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ANTOLOGIA DE RELATOS DE CIENCIA - FICCION

Seleccin y adaptacin JOHN F. ASLEY EDITORIAL FHER, S. A.

Grdoniz, 44 - Bilbao ESPAA


1.973 Editorial Fher S.A. - Bilbao (Espaa) Depsito legal BI 1.505-73 Compueslo en Garamond, 12 por Rali Cubierta de Cotera Impreso y encuadernado en Talleres Grficos Fher. S, A. Villabaso, 9- Bilbao (Espaa) (Printed in Spain) ISBN: 84-243-0497-7

Naturalmente En Berna, Suiza, a muy temprana hora de la maana el presidente se despert con una regular jaqueca. Llevaba tres semanas sin dormir bien, y la ltima noche todava haba sido peor. No poda negarse que la situacin se haba hecho desagradable, Y no obstante, el presidente tena confianza. Seguramente, dada su historia desde el Congreso de Viena de 1815, las perspectivas eran buenas para su pas. El presidente esboz una sonrisa. Sera Suiza, naturalmente. En Mosc, Rusia, sentado al extremo de una larga mesa, el "Nmero Uno" escuchaba con intensa atencin a sus principales consejeros militares. No le gustaba lo que oa y conservaba un rostro inexpresivo. A pesar de todo, no perda la confianza. El Soviet Supremo, no caba duda, sera el elegido. En Londres, Inglaterra, el primer ministro sala del 10 de Downing Street con la pipa humeando decididamente. Subi a su coche para ir a Palacio, y enlaz sus fuertes manos. Las cosas podran ser un 25

NATURALMENTE tanto azarosas durante algn tiempo, pero no abrigaba el menor desaliento. Inglaterra, con su gloriosa historia, era la nica eleccin posible. Naturalmente! Al este del lago Victoria, en Africa, el alto y esbelto jefe-sacerdote de los masai, el Laibon, contemplaba el esculido ganado pastando en la pradera y sonrea. No haba mas que un dios verdadero, Em-Gai, y los pastores masai eran un pueblo digno Al fin iban a ser corregidos sus antiguos yerros! Resurgiran los masai. Ellos eran la nica eleccin lgica. Naturalmente! Y as, alrededor del mundo. * * *

El caballero rechoncho con gafas y chaqueta cruzada tena un nombre: Morton Hillford, y un ttulo para acompaarlo: consejero presidencial. En este momento recorra la sala a grandes zancadas. ---Dice que ha investigado "todas" las posibilidades, general? Todos los... hum...! ngulos? El general, de nombre Larsen, tena el porte erguido y el pelo de un gris metlico ambas cosas muy tiles a la hora de impresionar a los senadores. Era un general que conoca bien su oficio. Naturalmente estaba trastornado. - Han sido exploradas todas las posibilidades de accin, seor Hillford. Todos los ngulos han sido estudiados plenamente. Morton Hillford dej de pasear y apunt al general utilizando el dedo como revlver. Su expresin indicaba claramente que, de haber tenido un gatillo, no hubiese dudado en apretarlo. -Pretende usted decirme que el Ejrcito de los Estados Unidos es impotente? 26

NATURALMENTE El general frunci el ceo. Tosi brevemente. -Bueno, digamos que el Ejrcito de los Estados Unidos se halla inerme en este caso. -No me importan las palabras! Pueden ustedes "hacer" algo? -No, no podemos. Y debo indicarle que tampoco pueden la Escuadra, las Fuerzas Areas ni los Marines. -Ni los carabineros -remed Morton Hillford, antes de reanudar su paseo-- Por qu no pueden hacer nada? Acaso no es se su oficio? El general Larsen enrojeci. -Perdn, seor Hillford, Nuestro oficio es, como usted dice, defender este pas; y estamos preparados para hacerlo hasta el lmite de nuestras fuerzas, sin importarnos la superioridad... -Olvdelo, Larsen. No pretenda molestarle Creo que el desayuno no me ha sentado bien esta maana. Comprendo su posicin en este asunto La cosa es... peliaguda. -Por lo menos -asinti el general Larsen-. Pero me atrevo a decir que hemos pensado en todo, desde las bombas de hidrgeno a la guerra psicolgica. No tenemos absolutamente nada que ofrezca una oportunidad de xito. Un movimiento hostil por nuestra parte sera suicida. Siento caer en el melodrama. Pero los hechos son los hechos. No sera conveniente permitir que el pas supiera hasta qu punto estamos en su poder; nos tienen por el cuello y no conozco el medio de librarnos. Naturalmente, seguiremos probando; pero el presidente debe disponer de los datos autnticos. No podemos hacer nada por el momento. -Aprecio su sinceridad, general, aunque no tenga nada ms que ofrecerme. Parece que habremos de 27

NATURALMENTE esperar con las manos cruzadas y una amplia sonrisa en nuestro rostro colectivo. Al presidente esto no le va a gustar, Larsen. -Tampoco a mi me gusta. Morton Hillford hizo una pausa, durante la cual mir a travs del ventanal las calles de Washington. Era verano y el sol haba encerrado en casa a la mayora de la gente, aunque eran visibles algunos coches y helicpteros. No obstante, all estaban los viejos y familiares edificios y monumentos y ellos le proporcionaban una cierta sensacin de estabilidad, ya que no de seguridad. Cuando se volvi, dijo: --A pesar de todo, los Estados Unidos, naturalmente, sern los elegidos. -Naturalmente -se hizo eco el general. -Entonces todo estar arreglado, verdad Larsen ? - Naturalmente! -Tendr que encontrar el arma adecuada. - -Lo intentar, seor Hillford. --Hgalo, general. Eso es todo por hoy. El general se fue, guardndose sus pensamientos. Morton Hillford, consejero presidencial, sigui absorto en sus reflexiones. -Naturalmente --dijo al rato en voz alta-; sern los Estados Unidos. Y su mente aadi una postdata: Ojal fueran los Estados Unidos! Tres semanas haca que la nave haba surgido del espacio. Era una nave de gran tamao al menos en relacin con los conceptos terrestres. Tena su cumplida media milla de largo, y era ancha, pulida y brillante como un pez plateado bien alimentado en los bajos de 28

NATURALMENTE un profundo y solitario mar. Apenas hizo nada. Se limito a quedar suspendida a gran altura sobre el edificio de las Naciones Unidas en Nueva York. Pareca un enorme cigarro de pega dispuesto a estallarnos en la cara. Simultneamente con su aparicin, todos los gobiernos de la Tierra recibieron un mensaje. El mismo para todos. A la nave no le preocupaba mucho la definicin de "gobierno". Se puso en contacto con toda clase de divisiones polticas. En ciertos casos, cuando los destinatarios eran analfabetos o carecan de ilustracin, el mensaje fue comunicado oralmente. Cada mensaje iba redactado en el idioma nativo. Esto era suficiente para dar que pensar a cualquiera. Haba infinidad de idiomas en la Tierra y muchos de ellos carecan de escritura hasta entonces. En cuanto a las gentes llegadas en la nave, eran de aspecto bastante humano. Una avalancha de conferencias y una actividad frentica se desencadenaron con la aparicin de la nave espacial y sus mensajes. En primer lugar, nadie haba visto una nave espacial. No obstante, este aspecto de novedad fue pronto olvidado. La gente la haba estado esperando, en cierto modo, y tendi a aceptarla filosficamente como haba aceptado la electricidad, los aviones, los telfonos y las bombas atmicas. Era muy natural. Qu vendra despus? El mensaje era algo muy distinto. Las naciones y los Estados Unidos saludaron al navo del espacio con incierta sonrisa. El contacto con otros mundos era emocionante, pero planteaba un buen nmero de incmodos problemas. Es difcil negociar, a menos que uno tenga algo que ofrecer, a menos que se sea lo bastante fuerte para no tener que doblegarse. 29

NATURALMENTE Y Si la nave no era amiga? Los Estados Unidos hurgaron en su despensa de pertrechos militares e investigaron, pero no perdieron la cabeza. Nadie alz el gallo y trat de emplear la bomba de hidrgeno sobre una entidad desconocida. En seguida se dieron cuenta de que tirarle una bomba a la nave poda ser como cazar un tigre con una pistola de agua. Los militares consideraron el problema con sutileza. Probaron con disimulo y estudiaron sus instrumentos. Los resultados fueron escasamente alentadores. La nave tena a SU alrededor una especie de campo. A falta de nombre mejor se le denomin campo de fuerzas. En definitiva, era una pantalla de energa que nada podra traspasar. Resultaba absolutamente inviolable: la ltima palabra en blindaje. Si alguien tiene una autntica coraza a toda prueba y su contrario no, a ste no le queda otro camino que la resignacin. Los militares no podran luchar. Tras digerir el mensaje, result que la situacin era muy semejante para los diplomticos La comunicacin no contena amenaza explcita; era, sencillamente una afirmacin de intenciones. Cuando ms, presentaba una cierta vaguedad molesta que haca difcil imaginar exactamente los propsitos de la nave. Deca as: "Por favor, no os alarmis. Somos gentes pacficas con una misin de buena voluntad Nuestra tarea es determinar que. pas de entre vosotros posee la cultura mas adelantada del planeta. Tendremos que llevarnos a un representante de esa cultura para su estudio. No sufrir el menor dao. A cambio, proce 30

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NATURALMENTE deremos a suministrar a la cultura de la que procede cuanto desee, hasta el lmite de nuestra capacidad. Esperamos no causaros molestias con nuestro trabajo. Os aconsejarnos que no intentis comunicar con la nave hasta que hayamos anunciado nuestra eleccin. Tambin os sugerimos evitar cualquier accin hostil. Hemos venido en son de paz y deseamos despedirnos del mismo modo una vez acabado nuestro trabajo. Gracias por vuestra amabilidad. Nos gusta vuestro planeta." Esto era todo. A primera vista, el mensaje no resultaba demasiado alarmante, a pesar de su falta de precedentes. Pero en seguida surgan las cavilaciones. Supongamos, pensaron los Estados Unidos, que sea Rusia la elegida. Supongamos, adems, que lo que Rusia ms desee sea un arma imbatible para utilizarla contra los Estados Unidos. Qu pasara entonces? Y supongamos, pens Rusia, que los elegidos sean los Estados Unidos... La situacin resultaba bastante incmoda. La haca mucho peor la impotencia de los afectados. No quedaba sino esperar y ver. Naturalmente, todos los gobiernos implicados estaban seguros de ser los elegidos. Por eso, los ms avispados se dieron cuenta de que, fuese quien fuese el ganador, constituira una sorpresa para los dems, y as fue. Morton Hillford, consejero del presidente, recibi la noticia del jefe de la delegacin americana en las Naciones Unidas. El delegado no haba querido confiar a nadie semejante bomba; vino en persona y a todo correr. Una vez enterado, Morton Hillford se dej caer en el asiento ms prximo. 31

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NATURALMENTE -Eso es ridculo --dijo. -Lo s -asinti el delegado. El shock le haba remitido ya algo. -Lo siento, pero no puedo creerlo, Charlie -neg Morton. -Si no lo crees, puedes leerlo -dijo el delegado, entregndole el mensaje. Hillford lo ley. Su primer impulso fue soltar la carcajada. -Pero... estn locos! -Me parece que no. Hillford hizo un esfuerzo para ponerse en pie y reanud su paseo, -Estoy trastornado -dijo finalmente. Y blandi el mensaje casi con furia-. Es un bandazo tan tremendo, Charlie! Ests seguro de que no bromean? ---Lo hacen completamente en serio. Maana van a exhibir a ese hombre en Nueva York. Despus lo expondrn en todas las dems capitales de la Tierra. Y luego... Se encogi de hombros. Morton Hillford not un molesto salto en su estmago. -Quieres decrselo t al jefe, Charlie? -Ni hablar de eso. Tengo que volver en seguida a la ONU, Mort. Dselo t. -Yo? -Quin, si no? Morton Hillford acept su cruz con cuanto estoicismo pudo acumular. -Varnos primero a tomar un trago, Charlie -dijo en tono cansado-. Slo un traguito... Las cosas rodaron de tal modo que fueron juntos a decrselo. El presidente, manos en las caderas, les lanz 32

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NATURALMENTE una intensa mirada y pidi ver el mensaje. Se lo ensearon. El presidente no era hombre bien parecido, pero sus rasgos no carecan de fuerza. Sus ojos azules y algo fros tenan un aire alerta e inteligente, y rara vez seguan la pauta de la boca al sonrer. Pero ahora no sonrea en absoluto. -Bueno, jefe -inquiri Morton Hillford-, qu hacemos ahora? El presidente frunci el echo. -Tendremos que afrontar la televi sin lo antes posible -dijo, hablando con autoridad-. Hay que decirle "algo" a la gente. Busca en seguida a Doyle y Blatski... y diles que lo escriban, si pueden, con un cierto matiz positivo. No herir su orgullo; indicar que no somos reacios a aprender; decir algo sobre ciencias desconocidas y factores misteriosos... ya sabes. Despus, tendremos que elaborar un proyecto para estudiar todo este asunto. Volvi a consultar el mensaje. -iHUM... ! Por lo visto van a volver dentro de cien aos nuestros para comprobar. Estupendo! Para entonces podremos tener algn argumento en el caso de que quieran jaleo, aunque lo dudo. Compadezco al que est en el cargo cuando vuelvan. Ahora, tendremos que descubrir qu es todo esto. El delegado de las Naciones Unidas arriesg una palabra: -Cmo? El presidente tom asiento al otro lado de la mesa y encendi un cigarrillo. Solt el humo apretando los labios, lentamente. Era una buena pose, y le gustaba. La verdad era que le encantaban los problemas difciles. Incluso ste. Amaba la accin y la rutina le aburra. 33

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NATURALMENTE -Necesitamos un sabio -anunci-. Y esta vez no un fsico nuclear. Alguien que pueda decirnos algo sobre esta gente. La verdad es que necesitamos un experto en cuestiones sociales. Morton Hillford le previno. -Que no lo descubran los del "Tribune". Te haran tiras. El presidente se encogi de hombros. -Guardaremos el secreto. Bien! Como deca, necesitamos un experto social. El problema es, de qu clase? -No un psiclogo -musit Morton Hillford-. Al menos, todava no. Me temo que necesitemos un socilogo. Si el "Tribune" llega a enterarse... -Olvdate ahora de los peridicos! Esto es importante. El presidente se puso al trabajo en su telfono privado. -Henry? Ha ocurrido algo. Quiero que vengas aqu en seguida y que te traigas a un socilogo. S, eso es, un socilogo, Cmo? S, yo he pensado en el "Tribune"! Trelo por la puerta de atrs. A su debido tiempo Henry -que era el secretario de Estadohizo su aparicin, Traa consigo a un socilogo. El socilogo tenia un aspecto sorprendentemente normal y escuch respetuosamente lo que el presidente tena que decirle. Se sinti, naturalmente, sorprendido al saber la eleccin de los de la nave, pero se recobr al momento. El socilogo era un hombre honrado. -Lo siento muchsimo, seor presidente -dijo-. Puedo echar mi cuarto a espadas si lo desea, pero lo que realmente necesita es un antroplogo. El presidente tamborile con los dedos sobre su mesa. 34

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NATURALMENTE -Henry -dijo- , consgueme mi antroplogo y date prisa. Cuatro horas ms tarde el antroplogo hizo su aparicin en el despacho del presidente. Se llamaba Edgar Vincent. Tena barba y fumaba en una pipa de aspecto extico. Bueno, esto era algo inevitable. Las presentaciones fueron rpidas. -Es usted antroplogo? -pregunt el presidente, El doctor Vincent afirm. -Estupendo! --exclam el presidente. Se ech hacia atrs en su butaca y cruz las piernas. -Al fin vamos a saber algo. El doctor Vincent cambi de color. -Dgame, doctor -dijo el presidente-. Qu sabe usted de los esquimales? El antroplogo lo mir sorprendido. -No querr usted decir... Para ahorrar tiempo, el presidente le entreg el mensaje que la nave haba enviado a las Naciones Unidas. -Puede leerlo, doctor. Dentro de una hora lo tendrn los peridicos y todo el mundo lo sabr. Edgar Vincent dio una chupada a su pipa y ley el mensaje: "Os enviamos nuestro agradecimiento y nuestro adis. El trabajo entre vosotros ha terminado. Tras descubrir que la cultura ms avanzada es la de los esquimales de la Tierra del Baffin, hemos seleccionado a un miembro de esa cultura para regresar con nosotros, con fines de estudio. Como ya indicamos, tomaremos a nuestro cargo el proveer a su pueblo de todo cuanto desee, en concepto de pago. El representante de la ms alta cultura de vuestro planeta ser exhibido en todos vuestros centros polticos, a 35

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NATURALMENTE las horas que se indicarn en comunicado aparte, como prueba de que no ha sufrido dao. Volveremos a vuestro mundo dentro de cien aos terrestres, y en esa ocasin esperamos poder discutir los mutuos problemas con mayor extensin. Repetimos las gracias por vuestra cortesa. Nos ha gustado vuestro planeta. --Y bien? --pregunt el presidente. -Apenas s qu decir -confes el antroplogo-, es fantstico. -Eso ya lo sobemos, doctor. Diga "algo". Edgar Vincent encontr una silla y se sent. Se acariciaba la barba, pensativo. -En primer lugar -dijo-, no soy realmente el hombre que buscan. Henry lanz un gruido. -No es usted un antroplogo? -S, s, desde luego. Pero no antroplogo fsico. Ya saben... huesos, evolucin, tipos sanguneos y todo eso. Me temo que no sea exactamente lo que buscan en este caso. Levant la mano, acallando una oleada de protesta. -Lo que necesitan es un etnlogo o antroplogo social. Y el hombre ms indicado es Irvington; l es el gran especialista en esquimales. Tardarn algn tiempo en encontrarlo, de modo que sugiero le pongan una conferencia. Est en Boston. Entretanto, les servir lo mejor que pueda. S algo de antropologa cultural; no estamos tan especializados como todo eso. Henry sali a poner la conferencia y volvi precipitadamente. Vincent se permiti una leve sonrisa. Haca tanto tiempo que no vea a un auditorio tan atento! -Se le ocurre alguna razn por la que puedan 36

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NATURALMENTE haber elegido un esquimal? -pregunt Morton Hillford, --Francamente, no. -Una civilizacin secreta? -sugiri el delegado en las Naciones Unidas-. Una tribu perdida o algo semejante? Vincent solt un bufido. -Es absurdo -dijo. Y aadi-: Seor... -Escuche -dijo el presidente-. Sabemos que viven en "igloos". Puede partir de ah. -Me ten, o que ni siquiera eso sea exacto -Vincent sonri-. Perdneme, seor, pero los esquimales no viven en "igloos", o al menos, no la mayor parte del tiempo. Viven en tiendas de pieles en verano y en casas de piedra y tierra a principio del invierno. -Dejemos eso -dijo el presidente--- No tiene importancia. Vincent dio una chupada a su pipa: -Como sabe que no la tiene? -Crno... ? S... es verdad. Comprendo lo que quiere decir. El presidente no tena un pelo de tonto. Apenas era culpa suya si no saba una palabra de los esquimales. Quin la saba? ---Creo que empieza usted a comprender, seor... -Pero vamos a ver -apostill Morton Hillford-. No pretendo menospreciar el campo de sus conocimientos, doctor, pero est claro que los esquimales no son la ms avanzada civilizacin de este planeta! Tenemos una t cnica cientos de aos ms adelantada que la suya, una ciencia que no pueden ni sospechar, una Declaracin de Derechos, un sistema poltico producto de experiencia secular... miles de cosas! Los esquimales... no son ni comparables! Vincent se encogi de hombros. 37

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NATURALMENTE -Para usted no -corrigi-, pero no es usted quien valora, -Supongamos que fuese usted quien hiciera la eleccin --insisti Morton Hillford ---. Elegira usted a un esquimal? -No -admiti el antroplogo-. Probablemente no. Pero yo lo veo desde unos valores aproximadamente iguales a los suyos. Tenga en cuenta que soy tambin americano. -Creo que comprendo el problema -dijo lentamente el presidente -. La gente de esa nave est mucho ms adelantada que nosotros. Debe estarlo... o no tendran la nave. Por lo tanto, sus jefes no son los nuestros. No puntan como nosotros. Es as, doctor?. Vincent asinti. -Es poco ms o menos lo que yo dira. Quiz nuestra cultura ha descuidado algo importante... algo que sobrepasa a todos los grandes edificios, la produccin en masa, el voto y todo lo dems. El presidente tamborile sobre la mesa. -Considermoslo desde ese punto de vista -sugiri-. Pudiera tratatarse de que los valores espirituales son ms importantes que el progreso tcnico... o algo as? Vincent medit. -No lo creo -dijo finalmente-. Puede ser algo parecido; pero entonces, por qu elegir a los esquimales? Hay muchos pueblos inferiores a ellos en el aspecto tcnico... Los esquimales son gente muy hbil. Han inventado cosas... anteojos para la nieve, sistemas de caza, complicadas cabezas de arpn... No creo que podamos prescindir de la tcnica; la cosa no es tan simple. Y en cuanto a los valores espirituales, pueden ser de difcil manejo. En principio, yo no di 38

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NATURALMENTE ra que los esquimales tuviesen ms que otros pueblos e incluso es posible que tengan menos. Piensen en la India, por ejemplo... Es un pueblo que ha puesto realmente en prctica la religin. Creo que la orientacin es adecuada, pero todava no hemos llegado al buen camino. El delegado en las Naciones Unidas se enjug la frente. -Entonces qu es lo que tienen los esquimales? -A eso slo puedo dar una respuesta -dijo Vincent-; al menos, slo una respuesta honrada: no lo s. Tendrn que esperar a Irvington, y sospecho que se quedar tan sorprendido como cualquiera. No tengo la menor idea de por qu tenan que ser los esquimales los elegidos entre todos los pueblos de la Tierra. Habr que descubrirlo... y eso significa que tendremos que saber mucho ms que hasta ahora sobre cada grupo de personas que habita este planeta. -Ms dinero... -suspir el presidente, un tanto malhumorado-. Doctor, no puede indcarnos algo para ir tirando, aunque sea de un modo provisional? Dentro de una hora tengo una reunin con el gabinete, y he de asistir y decir algo. Despus habr un discurso en la televisin, y los peridicos, y los diplomticos extranjeros, y el Congreso, y Dios sabe qu ms. La cosa no ser tan divertida dentro de un par de aos. Tiene alguna idea, doctor? -Los esquimales han conseguido una notable adecuacin a su medio dentro de su nivel tcnico -dijo lentamente-. A menudo se les pone por ejemplo en este aspecto. Recuerdo haber odo a un antroplogo que no tenan un vocablo para designar la guerra, ni tampoco podan concebirla. Esto pudiera serle til, para empezar. Por lo dems, tendr que hablar con Irvington. Estoy fuera de mi elemento. 39

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NATURALMENTE -Muchas gracias, doctor Vincent. Agradezco su ayuda. Y ahora, vamos todos a tomar una copa. Pasaron a otra sala, hablando como descosidos, a fin de prepararse para la prxima reunin del gabinete. Marcan Hillford fue el ltimo en abandonar el despacho del presidente. -Esquimales! -dijo tristemente, moviendo la cabeza--. Esquimales! A la maana siguiente, de estricto acuerdo con lo fijado, una pequea navecilla se destac del enorme navo espacial que se cerna a gran altura sobre el edificio neoyorkino de las Naciones Unidas. Para los millones de espectadores, en persona o a travs de la televisin, fue difcil evitar la impresin de que un cigarrillo surga de un gran puro plateado, La pequea nave aterriz, con la dulzura de una hoja en otoo, en el espacio despejado al efecto. La rode una pequea esfera de fuerza, reluciente al sol maanero. Se abr una puerta circular y comenzo la exhibicin. Fue la sencillez misma. Dos hombres altos y de agradable aspecto salieron de la nave, permaneciendo dentro de la coraza de energa. Sus vestimentas eran originales, pero ms bien conservadoras. Se inclinaron hacia la puerta y pareci que hablaban con alguien. Un poco a regaadientes, el esquimal sali a reunirse con ellos. Llevaba ropa n ueva y pareca incomodo. Era bajo, algo rechoncho, e iba despeinado. Contempl Nueva York con franco asombro, Sonri con tmido placer. A una leve indicacin de los dos hombres, salud sonriente a la multitud que se haba reunido para contemplarlo. Permaneci de pie, sonriendo, durante un par de minutos y otra vez fue escoltado basta la nave. 40

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NATURALMENTE Esta flot sin ruido en el aire e hizo una curva para reunirse con el gran navo. Eso fue todo. La exhibicin haba terminado. Exactamente igual se repiti en todas partes. En Berna, Suiza. En Mosc, Rusia. En Londres, Inglaterra. En Madrid, Espaa. En el pas de los masai, Africa Oriental. En China, Suecia, Australia, Mjico, Finlandia, Brasil, Samoa, Turqua, Grecia, Japn, Tibet... Y, claro est, adondequiera que fue la nave suscit cuestiones altamente desazonantes. Naturalmente, cada gobierno "saba" que se haba cometido un error. Pero, con todo... Tan sbitamente como haba llegado desapareci el gran navo del espacio. Sus reactores flamearon con la llama atmica, se difuminaron sus contornos, y retorno como un relmpago al oscuro mar del que haba salido. Se diriga a Procyon, distante once aos-luz, Para comprobar los resultados de un experimento anterior que haba tenido lugar aproximadamente haca un siglo. El esquimal vagaba por la nave mordisqueando un pescado y tratando de imaginarse lo que ocurra, Dos hombres le vigilaban, divertidos, pero no impresionados. -Bueno, al menos --observ el primero --- su pueblo tendr focas a montones de aqu en adelante. -Es cierto -asinti el segundo-. Y podemos dejarlo en Armique. All estar como en casa y no lo pasar mal. -Ya es hora de que nos ocupemos de la Tierra 41

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NATURALMENTE -dijo el primero -. Ese planeta est resultando la oveja negra de nuestro sector. -Saldr adelante, no te preocupes. Ya empiezan a hacer algn progreso. El esquimal eligi otro pescado de su cubo y mir a los dos hombres sin inters. -La que se habr armado cuando lo elegimos. Parece buen chico, pero algo primitivo, el hombre... -Amigo mo, un poco de estmulo no hace mal a nadie. Cuando dejen de romperse la cabeza con lo de este esquimal, tendrn ya una autntica ciencia. El primer hombre bostez y se estir. -Cuando volvamos dentro de cien aos, ya sabes a quines encontraremos con una cultura lo bastante avanzada para poder ofrecerles un lugar en la Civilizacin. El otro afirm con la cabeza. -Naturalmente -dijo; y sonri. El esquimal se sirvi otro pescado del cubo y fue a asomarse a la ventanilla. 42

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A travs de los tiempos Aquella maana llova y una fina niebla estival ocultaba el relumbre del ro y el pueblo asentado en la otra orilla. Bernad Harrison, mientras dejaba que el aire fro le azotase la cara, se preguntaba qu. tiempo hara dentro de cincuenta, cien aos. Y entonces lleg Leticia Aldin y l le dirigi una sonrisa y dijo: -Ya falta menos Lety. Se dio cuenta de lo banal de su frase y aadi: -Por qu tendrernos esta sensacin angustiosa? No vamos a ir muy lejos. -Un centenar de aos -contest ella. -No te preocupes. La teora es infalible. No es mi primer paseo por el tiempo. Dos excursiones de veinte aos, adelante y atrs, son prueba suficiente de que el impulsor funciona. Esta vez el viaje es algo ms largo, pero no distinto. _Sin embargo, las mqui nas automticas que se adentraron esos cien aos no han vuelto... --Supongo que algo les fall. Puede que a los tubos se les quedaran an ms vacas sus necias cabezas, o cosa parecida. Por eso John y yo tendremos que ir a ver lo que ha sucedido. Repararemos nuestras m 43

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A TRAVS DE LOS TIEMPOS quinas y compensaremos las acostumbradas jugarretas de los tubos de vaco. ---No bastara con uno de los dos? -pregunt Leticia. -John no es un fsico y posiblemente no encontrara la avera. Adems puede hacer cosas de las que yo soy incapaz, dada su habilidad mecnica. Nos complementamos. En aquel momento la voz de John Farrel les grit: -Todo dispuesto, muchachos! Podemos i r a la poca que queris. -Adelante! Harrison se detuvo nicamente para dedicar a Leticia una adecuada despedida. Juntos entraron en la casa y llegaron al taller del stano. El impulsor estaba entre un rimero de aparatos bajo la blanca radiacin de los tubos fluorescentes. Su exterior no era muy impresionante. Un simple ci lindro mecnico de unos tres metros de altura y diez de longitud, con el aspecto no acabado de todos los artefactos experimentales. La cubierta exterior era slo una proteccin para las bateras y el macizo impulsor dimensional que en l se alojaban. En el extremo de lantero haba una pequea cabina para dos hombres. John Farrell los recibi alegremente agitando la mano. Su maciza silueta ocultaba casi por completo la exigua figurilla de Jim Carey. -Todo dispuesto para avanzar un siglo --exclam-. All vamos 2073! Carey parpade tras sus gruesas gafas. -Todas las pruebas dan positivo. Al menos, eso cree John. Yo no distingo un oscilgrafo de un klystron. Tenis un amplio repuesto de piezas y herramientas. No debe haber dificultades. 44

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Yo no preveo ninguna -replic Harrison---, Leticia est convencida de que vamos a ser devorados por monstruos de ojos saltones y colmillos corno alfanjes, cuando la verdad es que slo vamos a reparar tus mquinas automticas, en el caso de que consigamos encontrarlas, hacer unas cuantas observaciones astronmicas y volver. -Alguien habr en el futuro --dijo Leticia. -Bueno, si nos invitan a un trago no vamos a negarnos -dijo Farrell encogindose de hombros-. Eso me recuerda lo adecuado de un brindis. Harrison torci el gesto. No quera dar a Leticia la impresin de que el viaje iba a tener por destino las tinieblas. Ya estaba bastante preocupada. -Para qu? -dijo---. Hemos vuelto a 1953 y visto la casa en pie. Hemos ido a 2003 y all estaba tambin. Y las dos veces sin nadie. Estos viajes son demasiado aburridos para merecer un brindis. -Disiento. Nada es demasiado aburrido para echar un trago -sent Farrell. Sac un frasco del bolsillo del mono y poco despus los vasos entrechocaron ceremoniosamente en el laboratorio, -Buen viaje! -Buen viaje -dijo Leticia, tratando de sonrer. -Vamos, Bernard; cuanto a ntes salgamos antes regresaremos -dijo John Farrell. Con gesto decidido Harrison dej su vaso y se precipit hacia la mquina. -Adis, Leticia, te ver dentro de un par de horas... despus de unos cien aos. -Hasta luego, Bernard... -y convirti el nombre en una caricia. Harrison se acomod en la cabina junto a Farrel. Era alto, de largos miembros y amplias espaldas, con 45

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS rasgos enrgicos y pelo castao. Sus grandes ojos grises tenan las arrugas que dan el largo mirar a pleno sol. Llevaba sus ropas de trabajo salpicadas de grasas y cidos. El compartimiento era apenas suficiente para los dos y estaba atiborrado de instrumentos, aparte del rifle y la pistola. Cuando Harrison cerr la puerta y puso en marcha el impulsor, el poderoso zumbido llen la cabina y pareci vibrar en sus huesos. Las agujas avanzaron por los cuadrantes, aproximndose. a valores estables. A travs de la nica ventanilla vio a Leticia agitar su mano. Le devolvi el adis y luego, con brusco movimiento, tir hacia abajo de la palanca principal. La mquina pareci temblar, se hizo borrosa y desapareci Leticia jadeaba cuando se volvi hacia Jim Carey. A su alrededor era ya todo una informe masa gris y el tronar de los impulsores llenaba la mquina con su enorme cancin. Harrison vigilaba los contadores e hizo retroceder unas pulgadas la palanca que controlaba la velocidad de avance en el tiempo. Un siglo adelante, menos el nmero de das transcurrido desde que enviaron el primer autmata, no fuese algn granuja del futuro a encontrarlo y llevrselo... Baj la palanca, y el ruido y la vibracin se detuvieron, resonantes. El sol entraba a raudales por la ventanilla. -No est la casa? -pregunt Farrell. ---Un siglo es mucho tiempo -replic Harrison-. . Vamos a echar un vistazo. -Se deslizaron trabajosamente por la puerta y al fin pudieron ponerse en pie. La mquina estaba en el fondo de una excavacin medio cegada sobre la que ondulaban las hierbas. Unos cuantos bloques de pie 46

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS dra rotos emergan de la Tierra. El cielo era de un azul brillante surcado por blancas nubes algodonosas. -Ni rastro de los autmatas -dijo Hull, mirando en torno. -Qu extrao! Vayamos arriba. Harrison empez a trepar por las inclinadas paredes de un pozo. Se trataba, sin duda, del stano medio cegado de la vieja casa, que por algn motivo haba resultado destruido en los ochenta aos transcurridos desde su ltima visita. El dispositivo nivelador del impul sor lo materializaba exactamente sobre la superficie cada vez que emerga. No habra as cadas sbitas o inesperados hundimientos. Tampoco desastrosas ma terializaciones en el interior de algo slido. Circuitos sensibles a la masa prohiban a la mquina hacer alto siempre que la materia slida ocupaba su espacio y las molculas lquidas o gaseosas podan apartarse con la suficiente rapidez. Harrison se irgui en medio de las altas hierbas movidas por el viento y contempl el sereno paisaje de la parte alta del estado de Nueva York. Nada haba cambiado. El ro y las colinas boscosas de la otra margen eran los mismos. El sol brillaba y las, nubes salpicaban el cielo. Pero... dnde estaba el pueblo? Qu habra ocurrido? Se habran trasladado simplemente o... ? Volvi a mirar hacia el fondo del stano. Hacia unos minutos -cien aos atrsestaban all en medio de un batiburrillo de viejos aparatos con Jim y Leticia... y ahora era slo un agujero de hierbas silvestres tapizando los montones de tierra. Le invadi una extraa desolacin. Seguira vivo? Y Leticia? La gerontologa poda haberlo hecho posible, pero nunca se sabe. Y tampoco quera averiguarlo. 47

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Deben haber vuelto al pas de los indios -gru John Farrell. Exploraron la hierba, pero no haba rastro de los pequeos impulsores automticos. Farrell, pensativo, frunci el ceo. -Creo que emprendieron el regreso y tuvieron una avera en el camino. -Es lo ms seguro -asinti Harrison- . Vamos a hacer la observacin y regresaremos. Prepararon su equipo astronmico y tomaron lecturas del sol poniente. Esperando la noche hicieron cena en un hornillo campestre y tomaron asiento mientras las sombras se hacan ms densas en torno. Los chirriantes grillos ponan su nota de vida en la oscuridad. -Me gusta este futuro. Es muy tranquilo. Creo que me retirar aqu en mi vejez. Las estrellas giraban majestuosas sobre su cabeza. Harrison anotaba cifras con los tiempos de orto, recorrido y ocaso. Con ellas podran ms tarde calcular, casi al minuto, hasta dnde les haba llevado la mquina. Naturlamente, no se haban movido en el espacio con relacin a la superficie de In Tierra. El "espacio absoluto" era una ficcin anticuada, y en cuanto al impulsor, la Tierra era el centro mvil del Universo. -Pararemos cada diez aos para buscar los automaticos -dijo Harrison- Si no los encontramos de ese modo, al diablo con ellos. Estoy hambriento. 2063. Llova en la hondonada. 2053. Sol y vaco. 2043. La excavacin era ya ms reciente, y unas maderas aparecan medio quemadas en el fondo. -Consurnimos ms energa de la prevista -coment Harrison al echar un vista a los controles. 48

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS 2033. Sin duda la casa se haba quemado v se vean trozos de maderas achicharrados. El impulsor ruga atronndolos, mientras la energa escapaba de las bateras como el agua de una esponja exprimida. A pesar de todo, efectuaron el siguiente salto de diez aos, pero les cost media hora de ruido insoportable y agotador. El calor de la cabina se hacia insufrible. 2023. All segua el stano ennegrecido por el fuego. Sobre su suelo aparecan dos pequeos cilindros con las huellas de algunos aos de intemperie. -Los automticos consiguieron retroceder bastante --dijo Farrell-, al fin fallaron y ah los tienes. Harrison los examin y su rostro reflej los terrores que nacan en su interior. -Agotados -dijo-. Las bateras estn completamente muertas. Utilizaron todas sus reservas de energa. -Qu quiere decir eso? -le pregunt Farrell con voz que era casi un grito. -No s. Parece haber una especie de resistencia que aumenta conforme tratamos de retroceder. -Maldita sea! Harrison, decepcionado, levant los hombros. Le cost dos horas retroceder cinco aos. Cuando al fin detuvo el impulsor su voz temblaba. -Es intil, John. Hemos consumido las tres cuartas partes de nuestras reservas de energa y cuanto ms retrocedemos ms gastamos por ao. Al parecer, se trata de algn tipo de funcin exponencial de alto orden. -Entonces... -Que jams lo conseguiremos. A esta marcha nuestras bateras se habrn agotado antes de que logremos retroceder otros diez aos -Harrison haba 49

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A TRAVES DE LOS TlEMPOS palidecido-. Es un efecto que la teora no explica. Para saltos de veinte aoso menos la energa aumenta aproximadamente como el cuadrado del nmero de aos recorridos. Pero debe existir una especie de curva exponencial que empieza a crecer aceleradamente a partir de un cierto punto. No nos queda bastante fuerza en las bateras. -Si pudiramos cargarlas... -No traemos el equipo necesario. Pero quiz... Volvieron a salir del derrumbado stano y miraron con ansiedad hacia el ro. Ni seal del pueblo. Debi ser demolido an ms atrs, en un punto de los que atravesaron al venir. -Por esta parte no hay ayuda -dijo Harrison. -Podemos buscar en otro sitio. -No cabe duda, Harrison luchaba por conservar la calma. -No estoy seguro de que cargar a intervalos las bateras sirva de algo, John. Tengo la impresin de que la curva de consumo de energa se aproxima a una asntota vertical. -Quieres hablar ingls? -la sonrisa de Farrell era forzada. -Quiero decir que al cabo de un cierto nmero de aos la energa necesaria puede ser infinita. Algo semejante al concepto einsteniano de la luz como velocidad lmite. Cuando nos aproximamos a la velocidad de la luz la energa necesaria para la aceleracin aumenta mas rpidamente. Sera necesaria una energa infinita para superar esa velocidad de la luz. -Insinas que jams podremos volver? -Puedo equivocarme -replic Farrell con mirada huidiza -. Claro que todava tenernos dos probabilidades; recargar nuestras bateras y seguir probando ... o ir al futuro. 50

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Al futuro? -S. En algn momento de l deben saber de estas cosas ms que nosotros. Pueden conocer la manera de combatir este efecto. Sin duda podrn proporcionarnos un motor lo bastante potente que nos surta de energa para poder regresar. Farrell permaneci con la cabeza inclinada dndole vueltas a la idea. -Bien. A dnde ahora? -pregunt el mecnico. - Es el 2018 ? -pregunt el mecnico-. Qu te parece por ejemplo el 2500? -Bien; es un bonito nmero. Leven anclas! La mquina bram y se estremeci. Harrison advirti con alivio el escaso consumo de energa conforme pasaban aos y dcadas. A ese ritmo tena fuerza para llegar al fin del mundo... Ano 2500. La mquina se materializ en la cima de una breve colina. La hondonada se haba colmado durante los siglos transcurridos. Un sol plido, que atravesaba nubes de lluvia arrastradas por el viento penetr en la caldeada cabina. -Vamos -dijo Farrell-. No nos sobra el tiempo. Haba tomado el rifle automtico. -Qu haces? -exclam Harrison. -Leticia tena razn -dijo Farrell, sombro-. Ponte esa pistola al cinto. Salieron y otearon el horizonte. Farrell solt una exclamacin de alegra: -Gente! Haba una pequea poblacin ms all del ro, junto al solar del viejo Hudson. Detrs se extendan campos de grano casi maduro y pequeos macizos de rboles, No haba rastro de carreteras. Quiz el transporte de superficie hubiese cado en desuso. 51

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS El aspecto de la ciudad era extrao. Deba llevar all mucho tiempo porque las casas presentaban huellas del tiempo. Una forma negra y ovoidal se elev desde el centro de la ciudad hacia el cielo y cruz el to. Era un reactor y se deslizaba suavemente hacia ellos. -El comit de recepcin -susurr Harrison. ---Hola!-grit Farrell a los del reactor. El aparato pic sobre, ellos. De su morro surgi una lnea de humeantes... balas trazadoras! Sus reflejos lanzaron a Harrison contra el suelo y los proyectiles se estrellaron a pocos pasos de su cabeza. Vio a Farrell saltar por los aires. Cuando intent a su vez ponerse en pie fue derribado por la onda explosiva de una granada. Rod por el suelo, esperando que la hierba lo ocultase, pensando que el reactor era demasiado rpido para alcanzar a un solo hombre. Siempre tiraba ms all del blanco, pero giraba como un buitre buscndolo. John ... Lo haban matado sin provocacin. El buen pelirrojo de John. Con su risa Y su camaradera, estaba muerto, y ellos, eran los. asesinos El jet se dispona a aterrizar para darle caza en tierra. Se levant y, un disparo son junto a su oreja, pero sigui corriendo. Se volvi un momento, pistola en mano para hacerles frente a tiempo de ver a unos hombres de. uniforme negro salir del reactor. Las balas zumbaban a su alrededor y se precipit hacia la mquina del tiempo. Movi la palanca mientras contemplaba a los perseguidores, casi sobre l. Gracias a Dios que los tubos estaban todava calientes! Cuando se fundi en lo gris advirti que sus ropas estaban desgarradas y se haba clavado en la mano una esquirla metlica. Y que John haba muerto. 52

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Contempl el cuadrante mientras haca avanzar la seal. Sera el ao 3000. Una cautelosa mirada al exterior le revel que se hallaba entre altos edificios y sin apenas luz. Magnfico! Emple unos segundos en vendarse la herida y ponerse la ropa de repuesto, sin olvidarse de la pistola y abundante municin. Tendra que abandonar la mquina para salir de descubierta, pero cerrara la puerta. Sali a un pequeo patio empedrado, entre altas casas de ventanas cerradas y oscuras. Arriba la oscuridad era completa; las estrellas deban estar ocultas por las nubes, pero advirti hacia el Norte un ligero resplandor. Una sombra silenciosa, ms negra que la noche, se desliz junto a l, rotas por dos puntos forforescentes. Un gato negro! Al menos el hombre conservaba animales domsticos... Cuatro hombres negros contra el casi apagado horizonte avanzaban con pasos de ritmo militar. Mir a su alrededorbuscando refugio, pero no haba bocacalles. Entonces una voz dura y perentoria grit algo. Harrison se volvi y ech a correr. Oy un rpido golpear de botas. Y de pronto una forma oscura surgi de la noche. Dedos como alambres de acero oprimieron su brazo y se vio arrastrado por unos escalones que descendan desde la calle. -Entre aqu -el silbante susurro son en su mismo odo-, De prisa! Una puerta se abri dejando apenas una rendija. Se precipitaron por ella y el otro hombre la cerr. -No creo que nos hayan visto -dijo con torvo acento el desconocido-. Ms vale as! Era de mediana estatura y las ajustadas ropas grises que vesta bajo la capa mostraban su felina es 53

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS beltez. Llevaba una pistola a un costado y una especie de faltriquera al otro. El tinte de su rostro era de una amarillenta palidez y tena la cabeza afeitada A Harrison le pareci una especie de mestizo blanco-mongoloide. -Quin es usted? -pregunt bruscamente. El otro le observaba con aire astuto. -Berlioz de Sarai. Ya veo que t no eres de aqu. Me d cuenta que te persegua la brigada y que, por tanto, merecas mi ayuda. -Gracias -replic Harrison. -Ven, vamos a beber algo -dijo Berlioz. Se encontraban en una sala de techo bajo y ahumado con unas cuantas viejas mesas de madera amontonadas en torno a una pequea estufa de carbn y grandes barriles al fondo. Los hampones no se interesaran tanto por l como los funcionarios y podra informarse y aprender. -Temo no tener con qu pagar -dijo-. A menos... -sac un puado de monedas. Berlioz las mir con ansia. Despus su cara se torci inexpresiva. -Yo pagar -dijo en tono cordial-. Eh, Sembol! danos whisky, Se situaron en un rincn y all les llevo el tabernero algo remotamente parecido al whisky, -Qu nombre usas? -pregunt Berlioz. -Harrison. Bernard Harrison. -Me alegro de conocerte. Ahora... -de Sarai se inclin y su voz se convirti en un susurro -. Ahora, Harrison, de "cundo" eres? Y sonri al ver sobresaltarse a Harrison. ---De1973. -Cmo? Del futuro? -No, del pasado. 54

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Eso es que contarnos de otro modo. Cunto tiempo hace? -Mil veintisiete aos. -Buen viaje! -silb Berlioz-. Eres el primero que viene del futuro. Eso es lo que me extraa. -Quieres decir que es imposible? -Harrison se estremeci. -No lo s -la sonrisa de Berlioz era lobuna-. Cul es tu historia? _Quiero conseguir algo por mi informacin... -Bien, desembucha va, Bernard Harrison. Este cont su historia en breves palabras. Cuando acab, de Sarai movi la cabeza gravemente. -Te metiste entre los fanticos hace quinientos aos. Matan a quienes viajan por el tiempo. Bueno, y a casi todo el inundo. -Qu clase de mundo es ste? El brumoso acento de Berlioz le iba resultando ya ms fcil. La pronunciacin haba cambiado algo, pues las vocales sonaban de otro modo y la r se pareca a la que en el siglo xx pronunciaban franceses y daneses. Tambin otras consonantes se haban modificado. Palabras extranjeras, especialmente espaolas, haban invadido el idioma. Pero todava resultaba inteligible. Los tiempos revueltos, segn se desprenda del relato de Berlioz, comenzaron en el siglo XXIII con la rebelin de los colosos marcianos contra el cada vez ms corrompido Directorio terrestre. Un siglo despus los pueblos de la Tierra estaban en movimiento empujados por la peste, el hambre y la guerra civil, un caos del que surgi el entusiasmo religioso de los llamados fanticos. Cincuenta aos despus de. las matanzas en la Luna, el gobierno de los armagedonios o fanticos se prolong todava unos trescientos aos, 55

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS pero existan vastos terrenos sublevados y los colonos planetarios iban forjando un poder que alejaba a los fanticos del espacio; pero donde tenan autntico control gobernaban con mano de hierro. Entre las cosas prohibidas estaba el viajar por el tiempo. Cierto que los que se aventuraban eran pocos, pues resultaba en exceso precario arriesgarse a ser muertos o reducidos a esclavitud. A finales M siglo XXVII, la Liga planetaria y los Disidentes africanos consiguieron poner fin al gobierno fantico. De la confusin de la posguerra surgi la Pax Africana, y durante doscientos aos los hombres haban disfrutado de una poca de relativa paz y progreso y la moderna cronologa databa de la ascensin de John Metza I. El hundimiento vino por la decadencia interna y las asechanzas de los brbaros de los planetas ms lejanos. Adems, el Sistema Solar se haba fraccionado en multitud de pequeos estados e incluso de ciudades independientes. Berlioz explic: -Este es uno de, los estados-ciudad; se llama Liung-Wei, y fue fundado por invasores chinos hace unos tres siglos. Ahora se encuentra bajo la dictadura de Krausmann, un vicio buitre obstinado que se niega a ceder aunque los ejrcitos del Jefe atlntico estn ya a nuestras puertas. Viste el resplandor rojo? Son sus proyectores operando sobre nuestra pantalla de energa. Cuando abran brecha en ella tomarn la ciudad y le harn pagar su larga resistencia. Nadie va a pasarlo bien ese da. Aadi algunos datos sobre s mismo. Perteneca a otra poca, a la fenecida era de los pequeos estados que empleaban mercenarios en sus contiendas. Nacido en Marte, haba guerreado por todo el Sistema Solar. Tras la aniquilacin de su banda, Berlioz haba 56

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A TRAVES DE LOS' TIEMPOS huido a la Tierra, donde arrastraba una azarosa exis tencia de ladrn v asesino. Poco esperaba del futuro. -Ahora nadie necesita a un soldado de fortuna -dijo tristemente-, si la brigada no me caza antes, me colgar cuando los atlnticos ocupen la ciudad. Harrison asinti con una cierta simpata. -Pero t puedes ayudarme, Bernard Harrison -bisbise, mirndole por entre. la raya de sus ojos oblicuos-. Llvame contigo v scame de esta maldita poca. Aqu no podrn ayudarte, pues no saben ms de lo que sabes t de viajes por el tiempo y lo ms probable es que te metan en un calabozo y des hagan tu mquina. Tienes que marcharte y puedes llevarme. Harrison vacilaba. Qu saba de l? Hasta qu punto era cierta la historia contada por Berlioz? Cierto que le haba sido til ... -Soy un artista con la pistola y la vibrodaga --aadi el hombrecillo ---Y siempre ser mejor que viajar en solitario. -De acuerdo, Cundo nos vamos? -Cuanto antes. Alguin podra encontrar tu mquina y entonces sera tarde, -Pero... tendrs que prepararte, despedirte... -Todo cuanto tengo est aqu --dijo Berlioz, golpeando su bolsa con amargura Y en cuanto a decir adis, corno no sea a mis acreedores... Vamos! Medio aturdido, Harrison le sigui fuera de la taberna, sin tiempo ni de pensar. Sin embargo le pasaron por la mente cosas como sta: si no volva a su poca, tendra descendientes en sta. A la velocidad a que se propagaban las lneas de descendencia, en todos los ejrcitos habra hombres que tendran SU sangre y la de Leticia, peleando entre s, sin pensar en la ternura que les haba dado el ser. Aunque, recor 57

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS d molesto, nunca haba considerado la comn ascendencia que deba tener con los hombres que haba derribado en la guerra que hizo en otro tiempo. Los hombres vivan en su propia poca, breve relampago rodeado de oscuridad, y no estaba en su naturaleza el pensar ms all de ese nimio lapso de aos. Empezaba a darse cuenta de por qu viajar por el tiempo no haba sido nunca popular. Arrastrado por Berlioz lleg al tnel de una avenida y estuvieron acurrucados hasta que cuatro hombres de la brigada, con sus negras capas, hubieron pasado. Por fin pudieron llegar hasta su mquina, oculta en su noche de espera y temor. Se oy la risa suave y alegre de Berlioz entre las tinieblas -Libertad! -susurr. Se introdujeron en la mquina y Harrison ajust los controles para un salto .adelante de cien aos. Berlioz se lament: - Lo mas probable es que el mundo est entonces tranquilo y sensato. - Si encuentro el modo de regresar te llevar a donde quieras. -Pues podras llevarme a hace cien aos. - Adelante entonces! 3100--- Una desolacin de rocas oscuras y fundidas. Harrison puso en marcha el contador Geiger que vibr locamente. Radiactividad! Algn infernal artefacto atmico haba borrado Liung-Wei de la exstencia. Estremecido, salt a otro Siglo. 3200. La radiactividad haba desaparecido, pero la desolacin persista en forma de un vasto crter vitrificado bajo un cielo ardiente y tranquilo. 3500. La Tierra se haba de nuevo acumulado sobre el arruinado pas y un bosque empezaba a crecer. No presentaba huellas de la intromisin humana. 58

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Quiz el hombre haya vuelto a las cavernas -sugiri Berlioz. El bosque dur varios siglos. Harrison renegaba. No le gustaba esto de alejarse ms y ms de su poca. Estaba demasiado lejos para regresar sin ayuda 4100. Se materializaron sobre un amplio csped donde unos edificios bajos y redondos de algo que pareca plstico teido se alzaban entre fuentes, estatuas y cenadores. Un pequeo aparato se cerna silenciosamente sobre sus cabezas, sin el ms leve signo externo de fuerza motriz. A su alrededor haba seres humanos. Hombres y mujeres jvenes que llevaban largas capas de colores sobre ligeras tnicas. Harrison y Berlioz alzaron las manos en amistosos gestos. Sin embargo, el soldado ms prximo conservaba una de las suyas cerca del arma. El idioma era fluido y musical, con solo un lejano tono familiar Tanto haban cambiado los tiempos? Los condujeron a uno de los edificios. En su fro y espacioso interior, un hombre barbudo, con su recamada tnica roja se levant para recibirles. Alguien trajo una pequea mquina que recordaba un osciloscopio con dispositivo para micrfonos. El hombre la coloc sobre la mesa y ajust sus cuadrantes. Cuando volv a hablar, de sus labios sali el mismo lenguaje desconocido; pero las palabras surgan de la mquina... en ingls! -Bienvenidos, viajeros, al "American College". Sintense, por favor. El hombre sonri y dijo, tras una breve pausa: ---Veo que el psicfono es nuevo para ustedes. Es un receptor de las emisiones enceflicas de los centros del lenguaje. Cuando hablamos, los correspondientes pensamientos son recogidos por la mquina, 59

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ampliados y enviados al cerebro de quien escucha, que los interpreta en funcin de su propio lenguaje Permtanme presentarme. Soy Hamalon Haward, decano de esta facultad del "College". Haward se inclin ceremonioso cuando Harrison y Berlioz dijeron sus nombres. Una esbelta muchacha, cuyo parco vestido hizo crecer los ojos de Berlioz, trajo una bandeja con bocadillos y un brevaje no muy distinto al t. Charlaron mientras daban cuenta de todo y el decano dijo por ltimo: -Ya pens que eran viajeros del tiempo. Los arquelogos querrn hablar con. ustedes. ---Nosoiros queramos pedirles ayuda -dijo bruscamente Harrison---. Pueden arreglar nuestra mquina de modo que sea capaz de retroceder? -A este respecto nuestra fsica no puede darles ninguna esperanza. No creo que ltimamente les especialistas hayan introducido cambios en la teora espacio-temporal desde su nueva formulacin por Priogan. Segn ella, la energa para viajar hacia el pasado aumenta mucho en relacin directa con el perodo recorrido. La deformacin de las lneas del universo, saben? Ms all de un perodo de unos setenta aos, se necesita una energa infinita. -Eso pensaba vo ---afirm Harrison con voz sorda. -De todas formas. la ciencia progresa muy rpidamente El contacto con culturas extraas de la Galaxia ha resultado un gran estimulante... --Dominan los viajes interestelares? -le interrumpi Berlioz-. Pueden ir a las estrellas -S, naturalmente. La propulsin ms rpida que la luz fue conseguida hace ms de quinientos aos utilizando la teora de la relatividad modificada por 60

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Priogan. Se basa en la desviacin a travs de otras dimensiones... Pero ustedes tienen problemas ms urgentes que ocuparse de teoras cientficas, Pasaron dos das en el colegio. Haward y sus compaeros eran tan corteses como hospitalarios y estaban ansiosos por escuchar lo que los viajeros tenan que contar de sus pocas. Les proporcionaron alimentos, alojamiento y el descanso que tanto necesitaban. Incluso intercedieron ante el Consejo solar, va telepantalla, pero la respuesta fue inexorable: La Galaxia tena ya demasiados brbaros y los viajeros tendran que marcharse. Quitaron sus bateras de la mquina e instalaron un pequeo motor atmico con reservas de energa casi ilimitada. Haward les proporcion un psicfono para que pudieran entenderse con seres de cualquier poca. Pero los viajeros no estaban contentos. 4300. Los edificios del "campus" haban desaparecido para ser reemplazados por pequeas y cmodas residencias veraniegas. Jvenes y muchachas de irisados y breves atuendos se congregaron en torno a la mquina. -Son ustedes viajeros del tiempo? -pregunt uno de los muchachos. Al verles afirmar quisieron que les hicieran el relato de sus viajes. Era el mayor acontencimiento que haban tenido desde que una nave lleg de Sirio. Pronto comprendi Harrison que tampoco all encontraran ayuda. Era obvio que intentaran retenerles especialmente las mujeres, cuyos suaves brazos rodeaban los cuellos de los viajeros. Era difcil negarse y Berlioz acab por sonrer. -Pasemos la noche aqu --sugiri. Fue una noche de orga. Harrison consigui reunir unos cuantos datos. Sol era en esa poca un re 61

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS manso galctico, desbordante de riqueza y guardado por mercenarios no humanos contra los depredadores y conquistadores interestelares. Se haba convertido en lugar de recreo de los hijos de los grandes negociantes. Pensando en Leticia, Harrison quiso llorar, pero su pecho estaba seco y fro. Berlioz tena a la maana siguiente una horrible resaca, pero desapareci pronto con la bebida ofrecida por una de las muchachas. Entonces estuvo ya en condiciones de reanudar el viaje. Y pronto el brillante escenario se perd en el tiempo. 4400. Una villa arda y el humo y las llamas ascendan por el cielo nuboso. Tras de ellas apareca la sombra mole, llena de cicatrices, de una astronave. A su alrededor herva un torbellino humano, enormes individuos barbudos con yelmos y corazas, rindose mientras cargaban el dorado botn y a los cautivos que se debatan. Los brbaros haban llegado! Los dos viajeros saltaron de nuevo a su mquina. Aquellas armas podan convertirla en una masa gnea y Harrison accion la palanca mucho ms adelante. -No encontraremos un cientifico en una edad salvaje -dijo-. Probar el ao cinco mil. Cuando la aguja se aproximaba a los seis siglos, Harrison trat de accionar la palanca sin conseguirlo. -Qu ocurre? -pregunt Berlioz. -Se trata del detector automtico de masas. Seramos aniquilados si emergisemos en el mismo espacio que ocupa la materia slida. El detector evita que el impulsor pueda detenerse donde descubre esa estructura. Algn estpido debe haber construido una casa precisamente donde estamos! La aguja traspas el lmite y siguieron bramando a travs de una tonalidad oscura sin contorno. Harrison 62

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ajust el cuadrante y anot el primer medio milenio. Era interesante saber qu ao sera cuando emergiesen. Tena la esperanza de que fuese pronto. Las obras del hombre eran tan terriblemente pasajeras... Dos mil aos... Tres mil... La cara de Berlioz apareca blanca. -Hasta dnde vamos a ir? -pregunt. -No lo s. El increble trance duraba ya veinte mil aos. En el 25296, la palanca cedi sbitamente bajo la presin de Harrison. La mquina surgi a la realidad, se estremeci y descendi unos cuantos pies antes de encontrar su equilibrio. Se precipitaron a la puerta. El impulsor descansaba sobre un bloque de piedra grande como una pequea casa. Se hallaban hacia la mitad de una pirmide de piedra gris, de un tetraedro de unos ochocientos metros de altura y casi el doble en cada lado de la base. Arboles y csped crecan en sus titnicas laderas. No se vea el viejo ro y un lago antes inexistente reluca a lo lejos. Las colinas parecan ms bajas y estaban cubiertas de bosques. Tambin descubrieron una nave espacial, una mquina monstruosa con la proa apuntando al cielo y un escudo con un sol ardiente en su casco. Haba hombres trabajando junto a ella. Pero, no todos eran hombres! Una docena de grandes ingenios relucientes se afanaban sin vigilancia al pie de la pirmide. "Robots". Y del grupo que se volvi a mirar a los viajeros, dos eran rechonchos y cubiertos de pelo azul, con caras y manos de seis dedos. Harrison se dio cuenta, con un escalofro, de que estaba viendo inteligencias extraterrestres. Pero era 63

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS a los hombres a quienes miraba. Se trataba de individuos altos, con rasgos finos y aristocrticos y una especie de calma innata. Resultaba imposible describir su vestimenta, una especie de temblor irisado que les rodeaba. Harrison pens que as deban ser los viejos dioses del Olimpo, seres ms grandes y hermosos que los hombres. Pero fue una voz humana la que se dirigi a ellos en un tono grave y bien modulado y un idioma totalmente extrao. Entonces record con exasperacin que haba olvidado el psicfono. Mientras tanto, uno de los seres azules manejaba un globo del que pareca surgir la familiar voz traductora: _...viajeros del tiempo. -Sin duda del ms remoto pasado -dijo otro -Escuchen - les espet Harrison-. Estamos en un apuro. Nuestra mquina no puede retroceder y tenemos que encontrar una poca en la que sepa cmo invertir el efecto. Pueden ustedes hacerlo? Uno de les extraos seres sacudi su cabeza. -No -dijo-. La fsica no conoce el modo el retroceder ms all de unos setenta anos. A partir de ah la energa necesaria se aproxima al infinito y.. Harrison solt un gruido. -Eso ya lo sabemos -dijo Berlioz con rudeza. -Pero pueden quedarse a descansar -intervino otro de los hombres con voz amable-. Sera interesante escuchar su historia. ----Se la he contado a mucha gente en los ltimos milenios-replic agriamente Bernard---. Oigamos la de ustedes para variar. Dos de ellos cambiaron palabras en voz baja que Harrison tradujo por: "Brbaros... emociones infantiles... vamos a seguirles la corriente..." -Somos una expedicin arqueolgica que est 64

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS excavando la pirmide -dijo con aire paciente uno de los hombres-. Pertenecemos al Instituto Galctico, rama del sector de Sarlan. Yo soy Lord Arsfel de Astracyr y stos son mis ayudantes. Los no humanos son del planeta Quulhan, cuyo sol no es visible desde la Tierra. -Quin la construy? -pregunt Harrison, sealando hacia la gran mole de la pirmide. -Los ixthuli alzaron estas estructuras en los planetas que conquistaron. No se sabe de dnde venan ni lo que al fin fue de ellos. Esperamos encontrar respuesta en sus pirmides. La atmsfera se hizo ms amistosa. Todos escucharon con profundo inters los relatos de Harrison y Berlioz y a cambio les dieron una pequea leccin de historia. Tras las ruinosas guerras de los ixthuli, la Galaxia haba logrado un rpido progreso. Las nuevas tcnicas de psicologa matemtica hicieron posible conjuntar a los pueblos de mil millones de mundos y regirlos con eficacia. El Imperio galctico era igualitario. Prspero y pintoresco, con tal diversidad de razas y culturas, avanzaba en las Ciencias y las Artes. En cuanto a los brbaros que habitaban ms all de las Nubes Magallnicas, Arsfel albergaba el convencimiento de que no seran un estorbo, pues no tardaran a ser civilizados. Sol casi poda ser llamado territorio brbaro, aunque quedase dentro de las fronteras imperiales. La civilizacin estaba concentrada en torno al centro de la Galaxia y Sol se encontraba en lo que era actualmente un rincn del espacio remoto y con escasa densidad estelar. La raza humana casi haba olvidado su antiguo hogar. La estampa resultaba triste para un americano. 65

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Pens en la Tierra girando solitaria por el espacio vaco, en el arrogante imperio y todos los poderosos dominios que haban mordido el polvo a travs de los milenios. Al fin se atrevi a sugerir que tampoco esta civilizacin era inmortal. Inmediatamente se vio inundado de cifras, hechos y lgica, de todo el curioso simbolismo paramatemtico de la moderna psicologa de masas. Pudieron demostrarle rigurosamente que la presente situacin era intrnsecamente estable y diez mil aos de historia no haban podido conmover esa seguridad. Tambin les mostraron el enorme interior de su astronave, los lujosos apartamentos de la tripulacin, la intrincada maquinaria que pensaba por s misma. Arsfel trato de mostrarles su arte, sus psicolibros, pero fue imposible porque no podan comprenderlos - Salvajes! Poda un aborigen australiano haber apreciado a Rembrant, Beethoven, Kant o Einstein? -Ser mejor marcharse -susurr Berlioz-. Esto no es para nosotros. Harrison asinti. La civilizacin haba ido demasiado lejos. -Yo les aconsejara avanzar por largos intervalos -dijo Arsfel-. La civilizacin galctica no habr llegado aqu hasta dentro de muchos miles de aos y, desde luego, cualquier cultura nativa que se desarrolle en Sol ser incapaz de ayudarles... De aqu en adelante no encontrarn mas que paz y cultura, a menos que los brbaros de la Tierra se hagan hostiles; pero siempre podrn dejarlos atrs. Ms pronto o ms tarde aqu habr una autntica civilizacin que podr ayudarles. -Dgame -pregunto Harrison Cree que la mquina del tiempo negativa llegar a inventarse? Uno de los seres de Quulham sacudi su cabeza. 66

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -Lo dudo -.dijo gravemente -. Hubiramos tenido visitantes del futuro. -Vamos! -rugi Berlioz. En 26 000 los bosques continuaban y la pirmide se haba convertido en una alta colina en la que los rboles se balanceaban al viento. En 27 000 una pequea aldea de casas de piedra y madera apareca en medio de campos de espigas En 28 000 haba hombres derruyendo la pirmide para aprovechar la piedra. Su enorme masa no desapareci hasta el ao 30 000. Berlioz pens en Lord Arsfel, que ahora llevaba cinco mil aos en su tumba. En 31 000 se materializaron sobre uno de los anchos cspedes que se extendan entre las torres de una amplia y fastuosa ciudad. Los aparatos ronroneaban sobre sus cabezas y una nave espacial apareci junto a ellos. -Supongo que ha llegado el imperio -coment Berlioz. -Esto parece pacfico. Saldremos y hablaremos con la gente. Les recibieron mujeres altas Y majestuosas en blancas tnicas de lneas clsicas. Al parecer, Sol era ahora un matriarcado. Supieron que el imperio no haba legado nunca hasta all. Sol pagaba tributo y las fronteras reales de la cultura galctica no haban cambiado. Nada se saba de la teora del tiempo. Siendo as, no les importara continuar? No encajaban en la minuciosamente reglada cultura terrestre. -No me gusta esto -dijo Harrison al volver a su mquina. -Yo creo -coment Berlioz- que Arsfel, a pesar de todas sus fantsticas matemticas, estaba equivocado. Nada dura siempre. 67

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS 34 000. El matriarcado haba desaparecido. La ciudad era un catico montn de piedras ennegrecidas por el fuego. Haba esqueletos entre las ruinas. --Los brbaros estn otra vez en movimiento -dijo heladamente Harrison-. No hace mucho que estuvieron aqu, p ues estos huesos son relativamente recientes. Un imperio como ste puede tardar en morir miles de aos, pero est condenado, -Qu vamos a hacer? --pregunt Berlioz. -Continuar. No nos queda ms recurso. 35 000. Haba una choza aldeana entre rboles enormes y viejsimos. Aqu Y all surga de la tierra una columna rota, resto de la ciudad. Al aparecer la mquina un hombre barbudo, su mujer y un grupo de chiquillos huyeron aterrados. 36 000. Haba otra vez un pueblo, con una vieja y gastada nave espacial. Media docena de razas diferentes, incluida la humana, se ajetreaban alrededor, trabajando en la construccin de alguna mquina enigmtica. Llevaban ropas sencillas con armas al costado. Su jefe era un joven con la capa y el yelmo de los oficiales del Imperio. Pero estos arreos tenan por lo menos un siglo. Resultaba extrao orle repetir que permaneca fiel al emperador. El Imperio! Todava su gloria remota all entre las estrellas, iba lentamente desvanecindose mientras los brbaros penetraban en l. -Nos espera un buen trabajo -dijo el jefe con indiferencia-. Tautho de Sirio caer pronto sobre el Sol. Dudo que podamos resistir mucho tiempo. La muerte es todo nuestro porvenir. Pasaron all la noche y por la maana volvieron a la mquina para proseguir el viaje. Harrison contempl con ansiedad el tablero de control y coment que tendran que ir lejos. 68

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS 50 000. Surgieron de su jornada Por el tiempo y abrieron la puerta. Un rudo viento cay sobre ellos arrastrando finos copos de nieve. Haba hielo en el ro que murmuraba oscuramente junto a los bosques. La geologa no trabajaba tan de prisa. Catorce mil aos no eran mucho tiempo para el lento mudar de los planetas. Aquello debia haber sido obra de seres inteligentes, devastando y azotando el mundo con insensatas guerras. Una gris masa ptrea dominaba el paisaje. Se elevaba enorme a unas cuantas millas y sus macizas torres almenadas se adentraban audazmente en el cielo. Estaba medio en ruinas, con sus piedras derribadas porenergas que fundieron la roca y borradas en incontables milenios de intemperie, -Todo est muerto -dijo dbilmente Harrison -No! Mira, Bernard, creo que all hay una bandera. El viento soplaba y les penetraba como cuchillos. -Vamos a ir? --pregunt Harrison. -S. Lo peor que pueden hacer es matarnos y empiezo a creer que no es tan malo A medida que se apoximaban a la enorme estructura, pareca agigantarse ante ellos. Tena un brbaro aspecto. Ninguna raza civilizada la hubiera construido as. Dos pequeas y raudas formas se lanzaron al aire desde aquella muralla con aspecto de acantilado. -Aviones -dijo lacnicamente Berlioz. Eran ovoidales, sin controles ni ventanillas a la vista. Uno de ellos cubri a los viajeros mientras el otro descenda. Cuando aterriz, Harrison vio que estaba cubierto de cicatrices. Pero haba un medio borrado sol flamgero en su costado. An viva el recuerdo del Imperio. Dos seres salieron de la pequea nave y se apro 69

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ximaron a ellos empuando sus armas. Uno era humano, un joven alto y bien formado. El otro... Era un poco ms bajo que el hombre, pero enormemente ancho de pecho y espaldas. Cuatro brazos musculosos nacan de los macizos hombros y una cola peluda fustigaba sus pies con garras. Su cabeza era grande, de amplio crneo, con un rostro redondo y semianimal. Enormes bigotes sombreaban su boca de afilados colmillos. No llevaba encima ms que unos arreos de cuero, pero un suave pelo gris azulado le cubra el cuerpo. El psicfono restall con el saludo del hombre: -Quin vive? -Amigos -dijo Harrison-. Slo queremos noticias. -De dnde sois? -haba un tono duro y perentorio en la voz del hombre-. Qu clase de nave es la suya? -Tranquilzate, Vargor -ronrone la voz profunda del otro ser-. Bien ves que no es una nave espacial. -No -dijo Harrison-. Es un impulsor temporal. -Viajeros del tiempo! --los ojos de un azul intenso de Vargor se abrieron con asombro-. Haba odo hablar de ello, pero... viajeros del tiempo? -Y de pronto-: De dnde sois? Podis ayudarnos? -Somos de una poca muy lejana y estamos solos. -A dnde vais? -pregunt Vargor. -Al infierno, lo ms probable, Nos estamos he!ando aqu fuera. Podramos entrar? -S. Venid con nosotros. Pero no debis ofenderos si enviamos una escuadra a inspecionar vuestra mquina. Tenemos que ser precavidos. 70

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ---Bienvenidos a la fortaleza de Brontothor! Bienvenidos al Imperio galctico! -El Imperio? -Esto es todo lo que queda de l. Una fortaleza fantasmal en un mundo helado, ltimo fragmento del viejo Imperio. Entraron en el estropeado aparato, se elevaron y poco despus descendan al otro lado de la vieja muralla en un gigantesco patio con banderas, junto a la monstruosa mole del torren. Se alzaba en varias plantas, con patticos jardincillos sobre las terrazas, hasta una transparente cpula de plstico. En las gruesas paredes haba armas montadas apuntando hacia el exterior. Hombres con cascos y fusiles de energa estaban apostados como centinelas. Hombres, mujeres y nios deambulaban bajo las monstruosas murallas -All est Taury -dijo el ser de otro mundo sealando a un pequeo grupo reunido en una de las terrazas. Su amplia boca se abri en alarmante sonrisa---. Perdonadme por no haberme presentado antes. Soy Honda de Haamigur, general de los ejrcitos imperiales y mi compaero es Vargor Alfrid, prncipe del Imperio. Taury es descendiente directo de Maurco el "Legislador", ltimo emperador debidamente ungido. Al acercarse al grupo formado por media docena de. ancianos, stos se pusieron de pie. Sus largas barbas se movan azotadas por la ventisca. Uno de los personajes tena la cara de un ave de largo pico. -La corte de la emperatriz Taury -djo Hunda. Harrison y Berlioz contemplaron embobados a la emperatriz, tan alta corno un hombre, Sin embargo, bajo su tnica de eslabones de plata y su capa adornada con pieles era aquella la mujer con la que alguna vez haban soado sin encontrarla nunca. Su orgullosa 71

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS cabeza tena algo que recordaba a Vargor, pero toda su nobleza era femenina. Sus ojos grandes, oblicuos y grises como los mares nrdicos, les contemplaban. Harrison recobr el habla -Majestad, soy Bernard Harrison, de Amrica, hace cuarenta y ocho mil aos y mi compaero es Berlioz de Sarai, soldado de fortuna de Syrtis, unos mil aos despus. Estamos a vuestro servicio. ---Es un raro placer Entremos, por favor, y olvidad la etiqueta. Esta noche limitmonos a vivir. Fueron a tornar asiento en una sala acogedora cubierta de tapices, con pieles en el suelo y un alegre fuego en la chimenea. --As que no podis regresar a vuestro mundo? -dijo la voz grave de Taury-. Lo malo es que no puedo aconsejaros que os quedis, pues los tiempos no son buenos. -Nos quedaremos unos das -decidi Harrison. -No conseguiris nada -zanj Hunda- El principio del impulsor temporal se perdi hace mucho tiempo; pero aun queda mucha tcnica superior a la de vuestra poca. -Lo s -dijo Harrison-, aunque la verdad... en ninguna otra poca nos hemos encontrado tan a gusto. -Las venideras sern peores. Cuando lleguen los anvardi creo que todos moriremos. "El Soador", el ltimo de los consejeros del Imperio, me dijo en cierta Ocasin que quiz fuera mejor as. -Cmo llegaron aqu a la Tierra los de Vro -Hi, precisamente entre tantos planetas? -quiso saber Bernard Harrison -Os bastar saber que lo ms que el emperador lleg a mandar fue una pequea flota. Mi padre pudo 72

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS salvarse de la destruccin a que fue sometido huyendo con tres naves hacia la periferia. Pens que vala la pena buscar refugio en Sol. El Sistema Solar haba sido cruelmente devastado en las edades oscuras. Las grandes obras de ingeniera que hicieron habitables los dems planetas fueron destruidas y la propia Tierra result asolada. Se haba utilizado un arma que consuma el bixido de carbono de la atmsfera. Harrison, recordando la explicacin que de las pocas glaciares daban los gelogos de su tiempo, asinti comprendiendo. Slo unos cuantos salvajes famlicos vivan ahora en el planeta. Y todo el sector de Sirio ofreca tal desolacin que ningn conquistador crea que valiese la pena ocuparse de l. Al emperador le haba gustado hacer del antiguo solar de su raza la capital de la Galaxia y se haba trasladado a la arruinada fortaleza de Brontothor un milenio despus. Al da siguiente, Taury condujo a los viajeros por las zonas subterrneas a visitar a "El Soador" y Vargor les acompaaba. Atravesaron inmensas cavernas con bvedas abiertas en la roca, tneles de silencio donde sus pisadas despertaban ecos fantasmales. De vez en cuando pasaban junto a una mole monstruosa; el herrumbroso armazn de alguna vieja mquina, -En otro tiempo hubo aqu pavimentos rodantes -dijo Taury al iniciar su recorrido- Pero no hemos intentado instalar otros nuevos. Hay demasiadas cosas que hacer... reconstruir una civilizacin con restos dispersos. Taury marchaba delante, con su melena leonina como una llama entre los sombras oscilantes. Vargor le segua los pasos y Berlioz caminaba como un felino. Harrison pens en el extrao grupo que for 73

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS maban, cuatro seres humanos del alba y el crepsculo de la civilizacin, parecindole que jams haba sido otra cosa que un cortesano de la emperatriz galctica. Cuando Taury abri una puerta y apareci "El Soado-", Harrison, que iba preparado a todo, sufri un rudo choque, Se haba imaginado un grave personaje de barba blanca o un arcnido de enorme cabeza o un cerebro desnudo latiendo en una caja de alimentacin Pero el ltimo de los Vro-Hi era un monstruo, aunque tena incluso una belleza misteriosa. Su gran cuerpo brillaba, iridiscente, y sus mltiples manos de siete dedos eran flexibles y graciosas; sus ojos, enormes estanques de oro lquido. Al ver a los recin llegados se incorpor sobre sus renqueantes piernas. Apenas levantaba seis palmos del suelo, aunque la parte que era a la vez cabeza y cuerpo fuese grande y maciza. Su encorvado pico no se abri y el psicfono permaneci silencioso. Cuando las largas antenas apuntaron hacia Harrison, ste oy: -Salud, majestad, Salud, alteza. Salud, hombres que llegis del tiempo. Telepatia... telepata directa -Gracias, seor. Pero, cmo sabis... ? -pregunt el extraado Bernard. -No he ledo los pensamientos de tu mente, viajero Los Vro-Hi siempre respetamos la intimidad. Pero mi induccin es obvia. --Es que pensaste durante tu ltimo trance? -le pregunt Vargor-. Llegaste a algn plan? -No, alteza -vibr "El Soador"-, mientras los factores permanezcan constantes no podemos hacer mas de lo que ya hacemos. Estuve trabajando en la base filosfica que ha de tener el segundo imperio. _Qu segundo imperio? -ironiz Vargor.

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS que ha de llegar... algn da. Los sabios ojos de "El Soador" se posaron en Harrison y Berlioz ---Con vuestro permiso -pens- me gustara explorar vuestros depsitos de memoria. Sabemos tan poco de vuestra poca... Os aseguro que un ser humano que ha vivido medio milln de aos es capaz de guardar todos los secretos y se abstiene de emitir juicios morales. La exploracin, de todos modos, ser necesaria si he de ensearos nuestro lenguaje. -Adelante -dijo Harrison con repugnancia. Por un momento sinti vrtigo y un escalofro, Taury le rode con su brazo y en seguida todo pas. -Y eso es todo? -S. Un cerebro de Vro -Hi puede registrar un nmero infinito de unidades simultneamente. Te has dado cuenta en qu lengua acabas de hablar? -Eh ... yo! -Harrison dej escapar-: Por los dioses! S hablar estelar!. -S -pens ---"El Soador" -, los centros del lenguaje son particularmente receptivos y es facil imprimir en ellos. Este mtodo de enseanza es sencillo y eficaz para aprender idiomas. -Entonces empiece conmigo -dijo jocosamente Berlioz. -Os dir que cuanto vi en vuestras mentes, era bueno y honrado. Si os quedaseis serais tiles aqu. Aunque no debis ignorar que los tiempos son malos. La estridente risa de Vargor rompi el silencio. -Somos unos proscritos y no tenemos futuro, puesto que los anvardi llegan. Cierto que les presentaremos batalla. Va a ser una lucha como no recuerda esta vieja Galaxia! De labios de Vargor surgi un apagado grito de dolor mientras contemplaba la imagen que saltaba 75

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS y oscilaba en la gran pantalla de comunicacin interestelar. Un hombre haba aparecido en ella para decir: -S, majestad, somos cincuenta y cuatro naves atestadas y la flota anvardiana viene persiguindonos. -A qu distancia? -pregunt Hunda. -Medio ao-luz, aproximadamente seor. Estaremos cerca de Sol antes de que puedan alcanzarnos. -Estn capacitados para hacerles frente? -volvi a preguntar Hunda. -No, seor -dijo el hombre-, Venirnos cargados de refugiados, mujeres, nios y campesinos desarmados. Si no nos ayudis, seor, nos vendern como esclavos. No queremos vivir bajo los anvardi. -Cunto tardaran en llegar aqu? A esta marcha, seor, acaso una semana ---respondio el capitn de la nave. -Bueno, continuad hacia aqu -dijo Taury con voz cansada. Enviaremos naves contra ellos. Durante la lucha podris alejaros. No vayis a Sol, porque habr que evacuarlo. Nuestros hombres tratarn de establecer contacto con vosotros mas tarde. -No merecemos tanto majestad. Salvad nuestras naves. -All vamos! -dijo Taury con decisin, Y cerr el circuito. Luego se volvi hacia los dems. la roja cabeza tan erguida como siempre. Imparti rdenes. La mayora de su pueblo poda marcharse a Arlath, un desierto en el que no seran encontrados por el enemigo. Hunda y ella planearan el ataque. Tendran que hacerlo lo ms eficaz posible utilizando el menor nmero de naves. -Si tuvisemos armas decentes! -rugi Hunda. "El Soador" se irgui y, antes de que pudiese Vibrar, el mismo pensamiento haba saltado al cerebro 76

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS de Harrison. El y el hombre de Vro-Hi se miraban con loca esperanza... El espacio titilaba con un milln de estrellas. La Va Lctea espumeaba en torno al cielo en un rastro de fra plata y todo era sobrecogedor para un humano. Harrison sinti la soledad como no la haba sontido en el viaje a Venus, porque Sol iba quedando a su espalda y se precipitaban al vaco interestelar. Acababan de instalar la nueva arma en el acorazado, pero no haban tenido tiempo de probarla. Haban tenido que poner toda la flota en juego y la total potencia de combate de Sol. Si vencan los viejos imperiales tendran una oportunidad pero si fracasaban... Harrison estaba en el puente tratando de descubrir a la flota anvardiana y Hunda se mantena en la central de control, haciendo girar los herrumbrosos volantes de seales. "El Soador" permaneca quieto en un rincn, contemplando extasiado la Galaxia. Los dems miembros de la corte estaban cada uno al mando de un escuadrn y Harrison los haba visto por la visiopantalla que enlazaba la flota. -Faltan pocos minutos, Bernard -dijo Taury. Se apart del cristal flexible e inquieta como una tigresa. La fra y b lanca luz de las estrellas reluca en sus ojos y en el casco con el sol flamgero que se asentaba en el bronce de su cabello. Harrison admir su hermosura. -A ti te toca, Bernard -dijo sonrindole -; viniste del pasado para traernos la esperanza. Es bastante para creer en el destino, aunque esto no te har volver con los tuyos. Le haba tomado una mano y Harrison murmur que no importaba. Una voz estall en el transmisor del puente. Tau 77

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ry abri la pantalla y surgi un rostro fuerte, orguIloso y cruel, el sol brillando en su pelo verde. -Saludos, Taury de Sol -dijo el anvardiano-. Soy Ruulthan, emperador de la Galaxia, -S bien quin eres ---dijo Taury sin alterarse-, pero no reconozco ese supuesto ttulo. -Nuestros detectores informan de tu aproximacin con una flota que es la dcima parte de la nuestra. Tenis una nave Supernova, pero tambin nosotros. A menos que os avengis a negociar seris aniquilados. -Cules son vuestras condiciones? -Rendicin, ejecucin de los criminales que dirigieron los ataques a los planetas anvardianos y tu vasallaje ante m como emperador galctico. Taury, asqueada, se volvi y Harrison dijo a Ruulthan en lenguaje explcito lo que deba hacer con sus condiciones y apag la pantalla. ---Toma los mandos, Bernard -dijo Taury mirndolo intensamente y sealando al mismo tiempo hacia el artefacto de propulsin temporal. Si caemos en esto... adis, Bernard. -Adis -respondi l con voz sombra. Se instal ante sus controles. Levant un brazo y Hunda cort la hiperpropulsin. A poca velocidad intrnseca el "Venganza" qued cernindose en el espacio mientras las invisibles naves de su flota se alejaban hacia los arivardi. Lentamente hizo descender la palanca de impulsin temporal. La nave rugi cuando la energa atmica invadi los poderosos circuitos construidos para arrastrar su enorme masa a travs del tiempo. Se conmovi la gigantesca mquina y una grisura sin contornos surgi al otro lado de las compuertas. Hizo a la nave retroceder tres das. Se encontra 78

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS ba en el espacio vaco, todava con los anvardi a distancia fantstica. Sus ojos se fijaron en la chispa amarilla del Sol, concentrando todas sus energas e instalar el impulsor temporal que n acababa de hacerles retroceder... Esto no tena sentido. La simultaneidad era arbitraria. Y ahora haba una tarea que cumplir. Le lleg la voz del jefe de astrogantes con un torrente de cifras. Tenan que hallar la posicin exacta en la que el navo almirante de los anvardianos se hallara dentro de setenta y dos horas. Hunda envi las seales a los "robots" del cuarto de mquina y, pesadamente, el "Venganza" comenz a deslizarse a travs de cinco millones de millas de espacio. Harrison pens en aquellos tres das adelante en el tiempo que les permitiran aparecer al costado del acorazado anvardiano. Frenticarnente Hunda volvi a poner en marcha la hiperpropulsin, alcanzando velocidades superiores a las de la luz. Ahora vean la nave, erguida como una montaa de metal contra las estrellas. Y todas las armas del "Venganza" dispararon a la vez! El can "Vorgine", los barrenadores, las granadas y torpedos atmicos, los desplazadores de gravedad... todo el infierno acumulado en los torturados siglos de historia vomit contra las pantallas del navo insignia anvardiano. Bajo la monstruosa descarga, que llen el espacio de desvastadora energa hasta parecer que su misma estructura iba a entrar en ebullicin, las pantallas se derrumbaron. A travs de la materia slida del casco horadaron, cortaton, desintegraron. El acero se converta en vapor, en pura energa devoradora que se revolva contra los dems materiales slidos. Penetrando ms y ms en el casco, aquella furia era una llama asoladora que no dejaba tras de s ni cenizas. 79

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Ahora el resto de la flota imperial cargaba contra los anvardi. Atacada desde el exterior y con un monstruo devorador en su propia entraa, la flota anvardiana se disloc y sus unidades lucharon a la desesperada. Los anvardi seguan teniendo el nmero a su favor. Moran, pero tambin mataban y el puente del "Venganza" se estremeca y ruga con el fragor de la batalla. Los partes retumbaban en el altavoz: Pantalla 3 eliminada... Compartimento 5 no responde... Torre "Vorgine" 537 fuera de combate... Harrison se encontr manejando un can, disparando contra navos invisibles, buscando el blanco... -Huyen! El grito de jbilo atraves lo que quedaba de la enorme y vieja nave. Victoria! Victoria! Era un grito repetido que no habla sonado all desde hacia cinco mil aos. Harrison poda ver las dispersas unidades de los anvardi lanzadas hacia la Galaxia en desesperada bsqueda de refugio, perseguidas y acosadas por la flota imperial. "El Soador" se puso en pie y ya no fue un pequeo monstruo de piernas torpes, sino un dios viviente cuyo terrible pensamiento cruz el espacio, ms rpido que la luz, para plantarse rugiente en los crneos de los brbaros: "Soldados de los anvardi: vuestro falso emperador ha muerto y Taury "la Roja", emperatriz de la Galaxia, se alza con la victoria. Os ofrecemos amnista y salvoconducto. Llevad esta nueva a vuestros planetas: Taury "la Roja" convoca a todos los jefes de la confederacin anvardiana a jurarle fidelidad y a ayudarle a restaurar el imperio galctico!" 80

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Estaban en el balcn de Brotothor y volvan a contemplar la vieja Tierra por primera vez en casi un ao. A Harrison le resultaba extrao observar su tierra natal tras aquellos meses en los mltiples y dispersos mundos de una Galaxia ms enorme de lo que era capaz de imaginar. Haba como un pequeo nudo en su corazn porque estaba diciendo adis al mundo de Leticia, Leticia ya no exista. Era parte de un pasado muerto haca cuarenta y ocho mil aos. Ahora Taury tendra que trasladar la capital imperial del aislado Sol a la cntrica Estrella Polar y no pensaba tener nueva oportunidad de visitar la Tierra. Por eso haba cruzado un millar de estrellados aos-luz hasta el pequeo y solitario Sol, que haba sido su morada. Llevaba consigo naves, mquinas y tropas. Los ingenieros climatlogos volveran a desviar el glacial invierno de la Tierra hacia sus polos y comenzaran la recolonizacin de los dems planetas. Habra escuelas, fbricas, civilizacin... Sol tendra motivos para recordar a su emperatriz. Y con Harrison, en el viejo castillo arruinado, estaba Taury, contemplando la noche terrestre. Era tarde y todos deban dormir. La quietud era inmensa y los ruidos parecan haberse congelado en la helada calma. La luna se pos, blanca, en la cara de ella, sembrando de fantasas sus ojos y su pelo. Pareca una diosa de la noche. -En qu pensabas, Bernard? -le pregunt al cabo de un rato. -Ms creo que soaba. Me resulta extrao pensar que he dejado mi tiempo y ahora incluso voy a dejar mi mundo. -Lo s -asinti ella con gravedad-. Yo siento 81

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS lo mismo. No tendr en adelante tiempo ni para rer. Cuando se trabaja para un milln de estrellas no hay ocasin de ver iluminarse la cara de un hombre con el agradecimiento a nuestras obras. Regiremos un munde de extraos... Sigui otro momento de silencio bajo las distantes esttellas. -Bernard... estoy tan sola... La tom en sus brazos. Sinti sus labios fros, con el mismo relente cruel y silencioso de la noche, pero ella le correspondi con fiero anhelo. ---Creo que te amo Bernard -dijo al cabo de un rato- y nunca ms volveremos a estar solos... La luna ganaba ya el negro horizonte cuando la acompa a sus habitaciones, La despidi con un beso y ech a andar por el sombro corredor hacia su cuarto. La cabeza le daba vueltas; estaba ebrio con tanta dulzura y maravilla. Senta deseos de cantar, rer y abrazar a todo el mundo estrellado. Taury! Taury! Taury! Descubri una silueta envuelta en una capa oscura. Una luz indecisa se reflejaba en su cara atormentada. Era Vargor. ---Qu ocurre? La mano del prncipe se alz y Harrison vio la oscura boca de una pistola aturdidora apuntndole. -Lo siento, Bernard -dijo Vargor, sonriendo amargamente. Harrison qued paralizado e incrdulo. Vargor... el que haba luchado junto a l. Se haban salvado mutuamente la vida, redo y trabajado juntos... Vargor! Relampague el arma. Algo cruji en su crneo y se sinti hundir en las tinieblas. Su despertar fue lento y el dolor iba invadiendo 82

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS Sus nervios a medida que recuperaba la sensibilidad. Cuando su visin se aclar, vio que estaba atado y amordazado en el suelo de su impulsor. La mquina del tiempo... la haba olvidado, abandonada en un cobertizo mientras recorra los astros. Vargor estaba plantado en la puerta abierta. El pelo le caa en desorden y sus hermosos rasgos aparecan cansados. -Perdname, Bernard, te quiero y tus servicios al imperio no podrn olvidarse. Pero he tenido que emplear esta sucia y baja trampa. He de hacerlo aunque el recuerdo de esta noche me persiga toda la vida. Harrison intent sacudirse la mordaza. -No puedo consentir que grites, Bernard. Amo a Taury; la amo tanto que no puedo estar lejos de ella y por ella sera capaz de hundir el Cosmos. Cre que, poco a poco, empezaba a quererme, pero esta noche os vi en el balcn y supe que estaba derrotado. No ambiciono el poder, puedes creerme. El oficio de rey consorte ser duro y poco atractivo, pero si es el medio de tenerla, a l me atendr. T no eres de los nuestros y no compartes nuestras tradiciones. Taury ahora puede sentir algo por ti, pero pienso como dentro de veinte aos. S que corro un riesgo. Si encuentras el medio de invertir la direccin de tu marcha por el tiempo y vuelves aqu, eso supondr mi desgracia y mi exilio. Sera ms seguro matarte, pero no soy tan malvado. Adis, Bernard y buena suerte. Accion la palanca y sali del impulsor cuando ste empezaba a calentarse. La puerta se cerr a su espalda con ruido seco. Harrison se debata en el suelo, maldiciendo con su cerebro que era un negro pozo de amargura. Se alz el gran zumbido del impulsor. Estaba en camino... 83

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS -No... detn la mquina, Dios mo. Las cuerdas de plstico le cortaban las muecas y se encontraba incapaz de alcanzar la palanca. Sus dedos ansiosos recorrieron la superficie de un nudo, buscando con las uas un asidero, La mquina ruga a toda potencia volando por la infinidad del tiempo. Le cost mucho soltarse y cuando al fin se puso en pie y se quit la mordaza pudo mirar hacia la gris opacidad del exterior. La aguja de los siglos pugnaba contra el tope final. Calcul vagamente que haba avanzado ya unos diez mil aos. Con un furioso manotazo hizo bajar la palanca. Fuera estaba oscuro y permaneci estpidamente absorto durante unos momentos, hasta que advirti el agua que se filtraba en la cabina por las junturas de la puerta. Estaba bajo el agua! Frentcamente volvi a empujar la palanca, Prob el agua cada en el suelo. Era salada. En algn momento de esos diez mil aos, por razones naturales o artificiales, el mar haba llegado a cubrir el solar de Brontothor. Mil aos despus segua bajo su superficie. Taury haba muerto y tambin Berlioz, Hunda, e incluso "El Soador"! l mar ruga sobre la muerta Brontothor y l estaba solo. Apoy la cabeza en los brazos y rompi a llorar. Durante tres millones de aos el ocano continuaba cubriendo el solar de Brontothor. Y Harrison segua adelante. A intervalos se detena para ver si las aguas se haban retirado. Pero no. Y empez a computar fechas. Varias veces pens en detener la mquina y morir ya que Taury haba muerto. Y lo hizo a los cuatro millones de aos. Entonces descubri que a su alrededor haba aire seco. Estaba en una ciudad, pero en una ciudad distinta 84

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS a cuantas h aba visto e imaginado. No poda seguir la extraa geometra de las estructuras titnicas que surgan en torno. Enormes y devastadoras energas relampagueaban y rugan a su alrededor, como el rayo descendido a la Tierra, y a su paso el aire silbaba y quemaba. El pensamiento fue un grito que llen su crneo y busc a tientas su significado. " Criatura que llegas de] tiempo, deja al momento este lugar o las fuerzas que manejamos te destruirn." Aquella visin mental le atravesaba una y otra vez, hasta las mismas molculas de su cerebro, y su vida estaba abierta ante ellos como una blanca llama incandescente. Podis ayudarme?, grit a los dioses, Podis hacerme retroceder en el tiempo? "Hombre, nadie puede volver atrs, es intrnsecamente imposible, has de seguir hasta el fin del universo, y ms all, porque all est... " Aull de dolor cuando aquel pensamiento, aquel concepto insoportablemente grande lleno su cerebro humano. "Sigue, hombre sigue! Pero no puedes sobrevivir en esa mquina. Yo la transformar... Sigue! " El impulsor volv a ponerse en marcha por s solo. Torva, desesperadamente, Harrison se precipit en el futuro. La mquina haba sido alterada. Ahora era estanca y, pudo comprobar que la ventanilla le resultaba totalmente irrompible. Algo haba sido cambiado en el impulsor que lo lanzaba a increble velocidad. Y millones de aos pasaban mientras uno o dos minutos transcurran dentro del rugiente caparazn. Pero, que eran aquellos dioses? Nunca lo sabra, Seres de ms all de la Galaxia, exteriores al Universo 85

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A TRAVES DE. LOS TIEMPOS mismo... el ltimo producto de la evolucin humana. Una cosa estaba bien clara: la raza humana haba dejado de existir. En su huida hacia el futuro, se detena de vez en cuando para lanzar una ojeada al mundo y su tremenda historia. A los cien millones de aos contempl grandes copos de nieve arremolinados por el viento. Los dioses haban desaparecido. Es que tambin moran los dioses? Nunca lo sabra. Un ser se acercaba entre la tormenta. El viento precipitaba la nieve a su alrededor en silbantes torbellinos. Su piel gris pareca escarchada. Se mova con gracia flexible e inhumana, apoyndose en un bastn a cuyo extremo brillaba una luz como un diminuto sol. Harrison le llam por el psicfono: -Quin eres? Qu haces en la Tierra? Aquel ser llevaba un hacha de piedra en la mano y una sarta de toscas cuentas alrededor del cuello. Pero mir con resueltos ojos dorados a la mquina y el psicfono trajo su voz ruda: -T debes ser del pasado ms lejano, de uno de los primeros ciclos. -Me dijeron que siguiese hace casi cien millones de aos. -Si "Ellos" te dijeron eso... entonces sigue! Y aquel ser continuo su camino en la tormenta. Harrison se lanz adelante. A mil millones de aos en el futuro haba una ciudad sobre una llanura donde creca hierba azul. Pero no haba sido construida por los humanos y una voz le conmin a alejarse. El Sol se haca mas caliente y ms blanco a medida que el cielo heliohidrgeno aumentaba en intensidad. La Tierra giraba acercndosele lentamente. Cuantas razas inteligentes haban surgido en la Tie 86

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS rra, vivido y muerto desde la poca en que el hombre sali por primera vez de la selva? A los cien mil millones de aos, el Sol haba gastado sus ltimas reservas nucleares. Harrison contempl un desnudo paisaje montaoso, rido como la Luna... pero la Luna haba cado hacia mucho tiempo hacia su mundo y explotado en lluvia meterica. La Tierra estaba ahora frente a frente con su estrella; su da era tan largo como su ao. Harrison vea parte del enorme disco rojo sangre del Sol brillando desmayadamente. Algunos miles de aos despus no haba ya otra cosa que la oscuridad ms elemental. La entropa haba alcanzado su mximo, las fuentes de energa estaban agotadas, el Universo haba muerto. Grit ante aquel terror de cementerio y lanz la mquina hacia delante. Sin el mandato de los dioses podra haberlo dejado all, abrir la puerta al vaco y el cero absoluto y morir de una vez. Pero tena que seguir. Haba alcanzado el fin de todas las cosas, y deba continuar. "Ms all del fin de los tiempos". Transcurrieron miles y miles de millones de aos. Harrison yaca en su mquina hundido en un coma aptico. Una vez consigui animarse a comer un sandwich. Cuando volvi a detenerse mir al exterior y distingui un dbil resplandor lejano, el ms vago indicio de luz, all en los cielos. Temblando, salt otros mil millones de aos. La luz era ahora ms fuerte, un gran resplandor giraba incipiente en el cielo. "El Universo se transformaba." El espacio deba haberse expandido hasta alguna especie de lmite, y ahora estaba recogindose sobre s mismo, para comenzar de nuevo el ciclo, el ciclo 87

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS repetido nadie saba cuntas veces en el pasado. El Universo era mortal pero tambin un fnix que nunca morira realmente, Y de pronto se vio libre de su deseo de morir. Al borde del fin deseaba contemplar la prxima poca, pero, como saber si iba a formarse un mundo bajo sus pies? Con sbita decisin accion la palanca hacia delante. Y pudo contemplar algunas edades geolgicas. pero no sali de su mquina, aunque se detuvo de vez en cuando. La atmsfera sera irrespirable hasta que las plantas hubiesen liberado bastante oxgeno. Siempre adelante! A veces estaba bajo el ocano, otras sobre la Tierra. Vio extraas selvas, con helechos y lquenes gigantes, surgir y perecer en el fro de una poca glacial y surgir otra vez con renovadas formas de vida. Un pensamiento le rondaba, bullendo en su subconsciente mientras avanzaba. No se hizo presente durante varios millones de aos, y de pronto... " La Luna! Oh, Dios mo, la Luna!". Sus manos temblaban demasiado violentamente para poder manejar la mquina. Finalmente, con un esfuerzo, se domin lo suficiente para empujar la palanca. Salto hacia adelante en busca de una noche de Luna llena. All estaba. El mismo viejo rostro... la Luna! La impresin fue demasiado grande.. Aturdido, reanud su viaje, y el mundo empez a tener un aspecto familiar. Haba pequeas colinas boscosas y un ro brillaba a lo lejos... No acab de creerlo hasta que vio el pueblo. Era el mismo... Hudson, Nueva York. Estuvo un gran rato sentado, dejando que su cerebro de fsico considerase el tremendo hecho. En trminos newtonianos, significaba que cada partcula 88

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS recin formada en el gnesis tena exactamente la misma posicin y velocidad que cada partcula correspondiente del ciclo interior, En el mas aceptable lenguaje einsteiniano, el continuo era esfrico en todas dimensiones. En cualquier caso... si se viajaba lo suficiente a travs del espacio o del tiempo, se volva al punto de partida. "Podra volver a casa!" Descendi corriendo la colina baada de sol, sin cuidarse de su extrao atavo, y sigui corriendo hasta que el aliento le falt en los pulmones y el corazn pareca a punto de saltarle del pecho. Jadeando, entro en el pueblo, penetr en un banco y miro el maltratado calendario y el reloj de pared. 17 de julio de 1936, a la una y media de la tarde. A partir de estos datos podra calcular al minuto su hora de llegada en 1983. Regres lentamente, las piernas temblorosas, y puso de nuevo en marcha la mquina. Fuera se hizo la gris opacidad por ltima vez. 1983. Bernard Harrison descendi de la mquina. Su movimiento en el espacio, en Prontothor, le haba sacado de la casa Jim Carey, y ahora estaba a media ladera de la colina en cuya cima se hallaba el viejo edificio. Sobrevino un ramalazo de silenciosa energa. Harrison se volvi de un salto, alarmado, y vio cmo la mquina se disolva en metal fundido... en gas... en una nada que brillo brevemente y desapareci. Los dioses debieron poner en ella algn dispositivo aniquilador. No queran ver sus ingenios del futuro sueltos por el siglo xx, Harrison pens que no haba peligro de ello y subi lentamente la colina pisando la hierba hmeda. Haba visto demasiada guerra y horror para dar a los 89

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A TRAVES DE LOS TIEMPOS hombres unos conocimientos para los que no estaban preparados. Tanto l como Leticia y Jim Carey tendran que silenciar la historia de su regreso alrededor del tiempo, porque aquello ofrecera un medio de viajar al pasado, y eliminara la barrera que impedia al hombre el uso del impulsor para el crimen y la opresin. El segundo imperio y la filosofa de "El Soador" estahan todava muy lejanos en el tiempo. Avanzaba. La colina pareca extraamente irreal despus de cuanto haba visto, de todo el enorme maana del Cosmos. Nunca volvera a encajar del todo en la pequea ronda de das que le quedaban por vivir. Taury... Su amado rostro flotaba ante l y crey or su voz susurrar en el fro y hmedo viento que le acariciaba el pelo como lo hicieran sus manos fuertes y suaves. -Acls... -murniur hacia la cercana inmensidad del tiempo. Adis, amada ma. Lentamente subi los escalones y se hall junto a la puerta. Habra que llorar a John. Y despus escribir un informe, cuidadosamente censurado, y vivir una vida de atrayente trabajo junto a una muchacha dulce, amable y bella, aunque no fuese Taury. Pareca ms que suficiente para cualquier mortal. Penetr en el living y sonri a Leticia y Jim Carey. -Hola -dijo-. Creo que llego algo temprano. 90

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Un funcionario ntegro Lo que tenan ante ellos era un enorme atad de madera que pareca pesar una tonelada. Dos individuos musculosos se limitaron a introducirlo a travs de la puerta de la Comisara y tras dejarlo en el suelo, dieron media vuelta y se dispusieron a salir. -Qu diablos es eso? --grit el sargento. -Y yo qu se? -replic uno de ellos-. Lo nico que puedo decirle es que ha llegado esta maana en el cohete de la Tierra Y sin ms se fue hasta su camin. Salto a la cabina, puso el motor en marcha y arranc en cuanto su compaero se le hubo unido. Estaba el sargento Baird contemplando la gran caja cuando Segal, el Jefe, acudi atrado por el barullo. -Hmm...! Ser una bomba? -pregunt con acento preocupado el sargento Baird. Luego aadi-: Por qu iba a molestarse alguien en enviarla? Y adems en un cacharro de este tamao. Y nada menos que desde la Tierra. 91

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UN FUNCIONARIO INTEGRO El Jefe afirm y dio media vuelta para contemplar mejor el atad Por todas partes. Las seas del remitente no aparecan por ningn lado. Los dos hombres. de comn acuerdo decidieron llegada la hora de abrirlo. Tras mprobos esfuerzos lo consiguieron. Y as entablaron conocimiento con Bud. Ay, se hubieran evitado bastantes quebrantos si el conocimiento terminara all! De haber sabido lo que supusieron despus... Bud hubiera sido reexpedido a la Tierra. Los hombres se limitaron a quedarse mirando el contenido del atad con gesto alelado. Y Bud, completamente inmvil, les devolva la mirada. -Un robot! -dijo el jefe. -Es usted muy observador. Se nota que ha pasado por la academia de polica. -Bueno, bueno, vamos a ver para qu nos lo han enviado. El inspector Baird no haba pasado por la academia, pero eso no fue obstculo para que encontrara la carta que acompaaba a Bud. El jefe la ley sin gran entusiasmo. -Vaya, vaya! Los de la "United Robotics & Company" se han vuelto locos. Dicen que los robots convenientemente utilizados pueden resultar muy valiosos en los trabajos policiales. Quieren que colaboremos en una especie de test; parece que este robot es el ltimo modelo y est valorado en ciento veinte mil crditos. Jefe y subordinado dirigieron una nueva mirada al robot. El primero, fruncido el ceo, se preguntaba cmo iban a sacarlo del atad. El modelo era realmente impresionante. Vesta uniforme azul marino y los casquillos, circuitos, etc., eran de metal dorado. 92

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UN FUNCIONARIO INTEGRO -Qu efecto! Parece un polica de opereta! --coment Jonathan Baird. -Realmente, su parecido con un polica de uniforme es extraordinario -concedi el jefe -. Solo le faltan la insignia y el revlver. Jonathan entonces se dio cuenta del dbil brillo de los ojos de cristal del robot. Nunca se le hubiera ocurrido que aquello pudiera funcionar por si mismo. Pero nada se perda con probar. -Sal de ah -le dijo. El robot se irgui con la rapidez de un cohete, plantndose con un taconazo ante el Jefe y llevndose la mano a la sien. -Robot Polica Experimental, nmero XVU-128329-C, a sus rdenes, seor. Su voz vibraba del modo ms exquisito y servicial y casi poda adivinarse el zumbido de aquellos tensos msculos de cable. Poda tener caderas de acero inoxidable y un montn de alambres por cerebro, pero producto el mismo efecto que un agente de verdad. El hecho de que tuviera la estatura de un hombre, dos brazos y dos piernas y llevara el uniforme, ayudaba mucho al efecto. Para parecer un agente novato no le faltaba mas que entrecerrar un poco los ojos. Jonathan Baird sacudi la cabeza para alejar sus fantasas. Lo que tena delante, dispuesto a entrar en servicio, no eran ms que seis pies de mquina que unos sabios haban construido con tcnica y... buen humor. -Descansa, Bud -dijo el jefe. Bud segua saludando. -Puedes relajarte- aadi el sargento- Si continas tan tenso te herniars. Por cierto, no tienes que cuadrarte tanto delante de m. El jefe es ste... Bud dio media vuelta y se encar con Segal con 93

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UN FUNCIONARIO INTEGRO la ligereza de movimiento de una mquina bien engrasada. El Jefe volvi a gruir: -A lo mejor no sabe ms que saludar y presentarse -aadi dndole la vuelta y examinndolo de arriba abajo. -Las funciones, operaciones y normas de actuacin responsable de los Robots Polica Experimentales estn definidas en las pginas 199 a 245 del manual. La voz de Bud se apag durante unos segundos mientras se volva y hurgaba en la caja hasta tomar el volumen que acababa de mencionar. Cuadrndose de nuevo ante Segal, present el libro al tiempo de aadir: -En las pginas 1.028 a 1.302, ambas inclusive, es encuentra una ampliacin ms detallada de aquellas normas. El Jefe, que era incapaz de leer la pgina cmica de un peridico de un solo tirn, tom con mucha aprensin el volumen de seis pulgadas de espesor, temiendo quiz que fuera a morderle Cuando se hubo hecho cargo de su mucho peso y de la calidad de su encuadernacin, lo dej sobre la mesa. --Cudese de eso -orden al sargento Baird, encaminndose hacia su despacho- Y tambin del robot. Haga algo con l. Y, muy fatigado, fue a desplomarse sobre su silln. Baird empez a hojear pensativamente el libro. Nunca haba tenido el menor contacto con robots y se encontraba tan desorientado como cualquier hombre de la calle, Quiz ms. El libro estaba muy bien impreso, con abundantes frmulas matemticas, diagramas, mapas en muchos colores, etc. Tendra que ser ledo con el mximo de atencin. Una atencin que 94

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UN FUNCIONARIO INTEGRO Baird no estaba dispuesto a prestarle en aquel momento. Cerr el libro y contempl al nuevo funcionario de la ciudad de Albeport. --Detrs de la puerta hay una escoba Sabes utilizarla? -S, seor. -Entonces barre esta habitacin, pero procurando levantar la menor cantidad posible de polvo. El robot realiz un trabajo perfecto. Era divertido para el sargento contemplar a aquellos ciento veinte mil crditos de maquinaria barriendo su oficina. Luego se pregunt por que lo habran enviado a Alberport. Probablemente porque en el sistema solar no exista otro destacamento de polica ms pequeo y menos importante que aqul. Los tcnicos debieron pensar que sera un buen campo de pruebas. Si la cosa fracasaba, no tendra la menor repercusin. Se presentara alguien para redactor un informe y asunto terminado. S que haban escogido el lugar adecuado. Alberport no era el desierto, pero le faltaba poco para serlo. Por eso precisamente estaba l all. Era el nico polica "de verdad" del destacamento. Necesitaban otro ms para hacerse la ilusin de que los engranajes de la ley funcionaban debidamente. El jefe, Robert Segal, era un inepto que haba aceptado la plazo por motivos crematsticos. Estara algn tiempo y regresara a la Tierra con sus buenos ahorrillos. De los otros dos agentes que componan el destacamento, uno era viejo y estaba borracho la mayor parte del tiempo. El otro, tan joven y atolondrado como todos los jvenes. Jonathan Baird, por su parte, haba pasado diez aos en la polica metropolitana de la Tierra, El motivo de que estuviera all no le importaba a nadie. Haba pagado con creces, cualquier error que 95

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UN FUNCIONARIO INTEGRO pudiera haber cometido con este destino en Alberport. Alberport no era una ciudad, sino un lugar de paso. Sus nicos ciudadanos permanentes eran los que abastecan a los viajeros: hoteleros, tahures, taberneros, etc. Aunque era un puerto espacial, slo llegaban naves de transporte en busca del metal de algunas minas que seguan funcionando. En realidad, podra decirse que Alberport era como una ciudad que acabase de perder el barco Posiblemente dentro de cien aos no quedara ni rastro de ella. A Baird eso no le importaba nada. Pasados cien aos no estara all. Volvi su atencin al libro de entradas. Cinco borrachos en la jaula, una ria nocturna... Y entonces lleg el agente Mann arrastrando al sexto. -Sargento, este tipo se ha encerrado en el lavabo de seoras del espacio-puerto y se ha resistido a la detencin -inform, -Llvelo con los otros. Mann se llev a su vctima utilizando la misma forma de arrastre que para llegar. A Baird le maravillaba su habilidad para manejar a los borrachos, pues se daba el caso de que generalmente iba ms cargado que ellos. Nunca le haba visto del todo sobrio y tampoco sin tambalearse. Y sin embargo, cumpla admirablemente con su deber entendindoselas con quienes cometan sus mismos pecadillos. Cuando Mano hubo cerrado la puerta de la jaula tras encerrar al nmero seis, regres al despacho de Baird. -Qu es eso? -pregunt, contemplando al robot a lo largo de su empurpurada nariz. 96

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UN FUNCIONARIO INTEGRO -Un robot. He olvidado el nmero que su madre le dio en la fbrica, de modo que podemos llamarle Bud, Va a trabajar aqu. -Ah, bien! Podr limpiar la jaula en cuanto saquemos de all a esos tipos. En aquel momento entr Jimmy, vio lo que vio y aferr fuerte su porra. No es que fuera estpido, realmente, sino que la mayor parte de su fuerza se haba acumulado en su espalda en lugar de en su cerebro. -Barrer la jaula es "mi" trabajo -protest. -Desde ahora ser el trabajo de Bud, porque voy a ascenderte -le anim Baird-. Desde hoy me ayudars en algunos de mis trabajos. Jimmy era muy dado a enfurecerse y Baird tema que su enorme e incontrolada fuerza le acarrease algunos disgustos, Por suerte su explicacin le tranquiliz, ya que tom asiento junto a Mann y se dedic a mirar cmo Bud limpiaba el suelo. Durante una semana todo sigui aproximadamente igual. Bud se dedicaba a su tarea con tanto entusiasmo que pronto la Comisara adquiri un aspecto verdaderamente asptico. El Jefe, que siempre tena un ojo abierto para esta clase de cosas, descubri que Bud poda archivar la tonelada de informes atrasados que inundaban su oficina. Todo esto mantena ocupado al robot, y todos se acostumbraron a l y apenas se daban cuenta de su presencia. Adems, el propio Bud traslad su caja al almacn y se arregl all una especie de atad-cama. Baird enterr el manual en su mesa escritorio y nunca se le ocurri volver a ojearlo. De haberlo hecho, posblemente se hubiera enterado de alguno de los grandes cambios que iban a sobrevenir. Los dems tampoco tenan la ms ligera idea de lo que un robot poda o no poda hacer. Mientras tanto, Bud segua 97

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UN FUNCIONARIO INTEGRO ejerciendo las funciones de hombre de limpieza-archivador. Y as debera haber continuado, de no ser el Jefe tan perezoso. El caso se desarroll del siguiente modo: Eran cerca de las nueve de la noche y el Jefe se dispona a marcharse, cuando lleg la llamada. El Jefe se apoder del receptor, escuch unos instantes y volvi a colgar, -Del bar de Lindner. Se ha cometido otro atraco y dicen que vayarnos en seguida. -Se me hace muy raro. Falta un mes para que comincen los atracos. Para qu diablos paga lo que Corea Ted le exige si no ha de protegerle? El jefe se mordi pensativamente el labio inferior durante un buen rato, antes de tomar una decisin. -Ser mejor que vaya usted all para ver qu. pasa -dijo en direccin a Baird. -A sus rdenes -dijo ste calndose la gorra-. Pero ahora no tenemos a nadie ms aqu y tendr que quedarse de guarda en la oficina hasta que yo vuelva. -Qu engorro' -muririuro Segal-, Me estoy muriendo de hambre y me fastidia tener que estar aqu, esperando. -Yo puedo encargarme de hacer el informe -dijo Bud, dando un paso hacia adelante y haciendo su bien engrasado saludo. El Jefe, al principio, no lo tom en serio. Un renacuajo sustituirle en su importante trabajo? Pero claro, podra irse a comer... -Cmo ibas a poder t hacer el informe? --gru, devolviendo al renacuajo a su sitio, La insultante frase le haba salido en forma de pregunta. Y por e en menos de tres minutos, so, Bud le hizo un resumen detallado de las actividades a desarrollar por un oficial de polica para hacer un 98

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UN FUNCIONARIO INTEGRO informe de un atraco o de un robo cuya denuncia acabara de recibirse. Por la mirada de asombro que apareci en los salientes ojos del Jefe, Baird comprendi que Bud acababa de sobrepasar todas las posibilidades de comprensin de su superior. -Calla de una vez! -gimi Segal-. Si tanto sabes, por qu no haces un informe? Bud debi tomrselo al pie de la letra. Pero como era un robot ltimo modelo, se asegur: -Eso significa que sus deseos son que haga el informe sobre el atraco? -S -dijo el jefe, slo para librarse de l. Todos vieron desvanecerse su forma azul a travs de la puerta. -Debe ser ms listo de lo que parece -dijo Baird -, ni siquiera ha preguntado dnde est situado el bar de Lindner. El Jefe asinti y el telfono son otra vez. Su mano descansaba aun sobre el receptor, de modo que lo levant con un movimiento reflejo. Escuch durante unos instantes y, por la palidez que su rostro adquiri, hubirase dicho que alguien le estaba extrayendo la sangre del cuerpo, -Los atracadores continan en el bar -balbuci finalmente-, Llama el chico de Lindner... para preguntar qu estamos haciendo. Dice que esta esconddo debajo de una mesa en la trastienda... Baird no oy el resto porque cruz la puerta corriendo y subi de un salto al automvil oficial. Podan ocurrir un centenar de cosas si Bud llegaba all antes que l. Disparos, heridos, montones de cosas. Y la polica cargara con las culpas por enviar a un robot a efectuar el trabajo de un agente. Nunca haba sentido calor en Marte, pero en aquellos momentos estaba sudando. 99

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UN FUNCIONARIO INTEGRO Alberport tena catorce reglas de trfico y las quebrant todas antes de haber recorrido una manzana. A pesar de su rapidez, Bud lo fue mucho ms. Al dar la vuelta a la esquina le vio abrir la puerta del establecimiento de Lindner y meterse dentro. Baird destroz los frenos, pero lleg a tiempo de obtener un asiento de primera fila. Los atracadores eran dos. Uno de ellos estaba detrs del mostrador revisando el contenido de la caja. El otro montaba g uardia en el lado opuesto, Sus armas no estaban a la vista, pero el espectculo de Bud, embutido en su chaqueta azul y entrando en el establecimiento corno un huracn, fue demasiado para sus excitados nervios. Rpidamente empuaron sus pistolas, mientras Bud se paraba en seco. Baird empu su propio revlver, esperando ver salir volando por In ventana, de un momento a otro, trozos de robot. Los reflejos de Bud eran excelentes. Claro que es lo que poda esperarse de un robot. -Tiren sus armas, Quedan ustedes detenidos, Su voz reson con tanta fuerza que los tmpanos de Baird vibraron durante largo rato, El resultado fue el que poda esperarse. Los dos pistoleros dispararon a la vez, y el aire se llen del zumbido de los proyectiles. Los cristales de l puerta saltaron hechos aicos y Jonathan Baird se a dej caer sobre el estmago. Por el ruido de los disparos supo que ambos maleantes soltaban bombas del 50. Unas bombas que lo atravesaban todo. Pero a Bud no parecan causarle el menor efecto. La nica medida de precaucin que adopt fue la de cubrirse les ojos. Una especie de pantalla provista de una pequea abertura cay sobre ellos. A continuacin avanz hacia el primer pistolero. 100

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UN FUNCIONARIO INTEGRO Baird saba que Bud era rpido, pero nunca crey que tanto. Un par de proyectiles se estrellaron contra l mientras cruzaba la sala, pero antes de que el atracador pudiera variar su puntera, Bud se haba apoderado de su arma. Aferr al ladrn de un brazo y le h objeto de la llave ms izo diablica que Baird habla visto hasta entonces. Cuando la pistola cay de los inertes dedos, la atrap limpiamente en el aire. Con el mismo movimiento con que introdujo la pistola en uno de sus bolsillos, sac un par de esposas y las coloc rpidamente en las muecas del atracador. Jonathan Baird vio que el atracador nmero dos se encaminaba rpidamente hacia la puerta y se dispuso a ofrecerle un clido recibimiento. Pero no fue necesario. Haba recorrido el bandido la mitad del camino cuando Bud se plant delante de l. El hombre trat de reaccionar, pero antes de intentarlo siquiera se encontr esposado y, cado en el suelo, junto a su compaero. Jonathan Baird se aproxim a Bud, le pidi las armas de los malhechores y llev a cabo la detencin oficial. Esto fue todo lo que Lindner vio al salir de su escondrijo detrs del mostrador. Era lo nico que Baird deseaba que viera. El suelo estaba materialmente cubierto de trozos de vidrio, y el establecimiento ola como el interior de una botella del ms concentrado explosivo. Lindner empez a aullar como un lobo al contemplar los destrozos. No pareca estar enterado de la llamada telefnica que haba puesto a la polica en antecedentes del atraco y Baird encontr en la trastienda al chico que haba hecho las llamadas. Result ser un caso de supina ignorancia. El chico slo llevaba unos das al servicio de Lindner y no 101

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UN FUNCIONARIO INTEGRO saba que al producirse un atraco tena que llamar a los hombres de Corea Ted en vez de llamar a la polica. -Vamos, Lindner, tendr usted que aleccionar mejor al chico -le dijo el sargento- y as evitar estropicios como los que acaban de producirse. Seguidamente empujo a los dos espesados atracadores hacia el automvil. Bud subi con ellos y los tres se instalaron en el asiento posterior. El Jefe continuaba sentado en su ofcina, tan plido como anteriormente cuando se presentaron ante l. Pareca imposible, pero palideci todava mas. ----De modo que los ha detenido -murmur. Antes de que Baird pudiera contestar le asalt una segunda y ms terrible idea. Agarr a uno de los pistoleros por la manga de la camisa y le espet-: T perteneces a la banda de Corea Ted, no es eso? -No conozco a ningn Corea Ted, Hemos llegado hoy mismo a esta ciudad y... -Jonathan por amor de Dios --suspir el Jefe-. Encierre a esos hombres y cunteme rpidamente lo ocurrido Baird llev a los pistoleros a la jaula y ya de regreso en la oficina del Jefe levant un dedo acusador en direccin a Bud. -Ah est el hroe -dijo-. Los captur a los dos con una sola mano. Es el robot-huracn, capaz de barrer todo el mal de esta depravada comunidad. Adems, est hecho a prueba de balas. Jonathan pas un dedo por el amplio pecho de Bud. La pintura haba desaparecido en muchos lugares arrancada por los proyectiles, pero el metal apenas estaba araado. -Esto va a causarme quebraderos de cabeza -gimi Segal. 102

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UN FUNCIONARIO INTEGRO Baird saba que estaba aludiendo a los muchachos que manejaban el negocio de la proteccin. A los hombres de Corea Ted no les gustaba que se produjeran tiroteos y detenciones sin su aprobacin. Pero Bud crey que el Jefe tena otra clase de preocupaciones y se a presur a aclarar la situacin. -No habr ninguna dificultad -dijo-. En ningn momento he violado ninguna de las Leyes Restrictivas Robticas, las cuales forman parte de mis circuitos de control y son, por lo tanto, completamente automticas Los hombres que empuaron sus pistolas violaron la ley robtica y la humana al recurrir a la violencia, primero con amenazas y, luego con hechos. No he lastimado a esos hombres. Me he limitado a detenerles. Aquello estaba por encima de la capacidad de comprensin del Jefe, pero a Baird le gustaba creer que era capaz de entenderlo. Se haba estado preguntando como era posible que un robot -una mquina- pudiera estar involucrado en cosas tales como la violacin de la ley. Bud tambin tena respuesta para esto. -Los robots han estado desempeando estas funciones durante muchos aos. Ha olvidado usted los medidores automticos de velocidad para determinar si los automovilistas violaban las reglas de trfico? Un robot detector de alcohol est ms capacitado que un oficial de polica para juzgar si un conductor ha bebido demasiado. En cierta poca, los robots podan, incluso, tornar decisiones acerca de la conveniencia de matar. Antes de la promulgacin de las Leyes Restrictivas Robticas, los apuntadores automticos de caones eran de uso en general. Su desarrollo final fue una batera completa de caones antiareos de largo alcance. El explorador automtico localizaba a todas 103

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UN FUNCIONARIO INTEGRO las aeronaves en un radio determinado. Las que no enviaban correctamente la seal de identificacin eran detenidas y en caso necesario destruidas por unos caones automticos... disparados por un mecanismo robot. Los argumentos de Bud no podan ser discutidos. Lo nico que, quiz se le pudiera reprochar era su vocabulario de profesor universitario. Baird consider oportuno desviar la direccin del ataque. -Pero un robot no puede ocupar el puesto de un polica, que es un complicado trabajo humano. -Desde luego que lo es, pero la funcin de un robot polica no consiste en ocupar el puesto de un polica humano. Fundamentalmente yo combino las funciones de numerosas piezas del mecanismo policial, integrndolas y hacindolas asequibles inmediatantente. Adems, puedo ayudar a los procedimientos "mecnicos" de la ley. Si usted detiene a un hombre, le coloca las esposas. Pero si me ordena a m que lo haga, yo no tomo ninguna decisin moral. No soy ms que una mquina que coloca unas esposas a un hombre... La mano de Jonathan Baird se alzo para detener el torrente de argumentos robticos. Bud estaba atiborrado hasta las orejas de hechos y de cifras y saba que llevaba las de perder si insista en discutir con l. Cuando Bud detuvo a los atracadores no quebrant ninguna ley, desde luego. Pero existan otras leyes, aparte de las que contenan los cdigos. -Corea Ted no se sentir muy satisfecho cuando se entere de esto -dijo el Jefe, expresando al mismo tiempo los pensamientos del sargento. La "Ley de la Selva". La que no figura en los cdigos. La que rega en Alberport. El lugar era lo 104

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UN FUNCIONARIO INTEGRO suficientemente grande para albergar a una notable poblacin de jugadores con ventaja, y de explotadores del v icio en todas sus formas. Una poblacin gobernada por Corea Ted. Lo mismo que el departamento de polica. Los tena a todos en el bolsillo. Era l, realmente, el que pagaba sus sueldos. Y stas no eran cosas que pudieran explicarse a un robot. -S, Cerea Ted... De momento, Baird crey que era el eco de las palabras que acababa de pronunciar el jefe, pero luego se dio cuenta de que alguien acababa de penetrar en la oficina. Alguien llamado Adolf. Seis pies de hueso, msculo y mala intencin. El brazo derecho de Corea Ted. En seguida obsequi con una plida sonrisa al Jefe, que se hundi todava ms en su silln. -Cerea Ted desea que le explique usted las causas por las cuales sus agentes van por ah deteniendo a la gente y provocando el destrozo de botellas de excelente licor. Lo del licor es lo que le ha puesto ms furioso, Dice que ya est harto de usted, y que despus de esto puede... -Queda usted detenido de acuerdo con el artculo 52, prrafo 15, de las normas revisadas... Bud habla actuado antes de que los dems pudieran darse cuenta de que se mova. Delante de las barbas de todos estaba deteniendo a Adolf y firmando las sentencias de muerte del destacamento Adolf no era lento. Mientras se volva para ver quin le haba agarrado, empuaba ya su revlver. Dispar una sola vez, directamente contra el pecho de Bud, antes de que el robot se apoderase del arma y esposara al pistolero. Mientras todos los presentes boqueaban como peces sacados del agua, Bud recit el pliego de cargos en un tono que -Baird se hubiera atrevido a jurarlo- era de satisfaccin. 105

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UN FUNCIONARIO INTEGRO -El detenido es Olaf Rankoski, alias Adolf Peasco, reclamado en Bancroff City por asalto a mano armada e intento de asesinato. Reclamado tambin por la polica local de Detroit, Nueva York y Manchester, bajo la acusacin de... -Qutenme esto de encima! -aull Adolf. Los policas podan haberlo hecho, y haber tratado de arreglar las cosas, si Tom Red no hubiera odo el disparo. Asom la cabeza por la puerta de la oficina el tiempo justo para echar una asombrada ojeada a lo que estaba sucediendo all. -Adolf! Se estn cargando a Adolf! Inmediatamente desapareci y cuando Baird corri hacia la puerta ya no pudo ver a nadie. Los muchachos de Corea Ted siempre circulaban por parejas. Y, pasados diez minutos, el propio Corea Ted estara enterado de todo. -Hazle la ficha -le dijo a Bud-. Soltarle ahora no solucionara nada. De todos modos, ha empezado ya el fin del mundo. En aquel momento entr Mann murmurando algo en voz baja. Al ver a Baird dispar el pulgar por encirna de su hombro. -Qu pasa? He visto al pequeo Tom Red salir de aqu como alma que lleva el diablo y desaparecer en su automvil a toda velocidad... Entonces Mann vio a Adolf con las esposas puestas e inmediatamente se le disiparon los efectos de la borrachera. Se qued con la boca abierta un par de segundos, y luego su cerebro empez a funcionar. Sin tambalearse lo ms mnimo se acerc a la mesa del Jefe y deposit en ella su insignia de polica. -He llegado a la conclusin de que soy demasiado viejo y demasiado bebedor para pertenecer a la Polica. Por lo tanto, acepte mi dimisin, Jefe. Porque 106

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UN FUNCIONARIO INTEGRO si quien yo s me encuentra aqu cuando se presente con sus amigos, no vivir ni un da ms para contarlo. -Rata -gru el Jefe a travs de sus apretados dientes-. Abandona el barco cuando se est hundiendo. Rata! Mann dio media vuelta y se march. A partir de aquel momento. el Jefe pareci despreocuparse de todo. Ni siquiera parpadeo cuando Baird recogi la insignia que Mann haba dejado sobre la mesa. El sargento apenas supo por qu lo haba hecho. Tal vez pens que era de justicia. Bud haba empezado todo el jaleo y l estaba lo bastante furioso para desear que le tocara tambin su parte, en el momento del desenlace. En su pecho haba dos anillas y no se sorprendi al descubrir que la insignia encajaba perfectamente entre ellas. -Ahora, ya eres un verdadero polica -le dijo en tono sarcstico. Baird debi tener en cuenta que los robots son inmunes al sarcasmo. Bud se tom sus palabras muy en serio. -Este es un gran honor, no solamente para m, sino para todos los robots. Procurar. cumplir lo mejor posible todas mis obligaciones. Pareca como si todos su cables se hubieran estremecido de alegra cuando empez a rellenar la ficha de Ado1f. De no ser la situacin tan crtica, Baird hubiera disfrutado de veras con el espectculo de Bud en accin. Llevaba almacenado en el cuerpo ms material policiaco del que Alberport haba tenido nunca. De una de sus caderas surgi un tampn, y Bud apoy en l los dedos de Adolf, hacindolos rodar ligeramente para estamparlos a continuacin en una cartulina, Luego mantuvo apartado al detenido a la distancia de 107

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UN FUNCIONARIO INTEGRO su brazo, mientras algo produca un ruido seco en su abdomen: unos segundos despus caan dos instantneas de una abertura lateral. Las fotos quedaron pegadas a la cartulina. Un espectculo fascinante. Sin embargo, Baird no quiso acabar de contemplarlo. Tena cosas ms importantes en qu pensar. . Por ejemplo, en cmo seguir viviendo. -Se le ocurre algo, jefe? Por toda respuesta, obtuvo un gruido. En aquel momento se present Jimmy, el ltimo de la plantilla. El sargento le expuso claramente la situacin. dicindole que poda escoger entre quedarse o marcharse. Fuera por estupidez, fuera por redaos, escogi quedarse y Baird se sinti orgulloso de l. Bud fue a encerrar al detenido y empez a barrer. As estaban cuando se present Corea Ted. A pesar de que le estaban esperando, su llegada puso a todos el corazn en un puo. Le acompaaban los ms "duros" de sus hombres, que se mantenan agrupados ante la puerta. Corea Ted avanz un paso, con las manos enterradas en las mangas de su larga tnica de seda. No perdi el tiempo hablando con los policas; se limit a decir a sus hombres: -Limpiad esto, muchachos. El nuevo Jefe de polica llegar dentro de unos momentos y no quiero que encuentre holgazanes remoloneando por aqu. Aquello puso furioso a Baird. A pesar de todo, segua siendo un polica. Sobornado y todo lo que se quisiera, pero haba ocasiones en que el espritu del Cuerpo pesaba ms que todas las consideraciones Al mismo tiempo, experimentaba una gran curiosidad acerca de Corea Ted. En todo el tiempo que llevaba tratndole no haba conseguido hacerse con un solo dato acerca de su personalidad. 108

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UN FUNCIONARIO INTEGRO -Bud, chale un vistazo al tipo del batn y dime quin es. Los circuitos electrnicos instantneamente. funcionaban muy deprisa. Bud dispar la respuesta casi

-Es un seudo-oriental que utiliza el color amarillento de su tez para crearse otra personalidad No es coreano. Ha sufrido tambin una operacin en los ojos, cuyas cicatrices todava son visibles. Todo ello destinado, evidentemente a ocultar su verdadera personalidad, aunque las medidas Bertilln de sus orejas y de otros rasgos permiten identificarle. Est en la lista de Reclamados Especiales de la Interpol, y su verdadero nombre esCorea Ted estaba furioso, y con motivo. -Esta es la "cosa" ... el cacharro de hojalata dirigido por radio... Ya hemos odo hablar de l y vamos a hacerle un regalito... Entonces Baird se dio cuenta de que uno de los tipos que acompaaban a Corea Ted estaba arrodillado detrs de un tubo lanzacohetes. Cargado con proyectiles antitanque, sin duda. Ese fue su ltimo pensamiento antes de or el silbido del proyectil. Posiblemente aquella arma sera capaz de acabar con un tanque. Pero no poda cargarse a un robot. Al menos, no a un robot-polica. Bud se deslizaba por el suelo, boca abajo, Cuando estall la parte trasera. No hubo un segundo disparo. Se apoder del tubo del bazooka y all acab la cosa. Esto por lo que se refiere al arma antitanque, naturalmente. Porque el verdadero jaleo empez a continuacin. Jimmy decidi que la persona que disparaba un proyectil antitanque en una comisara de polica estaba quebrantando la ley, y avanz con su porra en alto. Baird se arrim a l, puesto que no quera per 109

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UN FUNCIONARIO INTEGRO derse la diversin. Bud estaba debajo de un montn de cuerpos, pero el sargento estaba seguro de que sabra cuidar de s mismo. Resonaron un par de apagados disparos y alguien aull. Despus de ello nadie se atrevi a disparar, por miedo a herir a un compaero. Un tipo llamado Manhattan Eddie golpe a Baird en la cabeza con la culata de su revolver. Para corresponder a su atencin, el sargento le aplast la nariz. de un puetazo. Lo que sigui estaba envuelto para Jonathan Baird en una especie de niebla, aunque recordaba las colosales dimensiones del jaleo. Cuando la niebla se disip un poco, se dio cuenta de que era el nico que estaba en pie. Mejor dicho, apoyado. Menos mal que all estaba la pared. Bud entr por la puerta que daba a la calle arrastrando un paquete que tena un leve parecido con Manhattan Eddie. Jonathan tuvo la fundada esperanza de que aquello hubiera sido obra suya. Las muecas de Eddie estaban esposadas. Bud le solt amablemente junto al montn de pistoleros... y repentinamente Baird se dio cuenta de que todos llevaban la misma clase de esposas. Se pregunto vagamente si Bud las fabricaba a medida que las iba necesitando, o si las tena almacenadas en una pierna hueca o algo por el estilo. Y ya, se dej caer en una silla profiriendo un suspiro de alivio. Haba manchas de sangre por todas partes, y si los hombres de Corea Ted, amontonados por todas partes, no hubieran gruido, era cosa de creer que estaban muertos. Uno de ellos lo estaba, desde luego. Una bala le haba atravesado el pecho, y la mayor parte de la sangre deba ser suya. Bud hurg un momento en el montn y saco a Jimmy al exterior, Estaba inconsciente, pero en su 110

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UN FUNCIONARIO INTEGRO rostro se dibujaba una beatifica sonrisa. De su mueca colgaban los astillados restos de su porra. Cuesta muy poco hacer dichosas a ciertas personas. Una bala le haba atravesado la pierna y no hizo el menor movimiento cuando Bud cort la pernera de sus pantalones y le vend la herida. -El falso Corea Ted y otro hombre se han escapado en un coche - inform Bud. -No te preocupes por ellos ----consigui balbucear Jonathan--. No irn muy lejos. Observ entonces que el Jefe continuaba sentado en su silln, tal como se encontraba al empezar el jaleo. Cuando Baird se acerc a l comprob que Segal, Jefe de Polica de Alberport, estaba muerto. Un solo disparo. Arma de calibre pequeo, tal vez un 22. Le haba atravesado el corazn, y la escasa sangre que brot de la herida haba sido empapada por las ropas. Una pistola de pequeo calibre... Un arma fcil de ocultar en la manga de un kimono de seda. Todo el cansancio de Baird desapareci como por arte de magia. Slo senta una rabia ciega. Quiz Segal no hubiera sido el tipo ms listo y honrado del mundo. Pero no mereca un final corno aqul. Asesinado a sangre fra por un pistolero que crey que le haba traicionado, Inmediatamente despus, el sargento cay en la cuenta de que deba tomar una determinacin. Con Jimmy fuera de combate y Mann dimitido, a l se reduca todo el destacamento de polica de Alberport. Lo que tena que hacer ahora era ponerse a salvo, antes de que fuera demasiado tarde. Bud entr en la oficina, se apodero de dos bandidos y fue a encerrarlos en una de las celdas. Tal vez fue la vista de su espalda azul, o que es 111

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UN FUNCIONARIO INTEGRO taba cansado de correr, Lo cierto es que Baird tom una decisin antes de que su cerebro llegase a definirla. Cuidadosamente, le sac al Jefe su insignia dorada y se la coloc en el lugar que ocupaba la que haba llevado hasta entonces. -El nuevo Jefe de Polica de Alberport --dijo, sin dirigirse a nadie en particular. -S, seor -dijo Bud al pasar por su lado. Para saludar solt a uno de los detenidos, y luego reanud su tarea. Baird le devolvi el saludo, La furgoneta de] hospital se llev al muerto y al herido. Cuando el mdico hubo curado y vendado la cabeza del nuevo Jefe, las ideas de ste empezaron a aclararse. Bud freg el suelo- Baird se trag diez aspirinas y esper a que sus ideas se hubieran aclarado del todo para decidir lo que tena que hacer. Cuando estuvo en condiciones de meditar bien el asunto, la respuesta fue obvia. Demasiado obvia. Se dedic a cargar su revlver. -Vuelve a llenar tu caja de esposas, Bud. Vamos a salir. Como buen polica, Bud no hizo preguntas. Al salir, el Jefe cerr con llave y luego la entreg a su subordinado. - Toma. Es muy posible que seas el nico en superar la prueba que nos espera. Para ir a casa de Corea Ted dio un gran rodeo. En la esquina, Baird dio unas cuantas instrucciones al robot. -En aquel bar vive, el individuo al cual seguiremos llamando Corea Ted hasta que dispongamos de tiempo para que me des un detallado informe acerca de l. Ahora no podemos entretenernos en eso. Lo que vamos a hacer es presentarnos all, detener a Ted y entregarlo a la justicia. Entendido? 112

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UN FUNCIONARIO INTEGRO -Entendido -respondi Bud- Pero no sera ms sencillo detenerle ahora, cuando esta marchndose en aquel automvil, que esperar a que regrese? El automvil en cuestin pas junto a ellos a ms de cien por hora. Apenas si Baird pudo distinguir a Ted, instalado en el asiento trasero. -Detenlos! -grit Jonathan, sin tener la me nor idea de lo que Bud poda hacer para detener a un coche lanzado a toda velocidad. Pero, le haba dado una orden y Bud la cumpli. Asom la cabeza por la ventanilla y, por vez. primera, Baird se dio cuenta de que la mayor parte de su equipo estaba ubicado en su torso. Probablemente, incluso su cerebro estaba all. Con aquel caoncito en la cabeza no deba quedar en ella espacio para nada ms. Un 75. En el lugar que tendra que haber ocupado su nariz se alz una chapa, dejando al descubierto la boca del arma. Entre sus dos ojos, para poder apuntar bien. El "Bum Bum" casi le rompi a Baird los tmpanos. Ah, Bud era un perfecto tirador! Corno lo hubiera sido el propio Baird de tener por cerebro una mquina de calcular. Los dos proyectiles destrozaron las ruedas traseras del automvil, que empez a zigzaguear peligrosamente hasta que se detuvo en medio de la carretera. Baird echo a correr detrs de Bud. Esta vez los bandidos no opusieron la menor resistencia, ni trataron de huir. La vista del humeante can que asomaba entre los dos ojos del robot resultaba demasiado impresionante. Baird estaba convencido de que aqul haba sido el efecto buscado por Bud al no ocultar la boca del arma. Probablemente haba seguido algn curso de psicologa en la escuela de robots. 113

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UN FUNCIONARIO INTEGRO En el coche se encontraban tres bandidos, con los brazos tocando el techo, como en la secuencia final de una pelcula de "gangsters". Y el suelo del mismo cubierto de unos interesantes maletines. Corea Ted slo refunfu cuando Bud cont a su jefe que su verdadero nombre era Parkinson y que la silla elctrica de Elmira le haba estado esperando mucho tiempo. Baird le prometi a Ted Parkinson que procurara que la cita se llevase a efecto cuanto antes. El resto de la banda sera juzgada en Bancroff City. Aqul result un da muy atareado. Desde entonces las cosas se han apaciguado. Jimmy sali del hospital y lleva los antiguos galones de sargento de Jonathan. Mann reingres en el departamento; an cuando est sereno, de vez en cuando no se atreve a mirar a su jefe a la cara. Y el trabajo es escaso, ya que Alberport, adems de ser una ciudad pequea, es ahora una ciudad honrada. Bud se encarga de la patrulla nocturna. del laboratorio y de los ficheros. Parece mucho trabajo, pero no lo es para Bud. Su tiempo libre lo pasa palpndose los araazos que le produjeron las balas, y sacndole brillo a su insignia. Baird piensa que un robot no puede ser desgraciado ni feliz... pero jurara que Bud "tiene todo el aspecto" de ser feliz. En aquella Comisara se haba sentado el precedente de que un robot puede desempear perfectamente las funciones de un oficial de polica. De la fbrica no se ha presentado nadie, de modo que Baird sigue ignorando si Bud es el primer caso o no. Jonathan Baird no piensa quedarse, Ha enviado ya algunas cartas, solicitando un nuevo empleo. Bastantes personas van a recibir una gran sorpresa cuando sepan quin va a sustituirle en el cargo de jefe de Polica de Alberport. 114

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Slo un cerebro Tena que resultar... Esta vez tena que resultar... Al menos, eso se dijo Widburn contemplando sus ltimos preparativos, repasando visual y mentalmente el montaje del escenario en el que su obra maestra se iba a desarrollar, Ya lo haba hecho otras veces, pero en esta ocasn iba a ser distinto. Haba utilizado varios conejos y un mono. Todos ellos muertos. Ahora, despus de tres aos de intensos estudios e investigaciones. lo tena todo a punto, El experimento haba fracasado con un cobaya vivo. Widburn consigui extraerle limpiamente el cerebro, que traslad al aparato de respiracin artificial, pero algo fue mal y no sobrevivi. -Fue cosa del sistema de bombeo -se dijo---. Pero ahora he perfeccionado el circuito, No puede fallar. No, no puede fallar. Sigui contemplando ansiosamente sus efectivos. Tena los ojos hundidos como resultado de noches en vela, respiraba un poco entrecortadamente y su mirada brillaba febrilmente, un tanto extraviada, corno la de un Midas o un Harpagon ante su tesoro y la 115

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SOLO UN CEREBRO imagen mental del tesoro multiplicado... Luego sus ojos fueron ms all de la mesa de acero y la estantera con sus probetas, sus misteriosos mecanismos, los circuitos electrnicos y los pulsadores multicolores para posarse en el perro, en el pacfico perro que trituraba su hueso en un rincn del laboratorio. Widburn haba encontrado al animal la noche anterior husmeando en el cubo de. basura. En realidad, haba salido en su busca, o en busca de alguien como l. Cuando entr en la casa, llevando al pataleante can entre los brazos, Ruth se le habla quedado mirando con disgusto. Luego dijo: -No lo traers para "eso"... Para "eso" no, Hugh... Hugh Widburn se haba limitado a decir: -Trae algo que pueda comer. Est hambriento. -Sultalo! -insisti ella. La mir de aquella manera glacial con la que consegua inutilizar su rebelin. -Obedece, ser mejor. Me canso de discutir... -la velada amenaza se trasluca en su voz. -Antes no eras as, Hugh. A veces pienso que la ambicin cientfica, la tuya. al menos, es la ms miserable de las ambiciones. Apenas ha dejado en ti algo que sea humano. -Obedece -haba repetido Hugh. Las rebeliones de Ruth solan durar poco. Apareca el temor en su mirada y se plegaba a sus deseos. A l le hartaba su oposicin y quiz mas una sumisin que llevaba implcita el signo de la estupidez. El perro estaba hambriento, cojo, lleno de pulgas. La rebelin ante su nuevo amo termin cuando tuvo entre sus patas la chuleta que haba trado Ruth. Igual que ella: el mismo estpido temor a perder lo que se le daba. Y ahora. cuanto en el perro haba de 116

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SOLO UN CEREBRO deleznable iba a perecer... para sobrevivir lo que de ms excelso haba en l. Se acerc al animal, que gru sordamente protegiendo entre sus patas el hueso a medio triturar. -No seas tonto, todo ir bien -murmur con una ligera caricia en su cabeza, de pelo parcialmente perdido-. No vas a enterarte siquiera. Bien, era absurdo esperar ms. Fue hasta la mesita del instrumental y tom la jeringuilla que tena dispuesta. Y en seguida regreso junto al perro. Deba haber perdido el temor a que el hueso le fuera arrebatado y continu triturando pacficamente. Hugh le clavo certeramente la aguja entre el occipital y la primera vrtebra cervical. Un respingo brutal y el animal cay flccidamente. Estaba hecho. Dej al perro en su rincn y encendi un cigarrillo con mano que temblaba. Dio unas chupadas antes de abrir la puerta y salir al patio. Como esperaba, Sam estaba all, barriendo meticulosamente las losetas desiguales por entre las que creca algn hierbajo. -Deja eso y ven. Sam era otro que obedeca. Un pobre deshecho humano acabado por la droga. Hugh Widburn haba intentado curarle, pero no era fcil en una naturaleza doblegada por la fuerza de la costumbre. Y sin embargo, en sus ratos buenos, o menos malos, Sam tena una extraa lucidez en la mirada, un curioso modo de contemplar a Widburn que pona a ste nervioso. -Desinfctate las manos y ponte la bata. Voy a intervenir, Sam dirigi una mirada al perro dormido. Y se pleg a sus deseos sin molestarse en preguntar nada. Una hora despus el cerebro del perro vagabundo ya no estaba en su crneo, sino en un aparato de respiracin artificial. Widburn haba situado arterias de 117

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SOLO UN CEREBRO goma en las cartidas externa e interno del cerebro y de este modo la sustancia sangunea, bombeada por una bomba de pequea potencia, circulaba perfectamente por el circuito de Willis e irrigaba el cerebro. Continuaba por las venas correspondientes de ambos lados y pasaba por tubos de vidrio que mantena bajo los efectos de luz ultravioleta. Resultaba fcil medir la fuerza y la potencia de las descargas elctricas de infinitesimal potencia que el cerebro produca. El electroencefalograma sealaba lentamente las curvas en el papel que continuamente surga por la mquina registradora. El expectante Hugh Widburn miraba la lnea ondulada que se iba dibujando irregularmente en la cinta de papel. Haba llegado el momento de la prueba suprema! Lentamente Hugh alz la mano y golpe con los dedos el vidrio bajo el cual flotaba el cerebro. El corazn le golpeaba fuertemente en el pecho, a la espera de los resultados. Y no se hicieron esperar! De inmediato, perturbados, los lbulos cerebrales se alteraron, se. levantaron y cayeron alternativamente con creciente rapidez. El rgano aislado reaccionaba ante los estmulos externos! -Siente! Piensa! -exclam. Tras l, Sam, el abotagado Sam que haba hecho estudios de medicina, mostraba su incredulidad. Por un momento su mirada chispe de inteligencia y vibr de cabeza a pies como una hoja muerta zarandeada por el vendabal. -Lo has logrado! -murmur. -Lo he logrado -acept Hugh con satisfaccin-. Soy el padre divino de este fenmeno. En la puerta, silenciosa, estaba Ruth. Pero no se haba conmovido. 118

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SOLO UN CEREBRO Hugh Widburn aadi: -Ahora s que puedo llegar mucho mas lejos. Desganadamente Ruth avanz hacia los hombres. -"No puedes ir ms lejos" -dijo de modo extrao. -No opines, Ruth -contesto Hugh despreciativamente. Pero ella no pareci notar su desdn. -No puedes ir ms lejos: no puedes quitarle a un hombre vivo o una mujer viva "eso" ... Se hizo el silencio. Los tres pensaron en el porvenir, en lo mismo, aunque con distinta visin. Segundos despus, Ruth dijo: -No sigas, Hugh, por lo que ms quieras. Ests reduciendo la vida a fsico-qumica con tus experimentos fisiolgicos. Este cerebro puede sentir dolor todavia; puede que sufra, a pesar de carecer de ojos, de cuerpo y de todo rgano apto para expresar sus sensaciones. Es posible que se retuerza de dolor en su agona. Widburn hizo un ademn, como alejando algo molesto. -Sabemos que el cerebro, en s mismo, es "insensible" menos, "creemos" saber eso, -Te lo suplico una vez ms, no sigas. -Seguir hasta donde pueda. Si te enerva... no te obligo a presenciarlo. Todava Ruth aleg, a pesar de la amenaza: -A veces pienso que no te importa el dao que puedas causar con tus investigacione s. -Dao? Por qu no beneficio? Sabemos an hasta dnde podemos llegar? Slo trato de cultivar tejidos vivientes fuera de los cuerpos a que pertenecen y todos reconocern que mi experimento significa un 119 -respondi con impaciencia- Por lo

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SOLO UN CEREBRO gran paso adelante. Otros investigadores han obtenido la conclusin de que la fragilidad del sistema nervioso era demasiado grande para estudiarse en vivo. Y yo estoy dando un ments a todos! Toc el recipiente que contena el cerebro del perro y el encefalograma registr de inmediato la irritacin de los tejidos afectados. -Eres sinttico y conciso -dijo tristemente Ruth-, Ya no eres el Hugh que conoc un da. o aquel que yo me forj. Ya no queda en ti rastro de emocin humana. La has matado con tu pasin por las matemticas y por las observaciones precisas. Puedo afirmar que, a pesar de tu inteligencia, eres incapaz de entender la vida. Estoy convencida de que la vida es una combinacin de amor Y de odio, de ambicin y desaliento, de vanidad y bondad. Si al menos hubieras intentado elaborar bondad en un tubo de ensayo! Fue tristemente hacia la puerta y en el umbral se detuvo y agreg con voz temblorosa y suplicante: ---Por favor, Hugh, por favor! Corta la bomba. Deja que esa pobre cosa muera! Sin embargo, el experimento no iba tan bien como Widburn hubiera deseado. Las deflexiones del encefalograma empezaron a disminuir y dos das despus cesaron por completo. El cerebro del perro muri a media noche. No se desanim. Probara nuevamente. En sucesivos ensayos perfeccionara el experimento. La atmsfera del laboratorio estaba cargada Y abri la ventana. Fuera todo era calma bajo las estrellas. De vez en cuando pasaba un coche por la cercana carretera rasgando estruendosamente el aire. Acababa de retirarse de la ventana cuando una tremenda conmocin, un impacto metlico, llevo hasta all sus ecos dolorosos, prolongados en estampidos 120

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SOLO UN CEREBRO cada vez ms dbiles. Enmudecieron los motores y Hugh se dijo: "h a habido un accidente" ... No llevaba ningn plan definitivo en su mente cuando sali de la casa y en rpidas zancadas alcanzo la carretera. El montn de hierros en que se haba convertido el coche trepidaba todava. Las estrellas iluminaban la escena con SU luz, suficiente para descubrir entre el amasijo las piernas de un hombre. Widburn regres a la casa y fue directamente al dormitorio de Sam. Despus de unos cuantos zarandeos brutales consigui arrancarlo de la cama. -Escucha, ha habido un accidente... te necesito... Trae una luz. Sam obedeci torpemente. Se hizo con una linterna y mientras tanto Hugh se dirigi al laboratorio y coloc varias cosas en un maletn. Cuando llegaron al lugar del accidente los hierros se haban inmovilizado y el silencio era total. Diez minutos despus, uniendo sus esfuerzos, Hugh y Sam haban conseguido sacar al ocupante del Cadillac a travs del hueco informe en que se haba convertido el parabrisas, y tenderlo a un lado de la carretera. -Alumbrame -dijo Widburn. Sam enfoc la linterna sobre el cuerpo inerte. El rostro apareca intacto. Las ropas, por el contrario, acusaban el impacto del choque, rotas en varios sitios, desgarradas por efecto de los esfuerzos realizados para recuperar al hombre a travs de hierros retorcidos y cristales rotos. Sam haba dejado escapar una exclamacin. ---El tipo me recuerda a alguin... Widburn le estaba auscultando. Viva pero tena el pecho destrozado y seccionado un brazo, a la altura del codo. Las piernas estaban rotas. 121

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SOLO UN CEREBRO -Sam, ve a casa y llama al mdico del pueblo y que venga la ambulancia. Date prisa. Y djame la linterna. Estuvo buscando un sitio adecuado para apoyarla d modo que enviase el haz de luz sobre el e accidentado y al fin encontr un buen sitio sobre los restos del accidente. Seguidamente abri su maletn, rebusc entre sus cosas. Segundos despus le aplicaba torniquetes en el brazo y piernas, Seguidamente le auscult. A continuacin le inyect un estimulante. El hombre abri los ojos y le mir, como hacindose cargo de la situacin. El rostro de Widburn pareca de piedra. Muy pronto se oyeron pasos y Sam apareci a la carrera seguido de Ruth, que llegaba abrochndose la bata. -Mala suerte, Hugh! -dijo el primero- . El mdico no est, pero nos envan ahora mismo a la ambulancia. -No est? Cundo regresa? -se inform Widburn. -No volver hasta maana. Ruth se inclin sobre el herido y mir fijamente a Hugh. -Si no esta el mdico del pueblo tendrs que atenderlo t -dijo de una manera vaga. -Eso creo. -Anda con cuidado, es un pez gordo -dijo Sam-. He recordado en seguida su nombre. A Widburn no le importaba mucho el nombre: no le importaba nada, en realidad. -Es Joseph Caracciolo... Joseph Caracciolo... sonaba familiar, aunque de momento Hugh no lograba situarle. -Es... grave? -pregunt Ruth. 122

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SOLO UN CEREBRO -Es mortal --confirm Widburn-. No vivir. Un cuarto de hora despus la ambulancia estaba all. Se detuvo con un frenazo brusco y los dos hombres que la ocupaban saltaron al suelo. Mientras sacaban la camilla uno de ellos. mirando hacia el herido, silb significativamente. --As que Caracciolo? Nada ms y nada menos que el jefe de los mafiosos, segn se dice! No hubo respuesta alguna para su comentario. -Puedo ayudar? -dijo Ruth mirando a Widburn cuando se ape de la ambulancia, junto a la entrada de la casa. El tard algunos segundos en replicar. -Ya veremos. Los camilleros, con su carga, entraron en el laboratorio. Con ello su labor haba concluido y se despidieron. Sam, que se mova como una sombra, acab por sentarse, derrumbarse, se dira. -Me encuentro muy mal... muy mal... Widburn lo saba. Estaba tratando de ayudarle disminuyendo gradualmente su dosis de droga y sufra momentos de verdadera depresin, Adems, no soportaba la vista de la sangre; ni los cuerpos deshechos; y mucho menos hurgar en ellos. Ese era el motivo de que sus estudios de medicina se hubieran ido al diablo. No serva. No tena temperamento. -Vete; qutate de mi vista -- dijo Widburn con malhumor. Sam obedeci con una ausencia total de dignidad y deseo de superacin. -Si puedo serte til me quedar yo ---sent Ruth. Tampoco tena temperamento. Era una mujer que se estremeca con slo ver poner una inyeccin. 123

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SOLO UN CEREBRO -Me arreglar, solo. No serviras mas que de estorbo. Pero algo retena a Ruth en el laboratorio. Algo que pona un tono terroso en su piel y mil temores en SUS ojos. -Hars lo posible por salvarlo, Hugh? -Lo hara si pudiera. Pero no puedo. --Seguro? Hugh perdi la paciencia y casi grit: -Seguro! Qu has creido? Ella sigui los pasos de Sam, luchando consigo misma, con la conviccin de que deba continuar all. El hombre que estaba sobre la mesa empez a gemir y a estremecerse. Widburn le quit los torniquetes de las piernas que se estaban hinchando rpidamente. Cualquier mdico hubiera sabido lo que deba hacer. Amputrselas en seguida. Dirigi una mirada a las facciones del herido. S, le era familiar aquella cara; la boca fina v descolorida, los pmulos salientes, la nariz corta y la frente prominente. Incluso le pareci reconocer la cicatriz que le atravesaba desde la oreja izquierda hasta la misma barbilla. Lo haba visto muchas veces, en las revistas. El todopoderoso Caracciolol Y lo tena all, a su merced, convertido en una piltrafa!. Le quit la chaqueta y su cartera le confirm su identidad. Joseph Caracciolo! Demasiado importante. En cuestin de horas, tendra a la prensa metiendo la nariz en el caso, Y a los especialistas. Se le acusaria de negligencia si no lograba mantenerle con vida. Se preguntaran por que no se le haba llevado a un hospital. Poda alegar que el ms prximo estaba todava demasiado lejos para que hubiese garantas de hacerle llegar con vida. Deba realizar un trabajo perfecto sin perder un segundo. 124

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SOLO UN CEREBRO Despoj a Caracciolo de los pantalones y la ropa interior, Despus le inyect un anestsico entre la tercera y la cuarta vrtebra lumbar. Si el hombre recuperaba la conciencia no sentira ningn dolor. Respiraba con dificultad. La tensin sangunea le disminua de modo alarmante y le puso medio centmetro cbico de adrenalina intravenosa al 1-1000. Volvi a subirle la presin. Empez amputar y termin en una hora. Se vio obligado a cortar por el fmur porque tena varias fracturas y las arterias estaban bastante daadas. Nadie podra haber salvado las piernas de Caracciolo. Durante toda la operacin, Widburn estuvo consciente de la inutilidad de la empresa. Estaba dejando de respirar y tuvo que aplicarle oxgeno y coramina intravenosa. La reaccin fue muy dbil y apenas poda orle el corazn con el estectoccopio. Se irgui con una luz extraa en la mirada. Tena que tomar una decisin antes de que fuera demasiado tarde! Era una oportunidad sin precedentes. Tremenda. Caracciolo se mora, pero su cerebro an estaba viviendo. Se trataba de un extraordinario ejemplar, de crneo amplio y perfecta forma, de frente extensa. Comprob las reacciones en el encefalgrafo. Aparecieron fuertes deflexiones delta. Haba gran diferencia con el cerebro de un animal. poco resistente y de dbil reaccin. Cuando el animal est por morir, deja tambin de funcionar. El cerebro es elemento menor en el cuerpo de un animal. Pero el del hombre que estaba en el laboratorio, sobre la mesa, era fuerte, estaba entrenado. ejercitado durante toda una vida. A su merced tena el ms perfecto ejemplar que poda desear un cientfico!. Caracciolo tendra unos cuarenta aos, pero estaba 125

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SOLO UN CEREBRO casi calvo. Aquello poda facilitar el trabajo... Estaba ya en coma y no necesitara anestsicos. Rpidamente Widburn encendi el esterilizador y puso en l los instrumentos que iba a necesitar. En cuanto estuvieron a punto hizo una incisin semicircular en la piel partiendo desde encima de la oreja derecha, pasando a la parte superior de la oreja izquierda. Empuj el escalpelo hacia adelante y dej expuesta toda la parte posterior del crneo. Tom la aguja Gigli e hizo una incisin en la bveda craneana, corte que hizo coincidir con el anterior. Tuvo mucho cuidado para no daar la dura mater. Levant la parte superior del crneo. La brillante superficie de la dura mater estaba an caliente cuando la palpo con sus dedos. Widburn repiti el corte en la dura mater. La retir y el cerebro de Caracciolo apareci a la vista. Ces de respirar. Presentaba sntomas de asfixia por insuficiencia cardaca. No hubo tiempo de aplicar estimulantes. Hugh saba que aquello le robara unos minutos preciosos. Deba abrirle el cerebro mientras estuviera vivo. Con el perro haba cometido un error hacindolo con lentitud. Y en aquel momento entr Ruth, Widburn no quiso saber nada de las reacciones de ella. Rpidamente la llam: -Ven aqu! Acrcame la aguja Gigli! La sinti vacilar. Pero al fin lleg hasta l y, dndole la espalda, le puso la aguja en la mano. Mientras comenzaba su trabajo, Hugh orden: -Trac a Sam "Ahora" puede venir. Sabia lo que habra seguido a su depresin. El fiel esclavo obedecera una vez ms. Todo sucedi como haba supuesto: Ruth se fue y el otro lleg como una sombra. 126

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SOLO UN CEREBRO -Ponte la bata y esos guantes -le dijo-. Y no pongas excusas. Venciendo su repugnancia, Sam obedeci Mientras tanto, Hugh separo el gyrus frontal con un bistur, poniendo mucho cuidado para no daar los ojos. Intuy que Sam se haba cubierto el rostro con las manos. Pero acab ayudando a Widburn, como ste esperaba. -Prepara el suero sanguneo, instala la tubera de goma en la bomba rotatoria y enciende las luces ultravioleta. Sam obedeci con pulso ms firme del que poda esperarse, aunque cada vez se haca ms copioso el sudor que le caa sobre la frente, empapndole las cejas. Se lo limpi varias veces con la manga y no dej de actuar como un autmata siguiendo las indicaciones de Widburn. -Ya est! --exclam ste-- Treme la toalla del esterilizador. Con la tela humeante entre las manos, Sam recogi el cerebro que Hugh acababa de extraer desde el crneo inferior. Todas sus energas estaban concentradas en mirar a otra parte: en resistir de pie, Widburn instal el cerebro en el recipiente de vidrio y lo sumergi en el suero, puso la tubera de goma en las arterias vertebrales y cartidas internas y la bomba empez a funcionar. Tranquilizado a este respecto, Hugh volvi su atencin al cadver. Rellen la cavidad craneana con algodn, para que no se le hundieran los ojos, y tap el crneo. Lo pego con cinta adhesiva, puso la piel sobre el hueso y lo vend cuidadosamente Sam no le miraba. La operacin se haba llevado a cabo con suma perfeccin. Widburn haha tenido incluso la precau127

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SOLO UN CEREBRO cin de verter unas cuantas gotas de sangre en las vendas para que diera la impresin de ser otra herida como resultado del accidente. Despus se volvi con precipitacin para ver si el cerebro viva. Qu gran triunfo! En su excitacin casi no oy a Sam. -Deberamos sacar el cuerpo fuera. No querrs que vean esto... Llamar para que lo recojan. -Ah, s! -Tendrs que redactar el certificado de defuncin antes de que vengan. Widburn no se daba cuenta del sutil cambio que se estaba operando en su cmplice. Haba estado inhibido ante l, pero en los ltimos momentos pareca crecerse. Incluso cuando se afan en cubrir prosaicamente con una sbana el cuerpo de Caracciolo. Sam haba puesto una hoja de papel ante l. El documento poda llevarle a la crcel, pero igualmente peligrara de no escribirlo. * * * * *

Era de da cuando Widburn, completamente agotado, decidi acostarse. Al despertar supo por Ruth que se haban llevado el cadver de Caracciolo. Sin haber desayunado entr en el laboratorio. La bomba trabajaba regularmente en la entrega de sangre a la arteria principal, y las luces ultravioleta brillaban a travs de los tubos de vidrio por los cuales circulaba el suero. Widburn acerc la mesa del encefalgrafo al recipiente que contena el cerebro y situ los cinco electrodos en el tejido cortical. Uno cerca del odo derecho, dos en la parte de la frente y uno sobre cada cavidad ocular. El cerebro de todos los seres vivientes tiene una 128

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SOLO UN CEREBRO carga elctrica determinada que conducen las neuronas y no los vasos sanguneos ni el tejido conjuntivo. Todas las clulas tienen diferentes grados de actividad trmica, elctrica y qumica. Hugh dio paso a la corriente que pona en movimiento el pequeo motor, que a su vez permita el paso de una pulgada de cinta de papel por segundo en una frecuencia de sesenta ciclos. Una pluma trazaba una fina lnea sobre el papel en movimiento. Amplific la corriente infinitesimal que el cerebro estaba enviando hasta que su poder fue suficiente para mover la pluma. La actividad del cerebro de Caracciolo se manifestaba en el papel con curvas exactas, precisas. Las curvas se repetan. El cerebro estaba descansado. No pensaba. La pluma dibujaba pequeas curvas alfa, tan exactas como el ritmo respiratorio. Examin el conducto occipital. Las deflexiones eran continuas, de diez ciclos por segundo, con ondas bajas de siete a ocho ciclos por segundo. La mano de Hugh se alarg basta tocar el vidrio y las ondas alfa cesaron en seguida. El cerebro saba que l, Widburn, estaba a su lado! Aparecieron ondas delta en la cinta en movimiento. Era indicio seguro de que el cerebro sufra una perturbacin emocional, Sin embargo, pareca fatigado, y pronto volvi a dormirse. Reapareci la lnea regular. El cerebro dorma profundamente. Estaba agotado por la grave operacin. Widburn contempl su suelo tranquilo y alerta por medio de la lnea que la pluma iba dejando en la blanca cinta de papel que se deslizaba entre sus dedos. La observ durante horas y ya no le cupo duda de su xito. 129

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SOLO UN CEREBRO El cerebro de Caracciolo seguira viviendo, aunque su cuerpo hubiera muerto, Ha estado aqu un periodista antes de que te levantaras. Quera saber todo lo relativo al accidente de Caracciolo -dijo Ruth mientras le serva caf. El se haba puesto tenso. -Creo que le he respondido bien -le tranquiliz ella, intuitiva. Le he dicho que tena el pecho destrozado, las piernas rotas, un brazo cortado y... y... el crneo, segn crea. Por primera vez en mucho tiempo, se escuch la risa breve y complacida de Hugh. Poda contar con ella, corno contaba con Sam. -Segn creas, eh? Eso esta muy bien. -Tendrs... complicaciones? -pregunt timidamente Ruth. -No, siempre que no haya autopsia. Aquel da Widburn fue solicitado por la direccin del hospital al que el cadver fue conducido para responder a unas cuantas preguntas con vistas al informe. Pero no surgieron complicaciones. La gente. viva demasiado deprisa, demasiado preocupada y Hugh Widburn tena prestigio. Certific que la cartera manchada de sangre y conteniendo abundante dinero la haba extrado de las ropas del muerto, as como otros objetos que Caracciolo llevaba en ellas. Estaba en el hospital cuando se present Luigi Caracciolo, hermano del difunto. Widburn tuvo que relatarle su muerte, lo que haba hecho por l y... muy poco ms. El hermano de Joseph se mostr agradecido Y sin ningn deseo de investigar. Hugh se pregunt si la cuantiosa fortuna que deba heredar sera suficiente para adormecer sus recelos. Luigi no concedi autorizacin para la autopsia y el cadver recibi sepultura. Todo iba bien. 130

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SOLO UN CEREBRO Hugh Widburn regres precipitadamente a su casa. Su trabajo necesitaba concentracin. Deba controlarse, tranquilizarse para arrastrarse por el tnel oscuro de la ciencia. Mientras, conduca por la recta carretera, ms tranquilizado despus de la prueba sufrida, supo repentinamente cmo podra observar ms de cerca el cerebro. Cuando descansaba, relajado, produca ondas alfa de diez ciclos. Apenas se le estimulaba, pasaba a emitir ondas beta de veinte variaciones por minuto. Si comunicaba las ondas alfa amplificadas con un circuito alterno que estuviera conectado con una bombilla elctrica, cualquier cambio de frecuencia cambiara el circuito y encendera la lmpara. La bombilla se encendera cuando el cerebro pensara. Si la bombilla permaneca apagada, el cerebro estaba descansando. Qu sencillo! Cuando entr en su laboratorio lo hizo silenciosamente para no turbar el descanso del cerebro. El encefalgrafo demostraba que estaba durmiendo Widburn se puso a trabajar sin ruido. Conect el amplificador al circuito alternador y una bombilla al circuito, Dio la corriente y observ la lmpara. El cerebro descansaba y produca ondas alfa. Golpe encima del recipiente en el que estaba el rgano y ste sinti de inmediato la perturbacin. El encefalgrafo registr ondas delta, los ciclos alfa desaparecieron, intervino el circuito y la bombilla se encendi. Hugh clav la vista en el milagro y se sent para disfrutar de su xito. La lmpara se apag, El cerebro volva a descansar. Pero apenas se levant, percibi el movimiento y la lmpara volvi a encenderse. 131

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SOLO UN CEREBRO Mientras regresaba a su escritorio para anotar el momento de su descubrimiento, se le ocurri otra idea. Si era cierto que el cerebro tena emociones, reacciones y percepciones, quera decir que pensaba coherentemente. Sin duda perciba las perturbaciones exteriores, En caso contrario las ondas alfa no se hubieran convertido en beta y delta. Indudablemente se estaba produciendo un proceso sistemtico de pensamiento en esta masa sin ojos y sin odos. Podra sentir la luz tal como un ciego o percibir el sonido tal como los sordos. Podria, sumergido como estaba en esa oscura y muda existencia, producir pensamientos inmensamente claros e inspirados. Por la sola razn de que estaba separado de toda distraccin sensible, podra concentrar toda la potencia cerebral en pensamientos importantes. Necesitaba conocer esos pensamientos! Pero, cmo ponerse en contacto con el cerebro? No poda conversar ni moverse, pero si lograba estudiar su pensamiento, podra penetrar en grandes laberintos no resueltos de la naturaleza. Era posible que el cerebro creara, en plena soledad, las respuestas adecuadas para preguntas eternas. Para vivir lo ms cerca posible del objeto de sus experiencias, Hugh Widburn hasta traslad su cama al laboratorio. Ruth no tuvo un comentario para ello. Indudablemente aceptaba la situacin, puesto que no poda remediarla. Protestar no iba a servir sino para empeorar las casi inexistentes relaciones entre ambos. La haba dominado, como dominaba a Sam. La psicosis de triunfo le estaba invadiendo peligrosamente. Hasta dnde podra llevarle? Ni siquiera abandonaba el laboratorio para comer. Ruth, algunas veces el propio Sam, le llevaban la comida. Haba pedido que le enviasen todos los peri 132

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SOLO UN CEREBRO dicos que se editaban en la nacin y ley afanosamente lo que en la mayor parte de ellos se public Sobre Joseph Caracciolo. Saba ya tanto de l como si fuera uno de sus ntimos. Entre el cerebro del recipiente y Hugh se haba establecido una relacin muy estrecha. El cerebro no era slo una materia muda, sorda, que se mantiene con vida gracias a una bomba y que contina existiendo en soledad. Es un rgano viviente, que reacciona con docilidad y que responde a los estmulos tal como todo ser humano. De cuanto Widburn haba ledo sobre Caracciolo se desprenda su verdadera personalidad: un gangster sin escrpulos que estableca su control sobre varios importantes trust en todo el pas. La polica le segua, pero nunca haba podido probarle nada. Su fortuna deba ser fabulosa y sus enemigos considerables. Widburn tena suma curiosidad por indagar todava ms de la vida de Caracciolo. No se conocan las leyes de las emociones humanas, pero l poda tener la oportunidad de penetrar en los misterios del cerebro y descubrir, quiz, los factores que determinaban sus capacidades. Cul poda ser la reaccin qumica que determinaba el xito? Cul, la responsable de los fracasos? Cul eng endraba la felicidad? Cul la desgracia? El cerebro de Caracciolo le dara las respuestas. Durante muchas horas Widburn dej correr el encefalograma entre sus dedos, intentando encontrar una relacin entre las formas de las curvas y los pensamientos que pudieran expresar, Era cosa sabida que cuando el cerebro pensaba en un rbol, las curvas eran distintas a cuando imaginaba un nio o un coche Un estallido de rabia tena que dibujar seales diferentes que un momento de placer. 133

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SOLO UN CEREBRO -He de encontrar la clave para comunicarme con el cerebro de Caracciolo... tengo que encontrarla... Pero no poda hablarle, puesto que careca de rganos auditivos. Careca del sentido del gusto y no poda ver. Mas, sin duda, era sensible al tacto. Bastara tocar el recipiente de vidrio para que el cerebro recibiese las ondas sonoras y reaccionase. Todo el problema resida en la recepcin de la respuesta. Durante varios das, Widburn intent transmitir la misma frase en Morse: puntos y comas que traducan: "Escuche, Caracciolo, escuche!". El encefalograma reaccionaba, pero siempre de modo distinto, en frecuencias beta y delta. Nunca repeta dos veces seguidas la misma curva. A Hugh se le ocurri que posiblemente desconoca el sistema Morse y decidi tratar de enserselo. Pacientemente golpeaba sobre el vidrio cada una de las seales. Da y noche prosigui infatigablemente la tarea en cuanto vea encenderse la bombilla indicadora de que el cerebro estaba despierto. Tena la impresin de que el cerebro le observaba a l con atencin. Apenas cesaba de golpear, las frecuencias de la cinta de papel se alteraban. Le estara enviando el cerebro de Caracciolo mi mudo mensaje? Hasta en sueos Widburn prosegua el intercambio. Estaba seguro de que el cerebro de Caracciolo era inteligente; de la nada se haba convertido en un hombre sumamente poderoso. Tena que serlo. Volvi a empezar una vez ms: "Escuche, Caracciolo! Me entiende? Si me entiende trate de pensar tres veces seguidas en una montaa. Tres veces: Montaa! Montaa! Montaa!". Observ el encefalograma. La pluma se movi nerviosamente Form un signo, el mismo signo, tres 134

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SOLO UN CEREBRO veces, Las ondas delta sacudan la pluma, confundidas. Probara eso que Caracciolo haba comprendido? Repiti la prueba y la misma seal apareci por tres veces. Poco despus los ciclos alfa se disolvieron en frecuencia beta suave y repetida. El cerebro, agotado, se qued dormido. Poda medir la profundidad de las curvas. Las deflexiones se ampliaron, El cerebro soaba. Tena una pesadilla! Widburn estaba demasiado excitado con su triunfo y lo cont a Sam que se haba comunicado con el cerebro de Caracciolo. -No me interesa Hugh, me da miedo; debas abandonarlo todo. Estaba mucho mas sereno que anteriormente y desafiaba a Widburn con su menosprecio sobre el experimento. Sin embargo, a su pesar, se vio arrastrado hasta el laboratorio. -Tienes que cerciorarte por ti mismo de hasta dnde he llegado -insisti Huhg. Golpe el recipiente y le indic al cerebro que pensara tres veces en una montaa. El encefalograma dibuj curvas inequvocamente congruentes y las repiti tres veces. Sam, que era muy inteligente a pesar de su degradacin, lo comprendi todo. -Tenas razn! El cerebro est vivo. Si llegases a descifrar sus mensajes... Mir cuidadosamente la cinta de papel examinndola de cerca. - -Frecuencias alfa, beta, delta... no hay modo de interpretar las curvas. -Si se registran todas las ondas del pensamiento en una cinta de papel --dijo Widburn- y te fami 135

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SOLO UN CEREBRO liarizas con las curvas, es posible que se pueda comparar el encefalograma de uno mismo con el del cerebro de Caracciolo. Suponte que registro mi encefalograma de la palabra "pjaro". No producir Caracciolo la misma curva a! pensar la misma palabra? No ser posible deducir un significado por medio de comparaciones? Por qu no vamos a poder descifrar los mensajes de Caracciolo con este mtodo? Las ondas sonoras y las ondas cerebrales se parecen en la forma. Las cerebrales oscilan entre medio y 60 ciclos por segundo. Las sonoras entre 10 y 16.000. El sonido tiene variacin ms amplia que el pensamiento. Sam neg. Entenda de aquello quiz ms que el propio Widburn. - --Las ondas sonoras tienen frecuencias estables -dijo-, pero las cerebrales son distintas en cada individuo. La fluidez de una idea depende del microvoltaje que desprenda el cerebro y ste camina de minuto en minuto. Debemos descartar el hecho de leer el encefalograma como si fuera un telegrama. _Quiz tengas razn. -Y si pudieras ponerte en contacto con l por telepata? -Un mtodo tan ortodoxo? -Y por qu no? El cerebro produce microondas. El aire ambiente est siempre cargado elctricamente con una frecuencia de 9.000 ciclos. Nuestro cerebro enva ondas que perturban el campo elctrico de la atmsfera, la cual, a su vez, conduce las ondas al receptor. El cerebro pensante es el transmisor, el otro el receptor. Hugh reflexion seriamente. El cerebro nmero uno el transmisor; el cerebro nmero dos el receptor; la atmsfera circundante el campo elctrico. -Todo eso puede probarse. Veremos si un pen 136

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SOLO UN CEREBRO samiento producido por la persona nmero uno puede ser recibido por la persona nmero dos. La telepata no es un mito, desde luego... Si pudiera borrar mis propios pensamientos, quiz recibiera los de Caracciolo. Se sucedan los das y el experimento segua en punto muerto. La telepata tampoco daba resultado. Al fin Widburn tuvo una idea que crey acertada. Si el cerebro de Caracciolo no era lo bastante fuerte para emitir sus pensamientos por telepata, deba de aumentar su potencia haciendo sus descargas cerebrales ms poderosas. Hugh instal otra lmpara ultravioleta, agreg ms suero sanguneo fresco y la sangre arterial para expulsar ms rpidamente el anhdrido carbnico y preparo nuevo plasma sanguneo enriquecido con bases concentradas, cidos, sales, aminocidos, grasas, protenas, etc., para tenerle con una buena concentracin de hidrgeno. Quera sobrealimentar el cerebro. El aumento de sustancia nutricia afectara al metabolismo, incrementara el conjunto de los cambios qumicos y tisulares. Dos das despus, la capacidad y el potencial elctrico haban aumentado quinientos diez microvoltios Widburn estaba agotado; no viva ms que para el cerebro. Das ms tarde, como tantas otras noches, se haba acostado exhausto por completo. Al despertar tena manchados de tinta los dedos de la mano izquierda y encontr en su libreta de notas un garabato casi ilegible. La puerta segua cerrada con llave por dentro. Quin poda haberlo escrito? El! El propio Hugh Widburn, mientras dorma! Y era la firma de Joseph Caracciolo! 137

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SOLO UN CEREBRO Se acerc al encefalograma. Lo haba dejado funcionando toda la noche. El cerebro dorma, pero parte de la cinta de papel estaba marcada con recios trazos de pluma que llegaban hasta el borde de la cinta Y que slo se podan haber producido en un estado de extrema agitacion. Repentinamente, dbil y mareado, Hugh hubo de tomar asiento. Record que Caracciolo era zurdo. Lo haba ledo e una de las revistas. Tena que haber sucedido como supona. Cansado n como estaba por el trabajo haba caminado en sueos e imitado inconscientemente la firma de Caracciolo. Su febril deseo de entrar en contacto con el cerebro pudo haber producido el fenmeno. Pero... y s Caracciolo le hubiera ordenado hacerlo? La resistencia mental es muy dbil durante la noche, la conciencia se mueve entre el sueo y la realidad y a veces se le puede ordenar la ejecucin de movimientos como caminar o escribir. Mientras esperaba que el fenmeno se repitiese, el potencial elctrico del cerebro lleg a los mil quinientos microvoltios y todava continuaba en aumento. Hugh se senta sumamente debilitado. Y en aquel estado recibi el mensaje. Lo escribi l mismo, pero fue Caracciolo, sin duda, quien le orden escribirlo con la mano izquierda. Era la exacta reproduccin de su firma, tal como la haba visto en una revista. Ya no albergaba dudas. El cerebro quera ponerse en contacto con l. Seguira esperando. El voltaje ya era de dos ni:] microvoltios. Hugh ignoraba cunta resistencia tendra un cerebro. A su vez se senta sumamente fatigado. Sentado en su escritorio notaba una suave laxitud que no llegaba a penetrar en su cuerpo pero se adueaba de su cerebro. Y vio, casi sin asombro, que su mano izquierda se mo 138

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SOLO UN CEREBRO va, tomaba la pluma, escriba... De nuevo la firma de Joseph Caracciolo, nombre y rbrica. Seguidamente Widburn se acerc al recipiente. El cerebro estaba despierto. -Me ha pedido que escriba su nombre? -dijo, golpeando el recipiente con el sistema Morse. Repiti por tres veces la pregunta y volvi a su escritorio con la mente en blanco. Maquinalmente tom la pluma y escribi de nuevo el nombre de Joseph Caracciolo. * * *

El cerebro de Caracciolo dorma durante ms de la mitad del da. Alrededor de los tejidos se estaba formando ms materia gris y ms materia blanca, agrandndose. Ahora ya no haba duda, impona su poder sobre los pensamientos de Widburn. Este tena la impresin de que otra voluntad diriga todos sus movimientos. Un cerebro sin cuerpo utilizaba el suyo para conseguir independencia por su cuenta, a pesar de ser mudo, ciego y sordo. Hugh senta su personalidad dividida en dos. Era dueo de s cuando el cerebro de Caracciolo dorma. Cierto que SUS pensamientos haban sido al principio como incoherentes, pero se iban precisando; daba respuestas lgicas a las preguntas que le hacia golpeando el recipiente en Morse. En los mensajes que Widburn reciba empezaba a sonar un nombre: Hctor Malinas. Era un nombre que le sonaba. De que...? Pudo recordarlo. Los peridicos haban hablado de l como rival de Caracciolo. En la mente de Hugh apareca tambin una imagen nunca entrevista hasta entonces. Corres -pondera a Malinas? * 139 * *

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SOLO [IN CEREBRO Vea muy poco a Sam y Ruth. Cada da menos. Pero ellos deban haberse puesto de acuerdo, pues ambos, por separado, le pidieron que interrumpiera los experimentos, que "matara" e l cerebro de Joseph Caracciolo. --Vas a caer enfermo -le haba dicho Sam. -"Ests" enfermo -sent Ruth--. Abandona esas investigaciones. * * *

Widburn quiso averiguar si el cerebro tena poder sobre l a distancia y se march a la ciudad en su coche. A quince millas de su casa recibi una orden del cerebro y regres a toda velocidad. El incidente haba servido para demostrar que el cerebro saba en todo momento lo que l estaba haciendo. Cmo? Cmo saba que haba abandonado la casa y anteriormente el laboratorio? Hugh supuso que la relativa potencia de los microvoltios emitidos por su propio cerebro, informaba al de Caracciolo de su cercana o distanciarniento. Por otra parte, la descarga elctrica del cerebro de Caracciolo haba llegado a los 3.500 microvoltios. Cunta sustancia seguira agregndose al cerebro? Habra un lmite? O era tericamente infinita, como el proceso canceroso? * * *

Dos meses llevaba el cerebro de Caracciolo en su laboratorio y, de nuevo, le haba ordenado escribir. Por quinta vez repiti en su mensaje el nombre de Hctor Malinas. Y luego una direccin. Entonces entr Sam. Llam a Hugh, pero ste ni siquiera le oy hasta pasados unos minutos. -Qu hacas? -pregunt Sam, receloso. 140

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SOLO UN CEREBRO -Me comunico con el cerebro. Es decir, l se comunica conmigo. Hugh le pas el papel que Sam mir con temor, antes de dirigir un vistazo enojado al recipiente que contena el cerebro. Widburn le cont sus experiencias y vio cmo el rostro abotagado de aquel hombre se tornaba lvido. -Lbrate de l, Hugh. Lbrate de l -dijo sombramente. -Te das cuenta? Soy el primer cientfico que ha conseguido esto. Y quieres que lo deje? Jams! Aquel da Ruth hizo un esfuerzo para atraerse el buen sentido de Widburn. -Ese experimento te matar. Adems, aquel periodista que estuvo aqu a investigar el da de la muerte de Caracciolo ha vuelto varias veces. Como no quieres ver a nadie no te he pasado el recado. Pero creo que est investigando. Sabe que realizas experimentos con cerebros de animales y los camilleros de la ambulancia se han ido de la lengua. Le han contado que ellos no vieron que en la cabeza del accidentado hubiese heridas. Deshazte de ese cerebro, Hugh. Era intil, todo era intil. Hugh Widburn estaba mudo, sordo y ciego para todo lo que no fuera el cerebro de Joseph Caracciolo. Aquella noche, completamente agotado, con el sistema nervioso y toda su energa minada por la doble vida, se qued dormido. Le despert un grito velado y salt del lecho. La bomblla parpadeaba como si el cerebro estuviera pasando por una gran emocin. Hugh escuch una voz, una voz que hasta aquella noche nunca haba escuchado y sali del laboratorio, llegando como un autmata hasta la habitacin de Sam. Volvi en s cuando Sam se defendi bravamente 141

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SOLO UN CEREBRO y consigui golpearle en la cabeza con el despertador que tena en la mesita de noche. Le miraba con terror no exento de incredulidad. Respiraba entrecortadamente al decir: -Has querido matarme... has querido matarme... -No... no s cmo ha sucedido... ---S, has querido estrangularme; cre que nunca podra arrancar tus manos de mi cuello -se quej Sam. Qu haba sucedido? Cmo habra atacado a Sam? -se preguntaba Hugh. Tendra el cerebro poder para ordenarle matar? Parte del terror de Sam se le contagi. Reflexionando, lleg a la conclusin de que la voz oda en sueos era la de Caracciolo, inaudible para todos, menos para l. * * *

Hugh Widburn pas dos das comunicndose con el cerebro. Sus ratos de lucidez iban siendo menores. Comprenda cada vez mejor los mensajes de Caracciolo. Le estaba ordenando marchar a Los Angeles y repetia el nombre de Hctor Malinas y aquella direccin que ya el investigador saba de memoria. Pero adems aada nuevas instrucciones; todo lo que Hugh Widburn deba hacer: lo que Joseph Caracciolo hubiese dejado listo al da siguiente del accidente de no sobrevenir ste. Cuando Widburn sali del laboratorio y se dirigi a su coche, caminaba con piernas vacilantes. Slo su mente estaba firme, segura de lo que deba realizar. -Hugh... Hugh... dnde vas? Vuelve! Por favor, Vuelve! -suplic Ruth intilmente. Hugh arranc bruscamente y se perdi en la cinta de la carretera. * 142 * *

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SOLO UN CEREBRO Los Angeles. El hotelito de Hctor Malinas -Malinas, rostro ancho, cuerpo de gorila, mir a Widburn con asombro. -Sabe muchas cosas de m, pero yo ignoro quin es usted. -Caracciolo... no le dice nada ese nombre? -Si -ri ruidosamente-. Que est pudrindose bajo tierra. Por qu le ha nombrado? -Soy el heredero de] cerebro de Joseph Caracciolo. El me ha dicho: ve y mata a Hctor Malinas. Y a eso he venido. El asombro apareci en la ancha cara de Malinas. Comnmente nunca lograban sorprenderle. Nunca... menos en esta ocasin. Quiso llegarse hasta su mesa, pero la bala disparada por el arma de Widburn no le dio tiempo. La recibi en la espalda y todava consigui arrastrarse hasta el cajn. En la fraccin de segundo, que tard en apoderarse a su vez de su propia arma, algo ocurri en el cerebro de Hugh Widburn. El supo que haba dejado de recibir las rdenes de Caracciolo. Cruz su mente, como un relmpago, la sospecha de que Ruth, quiz Sam (con cunta fuerza se present en su imaginacin sus ojos desorbitados mientras se defenda de su ataque!), hubiera desconectado el circuito de alimentacin. Poda ser eso? Se habra dormido el cerebro de Joseph Caracciolo? Se encontr dbil, tan dbil que las piernas apenas podan sostenerle. Y tuvo que sacar fuerzas de flaqueza para saltar de costado eludiendo el punto de mira del arma de Malinas, que apuntaba en su direccin. Y de pronto dej de ser el cientfico para enfrentarse a un dilema nuevo para l, viejo como el mundo: matar o morir. 143

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SOLO UN CEREBRO Apret el gatillo. Hctor Malinas acab de rodar grotescamente por insospechado. El arma cay de su mano. Se inmoviliz. tierra, Con ruido

Repentinamente Hugh Widburn se encontr sereno, consciente, terriblemente consciente, midiendo el alcance de sus actos. Haba dejado que el cerebro criminal de Caracciolo entrase en l, perpetundose! -Dios mo! Dios mo! -gimi. La casa se haba llenado de ruidos. Motores que enmudecieron, pasos, voces. -iPolica! Entrguese! En el exterior, resguardndose en un saliente de la pared, estaba aquel periodista al que Ruth haba despedido ms de una vez sin permitirle entrevistar a Hugh. Aquel periodista que investigaba en la sombra y haba alertado a la polica. Dentro, Hugh Widburn se hizo cargo de la situacin. -Detnganse! Puedo explicarles... -chill fuera de s. Todava conservaba el arma en la mano... En la puerta apareci un inspector, encaonndole y Hugh perdi la cabeza, o el control de sus nervios. Quiz no quiso apretar el gatillo, pero lo apret. Una vez, dos, tres... El polica rod por el suelo y otro le sustituy. Su revlver de reglamento vomitaba fuego. Widburn cay acribillado. Qu sorprendente lucidez. le invadi durante unos segundos! Quiso explicar lo ocurrido... y no pudo. En su laboratorio, Ruth y Sam contemplaban el recipiente de cristal con aquella cosa inmvil dentro. -Se ha terminado... se ha terminado -solloz Ruth. Y Sam arroj lejos los cables arrancados del circuito de alimentacin del aparato de respiracin. 144

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Falsa dimensin Luke Harris estrell su "Ford" ltimo modelo contra un rbol, a cien kilmetros por hora, despus de abandonar el bulevar Norte, un lunes por la maana. Se diriga a Manhattan, procedente de Long Island, donde tenia una casa con aspecto de rancho, una mujer, un perro y un hijo de diez aos. Toda una vida... Empez a maldecir su suerte cuando el coche inici su primera voltereta. Al aplastarse el techo estaba pensando por qu demonios tena que cerrar los ojos un segundo y rozar un rbol. "Maldita sea, voy a matarme!", pens. Aunque poco acadmico, es lo que a uno se le ocurre cuando inesperadamente ve llegar a la Parca. El cerebro trabaja a mayor velocidad que las glndulas. No hay tiempo de sentir gran cosa; slo se piensa. Felizmente, el impacto lanz a Luke de bruces contra el extremo opuesto del asiento. El coche volc y el techo se aplast, pero Luke no se rompi la cabeza ... No la tena all. 145

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FALSA DIMENSION El coche volvi a girar sobre si mismo. Luke rebot atrs y adelante entre el tapizado Y el techo hundido a slo unos centmetros de su espalda. Chirri el metal; saltaron los cristales y dispersronse como espuma; revent una cubierta y despus otra. Los msculos de Luke se distendieron de un modo agnico, en especial los de la espalda y el cuello. El coche recuper su posicin normal y se detuvo, balancendose. Millares de pequeos temblores se sucedieron en segundos. Al fin, el silencio. Luke sigui escuchando todos los ruidos, retenindolos. Golpe con los pies hasta hacer saltar la portezuela izquierda... Retrocedi arrastrndose hacia ella y la cosa fue bien hasta que sus hombros alcanzaron el volante, que se haba doblado y acercado al asiento. Trat de contornearlo arrastrndose de costado, pero no lo logr; el aplastado techo estaba demasiado cerca de su cabeza. Lo nico que pudo hacer fue vaciar de aire los pulmones, recoger los hombros y serpentear. Emergieron sus piernas agitndose en el aire. Se ara una espinilla. Echo hacia atrs los brazos y se apoyo en el volante, que estaba ahora aproximadamente a la altura de su barbilla, Al fin sali de la puerta con la chaqueta medio enrollada en la cabeza. Sus pies encontraron el suelo y despus sus rodillas. Qued arrodillado, con la mejilla contra el fro metal de la puerta arrancada. Lleno de odio hacia el coche se desprendi de l ayudndose con ambas manos y se arrastro sobre el polvo y la hierba. Tendido de espaldas, se llev las manos a la cara y empez a llorar. Un chirrido de frenos; pasos corriendo. Alguien se arrodill a su lado. Dos manos tocaron ligeramente sus muecas, corno si quisieran apartarle las suyas de la cara pero les diese miedo hacerlo. 146

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FALSA DIMENSION -Est usted bien, seor? -dijo una voz. Las manos se hicieron ms rudas, hasta separar las de Luke. Despus la voz suspir, y Luke sinti en el rostro un aliento de tabaco. -Gracias a Dios. Cre que haba sido en los ojos. Ahora Luke estaba temblando, con largos estertores que empezaban en su abdomen y suban hasta estremecerle los hombros. Otro ruido de frenos. Ms pasos. Una nueva voz dijo: -Parece mentira que haya podido salir de ah. Est bien? -creo que si -repuso la primera voz.- Est medio atontado. El golpe. An no se le ha pasado el susto. -S algo de esto -dijo una voz de mujer-. Aparca. Voy a reconocerle. Luke lo encontraba divertido. Empez a rerse. Se cort. Al diablo la risa. Hubo una pausa expectante. Un ligero roce femenino le recorri la frente, la mandbula, el cuello, descendi por su pecho... Volvi a iniciar el recorrido, ahora presionando ms fuerte. Era como un cosquilleo. Luke segua rindose. Recibi una bofetada en la mejilla izquierda que le hizo volver la cabeza; un golpe para hacerle abandonar aquella absurda risa. El efecto fue pasar de la histeria a la rabia. Solt diez palabras gruesas. -Creo que est perfectamente Algunas costillas rotas, Mal asunto para rerse -dijo la mujer. Luke trat de sentarse. Dijo otras cuantas palabras, o ms bien lo intent, llevndose una mano al costado. -Echese -dijo la mujer. 147

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FALSA DIMENSION Le ayud a hacerlo. Sinti una punzada en el costado. Empezaba el dolor. Ech una mirada a los rostros. No vio nada, volvi a cerrar los ojos y esper acontecimientos. Ahora el problema no era suyo, sino de ellos. Pronto se desencadenara el mecanismo social; acudiran los policas y una ambulancia y se cuidaran de l. Era el centro de todas las miradas. As suele ocurrir en los desastres; pero nunca se encuentra uno tan solo. El ruido de una motocicleta, Pasos acercndose y despus alejndose en la carretera. La moto sali disparada. Para entonces, Luke caa en una noche traspasada de dolor. * * *

Lo primero que. oy al volver en s fue el telfono del hospital donde se despert hacia medioda, esa misma jornada. La enfermera que estaba estirando la ropa de la cama, dijo: -Cmo se siente, seor Harris? Dio un respingo y la mir. --Vivo. -Dolores? -Soportables. -Fue un choque tremendo. Los guardias dijeron que lo nico que le salv fue que estaba cogido entre el techo aplastado y el asiento y apenas poda moverse. Slo el volante le aplast las costillas. -Han avisado a mi familia? -Entr a ver si estaba ya despierto. Su mujer espera ah fuera. Luke suspir. "Sera estupendo estar una temporadilla sin trabajo y jugar con el chico... :Si pudiese!". 148

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FALSA DIMENSION La enfermera se detuvo en la puerta, sonriendo con un asomo de severidad. -Nos ha ayudado muy poco el que lleve sus datos personales en clave o en algo parecido. Luke pestae. -Supimos el nombre por su cartera, pero la direccin y el telfono estn equivocados. -No lo entiendo. -Sobre todo el telfono. La direccin estaba casi bien: 1801 en vez de 1811. Pero lo que ha puesto como nmero de telfono no tiene sentido. No existe esa central. Tuvimos que consultar con Informacin para localizar a su familia. -Es usted muy guapa -dijo Luke lentamente- y dice cosas muy raras. -Gracias, pero es como se lo digo. Ser mejor que lo corrija. -Mi identidad -dijo Luke- est en perfecto orden... Pero ya haba salido. Sigui pensativo. El contenido de sus bolsillos en el momento del choque se hallaba cuidadosamente amontonado en la mesilla de noche. Alarg el brazo, tom su cartera y rebusc hasta encontrar la tarjeta con funda de celuloide: Luke J. Harris. 1801 South Dak Street. Greenhill, Long Island. New York. Highview 6-4509J. Absolutamente exacto. La enfermera haba dicho que estaba equivocado. Se haban molestado en comprobarlo? El telfono? Haba dicho que no exista esa central. Tena 149

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FALSA DIMENSION un aparato en la mesilla. Le lanz una agria mirada mientras volva a colocar la cartera junto a l. Era un telfono negro, corriente. Quiz algo ms aerodinrnico que la mayora... Con un disco marcado A-123, B-234, C-345, D456, E567 ... Y as hasta J-000. Estaba contemplando el telfono y sacudiendo la cabeza cuando entr Mary. Hubo lgrimas, naturalmente. -Gracias a Dios... gracias a Dios... -repeta, apoyada contra su hombro. La presin en su costado le ocasionaba dolores, pero la abraz aun ms fuerte, pensando lo mismo: Gracias a Dios! -Perdname, perdname... -sigui ella. -Por qu? -La discusin... -se apretaba contra su costado-. Queras morir. S que es eso por lo que tuviste el accidente! No pudo evitar que la presin le hiciese exhalar una pequea queja. Ella se sorprendi y se ech hacia atrs. -Pobre, te estaba haciendo dao. -Me gustaba ---dijo l. Ella tena los oscuros ojos llenos de lgrimas e hiz algo que no haba hecho durante aos. Inclin la cabeza hasta que los cabellos le cayeron sobre la cara y le acarici con ellos levemente el rostro. -Entonces, no estas enfadado? -pregunt a travs de su suave pelo. -Enfadado, por qu? - -Por la discusin. Pens un momento, mientras le pasaba la mano por la nuca. -Qu discusin? 150

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FALSA DIMENSION El pelo azot su cara deliciosamente. Despus sinti la presin de la nariz junto a su oreja, y ocurri algo ms que tampoco haba ocurrido durante aos: ella le cogi un trozo de piel entre sus dientes y lo acarici con su lengua. Se le eriz el vello. -Entonces, ya no ests enfadado? -le susurr. -Yo... -trag saliva, sintiendo demasiadas cosas a la vez-. No, nena, no estoy enfadado... Incluso he olvidado sobre qu discutamos. -;Qu. bueno eres, Con suave fuerza apart a la fuente de sus emociones, hacindola volver a sentarse. -Esta cama es demasiado pequea para dos. Adems, los mdicos y otras personas entran a cada paso. Ella sac un pauelo y se enjug los ojos. Ya no lloraba. Slo lanzaba pequeos sollozos sin lgrimas. Sentada en el borde de la cama retena su mano --De buena te libraste. -No fue mucho para lo ocurrido. Slo un par de costillas aplastadas y algunos araazos, segn me han dicho. Podr irme dentro de un par de das. La contemplaba con un deseo que. no haba sentido desde haca mucho tiempo; quiz el accidente hubiera sido un bien. Acaso hubiese alejado desdenes... o indiferencias, Llevaban doce aos casados. Tiempos buenos y malos. Un hijo. Ambos se aproximaban a los cuarenta. Ella era todava una mujer clidamente atractiva, y l llevaba sus aos mejor que muchos. Ultimamente haban estado... bueno, bastante apartados. Pero ella pareca arder con nuevo fuego, y l lo saludaba con alegra. Que ardiese! Senta en s la respuesta, aquel viejo deseo. Tiembla, tiembla, llama... -Fue un choque horrible, verdad? He sufrido 151

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FALSA DIMENSION terriblemente durante estos das. Pero mi estpido orgullo... Si pensabas que estaba tonteando con Mike Hammond no iba yo a tratar de hacerte cambiar de opinin. -Mike Hammond -dijo l vagamente-, Mike Hammond... ... Te refieres a Mike Hammond? -Mike Hammond, el vecino de enfrente -sonri-. Ese grandote Y calvo que me resulto tan atractivo como un bfalo de agua. Por Dios, Luke, cmo pudo ocurrrsete alguna vez que yo tena algo que ver con l? Y siento haberte tirado la foto... con cuadro y todo. Luke Harris cerr los ojo, El vecino de enfrente era un tipo grandote llamado Mike Hammond. Y Mike Hammond conservaba todo su pelo. Era un hombre agradable casado y muy feliz. Luke no haba dicho en su vida una palabra, ni siquiera llegado a pensar en la posibilidad de una aventura entre Mike y Mary. "Jams". De sobra saba que Mike era el tipo de muchacho fornido y jovial al que Mary encontraba completamente falto de atractivo sexual. Adems, Mary no perteneca a esa clase de mujeres. Al cabo de doce aos, an tena que emplear las ms delicadas caricias, so pena de encontrarse con una autntica pared; y ltimamente las cosas ni aun as haban marchado. Ahora, el destino haba hecho soltar una chispa. El pronstico era bueno. Quiz, si hubiera sospechado que ella le engaaba, habra supuesto tambin que alguien haba realizado un bonito trabajo ponindola en forma. Pero ni haba sospechado nada semejante ni, desde luego, se le ocurri acusarla nunca de ello. Ya se aclarara todo aquello. -Qu foto? -pregunt cautelosamente. Ella se inclin y le bes. 152

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FALSA DIMENSION -Pretendes haberlo olvidado por completo. Qu bueno eres! Pero no. Admitamos honradamente lo que ocurri, y despus olvidmoslo. De modo que... perdname. Los equvocos estaban a la orden del da. -Suerte que no me alcanzases --dijo l. -Bueno... --sonri ella un tanto avergonzada-- En realidad no tir a dar, pero hice polvo el barniz del piano. Piano... El no tena piano. Haban pensado comprar uno, para el pequeo Luke pero an no lo haban hecho. Aquello era demasiado. -Qu piano? -dijo, medio incorporndose a pesar del dolor. No lo tenemos. Mary, qu diablos pasa? No recuerdo que me hayas tirado ninguna foto. No recuerdo ninguna discusin. Mike Hammond no est calvo. Jams te he acusado de tontear con l. * * *

-Probablemente es slo pasajera, seor Harris. Amnesia producida por el "shock" -dictamin el mdico. -Doctor -repuso Luke con paciencia-. Yo no tengo amnesia. No hay ningn punto oscuro en mi memoria. Recuerdo perfectamente todo hasta el momento del choque. -Bueno -dijo el mdico, sonriendo-, yo no me preocupara por ello. No es exactamente amnesia. Slo ha olvidado ciertas cosas y tiene otras algo confusas. -Nada de eso -dijo Luke. -Usted no puede darse cuenta, seor Harris. No puede saber si tiene los recuerdos confusos. Le pareceran perfectamente reales aunque estuviese viendo dra 153

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FALSA DIMENSION gones colorados. Pero, bien, despus de todo... Por ejemplo, ha hablado de alguna otra clase de telfono. Qu puedo yo decirle? Tengo cincuenta y siete aos. Desde que era nio, los telfonos han estado siempre numerados de esta manera en los Estados Unidos, y muy posiblemente en todo el mundo. -No lo son. El doctor suspir. -Tiene usted cierta confusin como consecuencia del "shock", eso es todo. Me pregunto si no le importara hablar con uno de nuestros psiclogos... -S, me molestara. -Me he tomado ya la libertad de llamarle. -Lo encuentro muy mal -dijo Luke con frialdad. ---No debera parecrselo. -Estoy tan cuerdo como usted. -Pues claro que lo est. Pero l podr hacer un trabajo mucho ms eficaz para convencerle de que las cosas que se imagina ciertas, y las que cree que no lo son, son simplemente tal como son y han de ser aceptadas como tales... porque usted est cuerdo. Luke alcanz el telfono. Dej que sus dedos actuasen por l. No encontraba el menor sentido al sistema de numeracin. Marc el nmero de su oficina... No el nmero, sino el movimiento que para ello sola hacer con los dedos, -Diga... -dijo una voz. -Es Ferrucy, Farrow y Compaa? Una pausa. -No, se ha equivocado de nmero. Luke volvi a probar, dejando que sus dedos, se moviesen como de costumbre. Llam a casa de su madre, en el Bronx. -Es mam? 154

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FALSA DIMENSION -No, que yo sepa -dijo secamente una voz de hombre Luke volvi a colgar el telfono con tal fuerza que hizo sonar el timbre, Se echo y cerr los ojos. -Luke, querido... -dijo Mary, que volvi a llorar un poco. Luke apret los labios. -Te pondrs bien. -Estoy bien --dijo-. "Y es todo el mundo el que est mal", pens. -Claro que est bien -dijo el psiclogo, que acababa de entrar-. Usted no padece desequilibrio. -No utilice conmigo trminos infantiles, doctor --dijo Luke. Di psicologa en el colegio. No tengo el menor miedo a estar "desequilibrado". Puedo describir lo que usted cree que me pasa tan bien como usted. Pero no tengo nada de eso. -Entonces, prest usted poca atencin a un punto muy importante de sus clases -dijo el psiclogo-. Resulta lo ms difcil del mundo, incluso para una persona entrenada, tratarse a s mismo. Usted debe saber que si alguien padece espejismo, alucinaciones o sufre fantasas de cualquier clase, no puede esperar que... -Enionces yo... -...la validez de sus creencias... _...no estoy en condiciones de valorar en trmnos de! mundo real -dijo Luke cansadamente-, A priori usted tiene razn; ipso facto, yo estoy equivocado. -- --.necesita ayuda exterior. Se da usted cuenta? -Caveat emptor. El psiclogo seal el telfono, como haba hecho el mdico. --He aqu el mundo real. Algo que existe. Toda 155

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FALSA DIMENSION una prueba. Como abogado, debe usted conceder gran valor a las pruebas. Luke Harris pens con la misma aplicacin y cuidado durante dos, tres, cuatro, cinco minutos, mientras el psiclogo esperaba, como saben esperar los psiclogos. Al fin dijo: -Supongo que es as, Usted debe tener razn. Espero parecer cuerdo. Los telfonos han sido siempre as. Tengo un piano. Mi mujer me tir una foto... Qu foto, querida? -La que le sacamos el verano pasado a "Len". Los labios de Luke se contrajeron. -"Len"? -Nuestro perro... es que no lo recuerdas-? -S, perfectamente, nuestro perro "Marqus". -Esto pasar -dijo el psiclogo-. Amnesia traumtica y fantasas. Le recomiendo encarecidamente que vea a un psicoanalista si no se le pasa. Quiz no sea capaz de recordar cuanto ha olvidado, pero l podr... -Salga - -dijo Luke, _...ayudarle a amoldarse -el psiclogo se levant-. Vendr por aqu ms tarde. -No lo haga -Luke se puso rgido en la cama, deseando saltar y gritar-. Vete, Mary, -Luke... El psiclogo dijo con voz tranquila: ---Salga, seora Harris. Se detuvo ya en la puerta. -S que no le gustar, seor Harris, pero naturalmentle, tendr que tomar precauciones. En su estado... -Comprendo -dijo Luke-. Aceptado. Haga que me vigilen. No me importa. Slo quiero no volver a hablar con nadie. 156

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FALSA DIMENSION El psiclogo sali. Mary ech a andar tras l, con la nariz enterrada en su pauelito. Luke sinti que dos lgrimas le rodaban por las mejillas. De pronto, sus ojos se inundaron. Suspir. Tena miedo y fro. Daba diente con diente. -Qudate, Mary -dijo. Estuvieron muy juntos en la cama durante unos minutos, ella apoyada en sus costillas rotas y hacindole dao, l apretndola furiosamente para que le doliese an ms. El dolor era algo real. Ella lloraba con los ojos y la nariz, como sola hacerlo cuando era realmente desgraciada, olvidando hasta el ltimo rastro de coquetera. Al cabo de un rato se levant y fue hacia la ventana. Las persianas estaban bajadas e inclinadas. -Quiz un poco de sol nos reanime -dijo. Se alzaron las persianas. Luke supo que estaba en el New York Hospital, piso dcimo. Por la ventana poda ver el edificio Chrysler, en la zona comercial de la Calle 42, y ms all el Empire State, con una esbelta aguja rematndolo, como en el Chrysler, en vez del nunca utilizado mstil de amarre de dirigibles y poste radiante de TV del viejo Canal 4. Grit. Lo dijo todo. Antes de que hubiese agotado el aliento tena a un lado a un fornido enfermero dispuesto a intervenir. Mary se desmay. * * *

Dos meses despus le permitieron irse a casa. Al principio se opuso a lo que era una autntica prisin. -La ley de Proteccin al Ciudadano, ya sabe -le dijeron. No lo saba. Y era abogado. 157

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FALSA DIMENSION Los psiquiatras eran excelentes y trabajaron a conciencia. Entendi que sus gastos los pagaba el Gobierno. La ley de Proteccin al Ciudadano... No estaba mal aquello. Le convirtieron en un ser socialmente aceptable. Le ensearon en qu y por qu estaba equivocado. Le trajeron pruebas a montones: libros, fotografas, pelculas, y autnticos documentos y registros de su propia vida, donde se hablaba de tres empleos que no poda recordar y otros numerosos datos interesantes, tales como su anterior matrimonio con una chica llamada Connie Taylor. Y en tiempos haba estado prometido a una tal Rose Barcley. Le traan la prueba y le hablaban sobre ello. Le convencieron. Lo probaron que el mundo en que viva no era el que crea conocer, que eran todo imaginaciones suyas, que estaba ciego para la realidad y construa sueos con datos asincrnicos. Le demostraron que el Empire State haba tenido siempre una aguja que las Naciones Unidas haban resuelto el conflicto de Corea dos meses despus de las hostilidades; que Prokofieff, el gran favorito de Luke, no haba muerto en 1953, sino sino que segua vivo aunque achacoso; que la televisin no se hallaba todava perfeccionada comercialmente; que Shakespeare no haba escrito "Hamlet...". Les cit fragmentos de su obra. Se quedaron asombrados. Decan: -Extraordinario! Debera dedicarse a escribir. En ocasiones pens que iba a volverse loco. Otras, tena la seguridad de estarlo ya. Y hubo an algunas, en que todo resultaba un diablico complot: Luke Harris contra el mundo. Desmesurada vanidad para un loco. 158

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FALSA DIMENSION Luke no lo estaba, desde luego... Era slo una ventolera que le deleitaba y preocupaba a los psiquiatras. No haba existido ningn Shelley. El recit a Shelley. -Keats -le dijeron. -Extraordinario! Debera usted escribir! Le hicieron adaptarse una vez ms. Hechos fsicos cantan. Pero nunca dej de recordar el mundo que haba imaginado. Segua siendo tan claro en sus detalles "recordados" como ste, el real lo era fsicamente. Le hicieron adaptarse. Ahora saba lo que debe sentirse cuando uno se cree Napolen. Qu costalada! Sobrevino la aceptacin emocional. Crey. Su casa era diferente, Claro que esto era de esperar. "Len" era un cocker. "Marqus" "haba sido un perro de pastor". La casa tena cinco habitaciones. "Seis". Era verde. "Color moho", Haba un jardn con flores en la parte de atrs. "Un huerto". El pequeo Luke tena el pelo oscuro. "Pelirrojo". Lo curiose todo, trabando conocimiento con su vida. Algunas cosas eran diferentes. En otras el cambio era slo de matiz. Otras, an, eran idnticas, o lo parecan hasta el punto de desafiar su inquisicin. Su biblioteca... la recorri libro a libro, y encontr el ejemplar firmado de la "Historia de la Filosofa Occidental. de Bertrand Russell, el que le haba llevado el filsofo cuando dio la conferencia en Nueva York, all por el 1945. 159

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FALSA DIMENSION Se sent con l lo abraz, l acun, le hizo caricios... Era una de las cosas recordadas. Despus o lo abri. Nunca haba puesto notas en el margen de aquel libro. Pero estaba claro que s las haba puesto. A adaptarse. Esa noche vino Mike Hammond... "Mike Hammond". Mike era c alvo. "Pelo castao". Luke dio cuenta de que, evidentemente, no era tan amigo de Mike como lo haba sido en su mundo soado, Mencion las muchas partidas de golf que haban jugado juntos. No haba habido tales partidas. Desnudndose para acostarse, Luke dijo: ---Dnde supones que me hice con ese mundo? El soado. Es tan ... completo. Mary se inclino un poco hacia l, con los oscuros ojos invitadores, clidos, suaves. --O1vida tu mundo soado, Luke -susurr-. Este es real. Era un inicio mucho ms carioso y abierto de lo que poda recordar nunca en Mary. Se pregunt cul sera la causa de aquel despertar y dio las gracias a lo que hubiese sido. Tambin ella tena un pequeo lunar que nO recordaba. Se rieron con las necesarias concesiones y lo pasaron en grande. Era una Mary ms dulce que la soada. En los das que siguieron trabaj muchas horas en la mquina de escribir. Toda su temtica estaba basada en el mundo soado. Buscaba identidades y similitudes, las anttesis del mundo real y las anotaba. Verta su increble fantasa antes de que se desvaneciese con los aos. 160

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FALSA DIMENSION Utilizaba un sistema de dos columnas. Mundo soado Estado judo: Israel. Roosevelt muri en 1945 Energa atmica Stalin muerto Lautrec enano Mundo real Sholom Igual Todava no Vivo Normal

... Y largas pginas de profundo anlisis jurdico, llenas de sutiles y significativas distinciones, buscando bases histricas para las cosas existentes y confrontndola con los "recuerdos". El manuscrito lleg a alcanzar varios cientos de pginas. Podra haber continuado hasta el infinito. Es quiz mas fcil cambiar un mundo que nuestra idea de l. A travs de este proyecto, y de la omnvora lectura que implicaba, se familiariz con el mundo real. Su psicoanalista, haba consultado a uno, y ahora le visitaba dos veces por semana, era totalmente favorable a la tarea. Aprenda. Al principio era con frecuencia sorprendente. Despus, solo emocionante. Ms tarde, agradable nicamente. Al fin, la cosa perdi inters. Luke dejo de escribir. Haban transcurrido seis meses. Ahora se limitaba a leer, ya con ms calma. La necesidad de descargar la tensin, e incluso un leve vestigio de incredulidad, haban desaparecido. No falto la publicidad en la prensa. Al principio poca cosa; despus, cuando trascendieron los aspectos sensacionales de su caso, en oleadas. "Un abogado neoyorquino tiene un mundo soado".- "Los sexos, la ciencia y la sociologa en otra Tierra. El "Times" le hizo una entrevista solemne. "Life" le dedic cuatro pginas, "Time"una columna, "Sciencific American" un suelto satrico. 161

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FALSA DIMENSION Entonces, vinieron a echarlo todo por tierra. De repente suena el telfono; al descolgarle, una voz seca dice: ---Seor Harris, hemos ledo su caso en el "Scientific American". --Si? -dijo Luke, preguntndose qu venderan o compraran aqullos. Haba ya firmado varios artculos. La voz dud. -No creo que sea apropiado discutir esto por telfono. Podramos pasar a visitarle cuando le resulte ms conveniente? - Quin es usted? -No se ocupe de m... Yo... Todo esto es bastante extraordinario, seor Harris. Muy extraordirario. Mis colegas y yo... Permtame, soy el doctor Raymond van Husen. Yo... oiga? Oiga? Luke estaba mirando hacia el otro lado de la habitacin, a sus estanteras. Al libro de. pastas verdes titulado "La prxima conquista del tomo", por el doctor Raymon van Husen, dos veces Premio Nobel. Van Husen, que. en el mundo soado haba tenido tan importante participacin en el proyecto Manhattan y la prueba de Oak Ridge. -S, doctor -dijo-, he odo hablar de usted. En qu puedo servirle? -Lo importante -dijo Van Husen-, es lo que podamos haberle hecho a usted, y lo que seamos capaces de hacer para remediarlo. Luke apret el telfono con tanta fuerza que los nudillos le crujieron junto al odo. --"Haberme hecho?" -Yo... bueno, realmente, nosotros no se lo hicimos a usted. Si nuestra teora es acertada... Seor Harris, creo que ser mejor ir a verle. 162

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FALSA DIMENSION -Esta noche -dijo Luke bruscamente, sintindose abandonado entre realidades vacilantes. Esta noche. * * *

La barbilla gris de Van Husen temblaba al decir: -Mundos paralelos, seor Harris, Mundos coexistentes. Creemos que usted est en el que no debe, simplemente en el que no le corresponde. Luke estaba cado en el gran silln cercano a la chimenea. Enrique Patio, el fsico, haba tomado asiento en la banqueta del piano, La doctora Olga Hansen, una atractiva mujer de unos cincuenta aos, estaba en el divn, sentada junto a Mary. -De modo que, sencillamente, en el que no me corresponde -dijo Luke. -Pero Luke, qu estan diciendo? - ----se alarm Mary. -Dicen que estoy en el mundo en que no debo estar. No hagas caso. Mary se mordi el dorso de la mano. Luke apur de un sorbo su whisky. -De modo que su mquina se sali de madre -dijo-. Segn ustedes, alguin olvid apretar un tornillo, y el aparato salt en SU montura. En vez de lanzar su rayo al blanco debido, sali de la casa, cruz Flushing Meadows y me atiz antes de que pudiesen dominarla. Eso dicen ustedes. -Nuestra mquina no -dijo Olga Hansen-. Nuestra mquina irradi al autntico Luke Harris. -Esto es algo o estpido o insultante --dijo Luke-- . Creo que en realidad las dos cosas. Luke Harris soy yo. Tom otro sorbo. 163

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FALSA DIMENSION -Perdone -dijo Olga Hansen-. Quiero decir que nuestra mquina irradi al Luke Harris que corresponde a esta Tierra. La mquina de su Tierra le irradi a usted -se detuvo y se mordi el labio-, Es algo muy lamentable. Cuando lemos su caso... nos produjo una gran conmocin, hasta llegar finalmente a darnos cuenta de lo que poda haber ocurrido. Luke se levant suavemente y, sin una solucin de continuidad en sus movimientos, estrell el vaso en la chimenea. El whisky chispote sobre los tizones. -- Vyanse al infierno! -barbot-. Usted y todos. -Dos Tierras -explic Van Husen, contemplando las azules llamas del alcohol-. Casi idnticas. Y dos experimentos casi idnticos, alineados en el continuo temporal. Dos accidentes semejantes. Una transposicin de Luke Harris. As debe haber ocurrido. No hay otra explicacin satisfactoria. Resultados tambin bastante idnticos. El accidente de automvil... la hospitalizacin ... el ... el... Mir a Mary, advirti el fuego en los ojos de Luke y volvi los suyos a otro lado, temblndole la barbilla. -Djate de puritanismos, Raymond -dijo Olga Hansen. -Contine, poi favor -susurr Luke. -Quiz podamos ayudarle, seor Harris -dijo Enrique Patio en tono suave. Su arrugado rostro se volvi hacia Mary. La mirada que le dedic albergaba siglos de latinidad. Si usted lo desea, claro est. Luke se puso en pie de un salto. Mary se levant y casi corri a sus brazo,. -Luke, no comprendo... Mary? Era aquello Mary? 164

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FALSA DIMENSION -Nuestro experimento -dijo Van Husen- fue un intento para... -Al diablo su experimento! Vyanse y dejennos solos! -Pero, seor Harris, quiz seamos capaces de invertir el efecto y hacerle volver... Al fin llegaron las lgrimas. A borbotones. A veces un hombre tiene que llorar como un nio... cuando el mundo se cubre de terrones como el de la infancia. O cuando no existe tal mundo, -Ha estado bebiendo desde que llamaron ustedes -dijo Mary, abrazndole con pasin. Los sabios se despidieron y dejaron una tarjeta: Graden Reseach Institute. Flushing, N. Y. 27-FE 395. * * *

Se convirti en un hombre sin sentido, una equivocacin. La Tierra le haca seas. Ahora que saba, su realidad le llamaba, le llamaba con una voz gigante que era la propia naturaleza vibrando como un alambre tenso, No poda dudar. Las personas del calibre de Van Husen no hablan por hablar. Todos ellos parecan muy convencidos. La Tierra llamaba. A veces se senta solo en el universo. En este universo Mary yaca clidamente a su lado, retenindole con cuerpo y alma, y este universo era una helada pelcula entre ellos que le mantena en soledad. Adquiri conciencia de una fuerza, de una tensin que en l creca hasta hacerse casi intolerable. "El no deba estar all". Nacido en las ms lejanas galaxias. comunicado a las ms prximas, cobrando amplitud 165

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FALSA DIMENSION en cada colrica estrella, trasmitido una y otra vez, fortalecido con los corazones de las novas y el catico pulso de las variables, un complejo de fuerzas pareca estarse acumulando... de fuerzas que trataban de empujarlo fuera de este universo, como si de algn modo fuese en l un extrao, una disonancia. Realidad? Fantasa? Haba l aadido un tomo de ms a la suma de este universo? Si as era, poda frenar sus engranajes. Luke Harris destructor del universo. Un par de veces contemplo los rojos crepsculos preguntndose si sera aqulla la noche de su nova. No ms tiempo slo, Era urgente. Este universo rebosaba con l. Las pequeas cosas estrechaban su cerco Herona Demcratas Cierto o falso? La sinfona de Napolen Jefferson Cierto o falso?

Este universo le odiaba. Se le resista. Le golpeaba. Real o imaginaria, la sensacin creci hasta el tormento y el terror. Le hostigaba desde ngulos que no consegua cubrir, ni siquiera precisar... Incapaz de dormir, paseaba en la oscuridad comparando su actual situacin con la antigua. Tierra II -as llamaba a este mundo- le era preferible en muchsimos aspectos. Le gustaba su trabajo. Haba descubierto que era socio de su empresa... Pero slo una cosa resultaba importante: el amor, el calor de su hogar... la nueva Mary... Pase, se acobard, pens, maldijo a este universo... y decidi. Ella llor cuando le dijo que deba volver a su Tierra. Le explic sin descanso. El no era su Luke. Ella no era su Mary. Este no era su mundo. No poda seguir aqu y permanecer cuerdo. 166

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FALSA DIMENSION -Yo te quieto -sollozaba ella-. No te dejar hacerlo. -Tendrs otra vez a tu Luke. En mi Tierra deben estarle ocurriendo aproximadamente las mismas cosas que a m aqu. Los hombres de ciencia ya habrn entrado en contacto con l. Estar proyectando el regreso. -No quiero a ningn otro Luke! Te quiero a ti Te quiero a ti! -"Esto -pens-- va de mal en peor." -Y sali a dar un largo paseo, sintindose en el colmo de la desgracia. No poda hacer otra cosa. Se preguntaba si su rplica estara tambin paseando bajo el cielo, sintiendo las mismas cosas que l senta: la desgarradora necesidad de volver a su propia situacin vital, pero con muy concretos vacos. Quiz l haba encontrado en Mary I algo comparable a las cosas que Luke haba hallado en Mary II. Era muy posible, en este intrincado juego de equilibrios. -Adems, probablemente tambin l, tena un odiado universo a su espalda... De cualquier modo, no haba salido. O, ms bien, el nico camino era salir. Y su doble en la Tierra estara pensando lo mismo por cualesquiera otras razones. Identidad. O casi identidad. Se dio a s mismo el plazo de una semana. Mary pareca convencida. La realidad de a situacin y sus exigencias, se le haban, al fin, hecho claras; o quiz las haba, l por ultimo, aceptado. Pasaron esa postrer semana casi como dos amantes. Salieron a los clubs nocturnos y al teatro. Se divirtieron juntos. Se haban enamorado por segunda vez. 167

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FALSA DIMENSION realmente, aunque en realidad por vez primera, y sacaban de ello el mximo partido, ella, acaso, tratando inconscientemente de retenerlo, l disfrutando por ltima vez de la mujer que Mary I no era. El da que fueron al Graden Research Institute, esperaba que ella llorase. Pero no lo hizo. Y en cuanto a sus propias lgrimas... acudiran ms tarde, en su solitaria Tierra. Mejor si ella no notaba cunto le preocupaba esto. La mquina era mas grande de lo que l haba pensado. Un enorme tubo de metal rodeando en tangente a algo muy parecido a un ciclotrn. Al final del tubo haba una esfera metlica como de un metro de dimetro, suspendida de un eje ecuatorial. En la superficie opuesta al final del tubo haba una mirilla redonda de vidrio rojo que daba a una gran caja de metal con los extremos abiertos, cruzada en su interior por una intrincada red de hilos. -Queramos enviar un tomo, solo un tomo a otra dimensin --dijo Enrique Patio-. Eso mismo, estoy casi seguro, hacan nuestros dobles en su Tierra. Pero en vez de ellos enviamos a nuestro Luke Harris. Y ellos nos enviaron a usted. Seal las dos mesas que ocupaban el centro de la sala. Estaban cubiertas de papeles. -Hemos hecho clculos. Esto nos ha enseado cosas muy interesantes. Parece que cada tomo (y, crame, nuestro rayo difcilmente tocara ms de uno) insistir llevar consigo el todo orgnico del que forma paste en su viaje interdimensional. -Me pregunto, entonces, si estrell m coche o el suyo -musit Luke-. Dnde est la invisible lnea roja? Molculas que se mezclan, el vapor que soy yo mezclado con el vapor que es el coche... -El suyo, creemos. Sera imposible decirlo con 168

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FALSA DIMENSION certeza. No obstante, suponemos que el fenmeno de transposicin del total se aplica solamente a la materia viva y a todos los objetos dentro del alcance efectivo de su campo electromagntico... Sigui hablando. Luke contemplaba la mquina. Estara otro Luke Harris, en otra Tierra, contemplando la mquina precisamente ahora? As lo esperaba. Y esperaba tambin que fuese un buen hombre. Mary II era una magnfica mujer. --En dnde tengo que sacar mi billete? - dijo. -Por aqu -le llam Van Husen, encaramado junto a la esfera metlica. Haba estado manipulando con la redonda mirilla roja. -No va a haber una banda? -dijo Luke con acritud-. Dnde estn los reporteros y las cmaras? Y no es que est de humor para ello. -Nosotros... -Enrique Patio hizo una pausa-. Comprndalo, seor Harris, nos gustara aplazar su partida, al menos por poco tiempo, e interrogarle sobre su Tierra. Pudimos haberlo hecho antes. pero no desebamos allanar la intimidad de su un tanto especial situacin domstica. Queramos que fuese usted quien viniese a nosotros... Ahora... Bueno, me temo que tendremos que contentarnos con las observaciones de nuestro Luke Harris. Nuestros recientes trabajos indican que puede ser muy peligroso para usted permanecer aqu. Peligroso para usted y para nosotros. -Tambin yo lo he sentido as -dijo Luke-. Estoy desconectado. No me funcionan bien los nervios. -Tomamos nuestra decisin esta maana. Nos disponamos a invitarle cuando vino por propio acuerdo. 169

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FALSA DIMENSION -Y si me hubiesen invitado y yo contestado que no, habran llamado a los marines. Patio sonri con sonrisa asombrosamente joven. -Desde luego, Realmente dudamos que su introduccin en nuestro universo llegue a afectarlo hasta dentro de millones de aos. La disrupcin tendra que llegar a niveles fantsticamente altos para hacerse notar. Pero, corno hombres de ciencia, no podemos arriesgarnos a dejarle permanecer aqu ms tiempo. Su influencia resulta tericamente elevada al cubo cada 61,469 horas. -No soy el mismo que cuando vine -dijo Luke-. He sembrado millones de molculas, me he incorporado otras, llevo ropas diferentes... -Debemos contar con algn tipo de mecanismo compensador, y espero que no nos equivoquemos. -Entonces... acaso no exista problema... aparte lo que yo sienta? Patio suspir. -Quiz. Pero sabemos tan poco acerca de estas cosas... Eso explica la falta de banda. Cuando usted se vaya, desmontaremos la mquina. Cuanto menos se sepa sobre esta clase de investigaciones, mejor. Quiz estemos portndonos como unos verdaderos tontos, pero acaso debiramos sentimos aterrados. -Bueno -dijo Luke con cierto nerviosismo-, Cuando empezamos? -En cualquier momento. -Cundo empezarn "ellos"? -Cuando lo hagamos nosotros, o viceversa. Creo que a este nivel se puede confiar en la identidad: parecemos ser la expresin de leyes universales... -"Ahora" -interrumpi Van Husen- . No nos pasemos el da entero hablando. 170

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FALSA DIMENSION -Si pudiera llevarme aunque slo fuera un libro o... -apunt Luke. Patio sacudi la cabeza. Tom a Luke por un brazo y le coloc frente a la esfera. La mirilla roja apuntaba a su frente. Se haba despedido de Mary y ahora no la miraba. Todo ocurri muy deprisa. Patio levant una mano diciendo adis. Van Husen oprimi un botn situado detrs de la esfera metlica. Mary grit: -"Luke!" La mquina alcanz en un instante su mximo alarido, ahogando aquel grito. Mary estaba en sus brazos. * * *

El laboratorio era aproximadamente igual. Tambin lo era la mquina. El redondo ojo perdi su brillo. El ruido ces. Todos estaban inmviles y respiraban profundamente. Abrazado a Mary, mir a su alrededor y sonri. -Apenas le reconozco sin su barba, doctor Van Husen. Volvi a mirar a Mary. -Me alegra que lo hicieses. No poda pedrtelo. Ella estaba llorando. -Pens que si lo haca yo, tambin "ella" lo hara... o quiz "ella" lo pens primero... -Te gustar mi pequeo Luke -dijo l con dulzura-. Y la madre que acaba de irse ser una buena madre para el tuyo. Los cientficos empezaban a recobrarse Siguieron diez minutos de nervioso interrogatorio, tras de lo 171

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FALSA DIMENSION cual Luke dijo que a l y a Mary les gustara marcharse. Van Husen les condujo por el pasillo. Los otros dos, un Patio idntico y una Olga algo menos atractiva estaban ocupados desarmando la mquina. En la puerta del ascensor, Van Husen dijo: -Querr ayudarnos, seor Harris? -Con el ms profundo agradecimiento -asintii Luke; y oprimi el brazo de Mary. La puerta del ascensor se abri. Dentro no haba ms que una intensa luz azul. -Ustedes primero -dijo Van Husen cortsmente. Luke tard un momento en decir, con voz mortecina: -No te preocupes, querida. Nuestros ascensores son diferentes, muy diferentes. Con sonrisa que era una mueca penetr en el vaco espacio azul, a cinco plantas sobre el suelo, con Mary a su lado. Van Husen les sigui. Flotaron hacia el suelo sobre la luz azulada. Luke pensaba: "Lo nico que se puede hacer cuando uno va hacia ningn sitio por una calle de direccin nica es echarse a un lado. Creo que yo voy a aparcar aqu. No dir nada a Mary. Me estar quieto, y los otros harn lo mismo". Sus ojos se dilataron con el asombro: "Cuantos otros? ". Alto. El suelo. "Ahora queda por ver si son millones de aos o es maana. Quiz este mundo no me odie." No fue maana. Y su esperanza se cumpli. 172

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El ajolote El ajolote es mi hijo del barro con nombre azteca (axolotl), una desagradable criatura de cuerpo blanquecino, flccido y como a medio hacer, ojos pequeos, miembros dbiles y cola grande y tosca. Pertenece a los anfibios, esa especie de vertebrados que en !a edad de los peces acorazados fueron los primeros en trepar fuera del agua para empezar la gran aventura de la existencia en el aire. Pero los ajolotes son anfibios degenerado cuyo ciclo vital ha abortado. Alcanzan la madurez sexual, desovan y mueren en el oscuro lgamo, respirando a travs de sus branquias bajo aguas estancadas, generacin tras generacin, como si aquella gran invasin paleozoica de la tierra firme hubiese acabado en una retirada. No obstante, en algunos tiempos y lugares, cuando el alimento escasea o los enemigos abundan en el fondo del lago, o por otras razones ms o menos stiles, se desencadena un cambio en el mecanismo glandular de un cuerpo torpe. Arrastrada por el instinto. la criatura se mueve. con la seguridad de direc-

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EL AJOLOTE cin que en una forma de vida superior llamaramos "propsito", hacia la superficie del agua, la luz y el aire que no puede respirar. Penosamente arriba a tierra. En el elemento no familiar, sus orladas agallas se marchitan. y l se estremece en contorsiones... * * *

Cuando atravesaron la puerta, Linden contest a los saludos de los centinelas sin apenas darse cuenta de su presencia; pero cuando los tuvo a su espalda, le pareci verlos murmurndose uno al otro: "Es l! S, mejor ser echarle ahora una mirada; quiz no tengamos otra ocasin." Seguramente el otro contestara: No bromeas? No tiene aspecto de estar chalado" Linden se mordi el labio y maldijo a su imaginacin. Deliberadamente inclinaba la cabeza y mantena la mirada fija en la slida realidad del camino asfaltado, semicubierto por la arena eternamente movida por el viento. Todo era quietud mientras avanzaban. Tras unos cincuenta pasos se detuvo de pronto, se llen los pulmones de aire limpio -la brisa era todava fresca, aunque no durara mucho- y levant los ojos. A menos de cien metros comenzaba la proteccin de hormign y tras ella estaba el acerado esqueleto de la plataforma de lanzamiento sobre la cual, enhiesta y reluciente, se alzaba la aguja de magnesio del cohete. Sus ojos, irresistiblemente atrados por las alturas, siguieron la lnea del eje vertical hacia el imaginario punto exactamente calculado all en la infinitud. Esa noche las estrellas seran fanales. Pero ahora no haba ms que un azul impoluto y sin fondo. Una milla a lo lejos rezongaba un transporte, deslizndose por una ladera de aire hacia el campo de

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EL AJOLOTE aterrizaje; y, muy alto, por encima de su cabeza, un negro halcn cruz, cortando acaso aquella imaginara lnea hacia el infinito. El cohete no lo pareca. Careca de alas, e incluso de aletas de direccin externas y el mar de aire que le cubra no era para l ms que un velo a romper. Slo poda funcionar plenamente en el vaco, a una velocidad de muchas millas por segundo. Los msculos de la mandbula de Linden se endurecieron y su aliento se aceler... A su lado, Marty dijo suavemente: -Mrala. Apenas puede esperar a esta noche. Algo en su tono hizo a Linden contemplarle de soslayo. Marty estaba un poco inclinado hacia adelante, y sus ojos, bajo las cejas hirsutas y ceudas, permanecan fijos en la nave espacial. Toda su postura, ms que la expresin de su rostro, traicionaba un deseo sin esperanza, una incurable envidia. Linden miro a otro lado con embarazo. -Lo parece -respondi mecnicamente. Nadie disenta de Marty, de su saber que las mquinas tienen alma, un alma dura y metlica, que nunca planearon sus constructores, capaz, con la inescrutabilidad esencial de la vida, tanto de temibles traiciones como de una lealtad que excede a toda comprensin. Marty lo saba desde la vez en que -inmovilizado por un metrallazo en la espina dorsal, y nico hombre vivo y consciente tras los antiereos y los cazas- haba sido inerme espectador mientras su avin, tambin mortalmente herido y sin ninguna mano en los controles, haba luchado por su vida durante un cuarto de hora, en el cielo de Alemania, venciendo al fin. Ni las burlas ni la lgica lograron nunca conmover esta creencia. 175

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EL AJOLOTE Posiblemente, esto explicaba SU genio. A su contacto, los motores zumbaban con orgulloso placer, y complejos circuitos se mostraban dispuestos a contestar sus tcitas preguntas. Cuando esta noche el cohete rugiese y enfilase los cielos, la mano de algn personaje importante habra accionado el ltimo interruptor; pero sera su rnano inmaterial -con su cuerpo atado a la tierra por el mal de su espalda- la que abrira y cerrara los rels vitales, medira el combustible para el insaciable motor y mantendra a punto instrumentos y controles. La mirada de Linden volvi a posarse en la nave. Pens: "Parece ansiosa por marchar a aquel mundo que no es el suyo. Hasta el ms torpe notara que no fue construida para nada terrenal. Sin ruedas, orugas, aletas ni alas; tan solo el agudo perfil sealando implacablemente a la nada". Retrocedi ante la sensacin, a la vez terrible y fascinante, de hallarse en presencia de algo de otro mundo. Quiz haba sido un error venir aqu ahora... O quiz el error fue venir con Marty. Se refugi en el duro consuelo de los hechos. -Todo ser autntico, desde la rbita hasta el oxgeno. No tendr nada que hacer y muy poco que mirar... Nada que las cmaras no vean mejor -solt una breve risa-. En conjunto, tan emocionante como un viaje en "metro". Marty no le miraba. -Podra ir por s misma... me pregunto si no lo hara mejor... Los tensos nervios de Linden vibraron. -Vaya un modo de hablar! Quieres decir: Sabemos que las mquinas pueden soportar las condciones de all arriba, porque las hemos enviado y han vuelto; pero no estamos realmente seguros de lo que 176

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El AJOLOTE el espacio reserva a un hombre. Por eso voy a ir yo, desee o no tu amiga mi compaia. -Ya sabes cmo pienso. Deberamos probar algunos ms sin tripulantes, -Ya hemos descubierto cuanto podamos de ese modo; an no se han inventado, ni se inventarn en este ao o este siglo, los instrumentos que nos permitan predecr todos los modos en que el espacio puede afectar al cuerpo humano. Podramos hacerlo si tuvisemos un sin fin de tiempo y de recursos... y si supisemos lo suficiente sobre el cuerpo humano. Pero no contamos con ninguna de las dos cosas. Marty guardaba un helado silencio. -Pero los animales sobrevivieron. Y Davidson subi al espacio vaco y regres sin novedad. -Durante cinco minutos -dijo Marty- metes la punta del pie en el agua para ver si est fra, mojas el dedo y pruebas para ver si est envenenada... y despus te tiras de cabeza para ver si te ahogas. Se haban vuelto frente a frente y sus ojos se encontraron. La discusin era una excusa trivial. La tensin que se haba estado creando tena races ms hondas y ahora, con la duracin de un relmpago, se transform casi en odio. Despus Marty volvi a mirar el cohete. Una comisura de su boca se retorca quejosa. Linden se volvi hacia la puerta desde donde les contemplaban los curiosos centinelas. -Cre que querras inspeccionarlo personalmente. -Para qu? Acaso no lo has comprobado t todo? -S... creo que aguantar el viaje. Linden recorra la calle sin sombra. La brisa se iba haciendo caliente y las nuevas edificaciones olan a la madera de pino trada de las montaas que se al 177

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El, AjOLOTE zaban azules, pardas y verdosas a lo largo del horizonte, por encima de los tejados. La actividad era escasa esta maana; todo estaba terminado y esperando, como el cohete que esperaba all fuera, en el desierto, con su tersa piel de magnesio brillando al sol. La calle estaba tan vaca como la maana que tena ante s; por la tarde, al menos, tendran lugar algunas rutinarias pruebas finales, aunque todas las importantes, con las cmaras de compresin, los centrfugos y los disparos de prueba, eran ya historia pasada. Abri la puerta y se inmoviliz. El corazn le salt locamente durante un momento. Despus, cuando el resplandor que acababa de abandonar dej de cegarle, recuper casi su marcha normal, y le permiti decir con voz tranquila: --Hola, Sally. A la primera mirada advirti que ella no haba venido a pedir cuartel sino a ofrecerlo. De lo contrario no sobrevendra la paz. -Escucha, Jim, ayer habl con el general... -Lo s. Tambin yo. Ella ignoro la interrupcin y se apresur a continuar: -... y admiti que tiene unos cuantos hombres tan preparados como t para ir. Unos cuantos y t me dijiste... -S, lo s -interrumpi de nuevo-. Fue una mentira a medias porque pareca mucho ms sencillo as. Pero puesto que viste al general, tuve que decirle que t y yo habamos terminado, que ya no me importabas en absoluto. Ella le mir, cortada, con un tcito "Por qu?", dibujado en su boca. -Porque cualquier estpido psiclogo puede de 178

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cidir que una alteracin emocional es razn suficiente para borrarme de la empresa. -Y t crees que no lo es. No poda seguir siendo brutal. Evit su mirada y permaneci callado. -Ibamos a tener una casa con su jardn en el campo, frente a las colinas, un cuarto para los nios... -su voz se quebr, pero pudo seguir- Recuerdas, Jim? Ibamos a ser como los dems, corno toda esa gente feliz. A mirar la luna slo a travs de las hojas de los rboles, dejando que otros se preocupasen de ir ms lejos y ms de prisa... -Todava puede ser as. Ella no escuchaba, -Ahora he descubierto -dijo, pensativa-, lo que deba haber sabido antes. No haces esto por el deber, la ciencia ni ninguno de esos bellos pretextos. Hay otros muchos que podran hacerlo. Lo quieres por ti mismo. Quieres ascender a las tinieblas envuelto en un resplandor de gloria ... y cuando vuelvas, si vuelves, no estar esperndote, ya lo sabes. El avanz un paso y le oprimi los brazos con tensa garra... slo por un instante. Ella no se resisti ni le correspondi y l dej caer sus manos como si el contacto le hubiese quemado. -Haces todo esto sin motivo. Es slo tu imaginacin insensata... irrazonable... -dijo confusamente Sally sacudi la cabeza. -No son imaginaciones mas. -Los animales volvieron sin novedad, no es cierto? -S, Y en la generacin siguiente aparecieron ratoncillos sin ojos. Los conejillos no podan saltar por tener los huesos mal dispuestos y... -Slo algunos. Te lo he repetido mil veces. 179

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EL AJOLOTE -Todo fue efecto de los rayos csmicos, all arriba donde t quieres ir. No me arriesgar a tener hijos as ni aunque sean tuyos. No comprendes que en ciertas cosas el menor riesgo es excesivo? Su voz haba subido hasta acabar en un sollozo. -No eres lgica --dijo l sin esperanza -. Siempre hay riesgos... -respir profundamente-. Sally, si quieres escucharme tratar de explicarte. .. por qu tengo que ser precisamente yo. Despus, me dirs probablemente que son insensateces. Ella se sent, obediente, en el borde de una silla, vindolo pasear -No te habl nunca de cuando me ca del henil? -se volvi bruscamente para mirarla-. No me ca. Salt... "Fue en la granja de mi to el verano en que cumpl doce aos. Tena un gran pajar pintado de rojo, como es costumbre en el Midwest, y en tiempo de siega suban los carros cargados y m etan el heno por la puerta abierta en el alero. Los chicos lo pasbamos en grande jugando en el heno y mirando desde all arriba hacia la lejana. "Pero aquel atardecer, despus de cenar, terminado el trabajo y cuando los hombres se hubieron ido. trep yo solo al pajar y mir por la puerta del alero al corral vaco, Haba unos cinco metros y para un chico de doce aos, visto desde all arriba pareca una milla... Por eso salt". -Y qu pas? -Me disloqu una cadera -dijo Linden secamente-, Pero no lo sent. ni entonces ni nunca. Durante unos instantes, un segundo, que es lo que se tarda en caer desde esa altura, tuve algo que siempre haba estado buscando sin saberlo, y que siempre he buscado desde entonces, encontrndolo y volvindolo a perder... el "Gran Trampoln" -termin. 180

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EL AJOLOTE Hubiera querido morderse la lengua por emplear frase tan absurda y dejar escapar su secreto. -Jim, no le encuentro sentido. Le asestaba sus ojos cargados de reproche, que l mir de frente. -Toda m vida he estado buscando ese "Sitio". Por eso cuando lleg la guerra me alist en paracaidistas, y por eso no he podido estar nunca apartado de la investigacin de aviones y cohetes. Durante ocho horas, mientras el cohete cubre dos veces su rbita en torno al planeta, estar en cada libre, libre... de la gravedad, que nos tiene prisioneros del pricipio al fin de nuestra vida. Un cuerpo que cae libremente carece de peso, y es el nico modo de lograrlo; incluso tericamente no hay otro procedimiento para oponerse a la gravedad. El hombre que vaya en el cohete experimentar ocho horas de un estado que nadie ha conocido hasta ahora ms que durante unos segundos... durante un salto en paracadas o a veces en un picado. Y en sueos, en los que v uela no como un pjaro o un avin, sino flotando, libre de las cadenas de la atraccin terrestre. Creo que es una aspiracin normal en el hombre; pero yo tengo mayor conciencia de ella que la mayora de los mortales. Tena que ser yo. Cuando supe que haban perfeccionado el cohete nuclear e iban realmente a probarlo, te hice creer que insisan en traerme aqu, pero fue todo lo contrario, remov cielo y tierra para conseguirlo. -Ni siquiera pensaste... que deba haber otros chicos que tambin han saltado de los pajares? El la miraba sin verla, viendo en SU lugar el cohete deslumbrante en medio del desierto. -Sin duela. Pero yo he encontrado el "Gran Trampoln" y no esperar ms. 181

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EL AJOLOTE Se levant, rgida. -He esperado. He llorado al leer los titulares diciendo que iban a construir algo para llegar ms alto y ms deprisa. He rezado para que te hirieses, para que quedases incluso intil, y no pudieras ir. Pero ahora hemos venido a parar al "Gran Trampoln" y no esperar ms, Linden mir a otra parte. Se llam a si mismo cobarde. insensato y traidor, y dijo en voz alta: -Est bien, Si tiene que ser as... * * *

Al principio, la voz del cohete fue como una manada de truenos que acaba de romper su jaula. A medida que la nave ascenda, el ruido creca tambin, hasta ser como un milln de espritus malignos clamando por la extincin de la raza humana. Y cuando la velocidad aument an ms se hizo todava ms fuerte, hasta una nota casi supersnica que temblaba en el umbral de la audicin y vibraba agonizante en nervios, huesos y sangre. Yaca maniatado e inerme, acunado en el fluido como lo haba estado en el vientre de su madre. Brazos, piernas, cabeza, espina dorsal se distendan cruelmente bajo la carga de su propio peso intolerable. Cada aliento era un poderoso esfuerzo que sala de su pecho como el de un hombre alcanzado en el corazn. Y el cohete aullaba y trepaba, arriba, donde el aire era demasiado tenue para las alas, donde no haba aire, sino solamente agresivos iones, partculas viajando a enormes velocidades y cargadas con voltajes mortales; arriba, en el dominio de los rayos csmicos primarios, de la radiacin que sera intil llamar "fuerte", y junto a la cual la onda gamma de una explosin atmica es como la suave caricia de la 182

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EL AJOLOTE lluvia estival comparada con el fuego de una ametralladora. Los controles automticos, los circuitos de alimentacin, los instrumentos de medida, trabajaban sin pausa buscando la rbita precisa en la lejana espacial. El tablero de control suspendido encima de Linden apareca confuso y empaado; los msculos de sus ojos no eran lo bastante fuertes para enfocarlos haciendo frente a la presin de la aceleracin. Su cuerpo pesaba quinientos kilos. Estaba pagando ahora la ingravidez que experimentara cuando el cohete empezase a entrar en rbita. Su conciencia era una leve chispa cuando la vibracin del proyectil cambi y la horrible presin comenz a disminuir. Treinta segundos ms tarde volvi a ocurrir lo mismo; y ahora la respiracin era ms fcil y los msculos crispados podan ceder un poco en su tortura. El cohete se aproximaba al lugar donde debera desprenderse del proyectil, recorriendo su rbita de cuatro horas, y los rels dispuestos al efecto iban cortando la aceleracin por escalones de 1 g (el smbolo g corresponde a la aceleracin de la gravedad), para que el cambio no fuese tan brutal. Alcanz la penltima fase y durante treinta segundos su peso pareci normal, mientras el motor nuclear descenda a un empuje de 1 g. Linden movi sus doloridos miembros librndose del capullo fluidoplstico que le haba protegido. Su mirada todava empaada se desliz sobre el tablero de instrumentos, busc los espejos coloreados que le daran una visin del exterior sin exponer sus ojos al deslumbramiento de los cielos no velados... Entonces el motor ces de funcionar y en el interior del cohete se produjo un silencio de muerte mientras empezaba a caer. 183

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EL AJOLOTE Los movimientos de Linden le hicieron flotar libremente por la pequea cabina, desplazndose lenta y perezosamente en relacin a las cosas que le rodeaban, mientras todos sus reflejos le gritaban que l y la nave que le envolva estaban cayendo desde la "Gran Altura", y las glndulas, excitadas, vertan secreciones de miedo en su sangre; la reaccin instintiva de sus nervios tensaba sus msculos y el sudor brotaba de todo su cuerpo. SU subsconsciente, acobardado, esperaba el choque aniquilador e inevitable... El choque que jams sobrevendra, porque el cohete estaba cayendo zambullndose a lo largo de la curvatura del espacio en una trayectoria sin regreso eternamente,

La nave nadaba en el cruel bao de radiacin. Para los rayos csmicos primarios que flameaban a travs del espacio, sus paredes de metal y el cuerpo humano en ellas contenido eran tan trasparentes e insustanciales como una frgil medusa nadando en el tambin refrigerante medio marino. Sus manos buscaron un soporte sin hallarlo. Las miradas de estrellas reflejadas en los espejos parecan encenderse en novias y girar en torbellino a su alrededor. Grit roncamente una voz, sin duda la suya, pues no exista otro ser humano en el espacio. Caa, caa sin tregua en la vertiginosa y encallecedora oscuridad... Su memoria del tiempo que sigui era discontinua y fragmentaria... No poda decir si fueron horas, das o una eternidad. Conservaba una clara imagende s mismo, zapateando y braceando en el aire como un grotesco pjaro sin alas y riendo histricamente mientras el trozo de metal que tena en la mano -sin duda arrancado de las sujeciones de la palanca de aceleracin- giraba, golpeaba, aplastaba... El 184

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EL AJOLOTE cristal estall con movimiento retardado y permaneci en suspensin, mientras las brillantes esferas quedaban ciegas y vacas a medida que destrua sin posible reparacin los delicados instrumentos que la nave necesitara para volver a la Tierra. Un cable arrancado del sistema de control automtico, flotaba como una ondulante serpiente mientras escupa fuego azul y l se rea ... Y otra imagen permaneca fuerte y clara. Estaba ahogndose. Los tanques de oxgeno deban haber fallado -o los haba l destrozado tambin?- Y su sensacin de axfisia se haca por momentos ms desesperada, aunque aspiraba a grandes bocanadas sin cuidarse de las esquirlas que flotaban centelleantes, y aunque al mismo tiempo un extrao fuego pareca correr por sus venas, invistindole de fuerza demonaca..."Acaba tu obra!", gritaba una voz en lo ms hondo de su ser; y se abri camino hasta la puerta hermtica y la atac salvajemente. La puerta no haba sido hecha para ser abierta en el espacio, pero tampoco se construy para soportar semejante asalto desde el interior. Cedi y la explosin del aire al escapar se la llev consigo. Cuando desapareci, Linden contempl el gran globo nuboso de la Tierra, flotando all afuera, fro e inasequible Luch contra el breve vendabal que desencaden en su fuga la pequea atmsfera de la nave, tom un ltimo aliento sofocante y pens: "Adis, Tierra... Sally... adis... * * * Empujado por el instinto, el ajolote se mueve con la seguridad de direccin que en una forma superior de vida llamaramos "propsito", hacia la superficie del agua, la luz y el aire que no puede respirar, Peno 185

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EL AJOLOTE samente trepa a la orilla. En el elemento no familiar, sus orladas agallas se marchitan y l se estremece en contorsiones... Y la envoltura larval, la plida piel del morador del fango, se resquebraja y cae. De ella surge una nueva criatura, grcil como el lagarto, con ojos de azabache, esplndidamente rayada en oro y negro el verdadero adulto de la especie, la salamandra tigre. * * *

Un impulso envi a Linden flotando levemente hacia la parte delantera de la nave, retorcindose por los aires para evitar la colisin con los salientes que surgieron all donde haba destrozado el mamparo que separaba la cabina presurizada de los instrumentos y el motor de proa. La divisin era ya intil, puesto que haba dejado escapar el aire de la nave, y necesit el material que contena. Detuvo su fcil vuelo y se concentr en el transmisorreceptor de radio. Sus mecanismos, ahora a la vista por falta de un trozo del cuadro de control, haban sido reajustados y cambiados de un modo que hubiese hecho a cualquier tcnico terrestre alzar burlonamente las cejas... y con toda razn, pues en su estado actual el aparato no hubiese tenido la menor utilidad... en la Tierra. Metdicamente acab Linden de colocar y ajustar trozos de cable y vidrio que haba tomado de uno de los desmantelados instrumentos de medida. Contempl pensativo sus manos. Se haban oscurecido mucho en la pasada quincena y las uas -dbiles vestigios de las grandes garras de la bestia humana - haban desaparecido. A la vez, las desnudas puntas de sus dedos se. haban vuelto mviles, de modo que poda hacer trabajos de gran precisin sin emplear los msculos que movan todo el dedo. 186

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EL AJOLOTE La transformacin de la radio para nuevos fines haba resultado mucho ms fcil que los cambios realizados en el mecanismo de direccin de la nave, quiz porque la tarea era mas sencilla, o acaso porque, como crea ser lo cierto, los cambios en su mente y su cuerpo estaban todava en curso. Mucho ms importantes que los cambios visibles y superficiales eran los procesos vitales, en las incontables conexiones neurales del cerebro. Sus sentidos se haban aguzado y multiplicado. Fuerzas, radiaciones, el espectro electromagntico -frutos de paciente inferencia desde el punto de vista de la ciencia terrestre- se haban convertido para l en materia de directo conocimiento. Slo en los ltimos das haba empezado a or las voces de la Tierra. Flot hasta el abierto hueco de la puerta y mir al exterior, a la sima estrellada, ya no antro de terrores sino una invitacin, un mar de impredecibles riberas. El mundo que haba dejado tras de s flotaba a lo lejos como antes, inmensa medialuna azul-gris y surcada de vetas, ocultando todo un sector del cielo diamante y negro. Consideradas las distancias espaciales, estaba cerca, tan cerca que poda alcanzarlo y tocarlo con su mente. Las voces permanecan all, al fondo de su cabeza, para escucharlas si lo deseaba, como un tremendo alboroto que manaba sin tregua de la luz y la sombra de los hemisferios, del lbrego fondo del mar de aire. Voces de alegra y de pena, de belleza y maldad; coros abismales de temor- y brillantes notas de valor y compasin... Pronto se alejara y no oira ya las voces de la Tierra. No saba adnde; quiz hacia el Sol. a mirar sin cegarse el horno donde yacen desnudos los secretos de la materia. Acaso hacia el exterior, mas all 187

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EL AJOLOTE de las ondas donde Jpiter, ignorando a los breves guijarros giratorios del sistema interior, mira hacia el Sol y le llama su hermano; donde Saturno viaja con sus extraos anillos y mltiples lunas; hacia la helada noche de los planetas extremos, tras de los cuales slo estn las estrellas. Las preguntas se agolpaban innumerables. Era la Tierra nica en el universo y los dems -la inmensa rueda de la Va Lctea, la cegadora abundancia de los enjambres globulares, las nutridas galaxias espirales con sus billones de estrellas- slo materia yerma inerte y muerta, girando hacia la frontera del espacio... o existan otras progenias, otras vidas? Acaso -la idea le inquiet y fascin--- hubiese otros que haban ido antes que l... Pero primero deba preocuparse por los que llegasen despus. Su nuevo sentido no era todava lo bastante agudo y selectivo para establecer y mantener contacto con individuos de la Tierra y el aparato que haba construido pretenda remediar esta falta. Lo puso en accin resueltamente. No estaba seguro de que sirviese; slo senta la instintiva confianza que haba guiado todos sus actos en los ltimos das. Con ayuda del aparato explor una zona en el lmite del hemisferio en sombras, buscando tipos de pensamiento familiares. * * *

En el banco donde trabajaba, a altas horas, en un nuevo mecanismo de control, Marty dej caer un destornillador y lanz un juramento. Sus ojos miraron espantados bajo el cobijo de las espesas cejas. Y susurr: -Me he vuelto loco o hay espritus? -Escucha con atencin, Marty. Tengo dos mensajes para ti y los dos importantes. 188

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EL AJOLOTE -Pero... si estas muerto. Los servomotores deben haber fallado aunque, maldita sea, no puede haber sido as! y estas all arriba en un atad de magnesio, girando en torno a la Tierra hasta el fin de los tiempos. Muerto... en mi lugar. -Tus servomotores no fallaron: los detuve yo mismo, en las primeras horas, cuando aun crea que iba a morir o a volverme loco, cuando slo mis instintos se daban cuenta de lo que me estaba sucediendo, Pero no volver, sigo adelante. Pon mucha atencin, Marty. Es posible mejorar el diseo del generador nuclear. Puedo explicrtelo y t se lo explicars a los dems, porque tienes el sentido de la materia inanimada, ha capacidad de proyectarte dentro de ella, y yo no puedo hablar en el lenguaje de los fsicos Porque desconozco los smbolos, las matemticas. Pero al contemplar su proyecto desde aqu, en el espacio, vi cunta voluntad de fracaso haban puesto en l; el miedo inconsciente que tenan a penetrar demasiado en el tomo. Si eliminis ese afn de no llegar, la produccin de energa aumentar unas dos mil veces. Las naves pueden construirse para ascender a slo 1 2 g, y no obstante, tener energa sobrada, de modo que cualquiera -y no solo los excepcionalmente sanos Y fuertes- pueda ir al espacio. Escucha cmo debis proceder... Lo que sigui fueron dibujos, impresiones cenestsicas, procedimientos completos, ms que pensamiento hecho palabras. Apenas, dur todo unos segundos. Marty se frot la nuca. -Buen trabajo -dijo en alta voz en medio del laboratorio vaco . En cuanto a eso de los reguladores, podra ser ms fcil... -Este es uno de los mensajes, el que tienes que 189

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EL AJOLOTE transmitirles si consigues hacerles escuchar. El otro... quiz tengas tambin que guardarlo para ti en el prximo futuro. Es ste: "La meta no es la que creamos, no es la conquista del espacio como camino hacia los planetas, sino el espacio mismo. El espacio no est vaco o muerto. Se halla inundado de energa, lleno del polvo de viejos soles y los elementos de la nueva materia. Los planetas son fras, oscuras y moribundas islas de un ocano en ebullicin que puede estar lleno de vida. El espacio espera! Adis... * * *

Ella despert sobresaltada y se sent gritando: "Jim!". Sus manos exploraron convulsivamente la almohada. Solloz. -Otro sueo... -No ests soando. Si ms tarde lo dudas, dselo a Marty. He hablado con l ... te quiero, Sally. -Dnde? Dnde ests? Sus ojos exploraron temerosos la oscuridad. -Estoy en el "Gran Trampoln" y veo que es slo un salto hacia otro nuevo. -Vuelve, Jim! No me importa que... Pero, de qu sirve? Es demasiado tarde, estas muerto. En su mente, la voz pareci modular una suave risa. -Estoy bien vivo, Sally, pero... Temo que no pueda volver a la Tierra. El espacio me ha cambiado. Ella se estremeci. -Cambiado? -Me he desarrollado, como lo hars tu si me sigues. Los bilogos llevan mucho tiempo dicindonos que el hombre es una regresin fetal, una especie de embrin que se hace viejo sin llegar a una autntica 190

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El. AJOLOTE madurez. Ahora he descubierto por qu: las condiciones de esa madurez, el destino para el que estamos creados, no existen en la Tierra... Pero tal como soy ahora puedo morir aplastado bajo la gruesa atmsfera terrestre; y los seres humanos, al verme pueden despedazarme como a algo no humano. Incluso t ... podras asustarte de m... En la mente de Sally se form una imagen de claridad fotogrfica. Estuvo inmvil un momento respirando con aliento entrecortado; despus, sonri trmula y extendi los brazos abiertos en un gesto que no necesitaba de palabras ni pensamientos. -Mi amor --la voz del espacio fije un silencioso grito exultante--. Ven a m! Dentro de uno o dos aos, habr nuevas naves mucho mejores que todo lo visto hasta ahora... Ya me he ocupado de ello. Entonces vendrs a reunirte conmigo. No te preguntes cmo podremos encontrarnos... Cuando vengas, cuando tambin alcances tu verdadero ser, comprenders. Nos encontraremos ms all de la Luna, y todas las estrellas del espacio estarn a nuestro alrededor... Nuestros hijos tendrn soles para jugar... Su voz decay un momento y luego se hizo ms apremiante. -La curvatura de la Tierra se est interponiendo entre nosotros, pero no durar mucho. Si no puedes venir, si no quieres, lo mismo da ... Yo encontrar los medios de volver a entrar en la atmsfera y llevarte conmigo. -Ir! -grit ella. La caricia fantasmal de un beso vino a rozar sus labios. Sigui el silencio. La muchacha estaba sentada inmvil, mirando a la oscuridad y empezando a creer. 191

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De la Tierra a la Luna Albore el da primero de diciembre. Aquella misma noche, a las diez horas y cuarenta y seis minutos, tendra lugar el disparo que deba poner el cohete en la Luna, Y tendran que ser exactos, de lo contrario deberan transcurrir dieciocho aos antes de que el satlite se presentase en las mismas condiciones favorables de cenit y perigeo simultneos. Desde muy temprano, una muchedumbre inmensa cubra las praderas extendidas al pie de Stone-Hill o Colina de las Piedras. deseosa de contemplar el sorprendente espectculo. Todos los observatorios europeos haban enviado a sus ms importantes miembros. En honor a la verdad, se mostraban incrdulos respecto al resultado. Cuando lleg el momento en que los viajeros espaciales avanzaron para pasar al interior del cohete, el gritero se hizo indescriptible. Eran los primeros hombres que en el mundo tomaban pasaje para la Luna! Y su vehculo iba ir ser aquel descomunal "Columbiad", fabricado en un metal ligersimo, cuyo morro descomunal apuntaba al cielo. 193

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DE LA TIERRA A LA LUNA Veinte segundos para el lanzamiento. Se produjo un estremecimiento universal. Los millones de espectadores pensaban en los tres hombres a los que posiblemente nunca se volvera a ver, tras los cuales se haba cerrado la compuerta del ingenio, a medias incrustado en aquel suelo de la Florida, con ingentes cantidades de poderoso combustible bajo l. Se, hizo un silencio y empez la cuenta atrs: -Cinco... Cuatro... tres... dos... uno! Fuego! Uno de los cientficos oprimi el botn elctrico que estableca la corriente. La chispa producida prendi fuego a todos los cartuchos almacenados en las entraas de la tierra, bajo el "Columbiad". Y una detonacin espantosa sacudi el suelo como un terremoto que rugiera bajo l. Los gases de plvora, dilatados por el calor, rechazaron con incomparable violencia las capas atmsfericas y, aquel huracn artificial, mil veces ms rpido que el de las tormentas, cruz los aires con bramar de tromba. Ni un espectador sigui en pie. Hombres, mujeres, nios, todos cayeron como espigas al soplo del viento. Algunos resultaron gravemente contusionados. Tres mil personas perdieron momentneamente el odo, y se contaron por decenas de millares las que quedaron mudas de estupor... Pero el experimento haba tenido xito. El cohete, que haha abandonado la Tierra el primero de diciembre a las diez horas, cuarenta y seis minutos y cuarenta segundos de la noche, deba llegar a la Luna el da cuatro del mismo mes, a las doce en punto de la noche. Y sin embargo, el siete no se saba nada de los viajeros. Ese mismo da su desencaden en la atmsfera una de esas tempestades intertropicales, despus de varios das de cielo cubierto . Los impetuosos vien 194

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DE LA TIERRA A LA LUNA tos del Este barrieron las nubes amontonadas durante das y por la noche el disco brillante de la Luna paseo por entre las lmpidas constelaciones. Aquella misma noche el telgrafo se pona en comunicacin con todos los Estados de la Unin y las principales ciudades del mundo, dando a la difusin la nota del director del observatorio de Cambridge: "El Columbiad" ha sido visto a las ocho cuarenta y siete de la noche. El proyectil no ha llegado a la Luna; pas por su lado, pero tan cerca, que permanece retenido por la atraccin lunar..." * * *

-No nos hemos desintegrado! -exclam Miguel Ardan, entusiasmado, tras el tremendo impacto inicial---. El mtodo de Barbicane para amortiguar los efectos de la percusin ha resultado perfecto. El interior del proyectil estaba perfectamente iluminado y los tres hombres se miraron con satisfaccin. Adems de los mencionados, el capitn Nicholl, que a priori haba considerado irrealizable el proyecto, casi saltaba de entusiasmo. -No hemos cado a la Tierra! -Ni a tierra ni a las profundidades del golfo de Mjico! -arindi el jubiloso Barbicane-. Vean las estrellas! El interior del proyectil tena el aspecto de un cmodo gabinete, con paredes almohadilladas, amueblado con divanes circulares y techo en forma de cpula. Los objetos que encerraban se hallaban firmemente sujetos por medio de solidas abrazaderas. Se haban adoptado todas las precauciones para llevar a feliz trmino la temeraria aventura. Pasaron unas horas, 195

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DE LA TIERRA A LA LUNA A travs del cristal lenticular que cerraba uno de los tragaluces se vio un objeto brillante que, al parecer, se aproximaba con rapidez. Era un cuerpo incandescente con un movimiento de rotacin sobre s mismo. -Que es eso? Otro proyectil? -pregunt el asombrado Ardan. A Barbicane la aparicin de aquel cuerpo enorme le alarm. Era de temer un encuentro, una colisin, cuyas consecuencias seran funestas. El objeto se agrandaba prodigiosamente conforme se acortaba la distancia que los separaba, quiz efecto de una ilusin ptica. -Vamos a chocar! -grit Ardan. Instintivamente, los tres viajeros se echaron hacia atrs. Su espanto no dur mucho. Pas a varios centenares de metros y desapareci, no tanto por la celeridad de su marcha, cuanto porque su cara opuesta a la Luna se confundi bruscamente con la oscuridad del espacio. El cohete llevaba otros dos pasajeros de los que no se ha hablado, y que en aquel momento dejaron escapar un gruido de alivio. Se trataba de los perros "Diana" y "Satlite", importantes miembros experimentales de la expedicin. -Ahora comprendo que era eso -explic Barbicane -. Nada ms y nada menos que un blido enorme, retenido por la atraccin de la Tierra. Las condiciones de vida en el interior del "Columbiad" nada dejaban que desear. Tenan el oxigeno suficiente y los dispositivos de purificacin del aire funcionaban a la perfeccin. Lo nico, o el nico, a quien no le haba ido bien en el momento del lanzamiento era a "Satlite". Quiz descuidaron su sujeccin pues haba resultado con un gran golpe en la cabeza como 196

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DE LA TIERRA A LA LUNA consecuencia del lanzamiento y permaneca tendido con el morro entre las patas, ajeno a todo. Los astronautas le prestaron sus cuidados, pero el animal no reaccionaba como hubieran deseado. Desde su observatorio, los viajeros estudiaban atentamente la Tierra y la Luna. De la primera no quedaba ms que un disco ceniciento que terminaba en un arco luminoso el cual al da siguiente apareci ms reducido que la vspera. Su volumen todava resultaba enorme si se le comparaba con la Luna, cuya forma se aproximaba cada vez ms a la de una perfecta circunferencia. -Siento no haber emprendido el viaje durante el perodo de Terra llena -dijo Ardan-, es decir cuando nuestro globo se halla en oposicin al Sol. Entonces hubiramos admirado bajo un aspecto nuevo nuestros continentes y nuestros mares. -Pero si hubiramos salido en perodo de Tierra llena, la Luna hubiera sido nueva -aleg Barbicane- y con ello invisible por efecto de la radiacin solar. Todos tenan su cometido dentro del cohete. Miguel Ardan, como buen francs, pidi ocuparse de la cocina, importante funcin que nadie le disput. El gas suministr los grados de calor necesarios para las operaciones culinarias y la comida consisti en tres tazas de excelente caldo preparado con pastillas Liebig. Les siguieron bistecs comprimidos en la prensa hidrulica y legumbres en conserva, "ms frescas que las naturales", segn frase de Miguel. Todo ello rematado por un excelente caf. All la noche no exista, si bien los viajeros dieron este nombre a las horas dedicadas al descanso, ya que la posicin del proyectil no variaba con relacin al Sol. 197

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DE LA TIERRA A LA LUNA Continuamente vigilaban el material. El aparato de Reiser y Regnaut, encargado de producir el oxgeno necesario, encerraba clorato de potasa para dos meses. Cierto que consuma una pequea cantidad de gas, pues deba conservar a mas de cuatrocientos grados la materia productora, pero el pequeo consumo estaba previsto y atendido. Elevado el clorato a la temperatura indicada, se transformaba en cloruro de potasio y abandonaba todo el oxgeno que contena. Los termmetros y barmetros haban resistido admirablemente, excepcin hecha de un termmetro de mnima. Tambin las brjulas permanecan intactas y tiles. Llevaban un hipsmetro para medir la altura de las montaas lunares, un sextante destinado a tomar la altura del Sol, un teodolito, instrumento de geodesia que sirve para levantar planos y reducir los ngulos en el horizonte, y varios anteojos que prestaran preciosos servicios cuando los expedicionarios se hallasen en las inmediaciones de la Luna. Estallan bien provistos de herramientas y los objetos ms extraos. Continuamente realizaban exhaustivos clculos sobre el recorrido y distancias al Sol y a la Luna. Era Barbicane el encargado de realizarlos y despus de haber llenado varias hojas de complicadas frmulas, levant la cabeza y mir gravemente a sus compaeros. --Qu sucede? ---pregunt Miguel Ardan. ---Que no alcanzaremos el punto muerto que debe situarnos en la zona de atraccin de la Luna para caer en ella. El Observatorio de Cambridge declar que nos bastaban once mil metros de velocidad inicial, los mismos que llevaba el proyectil en el momento del lanzamiento, pero no era bastante. Hubiramos necesitado diecisis mil. -Maldicin! -exclam Nichols. 198

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DE LA TIERRA A LA LUNA -Pero entonces... caeremos a la Tierra! Los tres permanecan silenciosos. Fue Nichols quien, tras consultar su cronmetro, dijo: ---Son las siete de la maana. Han transcurrido treinta y dos horas desde que salimos. Hemos recorrido ms de la mitad de nuestro trayecto y no hemos cado, que yo sepa. Barbicane le dirigi una rpida mirada. En seguida tom el comps que utilizaba para medir la distancia angular del globo terrestre y a travs del tragaluz del fondo del cohete realiz observaciones en atencin a la movilidad aparente del proyectil. Trataba de deducir de la medida del dimetro terrestre la distancia interpuesta entre el proyectil y la Tierra. -No! -exclam Barbicane segundos despus-. No caemos. Nos encontrarnos a ms de ciento cincuenta mil leguas de la Tierra! Hemos rebasado el punto donde el proyectil debi detenerse. si su velocidad inicial hubiera sido ladebida. Subimos...! Subimos todava! -De ello debemos inferir - contesto Nichols -, que nuestra velocidad inicial, provocada por la deflagacin de cuatrocientas mil libras de algodn-polvora, excedi de los once mil metros calculados. Ahora me explico que hayamos encontrado hace solo trece minutos el segundo satlite que gravita a ms de dos mil leguas de la Tierra. -Y esa explicacin es tanto ms probable cuanto que, libre el proyectil del agua encerrada entre los discos de madera, se aliger sbitamente de tal peso considerable. --Justo! -exclam Nichols. Se haban salvado. Y todo debido a que la velocidad inicial del proyectil haba sido superior a la calculada. 199

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DE LA TIERRA A LA LUNA Sin embargo, sufrieron una nueva contrariedad. Al llevar su comida a los perros encontraron muerto a "Satlite". -Esto es una complicacin -dijo Ardan-. No podemos conservar con nosotros el cadver del animal. Tendremos que abrir un tragaluz v arrojarlo al espacio. ---Imposible- neg Barbicane -. Si bien nuestros dispositivos de respiracin producen el oxgeno necesario, no as el zoe, que escapara al exterior. Por otra parte, no debemos dejar paso al fro de fuera, si no queremos helarnos vivos. -Pero el Sol ... - El Sol calienta nuestro proyectil, que absorbe sus rayos, mas no calienta el vaco que nos rodea. Donde no hay aire no puede haber calor ni luz difusa y de la misma manera que en el vaco reina la oscuridad, reina tambin el fro. Donde no existe aire la temperatura es la producida por la irradiacin estelar, esto es, la misma que reinara en el globo terrestre si un da se extinguiera el Sol. Pero haba que resolver el caso de "Satlite" y acordaron arrojarlo al exterior procediendo con gran rapidez. Fueron desatornillados con cuidado los pasadores del tragaluz de la derecha, cuya abertura media treinta centmetros. El cristal, actuado por una palanca de potencia suficiente, para vencer la presin del aire interior sobre las paredes del proyectil gir rpido sobre sus bisagras y "Satlite" fue arrojado fuera. En la operacin se perdieron muy pocas partculas de aire de modo que en lo sucesivo Barbicane ya no temi deshacerse de residuos intiles. * * *

El cuatro de diciembre, despus de cincuenta y cuatro horas de viaje, al observar la Tierra, la vieron 200

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DE LA TIERRA A LA LUNA como una mancha oscura nimbada por los rayos solares. Ya no se presentaba en su cuarto creciente, ni apareca la luz cenicienta. Al da siguiente, a medianoche, la Tierra deba ser nueva, en el momento preciso en que la Luna entrase en su plenilunio. El Sol y las estrellas aparecan iguales a como se ven desde la Tierra. La Luna, por el contrario, haba aumentado considerablemente. Y sin embargo, a pesar de la aproximacin, la trayectoria del cohete se haba modificado como consecuencia del error en la velocidad inicial. Pasaban el tiempo engolfados en conversaciones cientficas, pero una de las veces que Ardan se aproxim al tragaluz oriental, no pudo retener una exclamacin de sorpresa. -Qu sucede? -pregunt Barbicane. Al acercarse a su vez al tragaluz descubri fuera una especie de saco aplastado que flotaba a pocos metros de distancia de ellos. -Qu ser eso? -Pregunt Miguel-. Es que hay corpsculos en el espacio, y esos corpsculos, retenidos por la atraccin de nuestro proyectil, van a acompaarnos hasta la Luna? -Ignoro qu objeto es se -replic Barbicane-, pero s perfectamente por que se mantiene a nivel del cohete. Flotamos en el vaco, y en el vaco los cuerpos caen o se mueven, que es lo mismo, con velocidad igual, sea el que sea su peso y forma. Las diferencias de peso las crea el aire con su resistencia. -Claro! -exclam Nichols-. Todo cuanto arrojemos fuera de la cpsula nos seguir a remolque Ese objeto no es sino "Satlite", deformado v reducido a la nada, aplastado y flccido corno una gaita desinflada. Al da siguiente, cinco de diciembre, todos esta 201

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DE LA TIERRA A LA LUNA ban en pie a las cinco de la maana. La Luna se agrandaba a sus ojos y eso les hizo confiar que caeran en su radio de gravedad. -Espero que vayamos a parar sobre una llanura -dijo Ardan. Barbicane experimentaba serias dudas, pero no quera desanimar a sus compaeros, hasta verlas o no confirmadas. Les otros dos calculaban que haban llegado al ltimo da de su viaje y se hallaban muy excitados. Al rato Nichols observ que la luz del gas brillaba con exagerada potencia y comprendi que se habaproducido un escape de oxgeno. Aquella era la causa de la tremenda excitacin que haba invadido a les tres, causndoles una especie de borrachera. Todava con alguna lucidez, Nichols pudo cerrar la llave. Estaban llegando al punto neutro, alejndose de la atraccin de la Tierra. Al menos, eso suponan. Qu ira a suceder?

Pronto comprendieron que la accin de la gravedad disminua por momentos. A Nichols se le cay un vaso de la mano y continu flotando en el aire. La falta de gravedad duro una hora escasa.

Barbicane se anim y dijo: -Amigos, creo que, despus de todo, la gravedad lunar va a ser suficiente para atraeernos, aunque por el instante sea poco definida. -Por si acaso debemos tener preparados los cocohetes de alunizaje. Estaba previsto que para aminorar la cada en la superficie lunar, se frenara el proyectil con el lanzamiento de unos cohetes provistos de paracadas. Pero... pronto iban a observar que el proyectil, como Barbicane haba estado temiendo, se desplazaba 202

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DE LA TIERRA A LA LUNA en sentido lateral a la Luna. La desesperacin de los viajeros, al comprender que jams alcanzaran su objetivo, fue indescriptible. -Si al menos pasramos lo bastante cerca como para descubrir sus secretos! -se doli todava Ardan. Era un hecho que daban vueltas en torno al satlite de la Tierra, convertidos a su vez en satlite de l. Sin embargo, aquellos hombres admirables conservaban la serenidad al punto de anotar en el mapa lo que estaban descubriendo: el "Mar de las Lluvias", el "Mar de los Nublados", el "Mar de los Rumores" y muchos otros lugares bautizados poticamente. A travs de sus potentes anteojos no pudieron apreciar ms que uno de los tres reinos de la Naturaleza: el mineral. Unos das despus haban perdido la esperanza de alcanzar la superficie de la Luna. En realidad, Barbicane la perdi el mismo da cinco. La trayectoria que seguan era una curva cerrada. Adems de no conquistar la Luna, eran sus prisioneros y jams regresaran a la Tierra. Ninguno de los tres ignoraba la terrible suerte que les aguardaba, pero se juramentaron para conservar la tranquilidad hasta el fin, fingiendo ignorarla. Y en tal situacin, un nuevo peligro surgi ante ellos. De improviso, en medio del ter haba brotado de las tinieblas una masa enorme. Era como una Luna, pero incandescente, dotada de un resplandor tanto ms insoportable cuanto que rompa vivamente la profunda oscuridad del espacio. -Un blido inflamado en el vaco? -pregunt Ardan. -Eso parece -Confirm Barbicane. Y no se equivocaba. Si tal clase de meteoros csmicos, observados desde la Tierra, no presentan gene 203

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DE LA TIERRA A LA LUNA ralmente ms que una luz un poco inferior a la de la Luna, all, en aquel sombro ter, resplandeca con intensos fulgores. El globo errante, segn clculos de Barbicane, deba medir unos dos mil metros de dimetro y avanzaba con una velocidad de dos kilmetros por segundo. Imagnese la situacin de los viajeros. A pesar de SU sangre fra, se sintieron aterrados ante el espectculo de la masa gnea que iba a engullirles. En el ltimo segundo, los ojos desorbitados de los viajeros vieron surgir otros blidos que chocaban con el primero desintegrndose en miles de globos de fuego. El primer disco de fuego se desvi de su trayectoria y el proyectil paso en medio del dantesco chisporroteo sin ser alcanzado. Un grito de alivio escap del pecho de los tres hombres. -Nos hemos salvado milagrosamente! -pudo decir Ardan. Pero ni Barbicane ni Nichols compartan su opinin. Slo haban conseguido que su fin se alargara, haciendo, con toda probabilidad, ms terrible su agona. No sera mucho peor morir lentamente en su interminable recorrido alrededor de la Luna? Sin embargo, la inteligencia de un hombre nunca se da por vencida antes de tiempo. Miguel Ardan propuso: -Por qu no empleamos la fuerza de retroceso de nuestros cohetes para salir de la trayectoria en que estamos? -Tiene razn! ----acept Barbicane-. Todava contamos con esa fuerza. Consultar mis notas para elegir el punto exacto en que los utilizaremos. Los preparativos estuvieron pronto ultimados Segn los clculos de Barbicane, los cohetes deban ser 204

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DE LA TIERRA A LA LUNA disparados a la una en punto. Miguel prepar la mecha y la aplic al artefacto que deba provocar la combustin general de los cohetes. No se oy detonacin alguna, debido a la falta de aire conductor del sonido, pero s pudieron apreciar la polvareda prolongada a travs de los cristales de los tragaluces. El proyectil haba experimentado una sacudida que se percibi en el interior de la nave. -Caemos? ---pregunt momentos despus Miguel Ardan. -No -contest Nichols -, si cayramos la parte inferior del proyectil mirara al disco lunar. Barbicane, muy plido, se separ del cristal del tragaluz y dijo: -Caemos... pero a la Tierra. -Diablos! -exclam Ardan-. Eso quiere decir que acabaremos estrellndonos. De todas formas, cuando ocupamos esta cpsula, ya suponamos que nos sera difcil volver a nuestro mundo. Cmplase la voluntad de Dios!

La corbeta "Susquehanna", de la Marina de Guerra de los Estados Unidos, practicaba sondeos en el pacfico, a cien leguas aproximadamente de la costa americana. Sobre las diez de la noche del 11 de diciembre se sinti como el fragor de un trueno y el capitn apareci en cubierta dispuesto a enterarse por s mismo de lo sucedido. Y entonces vio caer del cielo un blido enorme, inflamado a causa de la vertiginosa aceleracin de la cada. Record de golpe lo que haba ledo sobre el proyectil enviado a la Luna el da primero de aquel mismo mes... Sera posible...? 205

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DE LA TIERRA A LA LUNA El joven teniente que estaba a su lado, con el pensamiento puesto en los astronautas, grit: -Son ellos que regresan! El proyectil, levantando una montaa de agua que amenaz con hundir a la corbeta, se hundi en el mar. Durante bastantes minutos la nave bail en el zarandeo producido por las olas que siguieron. Aquella noche la tripulacin en pleno permaneci en vela vigilando la superficie de las aguas. Con las primeras luces del da avistaron un objeto alargado que flotaba a la deriva. Rpidamente el comandante orden el salvamento, arriando una chalupa al agua. Cierto que en su interior estaba seguro de que los viajeros haban perecido abrasados. Afortunadamente, sus augurios no iban a cumplirse. A travs del cristal del tragaluz, el comandante pudo observar en el interior de la nave a dos hombres uno frente a otro, jugando a las damas: Miguel Ardan y el capitn Nichols. Barbicane estaba en perfectas condiciones, al igual que sus compaeros. Cuando los tres arriesgados expedicionarios pusieron pie en la cubierta del "Susquehanna" fueron aclamados por la totalidad de la tripulacin entusisticamente, orgullosos de recibir a los hroes del espacio... * * *

Julio Verne haba imaginado un viaje y, especialmente una forma de regresar a la Tierra muy similar a la que podra contemplarse un siglo despus. 206