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TRATAMIENTO BIOLOGICO DEL AGUA

Eliminacin de materia orgnica


Los microorganismos se pueden utilizar para descomponer los contaminantes de
las aguas residuales. Este tipo de tratamiento de agua se denomina tratamiento
biolgico del agua.
Durante el tratamiento biolgico del agua los microorganismos descomponen:
la materia orgnica del agua, nitratos y fosfatos.

Las bacterias principalmente, realizan la descomposicin de estos compuestos.


La purificacin biolgica del agua se lleva a cabo para disminuir la carga de
compuestos orgnicos disueltos.

Hay dos categoras principales de tratamiento biolgico:

tratamiento aerbico y
tratamiento anaerbico.

El tratamiento aerbico del agua significa la descomposicin de materia


orgnica por bacterias que necesitan oxgeno durante el proceso de
descomposicin.

El tratamiento anaerbico del agua significa descomposicin de materia


orgnica por medio de microorganismos que no utilizan oxgeno.

En los sistemas aerbicos el agua es aireada con aire comprimido (en


algunos casos con solamente oxgeno), mientras que los sistemas
anaerbicos funcionan bajo condiciones libres de oxgeno.

Los procesos de oxidacin biolgica


La oxidacin biolgica es el mecanismo mediante el cual los
microorganismos degradan la materia orgnica contaminante del agua
residual.
Estos microorganismos se alimentan de dicha materia orgnica
(nutrientes) en presencia de oxgeno, de acuerdo con la siguiente
reaccin:
Materia orgnica (Nutrientes) + Microorganismos + O 2 >Productos Finales
+ Nuevos microorganismos + Energa
Para que lo anteriormente expuesto se produzca, son necesarias dos
tipos de reacciones fundamentales totalmente acopladas: de sntesis o
asimilacin y de respiracin endgena u oxidacin.

Reacciones de sntesis o asimilacin


Consisten en la incorporacin del alimento (materia orgnica y nutrientes) al
interior de los microorganismos. Estos microorganismos al obtener
suficiente alimento no engordan, sino que forman nuevos microorganismos
reproducindose rpidamente. Parte de este alimento es utilizado como
fuente de Energa. La reaccin que ocurre es la siguiente:
CHNO (materia orgnica) + O2 + Bacterias + Energa ==> C5H7NO2
(sustancias del interior bacteriano)

Reacciones de Respiracin endgena, oxidacin


Los microorganismos al igual que nosotros, necesitan de Energa para poder
realizar sus funciones vitales (moverse, comer etc.),
Dicha energa la obtienen transformando la materia orgnica asimilada y
aquella acumulada en forma de sustancias de reserva, en gases, agua y
nuevos productos de acuerdo con la siguiente reaccin:
C5H7NO2 (material celular) + 5O 2 ==> 5CO2 + 2H2O + NH3 + Energa
Despus de un tiempo de contacto suficiente entre la materia orgnica del
agua residual y los microorganismos (bacterias), la materia orgnica del
medio disminuye considerablemente transformndose en nuevas clulas,
gases y otros productos. Este nuevo cultivo microbiano seguir actuando
sobre el agua residual.
A todo este conjunto de reacciones se les denomina de oxidacin biolgica,
porque los microorganismos necesitan de oxgeno para realizarlas.

Factores que intervienen en la oxidacin biolgica


Las caractersticas del sustrato
las caractersticas fsico-qumicas del agua residual, determinan el mejor
o peor desarrollo de los microorganismos en este sistema, existiendo
compuestos contaminantes que son degradables biolgicamente y otros
que no lo son.
Los nutrientes

El interior celular, aparte de C, H y O, elementos caractersticos de la


materia orgnica, contiene otros elementos como son el N, P, S, Ca, Mg
etc., denominados nutrientes y que a pesar de que muchos de ellos se
encuentran en el organismo slo en pequeas cantidades, son
fundamentales para el desarrollo de la sntesis biolgica.

Se ha determinado a nivel medio que los microorganismos para sobrevivir


necesitan por cada 1000 gr. de C, 43 de N y 6 de P, y que en las aguas
residuales urbanas existen por cada 1000 gr. de C, 200 gr. de N y 16 gr.
de P.
Si comparamos lo que necesitan los microorganismos para sobrevivir, con
las cantidades existentes de dichos elementos en el agua residual,
podemos concluir que a ttulo general dichos microorganismos pueden
desarrollarse en el agua residual perfectamente.
Es interesante comentar que en el caso de determinadas aguas con
vertidos industriales, las proporciones de dichos elementos no estn
equilibradas, siendo necesario a veces dosificar N y P en el agua, para
que pueda darse el desarrollo bacteriano y exista depuracin biolgica.

Aporte de Oxgeno:
Como hemos visto, para el desarrollo de las reacciones biolgicas es
necesario un medio aerobio, es decir, con oxgeno suficiente que permita
el desarrollo y la respiracin de los microorganismos aerobios.
Temperatura:
A medida que aumenta la Temperatura, aumenta la velocidad con que
los microorganismos degradan la materia orgnica, pero a partir de los
37 C, dichos organismos mueren. Nuestras temperaturas son ideales
para el desarrollo ptimo de los procesos de depuracin biolgica .

Salinidad:

El contenido en sales disueltas no suele ser problemtico para el desarrollo


bacteriano en el proceso de fangos activos hasta concentraciones de 3 a 4 gr/l.

En los procesos de cultivos fijos (lechos bacterianos), la influencia es an


menor, no afectando valores que no superen los 15 gr/l.

Sin embargo, existen multitud de grupos bacterianos capaces de vivir en aguas


saladas, de forma que si a tu sistema de depuracin le das tiempo de
adaptacin, pueden desarrollarse bastante bien dichos grupos microbianos a
concentraciones salinas superiores.

Txicos o inhibidores:

Existen una serie de sustancias orgnicas e inorgnicas que, a ciertas


concentraciones, inhiben o impiden los procesos biolgicos.

Ejemplo son los metales pesados, ejercen un efecto perjudicial sobre los
microorganismos encargados de depurar el agua y por tanto, no deben de
entrar en las plantas depuradoras con el agua residual, o si entran deben de
hacerlo en concentraciones muy bajas.

El tratamiento anaerbico
Este sistema depende de reacciones de transferencia de H 2 Inter-especies
que se realiza en ausencia de oxgeno y consiste en:

Digestin inicial por enzimas (proteasas, lipasas extracelulares y


polisacaridasas) de las sustancias macromoleculares hasta sustancias
solubles.

Fermentacin de los materiales solubles a cidos grasos.

Fermentacin de los cidos grasos a acetato, CO2 e H2.

Conversin de H2 mas CO2 y acetato en CH4 (metano) por las bacterias


metanognicas.

En la 1 Etapa la materia orgnica compleja, tales como


carbohidratos, protenas y grasas , son transformadas por un grupo
de microorganismos facultativos en materiales orgnicos ms
simples, los cuales son solubilizados en el agua mediante la accin
de enzimas producidas por las clulas bacterianas.
Durante la 2 y 3 Etapa el material simplificado y solubilizado en la
primera es utilizado por un grupo especial de bacterias
denominadas acidognicas. Estas bacterias lo fermentan y
convierten en cidos orgnicos como actico, propinico, oleico y
alcoholes simples, dixido de carbono, nitrgeno e hidrgeno,
sustancias que en su mayora producen problemas de malos
olores.
En la 4 Etapa aparece otro grupo de bacterias denominadas
metanognicas, las cuales utilizan los cidos y alcoholes
producidos por el grupo acidognico, transformndolos en metano y
dixido de carbono, fundamentalmente, con reduccin notable en la
produccin de olores molestos.

Los Procesos de Nitrificacin- Desnitrificacin

Son procesos llevados a cabo por determinados grupos de microorganismos


bacterianos que se utilizan en aquellas plantas de tratamiento de aguas
residuales, donde aparte de la eliminacin de la materia orgnica se persigue la
eliminacin de nitrgeno.
La eliminacin de la materia nitrogenada es necesaria cuando el efluente va a ir
bien a embalses o masas de agua utilizadas para captacin de aguas potables,
o a las denominadas zonas sensibles.

El proceso de Nitrificacin

La nitrificacin es el proceso en el que el nitrgeno orgnico y amoniacal se


oxida, transformndose primero en nitrito y, posteriormente en nitrato.
Estas reacciones las llevan a cabo bacterias muy especializadas, diferentes de
aquellas que se encargan de degradar la materia orgnica del medio.
Este tipo de bacterias, se reproducen mas lentamente y son muy sensibles a los
cambios de su medio habitual.
Necesitan de un aporte de Oxgeno suplementario para que sean capaces de
desarrollar las reacciones anteriormente mencionadas, de esta forma en las
cubas de aireacin de fangos activados necesitan de un nivel de oxgeno de al
menos 2 mg/l.

Eliminacin de amoniaco y nitratos

La eliminacin de amonio y nitratos es bastante compleja. Es un proceso de


tratamiento del agua que necesita conversin tanto aerbica como anaerbica
para eliminar los contaminantes.

En la fase de conversin aerbica hay dos especies bacterianas implicadas.

Primero, las bacterias Nitrosomonas convierten el amoniaco en nitrito.


Segundo, las bacterias Nitrobacter convierten los nitritos en nitratos.

Estos dos procesos juntos son comnmente conocidos como el proceso de


nitrificacin.

Despus de eso, las bacterias anaerbicas entran a actuar. Estas bacterias


convierten los nitratos en nitrgeno gaseoso atmosfrico. Este proceso se llama
desnitrificacin.

La desnitrificacin es realizada por con muchas bacterias anaerbicas, tales como


Achromobacter, Bacillus y Pseudomonas.
La primera fase de la desnitrificacin es el proceso inverso a la nitrificacin, vuelve
a transformar el nitrato en nitrito. La segunda fase de la desnitrificacin transforma
el nitrito en nitrgeno gas. Este gas puede ser liberado a la atmsfera sin causar
daos ambientales.

El proceso de desnitrificacin
La desnitrificacin consiste en el paso de los nitratos a nitrgeno
atmosfrico, por la accin de un grupo de bacterias llamadas
desnitrificantes. Dicha forma de nitrgeno tender a salir a la atmsfera,
consiguindose as, la eliminacin de nitrgeno en el agua.
Para que las bacterias desnitrificantes acten, es necesario que el agua
tenga bastante carga de materia orgnica, una fuente de nitratos
elevada, muy poco oxgeno libre y un pH situado entre 7 y 8.
El oxgeno asociado a los nitratos es la nica fuente de oxgeno
necesaria para llevar a cabo sus funciones vitales. De esta forma los
niveles de oxgeno libre en el medio donde actan deben de ser
inferiores a los 0,2 mg/l.
El tiempo mnimo de contacto entre el agua y las bacterias
desnitrificantes debe de ser suficiente para que se produzcan las
reacciones deseadas, estimndose un tiempo mnimo de 1,5 horas a
caudal medio.

Eliminacin de fosfatos

Los fosfatos pueden ser eliminados de las aguas residuales por una
bacteria aerbica (oxgeno-dependiente), llamada Acinetobacter.

Acinetobacter puede absorber una mayor cantidad de fosfatos de la que


necesita para su sntesis celular. La cantidad extra de fosfatos es
almacenada en las clulas en forma de polifosfatos.

El almacenamiento de polifosfatos hace que las Acinetobacter sean


capaces de sobrevivir temporalmente en circunstancias anaerbicas.

Cuando las Acinetobacter residen en una zona anaerbica en las aguas


residuales, absorbe cidos grasos y los almacena como sustancias de
reserva. Durante este proceso, los polifosfatos se descomponen para
obtencin de energa, haciendo que se liberen fosfatos en la zona
aerbica.

Cuando las Acinetobacter entran en la zona aerbica absorben fosfatos y


los almacenan en forma de polifosfatos en los tejidos celulares. Esto hace
que el contenido en fosfatos del agua residual disminuya.