mano a la cabeza. Con el ceo fruncido, mir al viejo t endido en el suelo, la habitacin y la automtica negra cada en el pasillo. Dijo: Vamos, viejo sanguinario, levntese, sintese en una silla e intentar controlar la hem orragia hasta que llegue el mdico. El hombre cado no se movi. Sonaron pisadas en el pasillo y apareci Dundy, seguido de los Binnett ms jvenes. Du ndy haba adoptado una expresin sombra y colrica. La puerta de la cocina estaba abierta de par en par inform y se le atragant la voz. Entran y salen como...

Olvdalo aconsej Spade. El to Tim es nuestro hombre pas por alto el jadeo de Wallace B ett y las incrdulas miradas de Dundy y de Ira Binnett. Vamos, levntese repiti al viej o que yaca en el suelo. Cuntenos qu vio el mayordomo cuando espi por el ojo de la cer radura. El viejo permaneci imperturbable.

Mat al mayordomo porque yo le dije que lo haba espiado explic Spade a Dundy. Yo tambin espi, pero no vi nada, salvo esa silla y la ventana. Hay que reconocer que para e ntonces habamos hecho el ruido suficiente como para que se asustara y volviera a la cama. Te propongo que desmontes la silla mientras yo registro la ventana. Spade se dirigi a la ventana y la estudi palmo a palmo. Mene la cabeza, extendi un b razo a sus espaldas y dijo: Psame la linterna. Dundy se la puso en la mano. Spade levant la ventana, se asom e ilumin la parte exterior del edificio. Buf, sac la otra mano y tirone de un ladrillo situado a poca distancia del alfizar. Logr afloj ar el ladrillo. Lo deposit en el alfizar y meti la mano en el hueco. Por la abertur a y de a un objeto por vez, extrajo una pistolera negra vaca, una caja de balas a medio llenar y un sobre de papel de Manila sin cerrar. Se puso de frente a todos con los objetos en las manos. Apareci Joyce Court con u na palangana con agua y un rollo de gasa y se arrodill junto a Timothy Binnett. S

pade dej la pistolera y las balas en la mesa, y abri el sobre. Contena dos hojas, e scritas con lpiz por ambas caras, en trazos gruesos. Spade ley una frase para sus adentros, solt una carcajada y decidi leer todo en voz alta desde el principio:

Yo, Timothy Kieran Binnett, sano de cuerpo y alma, declaro que sta es mi ltima volu ntad y testamento. A mis queridos sobrinos Ira Binnett y Wallace Bourke Binnett, en reconocimiento por la cariosa amabilidad con que me han acogido en sus hogare s y me han atendido en el ocaso de mi 151 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves vida, doy y lego, a partes iguales, todas mis posesiones mundanas del tipo que s ean, es decir mis huesos y las ropas que me cubren. Tambin les lego los gastos de mi entierro y los siguientes recuerdos: en primer lugar, el recuerdo de su buen a fe al creer que los quince aos que estuve en Sing Sing los pas en Australia; en segundo lugar, el recuerdo de su optimismo al suponer que esos quince aos me prop orcionaron grandes riquezas y que si viv a costa de ellos, les ped dinero prestado y jams gast un cntimo de mi peculio, lo hice porque fui un avaro cuyo tesoro hered aran y no porque no tena ms dinero que el que les peda; en tercer lugar, por su cred ulidad al pensar que les dejara algo en el caso de que lo tuviera; y, en ltimo lug ar, porque su lamentable falta del ms mnimo sentido del humor les impedir comprende r cun divertido ha sido todo. Firmado y sellado...

Spade alz la mirada para aadir: Aunque no lleva fecha, est firmado Timothy Kieran Binnett con grandes rasgos. Ira Binnett estaba rojo de ira. El rostro de Wallace tena una palidez espectral y todo su cuerpo temblaba. Joyce Court haba dejado de curar el brazo de Timothy Bi nnett. El anciano se incorpor y abri los ojos. Mir a sus sobrinos y se ech a rer. No haba ner viosismo ni demencia en su risa: eran carcajadas sanas y campechanas, que se apa garon lentamente. Est bien, ya se ha divertido dijo Spade. Ahora hablemos de las muertes. De la primera no s ms que lo que le he dicho se defendi el viejo y no es un asesinato, porque yo slo... Wallace Binnett, que an temblaba espasmdicamente, musit dolorido y con los dientes apretados: Es mentira. Asesinaste a Molly. Joyce y yo salimos de la habitacin cuando omos grit ar a Molly, escuchamos el disparo, la vimos derrumbarse desde tu habitacin, y des pus no sali nadie. El anciano replic serenamente. Te aseguro que fue un accidente. Me dijeron que acababa de llegar un individuo de Australia que quera verme por algo relacionado con mis propiedades en ese pas. En tonces supe que haba algo que no encajaba sonri, pues nunca estuve en esas latitudes . Ignoraba si uno de mis queridos sobrinos sospechaba algo y haba decidido tender me una trampa, aunque saba que si Waily no tena nada que ver con el asunto intenta

ra sacarle informacin sobre m al caballero de Australia, y que tal vez perdera uno d e mis refugios gratuitos ri entre dientes. Decid contactar con Ira para regresar a s u casa si aqu las cosas se ponan mal e intentar sacarme de encima al australiano. Wally siempre pens que estoy medio chiflado mir de reojo a su sobrino y temi que me e ncerraran en el manicomio antes de que testara a su favor, o que declararan nulo el testamento. Vern, tiene muy mala reputacin despus del asunto de la Bolsa, y sab e que, si yo me volviera loco, ningn tribunal le encomendara el manejo de mis asun tos..., mientras yo tuviera otro sobrino mir de soslayo a Ira, que es un abogado re spetable. Saba que perseguira al visitante, en lugar de montar un escndalo que poda acabar conmigo en el manicomio. As que le mont el numerito a Molly, que era la que estaba ms cerca. Pero se lo tom demasiado en serio. Yo tena un arma y dije un montn de chorradas acerca de que mis enemigos de Australia me espiaban y de que pensa ba bajar de un balazo a ese individuo. Se inquiet excesivamente, e intent arrebata rme el arma. La pistola se dispar sola y tuve que hacerme los morados en el cuell o e inventarme la historia sobre el hombre corpulento y moreno mir desdeosamente a Wallace. No saba que l me cubra las espaldas. Aunque no tengo una gran opinin sobre W allace, jams imagin que sera tan vil como para encubrir al asesino de su esposa..., aunque no se llevaran bien, slo por dinero. No se preocupe por eso dijo Spade. Qu dice del mayordomo? No s nada del mayordomo repuso el anciano, y mir a Spade cara a cara.

152 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El detective privado aadi: Tuvo que liquidarlo rpidamente, antes de que pudiera hablar o actuar. Baj sigilosam ente por la escalera de servicio, abri la puerta de la cocina para engaarnos, fue a la puerta principal, toc el timbre, la cerr y se ocult al amparo de la puerta del stano, debajo de la esclera principal. Cuando Jarboe abri la puerta, le dispar, tiene un orificio en la nuca, accion el in terruptor que est junto a la puerta del stano y subi sigilosamente por la escalera de servicio, a oscuras. Luego se dispar cuidadosamente en el brazo. Pero llegu dem asiado pronto, as que me golpe con la pistola, la lanz por la puerta y se despatarr en el suelo mientras yo segua viendo las estrellas. El viejo se sorbi los mocos. Usted no es ms que... Ya est bien dijo Spade con paciencia. No discutamos. El primer crimen fue accidental , de acuerdo. Pero el segundo, no. Ser fcil demostrar que ambas balas, ms la que ti ene en el brazo, fueron disparadas con la misma pistola. Qu importancia tiene que podamos demostrar cul de los crmenes fue asesinato? Slo se ahorca una vez sonri afabl emente. Y estoy seguro de que lo colgarn.

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Antologa de relatos breves Demasiados han vivido [ Too many have lived, 1932] Un relato de Un hombre llamado Spade y otras historias

La corbata del hombre eran tan naranja como una puesta de sol. Se trataba de un individuo robusto, alto y puro msculo. El pelo oscuro con raya al medio y pegado al cuero cabelludo, las mejillas firmes y carnosas, la ropa que cea su cuerpo con evidente comodidad, e incluso las orejas, pequeas y rosadas, adheridas a los lado s de la cabeza: cada uno de estos elementos pareca formar parte de los distintos colores de una misma superficie uniforme. Tena entre treinta y cinco y cuarenta y cinco aos. Tom asiento junto al escritorio de Samuel Spade, se ech hacia adelante, ligerament e apoyado en su bastn de caa, y dijo: No. Slo quiero que averige qu le ocurri. Espero que no lo encuentre sus ojos verdes sa ltones miraron solemnemente a Spade. Spade se balance en el silln. Su rostro al que las uves de la barbilla huesuda, la boca, las fosas nasales y las cejas densamente pobladas otorgaban un aspecto satn ico que no resultaba del todo desagradable mostraba una expresin tan amablemente i nteresada como su tono de voz. Por qu? El hombre de ojos verdes habl sereno y seguro: Spade, con usted se puede hablar. Tiene la clase de reputacin que debe tener un de tective privado. Por eso he acudido a usted. El gesto de asentimiento no comprometi en nada a Spade. El hombre de ojos verdes prosigui: Y estar de acuerdo con un precio razonable. Spade volvi a asentir, y respondi: Y yo, pero tiene que decirme qu servicio quiere pagar. Quiere averiguar qu le pas a s te..., bueno, a Eli Haven, pero no le importa saber de qu se trata. Aunque el hombre de ojos verdes baj la voz, su expresin no cambi. En cierto sentido, me interesa. Por ejemplo, si lo encontrara y consiguiera mante nerlo definitivamente alejado, estara dispuesto a pagar ms. Est diciendo que lo mantenga alejado aunque no quiera? Ni ms ni menos replic el hombre de ojos verdes. Spade sonri y neg con la cabeza. Probablemente esa cantidad mayor no sea suficiente..., tal como lo ha planteado ap art de los brazos del silln sus manos de dedos largos y gruesos y puso las palmas hacia arriba. Dgame, Colyer, de qu va la cosa? Aunque Colyer se ruboriz, sostuvo su mirada fra e inexpresiva.

Ese hombre est casado con una mujer que me cae bien. La semana pasada se pelearon y l se larg. Si logro convencerla de que se ha ido definitivamente, cabe la posibi lidad de que ella pida el divorcio. Me gustara hablar con ella declar Spade. Quin es Eli Haven? A qu se dedica? Es un mal tipo. No da golpe. Escribe poesa o algo por el estilo. Puede darme ms datos tiles? No puedo decirle nada que Julia, su esposa, sea incapaz de transmitirle. Hable co n ella. Colyer se puso en pie. Estoy bien relacionado. Es posible que ms adelante sepa alg o ms gracias a mis relaciones.

154 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Una mujer menuda, de veinticinco o veintisis aos, abri la puerta del apartamento. S u vestido azul plido estaba adornado con botones plateados. Aunque pechugona, era esbelta, de hombros rectos y caderas estrechas, y se mova con un aire orgulloso, que en otra menos agraciada habra sido presuntuoso. Seora Haven? pregunt Spade. S la mujer vacil antes de responder. Gene Colyer me pidi que hablara con usted. Me llamo Spade, y soy detective privado . Colyer quiere que busque a su marido. Lo ha encontrado? Todava no. Primero tengo que hablar con usted. La sonrisa de la mujer se esfum. Estudi seriamente el rostro de Spade, faccin por f accin, retrocedi, abri la puerta y replic: Claro, adelante. Se sentaron frente a frente en los sillones de una sala modestamente decorada. T ras las ventanas se vea un campo de juego en el que unos chicos bulliciosos se di vertan. Le dijo Gene por qu quiere encontrar a Eli? Me dijo que cabe la posibilidad de que usted reflexione, si llega a la conclusin d e que se ha ido definitivamente. La mujer guard silencio. Se ha largado as en otras o casiones?

Uf, la tira! Cmo es Eli ? Cuando est sobrio es fantstico. Y cuando bebe tambin es agradable, salvo en lo que s e refiere a mujeres y dinero replic imparcialmente. Por lo que parece, es interesante en muchos aspectos. Cmo se gana la vida? Es poeta y, como sabe, nadie se gana la vida escribiendo poesas. Cmo...? Bueno, a veces aparece con algo de dinero. Dice que lo ha ganado al pquer o en las apuestas. Yo qu s! Hace mucho que estn casados? Casi cuatro aos... Spade sonri burln. Han vivido siempre en San Francisco? No, el primer ao vivimos en Seattle, y luego nos trasladamos aqu. Su marido es de Seattle? La seora Haven neg con la cabeza. Es de un pueblo de Delaware. De qu pueblo? No tengo ni la menor idea. Spade frunci ligeramente sus pobladas cejas. De dnde es usted? No me est buscando a m sonri ligeramente. Se comporta como si as fuera protest. Dgame, quines son los amigos de su marido? A m no me lo pregunte! Spade hizo una mueca de impaciencia e insisti: Seguro que conoce a algunos.

155 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

S. Hay un tal Minera, Louis James y alguien a quien llaman Conny. Quines son? Gente corriente respondi afablemente. No s nada de ellos. Telefonean, pasan a recoger a Eli o los veo en la calle con l. No s nada ms. Cmo se ganan la vida? Supongo que no sern todos poetas. La mujer ri. Podran intentarlo. Uno de ellos, Louis James, es..., creo que forma parte del equi po de Gene. Sinceramente, no s ms que lo que le he dicho. Cree que saben dnde est su marido? La seora Haven se encogi de hombros. Si lo saben, me estn mintiendo. An llaman de vez en cuando para preguntar si ha dad o seales de vida. Y las mujeres que mencion? No las conozco. Sam mir pensativo el suelo y pregunt: Qu haca su marido antes de que empezara a no ganarse la vida con la poesa? De todo un poco: vendi aspiradoras, hizo de temporero, se ech a la mar, reparti naip es en una mesa de blackjack, trabaj para el ferrocarril, en industrias conservera s, en campamentos de leadores, en ferias, en un peridico..., hizo de todo. Cuando se fue, tena dinero? Los tres dlares que me pidi. Qu le dijo? La mujer ri. Me dijo que si mientras estaba afuera yo utilizaba mis influencias divinas para h acer travesuras, regresara puntualmente a la hora de la cena y me dara una sorpres a. Spade frunci el entrecejo. Estaban peleados? Qu va, no. Haca un par de das que nos habamos reconciliado de la ltima pelotera. Cundo se fue? El jueves por la tarde, alrededor de las tres. Tiene alguna foto de su marido? S. La seora Haven se acerc a la mesa que haba junto a una de las ventanas, abri un cajn y se volvi hacia Spade con una foto en la mano.

Spade observ la imagen de un rostro delgado, de ojos hundidos, boca sensual y fre nte surcada de arrugas y coronada por una desgreada pelambrera rubia y gruesa. Guard la foto de Haven en un bolsillo y recogi su sombrero. Camin hacia la puerta y se detuvo. Qu tal poeta es? Es de los buenos? La mujer se encogi de hombros. Eso depende de a quin se lo pregunte. Tiene alguno de sus libros? No la seora Haven sonri. Cree que se ha escondido entre las pginas? Nunca se sabe qu pista conduce a algo interesante. Volver a visitarla. Piense y com pruebe si puede decirme algo ms. Adis.

156 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Spade baj por Post Street hasta la librera Mulford, y pidi un ejemplar de los poema s de Haven. Lo siento, pero ya no quedan dijo la empleada. La semana pasada vend el ltimo sonri al mismsimo seor Haven. Si quiere, puedo pedirlo. Lo conoce? Slo por haberle vendido libros. Spade apret los labios y pregunt: Cundo fue? Entreg su tarjeta a la empleada. Por favor, es muy importante. La muchacha se acerc a un escritorio, volvi las hojas de un libro de contabilidad encuadernado en rojo y regres con ste abierto en las manos. Fue el mircoles pasado respondi y se lo entregamos al seor Roger Ferris, deI 1981 de P acific Avenue. Muchsimas gracias dijo Spade. Sali de la librera, llam un taxi y dio al chfer las seas del seor Roger Ferris.

La casa de Pacific Avenue era un edificio de piedra gris, de cuatro plantas, que se alzaba detrs de un estrecho jardn. La estancia a la que una criada de cara reg ordeta hizo pasar a Spade, era amplia y de techo alto.

Aunque Spade tom asiento, en cuanto la criada se retir, se levant y recorri la sala. Se detuvo ante una mesa en la que haba tres libros. Uno tena en la sobrecubierta de color salmn, impreso en rojo, el bosquejo de un rayo que caa a tierra, entre un hombre y una mujer. En negro figuraba: Luces de colores, de Eli Haven. Spade cogi el libro y volvi a la silla. En la guarda haba una dedicatoria escrita con tinta azul y con letras de trazos g ruesos e irregulares:

Al bueno de Buck, que conoci las luces de colores, en recuerdo de aquellos tiempos. Eli

Spade volvi las pginas al azar y ley tranquilamente un poema: Demasiados han vivido tal como vivimos para que nuestras vidas sean prueba de nuestra vida. Demasiados han muerto tal como morimos para que sus muertes sean prueba de nuestra agona.

Spade apart la vista del libro cuando en la sala entr un hombre en esmoquin. Aunqu e no era alto, se mantena tan erguido que incluso lo pareci cuando qued frente al m etro ochenta y pico de Spade. Sus ms de cincuenta aos no empaaban aquellos ojos azu les y encendidos, su rostro bronceado, en el que no haba ni un solo msculo flccido, la frente ancha y uniforme y unos cabellos gruesos, cortos y casi blancos. Su s emblante transmita dignidad e, incluso, amabilidad. Seal el libro que Spade an tena en la mano, y pregunt: Le gusta? Spade sonri.

157 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Parezco muy descarado dijo, y solt el libro. De todos modos, seor Ferris, se es el mot ivo por el que he venido a verle. Conoce a Haven? S. Seor Spade, sintese, por favor tom asiento en un silln prximo al del detective. Lo conoc de joven. Se ha metido en los? No lo s. Estoy tratando de dar con l dijo Spade.

Ferris pregunt vacilante: Puedo preguntarle por qu? ~Conoce a Gene Colyer? S. Ferris volvi a titubear. Finalmente agreg: Que esto quede entre nosotros. Poseo una cadena de cines en el norte de California, y hace un par de aos, cuando tuve pro blemas con el personal, me dijeron que Colyer era el individuo con quien deba pon erme en contacto para resolver la cuestin. As le conoc. Claro coment Spade secamente. Muchas personas conocen as a Gene. Qu tiene que ver con Eli? Me ha pedido que lo busque. Cundo lo vio por ltima vez? El jueves pasado estuvo en casa. A qu hora se march? A medianoche..., quizs algo despus. Se present por la tarde, alrededor de las tres y media. Haca aos que no nos veamos. Lo convenc de que se quedara a cenar..., iba bastante de sastrado..., y le prest dinero. Cunto? Ciento cincuenta, todo lo que tena en casa. Antes de irse, dijo adnde pensaba dirigirse? Ferris neg con ha cabeza. Me dijo que me telefoneara al da siguiente. Y le telefone? No. Lo conoce de toda ha vida? No exactamente. Trabaj para m hace quince o diecisis aos, cuando yo era propietario d e una empresa de feria, grandes espectculos combinados del Este y el Oeste, prime ro con un socio, y luego por mi cuenta. El chico siempre me cay bien. Cundo lo vio por ltima vez antes del jueves?

Slo Dios lo sabe replic Ferris. Le perd la pista durante aos. El mircoles lleg el li como llovido del cielo, sin remite ni nada que se le pareciera, salvo la dedicat oria, y Eh me telefone a la maana siguiente. Me encant saber que segua vivo y que ib a tirando. Aquella tarde vino a yerme y estuvimos cerca de nueve horas hablando de los viejos tiempos. Le habl de lo que hizo desde entonces? Slo coment que haba rodado de aqu para all, hecho esto y lo otro, aprovechando los gol pes de suerte que se le presentaron. No se quej, tuve que obligarlo a aceptar cie

nto cincuenta. Spade se puso en pie. Muchsimas gracias, seor Fems. Me he... Ferris lo interrumpi: No se merecen. Si puedo hacer algo por usted, cuente conmigo. Spade mir la hora. Me permite telefonear a mi oficina para preguntar si hay alguna novedad? Naturalmente. Hay un telfono en la habitacin de al lado, a la derecha. Spade le dio las gracias y sali. Regres liando un cigarrillo y con expresin impertu rbable.

158 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Alguna novedad? quiso saber Ferris. S. Colyer me ha retirado el encargo. Dice que han encontrado el cadver de Haven ocu lto entre unos arbustos, al otro hado de San Jos, con tres balas sonri. Luego aadi apaciblemente: Me dijo que quizs se enterar de algo a travs de sus aciones... El sol matinal que se colaba por has cortinas que protegan las ventanas de la ofi cina de Sam Spade dibujaba sobre el suelo dos amplios rectngulos amarillos y daba a todo un tono dorado. Spade estaba sentado ante el escritorio y contemplaba meditabundo el peridico. No alz la mirada cuando Effie Perine entr desde la antesala. Ha llegado la seora Haven dijo la secretaria. Spade irgui la cabeza y replic: Aj! Hazla pasar. La seora Haven entr deprisa. Estaba plida y temblaba, pese al abrigo de piel y a qu e el da era clido. Fue directamente hacia Spade y pregunt: Lo mat Gene? No lo s respondi Spade. Tengo que saberlo grit. Spade le tom las manos.

Venga, sintese la acompa hasta una silla. Luego pregunt: Le dijo Cohyer que me ha anu o el encargo? La seora Haven lo mir azorada. Cmo?

Anoche me dej dicho que haban encontrado a su marido, y que ya no necesitaba mis se rvicios. La mujer hundi la cabeza y habl con voz apenas audible. Entonces fue l. Spade se encogi de hombros. Tal vez slo un inocente poda permitirse el lujo de llamar para anular eh encargo, a unque quiz sea culpable y tuvo la astucia y el valor suficientes para... La mujer no lo escuchaba. Se inclin hacia l y pregunt con toda seriedad: Dgame, seor Spade, est dispuesto a darse por vencido sin presentar batalla? Dejar que ene lo asuste? Son el telfono mientras la mujer an estaba hablando. El detective se disculp y cogi e l auricular.

Diga... Vaya, vaya.... seguro? frunci los labios. Te lo dir apart lentamente el telf volvi a mirar a la seora Haven. Colyer est en la antesala. Sabe que estoy aqu? le apremi. No estoy seguro Spade se puso en pie y fingi no observarla atentamente. Le preocupa q ue sepa que est aqu? La seora Haven se mordi el labio inferior y replic vacilante: No. Me alegro. Dir que lo hagan pasar. La mujer levant la mano para protestar pero, finalmente, la dej caer. La palidez d e su rostro haba desaparecido cuando dijo: Haga lo que quiera. Spade abri la puerta y salud:

159 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Hola, Colyer. Pase. Da la casualidad de que estbamos hablando, precisamente, de us ted. Colyer asinti y entr en el despacho con el bastn en una mano y el sombrero en la ot ra. Hola, Julia, cmo ests? Tendras que haberme telefoneado. Te habra llevado en coche al c entro. Yo..., no saba lo que haca.

Colyer la observ unos segundos ms, y luego concentr sus ojos verdes e inexpresivos en la cara de Spade. Dgame, ha podido convencerla de que no fui yo?

An no habamos llegado a esa cuestin respondi Spade. Intentaba averiguar si existan mo os para sospechar de usted. Sintese. Colyer se sent con cierta cautela y pregunt: Y? Y en ese momento lleg. Colyer asinti con gravedad. De acuerdo, Spade. Queda nuevamente contratado para demostrar a la seora Haven que yo no he tenido nada que ver con este asunto. Gene! exclam ha mujer con voz quebrada y, suplicante, extendi las manos hacia l. No creo que lo hayas hecho..., quiero creer que no lo has hecho..., pero tengo m ucho miedo se cubri la cara con las manos y estall en sollozos. Colyer se acerc a la mujer y le dijo: Clmate. Lo aclararemos juntos. Spade fue a la antesala y cerr ha puerta. Effie Perime dej de mecanografiar una ca rta. El detective le sonri y coment: Alguna vez alguien debera escribir un libro sobre ha gente..., es bastante rara se acerc a la botella de agua. Supongo que tienes el nmero de WaIly Kehlogg. Llmaho y p regntale dnde puedo encontrar a Tom Minera. Spade regres a su despacho. La seora Haven haba dejado de llorar y murmur: Lo lamento. No se preocupe ha tranquiliz Spade. Mir de soslayo a Colyer. An tengo el trabajo? S Colyer carraspe. Si en este momento no me necesita, acompaar a la seora Haven a su a. De acuerdo, pero me gustara aclarar algo: segn el Chronicle, fue usted quien lo ide ntific. Cmo es que estaba all? Porque fui en cuanto me enter de que haban encontrado un cadver repuso Colyer serenamente. Ya le dije que estoy bien relacionado. Me enter por mis contactos de la existencia del cadver. Est bien. Nos veremos dijo Spade, y abri la puerta. En cuanto la seora Haven y Colyer salieron, Effie Penne dijo:

Minera est en el Buxton, de Army Street. Gracias murmur Spade. Entr en el despacho a buscar el sombrero. Cuando estaba a punt o de salir aadi: Si no he vuelto en un par de meses, diles que busquen mi cadver en el hotel.

160 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Spade camin por un srdido pasillo hasta una gastada puerta pintada de verde, en la que se lea 411. Aunque por la puerta se colaba un murmullo de voces, no entendi una sola palab ra. Dej de escuchar y llam. Una voz masculina, toscamente deformada, pregunt: Qu se le ofrece? Soy Sam Spade, y quiero ver a Tom. Tras una pausa, la voz respondi: Tom no est aqu. Spade sujet el picaporte y sacudi la destartalada puerta. Vamos, abra gru. Al instante, un hombre moreno y delgado, de veinticinco o veintisis aos, que inten t volver inocentes sus ojos oscuros, pequeos y brillantes, abri la puerta, ah tiemp o que deca: En un primer momento me pareci que no era su voz. La flaccidez de su barbilla haca que pareciera ms pequea de lo que en realidad era. Su camisa de rayas verdes, desabrochada a la altura del cuello, no estaba limpi a. Sus pantalones grises estaban primorosamente planchados. Actualmente hay que ser cuidadoso declar Spade solemnemente, y entr en una habitacin en la que dos hombres intentaban disimular el inters que experimentaban por su pr esencia. Uno de los individuos estaba apoyado en eh alfizar y se limaba las uas. El otro es taba repantigado en una silla, con los pies en el borde de la mesa y un peridico abierto entre las manos. Miraron simultneamente a Spade y siguieron como si tal cosa. Siempre me alegra conocer a los amigos de Tom Minera coment Spade jovialmente. Minera termin de cerrar la puerta y dijo con torpeza: Bueno..., s.... seor Spade, le presento al seor Conrad y al seor James.

Conrad, que estaba en el alfizar, hizo un ademn ligeramente amable con la lima en ristre. Tena pocos aos ms que Minera, estatura media, figura robusta, rasgos marcados y ojo s tristones. James baj unos segundos el peridico para mirar fra y calculadoramente a Spade y pre guntar: Cmo est, hermano? Retorn a la lectura. James era tan robusto como Conrad, pero ms alto, y su rostro posea una sagacidad de la que careca el de aqul. Ah, y a los amigos del difunto Eli Haven apostill Spade. El hombre situado junto a la ventana se chav la lima en un dedo y maldijo dolorid o. Minera se humedeci los labios y habl deprisa, con un fondo de protesta en la vo z. Pero en serio, Spade, ninguno de nosotros lo ha visto desde hace una semana. Spade pareci divertirse ligeramente con la actitud del hombre moreno. Por qu supone que lo mataron? pregunt Spade. Slo s lo que dice el diario: le haban registrado los bolsillos y no tena encima ni si quiera una cerilla hundi las comisuras de los labios. Por lo que yo s, no tena pasta. Eh martes por la noche estaba sin blanca. Me he enterado de que el jueves por la noche recibi algo de pasta coment Spade en voz baja. Minera, que se encontraba detrs del detective, contuvo notoriamente el aliento. Si lo dice, as ser. Yo no estoy enterado intervino James. Muchachos, trabaj alguna vez con ustedes?

161 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves James cerr lentamente el peridico y apart los pies de la mesa. Su inters por la preg unta de Spade pareca grande, aunque casi impersonal. Y eso qu quiere decir? Spade simul sorprenderse. Muchachos, supongo que alguna vez trabajan en algo. Minera se acerc a Spade y dijo : Venga, Spade, escuche. El tal Haven no era ms que un tipo que conocamos. No tuvimos nada que ver con su viaje al otro mundo. No sabemos nada de esta historia. Ver,

nosotros... En la puerta sonaron tres golpes calculados. Minera y Conrad miraron a James, que asinti con la cabeza, pero Spade se movi depr isa, camin hasta la puerta y la abri. All estaba Roger Ferris. Spade mir asombrado a Ferris, y ste de igual modo al detective. Luego Ferris he es trech la mano y dijo: Me alegro de verlo. Pase lo invit Spade. Seor Spade, quiero que vea esto a Ferris le tembl la mano mientras sacaba del bolsil lo un sobre algo sucio. En el sobre estaban mecanografiados el nombre y las seas de Ferris. No llevaba se llos. Spade sac la carta, un trozo delgado de papel blanco y barato, y ha despleg. Ley las palabras escritas a mquina:

Ser mejor que acuda a la habitacin 411 del hotel Buxton, de Army St., a has 5 de esta tarde, a causa de lo ocurrido el jueves por la noche.

No haba firma. An falta mucho para las cinco opin Spade. Es verdad reconoci Ferris con energa. Vine en cuanto la recib. El jueves por ha noche Eh estuvo en mi casa. Minera code a Spade y pregunt: Qu pasa? Spade alz la nota para que el hombre moreno la leyera. Minera le ech un vistazo y grit: Spade, le aseguro que no s nada de esta carta. Alguien tiene la ms remota idea? pregunt Spade. No se apresur a replicar Conrad. De qu carta habla? inquiri James. Spade mir a Ferris como si estuviera soando, y luego coment como si hablara para su s adentros: Ya entiendo. Haven intentaba sacudirle el bolsillo. Ferris se ruboriz.

Cmo? Sacudirle el bolsillo repiti Spade con paciencia. Sacarle dinero, chantajearlo.

Oiga, Spade dijo Ferris severamente, est hablando en serio? Por qu motivo querra chan earine? Al bueno de Buck, que conoci las luces de colores, en recuerdo de aquellos tiempos. Sam cit ha dedicatoria del poeta muerto. Mir severamente a Ferris y frunci el ceo. Qu 62 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves significa luces de colores? En la jerga del circo y de las ferias, cmo se dice cua ndo se arroja a un tipo de un tren en marcha? Ni ms ni menos que luz roja. Claro, ah est la madre del cordero: las luces rojas, F ems, a quin tir de un tren en marcha, y por qu Haven lo saba? Minera se acerc a una silla, se sent, apoy los codos sobre las rodillas, se cubri la cabeza con las manos y mir vacuamente hacia el suelo. Conrad respiraba entrecort adamente. Spade se dirigi a Ferris: Qu dice? Ferris se sec el rostro con un pauelo, lo guard en el bolsillo y se limit a responde r: Fue un chantaje. Y por eso lo asesin. Los ojos azules de Ferris, que miraban los grises amarillentos de Spade, estaban tan lmpidos y firmes como su voz. Yo no fui sostuvo. Juro que no lo mat. Le contar lo que ocurri. Tal como le dije, me e nvi el libro, y en seguida comprend el significado de la dedicatoria. Cuando al da siguiente telefone para decirme que quera hablar conmigo de los viejos tiempos y p ara tratar de convencerme de que le prestara dinero en recuerdo del pasado, volv a saber a qu se refera, fui al banco y retir diez mil dlares. Puede comprobarlo, ten go cuenta en el Seamen's National. Lo har asegur Spade. Tal como ocurrieron las cosas, no hizo falta esa suma. No me exigi demasiado, y l o convenc de que se llevara cinco mil. Al da siguiente ingres en el banco los otros cinco mil. Puede comprobarlo. Lo har repiti Spade. Le dije que no pensaba aceptar un solo sablazo ms, que esos cinco mil eran los pri meros y los ltimos que le daba. Lo obligu a firmar un documento que deca que haba co laborado en el..., en lo que yo haba hecho..., y lo rubric. Se fue a medianoche y nunca ms volv a verlo.

Spade golpe el sobre que Ferris le haba entregado. Y qu puede decirme de esta nota? Me la entreg un mensajero a medioda, y vine en seguida. Eli insisti en que no haba ha blado con nadie, pero yo no estaba seguro. Tena que afrontarlo. Spade se volvi hacia los dems con expresin impasible e inquiri: Qu opinan ustedes? Minera y Conrad miraron a James, que hizo un gesto de impaciencia y dijo: Claro que s, nosotros le enviamos la nota. Por qu no? ramos amigos de Eli y no habamos podido contactar con l desde que decidi apretarle las clavijas a este tipo. Enton ces apareci muerto y decidimos hacer venir al caballero para que nos diera una ex plicacin. Saban que pensaba apretarle las clavijas? Claro. Estbamos reunidos cuando Eli tuvo la idea. Cmo se le ocurri? pregunt Spade. James estir los dedos de la mano izquierda.

Estuvimos bebiendo y charlando, ya sabe lo que ocurre cuando un grupo de muchacho s comenta lo que ha visto y hecho..., y Eli nos cont una historia acerca de que u na vez haba visto a un individuo arrojar a otro a un can desde un tren, y se le esc ap el nombre del autor: Buck Ferris. Alguien pregunt: Qu aspecto tiene Ferris? Eli exp lic cmo era entonces, y aadi que haca quince aos que no lo vea. El que hizo la pregunt solt un silbido y aadi: Apuesto a que es el mismo Ferris dueo de la mitad de los cin es de este estado. Apuesto a que te dara algo con 163 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves tal de que no levantaras la perdiz! As fue como ha idea prendi en Eli. Se notaba. P ens un rato, y luego se mostr reservado. Pregunt cul era el nombre de pila del Ferri s de los cines, y cuando el otro respondi Roger, simul decepcionarse y aadi: No, no es l. Se llamaba Martin. Todos nos remos y, finalmente, reconoci que pensaba v isitar al caballero. Cuando el jueves a medioda me telefone para decir que esa noc he dara una fiesta en el bar de Pogey Hecker, deduje inmediatamente qu estaba pasa ndo. Cul era el nombre del caballero que sufri la luz roja? No quiso decirlo. Se cerr a cal y canto. Es lgico. Supongo que s coincidi Spade. Y despus, la nada. Jams apareci por el bar de Pogey. A las dos de la madrugada inten tamos contactarlo por telfono, pero su esposa dijo que no haba aparecido por casa. Nos quedamos hasta las cuatro o las cinco, llegamos a la conclusin de que nos ha ba dado el esquinazo, convencimos a Pogey de que anotara las consumiciones en la cuenta de Eli y nos dimos el piro. Desde ent onces no he vuelto a verlo..., ni vivo ni muerto.

Spade coment con tono mesurado: Es posible. Seguro que no encontr a Eli por la maana, lo llev a dar un paseo, le camb i los cinco mil pavos de Ferris por las balas y lo arroj entre los...? Una enrgica llamada doble estremeci la puerta. El rostro de Spade se ilumin, se dirigi hacia la puerta y la abri. Entr un joven. Era apuesto y perfectamente proporcionado. Llevaba un abrigo liger o y tena has manos en los bolsillos. Nada ms entrar, gir a ha derecha y se detuvo d e espaldas a la pared. En ese momento franque la puerta otro joven, que torci a la izquierda. Aunque no s e parecan, la apostura compartida, la elegancia de sus cuerpos y sus posiciones c asi simtricas espalda contra la pared, manos en los bolsillos, miradas fras y brill antes que estudiaban a los que ocupaban ha estancia, les concedan fugazmente ha ap ariencia de gemelos. Entonces hizo su entrada Gene Colyer. Salud a Spade, y no hizo eh menor caso de l os dems, pese a que James dijo: Hola, Gene. Alguna novedad? pregunt Gene Colyer al detective. Spade asinti. Al parecer este caballero fue... seal a Fems con el pulgar. Hay un lugar donde podamos hablar tranquilos? En eh fondo est la cocina. Dadle a todo lo que se mueva orden Colyer por encima del hombro a los dos jvenes ati ldados, y sigui a Spade hasta la cocina. Colyer ocup ha nica silla, y mir a Spade sin pestaear, mientras ste le contaba todo l o que haba averiguado. Cuando eh detective privado concluy, el hombre de ojos verdes pregunt: Cul es su opinin? Spade lo mir pensativo. Usted ha averiguado algo. Me gustara saber de qu se trata. Encontraron el arma en el ro, a cuatrocientos metros del sitio donde apareci el cadv er dijo Colyer. Pertenece a James..., tiene la marca de la vez que en Vallejo se la quitar on de la mano de un tiro. Muy interesante coment Spade.

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Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Escuche. Un chico apellidado Thurber dice que el mircoles pasado James fue a verlo y le encomend que siguiera a Haven. El jueves por la tarde, Thurber,lo encontr, c omprob que estaba en casa de Ferris y telefone a James. Este le dijo que no se mov iera del lugar y que le dijera a dnde se diriga Haven cuando saliera, pero una vec ina nerviosa denunci al merodeador y, alrededor de las diez de ha noche, la polica lo ech. Spade apret los labios y, concentrado, mir el techo. Pese a que los ojos de Colyer no denotaban la menor expresin, el sudor daba brill o a su cara redonda, y su voz sonaba ronca. Spade, voy a entregarlo. Spade desvi la mirada del techo y la fij en los saltones ojos verdes.

Nunca haba entregado a uno de los mos, pero esto es el no va ms aadi Colyer. Julia ti que creer que yo no tuve nada que ver con este asunto si ha sido uno de los mos y lo denuncio, no le parece? Supongo que s Spade asinti lentamente. De pronto Colyer apart la mirada y carraspe. Cuando volvi a hablar fue lacnico: Bueno, ya se puede despedir. Minera, James y Conrad estaban sentados cuando Spade y Colyer salieron de la coc ina. Ferris caminaba de un extremo a otro de la habitacin. Los jvenes apuestos no se haban movido. Colyer se acerc a James y pregunt: Louis, dnde est tu pistola? James desliz ha mano derecha hacia el lado izquierdo del pecho, se qued quieto y d ijo: No la he trado. Con la mano enguantada, pero abierta, Colyer golpe a James en la cara y lo hizo c aer de la silla. James se incorpor y mascull: No pasa nada se llev la mano a la cara. Jefe, no tendra que haberlo hecho, pero cuand o telefone y dijo que no quera plantarle cara a Ferris con las manos vacas y que no tena armas, le dije que no se preocupara, y le envi ha ma. Y tambin le enviaste a Thurber apostill Cohyer. Nos interesaba saber si lo haba conseguido murmur James. No podas ir personalmente o enviar a cualquier otro? Despus de que Thurber alertara a todo el barrio?

Colyer se dirigi a Spade: Quiere que le ayudemos a entregarlo, o prefiere llamar a la polica? Lo haremos bien respondi Spade, y se dirigi al telfono de la pared. Cuando termin de h ablar tena cara de palo y la mirada perdida. Li un cigarrillo, lo encendi y se volv i hacia Colyer. Soy lo bastante tonto como para pensar que Louis ha dado un montn d e respuestas acertadas con la historia que ha contado. James apart la mano de la mejilla irritada y mir desconcertado a Spade. Qu le pasa? protest Colyer. Nada respondi Spade afablemente. Salvo que me parece que usted est demasiado deseoso de endilgarle el muerto a Louis exhal una bocanada de humo. Por ejemplo, por qu aband onara el arma sabiendo que tena marcas que algunas personas podan reconocer? Me parece que usted piensa que Louis tiene cerebro coment Colyer. Si lo mataron estos muchachos, y si saban que estaba muerto, por qu esperaron a que apareciera el cadver y se removiera el avispero para perseguir nuevamente a Ferri s? Para qu le 165 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves habran vaciado los bolsillos si lo haban secuestrado? Supone tomarse muchas molest ias, y slo lo hacen aquellos que matan por otros motivos y quieren que parezca un robo Spade mene la cabeza. Usted est demasiado deseoso de endilgarles el muerto a l os muchachos. Por qu haran...? Ahora esto no viene al caso lo interrumpi Cohyer. La cuestin consiste en que exphique por qu dice que estoy demasiado deseoso de endilgarhe el muerto a Louis. Spade se encogi de hombros. Quiz para aclarar el asunto con Julia lo ms rpida y limpiamente posible, incluso par a dejar las cuentas claras con la polica. Adems, estn sus clientes. Cmo? pregunt Colyer. Distrado, Spade hizo un gesto con eh cigarrillo y respondi: Ferris. Lo mat l, eso es obvio. A Colyer le temblaron los prpados, pero no lleg a abrir y cerrar los ojos. Spade aa di: En primer lugar, por lo que sabemos, es la ltima persona que vio vivo a Eli, y sta es una apuesta ganadora. En segundo lugar, es la nica persona con la que habl ante s de que apareciera el cadver de Eli y que se interes por saber si yo pensaba que estaba ocultando datos. Los dems slo pensaron que estaba buscando a un individuo q ue se haba largado. Como Ferris saba que yo buscaba al hombre que haba matado, nece sitaba quedar fuera de toda sospecha. Incluso tuvo miedo de tirar el libro, porq ue lo enviaron de la librera, poda rastrearse y caba la posibilidad de que algn empl eado hubiese ledo la dedicatoria. En tercer lugar, era el nico que consideraba a E li un muchacho encantador, limpio y adorable..., por los mismos motivos. En cuar to lugar, la historia del chantajista que se presenta a las tres de la tarde, so

licita amablemente cinco mil y se queda hasta medianoche es absurda, por muy bue nas que fueran las bebidas. En quinto lugar, la historia sobre el documento firm ado por Eli no tiene asidero, aunque sera bastante fcil falsificar un papel de est e tipo. En sexto lugar, tiene un motivo ms slido que el de cualquiera de las perso nas implicadas para querer ver muerto a Eli. Colyer asinti lentamente y dijo: De todas maneras... De todas maneras, nada lo interrumpi Spade. Tal vez hizo el truco de los diez mil y los cinco mil dlares con el banco, lo cual no supone ninguna dificultad. Luego me ti en su casa a este chantajista imbcil, le hizo perder tiempo hasta que los criad os se retiraron, le arrebato la pistola que le haban prestado, lo empuj escaleras abajo, lo meti en el coche y lo llev a dar un paseo..., es posible que ya estuvier a muerto cuando se lo llev, o que le disparara entre los arbustos..., le vaci los bolsillos para obstruir la identificacin y hacer que pareciera un robo, arroj el a rma al ro y volvi a casa... Se interrumpi al or una sirena en la calle. Por primera vez desde que haba empezado a hablar, Spade mir a Ferris. Aunque Ferris estaba mortalmente plido, mantuvo firme la mirada. Spade agreg: Ferris, tengo la corazonada de que tambin nos enteraremos de aquel trabajo de la l uz roja. Me cont que, en la poca en que Eli trabaj para usted, tena un socio en la empresa de feria. Despus llev solo el negocio. No nos ser difcil averiguar si su socio desapareci, muri de muerte natural o si est vivo. Ferris ya no estaba tan erguido. Se humedeci los labios y dijo: Quiero ver a mi abogado. No hablar hasta que haya consultado a mi abogado. Me parece bien opin Spade. Tendr que enfrentarse con todo esto. Le dir que, personalme nte, los chantajistas me caen mal. Creo que Eli escribi un buen epitafio para ell os en su libro: Demasiados han vivido.

166 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El Ayudante del asesino

[ The assistant murderer ] Un relato de Ciudad de pesadilla

La placa dorada de la puerta, bordeada de negro, deca: Alexander Rush, Detective

privado. Dentro, un hombre feo estaba repantigado en una silla, con los pies sobre un esc ritorio amarillo. La oficina no era acogedora. Los muebles eran escasos y viejos, posean la lamenta ble edad de los objetos de segunda mano. Un deshilachado cuadrado de alfombra de color pardo cubra el suelo. De una pared amarilla colgaba un certificado enmarcado que autorizaba a Alexande r Rush a ejercer la profesin de detective privado en la ciudad de Baltimore, aten indose a ciertas reglas escritas numeradas en rojo. De otra pared colgaba el mapa de la ciudad. Bajo el mapa, una pequea y frgil estantera abra hueco a su magro cont enido: una amarillenta gua de trenes, un listn de hoteles an ms pequeo y callejeros y guas telefnicas de Baltimore, Washington y Filadelfia. Junto al lavabo blanco del rincn se alzaba un tambaleante perchero de roble, que sostena un sombrero hongo y un abrigo negro. Las cuatro sillas de ha estancia no guardaban la menor relacin, salvo su vejez. Adems de los pies del propietario, la araada tapa del escritorio contena un telfono, un tintero manchado de negro, un montn de papeles desordenados que hacan referenc ia a delincuentes escapados de sta o aquella crcel, y un cenicero gris que alberga ba tanta ceniza y colillas de puros como poda contener un recipiente de esas dime nsiones. Una fea oficina..., cuyo propietario era an ms feo. Tena la cabeza cuadrada y en forma de pera. Demasiado pesada, ancha y de mandbula contundente, se estrechaba al subir hasta el pelo entrecano, corto e hirsuto que brotaba encima de una frente estrecha e inclinada. Su tez era de un marcado roj o oscuro, su piel de textura spera y cubierta de gruesas capas de grasa. Estas ca rencias de elegancia elemental no configuraban, en modo alguno, la plenitud de s u fealdad. Le haban hecho algo a sus facciones. Si mirabas su nariz desde cierta perspectiva, te pareca que estaba torcida. Si la observabas desde otro ngulo, te convencas de que no estaba torcida, sino de que c areca de forma. Al margen de lo que opinaras de su nariz, su color era indiscutib le. Las venas haban reventado en mil hilillos que cubran su superficie colorada co n brillantes estrellas rojas, espirales y garabatos desconcertantes que parecan a lbergar un mensaje secreto. Tena los labios gruesos y de piel dura. Entre el labio superior y el inferior apuntaba el brillo metlico de dos slidas hil eras de dientes de oro, la de abajo se superponasobre la de arriba, de tan corta que era la abultada mandbula. Sus ojos pequeos, hundidos y de color azul claro estaban tan inyectados en sangre que pensab as que sufra un fuerte resfriado. Las orejas explicaban una faceta de aos pretritos : estaban engrosadas y retorcidas, eran las orejas en forma de coliflor de un pu gilista. Un hombre feo de cuarenta y tantos aos, repantigado en la silla y con los pies so bre el escritorio. La puerta con placa dorada se abri y otro hombre entr en la oficina. Unos diez aos ms joven que el del escritorio, era poco ms o menos todo lo que no era el primero. Bastante alto, delgado, de piel blanca y ojos pardos, llamara tan poco la atencin en un garito como en una galera de arte. Su vestimenta traje y sombrero grises est aba limpia y bien planchada e incluso era elegante, de esa manera poco llamativa que constituye una especie de buen gusto. Su rostro tambin era discreto, algo so rprendente, si pensamos cun cerca estaba de la apostura, de no ser por la delgade

z de la boca, seal del individuo excesivamente precavido. Dio dos pasos en la oficina y vacil, mirando con los ojos pardos los mseros mueble s y al propietario de mirada enfermiza. El hombre de gris pareci desconcertarse a nte tanta fealdad. Sus labios esbozaron una sonrisa de disculpa, como si estuvie ra a punto de murmurar: Disculpe, me he 167 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves equivocado de oficina. Cuando por fin habl, dijo otra cosa. Avanz un paso ms y pregu nt inseguro: Es usted el seor Rush? Servidor la voz del detective era ronca, con una asfixiada aspereza que pareca conf irmar el congestionado testimonio que daban sus ojos. Puso los pies en el suelo y seal una silla con una mano roja y regordeta. Tome asiento, seor. El hombre del traje gris se sent inseguro y erguido en el borde de la silla. En qu puedo ayudarle? cacare afablemente Alec Rush. Quiero..., deseo..., me gustara... no hubo modo de que el hombre de gris dijera alg o ms. Tal vez sea mejor que me diga cul es el problema. En tal caso, sabr qu quiere de m sugiri el detective y sonri. Haba amabilidad en la sonrisa de Alec Rush y era difcil resistirse. Es verdad que su sonrisa era una mueca horrible digna de una pesadilla, pero en eso consista su encanto. Cuando un hombre de semblante afable sonre, el beneficio es mnimo: prctic amente su sonrisa slo expresa un rostro sosegado. Sin embargo, cuando Alec Rush d istorsionaba su mscara de ogro de modo que de sus ojos encarnados y feroces y de su boca, brutalmente tachonada de metal, asomara como un disparate una alegre ex presin amistosa, se trataba de una muestra alentadora y decisiva. S, me parece que ser lo mejor el hombre de traje gris se acomod en la silla como si e stuviera dispuesto a quedarse. Ayer me encontr en Fayette Street con una..., con u na joven que conozco. No la haba..., haca meses que no nos veamos. En realidad, est o no viene al caso. Cuando nos separamos..., luego de hablar unos minutos..., vi a un hombre. Mejor dicho, sali de un portal y camin en la misma direccin que haba t omado mi amiga. Se me ocurri que la estaba siguiendo. Ella gir por Liberty Street y l hizo lo mismo. Infinidad de personas toman ese cam ino, y la idea de que la estaba siguiendo me pareci tan delirante que la descart y me ocup de mis asuntos. Pero no logr apartarla de mi mente. Me pareci que haba algo sumamente decidido en l os andares de ese individuo y, por mucho que me dije que era un disparate, la id ea sigui rondndome. Por ll noche, como no tena nada que hacer, di una vuelta en coche por el barrio d onde..., donde vive la joven. Vi nuevamente al mismo individuo. Estaba en una es quina, a dos manzanas de la casa de mi amiga. Estoy seguro de que era el mismo h ombre. Intent vigilarlo, pero desapareci mientras yo buscaba aparcamiento. No volv a verlo. stas son las circunstancias. Tendra la amabilidad de investigar este asunt o, comprobar si l la est siguiendo, y por qu?

Por supuesto acept el detective, roncamente. No le dijo nada a la seora ni a ningn mie bro de su familia? Eh hombre de traje gris se revolvi en ha silla y mir la alfombra parda deshilachad a. No, no dije nada a nadie. No quise, ni quiero, inquietarla o asustarla. Al fin y al cabo, quiz slo sea una coincidencia sin importancia y..., y..., bueno..., no me gustara... Es imposible! Pens que usted podra averiguar cul es el problema, si es qu e existe algn problema, y resolverlo sin que yo tenga nada que ver con la cuestin. Tal vez. Recuerde que no he dicho que lo har. Antes necesito ms informacin. Ms? Quiere decir ms...? Ms informacin sobre usted y sobre ella. No hay nada ms que saber entre nosotros! protest el hombre de traje gris. Las cosas so n exactamente como se has he contado. Podra aadir que la joven est..., que est casad a, y que hasta ayer no la haba visto desde el da de ha boda. Entonces, su inters por ella es...? el detective no concluy la frase, dejando la preg unta en suspenso. Amistoso..., se trata de una vieja amistad.

168 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Ah, ya veo. Dgame, quin es esta joven? El hombre de traje gris volvi a ponerse nervioso, se ruboriz y dijo: Aclaremos las cosas, Rush. Estoy realmente dispuesto a decrselo y lo har, pero no a brir la boca a menos que me diga que llevar este asunto. Lo que quiero decir es qu e no deseo comunicarle quin es esta joven si..., si no acepta el caso. Lo har? Alec Rush se rasc la cabeza entrecana con un ndice rechoncho. No lo s rezong. Es lo que estoy tratando de decidir. No puedo aceptar un trabajo que podra ir ms lejos de lo previsto. Tengo que saber que cuento con su mejor disposic in. El desconcierto perturb la claridad de los ojos pardos del hombre ms joven. Jams imagin que usted... se interrumpi y dej de mirar al feo. Lo s, no lo imagin una risilla escap de la gruesa garganta del detective, la risilla de alguien a quien tocan en una zona antao sensible. Alz una mano enorme para impe dir que su probable cliente se levantara de la silla. Apuesto a que acudi a una de las grandes agencias y les cont su historia. No quisieron meterse, a menos que u sted acharara los aspectos confusos. Entonces vio mi nombre por casualidad y record que hace un par de aos me expulsaro

n del cuerpo de polica. Y se dijo para sus adentros: sta es la ma, este tipo no ser ta n quisquilloso! El hombre de traje gris protest con la cabeza, el gesto y la voz, pero su mirada denotaba que estaba avergonzado. Alec Rush volvi a rer roncamente, y aadi: No se preocupe. Es una historia que est superada. Puedo hablar de poltica, de que h ice de chivo expiatorio y de lo que quiera, pero mi expediente demuestra que la junta de comisarios de polica me puso de patitas en la calle por una lista de del itos que cubrira de aqu a Canton Hollow. Ya vale, seor, acepto el encargo! Aunque parece falso, podra no serlo. Le costar qui nce dlares diarios ms las dietas. Comprendo que suene raro, pero pronto averiguar que todo est bien asegur el hombre jo ven al detective. Supongo que quiere un anticipo. S, digamos que cincuenta dlares. El hombre de traje gris sac cinco crujientes billetes de diez dlares de un billete ro de piel de cerdo, y los dej sobre el escritorio. Con ayuda de una pluma gruesa , Alec Rush se dedic a hacer emborronadas manchas de tinta en un recibo. Dme su nombre pidi. Preferira no hacerlo. Recuerde que yo no debo figurar en esta historia. Mi nombre carece de importancia, verdad? Alec Rush dej la pluma y mir a su cliente con el ceo fruncido.

Vamos, vamos! protest afablemente. Cmo quiere que llegue a un acuerdo con un hombre co o usted? El hombre de traje gris dijo que lo lamentaba, incluso se disculp, pero mantuvo s u reserva con toda testarudez. No estaba dispuesto a revelar su nombre. Alec Rus h protest, pero se guard los cinco billetes en eh bolsillo. Es posible que su reserva le favorezca, pero supondr una sangra para su bolsillo reconoci el detective al tiempo que se daba por vencido. Supongo que, si no fuera legal, ya se habra inventado un nombre falso. Con respecto a la joven..., quin es? La seora de Hubert Landow. Menos mal, por fin un nombre! A propsito, dnde vive la seora Landow? Vive en Charles-Street Avenue respondi el hombre de traje gris, y dio el nmero. Puede describirla?

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Tiene veintids o veintitrs aos, y es bastante alta, deportivamente esbelta, pelo cas tao, ojos azules y piel muy blanca. Y eh marido? Lo conoce? Lo he visto. Ronda mi edad, los treinta, pero es ms corpulento que yo, se trata de un individuo alto, de hombros anchos, rubio y sano. Y qu aspecto tiene nuestro hombre misterioso? Es muy joven, no supera los veintids aos, y no posee una gran corpulencia, dira que es de talla mediana tirando a esmirriado. Es muy moreno, de pmulos altos y nariz grande. Hombros altos y erguidos en lugar de anchos. Camina con pasos cortos, ca si remilgados. Cmo iba vestido? Ayer por la tarde, cuando lo vi en Fayette Street vesta traje marrn y gorra castaa. Supongo que anoche iba de la misma manera, pero no estoy seguro. Supongo que pasar por mi oficina a buscar los informes, ya que no s dnde envirsehos concluy el detective. Desde luego el hombre de traje gris se puso de pie y extendi la mano. Seor Rush, le a gradezco enormemente que haya aceptado mi encargo. Alec Rush aadi que no se preocupara. Se dieron la mano y el hombre de traje gris s ali.

El feo aguard a que su cliente girara en el pasillo que conduca a los ascensores. Luego exclam: Ahora, seor mo!, se levant de la silla, cogi el sombrero del perchero d rincn, cerr con llave la puerta del despacho y baj corriendo la escalera de servici o. Corri con la engaosa y pesada agilidad de un oso. Tambin haba algo osuno en la soltu ra con que el traje azul se adhera a su cuerpo robusto y en la cada de sus hombros firmes, hombros en pendiente y de extremidades flexibles, cuya inclinacin oculta ba buena parte de su volumen. Lleg a la planta baja a tiempo de ver salir a la calle nte. Alec Rush se pase siguiendo su estela. Camin dos recorri otra manzana y torci a la derecha. El hombre cinas de un banco que ocupaba la planta baja de un gran la espalda gris de su clie manzanas, gir a la izquierda, de traje gris entr en las ofi edificio de despachos.

Lo dems fue coser y cantar. Dio medio dlar a un conserje y se enter de que el hombr e de traje gris era Ralph Millar, cajero adjunto. La noche caa en Charles-Street Avenue cuando Alec Rush pas, al volante de un modes to cup negro, frente a las seas que Ralph Millar le haba proporcionado. La casa era grande y estaba separada de las vecinas y del pavimento por pequeos sectores de jardn vallado. Alec Rush sigui avanzando, gir a la izquierda en el primer cruce, hizo lo mismo en el siguiente y en el posterior. Durante media hora condujo el coche a lo largo de un camino de mltiples giros y cuando por fin aparc en el bordillo, a cierta dis tancia pero a la vista de la residencia Landow, haba recorrido hasta el ltimo centm etro de va pblica de las inmediaciones de la casa. No haba visto al joven moreno y de hombros altos descrito por Millar.

Las luces se encendieron alegremente en Charles-Street Avenue y el trfico nocturn o ronrone hacia el sur, en direccin al centro de la ciudad. El grueso cuerpo de Al ec Rush se desplom contra el volante del cup mientras impregnaba el interior del c oche con el humo acre de un puro y fijaba sus ojos pacientes e inyectados de san gre en lo que divisaba de la residencia Landow. Transcurridos tres cuartos de hora percibi movimientos en el interior de la casa. Una limusina sali del garaje del fondo rumbo a la puerta principal. Apenas disce rnibles a esa distancia, un hombre y una mujer abandonaron la casa y se dirigier on a la limusina. El vehculo se intern en la corriente de trfico que se desplazaba al centro. El tercer coche de la fila era el modesto cup de Alec Rush.

170 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Con excepcin de un momento de peligro en North Avenue, en que el avasallador trfic o transversal estuvo a punto de separarlo de su presa, Alec Rush no tuvo dificul tades para seguir la limusina. El vehculo dej su carga frente a un teatro de Howar d Street: un jovencito y una joven, altos los dos, vestidos de etiqueta y sin du da coincidentes con las descripciones que el cliente le haba proporcionado. Los Landow entraron en ha sala a oscuras, mientras Alec Rush compraba la entrada . Volvi a verlos cuando se encendieron las luces del primer intervalo. Dej su asiento en direccin al fondo de la sala y encontr un ngulo desde el que pudo observarlos durante los cinco minutos de descanso que an quedaban. La cabeza de Hubert Landow era pequea en relacin a su altura, y los cabellos rubio s amenazaban a cada instante con escapar de un peinado artificial para formar ri zos revueltos. Su cara, saludablemente rubicunda, era apuesta en un sentido musc uloso y muy masculino, y no denotaba mucha rapidez mental. Su esposa posea esa be lleza que no es necesario describir. Sin embargo, su pelo era castao, azules sus ojos y blanca su piel, para no hablar de que pareca uno o dos aos mayor que el top e mximo de veintitrs que le haba asignado Millar. Durante el intermedio, Hubert Landow habl impacientemente con su esposa, y su bri llante mirada era la propia de un amante. Alec Rush no logr ver los ojos de ha seo ra Landow. Not que de vez en cuando responda a las palabras de su marido. Su perfi l no denotaba la menor ansia de responder. Tampoco daba a entender que estuviera aburrida. En mitad del ltimo acto, Alec Rush sali del teatro para situar su cup en posicin fav orable a la partida de los Landow. Pero cuando salieron del teatro, ha limusina no los recogi. Bajaron por Howard Street y entraron en un llamativo restaurante d e segunda categora, donde una pequea orquesta lograba ocultar, por pura voluntad, sus dudosas aptitudes musicales. Despus de aparcar cmodamente el cup, Alec Rush busc una mesa desde la cual vigilar a los sujetos sin llamar la atencin. El marido segua cortejando a la esposa con com entarios incesantes e impacientes. La esposa estaba aptica, educada, fra. Apenas p robaron los platos que les sirvieron. Bailaron una sola pieza, y el rostro de la mujer sigui tan impertrrito como cuando escuchaba las palabras del marido. Era un rostro muy bello, pero huero.

Los Landow salieron del restaurante cuando el minutero del reloj niquelado de Al ec Rush apenas haba iniciado el ltimo ascenso del da, del punto en que el VI pasa a l XII. La limusina estaba a dos puertas del local, y un joven negro con cazadora fumaba recostado en la portezuela. Los Landow volvieron a casa. Despus de verlos entrar y de comprobar que la limusi na se quedaba en el garaje, el detective volvi a dar vueltas por las calles del b arrio en su cup. No vio al joven moreno descrito por Millar. Alec Rush volvi a casa y se acost. A las ocho en punto de la maana siguiente, el feo y su modesto cup volvan a estar a postados en Charles-Street Avenue. El elemento masculino de Charles-Street Avenu e caminaba con el sol a la izquierda, en direccin a sus oficinas. A medida que la maana envejeca y las sombras se tornaban ms cortas y anchas, lo propio ocurra con l os individuos que formaban la procesin matinal. La de las ocho en punto estaba fo rmada por jvenes delgados y de paso rpido; la de has ocho y media, no tanto; la de las nueve, an menos, y la retaguardia de las diez no era predominantemente joven ni delgada y de paso ms lento que vivo. Aunque fsicamente no perteneca a una hora de las posteriores a las ocho y media, u n dos plazas azul se llev a Hubert Landow con la procesin de la retaguardia. Sus h ombros anchos estaban cubiertos por un abrigo azul, su cabellera rubia con una g orra gris, e iba solo en eh coche. Alec Rush ech un rpido vistazo a su alrededor para comprobar que el joven moreno n o circulaba por all, y se dedic a seguir el coche azul con su cup.

171 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Se internaron rpidamente en la ciudad y llegaron al centro financiero, donde Hube rt Landow aparc su dos plazas frente a una oficina de agentes de Bolsa de Redwood Street. La maana se convirti en medioda algo antes de que Landow saliera y enfilar a hacia el norte en su dos plazas. Cuando perseguido y perseguidor se detuvieron una vez ms, estaban en Mount Royal Avenue. Landow se ape del coche y entr deprisa en un gran edificio de apartamentos. A una calle de distancia, Alec Rush encendi un puro y se acomod en el asiento del cup. Tr anscurri media hora. Alee Rush volvi la cabeza y chav la dorada dentadura en el cig arro. A menos de seis metros del cup, en la puerta de un garaje, pasaba el rato un jove n moreno, de pmulos marcados y hombros altos y rectos. Tena la nariz grande. Vesta un traje marrn, del mismo color que los ojos, que no parecan hacer caso de nada en medio de la delgada bocanada de humo azul que escapaba de la colilla de un lngui do cigarrillo. Alec Rush se quit el cigarro de la boca, lo estudi, sac la navaja del bolsillo para recortar el extremo mordido, volvi a ponerse el cigarro en la boca y la navaja e n el bolsillo y, a partir de ese momento, fue tan indiferente a lo que pasaba en Mount Royal Avenue como el joven que estaba a sus espaldas. ste se adormeci en el

portal. El otro dormit dentro del coche. La tarde se arrastr lentamente hacia la una, hacia la una y media. Hubert Landow sali del edificio de apartamentos y desapareci muy pronto en el dos plazas azul. Su partida no inmut a ninguno de los dos hombres inmviles, y menos an sus miradas. Slo despus de un cuarto de hora, uno de ellos se dign moverse. En ese momento, el joven moreno abandon el portal. Camin calle arriba, sin prisa, con pasos cortos, casi remilgados. Cubierto con un sombrero negro, Alec Rush dio la espalda al joven, que pas junto al cup negro; quiz fue casual, pues nadie poda a segurar que el feo se haba dignado mirar al otro desde que lo avist por primera ve z. El joven moreno mir con indiferencia la nuca del detective. Deambul calle arrib a hacia el edificio de apartamentos que Landow haba visitado, subi ha escalinata y se perdi en su interior. En cuanto el joven moreno desapareci, Alec Rush tir el puro, se desperez y encendi e l motor del cup. A cuatro manzanas y dos giros de Mount Royal Avenue, se ape del v ehculo y lo dej cerrado y vaco delante de una iglesia de piedra gris. Regres a Mount Royal Avenue y se detuvo en una esquina, a dos calles de la posicin anterior. Esper media hora ms hasta que el joven moreno apareci. Alec Rush compraba un puro e n un estanco con escaparate de cristal cuando el otro pas a su lado. El joven sub i al tranva en North Avenue y encontr asiento. El detective subi al mismo tranva en l a parada siguiente y permaneci de pie en la plataforma trasera. Alertado por la s ignificativa inclinacin hacia adelante de los hombros y la cabeza del joven, Alec Rush fue el primer pasajero en bajar en Madison Avenue y el primero en subir a otro tranva que se diriga hacia el sur. Tambin fue el primero en apearse en Frankli n Street. El joven moreno se dirigi en lnea recta a una pensin de esa calle al tiempo que el detective se apoyaba en el escaparate de una tienda de la esquina especializada en maquillaje para actores. All estuvo hasta las tres y media. Cuando el joven mo reno sali a la calle, ech a andar mientras Alec Rush le pisaba los talones hasta Eut aw Street, cogi el tranva y viaj hasta Camden Station. En la sala de espera de la estacin, el joven moreno encontr a una joven que lo mir torvamente y pregunt Qu demonios estuviste haciendo? Al pasar junto a ellos, el detective oy el enfadado saludo, pero la respuesta del joven fue susurrada, y tampoco volvi a or una sola de las respuestas de la joven. Hablaron cerca de diez minutos, de pie, en un extremo vaco de la sala de espera, de modo que Alec Rush no pudiera acercarse a ellos sin llamar la atencin. La muchacha se mostraba impaciente, porfiada. El joven pareca darle explicaciones , tranquilizarla. De vez en cuando gesticulaba con las manos castigadas pero hbil es de un buen 172 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves mecnico. Su acompaante se mostr ms afable. Era baja y cuadrada, pareca escuetamente t allada a partir de un cubo. Como era de prever, su nariz era corta y el mentn cua drado. Superado el enfado inicial, ahora se vea que posea una cara alegre, un rost ro vivaracho, belicoso y bien irrigado que anunciaba a bombo y platillo una vita lidad inagotable. Ese anuncio estaba presente en todos sus rasgos, desde las pun tas animadas de su corta cabellera castaa hasta la posicin enraizada de sus pies s obre el suelo de cemento. Vesta ropa oscura, poco llamativa y cara, pero no la lu

ca con donaire pues colgaba desaliadamente aqu y all, sobre su cuerpo macizo. El joven asinti enrgicamente en varias ocasiones, se toc la visera de la gorra con dos dedos descuidados y sali a la calle. Alec Rush lo dej partir sin seguirlo. Fue detrs de la joven cuando sta se encamin le ntamente hacia las puertas de hierro de la estacin, avanz junto a la taquilla del equipaje y sali a la calle. An la segua cuando la muchacha se uni al grupo de compradores de las cuatro de la t arde en Lexington Street. La joven fue de compras con la entusiasta actitud de alguien que no tiene preocu paciones. En los segundos grandes almacenes que visit, Alec Rush la dej ante un mo strador de encajes mientras l avanzaba, tan rpida y directamente como poda en medio de los animados clientes, en direccin a una mujer alta, de hombros gruesos, cano sa y vestida de negro que pareca esperar a alguien junto a la escalera. Hola, Alec! salud la mujer cuando el detective le toc el brazo y sus ojos vivaces con templaron con verdadera alegra la tosca cara de Rush. Qu haces en mi territorio? Tengo una mechera para ti murmur. La chica fornida, vestida de azul, junto al mostra dor de los encajes. Sabes de quin te hablo? La detective de la tienda ech un vistazo y asinti. S, Alec, muchas gracias. Ests seguro de que es una ratera?

Venga ya, Minnie! se quej y su voz ronca solt un gruido metlico. Me crees capaz de d un dato falso? Tom el camino del sur con un par de prendas de seda y es harto pro bable que a estas alturas tenga algunos encajes. Hmmm, hmmm mascull Minnie. Entendido. En cuanto pise la accra estar a su lado. Alec Rush volvi a rozar el brazo de la detective.

Me gustara seguirla explic. Qu te parece si le pisamos un rato los talones y averiguam s qu trama antes de cazarla? De acuerdo si no nos lleva todo el da acept ella. Cuando la joven fornida y vestida de azul abandon la seccin de encajes y los grand es almacenes, los detectives la siguieron, la acompaaron al interior de otra tien da y aunque quedaron demasiado rezagados para comprobar si estaba robando se die ron por satisfechos con vigilarla. De esa tienda sali la joven, se dirigi a la par te ms srdida de Pratt Street y entr en una misrrima casa de tres plantas dividida en varios pisos amueblados. A dos manzanas de distancia, un polica giraba en la esquina. Vigila el edificio mientras voy a buscar al uniformado orden Alec Rush. Al regresar con el polica, vio que la detective de la tienda aguardaba en el vestb ulo. Primer piso inform Minnie. A sus espaldas la puerta permaneca abierta y permita entrever un oscuro pasillo y el pie de la escalera cubierta por una gastada moqueta.

En el sombro pasillo apareci una mujer delgada y desaliada, con un arrugado vestido de algodn gris, que pregunt quejumbrosa al tiempo que avanzaba: Qu buscan aqu? Tengo una casa decente. Quiero que sepan y que comprendan que yo...

173 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves En el primer piso vive una chica fornida de ojos oscuros cacare Alec Rush. Mustrenos cul es su puerta. La cara delgada de la mujer se convirti en infinitas lneas de sorpresa y sus ojos mortecinos se ensancharon como si confundiera la aspereza de la voz del detectiv e con la brusquedad de las grandes emociones. Tartamude algo y record la primera regla de la administracin de una pensin sospechos a: no te interpongas nunca en el camino de la polica. Les mostrar la puerta acept, se levant con una mano la falda arrugada y los gui escale ras arriba. Sus dedos delgados golpearon la puerta cercana a la escalera. l~Quin es? pregunt una voz femenina indiferentemente seca. La casera. La chica fornida y vestida de azul, ahora sin sombrero, abri la puerta. Alec Rush encaj su enorme pie para impedir que la cerrara al tiempo que la casera deca: Aqu la tienen. Tendr que acompaarnos afirmaba simultneamente el polica. Querida, nos gustara entrar y hablar contigo apostillaba Minnie. Dios mo! exclam la joven. Creo que estn cometiendo un lamentable error. En absoluto dijo Alec Rush con voz ronca, dio un paso al frente y mostr su espeluzn ante sonrisa amistosa. Vayamos a un sitio donde podamos conversar. Con un simple movimiento de su desgarbada osamenta, un paso para aqu y medio paso para all, y girando su fea cara hacia ste y hacia aqulla, Alec Rush gui a su antojo al pequeo grupo, despidi a la avinagrada casera e hizo pasar a todos a las habita ciones de la chica. Recuerden que no s de qu va ha cosa dijo la chica cuando llegaron a la sala, una est recha habitacin donde el azul luchaba con el rojo sin llegar a ser violeta. Es fcil llevarse bien conmigo y si le parece que ste es el sitio adecuado para hablar de lo que usted quiere hablar, adelante! Pero si confa en que yo suelte el rollo, tendr que espabilarse. Rateras, querida dijo Minnie y se inclin para palmearle el brazo a la chica. Trabajo en Goodbody's.

Supone que he birlado algo? sa es ha cuestin? S, exactamente. Claro que s, eso es Alec Rush no dej lugar a dudas. La muchacha entrecerr los ojos, hizo morritos con los labios pintados de rojo y m ir al feo de soslayo. Estoy de acuerdo anunci, siempre que Goodbody's quiera hacerme cargar con las culpas.. . as podr ponerle un pleito por un milln cuando fracase. No tengo nada que declarar . Llveme a la comisara. Hermana, ya te llevaremos a la comisara asegur el feo afablemente. Nadie te sacar del apuro. Dime, te molesta que eche un vistazo a tu casa? Tiene algn papel firmado por un juez en el que diga que est autorizado? No. Entonces no echar ni una ojeada! Alec Rush ri entre dientes, se meti las manos en los bolsillos del pantaln y deambu l por las habitaciones, comprobando que haba tres. Sali del dormitorio portando en la mano una foto en un marco de plata. Quin es? pregunt el detective a la chica. Avergelo si puede.

174 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Es lo que intento minti Alec Rush.

No es ms que un incompetente! se enfureci la chica. Sera incapaz de encontrar agua en ocano! Alec Rush ri con ronca alegra. Poda darse ese lujo. La foto que tena en la mano era de Hubert Landow. El ocaso rodeaba la iglesia de piedra gris cuando el propietario del cup abandona do regres al coche. La chica fornida dijo llamarse Polly Vanness fue fichada y ence rrada en una celda de la comisara de Southwestern. En su piso aparecieron cantida des ingentes de mercancas robadas. An llevaba encima la cosecha de esa tarde cuand o Minnie y una matrona de la comisara la registraron. Se haba negado a hablar. El detective no mencion que conoca al sujeto de la foto ni habl del encuentro de la chica con el joven moreno en la estacin de tren. Ninguna de las cosas aparecidas en su vivienda esclareci esas cuestiones. Como haba cenado antes de regresar al coche, Alec Rush puso rumbo a Charles-Stree

t Avenue. Al pasar frente a ha residencia Landow, vio encendidas las luces de costumbre. A lgo ms lejos gir el cup para que apuntara hacia el centro y aparc junto al bordillo, en una zona oculta por los rboles, desde la que divisaba la casa. Se hizo noche cerrada y nadie sali ni entr en casa de los Landow. Unas uas golpearon el cristal de la ventanilla del cup. Divis a un hombre. En la oscuridad no se poda decir nada sobre l, salvo que no era corpulento y que deba de haberse acercado sigilosamente desde la parte posterior del coche para que el detective no se apercibiera de su presencia. Alec Rush extendi la mano y abri ha portezuela. Tienes fuego? pregunt el hombre. El detective titube, le ofreci una caja de cerillas y dijo: S. El hombre encendi un fsforo e ilumin su cara morena y joven, de nariz grande y pmulo s altos: era la misma persona a la que Alec Rush haba seguido esa tarde. Slo el joven moreno dio seales de haber reconocido al detective: Supona que eras t dijo llanamente mientras acercaba el fsforo encendido al cigarrillo. Tal vez no sepas quin soy, pero te conoc cuando formabas parte de la polica. S el ex sargento de la Brigada de Detectives no dio el menor tono a su ronco monosf labo. Aunque no estaba seguro, me pareci verte esta tarde entre el gento de Mount Royal prosigui el joven, que subi al cup, se sent junto al detective y cerr ha portezuela. S oy Scutthe Zeipp. No soy tan famoso como Napolen, de modo que tampoco pasa nada s i jams has odo mi nombre. S.

isa es la cuestin! Si se te ocurre una buena respuesta, cete a ella sbitamente el rost o de Scuttle Zeipp se convirti en una mscara broncnea bajo el brillo del cigarrillo. Bastar con que des la misma respuesta a la prxima pregunta. Ests interesado en los Landow? S aadi burlndose roncamente de la voz del detective. Otra calada ilumin su ros tro y las palabras salieron envueltas en humo, a medida que se extingua el brillo de la colilla. Supongo que querrs saber qu hago merodeando. No es un secreto. Te l o dir. Me han dado quinientos pavos para que me cargue a la chica... dos veces. Qu te parece? Ya te he odo respondi Alec Rush. Cualquiera que sabe hablar puede soltar una sarta de tonteras.

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Antologa de relatos breves

Una sarta de tonteras? Ya lo creo reconoci Zeipp alegremente. Tambin es una tontera c do el juez dice Ahorcado hasta que muera y que Dios se apiade de su alma. Muchas c osas son pura chchara, pero eso no les impide ser reales. S?

S, hermano, s! Escchame bien: esto va de regalo. Hace un par de das me visit cierta pe sona con una oferta de alguien que me conoce. Te das cuenta? Esa cierta persona m e pregunt cunto quera por carganne una zorra. Pens que mil eran suficientes y lo dij e. Le pareci excesivo. Quedamos en quinientos. Recib doscientos cincuenta y el resto a cobrar cuando se enfriara la historia Landow. No estaba mal por tratarse de una cosa fcil... una b ala a travs de la portezuela del coche, eh?

Venga ya, a qu esperas? pregunt el detective. Quieres convertirlo en una travesura fan asiosa... matarla el da de su cumpleaos o un festivo? Scuttle Zeipp chasque los labios y, en medio de la oscuridad, hundi un dedo en el pecho del detective.

Ni soarlo, hermano! Parece que pienso ms rpido que t! Escucha: me guardo los dosciento cincuenta de adelanto y vengo a reconocer a fondo el terreno para no toparme co n algn imprevisto. Mientras fisgoneo, encuentro a otra persona que hace lo mismo. Esta segunda persona me tantea, pero yo soy muy listo y la suerte me sonri. Fue directo al grano. Sabes qu me pregunt? Quera saber cunto cobro por cargarme una zorra! Sera la misma que la otra quera cargarse? Te aseguro que s! No soy tonto. Cobro dosc ientos cincuenta pavos ms y recibir mucho ms cuando termine la faena. Me crees capaz de hacerle algo a la bella Landow? Si lo creyeras, seras un imbcil. Ella es mi se guro. Si vive hasta que yo destape la olla, ser ms vieja que t o que la baha. Por ah ora me han dado quinientos. Hay algn problema en rondar la zona y esperar a que ap arezcan otros clientes que no la quieren? Si dos quieren comprarle eh billete pa ra sacarla de este mundo, por qu no ms? La respuesta es afirmativa. Y apareces t, qu e tambin ests fisgoneando. Esta es la historia, hermano, mira, degusta y toca. En la oscuridad del interior del cup reina el silencio varios minutos, hasta que la spera voz del detective pregunt con escepticismo: Quines son los que quieren quitarla de en medio? Ests loco? lo reprendi Scuttle Zeipp. Te estoy contando la historia, pero no pienso da r nombres. Y para qu me la cuentas? Para qu? Porque de alguna manera ests en el medio. Si nos estorbamos, ninguno obtien e beneficios. Si no aunamos esfuerzos, el chanchullo se ir al carajo. Ya he ganad o quinientos con la Landow. Eso me pertenece, pero un par de hombres que saben l o que se hacen pueden recoger mucho ms. Eso digo. Te propongo que compartamos a p artes iguales todo lo que podamos obtener. Pero no te dar los nombres de mis personas! No me molestara delatarlas, pero no soy tan rata como para decirte quines son. Alec Rush farfull y plante otra pregunta ambigua.

Scutthe, por qu confas tanto en m? El asesino a sueldo ri sagazmente. Por qu no? Eres un buen tipo. Sabes aceptar un beneficio si te lo ofrecen. No te ec haron de la pohi por ser tan inocente. Adems, en el caso de que quisieras traicio narme, qu podras hacer? Te ser imposible demostrar todo lo que te he contado. Ya te dije que no pretendo que la mujer sufra el menor dao. Ni siquiera estoy armado. Pero eso son tonteras. Tienes la cabeza bien puesta y conoces el pao. Alec, t y yo podemos conseguir un pa stn! Volvi a reinar el silencio hasta que el detective habl lenta y reflexivamente: 176 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves En primer lugar, tendramos que averiguar los motivos por los que tus personas quie ren acabar con la chica. Sabes algo? Nada de nada. Por lo que has dicho, entiendo que las dos son mujeres. Scuttle Zeipp se mostr indeciso. S admiti. Pero no me preguntes nada sobre ellas. En primer lugar, no s nada y, en segu ndo, no soltara prenda aunque lo supiera. S cacare el detective como si comprendiera la retorcida idea de lealtad de su compaer o. Si son mujeres, cabe la posibilidad de que este rollo tenga que ver con un hom bre. Qu opinas de Landow? Parece un to guapo. Scutthe Zeipp se inclin y volvi a hundir un dedo en el pecho del detective. Alec, has dado en el blanco! Es posible, ya lo creo que podra ser por eso! S reconoci Alec Rush mientras manoseaba las palancas del coche. Saldremos de aqu y nos mantendremos alejados hasta que yo he haya echado un vistazo. El detective paro el cup en Franklin Street, a media manzana de la pensin hasta la que, por la tarde, haba seguido al joven. Quieres apearte aqu? pregunt. Scutthe Zeipp mir de soslayo y de forma inquisitiva el desagradable rostro del ho mbre mayor.

Por qu no? respondi el joven. De todos modos, eres un adivino de primera se detuvo con la mano en la portezuela. Alec, trato hecho? Vamos a medias? Yo dira que no Alec Rush le sonri con horripilante afabilidad. Scuttle, eres un buen chico y si surge alguna ganga recibirs tu parte, pero no esperes que haga causa c omn contigo. Zeipp entrecerr los ojos y sonri hasta mostrar una dentadura amarillenta bien empa

rejada. Maldito gorila, seras capaz de venderme y yo te... se burl de la amenaza y su rostro moreno volvi a adoptar una expresin joven y despreocupada. no te saldrs con la tuya . No me equivoqu al decidir que compartira tu suerte. Lo que t digas ir a misa. S confirm el feo. Mantnte alejado de la residencia hasta que yo te avise. Ven a verme maana. Busca las seas de mi despacho en el listn. Hasta pronto, chico. Hasta pronto, Alec.

Por la maana Alec Rush se dedic a investigar a Hubert Landow. En primer lugar fue al Ayuntamiento y ech un vistazo a los libros grises donde se anotan todas las li cencias matrimoniales. Averigu que Hubert Britman Landow y Sara Falsoner se haban casado haca seis meses.

El apellido de soltera de la chica enturbi los ojos inyectados en sangre del dete ctive. El aire escap ruidosamente por sus fosas nasales aplastadas. S, s, s!, dijo cas para sus adentros, con tanto mpetu que un delgado pasante que estaba a su lado y consultaba otros expedientes lo mir asustado y se apart. Al salir del Ayuntamiento, Alec Rush fue con el apellido de soltera de la novia a las redacciones de dos peridicos en las que, tras estudiar los archivos, compr u n montn de diarios de haca seis meses. Los llev a su oficina, los abri sobre el escr itorio y puso manos a la obra con la tijera. Despus de recortar y descartar el ltimo haba sobre su escritorio un grueso fajo de recortes. Alec Rush los orden cronolgicamente. Encendi un puro, acomod los codos sobre el escr itorio, se sujet la fea cabeza entre las palmas de las manos y se puso a leer una historia que la gente de Baltimore aficionada a la prensa haba conocido medio ao atrs. Depurada de comentaroos impertinentes y digresiones, la historia era bsicamente l a siguiente: 177 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Jerome Falsoner, de cuarenta y cinco aos, era un soltern que viva solo en un piso d e Cathedral Street, y que disfrutaba de una renta ms que suficiente para asegurar su bienestar. Era un hombre alto pero de constitucin delicada, tal vez a causa d e una indulgencia desmedida en los placeres para un fisico que, en principio, no era muy fuerte. Era muy conocido, al menos de vista, por todos los noctmbulos de Baltimore y por aquellos que frecuentaban hipdromos, garitos y reideros clandesti nos que, de vez en cuando, operan fugazmente en los sesenta kilmetros de zona rur al que separan Baltimore de Washington. Una tal Fanny Kidd, que como tena por costumbre se present a las diez en punto de la maana para limpiar la casa de Jerome Falsoner, lo encontr tendido boca arriba e n la sala, mirando con los ojos muertos un punto del techo, un punto brillante q ue reflejaba la luz del sol... que la reflejaba en el mango metlico de su cortapa peles clavado en el pecho. La investigacin policial demostr cuatro hechos:

En primer lugar, Jerome Falsoner llevaba muerto catorce horas cuando Fanny Kidd lo encontr, lo que situaba su asesinato alrededor de las ocho de la noche anterio r. En segundo lugar, las ltimas personas que, por lo que se supo, lo vieron vivo, fu eron Madehine Boudin, una mujer de la que haba sido ntimo, y tres amigos de ella. Lo vieron vivo entre las siete y media y las ocho, o menos de media hora antes d e su muerte. Se dirigan a una casa de campo a orillas del ro Severn y Madehine Bou din dijo a los dems que quera ver a Falsoner antes de partir. Los dems se quedaron en el coche mientras ella tocaba el timbre. Jerome Falsoner abri la puerta y la mujer entr. Sali diez minutos ms tarde y se reuni con sus amigos. Jerome Falsoner la acompa a la puerta y salud con la mano a uno de los hombres que viajaba en el coche, Frederick Stoner, que apenas conoca a Falsoner y que estaba relacionado con la oficina del fiscal del distrito. Dos mujeres que charlaban en la escalinata de la casa de enfrente tambin vieron a Falsoner y la partida de Madeline Boudin y sus amigos. En tercer lugar, la heredera y nica pariente directa de Jerome Falsoner era su so brina Sara Falsoner que, por un capricho del azar, contraa matrimonio con Hubert Landow a la misma hora en que Fanny Kidd descubra el cadver de su patrn. Sobrina y to apenas se trataban. Se demostr concluyentemente que la sobrina durante unos poco s das las sospechas de la polica se centraron en ella haba estado en casa, en su apa rtamento de Carey Street, desde las seis de la tarde de la fecha del asesinato h asta las ocho y media de la maana siguiente. Su marido, a la sazn su prometido, ha ba estado con ella desde las seis hasta las once de la noche. Antes de ha boda, l a chica haba trabajado como taqugrafa en el mismo banco donde prestaba sus servici os Ralph Millar. En cuarto lugar, dos das antes del asesinato Jerome Falsoner, que no posea un carct er que pudiera considerarse tranquilo, haba discutido con el islands Einer Jokumss on en una casa de juego. Jokumsson lo haba amenazado. El islands un individuo forni do y grueso, de pelo y ojos oscuros desapareci de su hotel, dejando el equipaje, e l da que se descubri el cadver y desde entonces nadie le haba visto el pelo. Despus de leer minuciosamente el ltimo recorte, Alec Rush se meci en la silla y mir el techo con pensativa expresin de monstruo. Luego se enderez, consult el listn y de cidi marcar el nmero del banco donde trabajaba Ralph Millar. En cuanto supo el nmer o cambi de idea. No importa dijo por el auricular y llam a Goodbody's. Cuando se puso, Minnie le cont que Polly Vanness fue identificada como Polly Bang s, detenida dos aos atrs en Milwaukee por ratera y condenada a dos aos de crcel. Minn ie aadi que esa misma maana haban puesto en libertad bajo fianza a Polly Bangs. Alec Rush colg y revis los recortes hasta encontrar la direccin de Madehine Boudin, la mujer que haba visitado a Falsoner poco antes de su muerte. Las seas correspon dan a Madison Avenue. All lo llev su cup.

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No, la seorita Boudin no vive aqu. S, haba vivido aqu, pero se mud hace cuatro meses. Tal vez ha seora Blender, del segundo piso, conozca sus seas actuales. La seora Ble nder no las saba. Estaba enterada de que la seorita Boudin se haba mudado a un edif icio de apartamentos de Garrison Avenue, pero supona que esas no eran sus seas act uales. Al llegar a la vivienda de Garrison Avenue, Alec Rush averigu lo siguiente : la seorita Boudin se haba mudado haca un mes y medio... a un sitio de Mount Royal Avenue. Nadie saba el nmero. El cup traslad a su feo propietario a Mount Royal Avenue, hasta el edificio de apa rtamentos que el da anterior haban visitado Hubert Landow y, a continuacin, Scuttle Zeipp. En portera pregunt por Walter Boyden, pues pensaba que viva all. El portero no tena noticias de Walter Boyden. Sin embargo, el 604 estaba ocupado por la seori ta Boudin, que se apellidaba B-o-u-d-i-n y viva sola. Alec Rush abandon el edificio y volvi a montar en su coche. Entorn sus ojos enrojec idos y colricos y asinti satisfecho trazando con el dedo un pequeo crculo en el aire . Despus regres a su oficina. Volvi a marcar el nmero del banco, pidi que le pusieran con Ralph Millar y lo hicie ron en seguida. Soy Rush. Puede venir inmediatamente a mi oficina? Qu pasa? Por supuesto. Cmo... cmo...? S, voy para all. La sorpresa que transmita la voz de Millar a travs del telfono haba desaparecido cua ndo lleg a la oficina del detective. No hizo ninguna pregunta relativa al hecho d e que el detective conociera su identidad. Aunque hoy vesta traje marrn, llamaba t an poco la atencin como ayer de gris. Pase y sintese lo recibi eh feo. Seor Millar, necesito unos datos. La delgada boca de Millar se tens y frunci el entrecejo con terca reserva. Rush, pens que habamos acharado ese punto. Ya he dije... Alec Rush mir a su cliente con afable aunque aterradora exasperacin. Ya s lo que me dijo lo interrumpi. Eso fue en el pasado y ahora estamos en el present e. El asunto se est desenredando y apenas veo lo suficiente, de modo que puedo liarm e en esta historia si no estoy alerta.

Encontr a su hombre misterioso y habl con l. Tena razn, segua a la seora Landow. Segn enta, lo contrataron para matarla. Millar se levant de un salto y se inclin sobre el escritorio amarillo, aproximando su cara a la del detective. Dios mo! Rush!, qu ha dicho? La quiere matar? Vamos, vamos, tmelo con calma. No la matar. Creo que no tiene la menor intencin de m atarla, pero asegura que le pagaron para cargrsela. Lo ha detenido? Ha encontrado al hombre que lo contrat? El detective bizque con los ojos inyectados en sangre y estudi la expresin apasiona da de su cliente.

A decir verdad, no he hecho ni lo uno ni lo otro respondi serenamente cuando acab de estudiarlo. En este momento la joven no corre el menor peligro. Puede que el muc hacho me engaara o me dijera la verdad, pero sea como fuere no me habra contado na da si hubiese tenido intencin de actuar. Yendo al fondo del asunto, seor Millar, qu iere que el muchacho sea detenido? S! Mejor dicho... Millar se apart del escritorio, se dej caer flojamente en la silla y se tap la cara con manos temblorosas. Dios mo, Rush, no lo s!

179 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Exactamente confirm Ahec Rush. se es el meollo. La seora Landow es la sobrina y la her edera de Jerome Falsoner. Trabajaba en su banco. Se cas con Landow la misma maana en que apareci el cadver de su to. Ayer Landow visit el edificio donde vive Madeline Boudin. Fue la ltima persona conocida que estuvo en casa de Falsoner antes de qu e lo asesinaran. Y su coartada es tan irrecusable como la de los Landow. El homb re que dice que lo contrataron para matar a la seora Landow tambin visit ayer el ed ificio donde vive Madehine Boudin. Lo vi entrar. Lo vi reunirse con otra mujer. Esta ltima es una ratera. En su vivienda encontr una foto de Hubert Landow. El mor eno sostiene que lo contrataron dos veces para matar a la seora Landow... lo cont rataron dos mujeres, ninguna de las cuales sabe que la otra tambin lo hizo. No qu iso decirme quines son, pero no era necesario. La voz ronca ces y Alec Rush cedi la palabra a Millar. Durante un rato Millar perm aneci mudo. Su mirada era desesperadamente desmesurada y perdida. Alec Rush alz un a manaza, la cerr hasta formar un puo casi perfectamente esfrico y golpe el escritor io con suavidad.

stos son los hechos, seor Millar aadi. Es un buen embrollo. Pero no se preocupe, si me cuenta lo que sabe, desenredaremos la madeja. Si no habla... no cuente conmigo! Aunque a duras penas, Millar encontr palabras con las que expresarse: Rush, no puede abandonar! No puede dejarme a m... a nosotros.., a ella.., a todos en la estacada! No es... Usted no ser capaz de... Alec Rush mene su fea cabeza en forma de pera para resaltar lentamente su determi nacin. Aqu tenemos un asesinato y Dios sabe qu ms. No me gusta jugar con los ojos vendados. Cmo puedo saber cules son sus intenciones? O me dice lo que sabe, absolutamente tod o, o ms vale que contrate a otro detective. Es mi ltima palabra. Ralph Millar entrelaz los dedos, apret los labios contra los dientes y suplic al de tective con expresin de acoso. No lo haga, Rush implor. Ella an corre peligro. Aunque est en lo cierto cuando dice qu e ese hombre no la atac, tampoco est a salvo. Las mujeres que lo contrataron puede n apelar a otro matn. Rush, tiene que protegerla. S? En ese caso, usted tendr que ser explcito.

Tendr que ser...? S, Rush, hablar. Le dir todo lo que quiera saber. Pero prcticamente o s nada o casi nada ms que lo que usted ya ha averiguado. La joven trabajaba en su banco? S, en mi seccin. Y dej el puesto para casarse? S. Mejor dicho... No, Rush, la verdad es que la despidieron. Fue una injusticia pe ro... Cundo ocurri? El da antes de... el da antes de su boda. Explquese. Tena... Rush, antes tendr que explicarle su situacin. Sara es hurfana. Ben Falsoner, su padre, tuvo una juventud disipada... tal vez no slo su juventud tuvo esas cara ctersticas, pues estoy convencido de que todos los Falsoner estn cortados con el m ismo patrn. Sea como fuere, Ben discuti con su padre, el viejo Howard Falsoner, qu e lo borr del testamento, pero no del todo. El viejo esperaba que Ben se enmendar a y, en tal caso, estaba decidido a dejarle algo. Lamentablemente confi en su otro hijo, Jerome. El viejo Howard Falsoner redact un testamento por el cual la renta de sus bienes iba a parar a manos de Jerome en v ida de ste. Jerome deba mantener a su hermano Ben segn considerara adecuado. O sea que tena lib ertad absoluta para disponer de los bienes. Poda dividir la renta a partes iguale s, pasarle una miseria o no darle nada, segn la conducta de Ben. A la muerte de J erome, los bienes se dividiran a partes 180 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves iguales entre los nietos del viejo. En teora, era un acuerdo sensato, pero en la prctica no lo fue porque estaba en manos de Jerome Falsoner. Lo conoci? Bien, era l a ltima persona a la que se poda confiar un arreglo de esta naturaleza. Ejerci su p oder hasta las ltimas consecuencias. Jams pas un cntimo a Ben Falsoner. Hace tres aos muri Ben y la chica, su nica hija, ocup la posicin del padre con respecto a los bie nes del abuelo. Su madre ya haba muerto. Jerome Falsoner jams le pas un cntimo. sta e ra su situacin cuando hace dos aos entr a trabajar en eh banco. No fue agradable. Sara tiene, por lo menos, un toque de la temeridad y la excent ricidad de los Falsoner. Y all estaba: heredera de cerca de dos millones de dlares , ya que Jerome nunca contrajo matrimonio y ella es la nica nieta, pero sin ningu na renta salvo su salario, que no era muy alto. Contrajo deudas. Supongo que en ocasiones intent ahorrar, pero apretarse el cintu rn resultaba doblemente desagradable al pensar que dos millones de dlares estaban a la vuelta de la esquina. Al final, los altos cargos del banco supieron que est aba endeudada. De hecho, uno o dos cobradores se presentaron en la oficina. Como trabajaba en mi seccin, tuve el desagradable deber de advertirla. Se comprometi a pagar sus deudas y a no contraer nuevas y supongo que lo intent, p ero no tuvo mucho xito. Nuestros jefes estn chapados a la antigua, son ultraconser vadores. Hice todo lo que pude por salvarla, pero fue intil. No queran una emplead

a que estaba endeudada hasta el cuello. Millar hizo una pausa, mir tristemente el suelo y prosigui: Tuve la desagradable misin de tener que comunicarle que sus servicios ya no eran n ecesarios. Intent... Fue espantosamente desagradable. Ocurri el da antes de su boda con Landow. Fue... hizo otra pausa. Como si no se le ocurriera nada ms, Millar re piti: S, ocurri el da antes de su boda con Landow volvi a mirar tristemente el suelo. Alec Rush, que durante el relato haba permanecido inmvil como la escultura monstru osa de una antigua iglesia, se inclin sobre el escritorio y pregunt con voz ronca: Quin es Hubert Landow? A qu se dedica? Ralph Millar neg cabizbajo. No lo conozco. Lo he visto pero no s nada de l.

Y la seora Landow nunca lo mencion? Quiero decir, nunca habl de l mientras fue emplead del banco? Es posible, pero no me acuerdo. Y entonces no supo qu pensar cuando se enter de que ella se haba casado con l? El hombre ms joven lo mir con sus ojos pardos y aterrados. Rush, adnde quiere llegar? No pensar que... S, como acaba de decir, me sorprend. Adnde quiere ir a parar? La licencia matrimonial fue entregada a Landow cuatro das antes de la boda, cuatro das antes de que apareciera el cadver de Jerome Falsoner respondi el detective, hac iendo caso omiso de la angustiada y reiterada pregunta de su cliente. Millar se mordi una ua y, desesperado, mene la cabeza. No s adnde quiere ir a parar murmur con el dedo en la boca. Este asunto es realmente d esconcertante. Seor Millar, no es verdad que usted tena con Sara Falsoner una relacin ms amistosa que con cualquier otro compaero de trabajo? la voz del detective retumb en la oficina con su ronca insistencia. El joven levant ha cabeza y mir a Alec Rush..., sostuvo su mirada con ojos pardos obstinadamente firmes. La verdad es que ped a Sara Falsoner que se casara conmigo el da que dej su puesto respondi quedamente. S. Y entonces ella...

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Y entonces ella... Supongo que la culpa fue ma. Fui torpe, tosco, lo que le parezc a. Slo Dios sabe lo que Sara pens: que le peda que se casara conmigo por compasin, q ue intentaba imponerle el matrimonio despidindola cuando saba que estaba hundida h asta el cuello en deudas. Pudo pensar cualquier cosa. De todas maneras, fue.., f ue desagradable. Quiere decir que no slo lo rechaz sino que... hmmm... que se mostr desagradable? Eso es lo que estoy diciendo. Alec Rush se recost en la silla e hizo nuevas muecas grotescas alzando sinuosamen te un ngulo de su boca de labios llenos. Sus ojos enrojecidos estaban perversa y reflexivamente clavados en el techo. Lo nico que podemos hacer es visitar a Landow y contarle lo que sabemos concluy el d etective. Est seguro de que... ? objet Millar indeciso. A menos que sea un actor extraordinario, est muy enamorado de su esposa declar el de tective con absoluta certeza. Y eso es suficiente para que tenga sentido contarle esta historia. Millar segua dubitativo. Est seguro de que es lo ms sensato? S. Debemos contar esta historia a una de estas tres personas: l, ella o la polica. C reo que l es la opcin ms atinada, pero la decisin est en sus manos. El joven asinti contrariado. Est bien, Pero no necesita contar conmigo, verdad? inquiri repentinamente alarmado. Puede manejar las cosas de modo tal que yo no me vea involucrado. Comprende lo qu e quiero decir? Ella es su esposa y resultara muy... No se preocupe. Le cubrir las espaldas prometi Alec Rush. Sin dejar de doblar la tarjeta del detective con los dedos, Hubert Landow recibi a Alec Rush en la sala lujosamente amueblada del primer piso de la casa de Charl es Street Avenue. Estaba de pie alto, rubio y juvenilmente apuesto en medio de la estancia, frente a la puerta, c uando entr el detective gordo, canoso, machacado y feo. Quera venne? Pase y tome asiento. La actitud de Hubert Landow no era comedida ni campechana. Era exactamente la ac titud que cabe esperar en un joven que recibe la visita inesperada de un detecti ve con tan mala traza. S declar Alec Rush mientras se sentaban en sillas enfrentadas. Tengo algo que comunic arle. No llevar mucho tiempo, pero parece un disparate. Puede o no que sea una so rpresa para usted, pero es muy serio, Espero que no piense que le estoy tomando el pelo. Hubert Landow se ech hacia adelante con expresin de profundo inters.

No se preocupe. Lo escucho. Hace un par de das segu a un hombre que podra estar relacionado con un trabajo que m e interesa. No es trigo limpio. Mientras lo segua descubr que se interesaba por su s asuntos y los de su esposa. Les ha pisado los talones tanto a usted como a ell a. Ayer pas el rato delante del edificio de apartamentos de Mount Royal Avenue qu e usted visit, y luego entr personalmente. Qu demonios pretende? se enfureci Landow. Cree que se trata de...?

Espere aconsej el feo. Espere a or toda ha historia, luego me dar su opinin. Sali del ificio de apartamentos y se dirigi a Camden Station, donde se encontr con una jove n. Hablaron un rato y ms tarde ella fue detenida en unos grandes almacenes,., por ratera. Se llama Polly Bangs y ha cumplido condena en Wisconsin por eh mismo de lito. Tena una foto suya en el tocador. Mi foto? Alec Rush asinti plcidamente en la cara del joven que se haba puesto de pie.

182 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Su foto. Conoce a Polhy Bangs? Es una chica fornida, gruesa y pesada, de unos vein tisis aos, pelo castao y ojos pardos... de aspecto pcaro... El rostro de Hubert Landow denotaba un profundo desconcierto. No! Qu demonios haca con mi foto? inquiri. Est seguro de que era mi foto? No estoy absolutamente seguro, sino lo bastante como para no necesitar confirmacin . Tal vez usted la ha olvidado o ella vio su foto en alguna parte y se la qued po rque le caa bien. Qu disparate! el rubio se rebel ante este piropo y se ruboriz tan vvidamente que a su ado la tez de Alec Rush era casi incolora. Tiene que existir algn motivo racional. Ha dicho que la detuvieron? S, pero ha salido en libertad bajo fianza. Permtamne proseguir el relato. Anoche el matn del que le habl y yo estuvimos charlando. Afirma que lo contrataron para mat ar a su esposa. Hubert Landow, que haba vuelto a sentarse, se incorpor de manera tan brusca que la madera cruji speramente. Su cara, de color carmes unos segundos antes, se puso bla nca como el papel. En la estancia se percibi otro sonido distinto al del crujir de la silla: debilsim os jadeos amortiguados. Aunque el rubio no pareci orlos, Alec Rush desvi unos insta ntes sus ojos inyectados en sangre y mir fugazmente una puerta que se cerraba al otro hado de la estancia. Landow volva a estar de pie, se inclinaba junto al detective y hunda los dedos en los hombros sueltos y musculosos del feo. Esto es horrible! clamaba. Tenemos que...

Se abri la puerta que el detective haba observado unos segundos antes. Apareci una joven bella y alta: Sara Landow. Su revuelta cabellera de color castao enmarcaba un rostro muy blanco. Sus ojos parecan muertos. Avanz lentamente hacia los hombres con el cuerpo echado hacia adelante, como si se protegiera de un vendaval. Hubert, es intil su voz son tan muerta como sus ojos. Ser mejor que lo afrontemos. Se trata de Madehine Boudin. Ha descubierto que asesin a mi to. Calla, cario, calla! Landow abraz a su esposa e intent serenarla posando una mano en s u hombro. No sabes lo que dices. S que lo s se zaf del abrazo de su marido y ocup la silla que Alec Rush acababa de dej ar. Se trata de Madehine Boudin y t lo sabes. Y ella sabe que mat a to Jerome. Landow se volvi hacia el detective y estir ambas manos para sujetar el brazo del f eo. Rush, no haga caso de lo que dice suplic. Ultimamente no se encuentra bien. No sabe lo que dice. Sara Landow ri con lnguida amargura.

As que no me he encontrado bien ltimamente? pregunt. Es verdad, no me encuentro bien d sde que lo mat. Cmo podra estar bien despus de lo que hice? Usted es detective clav su ojos vacos en Alec Rush. Arrsteme, he matado a Jerome Falsoner. Con los brazos en jarras y las piernas separadas, Alec Rush la mir severamente pe ro no dijo nada. Rush, no puede hacerlo! Landow volva a tirar del brazo del detective. Hombre, ni lo i ntente. Es absurdo! Usted... Donde encaja Madeline Boudin? inquiri la voz ronca de Alec Rush. Ya s que era amiga de Jerome pero, por qu quiere acabar con la vida de su esposa? Landow vacil, pas el peso del cuerpo de un pie al otro y respondi muy a su pesar: Era la amante de Jerome y haba tenido un hijo de l. Cuando se enter, mi esposa insis ti en pasarle una renta. Fue por este asunto por lo que ayer la visit. S. Volvamos a Jerome. Si no recuerdo mal, usted estaba en el apartamento de su esp osa, con ella, cuando lo mataron, no es as?

183 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Sara Landow suspir con desanimada impaciencia.

Es necesario hablar de todo esto? pregunt con voz baja y fatigada. Yo lo mat. Nadie ms lo hizo. Nadie ms estaba presente cuando lo mat. Lo acuchill con el cortapapeles de spus de que me atacara, grit No lo hagas! No lo hagas!, se puso a llorar y cay de rodi

las. Hu corriendo. Alec Rush pase la mirada de la muchacha al hombre. La cara de Landow estaba hmeda de sudor, tena los puos blancos y su pecho suba y bajaba agitado. Habl con voz tan r onca como la del detective, pero no tan alta. Sara, puedes esperar aqu a que regrese? Slo estar fuera un rato, no ms de una hora. Espera y no hagas nada hasta que vuelva. De acuerdo acept la chica, sin mostrar curiosidad ni inters. Hubert, te repito que no servir de nada. Deb decirlo desde el principio. No sirve de nada.

Esprame, Sara rog y lade la cabeza hacia la oreja deforme del detective. Rush, por amo de Dios, qudese con ella! susurr y abandon deprisa la estancia. La puerta principal se cerr violentamente. El motor de un coche ronrone, alejndose de la casa. Alec Rush se dirigi a la chica: Dnde est el telfono? En la habitacin contigua respondi sin apartar la mirada del pauelo que retorca con los dedos. El detective franque la puerta por la que haba aparecido la joven y descubri que da ba a la biblioteca, en uno de cuyos ngulos estaba el telfono. Al otro lado de la e stancia, el reloj marcaba las cuatro menos veinticinco. El detective se acerc al telfono, llam a la oficina de Ralph Millar, pregunt por l y, cuando se puso, le dijo : Soy Rush. Estoy en casa de los Landow. Venga inmediatamente. No puedo, Rush. Acaso no comprende mi...? Y un huevo! se enfad Alec Rush. Venga de inmediato! La joven de los ojos muertos, que segua jugueteando con el dobladillo del pauelo, no alz la mirada cuando el feo regres. Ninguno habl. De espaldas a la ventana, Alec Rush consult dos veces el reloj con mirada furibunda. De la planta baja lleg el dbil tintineo del timbre. El detective cruz la estancia h asta la puerta del pasillo y baj la escalera principal con pesada rapidez. Ralph Millar, cuyo rostro pareca un campo de batalla en el que combatan el temor y la tu rbacin, estaba de pie en el vestbulo y tartamudeaba algo ininteligible ante la cri ada que le haba abierto la puerta. Alec Rush apart bruscamente a la sirvienta, hizo pasar a Millar y lo acompa a la pl anta alta. Dice que mat a Jerome murmur al odo de su cliente mientras ascendan por la escalera. Aunque Ralph Millar se puso temerosamente plido, no mostr la menor sorpresa. Estaba enterado de que ella lo mat? pregunt Alec Rush. Millar hizo dos intentos por hablar, pero no emiti sonido alguno. Haban alcanzado el rellano del primer piso cuando exclam: Aquehla noche la vi por la calle, caminando en direccin al domicilio de su to!

Alec Rush buf molesto y dirigi al joven hasta el lugar en el que se encontraba Sar a Landow. Landow ha salido explic apresuradamente. Tengo que irme. Qudese con ella. Est muy pert urbada... es capaz de hacer cualquier cosa si la dejamos sola. Si Landow regresa antes que yo, pdale que me espere. Antes de que Millar pudiera expresar la confusin que demud su rostro, ya haban fran queado la puerta y entrado en la sala. Sara Landow levant la cabeza. Se puso de p ie como guiada por una 184 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves fuerza invisible. Se irgui en toda su altura. Millar se qued junto a la puerta. Se miraron cara a cara, como si ambos fueran presa de una fuerza que los una y de o tra que los repela.

Alec Rush baj torpe y silenciosamente la escalera y sali a la calle. Al llegar a Mount Royal Avenue, divis en seguida el dos plazas azul. Estaba vaco f rente al edificio de apartamentos donde viva Madehine Boudin. El detective pas de largo y aparc el cup junto al bordillo, tres manzanas ms abajo. Apenas haba frenado cuando Landow sali corriendo del edificio, subi a su coche de un salto y se larg. C ondujo hasta un hotel de Charles Street. El detective lo sigui. Una vez en el hotel, Landow se dirigi directamente al saln escritorio. Estuvo medi a hora inclinado sobre una mesa, llenando hoja tras hoja con palabras escritas d eprisa, mientras el detective permaneca en un ngulo apartado del vestbulo, detrs de un peridico, y vigilaba la salida del saln escritorio. Landow sali con un abultado sobre en el bolsillo, abandon el hotel, cogi su vehculo y condujo hasta las oficina s de un servicio de mensajera de St. Paul Street. Estuvo cinco minutos en la mensajera. Al salir ignor el dos plazas aparcado junto al bordillo y camin hasta Calvert Street, donde abord un tranva en direccin norte. E l cup de Alec Rush se desliz detrs del tranva. Landow se ape en Union Station y se di rigi a la taquilla. Acababa de pedir un billete de ida a Filadelfia cuando Alec R ush le palme el hombro. Hubert Landow se volvi lentamente, con el dinero del billete an en la mano. El hec ho de reconocer al detective no alter su cara de guapo. S, qu quiere? pregunt friamente. Con su fea cabeza, Alec Rush seal la taquilla y el dinero que Landow tena en ha man o. No debera hacerlo opin con voz ronca. Aqu tiene su billetedijo el empleado a travs de la ventanilla enrejada. Ninguna de las personas les prest la menor atencin. Una mujer rolliza, que llevaba un vestido rosa, rojo y violeta, empuj a Landow, lo pis y se adelant en direccin a la taquilla. Landow retrocedi y el detective lo sigui. No debi dejar sola a Sara declar Landow. Est...

No est sola. He llamado a alguien para que la acompae. No ser...? No es la polica, si eso es lo que supone. Landow camin lentamente por el largo vestbulo de la estacin y el detective lo sigui a corta distancia. El rubio se detuvo y mir directamente a la cara del otro. Por casualidad est con Millar? inquiri. S. Rush, trabaja para Millar? S. Landow se pase de un lado a otro. Cuando llegaron al extremo del vestbulo, pregunt: Y qu pretende ese cabrn? Alec Rush encogi sus hombros gruesos como ramas y guard silencio. Y usted qu quiere? pregunt el joven con cierto malestar, mirando cara a cara al detec tive. No quiero que deje la ciudad. Landow encaj esas palabras con eh ceo fruncido. Si insisto en partir, qu har para impedrmeho? Puedo acusarlo de complicidad en el asesinato de Jerome.

185 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Volvi a reinar el silencio hasta que Landow se decidi a hablar. Escuche, Rush, trabaja para Millar, que en este momento est en mi casa. Acabo de e nviar una carta a Sara a travs de un mensajero. Deles tiempo para que la lean, te lefonee luego a Millar y pregntele si quiere o no retenerme. Alec Rush neg decididamente con la cabeza y respondi: No es mi estilo. A mi juicio, Millar est demasiado enamorado como para que yo tome en serio lo que diga por telfono de este asunto. Volveremos a su casa y hablarem os. En este punto fue Landow quien se plant:

No, no volver! mir con fra deliberacin la fea cara del detective. Rush, puedo compra No, Landow. No se confunda a raz de mi apariencia y mi historial.

Me lo imaginaba. Landow mir al techo y luego sus pies. Expuls aire bruscamente. Este no es un sitio adecuado para conversar. Busquemos un lugar tranquilo. Podemos charlar en mi coche sugiri Alec Rush. Una vez instalados en el cup del detective, Hubert Landow encendi un cigarrillo y Alec un puro. Rush, esa Polly Bangs de la que habl es mi esposa comenz el rubio sin prembulos. Me llamo Henry Bangs. Le ser imposible encontrar mis huellas dactilares. Cuando h ace un par de aos detuvieron a Polly en Milwaukee y la condenaron, vine al Este e hice buenas migas con Madeline Boudin. Formamos un buen equipo. Ella tiene un c erebro privilegiado y debo reconocer que, si alguien piensa por m, soy un excelen te trabajador. Sonri al detective y se seal la cara con el cigarrillo. Alec Rush vio que una olead a carmes iluminaba el rostro del rubio hasta quedar sonrosado como el de una tmida colegiala. Bangs ri y el rubor comenz a esfumarse. ste es uno de mis mejores trucos explic. Es fcil si tienes dotes y te mantienes en for ma: te llenas de aire los pulmones e intentas expulsarlo mientras le cortas el p aso a la altura de la laringe. Para un tramposo es una mina de oro! Rush, le sorp rendera saber la cantidad de gente que confia en m despus de que les dedico uno o d os rubores. Madeline y yo nos consagramos al dinero. Ella tiene sesera, valor y un aspecto atractivo. Salvo cerebro, tengo de todo. Hicimos un par de operacione s, una estafa y un chantaje, y entonces Madeline se top con Jerome Falsoner. Al p rincipio pensbamos extorsionarlo, pero cuando Madeline descubri que Sara era su he redera, que tena muchas deudas y que se llevaba mal con el to, dejamos de lado el plan inicial y decidimos explotar esa vela. Madeline se las ingeni para que algui en me presenlara a Sara. Me mostr simptico y me hice el pazguato, el joven tmido y enamorado. Como le he dicho, Madeline tiene la cabeza bien puesta. Jams a Sara, le envi bombones, libros y flores, la llev al teatro y las obras de teatro formaban parte del plan de Madehine. En se haca alusin a que el marido no puede prestar declaracin e sta no puede testimoniar en contra del marido. dej de usarla. Me pegu y a cenar. Los libros dos de los libros contra la esposa y a qu

Una de las obras de teatro abordaba el mismo tema. As sembramos la idea. Pusimos otra semilla con mis sonrojos y mis palabras entrecortadas... convencimos a Sara , mejor dicho, dejamos que descubriera por s misma que yo era el peor mentiroso d el mundo. Sentadas las bases, empezamos a desplegar el juego. Madeline sostena una buena rel acin con Jerome. Sara estaba cada vez ms endeudada y la ayudamos a contraer unas c uantas deudas ms. Nos ocupamos de que una noche asaltaran su apartamento... fue un ladrn llamado Ru by Sweeger, quiz lo conozca. Ahora est en chirona por otro golpe. Ruby se llev todo el dinero que Sara tena y casi todas las cosas que podra haber empeado en caso de tener dificultades. Luego tocamos a varios acreedores, les enviamos cartas annima s en las que les decamos que no confiaran en que se convirtiera en la heredera de Jerome. Eran cartas absurdas, pero cumplieron su propsito. Un par de acreedores enviaron cobradores al banco.

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Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Jerome reciba trimestralmente la renta de sus bienes. Tanto Madeline como Sara con ocan las fechas. Un da antes del cobro, Madeline azuz a los acreedores de Sara. No s qu les dijo, pero surti efecto. Acudieron en tropel al banco y, en consecuencia, al da siguiente Sara cobr dos semanas y fue despedida. Nos encontramos cuando sala. ., por casualidad... S, claro, llevaba toda la maana vigilndola. Dimos un paseo y a las seis de la tarde la dej en su apartamento. En la puerta encontramos ms acreed ores frenticos y dispuestos a abalanzarse sobre ella. Los ech, represent al muchach o magnnimo y le hice todo tipo de tmidas ofertas de ayuda. Como era de prever, las rechaz. Vi que una expresin de determinacin demudaba su rostro. Sara saba que en es a fecha Jerome reciba el cheque trimestral. Decidi ir a verlo y exigirle que, por lo menos, pagara sus deudas. Aunque no me dijo a dnde iba, lo not claramente pues, como imaginar, era la seal que estaba esperando. Me desped y la esper frente al edificio donde viva, en Franklin Square, hasta que la vi salir. Busqu un telfono, llam a Madeline y le comuniqu que Sara se diriga al piso de su to. La colilla quem los dedos de Landow. La solt, la pis y encendi otro cigarrillo. Rush, es una historia interminable que pronto concluir se disculp. Amigo, siga hablando pidi Alec Rush. Al hablar con Madeline supe que en su apartamento haba gente, gente que intentaba convencerla de que fuera a una fiesta campestre. En ese momento Madeline decidi a compaar a sus amigos, pues le proporcionaran una coartada an mejor de la que haba pe nsado. Les explic que necesitaba ver a Jerome antes de partir, de modo que la lle varon en coche a casa de Jerome y esperaron mientras Madeline lo visitaba. Llevaba una botella de coac con droga. Sirvi un trago a Jerome y le cont que haba con ocido a un nuevo contrabandista dispuesto a vender unas doce cajas de ese coac a precio razonable. El coac era lo bastante bueno y el precio lo bastante tentador como para que Jerome creyera que Madeline se haba presentado en su casa para pasa rle un buen dato. Pidi que transmitiera su pedido al contrabandista. Luego de cer ciorarse de que el cortapapeles de acero estaba perfectamente visible sobre la m esa, Madeline se reuni con sus amigos y arrastr a Jerome hasta la puerta para que ellos vieran que estaba vivo. Despus se fueron. Ignoro qu meti Madeline en el coac. Si me lo dijo, lo he olvidado. Se trataba de una sustancia poderosa... entindame, no era veneno, sino un estimulante. Sabr a qu me refiero cuando conozca el resto de la historia. Sara debi llegar al piso de su to diez o quince minutos despus de la partida de Madeline. Dice que, al abrirle la puerta, su to tena la cara roja y encendida. Era un hombre dbil y ella una joven fuerte aunque, en este aspecto, hay que admitir que no le tema ni siquiera al mismo diablo. Sara entr y le reclam el pago de sus deudas aunqu e no estuviera dispuesto a pasarle una pensin. Los dos son Falsoner y la discusin debi de volverse spera. Adems, la droga influa en J erome y ya no le quedaba voluntad para resistirse a sus efectos. La agredi. El co rtapapeles estaba sobre la mesa, como Madeline lo haba dejado. Jerome era un fanti co. Sara no es de las que se refugian en un rincn y dan grititos. Agarr el cortapa peles y se lo clav. Al ver que su to caa, dio media vuelta y huy.

Como la segu inmediatamente despus de hablar con Madeline, me encontraba en la entr ada de la casa de Jerome cuando Sara sali disparada. La detuve y me confes que aca baba de matar a su to. Le ped que esperara en la puerta mientras entraba a comprob ar si estaba muerto. La llev a su piso y expliqu mi presencia en la puerta de la c asa de Jerome diciendo, con mi actitud ingenua y torpe, que tema que cometiera un a locura y que me haba parecido mejor no quitarle ojo de encima. Cuando llegamos a su apartamento, Sara estaba totalmente dispuesta a entregarse a la polica. Seal el peligro que corra y sostuve que, como tena deudas, como haba ido a ver a su to para pedirle dinero y como era su nica heredera, seguramente la declararan culpab le de haberlo 187 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves asesinado con premeditacin a fin de hacerse con el dinero. La convenc de que se bu rlaran de su historia sobre la agresin y la consideraran un camelo sin base alguna. Estaba tan embotada que no fue difcil convencerla. El siguiente paso fue sencill o. Aunque no sospechara concretamente de ella, la polica la investigara. Por lo qu e ambos sabamos, yo era la nica persona cuyo testimonio poda condenarla. Aunque yo le era leal, no era tambin el peor mentiroso del mundo? Acaso la mentira ms leve no haca que me pusiera del color del bandern de las subastas? Dos de los libros que l e haba regalado y una de las obras de teatro que habamos visto apuntaban al modo d e salvar esa dificultad: si me converta en su marido, no podra prestar declaracin e n su contra. Nos casamos a la maana siguiente, con la licencia que llevaba en el bolsillo desde haca casi una semana. Y ah estbamos. Me haba casado con Sara. En cuanto se resolvieran los asuntos de su to , recibira un par de millones. Pareca imposible que se salvara de la detencin y la condena. Aunque nadie la hubiera visto entrar o salir del piso de su to, todos lo s hechos apuntaban a su culpabilidad, y el absurdo camino que yo le haba hecho se guir dara al traste con su posibilidad de sostener que lo hizo en legtima defensa. Si la ahorcaban, los dos millones acabaran en mis manos. Si la condenaban a una larga estancia en la crcel, al menos me encomendaran el manejo del dinero. Landow dej caer la segunda colilla y la pis. Durante unos segundos permaneci con ha mirada perdida. Rush, cree en Dios, la providencia, el destino o cualquiera de estas cosas? Ya sab e. Cada uno cree en algo. Escuche y se sorprender: jams detuvieron a Sara, nunca s ospecharon de ella. Al parecer, un finlands o sueco tuvo una disputa con Jerome y lo amenaz. Supongo que, como no poda explicar su paradero la noche del asesinato, decidi esconderse en cuanto supo de la muerte de Jerome. Las sospechas de la pol ica se centraron en l. Obviamente, investigaron a Sara, pero muy por encima. Nadie la vio por la calle y sus vecinos, que la observaron entrar conmigo a las seis y no la vieron salir y volver o no lo recordaron, aseguraron a la polica que estu vo toda la tarde en casa. La polica estaba demasiado interesada en eh finlands des aparecido como para indagar en los asuntos de Sara. Volvamos a estar en una situacin imposible. Aunque haba dado el braguetazo, no tena cm o entregar su parte a Madeline. Esta propuso que de momento dejramos las cosas co mo estaban hasta que se aclarara la sucesin. Luego daramos el chivatazo a la polica con respecto a Sara. Cuando se resolvi lo del dinero, surgi otro problema. Fue ob ra ma. Yo... yo... bueno, quera que todo siguiera como estaba. Entindame, no tuvo n ada que ver con los remordimientos de conciencia. Simplemente pas que... que conv ivir con Sara era lo nico que me importaba. Ni siquiera lamentaba lo hecho porque , si no lo hubiese hecho, jams la habra tenido.

Rush, ni siquiera s si hago bien en decrselo, pero incluso ahora no lamento nada. P odra haber sido distinto.., pero no lo fue. Tuvo que ser as. He tenido estos seis meses. S que he sido un majadero. Sara nunca fue para m. La consegu por un crimen y una trampa y me aferr a la absurda esperanza de que algn da me vera... me vera tal c omo yo a ella. En el fondo, siempre supe que era intil. Exista otro hombre, el ben dito Millar. Ahora que se sabe que estoy casado con Polly, Sara es libre y esper o que... espero... Madeline se desesper porque no pasaba nada. Le cont a Sara que Madeline haba tenido un hijo con Jerome y accedi a pasarle dinero. Para Madeline n o fue suficiente. No se trataba de una cuestin sentimental. Quiero decir que no e ra que sintiera algo hacia m, slo le interesaba el dinero. Quera hasta el ltimo cntim o que pudiera conseguir y no le bastaba con el tipo de acuerdo que Sara estaba d ispuesta a aceptar. Con Polly pas lo mismo y quizs un poco ms. Creo que me quiere. Ignoro cmo dio conmigo cuando sali de la crcel de Wisconsin, pero imagino cmo se represent la situacin. Yo estaba casado con una ricachona. Si la mujer mora, abatida por un bandido en un i ntento de atraco a mano armada, yo tendra dinero y Polly tendra dinero y a m. No la he visto, ni siquiera me habra enterado de que est en Baltimore si no fuera por u sted, pero s que su mente sigue discurriendo por esos derroteros. La idea del ase sinato tambin se le pudo ocurrir a Madeline. Le haba dicho que no estaba dispuesto a hacerle el viaje a Sara. Madeline saba que si segua adelante por su cuenta y le 188 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves endilgaba a Sara el asesinato de Falsoner, yo echara a perder el chanchullo. Pero si Sara mora, yo heredara el dinero y Madeline cobrara su parte. As estaban las cos as. Rush, no me di cuenta hasta que usted me lo dijo. Me importa un bledo lo que opin e de m, pero es la pura verdad que ignoraba que Polly o Madeline queran cargarse a Sara. Bien, esto es todo. Me segua cuando fui al hotel? S. Lo supona. La carta que escrib y envi a casa explica lo que acabo de decirle, cuenta toda la historia. Pensaba escapar, dejando limpia de cargo y culpa a Sara. Es i nocente, no hay duda, pero ahora yo tendr que asumir la situacin. Rush, no quiero volver a verla. Me hago cargo. Supongo que no quiere volver a verla despus de haberla convertido e n asesina.

No es as protest Landow. No asesin a nadie. Olvide contrselo, pero lo inclu en la car Jerome Falsoner no estaba muerto, ni siquiera agonizante cuando entr en su piso. Tena el cortapapeles clavado en el pecho, pero a demasiada altura. Yo lo mat, hun d el cortapapeles en la misma herida, pero empujando hacia abajo. Para eso entr, pa ra asegurarme de que estaba en el otro mundo! Alec Rush alz sus ojos feroces inyectados en sangre y contempl absorto la cara del asesino confeso. Es mentira, pero me parece correcto coment finalmente con voz ronca. Est seguro de que quiere ceirse a estas palabras? Bastar la verdad para dejar limpia a la chica y t al vez para evitar que lo ahorquen.

Qu importancia tiene? pregunt el joven. Estoy acabado. Ms vale que demuestre la inocen

ia de Sara tanto ante s misma como ante ha ley. No tengo salida y, qu le hace una m ancha ms al tigre? Ya le he dicho que Madeline tena la cabeza bien puesta. Su inte ligencia me abrumaba. Era capaz de guardarse un as bajo la manga para sorprendem os... para arruinar a Sara. No le costaba nada burlarse de m. Yo no poda correr ms riesgos. Ri ante la fea cara de Alec Rush y con un ademn algo teatral hizo sobresalir unos centmetros el puo de la camisa por debajo de la manga del abrigo. El puo tena una ma ncha marrn hmeda. Hace una hora mat a Madeline dijo Henry Bangs, alias Hubert Landow.

189 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El guardin de su hermano

[ His brothers's keeper ] Un relato de Ciudad de pesadilla

S que muchos hablaban mal de Loney, pero conmigo siempre fue fabuloso. Desde que tengo memoria fue fabuloso, y supongo que me habra cado tan bien si hubiese sido c ualquiera en lugar de mi hermano. De todos modos, me alegro de que no fuera cual quiera. No se pareca a m. Era delgado y, lo vistieras como lo vistieses, pareca un seor, aun que siempre llevara ropa elegante y fuera de punta en blanco, incluso cuando par aba en casa. Tena el pelo liso, los dientes ms blancos que he visto en mi vida y d edos largos, delgados y limpios. Se pareca al recuerdo de mi padre, pero ms apuest o. Yo era ms parecido a la familia de mam, a los Malone, lo que resultaba gracioso , porque Loney fue bautizado en honor de ellos: Malone Bolan. Era ms listo que el hambre. Era intil tratar de engaarlo, y quiz por ese motivo algu nos no lo queran, cosa que a Pete Gonzlez le costaba un huevo encajar. A veces me preocupaba que Pete Gonzlez le tuviera tirria a Loney, porque tambin er a un to de primera y no le haca un feo a nadie. Tena dos boxeadores y un luchador c onocido como Kilchak y siempre los mandaba a hacer las cosas lo mejor posible, l o mismo que Loney haca conmigo. Era el mejor apoderado de la comarca, y muchos de can que no exista otro que lo superara, por lo que me gustaba que quisiera dirigir me, aunque yo no lo expresara en voz alta. Aquella tarde estaba en el pasillo, a punto de salir del gimnasio de Tubby White , cuando me top con Pete Gonzlez, que dijo: Hola, Kid, cmo van las cosas? se acerc el cigarro a la comisura de los labios para pr onunciar esas palabras. Hola. Todo va bien.

Me mir de arriba abajo y bizque a causa del humo. Ganars el sbado? Eso espero. Volvi a mirarme de arriba abajo como si me estuviera sopesando. Sus ojos eran muy pequeos, y cuando bizqueaba apenas se vean. Kid, qu edad tienes? Voy para diecinueve. Supongo que pesas setenta y dos y medio aadi. Peso setenta y seis. Crezco muy rpido. Conoces al tipo con el que te enfrentas el sbado? No. Es bastante duro. Sonre y respond: Eso espero. Y muy espabilado. Eso espero repet. Se quit el cigarro de la boca, frunci el ceo y dijo que estaba cabreado conmigo. Sabes que en el cuadriltero no tienes nada que hacer con l, verdad? antes de que se m e ocurriera una respuesta, Pete Gonzlez se meti el cigarro en la boca y cambi la ex presin y el 190 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves tono. Kid, por qu no me dejas ser tu apoderado? Tienes pasta de boxeador. Te llevara bien, te hara crecer, en lugar de consumirte, y duraras la tira. No puedo respond. Loney me ense todo lo que s y...

Qu te ense? se enfureci Pete. Volvi a poner cara de loco. Si crees que te han ensea , mfrate la jeta en el primer espejo que te salga al paso se quit el cigarro de la boca y escupi una hebra de tabaco. Slo tienes dieciocho abriles, hace menos de un ao que boxeas y mrate la cara! Sent que me ruborizaba. Nunca fui un Adonis pero, como acababa de decir Pete, haba recibido muchos puetazos, y se notaba. Repliqu: Bueno, todava no soy boxeador. Eso s que es la pura verdad reconoci Pete. Y por qu no lo eres? Y yo qu s. Supongo que no va con mi estilo de pelear.

Podras aprender. Eres rpido y listo. Qu mosca te ha picado? Cada semana Loney te enfr enta con alguien para el que todava no ests preparado, recibes un montn de golpes y ... Pero gano, no? pregunt. Claro que ganas... de momento. Ganas porque eres joven, duro, tienes madera de bo xeador y una buena pegada, pero a m no me gustara pagar lo que t pagas por ganar y tampoco se lo deseo a mis muchachos. He visto a jvenes, algunos tan prometedores como t, seguir ese camino y tambin vi en qu se convirtieron un par de aos despus. Haz me caso, Kid, conmigo corrers mejor suerte. Puede que tengas razn y te lo agradezco, pero no puedo abandonar a Loney. Es... Pagar a Loney para hacerme con tu contrato, si es que no has firmado ningn papel co n l. No, lo siento, yo... no puedo. Pete comenz a decir algo, se interrumpi y se puso rojo. Se haba abierto la puerta d el despacho de Tubby y Loney franqueaba el umbral. Estaba plido y apenas se le vea n los labios de tan apretados que los tena, lo que me permiti saber que haba odo la conversacin. Se acerc a Pete sin dirigirme una sola mirada y dijo: Rata latina y tramposa. Slo le dije lo mismo que a ti cuando la semana pasada te hice una oferta afirm Pete.

Fantstico, se lo has contado a todo el mundo replic Loney. Ahora podrs hablar de esto olpe la boca de Pete con el dorso de la mano. Me acerqu porque Pete era mucho ms corpulento que Loney, pero Gonzlez se limit a dec ir: Vale, amigo, tal vez no vivas eternamente. Tal vez no vivas eternamente si Big Ja ke se entera del rollo con su esposa. Loney le solt un puetazo, pero en esta ocasin Pete lo esquiv retrocediendo medio met ro. Loney ech a correr tras l y Pete gir y se meti en el gimnasio. Loney se acerc sonriente y disimulando su cara de loco. Era capaz de cambiar de a ctitud a una velocidad vertiginosa. Me cogi por los hombros y dijo: Esa rata latina y tramposa. Largumonos una vez fuera me hizo girar para ver el letr ero que anunciaba el combate. Ah ests, Kid. Entiendo que quiera tenerte en sus fila s. Muchos te querrn antes de que hayas alcanzado la cumbre.

Era fantstico: Kid Bolan vs. Sailor Perelman, escrito en letras rojas ms grandes q ue las de los dems nombres y puestas en primer trmino. Era la primera vez que mi n ombre apareca en primera lnea. Pens: desde ahora siempre ser as y quizs algn da pelee Nueva York, pero le sonre a Loney sin decir nada y seguimos caminando hacia casa .

191 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Mam estaba fuera, visitando a mi hermana, la casada en Pittsburgh, y la negra Sus an se ocupaba de la casa y de nosotros. Despus de que Susan fregara los platos de la cena y se fuera a su casa, Loney habl por telfono en voz baja. Cuando regres qu ise decirle algo, pero tem plantearlo mal y que Loney pensara que me meta en sus a suntos y, antes de encontrar un modo seguro de tomar la palabra, alguien llam a l a puerta. Loney abri. Era la seora Schiff. Tuve la corazonada de que sera ella, pues haba veni do de visita la primera noche de la partida de mam. La seora Schiff entr riendo, con el brazo de Loney a la altura de la cintura, y me dijo: Hola, campen. Hola respond y le estrech la mano. Aunque me gustaba, creo que tambin le tema. No slo por Loney, sino en otro sentido. Ya sabes, lo que a veces te pasa cuando eres pequeo y de pronto te encuentras so lo en un barrio desconocido de la otra punta de la ciudad. Aunque no haba nada cl aro para aterrorizarte, estabas esperando que ocurriera algo. Con ella me pasaba lo mismo. Aunque estaba como un tren, su aspecto tena algo de salvaje. No hablo de algo salvaje en el sentido en que te refieres a algunas fulanas, sino de algo casi animal, como si siempre estuviera alerta. Daba la impresin de que estaba ha mbrienta. Me refiero a sus ojos y, tal vez, a su boca, ya que no se la poda consi derar flaca, entrada en carnes ni gorda. Loney sac una botella de whisky y vasos y bebieron unos tragos. Por pura amabilid ad me qued un rato, luego dije que estaba cansado, les di las buenas noches y me dirig a mi habitacin, revista en mano. Al subir la escalera o que Loney le contaba su pelotera con Pete Gonzlez. Me desvest e intent leer, pero estaba preocupado por Loney. El chiste que Pete haba hecho por la tarde se refera a la seora Schiff. Era la esposa de Big Jake Schiff, uno de los que cortaban el bacalao en nuestro barrio, y mucha gente deba saber q ue estaba liada con Loney. Sea como fuere, Pete lo saba y Big Jake y l eran muy am igos, para no hablar de que ahora se la tena jurada a Loney. Ojal mi hermano liqui dara esa historia. Tena chicas para elegir y Big Jake no era el tipo con quien va liera la pena enemistarse, incluso dejando de lado la influencia que ejerca en el ayuntamiento. Como cada vez que me pona a leer terminaba pensando en estos probl emas, renunci y me dorm muy temprano. Todo haba ocurrido el lunes. El martes por la noche, cuando volv del cine, la enco ntr esperando en el vestbulo. Llevaba un abrigo largo, pero no tena sombrero, y est aba muy nerviosa. Dnde est Loney? pregunt sin saludar ni nada que se le parezca. No lo s. No me dijo a dnde iba. Tengo que verlo insisti. Tienes idea de dnde puede estar? No, no s dnde est.

Crees que llegar tarde? Suele hacerlo respond. Me mir con el ceo fruncido y repiti: Tengo que verlo. Esperar un rato. Fuimos al comedor. Se dej el abrigo puesto y camin de un lado a otro, con la mirad a perdida. Le pregunt si quera una copa y acept mecnicamente. Estaba a punto de servirle un tra go cuando me cogi de las solapas del abrigo y dijo: Escchame, Eddie, me dirs una cosa? Me dirs la pura verdad? Seguro, si es que puedo respond y me sent incmodo de tenerla tan cerca. Est Loney realmente enamorado de m? Era una pregunta diffcil: me puse al rojo vivo. Si Loney llegara de una buena ve z..., si estallara un incendio o cualquier otra cosa.

192 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Me sacudi las solapas. Me quiere? Supongo que s. S, supongo que s. No lo sabes? Claro que lo s, pero Loney no comenta conmigo estas cosas. De verdad que no lo hac e. Se mordi el labio y me dio la espalda. Yo sudaba a ms no poder. Pas tanto tiempo co mo pude en la cocina, preparando el whisky y lo dems. Cuando regres al comedor, vi que la mujer se haba sentado y se estaba pintando los labios. Dej el whisky sobre la mesa, a su lado. Me sonri y coment: Eddie, eres un buen chico. Espero que ganes un milln de combates. Cundo es el prximo? Solt la carcajada. Deduje que me haba convencido de que todo el mundo saba que el sb ado me enfrentaba con Sailor Perelman, simplemente porque era mi primer encuentr o importante. As es como se te suben los humos a la cabeza. El sbado que viene respond. Me alegro afirm y mir la hora. Oh, por qu no vuelve de una vez? Tengo que estar en casa antes de que llegue Jake se incorpor de un salto

No puedo esperar ms. No deb quedanne tanto. Le dirs algo de mi parte a Loney? S. Y no se lo contars a nadie ms? No. Rode la mesa y volvi a sujetanne de las solapas. Pon atencin. Dile que alguien ha hablado e debemos tener cuidado, que Jake es capaz que de momento Jake no sabe nada a ciencia os. Dile a Loney que no me telefonee y que tarde. Se lo dirs? S. Y no permitas que haga una locura. No lo permitir afirm. Habra dicho cualquier cosa con tal de acabar con esa visita. Eddie, eres un buen chico repiti, me bes en la boca y se fue. No la acompa a ra hora de tomar oney. Es posible s, cerca de las la puerta. Mir el whisky que haba dejado sobre la mesa y pens que ya e el primer trago de mi vida, pero me sent y me puse a pensar en L que dormitara un rato, pero estaba despierto cuando Loney regre dos. con Jake sobre.., sobre nosotros. Dile qu de matarnos a los dos. Dile que creo cierta, pero que debemos ser cuidados espere a que yo lo llame maana por la

Estaba muy enfadado y pregunt: Qu carajo haces levantado a esta hora? Le habl de la seora Schiff y de lo que me haba pedido que le dijera. Se qued en pie, con el abrigo y el sombrero puestos, hasta que le cont todo. Esa rata latina y tramposa murmur con voz apenas audible y puso cara de cabreo. Tambin dijo que no cometieras una locura. Una locura? me mir y ri. No, no har ninguna locura. Qu tal site vas a dormir? Vale acept y sub. Loney an estaba en la cama cuando, a la maana siguiente, me fui al gimnasio, y ya se haba ido cuando volv a casa. Lo esper casi hasta las siete y entonces decid cenar solo. Susan comenzaba a enfadarse porque sospechaba que esa noche terminara tard e. Aunque es posible que pasara fuera toda la noche, la tarde siguiente, cuando fue al gimnasio de Tubby para verme entrenar, Loney estaba bien, bromeaba y haca chistes con los presentes, como si nada le preocupara.

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Aguard a que me cambiara y volvimos juntos a casa. Kid, cmo ests? fue un chiste, pues Loney saba perfectamente que yo siempre estoy bien. Jams estuve enfermo. Muy bien repliqu. Te ests entrenando de maravillas afirm. Maana tmate la vida con calma. Ser mejor que canses para enfrentarte al to de Providence. Como dijo la rata latina y tramposa, es muy duro y tiene la cabeza bien puesta. Eso espero. Loney, ests realmente convencido de que Pete dio el soplo a Big Jake so bre...?

Olvdalo me interrumpi. A la mierda con ellos me dio un codazo. Ahora slo debes preocu te por lo que hars el sbado a la noche. Todo saldr bien. Yo no estara tan seguro. Con un poco de suerte, conseguirs un empate. Qued tan sorprendido que me detuve en plena calle. Hasta entonces Loney jams haba h ablado as de mis combates. Siempre deca No te preocupes, por muy duro que parezca, ataca y hazle picadillo o algo parecido. Ests diciendo que...? pregunt. Me sujet del brazo para que volviera a caminar. Kid, creo que esta vez te he elegido un contrincante superior. Perelman es muy bu eno. Sabe boxear y pega ms fuerte que cualquiera de tus adversarios anteriores. No te preocupes, todo saldr bien asegur. Tal vez dijo, y mir hacia adelante con el ceo fruncido. Qu opinas de lo que dijo Pete cerca de que necesitas ms prctica? Qu s yo. No presto atencin a lo que suelen decirme, salvo a tus palabras. Eso est bien, pero qu opinas? insisti. Supongo que me gustara aprender a boxear mejor. Sonri sin estirar demasiado los labios. Te guste o no, es probable que Sailor Perelman te d unas cuantas lecciones. Hablan do en serio, site pidiera que boxearas en lugar de entrar precipitadamente, lo ha ras? Lo digo para ganar experiencia, aunque no dieras un gran espectculo. No peleo siempre como t me indicas? Por supuesto. Pero supn que significa perder este combate y aprender algo.

Lo que me gusta es ganar, pero har lo que digas respond. Quieres que me enfrente con l de esa manera? An no estoy seguro replic. Ya veremos. El viernes y el sbado no di golpe. El viernes intent encontrar a alguien con quien

salir a ligar, pero slo di con Bob Kirby y, como estaba harto de or siempre los m ismos chistes, cambi de idea y me qued en casa. Loney vino a cenar y le pregunt qu posibilidades tenamos de ganar el combate. Hay una buena pasta de por medio respondi. Tienes muchos amigos. Hemos apostado? Todava no. Tal vez lo hagamos si suben las apuestas. An no lo he decidido. Lament que mi hermano tuviera tanto miedo de que yo perdiera y pens que si haca algn comentario sonara presuntuoso, as que segu comiendo. El sbado por la noche el local estaba abarrotado. Cuando subimos al cuadriltero lo s aplausos fueron ensordecedores. Me senta bien y supongo que Dick Cohen que estab a en mi rincn con 194 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Loney tambin se senta en forma, pues haca esfuerzos por disimular su sonrisa. Slo Lon ey pareca preocupado, no tanto como para que se notara, a menos que lo conocieras tan bien como yo. Lo cierto es que lo not. Estoy perfectamente lo tranquilic. Muchos boxeadores dicen sentirse inquietos mient ras esperan a que comience el combate, pero yo siempre estoy bien. Seguro afirm Loney y me palme la espalda. Escchame, Kid pidi y carraspe. Acerc la cara a mi oreja para que nadie pudiera orlo. Escucha, Kid, tal vez quiz sea mejor que boxees de la manera que comentamos. Vale? Vale. No permitas que los matones de primera fila te acojonen. El que lucha en el ring eres t. Vale repet. El primer par de asaltos fue extrao, pues supona una novedad para m: se trataba de moverme de puntillas a su alrededor y de asestarle unos cuantos bofetones con la s manos en alto. Aunque lo haba practicado con los tos del gimnasio, nunca lo haba hecho en un cuadriltero ni con alguien tan capaz como Perelman. Era muy bueno y e n esos dos rounds me dio bastantes golpes, pero nadie castig realmente al otro. En el primer minuto del tercer asalto me alcanz el mentn con un derechazo cruzado y me golpe reciamente el cuerpo con la izquierda, a una velocidad vertiginosa. Pe te y Loney no bromeaban cuando decan que era un buen pegador. Me olvid de boxear y entr precipitadamente con ambas manos, arrastrndolo por el cuadriltero hasta que m e li en un cuerpo a cuerpo. Como todos gritaban pens que estaba bien, pero en real idad slo le propin un buen golpe, ya que amortigu los dems puetazos con los brazos. E ra el boxeador ms espabilado con el que me haba enfrentado. Cuando Pop Agnew nos separ me acord de que deba boxear y me concentr, pero Perelman se mova muy rpido y pas casi todo el asalto intentando alejar su izquierda de mi ca ra.

Te ha hecho dao? pregunt Loney cuando me retir al rincn. Todava no, pero sabe pegar respond. En el cuarto asalto par con el ojo otro derechazo cruzado y un montn de golpes de la zurda con otras zonas de la cara. El quinto asalto fue an ms duro. Por un lado, tena casi cerrado el ojo en el que me haba dado y, por otro, ya me conoca las maas. Dio vueltas y ms vueltas, impidindome asegurar la posicin.

Cmo te sientes? pregunt Loney, mientras Dick y l me masajeaban despus del quinto asalt . Su voz sonaba rara, como si estuviera resfriado. Todo va bien respond. Me costaba trabajo hablar porque tena los labios hinchados. Cbrete un poco ms aconsej Loney. Sub y baj la cabeza para indicar que haba entendido. Y no hagas el menor caso de los matones de la primera fila. Haba estado demasiado ocupado con Sailor Perelman, pero cuando salimos a librar e l sexto asalto o que gritaban cosas como Kid, entra y dale duro, Vamos, Kid, ensale lo que es bueno y Kid, a qu esperas?. Supuse que haban gritado sin parar frases de esa g uisa. Tal vez tuvo algo que ver o quiz fue que quera demostrarle a Loney que me se nta bien, para que no se inquietara por m. Sea como fuere, hacia el final de ese a salto, cuando Perelman me sacudi otro derechazo cruzado de los que me dejaban tur ulato, me proteg y decid acosarlo. Me peg, pero no tanto como para apartarme y, pes e a que asimil la mayora de mis puetazos, le encaj un buen par de trompadas que le h icieron dao. Cuando me abraz supe que lo haca porque era ms listo que yo, pero no ms fuerte. Qu pasa contigo? me gru al odo. Ests loco?

195 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Como no me gusta hablar en el ring, sonre para mis adentros sin decir esta boca e s ma, e intent liberar una mano. Cuando al concluir el asalto regres al rincn, Loney me mir de mala manera. Qu te pasa? No te dije que boxearas? estaba espantosamente plido y afnico. Est bien, boxear. Dick Cohen comenz a blasfemar junto al lado de la cara por el que yo no vea. No pa reca maldecir a nada ni a nadie en particular, simplemente mascullaba en voz baja hasta que Loney le pidi que cerrara el pico. Quera preguntarle a Loney cmo afrontar el derechazo cruzado pero, tal como tena la boca, hablar requera un gran esfuerzo. Adems, tena la nariz torcida hacia arriba y necesitaba la boca para respirar, as que guard silencio. Loney y Dick me masajearo n ms que en cualquiera de los descansos de los asaltos anteriores. Cuando baj del ring, antes de que sonara la campana, Loney me palme el hombro y dijo en tono per

entorio: Y ahora boxea. Sal a boxear. En ese round, Perelman debi de pegarme treinta veces en la cara. Aun que eso fue lo que sent, segu tratando de boxear. Fue un asalto interminable. Regres al rincn, no mareado, sino a punto de vomitar, lo que era extrao, porque no recordaba haber recibido una buena sacudida en el estmago. Perelman me haba golpea do casi exclusivamente en la cabeza. Loney tena mucho peor aspecto que yo. Estaba tan jodido que procur no mirarlo, y me avergonc de dejarlo en ridculo al permitir que Perelman se burlara de m. Aguantars hasta el final? pregunt Loney. Al tratar de contestarle descubr que no poda mover el labio inferior, porque tena l a enca pegada a un diente roto. Alc el pulgar y Loney me quit el guante. Separ el la bio del diente y dije: Seguro. Pronto le coger el tranquillo. Loney emiti un extrao gorgoteo y, de pronto, acerc tanto su cara a la ma que tuve qu e dejar de mirar al suelo y observarlo. Tena mirada de drogata. Kid, presta atencin dijo con voz cruel y severa, como si me odiara. A la mierda con esta historia. Sal y acaba de una buena vez con ese cabrn. Para qu mierda boxeas? E res un luchador. Sbete al ring y defindete. Estaba a punto de decir algo pero me contuve. Tuve la absurda idea de que le dara un beso o algo parecido, pero para entonces Loney haba franqueado las cuerdas y son la campana. Segu al pie de la letra las indicaciones de Loney y gan ese asalto con mucha venta ja. Fue maravilloso volver a pelear a mi estilo, entrar precipitadamente con los dos puos, sin balanceos ni pijaditas, simplemente lanzando golpes cortos y direc tos, inclinndome de un lado a otro para darle duramente de los tobillos hacia arr iba. Claro que Perelman me peg, pero calcul que ya no podra darme ms duro que en los anteriores asaltos y que, silo haba soportado, ya no tena de qu preocuparme. Poco antes de que sonara la campana lo cog en un cuerpo a cuerpo y cuando son haba logra do encerrarlo en un rincn. En mi rincn reinaba la alegra. Todos gritaban salvo Loney y Dick, que no pronuncia ron una sola palabra. Apenas me miraron, se concentraron en las zonas de masaje y fueron ms duros que n unca. Mi cuerpo pareca una mquina que ellos estaban reparando. Loney ya no tena mal a cara. Not que estaba agitado por su expresin severa y rgida. Me gusta recordarlo as, era tan apuesto... Dick silbaba entre dientes, quedamente, mientras me mojaba la cabeza con una esponja. Derrot a Perelman antes de lo que supona, en el noveno. Domin la primera parte del asalto porque se movi deprisa, me control con la izquierda, y dira que me desconcer t; sin embargo, no se tena en pie y le entr por debajo de sus zurdazos, hacindole un gancho de izquierda en el 196 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves

mentn, el primero que consegua atizarle en la cabeza tal como me propona. Supe que haba sido un buen golpe antes de que inclinara la cabeza hacia atrs y le asest seis puetazos tan rpido como pude colocarlos: izquierda, derecha, izquierda, derecha, izquierda, derecha. Asimil cuatro, pero luego le di un derechazo en el mentn y otr o justo encima del calzn; dobl ligeramente las rodillas e intent abrazarme, pero lo apart y le di en el pmulo con todas mis fuerzas. Despus Dick Cohen me puso el albornoz sobre los hombros y simultneamente me abraz, se sorbi los mocos, maldijo y ri; al otro lado del cuadriltero sentaron a Perelman en su taburete. Dnde est Loney? quise saber. No lo s Dick mir a su alrededor. Hace un momento estaba aqu. Chico, qu paliza! Loney nos alcanz cuando estbamos a punto de entrar en el vestuario. Tena que ver a un individuo explic. Le brillaban los ojos como si se burlara de algo , pero estaba plido como un fantasma y apretaba los labios contra los dientes al sonrerme torvamente y comentar: Kid, pasar mucho tiempo hasta que alguien te supere . Respond que era lo que esperaba. Ahora que todo haba terminado, estaba muy cansado . Por lo general, despus de un combate me entra un hambre voraz, pero aquella noc he me senta agotado. Loney camin hasta el sitio donde haba colgado el abrigo y se lo puso sobre los hom bros. En ese instante, el dobladillo se enganch y vi que en el bolsillo llevaba u na pistola. Fue extrao porque nunca lo haba visto portar armas y, si la haba tenido en el cuadriltero, seguramente todos habran reparado en ella cuando se agach para masajearme. No poda preguntarle nada porque en el vestuario haba un montn de tipos que charlaban y discutan. Al cabo de unos segundos apareci Perelman con su apoderado y un par de individuos que yo no conoca, por lo que supuse que lo haban acompaado desde Providence. Aunqu e el boxeador miraba hacia adelante, los otros nos observaron de mala manera a L oney y a m y se dirigieron al otro extremo del vestuario sin abrir la boca. All to dos nos vestamos en la misma habitacin. Tmatelo con calma. Prefiero que Kid se enfre antes de salir dijo Loney a Dick, que m e estaba echando una mano. Perelman se cambi deprisa y sali sin dejar de mirar hacia adelante. Su apoderado y los dos acompaantes se detuvieron junto a nosotros. El apoderado era un to robust o, de ojos verdes como los de un pez y cara oscura y chata. Hablaba con acento, tal vez polaco. Dijo: Os creis muy listos, eh? Loney estaba de pie, con una mano a la espalda. Dick Cohen sujet el respaldo de l a silla con las manos y se apoy en ella. Yo soy listodijo Loney. Kid pelea como yo le digo. El apoderado de Perelman nos mir a Dick y a m, volvi a clavar la mirada en Loney y aadi: Hmmm, as que por ah van los tiros se qued pensativo una eternidad. Es mejor saberlo

se ajust el sombrero, se volvi y sali mientras los otros dos le pisaban los talones. Ha ste qu mosca le ha picado? pregunt a Loney. Ri, pero no como si fuera algo divertido. No saben perder. Pero t llevas una pistola en... Loney no me dej concluir. Bueno, bueno, alguien me pidi que se la guardase y ahora tengo que devolverla. Dic k y t os vais a casa y en un rato nos vemos. Tmatelo con calma, quiero que te enfre s antes de salir. Coged el coche, ya sabis dnde est. Acrcate, Dick. Loney llev a Dick a un aparte y le habl al odo. Este asinti.con la cabeza y puso an ms cara de susto, si bien intent disimularlo cuando se acerc a m. Hasta luego se despidi Loney.

197 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Qu pasa? pregunt a Dick. No te preocupes respondi meneando la cabeza. Fue todo lo que consegu arrancarle. Cinco minutos despus entr corriendo Pudge, el hermano de Bob Kirby, y grit: Mierda, le han disparado a Loney! Yo le dispar a Loney. Se mire como se mire, Loney seguira vivo si yo no fuera tan ingenuo. Durante mucho tiempo responsabilic a la seora Schiff, pero creo que lo hice para n o reconocer que la culpa era ma. Jams pens realmente que ella fuera la autora de los disparos, como las personas qu e dijeron que, cuando Loney perdi el tren en el que iban a largarse juntos ella re gres, esper en la entrada y cuando l sali y le dijo que haba cambiado de idea le disp ar. La responsabilic de haberle mentido, pues result que nadie le haba dado el soplo a Big Jake sobre la aventura que viva con Loney. Mi hermano le meti esa idea en l a cabeza, le cont lo que Pete haba dicho y ella fragu el engao para escapar con Lone y. Y si yo no fuera tan ingenuo, Loney habra cogido ese tren. Mucha gente dijo que Big Jake haba asesinado a Loney. Dijeron que por ese motivo la polica nunca llev la investigacin a fondo, en virtud de la influencia de Big Jak e en el ayuntamiento. Es verdad que regres a, su casa antes de lo que supona la seo ra Schiff, que le haba dejado una nota diciendo que se largaba con Loney, y que p udo llegar a la calle cercana al local donde abatieron a Loney, con tiempo ms que suficiente para matado, pero no habra podido llegar a tiempo a la estacin de tren es y si yo no fuera tan ingenuo, Loney habra cogido ese tren. Tambin dijeron que fueron los forofos de Perelman, algo que pens casi todo el mund

o, incluida la polica, pero tuvieron que soltados porque no haba pruebas suficient es. Si yo no fuera tan ingenuo, Loney me habra dicho claramente: Escucha, Kid, ten go que largarme, necesito reunir la mayor cantidad posible de dinero, lo mejor e s llegar a un trato con Perelmn para que pierdas y entonces apostar todo lo que t enemos en tu contra. Vamos, habra estado dispuesto a amaar un milln de combates por el bien de Loney, que no saba que poda confiar en m, que soy tan ingenuo. Yo podra haber deducido lo que Loney quera y cado en el quinto asalto, cuando Perel man me pill con aquel gancho. Habra sido fcil. Si no fuera tan ingenuo, habra aprend ido a boxear con ms clase y, aunque hubiese perdido con Perelman, habra evitado qu e me hiciera picadillo, hasta el extremo de que Loney ya no pudo soportarlo y ec h todo a perder pidindome que dejara de boxear y entrara a por todas. Si todo hubiese ocurrido tal como sucedi hasta aquel momento, igualmente Loney po dra haberse esfumado si yo no fuera tan ingenuo como para que tuviera que quedars e a cuidar de m y decir a esos tipos de Providence que yo no tuve nada que ver co n la traicin. Ojal el muerto fuera yo y no Loney.

198 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Sombra en la noche [ Night Shots, 1924] Un relato de Hammett Homicidios

Un sedan con los faros apagados estaba parado en el arcn, ms arriba del puente de Piney Falls. Cuando lo adelant, una chica asom la cabeza por la ventanilla y dijo: Por favor. Aunque su tono era apremiante, no contena la suficiente energa como para volverlo desesperado o perentorio. Fren y puse la marcha atrs. Mientras haca esta maniobra, un tipo se ape del coche. A pesar de la dbil luz vi que se trataba de un joven corpulento. Seal en la direccin que yo llevaba y dijo: Amigo, sigue tu camino. Por favor, quieres llevarme a la ciudad? pregunt la chica. Tuve la sensacin de que in tentaba abrir la portezuela del sedan. El sombrero le cubra un ojo. Encantado respond. El joven que estaba en la carretera dio un paso hacia m, repiti el ademn y orden: Eh, t, esfmate.

Baj del coche. El hombre de la carretera ech a andar hacia m, cuando del interior d el sedan surgi una voz masculina spera y admonitoria.. Tranquilo, Tony, tranquilo. Es Jack Bye. La portezuela del sedan se abri y la chica se ape de un salto. Ah! exclam Tony e, inseguro, arrastr los pies por la carretera. Al ver que la chica s e diriga a mi coche, grit indignado Oye, no puedes largarte con...! La chica ya estaba en mi dos plazas, y murmur: Buenas noches. Tony me hizo frente, mene testarudamente la cabeza y empez a decir: Que me cuelguen antes de permitir que... Lo sacud. Fue un buen golpe porque le di duro, pero estoy convencido de que podra haberse levantado si hubiese querido. Le conced unos segundos y pregunt al tipo de l sedan, al que segua sin ver: Te parece bien? Tony se recuperar respondi deprisa. Lo cuidar. Muy amable de tu parte. Sub a mi coche y me sent junto a la chica. Empezaba a llover y comprend que no me l ibrara de calarme hasta los huesos. En direccin a la ciudad nos adelant un cup en el que viajaban un hombre y una mujer. Cruzamos el puente detrs de ellos. Has sido realmente amable declar la chica. La verdad es que no corra el menor peligro , pero fue..., fue muy desagradable. No son peligrosos, pero pueden volverse... muy desagradables coincid. Los conoces? No. Pues ellos te conocen a ti. Son Tony Forrest y Fred Barnes no dije nada. La chica aadi : Te tienen miedo. Soy un desesperado. La chica ri.

199 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Y esta noche has sido muy amable. No me habra largado sola con ninguno, aunque pen s que con los dos... se subi el cuello del abrigo. Me estoy mojando.

Volv a parar y busqu la cortinilla correspondiente al lado del acompaante. De modo que te llamas Jack Bye dijo mientras colocaba la cortinilla. Y t eres Helen Warner. Cmo lo sabes? se acomod el sombrero. Te tengo vista termin de colocar la cortinilla y volv a montar en mi dos plazas. Sabas quin era cuando te llam? pregunt en cuanto volvimos a rodar por la carretera. S. Hice mal en salir con ellos en esas condiciones. Ests temblando. Hace fro. Aad que, lamentablemente, mi petaca estaba vaca. Habamos entrado en el extremo oeste de Heilman Avenue. Segn el reloj de la fachada de la joyera de la esquina de Laurel Street eran las diez y cuatro. Un polica con impermeable negro estaba recostado contra el reloj. Yo no saba lo suficiente sob re perfumes como para distinguir el que llevaba la chica. Estoy aterida declar. Por qu no paramos en algn sitio a tomar una copa? Ests segura de que es lo que quieres? Mi tono debi de desconcertarla, pues gir rpidamente la cabeza para mirarme bajo la tenue luz. Me encantara, a menos que tengas prisa respondi. Voy bien de tiempo. Podemos ir a Mack's. Slo queda a tres o cuatro calles pero... es un local para negros. La chica ri. Lo nico que espero es que no me envenenen. No lo harn. Ests segura de que quieres ir? No tengo la menor duda exager sus temblores. Estoy helada, y es temprano. Toots Mack nos abri la puerta. Por la amabilidad con que inclin su cabeza negra, c alva y redonda, y por el modo en que nos dio las buenas noches, supe que lamenta ba que no hubisemos ido a otro bar, pero sus sentimientos me traan sin cuidado. Di je con demasiada exaltacin:

Hola, Toots. Cmo te trata la noche? Slo haba unos pocos parroquianos. Ocupamos una mesa en el rincn ms alejado del piano . Sbitamente la chica clav la mirada en m, y sus ojos tan azules se tomaron muy redon

dos. En el coche me pareci que veas coment. Cmo te hiciste esa cicatriz? me interrumpi y se sent. sta? me toqu la mejilla con la mano. Fue hace un par de aos, en una pelotera. Deberas ver la que tengo en el pecho.

Algn da iremos a nadar aadi alegremente. Sintate de una vez y no hagas que espere ms copa. Ests segura...? Se puso a tararear y sigui el ritmo tamborileando con los dedos sobre la mesa. Quiero una copa, quiero una copa, quiero una copa su boca pequea, de labios llenos, se curvaba hacia arriba, sin ensancharse, cada vez que sonrea.

200 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Pedimos nuestros tragos. Hablamos demasiado rpido. no tuvieran gracia. Hicimos preguntas entre ellas, aba y prestamos demasiada o ninguna atencin a las veamos, Toots nos miraba severamente desde detrs alo. Tomamos otra copa y propuse: Bueno, vmonos. La chica estuvo bien, pues no se mostr impaciente por irse ni por quedarse. Las p untas de su cabello rubio ceniza se curvaban alrededor del ala del sombrero, a l a altura de la nuca. Al llegar a la puerta dije: Mira, en la esquina hay una parada de taxis. Supongo que no te molestar que no te acompae a casa. Me cogi del brazo. Claro que me molesta. Por favor... la acera estaba mal iluminada. Su rostro pareca el de una nia. Apart la mano de mi brazo. Pero si prefieres.... Creo que lo prefiero. La chica aadi lentamente: Jack Bye, me caes bien y te agradezco mucho que... Est bien, no te preocupes la interrump, nos dimos la mano y yo volv a entrar en el de spacho clandestino de bebidas. Hicimos chistes y remos aunque el nombre del perfume que llev respuestas. Cuando crea que no lo de la barra. Todo era bastante m

Toots segua detrs de la barra. Se acerc y dijo, meneando la cabeza con pesar: No deberas hacerme estas cosas. Lo s y lo lamento. No deberas hacrtelas a ti mismo acot con la misma tristeza. Chico, no estamos en Harle m, y si el viejo juez Warner se entera de que su hija sale contigo y viene aqu, p uede ponemos las cosas difciles a los dos. Me gustas, pero debes recordar que por muy clara que sea tu piel, o por mucho que hayas ido a la universidad, no dejas de ser negro. Y qu coo crees que quiero ser? repliqu. Un chino?

201 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves El camino de regreso [ The Road Home, 1922] Primera publicacin en Black Mask

Publicado bajo el seudnimo de PETER COLLINSON

Est loco si deja pasar esta oportunidad! Le concedern el mismo mrito y la misma recom pensa por llevar las pruebas de mi muerte que por llevarme a m. Le dar los documen tos y las cosas que tengo encerrados cerca de la frontera de Yunnan para respald ar su historia, y le aseguro que jams aparecer para estropearle el juego. El hombre vestido de caqui frunci el ceo con paciente fastidio y desvi la mirada de los inflamados ojos pardos que tena frente a s para posarlos ms all de la borda del jahaz, donde el arrugado hocico de un muggar agitaba la superficie del rio. Cua ndo el pequeo cocodrilo volvi a sumergirse, los grises ojos de Hagerdorn se clavar on nuevamente en los del hombre que le suplicaba, y habl con cansancio, como algu ien que ha contestado a los mismos argumentos una y otra vez. No puedo hacerlo, Barnes. Sal de Nueva York hace dos aos con el fin de atraparle, y durante dos aos he estado en este maldito pas aqu en Yunnan siguiendo sus huellas. P romet a los mos que me quedara hasta encontrarle, y he mantenido mi palabra. Vamos, hombre! aadi, con una pizca de exasperacin. Despus de todo lo que he pasado, no esperar que ah ora lo eche todo a rodar... ahora que el trabajo ya est casi terminado! El hombre moreno, ataviado como un nativo, esboz una sonrisa untuosa y zalamera y rest importancia a las palabras de su captor con un ademn de la mano.

No le estoy ofreciendo un par de miles de dlares; le ofrezco una parte de uno de l os yacimientos de piedras preciosas ms ricos de Asia, un yacimiento que el Mran-m a ocult cuando los britnicos invadieron el pais. Acompeme hasta all y le ensear unos r bes, zafiros y topacios que le dejarn boquiabierto. Lo nico que le pido es que me a compae hasta all y les d un vistazo. Si no le gustaran, siempre estara a tiempo de l levarme a Nueva York. Hagedorn mene lentamente la cabeza. Volver a Nueva York conmigo. Es posible que la caza de hombres no sea el mejor ofi cio del mundo, pero es el nico que tengo, y ese yacimiento de piedras preciosas m e suena a engao. No le culpo por no querer volver... pero le llevar de todos modos . Barnes dirigi al detective una mirada de exasperacin. Es usted un imbcil! Por su culpa perder miles de dlares! Maldita sea! Escupi con rabia por encima de la borda como un nativo y se acomod en su esquina de la alfombrilla de bamb. Hagedorn miraba ms all de la vela latina, ro abajo el principio del camino a Nueva Y ork , a lo largo del cual una brisa miasmtica impulsaba al barco de quince metros con asombrosa velocidad. Al cabo de cuatro das estaran a bordo de un vapor con destin o a Rangn; otro vapor les llevara a Calcuta, y finalmente, otro a Nueva York... a casa, despus de dos aos!. Dos aos en un pas desconocido, persiguiendo lo que hasta el mismo da de la captura no haba sido ms que una sombra. A travs de Yunnan y Birmania, batiendo la selva con minuciosidad microscpica jugando al escondite por los ros, las colinas y las jungl as a veces un ao, a veces dos meses y despus seis detrs de su presa. Y ahora volvera t riunfalmente a casa! Betty tendra quince aos... toda una seorita.

202 Dashiell Hammett Antologa de relatos breves Barnes se inclin hacia adelante y reanud sus splicas con voz lastimera. Vamos, Hagedorn, por qu no escucha a la razn? Es absurdo que perdamos todo ese diner o por algo que ocurri hace ms de dos aos. De todos modos, yo no quera matar a aquel tipo. Ya sabe lo que pasa; yo era joven y alocado pero no malo y me mezcl con gente poco recomendable. Aquel atraco me pareci una simple travesura cuando lo planeam os. Y despus aquel hombre grit y supongo que yo estaba excitado, y dispar sin darme cuenta. No quera matarlo y a l no le servir de nada que usted me lleve a Nueva Yor k y me cuelguen por aquello. La compaa de transportes no perdi ni un centavo. Por qu me persiguen de este modo? Yo he hecho todo lo posible para olvidarlo. El detective contest con bastante calma, pero toda la benevolencia anterior haba d esaparecido de su voz. Ya s... la vieja historia! Y las contusiones de la mujer birmana con la que estaba viviendo tambin demuestran que no es malo, verdad? Basta ya, Barnes; afrntelo de un a vez: usted y yo volvemos a Nueva York.

Ni hablar de eso! Barnes se puso lentamente en pie y dio un paso atrs. Preferira morirme...! Hagedorn desenfund la automtica una fraccin de segundo demasiado tarde. Su prisione ro haba saltado por la borda y nadaba hacia la orilla. El detective cogi el rifle que haba dejado a su espalda y se lanz hacia la barandilla. La cabeza de Barnes ap areci un momento y despus volvi a sumergirse, emergiendo de nuevo unos cinco metros ms cerca de la orilla. Ro arriba, el hombre del barco vio los arrugados hocicos d e tres muggars que se dirigan haca el fugitivo. Se apoy en la barandilla de teca y evalu la situacin. Parece ser que, despues de todo, no podr llevarmelo con vida... pero he hecho mi tr abajo. Puedo disparar cuando vuelva a aparecer, o dejarle en paz y esperar a que los mu ggars acaben con l. Despus, el sbito pero lgico instinto de solidaridad con el miembro de su propia esp ecie contra enemigos de otra borr todas las dems consideraciones, y se ech el rifle al hombro para enviar una andanada de proyectiles contra los muggars. Barnes se encaram a la orilla del ro, agit una mano por encima de la cabeza sin mir ar hacia atrs, y se intern en la jungla. Hagedorn se volvi hacia el barbudo propietario del jahaz, que haba acudido a su la do, y le hablo en su chapurreado birmano. Llveme a la orilla yu nga apau mye y espere thaing hasta que le traiga: thu yughe. El capitn mene la negra barba en seal de protesta. Mahok! En esta jungla, sahib, un hombre es como una hoja. Veinte hombres podran t ardar una semana o un mes en encontrarle. Quiz tardaran cinco aos. No puedo espera r tanto. El hombre blanco se mordi el labio inferior y mir ro abajo... el camino a Nueva Yor k.

Dos aos... dijo para s, en voz alta. Me cost dos aos encontrarle cuando no saba que l ersegua. Ahora... Oh, demonios! Quiz tarde cinco. Me pregunt que hay de cierto en es o de las joyas. Se volvi hacia el barquero.

Ir tras l. Usted espere tres horas. Seal al cielo. Hasta el medioda, ne apomha. Si en ces no he vuelto, mrchese: malotu thaing, thwa. Thi? El capitn asinti. Hokhe!

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Antologa de relatos breves El capitn aguard cinco horas en el jahaz anclado, y despus, cuando la sombra de los rboles de la orilla oeste empez a cernerse sobre el ro, orden que izaran la vela la tina y la embarcacin de teca se desvaneci tras un recodo del ro.

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Document Outline Samuel Dashiell Hammett La dcima pista La muerte de Main La casa de la calle Turk La herradura dorada El gran golpe El Rapto Un hombre llamado Spade Slo se ahorca una vez Demasiados han vivido El Ayudante del asesino El guardin de su hermano Sombra en la noche El camino de regreso