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"Dale fuego a un hombre y estar caliente un da. Prende fuego a un hombre y estar caliente el resto de su vida".

Terry Pratchett

Las ecuaciones de Maxwell


Pedro Gmez-Esteban Gonzlez

c 2012 Pedro Gmez-Esteban Gonzlez. pedro@eltamiz.com http://eltamiz.com


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ndice
1. Introduccin histrica 2. Ley de Gauss para el campo elctrico 3. Ley de Gauss para el campo magntico 4. Ley de Faraday 5. Ley de Ampre-Maxwell 6. Ley de Lorentz 7. La ecuacin de onda electromagntica 8. La inspiracin de la relatividad Conclusin 1 21 37 47 65 77 93 113 131

1. Introduccin histrica
Lo que vas a leer es un libro dedicado a cuatro de las ecuaciones ms bellas e importantes de la Fsica: las ecuaciones de Maxwell, llamadas as en honor a James Clerk Maxwell, de quien hablaremos ms en detalle en un momento. Es una monografa pensada para quienes han visto estas ecuaciones o han odo mencionarlas como un ejemplo de elegancia o belleza, pero no las han estudiado en la Universidad. Mi intencin es que, si ests en ese caso, salgas de aqu al menos sabiendo qu signica conceptualmente cada una de las cuatro ecuaciones, qu consecuencias tienen y cmo describen el mundo que vemos a nuestro alrededor. Adems, intentar resarcir a quienes como yo mismo estudiaron las ecuaciones pero sin que se les explicase antes, cualitativamente, qu demonios signica cada una antes de ponerse a hacer problemas con ellas y a calcular rotacionales y otras pamplinas como un mono de feria. Estoy seguro de que hay gente que las explica como debe, pero tambin hay quien no lo hace, de modo que si esto sirve para que quienes estudien estas cosas en la carrera tengan un salvavidas si se encuentran perdidos al principio, mejor que mejor.

Las ecuaciones de Maxwell

La estructura de este librito es la siguiente: en primer lugar veremos una pequea introduccin histrica a las ecuaciones para situar a cada personaje relevante en su lugar. Despus dedicaremos un captulo a cada una de las cuatro ecuaciones, y terminaremos con otros tres captulos en los que exploraremos asuntos relacionados con ellas sin los que, tal vez, no sea posible comprender su profundidad y relevancia. A pesar de que no parto de la base de que conozcas conceptos tan esotricos como el rotacional o la divergencia, y de que he intentado explicar las cosas en los trminos ms sencillos posibles, no te equivoques: entender esto no es fcil. Tal vez no hagan falta conocimientos matemticos profundos, pero s te ser necesario razonar con cuidado, leer cada captulo ms de una vez y probablemente pelearte con conceptos abstractos hasta someterlos a tu voluntad. Paciencia y vamos con ello!

Qu son las ecuaciones de Maxwell?

Lo mejor en estos casos es quitarse el miedo, de modo que, sin ms aspavientos, aqu las tienes en una de sus formas:

Introduccin histrica

0 B=0 B E= t E= B = 0J + 00

E t

Ya me imagino que, si eres lego en la materia, te has quedado casi igual que antes, pero quiero dejarlas aqu, al principio, para que posteriormente puedas volver aqu, mirarlas otra vez y si hemos hecho bien nuestro trabajo tanto t como yo que ya no levantes la ceja con indiferencia; que sepas cul es la personalidad de cada una, en qu se diferencian unas de otras y, en resumidas cuentas, que no sean jeroglcos sin sentido. Y, si les tomas un poco de cario, mejor. Existen, por cierto, muchas otras maneras de escribirlas: las matemticas son as de verstiles. Dependiendo de para qu vayan a emplearse, las ecuaciones pueden escribirse para estudiar sistemas microscpicos o macroscpicos, pueden incluir ayudas que hagan ms simple el estudio de sistemas concretos y pueden emplearse unas magnitudes u otras para trabajar, pero independientemente del lenguaje matemtico que usemos, siempre signican bsicamente lo mismo explicar ese signicado es el objetivo de esta monografa.

Las ecuaciones de Maxwell

Qu es lo que dicen en conjunto? Son la descripcin del campo electromagntico: el campo elctrico, el campo magntico, su origen, comportamiento y relacin entre ellos, incluyendo las ondas electromagnticas como la luz. Bsicamente, con estas ecuaciones es posible saber cmo va ser y cmo va a comportarse el campo electromagntico en una regin determinada a partir de las cosas que hay all. La contrapartida, es decir, qu le pasa a las cosas que hay all a partir del campo electromagntico, est descrita por la fuerza de Lorentz, de la que hablaremos ms adelante. El conjunto de estas ecuaciones describe cosas como la corriente elctrica, los imanes, los rayos, la electricidad esttica, la luz, las microondas, la radio... vamos, son un ln. Hay un par de cosas ms que es conveniente saber sobre estas cuatro ecuaciones. La primera es que, expresadas matemticamente o en lenguaje comn, representan leyes fsicas. No tienen demostracin, sino que juntas constituyen una teora que ha sido vericada experimentalmente. Dicho de otro modo, si alguien realizase experimentos que nos demuestren que estas ecuaciones son una estupidez, las tiraramos a la basura y a otra cosa, mariposa. Sin embargo, esto no ha sucedido as ni es probable que suceda: ms bien hemos ido comprobando aspectos en los que se acercan a la realidad pero fallan ligeramente, de modo que las hemos ido modicando para tener en cuenta cosas como la cuntica o la relatividad. Eso s, el espritu y el signicado ltimo siguen siendo bsicamente los mismos. El segundo detalle a tener en cuenta es que, como veremos en el siguiente epgrafe, las ecuaciones originales no eran cuatro y las que usamos hoy en da no son exactamente las mismas que propuso James Clerk Maxwell. El bueno

Introduccin histrica

de James utiliz algunas otras magnitudes diferentes, y unas cuantas ecuaciones ms, mientras que fue Oliver Heaviside quien hizo un pulido, remodelacin y lavado de cara que nos proporcion lo que ves arriba y sus otros equivalentes matemticos. Es ms, de las cuatro ecuaciones de arriba, la nica en la que Maxwell hizo una contribucin concreta y novedosa es la ltima, de modo que cada una de las cuatro ecuaciones llevan el nombre de otro cientco quien propuso cada una, con el propio Maxwell compartiendo honor en esa ltima. Puede que al leer esto hagas una mueca de desdn a este escocs genial, pero creo que sera una equivocacin: a menudo, el genio est en sintetizar, no en crear. Como veremos en un momento, muchos cientcos haban ido descubriendo pinceladas del comportamiento elctrico y magntico de las cosas, pero eran eso, retazos. Haca falta un autntico genio para relacionar unas ideas con otras y mirar las cosas como un todo, y ese genio fue Maxwell. Pero veamos, brevemente, cmo sucedi todo.

Contexto histrico
No voy a hablar aqu de la historia de cada una de las cuatro leyes representadas por las ecuaciones de Maxwell, ya que har eso en cada captulo correspondiente, sino ms bien del papel del propio Maxwell, dnde y cundo aparecieron sus leyes y qu transformaciones posteriores sufrieron para tomar la forma con las que las conocemos ahora. S que esto puede parecerte un rollo y que quieres entrar en materia, pero creo que hacerlo as es, en ltima instancia, ms provecho-

Las ecuaciones de Maxwell

so, y signicar que recordars mucho mejor lo que aprendas despus. Antes de que Maxwell entrara en escena ya conocamos muchas piezas del rompecabezas que l completara; esas piezas haban sido obtenidas, a lo largo de los siglos, por otros genios que irn apareciendo en este libro: Coulomb, Faraday, Ampre, rsted... Sabamos que exista algo denominado carga elctrica, que haba dos tipos y que ambos sufran una fuerza de atraccin o repulsin con cargas elctricas del mismo tipo o del contrario. Sabamos que esa carga elctrica a veces llamado uido elctrico porque se desconoca el hecho de que estaba cuantizada, ni sabamos an de la existencia de protones o electrones, al moverse por el espacio, generaba corrientes elctricas que era posible crear y mantener en el tiempo. La electricidad era, cuando lleg Maxwell, un viejo conocido. Conocamos tambin materiales, como la magnetita, que formaban imanes naturales que, como las cargas, podan atraerse o repelerse. Sin embargo, la fuerza que sufran y ejercan las cargas no era la misma que sufran y ejercan los imanes. Como la electricidad, el magnetismo era un viejo conocido de la humanidad mucho antes de que Maxwell hiciese su aparicin.

Introduccin histrica

Sobre hombros de gigantes: Ampre, Coulomb, Gauss, rsted, Faraday.

Sin embargo, nos faltaban cosas; para empezar, nos faltaba darnos cuenta del pedazo de rompecabezas que tenamos delante de los morros. Porque, como pasa tantas veces, algunos pensaban que ya entendamos muy bien tanto electricidad como magnetismo cada uno por su lado y que no haba ms que pulir detalles. Sin embargo, se nos quedaron los ojos como platos cuando en 1820 el dans Hans Christian rsted se dio cuenta de que una corriente elctrica creaba a su alrededor un campo magntico. Estaba claro que lo que antes creamos que eran cosas independientes electricidad y magnetismo no lo eran tanto. Al menos, tras rsted, tenamos claro que no lo tenamos nada claro, lo cual es un progreso. Otro enigma de la poca era la luz: qu era realmente, cmo se propagaba, qu la generaba exactamente... pero claro, nadie pensaba que este problema tuviera nada que ver con el otro. Eran, como digo, piezas de un puzzle que ni siquiera sabamos que exista como tal. De hecho, se ve aqu en cierto sentido el avance de una ciencia incipiente: en un principio se descubren fenmenos. Luego se describen esos fenmenos y se comprueba en varios lugares que existen y cmo suceden exactamente. Posteriormente se pasa a clasicar esos fenmenos y crear un voca-

Las ecuaciones de Maxwell

bulario con el que referirse a ellos con cierta precisin y, si se trata de una ciencia exacta, nalmente se pasa a cuanticar esos fenmenos con ecuaciones. Adems, con ecuaciones o no, llegada la madurez de la ciencia hace falta una descripcin que englobe conjuntos de fenmenos y los sintetice para crear, por n, una teora. Pero a mediados del XIX estbamos muy lejos de algo as para el electromagnetismo. O no?

James Clerk Maxwell


En 1831 naci en Edimburgo nuestro hroe: el pequeo James, hijo de John Clerk y Frances Cay. La razn de que no veas ningn Maxwell por ah es que no lo haba. El padre era familia de los Maxwell, pares del Reino, y poco despus del nacimiento de James la familia se traslad a una propiedad heredada de los susodichos Maxwell. Como consecuencia, John Clerk tom el nombre de John Clerk-Maxwell, y su hijo pas de ser James Clerk a James Clerk-Maxwell; posteriormente desaparecera el guin de apellido compuesto, no s por qu, y James rmara como James Clerk Maxwell, que es como lo conocemos hoy. Injustamente, hablamos de Maxwell y las ecuaciones de Maxwell, como si Clerk fuera parte del nombre y no el apellido (y desde luego, yo seguir llamndolo como se hace normalmente). El caso es que el pequeo James, desde muy pronto, demostr que tena una inteligencia fuera de lo comn. El pobre lo pas mal en el colegio, porque los primeros diez aos de su vida no fue a la escuela, y hasta ese momento fue educa-

Introduccin histrica

do por profesores particulares el padre no era precisamente pobre en la casa de campo heredada de los Maxwell. Como consecuencia, el paso de esa infancia arropada en casa a un colegio fue algo traumtica: muchos de sus compaeros se rean de l, porque no estaba curtido socialmente, vena del campo y adems me imagino que era ms bien rarito. Afortunadamente para l, encontr un par de amigos que lo seran durante toda la vida, Peter Guthrie Tait y Lewis Campbell, y los tres sobrevivieron al colegio sin ms problemas. James era un autntico genio. No digo esto por decir: a los catorce aos se despert en l el inters por las curvas cnicas elipses, parbolas y dems, y public un artculo, Oval Curves, en el que examinaba este tipo de curvas de dos focos, las propiedades de curvas con ms de dos focos y cmo dibujarlas. Alguien antes que l haba atacado el problema de las curvas con ms de dos focos y tal vez te suene su nombre, Ren Descartes, pero James no conoca el trabajo del francs y su mtodo era ms simple y elegante que el de Descartes. Con catorce aos, por el amor de Dios! El padre de Maxwell se qued tan patidifuso al leer el artculo de James que se lo envi a un profesor de la Universidad de Edimburgo, James Forbes, para ver qu pensaba. La reaccin de Forbes fue inmediata y bastante clara: lo ley en nombre del nio en una reunin de la Royal Society de la ciudad (el propio James no tena la edad suciente para ser admitido como ponente en la reunin). El artculo de este adolescente fue publicado en 1846. Este episodio fue decisivo en la vida de James por dos razones: por un lado, su padre tena la intencin de que James se dedicara a la abogaca como l mismo, pero claro, ante algo as, cmo le dices al chaval que no se dedique a las ciencias puras si le gustan? Por otro lado, For-

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bes qued profundamente impresionado ante la inteligencia del joven Clerk-Maxwell, y se convertira en su mentor en la Universidad y ms all de esa poca.

Los mentores ttricos tambin merecen gratitud. James David Forbes (1809-1868).

De hecho, con diecisis aos James fue admitido en la Universidad de Edimburgo y permanecera all tres aos antes de ir a Cambridge. En Edimburgo, Maxwell estudi Matemticas y Filosofa Natural entre otros, bajo el propio James Forbes, a la vez que realizaba diversos experimentos en casa, sobre todo de ptica, y escriba algunos artculos ms de Matemticas y Fsica. A los 18 aos se leyeron otros dos artculos suyos ms en la Royal Society de Edimburgo pero no los ley l, claro, no vamos a admitir a cualquier zagal en las reuniones! En n. Tras tres aos en Edimburgo, se traslad a la Universidad de Cambridge, donde completara sus estudios. Durante esa

Introduccin histrica

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poca, por cierto, public otro artculo, ste acerca de experimentos sobre los colores en la foto de abajo puedes verlo con un disco de colores en la mano, que no slo fue ledo en la Royal Society de su Edimburgo natal, sino que esta vez se le permiti incluso leerlo a l: qu honor! y me reero a la Royal Society, por supuesto. El caso es que tras Cambridge, James se present a la Ctedra de Filosofa Natural en el Marischal College de la Universidad de Aberdeen, en su Escocia natal a sugerencia de su mentor, James Forbes y obtuvo el puesto con veinticinco aos, quince menos que cualquier otro catedrtico de su facultad.

Un joven James Clerk Maxwell durante su estancia en Trinity College.

Aunque hoy lo conozcamos fundamentalmente por sus trabajos en ptica, electromagnetismo y termodinmica y en este librito nos dedicaremos slo al electromagnetismo, Maxwell era un genio en casi todo a lo que dedicaba su atencin

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y, a riesgo de que me des un pescozn por dar tantas vueltas, quiero poner un ejemplo. Desde haca tiempo se haban observado ya los anillos de Saturno, pero nadie saba exactamente qu eran. Tal era la curiosidad de la comunidad cientca por este enigma que el St. Johns College de Cambridge lo plante como objeto de su Premio Adams en 1857. Quin lograra postular una hiptesis coherente y razonada sobre la naturaleza de los anillos? Maxwell se puso manos a la obra y aplic sus conocimientos de mecnica de slidos y de uidos a la tarea. El problema no era fcil, porque se dispona de muy pocos datos experimentales, dada la distancia a Saturno y la limitacin de los telescopios de la poca: Maxwell tard dos aos en encontrar la solucin. En 1859 demostr que los anillos no podan ser uidos, pues hace mucho tiempo se habran disgregado, ni podan ser un slido pues las tensiones estructurales los habran roto en pedazos. Su sugerencia razonada fue que probablemente se trataba de muchos pedazos slidos de pequeo tamao, y que la distancia hasta Saturno era la responsable de que nos parecan ser un solo objeto. Su On the stability of Saturns rings (Sobre la estabilidad de los anillos de Saturno) obtuvo el Premio Adams en 1859, y un siglo y pico ms tarde las sondas Voyager dieron la razn a su hiptesis. Pero, en lo que a nosotros nos interesa ahora el electromagnetismo, todo empez con la publicacin de un artculo en 1855 en Trinity College y con 24 aos. Ese artculo, de ttulo On Faradays Lines of Force (Sobre las lneas de fuerza de Faraday), explicaba de un modo terico y matemtico las observaciones realizadas por un genio tan grande como el de Maxwell, el del ingls Michael Faraday. Esto es relativamente comn: la combinacin de un cientco terico y otro experi-

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mental para revolucionar la ciencia. Sin embargo, normalmente suele pasar al revs que aqu: lo tpico es que un terico proponga ideas novedosas, y que un experimentador logre posteriormente demostrar esas ideas. Aqu el orden se invierte, ya que Faraday era un genio experimental como ha habido muy pocos o tal vez ninguno, y Maxwell se empap de las observaciones experimentales de Faraday, adems de otros, y consigui establecer un marco terico capaz de explicarlas. Es imposible saber hasta dnde hubiera podido llegar Faraday si hubiera recibido una educacin formal: a diferencia de Maxwell, era hijo de un humilde herrero y haba entrado en la ciencia como ayudante de laboratorio de Humphry Davy. Sin tener ni idea de lgebra ni clculo, sus experimentos y conclusiones a partir de ellos revolucionaron la Fsica. No tengo dudas de que, sin Michael Faraday, Maxwell no hubiera construido el maravilloso edicio que construy. Para que te hagas una idea, Einstein tena en la pared de su despacho las fotos de tres cientcos: Newton, Maxwell y Faraday. El caso es que el ingls, tras varios de sus muchsimos experimentos sobre electricidad y magnetismo, haba sugerido la existencia de lneas de fuerza mediante las cuales un cuerpo poda interaccionar con otro por las fuerzas elctrica y magntica; para l, estas lneas de fuerza que unan los cuerpos no eran meros conceptos, sino una realidad fsica, y propuso incluso la posibilidad de que las ondas luminosas fueran una oscilacin de esas lneas de fuerza, como las ondas que recorren una cuerda. Qu intuicin, qu genialidad, por favor!

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Pero, igual que Maxwell no hubiera sido Maxwell sin Faraday, el escocs hizo orecer las ideas del ingls hasta crear un jardn. En el artculo de 1855, el joven Maxwell construye un aparato terico incipiente an habra que renarlo que dene muchas de las ideas de Faraday en un conjunto de veinte ecuaciones. All, Maxwell habla ya de la relacin entre el campo magntico y el elctrico, y cmo cuanticar la inuencia del uno sobre el otro. A partir de ah, posteriores artculos y libros iran puliendo el entramado terico de Maxwell. Es posible que otro cientco con una educacin matemtica inferior no hubiera podido sintetizar tal cantidad de leyes y observaciones de un modo tan simple y elegante, pero es que Maxwell era un matemtico de primera clase. En 1860, debido a una reestructuracin, Maxwell perdi su puesto en Marischal; Forbes se haba jubilado poco antes, y James se present para ocupar su plaza en Edimburgo, pero la consigui su amigo Tait en vez de l. Finalmente termin en el Kings College de Londres, donde permanecera cinco productivos aos. Durante su estancia en Londres, Maxwell convierte su artculo inicial en una autntica teora del electromagnetismo y la luz. Recuerda que la ptica era uno de los intereses del escocs, y de hecho en 1860 obtuvo la Medalla Rumford de la Royal Society por su trabajo en este campo en 1861 se convertira adems en miembro de la Sociedad. Durante esta poca conoce adems a uno de sus hroes, un Michael Faraday ya entrado en aos, y asiste a algunas de sus clases: a diferencia del propio Maxwell, Faraday era un profesor excelente y tena enorme fama como conferenciante. Entre 1861 y 1862, Maxwell publica On Physical Lines of

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Force (Sobre las lneas de fuerza fsicas), una nueva versin en cuatro partes de su artculo anterior. Aunque posteriormente elaborara ms las ideas y publicara ms artculos, es aqu donde su genio se muestra verdaderamente al mundo: utiliza el clculo vectorial para establecer las ecuaciones que rigen los campos elctrico y magntico de un modo impecable, aunando las leyes y teoremas enunciados antes por Coulomb, Faraday, Gauss o Ampre. Unos aos antes, en 1855, dos alemanes Rudolf Kohlrausch y Wilhelm Weber, realizando experimentos con cargas, haban obtenido un resultado peculiar: una magnitud con dimensiones de velocidad que se obtena al relacionar la carga medida teniendo en cuenta slo la electrosttica o incluyendo los movimientos de cargas. Esta velocidad era bastante parecida a la de la luz con la precisin que era posible medirla hasta ese momento. Ni Weber ni Kohlrausch le dieron mayor importancia a este hecho.

James Clerk Maxwell (1831-1879).

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Sin embargo, cuando Maxwell conoci el resultado de los experimentos de los dos alemanes, se puso a manipular sus propias ecuaciones que describan la electricidad y el magnetismo. Sera posible obtener con ellas la ecuacin de una onda? La mecnica ondulatoria se conoca bien por entonces, y el propio Newton haba relacionado la velocidad del sonido con las propiedades mecnicas del medio por el que se propaga. Maxwell hizo algo parecido a lo que haba hecho Newton, pero con las lneas de fuerza de Faraday en vez de con cuerpos materiales, y obtuvo el valor de la velocidad de esas ondas electromagnticas: 310 740 000 m/s. La velocidad de la luz. En On Physical Lines of Force, el escocs arma: No podemos evitar la conclusin de que la luz consiste en las ondulaciones transversales del mismo medio que es la causa de los fenmenos elctricos y magnticos. Ese medio era, por supuesto, el ter luminfero que tantos quebraderos de cabeza nos dara posteriormente, pero eso es otra historia. La cuestin ahora es el genio de Maxwell para relacionar a Faraday, Weber y Kohlrausch y todo lo dems para explicar la naturaleza electromagntica de la luz, adems de otras cosas que veremos ecuacin a ecuacin. En palabras de Richard Feynman, Desde una perspectiva a largo plazo de la historia del mundo vista, por ejemplo, dentro de diez mil aos, no puede quedar duda de que el suceso ms signicativo del siglo XIX ser considerado el descubrimiento por parte de Maxwell de las leyes del electromagnetismo. La Guerra Civil estadouni-

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dense palidecer como algo local e insignicante al compararlo con este suceso cientco de primera magnitud de la misma dcada.

No es una exageracin. Aparte de explicar la naturaleza de la luz, las cuatro ecuaciones de Maxwell lo explican, en electromagnetismo, prcticamente todo. Cmo se atraen y repelen las cargas, cmo afecta una corriente elctrica al espacio a su alrededor, cmo se transmite un campo a travs de un medio determinado, cmo una corriente puede afectar a otra a una cierta distancia de ella. Al combinarlas con la ley de Lorentz, constituyen un cuerpo de conocimiento de igual magnitud que los Principia Matematica de Isaac Newton. Adems, las implicaciones de las ecuaciones de Maxwell sirvieron a Einstein como inspiracin para elaborar su famossima Teora de la Relatividad Especial, originando as otra revolucin en la Fsica, aunque de eso hablaremos ms adelante. En 1865, Maxwell se retirara a su casa familiar la heredada de los Maxwell, aunque seguira escribiendo sobre electromagnetismo. En 1873 public A Treatise on Electricity and Magnetism (Tratado sobre electricidad y magnetismo), una obra en dos volmenes que desgranaba su teora. La lectura de estos dos libros impresion de tal manera a un joven ingls de veintitrs aos sin formacin acadmica superior pero muy interesado en el electromagnetismo, Oliver Heaviside, que lo llev a estudiar matemticas como un poseso para lograr entender y dominar la obra de Maxwell.

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Oliver Heaviside (1850-1925).

Heaviside entenda lo suciente de la obra de Maxwell para comprender su magnitud, pero sus propias lagunas lo desesperaban: Era muy ignorante. No tena conocimientos de anlisis matemtico (haba estudiado nicamente lgebra y trigonometra en el colegio, y se me haban olvidado casi completamente), de modo que mi trabajo estaba claro. Me llev varios aos poder comprender hasta dnde poda llegar. Heaviside no slo acab comprendiendo las veinte ecuaciones con veinte incgnitas de la obra de Maxwell sino que, una vez ms, sobre los hombros de gigantes, aprendi el suciente clculo vectorial para librarse de prcticamente todas esas incgnitas y reducir, en 1884, la teora electromagntica

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del escocs a slo cuatro ecuaciones con cuatro incgnitas. Heaviside no descubri nada nuevo, pero s interpret la teora de Maxwell de un modo que la hizo muchsimo ms sencilla de asimilar. Algo as como Maxwell es el nico Dios, y Heaviside su profeta... y no lo digo yo, lo dice el propio Heaviside: Debe entenderse que predico el evangelio de acuerdo con mi interpretacin de Maxwell. De modo que, en las prximas pginas, analizaremos la palabra de Maxwell en sus cuatro mandamientos sobre la electricidad, el magnetismo y las relaciones entre ambos, empezando por la ley de Gauss para el campo elctrico.

2. Ley de Gauss para el campo elctrico


Empecemos a desgranar las cuatro ecuaciones de Maxwell, empezando con la primera de ellas, la ley de Gauss para el campo elctrico. Como hicimos en la introduccin, lo mejor es empezar con todas las cartas sobre la mesa, con lo que aqu tienes la ecuacin en su forma diferencial, algo as como su forma microscpica y mi favorita:

E=

Pero qu diablos signica esto fsicamente? A eso dedicaremos este captulo, claro, de modo que cuando termines y mires la ecuacin de nuevo, espero que sea con otros ojos. Antes de nada, el nombre de esta primera ecuacin me parece injusto. Se trata de la aplicacin de una idea ms b-

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sica mediante un teorema descubierto por primera vez por Joseph Louis Lagrange en 1762 y, posteriormente y de forma independiente, por Karl Friedrich Gauss en 1813. De modo que, aunque el mrito del teorema sea de Gauss, el teorema se aplica a algo ms profundo y bsico, sin lo que esta ley estara vaca de contenido fsico... y, sin embargo, no suele mencionarse aqu el nombre del cientco que descubri esa idea original, Charles-Augustin de Coulomb. La idea bsica es precisamente la ley de Coulomb. Esa ley ms fundamental, sin la cual no existira la de Gauss, arma que dos cargas elctricas se atraen o repelen con una fuerza que es directamente proporcional al producto de ambas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que las separa. Estoy seguro de que la has ledo alguna vez. A pesar de que la ley de Gauss es ms sosticada que la de Coulomb, y que se aplica a un caso ms general que la del francs estrictamente hablando, la ley de Coulomb sirve para cargas que no se estn moviendo unas respecto a otras, se trata de una evolucin de la ley de Coulomb junto con la de Lorentz, y no est de ms recordar a Charles-Augustin aqu. Tal vez un nombre ms justo sera el de ley de CoulombGauss, pero me parece que a estas alturas no hay nada que hacer.

Ley de Gauss para el campo elctrico

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Charles-Augustin de Coulomb (1736-1806) y Karl Friedrich Gauss (1777-1855).

En cualquier caso, desgranemos el lenguaje matemtico de la ecuacin de arriba para comprender su signicado fsico. A la izquierda del igual tenemos E, que parece raro si no sabes de estas cosas pero no lo es tanto. E es el smbolo para el campo elctrico, una magnitud fsica que da una idea de la intensidad de la fuerza elctrica (de atraccin o repulsin) que sufrira una carga situada en un lugar determinado. El campo elctrico es una magnitud vectorial, es decir, es una echa: su direccin nos dice hacia dnde sera empujada una carga elctrica positiva si la colocsemos en ese punto una negativa sufrira el tirn en sentido contrario. Adems de direccin, tambin tiene intensidad (que suele representarse mediante la longitud de la echa), que nos indica cun intensamente sera empujada esa carga elctrica. A veces, en

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vez de representar el campo elctrico como echitas en el espacio, se dibujan las lneas de campo elctrico, en las que en vez de emplear la longitud de la echa para indicar la intensidad del campo, se utiliza la densidad de lneas muchas lneas juntas indican un campo muy intenso, y lneas muy separadas uno ms dbil. Lo mejor es verlo con un ejemplo. Las lneas de campo elctrico creadas por un protn son algo as:

Las lneas nacen en el protn y se alejan de l, lo que signica que una carga positiva por ejemplo, otro protn colocada en cualquier sitio se alejara de nuestro protn, ya que sera repelida por l. Adems y aqu hay algo ms de sutileza si te jas en esas lneas, estn ms cerca unas de otras al principio pero, segn nos alejamos del protn, divergen unas de otras. Como dijimos antes, esta representacin indica que, cuanto ms cerca las lneas, ms intenso el campo, y cuanto ms alejadas menos intenso: en nuestro dibujo, el campo elctrico (y con l la fuerza ejercida sobre otra carga) es tanto mayor cuanto ms cerca estamos del protn, y tanto

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ms dbil cuanto ms lejos. Sin embargo, las lneas nunca mueren, es decir, no tienen nal, sino que siguen hasta el innito. Una vez ms o menos claro lo que es E, vayamos con el misterioso E. Ese smbolo triangular aparentemente esotrico se llama nabla, el nombre griego de un arpa hebrea de forma similar al smbolo. Se trata de un operador matemtico que puede tomar parte en diversas operaciones vectoriales, y de hecho aparecer de nuevo en todas las ecuaciones de Maxwell, de modo que espero que cuando terminemos el libro se haya convertido ya en un viejo conocido. Nabla es un operador matemtico muy verstil, que puede aplicarse a nmeros normales y corrientes (como la temperatura en distintos puntos de una habitacin) o a vectores (como nuestro famoso campo elctrico), y es capaz de proporcionar informacin muy interesante sobre ellos. No vamos a entrar aqu a estudiar en detalle el operador nabla, pero en esta ecuacin vemos uno de sus usos tpicos: al aplicarlo de este modo a un vector, como el campo elctrico, E se lee como divergencia de E, y nos proporciona informacin sobre el vector E. Pero qu informacin? La divergencia de un campo vectorial cualquiera, como por ejemplo E, nos dice dnde nacen y mueren las lneas de campo y cmo de intenso es el proceso de nacimiento o muerte de lneas. Podramos haber hecho lo mismo con un vector diferente que tenga un valor en todas partes pero que no sea el campo elctrico, como la velocidad del agua en una baera en cualquier punto del agua. De hecho, si tienes un poco de paciencia, hagamos precisamente eso, ya que el campo elctrico no lo podemos ver, pero el agua en movimiento s haremos algunas trampas, pero creo que ser ms fcil

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visualizarlo de este modo. Imagina que tenemos una baera llena de agua, y que podemos conocer matemticamente la velocidad de cada gota de agua en la baera con un vector V, con lo que podramos dibujar lneas de campo de velocidad, como hicimos antes con el protn y el campo elctrico, que nos dijesen grcamente hacia dnde se mueve el agua en cada punto de la baera, y cmo de rpido se mueve (cuanto ms juntas las lneas, ms rpido). Al calcular la divergencia de V, V, como al calcular la de cualquier vector, slo pueden pasar una de tres cosas: 1. Si V = 0, eso signica que ninguna lnea de campo muere en el entorno de este punto y ninguna lnea de campo nace. Dicho de otro modo, toda lnea que entra en el entorno de este punto sale otra vez de l, y toda lnea que sale de aqu entr antes. Por ejemplo, fjate en este dibujo del agua de la baera y en la pequea regin redondeada:

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V en ese punto es, naturalmente, 0, ya que ninguna lnea nace ni muere all. Dicho en trminos del agua, toda el agua que entra en ese crculo sale otra vez de l, y toda el agua que sale del crculo entr antes en l. Es ms, si has comprendido este primer caso, vers que la divergencia de V no es cero slo dentro del crculo: es cero en cualquier sitio de la baera. Las lneas no nacen ni mueren en ninguna parte, luego la divergencia nunca deja de ser nula. 2. Si V > 0 si la divergencia es positiva, eso signica que en el entorno minsculo alrededor de ese punto nacen lneas de campo. En trminos del agua de nuestra baera, eso signica que del entorno del punto (del crculo) salen ms lneas de las que entraron. Cuanto ms grande sea el nmero positivo, ms lneas nacen, es decir, ms intenso es el ujo de agua saliendo del crculo. Claro, en nuestra baera de arriba, con el agua simplemente dando vueltas, esto no suceda en ningn sitio. Pero observa este otro caso, en el que tenemos un grifo abierto que aade agua a la baera en un punto determinado:

Ninguna lnea entra en el crculo, pero salen varias: la di-

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vergencia es positiva. Desde luego, puedes estar arqueando la ceja ante esta trampa: Un momento!, dirs. Si eso es un grifo mediante el que llenamos la baera, en el crculo s que entra agua, a travs de la tubera, y luego sale por el otro lado... no est apareciendo agua de la nada!. Totalmente cierto: como deca antes, hacemos alguna trampichuela. Puedes pensarlo de dos maneras; si estamos estudiando nicamente el espacio que ocupa la baera, y para nosotros el universo es slo la baera, entonces el grifo s es una fuente de agua que antes no estaba ah. Otra manera de verlo es sta: supn que no es un grifo. El agua est inicialmente en reposo (no hay lneas de ningn tipo), y metemos de golpe un bloque de cemento en el centro de la baera. Como consecuencia, el agua que ha sido desplazada por el bloque de cemento se aleja de donde se encontraba: en la regin que ocupa ahora el bloque ha habido una divergencia positiva, ya que no entr agua, pero s sali agua. De cualquiera de las dos maneras, el concepto es el mismo: divergencia positiva signica que salen ms lneas de las que entran. Y, nalmente: 3. Si V <0 si la divergencia es negativa, eso signica que en el entorno minsculo alrededor de ese punto mueren lneas de campo. En trminos del agua de nuestra baera, esto signica que en el entorno del punto entran ms lneas de las que salen. Una vez ms, cuanto ms pequeo sea el nmero negativo, ms lneas mueren, es decir, ms intenso es el ujo entrante. En el caso de la baera, esto sucedera si ponemos un desage por el que desaparece agua, o si quitamos el bloque de cemento de antes y el agua uye hacia dentro para

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rellenar el hueco:

Puedes incluso imaginar un caso compuesto que no voy a dibujar: una baera con un grifo y un desage, de modo que en algunos puntos la divergencia sea positiva, en otros negativa y en otros, nula. Lo importante, aunque me repita, es que la divergencia nos indica dnde nacen y mueren y con qu intensidad las lneas de campo. De modo que ya sabes, de forma cualitativa, lo que signica la primera mitad de la ecuacin de Maxwell de hoy: E = algo nos informa de dnde nacen y mueren las lneas del campo elctrico. Si ese algo es positivo, nacern, si es negativo morirn, y si es cero, no pasar ni una cosa ni la otra, es decir, las lneas atravesarn el entorno del punto saliendo tal cual entraron. Pero qu es ese algo a la derecha de la ecuacin, ese /0 ? Afortunadamente, la respuesta a esta pregunta es bastante ms sencilla que la anterior. , la letra griega rho, representa aqu la densidad de carga elctrica: es una medida de cunta carga elctrica positiva o negativa se encuentra en el crculo que rodea nuestro punto. Cuanto mayor sea , ms carga elctrica se acumula alrededor del punto (si es positiva, ms carga positiva, si es negativa, ms carga negativa).

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Las ecuaciones de Maxwell

0 , la letra griega epsilon con el subndice 0 (el cerito pequeo a la derecha) recibe los nombres equivalentes de constante elctrica o permitividad elctrica del vaco. A m me gusta mucho ms la primera que la segunda, de modo que as me referir a esta constante aqu. No voy a entrar aqu a discutir en profundidad el signicado fsico de ese nmero: es una constante fsica, como la de la gravedad o la velocidad de la luz, y su valor en el Sistema Internacional de Unidades es de unos 8, 851012 A2 s4 kg1 m3 ; aunque el valor es lo de menos ahora mismo, quiero dejarlo aqu para que veas que es un nmero concreto. La constante elctrica nos da una medida de la relacin numrica entre carga y fuerza elctrica, pero en lo que a nosotros respecta, lo esencial es comprender que este valor no vara jams, es una constante universal; puedes pensar en ella como en una propiedad del Universo que dene su comportamiento. De modo que, ignorando 0 , que siempre vale lo mismo, qu factores variables existen en la ecuacin? Dos: la densidad de carga elctrica y la divergencia del campo elctrico. Pero ya hemos visto antes que a la divergencia pueden pasarle bsicamente tres cosas; qu signica esto en trminos de carga y campo? Repitamos los tres casos anteriores pero mirando nuestra ecuacin, que muestro aqui de nuevo para que la tengas delante:

E=

1. Si en el punto que estamos mirando no hay cargas de

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ningn tipo, es decir, = 0, entonces la divergencia del campo ser cero, E = 0. Dicho con otras palabras, si en en el entorno de nuestro punto no hay cargas, todas las lneas de campo que entran salen otra vez como si nada. 2. Si en el punto que estamos mirando hay carga positiva, es decir, > 0, entonces la divergencia ser positiva estarn naciendo lneas de campo. Adems, cuanto mayor sea la densidad de carga positiva, mayor ser la divergencia y, por lo tanto, ms lneas de campo estarn naciendo. 3. Si en el punto que estamos mirando hay carga negativa, es decir, < 0, entonces la divergencia ser negativa estarn muriendo lneas de campo. Adems, cuanto mayor sea la densidad de carga negativa, ms negativa ser la divergencia y, por lo tanto, ms lneas de campo estarn muriendo. Creo que es ms fcil comprenderlo con ejemplos visuales, dada la naturaleza grca de la divergencia, de modo que hagmoslo as. El primer caso es fcil, basta con encerrar en nuestro mini-crculo una regin sin cargas elctricas, como en nuestro primer dibujo:

El segundo caso podemos mostrarlo en el mismo diagrama,

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ya que tenemos ah una carga positiva como una catedral, nuestro protn:

Finalmente, para el tercer caso nos hace falta una carga negativa, por ejemplo, un electrn:

Naturalmente, al manipular la ecuacin matemticamente para obtener las lneas del campo elctrico, no slo podemos conocer dnde nacen y mueren, sino cunto van divergiendo en el espacio, cuntas aparecen y desaparecen, cmo se curvan, etc. De hecho, al aplicarlas a casos concretos se

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observa cmo el campo decrece proporcionalmente al cuadrado de la distancia, como deca el buen Charles-Augustin de Coulomb. Por ejemplo, al aplicar la ecuacin a un protn y un electrn que estn a cierta distancia uno de otro, aparece algo tan bello como esto:

Lneas de campo de un dipolo elctrico (Geek3 [http://commons.wikimedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_electric_manylines.svg] /Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0 License [http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/deed.en]).

Por n! Hemos desgranado toda la ecuacin, y podemos por lo tanto leerla en cristiano, y adems comentar algunas cosas ms sobre ella. Qu dice, por lo tanto, la ley de Gauss para el campo elctrico o primera ecuacin de Maxwell en palabras normales y corrientes? Que las cargas elctricas son los lugares donde nacen y mueren las lneas de campo elctrico. Las lneas nacen en las cargas positivas, y mueren en las negativas. Si no hay un tipo de carga o el otro, es tambin posible que nunca mue-

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ran en ningn destino, como pasaba con nuestro protn inicial, o que nunca nazcan en ningn origen, como en el caso del electrn aislado de antes. Conceptualmente, la ley de Gauss para el campo elctrico nos dice cules son las fuentes fundamentales del campo elctrico: las cargas. Eso s, si vuelves a la introduccin y miras las ecuaciones de nuevo, vers que nuestro ya viejo amigo, el campo elctrico E, aparece en otros sitios. Sin embargo, esta ecuacin puede considerarse el trono en el que se sientan el campo elctrico y la carga elctrica. Por qu digo esto? Porque es difcil denir rigurosamente qu es la carga elctrica y qu signica positivo y negativo. Dicho en plata, la carga elctrica es la propiedad asociada a la interaccin electromagntica, de la que el campo elctrico es una de las dos mitades. En la ley de Gauss vemos la relacin ntima que existe entre carga y campo las cargas elctricas son las fuentes del campo. La otra pieza del rompecabezas no aparece en la ley de Gauss ni en las ecuaciones de Maxwell; como dijimos en la introduccin, el efecto del campo elctrico sobre las cargas est denido en la ley de Lorentz. Pero esta ley de Gauss para el campo elctrico nos permite, en cierto modo, denir qu es el campo elctrico: es la perturbacin creada por la mera existencia de cargas elctricas. Desgraciadamente, parte de la belleza de la ecuacin no puedo mostrarla aqu: al aplicarla matemticamente a un caso concreto, como ves en la gura de arriba, pueden formarse patrones verdaderamente complicados, y me parece maravilloso como tantsima cantidad de informacin sobre un sis-

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tema todo el entramado de sus lneas de campo elctrico puede surgir de una ecuacin matemticamente tan simple. De modo que te invito, pacientsimo lector, a que vuelvas al principio del captulo y mires de nuevo esta primera ecuacin. Te intimida, o sonres levemente al mirarla?

3. Ley de Gauss para el campo magntico


La segunda ecuacin, a la que nos dedicaremos en este captulo, es matemticamente muy similar a la primera, aunque ms sencilla. Ejemplica lo maravilloso de las ecuaciones de Maxwell-Heaviside: la profundidad en el signicado con una concisin bellsima, en este caso, de una forma extrema. Como hicimos con la primera ecuacin, aqu la tienes en todo su minsculo esplendor:

B=0
Puedes considerarla una especie de prueba: con un mnimo de ayuda, si asimilaste de veras el captulo anterior, esta ecuacin no debera intimidarte lo ms mnimo. Eso s, como digo, algunas de sus consecuencias son interesantes y no tan simples como la propia ecuacin, que es una especie de negativo de la primera en varios aspectos. Pero, como hicimos con aquella, desgranmosla poco a poco para luego interpre-

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Las ecuaciones de Maxwell

tarla como un todo. Al igual que en la primera ecuacin, nos encontramos con el smbolo nabla una vez ms (el arpa hebrea, recuerdas?), pero esta vez est aplicado a una magnitud diferente. Al igual que E representa el campo elctrico, del que hablamos en la primera ecuacin, la letra B representa el campo magntico, parece ser que en honor al cientco francs Jean-Baptiste Biot, uno de los pioneros en el estudio de la relacin entre electricidad y magnetismo y cuyo nombre aparecer de nuevo en este librito, por supuesto. De modo que, como puedes ver, esta ley describe el comportamiento del campo magntico a travs de su divergencia, B, del mismo modo que la anterior haca lo propio con la divergencia del campo elctrico, E. Como recordars, la divergencia indica dnde nacen y mueren las lneas de campo: si es nula, no pasa una cosa ni la otra, si es positiva nacen ms lneas de las que mueren y si es negativa mueren ms de las que nacen. As, en el caso del campo elctrico, todo dependa del signo de la carga elctrica en el lugar que estuviramos mirando. Pero qu hay del campo magntico? No hay nada a la derecha del igual! El signicado literal de esta ley de Gauss para el campo magntico, por lo tanto, es clarsimo: las lneas del campo magntico no nacen ni mueren de manera neta en ninguna parte. Esto no depende de nada, ni es diferente para cada punto del espacio como suceda con el elctrico, sino que es una propiedad ineludible del campo magntico en todo lugar: las lneas de campo magntico no tienen principio ni n.

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Las diferencias entre la primera ecuacin y sta son por tanto, a pesar de la similitud matemtica, enormes. Para empezar, la importancia de cada una se debe justo a cosas opuestas: la ley referida al campo elctrico nos da una especie de denicin positiva del campo elctrico a travs de la propiedad fundamental que tiene, el hecho de aparecer como consecuencia de la existencia de cargas elctricas. Como vimos en el captulo anterior, aplicndola es posible dibujar el campo elctrico creado por las cargas. Sin embargo, esta segunda ecuacin es una especie de denicin negativa del campo magntico. Qu sabemos de su comportamiento tras leer esta ecuacin? Justo lo que no hace. Esta ecuacin no describe la causa del campo magntico, ni cmo calcularlo en ninguna parte: simplemente sabemos cmo no es. Desde luego, posteriormente veremos otros principios que s determinan de forma positiva el comportamiento del campo magntico, pero no en este captulo. Grcamente, esta segunda ecuacin nos dice algo muy conciso, pero fundamental, sobre las lneas del campo magntico, y que si comprendiste el concepto de divergencia en el captulo anterior debera sonarte razonable: dado que su divergencia es nula y que, por tanto, el nmero de lneas que entran en cualquier regin es siempre igual al nmero de lneas que salen, las lneas de campo magntico son siempre cerradas. No tienen principio ni n: si sigues el camino de una de ellas, nunca llegars a un destino, y si vas hacia atrs para encontrar su comienzo, nunca lo encontrars. Como digo, es informacin esencial, pero no es mucho con lo que estudiar este campo. Quiere esto decir que la ley de Gauss para el campo mag-

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ntico no es interesante? Nada ms lejos de la realidad! Exploremos juntos, en primer lugar, su signicado ms profundo. Aunque nos queden por ver dos ecuaciones, creo que es evidente que esta ley no dice que no exista el campo magntico ni fuentes que lo produzcan dice algo ms sutil, que creo que se comprende mejor contraponindolo, una vez ms, a la informacin de la ecuacin anterior sobre el campo elctrico. La ley de Gauss para el campo elctrico nos deca que existe algo de donde nacen las lneas de campo elctrico las cargas positivas y algo donde van a morir esas lneas de campo elctrico las cargas negativas. Podramos pensar, aunque suene un poco retorcido, que existen dos caras del campo elctrico: la positiva (donde nacen lneas) y la negativa (donde mueren lneas), y es posible observar un punto determinado y ver que se produce un fenmeno o el otro. Pero no es posible observar slo una de las dos caras del campo magntico: slo es posible ver ambas cosas a la vez. Las fuentes del campo magntico sean las que sean porque, como digo, esta ecuacin nos dice ms bien lo que no es el campo magntico, no lo que es son necesariamente nacimiento y muerte de las lneas de campo. Esta ecuacin es la razn de que, cuando se dibujan las lneas de campo magntico generadas por cualquier cosa, se muestren siempre guras como sta:

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Crdito: Geek3 [http://en.wikipedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_magnetic3.svg] /Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0 License [http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/deed.en]).

Como ves, todas las lneas son bucles cerrados, unos ms pequeos y otros ms amplios. Aunque sea un ejemplo absurdo, es como si cualquier produccin de campo magntico fuera el lanzamiento de un bumern: puedes lanzarlo, pero siempre acabar volviendo a ti. Ya s que esto es absurdo porque las lneas de campo no representan el movimiento de nada: quiero decir que no puede tenerse una cosa sin la otra, a diferencia del campo elctrico. Que las lneas que salen de cualquier regin siempre vuelvan a entrar en ella no quiere decir que no sea posible ver diferente comportamiento en las regiones de un cuerpo fsico: en algunos puntos, las lneas salen hacia el exterior del cuerpo y en otros entran en l de nuevo. Por eso suele hablarse normalmente de polos magnticos, como sucede en el caso de un imn. Tradicionalmente se llama polo norte al lugar por donde las lneas salen desde el interior del cuerpo hacia fuera y polo sur a la regin por la que las lneas entran desde el

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exterior hacia dentro del cuerpo (observa que en este dibujo se han ocultado las lneas en el interior del cuerpo pero estn ah, aunque no se dibujen, y son cerradas):

Crdito: Geek3 [http://en.wikipedia.org/wiki/File:VFPt_cylindrical_magnet_thumb.svg] /Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0 License [http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/deed.en]).

Si te jas en este imn, las lneas de B se parecen muchsimo a las lneas de E del captulo anterior cuando mostramos una carga positiva y una negativa cerca una de otra:

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Crdito: Geek3 [http://commons.wikimedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_electric_manylines.svg] /Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0 License [http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/deed.en]).

En el caso del campo elctrico, la carga positiva se llama a veces polo positivo y la negativa polo negativo, como en el magntico (aunque sin norte y sur), y un conjunto de dos cargas como el que ves aqu se denomina dipolo elctrico, lo mismo que el dibujo de arriba representa un dipolo magntico. El polo positivo en el elctrico se parece al polo norte, y el negativo al sur. Todo se parece mucho... pero hay una diferencia tremenda entre ambos casos, no en lo que ves ahora, sino en lo que puede conseguirse a partir de cada uno de los dos dipolos. En el caso del dipolo elctrico, no tenemos ms que llevarnos una de las dos cargas del dipolo y dejar la otra, y en vez de un dipolo tenemos algo como lo que veamos en el captulo anterior, de modo que las lneas tengan nacimiento pero no n, o al revs. Nos hemos quedado con la mitad del dipolo elctrico:

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Pero, en el caso del dipolo magntico, cmo hacemos lo mismo? La respuesta, por supuesto, es que no podemos. Hagamos lo que hagamos, la divergencia del campo magntico siempre es cero, luego nunca jams podremos conseguir que sus lneas no sean cerradas. Si cortsemos el imn por la mitad, por ejemplo, para intentar quedarnos con el polo norte en una mano y el polo sur en la otra, veramos que cada uno de los dos pedazos es su propio imancito con su polo norte y su polo sur. Dicho de un modo pedante, estas dos ecuaciones signican lo siguiente: existen dipolos elctricos y dipolos magnticos. Al quedarnos con la mitad de un dipolo elctrico tenemos un monopolo elctrico, es decir, una carga elctrica, pero no existen los monopolos magnticos. La existencia de una carga positiva no exige la de una carga negativa, pero la existencia de un polo norte s exige la de un polo sur. La divergencia es nula! Podemos incluso expresar esto de un modo ms pedante todava: una carga elctrica no es ms que un monopolo elctrico, pero dado que no hay monopolos magnticos, las ecua-

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ciones de Maxwell arman que no existe la carga magntica. Fjate en que, una vez ms, no digo cul es la fuente del campo magntico sino cul no lo es, as es la naturaleza de este segundo principio. Sin embargo, no podemos olvidar algo fundamental que mencionamos en la introduccin: las ecuaciones de Maxwell son la representacin matemtica de principios fsicos, no verdades absolutas. Es perfectamente posible que s existan los monopolos magnticos es decir, la carga magntica y que simplemente no hayamos sido capaces de detectarla an. El detector MoEDAL (Monopole and Exotics Detector At the LHC, Detector de monopolos y partculas exticas en el LHC), en proceso de construccin algunos detectores ya estn instalados tratar de hacer exactamente eso: detectar la presencia de monopolos magnticos, si es que los hay. Si los monopolos magnticos existen, debemos introducir un nuevo trmino en esta ecuacin de Maxwell, puesto que como hemos dicho antes, la existencia de monopolos es equivalente a la de la carga. De ser as, adems de carga elctrica existira la carga magntica, y la divergencia de B no tendra por qu ser cero siempre. Al igual que en el caso del campo elctrico, podramos tener puntos en los que fuera positiva (si hay cargas magnticas positivas), otros en los que fuera negativa (si las hay negativas) y otros en los que siguiera siendo nula. Esta segunda ecuacin se parecera, por tanto, muchsimo a la primera (pongo ambas juntas para comparar):

E=

B = 0 m

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Las ecuaciones de Maxwell

Como ves, en el caso de la ley de Gauss para el campo magntico la constante es diferente que en la del campo elctrico, pero es una cuestin de unidades y hablaremos de la constante ms adelante, porque no es importante ahora mismo. He representado la densidad de carga magntica como la elctrica, con la letra rho, pero con un subndice m para diferenciarla de la carga elctrica. Las ecuaciones son ms simtricas que las actuales, y a algunos fsicos les parece que tanta simetra y belleza es sospechosa pero a veces los seres humanos tendemos a buscar simetras donde no tiene por qu haberlas, con lo que esto no demuestra nada. Puede parecer una tontera inventar una forma de la ecuacin que incluye cosas que no hemos visto, pero no lo es tanto: no es posible detectar cargas directamente, sino su inuencia sobre lo que las rodea, es decir, sus campos elctrico y magntico. Puesto que el campo magntico en un lugar determinado es la suma del efecto de cargas elctricas y, si existen, de cargas magnticas, necesitamos predecir el efecto de las cargas magnticas sobre el campo para poder encontrarlas si existen: si ese efecto se mide como predice la ecuacin modicada, es que los monopolos magnticos existen, y viceversa. Aunque tambin es posible, como siempre, que la modicacin no sea tan leve y haya algo mucho ms gordo que no estemos viendo, as es la ciencia. Pero, olvidando por un momento la posible existencia de monopolos magnticos que son una simple hiptesis, vuelve al principio del captulo y lee la ecuacin de nuevo. No es algo claro y meridiano? Las lneas del campo magntico son siempre cerradas, por supuesto, luego su divergencia es siempre nula! Y decan que la ecuaciones de Maxwell eran complicadas...

4. Ley de Faraday
No voy a repetir de nuevo lo que armaban las dos ecuaciones anteriores como principios fsicos, pero s quiero poner de maniesto lo que tenan en comn. A veces las ecuaciones de Maxwell se nos embrollan en la cabeza, y es ms fcil recordar lo que signican agrupndolas dependiendo de qu cosas las diferencian o las asemejan. Y, como veremos en un momento, es muy fcil dividir las cuatro en dos parejas las dos que hemos visto hasta ahora y las dos que nos quedan por ver. Las dos leyes de Gauss que hemos visto denan caractersticas del campo elctrico y el campo magntico de manera independiente. En ningn caso se mezclaban ambos los propios nombres as lo reejan. Si slo existiesen estos dos principios fsicos, el campo elctrico y el magntico seran conceptos completamente independientes; sin embargo, no lo son en absoluto, como empezaremos a ver aqu. Ah est la gran diferencia entre las dos ecuaciones que veremos y las dos que hemos visto ya: en las dos que nos quedan se mezclan ambos campos. Esto las hace ms complejas que las dos primeras, pero tambin ms interesantes. Es en estas dos ecuaciones donde el genio de Maxwell se muestra en todo su esplendor, como

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Las ecuaciones de Maxwell

veremos en este captulo y el siguiente. Pero lo primero, como siempre, es escribir la ecuacin que estudiaremos, la ley de Faraday, a veces llamada ley de induccin de Faraday o ecuacin de Maxwell-Faraday en un momento veremos por qu incluir a James aqu. Al igual que en captulos anteriores, la iremos despiezando y espero que, al nal, la mires como a una vieja amiga:

B E= t
Eso s, antes de desgranarla, quiero hablar sobre su origen experimental, al que debe su nombre. Como recordars de la introduccin, Maxwell desarroll sus ecuaciones formalizando principios fsicos que haban sido, en su mayor parte, establecidos por otros cientcos. Ya dijimos entonces que sin el genio de Michael Faraday probablemente no hubiramos disfrutado del de Maxwell, al menos en toda su extensin. No en vano Faraday era uno de los hroes del joven James Clerk Maxwell a pesar de la falta de preparacin formal del primero.

Ley de Faraday

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Michael Faraday (1791-1867).

Porque, aunque no fuera un matemtico experto, Faraday era un experimentador de primera, y su intuicin fsica era fenomenal. Aunque no fue l el primero en darse cuenta de la relacin entre electricidad y magnetismo fue Hans Christian rsted en 1821, y de eso hablaremos en el prximo captulo, sus experimentos en electromagnetismo fueron de tal calidad que nos proporcionaron una enorme cantidad de conocimiento sobre el problema. Adems, a pesar de sus lagunas matemticas, Faraday expres las conclusiones de sus experimentos con tal lucidez que permiti a Maxwell que s era genial en matemticas enunciar los principios subyacentes de un modo muy ecaz. En lo que nos ocupa ahora, tras los descubrimientos de rsted y otros, muchos cientcos se dedicaron a realizar ex-

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Las ecuaciones de Maxwell

perimentos que conectasen electricidad y magnetismo, Faraday incluido. rsted haba demostrado que una corriente elctrica produca a su alrededor un campo magntico, pero era posible lo contrario? Poda un campo magntico producir fenmenos elctricos? La respuesta la dieron, de manera independiente y casi a la vez, el estadounidense Joseph Henry y el britnico Michael Faraday pero Faraday public sus resultados antes, y de ah el nombre de esta ecuacin. En uno de sus experimentos, en 1831, Faraday enroll un cable conectado a una pila alrededor de un anillo de hierro. Gracias a rsted y la cuarta ecuacin, de la que hablaremos en el siguiente captulo, se conoca ya el hecho de que la corriente elctrica del cable generaba un campo magntico, de modo que el anillo de hierro se converta en un imn. Hasta aqu, todo conocido; sin embargo, el ingls enroll un segundo cable en el otro lado del anillo, un cable sin pila. La idea era simple: si una corriente elctrica generaba un campo magntico, tal vez un campo magntico generara una corriente elctrica.

Experimento de Faraday.

De modo que Faraday puso un detector en el segundo cable, el que no tena pila alguna, y encendi el primer circuito

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conectado a la pila. Sin embargo, no sucedi lo que podra parecer evidente: cuando la pila estaba encendida y por tanto haba un campo magntico, el segundo cable no mostraba corriente alguna. La situacin era exactamente igual con la pila encendida que con la pila apagada. Pero, ah!, algo inesperado s suceda: justo en el momento de encender el primer circuito o apagarlo, apareca una corriente elctrica en el segundo circuito. Lo extrao era que no era la existencia de un campo magntico lo que induca una corriente en el circuito sin pila: era la variacin del campo magntico la que generaba corriente. Adems, y esto era tambin curioso, cuando se encenda el circuito, la corriente en el segundo circuito iba en un sentido, pero al apagarlo, la corriente iba en sentido contrario. En ambos casos se detectaba corriente durante un tiempo muy corto: el que duraba la transicin apagado-encendido y viceversa. Eran los cambios, y no la mera existencia de campo magntico, los que causaban la aparicin de corriente. De modo que Michael Faraday enunci un principio que hablaba exclusivamente de cables y circuitos, y el ruso Heinrich Lenz lo ren aadiendo el sentido de la corriente. Ese principio sigue utilizndose hoy, sin apenas cambios, pero Maxwell fue capaz de extrapolarlo como una ley ajena a circuitos y corrientes, una ley matemtica que serva para casos diferentes y que, como veremos en el futuro, tiene consecuencias que Faraday imagin pero nunca pudo demostrar. La ecuacin de hoy lleva, por tanto, el nombre de Faraday, ya que es la expresin matemtica del principio descubierto por el ingls: la inuencia de un campo magntico cambiante sobre la electricidad, pero la forma que utilizamos es ms abstracta que la enunciada por el bueno de Michael.

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Las ecuaciones de Maxwell

La versin de Maxwell-Heaviside (porque fue el segundo quien escribi la forma moderna de la ecuacin) es, como las otras, bellsima por lo conciso de su expresin y lo profundo de sus consecuencias. Una vez ms, una especie de haiku fsico, que repito aqu para empezar a masticarlo:

E=

B t

De modo que, como en ocasiones anteriores, respiremos profundo y ataquemos las matemticas del asunto. Aunque una vez ms, como puedes ver, aparece nuestro viejo conocido, el operador nabla, en este caso no se trata de la divergencia, sino de algo diferente. Puedes verlo porque en el caso de la divergencia tenamos E, mientras que ahora tenemos E. Se trata de cosas matemticamente distintas pero, en lo que a nosotros importa ahora mismo, la diferencia es que el primer caso indicaba la divergencia del campo, mientras que el segundo (con la equis) se indica una operacin distinta de la divergencia, el rotacional del campo. El concepto de rotacional es similar al de divergencia en el sentido de que proporciona informacin acerca del campo vectorial, pero se trata de una informacin diferente y algo ms difcil de visualizar. Como hicimos con la divergencia, hagmoslo con un campo vectorial ms cercano a los sentidos que el elctrico: el ujo de agua en una baera. Como recordars, en ese contexto la divergencia nos deca dnde haba grifos de agua y dnde desages, es decir, de dnde sala y por dnde escapaba el agua de la regin que estbamos

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estudiando. Si llamamos, como hicimos entonces, V a la velocidad del agua en cada punto, V nos proporciona una nueva informacin, que intentar describir primero en una frase para luego ver ejemplos, que es como mejor se ven las cosas. Dicho fatal, V nos da una idea de la turbulencia del agua en ese punto; dicho un poco menos mal, indica hacia dnde y cmo de rpido girara una pelota sumergida en ese punto de la baera. Para ir asimilando el concepto, veamos el caso ms sencillo posible: imaginemos el ujo de agua ms regular y suave posible. Supongamos que en cierta parte de la baera toda el agua se mueve a la vez, a la misma velocidad y en la misma direccin:

Si ponemos una pelota microscpica en cualquier punto del agua, se pondr a girar la pelota? Y, si gira, hacia dnde lo har y cmo de rpido? Eso es lo que signica el rotacional en esta analoga (de hecho, rotacional viene de rotacin y no por casualidad). De modo que pensemos juntos, y tratemos

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Las ecuaciones de Maxwell

de responder a esas preguntas. Desde luego, hace falta cierta imaginacin para visualizar la pelotita en el agua, pero creo que es posible hacerlo y llegar a conclusiones razonables sin problemas. Creo que resulta claro que, en el dibujo de arriba, la pelota no rota. Desde luego, ser empujada por el agua y se ir con la corriente, pero no girar sobre s misma. Por lo tanto, no hace falta que respondamos a la segunda pregunta, y la conclusin respecto al rotacional es clara: en la gura de arriba, excepto en los bordes (luego hablamos de bordes), V = 0:

Pero veamos un segundo ejemplo algo ms complejo. Supongamos que en un momento determinado hemos hecho que el agua se mueva en sentidos contrarios en las dos mitades de la baera, por ejemplo as (se representa cada mitad en un tono para ayudar a ver la frontera entre las dos regiones, el agua en s es igual):

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Si ponemos la pelota en cualquier punto de la regin izquierda, pasar lo mismo de antes, y si la ponemos en la regin derecha, dem de lienzo, pero qu pasa si la ponemos justo en el borde entre ambos ujos de agua? Ah, ah la cosa cambia! La pelota recibe agua en un sentido por su izquierda, y agua en sentido contrario por su derecha, de modo que si no es absolutamente lisa, y en nuestra analoga no lo es porque lo digo yo la pelota girar. En esa lnea de frontera entre ambas regiones, el rotacional no es cero. De modo que aqu s, podemos decir si gira mucho o poco y hacia dnde. En nuestro ejemplo, la pelota girar tanto ms deprisa cuanto mayor sea la corriente a ambos lados no tenemos que preocuparnos por cuanticar esto, y lo har en el sentido que se muestra abajo y que, creo, es bastante intuitivo si te lo imaginas:

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De modo que arriba ests viendo un ejemplo claro en el que V = 0. Matemticamente, para representar ese sentido de giro, en vez de hacer un montn de echitas girando como aparecen arriba, se utiliza un nico vector que va en la direccin del eje de giro y en el sentido en el que avanzara un tornillo que gira como nuestra pelota:

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Claro, si no tienes mucha experiencia con tornillos o tapas de rosca, o grifos, tal vez no veas la relacin entre el giro y la echa con claridad, pero basta con que tomes un frasco con tapa de rosca y gires la tapa en un sentido: vers que la tapa avanza en la direccin de la echa de arriba. No es ms que una forma concisa y nada ambigua de representar la direccin de cualquier giro en Fsica. Naturalmente, el campo elctrico no es agua uyendo, luego V no representa el giro de ninguna pelota, pero imaginarlo as puede ayudarte a visualizar lo que le sucede al campo en un punto determinado. La parte izquierda de la ecuacin de Faraday-Maxwell, por tanto, no es ms que el rotacional del campo elctrico, su turbulencia en un punto determinado, que nos indica el giro de la pelotita imaginaria si el campo fuera agua. S, ya lo s, una abstraccin sobre otra abstraccin sobre... pero as son las cosas. Qu hay de la parte derecha?

E=

B t

Dicho en no, /t es la derivada parcial respecto al tiempo de algo. Dicho en cristiano, representa el ritmo de cambio de ese algo. B/t es, por lo tanto, el ritmo de cambio del campo magntico. Si B/t es cero, es que el campo magntico no cambia en el tiempo. Si es pequeo, es que el cambio es gradual y suave, y si es grande indica que es un cambio muy violento; adems, puesto que B es un vector con direccin, B/t tambin lo es: tiene la direccin de cambio del campo magntico.

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Las ecuaciones de Maxwell

Por ejemplo, supongamos que el campo magntico va hacia la derecha y vale siempre lo mismo: entonces, B/t = 0. Si va hacia la derecha y cada vez se hace ms grande, est cambiando hacia la derecha, luego B/t ir hacia la derecha y ser tanto mayor cuanto ms violento es el crecimiento, mientras que si el campo va hacia la derecha pero se hace ms pequeo, estar cambiando hacia la izquierda, luego B/t ir hacia la izquierda y ser tanto mayor cuanto ms violento sea el decrecimiento. De manera que la parte derecha de la ley de Faraday, B/t, es la rapidez de cambio en el campo magntico, pero va justo en contra de ese cambio, de ah el signo menos delante. Por lo tanto, si te jas en la ecuacin en su conjunto vers que dice algo as, olvidando por un momento las direcciones de los vectores y expresado de manera tan terrible que alguno rechinar los dientes, pero yo me quedo tan ancho: la turbulencia en el campo elctrico en un punto determinado depende de lo violento de la variacin del campo magntico en ese punto. Observa los conceptos mezclados a izquierda y derecha: por un lado, el campo elctrico y por el otro, el campo magntico. Interdependencia entre ambos! Por un lado, la geometra de un campo el rotacional, por otro lado, el cambio temporal de un campo la derivada respecto al tiempo. La geometra del campo elctrico depende del cambio del campo magntico en el tiempo. Pero vayamos un poco ms all, jndonos ahora en la direccin de las cosas y no slo en su magnitud. Como ves en la ecuacin, la direccin del rotacional del campo elctrico es justo la contraria (por el signo menos) de la direccin en la

Ley de Faraday

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que cambia el campo magntico. Para imaginar toda la escena basta hacer lo siguiente: ver hacia dnde cambia el campo magntico e imaginar un tornillo justo en sentido contrario. El tornillo gira como lo hara una pelota colocada en ese punto como siempre, si el campo elctrico fuera agua uyendo:

Observa que aqu ya no puedo dibujar el ujo de agua alrededor de la pelota, porque no lo conocemos. Antes nos inventamos el ujo de agua: conocido el ujo de agua, dedujimos la direccin de rotacin de la pelota, porque slo puede ser de una manera. Pero ahora estamos haciendo lo contrario conocemos el giro de la pelota. Podemos conocer el ujo de agua? La respuesta es que no exactamente, porque muchos posibles ujos de agua haran girar nuestra pelota exactamente de esta manera. Por eso las ecuaciones de Maxwell son varias: la estructura exacta del campo elctrico depende de otras ecuaciones, no slo sta, que nos indica una de las caractersticas de la geometra del campo, pero no nos da la informacin completa (o slo hara falta una ecuacin, claro).

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Las ecuaciones de Maxwell

Eso s, hay algo que s sabemos seguro en el dibujo de arriba: sea como sea el ujo de agua que hace girar la pelota, dado que la pelota gira (es decir, dado que el rotacional no es cero), tiene que haber agua movindose contra la pelota. No sabemos exactamente cmo se mueve, pero s que se mueve, y que lo hace de un modo que hace girar la pelota. Esto puede parecer una obviedad, pero tiene consecuencias importantsimas que veremos en un momento. La razn de la importancia del prrafo anterior es que hay algo escondido aqu que es ms profundo de lo que parece. Imagina que, en un sitio determinado, en el vaco, en ausencia de cargas elctricas, de modo que no hay campo elctrico de ningn tipo, llevamos un imn. Y, como quien no quiere la cosa, movemos ese imn de un lado a otro con la mano. La ecuacin de Faraday-Maxwell nos dice que, ya que est cambiando el campo magntico (pues al mover el imn el campo aumenta en unos lugares y disminuye en otros), debe haber turbulencias en el campo elctrico: una mini-pelota sensible al campo como si fuera agua debera ponerse a girar. Hasta aqu, todo normal, verdad? De modo que movemos el imn de un lado a otro, cambia el campo magntico, surge la turbulencia en el campo elctrico y nuestra pelota imaginaria se pone a girar en el sentido que debe de acuerdo con la ecuacin, a causa del campo elctrico. Pero, un momento... Qu campo elctrico? No haba ninguno! sa es la profundidad de la que estoy hablando. La ecuacin no exige en ningn momento que haya un campo elctrico preexistente para que se cumpla: la

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ecuacin representa un principio fsico universal. El campo magntico variable en el tiempo es capaz de producir un campo elctrico de la nada tal que su rotacional tenga sentido contrario al del cambio del campo magntico. Es como si hacer algo en un lugar determinado causara, de manera garantizada, una turbulencia en el agua... incluso cuando ests en un sitio en el que no hay agua, en cuyo caso aparece agua turbulenta. Cmo es posible esto tan absurdo?, puedes estar pensando. Cmo sale ese campo elctrico de la nada? Tengo dos cosas que decir al respecto, una corta y objetiva y otra larga y ms subjetiva. La concreta es bien simple: que aparezca un campo elctrico no es porque la ecuacin de Faraday-Maxwell sea un conjuro mgico, es al revs: el campo surge de este modo, y lo hemos comprobado innidad de veces de manera experimental. La ecuacin no es ms que la expresin formal de ese hecho emprico. Si te parece raro es simplemente que el Universo es raro, no es culpa de Michael ni de James. Lo ms largo que tengo que decir es bastante poco riguroso y ms bien potico, pero tal vez te ayude a aceptar mejor que aparezca un campo elctrico de la nada. Los siguientes dos prrafos no llegan siquiera a analoga, y negar haberlos escrito con ayuda de mi abogado si hace falta. Puedes imaginar el vaco, no como nada, sino como una especie de ocano perfectamente transparente en absoluta calma algo parecido al ter de los antiguos. Cuando est en esta calma absoluta, es imposible notar su presencia. Sin embargo, ese ocano puede oscilar con olas que s podemos notar; existen dos tipos de olas: las que suben y bajan, y las que van a izquierda y derecha (poco importan las direccio-

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Las ecuaciones de Maxwell

nes). A las oscilaciones arriba y abajo las llamamos campo elctrico, y a las oscilaciones a izquierda y derecha, campo magntico. Ni un campo ni otro son cosas, ni aparecen de la nada: son la expresin de la oscilacin de ese ocano invisible que es el vaco y la manera en la que podemos notar su presencia. Al perturbarlo con un campo magntico variable, podemos crear en l una turbulencia que se convierte en un campo elctrico y, como veremos ms adelante, tambin al revs. No aparece algo nuevo: lo que ya exista se mueve de una manera diferente. Dejando aparte estas disquisiciones tericas, volvamos de nuevo a lo prctico. Cmo reconciliar esta forma tan abstracta de expresar el principio fsico con el experimento original de Faraday? Parece ms difcil de lo que es en realidad. Para empezar, cuando el circuito original est apagado o encendido, el anillo de hierro est imantado con un campo magntico constante. Nada cambia en el campo magntico luego, tanto en un caso como en otro apagado o encendido, B/t = 0, luego E = 0. No hay turbulencia en el campo elctrico. Pero, cuando se enciende el circuito de la izquierda y se imanta el trozo de hierro, durante el cortsimo proceso de imantacin en el que se pasa de ausencia de campo magntico a presencia de campo magntico, B/t no es nulo. Por lo tanto, aparece un E que tampoco es nulo (y que va justo en contra del anterior). S, antes no haba campo elctrico, pero ahora s lo hay, a consecuencia de la variacin en el tiempo del campo magntico. Como consecuencia de la existencia de ese campo elctrico,

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las cargas elctricas del segundo circuito (los electrones) empiezan a moverse por el cable: se genera una corriente elctrica. Pero claro, una vez que el trozo de hierro ya se ha imantado completamente, el campo magntico ya no vara, desaparece su efecto sobre el campo elctrico y ste deja de existir. Las cargas se paran, y permanecen paradas mientras nada ms cambie. Al apagar el primer circuito, pasa lo mismo pero al revs: el campo magntico desciende hasta anularse y, mientras lo hace, aparece un rotacional del campo elctrico justo en contra del anterior, y esto hace que los electrones del cable se muevan justo al revs que antes. Una vez el trozo de hierro ya no es un imn, ya que B/t es otra vez cero, deja de haber movimiento en el cable por la ausencia de campo elctrico. Aunque no es el objetivo de este captulo que ya es demasiado largo explorar las consecuencias prcticas de este principio fsico, no es difcil imaginar su utilidad: para generar una corriente elctrica no hace falta ms que un cable, sin pila ni nada parecido, y un imn; al mover el imn cerca del cable, B/t produce un E y las cargas del cable se mueven: hemos producido una corriente elctrica simplemente moviendo el imn! El problema, claro, es que en cuanto dejamos de mover el imn desaparece el efecto. La solucin es moverlo todo el rato: por ejemplo, uniendo los imanes a una rueda y haciendo que la rueda gire constantemente. El propio Faraday ya pens en esto (as de inteligente era), y hoy en da empleamos este principio para producir prcticamente toda la corriente elctrica que utilizamos. La diferencia entre unos sistemas y otros de generacin de corriente suele estar en cmo conseguimos que gire la rueda

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Las ecuaciones de Maxwell

(con agua, vapor muy caliente, viento, etc.). El caso es que, dicho todo esto, podemos volver a mirar a la ecuacin de Maxwell-Faraday y, espero, lanzar una pequea sonrisa de afecto hacia ella, una vez sus misterios han dejado de serlo:

E=

B t

Existe, por cierto, una versin alternativa que considera la posible existencia de carga magntica, como mencionamos en el captulo anterior, pero esa carga magntica aparece de un modo que explicaremos en el siguiente captulo, de manera que hablaremos de la versin modicada entonces.

5. Ley de Ampre-Maxwell
Antes de zambullirnos en la cuarta de las ecuaciones, un breve recordatorio muy rpido de lo que las tres que ya conocemos nos dicen sobre el electromagnetismo, aunque sea simplemente para que disfrutes de lo que sabes:
E = /0 ; Las lneas de campo elctrico nacen en las

cargas positivas y mueren en las negativas. ni n, son siempre cerradas.

B = 0; Las lneas de campo magntico no tienen principio E = B/t; Un campo magntico variable en el tiempo

produce un campo elctrico incluso en ausencia de cargas, y el campo elctrico producido es perpendicular a la variacin del campo magntico.

La ecuacin de este captulo es, matemticamente, la ms compleja y larga de las cuatro, pero no te preocupes! Tenemos una ventaja enorme: ya no eres el mismo que antes de empezar con la primera ecuacin. A estas alturas, tras ver las otras tres, ya ests curtido, y creo que tal vez la ms difcil de las cuatro a priori se convierta en una de las ms sencillas; veremos. En cualquier caso, desentraemos los secretos de la

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Las ecuaciones de Maxwell

ley de Ampre-Maxwell, a veces llamada simplemente ley de Ampre (en un momento veremos por qu preero el nombre ms largo). Como siempre, antes de entrar en detalles, aqu tienes la ecuacin en cuestin en todo su esplendor intimidatorio:

E B = 0 J + 0 0 t
Tampoco es tan terrible, verdad? Hay algn smbolo que no ha aparecido hasta ahora, pero casi todos son ya viejos conocidos. Como puedes ver, a la derecha del igual hay una suma de dos trminos, que es la razn del peculiar nombre de esta ley: el primer trmino fue propuesto por Ampre y el segundo por el propio Maxwell. Sin embargo, el primer hroe en esta historia no es ni el uno ni el otro, sino Hans Christian rsted. Como dijimos en la introduccin histrica, en 1820 este dans realiz un experimento crucial en el estudio del electromagnetismo: al conectar un circuito con una pila y un cable, observ que alrededor del cable apareca un campo magntico que poda hacer girar una aguja imantada como la de una brjula. No se trat de un descubrimiento accidental, por cierto: rsted ya sospechaba que exista una conexin entre los fenmenos elctricos y magnticos, y la llevaba buscando ya tiempo. Aunque el propio rsted no fue capaz de obtener una ecuacin matemtica que describiese el campo magntico genera-

Ley de Ampre-Maxwell

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do por una corriente elctrica, s pudo describir lo que suceda de manera general tras una batera de experimentos, y todas las propiedades del campo magntico eran bastante intuitivas excepto una:
El campo magntico era tanto ms intenso cuanto mayor era

la intensidad de la corriente elctrica (una proporcionalidad directa a la intensidad). ca del cable era medido (una proporcionalidad inversa a la distancia).

El campo magntico era tanto ms intenso cuanto ms cer-

El campo magntico nunca se diriga hacia el cable, sino

que era exactamente perpendicular a l en todos los puntos, como si rodease el cable.

Las dos primeras caractersticas, como digo, parecen razonables. La tercera es algo ms extraa; el campo elctrico nace y muere en sus fuentes, las cargas elctricas, pero en los experimentos de rsted el campo magntico no haca lo mismo. El dans esperaba que las lneas del campo magntico se dirigieran alejndose del cable o acercndose hacia l, pero no que hicieran algo como esto, que es lo que se observa al esparcir limaduras de hierro alrededor de un cable recorrido por una corriente elctrica (y que seguro que has visto alguna vez):

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Las ecuaciones de Maxwell

Limaduras de hierro orientadas alrededor de un cable (A, dirigido perpendicularmente al papel). Popular Science Monthly, 1895.

Era como si el cable fuera el centro de un remolino, el origen de una especie de turbulencia en el campo magntico. Te suena esto? S, naturalmente que s el bueno de rsted, aunque no lo expresase en estos trminos, estaba esperando que la corriente elctrica originase una divergencia del campo magntico, pero lo que estaba sucediendo es que la corriente elctrica produca un rotacional dirigido en el sentido de la propia corriente. Cuando los resultados de rsted llegaron a Francia despertaron un enorme inters en Andr-Marie Ampre. En una semana, el francs public ya una descripcin ms rigurosa y detallada de lo que haba sucedido en esos experimentos, e incluso explic fenmenos adicionales, como el hecho de que dos cables recorridos por sendas corrientes elctricas podran repelerse o atraerse dependiendo de los sentidos de las

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corrientes. En los aos siguientes, Ampre se dedic al estudio de lo que por entonces se denominaba electrodinmica y hoy electromagnetismo. En 1826 public una ley matemtica que explicaba la experiencia de rsted y muchas otras: una ley matemtica que postulaba las corrientes elctricas como las fuentes del campo magntico. Aunque esa ley tena una forma ligeramente diferente a la que utilizamos aqu, es equivalente a ella. Podramos escribir esta ley de Ampre as:

B = 0 J
Si la comparas con la versin moderna del principio del captulo, vers que falta el segundo trmino, del que hablaremos luego pues fue introducido por James Clerk Maxwell y no exista en la original. Examinemos esta versin del buen Andr-Marie paso a paso, como hemos hecho antes. Como puedes ver, el miembro de la izquierda, B , no es ms que el rotacional del campo magntico. Al igual que la ley de Gauss para el campo magntico era la contrapartida para ese campo de la ley de Gauss para el campo elctrico, la ley de Ampre es la contrapartida para el campo magntico de la ley de Faraday para el elctrico como dijimos en captulos anteriores, las cuatro ecuaciones van a pares. Por tanto, esta ecuacin nos informa sobre el rotacional del campo magntico, es decir, sobre el modo en el que las lneas de campo giran alrededor de cada punto del espacio, del

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Las ecuaciones de Maxwell

mismo modo que la ley de Faraday haca lo propio con el campo elctrico. Esta vez el miembro de la derecha no es nulo, como suceda en el caso de B, con lo que en este captulo no hablaremos de cmo no se comporta el campo magntico. En esta ocasin s hablaremos de sus fuentes primarias. El miembro de la derecha es bien simple, 0 J. La letra griega mu con el subndice 0, 0 , apareci de pasada en un captulo anterior, y es parecida a 0 la constante elctrica o permitividad elctrica del vaco; en este caso 0 recibe el nombre de permeabilidad magntica del vaco o, a veces, constante magntica. Se trata de una constante universal cuyo valor, aunque no sea importante ahora mismo, es 4 107 N A2 . S ser importante ms adelante, pero lo relevante ahora es eso: que es una constante. Por otro lado, esa J es lo nico realmente nuevo en esta ecuacin, y constituye, por n!, la fuente bsica de los campos magnticos. Se trata de la densidad de corriente elctrica, y es parecida a la densidad de carga elctrica que apareci en la ley de Gauss para el campo elctrico. Si J es muy grande en un punto determinado, es que hay concentrada all una gran intensidad de corriente elctrica, y si en un punto J = 0 eso signica que all no hay corriente alguna. Una corriente elctrica no es ms que un conjunto de cargas elctricas en movimiento. Cuanta ms carga se mueva cada segundo (ya sea porque hay mucha carga movindose, o porque la carga que hay se mueve muy deprisa), mayor intensidad de corriente existe. La intensidad se mide en amperios (A), en honor a uno de nuestros hroes de este libro, por supuesto.

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J es la densidad de corriente, de modo que indica la intensidad que atraviesa cada metro cuadrado de supercie. Podramos entrar en sutilezas sobre esto, pero no nos hace ninguna falta: un cable recorrido por una corriente elctrica tiene una densidad de corriente J determinada (tanto mayor cuanto mayor sea la intensidad que circula por el cable), pues hay electrones circulando por l. Y la direccin de J ser la del cable, pues es la direccin en la que se mueven las cargas. Sin embargo, como puedes ver en la ecuacin, B = 0 J. Dicho con palabras, la direccin de la corriente no coincide con la del campo magntico, sino con el eje de giro del rotacional. Si recuerdas nuestro ejemplo de la pelota y el agua que la haca girar, en este caso el agua es el campo magntico, y el eje de giro de la pelota es la corriente elctrica, con lo que el campo magntico gira alrededor del eje denido por el cable:

Desde luego, como dijimos en la ley de Faraday, no hay nada girando: como se ve en la fotografa de las limaduras de hierro y el cable, lo que realmente sucede es que el campo

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Las ecuaciones de Maxwell

magntico es siempre perpendicular a la lnea que une cualquier punto con el cable, como la rueda de una bicicleta y sus radios: el cable elctrico es el eje de la rueda, y el campo magntico tiene la direccin del neumtico, perpendicular a los radios. Naturalmente, esto no es sorprendente ni determina lo que sucedi cuando rsted puso las limaduras alrededor del cable, sino justamente al revs: esta ley es una expresin elegante y precisa del conocimiento adquirido por el dans y por Ampre. Por lo tanto, esta primera parte de la ley de Ampre-Maxwell nos dice algo esencial: las fuentes primarias del campo magntico son las corrientes elctricas, es decir, las cargas en movimiento. Como puedes ver, combinando esta ley con la de Gauss para el campo elctrico, las fuentes ltimas de ambos campos son las cargas elctricas: sin ellas no habra ni un campo ni el otro. La diferencia entre ambos es que para que exista un campo elctrico simplemente hacen falta cargas. Sin embargo, para que exista un campo magntico tienen que existir cargas que se muevan, es decir, corrientes elctricas. Esto lleva a reexiones curiosas de las que hablaremos ms adelante. Antes de seguir, recordars que al hablar de la ecuacin equivalente a sta, pero para el campo elctrico, la ley de Faraday, dijimos que tendra una forma diferente de existir las cargas magnticas. Bien, ahora que hemos visto la primera parte de la ecuacin, creo que la anterior modicada para incluir las hipotticas cargas o monopolos magnticos debera ser clara y meridiana. Recordars que, de existir cargas magnticas, stas seran las fuentes de la divergencia del campo magntico, lo mismo

Ley de Ampre-Maxwell

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que las cargas elctricas lo son del campo elctrico. Pero acabamos de ver que las cargas elctricas en movimiento generan un rotacional del campo magntico (es decir, del otro campo), con lo que tambin podra pasar lo contrario: de existir cargas magnticas en movimiento, stas generaran un rotacional del campo elctrico. De este modo, la ley de Faraday pasara de su forma original, en la que la estudiamos, E = B/t, a tener un trmino nuevo debido a las cargas magnticas,

E=

B + 0 Jm t

Una vez ms, se trata de una ecuacin hipottica y no tiene sentido tomrsela demasiado en serio hasta que se detecte algn monopolo magntico, pero cuando mires las cuatro ecuaciones juntas creo que estars de acuerdo conmigo en que son ms elegantes incluyendo cargas magnticas. Pero volviendo a la ecuacin que nos ocupa, el caso es que, tal como est escrita, la ley de Ampre no es completa. James Maxwell se percat de que, al igual que un campo magntico variable produce un campo elctrico de la nada, como vimos en la ley de Faraday, tambin sucede lo contrario: un campo elctrico variable produce un campo magntico. Expresado matemticamente, esto signica que la ley de Ampre requiere de un trmino ms:

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Las ecuaciones de Maxwell

B = 0 J + 0 0

E t

Ahora s est completa, y ves el porqu del nombre de ley de Ampre-Maxwell: ambos cientcos contribuyeron parte de ella, aunque desde luego la mayor parte del mrito es del francs. Como puedes ver, en esta ecuacin aparecen adems las dos constantes, la elctrica y la magntica, que hemos mencionado en este librito. El signicado fsico del trmino nuevo debera, a estas alturas, estar bastante claro: un campo elctrico variable produce un rotacional del campo magntico, incluso en ausencia de corrientes. De modo que, una vez ms, vemos cmo uno de los dos campos, de variar en el tiempo, puede producir una especie de perturbacin que hace aparecer al otro. En este aspecto son completamente simtricos: cualquiera de los dos, de ser variable, produce un rotacional del otro campo. De hecho, parece casi como si pudiramos hacer trampa y sacar campos de la nada: un campo elctrico que vare y produzca un campo magntico que vare y que, por tanto, produzca un campo elctrico que vare y que... raro, no? De ese asunto y de la relacin ntima entre ambos campos hablaremos al hacerlo de la ecuacin de onda electromagntica. Pero, antes de eso, ahora que ya son viejas conocidas para ti, terminemos este captulo con las cuatro juntas. Si tanto t como yo hemos hecho bien nuestro trabajo, ya no deberan producir desasosiego, sino una sonrisa de complicidad:

Ley de Ampre-Maxwell

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E=

E=

B t E t

B=0

B = 0 J + 0 0

Observa ahora las mismas cuatro ecuaciones pero considerando la existencia de cargas o monopolos magnticos; como siempre, he representado la densidad de carga magntica como m y la densidad de corriente magntica como Jm :

E=

E = 0 Jm + B=

B = 0 m

B t E 0 J + 0 0 t

Como puedes ver, constantes aparte (el valor de las constantes depende del sistema de unidades que empleemos), la versin que incluye cargas magnticas tiene una simetra mucho mayor. Naturalmente, el placer esttico que produce una ecuacin no es un factor que determine que sea cierta o no aqu lo importante es si se detectan o no monopolos magnticos y, por ahora, es que no.

6. Ley de Lorentz
Tras desgranar las cuatro ecuaciones de Maxwell, podemos dedicarnos a explorar algunas de sus consecuencias ms interesantes; en este captulo pondremos la guinda a las ecuaciones, un pequeo detalle sin el que no describen de manera til el comportamiento de las cosas. Como hemos visto, las cuatro ecuaciones establecen cules son las fuentes y las propiedades de los campos elctrico y magntico. Como hemos visto, el campo electromagntico tiene cuatro fuentes fundamentales: las cargas elctricas, las corrientes elctricas es decir, las cargas en movimiento, las variaciones en el campo elctrico y las variaciones en el campo magntico. Pero eso es slo la mitad de la historia: hemos estudiado los campos elctrico y magntico como consecuencias, pero la razn por la cual nos pusimos a estudiarlos en primer lugar es porque notamos sus efectos a nuestro alrededor: qu consecuencias tienen esos dos campos sobre la materia? Como recordars, cuando hablamos sobre la ley de Gauss para el campo elctrico dijimos que en cierto sentido era una reformulacin ms moderna de una ley anterior, la ley de Coulomb que describa cmo las cargas del mismo signo se repelen y las de signos contrarios se atraen.

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Las ecuaciones de Maxwell

La ley de Gauss, sin embargo, no deca absolutamente nada de cargas que se repelen o se atraen, sino que simplemente estableca la creacin del campo elctrico a causa de la existencia de cargas. En tiempos de Coulomb, la interaccin entre cargas se estudiaba de una manera directa, como algo as:

Sin embargo, la formulacin de Maxwell del electromagnetismo es ms abstracta y tiene algo as como dos pasos. Como hemos visto, la materia cargada crea campos en el caso de la ley de Gauss, las cargas crean un campo elctrico a su alrededor. Podramos representar la ley de Gauss as:

A su vez, ese campo afecta a la materia cargada:

Y es este segundo paso, la inuencia de los campos sobre la materia cargada es decir, la fuerza ejercida por los campos sobre las cargas el que no aparece en ninguna de las ecuaciones de Maxwell y al que nos vamos a dedicar brevemente

Ley de Lorentz

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ahora. Como puedes ver, el efecto nal de unas cargas sobre otras es el mismo que en la versin de Coulomb: el campo aqu no es ms que un intermediario de la interaccin, que tiene el mismo efecto que antes sobre la segunda carga. Sin embargo, como hemos visto a lo largo del libro, ambos campos interaccionan entre s y producen efectos a veces sorprendentes y a ellos dedicaremos el siguiente captulo, por cierto. Afortunadamente, a diferencia de la generacin de campos a partir de la materia, el efecto de los campos sobre ella es ms simple y fue resumido en una sola ley fsica por un viejo amigo de El Tamiz, Hendrink Antoon Lorentz. Este simptico y genial holands fue el ganador del Premio Nobel de Fsica de 1902 por su hiptesis de que la radiacin electromagntica era creada por minsculas partculas cargadas en la materia, pero ahora vuelve a ser el hroe de nuestra historia.

Hendrink Antoon Lorentz (1853-1928).

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Las ecuaciones de Maxwell

Sin embargo, como suele pasar en ciencia, el resultado no es la labor de un slo hroe, sino de una larga cadena de ellos. Como ya hemos visto, Charles-Augustin de Coulomb haba establecido ya una ley matemtica que describa la atraccin y repulsin entre cargas debida, en trminos ms modernos, al campo elctrico, y Andr-Marie Ampre haba llegado a una ley similar que describa la atraccin y repulsin entre corrientes elctricas en trminos post-Maxwell, debida al campo magntico. De modo que conocamos ya, de manera ms simple, los efectos de los campos sobre la materia cargada, pero nos haca falta reformular estas leyes en trminos post-Maxwell, es decir, en trminos explcitos del campo elctrico y magntico. De ah que hiciera falta algo ms despus de Coulomb y Ampre. El siguiente protagonista es otro viejo conocido, J. J. Thomson, galardonado con el Premio Nobel de Fsica de 1906 por su descubrimiento del electrn. El britnico trat de encontrar una ley matemtica que describiera la fuerza que sufren las cargas debida al campo magntico B y estuvo a punto de lograrlo a la perfeccin. De hecho, la expresin obtenida por Thomson en 1881 es la correcta excepto por un factor de 1/2 debido a algunos errores de clculo. Puede parecer un espanto obtener una expresin que predice una fuerza magntica que es la mitad de la real, pero el logro de Thomson es inmenso: aunque el valor numrico no sea el bueno, el comportamiento de la materia respecto al campo estaba perfectamente descrito de forma cualitativa en su ecuacin. La expresin de la fuerza magntica que obtuvo Thomson a partir de los datos experimentales era sta, en funcin de la carga, la velocidad y el campo magntico:

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F=

1 q vB 2

S, ese 1/2 sobra, pero veamos qu signica cualitativamente esta ley de Thomson pongo comillas porque nadie la llama as que yo sepa para la fuerza magntica, ya que hay una operacin ah que todava no hemos visto especcamente en este libro. En primer lugar, la fuerza debida al campo magntico es un producto de varios factores, lo cual tiene una consecuencia inmediata: no puede existir una fuerza magntica si cualquiera de los factores es nulo. Dicho de otro modo, para que algo sufra una fuerza magntica ese algo debe:
Tener carga elctrica q, luego un cuerpo neutro no sufre

fuerzas magnticas.

Estar en algn sitio en el que exista un campo magntico B,

luego sin campo magntico no hay fuerza magntica, algo de perogrullo.

Estar movindose con una velocidad v, luego un cuerpo en

reposo no sufre una fuerza magntica.

De estas tres condiciones, la tercera me parece la menos evidente y la ms interesante. De acuerdo con Thomson y con todos los experimentos realizados, claro, pues su frmula era una ley, es decir, una observacin emprica puesta por escrito, aunque tengamos una carga elctrica tremenda inmersa en un campo magntico de tres pares de narices, si la carga est quieta, no sufrir absolutamente ninguna fuerza magntica. Ni se entera de que hay un campo!

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Las ecuaciones de Maxwell

Thomson en el Cavendish Physical Laboratory de Cambridge.

Si te jas, esto tiene una bella simetra con la ley de AmpreMaxwell que describa las fuentes del campo magntico. Como espero que recuerdes o te suspendera si fueras mi alumno, en aquella ley vimos que la fuente primaria del campo magntico es decir, aparte del campo elctrico variable lo constituan las corrientes elctricas, es decir, las cargas en movimiento. Es decir, para que exista un campo magntico no basta con que haya cargas: debe haber cargas movindose. Pero ahora, de acuerdo con Thomson, vemos que para que una carga elctrica sufra los efectos de un campo magntico no basta con que haya un campo y una carga: debe haber un campo y una carga movindose. Slo las cargas en movimiento crean B y slo las cargas en movimiento sufren B. Esto tiene una importantsima consecuencia si piensas en el hecho de que todo el movimiento es relativo, y de ella hablaremos en el ltimo captulo.

Ley de Lorentz

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Sin embargo, nos queda una cosa ms por analizar: ese v B no es un producto cualquiera, sino un producto vectorial entre la velocidad y el campo, representado por ese signo de multiplicacin a la antigua usanza. Aunque explicar en profundidad el signicado de este operador matemtico es algo que no puedo hacer aqu, s puedo darte una idea de alguna de sus propiedades ya que, aunque escondido, ha hecho su aparicin en este libro siempre que lo hizo el rotacional. Si no, fjate en la ley de Faraday:

E=

B t

Ese producto del operador nabla por el campo elctrico no es otra cosa que un producto vectorial. Aunque ahora no estamos multiplicando nabla sino simplemente la velocidad por el campo magntico, la propiedad fundamental es la misma en ambos casos: el resultado es siempre perpendicular a los dos vectores involucrados. En este caso, la consecuencia ms interesante de que lo que hemos llamado ley de Thomson tenga un producto vectorial es la siguiente: la fuerza magntica siempre es perpendicular tanto al campo magntico como a la velocidad de las cargas. Una vez ms, si te jas, existe una simetra con la generacin del campo por la ley de Ampre-Maxwell: el campo magntico era siempre perpendicular a las corrientes elctricas y los cables (recuerdas la foto del cable con las limaduras de hierro alrededor?). Del mismo modo que sucede eso, al interaccionar campo con cargas vuelve a pasar lo mismo: la fuerza que aparece sobre las cargas es perpendicular al campo.

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Las ecuaciones de Maxwell

Sin embargo, ms interesante an es la otra perpendicularidad, aunque a veces una primera mirada a la ecuacin la pasa por alto: la fuerza es siempre perpendicular a la velocidad. Qu signica esto? Que si, por ejemplo, la carga va hacia la derecha, la fuerza magntica nunca jams ir hacia la derecha ni hacia la izquierda. De hecho, nunca ir en ninguna direccin que no sea perpendicular a la direccin en la que se mueve la carga: nunca la empujar lo ms mnimo hacia delante en su movimiento, y nunca la empujar hacia atrs en su movimiento. S podra ir, en nuestro ejemplo, hacia arriba, o hacia abajo, o en cualquier otra direccin perpendicular a la lnea horizontal. Si suponemos que la partcula viaja hacia la derecha y la fuerza va, por ejemplo, hacia arriba, la situacin sera algo as:

Pero claro, en el mismo instante en el que la fuerza se llevase nuestra partcula hacia arriba, la partcula ya no estara viajando hacia la derecha, sino en diagonal hacia la derecha y un poquitn hacia arriba... luego la fuerza magntica tambin cambiara de direccin y ya no ira hacia arriba, sino hacia arriba y un poquitn hacia la izquierda, pues de acuerdo con la ley de Thomson debe ser perpendicular a la velocidad:

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Y lo mismo vuelve a pasar todo el tiempo, por supuesto, ya que ahora la carga curva su movimiento an ms, con lo que tambin lo hace la fuerza:

Como puedes ver, puesto que la direccin de la fuerza va cambiando segn lo hace la velocidad, nuestra partcula terminara realizando una circunferencia. Si hubiera empezado movindose en otra direccin, tal vez hubiera seguido una especie de muelle avanzando en una direccin pero girando en otra, pero siempre hubiera aparecido algn movimiento circular por la propia naturaleza de la fuerza de Thomson.

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Las ecuaciones de Maxwell

En la realidad muchas partculas subatmicas pueden frenarse o acelerar por otras razones, por ejemplo, si no estn en el vaco, sino dentro de un gas en el que chocan con otras partculas y se frenan, con lo que muchas veces, en vez de circunferencias, vemos espirales. Seguro que alguna vez has visto alguna foto de una cmara de niebla y en ella aparecen cosas como sta:

Imagen cortesa del CERN [http://cdsweb.cern.ch/record/39472?ln=ja].

Se trata de los rastros de las partculas producidas en la desintegracin de un kan una partcula subatmica inestable. Lo que me interesa ahora no son los kaones, sino que comprendas la razn de que siempre aparezcan esas espirales, y lo que signican: que en esa cmara de niebla hay un campo magntico y que la fuerza originada por ese campo sobre las partculas cargadas que se mueven en l a gran velocidad produce movimientos circulares o, en este caso, espirales, dado que las partculas cambian su rapidez por otras razones.

Ley de Lorentz

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Esta perpendicularidad signica adems que un campo magntico nunca jams puede hacer que una partcula se mueva ms deprisa o ms despacio que antes. Pinsalo: para que empujase la carga a moverse ms rpido que antes, debera empujarla hacia delante, al menos un poco... pero eso no puede pasar, porque la fuerza es perpendicular siempre a la direccin de movimiento. Y para frenarla lo ms mnimo, tendra que tirar de ella hacia atrs, pero eso tampoco puede pasar! El campo magntico slo puede hacer que las partculas giren, modiquen la direccin en la que se mueven, pero nunca puede modicar un pice lo rpido que van. Puede que ests arqueando las cejas y pensando algo como: Vamos a ver, Pedro, cuando pongo dos imanes cerca el uno del otro, completamente parados, empiezan a moverse cada vez ms deprisa, ya lo creo que sufren una fuerza hacia delante! Ah, s, claro... pero tus pobres ojos humanos no estn viendo lo que pasa realmente. No puedo dedicarle suciente tiempo aqu para explicarlo en profundidad, pero es una confusin sucientemente comn y razonable como para otorgarle al menos un prrafo. Las partculas que componen los imanes no estaban paradas, ni mucho menos! Los electrones estaban movindose alrededor de sus ncleos a una velocidad tremenda. Lo nico que hace el campo magntico del otro imn es curvar el movimiento de muchos electrones al unsono, de modo que todos intenten moverse hacia el otro imn... y, debido a la atraccin de Coulomb, se lleven a sus ncleos consigo, haciendo que el imn se mueva como un todo. Dicho de otro modo, la fuerza magntica no hace que las partculas se muevan ms deprisa, pero s que muchas partculas que tenan movimientos dispares se pongan de acuerdo y tiren juntas del objeto

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Las ecuaciones de Maxwell

macroscpico en una direccin determinada. Pero, como no vemos partculas subatmicas, pensamos ingenuamente que los imanes empezaron parados y luego empezaron a moverse. El caso es que Thomson estableci el comportamiento cualitativo de las cargas en presencia de un campo magntico y slo meti la pata en ese maldito 1/2. El responsable de corregirlo no fue otro que Oliver Heaviside, el siguiente hroe de este librito, quien reescribi y reorganiz las muchas ecuaciones de Maxwell como las cuatro que conocemos hoy. Heaviside obtuvo la expresin correcta en 1889:

F=q vB
Una vez cuanticada la inuencia del campo magntico, para completar la ley que describa la inuencia del campo electromagntico sobre la materia slo faltaba, por tanto, incorporar el campo elctrico a esa ley; en otras palabras, haca falta introducir ah la ley de Coulomb reescrita en trminos de los campos de Maxwell. Aqu es donde, por n, hace su aparicin el hroe nal de este captulo, Lorentz, que en 1892 public la expresin completa de la fuerza electromagntica sobre la materia, que incluye el efecto de los dos campos, elctrico y magntico:

F = q (E + v B)

Ley de Lorentz

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Como suceda en las cuatro ecuaciones de Maxwell, aqu el campo elctrico tambin es ms simple y sus efectos ms intuitivos. Como puedes ver, en el trmino de E no hay velocidad que valga, ni productos vectoriales, ni perpendicularidades ni pamplinas. Esto tiene sus consecuencias, por supuesto. En primer lugar, la fuerza que sufre una carga sometida nicamente a un campo elctrico ser la siguiente:

F=qE

Punto pelota. Para que una carga sufra una fuerza elctrica slo hacen falta dos cosas: una carga y un campo. No hace falta que la carga se mueva; una vez ms, simetra con las ecuaciones de Maxwell, ya que la ley de Gauss estableca que las cargas elctricas producen a su alrededor campos elctricos, sin necesidad de moverse, y ahora pasa lo mismo pero al revs: las cargas elctricas sufren la accin de los campos elctricos sin necesidad de moverse.

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Las ecuaciones de Maxwell

Albert Einstein y Hendrik Antoon Lorentz, fotograados por Ehrenfest a la puerta de casa del ltimo en 1921.

La segunda diferencia con la parte establecida por Thomson y Heaviside es que aqu no hay nada perpendicular: si el campo elctrico va en una direccin determinada, la carga sufrir una fuerza en ese sentido o el opuesto. Es posible, por ejemplo, tener una partcula que va hacia la derecha y que el campo vaya hacia la derecha y la fuerza tambin: esa partcula, como consecuencia, se mover cada vez ms rpido. Los campos elctricos s hacen que las partculas vayan ms rpido o ms despacio, a diferencia de los magnticos. A pesar de que existen otras fuerzas fundamentales sin las que nuestro conocimiento del Universo sera incomple-

Ley de Lorentz

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to, como la gravedad o las fuerzas nucleares, la fuerza de Lorentz o, mejor dicho, la fuerza de Coulomb-Faraday-AmpreThomson-Heaviside-Maxwell-Lorentz-etctera, porque siempre somos injustos con los nombres de las cosas tiene una importancia difcil de expresar con palabras. Combinada con las cuatro ecuaciones de Maxwell, hizo que la ltima parte del siglo XIX fuera una revolucin en nuestro conocimiento de la materia: adems de los fenmenos elctricos y magnticos ms evidentes, las interacciones electromagnticas determinan las reacciones qumicas, el contacto entre los cuerpos... sin este conocimiento hubiramos sido incapaces de conocer la estructura del tomo y el comportamiento de las cosas a nuestro alrededor a escala microscpica. De ah este captulo dedicado a la fuerza de Lorentz: porque una mesa construida slo con las ecuaciones de Maxwell estara coja. Hace falta esta quinta pata, la fuerza de Lorentz, para comprender lo enorme de su relevancia y su papel como fundamento de la Fsica del cambio de siglo, y ms an por los cambios que originara esta teora electromagntica a principios del XX. Pero eso es otra historia, y tendr que esperar a otra ocasin. Como puedes ver, tras la creacin de campos por parte de la materia, la ley de Lorentz establece el segundo paso de la relacin materia-campos, es decir, la inuencia de los campos sobre la materia. Pero qu hay de la inuencia de los campos unos sobre otros? Ah es donde James Clerk Maxwell revolucion la Fsica y dej al mundo boquiabierto, pero de ello hablaremos en el siguiente captulo.

7. La ecuacin de onda electromagntica

Como vimos al hablar de las dos ecuaciones que relacionan variacin de campo magntico con aparicin de campo elctrico y viceversa, es posible que aparezca un campo en ausencia de sus fuentes primarias si el otro vara en el tiempo. Maxwell podra haber considerado este hecho como una simple curiosidad de los campos elctrico y magntico, pero reexionando sobre ello se dio cuenta de dos cosas: por un lado, de que ambos campos estaban entrelazados de un modo que los converta en un autntico campo electromagntico; por otro, de que las ecuaciones que regan su comportamiento y que el propio Maxwell haba obtenido predecan que la interaccin entre ambos campos generara ondas en el espacio. Manipulando sus ecuaciones, el escocs obtuvo el tesoro al que nos dedicaremos a continuacin: la ecuacin de onda electromagntica.

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Las ecuaciones de Maxwell

James Clerk Maxwell (1831-1879).

A diferencia del captulo anterior, ste tiene un nico hroe: el propio James Clerk, que obtuvo una de las predicciones tericas ms sorprendentes realizadas hasta entonces utilizando simplemente un papel, un lpiz y su cerebro. Mi objetivo, por lo tanto, es intentar explicar cmo es posible predecir la existencia de ondas electromagnticas a partir de las cuatro ecuaciones de Maxwell, y luego hablar sobre algunas de las consecuencias de este hecho. Conseguir hacerlo sin extenderme ms de la cuenta? No, seguramente no. Antes de empezar, por cierto, un par de avisos: en primer lugar, con el clculo vectorial adecuado y la versin moderna de las ecuaciones (es decir, las ecuaciones la Heaviside, porque el clculo original de Maxwell es ms engorroso) es posible obtener una ecuacin de onda en un abrir y cerrar de ojos. Sin embargo, para ello hace falta conocer bien operadores como el rotacional o el laplaciano, saber reconocer una

La ecuacin de onda electromagntica

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ecuacin de onda y, en resumen, saber la suciente Fsica como para no tener que estar leyendo esto. Adems, a menudo se realizan esas manipulaciones matemticas sin ahondar en el signicado fsico de lo que se est haciendo, con lo que tampoco se aprende tanto haciendo las operaciones sin ms. De modo que no lo haremos as; realmente haremos algo parecido, pero con palabras y no tanto ecuaciones. Eso s, para poder hacerlo hay una contrapartida: voy a realizar simplicaciones que haran al gentil Maxwell mascullar obscenidades, y al bueno de Heaviside sollozar como un nio al que han quitado a su perrito. Si es necesario voy a trampear y obviar pegas que harn rechinar los dientes a quienes sabis de esto ja! Si segus leyendo, merecis todo lo que os pase. Finalmente, a pesar de que razonaremos con palabras y no espero que sepas ms matemticas que las que se aprenden en el colegio, este captulo es denso y requiere esfuerzo; realizaremos razonamientos lgicos o eso espero, e iremos poco a poco, pero es posible que este captulo requiera una segunda lectura antes de que lo asimiles del todo. Avisado ests. Dicho todo esto, partamos de nuestras ya familiares cuatro ecuaciones de Maxwell, que deberan empezar a parecerte como los muebles de la casa de tus padres:

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Las ecuaciones de Maxwell

E=

E=

B t E t

B=0

B = 0 J + 0 0

Los trminos de la derecha, como espero que recuerdes, son las fuentes de los campos elctrico y magntico, y haba bsicamente dos tipos de fuentes, que alguna vez en esta monografa hemos llamado primarias y secundarias: las cargas elctricas por s mismas o en movimiento eran las causas primarias de los campos, y las variaciones en el tiempo de los propios campos eran las secundarias. De no ser por esas fuentes secundarias, los campos elctrico y magntico seran muy aburridos, ya que slo podran existir alrededor de las cargas elctricas. Sin embargo, podemos eliminar toda la materia de las ecuaciones: ni tomos, ni protones, ni electrones, ni nada; en trminos de nuestras ecuaciones, podemos suponer que no hay ni ni J Incluso as, suponiendo que estamos en el vaco, las cuatro ecuaciones siguen estando ah, ms concisas, pero no nulas:

La ecuacin de onda electromagntica

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E=0 B=0

B t E B = 0 0 t E=

Si te jas, al eliminar las cargas las ecuaciones del campo elctrico y el magntico se parecen mucho ms que antes: uno estaba afectado por las cargas en s mismas mientras que el otro estaba afectado por las cargas en movimiento, pero al eliminar todas las cargas, esa diferencia desaparece. De hecho, las dos primeras ecuaciones s tienen la apariencia que cabra esperar en ausencia de cargas: no hay fuentes de los campos. Pero, como ya dijimos al hablar de las dos ltimas, la variacin en cualquiera de los dos campos produce un rotacional del otro campo incluso en ausencia de cargas y corrientes. Es en estas dos ecuaciones en las que vamos a jarnos ahora. El propio Maxwell hizo algo as, y le dio mucho que pensar el hecho de que, incluso eliminando las cargas y las corrientes, siguiera habiendo trminos a la derecha de las ecuaciones. Qu quera esto decir sobre cada campo? El problema para intentar desentraar el misterio es que, como puedes ver, en cada una de las dos ecuaciones de abajo aparece un campo en funcin del otro. Para obtener conclusiones sobre alguno de los dos campos, lo ideal sera encontrar una ecuacin que describiera slo ese campo por ejemplo el magntico, de modo que tuviramos informacin sobre l que no dependiera explcitamente del otro. Eso es precisamente lo que Maxwell se propuso hacer manipulando sus ecuaciones es decir, pensando sobre el problema de una manera formal.

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Las ecuaciones de Maxwell

Nosotros haremos lo propio pero a nuestro estilo, claro; por suerte para nosotros (y desgracia para ellos), Maxwell y Heaviside no van a ver esto. Empecemos con un ejemplo concreto. Supongamos que, en un punto cualquiera del vaco, existe un campo magntico que est cambiando en el tiempo, por ejemplo, aumentando hacia la derecha cada vez ms deprisa; evidentemente, para que esto pase algo tiene que haber creado ese campo magntico, y de eso hablaremos ms adelante, pero por ahora eso no nos importa, mientras lo que quiera que haya creado el campo est lejos de aqu para no perturbar nuestras bellas ecuaciones sin cargas; digamos que alguien est agitando un protn a un kilmetro de distancia, por ejemplo. Lo importante es que tenemos un campo magntico dirigido hacia la derecha que es cada vez ms grande y aumenta cada vez ms rpido: hace falta que cambie en el tiempo, recuerda, o no conseguiremos un campo elctrico como consecuencia. De acuerdo con la tercera ecuacin de arriba, la ley de Faraday, alrededor del punto en cuestin aparecer un campo elctrico cuyo rotacional va en contra del campo magntico, de modo que el campo elctrico ser perpendicular a l y estar girando como un tornillo que se mueve hacia la izquierda, como ya indicamos al hablar de la ley de Faraday, de modo que permite que no me detenga mucho en esto:

La ecuacin de onda electromagntica

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S quiero hacer nfasis en algo que no era muy importante cuando hablamos sobre esto la primera vez, pero en este momento es fundamental: el hecho de que el rotacional del campo elctrico va en contra de la variacin del campo magntico, no en el mismo sentido. En trminos de las ecuaciones, simplemente quiero que tengas bien presente ese pedazo de signo negativo en la ley de Faraday, que es el responsable de que las dos echas de la ecuacin de arriba vayan en sentidos contrarios. Porque, como veremos, los campos elctrico y magntico no se comportan igual respecto a esto, y ese diferente comportamiento es una de las razones que posibilitan que ests leyendo estas lneas. Adems, puesto que hemos dicho que nuestro campo magntico no slo est aumentando, sino que lo hace cada vez ms rpido, el rotacional del campo elctrico no slo aparecer de la nada, sino que ser cada vez ms grande. En n, el caso es que con nuestro ejemplo hasta ahora hemos simplemente repasado la ley de Faraday. Pero, como hizo Maxwell, tenemos que ir ms all y enlazar esta ley con la siguiente, la de Ampre-Maxwell. Recuerda que antes no exista campo elctrico alguno: ha aparecido a consecuencia del campo magntico variable que nos hemos inventado. Ahora, sin embargo, s hay un campo magntico con un rotacional que es cada vez mayor. Si antes no haba campo elctrico y ahora s es que tenemos un campo elctrico variable en el tiempo. Pero ya vimos, al hablar de la ley de Ampre-Maxwell, que un campo elctrico que cambia en el tiempo origina inevitablemente un campo magntico a su alrededor que es perpendicular a su variacin en el tiempo:

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Las ecuaciones de Maxwell

B = 0 0

E t

Pero aqu ya haba un campo magntico! Ahora tenemos dos? No, claro que no: tenemos un campo magntico total que es la suma del campo magntico adicional aadido al que ya exista. Lo esencial para comprender esto, el quid de la cuestin, es ver qu relacin guardan el campo magntico original y el campo magntico secundario. Hay dos cosas importantsimas que hace falta entender aqu. En primer lugar, con la ley de Faraday hemos obtenido un campo elctrico perpendicular al campo magntico original; pero ahora, con la de Ampre-Maxwell, obtenemos un campo magntico perpendicular a ese campo elctrico. Por lo tanto, el campo magntico secundario debe ser de nuevo paralelo al campo magntico original! Dicho con otras palabras, en la ley de Faraday giramos B 90 para obtener la direccin de E, pero ahora en la de Ampre-Maxwell, que tambin tiene un rotacional, giramos E 90 para obtener la direccin de B, de modo que estamos como al principio. Esto es lo sucientemente importante como para que lo exprese de una tercera manera, por si a alguien le ayuda a verlo: el campo magntico secundario es perpendicular a la perpendicular al campo magntico original, luego debe ser paralelo a l. Es como si hubiramos hecho el rotacional del rotacional y nos hubiramos quedado como estbamos antes... o casi. Porque aqu viene la segunda cosa importantsima de la que hablaba: antes dijimos que algo esencial en la ley de Faraday

La ecuacin de onda electromagntica

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es que haba un signo menos a la derecha de la ecuacin, es decir, que el rotacional del campo elctrico no iba en el sentido de la variacin del campo magntico, sino en contra. Pero en la ley de Ampre-Maxwell no hay ningn signo menos, y esa diferencia es de una importancia capital, tanta que voy a poner un signo ms en la segunda aunque no haga falta:

E=

B t E t

B = +0 0

Aqu tienes las imgenes que mostramos en ambas leyes, en las que puedes ver la diferencia de comportamiento entre ambos campos:

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Las ecuaciones de Maxwell

De modo que antes habl mal: dije que habamos hecho el rotacional del rotacional, pero en el primer caso no hicimos eso, sino menos el rotacional, as que lo que hicimos realmente al combinar ambas ecuaciones, partiendo del campo magntico original para obtener el secundario, fue menos el rotacional del rotacional. Por lo tanto, el campo magntico secundario vuelve a ser paralelo al campo original, pero va en sentido contrario. Es decir, el campo magntico original aumentaba con el tiempo, y como consecuencia produjo un campo elctrico que antes no exista; la aparicin de ese campo elctrico, a su vez, indujo la aparicin de un nuevo campo magntico que se dirige justo en contra del campo magntico original. Por lo tanto, el campo magntico total ya no aumenta tan rpido como antes pues, por pequeo que sea este nuevo campo magntico secundario, compensar parte del campo principal, ya que va en sentido contrario a l. Si hubiramos hecho este menos rotacional del rotacional como Dios manda, hubiramos obtenido la ecuacin que resulta de combinar ambas para librarnos del campo elctrico y jarnos slo en el magntico, que es algo as:

2 B = 0 0

2B t2

Ese operador nabla al cuadrado se llama laplaciano, en honor al francs Pierre-Simon de Laplace, y tiene que ver con este rotacional del rotacional, pero aqu no voy a meterme en el berenjenal de explicar clculo vectorial, as que dej-

La ecuacin de onda electromagntica

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moslo as: me basta con que hayas comprendido la explicacin cualitativa con palabras, si es que no te has dormido por el camino. No quera, sin embargo, dejar de poner la ecuacin, para que veas que el razonamiento que hemos hecho nos permite obtener una ecuacin nueva en la que slo aparece el campo magntico, justo el objetivo de Maxwell. Pero la cosa no acaba aqu. Segn el campo magntico original va perdiendo mpetu, pasa algo curioso: el campo magntico aumenta cada vez ms despacio, frenado poco a poco por el aumento constante del campo elctrico. Pero las ecuaciones de Maxwell no han dejado de estar ah tras el primer tramo de nuestro razonamiento! Ahora empezar a suceder justo lo contrario. El campo magntico neto empezar a disminuir, y cuando el campo magntico secundario supere al original, se invertir el sentido del campo magntico total. El campo elctrico ha ido aumentando cada vez ms rpido y, como consecuencia de la ley de Ampre-Maxwell, tambin lo est haciendo el rotacional del campo magntico perpendicular a l; pero este campo magntico secundario producir entonces un campo elctrico perpendicular a l, pues el rotacional del campo elctrico va en contra de la variacin del campo magntico. Estamos haciendo el rotacional de menos el rotacional, pero llegamos a la misma conclusin inevitable de antes: el campo elctrico inducido ahora ser justo de sentido contrario al campo elctrico anterior. Matemticamente, el resultado es idntico a la ecuacin que obtuvimos antes para el campo magntico, una vez ms con el laplaciano:

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Las ecuaciones de Maxwell

2 E = 0 0

2E t2

Dicho en trminos energticos, una vez el campo elctrico empieza a crecer a costa de robar parte de la energa con la que creca el otro, disminuyendo as su ritmo de crecimiento, es l el que induce la aparicin de un campo magntico cada vez mayor y, como consecuencia, pierde energa a su vez para alimentar al otro, de modo que crece menos de lo que debera porque estn creciendo ambos a la vez. Pero este campo magntico no va en el sentido del campo original, sino que va en contra de l (en nuestro ejemplo, hacia la izquierda). Naturalmente, a continuacin pasar lo mismo: el campo magntico originar uno elctrico que ir en contra del anterior, y ste uno magntico que ir en contra del anterior, y as constantemente. Qu le est sucediendo entonces a cada uno de los dos campos, sin jarnos en el otro? Nuestro campo magntico empez yendo hacia la derecha y era cada vez ms grande. Sin embargo, pronto empez a perder mpetu, luego fue decreciendo y nalmente se dio la vuelta para empezar a ser cada vez ms grande hacia la izquierda. Pero, ah!, este campo invertido enseguida empez a perder mpetu tambin, pues creaba un campo en sentido contrario, para luego decrecer y luego revertir al campo original. Lo que est sucediendo es que el campo magntico crece, para de crecer, decrece, se invierte, crece, para de crecer... el campo magntico est oscilando. Naturalmente, lo mismo le est pasando al campo elctrico: crece, deja de crecer, decrece, se invierte, etc. Slo hay dos

La ecuacin de onda electromagntica

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diferencias entre ambos, y estoy convencido de que, si has soportado todo este rollo hasta aqu, las tienes muy claras: en primer lugar, ambos campos oscilantes son perpendiculares entre s. En segundo lugar, ambos campos crecen y decrecen a la vez, ya que el aumento de uno produce el aumento del otro, pero ese segundo aumento roba parte de la energa que seguira aumentando el primero, con lo que ambos van perdiendo mpetu y nalmente dejan de crecer para disminuir de nuevo y, nalmente, invertirse. Sin embargo, hay otro efecto ms que no podemos olvidar: esto no se detiene en el punto en el que estamos mirando. El rotacional del campo elctrico indica que aparece un campo alrededor del punto original, no slo all. Por lo tanto, el campo elctrico que estamos induciendo no slo aparecer en este punto, sino en otros cercanos. Y ese campo elctrico, al variar en el tiempo, producir otro magntico alrededor de l, pero una vez ms, no slo en ese punto, sino en otros cercanos. De modo que esta especie de reaccin en cadena que hemos creado con nuestro campo magntico original se va propagando por el espacio, no se queda all donde la iniciamos. De hecho, si piensas en trminos energticos, esto signica que la energa del campo magntico original se va desperdigando, pues parte de ella pasa al campo elctrico de los puntos prximos al original, y parte de sa, a su vez, a los puntos prximos al nuevo punto en forma de campo magntico... si no hiciramos nada ms, en el punto original la oscilacin de los campos elctrico y magntico se ira desvaneciendo poco a poco segn los campos inducidos en puntos prximos se fueran llevando esa energa cual sanguijuelas electromagnticas. La nica manera de mantener la oscilacin inicial es si quienquiera que estuviera creando el campo magntico si-

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Las ecuaciones de Maxwell

gue hacindolo, proporcionndonos energa extra con la que mantener la oscilacin. Hagamos entonces, como hizo Maxwell, una reexin sobre lo que est sucediendo aqu realmente. Tenemos algo que oscila en un vaivn constante, y la energa de esa oscilacin se propaga a otros puntos cercanos, en los que aparece una oscilacin similar, y as una y otra vez. Hay un transporte de energa oscilante a travs del espacio. Se trata de una onda. Ojal pudiera haber visto la cara de Maxwell cuando se dio cuenta. A l no le hizo falta pensar en la propagacin de la energa oscilante de unos puntos a otros, desde luego, sino simplemente obtener cualquiera de las dos ecuaciones con el laplaciano que hemos visto antes. La razn es que esas ecuaciones, si has estudiado mecnica ondulatoria, gritan Onda, ondaaaaaa! como unas descosidas. Aqu tienes la ecuacin de una onda cualquiera en el espacio en la que oscila lo que quiera que sea que est oscilando, que represento con la letra A:

1 2A A= 2 2 v t
2

Comprala con la que hemos obtenido, por ejemplo, para el campo elctrico, e imagina que eres Maxwell:

La ecuacin de onda electromagntica

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2 E = 0 0
Ms claro, el agua, no?

2E t2

Desde luego, si hay algo oscilando en forma de onda, la primera pregunta inmediata es Qu demonios est oscilando aqu, si no hay materia por ninguna parte?; una respuesta posterior a Maxwell podra ser que lo que est oscilando es el propio campo electromagntico. En la poca de Maxwell, sin embargo, se pensaba que lo que estaba oscilando realmente era el ter luminfero, una sustancia redundantemente etrea que llenaba todo el espacio y cuyas perturbaciones eran las oscilaciones del campo elctrico y el magntico. Pero, en lo que a nosotros respecta, lo importante es la existencia de una onda de los campos elctrico y magntico oscilantes que se alimentan mutuamente: una onda electromagntica. Pero sa no es la nica pregunta, y estoy convencido de que Maxwell se hizo la segunda muy rpidamente y la contest tambin bastante deprisa. Es muy fcil producir campos elctricos y magnticos variables: basta con cambiar la intensidad de corriente en un cable o agitar un imn. Si los campos magnticos y elctricos variables son tan comunes y fciles de producir, dnde estn estas ondas electromagnticas que deberan estar por todas partes? Afortunadamente para Maxwell, esta pregunta se respondi casi a s misma cuando el escocs determin una cosa ms sobre la oscilacin del campo electromagntico. Si te jas en la ecuacin de onda general que hemos puesto arriba en la

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Las ecuaciones de Maxwell

que oscila algo llamado A, la nica diferencia con las ecuaciones de las ondas electromagnticas es que en una aparece 1/v 2 y en la otra 0 0 ; y esa v no es ms que la velocidad de propagacin de la onda. De modo que el producto 0 0 determina la velocidad de las ondas electromagnticas, con lo que Maxwell podra calcular esa velocidad como v = 1/ 0 0 . Una vez ms, afortunadamente para l, los valores de las dos constantes, elctrica y magntica, haban sido obtenidos ya con una precisin razonable por varios cientcos experimentales antes que l (dimos sus valores respectivos en los captulos correspondientes), con lo que James slo tuvo que calcular la raz cuadrada de su producto. Al hacerlo, Maxwell obtuvo el resultado: unos 300 000 kilmetros por segundo. Curiosamente, no fue el primero en obtener ese nmero a partir de las constantes electromagnticas. Antes que l lo haban hecho los alemanes Wilhelm Eduard Weber y Rudolph Kohlsrauch en 1855, que se haban dado cuenta sin saber nada sobre ondas electromagnticas ni nada parecido de que 1/ 0 0 tena unidades de longitud partido por distancia, es decir, unidades de velocidad, y haban calculado que ese valor era de 3, 1 108 m/s. Sin embargo, ni Weber ni Kohlrausch le dieron mayor importancia a la coincidencia de este valor con la velocidad de la luz, que el francs Hippolyte Fizeau haba determinado unos pocos aos antes como 3, 14108 m/s (ligeramente incorrecto, pero recuerda la poca de la que estamos hablando). Desde luego, Weber y Kohlsrauch ni se plantearon que la luz tuviera nada que ver con esas unidades de velocidad obtenidas a partir de constantes elctricas.

La ecuacin de onda electromagntica

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Pero, para llegar all, Maxwell haba partido de algo muy distinto: de la ecuacin de una onda. Las oscilaciones electromagnticas producan una onda que viajaba por el espacio a 300 000 km/s, y la luz era una onda que viajaba por el espacio a 300 000 km/s. El escocs lleg a la conclusin de que eso no poda ser una coincidencia: efectivamente, las ondas electromagnticas s estaban por todas partes, y s que las veamos, literalmente! En palabras del propio Maxwell, que he citado otras veces pero no puedo resistirme a hacerlo nuevamente aqu, Esta coincidencia de resultados parece mostrar que la luz y el magnetismo son efectos de la misma sustancia, y que la luz es una perturbacin electromagntica que se propaga a travs del campo de acuerdo con las leyes del electromagnetismo. En 1864, con un ttulo absolutamente claricador, Maxwell public Electromagnetic Theory of Light (Teora electromagntica de la luz). All, el escocs detallaba su derivacin de las ecuaciones de onda electromagntica y el clculo de su velocidad de propagacin. Nada volvera a ser lo mismo desde entonces. Naturalmente, hubo quien pens que s se trataba de una coincidencia y que Maxwell no saba de lo que estaba hablando, pero al genio terico de James Clerk se sum el genio experimental del alemn Heinrich Rudolph Hertz, que en una serie de experimentos entre 1885 y 1889 demostr sin ningn gnero de dudas que la hiptesis electromagntica de la luz de Maxwell era cierta. Finalmente, no quiero olvidar algo que mencionamos al em-

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Las ecuaciones de Maxwell

pezar nuestro ejemplo y que es importante: quin estaba generando el campo magntico original del ejemplo? Dicho de otro modo, una vez aparece un campo magntico o un campo elctrico variable, aparece una onda electromagntica de manera inevitable pero, quin produce ese campo original? Si recuerdas las cuatro ecuaciones de Maxwell, puedes contestar t mismo a esa pregunta: las cargas elctricas. Eso s, no vale cualquier carga elctrica, porque no queremos simplemente un campo elctrico o uno magntico hacen falta cargas elctricas que hagan aumentar el campo magntico (o uno elctrico, que lo mismo da) cada vez ms deprisa. Podramos lograr esto, por ejemplo, con una carga elctrica que se acercase hacia el punto que estbamos estudiando cada vez ms deprisa: con una carga elctrica acelerada. Lo mismo dara, por supuesto, que el campo fuera disminuyendo cada vez ms deprisa porque la carga se estuviera alejando cada vez ms rpido, o que hubiera cualquier otro cambio en el campo elctrico o magntico que fuera cada vez ms o menos brusco. Son las cargas elctricas aceleradas, por lo tanto, quienes crean la perturbacin original y de las que proviene la energa necesaria para ponerla en marcha, y son las cuatro ecuaciones de Maxwell las que determinan esa perturbacin original a partir de las densidades de carga y corriente; y, una vez puesto en marcha el proceso, son las cuatro ecuaciones sin carga ni corrientes las que describen cmo se propaga la perturbacin por el espacio a la velocidad de la luz es decir, de las ondas electromagnticas de James Clerk Maxwell. Esto llev a un autntico problema en la fsica de nales del XIX, por supuesto: los electrones en los tomos son cargas

La ecuacin de onda electromagntica

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elctricas aceleradas, ya que estn girando constantemente alrededor del ncleo. Las ecuaciones de Maxwell, por lo tanto, predicen con una exactitud y minuciosidad tremendas las caractersticas de la onda electromagntica emitida por esos electrones constantemente. Esa onda electromagntica se ira llevando paulatinamente la energa del electrn, que ira cayendo ms y ms hacia el ncleo hasta pegarse un mamporrazo contra l... pero claro, eso no sucede o no existiran los tomos estables que existen. La respuesta a este dilema fue una revolucin como pocas en la historia de la Fsica: la cuntica. En El Tamiz tienes una serie entera dedicada al asunto, y seguramente algn da publiquemos tambin un libro. Sin embargo, haba otro problema an ms evidente: como hemos dicho, Maxwell obtuvo una velocidad de propagacin para las ondas electromagnticas de unos 300 000 km/s. Ahora bien, 300 000 km/s respecto a qu? Lo mismo pasa con la fuerza de Lorentz que estudiamos en el captulo anterior, en la que aparece la velocidad de una partcula cargada que sufre un campo magntico... velocidad respecto a qu? Puedes imaginarte la respuesta segn el escocs: respecto al ter. Al n y al cabo, en su teora electromagntica el ter era el medio que oscilaba, el ter era el medio que transmita las fuerzas elctricas y magnticas... el ter era algo as como el ocano en el que notbamos las olas y los movimientos de otros objetos inmersos en l. Esto supona un enorme problema experimental, y a l dedicaremos el ltimo captulo, ya que supuso, una vez ms, una revolucin como pocas, comparable slo a la propia cuntica: la relatividad.

8. La inspiracin de la relatividad
Rematamos el libro con un captulo dedicado al relato de cmo los problemas tericos y experimentales derivados del carcter absoluto de la velocidad en las ecuaciones de Maxwell inspiraron el desarrollo de la Teora Especial de la Relatividad de Albert Einstein. El genio de Einstein nos permiti comprender algo realmente profundo acerca de las ecuaciones: el hecho de que, ms all de lo que hubiera sospechado el propio Maxwell, los campos elctrico y magntico no son ms que dos aspectos del mismo fenmeno y que no tiene sentido hablar de ellos por separado, ya que constituyen un nico campo electromagntico. En este captulo, por cierto, vamos a centrarnos en los aspectos directamente relacionados con las cuatro ecuaciones de Maxwell y la ley de Lorentz, y no dar una visin completa de la historia de la relatividad especial; tampoco vamos a continuar con la propia teora einsteniana. Para comprender la segunda parte de este captulo es esencial haber entendido algunos conceptos de relatividad, como la contraccin de la longitud, de modo que si no has ledo el libro o la serie de Relatividad sin frmulas, te recomiendo que lo hagas antes de

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seguir aqu.. Lo que s podemos hacer es ir ms all de lo que lo hicimos en el preludio a Relatividad sin frmulas. All hablamos como lo haremos brevemente ahora del experimento de MichelsonMorley para detectar la velocidad de la Tierra respecto al ter, pero no de la otra cara de la moneda, la terica: la inspiracin de Einstein en las ecuaciones de Maxwell y su invarianza para desarrollar su teora. No lo hicimos porque es imposible sin conocer las ecuaciones de Maxwell, pero ahora la cosa es diferente. No voy a repetir en detalle los avisos del captulo anterior, porque son los mismos: aunque he hecho lo posible por explicar esto con razonamientos lo ms claros posibles, esto no es fcil de entender, es abstracto, confuso y endiabladamente complicado. As que ya puedes engrasar las neuronas y la paciencia si quieres seguir; por otro lado, si sabes de esto, deja de leer, bbete un batido, pasea al perro o haz algo ms til con tu vida que leer mis simplicaciones abyectas. Listo? Pues vamos con ello. Como dijimos al terminar el captulo anterior, la teora electromagntica de Maxwell, aunque era de una belleza extraordinaria, presentaba un problema que se hizo evidente en las dcadas posteriores a su publicacin, y se volvi realmente acuciante en los ltimos aos del siglo. La raz de este problema era el hecho de que en la mecnica primaba el principio de relatividad de Galileo. Segn este principio, cualquier experimento realizado por dos observadores diferentes que se muevan el uno respecto al otro con velocidad constante proporciona exactamente los mismos resultados para ambos: es

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imposible armar que uno est quieto y el otro se mueve. Este principio fsico an estaba presente a nales del XIX, puesto que todos los experimentos lo haban conrmado hasta entonces. Pero las ecuaciones de Maxwell y Lorentz no eran iguales para todos los observadores: la velocidad de las ondas electromagnticas se meda respecto al ter, y la velocidad de un cuerpo cargado que sufre la fuerza de Lorentz tambin. El principio de relatividad de Galileo quedaba, por lo tanto, invalidado en la prctica. El italiano sostena que no era posible saber quin estaba parado y quin se mova, pero resolver el dilema era tan sencillo como tomar una linterna y medir la velocidad de la luz. Si t mides 300 000 km/s y yo no, es que t ests en reposo respecto al ter y yo no. S que existe un sistema de referencia privilegiado, un espacio absoluto, y ese sistema est denido por el ter. Hasta aqu, desde luego, no hay problema experimental por ninguna parte, y el propio Maxwell estaba satisfecho con medir las velocidades respecto al ter, ya que el escocs estaba convencido de su existencia. El problema experimental surgi cuando se intent medir la velocidad de la Tierra respecto al ter y se comprob repetidas veces que la Tierra estaba en reposo respecto al ter todo el tiempo, incluso segn cambiaba de velocidad en su movimiento alrededor del Sol! No voy a dedicar ms tiempo a los experimentos correspondientes porque lo hicimos en Relatividad sin frmulas y no tendra sentido repetirlos aqu. En lo que quiero centrarme ahora, porque es lo que inspir a Einstein a desarrollar su teora, es en un aspecto diferente en el que la luz no desempea ningn papel, pero que

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tambin muestra el carcter absoluto del espacio de acuerdo con las ecuaciones de Maxwell; creo que a estas alturas ests preparado para afrontarlo, tras asimilar las leyes de Gauss (ambas), Faraday y Ampre-Maxwell. Para comprender el problema inherente a las ecuaciones y las consecuencias extraas que se derivan de ellas utilizaremos un ejemplo concreto que no es mo, sino que es un clsico al explicar este tipo de cosas a gente que conoce las ecuaciones de Maxwell y Lorentz. Mi objetivo con este ejemplo es, por un lado, mostrar cmo lo que observan dos personas diferentes que se mueven una respecto a la otra no es lo mismo en ambos casos, violando as el principio de relatividad de Galileo, y, por otro lado, cmo resolver el problema modicando nuestro punto de partida desde un espacio absoluto hacia una relatividad del espacio y el tiempo. Imagina, como hara Maxwell, que tenemos un cable elctrico rectilneo e innitamente largo, en reposo respecto al ter, por el que circula una corriente determinada. El cable tiene exactamente el mismo nmero de protones que de electrones, es decir, no tiene carga elctrica neta. Los electrones del cable, eso s, se mueven a una velocidad v hacia la derecha respecto al ter. T, estimado y paciente lector, ests en reposo respecto al ter, y observando lo que sucede a su alrededor. Lo que veras sera algo as (protones en reposo y electrones en movimiento):

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De acuerdo con la ley de Ampre-Maxwell que t, como observador, conoces bien debido a esta corriente elctrica el cable produce a su alrededor un campo magntico cuyo rotacional puedes calcular sin problemas, aunque aqu no lo hagamos. Debido a que no hay ningn campo elctrico variable cerca, la ecuacin de Ampre-Maxwell se queda slo con la primera parte, sin la correccin de Maxwell:

B = 0 J
Como digo, podramos calcular la densidad de corriente J a partir de las cargas del cable y su velocidad, y con ella el campo magntico alrededor del cable, etctera. Pero lo importante no es eso, es el hecho de que alrededor del cable aparecer un campo magntico como el que mova las limaduras de hierro en las experiencias de Faraday, y que girar alrededor del cable como si ste fuera un tornillo, de una manera parecida a sta:

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Imagina ahora que situamos un protn libre y dscolo cerca del cable que se mueve en paralelo al cable hacia la derecha a una velocidad v respecto al cable:

De acuerdo con la ley de Lorentz, ese protn sufrir una fuerza magntica. Dado que, una vez ms, aqu no hay ningn campo elctrico, la fuerza de Lorentz slo tiene el trmino correspondiente al campo magntico:

F=q vB
Ya s que esto parece un repaso inane a lo que ya sabes, pero paciencia. Podramos calcular cunto vale esa fuerza pero, una vez ms, eso nos da igual; lo importante es que el protn sufre una fuerza magntica debida al campo magntico creado por el cable. Esa fuerza es, por cierto, perpendicular tanto a la velocidad del protn como al campo magntico y, aun-

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que no sea muy importante, en este caso est dirigida hacia abajo:

Aunque en este caso estemos hablando de un experimento mental, por cierto, esto realmente sucede: si pones una carga movindose paralelamente a un cable por el que circula corriente, la carga sale disparada en una direccin perpendicular al cable. Hasta aqu, todo normal. T, como observador en reposo respecto al cable, deberas ver el protn curvar su trayectoria hacia abajo separndose del cable debido al campo magntico. Veamos ahora qu observo yo, que no estoy en reposo respecto al cable sino que me muevo hacia la derecha a velocidad v, exactamente la misma que la de los electrones en el cable y la del protn fuera de l. Claro, como yo viajo respecto al

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cable a la misma velocidad que los electrones y el protn, veo parados tanto a unos como al otro. Lo que yo veo moverse es a ti y al resto del cable es decir, los protones a la izquierda a la misma velocidad v:

Por lo tanto, yo tambin veo que el cable transporta una corriente elctrica, en este caso debido no al movimiento de los electrones hacia la derecha sino de los protones hacia la izquierda. Curiosamente, la intensidad de corriente que veo es exactamente la misma que t: la misma cantidad de carga pues hay el mismo nmero de electrones que de protones, la misma velocidad y, aunque aqu el movimiento es al contrario que antes, como la carga tambin es la opuesta positiva en vez de negativa la intensidad de corriente es exactamente igual que la que veas t. Hasta aqu nos libramos de paradojas raras. Es ms, puesto que veo la misma intensidad de corriente, la ley de Ampre-Maxwell predice exactamente el mismo campo magntico que veas t:

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Pero ahora nos topamos con un problema de cuidado. De acuerdo con la ley de Lorentz, qu fuerza sufrir el protn? Absolutamente ninguna. Cuando hablamos de la ley de Lorentz hicimos nfasis en que el campo magntico se diferencia del elctrico en que slo acta sobre cargas en movimiento. Al mirar la situacin t, la fuerza de Lorentz era F = q v B, pero ahora la velocidad del protn es cero, luego el producto de esa velocidad por el resto de factores es cero, y el protn no sale disparado para ninguna parte y, desde luego, no se separa del cable. Cmo es posible esto? Cmo puedes t ver que el protn se aleja del cable y yo no? La nica respuesta clsica posible, desde luego, es que lo que sucede es lo que ves t, y no yo, porque la velocidad en la ley de Lorentz es la velocidad respecto al ter, que es el sistema de referencia de verdad respecto al cual suceden los fenmenos electromagnticos, luego no hay principio de relatividad galileana que valga. T ests parado de verdad, yo me muevo de verdad, y ambos vemos al

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protn separarse del cable. Sin embargo, esta respuesta produca una inmensa insatisfaccin en muchos, entre ellos en el propio Lorentz, en Henri Poincar y en Albert Einstein. Desde luego, sera una respuesta vlida si se comprobase que, efectivamente, el ter existe y es un sistema de referencia absoluto. Sin embargo, todos los experimentos que trataron de demostrar ese hecho fracasaron estrepitosamente. No podra, se pregunt Einstein, haber una explicacin alternativa que no violase el principio de relatividad y que predijera que tanto t como yo observamos lo mismo? se es el punto del que parte el alemn para establecer una base diferente: la suposicin de que lo real es el principio de inercia que siempre se haba comprobado empricamente y no la existencia del ter y el movimiento absoluto cuya existencia no haba sido probada. En 1905 Einstein publica su Zur Elektrodynamik bewegter Krpe (Sobre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento), donde establece sus dos famosos postulados y asombra al mundo con su teora especial de la relatividad. Pero, como ves por el nombre, el origen ltimo de la inspiracin de Einstein es el electromagnetismo. En el prlogo, inmediatamente tras explicar un experimento terico ligeramente distinto pero equivalente al nuestro, Einstein arma:

Otros ejemplos de esta ndole as como los intentos infructuosos para constatar un movimiento de la Tierra con respecto al medio de propagacin de la luz permiten suponer que no solamente en mecnica, sino tambin en electrodinmica, ninguna de las propiedades de los fenmenos corresponde

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al concepto de reposo absoluto. Ms bien debemos suponer que, para todos los sistemas de coordenadas en los cuales son vlidas las ecuaciones mecnicas, tambin tienen validez las mismas leyes electrodinmicas y pticas, tal como ya se ha demostrado para las magnitudes de primer orden. Queremos llevar esta suposicin (cuyo contenido ser llamado de ahora en adelante principio de la relatividad) al nivel de hiptesis y adems introducir una hiptesis adicional que solamente a primera vista parece ser incompatible con el principio de la relatividad. Dicha hiptesis adicional sostiene que la luz en el espacio vaco siempre se propaga con cierta velocidad v que no depende del estado de movimiento del emisor. Basndonos en la teora de Maxwell para cuerpos en reposo, estas dos hiptesis son sucientes para derivar una electrodinmica de cuerpos en movimiento que resulta ser sencilla y libre de contradicciones. La introduccin de un ter resultar ser superua, puesto que de acuerdo a los conceptos a desarrollar no es necesario introducir un espacio en reposo absoluto, ni tampoco se asocia un vector de velocidad a ninguno de los puntos del espacio vaco en los que se llevan a cabo procesos electromagnticos.

A partir de ah, el alemn realiza los razonamientos que ya vimos en Relatividad sin frmulas y obtiene cosas sorprendentes. Otros adems de l haban ya intentado dar soluciones tericas parciales al problema: Hendrik Lorentz, Geor-

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ge Francis FitzGerald, Heaviside y sobre todo Henri Poincar sugirieron hiptesis y teoras que resolvan varios de los problemas planteados por la incongruencia entre el carcter absoluto del electromagnetismo y el relativo de la mecnica. Pero ninguno lleg tan lejos como Einstein, ni de una forma tan limpia, ni desterrando ideas anteriores que no tenan vericacin experimental, ni con tal cantidad de conclusiones vericables empricamente. De modo que razonemos como Einstein para explicar la aparente contradiccin entre lo que vemos t y yo, y para comprobar que el principio de relatividad no se rompe en este experimento mental. Quiero dar esta breve explicacin no slo por el puro placer de ver la relatividad en accin (por eso deca al principio que sin entender algo de relatividad esto no se puede seguir), sino porque la conclusin que se obtiene a partir de ella debera llevarte a mirar E y B de otra manera. Si lo hacemos bien tanto t como yo, debera haber en un momento dado un encendido de bombilla de esos que se recuerdan. Veremos. Retrocedamos al ejemplo del cable y a lo que yo, que me mova respecto a l a la misma velocidad que los electrones y el protn, vea:

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Pensemos ahora en lo que yo veo relativsticamente hablando. Los protones del cable se mueven hacia la izquierda luego, de manera inevitable, debido a la contraccin de la longitud, van a estar ms cerca unos de otros de lo que estaban en reposo. Del mismo modo, los electrones que se movan estn ahora en reposo respecto a m, de manera que los veo ms lejos unos de otros. De modo que, teniendo en cuenta la relatividad, lo que yo veo se representa ms elmente as:

Los protones estn ms apretados y los electrones separados respecto a cmo lo veas t, lo cual sera simplemente un efecto curioso pero no relevante, si no fuera por un pequeo detalle, algo tan importante que lo voy a poner en su propia lnea y en negrita: El cable ya no es neutro. La distancia entre protones se ha acortado y la distancia entre electrones alargado, luego en la regin cercana al protn y que nos interesa hay menos electrones que antes y ms protones que antes. Como ves en el dibujo, ahora el cable tiene carga elctrica neta positiva. De acuerdo con la ley de Gauss para el campo elctrico, por lo tanto, la divergencia del campo elctrico alrededor del cable ser tambin positiva:

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E=

Por lo tanto, el campo elctrico sale del cable y en la posicin del protn ir hacia abajo:

El protn sufre los efectos de ese campo de acuerdo con la ley de Lorentz. Ya vimos que el efecto del campo magntico que yo observo sobre el protn es nulo, puesto que el protn no se mueve, pero ahora tenemos un campo elctrico! La fuerza que sufre el protn ser por tanto

F=qE

Esa fuerza ir en la direccin del campo elctrico, es decir, alejndose del cable:

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Ahora todo encaja! El protn, debido a la fuerza de Lorentz causada por el campo elctrico, es repelido por el cable y se aleja de l, exactamente lo mismo que veas t desde tu sistema de referencia, de modo que es una vez ms imposible saber quin se mueve y quin est parado. La relatividad ha salvado el da y podemos dormir tranquilos... salvo por otro pequeo detalle. S, el protn es repelido por el cable y ambos lo vemos, pero por qu es repelido exactamente? Tu explicacin es clara: la corriente del cable crea, de acuerdo con la ley de AmpreMaxwell, un campo magntico. El protn es una carga en movimiento en el seno de un campo magntico luego sufre una fuerza que lo separa del cable. Mi explicacin es igualmente clara: la contraccin de la longitud hace que el cable tenga carga neta positiva. Como consecuencia de la ley de Gauss, crea a su alrededor un campo elctrico que apunta hacia fuera del cable, y ese campo elctrico empuja al protn alejndolo del cable.

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Entonces, quin ha repelido al protn? El campo magntico, como dices t, o el campo elctrico, como digo yo? Quin tiene razn? Como dije tantsimas veces en Relatividad sin frmulas, los dos tenemos razn, y la pregunta no tiene sentido. Pero las consecuencias de esto son bastante ms profundas de lo que puede parecer en un principio. Cuando yo observaba lo que suceda movindome respecto al cable, apareci un campo elctrico que no exista en el sistema de referencia del propio cable como consecuencia del movimiento relativo entre protones y electrones (pues si ambos se hubieran movido igual, no habra habido carga neta positiva, ya que ambos se habran contrado del mismo modo). Dicho con otras palabras, el campo elctrico es un efecto relativista del campo magntico. Pero la cosa no acaba aqu. Recuerda que nadie tiene razn: es igualmente vlido razonar al revs (o inventar un experimento mental diferente con un cable distinto) y ver cmo el campo magntico aparece como consecuencia de un desequilibrio de carga y movimiento relativo, de modo que ese campo magntico produzca el mismo efecto que produca el elctrico original: el campo magntico es un efecto relativista del campo elctrico. No es que uno de los dos sea el campo de verdad y el otro una consecuencia relativista, no. Hay un solo campo electromagntico, y dependiendo de cmo nos movamos respecto a los objetos lo notamos y llamamos como campo elctrico o campo magntico, y sus efectos son idnticos tanto en un caso como en otro cuando se aplica la relativi-

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dad con cuidado. Damos los nombres a las dos caras de la moneda, pero la moneda es slo una. Una vez asimilado esto y no es fcil, la ecuacin de onda de Maxwell no resulta tan sorprendente, verdad? Los campos elctrico y magntico estn tan entrelazados entre s que no resultan ser ms que aspectos de una misma realidad fsica. sa es la autntica revelacin que supone mirar las ecuaciones de Maxwell a travs de la lente relativista del Einstein. sa es la comprensin que no es posible alcanzar sin entender, al menos hasta cierto punto, tanto la relatividad del alemn como las ecuaciones del escocs.

Conclusin
Espero que al terminar estas pginas, aunque haya requerido esfuerzo pocas cosas de valor se aprenden sin l, no slo hayas ganado una cierta familiaridad con las cuatro ecuaciones del buen James e incluso disfrutado con su belleza, sino que adems seas consciente de su enorme relevancia. Las cuatro ecuaciones, junto con la ley de Lorentz, rigen casi todo lo que puedas imaginar: la luz con la que lees estas lneas, los impulsos elctricos en el cerebro con el que las descifras, el ordenador con el que las escribo, las interacciones qumicas que hacen que tu cuerpo sea como es... comprenderlas es, en una gran medida, comprender el Universo. No quiero terminar sin expresar mi agradecimiento a Javier J Sedano y Macluskey por su apoyo, correcciones, sugerencias y compaa incondicionales, a ngel Ruiz por su trabajo A de maquetacin en LTEX, a Geli por sus estupendos diagramas y la paciencia de aguantarme y, por supuesto, a toda la comunidad de El Tamiz, sin la que este librito sera an peor de lo que es. Si has disfrutado con esta monografa y quieres leer otros artculos de divulgacin cientca del mismo estilo, puedes visitar la pgina web de El Tamiz en http://eltamiz.com y unir-

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te a nosotros en el descubrimiento del mundo a travs de la ciencia y la razn. All te esperamos.