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CHRISTIAN JACQ

Ramss 2

El templo de millones de aos


PLANETA DeAGOSTINI

Christian Jacq Coleccin: Biblioteca Christian Jacq Director editorial: Virgilio Ortega Coordinacin: Pilar Mora Realizacin: Macarena de Eguilior Diseo cubierta: Hans Romberg Realizacin grfica: Noem Reyes

El templo de millones de aos

Este libro no podr ser reproducido, ni total ni parcialmente, sin el previo permiso escrito del editor. Todos los derechos reservados. Ttulo original: Ramss. Le Temple des millions dannes Traduccin: Mauricio Wacquez ditions Robert Laffont, S.A., 1996 por la traduccin: Mauricio Wacquez, 1997 Editorial Planeta, S.A., 1997 de esta edicin Editorial Planeta DeAgostini, S.A., 2001 Aribau, 185, 08021 Barcelona www.planetadeagostini.es ISBN: 84-395-8855-0 Depsito Legal: B. 51.810-2000 Imprime: Rodesa (Rotativas de Estella, S.A.) Villatuerta (Navarra) Distribuye: Logista Aragons, 18 Polgono Industrial Alcobendas 28108 Alcobendas (Madrid) Printed in Spain Impreso en Espaa Edicin Digital Octubre 2004 por Kory

Christian Jacq

El templo de millones de aos

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Ramss estaba solo, esperaba una seal del invisible. Solo ante el desierto, ante la inmensidad de un paisaje quemado y rido, solo ante un destino cuya clave an no comprenda. A sus veintitrs aos, el prncipe Ramss era un atleta de un metro ochenta, con una magnfica cabellera rubia, el rostro anguloso y la musculatura fina y poderosa. La frente amplia y despejada, los arcos ciliares prominentes, las cejas pobladas, los ojos pequeos y vivos, la nariz larga y algo curva, las orejas redondas y delicadamente repulgadas, los labios gruesos y la mandbula firme componan un rostro autoritario y seductor. Tan joven y cunto camino haba recorrido ya! Escriba real, iniciado en los misterios de Abydos y regente del reino de Egipto, Seti lo haba asociado al trono, designando as a su hijo menor como su sucesor. Pero Seti, ese inmenso faran, ese soberano irreemplazable que haba mantenido a su pas en la dicha, la prosperidad y la paz, haba muerto despus de quince aos de reinado excepcional, quince aos demasiado breves que haban huido como un ibis en el crepsculo de un da de verano. Sin que su hijo lo advirtiera, Seti, padre lejano, temible y exigente, lo haba formado poco a poco en la prctica del poder imponindole mltiples pruebas, la primera de las cuales haba sido el encuentro con un toro salvaje, el dueo de la autoridad. El adolescente haba tenido el valor de enfrentarse a l pero no haba sido capaz de vencerlo. Sin la intervencin de Seti, el monstruo habra destrozado a Ramss con sus cuernos. All se haba grabado en su corazn el primer deber del faran: proteger al dbil del fuerte. El secreto del verdadero poder era el rey y slo el rey lo posea. Mediante la magia de la experiencia, se lo comunic a Ramss, etapa tras etapa, sin desvelarle nada de su plan. A lo largo de los aos, el hijo se haba acercado al padre, sus espritus haban comulgado en la misma fe, en la misma fuerza. Severo, reservado, Seti le haba hablado muy poco, pero le haba otorgado a Ramss el privilegio nico de unas conversaciones durante las cuales se esforz en transmitirle los rudimentos del oficio de rey del Alto y del Bajo Egipto. Horas luminosas, momentos de gracia ahora desvanecidos en el silencio de la muerte. El corazn de Ramss se abri como un cliz para recoger las palabras del faran, para conservarlas como el ms preciado tesoro y hacerlas vivir en su pensamiento y en sus actos. Pero Seti se haba reunido con sus hermanos los dioses y Ramss estaba solo, privado de su presencia, de la presencia. Se senta despojado, incapaz de soportar la pesada carga que descansaba sobre sus hombros. Gobernar Egipto... A los trece aos haba soado con ello como si se tratara de un deseo inalcanzable. Luego haba renunciado a esa loca idea, convencido de que el trono haba sido prometido a Chenar, su hermano mayor. Pero el faran Seti y la gran esposa real Tuya decidieron otra cosa. Tras haber observado el comportamiento de sus dos hijos, designaron a Ramss para que ocupara la funcin suprema. Por qu no haban elegido a un ser ms fuerte y ms hbil, un ser con la talla de Seti! Ramss se senta dispuesto a enfrentarse a cualquier enemigo en combate singular, pero no crea que estuviese preparado para manejar el timn de la nave del Estado por las aguas inciertas del futuro. En el combate, en Nubia, haba probado su valor. Su energa inagotable lo llevara, si era necesario, por los caminos de la guerra para defender a su pas, pero cmo dirigir un ejrcito de funcionarios, de signatarios y de sacerdotes cuyas astucias no comprenda?

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El fundador de la dinasta, el primer Ramss, era un visir de edad al que los sabios le confiaron un poder que no quera. Durante la coronacin, su sucesor, Seti, ya era un hombre maduro y experimentado. Ramss slo tena veintitrs aos y se haba contentado con vivir a la sombra protectora de su padre, siguiendo sus directrices y respondiendo a la menor de sus llamadas. Qu maravilloso era confiar en un gua que trazaba el camino! Actuar bajo las rdenes de Seti, servir a Egipto obedeciendo al faran, encontrar siempre en l respuestas a sus preguntas... Ese paraso se haba vuelto inaccesible. Y el destino se atreva a exigirle a l, a Ramss, un joven fogoso y ardiente, que sustituyera a Seti. No era mejor estallar en carcajadas y huir al desierto, tan lejos que nadie lo encontrara? Por supuesto, poda contar con sus aliados: su madre, Tuya, cmplice exigente y fiel; su esposa, Nefertari, tan hermosa y tan tranquila; y sus amigos de infancia, Moiss, el hebreo, convertido en constructor en las grandes obras reales; Acha, el diplomtico, Seta, el encantador de serpientes; su secretario particular, Ameni, cuya suerte estaba unida a la de Ramss. Acaso el clan de los enemigos era ms poderoso? Chenar no renunciara a apoderarse del trono. Qu oscuras alianzas haba urdido para impedir que reinara su hermano? Si, en ese instante, Chenar se hubiera presentado ante l, Ramss no se habra resistido. Puesto que deseaba tanto la doble corona, que se quedara con ella! Pero tena derecho a traicionar a su padre renunciando a la carga que le haba confiado? Habra sido tan sencillo pensar que Seti se haba equivocado o que hubiera podido cambiar de opinin... Ramss no se mentira a s mismo. El destino dependa de la respuesta del invisible. Era all, en el desierto, en el corazn de aquella tierra roja, duea de una energa peligrosa, donde la obtendra. Sentado a la manera de los escribas, con la mirada perdida en el cielo, Ramss esperaba. Un faran slo poda ser un hombre del desierto, enamorado de la soledad y de la inmensidad. 0 el fuego oculto en las piedras y en la arena alimentaba su alma o la destrua. Al fuego le tocaba hacer su juicio. El sol se acerc a su cenit, el viento amain. Una gacela salt de duna en duna. Un peligro acechaba. De pronto, ste surgi de la nada. Era un enorme len de al menos cuatro metros de largo y ms de trescientos kilos de peso. Su melena flamgera, de color claro, le daba el aspecto de un guerrero triunfante cuyo cuerpo musculoso, marrn oscuro, se mova con agilidad. Cuando divis a Ramss lanz un formidable rugido que se oy en quince kilmetros a la redonda. Dotado de una mandbula de temibles colmillos y garras aceradas, la fiera mir a su presa. El hijo de Seti no tena ninguna posibilidad de escapar. El len se acerc y se inmoviliz a unos metros del hombre, que distingui sus ojos de oro. Durante largo rato, se desafiaron. El animal ahuyent una mosca con la cola. Nervioso de repente, avanz de nuevo. Ramss se levant, con la mirada clavada en la del len. Eres t, Matador, de verdad eres t al que salv de una muerte segura! Qu suerte me reservas?

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Olvidando el peligro, Ramss se acord del leoncillo agonizante que hall en un bosquecillo de la sabana de Nubia. Mordido por una serpiente, haba mostrado una increble resistencia antes de ser curado por los remedios de Seta y de convertirse en una fiera colosal. Por primera vez, Matador se haba escapado del recinto en el que lo encerraban en ausencia de Ramss. La naturaleza del felino habra recuperado su dominio hasta el punto de volverlo feroz y despiadado hacia aquel al que sin embargo haba considerado como su amo? Decdete, Matador. 0 te conviertes en mi aliado de por vida o acabas conmigo ahora. El len se levant sobre sus patas traseras y coloc las delanteras en los hombros de Ramss. El golpe fue brutal, pero el prncipe aguant. Las garras no haban asomado y el morro de la fiera olfate la nariz de Ramss. Entre ellos slo haba amistad, confianza y respeto. Has trazado mi destino. En adelante, aquel al que Seti haba llamado hijo de la luz no tendra eleccin. Luchara como un len.

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El palacio real de Menfis estaba de gran luto. Los hombres no se afeitaban y las mujeres se dejaban los cabellos sueltos. Durante los setenta das que iba a durar la momificacin de Seti, Egipto subsistira a medias, en una especie de vaco. El rey haba muerto, y su trono permanecera vacante hasta la proclamacin oficial de su sucesor, cosa que slo ocurrira despus de colocarlo en el sepulcro y de producirse la unin de la momia de Seti con la luz celeste. Los puestos fronterizos estaban en estado de alerta y las tropas dispuestas a contrarrestar toda tentativa de invasin por orden del regente Ramss y de la gran esposa real Tuya. Aunque el principal peligro, el que representaban los hititas1, no pareca amenazar por el momento, no haba que descartar alguna incursin. Desde haca siglos, las ricas provincias agrcolas del Delta eran una presa tentadora para los merodeadores de las arenas, los beduinos errantes del Sina, y para los prncipes de Asia, capaces a veces de aliarse para atacar el noroeste de Egipto. La partida de Seti hacia el ms all haba causado miedo. Cuando un faran desapareca, las fuerzas del caos amenazaban con caer sobre Egipto y destruir una civilizacin construida dinasta tras dinasta. Sera capaz el joven Ramss de preservar las Dos Tierras2 de la desdicha? Algunos, entre los notables, no confiaban en l y deseaban verle esfumarse ante su hermano Chenar, ms hbil y menos fogoso. La gran esposa real, Tuya, no modific sus costumbres despus de la muerte de su marido. Con cuarenta y dos aos de edad, de apariencia altiva, con la nariz fina y recta, grandes ojos almendrados severos y penetrantes, el mentn casi cuadrado, muy delgada, gozaba de una autoridad moral sin discusin. Nunca dej de secundar a Seti y durante las estancias del faran en el extranjero, era ella quien gobernaba el pas con mano de hierro. Apenas despuntaba el alba, a Tuya le gustaba pasear por su jardn plantado de tamarindos y sicomoros. Caminando organizaba su jornada de trabajo, alternancia de reuniones profanas y rituales para la gloria del poder divino. Una vez desaparecido Seti, el menor gesto le pareca desprovisto de sentido. Tuya slo deseaba reunirse lo antes posible con su marido en un universo sin conflictos, lejos del mundo de los hombres, aunque aceptara el peso de los aos que el destino le infligira. La dicha que le haba sido otorgada, deba devolverla a su pas sirvindolo hasta su ltimo aliento. La elegante silueta de Nefertari sali de la bruma matinal. La ms bella entre las bellas del palacio, segn la expresin que el pueblo empleaba para referirse a ella, la esposa de Ramss tena unos cabellos de un negro brillante y unos ojos verdiazules de sublime dulzura. Msica del templo de la diosa Hator en Menfis, tejedora notable, educada en el culto a los viejos autores como el sabio Ptah-hotep, Nefertari no proceda de una familia noble. Pero Ramss se haba enamorado locamente de ella, de su belleza, de su inteligencia y de su madurez, sorprendente en una mujer tan joven. Nefertari no buscaba agradar, aunque era la seduccin misma. Tuya la haba elegido como gobernanta de su casa, puesto que continuaba ocupando pese a haberse convertido en esposa del regente. Entre la reina de Egipto y Nefertari haba nacido una verdadera complicidad, una y otra se entendan con medias palabras.

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Antepasados de los turcos. El Alto y el Bajo Egipto, el valle del Nilo (al sur) y el Delta (al norte).

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Qu abundante es el roco esta maana, majestad; quin sabr cantar la generosidad de nuestra tierra? Por qu te has levantado tan temprano, Nefertari? Sois vos quien debera descansar, no creis? No consigo dormir ms. Cmo aliviar vuestra pena, majestad? Una triste sonrisa flot en los labios de Tuya. Seti es irreemplazable; el resto de mis das no ser ms que un largo sufrimiento que slo atenuar el feliz reinado de Ramss. En adelante es mi nica razn de vivir. Estoy inquieta, majestad. Qu temes? Que la voluntad de Seti no sea respetada. Quin osara alzarse contra ella? Nefertari permaneci en silencio. Piensas en mi hijo mayor, Chenar, verdad? Conozco su vanidad y su ambicin, pero no creo que est tan loco como para desobedecer a su padre. Los rayos dorados de la luz naciente iluminaban el jardn de la reina. Me crees ingenua, Nefertari? Parece que no compartes mi opinin. Majestad... Tienes informacin precisa? No, slo un vago presentimiento. Tu espritu es intuitivo y vivo como el rayo, y la calumnia te es ajena, pero existe otro medio, aparte de suprimir a Ramss, para impedir que reine? Tal es mi temor, majestad. Tuya acarici con la mano una rama de tamarindo. Chenar fundara su reino en el crimen? Semejante pensamiento me horroriza, como a vos, pero no logro apartarlo de mi mente. Juzgadme severamente, si lo estimis inverosmil, pero no poda callarme. Quin cuida de la seguridad de Ramss? Su len y su perro velan por l, igual que Serramanna, el jefe de su guardia personal. En cuanto regres de dar un paseo solitario por el desierto, logr convencerlo de que no permaneciera sin proteccin. El luto nacional dura desde hace diez das record la gran esposa real. Dentro de dos meses, el cuerpo imperecedero de Seti ser colocado en su morada eterna. Entonces, Ramss ser coronado, y t te convertirs en reina de Egipto. Ramss se inclin ante su madre, luego la estrech tiernamente contra l. Ella, que pareca tan frgil, le daba una leccin de dignidad y de nobleza. Por qu Dios nos impone una prueba tan cruel? El espritu de Seti vive en ti, hijo mo; su tiempo se ha acabado, el tuyo comienza ahora. l vencer la muerte si t continas su obra, Su sombra es inmensa. No eres el hijo de la luz, Ramss? Disipa las tinieblas que nos rodean, rechaza el caos que nos asalta. El joven se apart de la reina. Mi len y yo hemos fraternizado en el desierto.

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Era la seal que esperabas, verdad? As es, pero permitirs que te pida un favor? Te escucho. Cuando mi padre sala de Egipto para manifestar su poder en el extranjero, eras t quien gobernaba. As lo quiere nuestra tradicin. T posees la experiencia del poder y todos te veneran, por qu no subes al trono? Porque no fue sa la voluntad de Seti. l encarnaba la ley que amamos y respetamos. Es a ti a quien eligi, eres t quien debe reinar. Te ayudar con todas mis fuerzas y te aconsejar si lo deseas. Ramss no insisti. Su madre era el nico ser que podra haber desviado el curso del destino y librarle de la carga. Pero Tuya permanecera fiel al rey difunto y no modificara su postura. Cualesquiera que fueran sus dudas y sus angustias, Ramss debera trazar su propio camino. Serramanna, el jefe de la guardia personal de Ramss, ya no abandonaba el ala del palacio en el que trabajaba el futuro rey de Egipto. El nombramiento del sardo, antiguo pirata, en ese puesto de confianza haba dado que hablar; algunos estaban persuadidos de que, tarde o temprano, el gigante de bigotes rizados traicionara al hijo de Seti. Por el momento, nadie entraba en el palacio sin su autorizacin. La gran esposa real le haba recomendado expulsar a los intrusos y no vacilar en usar su espada en caso de peligro. Cuando los ecos de una disputa llegaron a sus odos, Serramanna se precipit en el vestbulo destinado a los visitantes. Qu sucede aqu? Este hombre quiere forzar el paso respondi un guardia sealando a un coloso barbudo de cabellera abundante y anchos hombros. Quin eres? pregunt Serramanna. Moiss, el hebreo, amigo de infancia de Ramss y constructor al servicio del faran. Qu quieres? Ramss no me cierra su puerta normalmente! Ahora soy yo quien decide. El regente est secuestrado? La seguridad obliga... Cul es el motivo de tu visita? No te concierne. En ese caso, regresa a tu casa y no te acerques ms a este palacio porque, de lo contrario, te har encarcelar. Se necesitaron no menos de cuatro guardias para inmovilizar a Moiss. Advierte a Ramss de mi presencia o te arrepentirs. Tus amenazas me son indiferentes. Mi amigo me espera! Puedes comprenderlo? Los largos aos de piratera y los feroces combates haban desarrollado en Serramanna un agudo sentido del peligro. A pesar de su fuerza fsica y de su voz tonante, Moiss le pareci sincero.

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Ramss y Moiss se abrazaron. Esto ya no es un palacio sino una fortaleza exclam el hebreo. Mi madre, mi esposa, mi secretario particular, Serramanna y algunos otros temen lo peor. Lo peor... Qu significa eso? Un atentado. En el umbral de la sala de audiencias del regente, que daba sobre un jardn, dormitaba el colosal len de Ramss; y entre sus patas delanteras estaba Vigilante, el perro amarillo oro. Con esos dos, qu puedes temer? Nefertari est convencida de que Chenar no ha renunciado a reinar. Un golpe de fuerza antes de sepultar a Seti... Eso no es propio de l. Prefiere actuar en la sombra y apostar al tiempo. Pero es que ahora no tiene tiempo. De acuerdo... Pero no se atrever a enfrentarse a ti. Que los dioses te oigan. Egipto no ganara nada con ello. Qu dicen en Karnak? Se murmura mucho contra ti. Bajo la direccin de un maestro de obras, Moiss realizaba las funciones de aparejador en el inmenso edificio de Karnak, donde Seti haba empezado a construir una gigantesca sala de columnas, interrumpida por la muerte del faran. Quin murmura? Los sacerdotes de Amn, algunos nobles, el visir del sur... Tu hermana, Dolente, y su marido, Sary, los alientan. No han soportado el exilio que les has infligido, tan lejos de Menfis. Ese despreciable Sary, acaso no intent deshacerse de m y de Ameni mi secretario particular y nuestro amigo de infancia? Haberlos forzado, a l y a mi hermana, a instalarse en Tebas es un castigo muy suave. Esas flores venenosas slo crecen en el norte; en el sur, en Tebas, se marchitan. Deberas haberlos castigado ms y condenarlos a un verdadero exilio. Dolente es mi hermana, Sary fue mi ayo y mi preceptor. Debe un rey mostrarse tan dbil con sus allegados? Ramss se ofendi en lo ms vivo. An no lo soy, Moiss! De todos modos deberas haberlos denunciado y dejar que la justicia siguiera su curso. Si mi hermana y su marido salen de su confinamiento, los castigar. Me gustara creerte. No eres muy consciente de la animosidad de tus enemigos. Lloro a mi padre, Moiss. Y olvidas a tu pueblo y a tu pas! Crees que Seti, desde el cielo, aprecia tu flaqueza? Si Moiss no hubiera sido su amigo, Ramss lo habra golpeado. Un monarca no puede tener corazn? Crees que un hombre encerrado en su dolor, por legtimo que sea, podra gobernar? Chenar ha intentado corromperme y ponerme contra ti. Aprecias mejor el peligro?

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La revelacin sorprendi a Ramss. Te enfrentas a un gran adversario continu Moiss; saldrs por fin de tu sopor?

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Menfis, la capital econmica del pas, situada en la unin entre el Delta y el valle del Nilo, viva en letargo. En el puerto de Buen Viaje, la mayora de los barcos mercantes permanecan en el muelle; durante los setenta das de luto, las transacciones comerciales permaneceran en calma, y no se celebrara ningn banquete en las amplias villas de los nobles. La muerte de Seti haba dejado a la gran ciudad conmocionada. Bajo su reinado, la prosperidad se haba afirmado; pero pareca frgil a los ojos de los principales negociantes, en la medida en que un faran dbil volvera a Egipto vulnerable y titubeante. Y quin podra igualar a Seti? Chenar, su hijo primognito, hubiera sido un buen gestor; pero el soberano, enfermo, haba preferido al joven y fogoso Ramss, cuya prestancia convena ms a un seductor que a un jefe de Estado. Los ms clarividentes a veces cometan errores; y se murmuraba, como en Tebas, que Seti quiz se haba equivocado designando a su hijo menor como sucesor. Chenar, impaciente, se paseaba por el gran saln de la mansin de Meba, el ministro de Asuntos Exteriores, un sexagenario discreto, de buen porte y con el rostro amplio y tranquilizador. Enemigo de Ramss, apoyaba a Chenar, cuyas posturas polticas y econmicas le parecan excelentes. Abrir un gran mercado mediterrneo y asitico urdiendo un mximo de alianzas comerciales, incluso al precio de olvidar algunos valores anticuados, no era eso el futuro? Ms vala vender armas que tener que utilizarlas. Vendr? pregunt Chenar. Est de nuestra parte, tranquilizaos. No me gustan los brutos como l; cambian de opinin a merced del viento. El hijo mayor de Seti era un hombre pequeo y rechoncho, con el rostro redondo y las mejillas abultadas. Sus labios gruesos y golosos traducan su gusto por la buena mesa, sus pequeos ojos marrones, una perpetua agitacin. Pesado, macizo, detestaba el sol y el ejercicio fsico. Su voz untuosa y flotante quera manifestar una distincin y una calma de la que a menudo careca. Chenar era pacifista por inters. Defender su pas aislndolo de las corrientes de negocios le pareca un absurdo. El trmino traicin slo era utilizado por moralistas incapaces de hacer fortuna. Ramss, educado a la antigua, no mereca reinar y sera incapaz de hacerlo. Chenar tampoco experimentaba ningn remordimiento al fomentar la conspiracin que le ofrecera el poder: Egipto se lo agradecerla. An era necesario que su principal aliado no hubiera renunciado a su proyecto comn. Dame de beber exigi Chenar. Meba sirvi a su ilustre invitado una copa de cerveza fresca. No deberamos haber confiado en l. Vendr, estoy convencido de ello; no olvidis que desea regresar a su pas lo antes posible. Por fin, el guardia de la mansin del ministro de Asuntos Exteriores anunci la llegada del visitante tan esperado. Menelao, rubio y de ojos penetrantes, hijo de Atreo, amado por el dios de la Guerra y rey de Lacedemonia, gran verdugo de los troyanos, llevaba una doble coraza y un ancho cinturn cerrado por broches de oro. Egipto le haba concedido hospitalidad mientras reparaban sus naves, pero su esposa, Helena, ya no quera abandonar la tierra de los faraones, temiendo sufrir malos tratos y ser reducida a la esclavitud en la corte de su marido.

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Como Helena se beneficiaba del apoyo y la proteccin de la reina Tuya, Menelao tena las manos atadas. Por suerte, Chenar haba acudido en su ayuda predicando paciencia con el fin de desarrollar una estrategia victoriosa. En cuanto Chenar fuese faran, Menelao partira hacia Grecia con Helena. Desde haca varios meses, los soldados griegos se haban integrado en la poblacin. Unos haban sido colocados bajo mando egipcio, otros haban abierto tiendas y todos parecan satisfechos de su buena fortuna. En realidad, slo esperaban una orden de su jefe para pasar a la accin y renovar, a mayor escala, el episodio del caballo de Troya. El griego examin a Meba con desconfianza. Haced salir a este hombre le pidi a Chenar. Slo quiero entrevistarme con vos. El ministro de Asuntos Exteriores es nuestro aliado. No volver a repetirlo. Con un gesto, Chenar orden salir a su compatriota. Cmo estn las cosas? pregunt Menelao. Ha llegado la hora de intervenir. Estis seguro? Con vuestras extraas costumbres y esa interminable momificacin, uno termina por volverse loco. Debemos actuar antes de la inhumacin de la momia de mi padre. Mis hombres estn dispuestos. No soy partidario de una violencia intil y... Demasiadas dilaciones, Chenar! Los egipcios tenis miedo a combatir; sin embargo, los griegos hemos pasado aos luchando contra los troyanos, a los que finalmente hemos destrozado. Si deseis la muerte de ese Ramss, decidlo de una vez y confiad en mi espada! Ramss es mi hermano y la astucia es a veces ms eficaz que la fuerza bruta. Slo la alianza de ambas da la victoria; pretendis ensearme estrategia a m, un hroe de la guerra de Troya? Necesitis reconquistar a Helena. Helena, Helena, siempre ella! Esa mujer est maldita, pero no puedo regresar sin ella a Lacedemonia. Entonces, aplicaremos mi plan. Cul es? Chenar sonri. Esta vez, la suerte estaba de su parte. Con la colaboracin del griego, lograrla sus fines. Slo existen dos grandes obstculos: el len y Serramanna. Envenenaremos al primero y suprimiremos al segundo. Luego raptaremos a Ramss y vos lo llevaris a Grecia. Por qu no matarlo? Porque mi reinado no se iniciar con sangre. Oficialmente, Ramss habr decidido renunciar al trono y hacer un largo viaje, durante el cual ser vctima de un desgraciado accidente. Y Helena? En cuanto yo sea coronado, mi madre deber obedecerme y dejar de protegerla. Si Tuya no se muestra razonable, har que la encierren en un templo. Menelao reflexion.

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Para haberlo planeado un egipcio, no est mal concebido... Poseis el veneno necesario? Por supuesto. El oficial griego que hemos logrado introducir en la guardia personal de vuestro hermano es un soldado experimentado; esperar a que Serramanna est dormido para cortarle el cuello. Cundo actuaremos? Un poco de paciencia, debo ir a Tebas. A mi regreso, procederemos. Helena disfrutaba cada segundo de una dicha que haba credo perdida para siempre. Vestida con una tnica perfumada de nctar, con la cabeza cubierta por un velo que la protega del sol, viva un sueo maravilloso en la corte de Egipto. Ella, a la que los griegos trataban de perra perversa, haba logrado escapar de Menelao, ese tirano vicioso y cobarde cuyo mayor placer consista en humillarla. Tuya, la gran esposa real, y Nefertari, la mujer de Ramss, le haban ofrecido su amistad y le haban dado permiso para vivir libre, en un pas en el que la mujer no estaba encerrada en el fondo de una mansin, aunque fuera principesco. En verdad era Helena responsable de millares de muertos griegos y troyanos? Ella no haba deseado esa locura asesina que, durante tantos aos, haba empujado a los jvenes a matarse entre s. Pero el rumor continuaba acusndola y condenndola sin dejarle la posibilidad de defenderse. Aqu, en Menfis, no se le reprochaba nada. Teja, escuchaba e interpretaba msica, se baaba en los estanques de recreo y disfrutaba de los encantos inagotables de los jardines del palacio. El ruido de las armas se haba esfumado y haba dado paso al canto de los pjaros. Varias veces al da, Helena, la de los brazos blancos, rogaba a los dioses para que el sueo no se rompiera: slo deseaba olvidar el pasado, a Grecia y a Menelao. Mientras caminaba por una avenida de arena, entre hileras de perseas, divis el cadver de una grulla cenicienta. Al acercarse comprob que el vientre del hermoso pjaro haba sido desgarrado. Helena se arrodill y examin las vsceras. Entre los griegos, como entre los troyanos, todos conocan su talento de adivinadora. La esposa de Menelao permaneci agachada durante largo rato. Lo que haba ledo en las entraas de la desdichada grulla la asustaba.

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Tebas, la gran ciudad del sur de Egipto, era el feudo de Amn, el dios que haba armado el brazo de los libertadores cuando haban expulsado, muchos siglos antes, a los ocupantes hicsos, unos asiticos crueles y brbaros. Generacin tras generacin, desde que el pas recuper su independencia, los faraones rendan homenaje a Amn y embellecan su templo. Tambin Karnak, inmensa obra jams interrumpida, se haba convertido en el ms amplio y ms rico de los santuarios egipcios, una especie de Estado dentro del Estado, cuyo gran sacerdote apareca ms como un gestor de los poderes terrenales que como un hombre religioso. En cuanto lleg a Tebas, Chenar solicit una audiencia. Los dos hombres conversaron bajo una glorieta de madera, sobre la cual se derramaban las glicinas y la madreselva, no lejos del lago sagrado, cuya presencia procuraba un poco de frescura. Habis venido sin escolta? se sorprendi el gran sacerdote. Muy pocas personas estn al corriente de mi presencia aqu. Ah... as pues deseis discrecin. Vuestra oposicin a Ramss sigue siendo firme? Ms que nunca. Es joven, fogoso y arrebatado; su reinado ser desastroso. Seti cometi un error al designarlo su sucesor. Me concedis vuestra confianza? Qu lugar reservis al templo de Amn si subs al trono? El primero, por supuesto. Seti favoreci a otros cleros, como el de Helipolis y el de Menfis. Mi nica ambicin consiste en que Karnak no quede relegado a un segundo plano. Tal es la intencin de Ramss, no la ma. Qu sugers, Chenar? Actuar de prisa. Dicho de otra manera, antes de la inhumacin de la momia de Seti. En efecto, es nuestra ltima oportunidad. Chenar ignoraba que el gran sacerdote de Amn estaba gravemente enfermo; slo le quedaban semanas de vida. As pues una solucin rpida le pareci al dignatario como una expresin de la benevolencia de los dioses. Antes de morir tendra la posibilidad de ver a Ramss apartado del poder supremo y de asegurar la posicin privilegiada de Karnak. No tolerar que haya violencia declar el gran sacerdote. Amn nos dio la paz, nadie debe romperla. Estad tranquilo. Incluso si es incapaz de reinar, Ramss es mi hermano y siento mucho afecto por l. No tengo la intencin de hacerle el menor dao. Qu suerte le reservis? Es un joven enrgico, enamorado de la aventura y de los grandes espacios. Cuando se vea liberado de esa carga tan pesada para l, emprender un largo viaje y visitar varios pases extranjeros. Cuando regrese, su experiencia nos ser preciosa. Insisto igualmente en que la reina Tuya siga siendo vuestra primera consejera. No os quepa la menor duda. Sed fiel a Amn, Chenar, y el destino os sonreir. El hijo mayor de Seti se inclin con deferencia. La credulidad de aquel viejo sacerdote era una oportunidad excepcional.

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Dolente, la hermana mayor de Ramss, aplicaba ungentos en su piel grasa. Ni hermosa ni fea, demasiado alta, perpetuamente cansada, detestaba Tebas y el sur. Una mujer de su clase slo poda vivir en Menfis, donde pasaba su tiempo ocupndose de los mil y un dramas domsticos que animaban la existencia dorada de las familias nobles. En Tebas se aburra. Era cierto que la mejor sociedad la haba acogido e iba de un banquete a otro, gozando de su posicin como hija del gran Seti, pero la moda estaba atrasada en relacin a la de Menfis y su marido, el barrign y jovial Sary, antiguo preceptor de Ramss, se hunda poco a poco en la neurastenia. l, ex superior del Kap, la universidad encargada de formar a los futuros responsables del reino, estaba reducido al ocio por culpa de Ramss. S, Sary haba sido el alma de una mediocre conspiracin que pretenda eliminar a Ramss. S, su esposa Dolente haba tomado el partido de Chenar contra su hermano. S, se haban equivocado de camino, pero Ramss no deba concederles el perdn, debido a la muerte de Seti? Slo la venganza poda responder a su crueldad. La suerte de Ramss terminara por cambiar y, ese da, Dolente y Sary aprovecharan la ocasin. Mientras tanto, Dolente cuidaba su piel y Sary lea o dorma. La llegada de Chenar los arranc del embotamiento. Mi querido hermano! exclam Dolente abrazndolo. Traes buenas noticias? Es posible. No nos tengas en ascuas! exigi Sary. Voy a ser rey. Est prxima la hora de nuestra venganza? Regresad conmigo a Menfis. Os ocultar hasta que Ramss haya desaparecido. Dolente palideci. No te inquietes, hermanita, Ramss se ir al extranjero. Me dars un puesto importante en la corte? pregunt Sary. Has sido torpe respondi Chenar, pero tus cualidades me sern preciosas. Sigue sindome fiel y tu carrera ser brillante. Tienes mi palabra, Chenar. Iset la Bella se consuma en el suntuoso palacio de Tebas, donde criaba con amor a Kha, el hijo que le haba dado Ramss. Tena los ojos verdes, la nariz pequea y recta, los labios finos, y era graciosa, vivaracha y jovial. Era una mujer muy hermosa y se haba convertido en la segunda esposa del regente. Segunda esposa... Qu difcil era aceptar ese ttulo y soportar la condicin que implicaba! No obstante, Iset no lograba estar celosa de Nefertari, tan bella, tan dulce y tan profunda. Tena la prestancia de una futura reina, aunque no exhiba ninguna ambicin. Iset haba deseado que el odio inflamara su corazn y que le procurara una razn para luchar con ferocidad contra Ramss y Nefertari; pero continuaba amando a aquel que le haba ofrecido tanta dicha y placer, el hombre al que ella le haba dado un hijo. Iset la Bella se burlaba del poder y de los honores; amaba a Ramss por s mismo, por su poder y su resplandor. Vivir lejos de l era una prueba a veces insoportable; por qu l no se haca cargo de su angustia? Pronto Ramss seria rey y ya slo le hara, de vez en cuando, breves visitas durante las cuales ella zozobrara, incapaz de resistir. Si al menos hubiera podido

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enamorarse de otro hombre... Pero los pretendientes, discretos o insistentes, eran inspidos y sin personalidad. Cuando su mayordomo le anunci la visita de Chenar, Iset la Bella se sorprendi. Qu vena a hacer el hijo mayor de Seti a Tebas antes de los funerales? Lo recibi en una sala bien ventilada, gracias a tres estrechas ventanas abiertas en lo alto de los muros, que slo dispensaban un filete de luz. Estis magnfica, Iset. Qu queris? S que no me amis, pero tambin s que sois inteligente y capaz de apreciar una situacin velando por vuestros intereses. Para m, vos tenis las dotes de una gran esposa real. Ramss decidi otra cosa. Y si no hubiera ninguna decisin que tomar? Qu queris decir? Mi hermano no est desprovisto de buen sentido; ha comprendido que gobernar Egipto est fuera de su alcance. Lo que significa... Lo que significa que yo asumir esa difcil tarea por el bien de nuestro pas y que vos seris la reina de las Dos Tierras. Ramss no ha renunciado, ments! Claro que no, mi querida y bella amiga. l se prepara para partir hacia un largo viaje, en compaa de Menelao, y me ha pedido que suceda a Seti, por respeto a la memoria de nuestro padre. A su regreso, mi hermano se beneficiar de todos los privilegios de su rango, estad segura de ello. Habl... de m? Temo que os haya olvidado, igual que a su hijo; slo vive en l la pasin por alta mar. Ir Nefertari con l? No, tiene ganas de descubrir otras mujeres; acaso no sabis que en el terreno del placer es insaciable? Iset la Bella pareca desamparada. Chenar tuvo ganas de cogerle la mano, pero era demasiado pronto; apresurarse lo conducira al fracaso. Primero necesitaba tranquilizar a la joven, luego conquistarla con dulzura y persuasin. El pequeo Kha se beneficiara de la mejor educacin prometi, y ya no tendris de qu preocuparos. Despus de la inhumacin de Seti, regresaremos juntos a Menfis. Ramss... Ramss ya se habr ido? Por supuesto. No asistir a los funerales? Lo deploro, pero as es. Menelao ya no quiere retrasar ms su partida. Olvidad a Ramss, Iset, y preparaos para convertiros en reina.

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Iset pas una noche en blanco. Chenar haba mentido. Ramss jams abandonarla Egipto para olvidar su dolor con un viaje al extranjero. Si estaba ausente en los funerales de Seti, seria contra su voluntad. Era cierto que Ramss se mostraba cruel con ella, pero Iset no lo traicionara echndose en brazos de Chenar. No tena ganas de ser reina y detestaba a aquel ambicioso de rostro lunar y palabras untuosas, tan seguro de su victoria! Su deber estaba trazado: prevenir a Ramss de la conspiracin que se tramaba contra l y de las intenciones que le atribua su hermano mayor. Redact una larga carta sobre papiro en la que relataba con detalle los propsitos de Chenar, y convoc al superior de los mensajeros reales, encargados de transportar el correo a Menfis. Este mensaje es importante y urgente. Me ocupar personalmente de l asegur el funcionario. La actividad del puerto fluvial de Tebas se haba reducido mucho, como la del de Menfis, durante el perodo de luto. En el embarcadero reservado a los barcos rpidos que salan hacia el norte, unos soldados dormitaban. El superior de los mensajeros reales llam a un marinero. Leva anclas, nos vamos. Imposible. Por qu razn? Requisicin del gran sacerdote de Karnak. No he sido avisado de ello. Acaban de dar la orden. De todos modos leva anclas, tengo un mensaje urgente para el palacio real de Menfis. Un hombre apareci en el puente del barco que deseaba tomar el funcionario. Una orden es una orden declar, y vos debis respetarla. Quin sois vos para hablarme en ese tono? Chenar, el hijo primognito del faran. El superior de los mensajeros reales se inclin. Tened a bien perdonar mi insolencia. Consiento en olvidar si me entregis el mensaje que os ha confiado Iset la Bella. Pero... Est destinado al palacio real de Menfis? A vuestro hermano Ramss, en efecto. Parto de inmediato para estar a su lado. Temis que no sea un mensajero adecuado? El funcionario entreg la misiva a Chenar. En cuanto el barco tom velocidad y se alej, Chenar rompi la carta de Iset la Bella, cuyos pedazos se dispersaron a merced del viento. La noche de verano era clida y perfumada. Cmo creer que Seti haba abandonado a su pueblo y que el alma de Egipto lloraba el deceso de un rey digno de los monarcas del Antiguo Imperio? Habitualmente, las veladas eran alegres y

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animadas. En las plazas de los pueblos, en las callejuelas de las ciudades, se bailaba, se cantaba y se contaban historias, especialmente fbulas en las que los animales tomaban el lugar de los humanos y se comportaban con ms sabidura. Pero, en aquel perodo de luto y de momificacin del cuerpo real, las risas y los juegos haban desaparecido. Vigilante, el perro amarillo de Ramss, dorma contra el flanco de Matador, el enorme len encargado de guardar el jardn Privado del regente. El perro y el len se haban instalado sobre la hierba fresca en cuanto los jardineros haban terminado de regar las plantas. Uno de ellos era un griego, un soldado de Menelao, que se haba mezclado con los del equipo. Antes de abandonar el lugar, haba dejado en un parterre de lirios unas albndigas de carne envenenada; los animales no podran resistirse a ellas. Incluso si la fiera tardaba largas horas en morir, ningn veterinario la salvara. Vigilante fue el primero en percibir un olor no habitual. Bostez, se estir, husme el aire de la noche y avanz trotando hacia los lirios. Su olfato lo gui hacia las albndigas, que olfate largamente. Luego regres junto al len. Vigilante no era egosta; no deseaba aprovechar solo tan estupendo hallazgo. Los tres soldados encaramados en el muro del jardn vieron con satisfaccin cmo sala el len de su modorra y segua al perro. Un poco ms de paciencia y la va estara libre. Avanzaran sin estorbos hasta la habitacin de Ramss, lo sorprenderan en el sueo y lo llevaran al barco de Menelao. Uno al lado del otro, el len y el perro se haban inmovilizado, con la cabeza en el parterre de lirios. Hartos, se acostaron sobre las flores. Diez minutos despus, uno de los griegos salt a tierra. Debido a la cantidad y al poder del veneno, la gran fiera ya estaba paralizada. El explorador hizo una seal a sus compaeros, que se reunieron con l en la avenida que llevaba a la habitacin de Ramss. Se preparaban para entrar en el palacio cuando una especie de rugido los oblig a volverse. Matador y Vigilante se encontraban detrs de ellos, con la mirada fija. Entre los lirios maltratados vieron las albndigas de carne intactas que el olfato del perro haba abandonado; el len haba verificado lo bien fundado de la intuicin de su amigo pisoteando el alimento envenenado. Los tres griegos, armados con un cuchillo, se apretaron unos contra otros. Con las garras fuera y las fauces abiertas, Matador se ech sobre los intrusos. El oficial griego que haba logrado hacerse enrolar en la guardia privada de Ramss avanz lentamente por el palacio adormecido, en direccin a los apartamentos del regente. A l le tocaba inspeccionar los pasillos y sealar toda presencia inslita; as pues los soldados, que lo conocan bien, lo haban dejado pasar con total tranquilidad. El griego se dirigi hacia el umbral de granito en el que dorma Serramanna. No afirmaba el sardo que, para llegar hasta Ramss, sera necesario cortarle la garganta? Una vez eliminado, el regente estara privado de su principal protector, y el conjunto de su guardia se adherira a Chenar, el nuevo amo de Egipto. El griego se inmoviliz y escuch. No se oa ni el menor ruido, slo la respiracin regular de alguien que dorma. A pesar de su fuerza fsica, Serramanna tena necesidad de unas horas de sueo. Pero quiz se comportara como un gato y se despertaba al percibir un peligro. El

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griego deba golpear por sorpresa y no conceder a su vctima ninguna posibilidad de reaccionar. Prudente, el mercenario sigui escuchando. No haba duda: Serramanna estaba a su merced. El griego sac el pual de la funda y contuvo la respiracin. Con un impulso furioso, se lanz sobre el hombre dormido y le golpe en la garganta. Una voz grave reson detrs del agresor. Hermosa hazaa para un cobarde. El griego se volvi. Has matado un cuerpo de paja y de trapo declar Serramanna. Como me esperaba un ataque de este tipo, he imitado la respiracin de un hombre cuando duerme. El hombre de Menelao apret el mango de su pual. Suelta eso. A pesar de todo voy a cortarle la garganta. Intntalo. El sardo superaba al griego en ms de tres cabezas. El pual golpe el aire; a pesar de su tamao y su peso, el sardo se desplazaba con una agilidad sorprendente. Ni siquiera sabes luchar constat Serramanna. Ultrajado, el soldado griego intent una finta: un paso hacia el lado, luego una patada hacia adelante, con la hoja apuntando al vientre de su adversario. El sardo, con el canto de la mano derecha, le rompi la mueca y, con el puo izquierdo, le hundi la sien. Con la lengua colgando y los ojos vidriosos, el griego se derrumb, muerto antes de tocar el suelo. Un cobarde menos murmur Serramanna. Cuando Ramss se levant, comprob el fracaso de los dos atentados organizados contra l. En el jardn, tres griegos haban sucumbido a las garras del len. En el pasillo, otro griego, miembro de la guardia personal del regente, haba pasado a mejor vida. Queran eliminaros afirm Serramanna. El hombre ha hablado? No hubo tiempo de interrogarlo; no lamentis a ese mediocre, no tena ninguna cualidad de guerrero. Esos griegos no eran amigos de Menelao? Detesto a ese tirano. Concededme el derecho a enfrentarme a l en combate singular y lo enviar al infierno que tanto teme, poblado de fantasmas y de hroes desesperados. Por el momento, contntate con doblar la guardia. Defenderse es una mala estrategia, mi prncipe, slo el ataque lleva a la victoria. An hay que identificar al enemigo. Menelao y sus griegos! Son mentirosos y prfidos. Expulsadlos lo antes posible, si no volvern a hacerlo. Ramss pos la mano en el hombro derecho de Serramanna. Puesto que t me eres fiel, qu tengo que temer?

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Ramss pas el resto de la noche en el jardn, junto al len y al perro. La fiera se haba dormido, Vigilante dormitaba. El hijo de Seti haba soado con un mundo pacfico, pero la locura humana ni siquiera respetaba el periodo de momificacin del difunto faran. Moiss tena razn: manifestando clemencia con los enemigos no conseguiran poner fin a la violencia. Al contrario, se desarrollaba en ellos la certeza de tener que enfrentarse con un dbil, fcil de derribar. Al alba, Ramss sali de la noche de su dolor. Puesto que Seti era irreemplazable, l deba ponerse manos a la obra cuanto antes.

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En el Egipto de Seti, los templos eran responsables de la redistribucin de los artculos y productos que les eran confiados. Desde el nacimiento de la civilizacin faranica, la Regla de Maat, frgil diosa de la justicia y de la verdad, quera que cada hijo de la tierra bendecida por los dioses no careciera de nada. Cmo celebrar una fiesta si un solo estmago sufra hambre? En la cima del Estado, el faran era a la vez el timn que marcaba la buena derrota y el capitn del barco que aseguraba la cohesin de la tripulacin. A l le tocaba poner en marcha la indispensable solidaridad sin la cual una sociedad se desgarrara y perecera por sus propios conflictos internos. Aunque la circulacin de los productos dependa, en lo esencial, de un cuerpo de funcionarios cuya competencia era una de las claves de la prosperidad egipcia, algunos mercaderes independientes, que trabajaban de acuerdo con los templos, viajaban por todo el pas y comerciaban libremente. Tal era el caso de Raia, un sirio instalado en Egipto desde haca unos diez aos. Poseedor de un barco de transporte y de un rebao de asnos, no dejaba de ir y venir, de norte a sur y de sur a norte, para vender vino, conservas de carne y vasijas importadas de Asia. De estatura media, con el mentn adornado con una pequea barba en punta, vestido con una tnica de franjas de colores vivos, corts, discreto y honesto, gozaba de la estima de numerosos clientes que apreciaban su exigencia de calidad y sus precios moderados. El sirio estaba tan integrado en su pas de adopcin que cada ao le renovaban su Permiso de trabajo. Como tantos otros extranjeros, se haba mezclado con la poblacin y ya no se distingua de los autctonos. Nadie saba que el mercader Raia era un espa a sueldo de los hititas, quienes le haban encargado recoger el mximo de informacin y transmitrsela lo ms rpidamente posible. As los guerreros de Anatolia podran elegir el mejor momento para atacar a los vasallos del faran y apoderarse de sus tierras antes de invadir Egipto mismo. Como Raia haba trabado amistad con militares, aduaneros y policas, se beneficiaba de numerosas confidencias cuyo resumen l haca llegar a Hattusa, la capital de los hititas, en forma de mensajes cifrados, introducidos en vasijas de alabastro destinadas a los jefes de clan de Siria del Sur, oficialmente aliada de Egipto. En varias ocasiones, la aduana haba registrado el cargamento y ledo los textos redactados por Raia, inocentes cartas comerciales y facturas por pagar. El importador sirio, que perteneca a la red del espa, entregaba las vasijas a sus destinatarios y los mensajes a uno de sus colegas de Siria del Norte, bajo protectorado hitita, quien los enviaba a Hattusa. As, la mayor potencia militar de Asia Menor, el Imperio hitita, segua mes a mes la evolucin de la poltica egipcia a partir de informaciones de primera mano. La muerte de Seti y el perodo de luto parecan proporcionar una excelente ocasin para atacar Egipto. Pero Raia haba insistido mucho para disuadir a los generales hititas de lanzarse a una aventura insensata. Contrariamente a lo que ellos pensaban, el ejrcito egipcio no estaba desmovilizado, sino que, temiendo una ola de invasin antes de la investidura del nuevo monarca, redoblaba las precauciones en las fronteras. Adems, gracias a las infidencias de Dolente, la hermana de Ramss, Raia se enter de que Chenar, el hermano mayor del futuro rey, no aceptara ser relegado a un segundo plano. Dicho de otra manera, que conspiraba para aduearse del poder antes de la coronacin. El espa haba estudiado largamente el personaje de Chenar: activo, hbil, ambicioso, despiadado cuando su inters personal estaba en juego, astuto, y muy

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diferente de Seti y de Ramss. Verlo acceder al trono era una perspectiva ms bien agradable, pues pareca caer en la trampa tendida por los hititas, a saber, la voluntad manifiesta de trabar mejores relaciones diplomticas y comerciales con Egipto, olvidando los antiguos enfrentamientos. No haba tenido Seti la debilidad de renunciar a apoderarse de la famosa fortaleza de Kadesh, cerrojo del sistema hitita? El soberano absoluto de los guerreros anatolios le deca a quien quera or que l abandonaba con gran placer toda intencin expansionista, esperando que el futuro faran creyera en su discurso lenificante y relajara su esfuerzo militar. Raia no tuvo ms problema que identificar a los cmplices de Chenar y descubrir su plan de accin. Con un agudo instinto se haba infiltrado en la colonia griega instalada en Menfis. No era Menelao un mercenario cruel cuyos ms hermosos recuerdos eran las matanzas perpetradas en el sitio de Troya? Segn sus allegados, el soberano griego ya no soportaba permanecer en Egipto. Soaba con regresar a Lacedemonia, en compaa de Helena, para celebrar all sus victorias. Chenar debi pagar generosamente a algunos mercenarios griegos para deshacerse de Ramss y tomar la sucesin de Seti. Raia estaba seguro de que Ramss sera un faran peligroso para los hititas. De carcter belicoso, posea la misma determinacin de su padre y corra el riesgo de dejarse llevar por la fogosidad de su juventud. Ms vala favorecer los designios de Chenar, ms ponderado y maleable. Pero las noticias no eran buenas: segn un sirviente de palacio, varios mercenarios griegos haban sido eliminados cuando intentaban deshacerse de Ramss. La conspiracin pareca haber fracasado. Las prximas horas seran adoctrinadoras: o Chenar lograba aclarar su responsabilidad y aparecera como un hombre de futuro, o sera incapaz de ello y merecera ser eliminado. Menelao pate el escudo que le haba permitido parar tantos golpes en los campos de batalla y rompi una de las lanzas que haban traspasado el pecho de numerosos troyanos. Luego agarr una vasija y la tir contra la pared de la antesala de su villa. Tras dominar difcilmente su clera, se volvi hacia Chenar. Un fracaso... Qu queris decir con un fracaso! Mis hombres no fracasan jams, sabedlo! Hemos ganado la guerra de Troya y somos vencedores! Lamento contradeciros; el len de Ramss ha matado a tres de vuestros mercenarios, y Serramanna al cuarto. Han sido traicionados! No, simplemente incapaces de realizar la misin que vos les habais encargado. Ahora Ramss desconfa de vos; sin duda ordenar vuestra expulsin. Y me ir sin Helena... Habis fracasado, Menelao. Vuestro plan era estpido! No obstante os pareca realista. Salid de aqu! Preparad vuestra partida. Yo s lo que tengo que hacer. Portasandalias y secretario particular de Ramss, Ameni era, sobre todo, su amigo de infancia; haba jurado fidelidad al regente y haba unido su destino al suyo, fuera cual fuera. Pequeo, dbil, delgado, con el cabello escaso a pesar de su edad, incapaz de llevar cargas pesadas, era, sin embargo, un trabajador infatigable y un

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escriba fuera de lo comn, inclinado constantemente sobre los documentos administrativos, de los que extraa lo esencial con el fin de permitir a Ramss estar bien informado. Ameni no tena ninguna ambicin personal, pero no toleraba el menor descuido en el servicio de los veinte funcionarios de lite que diriga. Rigor y disciplina eran, para l, valores sagrados. Aunque no apreciaba mucho a un bruto como Serramanna, Ameni reconoci que se haba mostrado eficaz protegiendo a Ramss del agresor griego. La reaccin de su amigo le haba sorprendido. Muy tranquilo, el futuro faran le pidi a Ameni que le describiera con todo detalle los grandes cuerpos del Estado, su funcionamiento y las relaciones que existan entre ellos. Cuando Serramanna previno a Ameni de la presencia de Chenar, el secretario particular del regente se irrit. Aquella visita perturbaba el momento en que estudiaba la reforma de las leyes arcaicas sobre la utilizacin de los transbordadores colectivos. No lo recibas recomend Ameni a Ramss. Chenar es mi hermano. Es un intrigante que no busca ms que su provecho personal. Escucharlo me parece indispensable. Ramss recibi a su hermano en el jardn en el que el len pareca dormir a la sombra de un sicomoro, mientras el perro amarillo mordisqueaba un hueso. Ests mejor custodiado de lo que estaba Seti! se sorprendi Chenar. Es casi imposible acercarse a ti. Ignoras que unos griegos han intentado introducirse en el palacio con intenciones hostiles? No lo ignoro, pero vengo a revelarte el nombre del autor de la conspiracin. Cmo te has enterado, querido hermano? Menelao ha intentado corromperme. Qu te ha propuesto? Apoderarme del trono. Y t te has negado... Me gusta el poder, Ramss, pero conozco mis lmites y no tengo intencin de sobrepasarlos. T eres el futuro faran; la voluntad de nuestro padre debe ser respetada. Por qu ha tomado Menelao semejante riesgo? Para l, Egipto es una prisin. Su deseo de regresar a Lacedemonia en compaa de Helena le hace perder la razn. Est persuadido de que eres t quien secuestras a su esposa. Mi papel habra consistido en exiliarte en los oasis, liberarla y darle la autorizacin de partir. Helena acta con toda libertad. A los ojos de un griego, eso es inconcebible; ella est forzosamente bajo la influencia de un hombre. Es obtuso hasta ese punto? Menelao es testarudo y peligroso. Acta como un hroe griego. Qu me aconsejas? Debido a la falta imperdonable que ha cometido, explsalo sin dilacin.

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El poeta Homero viva en una mansin muy amplia situada cerca del palacio del regente. Dispona de los servicios de un cocinero, de una doncella y de un jardinero. Tena una bodega llena de jarras de vino del Delta al que aada ans y coriandro, y no sala mucho de su jardn, en el que el rbol ms preciado era un limonero, indispensable para su inspiracin. Con el cuerpo untado de aceite de oliva, Homero fumaba muy a gusto hojas de salvia en una pipa cuya cazoleta era un gran caparazn de caracol. Con un gato negro y blanco en las rodillas, que haba bautizado con el nombre de Hctor, dictaba los versos de su Ilada bien a Ameni, bien a un escriba que el secretario particular de Ramss le proporcionaba. La visita del regente alegr al poeta; su cocinero trajo una vasija cretense de gollete muy estrecho, que slo dejaba pasar un delgado hilo de vino fresco y aromatizado. Bajo el quiosco de cuatro columnitas de acacia cubierto por un techo de palma, el calor era soportable. Este admirable verano cura mis dolores indic Homero, cuyo rostro curtido y arrugado se adornaba con una larga barba blanca. Sufrs tormentas, como en Grecia? El dios Set a veces desencadena algunas terribles respondi Ramss. El cielo se cubre de nubes oscuras, los relmpagos las atraviesan, cae el rayo, el trueno retumba, un diluvio llena los uadis secos y los torrentes bajan arrastrando cantidad de cascajos. El miedo llena los corazones, algunos creen en la destruccin del pas. No llevaba Seti el nombre de Set? Para m, se fue durante mucho tiempo un gran misterio. Cmo era posible que un faran se atreviera a elegir como dios protector al asesino de Osiris? Comprend que haba dominado la fuerza de Set, el poder inconmensurable del cielo, y que la usaba para alimentar la armona y no el desorden. Qu extrao pas es este Egipto! No acabis de arrostrar una especie de tormenta? Los rumores de los dramas llegan hasta este jardn? Mi vista est muy dbil, pero mi odo es excelente! As pues, sabis que vuestros compatriotas han intentado suprimirme. Anteayer escrib estos versos: Mucho me temo que estis presos en las mallas de una red que no deja escapar nada, y que todos os convirtis en la presa y el botn de los guerreros enemigos. Saquearn vuestras ciudades. Pensad en eso da y noche, luchad sin tregua, si queris escapar a los reproches. Sois adivino? No dudo de vuestra cortesa, pero el futuro faran viene sin duda en busca de alguna opinin de un viejo griego inofensivo. Ramss sonri. Homero era ms bien spero y directo, pero esta actitud le gustaba. Segn vos, los agresores han actuado por cuenta propia o a las rdenes de Menelao? No conocis bien a los griegos! Fomentar conspiraciones es su juego favorito. Menelao quiere a Helena, sois vos quien la escondis. Por lo tanto slo hay una solucin: la violencia. sta ha fracasado.

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Menelao es dbil y limitado; no renunciar y os desencadenar la guerra en el interior mismo de vuestro pas, sin pensar en las consecuencias. Qu me recomendis? Enviadlo a Grecia con Helena. Pero ella se niega! Aunque ella no lo haya deseado, esa mujer slo engendra la desdicha y la muerte. Querer cambiar el curso de su destino es utpico. Ella es libre de elegir el pas donde desea residir. Yo os he prevenido. Ah!, no olvidis hacedme llegar papiros nuevos y aceite de oliva de primera calidad. Algunos habran juzgado poco caballeroso el comportamiento del poeta de barba blanca. A Ramss le gustaba su franqueza en el hablar, muchsimo ms til que las palabras blandas de los cortesanos. En cuanto Ramss franque el portal del ala del palacio que le estaba destinada, Ameni se precipit hacia l. Esta agitacin no era muy propia de l. Qu sucede? Menelao... Es Menelao! Qu ha hecho? Ha tomado como rehenes a unos empleados del puerto, mujeres y nios, y amenaza con ejecutarlos si no le entregas a Helena hoy. Dnde se encuentra? En su barco, con los rehenes. Todos los barcos de su flota estn dispuestos para levar anclas. Ya no queda ni uno solo de sus mercenarios en la ciudad. Existe un responsable de la seguridad del puerto? No seas demasiado severo... Menelao y sus hombres han tomado por sorpresa a nuestros soldados encargados de la vigilancia de los muelles. Mi madre ha sido avisada? Te espera, en compaa de Nefertari y de Helena. La viuda de Seti, la esposa de Ramss y la de Menelao mostraban rostros inquietos. Tuya estaba sentada en un silln bajo de madera dorada, Nefertari en una silla de tijera, Helena permaneca de pie, apoyada en una columna verde claro, en forma de loto. La sala de audiencias de la gran esposa real era fresca y tranquila; sutiles perfumes encantaban el olfato. En el trono del faran, un ramillete de flores mostraba la ausencia momentnea de un monarca. Ramss se inclin ante su madre, abraz tiernamente a su esposa, y salud a Helena. Ests informado? pregunt Tuya. Ameni no me ha ocultado la gravedad de la situacin. Cuntos rehenes? Unos cincuenta. Aunque fuera uno solo, su existencia debera ser preservada. Ramss se dirigi a Helena. Si lanzamos un asalto, Menelao ejecutar a los rehenes? Los degollar con su propia mano. Se atrever a cometer un crimen tan brbaro? Es a m a quien quiere. Si fracasa, los asesinar antes de que lo maten a l.

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Exterminar as a unos inocentes... Menelao es un guerrero; a sus ojos, slo existen aliados y adversarios. Y sus propios hombres... es consciente de que ninguno sobrevivir si los rehenes son ejecutados? Morirn como hroes, su honor estar a salvo. Hroes, unos asesinos de personas indefensas? Vencer o morir, Menelao no conoce otra ley. Acaso el infierno de los hroes griegos es un abismo oscuro y desesperado? Nuestra muerte es tenebrosa, es verdad, pero el gusto por el combate es ms intenso que el simple deseo de sobrevivir. Nefertari se acerc a Ramss. Qu piensas hacer? Ir solo y sin armas al barco de Menelao, e intentar hacerle razonar. Es utpico estim Helena. De todos modos debo intentarlo. Te tomar tambin a ti como rehn! intervino Nefertari. No tienes derecho a exponerte juzg Tuya. No querrs caer en la trampa que te ha tendido tu adversario? Te llevar a Grecia profetiz Nefertari, y otro reinar en Egipto. Otro que establecer un entendimiento con Menelao y le devolver a Helena a cambio de un acuerdo comercial. Ramss interrog a su madre con la mirada; ella no desminti las palabras de Nefertari. Si es imposible negociar con Menelao, ser necesario reducirlo a la fuerza. Helena se adelant hacia el regente. No dijo l; rechazamos vuestro sacrificio. Proteger a un husped es un deber sagrado. Ramss tiene razn confirm la gran esposa real; cediendo al chantaje de Menelao, Egipto se hundira en la cobarda y sera privado de la presencia de Maat. Soy responsable de esta situacin y yo... No insistis, Helena; ya que vos habis elegido vivir aqu, nosotros somos garantes de vuestra libertad. A m me toca preparar una estrategia estim el hijo de Seti. Temblando y baado en sudor, Meba, el ministro de Asuntos Exteriores, dialog con Menelao desde el muelle del puerto de Menfis. A cada instante tema ser traspasado por la flecha de un arquero griego. No obstante logr hacer admitir al rey de Lacedemonia la posicin de Ramss, que deseaba ofrecer un gran banquete en honor de Helena antes de que abandonara Egipto para siempre. Al trmino de rudas negociaciones, el soberano griego acept, pero precis que los rehenes no recibiran ningn alimento hasta que Helena estuviera a bordo. Los soltara cuando sus barcos, que no seran seguidos por ningn navo de guerra egipcio, estuvieran en alta mar. Sano y salvo, Meba se alej del muelle a paso apresurado, bajo las puyas de los soldados griegos. Por lo menos tuvo el consuelo de recibir las felicitaciones de Ramss. En el lapso de una noche, el regente deba encontrar el medio de liberar a los rehenes.

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De estatura media, con una fuerza herclea, los cabellos negros, la piel mate, el encantador de serpientes Seta haca el amor a su maravillosa esposa nubia, Loto, cuyo cuerpo fino y esbelto era una permanente llamada al placer. La pareja viva en el lmite del desierto, lejos del centro de Menfis, en una gran mansin que le serva de laboratorio. Varias habitaciones estaban llenas de redomas de tamaos diversos y objetos de formas extraas que permitan tratar el veneno y preparar las diluciones indispensables para los mdicos. La joven nubia era de una docilidad maravillosa y se prestaba a las innumerables fantasas de Seta, cuya imaginacin pareca inagotable. Desde que la haba trado a Egipto y se haban casado, no haba dejado de sorprenderlo el conocimiento tan profundo y sutil que Loto tena de los reptiles. Su pasin comn les permita progresar sin cesar y descubrir nuevos remedios cuya elaboracin necesitaba largos experimentos. Cuando Seta estaba acariciando los senos de Loto como si rozara capullos de flor, la cobra domstica se irgui en el umbral de la casa. Un visitante constat Seta. Loto mir el esplndido reptil. Segn la manera como se balanceaba, ella saba si el que llegaba era amigo o enemigo. Seta abandon la blanda cama y cogi un garrote. Aunque confi en la cobra, cuya calma era ms bien tranquilizadora, esa intrusin nocturna no presagiaba nada bueno. El caballo, lanzado a golpe tendido, se detuvo a unos metros de la casa; el jinete salt a tierra. Ramss! En mi casa, en plena noche? Por lo menos no te molesto? A decir verdad, un poco. Loto y yo... Lamento importunaros, pero necesito vuestra ayuda. Seta y Ramss haban estudiado juntos, pero el primero haba desdeado las carreras de la alta administracin para consagrarse a los seres que, segn l, detentaban el secreto de la vida y de la muerte: las serpientes. Inmunizado contra su veneno, haba sometido al joven Ramss a una dura prueba, hacindole conocer al amo del desierto, una cobra particularmente peligrosa cuyo mordisco era mortal. Su amistad haba sobrevivido a aquel enfrentamiento, y Seta perteneca al restringido crculo de fieles a los que el futuro faran conceda una total confianza. El reino est en peligro? Menelao amenaza con matar a unos rehenes si no le entregamos a Helena. Qu historia! Por qu no te libras de esa griega que ha causado la destruccin de toda una ciudad? Traicionar las leyes de la hospitalidad rebajara a Egipto al nivel de los brbaros. Deja entonces que los brbaros se entiendan entre ellos. Helena es una reina, ella desea residir entre nosotros; mi deber es salvarla de las garras de Menelao. sas son las palabras de un faran! Es cierto que el destino te ha conducido hasta esa carga inhumana que slo codician los locos y los inconscientes. Necesito tomar por asalto el barco de Menelao preservando la vida de los rehenes.

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A ti siempre te han gustado las apuestas imposibles. Los oficiales superiores de los regimientos estacionados en Menfis no me han aportado ninguna idea digna de atencin. Sus proyectos slo pueden terminar en una matanza. Ests sorprendido por ello? T tienes la solucin. Yo, como militar subiendo por asalto a unos barcos griegos? T no, tus serpientes. Qu has pensado? Antes del alba, unos nadadores se deslizarn sin hacer ruido hasta los barcos, escalarn las paredes cargados con un saco que contendr reptiles, los cuales se utilizarn para atacar a los griegos encargados de vigilar a los rehenes. Las serpientes mordern a algunos soldados y crearn un efecto de sorpresa que nuestros hombres sabrn explotar. Astuto, pero muy arriesgado; crees que las cobras sabrn elegir a sus vctimas? Soy consciente del enorme riesgo que vamos a correr. Nosotros? T y yo formaremos parte de la expedicin, por supuesto. Quieres que arriesgue mi vida por una griega que jams he visto? Por unos rehenes egipcios. Qu ser de mi mujer y de mis serpientes si muero en esa estpida aventura? Recibirn una pensin de por vida. No, es demasiado peligroso... Y cuntos reptiles ser necesario sacrificar para atacar a esos malditos griegos? Te pagar tres veces ms de lo que valen y, adems, transformar tu laboratorio experimental en centro de investigacin. Seta mir a Loto, tan atractiva en la noche clida del verano. En vez de charlar deberamos meter las serpientes en unos sacos. Menelao paseaba por el puente principal de su barco. Los observadores no haban notado ninguna animacin en los muelles. Como el rey de Lacedemonia haba previsto, los egipcios, cobardes y llenos de humanismo, no se atreveran a intentar nada. La toma de rehenes no era gloriosa, pero s eficaz. No haba otro medio de arrancar a Helena de sus protectoras, Tuya y Nefertari. Los rehenes haban dejado de llorar y de gemir. Con las manos atadas a la espalda, postrados, estaban amontonados en popa, bajo la vigilancia de una decena de soldados que eran relevados cada dos horas. El ayudante de campo de Menelao fue hasta donde l estaba. Creis que atacarn? Sera intil y estpido. Estaramos obligados a matar a los rehenes. En ese caso, ya no disfrutaramos de ninguna proteccin. Mataramos a muchos egipcios antes de regresar al mar... Pero no pondrn en peligro la seguridad de sus compatriotas. Recuperar a Helena al alba y regresaremos a casa. Echar de menos este pas. Ests perdiendo la cabeza? Acaso no hemos vivido felices y en paz en Menfis?

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Hemos nacido para luchar, no para holgazanear. Y si os asesinaran a su vez? En vuestra ausencia, las ambiciones han debido multiplicarse. Mi espada an es slida; cuando vean a Helena sumisa, comprendern que mi poder sigue intacto. Ramss seleccion treinta soldados de lite, todos excelentes nadadores. Seta les haba mostrado cmo convena entreabrir el saco para dejar paso a las serpientes sin ser mordido. El rostro de los voluntarios estaba tenso; el regente les dirigi un discurso lleno de entereza y fogosidad a fin de alimentar su ardor en el combate. Su conviccin, aadida a la fuerza apacible de Seta, persuadi al comando de su capacidad de xito. Ramss lamentaba haberse visto obligado a ocultar su presencia en la accin a su madre y a su esposa; pero ni una ni otra habran aceptado dejarle participar en semejante locura. Slo l deba cargar con la responsabilidad de aquel asalto. Si el destino deba llevar al hijo menor de Seti al poder supremo, tambin le permitira superar aquella prueba con xito. Seta hablaba a los reptiles encerrados en los sacos y pronunciaba unos encantamientos destinados a calmarlos. Haba aprendido de Loto una serie de sonidos sin significado para los odos humanos, pero convincentes para el odo misterioso de las serpientes. Cuando Seta estim que los extraos aliados del comando estaban preparados, la pequea tropa hizo un movimiento hacia el Nilo. Los soldados entraron en el agua en el extremo del muelle principal, fuera de la vista de los observadores griegos. Seta toc la mueca de Ramss. Un momento!... Mira, jurara que el barco de Menelao suelta amarras. Seta no se equivocaba. Quedaos aqu. Ramss dej el saco que contena una vbora de las arenas y corri en direccin al barco griego. La luz plateada de la luna ilumin la proa, donde se encontraban Menelao y Helena, a quien el rey de Lacedemonia mantena apretada contra l. Menelao! aull Ramss. El interpelado, equipado con una doble coraza y un cinturn cerrado con corchetes de oro, reconoci de inmediato al regente. Ramss! Has venido a desearme buen viaje... Comprubalo: Helena ama a su marido y le ser fiel en lo sucesivo. Qu sabia ha sido al venir a reunirse conmigo! Ser la mujer ms feliz de Lacedemonia. Menelao estall en carcajadas. Libera a los rehenes! No temis, te los devolver vivos. Ramss sigui a la flota griega en un pequeo barco de dos velas que se mantuvo a una distancia considerable. Cuando amaneci, los soldados de Menelao desencadenaron un alboroto golpeando sus escudos con lanzas y espadas. Obedeciendo las rdenes del regente y de la gran esposa real, la marina de guerra egipcia no intervino, dejando libre acceso al Mediterrneo. Menelao era libre de dirigirse hacia el norte. Por un instante, Ramss crey que haba sido burlado y que el rey de Lacedemonia iba a degollar a los rehenes; pero pusieron una barca en el mar y los prisioneros descendieron a ella utilizando una escalera de cuerdas. Los hombres

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vlidos empujaron los remos y se alejaron tan de prisa como fue posible de la prisin flotante. Desde la popa del buque de su marido, Helena, la de los brazos blancos, vestida con un manto prpura, con la cabeza cubierta con un velo blanco y el cuello adornado con un collar de oro, contemplaba la costa de Egipto, ese pas en el que haba conocido unos meses de dicha y en el que haba mantenido la esperanza de escapar al destino que le impona Menelao. Cuando los rehenes estuvieron fuera del alcance de las flechas griegas, Helena hizo girar la parte superior de un anillo de amatista que llevaba en la mano derecha y bebi el lquido que contena la minscula redoma de veneno, robado en un laboratorio de Menfis. Se haba jurado no convertirse en esclava y no terminar sus das, vencida y humillada, en el gineceo de Menelao. Menelao, el prfido, triste vencedor de la guerra de Troya, slo llevara un cadver a Lacedemonia, y seria ridiculizado y despreciado para siempre. Qu hermoso era el sol del verano egipcio! Cmo le hubiera gustado a Helena perder la blancura de su piel y adquirir el tono cobrizo de las hermosas egipcias!, libres de amar, disponibles en cuerpo y alma. Helena se desplom suavemente, con la cabeza inclinada sobre su hombro, con los ojos abiertos de par en par, contemplando el cielo azul.

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Cuando el joven diplomtico Acha regres a Menfis, despus de una breve misin de informacin en Siria del Sur que haba realizado por orden del ministro de Asuntos Exteriores, el perodo de luto duraba desde haca cuarenta das. Al da siguiente, Tuya, Ramss, Nefertari y las principales personalidades del Estado partiran hacia Tebas, donde tendra lugar la inhumacin de la momia de Seti y la coronacin de la nueva pareja real. Hijo nico de una familia rica, distinguido, elegante, con el rostro alargado y fino, y un pequeo bigote muy cuidado, los ojos brillantes de inteligencia, la voz envolvente, a veces desdeosa, Acha haba sido condiscpulo de Ramss y un amigo un poco lejano, no desprovisto de sentido crtico. Hablaba varias lenguas extranjeras, y desde muy joven se apasion por los viajes, por el estudio de los otros pueblos y por la cartera diplomtica. Gracias a notables xitos que haban sorprendido a los funcionarios experimentados, la ascensin de Acha se mostr fulgurante. A sus veintitrs aos ya era considerado como uno de los mejores especialistas de Asia. A un tiempo hombre de despacho y de accin, cualidades que rara vez coincidan, daba pruebas de tal perspicacia en el anlisis de los hechos que algunos lo consideraban como un visionario. Ahora bien, la seguridad de Egipto dependa de una justa apreciacin de las intenciones del enemigo principal, el Imperio hitita. Acha fue a dar cuentas a Meba y se encontr con un ministro a la defensiva, que se content con algunas frmulas huecas y le aconsej que pidiera sin tardanza audiencia a Ramss, quien exiga encontrarse con los altos funcionarios, uno tras otro. As pues, Acha fue recibido por Ameni, el secretario particular del regente. Los dos hombres se felicitaron. No has engordado ni un gramo constat Acha. Y t sigues llevando una tnica lujosa y a la ltima moda! Uno de mis innumerables vicios! El tiempo de nuestros estudios comunes ya est lejos... Pero me alegro de verte en este puesto. He jurado ser fiel a Ramss y respeto mi promesa. Has elegido bien, Ameni; si los dioses lo quieren, Ramss pronto ser coronado. Los dioses lo quieren. Sabes que ha escapado a un atentado perpetrado por los esbirros del rey griego Menelao? Un reyezuelo prfido y sin futuro. Es cierto, es un prfido! Tom rehenes y amenaz con matarlos si Ramss no le entregaba a Helena. Cmo actu Ramss? Se neg a violar las leyes de la hospitalidad y prepar un asalto contra los griegos. Arriesgado. Qu otra cosa habras propuesto? Negociar y negociar siempre... Pero con un bruto como Menelao admito que la tarea es casi sobrehumana. Consigui Ramss su objetivo? Helena abandon el palacio para regresar al lado de su marido y salvar numerosas vidas. En el momento en que el barco de Menelao se diriga a alta mar, ella se suicid. Gesto sublime, pero definitivo. Siempre eres tan irnico?

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Burlarse de los dems como de s mismo, acaso no es eso pureza de espritu? Se dira que la muerte de Helena no te emociona. Haberse librado de Menelao y de su pandilla es una dicha para Egipto. Si miramos por el lado de los griegos, necesitaramos mejores aliados. Homero se ha quedado. Ese encantador viejo poeta... Escribe sus recuerdos de la guerra de Troya? A veces tengo el honor de servirle de escriba; sus versos a menudo trgicos pero no carecen de nobleza. El amor por la escritura y los escritores te perder, Ameni! Qu puesto te ha reservado Ramss en su futuro gobierno? Lo ignoro... El que ocupo me convendra de maravilla. Mereces ms. Y t, qu esperas? En un primer momento, ver a Ramss lo antes posible. Malas noticias? Me permites reservarlas para el regente? Ameni enrojeci. Perdname; lo encontrars en las cuadras. A ti te recibir. La transformacin de Ramss sorprendi a Acha. El futuro rey de Egipto, altivo y seguro de s mismo, conduca su carro con una maestra excepcional, manejando los caballos en unas maniobras de una increble dificultad que los viejos caballerizos contemplaban boquiabiertos. El adolescente de impresionante estatura se haba convertido en un atleta de musculatura flexible y poderosa que tena el porte de un monarca cuya autoridad nadie cuestionaba. Acha advirti sin embargo una excesiva fogosidad y una exaltacin en el esfuerzo que podran acarrear errores de juicio. Aunque de qu servira poner en guardia a un ser cuya energa pareca inagotable? En cuanto divis a su amigo, Ramss lanz el carro en su direccin y orden a los caballos que se detuvieran, a menos de dos metros del joven diplomtico, cuya tnica nueva fue salpicada de polvo. Lo lamento, Acha! Son jvenes corceles algo indisciplinados. Ramss salt a tierra, llam a dos palafreneros para que se ocuparan de los caballos y tom a Acha por los hombros. Esa maldita Asia an existe? Me temo que s, majestad. Majestad? An no soy faran! Un buen diplomtico debe ser previsor. En este caso, el futuro es ms bien fcil de suponer. Eres el nico que se expresa de este modo. Es un reproche? Hblame de Asia, Acha. En apariencia, todo est en calma. Nuestros principados esperan tu coronacin, los hititas no salen de sus territorios y de sus zonas de influencia. Has dicho en apariencia? Es lo que leers en todos los informes oficiales. Pero tu opinin difiere...

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La calma precede siempre a la tormenta, pero por cuanto tiempo? Ven, vamos a beber algo. Ramss se asegur de que sus caballos eran tratados con cuidado. Luego se sent con Acha a la sombra de un techo en declive, frente al desierto. Un sirviente les trajo de inmediato cerveza fresca y paos perfumados. Crees en la voluntad de paz de los hititas? Acha reflexion mientras beba el delicioso brebaje. Los hititas son conquistadores y guerreros; en su vocabulario palabra paz es una especie de imagen potica sin consistencia real. As pues, mienten. Esperan que un joven soberano, con ideales pacifistas, haga menos hincapi en la defensa del pas y lo debilite, mes tras mes. Como Akenatn. Es un buen ejemplo. Fabrican muchas armas? La produccin se acelera, en efecto. Crees que la guerra es inevitable? El papel de los diplomticos consiste en rechazar esta eventualidad. Cmo intervendras? Soy incapaz de responder a esta pregunta; mis competencias no me permiten tener una visin de conjunto y proponer remedios satisfactorios a la situacin actual. Te gustara realizar otras funciones? No me toca a m decidirlo. Ramss mir el desierto. Cuando era nio, Acha, soaba con convertirme en faran, como mi padre, porque crea que el poder era el ms maravilloso de los juegos. Seti me abri los ojos al imponerme la prueba del toro salvaje, y me refugi en otro sueo: permanecer para siempre junto a l, bajo su brazo protector. Pero lleg la muerte y con ella el fin de mis sueos. He rogado al invisible que alejara de m este cetro que ya no quera, y comprend que slo me responda bajo la forma de un acto. Menelao intent suprimirme; mi len, mi perro y el jefe de mi guardia personal me salvaron mientras comulgaba con el alma de mi padre. Desde ese instante, decid no rechazar mi destino. Lo que Seti decidi se cumplir. Te acuerdas de cuando hablbamos del verdadero poder con Seta, Moiss y Ameni? Ameni lo encontr sirviendo a su pas, Moiss en el arte de construir, Seta en el conocimiento de las serpientes y t en la diplomacia. El verdadero poder... Eres t quien lo detentars. No, Acha, pasar a travs de m, se encarnar en mi corazn, en mi brazo, y me abandonar si soy incapaz de cobijarlo. Ofrecer tu vida a la realeza... No es pagar un precio demasiado alto? Ya no soy libre de actuar a mi gusto. Tus palabras son casi espantosas, Ramss. Crees que ignoro el miedo? Sean cuales sean los obstculos, gobernar y continuar la obra de mi padre para legar a mi sucesor un Egipto sabio, fuerte y hermoso. Aceptas ayudarme? S, majestad.

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Chenar se consuma de impaciencia. Los griegos haban fracasado de manera lamentable. Menelao, obsesionado por su deseo de poseer a Helena como una presa, haba perdido de vista lo esencial, la eliminacin de Ramss. Tena un nico consuelo, no desprovisto de importancia: Chenar haba logrado persuadir a su hermano de su inocencia. Ahora que Menelao y sus soldados se haban ido, nadie acusara a Chenar de haber sido el alma de la conspiracin. Pero Ramss subira al trono de Egipto y reinara en solitario... y l, Chenar, el hijo mayor de Seti, estara obligado a obedecerle y a comportarse como un simple servidor! No, no aceptara esa humillacin. Por ello haba fijado una cita con su ltimo aliado, un allegado a Ramss, hombre fuera de toda sospecha que quiz le ayudara a luchar desde el interior contra su hermano y a minar su trono. Al caer la noche, el barrio de los alfareros se animaba. Mirones y clientes circulaban entre las tienduchas, dando un vistazo a las vasijas de tamaos y precios variados que vendan los artesanos. En el ngulo de una callejuela, un aguador ofreca su lquido fresco y deleitoso. Era all donde Acha, vestido con taparrabo ordinario y tocado con una peluca trivial que lo haca irreconocible, esperaba a Chenar, que tambin haba tomado la precaucin de modificar Su apariencia. Los dos hombres compraron un odre de agua a de racimos de uva, como simples campesinos, y se sentaron uno al lado del otro contra un muro. Habis vuelto a ver a Ramss? Ya no dependo del ministro de Asuntos Exteriores sino directamente del futuro faran. Qu significa eso? Una promocin. Cul? Todava no lo s. Ramss piensa formar su prximo gobierno; como es fiel a la amistad, Moiss, Ameni y yo deberamos obtener puestos de primera importancia. Quin ms? En el crculo de sus ntimos, slo veo a Seta, pero est tan apegado al estudio de sus queridas serpientes que rehsa toda responsabilidad. Os pareci Ramss decidido a reinar? Aunque es consciente de lo pesado de la carga y de su falta de experiencia, no retroceder. No esperis ya ninguna evasin. Os ha hablado del gran sacerdote de Amn? No. Perfecto. Subestima su influencia y su capacidad de daar. No es un personaje timorato, que teme la autoridad real? Tema a Seti... Pero Ramss es slo un joven muy poco avezado en las luchas de influencias. Por el lado de Ameni no hay que esperar nada: ese maldito pequeo escriba est unido a Ramss como un perro a su amo. En cambio, no desespero en atraer a Moiss a mis redes. Lo habis intentado?

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Sufr un fracaso, pero slo era un primer intento. Ese hebreo es un hombre atormentado en busca de su verdad, que no es forzosamente la de Ramss. Si logramos ofrecerle lo que desea, cambiar de bando. No os equivocis. Tenis alguna influencia sobre Moiss? No lo creo, pero el futuro quiz me dar medios de presin. Y sobre Ameni? Parece incorruptible estim Acha, pero quin sabe? Con el tiempo se volver esclavo de necesidades inesperadas, y podremos explotar sus debilidades. No tengo intencin de esperar a que Ramss haya tejido una tela indestructible. Yo tampoco, Chenar, pero de todos modos habris de tener un poco de paciencia. El fracaso de Menelao y de sus hombres debera demostrarnos que una buena estrategia excluye toda indecisin. Cunto tiempo? Dejemos que Ramss se instale en la embriaguez del poder. El fuego que lo anima se alimentar con los fastos de la corte y le har perder el sentido de la realidad. Adems, yo ser uno de los que le informarn sobre la evolucin de la situacin en Asia, y ser ms bien a m a quien escuchar. Cul es vuestro plan, Acha? Deseis reinar, verdad? Soy digno y capaz de ser faran. As pues conviene derrocar o eliminar a Ramss. La necesidad hace la ley. Dos vas se abren ante nosotros: la conspiracin interior o la agresin exterior. En lo que se refiere a la primera, debemos aseguramos complicidades entre las personalidades influyentes del pas; en este terreno, vuestro papel ser preponderante. En cuanto a la segunda, descansa en las verdaderas intenciones de los hititas y en la preparacin de un conflicto que causar la derrota de Ramss pero no la ruina de Egipto. Si el pas fuera devastado, sera un hitita quien se apoderarla de las Dos Tierras. Chenar no ocult su contrariedad. No es demasiado arriesgado? Ramss es un adversario de talla. No tomaris fcilmente el poder. Si los hititas resultan vencedores, invadirn Egipto. No tiene por qu ser necesariamente as. Qu milagro proponis? No se trata de un milagro, sino de una trampa a la que atraeremos a Ramss, sin que nuestro pas est directamente implicado. O perecer, o lo harn responsable de la derrota. En ambos casos no podr continuar reinando. Entonces, vos apareceris como un salvador. No es un sueo? No tengo reputacin de alimentarme de ilusiones. Cuando conozca el puesto exacto que Ramss me reserva, empezar a actuar. A menos que vos deseis renunciar. Jams! Muerto o vivo, Ramss deber desaparecer ante m. Si triunfamos, espero que no seis ingrato.

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Sobre este punto, estad tranquilo; habris merecido cien veces ser mi brazo derecho. Permitidme dudar de ello. Chenar se sobresalt. No confiis en m? En absoluto. Pero entonces... No finjis sorpresa. Si fuera un ingenuo, me habrais eliminado hace tiempo. Cmo creer en las promesas de un hombre de poder? Su comportamiento slo le es dictado por su inters personal y nada ms. Estis desengaado, Acha? Soy realista. Cuando seis faran, elegiris a vuestros ministros slo en funcin de vuestros criterios del momento y quiz apartis a aquellos que, como yo, os habrn permitido acceder al trono. Chenar sonri. Vuestra inteligencia es excepcional, Acha. Viajar me ha permitido observar unas sociedades y unos hombres muy diferentes, pero todos sometidos a la ley del ms fuerte. No era el caso en el Egipto de Seti. Seti ha muerto. Ramss es un guerrero cuya violencia an no ha tenido la posibilidad de expresarse. Tal es nuestra suerte. A cambio de vuestra colaboracin, deseis pues beneficios inmediatos. Veo que me habis comprendido, Chenar. Me gustaran precisiones. Mi familia es pudiente, es cierto, pero se es alguna vez lo bastante rico? Para un gran viajero como yo poseer numerosas villas es un placer apreciable. A merced de mi fantasa, me gustara descansar ya sea en el norte, ya sea en el sur. Tres mansiones en el Delta, dos en Menfis, dos en el Medio Egipto, dos en la regin tebaica y una en Asun me parecen indispensables para gozar de la existencia cuando permanezca en Egipto. Me peds una pequea fortuna. Una bagatela, Chenar, una simple bagatela a cambio del servicio que voy a haceros. Deseis tambin minerales y piedras preciosas. Evidentemente. No os crea tan venal, Acha. Me gusta el lujo; un aficionado a las vasijas raras, como vos, no puede comprender esta inclinacin? S, pero tantas casas... Casas ricamente decoradas y que sirvan de marco para muebles magnficos! Sern mi paraso en la tierra, lugares de goce de los que ser el nico amo y donde ser respetado mientras vos ascendis uno a uno los escalones del estrado que conduce al trono de Egipto. Cundo debera empezar a entregar estos bienes? Inmediatamente. An no habis sido nombrado.

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Suceda lo que suceda, mi puesto no ser desdeable. Alentadme a serviros bien. Por dnde empezamos? Por una villa en el noreste del Delta, cerca de la frontera. Preved una amplia mansin, con un estanque para baarse, una via y servidores celosos. Incluso si slo vivo en ella unos das al ao, deseo ser tratado como un prncipe. Es sa vuestra nica ambicin? He olvidado las mujeres. Cuando debo partir para cumplir una misin, la racin es bastante pobre; en mi casa, las deseo numerosas, bellas y poco ariscas. Su origen me importa poco. Acepto vuestras exigencias. No os decepcionar, Chenar. Sin embargo hay una condicin esencial: que nuestros encuentros permanezcan rigurosamente secretos y que no hablis de ellos a nadie. Si Ramss fuera informado de nuestros contactos, mi carrera habra terminado. Vuestro inters coincide con el mo. No existe mejor garanta de amistad. Hasta pronto, Chenar. Mirando cmo se alejaba el joven diplomtico, el hermano mayor de Ramss pens que la suerte no lo haba abandonado. Este Acha era un personaje de envergadura; cuando se viera forzado a deshacerse de l, lo lamentara.

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El barco de Tuya, la gran esposa real, tom la cabeza de la flotilla que sali de Menfis en direccin a Tebas y al Valle de los Reyes, donde reposaba la momia de Seti. Nefertari casi no abandonaba a Tuya, cuyo sufrimiento contenido perciba con una admirable serenidad. Con el simple contacto de la viuda del gran rey, Nefertari aprendi lo que deba ser el comportamiento de una reina durante una prueba cruel. La discreta presencia de la joven fue para Tuya un inestimable consuelo; ni una ni otra experimentaban la necesidad de extenderse en confidencias, pero su comunin afectuosa fue intensa y profunda. Ramss trabaj durante todo el viaje. Ameni, aunque sufra el fuerte calor del verano, haba preparado una masa impresionante de informes relativos a la poltica exterior, a la seguridad del territorio, a la salud pblica, a los grandes trabajos, a la gestin de los alimentos, al mantenimiento de los diques y de los canales, y a muchos otros temas ms o menos complejos. Ramss tom as conciencia de la enormidad de su tarea. Cierto que numerosos funcionarios la compartan con l, pero deba conocer la jerarqua administrativa en sus menores detalles y no perder el control de la misma, so pena de ver a Egipto cabecear y zozobrar como un barco sin timn. El tiempo jugaba contra el futuro rey; en cuanto fuera coronado, se le pedira que tomara decisiones y que se comportara como el amo de las Dos Tierras. Si cometa grandes errores, cules seran las consecuencias? Su angustia se disip cuando pens en su madre, preciosa aliada que le evitara pasos en falso y lo instruira sobre las astucias que utilizaban los notables para preservar sus privilegios. Cuntos lo haban requerido ya con la esperanza de que no modificara ninguna situacin establecida? Tras largas horas de tarea en compaa de Ameni, cuya precisin y rigor eran irreemplazables, a Ramss le gustaba permanecer en la proa del barco, contemplar el Nilo, que llevaba la prosperidad en su corriente, y gozar del viento vivificante que ocultaba el aliento de Dios. En esos instantes privilegiados, Ramss tena la sensacin de que todo Egipto, desde la punta del Delta a las soledades de Nubia, le perteneca. Sabra amarlo como l deseaba? Ramss haba invitado a su mesa a Moiss, a Seta, a Acha y a Ameni, huspedes de honor del barco del regente. As se haba reconstituido la cofrada que haba pasado varios aos de estudios en el interior del Kap, la escuela superior de Menfis, buscando el conocimiento y el verdadero poder. La dicha de volverse a encontrar y de compartir una comida no disipaba la pena: cada uno senta que la desaparicin de Seti era un cataclismo del que Egipto no saldra indemne. Esta vez dijo Moiss a Ramss, tu sueo va a realizarse. Ya no es un sueo, sino un enorme peso que temo. T ignoras el miedo objet Acha. En tu lugar murmur Seta, renunciara, la existencia de un faran no tiene nada de envidiable. He dudado mucho, pero qu pensaras de un hijo que traiciona a su padre? Que la razn ha triunfado sobre la locura; Tebas puede ser a la vez tu tumba y la de tu padre. Has tenido noticias de una nueva conspiracin? se inquiet Ameni. Una conspiracin... Habr diez, veinte o cien! Por ello estoy aqu con unos magnficos aliados.

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Seta guardaespaldas ironiz Acha; quin lo habra credo? Yo acto en vez de lanzarme a hermosos discursos. Criticas la diplomacia? Lo complica todo cuando en realidad la vida es muy sencilla: por un lado, el bien; por el otro, el mal. Entre los dos no hay relacin posible. Es tu visin la que es simplista arguy Acha. Me conviene intervino Ameni; por un lado, los partidarios de Ramss, por el otro, sus adversarios. Y si estos ltimos fueran cada vez ms numerosos? pregunt Moiss. Mi posicin no variar. Pronto Ramss ya no ser nuestro amigo, sino el faran de Egipto. Entonces no nos mirar con los mismos ojos. Las palabras de Moiss sembraron una gran turbacin. Todos esperaron la respuesta de Ramss. Moiss tiene razn. Ya que el destino me ha elegido, no huir; ya que sois mis amigos, me servir de vosotros. Qu suerte nos reservas? pregunt el hebreo. Ya os habis trazado un camino. Espero que nuestras sendas se encuentren y que viajemos juntos para mayor dicha de Egipto. Ya conoces mi postura declar Seta. En cuanto seas coronado, regresar al lado de mis reptiles. De todos modos intentar convencerte para que ests ms cerca de m. Perders el tiempo. En cuanto termine mi misin de guardaespaldas me planto ah. Moiss ser maestro de obras, Ameni ministro y Acha jefe de la diplomacia, que aproveche! Ests formando mi gobierno? se sorprendi Ramss. Seta se encogi de hombros. Y si degustamos el rarsimo vino que nos ofrece el regente? propuso Acha. Que los dioses protejan a Ramss y le den vida, solaz y salud declar Ameni. Chenar no se encontraba en el barco del regente. Dispona, sin embargo, de un soberbio navo a bordo del cual servan cuarenta marineros. Como jefe de protocolo, haba invitado a varios notables, la mayora de los cuales no eran muy favorables a Ramss. El hijo mayor de Seti se cuidaba mucho de aadirse a sus crticas y se contentaba con identificar a sus futuros aliados. La juventud e inexperiencia de Ramss les parecan inconvenientes insuperables. Con verdadera satisfaccin, Chenar comprob que su excelente reputacin permaneca intacta y que su hermano seria comparado durante mucho tiempo con Seti. La brecha estaba abierta, habra que ensancharla y utilizar la menor ocasin para debilitar al joven faran. Chenar ofreca a sus invitados frutos de azufaifo y cerveza fresca. Su amabilidad y su discurso moderado gustaban a numerosos cortesanos, encantados de intercambiar frases educadas con un gran personaje al que su hermano se vera obligado a concederle un papel preponderante. Desde haca ms de una hora, un hombre de estatura media, de mentn adornado con una pequea barba en punta, vestido con una tnica de franjas de colores vivos, esperaba ser recibido. De apariencia humilde, casi sumisa, no manifestaba ninguna seal de nerviosismo. Cuando tuvo un momento de descanso, Chenar le indic que se acercara.

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El hombre se inclin con deferencia. Quin eres? Mi nombre es Raia; soy sirio de origen, pero trabajo en Egipto como mercader independiente desde hace muchos aos. Qu vendes? Conservas de carne de gran calidad y hermosos jarrones importados de Asia. Chenar frunci el entrecejo. Jarrones? S, prncipe; tengo en exclusiva la venta de soberbias piezas. Sabes que soy coleccionista de jarrones raros? Me he enterado recientemente; por ello insist en mostrroslos, con la esperanza de que os gustaran. Son elevados tus precios? Eso depende. Chenar se sinti intrigado. Cules son tus condiciones? Raia abri un saco de tela gruesa y extrajo un pequeo jarrn de cuello fino de plata maciza, decorado con palmas. Qu opinis de esto, prncipe? Chenar qued fascinado; unas gotas de sudor perlaron sus sienes y sus manos se volvieron madorosas. Una obra maestra... Una increble obra maestra... Cunto? No es conveniente ofrecer un regalo al futuro rey de Egipto? El hijo mayor de Seti crey haber odo mal. Yo no soy el futuro faran, se es mi hermano Ramss... Te has equivocado, mercader. Entonces, el precio? No me equivoco nunca, prncipe. En mi oficio, un fallo es imperdonable. Chenar apart su mirada del admirable jarrn. Qu intentas decirme? Que mucha gente no desea el reinado de Ramss. En unos das ser coronado. Quiz, pero acaso se desvanecern por ello las dificultades? Raia, quin eres de verdad? Un hombre que cree en vuestro futuro y desea veros en el trono de Egipto. Qu sabes t de mis intenciones? No habis manifestado el deseo de comerciar ms con el extranjero, de disminuir la arrogancia de Egipto y de trabar mejores relaciones econmicas con el pueblo ms poderoso de Asia? Quieres decir... los hititas? Empezamos a entendernos. As pues, eres un espa a sueldo de los hititas. Ellos me seran favorables? Raia asinti con un movimiento de cabeza. Qu me propones? pregunt Chenar, tan emocionado como si estuviera mirando un jarrn excepcional.

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Ramss es fogoso y belicoso. Como su padre, quiere afirmar la grandeza y la superioridad de Egipto. Vos sois un hombre ponderado, con el que es posible cerrar acuerdos. Raia, si traiciono a Egipto, arriesgo mi vida. Chenar se acord de la famosa condena a muerte de la esposa de Tutankamn, acusada de entendimiento con el enemigo, aunque despertara la conciencia del pas1. Cuando se desea la funcin suprema, no es inevitable correr algunos riesgos? Chenar cerr los ojos. Los hititas... S, a menudo haba pensado en utilizarlos contra Ramss, pero era una simple idea, una visin de la mente desprovista de realidad. Y de pronto se materializaba, bajo la forma de aquel mercader anodino, de apariencia inofensiva. Amo mi pas... Quin lo duda, prncipe? Pero vos prefers el poder. Slo una alianza con los hititas os lo garantizar. Necesito reflexionar. Es un lujo que no puedo ofreceros. Quieres una respuesta inmediata? Mi seguridad lo exige. Descubrindome he confiado en vos. Y si me niego? Raia no respondi, pero su mirada se hizo fija e indescifrable. La lucha interior de Chenar fue de corta duracin. No le ofreca el destino un aliado de peso? A l le tocaba dominar la situacin, evaluar bien el peligro y saber sacar provecho de esta estrategia sin poner Egipto en peligro. Por supuesto, continuara manipulando a Acha sin informarle de sus contactos con el mayor enemigo de las Dos Tierras. Acepto, Raia. El mercader esboz una sonrisa. Vuestra reputacin no es alabada en exceso, prncipe. Nos volveremos a ver dentro de algn tiempo. Ya que me convierto en uno de vuestros proveedores de preciosos jarrones, nadie se sorprender de mis visitas. Guardad ste, os lo ruego, con l sellaremos nuestro pacto. Chenar palp el magnfico objeto. El porvenir se despejaba.

Ver C.Jacq, La Reina Sol.

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Ramss recordaba cada pedazo de roca del Valle de los Reyes, de esta gran pradera de absoluta aridez que su padre le haba hecho descubrir, llevndolo al interior de la tumba del primer Ramss, el fundador de la dinasta, un viejo visir llamado por un consejo de sabios para dar impulso a una nueva estirpe de soberanos. Slo haba reinado dos aos, confiando a Seti el cuidado de hacer brillar un poder que, hoy, era otorgado a Ramss II. Con el corazn oprimido, indiferente al insoportable calor del verano que haca desfallecer a algunos de los portadores del mobiliario funerario, el hijo menor de Seti caminaba a la cabeza del cortejo y conduca la momia del rey difunto a su ltima morada. En un instante, Ramss empez a odiar aquel valle maldito que le quitaba a su padre y lo condenaba a la soledad. Pero la magia del lugar se apoder una vez ms de su alma, una magia que transmita la vida y no la muerte. En ese silencio mineral hablaba la voz de los antepasados; hablaba de luz, de transfiguracin y de resurreccin, impona la veneracin y el respeto del mundo celeste en el que nacan todas las formas de vida. Ramss fue el primero en penetrar en la inmensa tumba de Seti, la ms larga y la ms profunda del valle. Por decreto, el futuro faran exigira que, en adelante, ninguna otra pudiera superarla. A los ojos de la posteridad, Seti permanecera sin igual. Doce sacerdotes llevaron la momia. Ramss, en calidad de ritualista y sucesor encargado de pronunciar las frmulas de paso al ms all y de renacimiento en el mundo de los dioses, estaba vestido con una piel de pantera. En las paredes de la morada eterna, los textos rituales, viviendo por s mismos, continuaban siendo eficaces ms all del tiempo. Los momificadores haban trabajado a la perfeccin. El rostro de Seti era el de un ser realizado, de una total serenidad. Se habra jurado que sus ojos iban a abrirse, que su boca iba a hablar... Los sacerdotes colocaron la tapa del sarcfago, instalado en el centro de la morada de oro, en la que Isis realizara su obra de alquimista para transformar lo mortal en inmortal. Seti fue un rey justo murmur Ramss, cumpli con la Regla, fue amado por la luz, y entra vivo en Occidente. En todo Egipto, los barberos trabajaban sin descanso para afeitar a los hombres y hacer desaparecer las barbas, ya que el periodo de luto haba terminado. Las mujeres ataron de nuevo sus cabellos, las elegantes los confiaron a las peluqueras, autorizadas a realizar su oficio. La vspera de la coronacin, Ramss y Nefertari se recogieron en el templo de Gurnah, donde cada da se llevara a cabo un culto al ka de Seti, para mantener la presencia del faran transfigurado entre los vivos. Luego la pareja se dirigi al templo de Karnak, en el que fue acogida por el gran sacerdote, de manera muy protocolaria y sin ninguna seal de entusiasmo. Despus de una comida frugal, el regente y su esposa se retiraron al palacio acondicionado en el interior de la residencia terrestre del dios Amn. Por separado, ambos meditaron ante el zcalo de un trono, smbolo de la meta primordial surgida del ocano del cosmos en el origen de los tiempos y jeroglfico que serva para escribir el nombre de la diosa Maat, la Regla intemporal, aquella que es recta y dicta la buena direccin, esa Regla con la que la pareja real se alimentara para alimentar a su vez a la comunidad egipcia. A Ramss le pareci que el espritu de su padre estaba junto a l y que lo secundara, en esas horas angustiosas previas al instante en el que su existencia sera

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trastornada de manera definitiva. El nuevo rey ya no se pertenecera, ya no tendra otra preocupacin ms que el bienestar de su pueblo y la prosperidad de su pas. De nuevo, la tarea le espant. Tuvo ganas de salir de ese palacio y correr hacia su juventud desaparecida, hacia Iset la Bella, hacia el placer y la despreocupacin. Pero era el sucesor designado por Seti, y el esposo de Nefertari. Tuvo que pisotear el miedo a reinar y cruzar la ltima noche antes de su coronacin. Las tinieblas se desgarraron y naci el alba, anunciando la resurreccin del sol, vencedor del monstruo de las profundidades. Dos sacerdotes, uno que llevaba una mscara de halcn y el otro una de ibis, se colocaron a cada lado de Ramss. Simbolizaban a los dioses Horus, protector de la realeza, y Thot, maestro de los jeroglficos y de la ciencia sagrada. Vertieron sobre el cuerpo desnudo del regente el contenido de dos grandes jarrones para purificar su condicin humana. Luego lo modelaron a la imagen de los dioses aplicndole los nueve ungentos, desde la cabeza hasta la punta de los pies, que abriran los centros de energa y le daran una percepcin de la realidad diferente de la de los dems hombres. La indumentaria corresponda tambin a la apariencia de un ser distinto de cualquier otro. Los dos sacerdotes vistieron a Ramss con un taparrabo blanco y oro, cuya forma no haba variado desde los orgenes, y le amarraron a la cintura una cola de toro, evocacin del poder real. El joven record el terrorfico encuentro con el toro salvaje que le haba impuesto su padre a fin de probar su valor; hoy era l quien encarnaba esa fuerza que deba ejercer con conocimiento. Luego los ritualistas adornaron el cuello de Ramss con un ancho collar de siete hileras de perlas coloreadas, los bceps y las muecas con brazaletes de cobre, y le calzaron sandalias blancas. En seguida le presentaron la cachiporra blanca con la que derribara a sus enemigos e iluminara las tinieblas, y cieron a su frente una cinta dorada cuyo nombre, sia, significaba visin intuitiva. Aceptas la prueba del poder? pregunt Horus. La acepto. Horus y Thot tomaron a Ramss de la mano y lo condujeron a otra habitacin. En un trono estaban las dos coronas, que eran protegidas por un sacerdote que llevaba la mscara del dios Set. Thot se apart, Horus y Set se dieron el abrazo fraterno. A pesar de su eterna rivalidad, tenan el deber de reunirse en un mismo ser, el del faran. Horus levant la corona roja del Bajo Egipto, una especie de birrete coronado por una espiral, y la coloc sobre la cabeza de Ramss. Luego Set encaj la corona blanca del Alto Egipto, cuya forma oval terminaba en un bulbo. Los dos poderes estn unidos en ti declar Thot, t gobiernas y unes la tierra negra y la tierra roja, t eres el del junco del sur y el de la abeja del norte, t haces verdecer los dos pases. Slo t podrs acercarte a las dos coronas revel Set; el rayo que contienen aniquilara al usurpador. Horus dio al faran dos cetros. El primero tena el nombre de amo del poder, que le servira para consagrar las ofrendas, y el segundo, magia, un bculo de pastor que mantendra a su pueblo en la unidad. Ha llegado la hora de aparecer glorificado decret Thot. Precedido por las tres divinidades, el faran sali de las salas secretas, en direccin al gran patio a cielo abierto en el que se haban reunido los notables admitidos en el recinto de Karnak.

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En un estrado y bajo palio haba un trono de madera dorada, ms bien modesto, de lneas sobrias. El trono de Seti durante las ceremonias oficiales. Advirtiendo la vacilacin de su hijo, Tuya dio tres pasos hacia l y se inclin. Que vuestra majestad se alce como un nuevo sol y que tome asiento en el trono de los vivos. Ramss qued trastornado por el homenaje que le renda la viuda del faran difunto, su madre, a la que l venerara hasta su ltimo aliento. He aqu el testamento de los dioses que te lega Seti proclam ella. El testamento legitima tu reinado como legitim el suyo, y de la misma manera legitimar el de tu sucesor. Tuya entreg a Ramss un estuche de cuero que encerraba un papiro escrito por la mano de Thot, en el alba de la civilizacin, y que haca del faran el heredero de Egipto. He aqu tus cinco nombres declar la reina madre con una voz clara y reposada: toro poderoso amado por la Regla; protector de Egipto, que controla los pases extranjeros; rico en ejrcitos, con victorias grandiosas; aquel que ha sido elegido por la luz, pues poderosa es la Regla; hijo de la luz, Ramss. Un silencio total haba acogido estas palabras. Incluso Chenar, olvidando su ambicin y su rencor, haba sucumbido a la magia de esos instantes. Es una pareja real la que gobierna las Dos Tierras continu Tuya. Adelntate, Nefertari, ven al lado del rey, t que te conviertes en su gran esposa y en la reina de Egipto. A pesar de la solemnidad del rito, Ramss se sinti tan emocionado por la belleza de la joven que tuvo ganas de tomarla en sus brazos. Vestida con una larga tnica de lino, adornada con un collar de oro, pendientes de amatista y brazaletes de jaspe, contempl al rey y pronunci la frmula ancestral. Reconozco a Horus y a Set unidos en el mismo ser. Canto tu nombre, faran, t eres el ayer, el hoy y el maana. Tu palabra me hace vivir, apartar de ti el mal y el peligro. Te reconozco como soberana del Doble Pas y de todas las tierras, t, cuya dulzura es inmensa y satisfaces a los dioses, t, que eres la madre y la esposa del dios, t, a quien amo. Ramss coloc en la cabeza de Nefertari la corona provista de dos altas plumas que haca de ella la gran esposa real, asociada al poder del faran. Un halcn de anchas alas, que pareca surgir del sol, revolote por encima de la pareja real, como si localizara una presa. De pronto se precipit hacia ella a tal velocidad que ningn arquero tuvo tiempo de actuar. Un grito de asombro y de temor ascendi de los asistentes cuando la rapaz se pos en la nuca de Ramss, plantando sus garras en los hombros del rey. El hijo de Seti no se haba movido; Nefertari segua mirndolo. Durante largos segundos, los cortesanos, deslumbrados, asistieron al milagro, a la comunin del halcn Horus, protector de la monarqua, y del hombre que l haba elegido para gobernar Egipto. Luego el pjaro parti de nuevo hacia el sol, con un vuelo poderoso y sereno. De los pechos surgi la aclamacin que saludaba, el vigsimo sptimo da del tercer mes del verano, la ascensin al trono de Ramss.1
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Principios de junio de 1279 a.J.C, segn una de las hiptesis frecuentemente adoptadas.

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Tras el fin de las festividades, una vorgine arrastr a Ramss. El gran intendente de la Casa del faran le hizo visitar su palacio de Tebas, formado por una parte pblica y por apartamentos privados. Fue como jefe de Estado como Ramss descubri la sala de recepcin de columnas cuyo suelo y paredes estaban adornados con representaciones de lotos, de caas, de papiros, de peces y pjaros; los despachos en los que trabajaban los escribas; las pequeas salas reservadas a las audiencias privadas; el balcn de apariciones, cuya ventana estaba coronada por un disco solar alado; el comedor, cuyo centro estaba ocupado por una mesa siempre adornada con cestos de frutas y ramilletes de flores; el dormitorio, provisto de una cama cubierta de cojines de vivos colores; el bao enlosado. Apenas instalado el joven faran en el trono de las Dos Tierras, el gran intendente le present a los miembros de su Casa, a los jefes de los rituales secretos, a los escribas de la Casa de Vida, a los mdicos, al chambeln responsable de los apartamentos privados, al director del despacho de comunicaciones, encargado de la correspondencia real, al director del Tesoro, al del granero, al del ganado, y a tantos otros, solcitos en saludar al nuevo faran y asegurarle su indefectible abnegacin. Ahora, he aqu... Ramss se levant. Interrumpo el desfile. El intendente se sublev. Majestad, eso es imposible! Hay tanta gente importante... Ms importantes que yo? Perdonadme, no quera... Llevadme a las cocinas. No es vuestro lugar! Sabes t, mejor que yo, dnde debo estar? Disculpadme, yo... Pasars tu tiempo buscando excusas? Dime ms bien por qu el visir y el gran sacerdote de Amn no han venido a rendirme homenaje. Lo ignoro, majestad; cmo podran ser tales asuntos de mi incumbencia? Vamos a las cocinas. Carniceros, fabricantes de conservas, limpiadores de legumbres, panaderos, pasteleros, cerveceros... Rom reinaba sobre una brigada de especialistas celosos de sus prerrogativas y puntillosos, tanto respecto de sus horarios de trabajo como de sus das de vacaciones. Barrign, jovial, con las mejillas abultadas, lento para desplazarse, Rom no se preocupaba ni de su triple papada ni de su peso algo excesivo que combatira cuando se jubilara. Por ahora estaba de acuerdo en dirigir este ejrcito con mano dura, en preparar unos manjares deliciosos e irreprochables, y en hacer callar las inevitables disputas entre especialistas. Obsesionado por la higiene de los locales y la frescura de los productos, Rom probaba personalmente los platos. El cocinero jefe exiga que todo fuera perfecto estuvieran o no presentes en Tebas el faran y los miembros de la corte. Cuando apareci el intendente de palacio, acompaado por un hombre joven de impresionante musculatura, vestido con un simple taparrabo de una blancura luminosa, Rom se prepar a soportar una retahla de molestias. Ese maldito funcionario, imbuido de sus privilegios, iba a intentar una vez ms imponerle un ayudante inepto a cambio de la gratificacin que le dara la familia del muchacho.

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Hola, Rom! Te traigo... S a quin me traes. En ese caso, inclnate como corresponde. Con las manos en las caderas, el cocinero jefe estall en carcajadas. Yo, inclinarme ante este mocetn? Veamos primero si sabe fregar platos! Rojo de confusin, el intendente se volvi hacia el rey. Perdonadme, l... S hacerlo declar Ramss. Y t, sabes cocinar? Quin eres t para poner en duda mis capacidades? Ramss, faran de Egipto. Petrificado, Rom comprendi que su carrera haba terminado. Con un gesto seco, se quit el delantal de cuero, lo dobl y lo coloc en una mesa baja. Una ofensa al rey, reconocida como tal por el tribunal del visir, se poda traducir en una gran condena. Qu has preparado para el almuerzo? pregunt Ramss. Unas... unas codornices asadas, una perca del Nilo a las finas hierbas, pur de higos y un pastel a la miel. Apetitoso, pero estar la realidad a la altura de la promesa? Rom se encoleriz. Dudis de ello, majestad? Mi reputacin... Me ro de las reputaciones. Srveme tus platos. Har que preparen el comedor de palacio anunci el intendente, untuoso. Es intil, almorzar aqu. El rey comi con placer bajo la mirada inquieta del intendente. Excelente concluy; cmo te llamas, cocinero? Rom, majestad. Rom, el hombre... Lo mereces. Te nombro intendente de palacio, copero y jefe de todas las cocinas del reino. Sgueme, tengo preguntas que hacerte. El ex intendente balbuce. Y... y yo, majestad? No perdono la ineficacia y la avaricia. Siempre hacen falta friega platos. T servirs. El rey y Rom caminaron con paso lento al abrigo de un prtico cubierto. Servirs bajo las rdenes de mi secretario particular, Ameni; es de apariencia enclenque y no aprecia la buena carne, pero es un trabajador infatigable. Sobre todo, me honra con su amistad. sas son muchas responsabilidades para un simple cocinero se sorprendi Rom. Mi padre me ense a juzgar a los hombres segn el instinto; si me equivoco, tanto peor para m. Para gobernar necesito algunos servidores fieles. Conoces muchos en la corte? A decir verdad... Di la verdad, Rom, no andes con rodeos. La corte de vuestra majestad es el mayor hato de hipcritas y ambiciosos del reino. Se podra decir que se han dado cita en terreno conquistado. Mientras viva vuestro padre, cuyos arrebatos teman, se escondan bajo tierra. Desde su

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fallecimiento, han salido de sus madrigueras como las flores del desierto despus de un aguacero. Me detestan, verdad? Eso es decir poco. Qu esperan? Que no tardis en probar vuestra ineptitud. Si ests conmigo, exijo una total sinceridad. Me creis capaz de ello? Un buen cocinero no es delgado. Cuando tiene talento, todos tratan de robar sus recetas. Su cocina susurra con mil rumores que su mente debe saber elegir, como cuando selecciona sus productos. Cules son los principales clanes que se alzan contra m? Casi toda la corte os es hostil, majestad. Considera que suceder a un faran de la envergadura de Seti es una apuesta imposible. Vuestro reinado no ser pues ms que una transicin, hasta que un pretendiente serio se manifieste. De todos modos corres el riesgo de abandonar tu cocina tebaica para ocuparte de todo el palacio? Rom lanz una sonrisa. La seguridad tiene sus buenos y sus malos aspectos... Si puedo continuar preparando algunos platos, intentar la aventura. Pero queda una duda... Habla. Con todo el respeto, majestad, no tenis ninguna posibilidad de xito. Por qu ese pesimismo? Porque vuestra majestad es joven, inexperto, y no tiene intencin de jugar un papel secundario bajo la direccin del gran sacerdote de Amn y una decena de ministros experimentados en las sutilezas del gobierno. La relacin de fuerzas es demasiado desigual. No es sa una pobre idea del poder del faran? Precisamente, no. De ah que el enfrentamiento resulte inevitable. Y cules son las posibilidades de un hombre solo contra un ejrcito? No dispone el faran del poder del toro? Ni el toro salvaje logra desplazar las montaas. Si no me equivoco, t me aconsejas que renuncie a reinar cuando acabo de ser coronado? Si abandonis el poder a la gente ya situada, quin se dar cuenta de ello y quin os lo reprochar? T, quiz? Slo soy el mejor cocinero del reino, y mi opinin no cuenta mucho. Acaso no eres ahora el intendente de palacio? Me escucharais, majestad, si os diera un consejo? Todo depende del consejo. No aceptis jams una cerveza de mala calidad o una carne mediocre. Eso sera el inicio de la decadencia. Puedo dedicarme a mis ocupaciones y empezar a reformar la administracin de vuestra casa, que deja mucho que desear? Ramss no se haba equivocado. Rom era el hombre que necesitaba. Tranquilizado, se dirigi hacia el jardn de palacio.

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Nefertari contuvo las lgrimas con gran dificultad. Lo que tema haba sucedido. Ella, que soaba con la meditacin y el recogimiento, se senta arrastrada por una ola monstruosa. Inmediatamente despus de la coronacin, tuvo que separarse de Ramss para hacer frente a sus responsabilidades de gran esposa real y visitar los templos, las escuelas y los talleres de tejido que dependan de ella. Tuya present a Nefertari a los gestores de las tierras de la reina, a los superiores de los harenes encargados de la educacin de las muchachas, a los escribas destinados a la administracin de sus bienes, a los recaudadores de impuestos, a los sacerdotes y a las sacerdotisas que realizaban en su nombre los ritos de la esposa del Dios, destinados a preservar la energa creadora sobre la tierra. Durante varios das, Nefertari fue llevada de un lugar a otro sin tener la posibilidad de recuperar el aliento. Tuvo que reunirse con centenares de personas, encontrar una palabra justa para cada una, no separarse de su sonrisa y no manifestar la menor seal de fatiga. Cada maana, peluquera, maquilladora, manicura y pedicura se apoderaban de la reina y la volvan ms bella que la vspera. De su encanto, tanto como del poder de Ramss, dependa la dicha de Egipto. Con su elegante vestido de lino, ajustado a la cintura por un cinturn rojo, no era la ms seductora de las reinas? Agotada, la joven se tendi en una cama baja. No tena el coraje de asistir a una nueva cena de gala durante la cual le ofreceran vasijas de ungentos perfumados. La frgil silueta de Tuya avanz en la penumbra que haba invadido la habitacin. Ests enferma, Nefertari? Ya no tengo fuerzas. La viuda de Seti se sent en el borde de la cama y tom la mano derecha de la joven entre sus manos. He pasado esta prueba, como t. Dos remedios te curarn: una pocin revigorizante y el magnetismo que Ramss ha heredado de su padre. No estoy hecha para ser reina. Amas a Ramss? Ms que a m misma. En ese caso, no lo traicionars. Es con una reina con quien se ha casado, y es una reina quien luchar a su lado. Y si se ha equivocado? No se ha equivocado. Crees que yo no he conocido los mismos momentos de desfallecimiento y de desaliento? Lo que se pide a una gran esposa real va ms all de las fuerzas de una mujer. Desde la creacin de Egipto ha sido as. Y no debe ser de otra manera. No tuvisteis ganas de renunciar? Diez veces, cien veces por da, al principio. Le supliqu a Seti que buscara a otra mujer y me conservara junto a l como segunda esposa. Su respuesta siempre fue idntica: me tomaba en sus brazos y me reconfortaba, sin aliviar de ninguna manera mi carga de trabajo. No soy indigna de la confianza de Ramss? Est bien que hagas esta pregunta, pero es a m a quien le toca responderla. La inquietud apareci en la mirada de Nefertari. La de Tuya no vacil.

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Ests condenada a reinar, Nefertari. No luches contra tu destino, djate deslizar en l como el pez en el agua. En menos de tres das, Ameni y Rom haban iniciado una profunda reforma de la administracin tebaica siguiendo las instrucciones de Ramss, que se haba entrevistado con todos los funcionarios, desde el alcalde de Tebas hasta el encargado del transbordador. Debido a lo lejos que se hallaba Menfis y a la presencia casi permanente de Seti en el norte, la gran ciudad del sur llevaba una existencia cada vez ms autnoma, y el gran sacerdote de Amn, respaldado por las inmensas riquezas de su templo, empezaba a considerarse como una especie de monarca cuyos decretos revestan ms importancia que los del rey. Escuchando a unos y a otros, Ramss haba tomado conciencia de los peligros que implicaba una situacin semejante. Si permaneca indiferente, el Alto y el Bajo Egipto se convertiran en dos pases diferentes, incluso enfrentados, y la divisin conducira al desastre. Ameni, el delgado, y Rom, el barrign, no tuvieron ninguna dificultad en colaborar; diferentes y complementarios, sordos a las solicitudes de los cortesanos, subyugados por la personalidad de Ramss y persuadidos de que avanzaban por el buen camino, trastrocaron una jerarqua soolienta y procedieron a muchos nombramientos inesperados, aprobados por el rey. Quince das despus de la coronacin, Tebas estaba en ebullicin. Unos haban anunciado la llegada al poder de un incapaz, otros de un adolescente aficionado a la caza y a las hazaas fsicas. Ahora bien, Ramss no haba salido de su palacio, multiplicando consultas y decisiones, y manifestando su autoridad con un vigor digno de Seti. Ramss esper las reacciones, pero stas no se produjeron. Tebas permaneci amorfa, golpeada por el estupor. Convocado por el rey, el visir se comport como un primer ministro dcil y se content con tomar nota de las directrices de su majestad con el fin de ejecutarlas sin demora. Ramss no comparti ni la exaltacin juvenil de Ameni ni la satisfaccin divertida de Rom. Sorprendidos por la rapidez de su accin, sus enemigos no estaban ni exterminados ni mucho menos vencidos, sino buscando una segunda oportunidad que la adversidad les ayudara a encontrar. El rey habra preferido una franca batalla a las sordas alianzas que se tramaban en la sombra. Pero eso slo era un deseo infantil. Cada tarde, poco antes de la puesta del sol, recorra las avenidas del jardn del palacio, en el que trabajaban unos veinte jardineros que regaban los parterres de flores y los rboles una vez cada la noche. A su izquierda, Vigilante, el perro amarillo, llevaba un collar de acianos; a su derecha, el colosal len se desplazaba con agilidad. Y, a la entrada del jardn, el sardo Serramanna, jefe de los guardaespaldas de su majestad, sentado bajo un emparrado y dispuesto a intervenir a la menor seal de peligro. Ramss senta un intenso amor por los sicomoros, los granados, las higueras, las perseas y otros rboles que hacan de un jardn un paraso en el que el alma descansaba. No deba Egipto parecerse a ese refugio de paz donde las diversas esencias vivan en armona? Aquella noche, Ramss plant un minsculo sicomoro, lo rode con un montculo de tierra y lo reg con precaucin. Vuestra majestad debe esperar un cuarto de hora y rociar el contenido de otro cntaro, casi gota a gota. El hombre que acababa de expresarse era un jardinero sin edad. En la nuca tena la huella de un gran absceso, secuela del peso de las prtigas que llevaban en cada extremo un pesado recipiente de tierra cocida. Consejo juicioso reconoci Ramss. Cmo te llamas?

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Nedjem. El dulce... Ests casado? Me he unido a este jardn, a estos rboles, a estas plantas y a estas flores. Son mi familia, mis antepasados y mis descendientes. El sicomoro que habis plantado os sobrevivir, incluso si permanecis ciento diez aos sobre la tierra, como los sabios. Dudas de ello? pregunt Ramss con una sonrisa. No debe ser fcil ser rey y seguir siendo sabio. Los hombres son perversos y astutos. Pero t perteneces a esa raza que no amas. Ests exento de esos defectos? No me atrevo a afirmarlo, majestad. Has formado discpulos? se no es mi papel, sino el del superior de los jardineros. Es ms competente que t? Cmo podra saberlo? Jams viene por aqu. Crees que los rboles son suficientemente numerosos en Egipto? Es la nica poblacin que jams ser suficiente. Comparto tu opinin. El rbol es un don total afirm el jardinero. Vivo, ofrece sombra, flores y frutos. Muerto nos da su madera. Gracias a l, comemos, construimos y disfrutamos de momentos de dicha cuando el suave viento del norte nos envuelve, sentados al abrigo de un follaje. Sueo con un pas de rboles en el que los nicos habitantes fueran los pjaros y los resucitados. Tengo la intencin de hacer plantar muchos rboles en todas las provincias revel Ramss. Ninguna plaza de pueblo debe estar desprovista de sombra. Los viejos y los jvenes se encontrarn all, los segundos escucharn la palabra de los primeros. Que los dioses os sean favorables, majestad. No podra existir mejor programa de gobierno. Me ayudars a realizarlo? Yo, pero... Los despachos del Ministerio de Agricultura estn llenos de escribas trabajadores y competentes, pero necesito un hombre que ame la naturaleza y perciba sus secretos para darles buenas directrices. Slo soy un jardinero, majestad, un... Tienes las dotes de un excelente ministro de Agricultura. Presntate maana por la maana en palacio y pide ver a Ameni. Estar avisado y te ayudar a debutar en tus nuevas funciones. Ramss se alej, abandonando a un Nedjem estupefacto e incapaz de reaccionar. En el fondo del amplio jardn, entre dos higueras, el rey haba credo divisar una silueta fina y blanca. Acababa de aparecer una diosa en ese lugar mgico? Con paso apresurado, se acerc. La silueta no se haba movido. En los suaves fulgores del ocaso brillaban los cabellos negros y el largo vestido blanco. Cmo poda ser tan bella una mujer, a la vez que inaccesible y atractiva? Nefertari... Ella se lanz hacia l y se acurruc en sus brazos.

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He logrado escaparme confes ella. Tu madre ha aceptado representarme en el concierto de lades de esta noche. Me habas olvidado? Tu boca es un capullo de loto y tus labios pronuncian hechizos, pero tengo unas ganas locas de besarte. Su beso fue una fuente de juventud; abrazados hasta formar un solo ser, se regeneraron ofrecindose uno a otro. Soy un pjaro salvaje que se deja atrapar en la trampa de tu cabellera dijo Ramss. Me haces descubrir un jardn con mil flores cuyos perfumes me embriagan. Nefertari solt sus cabellos, Ramss hizo deslizar los tirantes del vestido de lino por los hombros de Nefertari. En la calidez de una noche de verano, embalsamada y apacible, se unieron.

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El primer rayo de luz despert a Ramss. Acarici la sublime espalda de Nefertari, an amodorrada, y la bes en el cuello. Sin abrir los ojos, ella lo abraz, rodeando su cuerpo poderoso. Soy feliz. T eres la dicha, Nefertari. No nos separemos durante tanto tiempo. Ni t ni yo podemos elegir. Las exigencias del poder dirigirn nuestras vidas? Ramss la estrech muy fuerte contra l. No respondes... Porque conoces la respuesta, Nefertari. T eres la gran esposa real, yo soy el faran: no escaparemos a esta realidad, ni siquiera en nuestros sueos ms secretos. Ramss se levant y camin hacia la ventana desde donde contempl el campo tebaico, verdeando bajo el sol de verano. Te amo, Nefertari, pero tambin soy el esposo de Egipto. Debo fecundar esta tierra y hacerla prspera. Cuando su voz me llama, no tengo derecho a permanecer indiferente. Tanto queda por hacer? Crea que tendra que reinar en un pas tranquilo, olvidando que estaba habitado por hombres. Unas semanas les bastan para traicionar la ley de Maat y destruir la obra de mi padre y de sus antepasados; la armona es el ms frgil de los tesoros. Si mi vigilancia se relaja, el mal y las tinieblas se apoderarn del pas. Nefertari se levant a su vez; desnuda, se acurruc contra Ramss. Al simple contacto de su cuerpo perfumado, l supo que su comunin era total. Unos golpes nerviosos llamaron a la puerta de la habitacin; sta se abri bruscamente, dando paso a un Ameni desgreado que se volvi en cuanto divis a la reina. Es grave, Ramss, muy grave! Hasta el punto de importunarme tan temprano? Ven, no perdamos un instante. No me dars tiempo para lavarme y desayunar? Esta maana no. Ramss no descuidaba las advertencias de Ameni, sobre todo cuando el joven escriba, de ordinario dueo de s, perda su sangre fra. El rey conduca un carro tirado por dos caballos, seguido por otro carro que ocupaban Serramanna y un arquero. Aunque la velocidad lo mareaba, Ameni se alegr por la prisa que se daba Ramss. Se detuvieron ante una de las puertas del recinto de Karnak. Echaron pie a tierra y leyeron la estela cubierta de jeroglficos que todos los transentes capaces de leer podan descifrar. Mira la tercera lnea! exigi Ameni. El signo formado por tres pieles de animal, que serva para escribir la idea de nacimiento y para designar a Ramss como el hijo de la luz, haba sido mal grabado. Este defecto le haca perder su magia protectora y lesionaba el ser secreto del faran.

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Lo he comprobado declar Ameni postrado. El mismo error se repite en los zcalos de las estatuas y de las estelas visibles por todos. Es una malevolencia, Ramss! Quin ser el autor? El gran sacerdote de Amn y sus escultores. Son ellos los que tenan la misin de grabar estos mensajes que proclaman tu coronacin! Si no lo hubieras comprobado por ti mismo, no me habras credo. Aunque el sentido general de la proclamacin no estuviera alterado, el asunto era serio. Convoca a los escultores orden Ramss, y haz rectificar el grabado. No enviars a los culpables ante un tribunal? No han hecho ms que obedecer rdenes. El gran sacerdote de Amn est enfermo; es la razn por la cual no ha podido rendirte homenaje. Tienes pruebas contra esa importante personalidad? Su culpabilidad es evidente! Desconfa de las evidencias, Ameni. Quedar impune? Por muy rico que sea, es tu servidor. Establece una relacin detallada de sus bienes. Rom no poda quejarse de sus nuevas funciones. Tras haber nombrado hombres concienzudos y estrictos en el captulo de la higiene, para mantener la limpieza de palacio, se haba ocupado del zoolgico real, en el que cohabitaban tres gatos, dos gacelas, una hiena y dos grullas cenicientas. Un nico individuo escapaba a su control: Vigilante, el perro amarillo oro del faran, que haba adquirido la enojosa costumbre de atrapar cada da un pez en el estanque real; como la escena se desarrollaba bajo la mirada protectora del len de Ramss, ninguna intervencin era posible. A primera hora de la maana, Rom haba ayudado a Ameni a llevar una pesada caja de papiros. De dnde sacaba tanta energa este pequeo escriba enclenque que coma poco y slo dorma tres o cuatro horas por noche? Infatigable, pasaba la mayor parte de su tiempo en un despacho atestado de documentos sin ceder jams a algn amago de lasitud. Ameni se encerr con Ramss, mientras Rom haca su inspeccin cotidiana de las cocinas. La salud del faran, por lo tanto de todo el pas, no dependa de la calidad de sus comidas? Ameni desenroll varios papiros en unas mesas bajas. He aqu el resultado de mis investigaciones declar con orgullo. Fueron difciles? S y no. Los administradores del templo de Karnak no han apreciado mucho mi visita y mis preguntas, pero no se han atrevido a impedirme verificar sus declaraciones. Karnak es riqusimo? Lo es: ochenta mil empleados, cuarenta y seis obras en actividad en provincias que dependen del templo, cuatrocientos cincuenta jardines, vergeles y vias, cuatrocientas veinte mil cabezas de ganado, noventa barcos y sesenta y cinco aldeas de diverso tamao que trabajan directamente para el mayor santuario de Egipto. Su gran sacerdote reina sobre un verdadero ejrcito de escribas y campesinos. A este atestado hay que aadir otro; si se hace el recuento de la totalidad de los bienes del

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dios Amn, por lo tanto, de su clero, obtenemos seis millones de bovinos, seis millones de cabras, doce millones de asnos, ocho millones de mulas y varios millones de aves. Amn es el dios de las victorias y el protector del imperio. Nadie lo cuestiona, pero sus sacerdotes slo son hombres. Cuando uno es llamado a gestionar semejante fortuna, no se convierte en presa de tentaciones inconfesables? No he tenido tiempo de llevar ms lejos mi investigacin, pero estoy inquieto. Una razn precisa? En Tebas, los dignatarios esperan con impaciencia la partida de la pareja real hacia el norte. Dicho de otra manera, tu majestad trastorna su quietud y perturba el juego habitual. Se te pide enriquecer Karnak y dejarlo crecer como un Estado dentro del Estado, hasta el da en el que el gran sacerdote de Amn se proclame rey del sur y haga secesin. Eso sera la muerte de Egipto, Ameni. Y la miseria para el pueblo. Necesitara pruebas tangibles, la traza de una malversacin. Si intervengo contra el gran sacerdote de Amn, no tengo derecho a equivocarme. Yo me ocupo de ello. Serramanna no tena el espritu tranquilo. Despus de la tentativa de atentado de los griegos de Menelao, en Menfis, saba que la existencia de Ramss estaba amenazada. Y aunque los brbaros ya haban abandonado Egipto, no por eso haba desaparecido el peligro. As pues inspeccionaba sin parar lo que consideraba como los puntos sensibles del palacio tebaico, el cuartel general del ejrcito, el de la polica y el regimiento de las tropas de lite. Si se produca una revuelta, era all donde nacera. El sardo, antiguo pirata, slo se fiaba de su instinto, y pona en duda las intenciones de un oficial superior o de un simple soldado. En numerosos casos, slo haba debido su supervivencia al hecho de haber golpeado primero, cuando su adversario se presentaba como un amigo. A pesar de su estatura de coloso, Serramanna se desplazaba como un gato; le gustaba observar sin ser visto y sorprender las conversaciones. Por mucho calor que hiciera, el sardo llevaba una coraza metlica, y en la cintura un pual y una espada corta de extremo muy puntiagudo. Las patillas y el bigote rizados daban a su rostro macizo un aspecto ms bien espantoso con el que saba jugar. Los oficiales del ejrcito profesional, la mayora procedentes de familias afortunadas, lo detestaban v se preguntaban por qu Ramss haba confiado el mando de su guardia personal a semejante patn. Serramanna no se preocupaba por ello. Ser amado no serva para nada y no formaba a un buen guerrero, capaz de servir a un buen jefe. Y Ramss era un buen jefe, capitn de un inmenso barco cuya navegacin amenazaba ser peligrosa y animada. En resumen, tena todo lo que deseaba un pirata sardo, promovido a una dignidad inesperada y muy decidido a conservarla. Su suntuosa villa, las deliciosas egipcias de senos redondos como manzanas de amor y la buena comida no le bastaban. Nada sustitua un enfrentamiento sangriento durante el cual un hombre probaba su valor. La guardia de palacio era renovada tres veces al mes, los das uno, once y veintiuno. Los soldados reciban vino, carne, pasteles y un salario en cereales. En cada relevo, Serramanna observaba a sus hombres hasta el fondo de los ojos, y les

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atribua un puesto. Toda falta de disciplina, toda relajacin se traduca en una paliza y un despido inmediato. El sardo pas lentamente ante los soldados, colocados en una sola fila. Se detuvo delante de un joven rubito, que pareca nervioso. De dnde vienes? De un pueblo del Delta, comandante. Cul es tu arma preferida? La espada. Bebe esto, necesitas saciar la sed. Serramanna le present al rubito una redoma que contena vino anisado. Bebi dos sorbos. T vigilars la entrada del pasillo que lleva al despacho real e impedirs el acceso durante las tres ltimas horas de la noche. A sus rdenes, comandante. Serramanna comprob el filo de las armas blancas, rectific posturas, reajust uniformes e intercambio unas palabras con otros soldados. Luego cada uno se dirigi a su puesto... El arquitecto de palacio haba dispuesto las ventanas altas de manera que se estableciera una circulacin de aire que refrescara los pasillos durante las clidas noches de verano. Reinaba el silencio y en el exterior slo se oa el canto de los sapos enamorados. Serramanna avanz sin hacer ruido por el enlosado, en direccin al pasillo que llevaba al despacho de Ramss. Como supona, el rubito no estaba en su puesto. En vez de efectuar la vigilancia, intentaba hacer saltar el cerrojo que impeda el acceso al despacho. El sardo, con su ancha mano, lo agarr por el cuello y lo levant. Un griego, eh! Slo un griego puede beber vino anisado sin chistar. A qu faccin perteneces, amiguito? A un remanente de Menelao o a una nueva conspiracin? Responde! El rubito se agit unos instantes, pero no emiti ningn sonido. Como lo senta desmadejarse, Serramanna lo dej en el suelo, donde se tendi como una mueca de trapo. El sardo, sin quererlo, le haba roto las vrtebras cervicales.

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Serramanna no era un especialista en informes escritos. Se content con relatar los hechos a Ameni y ste los transcribi en papiro y alert de inmediato a Ramss. Nadie conoca al griego, reclutado por sus aptitudes fsicas. Su brutal muerte privaba al rey de informaciones precisas, pero no le hizo ningn reproche al sardo, cuya vigilancia se mostraba indispensable. Esta vez no era la vida del faran la que atacaban, sino su despacho, as pues los asuntos de Estado. Qu venan a buscar ah sino documentos confidenciales e informaciones sobre la manera como l quera gobernar el pas? El intento de asesinato de Menelao no ocultaba nada ms que venganza. Este robo fracasado era mucho ms tenebroso. Quin haba enviado a aquel griego, quin haba permanecido en la sombra, con la voluntad de contrarrestar la accin del soberano? Por supuesto, estaba Chenar, el hermano decepcionado, inactivo y silencioso desde la coronacin. Acaso no velaba su mscara un despliegue de actividades ocultas, dirigidas con mayor habilidad que en el pasado? Rom se inclin ante el rey. Majestad, vuestro visitante ha llegado. Condcelo al jardn, bajo el quiosco. Ramss slo estaba vestido con un sencillo taparrabo blanco y no llevaba ms que una nica joya, un brazalete de oro en la mueca derecha. Se concentr unos instantes, consciente de la importancia de aquella entrevista de la que dependera, en gran parte, la suerte de Egipto. En el jardn, el rey haba hecho levantar un elegante quiosco de madera, a la sombra de un sauce. En una mesa baja haba uvas de granos rojos e higos frescos, y en unas copas haban servido cerveza ligera y digestiva, ideal durante los fuertes calores. El gran sacerdote de Amn de Karnak estaba sentado en un confortable silln con cojines bien rellenos; ante l haba un taburete para colocar los pies. La peluca, la tnica de lino, el gran collar de perlas y lapislzuli que le cubra el pecho y los brazaletes de plata le daban un aspecto altivo. En cuanto apareci el soberano, el gran sacerdote se levant e inclin. Os gusta este lugar? Agradezco a vuestra majestad haberlo elegido; su dulzura es propicia para mi salud. Cmo evoluciona? Ya no soy joven: es lo ms difcil de aceptar. Tena prisa por veros. No era necesario, majestad. Por un lado he tenido que guardar cama algn tiempo; por otro, esperaba venir en compaa de los visires del sur y del norte y del virrey de Nubia. Qu delegacin! Han rechazado vuestra propuesta? En un primer momento, no; pero finalmente se negaron a venir. Y por qu han cambiado de opinin? Son altos funcionarios... No desean disgustar a vuestra majestad. Sin embargo, lamento su ausencia, ya que corre el riesgo de quitarle peso a mis palabras. Si son justas, no tenis nada que temer. Las consideraris como tales?

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Como servidor de Maat las resolver. Estoy inquieto, majestad. Puedo ayudaros a disipar esa turbacin? Habis pedido un estado de las riquezas de Karnak. Y lo he obtenido. Qu conclusiones sacis? Que sois un notable gestor. Es un reproche? En absoluto. No nos han enseado nuestros antepasados que una espiritualidad dichosa se acompaa con el bienestar de todo un pueblo? Seti enriqueci Karnak, y vos hacis prosperar esas riquezas. Existe un reproche en el tono de vuestra voz. Perplejidad, nada ms; y si examinamos vuestra inquietud? Se murmura que la gloria y la fortuna de Karnak hacen sombra a vuestra majestad, y que pensabais dispensar vuestros favores a otros templos. Quin lo dice? El rumor... Y le dais importancia? Cuando se vuelve insistente, podemos desatenderlo? Vos mismo, qu pensis de ello? Que vuestra majestad seria muy prudente al no modificar en nada la situacin actual; no sera sabio que os ajustarais a la poltica de vuestro padre? Por desgracia, su reinado fue demasiado breve para que pudiera emprender el conjunto de reformas necesarias. Karnak no necesita ninguna reforma. No es sa mi opinin. Mi inquietud estaba pues justificada. La ma tambin en ese caso. Yo... yo no entiendo. El gran sacerdote de Amn es an fiel servidor del faran? El prelado evit mirar a Ramss. Para aparentar serenidad, comi un higo y bebi un poco de cerveza. La sencillez del atuendo del monarca creaba un contraste sorprendente con la elegancia refinada de su interlocutor, poco habituado a ataques tan directos. El rey se cuid mucho de hostigarle, dejndole recobrar el aliento y los sentidos. Cmo podis dudar de ello, majestad? Debido a la investigacin de Ameni. El gran sacerdote enrojeci. Ese aborto de escriba, ese fisgn, esa rata, ese... Ameni es mi amigo, y su nica ambicin es servir a Egipto. No tolero ningn insulto que mancille su reputacin, salga de la boca que salga. El prelado farfull. Perdonadme, majestad, pero sus mtodos... Se mostr violento? No, pero es ms encarnizado que un chacal devorando su presa!

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Hace su trabajo a conciencia y no descuida ningn detalle. Qu tenis que reprocharme? Ramss clav su mirada en la del gran sacerdote. Lo ignoris? Por segunda vez, el prelado se volvi hacia otro lado. La totalidad de la tierra de Egipto no pertenece al faran? pregunt Ramss. As lo quiere el testamento de los dioses. Pero el rey est autorizado a dar campos a hombres justos, sensatos y valientes que han merecido poseerlas. As lo quiere la costumbre. El gran sacerdote de Amn est autorizado a actuar como el faran? l es su delegado y su representante en Karnak. No habis llevado demasiado lejos dicha delegacin? No veo... Vos habis cedido tierras a particulares, que as os estn muy agradecidos, especialmente militares cuya lealtad hacia m, maana, sera tal vez dudosa. Tenis necesidad de un ejrcito para defender vuestro patrimonio privado? Es una coincidencia de circunstancias, majestad! Qu habis imaginado? Tres ciudades albergan los tres templos mayores del pas: Helipolis es la ciudad santa de Ra, la luz creadora; Menfis, la de Ptah, que cre el Verbo e inspira el gesto de los artesanos; Tebas, la de Amn, el principio oculto, del que nadie conoce la forma verdadera. Mi padre insista en que el equilibrio fuera mantenido entre los tres poderes, expresiones complementarias de lo divino. Mediante vuestra poltica, habis roto esta armona. Tebas es ampulosa y vanidosa. Majestad! No estis insultando a Amn? Es a su gran sacerdote a quien hablo, y le doy la orden de cesar toda actividad profana para consagrarse a la meditacin y a la prctica de los ritos. El prelado se levant con dificultad. Vos sabis que eso es imposible. Por qu razn? Mi funcin es a la vez espiritual y administrativa, como la vuestra! Karnak pertenece al faran. Nadie lo niega, pero quin gestionar sus propiedades? Un especialista que yo nombrar. Eso ser desmantelar nuestra jerarqua! No cometis ese error, majestad. Enemistaros con el clero de Amn os perjudicar de manera irremediable. Es una amenaza? El consejo de un hombre experimentado a un joven monarca. Creis que lo seguir? Reinar es un arte difcil que exige cierta cantidad de alianzas, entre las cuales hay una con el clero de Amn. Por supuesto, obedecer vuestras directrices, sean las que sean, pues sigo siendo vuestro fiel servidor. A pesar de una visible lasitud, el prelado haba recuperado la seguridad. No desencadenis una guerra intil, majestad, tendrais mucho que perder. Una vez pasada la exaltacin del poder, volved a la razn y no trastoquis nada. Los

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dioses sienten horror por los excesos; recordad el lamentable comportamiento de Akenatn respecto de Tebas. Las mallas de vuestra red parecen bien tejidas, pero el pico de un halcn podr desgarrarlas. Cunta energa dispensada en vano! Vuestro lugar est en Menfis, no aqu. Egipto necesita vuestra fuerza para protegernos de los brbaros, que slo piensan en invadirnos. Dejadme gobernar esta regin y apoyar vuestros esfuerzos. Pensar en ello. El gran sacerdote sonri. Si a la fogosidad aads la inteligencia: seris un gran faran, Ramss.

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Los notables tebanos slo tenan un sueo en la mente: encontrarse con el rey y abogar por su causa para preservar las ventajas adquiridas. Frente a un monarca imprevisible, que no se haba vendido a ningn clan, incluso los cortesanos ms influyentes podan esperar alguna sorpresa desagradable. Pero era necesario franquear el obstculo que constitua Ameni, el secretario particular del rey, que daba las audiencias con cuentagotas y apartaba a los inoportunos sin miramientos. Y qu decir del registro impuesto por el gigante sardo Serramanna, que no dejaba que nadie accediera al faran sin haber comprobado personalmente que el visitante no posea ni arma ni objeto sospechoso? Aquella maana, Ramss haba despedido a todos los solicitantes, incluido el responsable de los diques que haba recomendado Ameni y del que se ocupara muy bien l solo. El rey necesitaba los consejos de la gran esposa real. Sentados en el borde del estanque al que iban a baarse, ofreciendo sus cuerpos desnudos al sol, cuyos rayos filtraba el follaje de los sicomoros, saboreaban la belleza de los jardines de palacio. Nedjem, promovido a ministro de Agricultura, continuaba ocupndose de ellos con sumo cuidado. Acabo de entrevistarme con el gran sacerdote de Amn confes Ramss. Su hostilidad es irremediable? Sin duda alguna. 0 adopto su posicin, o impongo la ma. Y qu propone l? Que Karnak conserve la supremaca sobre los dems templos de Egipto, que l reine en el sur y yo en el norte. Inaceptable. Ramss mir a Nefertari con sorpresa. Yo que me esperaba que predicaras la moderacin! Si la moderacin conduce a la ruina del pas se convierte en un vicio. Ese sacerdote intenta imponer su ley al faran, privilegiar sus intereses particulares en perjuicio del bienestar general. Si cedes, el trono vacilar, y lo que Seti construy ser destruido. Nefertari se haba expresado con dulzura, con una voz tranquila y sosegada, pero sus palabras eran de una firmeza sorprendente. Consideras las consecuencias de un conflicto abierto entre el rey y el gran sacerdote de Amn? Si das muestras de debilidad desde el inicio de tu reinado, los ambiciosos y los incapaces se desatarn. En cuanto al gran sacerdote de Amn, tomar la cabeza de una disidencia y afirmar su autoridad en detrimento de la del faran. No temo emprender esa lucha, pero... Temes actuar slo para tu provecho personal? Ramss contempl su imagen en el agua azul del estanque. Has ledo mis pensamientos. No soy tu esposa? Qu respondes a tu pregunta, Nefertari? Ninguna envoltura humana es lo bastante amplia para contener el ser del faran. T eres la generosidad, el entusiasmo y el poder, y utilizas esas armas para alzarte a la altura de la funcin que se ha apoderado de tu vida. Me estoy equivocando?

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Lo que divide es malo, y ese gran sacerdote ha elegido la divisin porque le favorece. Como faran, no debes cederle ni un palmo de terreno. Ramss coloc la cabeza en el seno de Nefertari, que le acarici los cabellos. Unas golondrinas, con un susurro de seda, revoloteaban por encima de la pareja real. Los ruidos de un altercado, a la entrada del jardn, rompieron su quietud. Una mujer discuta con los guardias en un tono cada vez ms alto. Ramss anud un taparrabo alrededor de sus caderas y camin hacia el grupito. Qu sucede aqu? Los guardias se apartaron, el rey descubri a Iset la Bella, encantadora y graciosa. Majestad! exclam ella. Djame hablarte, te lo suplico! Quin te lo prohbe? Tu polica, tu ejrcito, tu secretario, tu... Ven conmigo. Oculto detrs de su madre, un chiquillo dio un paso hacia el lado. ste es tu hijo, Ramss. Kha! Ramss cogi al nio en brazos y lo levant por encima de su cabeza. Asustada, la criatura estall en sollozos. Es muy tmido dijo Iset. El rey coloc a su hijo a horcajadas sobre sus hombros; el miedo de Kha se disip de prisa y la risa le sucedi. Cuatro aos... Mi hijo tiene cuatro aos! Su ayo est contento de l? Lo juzga demasiado serio. Kha juega muy poco y slo piensa en descifrar jeroglficos, incluso logra escribir algunos. Ya conoce muchas palabras. Ser escriba antes que yo! Ven a refrescarte; yo voy a ensearle a nadar. Ella... Nefertari est ah? Por supuesto. Por qu me mantienes apartada como a una extraa? Sin m, estaras muerto! Qu quieres decir? No ha sido mi carta la que te advirti de la conspiracin que se tramaba contra ti? De qu me hablas? Iset la Bella baj la cabeza. Durante algunas noches demasiado dolorosas, es cierto, he sufrido por mi soledad y tu abandono. Pero jams he dejado de amarte y me negu a aliarme con los miembros de tu propia familia que haban decidido perjudicarte. Tu carta no me lleg. Iset palideci. Entonces, has credo que tambin yo me contaba entre tus numerosos adversarios? Me he equivocado? S, te has equivocado! Juro, sobre el nombre del faran, que no te he traicionado! Por qu debera creerte?

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Iset se agarr al brazo de Ramss. Cmo podra mentirte? Iset vio a Nefertari. Su belleza le cort el aliento. No slo la perfeccin de sus formas era un encanto, sino tambin la luz que emanaba de la reina embelesaba la mirada y desarmaba toda crtica. Nefertari era la gran esposa con la que nadie poda rivalizar. Los celos no encogieron el corazn de Iset la Bella. Nefertari estaba radiante, como un cielo de verano, su nobleza impona respeto. Iset! Me alegra volver a veros. La segunda esposa se inclin. No, os lo ruego... Venid a baaros, hace tanto calor! Iset no esperaba tal recibimiento. Desconcertada, no resisti, se desvisti y, desnuda como Nefertari, se sumergi en el agua azul del estanque. Ramss mir cmo nadaban las dos mujeres que amaba. Cmo se podan experimentar sentimientos tan diferentes, pero intensos y sinceros? Nefertari era el gran amor de su vida, un ser excepcional, una reina. Ni las pruebas ni los ultrajes del tiempo atenuaran la pasin luminosa que vivan. Iset la Bella era el deseo, la despreocupacin, la gracia, el placer loco. No obstante, haba mentido y conspirado contra l. No tendra ms remedio que castigarla. Es verdad que soy tu hijo? pregunt la vocecita de Kha. Es verdad. Hijo, en jeroglfico, se representa con un pato. Sabes dibujarlo? Con la punta del ndice y una gran seriedad, el chiquillo traz un pato bastante logrado en la arena de la avenida. Sabes cmo se escribe faran? Kha traz el plano de una casa y luego una columna. La casa expresa la idea de un medio protector, la columna simboliza la grandeza: mansin grande, gran mansin, se es el significado de la palabra faran1. Sabes por qu me llaman as? Porque ests por encima de todo el mundo y vives en una casa muy grande. Tienes razn, hijo mo, pero esta casa es todo Egipto, y cada uno de sus habitantes debe encontrar en ella su propia morada. Me enseas otros jeroglficos? No aprecias otros juegos? El chiquillo hizo un mohn. De acuerdo. Kha sonri. Con el ndice, el rey traz un crculo y un punto en el centro. El sol explic. Se le llama Ra; su nombre se forma con una boca y un brazo, pues es el verbo y la accin. Ahora te toca dibujarlo. El nio se divirti trazando una serie de soles que, poco a poco, se acercaron al crculo perfecto. Cuando salieron del agua, Iset y Nefertari quedaron pasmadas del resultado.
1

En jeroglfico, PER, morada, casa, templo + A, grande = PERA, de donde, por evolucin fontica, faran.

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Sus dotes son extraordinarias! constat la reina. Casi me dan miedo confes Iset. El ayo se espanta. Se equivoca juzg Ramss. Que mi hijo siga su camino, independientemente de la edad. Quiz el destino ya lo prepara para sucederme. Esta precocidad es un don de los dioses, respetmosla y no la refrenemos. Esperadme aqu. El rey abandon el jardn y penetr en el interior del palacio. Al pequeo Kha se le haba irritado la punta del dedo y empez a llorar. Puedo tomarlo en mis brazos? pregunt Nefertari a Iset. S... s, por supuesto. El nio se calm casi de inmediato; en los ojos de Nefertari haba una infinita ternura. Iset se atrevi a hacer la pregunta que le quemaba el corazn. Pese a la desdicha que os ha tocado vivir, esperis tener otro hijo? Creo estar encinta. Ah!... Esta vez, las divinidades del nacimiento pueden seros favorables! Os agradezco estas palabras; me ayudarn a dar a luz. Iset ocult su desconcierto. Ella no cuestionaba que Nefertari fuera la reina, e incluso no envidiaba a la gran esposa real, abrumada por cargas y preocupaciones; pero a Iset le hubiera gustado ser la madre de innumerables hijos de Ramss, la generadora que el rey venerara a lo largo de toda su vida. Por ahora segua siendo la que le haba dado su primer hijo. Pero si Nefertari llegaba a ser madre de un chico, probablemente Kha sera relegado a un segundo plano. Ramss regres con una pequea tableta de escriba provista con dos panes de tinta, uno rojo y otro negro, y de tres pequeos pinceles. Cuando se los dio a su hijo, el rostro de Kha se ilumin, y apret los preciosos objetos contra su pecho. Te quiero, pap! En cuanto Iset y Kha se fueron, Ramss no disimul sus pensamientos a Nefertari. Estoy convencido de que Iset ha conspirado contra m. Se lo has preguntado? Confiesa haber tenido pensamientos negativos respecto de mi persona, pero pretende hacerme creer que ha intentado prevenirme de que se estaba preparando una agresin contra m. Su carta no me ha llegado. Por qu no le crees? Tengo la impresin de que miente y de que no me perdona que te haya elegido como gran esposa. Te equivocas. Su falta debe ser sancionada. Qu falta? Un faran no puede castigar fundndose en una fugaz impresin. Iset te ha dado un hijo, ella no te desea ningn mal. Olvida la falta, si ha sido cometida, y ms an la sancin.

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La vestimenta de Seta contrastaba con la de los cortesanos y con la de los escribas admitidos en palacio. Su grueso vestido de piel de antlope, semejante a una tnica de invierno, estaba saturado de soluciones mdicas capaces de contrarrestar la accin de un veneno. En caso de mordedura, Seta se desnudaba, mojaba la piel en agua y sacaba de ella el remedio. No estamos en el desierto afirm Ramss. Aqu no tienes necesidad de esa farmacia ambulante. Este lugar es ms peligroso que la profunda Nubia. Las serpientes y los escorpiones no tienen el mismo aspecto pero pululan. Ests preparado? Estoy en ayunas, como me pediste. Gracias a mi tratamiento, estars casi inmunizado, incluso contra ciertas cobras. En verdad deseas esta proteccin suplementaria? Te he dado mi conformidad. El riesgo no es nulo. No perdamos ms tiempo. Le has pedido su opinin a Nefertari? Y t a Loto? Dice que estoy un poco loco, pero armonizamos a las mil maravillas. Mal afeitado, refractario a llevar peluca, con la cabeza cuadrada, Seta habra asustado a la mayora de los enfermos. Si he dosificado mal esta pocin confes, corres el riesgo de quedar idiota. No ceder a tus amenazas. Entonces, bbete esto. Ramss se apresur a hacerlo. Cmo te sientes? Estupendamente. Es debido al zumo de algarrobo. El resto es menos agradable: coccin de varias plantas urticantes y sangre de cobra diluida. Ahora ests inmunizado contra cualquier tipo de mordedura. Te bastar con beber esta mixtura cada seis meses para conservar esta ventaja. Cundo aceptars formar parte de mi gobierno? Jams. Y t, cundo dejars de ser ingenuo? Podra haberte envenenado! No tienes la mentalidad de un asesino. Como si la conocieras! Menelao me ha enseado mucho. Y te olvidas del instinto de Serramanna, de mi len y de mi perro. En verdad, forman un hermoso tro! Olvidas que Tebas suea con verte partir y que la mayora de los notables desea tu fracaso? La naturaleza me ha dotado de buena memoria. El hombre es una especie ms temible que los reptiles, Ramss. Cierto, pero tambin es un material con el que el faran intenta construir un mundo justo y armonioso. Bah! Un sueo ms que los aos enviarn al territorio de los ilusos. Desconfa, amigo mo: ests rodeado de seres tenebrosos y malhechores. Pero tienes suerte, cuentas con esa misteriosa fuerza que tambin me habita a m cuando voy al

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encuentro de las cobras. Y te ha dado una aliada sin par, Nefertari, un sueo realizado. Deberamos creer que podrs triunfar. Sin ti sera difcil. El halago no era uno de tus defectos, en otro tiempo. Vuelvo a Menfis con una hermosa cosecha de venenos. Vela por ti, Ramss. A pesar de las demostraciones de poder de Ramss, Chenar no desesperaba. En la prueba de fuerza que enfrentaba al joven rey con el gran sacerdote de Amn, la salida segua siendo incierta. Sin duda los dos hombres permaneceran en su posicin, lo que debilitara la autoridad de Ramss, cuya palabra estaba lejos de tener el peso de la de Seti. Poco a poco, Chenar descubra a su hermano. Si lo atacaba directamente, el fracaso estaba asegurado, pues Ramss se defendera con tanta energa que le dara la vuelta a la situacin y la pondra a su favor. Ms vala tender una sucesin de trampas, utilizar la astucia, la mentira y la traicin. Si Ramss no lograba identificar a sus enemigos, golpeara en el vaco y se agotara. Cuando estuviera extenuado, sera fcil acabar con l. Mientras el rey proceda a numerosos nombramientos y someta a Tebas a su voluntad, Chenar se haba mantenido silencioso y discreto, como si los acontecimientos no le concernieran. Ahora deba salir de su mutismo, so pena de ser sospechoso de urdir un complot. Despus de haber reflexionado mucho, Chenar haba decidido llevar a cabo un juego aparentemente tosco, que engaara a Ramss y le hara reaccionar con su fogosidad habitual, sin sospechar que su intervencin correspondera precisamente a las esperanzas de Chenar. Este intento tendra el valor de prueba. Si Chenar lo consegua, sin que su hermano lo supiera, sabra manipularlo. En ese caso, el futuro se anunciaba risueo. Por dcima vez, Ramss intentaba explicar a Vigilante que no era conveniente pescar peces en el vivero del palacio y compartir el botn con el len. Sus raciones no eran suficientes? En los ojos vivos del perro amarillo oro, el rey se dio cuenta de que reciba la reprimenda sin problemas pero que no la tendra en cuenta. Seguro del apoyo de la fiera, Vigilante se senta casi invulnerable. La gran estatura de Serramanna apareci en el umbral del despacho de Ramss. Vuestro hermano quiere veros, pero se niega a ser registrado. Djalo entrar. El sardo desapareci. Al pasar, Chenar le lanz una mirada glacial. Puedo entrevistarme a solas con su majestad? El perro amarillo sigui a Serramanna, que nunca dejaba de darle un trozo de pastel de miel. Hace mucho tiempo que no hemos intercambiado nuestras ideas, Chenar. Ests muy ocupado y no tengo intencin de dificultar tu accin. Ramss dio vueltas alrededor de Chenar. Por qu me contemplas as? se sorprendi este ltimo. Has adelgazado, querido hermano... Estas ltimas semanas he estado a rgimen. A pesar de sus esfuerzos, Chenar segua gordo. Sus pequeos ojos de color marrn animaban un rostro lunar de mejillas abultadas y cuyos labios gruesos traicionaban la glotonera. Por qu has conservado ese collar de barba?

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Llevo para siempre luto por Seti afirm Chenar. Cmo olvidar a nuestro padre? Soy sensible a tu dolor y lo comparto. Estoy seguro de ello, pero tus funciones te prohben manifestarlo; no es lo mismo para m. Cul es la razn de tu visita? La esperabas, verdad? El rey permaneci silencioso. Soy tu hermano mayor y gozo de una excelente reputacin; la decepcin de no haber sido entronizado en tu lugar ha pasado, pero no me resigno a ser un noble ocioso y rico, sin utilidad para mi pas. Te comprendo. El trabajo de jefe de protocolo que me has confiado es demasiado limitado, tanto ms desde que Rom, el nuevo intendente de palacio, se encarga de ello con mucho gusto. Qu deseas, Chenar? He reflexionado mucho antes de dar este paso; para m conlleva un aspecto humillante. Entre hermanos, un trmino como se no tiene lugar. Cuestionas mis exigencias? No, Chenar, pues an no las conozco. Aceptas escucharme? Habla, te lo ruego. Agitado, Chenar se pase. Convertirme en visir? Imposible. Seras acusado de concederme un privilegio exorbitante. Dirigir la polica? He pensado en ello, pero es una tarea demasiado compleja. Jefe de escribas? Demasiado duro, sin suficiente descanso y tiempo libre. Las grandes canteras? No tengo la competencia necesaria. Ministro de Agricultura? El puesto ya est ocupado. Ministro de Finanzas? Has conservado al que serva a Seti. Y no tengo gusto por la vida de los templos y las ocupaciones de los grandes sacerdotes. Qu ambicin te queda? La que corresponde a mis gustos y a mis capacidades: ministro de Asuntos Exteriores. Conoces mi inters por el comercio con nuestros vasallos y nuestros vecinos. En lugar de limitarme a unos negocios que no haran ms que incrementar mi fortuna personal, insisto en trabajar para reforzar la paz mejorando nuestra diplomacia. Chenar dej por fin de deambular. Te sorprende mi propuesta? Es una responsabilidad excesiva. Me autorizas a hacer cualquier cosa para evitar una guerra con los hititas? Nadie desea un enfrentamiento sangriento. Que el faran otorgue el puesto de ministro de Asuntos Exteriores a su hermano mayor probar la importancia que le concede a la paz. Ramss reflexion durante un rato. Te concedo lo que deseas, Chenar. Pero necesitars ayuda. Lo reconozco... En quin piensas?

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En mi amigo Acha. La diplomacia es su oficio. Libertad vigilada, de alguna manera. Colaboracin eficaz, espero. Ya que tal es tu voluntad... Reunos lo antes posible y presentadme vuestros proyectos con precisin. Al salir de palacio, Chenar contuvo con gran dificultad una explosin de alegra. Ramss haba reaccionado como esperaba.

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Dolente, la hermana de Ramss, se prostern y bes los pies del rey. Perdname, te lo suplico, y perdona a mi marido! Levntate, ests grotesca. Dolente acept la mano de su hermano, pero no se atrevi a mirarlo. Alta, lnguida, Dolente pareca desamparada. Perdnanos, Ramss, hemos actuado como insensatos! Querais mi muerte. Tu marido ha conspirado contra m en dos ocasiones, l, que fue mi ayo! Su falta es grave, la ma tambin, pero hemos sido manipulados. Por quin, mi querida hermana? Por el gran sacerdote de Karnak. Logr persuadirnos de que seras un mal rey y que conduciras al pas a una guerra civil. Entonces no confiabais en m. Mi esposo, Sary, te consideraba como un ser fogoso, incapaz de refrenar tus instintos de guerrero. Lamenta sus errores... Cmo los lamenta! Mi hermano, Chenar, ha tratado tambin de persuadiros? No minti Dolente, es a l a quien deberamos haber escuchado. Desde que acept plenamente la decisin de nuestro padre, l se considera como uno de tus sbditos y slo piensa en servir a Egipto encontrando un puesto digno para sus capacidades. Por qu no ha venido tu marido contigo? Dolente inclin la cabeza. Tiene demasiado miedo de la clera del faran. Tienes mucha suerte, mi querida hermana. Nuestra madre y Nefertari han intervenido con vigor para evitarte un severo castigo. Ambas deseaban preservar la unidad de nuestra familia, en homenaje a Seti. T... t me perdonas? Te nombro superiora honoraria del harn de Tebas. Es un buen ttulo y no te costar muchos esfuerzos. S muy discreta, hermanita. Y... mi marido? Le nombro jefe de ladrilleros en la obra de Karnak. As ser til y aprender a construir en vez de destruir. Pero... Sary es un profesor, un escriba, no sabe hacer nada con las manos! Es contrario a la enseanza de nuestros padres: si la mano y la mente no trabajan juntas, el hombre se vuelve malo. Apresuraos a tomar los dos vuestras nuevas funciones. El trabajo no falta. Mientras se retiraba, Dolente suspir. De acuerdo con las previsiones de Chenar, ella y Sary haban escapado a lo peor. Al principio de su reinado, y bajo la influencia de su madre y de su esposa, Ramss preferira la clemencia a la intransigencia. Estar obligada a trabajar era un autntico castigo, pero ms suave que el presidio de los oasis o el exilio en lo ms profundo de Nubia. En cuanto a Sary, que haba corrido el riesgo de la pena de muerte, poda considerarse satisfecho, incluso si su labor no era muy gloriosa. Estas humillaciones seran de corta duracin. Dolente, gracias a sus mentiras, haba restablecido la honorabilidad de Chenar, que elaboraba un creble personaje de hermano obediente y respetuoso. Preocupado por mil inquietudes, Ramss terminara

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por creer que sus enemigos de ayer, entre ellos su hermano y su hermana, haban vuelto al orden y slo pensaban en llevar una existencia tranquila. Moiss reencontr con alegra la obra de la sala de columnas de Karnak que Ramss, una vez finalizado el perodo de luto, haba decidido reabrir con el fin de terminar la gigantesca obra emprendida por su padre. Dotado de una cabellera abundante, barbado, con los hombros anchos, el torso poderoso, el rostro curtido, el joven hebreo gozaba de la estima y del afecto de su equipo de picapedreros y de grabadores de jeroglficos. Moiss haba rechazado el puesto de maestro de obras que le propona Ramss, pues no se senta capaz de cargar con semejante responsabilidad. Coordinar los esfuerzos de los especialistas y suscitar su voluntad de perfeccin, s. Levantar el plano de un edificio como un arquitecto de la cofrada de Deir el-Medineh, no. Aprendiendo el oficio sobre el terreno, escuchando a aquellos que eran ms instruidos que l, familiarizndose con la modestia de los materiales, el hebreo llegara a ser apto para construir. La ruda vida de una obra le permita expresar su fuerza fsica y olvidar el fuego que le quemaba el alma. Todas las noches, tendido en su cama y buscando en vano el sueo, Moiss intentaba comprender por qu se le escapaba la simple dicha de vivir. Haba nacido en un pas rico, ocupaba una posicin ventajosa, se beneficiaba de la amistad del faran, atraa las miradas de hermosas mujeres, llevaba una existencia afortunada y apacible... Pero ninguno de estos argumentos lo tranquilizaba. Por qu esta insatisfaccin perpetua, por qu esta tortura interior que nada justificaba? Reanudar una intensa actividad, or de nuevo el alegre canto de mazos y cinceles, ver deslizarse sobre el lgamo mojado los trineos de madera cargados con enormes bloques de piedra, velar por la seguridad de los obreros, asistir al crecimiento de una columna: esta aventura exaltante borrara sus tormentos. En verano se descansaba. Pero la muerte de Seti y la coronacin de Ramss trastornaron las costumbres. Con la conformidad de los jefes de la corporacin de Deir el-Medineh y del maestro de obras de Karnak, que le haba explicado su plan punto por punto, Moiss haba organizado dos periodos de trabajo diarios, el primero desde el alba hasta media maana, el segundo desde fines de la tarde hasta el crepsculo. Cada uno dispona as de un tiempo de recuperacin suficiente, tanto ms cuanto que anchos paos de tela tendidos entre estacas mantena la obra a la sombra. En cuanto Moiss franque el puesto de guardia que daba acceso a la sala de columnas en construccin, el jefe de los picapedreros se adelant hacia l. No es posible trabajar en estas condiciones. El calor an no es insoportable. Eso no nos asusta... Hablo del comportamiento del nuevo jefe del equipo de ladrilleros que construyen los andamios. Lo conozco? Se llama Sary, es el esposo de Dolente, la hermana del faran. Igual se cree que por eso puede hacer lo que le d la gana! Que le reprochas? Debido a que encuentra la tarea demasiado penosa, slo convocar a su equipo cada dos das, pero lo privar de siesta y racionar el agua. Piensa tratar a nuestros colegas como esclavos? Estamos en Egipto, no en Grecia ni entre los hititas! Me declaro solidario con los ladrilleros. Tienes razn. Dnde se encuentra Sary? Al fresco, bajo la tienda de los jefes de equipo.

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Sary haba cambiado mucho. El jovial ayo de Ramss se haba convertido en un hombre casi delgado, con el rostro anguloso y gestos nerviosos. Daba vueltas sin cesar a un brazalete de cobre demasiado ancho que llevaba en la mueca izquierda y frotaba a menudo, con un ungento, su dolorido pie derecho, debido a la artritis que le deformaba el dedo gordo. De su antigua funcin, Sary slo haba conservado un elegante vestido de lino blanco, que sealaba su pertenencia a la casta de los escribas acomodados. Tendido en unos cojines, Sary beba cerveza fresca. Ech una mirada despreocupada sobre Moiss cuando ste entr en la tienda. Hola, Sary; me reconoces? No se olvida a Moiss, el brillante condiscpulo de Ramss! T tambin ests condenado a sudar en esta obra... El rey no da muchas ventajas a sus antiguos amigos. Mi condicin me satisface. Podras aspirar a ms! Hay ms hermoso sueo que participar en la edificacin de un monumento como ste? Un sueo, este calor, este polvo, el sudor de los hombres, estas piedras enormes, esta labor desmesurada, el ruido de las herramientas, el contacto con peones y obreros iletrados? Una pesadilla, querrs decir! Pierdes el tiempo, mi pobre Moiss. Se me ha confiado una misin e intento cumplirla. Hermosa y noble actitud! Cuando llegue el aburrimiento se modificar. A ti no te han confiado tambin una misin? Un rictus deform el rostro del ex ayo de Ramss. Gobernar a unos ladrilleros... Hay algo ms entusiasmador? Son hombres pacientes y respetables, tanto como los escribas perezosos y demasiado alimentados. Extraas palabras, Moiss; te ests sublevando contra el orden social? Contra tu desprecio por los seres. Intentas sermonearme? He fijado unos horarios de trabajo para los ladrilleros y para todos los dems; conviene respetarlos. Yo hago mi propia eleccin. No corresponde con la ma; a ti te toca inclinarte, Sary. Me niego! Como quieras. Notificar tu negativa al maestro de obras, quien alertar al visir y ste consultar con Ramss. Amenazas... El procedimiento habitual en caso de insubordinacin en una obra real. Te gusta humillarme! No tengo otra meta que participar en la construccin de este templo, que nadie debe dificultar. Te burlas de m. Hoy, Sary, somos colegas: coordinar nuestros esfuerzos es la mejor solucin. Ramss te abandonar, igual que me ha rechazado a m!

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Pide a tus ladrilleros que levanten el andamio, concdeles reglamentaria y no olvides procurarles toda el agua que deseen.

la

siesta

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El vino era excepcional, el trozo de buey sabroso, el pur de habas excelente. Se puede juzgar a Chenar como se quiera pens Meba, pero sabe recibir a sus invitados. Te gusta la comida? pregunt el hermano mayor de Ramss. Querido amigo, es una maravilla! Vuestros cocineros son los mejores de Egipto. El elegante sexagenario, experimentado en las astucias de la diplomacia despus de largos aos pasados a la cabeza del Ministerio de Asuntos Exteriores, era ms bien sincero. Chenar no escatimaba en la calidad de los productos que ofreca a sus huspedes. La poltica del rey no os parece incoherente? pregunt Meba. No es un hombre fcil de comprender. La suave crtica satisfizo al diplomtico, cuyo rostro ancho y tranquilizador presentaba unos signos inhabituales de nerviosismo. De ordinario muy reservado, Meba se preguntaba si Chenar, para vivir en paz y no perder ningn privilegio, no se haba unido al campo de los partidarios de Ramss. Las palabras que acababa de pronunciar tendan a probar lo contrario. Yo no apruebo demasiado la serie de nombramientos intempestivos que obligan a excelentes servidores del Estado a abandonar sus funciones para ser relegados a puestos subalternos. Comparto tu opinin, Meba. Nombrar a un jardinero ministro de Agricultura, qu ridiculez! Me pregunto cundo la emprender Ramss contra mi ministerio. De eso precisamente quera hablar contigo. Meba se puso rgido y reajust la costosa peluca que llevaba todo el ao, incluso durante los grandes calores. Disponis de informaciones confidenciales que me conciernen? Voy a relatarte la escena en sus menores detalles, para permitirte apreciar la situacin con lucidez. Ayer, Ramss me convoc. Una orden brutal, sin apelacin. Dej todos mis asuntos y me dirig a palacio, donde me hizo esperar durante ms de una hora. No estabais... preocupado? S, lo confieso. Su sardo, Serramanna, me registr sin miramientos, a pesar de mis protestas. A vos, el hermano del rey! Tan bajo hemos cado? Eso temo, Meba. Habis protestado ante el rey? No me dej hablar. Acaso su seguridad no es ms importante que el respeto a sus parientes? Seti habra condenado esa actitud. Ay!, mi padre ya no est en este mundo, y Ramss le ha sucedido. Los hombres pasan, las instituciones permanecen. Un dignatario de vuestro valor acceder un da a la funcin suprema. Los dioses decidirn, Meba. No deseis recordar... mi caso personal?

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Ya llego a ello. Mientras temblaba de vergenza e indignacin tras el despreciable registro, Ramss me anunci que me nombraba ministro de Asuntos Exteriores. Meba palideci. Vos, en mi puesto? Es incomprensible! Lo comprenders mejor cuando sepas que slo soy, a sus ojos, un hombre de paja, rodeado de esbirros que no me concedern ninguna iniciativa. T no habras tenido suficiente aguante, mi querido Meba, y yo slo soy un testaferro. Los gobiernos extranjeros se sentirn muy honrados al ver el inters que Ramss concede a este ministerio nombrando para l a su hermano, sin saber que sus pies y sus manos estn atadas. Meba estaba abatido. Entonces yo ya no soy nada... Igual que yo, a pesar de las apariencias. Este rey es un monstruo. Muchos hombres de calidad lo descubrirn, poco a poco. Es por ello por lo que no debemos ceder al desaliento. Qu proponis? Deseas jubilarte o luchar a mi lado? Quiero perjudicar a Ramss. Simula retirarte y espera mis instrucciones. Meba sonri. Ramss quiz se ha equivocado al subestimaros. A la cabeza de ese ministerio, incluso muy controlado, se presentarn oportunidades. Eres muy perspicaz, querido amigo. Y si me hablas del funcionamiento de ese gran cuerpo de Estado que has dirigido con tanto talento? Meba no se hizo de rogar. Chenar omiti sealarle que tena un precioso aliado que le ofreca el dominio de la situacin. La traicin de Acha deba seguir siendo su secreto mejor guardado. Llevando de la mano a Lita, el mago Ofir avanzaba con mucha lentitud por la calle principal de la ciudad del sol, la capital abandonada de Akenatn, el faran hertico, y de su esposa, Nefertiti. Ningn edificio haba sido destruido, pero la arena se introduca por las puertas y ventanas cuando el viento del desierto soplaba a rachas. Situada a ms de cuatrocientos kilmetros al norte de Tebas, la ciudad estaba desierta desde haca cincuenta aos. Tras la muerte de Akenatn, la corte abandon aquel lugar grandioso del Medio Egipto para regresar a la ciudad de Amn. Los cultos tradicionales fueron restaurados, los dioses antiguos se impusieron de nuevo, en detrimento de Atn, el disco solar, encarnacin del dios nico. Akenatn no fue lo bastante lejos. El mismo disco traicionaba la verdad. Dios estaba ms all de toda representacin y de todo smbolo. l resida en el cielo, la especie humana sobre la tierra. Haciendo vivir en ella a los dioses, Egipto se opona a la adopcin universal del dios nico. Egipto deba ser destruido. Ofir era el descendiente de un consejero libio de Akenatn, que haba pasado largas horas en compaa del monarca. Akenatn le haba dictado poemas msticos, y el extranjero se haba empeado en difundirlos por todo Prximo Oriente e incluso entre las tribus del Sina, y especialmente entre los hebreos. Fue el general Horemheb, el verdadero fundador de la dinasta a la que pertenecan Seti y Ramss, quien hizo suprimir al antepasado de Ofir, considerado

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como un temible agitador y un mago negro, culpable de haber influenciado a Akenatn y de haberle hecho olvidar los deberes de su cargo. S, tales haban sido las intenciones del libio: borrar las humillaciones sufridas por su pueblo, debilitar Egipto, aprovechar la frgil salud de Akenatn para convencerlo de que abandonara toda poltica de defensa. La maniobra haba estado a punto de tener xito. Hoy, Ofir retomaba la antorcha. Acaso no haba heredado la ciencia de su predecesor y sus talentos de brujo? Detestaba Egipto tanto como l y sacara de su odio la capacidad para arrasarlo. Vencer a Egipto era derribar al faran, derribar a Ramss. La mirada de Lita permaneca vaca. No obstante, Ofir le describa uno a uno todos los edificios oficiales y las villas de los nobles, le haca descubrir los barrios de los artesanos y de los comerciantes, el parque zoolgico en el que Akenatn haba reunido especies raras. Durante horas, Ofir y Lita haban vagado a travs del palacio desierto en el que el rey y Nefertiti haban jugado con sus hijas, entre ellas la abuela de la joven. Durante esta nueva visita a la ciudad del sol, que se degradaba ao tras ao, Ofir juzg a Lita ms atenta, como si su inters por el mundo exterior se despertara por fin. Ella se entretuvo en el dormitorio de Akenatn y de Nefertiti, se inclin sobre una cuna desvencijada y llor. Cuando sus lgrimas se secaron, Ofir la tom de la mano y la llev hasta el taller de un escultor. En unas cajas haba varias cabezas de mujeres en yeso que haban servido de modelos antes de la realizacin del retrato en una piedra noble. El mago las sac una tras otra. De pronto, Lita acarici una de las cabezas de yeso, un rostro de una sublime belleza. Nefertiti murmur ella. Luego la mano se desplaz hacia otra cabeza, ms pequea, con unos rasgos de una notable finura. Merit-Atn, la amada de Atn, mi abuela. Y aqu, su hermana, all su otra hermana... mi familia, mi familia olvidada! Ella est de nuevo cerca de m, tan cerca! Lita estrech las cabezas de yeso contra su pecho pero solt una que se rompi al caer al suelo. Ofir temi una crisis de nervios, pero la joven no lanz siquiera un grito de sorpresa, sino que permaneci inmvil durante un largo minuto. Luego lanz las otras cabezas contra un muro y pisote los trozos. El pasado ha muerto, y acabo de matarlo declar ella con los ojos fijos. No objet el mago, el pasado jams muere. Tu abuela y tu madre fueron perseguidas porque crean en Atn. Fui yo quien te recogi, Lita, fui yo quien te arranc del exilio y de una muerte segura. Es cierto, me acuerdo... Mi abuela y mi madre estn enterradas all, en las colinas, y yo debera haberme reunido con ellas desde hace mucho tiempo. Pero t te has comportado como un padre. Ha llegado el momento de la venganza, Lita. Si t slo has conocido la desdicha y el sufrimiento, en vez de vivir una infancia feliz, es a causa de Seti y de Ramss. El primero ha muerto, el segundo oprime a todo un pueblo. Debemos castigarlo, debes castigarlo. Quiero pasear por mi ciudad.

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Lita toc las piedras de los templos y los muros de las casas, como si tomara posesin de la ciudad difunta. A la cada del sol, subi a la terraza del palacio de Nefertiti y contempl su reino fantasmal. Mi alma est vaca, Ofir, y tus ideas la llenan. Deseo verte reinar, Lita, para que impongas la creencia en el Dios nico. No, Ofir, eso slo es un discurso. Slo una fuerza te gobierna: el odio, pues el mal est en ti. Rehsas ayudarme? Mi alma est vaca, t la has llenado con tu deseo de daar. Me has moldeado pacientemente, como el instrumento de tu venganza y de la ma: hoy estoy dispuesta a luchar, como una espada cortante. Ofir se arrodill y dio gracias a Dios. Sus oraciones seran escuchadas.

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La taberna estaba animada por los escarceos sensuales de un grupo de bailarinas profesionales, en el que se mezclaban egipcias del Delta y nubias de piel de bano. Su agilidad fascin a Moiss, sentado a una mesa en el fondo del establecimiento ante una copa de vino de palma. Tras un da difcil, durante el cual haba evitado dos accidentes, el hebreo senta la necesidad de estar solo en medio de un grupo ruidoso, de mirar cmo vivan los dems sin estar l mismo implicado en la Comedia. No lejos de l haba una extraa pareja. La mujer era joven, rubia, rolliza, atractiva. El hombre, mucho mayor que ella, tena una faz inquietante: delgado, los pmulos salientes, la nariz prominente, labios muy finos, el mentn pronunciado, recordaba un ave rapaz. Debido al ruido, Moiss no poda or su conversacin. Slo le llegaban migajas incoherentes de un lento discurso pronunciado por la voz monocorde del hombre. Las nubias invitaron a los clientes a bailar. Uno de ellos, un cincuentn bebido, pos la mano en el hombro derecho de la mujer rubia y la invit. Sorprendida, sta lo rechaz. Irritado, el borracho insisti. El amigo de la mujer tendi la mano derecha en direccin al inoportuno, que retrocedi un buen metro, como golpeado por un violento puetazo. Consternado, farfull unas palabras de excusa y no insisti. El gesto del hombre de faz inquietante haba sido rpido y discreto, pero Moiss no se haba equivocado. El curioso personaje pareca disponer de poderes extraordinarios. Cuando el hombre y la mujer salieron de la taberna, Moiss los sigui. Se dirigieron hacia el sur de la ciudad tebana antes de desaparecer en un barrio popular, formado por casas de un piso que separaban estrechas callejuelas. Por un momento, el hebreo crey haberlos perdido, pero oy el paso decidido del hombre. En medio de la noche, el lugar estaba desierto. Un perro ladr, unos murcilagos lo rozaron. Cuanto ms avanzaba Moiss, ms se despertaba su curiosidad. Divis de nuevo a la pareja cuando pasaba entre unas casuchas destinadas a una prxima demolicin para dejar lugar a nuevos alojamientos. All no viva nadie. La mujer empuj una puerta cuyo chirrido turb el silencio de la noche. El hombre haba desaparecido. Moiss vacil. Deba entrar e interrogarla, preguntarle quines eran, por que se comportaban de ese modo? Se dio cuenta del carcter grotesco de su gestin. No slo no perteneca a la polica, sino que adems no deba inmiscuirse en la vida privada de esas gentes. Qu mal genio le haba empujado a emprender esa estpida persecucin? Furioso contra s mismo, desanduvo el camino. El hombre con perfil de ave rapaz se alz ante l. Nos seguas, Moiss? Cmo sabes mi nombre? Me ha bastado con preguntarlo en la taberna. El amigo de Ramss es un personaje clebre. Y t quin eres? Por qu nos seguas? Un impulso irracional... Pobre explicacin. Sin embargo, es la verdad. No te creo.

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Djame pasar. El hombre tendi la mano. La arena se removi ante Moiss y apareci una vbora cornuda, apuntando una lengua furiosa. Slo es un truco de magia! No te acerques a ella, es muy real. Me he contentado con despertarla. El hebreo se volvi. Otro reptil lo amenaz. Si quieres sobrevivir, entra en la casa. La puerta chirriante se abri. En el estrecho espacio de la callejuela, Moiss no tena ninguna posibilidad de escapar a los reptiles, y Seta no se encontraba en las inmediaciones. Entr en una habitacin de techo bajo, con suelo de tierra batida. El hombre lo sigui y cerr la puerta. No intentes huir, las vboras te morderan. Cuando lo decida las adormecer. Qu deseas? Hablar. Podra tumbarte de un solo puetazo. El hombre sonri. Acurdate de la escena en el mesn y no te arriesgues. La joven rubia estaba ovillada en s misma, en un ngulo de la habitacin; un trozo de tela ocultaba su rostro. Est enferma? No soporta la oscuridad. Cuando sale el sol se siente mejor. Me dirs finalmente qu es lo que esperas de m? Mi nombre es Ofir, nac en Libia, y practico la magia. En qu templo oficias? En ninguno. Entonces, practicas de manera ilegal. Esta joven y yo nos ocultamos y nos desplazamos sin cesar. Qu otro delito habis cometido? El de no compartir la fe de Seti y de Ramss. Moiss se sinti consternado. No comprendo... Esta joven frgil y herida se llama Lita. Es la nieta de Merit-Atn, una de las seis hijas del gran Akenatn, muerto hace cincuenta y cinco aos en la ciudad del sol y suprimido de los anales reales por haber intentado imponer en Egipto la concepcin de un dios nico, Atn. Ninguno de sus partidarios fue perseguido! El olvido no es el peor de los castigos? La reina Akhesa, esposa de Tutankamn y heredera del trono de Egipto, fue injustamente condenada a muerte1, y la dinasta impa fundada por Horemheb se apoder de las Dos Tierras. Si la justicia existiera, Lita debera subir al trono. Conspiras contra Ramss? Ofir sonri de nuevo.
1

Su destino se recuerda en mi novela La Reina Sol. (N. del a.)

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Slo soy un viejo mago, Lita es dbil y est desesperada. El poderoso faran de Egipto no tiene nada que temer de nosotros. Slo un verdadero poder lo aniquilar e impondr su ley. Quin pues? El verdadero Dios, Moiss, el Dios nico cuya clera pronto caer sobre todos los pueblos que no se prosternen ante l! Las graves inflexiones de la voz de Ofir haban hecho temblar los muros de la casucha. Moiss experiment un extrao miedo, a la vez horrible y atractivo. T eres hebreo, Moiss. Nac en Egipto. Como yo, slo eres un exiliado. Estamos buscando una tierra pura, que no hayan mancillado decenas de divinidades! Como hebreo, Moiss, deberas saber que tu pueblo sufre, quiere resucitar la religin de sus padres, enlazar con el gran designio de Akenatn. Los hebreos son felices en Egipto; estn bien pagados y bien alimentados. Lo material ya no les basta. Ya que ests convencido de ello, convirtete en su profeta! Slo soy un libio y no poseo ni tu autoridad ni tu brillantez. No eres ms que un demente, Ofir! Transformar a los hebreos en una faccin hostil a Ramss seria conducirlos a su aniquilamiento. Ninguno de ellos desea sublevarse y abandonar el pas, y yo, yo soy el amigo de un faran destinado a un gran reinado. Un fuego arde en ti, como arda en el corazn de Akenatn. Los que compartan su ideal no han desaparecido y empiezan a reagruparse. As pues, no estis aislados, Lita y t. Debemos mostrarnos muy prudentes, pero cada da ganamos amistades preciosas. La religin de Akenatn es el futuro. Seguramente Ramss no comparte esta opinin. Ya que eres su amigo, Moiss, a ti te toca convencerlo. Acaso lo estoy yo? Los hebreos impondrn la supremaca del Dios nico en el mundo entero, y t te convertirs en su jefe. Tu profeca es ridcula! Se realizar. No tengo la menor intencin de oponerme al rey. Que se aparte de nuestro camino y ser perdonado. Deja de divagar, Ofir, y regresa a tu pas. La tierra nueva an no existe, t la crears. Tengo otros proyectos. Crees en un solo Dios, verdad? Moiss se sinti turbado. No tengo por qu responderte. No huyas de tu destino. Desaparece, Ofir. Moiss se dirigi hacia la puerta; el mago no intervino. Las serpientes han regresado a su agujero declar. Puedes salir sin temor.

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Adis, Ofir. Hasta pronto, Moiss.

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Poco antes del alba, el sacerdote Bakhen sali de su mansin oficial, lav su cuerpo depilado, se visti con un taparrabo blanco, cogi un jarrn y se dirigi hacia el lago sagrado que sobrevolaban decenas de golondrinas anunciando el renacer del da. El gran lago, al que se acceda por unas escaleras de piedra dispuestas en los cuatro ngulos, contena el agua de Nun, inagotable ocano de energa de donde surgan todas las formas de vida. Bakhen sacara de l un poco del precioso lquido, que servira para los numerosos ritos de purificacin celebrados en el templo cubierto. Te acuerdas de m, Bakhen? El sacerdote volvi la cabeza en direccin al hombre que se diriga a l, vestido como un simple sacerdote puro. Ramss... Cuando eras mi instructor, en la armada, nos peleamos y ambos ganamos, alternativamente. Bakhen se inclin. Mi pasado ha desaparecido, majestad. Hoy pertenezco a Karnak. El ex inspector de las cuadras, jinete emrito de rostro cuadrado e ingrato, de voz ronca y aspecto adusto, pareca absorbido por su nueva funcin. Karnak no pertenece al rey? Quin pretende lo contrario? Lamento turbar tu quietud, Bakhen, pero debo saber si eres amigo o enemigo. Por qu iba a ser adversario del faran? El gran sacerdote de Amn no est de mi parte, lo ignoras? Las disputas de la jerarqua... No te refugies detrs de palabras huecas, Bakhen. No existe lugar para dos amos en este pas. El ex instructor pareci desamparado. Acabo de superar los primeros grados y yo... Si eres mi amigo, Bakhen, debes ser tambin mi aliado en el combate que llevo a cabo. De qu manera? Este templo debe ser un lugar de rectitud, como todos los dems santuarios de Egipto. Si tal no fuera el caso, cul sera tu actitud? Tan cierto como que he adiestrado caballos, que curtira la piel de los culpables! Es ayuda lo que te pido, Bakhen. Asegrame que aqu nadie traiciona la ley de Maat. Ramss se alej bordeando el lago sagrado con un paso tan regular como el de los otros sacerdotes puros que iban a llenar sus jarrones de agua purificadora. Bakhen fue incapaz de tomar una decisin inmediata. Karnak se haba convertido en su morada, el mundo en el que le gustaba vivir. Pero la voluntad del faran no era el valor sagrado por excelencia? En Tebas, el mercader sirio Raia haba adquirido tres hermosas tiendas en el centro de la ciudad. Los cocineros de las familias nobles iban a comprar all conservas de carne de calidad superior y sus patronas admiraban los jarrones asiticos, elegantes y de buena factura.

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Desde el final del luto, los negocios se haban reanudado. Corts y gozando de una excelente reputacin, Raia poda contar con una clientela fiel, cada vez ms numerosa. Tampoco se olvidaba de felicitar y aumentar a sus empleados que, a su vez, no cesaban de elogiar al sirio. Tras la marcha del barbero, que haba recortado la punta de su fina barba, Raia se inclin sobre las cuentas, exigiendo que no se le molestara en absoluto. El comerciante se enjug la frente. Soportaba mal el calor del verano y peor an el fracaso que acababa de sufrir al pagar a un rubito griego para introducirse en el despacho de Ramss y hacer inventario de los asuntos que el joven monarca pensaba tratar con prioridad. Fracaso, en verdad, previsible. Raia deseaba sobre todo probar las medidas de seguridad adoptadas por Ramss y Serramanna. Desgraciadamente, parecan eficaces. Obtener informaciones fiables no sera fcil, aunque la corrupcin segua siendo un arma decisiva. El sirio peg la oreja contra la puerta de su despacho. No oy ningn ruido en la antesala, nadie le espiaba. Por precaucin, se subi en un taburete y peg el ojo derecho a un agujero minsculo horadado en el tabique. Tranquilo, entr en el almacn donde se acumulaban pequeos jarrones de alabastro procedentes de Siria del Sur, aliada de Egipto. Las bellas damas los codiciaban. Raia slo los pona a la venta de uno en uno. Busc el que estaba marcado con un punto rojo muy discreto bajo el cuello. En el interior haba una tableta de madera oblonga que llevaba las caractersticas del objeto: altura, anchura en lo alto, en medio y en la base, dimensiones, valor. Otras tantas cifras codificadas que Raia traducira a lenguaje claro. El mensaje de sus patrones hititas era explcito: luchar contra Ramss, apoyar a Chenar. Magnfica pieza estim Chenar pasando una mano amorosa por el vientre del jarrn que Raia le propona, en presencia de una clientela rica que no se atrevera a pujar por encima de la oferta del hermano mayor de Ramss. Es la obra maestra de un viejo artesano, celoso de sus secretos. Te propongo cinco vacas lecheras de la mejor raza, una cama de bano, ocho sillas, veinte pares de sandalias y un espejo de bronce. Raia se inclin. Sois generoso, seor. Me haris el honor de poner vuestro sello en mi registro? El mercader invit a Chenar a entrar en la trastienda. All podran hablar en voz baja sin ser odos. Tengo una excelente noticia: nuestros amigos extranjeros aprecian mucho vuestra gestin y estn decididos a alentaros. Sus condiciones? Ni condiciones, ni restricciones. Hablas en serio? Negociaremos ms tarde. Por el momento se trata de un acuerdo de principio; consideradlo como una gran victoria. Os felicito, seor: tengo la sensacin de hablar con el futuro amo del pas, incluso si el camino a recorrer es an largo. Chenar se sinti atrapado por una especie de embriaguez. Aquella alianza secreta con los hititas era tan eficaz y peligrosa como un veneno mortal; a l le tocaba saber utilizarlo para destruir a Ramss sin aniquilarse a s mismo y sin debilitar demasiado a Egipto. Una experiencia arriesgada que saba que poda llevar a cabo con xito.

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Cul es vuestro nuevo mensaje? pregunt Raia. Transmitid mi gratitud e indicad que trabajo sin descanso... como ministro de Asuntos Exteriores. El asombro se grab en el rostro del sirio. Habis obtenido ese puesto! Bajo estrecha vigilancia. Mis amigos y yo contamos con vos para hacer buen uso de l. Que tus amigos no vacilen en realizar incursiones a los Protectorados egipcios ms dbiles, que compren a los prncipes y a las tribus que cree controlar Egipto y que esparzan el mayor nmero de falsos rumores posible. De qu tipo? Inminentes conquistas territoriales, anexin de la totalidad de Siria, invasin de los puertos libaneses, prdida de moral de los soldados egipcios que residen en el extranjero... Hay que turbar a Ramss y hacerle perder su sangre fra. Permitidme aprobar humildemente vuestra estrategia. Tengo muchas otras ideas, Raia. Tus amigos no se han equivocado al elegirme. Tengo la debilidad de suponer que mis modestas recomendaciones no fueron intiles. A mi pago oficial se aadir un saco de oro de Nubia. Chenar sali de la trastienda; su rango no le autorizaba a discutir ms tiempo con un mercader, incluso si su pasin por los jarrones era conocida por todos. Tena que informar al diplomtico Acha de esta alianza secreta con el enemigo hitita? No, sera un error. Chenar juzg preferible compartimentar al mximo su red de partidarios; as maniobrara con mayor eficacia y paliara eventuales deficiencias. Bajo la suave sombra de un sicomoro, la reina Tuya escriba la crnica del reinado de Seti. Rememoraba las hazaas de una poca bendita durante la cual Egipto haba conocido la dicha y la paz. Cada uno de los pensamientos de su marido, cada uno de sus gestos se haban grabado en su memoria. Haba estado atenta tanto a sus esperanzas como a sus angustias y haba resguardado el recuerdo de los momentos de intimidad durante los cuales sus almas se haban unido. En su frgil silueta, Seti sobreviva. Cuando vio a Ramss venir hacia ella, Tuya percibi el poder intacto del rey difunto. En la persona del joven faran no haba ninguna de las fisuras que afectaban a la mayora de los seres; estaba tallado en un solo bloque, como un obelisco, y pareca capaz de resistir cualquier tormenta. La fuerza de la juventud an se aada a esta apariencia de invulnerabilidad. Ramss bes las manos de su madre y se sent a su derecha. Escribes durante todo el da. E incluso por la noche. Me perdonars si olvido algn detalle? Pareces inquieto. Tuya lea en l con tanta rapidez. El gran sacerdote de Amn desafa la autoridad del rey. Seti lo haba previsto. Tarde o temprano, este conflicto era inevitable. Cmo habra actuado? No lo sabes? Slo existe una lnea de conducta posible. Nefertari opina lo mismo. Ella es reina de Egipto, Ramss, y, como toda reina, guardiana de la Regla.

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No predicas la moderacin? Cuando es necesario preservar la coherencia del pas, la moderacin no tiene lugar. Destituir a un gran sacerdote de Amn provocar terribles conflictos. Quin reina, hijo mo: t o l?

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Los asnos franquearon en procesin el recinto de Karnak, bajo la direccin de un viejo rocn que conoca cada grano de polvo del camino que llevaba de la fbrica de tejidos al templo y haba enseado a sus subordinados a marchar con un paso igual y digno. Como la entrega haba resultado abundante, Bakhen haba sido requerido por otro sacerdote para constatar la recepcin en los almacenes. Cada pieza de lino, destinado a la fabricacin de vestidos rituales, reciba un nmero anotado en un registro, con la indicacin de la procedencia y de la calidad. Es una hermosa mercanca apreci el colega de Bakhen, un hombrecito de aspecto socarrn. T eres nuevo aqu? Desde hace algunos meses. Te gusta la vida en Karnak? Es la que me esperaba. Cul es tu oficio, fuera de tu servicio en el templo? Mi pasado est olvidado, he pedido servir de manera permanente. Yo hago perodos de dos meses en los almacenes y regreso a la ciudad, como encargado del control de los transbordadores. Eso no es cansado... Aqu, al contrario, uno no para! Por qu imponerte esta carga? Eso es cosa ma. Yo me ocupo de los tejidos de primera calidad, t de los otros. En cuanto un asno era descargado, unos almacenistas colocaban con precaucin la pieza de lino en un trineo recubierto de tela. Bakhen lo examinaba y lo registraba en una tableta de madera, sin omitir la fecha de entrega. Le pareci que su colega trabajaba poco y pasaba la mayor parte de su tiempo mirando a su alrededor, como si temiera ser espiado. Tengo sed dijo; quieres beber? Con mucho gusto. El sacerdote de aspecto socarrn se ausent. Como haba colocado su tableta en el lomo del viejo rocn, Bakhen le ech un vistazo. Slo haba algunos jeroglficos completamente fantasiosos, sin ninguna relacin con la entrega de lino de primera calidad. Cuando el sacerdote regres con un odre de agua fresca, Bakhen se haba puesto de nuevo al trabajo. Toma, est buena... Hacernos trabajar con este calor es inhumano. Los asnos no se lamentan. Qu bromista! Pronto habrs terminado, no? No lo creas! Despus hay que vigilar que sean colocadas en los almacenes que les corresponde. Qu hacemos con las tabletas? T me confas la tuya y yo la entrego con la ma en el despacho de registro. Est lejos de los almacenes? No demasiado, pero de todos modos hay que caminar un poco. Repartmonos las tareas; yo ir a llevar las tabletas. No, no! No te conocen en el registro.

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Ser la ocasin de presentarme. Tienen sus costumbres y no les gusta cambiarlas. La rutina no es perjudicial? Gracias por tu propuesta, pero me las arreglar. El colega de Bakhen pareci muy turbado y se coloc de lado, de manera que este ltimo no lo vio escribir. Un calambre, amigo? No, estoy bien. Scame de una duda: sabes escribir? Herido en lo vivo, el sacerdote se volvi hacia Bakhen. A qu viene esa pregunta? He visto tu tableta, sobre el asno. Eres muy curioso... Cualquiera lo sera. Si lo deseas, grabo las inscripciones correctas; si no tu tableta ser rechazada y tendrs problemas. No finjas que no comprendes, Bakhen. Qu debera comprender? Ah, ya basta! T tambin quieres un trozo... Es muy normal, pero no pierdes el tiempo. Explcate. El sacerdote de rostro socarrn se acerc a Bakhen y habl en voz baja. Este templo es muy rico. Unas hermosas piezas de lino de menos no arruinarn a Karnak y nosotros, vendindolas a buenos clientes, realizamos un excelente negocio. De acuerdo? El despacho de registro est metido en este asunto? Slo un escriba y dos almacenistas. Como las piezas de lino no estn registradas, no existen, y podemos negociarlas con toda discrecin. No temes ser atrapado? No te inquietes. La jerarqua... La jerarqua tiene otras preocupaciones. Quin te dice que no cierra los ojos? Entonces, qu porcentaje deseas? Pues bien... el mayor posible. Eres tenaz! Vamos a formar un buen equipo. Dentro de unos aos poseeremos una bonita fortuna e incluso no tendremos necesidad de venir a trabajar aqu. Terminamos esta entrega? Bakhen asinti. Nefertari pos la cabeza en el hombro de Ramss. El sol se alzaba, inundando su habitacin con la poderosa claridad de la maana. Uno y otro veneraban aquel milagro cotidiano, la victoria renovada sin cesar de la luz sobre las tinieblas. Mediante la celebracin de los ritos, la pareja real se asociaba al viaje de la barca solar en los espacios subterrneos y en la lucha de la tripulacin divina contra el dragn gigantesco que intentaba destruir la creacin. Necesito tu magia, Nefertari. Esta jornada se anuncia difcil. Tu madre comparte mi opinin? Tengo la sensacin de que sois cmplices.

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Nuestra visin es idntica confes ella sonriendo. Vuestros argumentos me han convencido. Hoy destituir de sus funciones al gran sacerdote de Amn. Por qu has esperado? Necesitaba una prueba del mal funcionamiento de su administracin. La has obtenido? Bakhen, mi instructor militar convertido en sacerdote, ha descubierto un trfico de piezas de lino en el cual estn implicados varios empleados de Karnak. O el gran sacerdote est corrompido, o ya no controla a su personal. Tanto en un caso como en el otro, no merece estar a la cabeza de la jerarqua. Este Bakhen es un hombre serio? Es joven, pero Karnak se ha convertido en toda su vida. El descubrimiento del robo lo ha sumido en la desesperacin. Estim que no deba callarse, pero he tenido que arrancarle las palabras para obtener la verdad. Bakhen no es ni un delator ni un ambicioso. Cundo vers al gran sacerdote? Esta misma maana. El enfrentamiento ser severo, negar toda responsabilidad y clamar injusticia. Qu temes? Que paralice la actividad econmica del templo y desorganice, al menos durante un tiempo, los circuitos alimentarlos. Tal es el precio a pagar para evitar un intento de divisin del pas. La gravedad de Ramss impresion a Nefertari. No era un tirano deseoso de deshacerse de un rival molesto, sino un faran consciente de la necesidad de la unin de las Dos Tierras y decidido a preservarla, fueran cuales fueran los riesgos que debiera correr. Tengo que confesarte una cosa dijo ella, soadora. Has llevado tu propia investigacin sobre Karnak? Nada semejante. Entonces, es mi madre, y habla con tu voz! Tampoco. Esta confesin concierne a mi entrevista con el gran sacerdote? No, pero quiz no es ajena al gobierno del Estado. Me desespero... Todava tendrs que esperar unos meses... Estoy encinta. Ramss tom dulcemente a Nefertari entre sus brazos y su fuerza se torn protectora. Exijo que los mejores mdicos del reino se ocupen de ti a cada segundo. No te inquietes. Cmo no hacerlo? Espero que nuestro hijo sea hermoso y nazca sano, pero tu vida y tu salud me importan ms que cualquier otra cosa. No me faltar nada. Puedo ordenarte que disminuyas desde ahora tu ritmo de trabajo? Tolerars una reina perezosa? Ramss se impacientaba. El retraso del gran sacerdote de Amn se haca insultante. Qu excusa inventara el prelado para justificar su ausencia? Si se haba enterado de las revelaciones de Bakhen, sin duda intentara echar tierra a la

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investigacin administrativa destruyendo las pruebas y alejando culpables y testigos de cargo. Esas maniobras dilatorias se volvan contra l. Cuando el sol se acercaba a su cenit, el cuarto profeta de Amn pidi audiencia. El rey lo recibi de inmediato. Dnde se encuentra el primer profeta y gran sacerdote de Amn? Acaba de morir, majestad.

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Por orden del faran, se reuni un cnclave formado por los segundos, terceros y cuartos profetas de Amn de Karnak, los grandes sacerdotes y las grandes sacerdotisas de los principales santuarios de Egipto. Faltaron a la llamada los de Dandara y Athribis, el primero demasiado mayor para viajar y el segundo retenido en su residencia del Delta por enfermedad. En su lugar enviaron a dos delegados provistos de un poder de representacin. Esos hombres y esas mujeres de edad madura, encargados de realizar los ritos en nombre del rey en sus respectivos santuarios, haban sido reunidos en una de las salas del templo de Tutmosis III, que llevaba el nombre de Aquel cuyo monumento brilla como la luz. All eran iniciados los grandes sacerdotes de Amn, all eran revelados los deberes de su cargo. Necesito consultaros para elegir al nuevo jefe de la jerarqua de Karnak declar Ramss. Muchos asintieron con un movimiento de cabeza; el nuevo faran quiz no era tan impulsivo como se pretenda. Esa funcin no corresponde por derecho al segundo profeta? pregunt el gran sacerdote de Menfis. No creo que la ancianidad sea un criterio suficiente. Puedo poner a vuestra majestad en guardia contra la incompetencia? intervino el tercer profeta de Amn. En el terreno profano sin duda es posible confiar responsabilidades a hombres nuevos, pero sera un error en el marco de la gestin de Karnak. La experiencia y la honorabilidad deben ser lo primero. Hablemos de esa honorabilidad! Sabis que existe un fructfero trfico de piezas de lino de primera calidad cuyo origen se encuentra en el interior mismo de Karnak? Las palabras del rey sembraron una profunda turbacin. Los responsables han sido detenidos y condenados a trabajar en los talleres de tejidos. Nunca ms sern admitidos en un templo, ni siquiera a ttulo temporal. La responsabilidad del difunto estara comprometida? No lo parece, pero comprenderis por qu me parece preferible no elegir a su sucesor en la jerarqua actual del templo. Un largo silencio sucedi a las inesperadas declaraciones de Ramss. Hay un nombre presente en la mente de vuestra majestad? pregunt el gran sacerdote de Helipolis. Espero de este conclave una propuesta seria. Cunto tiempo nos concedis? De acuerdo con la costumbre, ahora debo visitar algunas ciudades y diversos templos, en compaa de la reina y de varios miembros de la corte. En cuanto est de regreso, me daris el resultado de vuestras deliberaciones. Antes de la salida para la tradicional gira por Egipto que deba realizarse durante el primer ao de reinado, Ramss se dirigi al templo de Gurnah, en la orilla occidental de Tebas, en el que era venerado el ka de Seti, su poder inmortal. Cada da, unos sacerdotes especializados llenaban los altares con carne, pan, verduras y frutas, y recitaban letanas que mantenan presente en la tierra el alma del rey difunto.

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El faran contempl uno de los relieves que mostraba a su padre, eternamente joven ante las divinidades. Le implor salir de la piedra, surgir de ese muro y darle el abrazo que le transmitira la fuerza de un monarca convertido en estrella. A medida que pasaban los das, ms intensamente viva Ramss la ausencia de Seti como una prueba y una llamada. Prueba, pues ya no poda pedir consejo a un gua seguro y generoso; llamada, pues la voz del faran difunto habitaba en cada uno de sus pensamientos, mandndole dar un paso ms hacia adelante, cualesquiera que fueran los obstculos. La misma pregunta apareca sin cesar en las conversaciones de los habitantes de Tebas, nobles ricos, artesanos o madres de familia que charlaban en el umbral de sus casas: qu miembros de la corte llevaran Ramss y Nefertari con ellos para recorrer las Dos Tierras y sellar la alianza del faran con el conjunto de las divinidades? Cada cual tena una informacin confidencial que posea de una persona autorizada o de un empleado de palacio. De fuentes fidedignas se crea saber que la flota real se dirigira primero direccin al sur, hasta Asun, luego hacia el norte, para descender el Nilo hasta el Delta. Los tripulantes estaban avisados: sera necesario avanzar de prisa, habra que hacer un gran esfuerzo y las escalas seran de corta duracin. Pero todos se alegraban de la realizacin de este viaje ritual durante el cual la pareja real tomara posesin de la tierra de Egipto a fin de mantenerla en armona con Maat, la Regla eterna. En cuanto partieron, Ameni puso al corriente a Ramss de una enorme cantidad de informes que el rey deba conocer en detalle antes de encontrarse con los jefes de provincia, los superiores de los templos y los alcaldes de las principales ciudades. El secretario particular del rey le entreg una biografa de cada personaje importante, precisando las etapas de su carrera, su situacin familiar, las ambiciones reconocidas, las amistades con los dems notables. Cuando las informaciones eran poco seguras o procedan de rumores no comprobados, Ameni lo sealaba. Cuntos das y noches has pasado recopilando este tesoro? pregunt Ramss. Yo no cuento. Mi nica preocupacin es la precisin en la informacin; sin ella, cmo podras gobernar? Una lectura rpida me ha demostrado que los partidarios de Chenar son numerosos, ricos e influyentes. Te sorprende? Hasta este extremo, s. Otras tantas mentes que debers conquistar. Eres muy optimista. T eres el rey y debes reinar. El resto es slo charlatanera. No descansas nunca? La muerte ser lo bastante larga para dormir; mientras sea tu portasandalias, allanar tu camino. Ests contento con tu silla de campaa? La silla plegable de madera del faran estaba formada por un asiento de cuero de estructura slida y pies robustos que terminaban en cabezas de pato incrustadas de marfil. Durante las ceremonias oficiales y las audiencias, el rey aprovechara esa comodidad. He controlado meticulosamente a los miembros del harn de escolta afirm Ameni. Durante el viaje no carecers de nada. Las comidas sern de la misma calidad que en palacio. Sigues siendo tan sobrio?

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Comer bien garantiza una vida larga y beber poco preserva la energa y la concentracin. Mediante correo rpido he ordenado a los alcaldes y a los grandes sacerdotes de las ciudades en las que nos detendremos que hagan preparar locales para los miembros de nuestra expedicin. Por supuesto, la reina y t dispondris de un palacio. Te has preocupado de Nefertari? Pregunta intil; el embarazo de tu esposa es un asunto de Estado. Su cabina est ventilada, descansar en ella con toda quietud. Cinco mdicos se relevarn y tendrs un informe diario sobre su salud. Ah! Hay un problema. Respecto a ella? No, respecto a los desembarcaderos. Dispongo de notas alarmantes que pretenden que algunos estn en mal estado, aunque desconfo de ellas. En mi opinin, algunos jefes de provincia intentan obtener subsidios suplementarios para el mantenimiento de sus equipamientos. Tienen razn, teniendo en cuenta tu visita, pero ser necesario no dejarte influir. Cada notable intentar obtener el mximo, y debers mostrarte equitativo mirando ms el inters nacional. Cules son tus relaciones con los visires del norte y del sur? Desde sus puntos de vista, detestables. Desde el mo, excelentes. Son buenos funcionarios, pero demasiado timoratos. Viven con el temor de ser destituidos. Consrvalos, no te traicionarn. Yo pensaba... Nombrarme visir? Ni hablar! Mi posicin actual es ms ventajosa para ti. Puedo actuar en la sombra, sin sentirme ahogado por el peso de un enorme servicio administrativo. Cules son las reacciones de mis invitados? Encantados de salir de viaje; algo menos de ser considerados sospechosos y registrados por Serramanna, que los considera a todos como criminales en potencia. Escucho las quejas y las olvido de inmediato. Ese Serramanna realiza su funcin con eficacia. Olvidas mi len y mi perro. Tranquilzate, estn bien alimentados y forman tu mejor guardia privada. Cmo se comporta Rom? Unanimidad total. Se dira que es tu intendente desde siempre! Gracias a l, la gestin de tu casa est asegurada a la perfeccin. Tu instinto no te ha engaado. Sucede lo mismo con Nedjem? Tu nuevo ministro de Agricultura se toma su papel muy en serio. Me asedia con preguntas administrativas dos horas al da. Luego se encierra con los consejeros tcnicos del antiguo ministro que le ensean su oficio... Durante este viaje, no ver muchos paisajes! Y mi querido hermano? El barco de Chenar es un palacio flotante. El nuevo ministro de Asuntos Exteriores tendr mesa libre y promete al Egipto de Ramss un brillante futuro. Me tomar por un ingenuo incurable? La realidad es ms compleja estim Ameni. La obtencin de ese puesto parece haberlo satisfecho realmente. Llegaras a pensar que Chenar ha decidido convertirse en un aliado? En el fondo de s mismo, claro que no. Pero el hombre es astuto y constata sus lmites. Has tenido la precaucin de satisfacer su sed de poder y de permitirle seguir

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ocupando un puesto de primera fila. No se adormecer en un cargo de notable rico y adulado? Que los dioses te oigan! Deberas dormir; maana ser un da pesado: por lo menos tendrs diez entrevistas y tres recepciones. Ests satisfecho con tu cama? Lo estara con menos, pens el rey: un respaldo para la cabeza, un colchn hecho de madejas de camo cruzadas, fijadas al bastidor con espigas y muescas, cuatro patas con forma de pies de len, un estribo adornado con acianos, mandrgoras y lotos para que el sueo sea florido. Ya slo faltan cojines blandos estim el secretario particular del rey. Con uno me bastar. Por supuesto que no! Mira esta miseria... Ameni se apoder del cojn dispuesto a la cabecera de la cama. Paralizado, retrocedi. Un escorpin, molesto, estaba en posicin de ataque.

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El mismo Ramss tuvo que consolar a Serramanna. El jefe de la guardia privada no comprenda cmo haba sido introducido el escorpin en la habitacin del soberano. Un estricto interrogatorio de los criados no aport ninguna pista. No son culpables constat el sardo; hay que interrogar a vuestro intendente. Ramss no se opuso a ello. Rom no apreciaba mucho a Serramanna pero no emiti ninguna protesta cuando el monarca le pidi responder sin rodeos a las preguntas del sardo. Cuntas personas estn autorizadas a entrar en esta habitacin? Cinco. En fin... Cinco permanentes. Qu significa eso? A veces, en algunas escalas, contrato a uno o dos interinos. Y en la ltima escala? Contrat a uno, en efecto, para transportar las sbanas y llevarlas al lavandero. Su nombre? Est escrito en el registro de salarios. Es intil juzg el rey, ese hombre habr dado un nombre falso y no tenemos tiempo de volver atrs para intentar encontrarlo. Ignoraba esas prcticas! tron Serramanna. Reducen a la nada mis medidas de seguridad! Qu ha sucedido? pregunt Rom sorprendido. No tenis por qu saberlo! En el futuro, quiero registrar a toda persona que suba al barco de su majestad, ya se trate de un general, un sacerdote o un barrendero! Rom se volvi hacia Ramss, que asinti con un movimiento de cabeza. Y... para las comidas? Uno de vuestros cocineros probar los platos delante de m. Como queris. Rom sali de la cabina del rey. Furioso, Serramanna golpe con el puo en una viga que emiti un largo gemido. Este escorpin no os habra matado, majestad estim Serramanna, pero habrais tenido una fiebre muy alta. Y no habra podido continuar este viaje... Un fracaso debido al desaire de los dioses. Tal era el objetivo ambicionado. Este tipo de incidente no se repetir prometi el sardo. Hasta que identifiquemos al verdadero culpable mucho me temo que se sucedern continuamente. Serramanna hizo una mueca de disgusto. Sospechas algo? pregunt el rey. Los hombres a veces son ingratos. Habla claro. Ese Rom... Y si ha mentido y ha actuado l mismo? No consiste tu trabajo en comprobarlo?

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Contad conmigo. Etapa tras etapa, el viaje ritual de la pareja real se transform en triunfo. La autoridad de Ramss y el encanto de Nefertari sedujeron a los jefes de provincia, a los grandes sacerdotes, a los alcaldes y a otros notables, sorprendidos por la prestancia de los nuevos amos de Egipto. Ramss no olvid poner de relieve a su hermano mayor, a quien muchos dignatarios conocan y cuyo nombramiento a la cabeza del Ministerio de Asuntos Exteriores calmaba muchas angustias. Por un lado, la familia real permaneca unida, y los dos hermanos avanzaban cogidos de la mano. Por otro lado, el patriotismo de Chenar y su voluntad de grandeza garantizaran la permanencia de la poltica de defensa, indispensable para preservar la civilizacin de los asaltos de la barbarie. En cada escala, la pareja real rindi homenaje a la reina madre, Tuya, cuya presencia inspiraba emocin y respeto. Frgil, silenciosa, en segundo plano, Tuya encarnaba la tradicin y la continuidad sin las cuales el reinado de su hijo habra parecido ilegtimo. Al acercarse a Abydos, el prestigioso santuario de Osiris, Ramss convoc a su amigo Acha a la proa del barco. El joven diplomtico siempre estaba igual de elegante y afeitado a cualquier hora del da. Te satisface este viaje, Acha? Tu majestad toma posesin de los corazones, y eso est bien. No hay mucha hipocresa en la actitud de unos y de otros? Sin duda, pero lo esencial no es que reconozcan tu autoridad? Qu piensas del nombramiento de Chenar? Sorprendente. Dicho de otra manera, te ha contrariado. No estoy autorizado a criticar las decisiones del faran. Juzgas incompetente a mi hermano? En tales circunstancias, la diplomacia es un arte difcil. Quin se atrevera a desafiar el poder egipcio? Tu triunfo personal, en tu pas, no debe enmascarar la realidad exterior. El enemigo hitita no permanece inactivo. Sabiendo que no eres un soberano de pacotilla, intentar reforzar sus posiciones antes de considerar, quiz, una accin ms belicosa. Hechos precisos? De momento no son ms que suposiciones. Mira, Acha, Chenar es mi hermano mayor y un personaje representativo, muy cmodo durante las recepciones y los banquetes. Encantar a los embajadores extranjeros con discursos huecos y caer con su propio juego. Pero podra verse tentado por otras distracciones, como la malevolencia o la conspiracin. Su ostentosa voluntad de cooperar conmigo y de ser un buen servidor del Estado me parece sospechosa. Por ese motivo tu papel ser esencial. Qu esperas de m? Te nombro jefe de los servicios secretos del Alto y del Bajo Egipto. Como tus predecesores, tu funcin aparente consistir en dirigir el servicio del correo diplomtico, por consiguiente, examinar los documentos que redactar Chenar. Me ordenas pues espiarlo? Es una de tus misiones, en efecto. Chenar no sospechar de m?

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Le he hecho comprender que no dispondra de ninguna libertad de accin. Sabindose vigilado permanentemente, se sentir menos tentado a cometer deplorables extravos. Y si escapa a mi vigilancia? Tienes demasiado talento, amigo mo. Cuando Ramss vio la tierra sagrada de Abydos, su corazn se oprimi. All todo recordaba la presencia de Seti. l, el hombre del dios Set, encarnacin del poder del cosmos y asesino de su hermano Osiris, haba hecho construir un santuario prodigioso para celebrar los misterios del dios muerto y resucitado. Ramss y Nefertari haban sido iniciados en ellos, grabando en lo ms profundo de su ser la revelacin y la certeza de la supervivencia que tenan el deber de compartir con su pueblo. En la orilla del canal que llevaba al embarcadero no haba nadie. Era cierto que, en este territorio sagrado, las riberas slo eran abordables durante las fiestas de la resurreccin de Osiris. Pero la indiferencia y la pesada atmsfera que presida la recepcin de la flota real sorprendieron a los viajeros. Con la espada en la mano, Serramanna fue el primero en desembarcar, pronto rodeado por la guardia prxima al faran. No me gusta esto murmur el sardo. Ramss puso pie en el embarcadero; a lo lejos, detrs de una cortina de acacias, quedaba el templo de Osiris. No corris ningn riesgo recomend Serramanna. Dejadme explorar los alrededores. Facciosos en Abydos! El rey no poda creer en semejante sacrilegio. Los carros orden. Tomo el mando. Majestad... El sardo comprendi que era intil insistir. Cmo garantizar la seguridad de un monarca tan poco razonable? El carro real recorri a gran velocidad el trayecto entre el desembarcadero y el recinto del templo. Para su gran sorpresa, el primer portal de acceso estaba abierto. Ramss ech pie a tierra y entr en el patio a cielo abierto. La fachada del templo estaba llena de andamios; en el suelo haba una estatua tumbada de su padre como Osiris. Aqu y all se vean herramientas diseminadas, y no haba ni un solo artesano trabajando. Desconcertado, el faran entr en el santuario. Los altares estaban vacos de ofrendas, ningn sacerdote recitaba las liturgias. Era evidente que el templo haba sido abandonado. Ramss volvi a salir e interpel a Serramanna, inmvil en el umbral. Treme en el acto a los responsables de la obra. Tranquilizado, el sardo sali disparado. La clera de Ramss subi hasta el cielo lmpido de Abydos. En el gran patio del templo haban sido reunidos sacerdotes, funcionarios, artesanos y ritualistas encargados del mantenimiento y funcionamiento del santuario. Juntos se inclinaron, doblaron las rodillas y tocaron el suelo con la nariz, aterrados por la potente voz del monarca, que les reprochaba su pereza y su incuria. Ramss no haba admitido ninguna excusa. Cmo haba podido comportarse de manera tan escandalosa el personal de Abydos, con el pretexto de que la muerte de Seti le impeda tomar cualquier iniciativa? As, el desorden y la inercia se apoderaban de los espritus a la menor ocasin, y ya nadie pensaba en su deber.

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Cada uno tema severas sanciones, pero el joven faran se content con exigir que duplicasen las ofrendas al ka de Seti. Dio la orden de crear un vergel, plantar rboles, dorar las puertas, continuar la construccin del templo y terminar las estatuas, realizar los ritos todos los das, y anunci que seria construida un barca para la celebracin de los misterios de Osiris. Los campesinos que trabajaban las tierras del santuario seran eximidos de cargas, y el templo mismo provisto de numerosas riquezas, a condicin de que nunca ms fuera descuidado de aquel modo. El gran patio se vaci en silencio. Se felicitaron por la mansedumbre del rey y juraron no provocar ms su clera. Apaciguado, Ramss entr en la capilla central, el cielo de Abydos, all donde la luz secreta brillaba en las tinieblas, y comulg con el alma de su padre, unida a las estrellas, mientras la barca del sol continuaba su eterno viaje.

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Chenar estaba radiante. Era cierto que el escorpin introducido en la habitacin de Ramss haba fracasado. El hermano mayor del rey no tena demasiadas esperanzas en el plan propuesto por Sary, el ex ayo del soberano, a quien el odio cegaba. Perjudicar a Ramss y privarlo de su poder fsico no seria tarea fcil. La experiencia, no obstante, probaba que siempre haba un fallo en las medidas de seguridad ms estrictas. Chenar estaba radiante porque Acha, al final de una cena muy exitosa, acababa de comunicarle una fabulosa noticia. En la proa del barco que se deslizaba por el Nilo, los dos hombres no seran odos por los ltimos invitados que haban abusado del vino. El mdico de a bordo cuidaba a un alto funcionario que vomitaba, llamando la atencin de los juerguistas. Jefe de los servicios secretos... Hablis en serio? Mi nombramiento es efectivo. Supongo que tambin estis encargado de espiarme? Exactamente. Seguramente ya no podr obrar con libertad y me contentar con ser un personaje mundano, sin consistencia. Tal es el deseo del soberano. Dmosle gusto, mi querido Acha! Representar mi papel a la perfeccin. Si he entendido bien, vos os convertiris en la principal fuente de informacin del rey en lo que concierne a la poltica hitita. Es probable. Nuestra alianza os conviene? Ms que nunca. Ramss es un tirano, estoy convencido de ello. Desprecia a los dems y slo cree en s mismo. Su vanidad llevar el pas al desastre. Nuestros anlisis siguen convergiendo, pero estis decidido a correr todos los riesgos? Mi postura no ha variado. Por qu detestis a Ramss hasta ese punto? Porque es Ramss. Situado en el corazn de una verde campia, Dandara, el templo de la hermosa y sonriente diosa Hator, era un himno a la armona entre el cielo y la tierra. Grandes sicomoros plantados junto al recinto daban sombra al edificio y sus anexos, que contaban, en especial, con una escuela de msica. Como soberana de las sacerdotisas de Hator, iniciadas en los misterios de la danza de las estrellas, Nefertari se alegraba de hacer esta etapa durante la cual esperaba meditar unas horas en el santuario. La flota real, despus del incidente de Abydos, se haba visto obligada a partir de nuevo hacia el sur, pero la reina insista en esta escala. Le pareci que Ramss estaba preocupado. En qu piensas? le pregunt. En el nombramiento del gran sacerdote de Amn. Ameni me ha pasado los informes de los principales candidatos, pero ninguno me satisface. Has hablado de ello con Tuya? Comparte mi opinin. Son hombres que Seti haba apartado y que intentan aprovecharse de la situacin.

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Nefertari contempl los rostros de Hator dibujados en piedra con una gracia sorprendente. De pronto, la mirada de la reina se anim con una extraa luz. Nefertari... Ella no respondi, absorta en una visin. Ramss tom su mano, temiendo que se le escapara para siempre, llevada a los cielos por la diosa del dulce rostro. Pero la reina, ms tranquila, se acurruc contra el faran. Me he ido lejos, tan lejos... Un ocano de luz y una voz musical que me transmita un mensaje. Qu deca? No elijas a ninguno de los hombres que te han sido propuestos. A nosotros nos corresponde buscar al futuro gran sacerdote de Amn. No me queda mucho tiempo. Escucha al ms all; no es l el que gua la accin del faran, desde el nacimiento de Egipto? La pareja real fue recibida por la superiora de las msicas y de las cantantes, que le ofreci un concierto en el jardn del templo. Mientras Nefertari disfrutaba de esos momentos deliciosos, Ramss arda de impaciencia: seria menester otra revelacin para descubrir a un gran sacerdote de Amn que estuviera desprovisto de ambicin personal? Ramss habra vuelto gustoso al barco para discutirlo con Ameni, pero no pudo sustraerse a la visita al templo, a sus talleres y a sus almacenes. Por todas partes reinaban el orden y la belleza. A orillas del lago sagrado, Ramss olvid sus preocupaciones. La serenidad del lugar, la ternura de los parterres de iris y de acianos, la lenta procesin de las sacerdotisas que acudan a sacar un poco de agua para el ritual de la noche habra tranquilizado el espritu ms atormentado. Un anciano arrancaba malas hierbas y las meta en un saco con gestos lentos pero precisos. Tena una rodilla apoyada en el suelo y le daba la espalda a la pareja real. Esta actitud irreverente habra merecido una reprobacin, pero el anciano pareca tan absorto en su tarea que el rey no lo molest. Vuestras flores son admirables dijo Nefertari. Les hablo con amor respondi el hombre con voz adusta. Si no creceran torcidas. Yo tambin he comprobado ese fenmeno. Ah? Vos, una joven tan hermosa, os dedicis a la jardinera? Cuando mis obligaciones me lo permiten. Estis muy ocupada? Mi funcin me deja poco tiempo libre. Sois una superiora de sacerdotisas? Esa tarea forma parte de mis atribuciones. Tenis otras? Ah, perdn... No tengo ningn derecho a importunaros de esta manera. Comulgar en el amor por las flores es una maravillosa manera de coincidir sin tener necesidad de saber ms. El anciano hizo una mueca de dolor. Esta maldita rodilla izquierda... por momentos me tortura y tengo dificultades para levantarme. Ramss ofreci su brazo al jardinero. Gracias, prncipe... Pues vos debis de ser al menos prncipe?

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Es el gran sacerdote de Dandara quien os obliga a mantener as el jardn? Es l, en efecto. Dicen que es severo, que est enfermo y que se siente incapaz de viajar. Exacto. Os gustan las flores como a esta joven? Plantar rboles es mi distraccin favorita. Me gustara conversar con el gran sacerdote. Por qu razn? Porque no ha acudido al conclave, al final del cual sus colegas deban proponerle a Ramss el nombre del futuro gran sacerdote de Amn. Y si dejarais que este viejo servidor de los dioses se ocupara de sus flores? Ramss ya no dudaba: el gran sacerdote intentaba ocultarse bajo las ropas de un jardinero. A pesar de su rodilla dolorosa, no parece incapaz de subir a un barco e ir hasta Tebas. El hombro derecho no est en mejor estado, el peso de los aos es demasiado cruel, el... El gran sacerdote de Dandara est descontento de su suerte? Al contrario, majestad. Desea que se le deje terminar sus das en paz en el recinto de este templo. Y si el faran en persona le pidiera ir al conclave para que sus colegas aprovechen su experiencia? Si el faran, a pesar de su juventud, ya posee alguna experiencia, le ahorrar tales fatigas a un anciano. Consentir Ramss en darme mi bastn, que est encima del murito? El rey se apresur a hacerlo. Ya veis, majestad: el viejo Neb camina con dificultad. Quin se atrevera a obligarlo a salir de su jardn? Como gran sacerdote de Dandara, aceptarais al menos dar un consejo al rey de Egipto? A mi edad, es preferible callarse. No es la opinin del sabio Ptah-hotep, cuyas mximas nos nutren desde el tiempo de las pirmides. Vuestra palabra es algo precioso y me gustara conocerla. Quin estara ms cualificado, segn vos, para ocupar el puesto de gran sacerdote de Amn? He pasado toda mi existencia en Dandara y jams he ido a Tebas. Esos problemas de jerarqua no son mi fuerte. Que vuestra majestad me perdone, pero he adquirido la costumbre de acostarme temprano. Nefertari y Ramss pasaron una parte de la noche en la terraza del templo, en compaa de los astrnomos. En el cielo nocturno se revelaban miles de almas y la corte de las estrellas imperecederas, reunidas alrededor de la Polar, a travs de la cual pasaba el eje que una lo visible a lo invisible. Luego la pareja real se retir a un palacio cuyas ventanas daban al campo. Aunque de pequeo tamao y amueblado de manera rstica, fue el paraso de una breve noche que disip el canto de los pjaros. Nefertari se haba quedado dormida en brazos de Ramss tras haber compartido el sueo de la felicidad. Despus de dirigir los ritos del alba, haber degustado un copioso desayuno y haberse baado en el estanque contiguo al palacio, Ramss y Nefertari se prepararon

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a partir. Los miembros del clero los saludaron. De pronto, Ramss se apart de la procesin y se dirigi al jardn, junto al lago sagrado. Neb estaba arrodillado y cuidaba la plantacin de maravillas y de espuelas de caballero. Apreciis a la reina, Neb? Qu respuesta esperis, majestad? Es hermosa e inteligente. As pues, respetaris su opinin. Qu ocurre? Lamento mucho arrancaros de vuestra quietud, pero debo llevaros a Tebas. Es lo que desea la reina. Con qu intencin, majestad? La de nombraros gran sacerdote de Karnak.

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Cuando la flota real ilumin las aguas del Nilo al atracar en el embarcadero del templo de Karnak, todo Tebas se agit. Qu significaba el precoz regreso de Ramss? Los rumores ms contradictorios circularon a toda velocidad. Para unos, el rey quera suprimir el clero de Amn y reducir la ciudad al rango de aldea provinciana; para otros, haba cado enfermo durante el viaje y vena a agonizar a su palacio, frente a la montaa del silencio. La ascensin del joven faran no haba sido demasiado rpida? El cielo castigaba sus excesos. Raia, el espa sirio a sueldo de los hititas, mora de impaciencia. Por primera vez no dispona de ninguna informacin seria. No obstante, gracias a su red de mercaderes, a la vez ambulantes y sedentarios, instalados a lo largo de todo el ro en las principales poblaciones, poda seguir los desplazamientos del rey y conocer rpidamente sus decisiones sin abandonar Tebas. Ignoraba la razn del precipitado regreso de Ramss a la capital del sur. Como estaba previsto, el rey se haba detenido en Abydos, pero, en lugar de continuar su viaje hacia el norte, haba retrocedido y permanecido unas horas en Dandara. Ramss pareca imprevisible. Actuaba de prisa, sin confiarse a sus consejeros, cuyos chismes e indiscreciones habran llegado a odos del sirio. Raia estaba furioso; el joven monarca sera un adversario de peso, difcil de controlar. Chenar debera dar pruebas de mucho talento para utilizar lo mejor posible las armas de que dispona. En caso de conflicto abierto, Ramss podra mostrarse mucho ms peligroso de lo que haba imaginado. As pues, la pasividad ya no era posible. A Raia le tocaba actuar rpido y con fuerza eliminando de su red a los incapaces y a los apticos. Tocado con la corona azul, vestido con una larga tnica de lino plisado y el cetro de mando en la mano derecha, Ramss era la majestad misma. Cuando entr en el saln del templo donde se haban reunido los miembros del conclave, cesaron las discusiones. Tenis un nombre que proponerme? Majestad declar el gran sacerdote de Helipolis, continuamos deliberando. Vuestras deliberaciones han terminado. He aqu al nuevo gran sacerdote de Amn. Apoyndose en su bastn, Neb hizo su entrada en la sala del conclave. Neb! exclam la gran sacerdotisa de Sais. Te crea enfermo e incapaz de desplazarte! Lo estoy, pero Ramss ha hecho un milagro. A vuestra edad protest el segundo profeta de Amn, no deseis una tranquila jubilacin? La gestin de Karnak y de Luxor es una tarea agotadora! Tenis razn, pero quin puede oponerse a la voluntad del rey? Mi decreto ya ha sido grabado en la piedra indic Ramss. Varias estelas proclamarn el nombramiento de Neb. Alguno de vosotros lo considera indigno de ocupar esta alta funcin? Nadie protest. Ramss dio a Neb un anillo de oro y un bastn de electro, aleacin de oro y plata, smbolos de su poder. Ahora eres el gran sacerdote de Amn, cuyos tesoros y graneros estarn bajo tu sello. Como superior del templo y de sus territorios, s escrupuloso, honesto y vigilante. No trabajes para ti mismo, sino para acrecentar el ka de la divinidad. Amn sondea las almas y traspasa los corazones, conoce lo que est oculto en cada ser. Si est satisfecho de ti, te mantendr a la cabeza de la jerarqua y te conceder larga

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vida y una feliz vejez. Te comprometes bajo juramento a respetar la Regla de Maat y llevar a cabo los deberes que te corresponden? Por la vida del faran, me comprometo a ello declar Neb inclinndose ante Ramss. El segundo y el tercer profeta de Amn estaban furiosos y abatidos. Ramss no slo haba instalado a la cabeza del clero a un viejo que le obedecera ciegamente, sino que adems haba nombrado a un desconocido, Bakhen, como cuarto profeta. Este secuaz del rey vigilara al viejo y sera el verdadero amo de Karnak, cuya independencia se vera comprometida durante largos aos. Los dos dignatarios no tenan ya ninguna esperanza de reinar un da sobre el territorio ms rico de Egipto. Cogidos en la trampa entre Neb y Bakhen, tarde o temprano se veran obligados a dimitir, rompiendo con sus propias manos su carrera. Desamparados, buscaron un aliado. El nombre de Chenar les vino a la mente, pero el hermano del rey, al convertirse en uno de sus ministros, no se haba unido a su causa? Puesto que no tenan nada que perder, el segundo profeta se reuni con Chenar en nombre de todos los sacerdotes de Amn hostiles a la decisin de Ramss. Fue recibido al borde de un estanque con peces, a la sombra de una gran tela tendida entre dos estacas. Un criado le ofreci un zumo de algarrobo y desapareci. Chenar enroll el papiro que consultaba. Vuestro rostro no me es desconocido... Me llamo Doki y soy el segundo profeta de Amn. El personaje no disgust a Chenar. Pequeo, con el crneo afeitado, la frente estrecha y los ojos color avellana, tena una nariz y un mentn alargados y agresivos, que recordaban una mandbula de cocodrilo. En qu puedo ayudaros? Sin duda me creeris torpe, pero no tengo mucha costumbre del protocolo y de las frmulas de cortesa. Prescindiremos de ellas. Un anciano, Neb, acaba de ser nombrado gran sacerdote, primer profeta de Amn. Como segundo profeta, vos estabais designado para obtener ese puesto, no es verdad? As me lo dijo el difunto gran sacerdote, pero el rey me ignor. Criticar sus decisiones es peligroso. Neb es incapaz de dirigir Karnak. Bakhen, el amigo de mi hermano, ser el amo oculto. Perdonadme una pregunta directa, pero aprobis tales disposiciones? Es la voluntad del faran que se vuelve realidad. Doki se sinti decepcionado; Chenar se haba colocado bajo la ensea de Ramss. El sacerdote se levant. No os importunar ms tiempo. Un momento... Vos os negis a aceptar el hecho consumado. El rey desea disminuir el poder del clero de Amn. Tenis medios para oponeros a ello? No estoy solo. A quin representis?

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A buena parte de la jerarqua y a la mayora de los sacerdotes. Tenis un plan de accin? Seor Chenar! No tenemos intencin de convertirnos en sediciosos! Sois un tibio, Doki, y ni siquiera sabis lo que queris. Necesito ayuda. Antes que nada, probadlo. Pero cmo... A vos os toca averiguarlo. Slo soy un sacerdote, un... O sois un ambicioso o un incapaz. Si darle vueltas a vuestra amargura es vuestra nica actividad, no me interesis. Y si lograra desacreditar a los hombres del faran? Logradlo y volveremos a vernos. Por supuesto, esta entrevista jams ha existido. Para Doki renaca la esperanza. Abandon la villa de Chenar planeando gran cantidad de proyectos irrealizables. A fuerza de buscar, le vendra la inspiracin. Chenar se senta escptico. El individuo no careca de cualidades, pero le pareca timorato y demasiado influenciable. Asustado de su propia audacia, seguramente se arrepentira de luchar contra Ramss. Pero un eventual aliado jams deba despreciarse. As pues, haba adoptado la estrategia adecuada para conocer la verdadera naturaleza del segundo profeta de Amn. Ramss, Moiss y Bakhen recorran la obra en la que trabajaban los artesanos encargados de construir la gigantesca sala de columnas soada por Seti y que su hijo realizara. La entrega de los bloques no sufra ningn retraso, la coordinacin de los equipos se llevaba a cabo sin contrariedades, los tallos de piedra, simbolizando papiros surgidos del ocano primordial, se elevaban uno a uno. Ests satisfecho de tus equipos? pregunt Ramss a Moiss. Sary no es fcil de manejar, pero creo haberlo sometido. De qu se le acusa? De tratar a los obreros con un desprecio inaceptable e intentar recortar sus raciones para enriquecerse. Envimoslo ante un tribunal. No ser necesario estim el hebreo divertido; prefiero tenerlo a mano. En cuanto pasa los lmites, me ocupo personalmente de l. Si lo molestas demasiado, te pondr un pleito. No ests intranquilo, majestad: Sary es un cobarde. No ha sido vuestro ayo? pregunt Bakhen. S respondi Ramss, y un preceptor competente. Pero una especie de locura se ha apoderado de l. Considerando sus fechoras, otros, en mi lugar, ya lo habran enviado al presidio de los oasis. Espero que su trabajo le permita recuperar la razn. Los primeros resultados no son muy alentadores deplor Moiss. Tu perseverancia lo lograr... pero no aqu. Dentro de unos das partimos hacia el norte, y estars de viaje. El hebreo pareci contrariado. Esta sala de columnas no est terminada!

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Le confo esta tarea a Bakhen, cuarto profeta de Amn, al que dars los consejos y las instrucciones necesarias. Se encargar del final de la obra y tambin se preocupar de la ampliacin del templo de Luxor. Qu maravilla, cuando el patio de columnas, el piln y los obeliscos vean la luz! Que los trabajos vayan de prisa, Bakhen. Quiz el destino me ha otorgado una breve existencia y deseo inaugurar esos esplendores. Vuestra confianza me honra, majestad. No nombro a hombres de paja, Bakhen. El viejo Neb realizar su funcin, y t, la tuya. Para l la gestin de Karnak, para ti las grandes obras. Tanto uno como otro deberis alertarme en caso de dificultad. Ponte al trabajo y no pienses en otra cosa. El faran y Moiss salieron de la obra y tomaron una avenida bordeada de tamarindos que llevaba al santuario de la diosa Maat, la Regla, la verdad y la justicia. Me gusta recogerme en este lugar confi el rey; mi espritu se tranquiliza y mi visin se hace ms clara. Qu suerte tienen estos sacerdotes cuando se olvidan de s mismos! En cada piedra del templo es perceptible el alma de los dioses, en cada capilla se revela su mensaje. Por qu me obligas a abandonar Karnak? Una formidable aventura nos espera, Moiss. Te acuerdas cuando hablbamos del verdadero poder con Acha, Ameni y Seta? Yo estaba convencido de que slo el faran dispona de l. Me atraa como la llama a los insectos, y me habra quemado si mi padre no me hubiera preparado para vivirlo. Incluso cuando descanso, un poder habla en m, exige que construya. Qu proyecto has concebido? Es tan gigantesco que an no me atrevo a hablar de l. Pensar durante el viaje. Si es posible llevarlo a cabo, estars estrechamente asociado a l. Me sorprendes, lo confieso. Por qu? Estaba convencido de que el rey olvidara a sus amigos y slo se cuidara de los cortesanos, de la razn de Estado y de los imperativos del poder. Me habas juzgado mal, Moiss. Cambiars, Ramss? Un hombre cambia en funcin de la meta que desea alcanzar; la ma es la grandeza de mi pas, y no variar.

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La clera de Sary, el ex ayo de Ramss, no disminua. Haber sido reducido a dirigir un miserable equipo de ladrilleros, l, que haba educado a las personalidades ms importantes del reino. Y ese Moiss que lo amenazaba sin cesar, aprovechndose de su fuerza fsica. Cada da soportaba menos las humillaciones y las burlas. Haba intentado sublevar a los obreros contra el hebreo, pero su popularidad era tal que sus crticas no tuvieron ningn eco. Moiss slo era un mandado. Haba que golpear la cabeza, vengarse del que lo suma en la desdicha y la bajeza. Comparto tu odio admiti su esposa, Dolente, la hermana de Ramss, tendida sobre unos cojines. Pero la solucin que propones parece tan espantosa... Qu arriesgamos? Tengo miedo, querido. Este tipo de prcticas puede recaer sobre sus autores. Y qu ms da! T has sido olvidada, despreciada, y yo soy objeto de abominables humillaciones! No podemos seguir as! Lo comprendo, Sary, lo comprendo... Pero llegar a eso... Me acompaars o ir solo? Soy tu mujer. La ayud a levantarse. Lo has pensado bien? Pienso en ello a cada momento desde hace ms de un mes. Y si... nos denuncian? No hay ningn peligro. Cmo puedes estar tan seguro? He tomado precauciones. Sern suficientes? Tienes mi palabra. No es posible evitar...? No, Dolente. Decdete. Vamos. La pareja, vestida de manera modesta, se desplaz a pie y tom una callejuela que llevaba a un barrio popular de Tebas en el que vivan numerosos extranjeros. Muy a disgusto, la hermana de Ramss caminaba apretada a su marido, dudando sobre el camino que deban seguir. Estamos perdidos, Sary? Por supuesto que no. An est lejos? Dos manzanas de casas ms. Los miraban de arriba abajo, se les consideraba intrusos. Pero Sary avanzaba, obstinado, aunque su esposa temblaba cada vez ms. Mira, aqu es. Sary golpe una puerta baja pintada de rojo, en la cual estaba clavado el cadver de un escorpin. Una vieja abri, la pareja baj una escalera de madera que llevaba a una especie de gruta hmeda en la que ardan unas diez lmparas de aceite. Ahora viene anunci la vieja. Sentaos en los taburetes.

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A Dolente le espantaba tanto aquel lugar que prefiri permanecer de pie. La magia negra estaba prohibida en Egipto, pero algunos practicantes no dudaban en ofrecer sus servicios a precios exorbitantes. El libans, gordo y obsequioso, se dirigi hacia sus clientes a pasos cortos. Todo est a punto anunci l, tenis lo necesario? Sary puso en la mano derecha del mago el contenido de un saquito de cuero: una decena de turquesas de perfecta pureza. El objeto que habis comprado se halla en el fondo de la gruta; al lado encontraris una espina de pescado con la que escribiris el nombre de la persona que queris hechizar. Luego romperis el objeto y esa persona caer enferma. Durante el discurso del mago, Dolente se vel el rostro con un chal. En cuanto estuvo sola con su marido, le agarr las muecas. Vmonos, es demasiado horrible! Valor!, casi ha terminado. Ramss es mi hermano! Te equivocas, se ha convertido en nuestro peor enemigo. A nosotros nos toca actuar, sin temor y sin remordimientos. No arriesgamos nada, adems no sabr de dnde viene el ataque. Quiz podramos... Ya no es tiempo de retroceder, Dolente. En el fondo de la gruta, en una especie de altar cubierto con extraos signos que representaban animales monstruosos y genios malficos, haba una placa de caliza muy delgada y una espina de pescado, larga, gruesa y puntiaguda. Unas manchas marrones manchaban la placa. Sin duda el mago la haba empapado con sangre de serpiente, a fin de aumentar su poder nocivo. Sary tom la espina y empez a grabar, en jeroglficos, el nombre de Ramss. Espantada, su mujer cerr los ojos. Tu turno orden l. No, no puedo! Si el maleficio no es realizado por una pareja, no servir de nada. No quiero matar a Ramss! No morir, el mago lo ha prometido. Su enfermedad le impedir reinar, Chenar se convertir en regente y nosotros regresaremos a Menfis. No puedo... Sary coloc la espina de pescado en la mano derecha de su esposa y le hizo apretar los dedos. Graba el nombre de Ramss. Como le temblaba la mano, la ayud. Torpemente trazados, los jeroglficos formaron el nombre del rey. Slo quedaba romper la fina placa de caliza. Sary la cogi. Dolente se vel de nuevo el rostro. Se negaba a ser testigo de aquel horror. A pesar de la fuerza que ejerca, Sary no lograba sus fines. La placa resista, pareca tan slida como el granito. Irritado, Sary cogi uno de los guijarros diseminados por el suelo del stano e intent romper la caliza hechizada, pero no logr mellarla siquiera. No lo comprendo... Esta plancha es muy delgada.

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Ramss se halla protegido! grit Dolente. Nadie puede alcanzarlo, ni siquiera un mago! Vmonos, vmonos de prisa! La pareja vag por las callejuelas del barrio popular. Presa de un pnico que le retorca el vientre, Sary no encontraba el camino. Las puertas se cerraban al acercarse ellos, las miradas los espiaban detrs de los porticones entreabiertos. A pesar del calor, Dolente continuaba ocultando su rostro con un chal. Un hombre delgado, con perfil de ave rapaz, los abord. Sus ojos verde oscuro brillaban con un fulgor inquietante. Estn perdidos? No respondi Sary; apartaos. No soy un enemigo, puedo ayudaros. Nos las arreglaremos. A veces se tienen malos encuentros en este barrio. Sabremos defendernos. Contra una banda armada, no tendrais ninguna posibilidad. Aqu, un hombre que posee piedras preciosas es una presa muy tentadora. Nosotros no poseemos nada semejante. No habis pagado al mago libans con turquesas? Dolente se estrech contra su marido. Habladuras, nada ms que habladuras! Ambos sois imprudentes; no habis olvidado... esto? El hombre delgado le mostr la fina placa de caliza donde haban escrito el nombre de Ramss. Dolente, desmayada, se dej caer en brazos de su marido. Todo acto de magia negra contra el faran esta castigado con la muerte, lo ignoris? No tengo intencin de denunciaros, estad tranquilos. Qu... qu queris? Ayudaros, ya os lo he dicho. Entrad en casa, a vuestra izquierda; vuestra esposa necesita beber. La morada, con suelo de tierra batida, era modesta pero limpia. Una mujer joven y rubia, rolliza, ayud a Sary a tender a Dolente en una banqueta de madera cubierta con un mantel y le ofreci agua. Mi nombre es Ofir declar el hombre delgado, y sta es Lita, descendiente de Akenatn y legtima heredera del trono de Egipto. Sary se sinti consternado. Dolente recuper la conciencia. Vos... vos bromeis? Es la verdad. Sary se volvi hacia la joven mujer rubia. Miente este hombre? Lita movi la cabeza negativamente, se apart y se sent en un ngulo de la habitacin, como indiferente a lo que suceda. No os sorprendis recomend Ofir. Ella ha sufrido tanto que tardar mucho en aprender a vivir de nuevo. Pero... qu le han hecho? La han amenazado de muerte, golpeado, encerrado, la han hecho renegar de su fe en Atn, el dios nico, se le ha ordenado olvidar su nombre y a sus parientes, se ha intentado destruir su alma. Si yo no hubiera intervenido, slo seria una pobre loca.

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Por qu la ayudis? Porque mi familia fue perseguida, como la suya. Slo tenemos una razn para vivir: la venganza. Una venganza que dar el poder a Lita y expulsar a los falsos dioses de la tierra de Egipto. Ramss no es responsable de vuestras desdichas! Por supuesto que s. Pertenece a una dinasta maldita que engaa al pueblo y lo tiraniza. Cmo logris sobrevivir? Los partidarios de Atn nos ocultan y nos alimentan, con la esperanza de que escuchar nuestras plegarias. An son numerosos? Ms de los que imaginis, pero reducidos al silencio. Incluso si slo quedramos Lita y yo, continuaramos luchando. Esa poca est superada protest la hermana de Ramss. Son rencores que slo os conciernen a vosotros. Estis equivocada objet Ofir. Ahora sois mis aliados. Abandonemos esta casa, Sary; esta gente est loca. Se quines sois revel Ofir. Es falso! Vos sois Dolente, la hermana de Ramss; este hombre es vuestro marido, Sary, el ex ayo del faran. Ambos fuisteis vctima de su crueldad y deseis vengaros. Es asunto nuestro. Tengo la placa de caliza hechizada que habis utilizado. Si la presento en el despacho del visir y llevo testigos en contra vuestra... Es un chantaje! Seamos aliados y desaparecer la amenaza. Cul sera nuestro inters? pregunt Sary. Utilizar la magia contra Ramss es una buena idea, pero no sois especialistas. El hechizo que habis elegido habra puesto enfermo a un simple mortal, pero no a un rey. El faran, durante su coronacin, se benefici de protecciones invisibles que forman un cerco alrededor de su persona. Habr que destruirlas una a una. Lita y yo somos capaces de hacerlo. Qu exigs a cambio? Albergue, hospitalidad y un lugar discreto donde establecer contactos. Dolente se acerc a Sary. No lo escuches. Es peligroso, nos aniquilar. Sary se dirigi al mago. De acuerdo. Somos aliados.

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Ramss encendi las lmparas de aceite que iluminaban el naos1 de Karnak, la parte ms secreta de todas, en la que slo l y su sustituto en caso de ausencia, el gran sacerdote, podan entrar. Las tinieblas se disiparon; apareci el Sanctasanctrum, una capilla de granito rosa que contena la imagen terrestre de Amn, el oculto, cuya verdadera forma no conocera jams ningn ser humano. Unas pastillas de incienso se consuman con lentitud, embalsamando aquel lugar, ms sagrado que cualquier otro, en el que la energa divina se encarnaba en lo invisible y lo visible. El rey rompi el sello de arcilla que preservaba el naos, tir del cerrojo y abri las puertas del relicario. Despirtate en paz, poder original que crea en cada instante. Reconceme, soy tu hijo, mi corazn te ama, vengo a llenarme de tus consejos para realizar lo que te sea til. Despirtate en paz y brilla sobre esta tierra que slo vive por tu amor. Por la energa que de ti dimana, resucita todo lo que es. El rey ilumin la estatua divina, quit las bandas de lino de color que la cubran, la purific con agua del lago sagrado, le aplic diversos ungentos y la visti con nuevas bandas de tela pura. Luego, hacindolas nacer con la voz, le present las ofrendas que los sacerdotes, en el mismo momento, colocaban en los numerosos altares repartidos por el templo. El mismo ritual se realizaba, todas las maanas, en todos los santuarios de Egipto. Por fin lleg la ofrenda suprema, la de Maat, la inmortal Regla de vida. Vives de ella dijo el rey a la divinidad. Ella te vivifica con su perfume, te alimenta con su roco. Tus ojos son la Regla, todo tu ser es la Regla. El faran bes fraternalmente a la Potencia, cerr las puertas del naos, corri el cerrojo y coloc un sello de arcilla. Maana, el gran sacerdote Neb repetira los mismos gestos en su nombre. Cuando Ramss sali del naos, todo el templo estaba despierto. Los sacerdotes sacaban de los altares la parte de los alimentos purificados que regresaban a los humanos: panes y pasteles salan de las panaderas de Karnak, los carniceros preparaban la carne para la comida del medioda, los artesanos se ponan al trabajo, los jardineros adornaban con flores las capillas. El da era apacible y dichoso. El carro de Ramss, precedido por el de Serramanna, rodaba en direccin al Valle de los Reyes. A pesar de lo temprano que era, ya haca mucho calor. Nefertari tema el horno del valle, pero se mostraba serena. Una tela mojada en la nuca y una sombrilla le permitiran soportar la prueba. Antes de volver a partir hacia el norte, Ramss quera ver de nuevo la tumba de su padre y prosternarse ante el sarcfago cuyo nombre egipcio, el dueo de la vida, indicaba la funcin que deba ejercer. En el misterio de la habitacin de oro, el alma de Seti no dejaba de regenerarse. Los dos carros se detuvieron ante la estrecha entrada del Valle. Ramss ayud a Nefertari a bajar, mientras Serramanna, a pesar de la presencia de la polica, inspeccionaba los alrededores. Incluso aqu, no estaba tranquilo. El sardo observ a los policas que custodiaban el acceso y no not nada anormal en su comportamiento. Para sorpresa de Nefertari, Ramss no tom el sendero que llevaba a las moradas de eternidad de Seti y de su antepasado, el primero de los Ramss, que descansaban uno al lado del otro, sino que se desvi hacia la derecha, en direccin a

Naos: parte interior y central de un templo, el sagrario. (N. Del T.)

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una cantera. Unos obreros picaban la roca, que se desprenda en lascas que eran recogidas en pequeos cestos. Sobre varios bloques pulidos y alineados, uno de los maestros de obra de la cofrada de Deir el-Medineh haba desenrollado un papiro. Se inclin ante la pareja real. ste es el emplazamiento de mi tumba revel Ramss a Nefertari. Ya has pensado en ese momento... Un faran debe concebir el plan de su morada eterna y empezar los trabajos desde el primer ao de su reinado. El velo de tristeza que haba oscurecido la mirada de Nefertari se disip. Tienes razn, la muerte es nuestra compaera de cada instante; si sabemos prepararla, ella se mostrar risuea. Te gusta este lugar? La reina gir muy lentamente sobre s misma, como si tomara posesin del espacio y escudriara la roca y las profundidades de la tierra. Luego se inmoviliz, con los ojos cerrados. Ser aqu donde descansar tu cuerpo predijo. Ramss la estrech contra l. Incluso si la Regla te impone residir en el Valle de las Reinas, jams nos separaremos. Y har que te construyan la morada de eternidad ms hermosa de toda nuestra tierra amada de los dioses. Las generaciones la recordarn y cantarn su belleza por los siglos de los siglos. El poder del Valle y la gravedad del momento unieron a la pareja real con un nuevo vnculo, cuya intensidad luminosa notaron los picapedreros, los canteros y el maestro de obras. Ms all de una mujer y un hombre enamorados se afianzaba la presencia de un faran y de una gran esposa real, cuya vida y muerte estaban marcadas con el sello de lo eterno. El trabajo se haba interrumpido, las herramientas guardaban silencio. Cada artesano era consciente de estar participando en el misterio de esos dos seres cuya tarea era reinar, a fin de que el cielo reposara sobre sus pilares y la tierra estuviera de fiesta. Sin ellos, el Nilo no fluira, los peces ya no saltaran en sus ondas, ni los pjaros volaran en el azul, la humanidad estara privada del soplo de la vida. Ramss y Nefertari se separaron sin dejar de mirarse. Acababan de franquear la puerta del verdadero matrimonio. Los artesanos empezaron de nuevo a picar la roca, el rey se acerc al maestro de obras. Mustrame el plan que has concebido. El rey examin el dibujo que le presentaron. Alargars el primer pasillo, hars una primera sala con cuatro pilares; profundizars ms en la roca y desarrollars tu talento en la sala de Maat. Tomando el pincel que le ofreca el maestro de obras, el rey rectific el trazado con tinta roja y precis las dimensiones que exiga. A partir de la sala de Maat, girars en ngulo recto; un estrecho y corto pasillo conducir a la cmara de oro, con ocho pilares, en el centro de la cual ser depositado el sarcfago. Varias capillas, destinadas a recibir el mobiliario funerario, comunicarn con ella. Cul es tu opinin? No existe ninguna imposibilidad tcnica, majestad. Si surgen dificultades durante los trabajos, quiero ser avisado inmediatamente.

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Mi deber es resolverlos. La pareja real y su escolta salieron del Valle de los Reyes y retomaron el camino en direccin al Nilo. Como el rey no haba indicado su destino a Serramanna, ste no dejaba de observar la cumbre de las colinas. El joven monarca era tan indiferente al peligro que garantizar su seguridad representaba una permanente proeza. De tanto jugar con la suerte, terminara por perderla. A la altura de los cultivos, el carro real se desvi hacia la derecha, pas ante la necrpolis de los nobles y el templo funerario de Tutmosis III, el ilustre faran que haba logrado imponer la paz en Asia y hacer brillar la civilizacin egipcia en todo el Prximo Oriente e incluso ms all. Ramss se detuvo en un lugar deshabitado, en el lmite del desierto y los campos, no lejos de la aldea de los constructores. Serramanna despleg de inmediato a sus hombres, temiendo que un agresor se ocultara entre el trigo. Qu piensas de este lugar, Nefertari? Elegante, area, la reina se haba quitado las sandalias para percibir mejor la energa de la tierra. Sus pies desnudos rozaron la arena ardiente, fue de derecha a izquierda, regres sobre sus pasos, se sent en una piedra plana, a la sombra de una palmera. El poder reside aqu, un poder idntico al que vive en tu corazn. Ramss se arrodill y masaje suavemente los delicados pies de la reina. Ayer tuve una extraa visin, casi espantosa confes ella. Puedes describirla? Te encontrabas en el interior de una piedra alargada, protegido por ella; alguien intentaba romperla, eliminar esa proteccin y destruirte. Y lo consigui? Mi mente luch contra esa fuerza tenebrosa, la repeli. La piedra permaneci intacta. Una pesadilla? No, estaba despierta, y esa imagen pasaba a travs de mi mente, como una realidad lejana pero presente, tan presente... Tu turbacin se ha disipado? No, no del todo. Subsiste una angustia, como si un adversario se ocultara en la sombra, fuera de alcance, con el designio de perjudicarte. Tengo muchos enemigos, Nefertari, pero hay que sorprenderse de ello? Para derribarme, no vacilarn en utilizar las armas ms viles. O me paralizo temiendo sus golpes, o avanzo sin preocuparme de ellos. He decidido avanzar. As pues, tengo el deber de protegerte. Serramanna se encarga de ello. Detendr los ataques visibles, pero cmo protegerte de los asaltos invisibles? se ser mi papel, Ramss; gracias a mi amor, rodear tu alma con una muralla que los demonios no podrn franquear. Pero necesitars algo ms... En qu piensas? En un ser que an no existe y que preservar tu nombre y tu vida. Nacer aqu, en este suelo que has pisado con tus pies desnudos. Yo tambin he pensado en ese aliado inmenso, con cuerpo de piedra y alma construida con materiales eternos. Aqu ser edificado mi templo de millones de aos, el Ramesseum. Quiero que lo concibamos juntos, como a nuestro hijo.

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Serramanna se alis los bigotes, se visti con una tnica violeta de cuello abierto, se perfum y comprob su corte de cabello en un espejo. Teniendo en cuenta lo que pensaba decirle a Ramss, deba aparecer como un personaje respetable y razonable cuyas opiniones contaran. El sardo haba dudado mucho antes de dar este paso. Pero sus deducciones no lo engaaban, y se senta incapaz de guardar una carga tan pesada en su pecho. Abord al rey al final de su aseo matinal. Fresco y despierto, el monarca sera receptivo. Esplndido estim Ramss. Vas a renunciar a dirigir mi guardia personal para ocuparle de la ltima moda de Menfis. Haba pensado... Has pensado que el refinamiento sera mejor para declaraciones delicadas. Quin os ha advertido... Nadie, tranquilzate; tu secreto est intacto. Majestad, tengo razn! Buena manera de entrar en materia! Y en qu terreno? Ese escorpin que deba picaros y estropear vuestro viaje... Alguien tuvo que dejarlo en vuestra habitacin. Innegable, Serramanna. Qu ms? Irritado por mi falta, he llevado a cabo una investigacin. Y su conclusin te perturba. En efecto, majestad, en efecto... Tienes miedo, Serramanna? La injuria hizo palidecer al sardo. Si Ramss no hubiera sido el faran de Egipto, el puo de Serramanna le habra cerrado la boca. Debo garantizar vuestra seguridad, majestad, y no siempre es fcil. Me reprochas ser imprevisible? Si lo fuerais menos... Te aburriras. Soy un antiguo pirata, pero me gusta el trabajo bien hecho. Quin te impide hacerlo? En la proteccin pasiva no hay ningn problema; pero, tengo derecho a ir ms lejos? S ms claro. Sospecho de uno de vuestros allegados. Para hacer colocar ese escorpin era necesario conocer el emplazamiento de vuestra cabina. Muchas personas estaban al tanto! Es posible, pero mi instinto me dice que tengo una posibilidad de identificar al culpable. Con qu mtodos? Los mos. La justicia es el fundamento de la sociedad egipcia, Serramanna; el faran es el primer servidor de la Regla, y no se sita por encima de las leyes. Dicho de otra manera, no recibir orden oficial.

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No entorpecera tu gestin? Entendido, majestad! No estoy seguro de ello, Serramanna. Sigue tu camino, pero respeta a la gente; no admitir ningn tipo de violencia. Con orden oficial o no, me considero responsable de tus actos. No atropellar a nadie. Dame tu palabra. La palabra de un pirata tiene valor? Un hombre valiente no traiciona la suya. Cuando digo atropellar, yo... Tu palabra, Serramanna. Bueno, la tenis, majestad! La limpieza del palacio era una de las obsesiones de Rom, promovido a intendente de Ramss y, por lo tanto, responsable de la comodidad del faran. As pues, los barrenderos, los fregadores de suelos y los que limpiaban el polvo no paraban, bajo las rdenes de un escriba puntilloso que insista en afirmar su posicin agradando a Rom. Comprobaba el trabajo de sus equipos y no titubeaba en llamar de nuevo al que haba errado, amenazndolo con bajarles los salarios a la primera reincidencia. Al caer la noche, el escriba sali de un palacio brillante como un espejo. Cansado y sediento, se dirigi a paso ligero a una taberna en la que se serva una cerveza deliciosa. Cuando pasaba por una callejuela obstaculizada por unos asnos cargados con sacos de trigo, una mano poderosa lo agarr por el cuello de la tnica y lo oblig a entrar reculando en una tienda oscura, cuya puerta se cerr con un golpe. Presa de terror, el funcionario ni siquiera grit. Dos enormes manos le apretaron el cuello. Vas a hablar, crpula! Dejadme... dejadme respirar... Serramanna afloj un poco la presin. Eres cmplice de tu patrn, verdad? Patrn... qu patrn? Rom, el intendente. Pero... mi trabajo es impecable! Rom detesta a Ramss, no es cierto? Lo ignoro... No, no, no creo! Y yo soy un fiel servidor del rey! Rom es un gran aficionado a los escorpiones, estoy seguro de ello. A los escorpiones? Le aterrorizan! Mientes. No, os juro que no! T le has visto manipularlos. Os equivocis... El sardo comenz a dudar. Habitualmente, este tipo de tratamiento le daba excelentes resultados. Pareca que el escriba deca la verdad. Buscis... a un aficionado a los escorpiones? Conoces a uno?

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Un amigo del rey, uno llamado Seta... Pasa su vida con serpientes y escorpiones. Dicen que habla su lenguaje y que le obedecen. Dnde se encuentra? Ha partido a Menfis, donde posee un laboratorio. Se ha casado con una bruja nubia, Loto, tan temible como l. Serramanna solt al escriba, que se frot el cuello, feliz de respirar. Puedo... puedo irme? El sardo expuls al funcionario con un revs de la mano. Un momento... Te he hecho dao? No, no! Vete y no hables de esta conversacin con nadie. Si no, mis brazos se convertirn en serpientes y te ahogarn. Mientras el escriba hua, Serramanna abandon tranquilamente la tienda y, pensativo, parti en direccin opuesta. Su instinto le deca que el intendente Rom, promocionado demasiado de prisa, era el mejor situado para perjudicar al rey. Serramanna desconfiaba de ese tipo de hombres, hbiles en ocultar la ambicin bajo la jovialidad. Pero sin duda deba admitir su error, un error ventajoso ya que tal vez el escriba le haba ofrecido una buena pista: la que llevaba a Seta, uno de los amigos del rey. El sardo hizo una mueca. Ramss apreciaba la amistad. Para l, era un valor sagrado. Atacar a Seta poda ser arriesgado, tanto ms cuanto que el personaje dispona de armas temibles. No obstante, tras haber obtenido esta informacin, Serramanna no poda permanecer inactivo. Cuando regresara a Menfis, le dedicara una atencin especial a la inslita pareja que cohabitaba tan cmodamente con los reptiles. No he recibido ninguna queja de ti constat Ramss. He mantenido mi promesa, majestad afirm Serramanna. Ests seguro de ello? Por completo. Los resultados de tus investigaciones? Por el momento, ninguno. Fracaso total? Una falsa pista. As pues no renuncias. Mi funcin consiste en protegeros... Respetando al mismo tiempo la ley. Me ocultas algn detalle importante, Serramanna? Me creis capaz de ello, majestad? Un pirata no es capaz de todo? Soy un ex pirata. Me gusta demasiado esta vida para que tome riesgos intiles. La mirada de Ramss se volvi de acero. Tu sospechoso favorito no era el que buscabas, pero perseveras. Serramanna esboz un vago gesto con la cabeza. Lamento interrumpir tus investigaciones. El sardo no ocult su decepcin. He sido discreto, os lo aseguro... No tienes que justificarte. Maana partimos para Menfis.

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Rom ya no saba qu hacer con la cantidad de preocupaciones que le causaba la organizacin del viaje de la corte, de Tebas a Menfis. A las damas no deba faltarles ni un bote de afeite, los notables deban contar con un gran nmero de sillas cmodas, las comidas a bordo deban ser de la misma calidad que en tierra firme, el perro y el len de Ramss deban disponer de una alimentacin copiosa y variada. Y ese cocinero que acababa de caer enfermo, y ese lavandero que se retrasaba, y esa tejedora que se haba equivocado en la entrega de los trapos de limpieza! Ramss haba dado unas rdenes, y seran ejecutadas. Rom, que quera tener una existencia tranquila preparando suculentas recetas, haba logrado caer rendido de admiracin por ese rey exigente y apresurado. Era cierto que trastornaba su entorno, pareca intolerable, arda con un fuego que corra el riesgo de quemar a aquellos que se le acercaban. Pero era tan deslumbrante como el halcn fascinado por el alto cielo, encargado de protegerlo. Rom tena ganas de probar sus cualidades, incluso si para ello deba sacrificar su tranquilidad. El intendente se present en la pasarela del barco real con un cesto lleno de higos frescos. Serramanna le impidi el acceso. Registro obligatorio. Soy el intendente de su majestad! Registro obligatorio repiti el sardo. Intentas provocar un incidente? No tienes la conciencia tranquila? Rom pareci estremecerse. Qu quieres decir? O lo ignoras, y todo ira bien para ti, o lo sabes, y no tienes escapatoria. Te has vuelto loco, sardo! Ya que eres tan desconfiado, lleva t mismo este cesto al rey. Yo an tengo mil cosas que hacer. Serramanna levant la tela blanca que cubra el cesto. Los higos eran soberbios, pero no ocultaban una trampa mortal? Los sac uno a uno, con mano inquieta, y los coloc en el muelle. Con cada gesto, esperaba ser asaltado por la cola agresiva de escorpin. Cuando el cesto estuvo vaco, slo le qued llenarlo evitando aplastar las frutas maduras. Iset la Bella estaba radiante. Se inclin ante Ramss, semejante a una joven noble de la corte que ve al rey por primera vez y est a punto de desfallecer. l la levant, a la vez vigoroso y tierno. Te has vuelto frgil? Quiz, majestad. Su rostro pareca grave, casi inquieto, pero sus ojos sonrean. Ests preocupada por algo? Me autorizas a contrtelo? Se sentaron en asientos bajos, uno junto al otro. Dispongo de unos instantes para una audiencia privada. Tan absorbente es el oficio de rey? Ya no me pertenezco, Iset; hay ms tareas que horas, y as est bien. La corte regresa a Menfis.

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Exacto. No me has dado ninguna directriz... Debo partir contigo o permanecer en Tebas? Adivinas la razn de mi silencio? Me pesa, lo confieso. Te dejo elegir, Iset. Por qu? Amo a Nefertari. A m tambin me amas, verdad? Deberas odiarme. T reinas sobre un imperio, pero comprendes el corazn de una mujer? Nefertari es un ser extraordinario, yo no. Pero ni ella, ni t, ni los dioses podrn impedir que te ame, sea cual sea el lugar que me concedas. Por qu la segunda esposa no puede tener derecho a la felicidad, si sabe rebaar cada uno de los segundos que se le ofrecen? Verte, hablarte, compartir unos instantes tu existencia son joyas preciosas que no cambiara por nada. Qu decides? Parto para Menfis con la corte. Unos cuarenta barcos abandonaron Tebas bajo las aclamaciones de una numerosa muchedumbre que haba adoptado a Ramss y a Nefertari. La sucesin del gran sacerdote de Amn se haba desarrollado sin contratiempos. El alcalde de la capital del sur haba conservado su puesto, el visir tambin, la corte haba organizado fastuosos banquetes, el pueblo se regocijaba de una buena crecida que garantizaba la prosperidad del pas. Rom se concedi unos minutos de descanso. A bordo del navo real, nada desentonaba, a excepcin de ese colosal sardo que no dejaba de espiarlo. Acaso no haba exigido un registro de todas las cabinas y de cada miembro de la tripulacin? Un da, aquel extranjero recibira un mal golpe, y nadie lo lamentara. Su falta de respeto hacia eminentes personalidades ya le vala slidas enemistades. Slo el apoyo del rey preservaba su posicin. Pero sera duradero? El intendente, presa de dudas, verific por segunda vez la calidad de la cama real, la solidez de los sillones, se asegur de la excelencia de los alimentos que seran servidos durante la comida del medioda y corri por el puente, con un odre de agua fresca destinada al len y al perro, instalados bajo un dosel al abrigo del sol. Desde una de las ventanas de la espaciosa cabina de Nefertari, Ramss lo miraba trabajar, divertido. Por fin un intendente ms preocupado de sus tareas que de sus privilegios! Menuda sorpresa, no crees? Una sombra de cansancio vel el rostro luminoso de Nefertari. Ramss se sent en la cama y la estrech contra l. Parece que Serramanna no comparte tu opinin. Entre l y Rom se incuba una verdadera animosidad. El rey se sorprendi. Por qu causa? Serramanna es suspicaz, siempre est alerta. Sospechar de Rom no tiene ningn sentido! As lo espero. T tambin dudas de su lealtad?

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An lo conocemos muy poco. Le he ofrecido el puesto con el que soaba! Lo olvidar. Hoy ests pesimista. Deseo que Rom me desmienta. Has observado algn hecho preciso? Nada ms que la animosidad de Serramanna. Tu mirada es preciosa, tan preciosa... Nefertari pos la cabeza en su hombro. Nadie permanecer indiferente contigo, Ramss. O te ayudan o te detestan. Tu poder es tal que los seres te reprochan existir. El rey se tendi de espaldas, Nefertari se enroll contra l. Acaso mi padre no posea un poder superior al mo? Sois semejantes y diferentes. Seti impona su autoridad sin tener que pronunciar una sola palabra, su fuerza era secreta. T eres el fuego y el torrente, abres un camino sin preocuparte de los esfuerzos que hay que desplegar. Tengo un proyecto, un inmenso proyecto. Uno slo? ste es verdaderamente inmenso. El da de la coronacin se me impuso como una exigencia a la que no poda sustraerme. Si logro mis fines, el rostro de Egipto se ver trastornado. Nefertari acarici la frente del rey. Ese proyecto ha tomado cuerpo o slo es un sueo? Tengo la capacidad de transformar el sueo en realidad, pero espero una seal. Por qu dudas? Porque el cielo debe aprobrmelo. Nadie debe romper el pacto establecido con los dioses. Deseas guardar el secreto? Traducirlo en palabras ya sera encarnarlo, pero eres la gran esposa real y no debes ignorar nada de mi alma. Ramss se confi, Nefertari escuch. Inmenso... S, el proyecto del faran era inmenso. Entiendo que quieras esperar una seal del ms all concluy y yo la esperar cada segundo a tu lado. Si no llega... Llegar. A nosotros nos toca saberla descifrar. Ramss se enderez y contempl a Nefertari cuyo apodo, bella entre las bellas, corra de boca en boca. No se pareca ella a la mujer ideal los poemas de amor, con los miembros de porcelana y de turquesa, cuyo cuerpo flexible y liso tena la profundidad de las aguas celestes? El rey pos suavemente la oreja en el vientre de su esposa. Oyes crecer a nuestro hijo? Nacer, te lo prometo. Un tirante del vestido de Nefertari se desliz por su hombro, desvelando el nacimiento de un seno. Ramss mordi la fina tela y desnud el admirable busto de

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su esposa. En sus ojos se lea la fluidez del Nilo celeste, la profundidad del deseo y la magia de dos cuerpos unidos en un amor sin lmites.

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Por primera vez desde su coronacin, Ramss entr en el despacho su padre, en Menfis. Ningn decorado, paredes blancas, ventanas a claustra, una gran mesa, un silln de respaldo recto para el rey y sillas de paja para los visitantes, y un armario para papiros. Una intensa emocin le oprimi la garganta. El espritu de Seti an animaba ese lugar austero en el que haba trabajado tantos das y tantas noches para gobernar Egipto y hacerlo feliz. All no haba ninguna huella de muerte, sino la permanencia de una voluntad implacable. La tradicin prescriba que un hijo construyera su casa y su propio marco de vida. Ramss debera haber dado la orden de destruir aquel despacho y hacer que edificaran el suyo a su imagen. Tal era la intencin del joven faran antes de volver a descubrir la amplia habitacin. Desde una de las ventanas, Ramss contempl el patio interior que albergaba el carro real; luego toc el escritorio, abri el armario que contena papiros en blanco y se sent en el silln de respaldo recto. El alma de Seti no lo rechaz. El hijo haba sucedido al padre, el padre aceptaba a su hijo como amo de las Dos Tierras. Ramss conservara su despacho intacto, trabajara en l cuando residiera en Menfis y conservara su austeridad, preciosa ayuda para formar su juicio. Sobre la gran mesa haba dos ramas de acacia muy flexibles, unidas en un extremo por un hilo de lino. La varita de brujo que Seti haba utilizado para encontrar agua en el desierto. Cun importante haba sido aquel instante en la educacin del prncipe Ramss, an inconsciente de su destino! Comprendi que el faran luchaba con los elementos, con el misterio de la creacin, iba al corazn de la materia y haca brillar su vida secreta. Gobernar Egipto no era solamente dirigir un Estado sino dialogar con lo invisible. Con los dedos a veces entumecidos por la edad, Homero mezcl hojas de salvia y las introdujo en la cazoleta de su pipa, un gran caparazn de caracol que empezaba a ennegrecerse satisfactoriamente. Entre dos bocanadas, se conceda un trago de un vino fuerte, perfumado al ans y al coriandro. El poeta griego estaba sentado en un silln provisto de un cojn blando, disfrutando de la dulzura de la tarde al pie de su limonero, cuando su doncella le anunci la visita del rey. Al ver a Ramss de cerca, Homero se sorprendi de su prestancia. El poeta se levant con dificultades. Permaneced sentado, os lo ruego. Majestad, cunto habis cambiado! Majestad... Os volvis reverencioso, querido Homero? Habis sido coronado. Y cuando un monarca posee vuestro porte, se le debe respeto. Es evidente que ya no sois el adolescente exaltado al que yo sermoneaba... Mis palabras pueden llegar a los odos del faran? Me alegro de veros con buena salud. Estis satisfecho con vuestras condiciones de vida? He domado a la doncella, el jardinero es silencioso, el cocinero tiene talento y el escriba al que dicto mis poemas parece apreciarlos. Qu ms se puede pedir? Hctor, el gato blanco y negro, salt a las rodillas del poeta y ronrone.

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Como de costumbre, Homero se haba embadurnado el cuerpo con aceite de oliva. No exista, segn l, producto ms higinico y que desprendiera un perfume mejor. Habis avanzado? No estoy descontento de las palabras que Zeus dirige a los dioses: Enganchad al cielo un cable de oro. Si tiro de l con fuerza, arrastrar la tierra y el mar; lo atar al Olimpo, y ese mundo permanecer suspendido en los aires. Dicho de otra manera, mi reinado an no est afianzado y mi reino zozobra bajo el efecto de los vientos. Cmo podra estar informado en este retiro? La inspiracin del poeta y la charlatanera de los criados no os proporcionan lo esencial de los acontecimientos? Homero se rasc la barba blanca. Es muy posible... Estar inmvil slo presenta inconvenientes. Vuestro regreso a Menfis era deseado. Tena que resolver un problema delicado. El nombramiento de un nuevo gran sacerdote de Amn que no os traicionar en cuanto entrarais en funciones, lo s... Operacin prontamente zanjada y de forma ms bien juiciosa. La eleccin de un viejo sin ambicin atestigua una extraa habilidad poltica por parte de un joven soberano. Aprecio a ese hombre. Por qu no? Lo esencial es que os obedezca. Si el norte y el sur se desgarran entre s, Egipto se arruinara. Curioso pas, pero tan atractivo. Poco a poco voy habitundome a vuestras costumbres, hasta el punto de cometer infidelidades a mi vino preferido. Cuidis de vuestra salud? Este Egipto est poblado de mdicos! A mi cabecera se han sucedido un dentista, un oftalmlogo y un internista! Me han prescrito tantas pociones que he renunciado a tomarlas. Todava puedo aceptar los colirios que mejoran un poco mi vista... Si los hubiera tenido en Grecia, mis ojos quiz habran permanecido sanos. No regresar all... Demasiadas facciones, demasiados conflictos, demasiados jefes de clan y reyezuelos sumidos en sus rivalidades. Para escribir necesito calma y comodidad. Esforzaos por construir una gran nacin, majestad. Mi padre haba empezado esta obra. He escrito estas frases: Para qu los llantos, que hacen estremecer el alma, ya que tal es la suerte que los dioses han impuesto a los mortales, condenados a vivir en el dolor? Vos no escaparis al sino comn y, no obstante, vuestra funcin os sita ms all de esa humanidad sometida al sufrimiento. No es a causa del faran, y de la perennidad de la institucin desde hace tantos siglos, que vuestro pueblo cree en la felicidad, la disfruta con glotonera e incluso consigue construirla? Ramss sonri. Empezis a percibir los misterios de Egipto. No os lamentis por vuestro padre y no intentis imitarlo; convertos, como l, en un rey irreemplazable. Ramss y Nefertari haban celebrado los ritos en todos los templos de Menfis y rendido homenaje a la accin del gran sacerdote de la ciudad, encargado de coordinar los trabajos de los colegios de artesanos, entre los cuales figuraban escultores de genio.

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Lleg el momento tan temido: el de posar. El rey y la reina, sentados en un trono, coronados, con los cetros en la mano, tuvieron que permanecer inmviles durante interminables horas para permitir a los escultores, aquellos que dan la vida, grabar en piedra la imagen eternamente joven de la pareja real. Nefertari soport la prueba con dignidad, mientras Ramss manifestaba numerosas seales de impaciencia. A partir del segundo da, hizo venir a Ameni, incapaz de permanecer inactivo ms tiempo. La crecida? Conveniente respondi el secretario particular del rey. Los agricultores esperaban ms, pero el servicio de pantanos es optimista. No careceremos de agua. Cmo se comporta mi ministro de Agricultura? Me confa el trabajo administrativo y no pone los pies en despacho. Va de campo en campo, de explotacin en explotacin, y resuelve mil y una dificultades da tras da. No es un comportamiento ministerial ordinario, pero... Que contine as! Hay protestas entre los campesinos? Las cosechas han sido buenas, los graneros estn llenos. Los rebaos? Natalidad en aumento, mortalidad en regresin, despus del ltimo censo. Los servicios veterinarios no han comunicado ningn informe alarmante. Y mi querido hermano? Chenar se ha convertido en un modelo de responsabilidad. Ha reunido a sus colaboradores del Ministerio de Asuntos Exteriores, te ha dirigido alabanzas y le ha pedido a cada funcionario que sirva a Egipto a conciencia y eficazmente. Se ha tomado su puesto muy en serio, empieza a trabajar temprano por la maana, consulta a sus consejeros y trata con deferencia a nuestro amigo Acha. Chenar se ha vuelto un hombre de informes y un ministro responsable. Hablas en serio, Ameni? No se bromea con la administracin. Has conversado con l? Por supuesto. Cmo te ha recibido? Con cortesa. No ha puesto ninguna objecin cuando le he pedido que me proporcione un informe semanal de sus actividades. Sorprendente... Debera haberte despedido. En mi opinin, se presta al juego. En la medida en que lo controlas, qu temes? No toleres ninguna irregularidad de su parte. Es una recomendacin intil, majestad. Ramss se levant, coloc los cetros y la corona en su trono y despidi al escultor. Aliviada, Nefertari imit al rey. Posar es un suplicio confes el monarca. Si me hubieran descrito esta trampa, la habra evitado! Por suerte, el boceto ya va tomando forma y nuestro retrato quedar fijado de una vez por todas. Cada funcin tiene sus exigencias: tu majestad no puede sustraerse a ellas. Desconfa Ameni, quiz te levanten una estatua si te conviertes en sabio. Con la existencia que tu majestad me hace llevar, no hay posibilidad! Ramss se acerc a su amigo.

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Qu piensas de mi intendente, Rom? Un hombre eficaz y atormentado. Atormentado? El menor detalle lo obsesiona y busca sin cesar la perfeccin. As pues, se parece a ti. Molesto, Ameni cruz los brazos. Es un reproche? Deseo saber si el comportamiento de Rom te intriga. Al contrario, me tranquiliza! Si toda la jerarqua actuara como l, ya no tendra ninguna preocupacin. Qu le reprochas? Nada, por el momento. No tienes nada que temer de Rom. Si tu majestad no me retiene ms, corro al despacho. Nefertari tom tiernamente el brazo de Ramss. Ameni es inmutable. Es un gobierno en s mismo. Esa seal, la has advertido? No, Nefertari. La presiento. Qu forma adoptar? Lo ignoro, pero viene hacia nosotros como un caballo desbocado.

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En esos primeros das de septiembre, la crecida se haba estabilizado. Egipto semejaba un inmenso lago de donde emergan, aqu y all, colinas coronadas de aldeas. Para los que no se haban alistado en las obras del faran, llegaba el tiempo de las vacaciones y de los paseos en barca. Bien al abrigo sobre montculos de tierra, el ganado se hartaba de forraje que le llevaban los campesinos; en los terrenos donde se labraba antes de la crecida, se pescaba! En la punta sur del Delta, un poco por encima de Menfis, el Nilo se extenda con una anchura de veinte kilmetros; en la franja norte, donde el ro se una al mar empundolo hacia el horizonte, la inundacin se desplegaba sobre ms de doscientos kilmetros. Papiros y lotos proliferaban, como si el pas volviera a los tiempos primordiales, antes de la presencia del hombre. Las alegres aguas purificaban la tierra, ahogaban la miseria y depositaban el frtil lgamo que aportaba fecundidad y prosperidad. Como cada maana desde mediados de mayo, un especialista baj las gradas de la escalera del nilmetro de Menfis, cuyas paredes llevaban graduaciones en codos1 que permitan verificar la altura de la crecida y calcular el ritmo del ascenso de las aguas. En esa poca del ao, su nivel comenzaba a bajar de manera casi imperceptible antes de que el descenso de las aguas se iniciara de manera clara, hacia finales del mes de septiembre. El nilmetro era una especie de pozo cuadrado construido en piedra de sillera. El especialista, temiendo resbalar, bajaba con prudencia. Con la mano izquierda sujetaba una tableta de madera y una espina de pescado que le servira para escribir; con la derecha se apoyaba en el muro. Su pie toc el agua. Sorprendido, se inmoviliz y escrut las marcas en la pared. Sus ojos deban equivocarse. Comprob, comprob de nuevo y subi la escalera corriendo. El supervisor de los canales de la regin de Menfis mir con sorpresa al tcnico destinado al nilmetro. Tu informe es aberrante. Ayer, yo tambin lo cre. Hoy lo he comprobado de nuevo, no hay ninguna duda! Conoces la fecha? Estamos a principios de septiembre, lo s! Eres un funcionario sensato, bien considerado y propuesto en una lista de ascensos. Quiero olvidar este incidente, pero no insistas y rectifica tu error. No es un error. Me obligars a tomar una medida disciplinaria. Verificadlo vos tambin, os lo ruego. La seguridad del encargado del nilmetro turb al supervisor de los canales. Sabes muy bien que es imposible! No lo comprendo, pero es la verdad... La verdad que he anotado en mi tableta, dos das seguidos! Los dos hombres se dirigieron al nilmetro.

Un codo = 0,52 m

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El supervisor comprob por s mismo el extraordinario fenmeno: en vez de iniciarse el descenso, las aguas suban! Diecisis codos, la altura ideal de la crecida. Diecisis codos o la alegra perfecta. La noticia se extendi por el pas inmediatamente y se elev un clamor: Ramss, en el primer ao de reinado, haba realizado un milagro. Los estanques de reserva se llenaran al mximo, el riego de los cultivos estara asegurado hasta el final del perodo seco, las Dos Tierras conoceran una poca de fasto gracias a la magia real. En los corazones, Ramss sucedi a Seti. Egipto estaba gobernado por un faran benfico, dotado de poderes sobrenaturales, capaz de controlar la crecida, de rechazar el espectro de la hambruna y de alimentar los vientres. Chenar se enfureci. Cmo atajar la estupidez de un populacho que transformaba un fenmeno natural en una manifestacin de brujera? Aquel malhadado regreso de la crecida, que ningn controlador del nilmetro haba observado jams, era, en verdad, inslita, e incluso poda calificarse de alucinante, pero no le deba nada a Ramss! No obstante, en las ciudades y las aldeas se organizaron fiestas en honor del faran, cuyo nombre fue celebrado con fervor. Acaso no seria algn da igual que los dioses? El hermano mayor del rey anul sus citas y concedi un da de permiso al personal de su ministerio, a instancias de sus colegas del gobierno. Singularizarse habra sido una falta grave. Por qu Ramss era favorecido con tanta suerte? En pocas horas su popularidad haba superado la de Seti. Muchos de sus adversarios estaban alterados, preguntndose si era posible combatirlo. En vez de seguir adelante, Chenar deba redoblar la prudencia y tejer su tela con lentitud. Su obstinacin vencera la suerte de su hermano. Infiel por naturaleza, la fortuna terminaba siempre por abandonar a sus protegidos. En el momento en que dejara de lado a Ramss, Chenar actuara. Todava era necesario preparar armas eficaces, a fin de golpear fuerte y con precisin. Unos gritos subieron de la calle. Chenar crey que se trataba de un altercado, pero el fenmeno se ampli hasta formar un verdadero alboroto: era todo Menfis quien lanzaba exclamaciones! El ministro de Asuntos Exteriores slo tuvo que subir unos escalones para llegar a la terraza del edificio. El espectculo al que asisti, como miles de egipcios, lo dej petrificado. Un inmenso pjaro azul, parecido a una garza, daba vueltas por encima de la ciudad. El fnix pens Chenar. Es imposible, el fnix ha vuelto.... El hermano mayor de Ramss no poda apartar esta estpida idea y mantena la mirada fija en el pjaro azul. La leyenda deca que regresaba del ms all para anunciar un reinado radiante e iniciar una nueva era. Un cuento para nios, tonteras inventadas por los sacerdotes, pamplinas para divertir al pueblo! Pero el fnix daba vueltas, con un vuelo de una amplitud magnfica, como si descubriera Menfis antes de elegir su direccin. Si hubiera sido arquero, Chenar habra abatido el ave para probar que slo era un pjaro migrador asustado y desorientado. Debera dar la orden a un soldado? Ninguno habra obedecido y habran acusado al ministro de locura! Todo un pueblo comulgaba en la visin del fnix. De pronto, el clamor se atenu. Chenar recuper la esperanza. Por supuesto, todos saban que si aquel pjaro azul era el fnix, no se contentarla con sobrevolar Menfis pues, segn la leyenda, tena un destino preciso. Dados los titubeos de la garza, pronto se disiparan las

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ilusiones de la muchedumbre, que ya no creera en un segundo milagro de Ramss y tal vez pondra en duda el primero. La suerte, la maldita suerte, estaba a punto de volver. Todava se oyeron unos gritos de nios y se hizo el silencio. El inmenso pjaro azul segua trazando grandes crculos. Gracias a la pureza del aire, se oa el canto gracioso de su vuelo; su batir de alas semejaba el roce de una tela. A la alegra se sumaron la amargura y los llantos. No haban tenido la dicha de ver el fnix, que slo apareca una vez cada quince siglos, sino una desdichada garza que haba perdido a su grupo y ya no saba a donde ir. Chenar regres a su despacho. Cunta razn tena de no dar crdito a esas viejas leyendas destinadas a embrutecer las mentes dbiles! Ni un pjaro ni un hombre vivan durante milenios, ningn fnix daba ritmo al tiempo y consagraba la predestinacin de un faran. No obstante, de aquel acontecimiento deba sacarse una leccin: manipular al pueblo era una necesidad para quien quera gobernar. Darle sueos e ilusiones era tan importante como alimentarlo. Si la popularidad de un jefe de Estado no proceda de s mismo, convena pues fabricarla utilizando los rumores y las habladuras. Los clamores se reanudaron. Sin duda era el despecho de una multitud de personas encolerizadas, frustradas por el prodigio que esperaban. Chenar oy el nombre de Ramss, cuya derrota pareca ser cada vez mayor. Regres a la terraza y, estupefacto, vio a un montn de gente alborozada que saludaba el vuelo del fnix en direccin a la piedra primordial, el obelisco nico. Loco de rabia, Chenar comprendi que los dioses proclamaban as una nueva era. La era de Ramss. Dos seales concluy Nefertari. Una crecida inesperada y el regreso del fnix! Qu reinado ha empezado de manera ms deslumbradora? Ramss lea los informes que acababan de llegarle. Ese increble ascenso de las aguas, hasta el nivel ideal, era una bendicin para Egipto. En cuanto al inmenso pjaro azul que toda la poblacin de Menfis haba admirado, se haba posado en la punta del obelisco del gran templo de Helipolis, rayo de luz petrificado. De vuelta del ms all, el fnix ya no se mova y contemplaba el pas amado por los dioses. Pareces perplejo observ la reina. Quin no estara sorprendido por el poder de estos signos? Te harn retroceder? Al contrario, Nefertari. Confirman que debo avanzar sin preocuparme de las crticas, de las trabas y de las dificultades. As pues, ha llegado la hora de realizar tu gran proyecto. l la tom en sus brazos. La crecida y el fnix han dado la respuesta. Un Ameni sin aliento irrumpi en la sala de audiencias de la pareja real. El superior... de la Casa de Vida... Desea hablarte. Que pase. Serramanna quiere registrarlo... Va a provocar un escndalo! Ramss se dirigi a paso ligero a la antecmara en la que se enfrentaban el superior, un robusto sexagenario con el crneo rasurado, vestido con una tnica blanca, y el colosal sardo, con casco, coraza y armado.

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El superior se inclin ante el faran, cuyo descontento percibi Serramanna. No puedo hacer excepciones murmur el sardo. De lo contrario, vuestra seguridad no estara garantizada. Qu deseis? pregunt Ramss al superior. La Casa de Vida espera veros lo antes posible, majestad.

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Cuando Seti llev a Ramss a Helipolis, decidi hacerle pasar una prueba de la que dependera su futuro. Hoy franqueaba como faran la puerta del recinto del gran templo de Ra, tan amplio como el de Amn de Karnak. En aquel espacio sagrado, atravesado por un canal, se haban construido varios edificios: el templo de la piedra primordial, la capilla del sauce en cuyo tronco estaban inscritas las dinastas, el memorial de Zoser, creador de la pirmide escalonada de Saqqara. Helipolis era una maravilla. Avenidas bordeadas de altares de piedra para las estatuas divinas cruzaban bosques de acacias, sauces y tamarindos. Los vergeles y olivares prosperaban. Los apicultores preparaban abundantes cosechas de miel, los establos albergaban vacas con ubres generosas, los talleres formaban artesanos de lite, y un centenar de aldeas trabajaban para la ciudad santa que, a cambio, garantizaba su bienestar. Aqu haba tomado forma la sabidura egipcia, traducida en rituales y narraciones mitolgicas que pasaban de la boca de los maestros a los odos de los discpulos; colegios de sabios, de ritualistas y de magos aprendan all su arte en silencio y en secreto. El superior de la Casa de Vida de Helipolis, la ms antigua del pas y modelo de sus mulas presentes en cada gran templo, no tena costumbre de aparecer en el mundo profano. Dedicado a la meditacin y al estudio, rara vez abandonaba su mbito. Vuestro padre vena a menudo a estar con nosotros revel a Ramss Lo que ms deseaba era retirarse del mundo, pero saba que ese sueo no se realizara jams. Vos, majestad, sois joven e innumerables proyectos se agitan en vuestra cabeza y en vuestro corazn. Pero seris digno del nombre que llevis? Ramss contuvo a duras penas su clera. Lo dudis? El cielo responder por m. Seguidme. Es una orden? Vos sois el amo del pas y yo soy vuestro servidor. El superior de la Casa de Vida no haba bajado los ojos. Este adversario era ms temible que aquellos a los que ya se haba enfrentado. Me segus? Mostradme el camino. El superior avanz con paso uniforme y se dirigi al santuario de la piedra primordial de donde surga un obelisco cubierto de textos jeroglficos. En el extremo estaba el fnix, inmvil. Majestad, aceptis levantar la cabeza y mirar fijamente ese pjaro? El sol del medioda era tan deslumbrador que el fnix estaba sumido en la luz. Queris que me quede ciego? Vos debis juzgar, majestad. El rey no tiene por qu aceptar vuestro desafo. Quin le obliga a ello, sino l mismo? Explicadme la razn de vuestra actitud.

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Tenis un nombre, majestad, y ese nombre es el soporte de vuestro reinado. Hasta ahora, l slo fue un ideal; pero, lo seguir siendo u os atreveris a realizarlo, sea cual sea el riesgo que haya que correr? Ramss mir el sol de frente. El disco de oro no le quem los ojos, vio al fnix crecer, batir las alas y ascender hacia los confines del cielo. Durante largo rato, la mirada del monarca no se separ del resplandor que iluminaba el azul y creaba el da. En verdad sois Ramss, el hijo de la luz e hijo del sol. Que vuestro reinado proclame su triunfo sobre las tinieblas. Ramss comprendi que jams tendra nada que temer de ese sol del que era la encarnacin terrestre. Comulgando con l, se alimentara de su energa. Sin decir palabra, el superior se dirigi hacia un edificio oblongo, con muros altos y gruesos. Ramss lo sigui y entr en la Casa de Vida de Helipolis. En su centro, un montculo albergaba la piedra divina, cubierta con una piel de carnero; los alquimistas la usaban para realizar las transmutaciones; y algunos trocitos se colocaban en los sarcfagos de los iniciados para hacer posible el trnsito de la muerte a la resurreccin. El superior introdujo al rey en una amplia biblioteca donde se conservaban las obras de astronoma y astrologa, las profecas y los anales reales. Segn nuestros anales declar el superior, el fnix no haba aparecido en Helipolis desde hacia mil cuatrocientos sesenta y un aos. Su llegada, en el ao uno de vuestro reinado, marca el momento notable del encuentro de dos calendarios establecidos por nuestros astrnomos: el del ao fijo, que pierde un da cada cuatro aos, y el del ao real, que pierde un cuarto de da por ao. En el mismo momento en que vos subisteis al trono, los dos ciclos csmicos coincidieron. Ser grabada una estela para anunciar el acontecimiento, si vos lo decids. Qu enseanza debo sacar de vuestras revelaciones? Que el azar no existe, majestad, y que vuestro destino pertenece a los dioses. Una inundacin milagrosa, el regreso del fnix, una nueva era... esto era demasiado para Chenar. Deprimido, con la cabeza vaca, consigui sin embargo poner buena cara durante las ceremonias organizadas en honor de Ramss, cuyo reinado, colocado bajo tales auspicios, se anunciaba notable. Nadie dudaba de que los dioses hubieran elegido a ese hombre joven para gobernar las Dos Tierras, mantener su unin y aumentar su prestigio. Slo Serramanna mostraba mal humor. Garantizar la seguridad del rey requera permanentes proezas; verdaderos tumultos de dignatarios queran saludar al faran, quien, adems, haba circulado en carro por las principales calles de Menfis, bajo las ovaciones de su pueblo. Indiferente a los consejos de prudencia del sardo, se embriagaba con su popularidad. No contento con exponerse as por la capital, el rey se aventur por el campo, cuya mayor parte estaba cubierta por las aguas de la inundacin. Los campesinos reparaban herramientas y arados, consolidaban los graneros, mientras los nios aprendan a nadar utilizando flotadores. Grullas de pico rojo y negro los sobrevolaban, manadas de hipoptamos irascibles holgazaneaban en el ro. No concedindose ms de dos o tres horas de sueo por noche, Ramss logr visitar numerosas aldeas. Recibi las promesas de fidelidad de los jefes de provincia y de los alcaldes, y gan la confianza de los humildes. Cuando regres a Menfis, empezaba el descenso de las aguas y los labradores preparaban la siembra. Ni siquiera pareces agotado observ Nefertari.

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Cmo experimentar fatiga cuando uno comulga con su pueblo? T pareces abatida. Un malestar... Qu han dicho los mdicos? Que deba guardar cama para esperar un parto normal. Por qu ests en pie? En tu ausencia, deba... Hasta el parto no volver a abandonar Menfis. Y tu gran proyecto? Ramss pareci contrariado. Me conceders... un breve viaje? La reina sonri. Qu le puedo negar al faran? Qu bella es esta tierra, Nefertari! Recorrindola me he dado cuenta de que era un milagro del cielo, la hija del agua y del sol. En ella se concilian la fuerza de Horus y la belleza de Hator. Debemos ofrecerle cada segundo de nuestra vida; t y yo no hemos nacido para gobernarla, sino para servirla. Yo tambin lo creo. Qu quieres decir? Servir es el acto ms noble que un ser humano puede realizar. Es por l, y slo por l, como se llega a alcanzar la plenitud. Hem, el servidor... Esta sublime palabra no designa a la vez al hombre ms modesto, al destajista de una cantera o al obrero agrcola, y al hombre ms poderoso, al faran, servidor de los dioses y de su pueblo? Desde la coronacin he vislumbrado otra realidad. Ni t ni yo podemos contentarnos con servir. Tambin tenemos que dirigir, orientar, manejar el timn que permitir a la nave del Estado ir en la buena direccin. Nadie puede hacerlo en nuestro lugar. El rey se entristeci. Cuando mi padre muri, tuve la misma sensacin. Qu bueno era sentir la presencia de un ser superior, capaz de guiar, aconsejar y ordenar! Gracias a l, ninguna dificultad era insuperable, ninguna desdicha irremediable. Es lo que tu pueblo espera de ti. He contemplado el sol de frente y no me ha quemado los ojos. El sol est en ti, Ramss; da la vida, hace crecer las plantas, los animales y a los humanos, pero tambin puede desecar y matar si se vuelve demasiado violento. El desierto est quemado por el sol, pero no carece de vida! El desierto es el ms all en la tierra, los humanos no edifican sus casas en l. All slo se construyen las moradas eternas que atravesarn las generaciones y agotarn el tiempo. Acaso el faran no se siente tentado de sumergir su pensamiento en el desierto olvidando a los hombres? Mi padre era un hombre del desierto. Todo faran debe serlo, pero su mirada tambin debe hacer florecer el Valle. Ramss y Nefertari disfrutaron juntos de la paz de la tarde, mientras los rayos del ocaso doraban el obelisco nico de Helipolis.

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En cuanto las ventanas de la habitacin de Ramss se oscurecieron, Serramanna abandon el palacio, no sin haber verificado que los guardias que l mismo haba elegido estaban en sus puestos. Saltando sobre el lomo de un soberbio caballo negro, cruz Menfis al galope y tom la direccin del desierto. A los egipcios no les gustaba mucho desplazarse de noche. En ausencia del sol, los demonios salan de sus madrigueras y agredan a los viajeros imprudentes. El coloso sardo no crea en esas supersticiones. Adems, poda defenderse de una horda de bestias monstruosas. Cuando se le meta una idea en la cabeza, nadie lo detena. Serramanna haba esperado que Seta acudiera a la corte y participara en los festejos en honor de Ramss. Pero el especialista de las serpientes, fiel a su reputacin de excntrico, no haba abandonado su laboratorio. Siempre en busca de aquel que haba introducido el escorpin en la cabina de Ramss, el sardo haca preguntas a unos y a otros, e intentaba obtener informaciones ms o menos confidenciales. A nadie le gustaba Seta. Teman sus maleficios y las horribles criaturas que frecuentaba, pero haba que reconocer que su negocio iba en aumento. Al vender veneno a los preparadores de medicamentos destinados a curar enfermedades graves, empezaba a hacer fortuna. Aunque segua desconfiando de Rom, Serramanna se vea obligado a admitir que Seta resultaba un excelente sospechoso. Tras su fallida fechora, ya no se atreva a aparecer ante Ramss y afrontar la mirada de su amigo. Escondido en su casa, no estaba confesando? Serramanna necesitaba verlo. El ex pirata se haba acostumbrado a juzgar a sus adversarios por su aspecto y deba su supervivencia a su perspicacia. Cuando hubiera observado a Seta, se formara una opinin. Y ya que se ocultaba, el sardo lo sacara a la luz. En el lmite de los cultivos, Serramanna ech pie a tierra y at las riendas del caballo al tronco de una higuera. Murmur unas palabras al odo del animal para tranquilizarlo y avanz sin hacer ruido hacia la granja-laboratorio de Seta. Aunque la luna apenas era creciente, la noche estaba clara. La risa de una hiena no turb al sardo, que tena la sensacin de salir al abordaje de un navo tomndolo por sorpresa. El laboratorio estaba iluminado. Tal vez un interrogatorio algo intenso permitira obtener la verdad. Era cierto que Serramanna haba prometido no atropellar a los sospechosos, pero la necesidad no haca la ley? Prudente, se curv, rode un montculo y llego al edificio por detrs. Con la espalda pegada a la pared, el sardo escuch. Del interior del laboratorio llegaban unos gemidos. A qu desdichado torturaba el encantador de serpientes? Serramanna se desplaz como un cangrejo hasta una abertura y ech un vistazo. Potes, jarras, filtros, jaulas que contenan escorpiones y serpientes, cuchillos de diversos tamaos, cestos... Toda una serie de trastos colocados sobre tablas y bancos. En el suelo vio a un hombre y una mujer, desnudos y enlazados. Una esplndida nubia, de cuerpo esbelto y febril, lanzaba gemidos de placer. Su pareja, de cabellos negros y cabeza cuadrada era viril y corpulenta. El sardo se apart. Pese a que le gustaban las mujeres sin moderacin, no le interesaba ver cmo otros hacan el amor. No obstante, la belleza de aquella nubia lo haba emocionado. Interrumpir sus apasionados embates habra sido criminal; as pues se resign a esperar. Un Seta agotado seria ms fcil de interrogar.

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Divertido, pens en la hermosa menfita con la que cenara al da siguiente por la noche; segn su mejor amiga, apreciaba a los hombres fuertes y musculosos. Oy un ruido extrao a su izquierda. El sardo volvi la cabeza y vio una enorme cobra erguida, dispuesta a atacar. Ms vala evitar el combate. Retrocedi, choc con el muro y se detuvo en seco. Una segunda serpiente, semejante a la primera, le cortaba el paso. Atrs, bestias asquerosas! El pual del coloso no asust a las serpientes, que seguan amenazantes. Si lograba matar una, la otra le mordera. Qu sucede aqu? Desnudo, con una antorcha en la mano, Seta descubri al sardo. Vienes a robar mis productos... Mis fieles perros guardianes me evitan este tipo de disgustos. Son vigilantes y afectuosos. Lo malo para ti es que su beso es mortal. No irs a cometer un asesinato, Seta? Vaya, conoces mi nombre... De todos modos eres un ladrn atrapado en flagrante delito, con un pual en la mano. Legtima defensa, resolver el juez. Soy Serramanna, el jefe de la guardia personal de Ramss. Tu cara no me es desconocida. Por qu queras robarme? Slo deseo verte. A estas horas? No slo me impides hacer el amor con Loto, sino que adems mientes de manera grosera. Te he dicho la verdad. Y por qu estas sbitas ganas de verme? Exigencias de seguridad. Qu significa eso? Mi deber es proteger al rey. Acaso amenazo a Ramss? Yo no he dicho eso. Pero lo piensas, ya que has venido a espiarme. No tengo derecho a equivocarme. Las dos cobras se haban acercado al sardo. Los ojos de Seta estaban llenos de furor. No cometas una locura. Un antiguo pirata teme la muerte? Esta, s. Lrgate, Serramanna, y no me molestes nunca ms. Si no, no retendr a mis guardianes. A una seal de Seta, las cobras se apartaron. El sardo, empapado en sudor, pas entre ellas y camin recto hasta los cultivos. Su opinin era firme: Seta tena alma de criminal. Qu hacen? pregunt el pequeo Kha mirando a los campesinos que obligaban a avanzar a un rebao de corderos por un terreno rebosante de agua. Les hacen hundir los granos que han sembrado respondi Nedjem, el ministro de Agricultura. La crecida ha depositado una enorme cantidad de lgamo en las orillas y los cultivos; gracias a l, el trigo ser vigoroso y abundante. Son tiles estos corderos?

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Como las vacas y todos los animales de la creacin. El descenso de las aguas haba empezado. Los campesinos se haban puesto manos a la obra, felices de pisar el barro frtil que el gran ro haba trado en abundancia. Trabajaban desde muy temprano y slo tenan unos pocos das para aprovechar aquella tierra blanda y fcil de labrar. Tras el paso de la azada, rompiendo los terrones repletos de agua, el suelo que acababa de ser sembrado se cubra rpido, y los animales ayudaban a los hombres a enterar los granos. Es bonito el campo dijo Kha, pero prefiero los papiros y los jeroglficos. Deseas ver una granja? Si quieres. El ministro tom al pequeo de la mano. Caminaba de la misma manera que lea y escriba: con una inmensa seriedad, totalmente inhabitual para su edad. A Nedjem, el bueno, le haba conmovido el aislamiento del nio, que no reclamaba ni juguete ni compaero, y haba rogado a su madre, Iset la Bella, que le dejara actuar como preceptor. Le pareca indispensable sacar al hijo de Ramss de su prisin dorada y hacerle descubrir la naturaleza y sus maravillas. Kha no observaba como un nio sorprendido por un espectculo inslito y nuevo, sino como un escriba experimentado y dispuesto a tomar notas para hacer un informe a la administracin. La granja estaba formada por silos de grano, establos, un corral una panadera y un huerto. En el umbral de la propiedad, Nedjem y Kha fueron invitados a lavarse las manos y los pies. Luego el propietario los recibi, encantado con la visita de tan altas personalidades, y les ense sus ms hermosas vacas lecheras, alimentadas y mantenidas con sumo cuidado. Mi secreto consiste en llevarlas a pacer a buenos lugares confes. No tienen demasiado calor, comen hasta la saciedad y mejoran de semana en semana. La vaca es el animal de la diosa Hator declar el pequeo Kha; por ello es hermosa y dulce. El granjero se sorprendi. Quin os ha enseado eso, prncipe? Lo le en un cuento. Ya sabis leer? Quieres complacerme? Por supuesto! Dame un pedazo de caliza y un extremo de caa. S, s... en seguida... El granjero consult con la mirada a Nedjem, que aprob con un guio. Provisto de los tiles, el muchachito se aventur por el patio de la granja y luego por los establos, bajo la vigilancia de campesinos estupefactos. Una hora despus present a su anfitrin el pedazo de caliza cubierto de cifras. He contado bien afirm Kha; posees ciento doce vacas. El nio se frot los ojos y se refugi en la pierna de Nedjem. Ahora tengo sueo confes. El ministro de Agricultura lo tom en sus brazos. Kha ya dorma. Un nuevo milagro de Ramss, pens Nedjem.

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Tan atltico como Ramss, con los hombros anchos, la frente amplia coronada por una abundante cabellera, barbudo, con el rostro curtido por el sol, Moiss entr con lentitud en el despacho del rey de Egipto. Ramss se levant, los dos amigos se dieron un abrazo. Aqu trabajaba Seti, verdad? No he modificado nada, Moiss. Esta habitacin est impregnada de su pensamiento; ojal pueda inspirarme para gobernar. Una suave luz penetraba por las tres ventanas a claustra, cuya disposicin aseguraba una agradable circulacin de aire. El calor de finales del verano se volva agradable. Ramss abandon el silln real de respaldo recto y se sent en una silla de paja, frente a su amigo. Cmo te encuentras, Moiss? Mi salud es excelente, mi fuerza desocupada. Ya no tenemos mucho tiempo para vernos, y yo soy el nico responsable. Sabes que la ociosidad, incluso lujosa, me horripila. Apreciaba mi trabajo en Karnak. La corte de Menfis carece de seduccin? Los cortesanos me aburren. No dejan de cantar tus alabanzas y no tardarn en elevarte al rango de divinidad. Es estpido y despreciable. Criticas mis acciones? La crecida milagrosa, el fnix, la nueva era... son hechos indiscutibles que explican tu popularidad. Posees poderes sobrenaturales, eres un predestinado? Tu pueblo est convencido de ello. Y t, Moiss? A lo mejor es verdad. Pero t no eres el verdadero Dios. Lo he pretendido? Ten cuidado, Ramss; la adulacin de tu entorno podra conducirte a una vanidad inconmensurable. Conoces mal el papel y la funcin del faran. Adems me tomas por un mediocre. Slo intento ayudarte. Voy a darte la oportunidad. La mirada de Moiss brill de curiosidad. Me vuelves a enviar a Karnak? Tengo una tarea mucho ms importante que otorgarte, si ests de acuerdo. Ms importante que Karnak? El rey se levant y se apoy en la ventana. He concebido un inmenso proyecto del que he hablado con Nefertari. Ella y yo estimamos que haba que esperar una seal antes de concretarlo. La crecida y el fnix... El cielo me ha ofrecido dos seales, la Casa de Vida me ha confirmado que se abra una nueva era, segn las leyes de la astronoma. Terminar la obra empezada por mi padre, tanto en Karnak como en Abydos; pero este tiempo nuevo debe ser marcado por creaciones nuevas. Es vanidad, Moiss? Cada faran debe actuar as, segn la tradicin.

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Ramss pareci preocupado. El mundo est a punto de cambiar, los hititas constituyen una amenaza constante. Egipto es un pas rico y codiciado. stas son las verdades que me han llevado a concebir mi proyecto. Aumentar el poder del ejrcito? No, Moiss, desplazar el centro vital de Egipto. Quieres decir... Construir una nueva capital. El hebreo qued aturdido. Eso no es... una locura? La suerte de nuestro pas se jugar en su frontera noreste. Mi gobierno residir en el Delta, a fin de estar inmediatamente informado del menor acontecimiento que suceda en el Lbano, en Siria y en nuestros protectorados, constantemente amenazados por los hititas. Tebas seguir siendo la ciudad de Amn, una ciudad esplndida en la que se levantan el inmenso Karnak y el admirable Luxor, que embellecer. En la orilla oeste, la montaa del silencio vela para siempre sobre los Valles de los Reyes y las Reinas, y las moradas eternas de los seres rectos. Pero...Menfis? Menfis es la balanza de las Dos Tierras, la unin del Delta y del valle del Nilo; continuar siendo nuestra capital econmica y nuestro centro de regulacin interna. Pero es necesario ir ms al norte y ms al este, Moiss, no debemos abandonamos en nuestro soberbio aislamiento, no debemos olvidar que ya hemos sido invadidos, y que Egipto se presenta como una presa tentadora. La lnea de fortalezas no basta? En caso de peligro debo actuar muy de prisa. Cuanto ms cerca de la frontera est, menos tiempo tardarn en llegarme las informaciones. Crear una capital es una empresa peligrosa. Acaso no fracas Akenatn? Akenatn cometi errores imperdonables. El lugar que eligi en el medio Egipto, estaba condenado desde que pusieron la primera piedra. No buscaba la dicha de su pueblo, sino la realizacin de su sueo mstico. No se opuso a los sacerdotes de Amn, como t? Si el gran sacerdote de Amn es fiel a la Regla y al rey, por qu lo combatira? Akenatn crea en un dios nico y construy una ciudad para su gloria. Casi arruin el prspero pas que le haba legado su padre, el gran Amenhotep; Akenatn era un dbil y un indeciso, perdido en sus plegarias. Bajo su reinado, las potencias hostiles a Egipto conquistaron numerosos territorios que nosotros controlbamos. Insistes en defenderlos? Moiss vacil. Hoy su capital est abandonada. La ma ser construida para varias generaciones. Casi me das miedo, Ramss. Recupera el valor, amigo! Cuntos aos se necesitarn para hacer surgir una ciudad de la nada? Ramss sonri. No surgir de la nada. Explcate.

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Durante mis aos de formacin, Seti me hizo descubrir lugares esenciales. En cada viaje me transmita una enseanza que yo intentaba percibir. Ahora, esas peregrinaciones han cobrado sentido. Uno de esos lugares fue Avaris. Avaris, la ciudad maldita, la capital de los invasores hicsos? Seti llevaba el nombre de Set, el asesino de Osiris, pues su poder era tal que supo pacificar la fuerza de destruccin, al sacar de ella la luz oculta y utilizarla para construir. Y t quieres transformar Avaris en la ciudad de Ramss? Pi-Ramss, la ciudad de Ramss, capital de Egipto, ser efectivamente su nombre. Es una locura! Pi-Ramss ser magnfica y acogedora, los poetas cantarn su belleza. En cuntos aos? No he olvidado tu pregunta; es incluso debido a ella por lo que te he convocado. Temo comprender... Necesito a un hombre de confianza para supervisar los trabajos e impedir todo retraso. No tengo mucho tiempo, Moiss; Avaris debera ser transformada en PiRamss tan de prisa como sea posible. Has considerado un plazo? Menos de un ao. Imposible! Gracias a ti, no. Me crees capaz de desplazar piedras a la velocidad de un halcn y de ensamblarlas con slo la fuerza de mi voluntad? Piedras, no; ladrillos, s. Entonces, has pensado... En los numerosos hebreos que trabajan en la zona. Actualmente estn dispersos en varias aldeas. Si los renes, formars un formidable equipo de obreros cualificados, capaz de llevar a cabo una gigantesca empresa! Los templos no deben ser construidos en piedra? Har agrandar los que ya existen, la construccin se alargar durante varios aos. Con los ladrillos levantaremos los palacios, los edificios administrativos, las villas de los nobles, las casas grandes y pequeas. En menos de un ao, Pi-Ramss ser habitable y funcionar como capital. Moiss pareci dubitativo. Mantengo que es imposible. Por s solo, el plan... El plan est en mi cabeza! Lo dibujar yo mismo sobre papiro y t vigilars personalmente su ejecucin. Los hebreos son gentes ms bien dscolas. Cada clan tiene su jefe. No te pido que te conviertas en el rey de una nacin, sino en jefe de unas obras. Imponerme no ser fcil. Yo confo en ello. En cuanto se conozca el proyecto, otros hebreos intentarn tomar mi puesto. Crees que tendrn la posibilidad de obtenerlo? Moiss sonri a su vez.

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En los plazos que impones, creo que ser imposible tener xito. Construiremos Pi-Ramss, resplandecer bajo el sol del Delta e iluminar Egipto con su belleza. Al trabajo, Moiss.

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Abner, el ladrillero, ya no soportaba las injusticias con las que lo abrumaba Sary. El egipcio trataba a los obreros con desprecio y dureza porque era el esposo de la hermana de Ramss. Pagaba de menos las horas extras, haca trampa con las raciones de alimentos y negaba permisos con el pretexto de que el trabajo estaba mal hecho. Cuando Moiss resida en Tebas, Sary haba tenido que batirse en retirada. Desde su partida, redobl la agresividad. La vspera haba golpeado a un muchacho de quince aos con un bastn, acusndolo de no transportar los ladrillos lo bastante rpido de la fbrica al barco. Esta vez haba ido demasiado lejos. Cuando Sary se present a la entrada de la fbrica, los hebreos estaban sentados en crculo. Slo Abner permaneca de pie, delante de los capazos vacos. De pie y al trabajo! orden Sary, cuya delgadez se haba acentuado. Deberas pedirnos excusas declar Abner con calma. Qu palabra has empleado? El muchacho que has golpeado injustamente est en cama. Deberas excusarte tanto con l como con nosotros. Has perdido la cabeza, Abner? No reanudaremos el trabajo hasta que nos pidas perdn. La risa de Sary fue feroz. Eres ridculo, mi pobre Abner! Ya que te burlas de nosotros, te denunciaremos. Eres ridculo y estpido. Siguiendo mis rdenes, la polica ha llevado a cabo una investigacin y ha comprobado que el joven destajista fue vctima de un accidente, por culpa suya. Pero... eso es mentira! Su declaracin ha sido registrada por un escriba, en mi presencia. Si se echa atrs en lo dicho, lo acusarn de mentiroso. Cmo te atreves a desnaturalizar as la verdad? Si no reanudis inmediatamente el trabajo, las sanciones sern grandes. Debis entregar ladrillos para la nueva mansin del alcalde de Tebas, y no soporta los retrasos. Las leyes... No hables de las leyes, hebreo. Eres incapaz de comprenderlas. Si te atreves a denunciarme, tu familia y tus allegados lo pagarn. Abner tuvo miedo del egipcio. l y los dems obreros reanudaron el trabajo. Dolente, la esposa de Sary, cada vez estaba ms maravillada por la extraa personalidad de Ofir, el mago libio. A pesar de su rostro inquietante y su perfil de ave rapaz, pronunciaba palabras tranquilizadoras y hablaba del disco solar, Atn, con un calor comunicativo. Husped discreto, haba aceptado recibir a numerosos amigos de la hermana de Ramss, recordar lo injusto de la persecucin infligida a Akenatn y la necesidad de promover el culto a un dios nico. Ofir fascinaba a todo el mundo. Nadie sala indiferente de sus entrevistas; unos se transformaban, otros se convencan de que el mago era clarividente. Poco a poco teja una tela en la que retena las presas dignas de inters. A lo largo de varias semanas, la red de los partidarios de Atn y del reinado de Lita se haba ampliado,

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incluso si pareca lejos de poder jugar un papel cualquiera en la conquista del trono. Un movimiento de ideas tomaba cuerpo. Lita asista a las conversaciones, pero permaneca muda. La dignidad de la joven, su actitud, su moderacin consiguieron convencer a varios notables. Perteneca sin duda a una estirpe real que mereca ser tomada en consideracin. No deba, tarde o temprano, encontrar un puesto en la corte? Ofir no criticaba, no exiga nada. Con una voz grave y persuasiva, recordaba las profundas convicciones de Akenatn, la belleza de los poemas que l mismo haba compuesto en honor a Atn, su amor por la verdad. El amor y la paz: no era se el mensaje del rey perseguido y de su descendiente, Lita? Y ese mensaje anunciaba un magnfico futuro, digno de Egipto y de su civilizacin. Cuando Dolente present al mago al ex ministro de Asuntos Exteriores, Meba, se sinti orgullosa de s misma. Orgullosa de salir de su apata habitual, orgullosa de servir a una noble causa. Ramss la haba abandonado, el mago daba un sentido a su existencia. Con el rostro largo y tranquilizador, el porte noble e imponente, el antiguo diplomtico no ocult su desconfianza. Cedo ante vuestra insistencia, querida ma, pero nicamente para agradaros. Os doy las gracias, Meba; no lo lamentaris. Dolente condujo a Meba hasta el mago, sentado bajo una persea. Anudaba dos hilos para confeccionar una cuerdecita que servira como soporte de un amuleto. Se levant y se inclin. Es un gran honor para m recibir a un ministro. Ya no soy nada declar Meba, cido. La injusticia puede golpear a cualquiera y en cualquier momento. No es un consuelo. La hermana de Ramss intervino. Le he explicado todo a mi amigo Meba; quiz acepte ayudamos. No nos hagamos ilusiones, querida! Ramss me ha encerrado en una jubilacin dorada. Deseis vengaros de l afirm el mago con una voz reposada. No exageremos protest Meba. Me quedan algunos amigos influyentes que... Se ocuparn de sus propias carreras, no de la vuestra. Yo tengo otra meta: probar la legitimidad de Lita. Es una utopa. Ramss posee una personalidad de una fuerza excepcional, y no le entregar el poder a nadie. Adems, los milagros que han marcado su primer ao de reinado le han vuelto muy popular. Creedme, est fuera del alcance de cualquiera. Para vencer a un adversario de su talla no hay que combatir en su propio terreno. Cul es vuestro plan? Os interesa? Molesto, Meba palp el amuleto que llevaba al cuello. Pues bien... Mediante ese gesto acabis de dar una de las respuestas: la magia. Tengo la capacidad de romper las protecciones que rodean a Ramss. Ser largo y difcil, pero lo lograr.

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Asustado, el diplomtico retrocedi un paso. Soy incapaz de prestaros ayuda. Yo no os la pido, Meba. Pero hay otro terreno en el que se puede atacar a Ramss: el de las ideas. No os sigo. Los partidarios de Atn necesitan un jefe respetado y respetable. Cuando Atn elimine a los dems dioses, ese hombre jugar un papel de primera fila y derrocar a un Ramss debilitado e incapaz de actuar. Es...es muy arriesgado! Akenatn fue perseguido, Atn no. Ninguna ley prohbe su culto, sus adoradores son numerosos y estn decididos a imponerlo. Akenatn fracas, nosotros triunfaremos. Meba estaba turbado; sus manos temblaban. Me gustara pensarlo. No es excitante? pregunt la hermana del rey. Es un mundo nuevo que se abre ante nosotros, un mundo en el que tendremos nuestro verdadero puesto! S, sin duda... lo pensar. Ofir estaba muy satisfecho de la entrevista. Diplomtico prudente y miedoso, Meba no tena la envergadura de un jefe de clan. Pero detestaba a Ramss y soaba con reconquistar su rango. Incapaz de actuar, explotaba no obstante esta oportunidad consultando a su gua y amigo, Chenar, el hombre que Ofir quera manipular. Dolente le haba hablado largamente del nuevo ministro de Asuntos Exteriores, antes celoso de su hermano. Si no haba cambiado, Chenar avanzaba enmascarado, animado con el mismo deseo de destruir a Ramss. A travs de Meba, el mago terminara por entrar en contacto con ese poderoso personaje y hara de l su principal aliado. Despus de una agotadora e interminable jornada de trabajo el dedo gordo del pie derecho de Sary estaba rojo e hinchado, deformado por la artritis. Conduca a duras penas su carro oficial: permanecer de pie le resultaba insoportable. Su nica satisfaccin haba sido tomar medidas disciplinarias contra los hebreos, quienes por fin haban comprendido que era intil sublevarse contra l. Gracias a sus relaciones en la poltica tebaica y al apoyo del alcalde de la ciudad, poda tratar a los ladrilleros a su antojo y dar libre curso a su odio contra esa chusma. La presencia del mago y de su silenciosa musa empezaba a importunarle. Claro, los dos extraos personajes permanecan discretos, pero influenciaban demasiado a Dolente, cuya devocin hacia Atn se volva exasperante. A fuerza de aferrarse a su misticismo y de beber de las palabras de Ofir como del agua de un manantial, no abandonaba su deber conyugal? La alta y lasciva morena lo esperaba en el umbral de la villa. Busca ungento para masajearme orden; el dolor es intolerable. Eres demasiado delicado, querido. Yo, delicado? Desconoces lo pesado de mis das! La compaa de esos hebreos me deprime. Dolente lo tom por el brazo y lo llev a su habitacin. Sary se tendi sobre unos cojines, su esposa le lav los pies, se los perfum y le unt con ungento el dedo hinchado. Tu mago est an ah? Meba le ha hecho una visita. El ex ministro de Asuntos Exteriores?

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Se han entendido muy bien. Meba, partidario de Atn? Es un cobarde! An posee muchas relaciones, muchos notables lo respetan. Si consiente en ayudar a Ofir y a Lita, progresaremos. Acaso no concedes demasiada importancia a esos dos iluminados? Sary! Cmo te atreves a hablarme as? Est bien, est bien... No he dicho nada. Es nuestra nica posibilidad de reconquistar nuestro rango. Y adems la creencia en Atn es tan bella, tan pura... No se enternece tu corazn cuando Ofir habla de su fe? No cuenta ms tu marido que ese mago libio? Pero... No hay ni punto de comparacin! l te observa durante todo el da; yo vigilo a los hebreos holgazanes. Una rubia y una morena bajo el mismo techo... Tiene mucha suerte tu Ofir! Dolente dej de masajear el dedo enfermo. Deliras, Sary! Ofir es un sabio y un hombre de oraciones. Hace mucho tiempo que ya no piensa en... Y t, piensas an en ello? Me repugnas! Qutate el vestido, querida, y vuelve a masajearme. A m las plegarias me importan un pito. Ah, lo olvidaba! Qu, dime? Un mensajero real ha dejado una carta para ti. Tremela. Dolente desapareci. El dedo de Sary ya estaba menos dolorido. Qu quera la administracin? Sin duda nombrarle en otro puesto ms honorfico en el que, esta vez, evitara el contacto con los hebreos. La alta mujer morena reapareci con la misiva. Sary rompi el sello del papiro, lo desenroll y lo ley. Su rostro se crisp y sus labios quedaron privados de sangre. He sido convocado en Menfis con mi equipo de ladrilleros. Es... es maravilloso! La carta est firmada por Moiss, supervisor de las obras reales.

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Ningn ladrillero hebreo falt a la cita. Cuando las cartas de Moiss llegaron a las distintas aldeas en las que trabajaban, el entusiasmo fue general. Desde su estancia en Karnak, la reputacin de Moiss haba dado la vuelta a Egipto. Todos saban que defenda a sus hermanos de raza y no toleraba ninguna opresin. Ser amigo de Ramss le daba una ventaja notable; y ahora haba sido nombrado supervisor de las obras reales. Para muchos naca una inmensa esperanza. Acaso no mejorara el joven hebreo los salarios y las condiciones de trabajo? l mismo no esperaba semejante xito. Algunos jefes de clan estaban contrariados, pero las rdenes del faran no podan ser discutidas; as pues, se pondran bajo la autoridad de Moiss, que recorra el campo de tiendas establecido al norte de Menfis y se aseguraba de la comodidad y de la higiene. Sary le cort el paso. Cul es la razn de tu convocatoria? Pronto lo sabrs. Yo no soy hebreo! Varios jefes de equipo egipcios estn presentes aqu. Olvidas que mi esposa es la hermana del rey? Yo soy el supervisor de sus obras. Dicho de otra manera, me debes obediencia. Sary se mordi los labios. Mi recua de hebreos es muy indisciplinado. He adquirido la costumbre de manejar el garrote y no tengo intencin de cambiar. Bien manejado, el garrote abre el odo que est en la espalda; en caso de injusticia, el que maneja el garrote es quien debe ser golpeado. Me encargar de ello yo mismo. Tu arrogancia no me asusta. S ms desconfiado, Sary; tengo la capacidad de destituirte. No seras un excelente ladrillero? Jams te atreveras... Ramss me ha dado plenos poderes. No lo olvides. Moiss apart a Sary, que escupi en las huellas de los pasos del hebreo. El regreso a Menfis, del que Dolente se regocijaba tanto, amenazaba con ser un infierno. Aunque fue oficialmente informado de que su hermana mayor acompaaba a su marido, Ramss no reaccion. La pareja se haba instalado en una villa de medianas dimensiones donde albergaba al mago Ofir y a Lita, presentados como criados. El tro, a pesar de la relativa desaprobacin de Sary, estaba muy decidido a empezar de nuevo en Menfis lo que haban emprendido en Tebas. Debido a la gran cantidad de extranjeros que residan en la capital econmica del pas, la propagacin de la religin de Atn sera ms que en el sur, tradicionalista y hostil a las evoluciones religiosas. Dolente vea en eso una seal muy favorable para el xito de su empresa. Sary permaneca escptico y se preocupaba sobre todo de su propia suerte. Cul seria el contenido del discurso que Moiss iba a pronunciar ante miles de hebreos enfebrecidos? A la entrada del Ministerio de Asuntos Exteriores velaba una estatua de Thot, bajo la forma de un enorme babuino de granito rosa. El maestro de los jeroglficos, encarnado en este temible animal capaz de ahuyentar a una fiera, no haba separado las lenguas durante la creacin de las razas humanas? A ejemplo suyo, los diplomticos deban practicar varios idiomas, pues la exportacin de los signos

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sagrados, que los egipcios grababan en piedra, estaba prohibida. Durante su estancia en el extranjero, los embajadores y mensajeros hablaban la lengua del pas en el que se encontraban. Como los dems altos funcionarios del ministerio, Acha or en la capilla situada a la izquierda de la entrada al edificio y deposit narcisos en el altar de Thot. Antes de inclinarse ante los complejos informes de los que dependa la seguridad del pas era bueno implorar los favores del escriba divino. Una vez realizado el rito, el elegante y brillante diplomtico cruz varias salas en las que vio a unos funcionarios muy atareados, y pidi ser recibido por Chenar, que ocupaba un espacioso despacho en el mismo piso. Acha, por fin! Dnde estabais? He pasado una noche un poco frvola y he dormido ms tiempo de lo habitual. Mi ligero retraso os ha causado algn perjuicio? El rostro de Chenar estaba rojo e hinchado; sin duda alguna, el hermano mayor de Ramss era presa de una violenta emocin. Algn incidente grave? Habis odo hablar de la reunin de ladrilleros hebreos en el norte de Menfis? No he prestado mucha atencin. Yo tampoco, y ambos nos hemos equivocado! En qu nos concierne esa gente? Con la cabeza alargada y fija, y la voz untuosa, Acha slo experimentaba un profundo desdn respecto de los obreros, que no tena ocasin de frecuentar. Conocis la identidad del hombre que los ha convocado all y que en adelante llevar el ttulo de supervisor de las obras reales? Moiss! Qu tiene de sorprendente? Ya ha vigilado una obra en Karnak y se beneficia de una promocin. Si slo fuera eso... Ayer, Moiss se dirigi a los hebreos y les revel el proyecto de Ramss: construir una nueva capital en el Delta! Un largo silencio sucedi a esta revelacin. Acha, de ordinario tan seguro de s, acus el golpe. Estis seguro... S, Acha, completamente seguro! Moiss ejecuta las rdenes de mi hermano. Una nueva capital... Es imposible. No para Ramss! Es un simple proyecto? El faran en persona ha trazado el plan y ha elegido el emplazamiento: Avaris, la ciudad maldita de los ocupantes hicsos, de los que nos cost tanto deshacernos! De pronto, el rostro lunar de Chenar se ilumin. Y si...Ramss se ha vuelto loco? Como su empresa est destinada al fracaso, habr que llamar a hombres razonables. No seis optimista. Ramss corre riesgos enormes, cierto, pero su instinto es un buen gua. No poda tomar mejor decisin; implantando la capital al nordeste del pas, tan cerca de la frontera, dar una clara advertencia a los hititas. En vez de replegarse sobre s mismo, Egipto se muestra consciente del peligro y no cede un palmo de terreno. El rey ser informado muy de prisa de los manejos de sus enemigos y actuar sin tardanza. Chenar se sent, desengaado.

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Es una catstrofe. Nuestra estrategia se hunde. No seis pesimista. Por una parte, el deseo de Ramss quiz no se convierta en realidad. Por otra parte, por qu renunciar a nuestros planes? No es evidente que mi hermano toma en sus manos la poltica extranjera? No es una sorpresa, pero estar prisionero de las informaciones que recibir y a partir de las cuales apreciar la situacin. Dejmosle minimizar nuestro papel y obedezcmosle con deferencia. Chenar recuper la confianza. Tenis razn, Acha; una nueva capital no ser una muralla infranqueable. La reina madre, Tuya, haba vuelto a encontrar con emocin el jardn de su palacio de Menfis. Qu escasos haban sido los paseos en compaa de Seti, cun breves los aos pasados junto a l! Se acordaba de cada una de sus palabras, de cada una de sus miradas, a menudo haba soado con una vejez larga y apacible durante la cual desgranaran sus recuerdos. Pero Seti haba partido por los hermosos senderos del ms all, y ella caminaba sola por este jardn maravilloso, poblado de granados, tamarindos y azufaifas. A un lado y a otro de la avenida haba acianos, anmonas, altramuces y rannculos. Un poco fatigada, Tuya se sent cerca del estanque de lotos, bajo un cenador cubierto de glicinas. Cuando Ramss se dirigi a ella, desapareci su tristeza. En menos de un ao de reinado, su hijo haba adquirido tanta seguridad que la duda pareca expulsada para siempre de su espritu. Gobernaba con el mismo vigor que su padre, como si una fuerza inagotable lo habitara. Ramss abraz a su madre con ternura y respeto, y se sent a su derecha. Necesito hablarte. Por eso estoy aqu, hijo mo. Apruebas la eleccin de los hombres que forman mi gobierno? Te acuerdas del consejo de Seti? El que me ha guiado: Escruta el alma de los hombres, busca dignatarios de carcter firme y recto, capaces de emitir un juicio imparcial sin traicionar su juramento de obediencia. Lo he logrado? Slo los prximos aos lo dirn. Ya temes una revuelta? Voy de prisa, la revuelta es inevitable. Las susceptibilidades se mostrarn exacerbadas, los intereses contrariados. Cuando tuve la idea de esta nueva capital, fue un fulgor, un rayo de luz que atraves mi pensamiento y se impuso en m como una verdad indestructible. Eso se llama sia, intuicin directa, sin razonamiento y sin anlisis. Seti tom numerosas decisiones gracias a ella, estimaba que se transmita de corazn de faran a corazn de faran. Apruebas la construccin de Pi-Ramss, mi ciudad? Ya que sia le habl a tu corazn, por qu necesitas mi opinin? Porque mi padre est presente en este jardn, y t y yo omos su voz. Las seales han aparecido, Ramss; con tu reinado se abre una nueva era. PiRamss ser tu capital. Las manos de Ramss se unieron a las de su madre. Vers la ciudad, madre, y te gustar. Tu proteccin me preocupa. Serramanna vigila constantemente.

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Quiero hablar de tu proteccin mgica. Piensas construir tu templo de millones de aos? He elegido dnde levantarlo, pero le doy prioridad a Pi-Ramss. No olvides ese templo. Si las fuerzas de las tinieblas se desencadenan contra ti, l ser tu mejor aliado.

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El lugar era magnfico. Una tierra frtil, amplios campos, hierba en abundancia, senderos bordeados de flores, manzanos cuyos frutos tenan gusto a miel, un olivar de rboles vigorosos, estanques llenos de peces, salinas, extensiones de papiros altos y tupidos: as se presentaba el campo de Avaris, la ciudad odiada, reducida a unas casas y a un templo del dios Set. Fue ah donde Seti confront a Ramss con el poder. Sera ah donde Ramss construira su capital. La belleza y la lujuria del lugar sorprendieron a Moiss. Los hebreos y los contramaestres egipcios formaban parte de la expedicin que guiaba Ramss en persona, acompaado de su len y de su perro. Con la mirada al acecho, Serramanna y una decena de exploradores haban precedido al monarca para asegurarse de que ningn peligro lo amenazaba. La aldea de Avaris dormitaba bajo el sol. Slo albergaba a unos funcionarios sin futuro, campesinos de gestos lentos y recogedores de papiros. El lugar pareca abocado al olvido y al eterno ritmo de las estaciones. La expedicin, que sali de Menfis, se detuvo en la ciudad santa de Helipolis, donde Ramss hizo ofrendas a su protector, Ra. Luego pas por Bubastis, ciudad de la diosa de la dulzura y del amor, Bastet, que se encarnaba en una gata, y haba recorrido la rama pelusiana1 del Nilo a la que llamaban las aguas de Ra. Cercana al lago Manzala, Avaris se encontraba en el extremo occidental del camino de Horus, una pista que llevaba a Siria-Palestina por el litoral del Sina. Un emplazamiento estratgico de primera importancia constat Moiss mirando el plano que le haba confiado Ramss. Comprendes las razones de mi eleccin? Prolongadas mediante un canal, las aguas de Ra nos permitirn comunicar con los grandes lagos que bordean el istmo de El-Qantara. En caso de urgencia, llegaremos rpidamente en barco a la fortaleza de Sel y a los fortines de la frontera. Reforzar la proteccin del este del Delta, controlar la ruta de las invasiones y ser informado en seguida del menor disturbio que suceda en nuestros protectorados. Aqu, el verano ser agradable; las guarniciones no sufrirn calor y estarn dispuestas a intervenir en todo momento. Eres muy previsor estim Moiss. Cmo reaccionan tus hombres? Parecen felices de trabajar bajo tus rdenes. Aunque la mejor motivacin no es el sustancial aumento de salario que les has concedido? No hay victoria sin generosidad. Quiero una ciudad esplndida. Moiss se inclin de nuevo sobre el plano. Seran construidos cuatro templos mayores: en occidente, el de Amn, el oculto; al sur, el de Set, el amo del lugar; en oriente, el de Astart, la diosa siria; al norte, el de Uadjet, la diosa verde, garante de la prosperidad del lugar. Junto al templo de Set haba un gran puerto fluvial, unido a las aguas de Ra y a las aguas de Avaris, dos anchos canales que rodearan la ciudad y le garantizaran un perfecto suministro de agua potable. Alrededor del puerto se situaran los almacenes, los graneros, las fbricas y los talleres. Ms al norte, en el centro de la ciudad, el palacio real, los edificios administrativos, las villas de los nobles y los barrios de viviendas, en los que se codearan los grandes y los humildes. Del palacio saldra la arteria principal, que

La rama pelusiana, uno de los tres grandes brazos del Delta, llamado as porque desembocaba en Pelusa (cerca de Tell Farameh), ciudad situada en el extremo oriental del Delta.

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comunicara en lnea recta con el templo de Ptah, el Creador, mientras dos grandes avenidas llevaran, por la izquierda, hacia el de Amn y, por la derecha, hacia el de Ra. El santuario de Set estaba ms aislado, al otro lado del canal que una las aguas de Ra y las aguas de Avaris. En cuanto al ejrcito, contara con cuatro cuarteles, uno entre la rama pelusiana y los edificios oficiales, los otros tres a lo largo de las aguas de Avaris, el primero detrs del templo de Ptah, el segundo cerca de los barrios populares, y el tercero prximo a los templos de Ra y de Astart. A partir de maana, unos especialistas abrirn talleres de fabricacin de tejas barnizadas manifest Ramss. De la casa ms modesta a la sala de recepcin del palacio proliferarn colores brillantes. Tambin es necesario construir edificios. Tal ser tu papel, Moiss. Con el ndice de la mano derecha, Moiss identific uno a uno los edificios cuyas dimensiones haban sido precisadas por el monarca. La obra es gigantesca pero entusiasmadora. Sin embargo... Sin embargo? Sin que tu majestad se moleste, falta un templo. Yo lo vera bien en el espacio libre entre los santuarios de Amn y de Ptah. A qu divinidad estara dedicado? A la que crea la funcin del faran. No ser en este templo donde celebrars tu fiesta de regeneracin? Para que este rito se lleve a cabo, un faran debe haber reinado treinta aos. Emprender desde hoy la construccin de semejante templo sera una injuria al destino. De todos modos has dejado el espacio libre. No pensar en ello habra sido una injuria a mi suerte. En el ao treinta de mi reinado, durante esa fiesta, estars en la primera fila de los dignatarios, en compaa de nuestros amigos de infancia. Treinta aos... Qu suerte nos reserva Dios? Por ahora nos ordena crear juntos la capital de Egipto. He repartido a los hebreos en dos grupos. El primero llevar los bloques de piedra hasta las obras de los templos, donde trabajarn bajo la direccin de los maestros de obra egipcios. El segundo fabricar miles de ladrillos destinados a tu palacio y a los edificios civiles. La coordinacin entre los grupos de produccin ser dificultosa. Temo que mi popularidad sea destrozada rpidamente. Sabes cmo me llaman los hebreos? Masha, el salvado de las aguas! T tambin has realizado un milagro? Es una vieja leyenda babilnica que les gusta mucho; han hecho un juego de palabras con mi verdadero nombre, Moiss, aquel que naci, pues estiman que yo, un hebreo, estoy bendecido por los dioses. Acaso no he recibido la educacin de los nobles y no soy amigo del faran? Dios me ha salvado de las aguas de la miseria y del infortunio. Un hombre que se beneficia de tanta suerte merece ser seguido. Razn por la cual los ladrilleros me conceden su confianza. Que no carezcan de nada. Te doy el poder de utilizar los graneros reales en caso de necesidad. Construir tu capital, Ramss. Los ladrilleros hebreos formaban una corporacin celosa de su habilidad. Llevaban una corta peluca negra sujeta por una cinta blanca que dejaba las orejas descubiertas, eran partidarios del bigote y la barba corta, y tenan la frente estrecha y

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el labio inferior grueso. Sirios y egipcios intentaban rivalizar con ellos, pero los mejores especialistas eran los hebreos y lo seguiran siendo. El trabajo era duro, estrechamente vigilado por contramaestres egipcios, pero correctamente pagado y dividido por numerosos das de permiso. Adems, en Egipto, la alimentacin era buena y abundante, y hospedarse no tena demasiados problemas. Incluso los ms animosos lograban construirse agradables moradas con materiales de desecho. Moiss no haba disimulado que, en las obras de Pi-Ramss, el ritmo de trabajo seria ms intenso que de costumbre; pero la importancia de las primas compensara esta molestia. Participar en la construccin de la nueva capital enriquecera a ms de un hebreo, a condicin de que no economizara el sudor. Tres obreros, a ritmo normal, podan fabricar de ochocientos a novecientos ladrillos de pequeo tamao por da; en Pi-Ramss habra que moldear piezas de tamao considerable1 que serviran de fundamento para la colocacin de otros ladrillos, de dimensiones ms modestas y producidos en serie. Estos fundamentos eran responsabilidad de los maestros de obras y de los picapedreros, no de los ladrilleros. Desde el primer da, los hebreos comprendieron que la vigilancia de Moiss no se debilitara. Los que haban esperado concederse largas siestas bajo un rbol redujeron sus pretensiones y se rindieron a la evidencia: el ritmo sera sostenido hasta la inauguracin oficial de la capital. Como sus colegas, Abner se decidi a sudar para mezclar lgamo del Nilo con paja picada y obtener, en un periquete, la mezcla. Varias reas2 haban sido puestas a disposicin de los obreros, que mojaban el lgamo con el agua sacada de una zanja unida a un canal. Luego, con gran entusiasmo acompaado por cnticos, trabajaban el material con la azada y el pico para hacer ms resistentes los futuros ladrillos. Abner era enrgico y hbil; en cuanto la arcilla le pareca de buena calidad, llenaba con ella un capazo, que un pen llevaba sobre la espalda hasta el taller en el que se verta en un molde rectangular de madera. El desmoldado era una operacin delicada a la que a veces asista Moiss personalmente. Los ladrillos eran dispuestos en el suelo, donde se secaban durante cuatro das antes de ser apilados y transportados a las diversas obras, empezando por los ms claros. Modesto material, el ladrillo de lgamo del Nilo bien fabricado se mostraba de una resistencia notable; cuando las hileras estaban correctamente colocadas, incluso poda desafiar siglos. Entre los hebreos naci una verdadera emulacin; exista el aumento de salario y las primas, cierto, pero tambin el orgullo de participar en una empresa colosal y de ganar la apuesta que se les haba impuesto. En cuanto la exaltacin disminua, Moiss les daba nuevo impulso, y millares de ladrillos perfectos salan de los moldes. Pi-Ramss naca, Pi-Ramss surga del sueo de Ramss para convertirse en algo real. Maestros de obras y picapedreros, respetando el plano del rey, edificaban slidos cimientos. Incansables, los trabajadores traan a destajo los ladrillos que fabricaban los hebreos. Bajo el sol, una ciudad tomaba cuerpo. Abner, al final de cada jornada, admiraba a Moiss. El jefe de los hebreos iba de un grupo a otro, verificaba la calidad de los alimentos, enviaba a descansar a los enfermos y a los obreros demasiado agotados. Al contrario de lo que haba pensado, su popularidad no dejaba de crecer. Gracias a las primas que ya haba atesorado, Abner le regalara una hermosa mansin a su familia, aqu mismo, en la nueva capital.
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38x18x12 centmetros. De 6.000 m cada una aproximadamente.

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Ests orgulloso de ti mismo, Abner? El rostro delgado de Sary llevaba impreso una alegra malsana. Qu quieres de m? Soy tu jefe de equipo. Lo has olvidado? Hago mi trabajo. Mal. Explicate? Has estropeado varios ladrillos. Es falso! Dos contramaestres han comprobado tus errores y han redactado un informe. Si se lo entrego a Moiss, sers despedido y sin duda condenado. Por qu estas invenciones, por qu estas mentiras? Te queda una solucin: comprar mi silencio con tus ganancias. As pues, tu falta ser borrada. Eres un chacal, Sary! No tienes eleccin, Abner. Por qu me detestas? Eres un hebreo, entre tantos otros; t pagas por los dems, eso es todo. No tienes derecho! Respndeme, en seguida. Abner baj los ojos. Sary era el ms fuerte.

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En Menfis, Ofir se senta ms a gusto que en Tebas. La gran ciudad albergaba a numerosos extranjeros, la mayora perfectamente integrados en la poblacin egipcia. Entre ellos, adeptos de la doctrina de Akenatn en los que el mago reanim la fe desfalleciente, prometindoles que les dara, en un futuro prximo, dicha y prosperidad. Aquellos que tuvieron la suerte de ver a Lita, siempre silenciosa, se sintieron muy impresionados. Nadie dud de que por sus venas corriera sangre real y que era la heredera del rey maldito. El discurso paciente y persuasivo del mago haca maravillas, y la villa menfita de la hermana de Ramss serva de marco para fructferas entrevistas que, da tras da, permitan aumentar el nmero de partidarios del dios nico. Ofir no era el primer extranjero que propagaba las ideas originales, pero s era el nico que intentaba resucitar la hereja desechada por los sucesores de Akenatn. Su capital y su sepultura haban sido abandonadas, ningn cortesano haba sido inhumado en la necrpolis cercana a la ciudad de Atn. Y todos saban que Ramss, tras haber sometido a su voluntad a la jerarqua de Karnak, no tolerara ningn disturbio religioso. Ofir tambin tuvo cuidado en destilar en dosis infinitesimales crticas contra el rey y su poltica, sin provocar la reprobacin. El mago progresaba. Dolente le trajo zumo de algarroba fresco. Parecis cansado, Ofir. Nuestra tarea reclama ardor en todos los instantes. Cmo se encuentra vuestro marido? Est muy descontento. Segn su ltima carta, pasa su tiempo reprendiendo a hebreos holgazanes y mentirosos. No obstante, se pretende que la construccin de la capital adelanta de prisa. Segn la opinin general ser esplndida. Pero dedicada a Set, seor del mal y de los poderes tenebrosos! Ramss intenta ahogar la luz y ocultar el sol. Debemos impedir que triunfe. Estoy convencida de ello, Ofir. Necesito vuestro apoyo, lo sabis. Me autorizis a utilizar los recursos de mi ciencia para impedir a Ramss que destruya Egipto? La mujer morena y lasciva se mordisque los labios. Ramss es mi hermano! Ofir tom suavemente las manos de Dolente. Ya nos ha hecho mucho dao! Por supuesto, respetar vuestra decisin, pero por qu dudar ms tiempo? Ramss avanza! Y cuanto ms avanza, ms se refuerzan sus protecciones mgicas. Si aplazamos nuestra intervencin, lograr aniquilarlas? Es tan grave... Sed consciente de vuestras responsabilidades, Dolente. An puedo actuar pero pronto ser demasiado tarde. La hermana del rey titubeaba en pronunciar una condena definitiva. Ofir le solt las manos. Quiz existe otro medio. En qu pensis?

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El rumor pretende que la reina Nefertari est encinta. Ya no es un rumor! Basta con mirarla. Sents afecto por ella? Ni el ms mnimo. Esta noche, uno de mis compatriotas me traer lo necesario. Me encerrar en mi habitacin! grit Dolente antes de desaparecer. El hombre lleg en medio de la noche. La villa estaba silenciosa, Dolente y Lita dorman. Ofir abri la puerta de la mansin, tom el saco que le tenda el mercader y le pag con dos sbanas de lino que Dolente haba dado al mago. La transaccin slo dur unos instantes. Ofir se encerr en una pequea habitacin de la villa, a la que le haba tapiado todas las ventanas. Una nica lmpara de aceite dispensaba una dbil luz. En una mesa baja, el mago dispuso el contenido del paquete: una estatuilla de mono, una mano de marfil, una burda figura de mujer desnuda, un minsculo pilar, y otra figura de mujer que tena serpientes en las manos. El mono le ofrecera la tcnica del dios Thot; la mano, la capacidad de actuar; la mujer desnuda, la de golpear los rganos genitales de la reina; el pilar volvera duradero su ataque; la mujer con serpientes destilara el veneno de la magia negra en el cuerpo de Nefertari. La tarea de Ofir no pareca fcil. La reina posea una fuerte personalidad y, durante su coronacin, se haba beneficiado de protecciones invisibles, anlogas a las de Ramss. Pero el embarazo haca menos eficaces sus defensas. Otra vida se alimentaba de la de Nefertari y la privaba poco a poco de sus fuerzas. Se necesitaran al menos tres das y tres noches para que el maleficio tuviera una posibilidad de xito. Ofir estaba un poco decepcionado de no atacar directamente a Ramss, pero la prohibicin de su hermana se lo impeda. Cuando hubiera conquistado la mente de Dolente, perseguira una meta ms ambiciosa. Por el momento deba contentarse con debilitar al adversario. Abandonando la gestin de los asuntos corrientes a Ameni y a sus ministros, Ramss iba con frecuencia a la obra de Pi-Ramss. Gracias al impulso de Moiss y a una rigurosa organizacin de trabajo, la obra progresaba a pasos agigantados. La alegra reinaba entre los obreros; no slo los alimentos seguan siendo excelentes y abundantes, sino que tambin las primas anunciadas eran pagadas con regularidad, teniendo en cuenta el esfuerzo de cada uno. Los ms animosos amasaran un hermoso peculio y podran instalarse en la nueva capital o en cualquier otra ciudad en la que compraran una pequea extensin de terreno. Adems, un servicio de sanidad bien equipado se ocupaba de los enfermos y dispensaba cuidados gratuitos; al contrario que en otras obras, la de Pi-Ramss no sufra con la presencia de simuladores que intentaban obtener un permiso pretextando males imaginarios. El rey se preocupaba de la seguridad; varios contramaestres velaban por ello permanentemente. Slo hubo que lamentar unos heridos leves durante la colocacin de bloques de granito en el lugar del templo de Amn. Gracias a la rotacin de los equipos, observada con minuciosidad, los hombres no llegaban al lmite de sus fuerzas. Cada seis das, dos jornadas de descanso les permitan distenderse y recuperarse. Moiss era el nico que no se conceda tiempo libre. Comprobaba, evitaba los conflictos, tomaba decisiones urgentes, reorganizaba equipos desfallecientes, peda el material que faltaba, redactaba informes, dorma una hora despus del almuerzo y tres horas por la noche. Viendo que tenan un jefe de excepcional vitalidad, los ladrilleros hebreos le obedecan al menor gesto. Jams haban estado a las rdenes de un hombre que defenda tan bien sus intereses.

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Abner le habra hablado a Moiss de las afrentas que le haca sufrir Sary, pero tema las represalias, debido a las buenas relaciones del egipcio con la polica. Si Abner fuera sealado como perturbador, sera expulsado del pas y jams volvera a ver a su mujer y a sus hijos. Desde que pagaba, Sary ya no lo hostigaba y casi se mostraba amable. Como lo ms duro pareca haber pasado, el hebreo se encerr en el silencio y amold los ladrillos con el mismo ardor que sus colegas. Aquella maana, Ramss visit la obra. En cuanto fue anunciada la llegada del monarca, los hebreos se lavaron meticulosamente, se recortaron barbas y bigotes, se sujetaron la peluca de fiesta con una cinta blanca nueva y alinearon los ladrillos uno al lado de otro en un orden impecable. Del primer carro que se detuvo ante la fbrica descendi un gigante acorazado y armado, cuyo porte asust. Alguno de los obreros mereca sanciones disciplinarias? El despliegue de unos veinte arqueros hizo an ms pesada la atmsfera. Mudo, Serramanna pas entre las hileras de hebreos, inmviles e inquietos. Cuando se sinti satisfecho de su inspeccin, el sardo hizo seas a uno de sus soldados para que abriera el camino al carro real. Los ladrilleros se inclinaron ante el faran, quien los felicit uno a uno, llamndolos por su nombre. El anuncio de la distribucin de pelucas nuevas y la entrega de jarras de vino blanco del Delta provoc una explosin de alegra; pero el presente que emocion ms a los obreros fue la atencin que el rey tuvo por los ladrillos recientemente moldeados. Tom varios en la mano y los sopes. Perfecto declar. Raciones dobles durante una semana y un da de descanso suplementario. Dnde se encuentra vuestro jefe de equipo? Sary sali de la fila. El ex ayo de Ramss era el nico que no se regocijaba de la visita del monarca. l, antao brillante profesor y cortesano ambicioso, tema volver a ver al rey, contra el que haba conspirado. Has realizado tus nuevas funciones, Sary? Agradezco a vuestra majestad habrmelas confiado. Sin la clemencia de mi madre y de Nefertari, tu castigo habra sido ms rudo. Soy consciente de ello, majestad, e intento, mediante mi actitud, borrar mis faltas. Son imborrables, Sary. El remordimiento que roe mi corazn es peor que un cido. Debe de ser muy suave para permitirte sobrevivir tanto tiempo a tu crimen. No puedo esperar el perdn de vuestra majestad? Ignoro esa nocin, Sary; se vive en la Regla o fuera de la Regla. Has mancillado a Maat, y tu alma ser vil para siempre. Que Moiss no tenga que quejarse de ti, si no ya no tendrs ocasin de perjudicar a nadie. Juro a vuestra majestad que... Ni una palabra ms, Sary. Y algrate de tener la suerte de trabajar en la edificacin de Pi-Ramss. Cuando el rey subi de nuevo a su carro, unas aclamaciones surgieron de los pechos. De mala gana, Sary se mezcl al concierto.

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Como estaba previsto, los templos crecan ms lentamente que los edificios profanos. Sin embargo, la entrega de los bloques se efectuaba sin retraso, y los especialistas en arrastrar las barcazas desde tierra, entre los cuales haban numerosos hebreos, los traan con regularidad a las obras. Gracias a la intensa actividad de los ladrilleros, el palacio real, cuyas partes en piedra eran confiadas a especialistas, formaba ya una masa impresionante en el corazn de la capital. Los primeros barcos de transporte atracaban, los almacenes estaban abiertos, de los talleres de carpintera salan muebles de lujo, la fbrica de telas barnizadas empezaba su produccin. Los muros de las villas parecan surgir de la tierra, los barrios de la ciudad adquiran forma, los cuarteles pronto albergaran las primeras tropas. El lago del palacio ser esplndido anunci Moiss; preveo el final de su excavacin para mediados del mes prximo. Tu capital ser hermosa, Ramss, pues est construida con amor. T eres el principal artfice de este xito. Slo en apariencia. Has sido t quien ha trazado el plano; yo lo he ejecutado. El rey percibi un matiz de reproche en el tono de su amigo. Cuando iba a pedirle una explicacin, un mensajero del palacio de Menfis se acerc a l a galope tendido. Serramanna le oblig a pararse a unos diez metros del monarca. Jadeante, el mensajero salt a tierra. Es necesario regresar con urgencia a Menfis, majestad... La reina... la reina est enferma. Ramss tropez con el doctor Pariamakh, el jefe de los mdicos de palacio, cincuentn docto y autoritario, con manos largas y finas. Cirujano experimentado, se le consideraba un internista notable, pero severo con sus pacientes. Quiero ver a la reina exigi Ramss. La reina duerme, majestad. Las enfermeras le han masajeado el cuerpo con aceite mezclado con un somnfero. Qu sucede? Temo un parto prematuro. No es...peligroso? El riesgo es mayor, en efecto. Os ordeno salvar a Nefertari. El pronstico del nacimiento sigue siendo favorable. Cmo lo sabis? Mis servicios han procedido al examen habitual, majestad. Han colocado cebada y trigo en dos sacos de tela que fueron regados varios das seguidos con la orina de la reina. Y de la misma manera que han germinado la cebada y el trigo, ella tambin dar a luz; y ya que el trigo germin primero, puedo deciros que ser una nia. He odo decir lo contrario. El doctor Pariamakh se qued helado. Vuestra majestad se confunde con otra experiencia en la cual se utiliza trigo candeal y cebada, que se cubre con tierra. Queda esperar que la semilla, salida de vuestro corazn hasta llegar al corazn de la reina, se haya fijado bien en la columna vertebral y en los huesos de la criatura. Un esperma de buena calidad producir una

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excelente mdula espinal y una perfecta mdula sea. Debo recordaros que el padre forma los huesos y los tendones y la madre, la carne y la sangre? Pariamakh no estaba descontento del curso de medicina de que acababa de descargar sobre su prestigioso alumno. Dudis de mis conocimientos fisiolgicos de antiguo alumno del Kap, doctor? Claro que no, majestad! No habis previsto este incidente. Majestad, mi ciencia tiene ciertos lmites y... Mi poder no los tiene, doctor, y exijo un nacimiento feliz. Majestad... S, doctor? Vuestra propia salud merece gran atencin. An no he tenido el honor de examinaros, como me imponen los deberes de mi cargo. No pensis ms en ello, yo no conozco la enfermedad. Avisadme en cuanto la reina se despierte. El sol declinaba cuando Serramanna autoriz al doctor Pariamakh a entrar en el despacho del rey. El mdico pareca incmodo. La reina est despierta, majestad. Ramss se levant. Pero... Hable, doctor! Pariamakh, que se haba jactado ante sus colegas de poder domear a su ilustre cliente, echaba de menos a Seti, a quien sin embargo juzgaba rebelde y desagradable. Ramss era una tormenta, cuya clera era preferible evitar. La reina acaba de ser llevada a la sala de parto. Haba exigido verla! Las comadronas han estimado que no haba que perder un segundo. Ramss rompi el clamo con el que escriba. Si Nefertari mora, tendra fuerzas para reinar? Seis comadronas de la Casa de Vida, que llevaban una tnica larga y un ancho collar de turquesas, ayudaron a caminar a Nefertari hasta la sala de parto, un pabelln aireado y adornado con flores. Como las dems mujeres de Egipto, la reina parira desnuda, con el busto recto, en cuclillas sobre piedras cubiertas por un lecho de caas. stas simbolizaban el destino de cada recin nacido, cuya duracin de vida era fijada por Thot. La primera comadrona sujetara a la reina con su cuerpo; la segunda intervendra en cada fase del parto; la tercera recibira al nio en sus manos abiertas; la cuarta administrara los primeros cuidados; la quinta era la nodriza; y la sexta presentara a la reina dos llaves de vida, hasta el momento en que el nio lanzara su primer grito. Conscientes del peligro, las seis mujeres mostraban sin embargo una calma perfecta. Despus de haber masajeado largamente a Nefertari, la comadrona jefe haba aplicado cataplasmas en el bajo vientre y le haba vendado el abdomen. Juzgando necesario acelerar un alumbramiento que se anunciaba doloroso, haba introducido en la vagina una pasta formada de trementina, cebolla, leche, hinojo y sal. Para aminorar el sufrimiento, utilizara tierra cocida molida con aceite tibio y untara las partes genitales.

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Las seis comadronas saban que la lucha de Nefertari sera larga y su resultado incierto. Que la diosa Hator conceda un hijo a la reina cant montonamente una de ellas, que ninguna enfermedad le alcance. Desaparece, demonio, que llegas con las tinieblas y entras solapadamente, con el rostro vuelto hacia atrs. No abrazars a este nio, no lo dormirs, no lo perjudicars, no te lo llevars. Que el espritu venga a l y lo anime, que ningn maleficio lo alcance, que las estrellas le sean favorables. Cuando cay la noche, las contracciones se hicieron ms frecuentes. Entre los dientes de la reina se introdujo una pasta a base de habas, para permitirle apretar los dientes sin herirse a s misma. Seguras de su tcnica, concentradas, recitando las antiguas frmulas contra el dolor, las seis comadronas ayudaron a la reina de Egipto a dar a luz. Ramss no soportaba la impaciencia. Cuando el doctor Pariamakh volvi a aparecer por dcima vez crey que el rey iba a saltarle a la garganta. Ya acab por fin? S, majestad. Nefertari? La reina est viva, con buena salud, y tenis una hija. Tambin con buena salud? Eso es... algo ms delicado. Ramss apart al mdico y se precipit hacia el pabelln de parto. Una comadrona lo limpiaba. Dnde estn la reina y mi hija? En una habitacin del palacio, majestad. Quiero saber la verdad! La nia est muy dbil. Deseo verlas. Relajada, radiante pero agotada, Nefertari dorma. La comadrona jefe le haba hecho tomar una pocin sedante. El beb era de una belleza notable. Fresca, con los ojos a la vez asombrados y curiosos, la hija de Nefertari y de Ramss ya saboreaba la vida como un milagro. El rey la tom en brazos. Es magnfica! Qu temis? El cordn del amuleto que debamos ponerle alrededor del cuello se ha roto. Es un mal presagio, majestad, muy mal presagio. Se ha formulado la prediccin? Esperamos a la profetisa. sta se present minutos ms tarde y, con las seis comadronas, recre la cofrada de las siete de Hator, encargadas de percibir el destino del recin nacido. Formando un crculo alrededor de l, unieron sus pensamientos para desvelar el futuro. Su meditacin dur ms tiempo de lo habitual. Con aspecto sombro, la profetisa sali del grupo y avanz hacia el rey. El momento no es propicio, majestad. Somos incapaces de... No mientas. Podemos equivocarnos.

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S sincera, te lo ruego. El destino de esta nia se jugar en las prximas veinticuatro horas. Si no encontramos un medio para apartar a los demonios que roen su corazn, vuestra hija no sobrevivir la prxima noche.

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La nodriza, de excelente salud, fue la encargada de amamantar a la hija de la pareja real. El mismo doctor Pariamakh haba controlado la leche, que deba tener el agradable olor de la harina de algarrobo. Para asegurar una vigorosa subida de la leche, la nodriza bebi zumo de higuera y comi espina dorsal de pescado, cocida y triturada con aceite. Para desesperacin de la nodriza y del mdico, el beb se negaba a alimentarse. Probaron con otra nodriza, pero tampoco tuvo xito. La ltima solucin, una leche excepcional conservada en una vasija en forma de hipoptamo, no dio mejores resultados. El beb no bebi el lquido untuoso que sala de los pezones del animal. El mdico humedeci los labios de su pequea paciente y se aprestaba a envolverla en una tela hmeda cuando Ramss la tom en sus brazos. Es necesario hidratar, majestad! Vuestra ciencia es intil. Mi fuerza la mantendr con vida. Apretando a su hija contra su pecho, el rey fue a la cabecera del lecho de Nefertari. A pesar de su agotamiento, la reina segua radiante. Soy tan feliz! No est bien protegida? Cmo te sientes? Estoy bien, no te preocupes por nada. Has pensado en el nombre de nuestra hija? Ese papel le corresponde a la madre. Se llamar Meritamn, la amada de Amn, y ver tu templo de millones de aos. Mientras daba a luz he tenido un extrao pensamiento... Hay que construirlo sin tardanza, Ramss... Ese templo ser tu mejor muralla contra el mal, estaremos unidos en l contra la adversidad. Tu deseo se har realidad. Por qu estrechas a nuestra hija tan fuerte? La mirada de Nefertari era tan clara, tan confiada, que Ramss fue incapaz de disimularle la verdad. Meritamn est enferma. La reina se incorpor y agarr la mueca del rey. Qu enfermedad tiene? Se niega a alimentarse, pero yo la curar. Cansada, la reina dej de luchar. Ya he perdido un hijo, las fuerzas de las tinieblas quieren llevarse a nuestra hija... La noche me persigue. Nefertari se desvaneci. Vuestras conclusiones, doctor? pregunt Ramss. La reina est muy dbil respondi Pariamakh. La salvaris? Lo ignoro, majestad. Si sobrevive, no podr tener ms hijos; un nuevo embarazo sera fatal para ella. Y nuestra hija? No comprendo nada; ahora est tan tranquila! Quiz la hiptesis de las comadronas sea la buena, pero me parece absurda. Hablad!

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Creen en un maleficio. Un maleficio, aqu, en mi palacio? Precisamente por eso juzgo esta idea inverosmil. Sin embargo, quiz deberamos convocar a los magos de la corte... Y si el responsable fuese uno de ellos? No, slo me queda una nica posibilidad. Meritamn se haba dormido en los poderosos brazos de Ramss. La corte bulla en rumores. Nefertari habra dado a luz a un segundo hijo nacido muerto y la reina estara a punto de sucumbir. Ramss, presa de desesperacin, habra perdido la razn. Chenar no se atreva a creer estas excelentes noticias, pero esperaba que no estuvieran del todo desprovistas de fundamento. Dolente y l se dirigieron a palacio. Chenar intent poner un rostro grave y afligido, pero su hermana pareca derrumbada de verdad. Llegaras a ser una excelente actriz, mi hermana querida. Estos acontecimientos me trastornan. Sin embargo, no quieres ni a Ramss ni a Nefertari. Ese nio... Ese nio no tiene la culpa. Qu importancia puede tener! Se te ve muy sensible de repente. Si el rumor es fundado, nuestro futuro se despeja. Dolente no se atreva a confesar a Chenar que el maleficio exitoso del mago Ofir era la verdadera causa de su turbacin. Para haber logrado romper el destino de la pareja real, el libio dispona de un raro dominio sobre las fuerzas ocultas. Ameni, ms plido que de costumbre, recibi a Dolente y a Chenar. Dadas las circunstancias declar este ltimo, hemos pensado que el rey deseara tener junto a l a su hermano y a su hermana. Lo lamento, prefiere estar solo. Cmo se encuentra Nefertari? La reina descansa. Y la nia? pregunt Dolente. El doctor Pariamakh est con ella. No tenis noticias ms precisas? Hay que esperar. Mientras Chenar y Dolente abandonaban el palacio, vieron pasar a Serramanna y a sus soldados flanqueando a un hombre sin peluca, mal afeitado y vestido con una tnica de piel de antlope de mltiples bolsillos. Se dirigan hacia los apartamentos privados de la pareja real con mucha premura. Seta! Eres mi ltima esperanza. El encantador de serpientes se acerc al rey y contempl al beb que tena en brazos. No me gustan las criaturas, pero sta es una pequea maravilla. La obra de Nefertari, por supuesto. Meritamn, nuestra hija, va a morir, Seta. De qu ests hablando? De un maleficio. Aqu, en palacio? Lo ignoro.

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Cmo se manifiesta? Rehsa alimentarse. Y Nefertari? Est muy mal. Supongo que el querido doctor Pariamakh ha dejado de luchar. Est desamparado. Es su actitud normal. Coloca suavemente a tu hija en su cuna. Ramss lo hizo. En cuanto abandon los brazos de su padre, Meritamn respir con dificultad. Slo tu poder la mantiene con vida... Es lo que tema. Pero... en que pensis en este palacio? Esta nia ni siquiera lleva un amuleto protector! De uno de los bolsillos, Seta sac un amuleto con forma de escarabajo, lo at al extremo de una cuerdecita con siete nudos y lo coloc en el cuello de Meritamn. Sobre el escarabajo haba un texto: La muerte ladrona no se apoderar de m, la luz divina me salvar. Vuelve a coger a tu hija y breme las puertas del laboratorio orden Seta. Crees que logrars... Luego charlaremos. No tenemos mucho tiempo. El laboratorio del palacio tena varias secciones. Seta se encerr en la habitacin donde se almacenaban caninos inferiores de hipoptamo macho, que superaban a veces setenta centmetros de largo y diez de ancho. Tall uno en forma de creciente lunar con extremos alargados y, despus de haber pulido la superficie sin deteriorar el marfil, grab en l varias figuras destinadas a rechazar las fuerzas malficas, surgidas de la noche para matar a la madre y a la hija. Seta eligi aquellas que le parecan mejor adaptadas a la situacin: un grifo alado con cuerpo de len y cabeza de halcn, un hipoptamo hembra manejando un cuchillo, una rana, un sol resplandeciente, un enano barbudo con serpientes en cada mano. Describindolas en voz alta, las volvi eficaces. Les orden cortar la garganta de los demonios machos y hembras, pisotearlos, lacerarlos y ahuyentarlos. Luego prepar una pocin a base de veneno de vbora para abrir la boca del estmago; incluso en dosis infinitesimales, tal vez sera demasiado violenta para el organismo de una nia de pecho. Cuando Seta sali, el doctor Pariamakh se precipit sobre l, enloquecido. Hay que actuar de prisa, la nia est empeorando. Frente al sol poniente, Ramss sostena a su hija en brazos, abandonada y confiada. A pesar de su magnetismo, la respiracin del beb se volva irregular. El hijo de Nefertari, el nico hijo de su unin que podra vivir... Si Meritamn mora, Nefertari no lo superara. La clera llen el corazn del rey, una clera que desafiara a las tinieblas reptantes y salvara a su hija de los maleficios. Seta entr en la habitacin. En la mano llevaba el marfil esculpido. Esto debera parar el maleficio explic. Pero no ser suficiente. Si queremos reparar los daos causados en el interior del cuerpo y permitirle que se alimente, ser necesario hacerle beber este remedio. Al enunciar su composicin, el doctor Pariamakh se sobresalt. Me opongo a ello, majestad! Ests seguro del resultado, Seta? Es realmente peligroso. Te toca decidir a ti. Actuemos.

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Seta coloc el marfil sobre el pecho de Meritamn. Tendida en su cuna, con sus grandes ojos inquisitivos, la nia respir apaciblemente. Ramss, Seta y el doctor Pariamakh permanecieron silenciosos. El talismn pareca eficaz, pero su proteccin seria duradera? Diez minutos ms tarde, Meritamn se agit y llor. Que traigan una estatua de la diosa Opet orden Seta; regreso al laboratorio. Doctor, humedezca los labios del beb y sobre todo no haga nada ms! Opet, el hipoptamo hembra, era la patrona de las comadronas y de las nodrizas. En el cielo tomaba la forma de una constelacin que impeda a la Osa Mayor, de naturaleza setiana, por lo tanto portadora de un enorme poder, encontrar la paz de Osiris resucitado. Llena de leche materna y cargada de energa positiva por los magos de la Casa de Vida, la estatua de Opet fue colocada a la cabecera de la cuna. Su presencia calm a la nia. Meritamn se volvi a dormir. Seta reapareci con un marfil mgico toscamente tallado en cada mano. Es escueto declar, pero tendra que ser suficiente. Coloc el primero sobre el vientre del beb y el segundo sobre sus pies. Meritamn no tuvo ninguna reaccin. Ahora, un campo de fuerzas positivas la protege. El hechizo est roto, el maleficio es inoperante. Est salvada? pregunt el rey. Slo el amamantamiento la arrancar de la muerte. Si la boca de su estmago permanece cerrada, morir. Dale tu pocin. Dsela tu mismo. Con suavidad, Ramss separ los labios de su hija, profundamente dormida y verti el lquido mbar en la boquita. El doctor Pariamakh haba vuelto la cabeza. Segundos ms tarde, Meritamn abri los ojos y grit. De prisa dijo Seta, la teta de la estatua! Ramss levant a su hija, Seta sac el vstago metlico que tapaba el seno de donde se derramaba la leche, el rey peg los labios del beb al orificio. Meritamn bebi con voluptuosidad, detenindose apenas para recuperar el aliento, y lanz suspiros de contento. Qu deseas, Seta? Nada, Ramss. Te nombro director de los magos de palacio. Que se las arreglen sin m! Cmo se encuentra Nefertari? Es sorprendente. Maana pasear por el jardn. Y la pequea? Su sed de vivir es inextinguible. Qu han predicho las siete hadas? El velo negro que cubra el destino de Meritamn se ha desgarrado; ellas han visto un vestido de sacerdotisa, una mujer de gran nobleza y las piedras de un templo. Una existencia austera, no? Mereces ser rico, Seta.

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Mis serpientes, mis escorpiones y Loto me bastan. Tus crditos de investigacin sern ilimitados. En cuanto a tu produccin de veneno, el palacio la comprar, al mejor precio, para distribuirla a los hospitales. Rechazo los privilegios. ste no lo es. Ya que tus productos son excelentes, tu remuneracin debe ser elevada y tu trabajo alentado. Si me atreviera... Atrvete. An te queda vino tinto del Fayum, del ao tercero de Seti? Te enviar varias nforas maana mismo. Eso me costar bastantes redomas de veneno! Permteme que te las regale. No me gustan los regalos, sobre todo viniendo del rey. Es el amigo quien te ruega que aceptes este presente. Cmo has adquirido la ciencia que ha salvado a Meritamn? Las serpientes me lo han enseado casi todo, Loto ha hecho el resto. La tcnica de las brujas nubias es incomparable. El amuleto que tu hija lleva al cuello le evitar muchos sinsabores, a condicin de que sea vuelto a cargar cada ao. Una villa oficial os espera, a Loto y a ti. En plena ciudad! No hablas en serio... Cmo estudiaramos las serpientes? Necesitamos el desierto, la noche y el peligro. A propsito de peligro... Este maleficio es inhabitual. Explcate. He tenido que emplear grandes recursos, pues el ataque era serio. Hay maleficio extranjero en este asunto, sirio, libio o hebreo; si no hubiera utilizado tres marfiles mgicos, no habra logrado romper el campo de fuerzas negativas. Y no quiero recordar la voluntad de hacer morir de hambre a un nio de pecho... Un espritu particularmente perverso, en mi opinin. Un mago de palacio? Me sorprendera. Tu enemigo est familiarizado con las fuerzas del mal. Volver a hacerlo? Puedes estar seguro de ello. Cmo podemos identificarlo e impedir que vuelva a perjudicar a alguien? No tengo la menor idea. Un demonio de esta talla sabe disimularse con arte consumado. Quiz ya te hayas cruzado con l; te habr parecido amable e inofensivo. Quiz se oculta en un antro inaccesible. Cmo puedo proteger a Nefertari y a Meritamn? Utilizando los medios que han probado su eficacia: amuletos y ritual de invocacin a las fuerzas benficas. Y si es insuficiente? Ser necesario desplegar una energa superior a la del mago negro. As pues, crear un hogar que la produzca. El templo de millones de aos... Ramss no tendra un aliado ms eficaz. Pi-Ramss creca. An no era una ciudad, pero edificios y casas tomaban forma, dominados por la imponente masa del palacio, cuyos basamentos de piedra emulaban tanto a los de Tebas como a los de Menfis. El ardor en la tarea no flaqueaba. Moiss pareca

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infatigable, la intendencia segua siendo ejemplar. Viendo el resultado de sus esfuerzos, los constructores de la nueva capital, desde los maestros de obra a los peones, deseaban ver la culminacin de la obra. Haba algunos que tenan la intencin de establecerse en la ciudad edificada por sus manos. Dos jefes de clan, celosos del xito de Moiss, haban intentado cuestionar su autoridad. Sin esperar siquiera que el joven hebreo se defendiera, la totalidad de los ladrilleros haba exigido que permaneciera en su puesto. Desde ese instante, Moiss, sin ser consciente de ello, apareca cada vez ms como el rey sin corona de un pueblo sin pas. Construir aquella capital le robaba tanta energa que sus angustias se haban disipado. Ya no se preguntaba acerca del dios nico y slo se preocupaba por la buena organizacin de las obras. El anuncio de la llegada de Ramss le regocij. Unos pjaros de mal agero se haban referido a la muerte de Nefertari y de su hija. Durante unos das, la atmsfera haba estado cargada. Para desmentir el rumor, Moiss haba apostado que el rey no tardara en visitar la ciudad en construccin. Ramss le dio la razn. Serramanna no pudo impedir que los obreros formaran un pasillo de honor al paso del carro real. Queran tocarle para conseguir un poco de la magia del faran. El sardo maldijo a ese joven monarca que no tena ninguna consideracin por las medidas de seguridad y se expona al pual de un agresor. Ramss fue derecho a la villa provisional que ocupaba Moiss. Cuando el faran ech pie a tierra, el hebreo se inclin; una vez en el interior y al abrigo de las miradas, los dos amigos se dieron un abrazo. Si continuamos as, tu insensata apuesta est a punto de ser ganada. Ests adelantado en los plazos? As es. Hoy quiero verlo todo. Te llevars muchas sorpresas. Cmo se encuentra Nefertari? La reina est muy bien, nuestra hija tambin. Meritamn ser tan bella como su madre. No estuvieron a punto de morir? Seta las ha salvado. Con sus venenos? Se ha convertido en un experto en magia y disip el maleficio que afectaba a mi esposa y a mi hija. Moiss qued estupefacto. Quin se ha atrevido a provocarlo? An lo ignoramos. Hay que ser infame para atacar a una mujer y su hijo, y loco para herir a la esposa y a la hija del faran! Me he preguntado si esta horrible agresin no est vinculada con la construccin de Pi-Ramss. Muchos notables estn en contra de que cree esta nueva capital. No, es imposible... Entre el descontento y el crimen, el abismo es demasiado grande. Si el culpable fuera un hebreo, cul sera tu reaccin? Un criminal es un criminal, sea cual sea su pueblo. Pero creo que te equivocas. Si te enteras de cualquier cosa, no me lo ocultes.

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No confas en m? Te hablara as si no lo hiciera? Ningn hebreo concebira semejante fechora. Debo ausentarme durante varias semanas, Moiss, te confo mi capital. Cuando regreses, ya no la reconocers. No tardes demasiado; no nos gustara posponer la inauguracin.

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En esos primeros das de un mes de junio sofocante, Ramss festejaba el inicio de su segundo ao de reinado. Ya haba pasado un ao desde la partida de Seti hacia el reino de las estrellas. El barco de la pareja real se haba inmovilizado a la altura de Gebel Silsileh, en el lugar en el que las dos orillas se estrechaban. Segn la tradicin, el genio del Nilo resida all, y el faran deba despertarlo para que se convirtiera en el padre nutricio e hiciera subir las aguas. Tras haber hecho la ofrenda de leche y vino, y pronunciado las plegarias rituales, la pareja real entr en una capilla excavada en la roca. All reinaba una temperatura agradable. Has hablado con el doctor Pariamakh? pregunto Ramss a Nefertari. Me ha prescrito un nuevo tratamiento para borrar las ltimas trazas de fatiga. Nada ms? Me ha ocultado la verdad a propsito de Meritamn? No, tranquilzate. Qu debera haberme dicho? El valor no es la mayor virtud de ese buen doctor. De qu cobarda es culpable? Has sobrevivido de milagro al parto. El rostro de Nefertari se ensombreci. No tendr otro nio, verdad? Y no te dar un hijo. Kha y Meritamn son los herederos legtimos de la Corona. Ramss debe tener otros nios y otros hijos. Si estimas que retirarme a un templo es indispensable... El rey estrech a su esposa contra s. Te amo, Nefertari. T eres el amor y la luz, t eres la reina de Egipto. Nuestras almas estn unidas para siempre, nadie podr separarnos. Iset te dar hijos. Nefertari... Es necesario, Ramss, es necesario. T no eres un hombre como los dems, t eres el faran. En cuanto llegaron a Tebas, la pareja real se dirigi al sitio en el que sera edificado el templo de millones de aos de Ramss. El lugar les pareci grandioso y cargado de una energa que se alimentaba a la vez de la montaa de Occidente y de la llanura frtil. Me he equivocado al descuidar esta fundacin en provecho de la capital confes Ramss. La advertencia de mi madre y el atentado perpetrado contra ti y nuestra hija me han abierto la mente. Slo un templo de millones de aos nos proteger del mal oculto en las tinieblas. Noble y resplandeciente, Nefertari recorri la amplia extensin de arena y de rocas que pareca abocada a la esterilidad. Como Ramss, gozaba de una complicidad con el sol; se deslizaba sobre su piel sin quemarla y la iluminaba con sus rayos. En esos momentos inmviles era la diosa de las fundaciones, cuyos pasos sacralizaban el terreno elegido. La gran esposa real surga de la eternidad y la grababa en aquella tierra quemada por el sol, marcada ya con el sello de Ramss.

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Los dos hombres se tropezaron en la pasarela del barco real y se quedaron inmviles, cara a cara. Seta era ms bajo que Serramanna, pero igual de ancho de hombros. Las miradas se enfrentaron. Esperaba no volver a verte cerca del rey, Seta. Me aflige mucho decepcionarte. Se habla de un mago negro que ha puesto en peligro la vida de la reina y de su hija. Todava no lo has identificado? Ramss est muy mal rodeado. Nadie te ha cerrado el pico? Prubalo, si eso te divierte. Pero desconfa de mis serpientes. Es una amenaza? Lo que t pienses me es indiferente. Sea cual sea su hbito, los piratas siempre sern piratas. Si confiesas tu crimen, me hars ganar tiempo. Para ser jefe de seguridad, ests muy mal informado. Ignoras que he salvado a la hija de la pareja real? Pamplinas! Eres un vicioso, Seta. Y t tienes la mente torcida. En el mismo instante en que intentes perjudicar al rey, te partir el crneo con mi puo. La pretensin va a sofocarte, Serramanna. Probmoslo, quieres? Agredir sin razn a un amigo del rey te conducir a prisin. Pronto residirs en ella. T me preceders, sardo. Mientras tanto, aprtate de mi camino. Adnde vas? A reunirme con Ramss y, bajo sus rdenes, purificar el sitio de su futuro templo de los reptiles que lo habran elegido como domicilio. Te impedir daar, brujo. Seta apart a Serramanna. En vez de decir estupideces, seria mejor que protegieras al rey. Ramss se recogi varias horas en la capilla de culto a su padre, en el interior del templo de Gurnah, en la orilla oeste de Tebas. El rey haba depositado sobre el altar unos racimos de uva, higos, bayas de enebro y pias de pino. En este lugar de reposo, el alma de Seti viva en paz, alimentada por la esencia sutil de las ofrendas. All fue donde Seti anunci que Ramss le sucedera. El joven prncipe no sinti el peso de las palabras de su padre. Viva un sueo, bajo la sombra protectora de un gigante cuyo pensamiento se mova como la barca divina a travs de los espacios celestes. Cuando la corona roja y la corona blanca fueron puestas sobre su cabeza, Ramss haba abandonado para siempre la quietud del heredero del trono para afrontar un mundo cuya rudeza no sospechaba. En las paredes de ese templo, unos dioses sonrientes y graves sacralizaban la vida; un faran resucitado les renda homenaje y comulgaba con el invisible. En el exterior, los hombres, la humanidad con su coraje y su cobarda, su rectitud y su hipocresa, su generosidad y su avidez. Y l, Ramss, en medio de esas fuerzas contrarias, encargado de mantener el vnculo entre los humanos y los dioses, cualesquiera que fueran sus deseos y sus debilidades.

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Slo reinaba desde haca un ao pero haca mucho tiempo que ya no se perteneca. Cuando Ramss subi en el carro de Serramanna, que sujetaba las riendas, el sol declinaba. Adnde vamos, majestad? Al Valle de los Reyes. He hecho registrar los barcos que forman la flotilla. Nada sospechoso? Nada. El sardo estaba nervioso. No tienes nada ms que decirme, Serramanna? En realidad no, majestad. Ests seguro de ello? Acusar sin pruebas seria una falta grave. Has identificado al mago negro? Mi opinin no tiene ningn valor. Slo cuentan los hechos. Al galope, Serramanna. Los caballos se lanzaron hacia el Valle, cuyo acceso estaba vigilado permanentemente por soldados. En este final de un da de verano, el calor se haba acumulado en la roca, que lo devolva, y se tena la sensacin de penetrar en un horno en el que uno perecera asfixiado. Sudando y jadeante, el oficial responsable del destacamento se inclin ante el faran y le garantiz que ningn ladrn se introducira en la tumba de Seti. Pero Ramss no se dirigi a la morada eterna de su padre, sino a la suya. Terminada la jornada de trabajo, los picapedreros limpiaban sus herramientas y las guardaban en canastos. La visita repentina del soberano interrumpi las conversaciones; los artesanos se reunieron detrs del maestro de obras, que acababa de redactar su informe diario. Hemos excavado el largo pasillo hasta la sala de Maat. Puedo enseroslo, majestad? Djame solo. Ramss franque el umbral de su tumba y descendi una escalera bastante corta excavada en la roca, que corresponda a la entrada del sol en las tinieblas. En las paredes del pasillo que segua haban grabado jeroglficos dispuestos en columnas verticales, unas plegarias que una figura del faran eternamente joven diriga al poder de la luz, del que enumeraba los nombres secretos. Luego se desvelaban las horas de la noche y las pruebas de la cmara oculta que deba superar el viejo sol para esperar renacer en la maana. Despus de haber cruzado aquel reino de las sombras, Ramss se vio venerando las divinidades, presentes en el ms all como lo haban sido en la tierra. Admirablemente dibujadas, pintadas con colores vivos, recreaban al rey permanentemente. A la derecha estaba la sala del carro real con cuatro pilares. All seran conservados el timn, la caja, las ruedas y las dems piezas del carro ritual de Ramss, para que fuera reconstruido en el otro mundo y permitiera al monarca desplazarse por l, derribando a los enemigos de la luz.

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Ms all, el pasillo se estrechaba. Lo decoraban las escenas y los textos rituales de la abertura de la boca y de los ojos, practicada sobre la estatua del rey, transfigurada y resucitado. Luego reinaba otra vez la roca, apenas desbastada por los cinceles de los picapedreros. Necesitaran varios meses para abrir y decorar la sala de Maat y la morada de oro en la que sera instalado el sarcfago. La muerte de Ramss se construa ante l, tranquila y misteriosa. Ninguna palabra faltara en el lenguaje de la eternidad, ninguna escena en el arte de lo invisible. El joven rey evolucionaba por el ms all de su persona terrestre, participaba de un universo en el que las leyes superaban para siempre el entendimiento humano. Cuando el faran sali de su tumba, una noche apacible reinaba en el Valle de sus antepasados.

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El segundo profeta de Amn, Doki, corri al palacio de Tebas, en el que el rey acababa de convocar a los principales dignatarios de la jerarqua de Karnak. Pequeo, con el crneo afeitado, la frente estrecha, la nariz y el mentn prominentes, y una mandbula que recordaba la de un cocodrilo, Doki tema llegar tarde debido a la estupidez de su secretario, que haba omitido prevenirlo con urgencia, cuando verificaba las cuentas del escriba de los rebaos. El imbcil sera enviado a una granja, lejos de la comodidad de los despachos del templo. Serramanna registr a Doki y lo dej entrar en la sala de audiencias del faran. Frente a l, sentado en un asiento provisto de brazos, se hallaba el viejo Neb, gran sacerdote y primer profeta de Amn. Arrugado, con los hombros cados, haba colocado su dolorida pierna izquierda sobre un cojn y aspiraba de un frasco de esencia de flores. Queris perdonarme, majestad. Mi retraso... No hablemos ms. Dnde se encuentra el tercer profeta? Es el encargado de los ritos de purificacin en la Casa de Vida y desea permanecer recluido. De acuerdo. Y Bakhen, el cuarto profeta? En la obra de Luxor. Por qu no est aqu? Supervisa la difcil colocacin de los obeliscos. Si queris que le haga venir inmediatamente... Es intil. La salud del gran sacerdote de Karnak es satisfactoria? No respondi Neb con voz fatigada. Me desplazo con dificultad y paso la mayor parte del tiempo en la sala de archivos. Mi predecesor haba descuidado unos rituales antiguos que deseo poner de nuevo al da. Y t, Doki, ests ms preocupado por los asuntos de este mundo? Es sumamente necesario, Majestad! Bakhen y yo nos preocupamos de la gestin de esta propiedad bajo el control de nuestro venerado gran sacerdote. Mis jvenes subordinados han comprendido que mal pie no impide buen ojo precis Neb. La misin que el rey me ha confiado ser realizada sin descanso, y no tolerar ni inexactitud ni pereza. La firmeza del tono sorprendi a Ramss. Aunque pareca agotado, el viejo Neb mantena firmemente el timn. Vuestra presencia es una gran dicha, majestad. Significa que el nacimiento de vuestra nueva capital no implica el abandono de Tebas. No era mi intencin, Neb. Qu faran digno de su funcin podra descuidar la ciudad de Amn, el dios de las victorias? Por qu alejarse de ella? La pregunta pareca cargada de reproches. No corresponde al gran sacerdote de Amn discutir la poltica de Egipto. Lo admito de buen grado, majestad, pero no le corresponde preocuparse por el futuro de su templo? Que Neb est tranquilo. Acaso la gran sala de columnas Karnak no es la ms bella y la ms amplia jams construida? Os lo agradezco, majestad; pero permitid a un viejo sin ambicin que os pregunte la verdadera razn de vuestra presencia aqu.

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Ramss sonri. Quin es ms impaciente, Neb, t o yo? En vos arde el fuego de la juventud, en m se impone la voz del reino de las sombras. El poco tiempo que me queda por vivir me prohbe los discursos intiles. Los mandobles entre Ramss y Neb dejaron a Doki sin habla. Si el gran sacerdote continuaba desafiando as al monarca, su clera no tardara en estallar. La familia real est en peligro revel el faran. He venido a Tebas para buscar la proteccin mgica que necesita. Cmo pensis actuar? Fundando mi templo de millones de aos. Neb apret su bastn. Os lo apruebo, pero primero es necesario acrecentar el ka, ese poder del que sois depositario. De qu manera? Terminando el templo de Luxor, el santuario del ka por excelencia. No barres hacia dentro, Neb? En otras circunstancias, sin duda habra intentado influenciaros poco o mucho, pero la gravedad de vuestras palabras me ha disuadido de ello. Es en Luxor donde se acumula el poder que Karnak necesita para hacer resplandecer lo divino, es se el que necesitis para reinar. Tendr en cuenta vuestra opinin, gran sacerdote, pero te ordeno preparar el ritual de fundacin de mi templo de millones de aos, que ser levantado en la orilla de Occidente. Para calmar la fiebre que se haba apoderado de l, Doki bebi varias copas de cerveza fuerte. Sus manos temblaban, un sudor helado corra a lo largo de su espalda. Despus de haber sufrido tantas injusticias, por fin la suerte le sonrea! l, el segundo profeta de Amn, condenado a envejecer en ese puesto subalterno, era depositario de un secreto de Estado de la mayor importancia! Al confiarse, Ramss haba cometido un error que Doki explotaba, con la esperanza de acceder a la funcin de gran sacerdote. El templo de millones de aos... Una ocasin inesperada, la solucin que le pareca inaccesible! Pero deba calmarse, no actuar con precipitacin, no perder un segundo, pronunciar las palabras justas, saber callarse. Su posicin de segundo profeta le permita sustraer los productos que le serviran de moneda de cambio, suprimiendo algunas lneas en los inventarios. Como supervisor de los escribas controladores, no corra ningn riesgo. No se ilusionaba, posea verdaderamente la capacidad de llevar semejante proyecto a buen fin? Ni el gran sacerdote ni el rey eran nios crdulos. Al menor paso en falso, sera desenmascarado. Pero semejante posibilidad no se volvera a presentar. Un faran no construa ms que un nico templo de millones de aos. Situado a media hora de camino de Karnak, Luxor estaba unido al inmenso templo de Amn por una avenida bordeada de esfinges protectoras. Utilizando los archivos de la Casa de Vida, que contenan los secretos del cielo y de la tierra, y leyendo los libros de Thot, Bakhen haba trazado un plan que permitira ampliar Luxor conforme a la voluntad expresada por Ramss desde el primer ao de su reinado. Gracias al apoyo de Neb, los trabajos haban avanzado de prisa. Aadido al santuario Amenhotep, un gran patio de cincuenta y dos metros de ancho por cuarenta y ocho de largo albergara unas estatuas de Ramss. Ante el elegante piln, de sesenta y cinco metros de ancho, seis colosos que representaban al faran custodiaran el acceso al

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templo del ka, mientras dos obeliscos, de veinticinco metros de alto, se alzaran hacia el cielo para disipar las fuerzas nocivas. La hermosa piedra de arenisca, de una belleza inigualable, los muros cubiertos de electro, el suelo de plata haran de Luxor la obra maestra del reinado de Ramss. Los mstiles para oriflamas, afirmando la presencia de lo divino, tocaran las estrellas. Pero el espectculo al que Bakhen asista desde haca al menos una hora lo suma en la desesperacin. Procedente de las canteras de Asun, una barcaza de setenta metros de largo, que transportaba el primero de los dos obeliscos, giraba sobre s misma en medio del Nilo, atrapada por un remolino que no sealaba ninguna carta de navegacin. En la parte delantera del pesado navo de sicomoro, el marinero, que sondeaba sin cesar el ro con una larga prtiga para evitar la varada en un banco arena, haba visto demasiado tarde el peligro. Aterrorizado, el hombre de la caa haba hecho una falsa maniobra; en el mismo instante en que ste caa al agua, uno de los dos timones se rompa. El otro, bloqueado, haba quedado inservible. Los movimientos desordenados de la barcaza haban desequilibrado el cargamento. Al correrse, el obelisco, monolito de doscientas toneladas, haba roto varias cuerdas que aseguraban su estabilidad. Otras amenazaban con ceder. Pronto, el gigantesco bloque de granito rosa caera al ro. Bakhen apret los puos y llor. Este naufragio era un espantoso fracaso del que no se repondra. Con toda justicia sera considerado el responsable de la prdida de un obelisco y de la muerte de varios hombres. No haba sido l, demasiado apresurado, quien haba ordenado la salida de la barcaza sin esperar la crecida? Inconsciente de los peligros que haca correr a la tripulacin, Bakhen se haba credo superior a las leyes de la naturaleza. El cuarto profeta de Amn habra dado con gusto su vida para impedir este desastre. Pero el barco cabeceaba cada vez ms, y unos siniestros crujidos probaban que el casco no tardara en romperse. El obelisco era un perfecto acierto. Slo faltaba el dorado del piramidin, que habra resplandecido bajo los rayos del sol. Un obelisco condenado a desaparecer en el fondo del Nilo. En la orilla, un hombre gesticulaba. Un gigante bigotudo con casco y armado, cuyas protestas se perdan en el viento violento. Bakhen se dio cuenta de que se diriga a un nadador, al que le suplicaba que regresara. Pero ste avanzaba de prisa en direccin al barco a la deriva. Corriendo el riesgo de ahogarse o perecer golpeado por un remo, logr alcanzar la proa de la barcaza y trepar a lo largo del casco ayudndose con un cabo. El hombre empu el timn bloqueado que dos manos intentaban en vano poner de nuevo en marcha. Con una fuerza increble, apoyndose en sus talones, los msculos de sus brazos y de su pecho al borde del estallido, logr hacer que se moviera la pesada pieza de madera. El barco dej de dar vueltas sobre s mismo y se inmoviliz unos instantes, paralelo a la orilla. Aprovechando un viento favorable, el hombre de la caa logr salir del remolino, ayudado en seguida por unos remeros que haban recuperado la confianza. Cuando la barcaza atrac, decenas de picapedreros y de peones se ocuparon de descargar el obelisco. Cuando su salvador apareci en lo alto de la pasarela, Bakhen lo reconoci. Ramss, el rey de Egipto, haba arriesgado su vida para salvar la aguja de piedra que traspasara el cielo. Chenar coma seis veces al da y engordaba a ojos vistas. Esto le ocurra cuando perda la esperanza de conquistar el poder y tomar por fin su revancha sobre Ramss.

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La bulimia lo tranquilizaba, le permita olvidar el nacimiento de una nueva capital y la insolente popularidad del rey. Ya ni siquiera Acha lograba confortarlo. Era cierto que empleaba argumentos convincentes: el poder gastaba, el entusiasmo de los primeros meses de reinado se deshilachara, las dificultades de todo orden se acumularan en el camino de Ramss... Pero nada concreto corroboraba estas hermosas palabras. Los hititas parecan paralizados, sensibles al eco de los milagros realizados por el joven monarca. En resumen, todo iba de mal en peor. Chenar se encarnizaba con un muslo de oca asada cuando su intendente le anunci la visita de Meba, el ex ministro de Asuntos Exteriores, al que le haba quitado el puesto y le haba hecho creer que Ramss era el nico responsable de aquel cambio. No quiero verlo. Insiste. Despdelo. Dice que posee una informacin importante que os concierne. El ex ministro no era ni un jactancioso ni un fabulador. Adems haba construido su carrera basndose en la prudencia. Entonces, djale entrar. Meba no haba cambiado: con el rostro ancho y tranquilizador, el aire pontifical, una voz neutra y sin gran personalidad: un alto funcionario aferrado a su comodidad y a sus costumbres, incapaz de comprender las verdaderas razones de su cada. Gracias por recibirme, Chenar. Es un placer recibir a un viejo amigo. Tienes hambre o sed? Un poco de agua fresca me ira bien. Has renunciado al vino y a la cerveza? Desde que he perdido el puesto, sufro horribles dolores de cabeza. Lamento ser el beneficiario involuntario de esa injusticia. El tiempo pasar, Meba, quiz conseguir obtener un puesto honorfico para ti. Ramss no es un rey que se vuelva atrs. En tan pocos meses, su xito es fulgurante. Chenar clav los dientes en un ala de oca. Me resign confes el viejo diplomtico, hasta el momento en que vuestra hermana, Dolente, me present a un extrao personaje. Su nombre? Ofir, es libio. Jams he odo hablar de l. Se oculta. Por qu razn? Porque protege a una joven, Lita. Qu srdida historia me cuentas? Segn Ofir, Lita es descendiente de Akenatn. Pero todos sus descendientes estn muertos! Y si fuera cierto? Ramss la desterrar de inmediato. Vuestra hermana ha tomado partido por ella y por los seguidores de Atn, el dios nico, que excluir a los dems. En el mismo Tebas se ha formado un clan.

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Espero que t no formes parte de l! Esta locura terminar mal. Olvidas que Ramss pertenece a una dinasta que condena la experiencia intentada por Akenatn? Soy consciente de ello y estaba asustado cuando me encontr con ese Ofir. Despus de pensarlo mejor deduje que era un hombre que podra ser un aliado precioso contra Ramss. Un libio obligado a esconderse? Ofir posee una cualidad apreciable: es mago. Los hay a centenares! A pesar de todo ste ha puesto en peligro la vida de Nefertari y de su hija. Qu intentas decirme? Vuestra hermana, Dolente, est convencida de que Ofir es un sabio y que Lita subir al trono de Egipto. Como cuenta conmigo para reunir a los partidarios de Atn, me aprovecho de sus confidencias. Ofir es un mago temible, decidido a destruir las defensas mgicas de la pareja real. Ests seguro de ello? Cuando lo hayis visto, os convenceris. Pero eso no es todo Chenar; habis pensado en Moiss? Moiss... Por qu Moiss? Las ideas de Akenatn no estn muy alejadas de las de estos hebreos. No se murmura que al amigo del faran se le ve atormentado por el advenimiento de un dios nico y que su fe en nuestra civilizacin est debilitada? Chenar examin a Meba con atencin. Qu propones? Que alentis a Ofir a continuar su accin de mago negro y a encontrarse con Moiss. Tu descendiente de Akenatn me disgusta... A m tambin, pero qu importa? Convenzamos a Ofir de que creemos en Atn y en el reinado de Lita. Cuando el mago haya debilitado a Ramss y manipulado a Moiss contra el rey, nos desharemos de este dudoso personaje y de su protegida. Un plan interesante, mi querido Meba. Cuento con vos para mejorarlo. Qu deseis a cambio? Recuperar mi antiguo puesto. La diplomacia es toda mi vida. Me gusta recibir a los embajadores, presidir cenas mundanas, discutir a medias palabras con dignatarios extranjeros, promover una relacin, tender trampas, gozar del protocolo... Nadie puede comprenderlo si no ha entrado en la carrera. Cuando seis rey, nombradme ministro de Asuntos Exteriores. Tus propuestas son totalmente dignas de inters. Meba estaba encantado. Si no os molesta, bebera con ganas un poco de vino. Mi migraa ha desaparecido. Bakhen, cuarto profeta de Amn, se haba prosternado ante Ramss. No tengo ninguna excusa, majestad. Soy el nico responsable de este desastre. Qu desastre? El obelisco podra haberse perdido, la tripulacin diezmarse. Tus pesadillas no tienen ningn sentido, Bakhen. Slo la realidad cuenta.

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sta no borra mi imprudencia. Por qu la has cometido? Deseaba hacer de Luxor la joya de vuestro reinado. Creas que un nico maestro de obras me bastaba? Levntate, Bakhen. El ex instructor militar de Ramss no haba perdido nada de su robustez. Se pareca ms a un atleta que a un sacerdote asctico. Has tenido suerte, Bakhen, y yo aprecio a los hombres a los que el destino favorece. La magia de un ser no consiste en desviar los golpes de la suerte? Sin vuestra intervencin... As que eres capaz de provocar que venga el faran! Bonita hazaa, en verdad, que merece ser grabada en los anales. Bakhen tema que una terrible sancin sucediera a esas irnicas palabras. Pero la mirada penetrante de Ramss se desvi y se orient hacia la barcaza. Las maniobras de descarga se efectuaban sin dificultad. Ese obelisco es esplndido. Cundo estar listo el segundo? A finales de septiembre, espero. Que los grabadores de jeroglficos se den prisa! En las canteras de Asun hace demasiado calor. Qu eres, Bakhen, un constructor o un quejumbroso? Ve all y vigila la finalizacin del trabajo. Y los colosos? Los picapedreros han elegido una arenisca magnfica en las canteras de Gebel Silsileh. Que se pongan a la obra tambin, y sin demoras. Enva a un emisario hoy mismo y luego ve a comprobar que los escultores no pierden ni una hora. Por qu est inacabado todava el gran patio? Era imposible ir ms de prisa, majestad! Te equivocas, Bakhen. Para construir un santuario del ka, un lugar de reposo ofrecido al poder que crea el universo permanentemente, no hay que comportarse como un modesto capataz, vacilando sobre los pasos a seguir y tmido con los materiales. Es el fuego del rayo el que debe proteger tu pensamiento en la piedra y hacer nacer el templo. Te has mostrado lento y perezoso: sa es tu verdadera falta. Aturdido, Bakhen era incapaz de protestar. Cuando Luxor est terminado, producir ka, una energa que necesito lo ms pronto posible. Moviliza a los mejores artesanos. Algunos se ocupan de vuestra morada eterna, en el Valle de los Reyes. Hazles venir aqu, mi tumba esperar. Tambin te preocupars de otra urgencia: la creacin de mi templo de millones de aos, en la orilla oeste. Su presencia preservar al reino de muchas desdichas. Queris... Un edificio colosal, un santuario tan poderoso que su magia rechace la adversidad. Maana le daremos vida. Pero si existe Luxor, majestad... Tambin existe Pi-Ramss, toda una ciudad. Llama a los escultores de todas las provincias y conserva slo a aquellos cuya mano tenga genio. Majestad, los das no son extensibles! Si te falta tiempo, Bakhen, cralo.

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Doki encontr al escultor en una taberna de Tebas que jams haban frecuentado ni uno ni otro. Se sentaron en la esquina ms oscura, cerca de obreros libaneses que hablaban alto y fuerte. He recibido vuestro mensaje y he venido dijo el escultor. Por qu tanto misterio? Tocado con una peluca que le ocultaba las orejas y le caa sobre la frente, Doki estaba irreconocible. Habis hablado de mi carta con alguien? No. Ni siquiera con vuestra esposa? Soy soltero. Con vuestra amante? Slo la veo maana por la noche. Dadme esa carta. El escultor entreg el papiro enrollado a Doki, quien lo rompi en mil pedazos. Si no nos entendemos explic, no quedar ninguna huella de nuestro contacto. Jams os habr escrito y jams nos habremos encontrado. El escultor, un hombre cuadrado y fornido, comprenda mal estas sutilezas. Ya he trabajado para Karnak y no tuve que lamentarlo, pero jams me haban convocado en una taberna para mantener conversaciones incoherentes! Seamos claros: queris ser rico? Quin no lo deseara? Vuestra fortuna puede ser adquirida rpidamente, pero ser necesario correr riesgos. Cules? Antes de revelroslos, tenemos que ponemos de acuerdo. De acuerdo sobre qu? Si os negis, abandonis Tebas. Si no? Entonces es mejor dejarlo aqu. Doki se levant. De acuerdo. Quedaos. Vuestra palabra, sobre la vida del faran y bajo la vigilancia de la diosa del silencio que fulmina al perjuro. La tenis. Dar la palabra era un acto mgico que comprometa al ser entero. Traicionarla haca huir el ka y privaba al alma de sus cualidades. Slo os pedir que grabis unos jeroglficos en una estela revel Doki. Pero... es mi trabajo! Por qu tanto misterio? Lo veris en el momento debido. Y...esa fortuna? Treinta vacas lecheras, cien corderos, diez bueyes grasos, un barco ligero, veinte pares de sandalias, mobiliario y un caballo. El escultor se estremeci.

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Todo eso... por una simple estela? En efecto. Habra que estar loco para negarse. Chocadla! Los dos hombres se golpearon la mano. Para cundo es el trabajo? Maana al alba, en la orilla oeste de Tebas. Meba haba invitado a Chenar a la villa de uno de sus antiguos subordinados, a unos veinte kilmetros al norte de Menfis, en pleno campo. El ex ministro de Asuntos Exteriores y el hermano mayor de Ramss haban llegado por caminos distintos y con dos horas de intervalo. Chenar haba juzgado prudente no advertir a Acha de esta gestin. Tu mago se retrasa reproch Chenar a Meba. Me ha prometido que vendra. No tengo la costumbre de esperar. Si no est aqu en menos una hora, me voy. Ofir hizo su entrada, acompaado de Lita. El mal humor de Chenar desapareci en ese mismo instante. Fascinado, mir atentamente al inquietante personaje. Delgado, con los pmulos salientes, la nariz prominente, los labios muy delgados, el libio tena una cabeza de buitre dispuesto a devorar su presa. La joven, con la cabeza gacha, tena el aspecto de una vencida, desprovista de toda personalidad. Es un gran honor para nosotros declar Ofir con una voz profunda que hizo estremecer a Chenar. No nos atrevamos a esperar semejante favor. Mi amigo Meba me ha hablado de vos. El dios Atn se regocijar por ello. Ser mejor que no pronunciis ese nombre. He consagrado mi existencia a hacer reconocer los derechos de Lita al trono. Si el hermano mayor de Ramss me recibe, no es acaso porque aprueba mi gestin? Razonis con precisin, Ofir, pero no olvidis el mayor obstculo: el propio Ramss? Al contrario. El faran que gobierna Egipto es un ser de una envergadura y de una fuerza excepcionales, por lo tanto un adversario muy rudo cuyas defensas sern difciles de romper. Sin embargo, dispongo de algunas armas que considero eficaces. Ya sabis que los que practican la magia negra son condenados a pena de muerte. Ramss y sus antepasados han intentado destruir la obra de Akenatn; l y yo mantendremos una lucha sin piedad. Todo consejo de moderacin ser pues intil. En efecto. Conozco bien a mi hermano: es un hombre testarudo y violento, que no soportara ningn golpe a su autoridad. Si encuentra partidarios del dios nico en su camino, los aplastar. Por eso la nica solucin consiste en golpearlo por la espalda. Proyecto excelente, pero difcil de poner en prctica. Mi magia lo corroer como el cido. Qu pensarais de un aliado en el interior de la fortaleza? Los ojos del mago se contrajeron, a la manera de un gato; slo qued una rendija, que volvi su mirada insostenible.

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Chenar estaba contento consigo mismo, haba golpeado con precisin. Su nombre? Moiss. Un amigo de infancia de Ramss, un hebreo a quien ha confiado la supervisin de las obras de Pi-Ramss. Convencedlo de que os ayude, y nos convertiremos en aliados. El general que mandaba el fuerte de Elefantina pasaba unos a felices. Desde la incursin llevada a cabo por Seti en persona, las provincias nubias, puestas bajo tutela egipcia, vivan en paz y enviaban regularmente sus productos. La frontera meridional del doble pas estaba bien guardada; despus de muchos decenios, ninguna tribu nubia habra pensado en atacarla, ni siquiera cuestionarla. Nubia era para siempre territorio egipcio; los hijos de los jefes de tribu eran educados en Egipto antes de regresar a su casa y propagar all la cultura faranica, bajo el control del virrey de Nubia, un alto funcionario nombrado por el rey. Aunque a los egipcios les horrorizara permanecer mucho tiempo en el extranjero, aquel puesto era codiciado, pues su titular se beneficiaba de apreciables privilegios. Pero el general no lo envidiaba, pues el clima y la quietud de Elefantina, de donde era originario, no valan nada. La guarnicin se entrenaba desde el alba, antes de ponerse a disposicin de los canteros para asegurar la carga de los bloques de granito en las barcazas que partan hacia el norte. Qu lejos estaba el tiempo de las expediciones guerreras, y qu bueno era que estuviera lejos! Desde su nombramiento, el general se haba transformado en aduanero. Sus hombres comprobaban los productos procedentes del Gran Sur y les aplicaban las tasas, en funcin del baremo impuesto por la Doble Casa Blanca El Ministerio de Economa y Finanzas. Una acumulacin de papeleo y de documentos administrativos atestaban el cuartel general, pero el oficial superior prefera luchar con ellos ms que con los temibles guerreros nubios. En pocos minutos subira a un barco rpido que lo llevara a examinar las fortificaciones desde el Nilo. Como cada da, disfrutara de la dulzura de la brisa y se llenara los ojos con la belleza de las orillas y de los acantilados. Y cmo no pensar en la sabrosa cena que compartira luego con una joven viuda que sala poco a poco de su desdicha? Un inhabitual ruido de pasos hizo que se sobresaltara. Su ordenanza se present ante l, sofocado. Mensaje urgente, mi general. De dnde procede? De una patrulla de vigilancia, en el desierto de Nubia. Las minas de oro? S, mi general. Qu ha dicho el mensajero? Que el asunto era muy serio. Dicho de otro modo, el general no poda guardar el papiro enrollado en un armario y olvidarlo all durante unos das. Rompi el sello, desenroll el documento y lo examin estupefacto. Es... es falso! No, mi general. El mensajero est a vuestra disposicin. No puede ser cierto... Segn este informe, unos nubios sublevados habran atacado el convoy militar que llevaba el oro a Egipto!

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La luna nueva acababa de nacer. Ramss iba con el torso desnudo y llevaba una peluca y un taparrabo arcaico, semejantes a los de los faraones del Antiguo imperio. La reina vesta una larga tnica blanca ajustada. En lugar de corona, llevaba la estrella de siete brazos de la diosa Sechat a la que encarnaba, durante los ritos de la fundacin del Ramesseum, el templo de millones de aos. Ramss recordaba su estancia entre los picapedreros, en las canteras de Gebel Silsileh, donde haba manejado el mazo y el cincel. Entonces pens en convertirse en miembro de esa corporacin antes de que su padre lo arrancara de ese sueo. La pareja real estaba asistida por unos treinta ritualistas venidos del templo de Karnak; a su cabeza, el gran sacerdote Neb, el segundo profeta, Doki, y el cuarto, Bakhen. A partir del da siguiente, pondra a trabajar a dos arquitectos y sus equipos. Ramss haba fijado que el templo de millones de aos tendra una extensin de cinco hectreas. Adems del santuario mismo, incluira un palacio y numerosas dependencias, entre ellas una biblioteca, almacenes y un jardn. Esta ciudad sagrada, econmicamente autnoma, estara dedicada al culto del poder sobrenatural presente en el ser del faran. Aturdido por la amplitud del proyecto, Bakhen se negaba a pensar en las dificultades y se concentraba en los gestos realizados por la pareja real. Tras haber fijado los ngulos simblicos del futuro edificio, el rey y la reina, manejando un largo mazo, haban hundido las estacas que sealaban los cimientos tendido el cordel, evocando la memoria de Imhotep, creador, de la primera pirmide y modelo de arquitectos. Luego el faran haba cavado la zanja de un cimiento con ayuda de una azada y haba colocado en la cavidad pequeos lingotes de oro y plata, herramientas en miniatura y amuletos, cubiertos luego con arena y velados a las miradas. Con mano firme, Ramss haba puesto en su lugar la primera piedra angular con una palanca y moldeado personalmente un ladrillo; de su acto creador surgiran los suelos, los muros y los techos del templo. Lleg el momento de la purificacin: Ramss dio la vuelta al espacio sagrado echando granos de incienso, cuyo nombre jeroglfico, sonter, significaba: aquel que diviniza. Bakhen levant una puerta de madera, maqueta de la futura puerta monumental del edificio. Al consagrarla, el rey abri la boca del templo de millones de aos y lo condujo a la vida. En adelante, el Verbo estaba en l. Ramss golpe doce veces esta puerta con la porra blanca, la iluminadora, llamando la presencia de las divinidades. Sujetando una lmpara encendida, ilumin el santuario en el que residira el invisible. Finalmente pronunci la antigua frmula, afirmando que no haba construido ese monumento para s mismo y que lo ofreca a su verdadero amo, la Regla, origen y fin de todos los templos de Egipto. Bakhen tuvo la sensacin de vivir un verdadero milagro. Lo que se realizaba all, ante los ojos de algunos privilegiados, superaba el entendimiento humano. Sobre ese suelo an vaco, que ya perteneca a los dioses, el poder del ka empezaba a desplegarse. La estela de fundacin est preparada declar Doki. Que se implante orden el rey. El escultor pagado por Doki trajo una pequea piedra cubierta de jeroglficos. El texto sacralizaba para siempre el territorio del Ramesseum, que no regresara al mundo profano; la magia de los signos transformaba la tierra en cielo.

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Seta se adelant, con un papiro en blanco y un cubilete lleno de tinta fresca en la mano. Doki se sobresalt; la intervencin de aquel tosco personaje no estaba prevista. Seta escribi un texto sobre el papiro, en lneas horizontales y de derecha a izquierda, luego lo ley en voz alta. Que sea sellada cada boca viva que hablara contra el faran pronunciando malas palabras o que tuviera la intencin de pronunciarlas contra l, de noche como de da. Que este templo de millones de aos sea el recinto mgico que proteja al ser real y rechace el mal. Doki sudaba la gota gorda. Nadie le haba prevenido de esta intervencin mgica que, por suerte, no poda cambiar en nada el desarrollo de su plan. Seta present el papiro enrollado a Ramss. El rey coloc su sello y lo dej al pie de la estela donde sera enterrado. Al fijarse en los jeroglficos, el rey los hizo existir. De pronto, se dio la vuelta. Quin ha grabado estos jeroglficos? En la pregunta del monarca era perceptible la clera. El escultor se adelant. Yo, majestad. Quin te ha dado el texto para inscribir en la piedra? El gran sacerdote de Amn en persona, majestad. El escultor se prostern, a un tiempo por respeto y para evitar la mirada furiosa de Ramss. La inscripcin tradicional relativa a la fundacin de un templo de millones de aos haba sido modificada y desnaturalizada, aniquilando su funcin protectora. As pues, el viejo Neb, aliado de las fuerzas de las tinieblas y vendido a los enemigos del faran, haba traicionado a Ramss. El rey tuvo ganas de romperle la cabeza con el mazo de fundacin, pero una extraa energa, que suba del suelo sacralizado, esparci un calor benfico en su rbol de vida, la columna vertebral. En su corazn se abri una puerta que modific su visin. No, no era la violencia lo que haba que emplear. Y el gesto muy discreto que Neb acababa de realizar le confirm esa opinin. Levntate, escultor. El hombre obedeci. Ve hacia el gran sacerdote y tremelo. Doki triunfaba. Su plan se desarrollaba a la perfeccin, las protestas del viejo seran enmaraadas e intiles. El castigo del rey sera terrible y el puesto de gran sacerdote quedara vacante. Esta vez, el rey llamara a un hombre experimentado y familiarizado con la jerarqua, a l, a Doki. El escultor se haba aprendido bien la leccin. Se detuvo ante un viejo que tena un bastn dorado en la mano derecha y llevaba un anillo de oro en el dedo medio, los dos smbolos atribuidos al gran sacerdote de Amn. Es ste el hombre que te ha dado el texto para grabar en la estela? pregunt Ramss. Es l. Pues eres un mentiroso. No, majestad! Os juro que fue el gran sacerdote de Amn en persona quien... Jams lo has visto, escultor.

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Neb recuper el bastn y el anillo que haba confiado a un ritualista de edad, en el momento en que el escultor, que le daba la espalda, pronunciaba la acusacin contra l. Perturbado, el artesano titube. Doki... Dnde ests, Doki? Tienes que ayudarme, yo no soy responsable! Eres t quien me ha ordenado decir que el gran sacerdote de Amn quera destruir la magia del templo! Doki hua. Loco de rabia, el escultor lo alcanz y se encarniz sobre l a puetazos. Doki haba sucumbido a sus heridas. El escultor, acusado de crimen de sangre, de degradacin de jeroglficos, de corrupcin y de mentira, comparecera ante el tribunal del visir y sera condenado ya fuera a la pena de muerte en forma de suicidio, ya fuera a trabajos forzados en una prisin de los oasis. Al da siguiente del drama, a la puesta del sol, Ramss implant personalmente la estela fundacional del Ramesseum, debidamente rectificada. El Ramesseum haba nacido. Sospechabas que Doki quera perjudicarte? pregunt Ramss a Neb. La naturaleza humana est hecha as respondi el gran sacerdote. Raros son los seres que se contentan con seguir su propia va sin tener celos de los dems. Como escriben los sabios con justedad, la envidia es una enfermedad mortal que ningn mdico sabra combatir. Es necesario reemplazar a Doki. Pensis en Bakhen, majestad? Por supuesto. No me opondr a vuestra decisin, pero me parece prematura. Habis encargado a Bakhen que vigile los trabajos de Luxor y de vuestro templo de millones de aos, y habis acertado. Este hombre merece vuestra confianza. Pero no lo aplastis bajo una carga demasiado pesada y no dejis que su espritu se disperse en tareas tan diversas. Cuando llegue el momento, superar otros grados de la jerarqua. Qu propones? En el puesto de Doki, nombrad a un viejo, como yo, preocupado por la meditacin y los ritos. As, el templo de Amn de Karnak no os causar ninguna preocupacin. Lo elegirs t mismo. Has consultado el plan del Ramesseum? Mi existencia fue una larga serie de das felices y apacibles, pero siento un gran pesar: no vivir lo suficiente para ver terminado vuestro templo de millones de aos. Quin sabe, Neb? Mis huesos estn doloridos, majestad, mi vista disminuye, mis odos se vuelven sordos y duermo cada vez ms. El fin se acerca, lo noto. No dicen que los sabios viven cien aos? Slo soy un viejo satisfecho de todo. Por qu le reprochara a la muerte el recuperar la suerte de la que me he beneficiado para ofrecrsela a otros? Tu intuicin me parece todava excelente. Si no hubieras dado tu bastn y tu anillo al ritualista, qu habra ocurrido? Lo pasado pasado est, majestad; la Regla de Maat nos ha protegido. Ramss contempl la amplia extensin donde se levantara su templo de millones de aos.

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Veo un edificio grandioso, Neb, un santuario de granito, arenisca y basalto. Sus pilones subirn hasta el cielo, sus puertas sern de bronce dorado, unos rboles sombrearn los estanques de agua pura, los graneros estarn llenos de trigo, el tesoro albergar oro, plata, piedras preciosas y jarrones raros. Estatuas vivas habitarn los patios y las capillas. Un cerco proteger estas maravillas. Al alba y al ocaso, subiremos juntos a la terraza y veneraremos la eternidad inscrita en la piedra. Tres seres vivirn para siempre en ese templo: mi padre, Seti, mi madre, Tuya y mi esposa, Nefertari. Olvidis al cuarto, que tambin es el primero: vos mismo, Ramss. La gran esposa real se acerc al rey con un brote de acacia en la mano. Ramss se arrodill y lo plant en el suelo; Nefertari lo reg delicadamente. Vela por este rbol, Neb; crecer con mi templo. Quieran los dioses que algn da pueda descansar bajo su sombra benfica, olvidar el mundo y a los hombres, y ver a la diosa de Occidente, que se manifestar en su follaje y en su tronco, antes de tomarme la mano.

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Moiss se tendi en su cama de sicomoro. La jornada haba sido agotadora. Unos cincuenta incidentes menores, dos heridos leves en la obra del palacio, un retraso en la entrega de las raciones del tercer cuartel, un millar de ladrillos imperfectos que haba que destruir... Nada sorprendente, pero una acumulacin de preocupaciones que, poco a poco, minaban su resistencia. Sordas preguntas invadan de nuevo su mente. Construir esta capital le haca feliz; pero hacer nacer varios templos en honor de las divinidades, entre ellos Set el malfico, no era una ofensa al dios nico? Como supervisor de las obras de PiRamss, Moiss contribua a labrar la gloria de un faran que perpetuaba los antiguos cultos. En un ngulo de la habitacin, junto a la ventana, alguien se haba movido. Quin est ah? Un amigo. Un hombre delgado, con rostro de ave rapaz, sali de la penumbra y avanz en la luz vacilante que dispensaba una lmpara de aceite. Ofir! Me gustara hablar contigo. Moiss se sent en su cama. Estoy cansado y tengo ganas de dormir. Nos veremos maana, en la obra, si es que me da tiempo. Estoy en peligro, amigo mo. Por qu razn? Lo sabes bien! Porque creo en el dios nico, salvador de la humanidad. El dios que tu pueblo venera en secreto y que reinar maana en el mundo tras haber destruido los dolos. Y su conquista debe empezar por Egipto. Olvidas que Ramss es el faran? Ramss es un tirano. Se burla de lo divino y slo se preocupa de su propio poder. Ser mejor que lo respetes. Ramss es mi amigo, y construyo su capital. Aprecio la nobleza de tus sentimientos y tu fidelidad respecto a l. Pero eres un hombre desgarrado, Moiss, y eres consciente de ello. En tu corazn, rechazas este reinado y esperas el del verdadero dios. Divagas, Ofir. La mirada del libio se hizo insistente. S sincero, Moiss, deja de engaarte. Me conoces mejor que yo mismo? Por qu no? Rechazamos los mismos errores y compartimos el mismo ideal. Aliando nuestras fuerzas, transformaremos este pas y el futuro de sus habitantes. Lo quieras o no, Moiss, te has convertido en el jefe de los hebreos. Bajo tu gobierno, sus rivalidades han muerto. Sin que te dieras cuenta, se ha formado un pueblo. Los hebreos estn sometidos a la autoridad del faran, no a la ma. Me niego a esa dictadura! T tambin la rechazas. Te equivocas: a cada uno le corresponde su funcin.

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La tuya consiste en guiar a tu pueblo hacia la verdad, la ma en instaurar el culto del dios nico, colocando en el trono de Egipto a Lita, la legtima heredera de Akenatn. Deja de delirar, Ofir; predicar la sublevacin contra el faran slo terminar en desastre. Conoces otro medio de establecer el reinado del dios nico? Cuando se posee la verdad, hay que saber luchar para imponerla. Lita y t... Dos iluminados! Es ridculo. En verdad crees que estamos solos? El hebreo se sinti intrigado. Es evidente... Desde nuestro primer encuentro afirm Ofir, la situacin ha evolucionado. Los partidarios del dios nico son ms numerosos y ms determinados de lo que te imaginas. El poder de Ramss no es ms que una ilusin, en la cual l mismo quedar atrapado. Buena parte de la lite de este pas nos seguir cuando t, Moiss, hayas abierto el camino. Yo... Por qu yo? Porque tienes la capacidad de guiarnos y de ponerte a la cabeza de los adeptos de la verdadera fe. Lita debe permanecer en la sombra, hasta su advenimiento, y yo slo soy un hombre de oracin, sin influencia sobre la mayora. Cuando ella se exprese, tu voz ser oda y escuchada. Quin eres realmente, Ofir? Un simple creyente que, como Akenatn, est convencido de que el dios nico reinar sobre todas las naciones, despus de haberle bajado la testuz al vanidoso Egipto. Moiss debi haber despedido a aquel demente desde haca rato, pero su discurso le fascinaba. Ofir formulaba ideas enterradas en el pensamiento del hebreo, ideas tan subversivas que se haba negado a darles consistencia. Tu proyecto es insensato, Ofir; no tienes ninguna posibilidad de xito. El tiempo corre a nuestro favor, Moiss, y a su paso lo arrastrar todo. Ponte a la cabeza de los hebreos, dales un pas, que puedan prosternarse ante el dios nico y reconocer su omnipotencia. Lita gobernar Egipto, seremos aliados, y esta alianza ser el hogar de donde surgir la verdad para todos los pueblos. No es ms que un sueo. Ni t ni yo somos soadores. Te repito que Ramss es mi amigo y no tolerar ninguna agitacin. No, Moiss, no es tu amigo, sino tu ms feroz adversario. Aquel que quiere ahogar la verdad. Sal de mi casa, Ofir. Medita mis palabras y preprate para actuar. Nos volveremos a ver sin tardanza. No cuentes con ello. Hasta pronto, Moiss. El hebreo pas la noche en blanco. Cada una de las palabras de Ofir cruzaba su memoria como una ola, arrastrando sus objeciones y sus miedos. Aunque Moiss no quera reconocerlo todava, aqul era el encuentro que esperaba.

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El len y el perro, acostados uno al lado del otro, terminaban de masticar unas carcasas de ave. Sentados y abrazados a la sombra de una palmera, Ramss y Nefertari admiraban el campo tebano. No sin dificultad, el rey haba convencido a Serramanna de que le concediera la escapada. Matador y Vigilante no eran los mejores guardaespaldas? De Menfis llegaban excelentes noticias. La pequea Meritamn apreciaba mucho la leche de su nodriza y haba recibido la primera visita de su hermano Kha, del que el ministro de Agricultura, Nedjem, se ocupaba con la lcida atencin de un preceptor. Iset la Bella se haba regocijado por el nacimiento de la hija de la pareja real y haba pensado afectuosamente en Nefertari. El sol del final de la tarde, suave y acariciante, doraba la piel sedosa de Nefertari. Una meloda de flauta se elev en el aire ligero, unos vaqueros canturreaban al guardar sus rebaos y unos asnos excesivamente cargados trotaban hacia las granjas. En occidente, el sol tomaba un tinte naranja mientras la montaa tebana se volva rosa. A la aspereza de un da de verano sucedi la ternura de la noche. Qu hermoso era Egipto, adornado con sus oros y sus verdes, con la plata del Nilo y los fuegos del poniente! Qu hermosa era Nefertari, apenas vestida con una fina tnica de lino transparente! De su cuerpo flexible y abandonado emanaba un perfume embriagador; en su rostro grave y apacible se inscriba la nobleza de un alma luminosa. Soy digno de ti? pregunt Ramss. Qu extraa pregunta... A veces me pareces tan lejos de este mundo y de sus vilezas, de la corte y sus mezquindades, de los deberes temporales de nuestro cargo. He fallado en mi tarea? Al contrario, no cometes el menor error, como si fueras reina de Egipto desde siempre. Te amo y te admiro, Nefertari. Sus labios se unieron, clidos y vibrantes. Haba decidido no casarme y permanecer recluida en un templo confes ella. No experimentaba ni indiferencia ni aversin hacia los hombres, pero me parecan ms o menos esclavos de una ambicin que terminaba por volverles pequeos y enfermizos. T estabas ms all de la ambicin, pues el destino haba elegido tu camino. Te admiro y te amo, Ramss. Uno y otro saban que su pensamiento era uno y que ningn problema los separarla. Al crear juntos el templo de millones de aos haban realizado el primer acto mgico de la pareja real, fuente de una aventura en la que slo la muerte pondra un aparente final. No olvides tus deberes record ella. Cules? Engendrar hijos. Ya tengo uno. Necesitars varios. Si tu existencia es larga, algunos quiz morirn antes que t. Por qu no me sucede nuestra hija? Segn los astrlogos, ser de una naturaleza ms bien meditativa, como el pequeo Kha. No es una buena disposicin para reinar? Todo depende de las circunstancias y del mundo que nos rodea. Esta noche, nuestro pas es la serenidad misma, pero qu ser de l maana?

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El galope de un caballo rompi la paz de la noche. Polvoriento, Serramanna salt a tierra. Lamento importunaros, majestad, pero se trata de una urgencia. Ramss recorri con la vista el papiro que le haba entregado el sardo. Un informe del general de Elefantina revel a Nefertari. Unos nubios sublevados han atacado un convoy que transportaba oro con destino a nuestros principales templos. Vctimas? Ms de veinte, y numerosos heridos. Se trata de ladrones o del inicio de sedicin? Lo ignoramos. Trastornado, Ramss dio unos pasos. El len y el perro, percibiendo la contrariedad de su amo, fueron a lamerle las manos. El monarca pronunci las palabras que la gran esposa tema or. Parto ahora mismo, pues corresponde al faran restablecer el orden. Durante mi ausencia, Nefertari, t gobernars Egipto.

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La flotilla de guerra del faran comprenda unos veinte barcos en forma de media luna cuyas proas y popas no tocaban el agua. Una vela muy grande estaba fijada por numerosos cabos a un mstil nico, de una solidez a toda prueba. En el centro haba una amplia cabina reservada a la tripulacin y a los soldados; delante, una cabina ms pequea en la que se alojaba el capitn. En el barco almirante, Ramss haba comprobado personalmente los dos timones, uno a babor, el otro a estribor. Un recinto cubierto fue construido para albergar al len del rey y a su perro, acurrucado entre las patas delanteras de la fiera y dispuesto a aprovecharse de su abundante pitanza cotidiana. Como en su viaje anterior, las colinas desrticas, los islotes verdes, el cielo completamente despejado y la delgada franja verde que resista el asalto del desierto fascinaron a Ramss. Este pas de fuego, a la vez violento y ms all de todo conflicto, se pareca a su alma. Golondrinas, grullas coronadas y flamencos rosas sobrevolaban la flotilla, cuyo paso fue saludado por babuinos reidores encaramados en lo alto de las palmeras. Olvidando la meta de su expedicin, los soldados pasaron el tiempo distrayndose con juegos de azar, bebiendo vino de palma y durmiendo protegidos del sol. El paso de la segunda catarata y la entrada en el pas de Kush les recordaron que no haban sido invitados a un viaje de recreo. Los barcos atracaron en una orilla desolada y los hombres desembarcaron en silencio. Levantaron las tiendas, se dispusieron empalizadas de proteccin alrededor del campo y esperaron rdenes del faran. Unas horas ms tarde, el virrey de Nubia y su escolta se presentaron ante el monarca, sentado en una silla de tijera de madera de cedro dorada. Explcate exigi Ramss. Tenemos la situacin bien controlada, majestad. Te he pedido explicaciones. El virrey de Nubia haba engordado mucho. Con un pao blanco, se sec la frente. Ha sido un incidente deplorable, cierto, pero no hay que darle ms importancia de la que realmente tiene. Un convoy de oro robado, soldados y mineros muertos justifican la presencia del faran y de un cuerpo expedicionario? El mensaje que os fue enviado era quiz demasiado alarmista, pero cmo no iba a regocijarme la llegada de vuestra majestad? Mi padre pacific Nubia y te confi el cuidado de preservar la paz. No se ha roto sta debido a tu negligencia y a tu lentitud en intervenir? La fatalidad, majestad, slo ha sido la fatalidad! Eres virrey de Nubia, portaestandarte a la derecha del rey, superintendente del desierto del sur, jefe de carros y te atreves a hablar de fatalidad... De quin te burlas? Mi conducta fue irreprochable, os lo aseguro! Pero mi trabajo es agobiante: controlar a los alcaldes de los pueblos, verificar el llenado de los graneros, indicar... Y el oro? Controlo su produccin y su envo con el mayor celo, majestad! Olvidando proteger un convoy? Cmo poda prever la incursin de un pequeo grupo de insensatos?

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No es precisamente se uno de tus deberes? La fatalidad, majestad... Llvame al lugar en el que sucedi el drama. Est en la ruta de las minas de oro, en un lugar aislado y rido. Desgraciadamente, no os aportar nada. Quines son los culpables? Una tribu miserable cuyos miembros se han embriagado para realizar la triste hazaa. Los has hecho buscar? Nubia es grande, majestad, mis efectivos son reducidos. As pues, no se ha hecho ninguna investigacin seria. Slo vuestra majestad puede decidir una intervencin militar. Ya no te necesito. Debo acompaar a vuestra majestad en la persecucin de esos criminales? La verdad, virrey, est dispuesta Nubia a rebelarse para apoyarlos? Pues bien... es poco probable, pero... La insurreccin ya ha empezado? No, majestad, pero las filas de esos bandidos parecen haber aumentado. Por eso vuestra presencia y vuestra intervencin nos parecieron imprescindibles. Bebe dijo Seta a Ramss. Es indispensable? No, pero prefiero ser prudente. Serramanna no te proteger de las serpientes. El rey acept beber el brebaje peligroso a base de plantas urticantes y sangre de cobra diluida que Seta preparaba para Ramss, a intervalos regulares. Inmunizado de este modo, el soberano podra aventurarse sin peligro por la pista del oro. Gracias por ofrecerme este viaje. Loto est igualmente encantada de volver a ver su pas. Y cuntos hermosos reptiles en perspectiva! No ser un paseo de recreo, Seta. Sin duda nos toparemos con un gran adversario. Y si dejaras a esos pobres bribones dormir sobre su oro? Han robado y matado. Nadie debe quedar impune si ha traicionado la ley de Maat. Nada te har cambiar de opinin? Nada. Has pensado en tu seguridad? El asunto es demasiado grave para confiarlo a un subalterno. Recomienda a tus hombres la mayor prudencia; en esta estacin, los reptiles son particularmente venenosos. Que se unten con assa faetida, la gomorresina de la frula de Persia. Su espantoso olor hace huir a cierto nmero de reptiles. Si algn soldado es mordido, avsame. Voy a dormir en una carreta, al lado de Loto. El cuerpo expedicionario avanz por una pista pedregosa. Al frente iban un explorador, Serramanna y el rey, subidos en robustos caballos; luego bueyes tirando las carretas, asnos cargados de armas y cantimploras de agua, y los soldados de infantera. El explorador nubio estaba convencido de que los agresores no se haban alejado mucho del lugar en el que haban atacado el convoy. En efecto, a unos kilmetros, un oasis les permita disimular provisionalmente su botn antes de negociarlo.

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Segn el mapa que posea, el rey poda avanzar sin temor hasta el corazn de una regin desrtica, pues se haban excavado pozos a lo largo del camino. Desde haca varios aos, ningn minero haba pasado sed, segn los informes de la administracin de Nubia. El descubrimiento de un cadver de asno sorprendi al explorador. Habitualmente, los buscadores de oro slo empleaban animales sanos, capaces de soportar un gran esfuerzo. En las proximidades del primer pozo, volvi la tranquilidad. Beber hasta no tener sed, rellenar las cantimploras, dormir a la sombra de telas tendidas entre cuatro estacas... Desde los oficiales a los simples soldados, el sueo era el mismo. Como la noche caera en menos de tres horas, seguramente el rey hara un alto. El explorador fue el primero en llegar al pozo. A pesar del calor, lo que descubri le hel la sangre. Corri hacia Ramss. Majestad... Est seco! Quiz ha descendido el nivel del agua. Baja al fondo. Ayudndose con una cuerda que sujetaba Serramanna, el explorador obedeci. Cuando volvi a subir, su rostro haba envejecido varios aos. Seco, majestad. El cuerpo expedicionario no tena suficiente agua para regresar; tal vez slo los ms resistentes sobreviviran. As pues era necesario seguir adelante, con la esperanza de alcanzar el siguiente pozo. Pero, dado que los informes de la administracin nubia eran inexactos, se no estara tambin seco? Podemos salir de la pista principal y desviamos hacia la derecha, en direccin al oasis de los rebeldes propuso el explorador. Entre aqu y el oasis hay un pozo que necesitan durante sus incursiones. Descanso hasta la cada del da orden Ramss. Luego seguiremos. Caminar de noche es peligroso, majestad! Las serpientes, una posible emboscada... No tenemos eleccin. Qu extraas circunstancias! Ramss pens en su primera expedicin nubia, al lado de su padre, durante la cual los soldados haban sufrido un percance idntico, tras el envenenamiento de los pozos por una tribu insurgente. En su fuero interno, el rey admiti que haba subestimado el peligro. Una simple operacin para restablecer el orden poda transformarse en un desastre. Ramss se dirigi a sus hombres y les dijo la verdad. La moral qued afectada, pero los ms experimentados no perdieron la esperanza y tranquilizaron a sus compaeros. No estaban bajo las rdenes de un faran que haca milagros? La infantera, a pesar de los riesgos, apreci la caminata nocturna. Una retaguardia muy alerta evitara un ataque sorpresa. Adelante, el explorador avanzaba con prudencia; gracias a la luna llena, la mirada llegaba lejos. Ramss pens en Nefertari. Si no regresaba, llevara sobre sus hombros el peso de Egipto. Kha y Meritamn eran demasiado jvenes para reinar, as que muchas de las ambiciones que haban sido abortadas resurgiran con mucha ms saa. De pronto, el caballo de Serramanna se encabrit. Sorprendido, el sardo se desconcert y cay al suelo pedregoso. Medio molido, incapaz de reaccionar, rod a lo largo de una pendiente arenosa y se inmoviliz en el fondo de un agujero, invisible desde la pista. Un curioso ruido, semejante a una respiracin forzada, lo alert.

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A dos pasos de l, una vbora emita un silbido ronco, provocado por una brutal expulsin del aire contenido en sus pulmones. Cuando la molestaban, se volva combativa y atacaba. Serramanna haba perdido su espada al caer. Sin arma, no le quedaba ms remedio que batirse en retirada, evitando todo movimiento brusco. Pero la vbora silbante, desplazndose lateralmente, se lo impidi. Con el tobillo derecho dolorido, el sardo no logr ponerse de pie. Incapaz de correr, se converta en una presa fcil. Maldito bicho! Me privas de una hermosa muerte en combate! La vbora silbante se acerc. Serramanna le ech arena a la cabeza, pero lo nico que consigui fue aumentar su furor. En el instante en que se lanzaba, con un movimiento rpido, para franquear la corta distancia que la separaba de su enemigo, un bastn horquillado la clav en el suelo. Buen golpe! se felicit Seta. Slo tena una posibilidad sobre diez de lograrlo. Cogi la serpiente por el cuello; la cola se agitaba furiosamente. Qu encantadora es, esta silbante, con sus tres colores, azul plido, azul oscuro y verde. Una seorita muy elegante, no encuentras? Afortunadamente para ti, su silbido se oye de lejos y es fcil de identificar. Supongo que debera darte las gracias. Su mordedura slo provoca un edema local que se extiende al miembro herido y desencadena una hemorragia, pues aunque su veneno no es abundante, s resulta muy txico. Con un corazn fuerte, se puede sobrevivir. Honestamente, la silbante no es tan temible como parece.

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Seta haba curado la torcedura de Serramanna con unas hierbas y haba vendado el tobillo con lino cubierto de un blsamo descongestionante. En unas horas, no tendra nada. Suspicaz, el sardo se preguntaba si el encantador de serpientes no haba organizado personalmente aquel atentado con la vbora para aparecer como un salvador y convencerlo de que era un verdadero amigo de Ramss, desprovisto de toda intencin de perjudicarlo. Sin embargo, el comportamiento distante de Seta, que no sacaba ventaja de su intervencin, abogaba en su favor. Al alba, descansaron hasta media tarde. Luego se reanud el avance. An haba bastante agua para los hombres y los animales, pero pronto habra que racionarla. A pesar de la fatiga y la angustia, Ramss hizo apretar el paso e insisti en la indispensable vigilancia de la retaguardia. Los insurgentes no atacaran de frente e intentaran debilitar a sus adversarios tomndolos por sorpresa. En las filas ya no se bromeaba, ya no se evocaba el regreso al valle, ya no se hablaba. Ah est anunci el explorador tendiendo el brazo. Algunos hierbajos, un crculo de piedras secas, un armazn de madera para soportar el peso de un gran odre atado a una cuerda gastada. El pozo. La nica esperanza de sobrevivir. El explorador y Serramanna se precipitaron hacia el agua salvadera. Permanecieron en cuclillas un largo rato, luego se levantaron lentamente. El sardo movi negativamente la cabeza. Este pas est privado de agua desde el alba de los tiempos y moriremos de sed. Nadie ha logrado jams excavar un pozo duradero. Ser en el ms all donde tendremos que buscar una fuente! Ramss reuni a sus hombres y les confes la gravedad de la situacin. Maana, las reservas estaran agotadas. No podan avanzar ni retroceder. Varios soldados echaron las armas a sus pies. Recogedlas orden Ramss. Para qu pregunt un oficial, si vamos a secarnos al sol. Hemos venido a esta regin desrtica para restablecer el orden y lo restableceremos. Cmo lucharn nuestros cadveres con los nubios? Mi padre se encontr tiempo atrs en una situacin semejante record Ramss, y salv a sus hombres. Entonces, salvadnos tambin! Colocaos al resguardo del sol y dad de beber a los animales. El rey volvi la espalda a su ejrcito e hizo frente al desierto. Seta camin a su lado. Qu piensas hacer? Caminar hasta que encuentre agua. Es insensato. Actuar tal como me ense mi padre. Qudate con nosotros. Un faran no espera la muerte como un vencido. Serramanna se acerc.

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Majestad... Evita el pnico y mantn los turnos de guardia. Que los hombres no olviden que podran ser atacados. No tengo derecho a dejaros partir solo en esta inmensidad. Vuestra seguridad no estara garantizada. Ramss puso la mano sobre el hombro del sardo. Te encargo la de mi ejrcito. Regresad sin tardanza. Los soldados sin jefe corren el riesgo de perder la cabeza. Bajo los ojos petrificados de los infantes, el rey abandon el antiguo pozo y se aventur en el desierto rojo, en direccin a una loma pedregosa que subi a paso tranquilo. Desde la cumbre descubri una regin desolada. A ejemplo de su padre, deba percibir el secreto del subsuelo, las venas de la tierra, del agua que proceda del ocano de energa y se deslizaba a travs de las piedras y llenaba el corazn de las montaas. El plexo del rey estaba dolorido, su visin se modific, su cuerpo se volvi ardiente, como invadido por una fuerte fiebre. Ramss tom la varita de zahor de acacia que llevaba colgada en el cinturn de su taparrabo, la misma de la que se haba servido su padre para prolongar su visin. La magia con la que estaba impregnada permaneca intacta; pero dnde buscar en aquella inmensidad? Una voz hablaba en el cuerpo del rey, una voz que vena del ms all y que tena la amplitud de la de Seti. El dolor en el plexo se volvi tan insoportable que oblig a Ramss a salir de su inmovilidad y a descender el promontorio. Ya no senta el calor inexorable que hubiera aplastado a cualquier viajero. Semejante al de un oryx, su ritmo cardaco haba disminuido. La arena y las rocas cambiaron de color. La mirada de Ramss penetr poco a poco en las profundidades del desierto, sus dedos se cerraron sobre las dos ramas de acacia, unidas en su extremo por un hilo de lino. La varita se levant, oscil y cay. El rey sigui caminando, la voz se hizo lejana. Regres sobre sus pasos, se dirigi hacia la izquierda, hacia el lado de la muerte. De nuevo, la voz estuvo cerca, la varita se anim. Ramss choc con un enorme bloque de granito rosa, perdido en aquel mar rocalloso. La fuerza de la tierra le arranc la varita de las manos. Acababa de encontrar agua. Con la lengua seca, la piel quemada por el sol y los msculos doloridos, los soldados desplazaron el bloque y excavaron en el lugar indicado por el rey. Alcanzaron una enorme capa de agua a cinco metros de profundidad y lanzaron gritos de alegra que subieron hasta el cielo. Ramss hizo practicar varias perforaciones; una serie de pozos fueron unidos entre s por una galera subterrnea. Utilizando esta tcnica cara, el rey demostraba que no se contentaba con salvar a su ejrcito de una muerte atroz, sino que adems prevea irrigar una extensin bastante amplia. Imaginas jardines verdes? pregunt Seta. Fecundidad y prosperidad no son las mejores huellas que podemos dejar? Serramanna se sublev. Olvidis a los nubios insurgentes? Ni un segundo. Pero los soldados estn transformados en peones! A menudo este trabajo forma parte de su misin, segn nuestras costumbres.

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En la piratera no se mezclaban los oficios. Si somos atacados por salvajes, sabremos an defendernos? No te he encargado garantizar nuestra seguridad? Mientras los soldados consolidaban los pozos y la galera, Seta y Loto capturaban magnficos reptiles de un tamao superior a la media y acumulaban preciosas reservas de veneno. Inquieto, Serramanna multiplicaba las rondas por los alrededores y obligaba a los soldados, por turnos, a entrenarse como en el cuartel. Muchos terminaban por olvidar el asesinato de los escoltas del oro y slo pensaban en el regreso de la expedicin al valle del Nilo, bajo la direccin de un faran hacedor de milagros. Aficionados, pens el ex pirata. Estos soldados egipcios slo eran temporeros, rpidamente transformados en braceros o campesinos. No estaban acostumbrados a los combates, a los cuerpo a cuerpo sangrientos y a las luchas a muerte. Nada era comparable a la formacin de un pirata, siempre alerta y dispuesto a cortar la garganta del enemigo con cualquier arma. Despechado, Serramanna ni siquiera intent ensearles ataques reiterativos y paradas sorpresivas. Estos infantes jams sabran luchar. Sin embargo, el sardo tena la sensacin de que los nubios sublevados no estaban lejos y que, desde haca al menos dos das, se acercaban al campamento egipcio y lo espiaban. Tambin el len y el perro de Ramss haban advertido una presencia hostil. Se ponan nerviosos, dorman menos, caminaban de manera brusca, con el hocico al viento. Si esos nubios eran verdaderos piratas, el cuerpo expedicionario egipcio sera aniquilado. La nueva capital de Egipto creca a una velocidad sorprendente, pero Moiss ya no la miraba. Para l, Pi-Ramss slo era una ciudad extranjera, poblada de dioses falsos y hombres extraviados en creencias insensatas. Fiel a su misin, continuaba animando las diversas obras y manteniendo el ritmo de los trabajos. Pero todos haban notado en l una creciente rudeza, especialmente en relacin a los capataces egipcios, a los que les criticaba, la mayor parte del tiempo sin razn, el sentido agudo de la disciplina. Moiss pasaba cada vez ms tiempo con los hebreos y, cada noche, discuta con pequeos grupos sobre el porvenir de su pueblo. Muchos estaban satisfechos de su condicin y no tenan ganas de cambiarla para crear una patria independiente. La aventura pareca demasiado arriesgada. Moiss insisti. Record su fe en el dios nico, la originalidad de su cultura, la necesidad de librarse del yugo egipcio y apartarse de los dolos. Algunas mentes empezaron a vacilar, otros permanecieron irreductibles. Pero todos reconocieron que Moiss tena la apariencia de un jefe, que su accin haba sido beneficiosa para los hebreos y que ninguno de ellos poda despreciar su discurso. El amigo de infancia de Ramss dorma cada vez menos. Soaba con los ojos abiertos con una tierra frtil en la que reinara el dios de su corazn, un pas en el que los hebreos gobernaran por s mismos y del que defenderan las fronteras como su bien ms preciado. Por fin conoca la naturaleza del fuego que devoraba su alma desde haca tantos aos! Poda nombrar ese deseo inextinguible, se pona a la cabeza de un pueblo que l conducira hacia su verdad. Y la angustia le oprima la garganta. Aceptara Ramss semejante sedicin y tal negacin de su propio poder? Moiss debera convencerlo, hacerle aceptar su ideal. Afluan los recuerdos. Ramss no era un simple compaero de juegos, sino un autntico amigo, un ser al que animaba un fuego idntico y sin embargo tan

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diferente. Moiss no lo traicionara fomentando una conspiracin contra l; lo enfrentara, cara a cara, y lo hara doblegarse. Incluso si la victoria pareca imposible, la obtendra. Pues Dios estaba con l.

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Los nubios sublevados haban rodeado el campamento egipcio a primera hora de la tarde, cuando la mayora de los soldados de Ramss dorma la siesta. Llevaban la parte anterior del crneo afeitado, aretes en las orejas, collares de perlas multicolores y taparrabo de piel de pantera, y tenan la nariz achatada y las mejillas escarificadas. Enarbolando grandes arcos de acacia, atravesaran con sus flechas a una gran cantidad de egipcios antes de que el cuerpo expedicionario estuviera en condiciones de reaccionar. Si su jefe vacilaba en dar la orden de atacar era debido a que un pequeo grupo de hombres, igualmente armados con potentes arcos, estaban refugiados detrs de una empalizada formada por escudos y palmas. Al frente, Serramanna, que prevea aquel asalto. La lite de los infantes, que l haba reunido, hara estragos en las filas nubias. El jefe de los insurgentes era consciente de ello, incluso si la victoria pareca segura. El tiempo se par. Ya nadie se movi. El principal consejero del jefe nubio le recomend disparar y abatir un gran nmero de enemigos, mientras otros guerreros, rpidos en la carrera, se abalanzaran sobre la empalizada. Pero el jefe estaba acostumbrado al combate, y el rostro de Serramanna no presagiaba nada bueno. Ese gigante bigotudo no les tendera una o varias trampas que l era incapaz de descubrir? Aquel hombre no se pareca a los egipcios que haba matado, y su instinto de cazador le aseguraba que era necesario desconfiar. Cuando Ramss sali de su tienda, todas las miradas convergieron en l. Tocado con una corona azul que moldeaba la forma del crneo y se ensanchaba por atrs, vestido con una camisa de lino plisado de manga corta y con un taparrabo dorado, en la cintura del cual llevaba amarrada una cola de toro salvaje, el faran sujetaba en su mano derecha el cetro magia, con forma de cayado de pastor, cuyo extremo estaba pegado a su pecho. Tras l caminaba Seta, que llevaba las sandalias blancas del monarca. A pesar de la gravedad de la situacin, pens en Ameni, el portasandalias del faran, que hubiera quedado estupefacto al ver a su amigo afeitado, con peluca y taparrabo, y con aire de dignatario de la corte, salvo un detalle: un curioso saco amarrado a la cintura colgaba a su espalda. Bajo las miradas inquietas de los soldados egipcios, el faran y Seta fueron hasta el lmite del campamento y se detuvieron a unos treinta metros de los nubios. Soy Ramss, faran de Egipto. Quin es vuestro jefe? Yo respondi el nubio avanzando un paso. Con dos plumas fijadas en la parte trasera de la cabeza y sujetas con una cinta roja, los msculos prominentes, el jefe de los insurgentes blanda un venablo decorado con plumas de avestruz. Si no eres un cobarde, ven hacia m. El principal consejero manifest su desacuerdo. Pero ni Ramss ni su portasandalias iban armados, mientras que l dispona de un venablo, y el consejero de un pual de doble filo. El jefe ech una mirada hacia el lado de Serramanna. Mantente a mi izquierda orden a su consejero. Si el gigante bigotudo daba orden de disparar, el jefe estara protegido por un escudo humano. Tienes miedo? pregunt Ramss.

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Los dos nubios se separaron del grupo de guerreros y caminaron en direccin al rey y a su portasandalias. Se detuvieron a menos de tres metros de sus adversarios. As que t eres el faran que oprime a su pueblo. Nubios y egipcios vivan en paz. T has roto esa armona matando a los escoltas del oro y robando el metal destinado a los templos de Egipto. Ese oro es nuestro, no vuestro. T eres el ladrn. Nubia es provincia egipcia y, por lo tanto, sometida a la ley de Maat. Los crmenes y los robos deben ser severamente castigados. Me burlo de tu ley, faran! Aqu yo hago la ma. Otras tribus estn dispuestas a unirse a m. Cuando te haya matado, ser un hroe. Todos los guerreros se pondrn bajo mis rdenes, expulsaremos para siempre a los egipcios de nuestro suelo! Arrodllate orden el rey. El jefe y su consejero se miraron asombrados. Depn tu arma, arrodllate y somtete a la Regla. Un rictus deform el rostro del jefe nubio. Si me inclino, me conceders el perdn? T mismo te has puesto fuera de la Regla. Perdonarte sera negarla. Entonces desconoces la clemencia. As es. Por qu crees que me sometera? Porque eres un rebelde y tu nica libertad es inclinarte ante el faran. El consejero principal pas ante su jefe y blandi su pual. Que el faran muera y seremos libres! Seta, que no haba apartado los ojos de los dos nubios, abri el saco y solt la vbora de las arenas que haba aprisionado. Deslizndose por la arena ardiente con la rapidez de la muerte rapaz, mordi al nubio en el pie antes de que hubiera terminado su gesto. Trastornado, se acuclill y abri la herida con su pual para hacer manar la sangre. Ya est ms fro que el agua y ms ardiente que una llama indic Seta mirando al jefe directamente a los ojos. Su cuerpo est sudando, ya no ve el cielo, la saliva cae de su boca. Sus ojos y sus cejas se crispan, su rostro se hincha; su sed se vuelve intensa, va a morir. Ya no puede levantarse. Su piel toma un tono prpura antes de ennegrecerse, un temblor se lo lleva. Seta blandi su saco lleno de vboras. Los guerreros nubios retrocedieron. De rodillas orden de nuevo el faran. Si no una muerte atroz os alcanzar. Eres t quien va a perecer! El jefe levant el venablo por encima de su cabeza, pero un rugido lo paraliz. Se volvi hacia un lado y apenas tuvo tiempo de ver saltar sobre l al len de Ramss, con la boca abierta. La fiera desgarr el pecho del nubio con sus garras y cerr sus mandbulas sobre la cabeza del desdichado. A una seal de Serramanna, los arqueros egipcios apuntaron con sus arcos a los nubios desamparados; los infantes se precipitaron sobre sus enemigos y los desarmaron. Que les aten las manos a la espalda! exigi el sardo.

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Cuando la victoria de Ramss fue conocida, centenares de nubios salieron de sus escondites y de sus aldeas para rendirle homenaje. El rey eligi a un jefe de clan de edad, con los cabellos blancos, y le atribuy la nueva zona frtil creada alrededor de los pozos. Tambin le confi los prisioneros, que realizaran trabajos agrcolas bajo la vigilancia de policas nubios. La pena capital alcanzara a fugitivos y reincidentes. Luego el cuerpo expedicionario egipcio se dirigi hacia el oasis en el que los rebeldes haban establecido su cuartel general. Slo hall una dbil resistencia y encontr el oro que los orfebres utilizaban para adornar las estatuas y las puertas de los templos. A la cada de la noche, Seta cogi dos pedazos de nervadura de palmera bien seca, los sujet con las rodillas y frot entre ellos, cada vez ms de prisa, una varita de madera seca. El polvo de madera se inflam. Al tomar su turno de guardia, los soldados alimentaran el fuego, cuya presencia apartara cobras, hienas y otras bestias indeseables. Has construido tu casa de reptiles? pregunt Ramss. Loto est encantada. Esta noche descansaremos. No es sublime este pas? Te gusta tanto como a nosotros, parece. Me pone a prueba y me obliga a superarme. Su poder es mo. Sin mi vbora, los rebeldes te habran matado. Eso no sucedi, Seta. A pesar de todo, tu plan era arriesgado. Ha evitado sangrientos combates. Siempre eres consciente de tus imprudencias? Para qu? Yo slo soy Seta, y puedo divertirme con serpientes venenosas; pero t eres el amo de las Dos Tierras. Tu muerte sumira el pas en el desorden. Nefertari reinara con sabidura. Slo tienes veinticinco aos, Ramss, pero ya no tienes derecho a ser joven. Deja a los dems la fogosidad de los guerreros. El faran puede ser un cobarde? Dejars de ser desmesurado? Slo te pido un poco de prudencia. No estoy protegido por todas partes? La magia de la reina, t y tus reptiles, Serramanna y sus mercenarios, Vigilante y Matador... Ningn ser tiene tanta suerte como yo. No la despilfarres. Es inagotable. Ya que eres inaccesible a toda forma de razonamiento, prefiero dormir. Seta volvi la espalda al rey y se tendi junto a Loto. El suspiro de satisfaccin que ella expres incit al rey a alejarse. El descanso del encantador de serpientes corra el riesgo de ser de corta duracin. Cmo convencerle de que era un hombre de Estado, que posea la vala de un gran ministro? Seta encarnaba el primer gran fracaso de Ramss. Entregado a seguir su camino, se negaba a hacer carrera. Era necesario dejarlo libre a su eleccin u obligarlo a convertirse en uno de los primeros personajes del reino? Ramss pas la noche contemplando el cielo estrellado, morada luminosa del alma de su padre y de los faraones que lo haban precedido. Se senta orgulloso de haber encontrado, como Seti, agua en el desierto y domeado a los rebeldes, pero

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esta victoria no le satisfaca. A pesar de la intervencin de Seti, una tribu se haba sublevado. Tras un periodo de calma, se reproducira una situacin idntica. Slo pondra fin a estas convulsiones arrancando el mal de raz, pero cmo descubrirlo? Al alba, Ramss not una presencia a su espalda. Se volvi lentamente y lo vio. Un enorme elefante haba entrado en el oasis sin hacer ruido y evitando que crujieran las nervaduras de palmera que cubran el suelo. El len y el perro haban abierto los ojos, pero haban permanecido silenciosos, como si supieran que su amo estaba seguro. Era l, el gran macho de amplias orejas y largos colmillos que Ramss haba salvado al extirparle una flecha de la trompa, varios aos antes. El rey de Egipto acarici la trompa del seor de la sabana, el coloso lanz un bramido de alegra que despert a todo el campamento. El elefante se alej con paso tranquilo, recorri un centenar de metros y volvi la cabeza en direccin al rey. Hay que seguirlo decidi Ramss.

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Ramss, Serramanna, Seta y una decena de infantes aguerridos siguieron al elefante, que cruz una llanura estrecha y desrtica. Luego tom un sendero bordeado de espinos que suba hacia una meseta en la que haba crecido una acacia ms que centenaria. El elefante se inmoviliz. Ramss lo alcanz. Con la mirada en la misma direccin que la del coloso, descubri el ms sublime de los paisajes. El grandioso espoln rocoso, punto de referencia para la navegacin, dominaba una amplia curva del Nilo. l, el esposo de Egipto, contemplaba el misterio de la corriente creadora, el ro divino en toda su majestad. Sobre las rocas, inscripciones jeroglficas recordaban que el lugar estaba puesto bajo la proteccin de la diosa Hator, soberana de las estrellas y de los navegantes que gustosos hacan un alto en ese lugar. Con su pata derecha, el elefante hizo rodar un bloque de arenisca que se precipit a lo largo del acantilado y cay en un montn de arena ocre, entre dos promontorios. Al norte, la cadena montaosa era vertical y descenda casi hasta el agua; al sur, se separaba de ella y dejaba despejada una amplia explanada que se abra hacia el este. Un jovencito haba atracado y dorma en su barca, hecha con un tronco de palmera vaciado. Id a buscarlo orden el rey a dos soldados. Cuando los vio llegar, el nubio ech a correr. Crey escapar, pero su pie tropez con una roca que apenas sobresala de la arena, y qued tendido a orillas del Nilo. Los egipcios le retorcieron los brazos y lo condujeron ante el rey. El fugitivo mova los ojos, aterrado, temiendo que le cortaran la nariz. No soy un ladrn! Esta barca me pertenece, lo juro, y... Responde a mi pregunta dijo Ramss, y sers libre: Cul es el nombre de este lugar? Abu Simbel. Puedes irte. El muchacho corri hasta la embarcacin y rem con las manos tan de prisa como poda. Vmonos de aqu recomend Serramanna; el lugar no me parece seguro. No he observado la menor traza de serpiente objeto Seta. Extrao... La divina Hator las espanta? No me sigis exigi el rey. Serramanna se adelant. Majestad! Tengo que repetirlo? Vuestra seguridad... Ramss inici el descenso hacia el ro. Seta retuvo al sardo. Ms vale que obedezcas. Serramanna se inclin refunfuando. El rey, solo, en ese lugar perdido, en un pas hostil! En caso de peligro, a pesar de las rdenes, el sardo se prometi intervenir. Cuando lleg al borde del ro, Ramss se volvi hacia el acantilado de arenisca.

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Sera aqu, en el corazn de Nubia, aunque sta an lo ignorara. A Ramss le tocaba hacer de Abu Simbel una maravilla que desafiara el tiempo y sellara la paz entre Egipto y Nubia. El faran medit varias horas en Abu Simbel, impregnndose de la pureza del cielo, del centelleo del Nilo y del poder de la roca. Aqu sera construido el mayor santuario de la provincia. Reunira las energas divinas y difundira un haz protector tan intenso que el ruido de las armas desaparecera. Ramss observ el sol. Sus rayos no se contentaban con golpear el acantilado, penetraban en el interior de la roca, iluminndola desde el interior. Cuando los arquitectos trabajaran en el lugar, deberan preservar ese milagro. Cuando el rey regres a lo alto del acantilado, Serramanna, al lmite de sus nervios, estuvo a punto de entregarle su dimisin. Pero la placidez del elefante lo disuadi de ello; no se mostrara menos paciente que un animal, por grande que fuera. Regresamos a Egipto decret el rey. Tras haberse purificado la boca con natrn, Chenar se puso en manos de un barbero de gran suavidad que tambin saba depilarlo sin arrancarle un solo grito de dolor. El hermano mayor de Ramss apreciaba mucho la friccin con aceites perfumados, especialmente en el crneo, antes de ponerse la peluca. Estas pequeas alegras hacan la existencia liviana y lo tranquilizaban sobre su prestancia; aunque fuera menos hermoso y menos atltico que Ramss, rivalizara en elegancia. En la clepsidra de agua, un objeto costoso, comprob que se acercaba la hora de la cita. Su silla de manos, cmoda y espaciosa, era la ms bella de Menfis; slo la superaba la del faran, la que un da l ocupara. Hizo que lo llevaran al borde del gran canal que permita a las pesadas barcazas alcanzar el puerto principal de Menfis y descargar sus mercancas. Sentado bajo un sauce, el mago Ofir tomaba el fresco. Chenar se apoy en el tronco del rbol y mir pasar un barco de pesca. Habis progresado, Ofir? Moiss es un hombre excepcional, dotado de un carcter difcil de domar. Dicho de otra manera, habis fracasado. No lo creo. Las impresiones no me bastan, Ofir; necesito hechos. El camino que lleva al xito es a menudo largo y sinuoso. Ahorradme vuestra filosofa. Habis triunfado, s o no? Moiss no ha rechazado mis propuestas. No es un resultado apreciable? Interesante, lo admito. Ha aceptado la validez de vuestros proyectos? El pensamiento de Akenatn le es familiar. Sabe que ha contribuido a formar la fe de los hebreos y que nuestra colaboracin podra ser fructuosa. Y su popularidad entre sus compatriotas? Cada vez mayor. Moiss tiene la naturaleza de un verdadero jefe, se impondr sin dificultades a los diversos clanes. Cuando la construccin de Pi-Ramss est acabada, mostrar su verdadera fuerza. Cunto tiempo tendremos que esperar todava? Algunos meses. Moiss ha dado tal impulso a los ladrilleros que stos han mantenido un ritmo de trabajo extraordinario.

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Maldita capital! Gracias a ella, el renombre de Ramss traspasar la frontera del norte. Dnde se encuentra el faran? En Nubia. Una regin peligrosa. No suees, Ofir; los mensajeros reales han hecho llegar excelentes noticias. Ramss incluso ha realizado un nuevo milagro descubriendo una capa de agua en el desierto, y su ejrcito ha creado una zona agrcola. El faran traer el oro robado y lo ofrecer a los templos. Una expedicin exitosa, una victoria ejemplar. Moiss no ignora que deber enfrentarse con Ramss. Su mejor amigo... La creencia en el dios nico ser ms fuerte, el conflicto es inevitable. Cuando se desencadene, deberemos apoyar a Moiss. se ser vuestro papel, Ofir. Comprenderis que me es imposible actuar en primera lnea. Ser menester que me ayudis. Cules son vuestras necesidades? Una residencia en Menfis, sirvientes, facilidades de circulacin para mis partidarios. Concedido, a condicin de que me entreguis informes regulares sobre vuestras actividades. Es el menor de mis deberes. Cundo regresis a Pi-Ramss? Maana mismo. Hablar con Moiss y le asegurar que nuestros partidarios aumentan sin cesar. No os preocupis ms por vuestras condiciones de vida, y dedicaos nicamente a convencer a Moiss de que debe luchar contra la tirana de Ramss para conseguir la afirmacin de su fe. El ladrillero Abner canturreaba. En menos de un mes, el primer cuartel de PiRamss estara terminado. Los primeros infantes transferidos de Menfis viviran en l. Los locales eran espaciosos y bien aireados, los acabados notables. Gracias a Moiss, que haba reconocido sus mritos, Abner diriga un pequeo equipo de diez ladrilleros experimentados y trabajadores. El chantaje ejercido por Sary slo era un mal recuerdo. Abner se instalara en la nueva capital con su familia y sera el encargado del mantenimiento de los edificios pblicos. Una existencia feliz se abra ante l. Esa noche, el hebreo iba a degustar una perca del Nilo con sus compaeros y a jugar al juego de la serpiente, esperando que sus peones avanzaran regularmente por las casillas, sin caer en las mltiples trampas inscritas en el cuerpo del reptil. El ganador era el que llegaba primero al final del recorrido, y Abner senta que la suerte le sonrea. Pi-Ramss empezaba a animarse; poco a poco, la inmensa obra se transformaba en una ciudad cuyo corazn no tardara en latir. Ya se pensaba en el grandioso momento de la inauguracin, cuando el faran diera vida a su capital. En el juego del azar, Abner haba tenido el privilegio de servir al ideal de un gran rey y de conocer a Moiss. Cmo ests, Abner?

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Sary llevaba una tnica libia, con anchas franjas verticales amarillas y negras, ajustada a la cintura con un cinturn de cuero verde. Su rostro estaba cada vez ms demacrado. Qu quieres? Tener noticias de tu salud. Sigue tu camino. Te vuelves insolente? Ignoras que he obtenido un ascenso? Ya no estoy bajo tus rdenes. El pequeo Abner se pavonea como un gallo! Vamos, vamos... No te pongas nervioso. Tengo prisa. Hay algo ms urgente que satisfacer a tu viejo amigo Sary? Abner ocultaba mal su miedo. Sary se diverta con ello. El pequeo Abner es un hombre razonable, no? Desea tener una buena vida en Pi-Ramss, pero sabe que las cosas buenas tienen un precio. Y ese precio lo fijo yo. Lrgate! Slo eres un insecto, hebreo, y los insectos no protestan cuando se los aplasta. Exijo la mitad de tus ganancias y de tus primas. Cuando la ciudad est terminada, te presentars voluntario para convertirte en mi sirviente. Tener un criado hebreo me encantar. En mi casa no te aburrirs. Tienes mucha suerte, pequeo Abner, si no me hubiera fijado en ti, slo habras sido un gusano. Me niego, yo... No digas tonteras y obedece. Sary se alej. Abner se puso en cuclillas, las nalgas sobre los talones, hundido. Esta vez era demasiado. Hablara con Moiss.

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Nefertari, la de la belleza sin par, semejante al lucero de la maana que aparece al inicio de un ao feliz, cuyos dedos acarician como lotos; Nefertari luminosa, cuyos cabellos perfumados y sueltos eran una trampa en la que uno gustaba abandonarse. Amarla era renacer. Ramss le masaje suavemente los pies, luego le bes las piernas y dej que sus manos recorrieran su cuerpo flexible, dorado por el sol. Ella era el jardn en el que crecan las flores ms raras, el estanque de agua fresca, el lejano pas de los rboles de incienso. Cuando se unan, su deseo tena la potencia de la corriente tormentosa de la crecida y la ternura de una meloda de oboe en la paz del ocaso. Bajo el follaje verde de un sicomoro, Nefertari y Ramss se haban ofrecido el uno al otro despus del regreso del rey, que haba apartado a sus allegados y a sus consejeros para recuperar a su esposa. La sombra refrescante del gran rbol, sus hojas turquesa y sus higos reventones, tan rojos como el jaspe, formaban uno de los tesoros del palacio de Tebas en el que la pareja haba logrado aislarse. Que interminable viaje...! Y nuestra hija? Kha y Meritamn se llevan a las mil maravillas. Tu hijo encuentra a su hermanita muy bonita y poco ruidosa, pero ya quiere ensearle a leer. Su ayo ha tenido que calmar sus ardores. Ramss estrech a la reina entre sus brazos. l se ha equivocado... Por qu apagar el fuego de un ser? Nefertari no tuvo tiempo de protestar, pues los labios del rey se posaron en los suyos. Bajo el efecto del viento del norte, las ramas del sicomoro se inclinaron, respetuosas y cmplices. El segundo da del cuarto mes de la estacin de la crecida, en el tercer ao del reinado de Ramss, Bakhen, manejando un largo bastn, precedi a la pareja real para mostrarles el templo de Luxor, cuyos trabajos estaban terminados. Una procesin, que sali de Karnak, les haba seguido y tomado la avenida de las esfinges que una los dos templos. La nueva fachada de Luxor los dej asombrados. Los dos obeliscos, los colosos reales y la masa a la vez poderosa y elegante del pitn formaban un conjunto perfecto, digno de los ms grandes constructores del pasado. Los obeliscos dispersaban las energas negativas y atraan los poderes celestes hacia el templo que elegan como domicilio, para alimentar el ka que produca. En su base, cinocfalos, los grandes monos en los que se encamaba la inteligencia del dios Thot, celebraban el nacimiento de la luz que favorecan, cada alba, emitiendo los sonidos de la primera maana. Todos los elementos, del jeroglfico al coloso, concurran a la resurreccin diaria del sol, que dominaba entre las dos torres del piln, encima de la puerta central. Ramss y Nefertari la cruzaron y penetraron en un gran patio a cielo abierto cuyos muros estaban rodeados de columnas macizas, expresin de la potencia del ka. Entre ellas, unos colosos de pie con la efigie del rey expresaban su fuerza inagotable. Tiernamente apretada contra la pierna del gigante, la reina Nefertari, a la vez frgil e inquebrantable. Neb, el gran sacerdote de Karnak, se adelant hacia la pareja real, llevando el comps de la lenta marcha con el bastn dorado. El viejo se inclin.

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Majestad, he aqu el templo del ka. Aqu se crear en cada instante la energa de vuestro reinado. La fiesta de inauguracin de Luxor reuni a toda la poblacin de Tebas y de su regin, del ms humilde al ms rico. Durante diez das se cantara y se bailara en las calles, y las tabernas y mesones al aire libre no se vaciaran nunca. Por la gracia del faran, la cerveza dulce sera gratuita y regocijara las barrigas. El rey y la reina presidieron un banquete que hizo poca en los anales. Ramss proclam que el templo del ka estaba terminado y que ningn elemento arquitectnico le sera aadido en el futuro. Quedaban por elegir los temas y figuraciones simblicas, en relacin con el reinado, que adornaran la fachada del piln y los muros del gran patio. Todos estimaron sabia la voluntad del monarca de diferir su decisin y de tomarla de acuerdo con los ritualistas de la Casa de Vida. Ramss apreci la actitud de Bakhen, el cuarto profeta de Amn. Olvidando hablar de sus propios mritos, alab los de los arquitectos que haban construido Luxor de acuerdo con la ley de la armona. Al final de los festejos, el rey entreg al gran sacerdote de Amn el oro de Nubia, cuya extraccin y transporte seran en adelante puestos bajo estricta vigilancia. Antes de partir hacia el norte, la pareja real se dirigi al lugar del Ramesseum. Tambin all, Bakhen haba mantenido sus compromisos. Niveladores, peones y canteros estaban manos a la obra: el templo de millones de aos empezaba a surgir del desierto. Apresrate, Bakhen. Que los cimientos estn terminados lo antes posible. El equipo de Luxor estar aqu desde maana. As dispondr de efectivos numerosos y cualificados. Ramss comprob que su plan haba sido seguido al pie de la letra. Ya imaginaba las capillas, la gran sala de columnas, las mesas de ofrendas, el laboratorio, la biblioteca... Millones de aos correran por las venas de piedra del edificio. El rey recorri el rea sagrada con Nefertari y le describi su sueo, como si ya tocara las paredes esculpidas y las columnas de jeroglficos. El Ramesseum ser tu gran obra. Quiz. Por qu dudas de ello? Porque quiero cubrir Egipto de santuarios, dar a las divinidades mil y un lugares de culto para que el pas entero sea regado con su energa y la tierra se parezca al cielo. Qu templo superar el de millones de aos? En Nubia he descubierto un lugar extraordinario hacia el que me ha conducido un elefante. Cmo se llama? Abu Simbel. Est puesto bajo la proteccin de la diosa Hator y sirve de parada a los marineros. El Nilo alcanza all el apogeo de su belleza, el agua se une a la roca, los acantilados de arenisca parecen esperar que hagan nacer el templo que llevan dentro. Comenzar una obra, en una regin tan lejana, no presenta dificultades insuperables? Insuperables en apariencia. Ninguno de tus predecesores ha intentado la aventura. Es verdad, pero triunfar. Desde que contempl Abu Simbel, no dejo de pensar en ello. Ese elefante era un mensajero del invisible. Su nombre jeroglfico, Abu, no

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es el mismo que el del lugar, y no significa comienzo, inicio? El nuevo comienzo de Egipto, el inicio de su territorio, debe situarse all, en el corazn de Nubia, en Abu Simbel. No existe ningn otro medio para pacificar esa provincia y hacerla feliz. No es una empresa insensata? Por supuesto que s! Pero no es la expresin del ka? El fuego que me anima se convierte en piedra de eternidad. Luxor, Pi-Ramss, Abu Simbel son mi deseo y mi pensamiento. Si me contentara con gestionar los asuntos corrientes, traicionara mi funcin. Mi cabeza se posa sobre tu hombro y conozco el descanso de una mujer amada... Pero t tambin puedes descansar sobre m como un coloso sobre su zcalo. Apruebas el proyecto de Abu Simbel? Debes madurarlo, dejarlo crecer en ti hasta que su visin sea fulgurante e imperiosa. Luego, acta. En el interior del recinto del templo de millones de aos, Ramss y Nefertari se sintieron animados por una fuerza extraa que los haca invulnerables. Talleres, almacenes y cuarteles estaban dispuestos para su uso. Las vas principales de la capital comunicaban los distintos barrios de viviendas y terminaban en los templos mayores, todava en construccin, pero cuyas partes centrales ya podan albergar los ritos esenciales. La tarea de los ladrilleros se acababa y stos eran sustituidos por jardineros y pintores, por no hablar de los decoradores especializados que daran a Pi-Ramss un aspecto seductor. Subsista una inquietud: le gustara a Ramss? Moiss subi al techo del palacio y contempl la ciudad. Tambin l, como el faran, haba logrado un milagro. La labor de los hombres y la rigurosa organizacin del trabajo no haban sido suficientes; debieron recurrir al entusiasmo, esa cualidad que no era de naturaleza humana, sino que proceda del amor de Dios por su creacin. Cmo le hubiera gustado a Moiss poder ofrecerle esta ciudad a l, en vez de abandonarla a Amn, a Set y a sus congneres! Tantos talentos desperdiciados para satisfacer a unos dolos mudos... Su prxima ciudad la construira para gloria del verdadero Dios, en su pas, en una tierra santa. Si Ramss era un autntico amigo, comprendera su ideal. Moiss golpe con el puo el borde del balcn. El rey de Egipto jams tolerara la revuelta de una minora, jams entregara su trono a una descendiente de Akenatn! Un sueo insensato le haba turbado la mente. Abajo, cerca de una de las entradas secundarias del palacio, estaba Ofir. Puedo hablarte? pregunt el mago. Ven. Ofir haba aprendido a desplazarse con discrecin. Se le tomaba por un arquitecto cuyos consejos eran tiles al supervisor de las obras de Pi-Ramss. Abandono declar Moiss. Es intil discutir ms tiempo. El mago permaneci glacial. Se ha producido un acontecimiento imprevisto? He reflexionado, nuestros proyectos son demenciales. Vena a anunciarte que las filas de los partidarios de Atn se han reforzado considerablemente. Personalidades de gran envergadura estiman que Lita debe subir al trono de Egipto con la bendicin del dios nico. En ese caso, los hebreos seran libres. Derrocar a Ramss... Bromeas!

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Nuestras convicciones son firmes. Creis que vuestro discurso impresionar al rey? Quin te ha dicho que nos contentaremos con discusiones? Moiss observ a Ofir como si descubriera a un desconocido. No me atrevo a comprenden... Al contrario, Moiss. Has llegado a la misma conclusin que yo, y eso es lo que te asusta. Si Akenatn fue vencido y perseguido fue porque no se atrevi a utilizar la violencia contra sus enemigos. Sin ella no se puede ganar ningn combate. Quin sera lo bastante ingenuo para creer que Ramss abandonar una sola parcela de su poder a cualquiera? Nosotros le venceremos desde el interior y vosotros, los hebreos, os sublevaris. Centenares de muertos, quiz millares... Es una carnicera lo que deseis? Si preparas a tu pueblo para el combate, saldr vencedor. No est Dios con vosotros? Me niego a or ms. Desaparece, Ofir. Nos volveremos a ver aqu o en Menfis, como quieras. No cuentes con ello. No existe otro camino, lo sabes. No te resistas a tu deseo, Moiss, no intentes sofocar su voz. Lucharemos hombro con hombro y Dios triunfar.

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Raia, el mercader sirio, palp su barbita en punta. Poda estar satisfecho de los resultados de su negocio, cuyos beneficios aumentaban ao tras ao. La calidad de las conservas de carne y de los jarrones importados de Asia seducan cada vez ms a clientes acomodados, tanto en Menfis como en Tebas. Con la creacin de la nueva capital, Pi-Ramss, se anunciaba un nuevo mercado! Raia ya haba obtenido la autorizacin de abrir una amplia tienda en el corazn del barrio comercial y formaba vendedores capaces de satisfacer a los aficionados exigentes. En previsin de esos das felices, haba encargado un centenar de jarrones preciosos, con formas inslitas, procedentes de los talleres sirios. Cada pieza era nica y sera vendida muy cara. Desde el punto de vista de Raia, los artesanos egipcios trabajaban mejor que sus compatriotas, pero el gusto por el exotismo y el esnobismo le aseguraban una creciente fortuna. Aunque los hititas hubiesen ordenado a su espa que apoyase a Chenar contra Ramss, Raia haba renunciado, despus de un intento fallido, a organizar un atentado contra el rey. ste estaba demasiado bien protegido, y un segundo fracaso corra el riesgo de ofrecer a los investigadores una pista para llegar hasta l. Desde haca tres aos, Ramss reinaba con la misma autoridad que Seti, a la que se aada la llama de la juventud. El rey apareca como un torrente capaz de arrastrar cualquier obstculo. Nadie tena la capacidad de oponerse a sus decisiones, incluso si su programa de construcciones desafiaba la razn. Subyugados, la corte y el pueblo parecan golpeados por el estupor debido al dinamismo de un monarca que haba barrido a todos sus oponentes. Entre los jarrones importados haba dos de alabastro. Raia cerr la puerta del almacn y peg la oreja a ella durante largo rato. Seguro de estar solo, meti la mano en el interior del jarro, cuyo cuello estaba marcado con un discreto punto rojo, y retir una etiqueta en madera de pino en la cual unas cifras precisaban las dimensiones del objeto y su lugar de procedencia. Raia conoca el cdigo de memoria y descifr sin problemas el mensaje hitita que le transmita su importador de Siria del Sur, miembro de su red. Estupefacto, el mercader destruy la etiqueta y se lanz fuera del taller. Soberbio constat Chenar admirando el jarrn azul con cuello en forma de cisne que le presentaba Raia. Su precio? Temo que sea elevado, seor. Pero es una pieza nica. Discutmoslo, quieres? Con el jarrn apretado contra su pecho, Raia sigui al hermano mayor de Ramss, que lo llev a una de las terrazas cubiertas de su villa, donde dialogaron sin peligro de ser odos. Si no me equivoco, Raia, utilizas el procedimiento de urgencia. Exacto. Por qu razn? Los hititas han decidido pasar a la accin. Chenar esperaba esta noticia aunque la tema. Si l hubiera sido faran en lugar de Ramss, habra puesto las tropas egipcias en estado de alerta y reforzado las defensas en las fronteras. Pero el enemigo ms peligroso de Egipto le ofreca una posibilidad de reinar. As pues deba explotar para su nico provecho el secreto de Estado del que se haca depositario. Puedes ser ms preciso, Raia?

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Parecis turbado. Lo estara con menos, no? Es verdad, seor. Yo mismo estoy an bajo el efecto de la conmocin. Es una medida que podra trastornar todo lo adquirido. Mucho ms, Raia, mucho ms... Es la suerte del mundo la que est en juego. T y yo seremos los actores principales del drama que se va a interpretar. Yo slo soy un modesto agente de informacin. T sers mi contacto con mis aliados del exterior. Buena parte de mi estrategia descansa en la calidad de tus informaciones. Vos me concedis una importancia... Deseas quedarte en Egipto despus de nuestra victoria? Ya me he acostumbrado. Sers rico, Raia, muy rico. No ser ingrato con aquellos que me hayan ayudado a tomar el poder. El mercader se inclin. Soy vuestro servidor. Tienes indicaciones ms precisas? No, an no. Chenar dio unos pasos, apoy los codos en la balaustrada de la terraza y mir hacia el norte. Hoy es un gran da, Raia. Ms tarde recordaremos que marc el inicio del declive de Ramss. La amante egipcia de Acha era una pequea maravilla. Maliciosa, inventiva, jams saciada, haba sacado de su cuerpo matices de placer inditos. Suceda a dos libanesas y a tres sirias, hermosas pero aburridas. En los juegos del amor, el joven diplomtico exiga fantasa, nica fuerza capaz de liberar los sentidos y de hacer del cuerpo un arpa de melodas inesperadas. Se dispona a chupar los bonitos dedos del pie de la doncella cuando su intendente, debidamente advertido, sin embargo, de no molestarlo bajo ningn pretexto, golpete en la puerta de su habitacin. Espantado, Acha abri sin pensar en vestirse. Perdonadme... Un mensaje urgente del ministerio. Acha consult la tableta de madera. Slo haba tres palabras: Presencia inmediata indispensable. A las dos de la madrugada, las calles de Menfis estaban desiertas. El caballo de Acha recorri a buen paso la distancia que separaba la mansin de su amo del Ministerio de Asuntos Exteriores. El diplomtico no se detuvo a hacer una ofrenda a Thot y subi de cuatro en cuatro las gradas de la escalera que llevaba a su despacho, donde lo esperaba su secretario. He credo oportuno interrumpiros. Por qu motivo? A causa de una alarmante gestin de uno de nuestros agentes de Siria del Norte. Si sigue tratndose de una seudorrevelacin desprovista de inters, aplicar sanciones. La parte baja del papiro pareca virgen. Al calentarlo a la llama de una lmpara de aceite, aparecieron unos caracteres hierticos. Esta manera rpida de escribir los jeroglficos los deformaban hasta hacerlos irreconocibles. La grafa del espa egipcio instalado en Siria del Norte, controlada por los hititas, no se pareca a ninguna otra.

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Acha ley y reley. Urgencia justificada? pregunt el secretario. Dejadme solo. Acha despleg un mapa y comprob las informaciones dadas por su confidente. Si no se equivocaba, era previsible lo peor. El sol no ha salido murmur Chenar bostezando. Leed esto recomend Acha presentando a su ministro el mensaje del espa. El texto despert al hermano mayor de Ramss. Los hititas habran tomado el control de varias aldeas de Siria central y habran salido de la zona de influencia aceptada por Egipto... El texto es preciso. Se dira que no ha habido ni muertos ni heridos. Puede tratarse de una provocacin. No sera la primera vez, en efecto; pero los hititas jams haban llegado tan hacia el sur. Qu conclusin sacis? La preparacin de un ataque en toda regla contra Siria del Sur. Certeza o hiptesis? Hiptesis. Podrais transformarla en certeza? Debido a la situacin, los mensajes deberan sucederse a breves intervalos. Sea como sea, guardemos silencio tanto tiempo como sea posible. Corremos un gran riesgo. Soy consciente de ello, Acha. No obstante, tal debe ser nuestra estrategia. Tenemos la intencin de embaucar a Ramss, de hacerle cometer errores que le costarn una gran derrota, pero los hititas parecen impacientes por actuar. Necesitamos retrasar al mximo la preparacin del ejrcito egipcio. No estoy seguro de ello objet Acha. Por qu razn? Por un lado, slo ganaremos unos das, del todo insuficientes para impedir una contraofensiva; por otro, mi secretario sabe que he recibido un mensaje importante. Diferir su transmisin al rey despertara sus sospechas. No nos sirve de nada ser los primeros en enterarnos! Al contrario, Chenar. Ramss me nombr jefe de los servicios secretos, confa en m. Dicho de otra manera, creer lo que le diga. Chenar sonri. Un juego muy peligroso; no se dice que Ramss lee los pensamientos? El pensamiento de un diplomtico es indescifrable. En cuanto yo le advierta de la noticia, vos apresuraos a confiarle vuestras preocupaciones. As pareceris sincero y creble. Chenar se acomod en un silln. Vuestra inteligencia es temible, Acha. Conozco bien a Ramss. Creerle desprovisto de sutileza sera un error imperdonable. De acuerdo, nos conformaremos con vuestro plan. Queda un problema esencial: conocer las intenciones reales de los hititas.

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Chenar las conoca. Pero juzg preferible no revelar sus fuentes a Acha pues, segn la evolucin de la situacin, quiz estara obligado a sacrificar a sus amigos hititas.

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Moiss corra de aqu para all, entraba en los edificios pblicos, examinaba los muros y las ventanas, cruzaba un barrio en su carro, apremiaba a los pintores para que terminaran el trabajo. Slo le quedaban unos das antes de la llegada de la pareja real y la inauguracin oficial de Pi-Ramss. Mil defectos le saltaban a los ojos, pero cmo remediarlos en tan poco tiempo? Los ladrilleros haban aceptado prestar ayuda a otros cuerpos profesionales, sobrecargados de trabajo. En el ardor de esos ltimos momentos, la popularidad de Moiss permaneca intacta. Su voluntad segua siendo comunicativa y arrebatadora, tanto ms cuanto que el sueo se transformaba en realidad. A pesar del cansancio, Moiss pasaba largas veladas con sus hermanos hebreos, escuchaba sus quejas y esperanzas, y ya no vacilaba en afirmarse como el gua de un pueblo en busca de su identidad. Sus ideas asustaban a la mayora de los interlocutores, pero su personalidad les fascinaba. Cuando la grandiosa aventura de Pi-Ramss estuviera acabada, no abrira Moiss un nuevo camino a los hebreos? Agotado, slo encontraba un sueo agitado en el que regresaba sin cesar el rostro de Ofir. El adorador de Atn no se equivocaba. En el cruce de caminos, los discursos ya no bastaban; haba que actuar, y la accin se alimentaba a menudo de violencia. Moiss haba cumplido la misin confiada por Ramss, desvinculndose as de toda obligacin hacia el rey de Egipto. Pero no tena derecho a traicionar al amigo y se haba jurado advertirle del peligro que le acechaba. Con la conciencia purificada, sera completamente libre. Segn el mensajero real, el faran y su esposa entraran en Pi-Ramss al da siguiente, hacia medioda. La poblacin de ciudades y aldeas de los alrededores se haba reunido en los accesos a la nueva capital, para no faltar al acontecimiento. Desbordadas, las fuerzas de seguridad no lograban impedir a los curiosos que se instalaran en la nueva ciudad. Moiss esperaba pasar las ltimas horas de supervisor de las obras fuera de la ciudad, paseando por el campo. Pero en el momento en que abandonaba Pi-Ramss, un arquitecto corri hacia l. El coloso... el coloso se ha vuelto loco! El del templo de Amn? Ya no logramos detenerlo. Os orden que no lo tocarais! Pensamos... El carro de Moiss cruz la ciudad a la velocidad del viento. Delante del templo de Amn reinaba el desastre. Un coloso de doscientas toneladas, que representaba al rey sentado en su trono, se deslizaba suavemente hacia la fachada del edificio. Corra el riesgo de golpearla y causar enormes desperfectos, o de derrumbarse y quebrarse. Qu espectculo para ofrecer a Ramss el da de la inauguracin! Unos cincuenta hombres enloquecidos tiraban en vano de las cuerdas que fijaban la escultura gigante a un trineo de madera. Varios cueros de proteccin, colocados en los lugares en los que la cuerda tocaba la piedra, haban estallado. Qu ha pasado? pregunt Moiss. El capataz se haba subido en el coloso para dirigir la maniobra y ha cado hacia adelante. Para evitar que fuera aplastado, los obreros han accionado los frenos de madera. El coloso se ha desviado del sendero de lgamo hmedo que serva de pista

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deslizante hacia su emplazamiento, pero contina avanzando. El roco, el trineo mojado... Necesitaban al menos ciento cincuenta hombres! Los tcnicos estn ocupados en otra parte... Traedme jarras de leche. Cuntas? Miles! Y haced que vengan inmediatamente refuerzos. Tranquilizados por la presencia de Moiss, los artesanos recuperaron la sangre fra. Cuando vieron al joven hebreo trepar por el lado derecho del coloso, ponerse de pie sobre el mandil de granito y verter leche delante del trineo para abrir un nuevo camino, recuperaron la esperanza. Se organiz una cadena para que Moiss no careciera del lquido graso sobre el cual se deslizara el enorme peso. Obedeciendo las directrices del hebreo, los primeros refuerzos, llegados a toda prisa, fijaron largas cuerdas en los lados y detrs del trineo. El centenar de obreros encargados de tirar lo utilizara para aminorar la carrera del coloso. Poco a poco, ste cambi de trayectoria y tom la direccin correcta. La viga de frenado! grit Moiss. Treinta hombres, hasta entonces alelados, colocaron la viga con muescas, destinada a bloquear el trineo, en el lugar que ocupara la estatua de Ramss, ante el templo de Amn. Dcil, el coloso sigui la pista de leche, consiguieron frenarlo en el momento preciso y se estacion en su lugar exacto. Empapado de sudor, Moiss salt a tierra. Dado su furor, todos previeron grandes sanciones. Que me traigan al responsable de esta falsa maniobra, el hombre que ha cado de la estatua. Aqu est. Dos obreros empujaron a Abner, que se arrodill ante Moiss. Perdonadme gimote, tuve un malestar, yo... No eres ladrillero? S... Mi nombre es Abner. Qu haces en esta obra? Yo... me oculto. Has perdido la cabeza? Tenis que creerme! Abner era hebreo. Moiss no poda castigarlo antes de haber odo sus explicaciones. Comprendi que el ladrillero, desamparado, slo le hablara en privado. Sgueme, Abner. Un arquitecto egipcio se sublev. Este hombre ha cometido una falta grave. Absolverlo sera injuriar a sus compaeros. Voy a interrogarlo. Luego tomar una decisin. El arquitecto se inclin ante su superior jerrquico. Si Abner hubiese sido egipcio, Moiss no se habra mostrado tan delicado. Desde haca unas semanas, el supervisor de las obras reales daba pruebas de un espritu parcial que terminara por volverse contra l. Moiss hizo subir a Abner a su carro y lo sujet con una correa de cuero.

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Suficientes cadas por hoy, no crees? Perdonadme, os lo ruego! Deja de gimotear y explcamelo todo. Un patio resguardado del viento preceda al edificio oficial de Moiss. El carro se detuvo en el umbral y los dos hombres descendieron de l. Moiss se quit el taparrabo y la peluca, y seal una pesada jarra. Sube al murito le orden a Abner, y vierte suavemente esa agua sobre mis hombros. Mientras Moiss se frotaba la piel con unas hierbas, su compatriota, sosteniendo la pesada jarra en el extremo de los brazos, esparci el lquido benfico. Te has quedado sin lengua, Abner? Tengo miedo. Por qu? Me han amenazado. Quin? Yo... no puedo decirlo. Si persistes en callar, te pondr en manos de la justicia por falta profesional grave. No, perdera mi empleo! Estara justificado. Os juro que no! Entonces, habla. Me roban, me hacen chantaje... El culpable? Un egipcio respondi Abner bajando la voz. Su nombre? No puedo decirlo. Tiene relaciones influyentes. No repetir mi pregunta. Se vengar! Confas en m? A menudo pens en hablaros, pero tengo tanto miedo de ese hombre! Deja de temblar y dime su nombre. Ya no te importunar. Aterrorizado, Abner solt la jarra, que se rompi contra el suelo. Sary...es Sary. La flotilla entr por el gran canal que llevaba a Pi-Ramss. Toda la corte acompaaba a Ramss y Nefertari, impacientes por descubrir la nueva capital, en la que en adelante habra que residir si se quera agradar al rey. Se haban emitido muchas crticas veladas, que giraban alrededor del mismo reproche: cmo poda rivalizar con Menfis una ciudad construida tan de prisa? Ramss corra sin duda hacia un fracaso estruendoso que le obligara, tarde o temprano, a olvidar Pi-Ramss. En la proa, el faran miraba cmo el Nilo creaba su Delta, mientras el barco abandonaba el curso principal para tomar el canal que llevaba al puerto de la capital. Chenar se acod al lado de su hermano. No es el mejor momento, soy consciente de ello, pero sin embargo debo abordar un tema grave. Tan urgente es?

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Eso me temo. Si hubiera podido hablarte de ello antes, habra evitado importunarte en estos instantes tan felices, pero eras inaccesible. Te escucho, Chenar. Estoy muy contento con el puesto que me has confiado y me gustara traerte slo excelentes noticias. No es el caso? Si creo en los informes que me han enviado, me temo que la situacin va a empeorar. Ve a los hechos. Parece que los hititas han salido de la zona de influencia que nuestro padre toleraba y han invadido Siria central. Ests seguro? Es demasiado pronto para pronunciarse, pero quera ser el primero en alertarte. Las provocaciones hititas fueron frecuentes en un pasado reciente y podemos esperar que sta slo sea una fanfarronada ms. No obstante, sera bueno tornar algunas precauciones. Pensar en ello. Eres escptico? T mismo lo has precisado, es una invasin an no confirmada. En cuanto recibas noticias, comuncamelas. Tu majestad puede contar con su ministro. La corriente era fuerte, el viento bien orientado, el barco avanzaba de prisa. La intervencin de Chenar dej a Ramss pensativo. Su hermano tomaba realmente en serio su papel? Chenar era capaz de haber inventado ese intento de invasin hitita para darse importancia y demostrar sus aptitudes como ministro de Asuntos Exteriores. Siria central... Una zona neutral que ni egipcios ni hititas controlaban, prohibindose ocuparla militarmente y contentndose con mantener all informadores ms o menos fiables. Despus que Seti renunci a apoderarse de Kadesh, una guerrilla larvada pareca satisfacer a los dos campos. Quiz la creacin de Pi-Ramss, que ocupaba una posicin estratgica, haba despertado los ardores belicistas de los hititas, inquietos por la gran atencin que el joven faran conceda a Asia y a su imperio. Slo un hombre le dira la verdad a Ramss: su amigo Acha, jefe de los servicios secretos. Los informes oficiales remitidos a Chenar slo representaban la superficie y el exterior de la situacin; Acha, gracias a su red, conocera las verdaderas intenciones del adversario. Un grumete, subido a lo alto del gran mstil, no pudo retener su alegra. All, el puerto, la ciudad... Es Pi-Ramss!

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Solo en su carro dorado, el hijo de la luz tom la arteria principal de Pi-Ramss, en direccin al templo de Amn. En pleno medioda, apareci como el sol cuyo resplandor daba nacimiento a su ciudad. Al lado de los dos caballos empenachados caminaba el len, con la cabeza recta y la melena al viento. Estupefacta por el poder que se desprenda de la persona del monarca y la magia que le permita tener una fiera colosal como guardaespaldas, la muchedumbre guard silencio durante largo rato. Luego surgi un grito: Larga vida a Ramss!, seguido de otros diez, de cien, de mil... El regocijo fue pronto indescriptible a lo largo del recorrido del rey, que no vari su marcha lenta y majestuosa. Nobles, artesanos y campesinos llevaban sus trajes de fiesta; los cabellos brillaban gracias al aceite dulce de moringa, las ms hermosas pelucas adornaban la cabeza de las mujeres, las manos de los nios y de los sirvientes se cargaban de flores y de hojas que echaban al paso del carro. Se preparaba un banquete al aire libre; el intendente del nuevo palacio haba encargado mil panes de harina fina, dos mil panecillos bien cocidos, diez mil pasteles, carne seca en abundancia, leche, boles de algarrobas, uva, higos y granadas. Ocas asadas, caza, pescados, pepinos y puerros tambin estaban en el men, sin contar con centenares de jarras de vino salidas de las bodegas reales y otras tantas de cerveza fabricada la vspera. En ese da del nacimiento de una capital, el faran invitaba a su pueblo a la mesa. No haba ni una chiquilla que no se hubiera puesto un vestido nuevo, de colores, ni un caballo que no estuviera adornado con tiras de tela y rosetas de cobre, ni ningn asno cuyo cuello no estuviera adornado con una guirnalda de flores. Perros, gatos y monos domsticos tendran derecho a racin doble, mientras los ancianos, cualquiera que fuera su condicin y origen, seran los primeros en ser servidos, tras haber sido instalados en asientos cmodos, a la sombra de los sicomoros y perseas. Y se haban preparado peticiones: para un alojamiento, para un empleo, para un terreno, para una vaca, que Ameni recogera y examinara con benevolencia, en este perodo feliz en el que la generosidad era la norma. Los hebreos no eran los ltimos en manifestar su alegra. Un largo descanso correctamente remunerado sucedera a un esfuerzo intenso, y podran enorgullecerse de haber construido con sus manos una nueva capital del reino de Egipto. Durante varias generaciones, an se hablara de su hazaa. La asistencia retuvo su aliento cuando el carro se detuvo ante el coloso con la efigie de Ramss, el mismo coloso que, la vspera, haba estado a punto de provocar un desastre. Frente a su imagen, Ramss levant la cabeza y clav su mirada en la del gigante de piedra, orientada hacia el cielo. En la frente de la estatua, el uraeus, una cobra que escupa un veneno custico que cegaba a los enemigos del rey. En la cabeza, los dos poderes reunidos, la corona blanca del Alto Egipto y la corona roja del Bajo Egipto. Sentado en su trono, con las manos abiertas sobre su taparrabo, el faran de granito contemplaba la ciudad. Ramss baj del carro. l tambin llevaba la doble corona, iba vestido con una amplia tnica de lino de mangas anchas, bajo la cual centelleaba un taparrabo dorado sujeto por un cinturn plateado, y sobre su pecho luca un collar de oro. A ti, en quien se encarna el ka de mi reino y de mi ciudad, te abro la boca, los ojos y los odos. En adelante sers un ser vivo, y quien se atreva a atacar tu carne ser castigado con la muerte.

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El sol estaba en su cenit, en la vertical del faran. ste se volvi hacia su pueblo. Pi-Ramss ha nacido, Pi-Ramss es nuestra capital! Miles de voces entusiastas repitieron esta declaracin. Durante la jornada, Ramss y Nefertari haban recorrido las anchas avenidas, calles y callejuelas, y visitado cada barrio de Pi-Ramss. Deslumbrada, la gran esposa real le haba encontrado un sobrenombre, la ciudad de turquesa, que haba circulado inmediatamente de boca en boca. Tal era la ltima sorpresa que Moiss reservaba al rey: las fachadas de las casas, villas y viviendas modestas estaban recubiertas de tejas barnizadas de color azul de una luminosidad excepcional. Al hacer instalar sobre el terreno el taller que las fabricaba, Ramss no imaginaba que los artesanos fueran capaces de producir tal cantidad en tan poco tiempo. Gracias a ellos, la capital haba encontrado su unidad. Moiss, elegante y afeitado, realizaba el oficio de maestro de ceremonias. Ahora no haba ninguna duda de que Ramss nombrara visir a su amigo de infancia y hara de l el primer ministro del pas. La complicidad de los dos hombres era evidente, el xito de Moiss resplandeciente. El rey no emiti ninguna crtica, indicando que sus esperanzas haban sido colmadas, incluso superadas. Chenar rabiaba. El mago Ofir le haba mentido o se haba equivocado al afirmar que manipulaba al hebreo. Tras semejante triunfo, Moiss se convertira en un hombre rico y un cortesano celoso. Enfrentarse con Ramss por una estpida disputa religiosa sera un suicidio. En cuanto a su pueblo, se acomodaba tan bien en la poblacin que no tena ningn inters en salirse de ella. Los nicos verdaderos aliados de Chenar seguan siendo los hititas. Peligrosos como vboras, pero aliados despus de todo. La recepcin dada en el palacio real, cuya gran sala de columnas estaba adornada con pinturas que representaban una naturaleza ordenada y apacible, encant a los miembros de la corte, seducidos por la belleza y la nobleza de Nefertari. La primera dama del pas, protectora mgica de la residencia real, tuvo una palabra amable y justa para cada uno. Las miradas no se despegaban del admirable enlosado, formado por tejas barnizadas; componan deliciosos cuadros que recordaban estanques de agua fresca, jardines floridos, patos revoloteando en un bosque de papiros, lotos abiertos o peces evolucionando en un estanque. El verde plido, el azul claro, el blanco crudo, el amarillo oro y el morado se mezclaban en una sinfona de colores suaves que cantaban la perfeccin de la creacin. Burlones y bromistas fueron reducidos al silencio. Los templos de Pi-Ramss estaban lejos de estar terminados, pero el palacio no desmereca, en lujo y en refinamiento, a los de Menfis y Tebas. Aqu, ningn cortesano aorara otro lugar. Poseer una villa en Pi-Ramss ya era la obsesin de los nobles y de los altos personajes del Estado. Con una constancia increble, Ramss continuaba haciendo milagros. ste es el hombre a quien esta ciudad debe su existencia declar el faran poniendo la mano sobre el hombro de Moiss. Las conversaciones se interrumpieron. El protocolo prescribe que me siente en el trono, que Moiss se prosterne ante m y que yo le ofrezca collares de oro a cambio de sus buenos y leales servicios. Pero es mi amigo de infancia, y hemos llevado a cabo juntos este combate. Yo he concebido esta capital, l la ha realizado segn mis planes. Ramss dio un abrazo solemne a Moiss. No exista ms insigne honor por parte de un faran.

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Moiss seguir siendo supervisor de las obras reales durante unos meses, el tiempo de formar a su sucesor. Luego trabajar a mi lado, para mayor gloria de Egipto. Chenar haba acertado temiendo lo peor. La eficacia conjunta de los dos amigos los volva ms temibles que todo un ejrcito. Ameni y Seta felicitaron a Moiss, cuyo nerviosismo les sorprendi. Lo consideraron efecto de la emocin. Ramss se equivoca declar el hebreo. Me atribuye cualidades que no poseo. Sers un excelente visir estim Ameni. Pero de todos modos estars bajo las rdenes de este pequeo escriba tioso afirm Seta. En realidad, es l el que gobierna. Ten cuidado, Seta! Los alimentos son suculentos. Si Loto y yo descubrimos unas buenas serpientes, tal vez nos instalemos aqu. Por qu no ha venido Acha? Lo ignoro respondi Ameni. Mala nota para su carrera. No es muy diplomtico que digamos. Los tres amigos vieron cmo Ramss se acercaba a su madre, Tuya, y la besaba en la frente. A pesar de la tristeza que velara para siempre su rostro grave y fino, la viuda de Seti no ocultaba su orgullo. Cuando anunci que vivira de inmediato en el palacio de Pi-Ramss, el triunfo de su hijo fue total. Aunque terminada, la pajarera estaba an vaca de pjaros exticos, que regocijaran la vista y el odo de los cortesanos. Apoyado en un pilar, con los brazos cruzados y los rasgos tensos, Moiss no se atreva a mirar a su amigo Ramss. Tena que olvidar al hombre y dirigirse a un adversario, el faran de Egipto. Todo el mundo duerme, salvo t y yo. Pareces agotado, Moiss. Podramos aplazar esta entrevista hasta maana? No fingir ms tiempo. Qu finges? Soy un hebreo y creo en el Dios nico. T eres un egipcio y adoras dolos. Sigues con ese discurso infantil! Te molesta porque es la verdad. Has sido instruido en toda la sabidura de los egipcios, Moiss, y tu dios nico, sin forma e incognoscible, es el poder oculto en el corazn de cada partcula de vida. No se encarna en un cordero! Amn es el secreto de la vida, que se manifiesta en el viento invisible que hincha la vela de la barca, en los cuernos del carnero cuya espiral traza el desarrollo armonioso de una creacin, en la piedra que forma la carne de nuestros templos. Es todo eso y nada de todo eso. Esta sabidura la conoces tan bien como yo. No es ms que una ilusin! Dios es nico. Le prohbe eso multiplicarse en sus criaturas siendo a la vez Uno? No necesita tus templos y tus estatuas! Te lo repito, ests agotado. Estoy convencido. Ni siquiera t podrs hacerme cambiar de opinin. Si tu dios te vuelve intolerante, desconfa. Te conducir al fanatismo.

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Ms bien te toca a ti desconfiar, Ramss! Una fuerza se est desarrollando en este pas. Una fuerza an vacilante, pero que lucha por la verdad. Explcate. Te acuerdas de Akenatn y de su fe en un dios nico? Mostr el camino, Ramss. Escucha su voz, escucha la ma. Si no, tu imperio se hundir.

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Para Moiss, la situacin estaba clara. No haba traicionado a Ramss e incluso le haba advertido contra el peligro que lo acechaba. Con la conciencia tranquila, poda ir hacia su destino y dar libre curso al fuego que le devoraba el alma. El dios nico, Yahv, resida en una montaa, y l tena que descubrir en cul de ellas se hallaba, fueran cuales fueran las dificultades del viaje. Algunos hebreos haban decidido partir con l, aun a riesgo de perderlo todo. Moiss terminaba de preparar el equipaje cuando pens en una promesa no cumplida. Antes de abandonar Egipto para siempre, ejecutara esa deuda moral. Slo tuvo que efectuar un corto trayecto para llegar a la mansin de Sary, al oeste de la ciudad, que estaba bordeada por un antiguo palmeral con rboles vigorosos. Encontr al propietario a punto de beber cerveza fresca al borde de un estanque con abundantes peces. Moiss! Qu placer recibir al verdadero maestro de obras de Pi-Ramss! A qu debo este honor? El placer no es compartido y no se trata de un honor. Sary se levant irritado. Tu hermoso futuro no te autoriza la descortesa. Olvidas con quin hablas? Con un canalla. Sary levant la mano para abofetear al hebreo, pero ste le bloque la mueca. Oblig al egipcio a curvarse, luego a arrodillarse. Persigues a uno llamado Abner. Su nombre me es desconocido. Mientes, Sary. Le has robado y le chantajeas. Slo es un ladrillero hebreo. Moiss apret ms el brazo. Sary gimi. Yo tambin soy hebreo. Pero podra partirte el brazo y dejarte invlido. No te atrevers! Debes saber que mi paciencia est al lmite. No molestes ms a Abner o te arrastrar del cuello ante un tribunal. Jralo! Yo... juro que no lo importunar ms. Por el nombre del faran? Por el nombre del faran. Si traicionas tu juramento, sers maldito Moiss solt a Sary. Te has librado fcilmente. Si el hebreo no hubiera estado a punto de partir, habra denunciado a Sary; pero esperaba que la advertencia fuera suficiente. No obstante, le invadi una preocupacin. En los ojos del egipcio haba ledo odio, no sumisin. Moiss se ocult detrs de una palmera. No tuvo que esperar mucho tiempo. Sary sali de casa con un garrote y camin en direccin sur, hacia las moradas de los ladrilleros. El hebreo lo sigui a buena distancia y lo vio entrar en casa de Abner, cuya puerta estaba entreabierta. Casi de inmediato, oy unos gemidos. Moiss corri, entr a su vez y, en la penumbra, divis cmo Sary golpeaba a Abner con un bastn; su vctima, tendida en el suelo de tierra batida, intentaba protegerse el rostro con las manos.

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Moiss le quit el bastn a Sary y le dio un violento golpe en el crneo. Con la nuca ensangrentada, el egipcio se desplom. Levntate, Sary, y lrgate. Como el egipcio no se mova, Abner se arrastr hasta l. Moiss... Se dira... que est muerto. Imposible, no le he golpeado tan fuerte! Ya no respira. Moiss se arrodill, sus manos tocaron un cadver. Acababa de matar a un hombre. La calle estaba silenciosa. Tienes que huir dijo Abner. Si la polica te detiene... T me defenders, Abner, y explicars que te he salvado la vida! Quin me creer? Se nos acusar de complicidad. Vete, vete de prisa! Tienes un saco grande? S, para meter herramientas. Dmelo. Moiss introdujo en l el cadver de Sary y coloc la carga sobre sus hombros. Enterrara el cuerpo en un terreno arenoso y se ocultara en una villa desocupada. Justo el tiempo necesario de recuperar el buen sentido. El lebrel de la patrulla de polica emiti un gemido inhabitual. l, de ordinario tan tranquilo, tiraba de la tralla con tanta fuerza que estaba a punto de romperla. Su amo lo solt, el lebrel corri a toda velocidad hacia un terreno arenoso, en el lmite de la ciudad. El perro escarb con ensaamiento. Cuando el polica y sus colegas se acercaron, descubrieron primero un brazo, luego un hombro, luego el rostro de un muerto que el perro desenterraba. Lo conozco dijo uno de los policas. Es Sary. El marido de la hermana del rey? S, es l... Mira, tiene sangre seca en la nuca! Despejaron completamente el cadver. No haba duda: haban matado a Sary con un bastn. El golpe haba sido mortal. Moiss se haba pasado toda la noche dando vueltas sobre s mismo como un oso encerrado en una jaula. Se haba equivocado al actuar as, al intentar disimular el cadver de un granuja, al huir de una justicia que lo habra declarado inocente. Pero estaba Abner, su miedo, su vacilacin... Y eran hebreos, uno y otro. Los enemigos de Moiss no dejaran de utilizar ese drama para provocar su cada. Incluso Ramss sera advertido en su contra y se mostrara de un rigor inflexible. Alguien acababa de entrar en la villa de la que slo la parte central estaba terminada. La polica, ya... Luchara. No caera en sus manos. Moiss... Moiss, soy yo, Abner! Si ests ah, deja que te vea. El hebreo apareci. Atestiguars en mi favor? La polica ha descubierto el cadver de Sary. Ests acusado de asesinato. Quin se ha atrevido a hacerlo? Mis vecinos. Te han visto. Pero son hebreos, como nosotros! Abner baj la cabeza.

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Como yo, no quieren problemas con las autoridades. Huye, Moiss. Ya no hay futuro para ti, en Egipto. Moiss se sublev. l, el supervisor de los trabajos del rey, el futuro primer ministro de las Dos Tierras, reducido al estado de criminal y fugitivo! En pocas horas caa del pinculo al abismo... No era Dios quien lo abrumaba con esta desdicha para probar su fe? En vez de una existencia vaca y cmoda en un pas impo, l le ofreca la libertad. Partir por la noche. Adis, Abner. Moiss pas por el barrio de los ladrilleros. Esperaba convencer a sus partidarios para que partieran con l y formaran un clan que, poco a poco, atraera a otros hebreos, incluso si su primera patria slo era una regin aislada y desrtica. El ejemplo... Haba que dar ejemplo, no importaba a qu precio! Algunas lmparas brillaban. Los nios dorman, las amas de casa intercambiaban confidencias. Sentados bajo cobertizos, sus maridos beban una tisana antes de acostarse. En la callejuela donde habitaban sus amigos, dos hombres se peleaban. Al acercarse, los identific. Eran sus dos partidarios ms fervientes! Se increpaban a propsito de un escabel que uno le habra robado al otro. Moiss los separ. T... Dejad de enfrentaras por un pecadillo sin importancia y seguidme. Salgamos de Egipto y partamos a la bsqueda de nuestra verdadera patria. El hebreo de ms edad mir a Moiss con desdn. Quin te ha erigido en nuestro prncipe y en nuestro gua? Si no te obedecemos, nos matars, como has matado al egipcio? Golpeado en el corazn, Moiss permaneci mudo. Un sueo grandioso acababa de romperse en l. Ya no era ms que un prfugo, un criminal abandonado por todos.

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Ramss haba insistido en ver el cadver de Sary, el primer muerto de Pi-Ramss desde la fundacin oficial de la capital. Se trata de un asesinato, majestad afirm Serramanna. Un violento bastonazo asestado en la nuca. Han avisado a mi hermana? Ameni se ha ocupado de ello. El culpable ha sido detenido? Majestad... Qu significa esta vacilacin? Sea quien sea, ser juzgado y condenado. El culpable es Moiss. Absurdo. Los testimonios son formales. Quiero escuchar a los testigos! Todos son hebreos. El principal acusador es un ladrillero, Abner. Estuvo presente en el crimen. Qu ha sucedido? Una ria que tom mal cariz. Moiss y Sary se detestaban desde haca tiempo. Segn mi investigacin, ya se haban peleado en Tebas. Y si todos esos testigos se equivocaran? Moiss no puede ser un asesino. Los escribas de la polica han tomado sus declaraciones por escrito, y las han confirmado. Moiss se defender. No, majestad. Ha huido. Ramss dio orden de registrar todas las casas de Pi-Ramss, pero las investigaciones no dieron ningn resultado. Policas a caballo se desplegaron por el Delta, preguntaron a cantidad de aldeanos, pero no encontraron ninguna huella de Moiss. Los guardias fronterizos del nordeste recibieron consignas muy estrictas, pero no era ya demasiado tarde? El rey no dejaba de pedir informes, pero no obtena ninguna informacin precisa sobre el camino que haba tomado Moiss. Se ocultaba en una aldea de pescadores, cerca del Mediterrneo? Se haba escondido en un barco que parta hacia el sur? Se haba enterrado entre los exclaustrados de un santuario de provincias? Deberas comer un poco recomend Nefertari. Desde la desaparicin de Moiss, no has probado una comida decente. El soberano estrech tiernamente las manos de su esposa. Moiss estaba agotado, Sary ha debido provocarlo. Si estuviera aqu, ante m, se explicara. Su huida es el error de un hombre extenuado. No corre el riesgo de encerrarse en los remordimientos? Eso es lo que temo. Tu perro est triste, cree que lo desdeas. Ramss dej que Vigilante saltara a sus rodillas. Loco de alegra, lami las mejillas de su amo y encaj la cabeza contra su hombro. Esos tres aos de reinado haban sido maravillosos... Luxor ampliado, suntuoso, el templo de millones de aos en construccin, la nueva capital inaugurada, Nubia

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pacificada y, de pronto, esta espantosa grieta en el edificio! Sin Moiss, el mundo que Ramss haba empezado a construir se hunda. Tambin me descuidas a m dijo Nefertari a media voz. Puedo ayudarte a superar este sufrimiento? S, slo t puedes hacerlo. Chenar y Ofir se encontraron en el puerto de Pi-Ramss, cada vez ms animado. Se descargaban productos alimenticios, mobiliario, utensilios para el hogar y muchas otras riquezas que la nueva capital necesitaba. Los barcos traan asnos, caballos y bueyes. Los silos de trigo se llenaban, buenos vinos eran depositados en las bodegas. Discusiones tan ardientes como en Menfis o en Tebas empezaban a animar los crculos de comerciantes al por mayor, que rivalizaban por ocupar los primeros puestos en el abastecimiento de la capital. Moiss no es ms que un prfugo, Ofir. La noticia no parece entristeceros mucho. Os habis equivocado respecto a l; jams habra cambiado de bando. La locura que ha cometido priva a Ramss de un precioso aliado. Moiss es un hombre sincero. Su fe en el dios nico no es pasajera. Slo cuentan los hechos: o no reaparecer ms, o ser detenido y condenado. En lo sucesivo, manipular a los hebreos es imposible. Desde hace muchos aos, los partidarios de Atn han tenido la costumbre de luchar contra la adversidad. Continuarn hacindolo. Nos ayudaris? No volvamos sobre eso. Cules son vuestras propuestas concretas? Cada noche mino los fundamentos sobre los que descansa la pareja real. Est en la cumbre de su poder! Ignoris la existencia del templo de millones de aos? Nada de lo que ha emprendido Ramss est acabado. A nosotros nos toca explotar la menor debilidad e introducirnos en la primera brecha que se abra. La tranquila firmeza del mago impresion a Chenar. Si los hititas ejecutaban su proyecto, no dejaran de debilitar el ka de Ramss. Y si adems era atacado desde el interior, el rey, por robusto que fuera, terminara por hundirse bajo los golpes visibles e invisibles. Intensificad vuestra accin, Ofir, no estis tratando con alguien ingrato. Seta y Loto haban decidido fundar un nuevo laboratorio en Pi-Ramss. Ameni, instalado en unos despachos nuevos flamantes, trabajaba da y noche. Tuya solucionaba los mil y un problemas que planteaban los cortesanos; Nefertari cumpla con sus tareas religiosas y protocolarias; Iset la Bella y Nedjem se ocupaban de la educacin del pequeo Kha; Meritamn se abra como una flor; Rom, el intendente, corra de las cocinas a las bodegas y de las bodegas al comedor de palacio, Serramanna perfeccionaba sin cesar su sistema de seguridad... La vida en Pi-Ramss pareca armoniosa y apacible. Pero Ramss no soportaba la ausencia de Moiss. A pesar de sus disputas, la fuerza del hebreo haba sido una ofrenda a la construccin de su reino. En esta ciudad de la que haba huido, Moiss haba dejado mucho de su alma. Su ltima conversacin probaba que su amigo era vctima de influencias perniciosas, aprisionado en unas ataduras de las que no era consciente. Haban hechizado a Moiss. Ameni, con los brazos cargados de papiros, se dirigi a buen paso al rey, que caminaba en todos los sentidos en la sala de audiencias. Acha acaba de llegar, desea verte. Que entre.

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Muy cmodo, con una elegante tnica verde plido que adornaba un ribete rojo, el joven diplomtico tena el don de lanzar modas. rbitro de la elegancia masculina, pareca sin embargo menos fogoso que de costumbre. Tu ausencia, durante la inauguracin de Pi-Ramss, me ha apenado mucho. Mi ministro me representaba, majestad. Dnde estabas, Acha? En Menfis. He recogido los mensajes de mis informadores. Chenar me ha hablado de una tentativa de intimidacin hitita en Siria central. No es una tentativa de intimidacin, y Siria central no es la nica implicada. La voz de Acha ya no tena nada de untuoso. Pensaba que mi querido hermano se lo tomaba demasiado en serio, que se abandonaba a la exageracin. Hubiera sido preferible. Resumiendo las informaciones fiables, estoy convencido de que los hititas han emprendido una maniobra de envergadura contra Canan y Siria, toda Siria. Incluso los puertos libaneses se hallan seguramente amenazados. Ha habido ataques directos contra nuestros soldados apostados en la zona? Todava no. Slo la toma de aldeas y campos considerados como neutrales. Hasta ahora slo se trata de medidas administrativas, en apariencia no violentas. En realidad, los hititas controlan territorios que nosotros gestionbamos y que nos deban tributo. Ramss se inclin sobre el mapa del Prximo Oriente desplegado sobre una mesa baja. Los hititas bajan por un pasillo invasor situado al nordeste de nuestro pas. As pues apuntan directamente a Egipto. Es una conclusin precipitada, majestad. Si no, cul sera el objetivo de esta ofensiva rastrera? Ocupar el territorio, aislarnos, perturbar a los habitantes, debilitar el prestigio de Egipto, desmoralizar nuestras tropas... No faltan objetivos. T qu opinas? Majestad, los hititas preparan la guerra. Con un trazo rabioso de tinta roja, Ramss tach del mapa el reino de los anatolios. A ese pueblo slo le gusta la furia, la sangre y la violencia. Mientras no sea destruido, pondr en peligro toda forma de civilizacin. La diplomacia... Un instrumento fuera de uso! Tu padre negoci... Una zona fronteriza, en Kadesh, lo s! Pero los hititas no respetan nada. Exijo un informe diario sobre sus actuaciones. Acha se inclin. Ya no era el amigo quien se expresaba sino el faran que ordenaba. Sabes que Moiss est acusado de un crimen y que ha desaparecido? Moiss? Pero es insensato! Creo que es vctima de una conspiracin. Difunde sus seas por nuestros protectorados, Acha, y encuntralo.

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Nefertari tocaba el lad en el jardn de palacio. A su derecha tena la cuna en la que dorma su hija, de mejillas redondas y coloreadas, y a su izquierda se encontraba el pequeo Kha, sentado como un escriba y leyendo un cuento que alababa las hazaas de un mago que triunfaba sobre horribles demonios; ante ella, Vigilante se afanaba en desenterrar los brotes de tamarindo que Ramss haba plantado la vspera. Con el morro hundido en la tierra hmeda, excavaba un hoyo con sus patas delanteras y pona tanto inters en la obra que la reina no se atrevi a reprenderlo. De repente se interrumpi y corri hacia la entrada del jardn. Sus ladridos de alegra y sus saltos desordenados saludaron la entrada de su amo. En el paso de Ramss, Nefertari percibi una profunda contrariedad. Se levant y fue al encuentro del rey. Moiss est... No, estoy seguro de que est vivo. No es... tu madre? Tuya se encuentra bien. Cul es la causa de tu sufrimiento? Egipto, Nefertari. El sueo de un pas feliz, alimentndose de paz, saboreando la dicha de cada da, se rompe. La reina cerr los ojos. La guerra... Me parece inevitable. As pues, vas a partir. Quin ms, aparte de m, podra mandar el ejrcito? Dejar avanzar ms a los hititas sera condenar Egipto a la muerte. El pequeo Kha haba echado un vistazo a la pareja enlazada antes de sumirse de nuevo en su lectura, Meritamn dorma tranquilamente, Vigilante ahondaba su agujero. En aquel jardn apacible, Nefertari se acurruc contra Ramss. A lo lejos, un gran ibis blanco surgi de los cultivos. La guerra nos separa, Ramss; dnde encontraremos el coraje que nos ayude a soportar esta prueba? En el amor que nos une, y que nos unir siempre, suceda lo que suceda. En mi ausencia eres t, la gran esposa real, la que reinars en mi ciudad de turquesa. Nefertari mir fijamente el horizonte. Tu pensamiento es justo dijo ella. No hay que negociar con el mal. El gran ibis blanco, de vuelo majestuoso, sobrevol a la pareja real que el sol poniente baaba con su luz.

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