Sei sulla pagina 1di 121

AGATHA CHRISTIE CND M FURNIC DEGETELE Consilier editorial: dr.

Gheorghe Sprineroiu Coperta: Miruna Luiza Sprineroiu Stilizare: Robert Daniel Vasile Redactare computerizat: Catrinel Stoian

Cnd m furnic degetele mari Ceva ru se ndreapt spre noi. Macbeth Cartea este dedicat miilor de cititori din ara aceasta i alte state, care mi scriu, ntrebndu-m: Ce s-a ntmplat cu Tommy i Tuppence? Ce fac ei acum? V transmit tuturor cele mai bune urri i sper s v bucurai de rentlnirea cu Tommy i Tuppence, cu civa ani mai btrni, dar cu spiritul nepotolit. Agatha Christie

CARTEA NTI Sunny Ridge. 1. Mtua Ada Domnul i doamna Beresford luau micul dejun. Erau o pereche obinuit. Sute de cupluri vrstnice ca ei luau dejunul n acelai moment pe tot cuprinsul Angliei. i ziua era obinuit, una din acele zile pe care le trieti de cinci ori pe sptmn. Domnul Beresford avusese cndva prul rou. Mai pstra nc urme de rou, dar majoritatea devenise de-un cenuiu nisipos, acea culoare pe care-o capt att de des rocovanii cnd ajung la mijlocul vieii. Doamna Beresford avusese o dat prul negru, o coam viguroas, crlionat. Acum negrul se combinase cu uvie crunte, rspndite la ntmplare. Efectul era destul de plcut. Doamna Beresford se gndise la un moment dat s-i vopseasc prul, ns ntr-un final hotrse c se plcea mai mult cum o fcuse natura. n schimb, se decisese s ncerce o nuan nou de ruj care s-i dea o not mai luminoas. Un cuplu n vrst lund micul dejun mpreun. Un cuplu plcut, dar fr nimic remarcabil. Aa ar fi spus un privitor din afar. Dac privitorul ar fi fost tnr, el sau ea ar fi adugat: Da, foarte plcui, dar cumplit de plictisitori, ca toi btrnii. Totui, domnul i doamna Beresford nu ajunseser nc la vrsta la care s se considere btrni. i habar n-aveau c ei i muli alii erau catalogai ca fiind cumplit de plictisitori numai pe baza asta. Doar de ctre tineri, firete, dar atunci ar fi fost indulgeni, tinerii nu tiau nimic despre via. Dragii de ei, mereu i bteau capul cu examenele, sau cu viaa sexual, sau cum s-i cumpere haine nemaipomenite sau s-i fac cine tie ce coafur extraordinar care s-i fac mai remarcai. Din propriul lor punct de vedere, domnul i doamna Beresford trecuser doar de prima parte a vieii. Se plceau fiecare n parte i unul pe cellalt, iar zilele treceau una dup alta de-o manier ncnttoare. Existau, firete, momente, fiecare are momente. Domnul Beresford deschise o scrisoare, i arunca ochii asupra ei, apoi o puse de o parte, sporind micul teanc. Lu urmtoarea scrisoare, clar se abinu s-o deschid. Rmase cu ea n mn. Soia lui l cercet cteva clipe, apoi ntreb: Care-i problema, Tommy? Problema? rosti vag Tommy. Problema? Asta te-am ntrebat. Nu-i nici o problem. De ce ar fi? Te gndeai la ceva, spuse acuzator Tuppence. Nu cred deloc c m gndeam la ceva. Ba da, te gndeai. S-a ntmplat ceva? Firete c nu. Ce s se-ntmple? Adug: Am primit nota de plat a instalatorului. Oh, exclam Tuppence luminat. E mai mare dect te ateptai, presupun. Normal, ntotdeauna e aa. Nu tiu de ce nu ne-am fcut noi instalatori, spuse Tuppence. Dac tu erai instalator, eu eram ajutorul tu i ne-am fi lfit n bani. Am avut ochelari de cal de n-am vzut posibilitatea asta. La nota de plat a instalatorului te uitai puin mai nainte?

Oh, nu, aia era doar o cerere de subvenie. Copiii delicveni integrarea rasial? Nu. Se deschide un nou azil de btrni. Ei bine, asta-i ceva mai sensibil, n tot cazul, dar tot nu neleg de ce te ngrijoreaz. Nu m gndeam la asta. Atunci, la ce te gndeai? Cred c asta m-a fcut s m gndesc. La ce? tii c pn la urm tot ai s-mi spui. Nu e ceva cu adevrat important. M gndeam ei bine, la mtua Ada m gndeam. Oh. neleg, spuse Tuppence brusc sensibilizata. Adug moale, meditativ: Da, mtua Ada. Ochii li se ntlnir. Este regretabil c n zilele de azi aproape n fiecare familie exist o problem care ar putea fi numit mtua Ada. Numele difer mtua Ameli, mtua Susan, mtua Cathy, mtua Joan. Sunt bunici, sau verioare btrne sau chiar strmtui. ns exist i sunt o problem de viaa pe care n-o poi ocoli. Trebuie s le aranjezi cumva. Trebuie s inspectezi casele de btrni potrivite, s faci cercetri n privina lor. Iei recomandri de la doctori, de la prietenii care au avut o mtu Ada a lor care s-a simit foarte fericit pn cnd a murit la The Laurels, Bexhill, sau Happy Meadows din Scarborough. A trecut vremea cnd mtua Elisabeth, mtua Ada i restul mtuilor triau fericite n casele n care triser vreme ndelungat, ngrijite de btrnele servitoare devotate, dei uneori cam tiranice. Aranjamentul satisfcea pe deplin ambele pri. Sau, cealalt categorie, cea a rudelor srace, nepoate, verioare btrne semi-cretine, toate muncind ca s-i asigure trei mese bune pe zi i un dormitor drgu. Se dirijau una pe alta i totul era bine. n ziua de azi, lucrurile stau diferit. Din nefericire, mtuile Ada sunt o problem mult mai mare dect opusul lor pe scara vrstei. Copiii pot fi dui la casa de copii, sau bgai rudelor pe gt, sau trimii la coli speciale unde rmn i n vacane, sau poi s aranjezi s-i trimii n tabere, i, pe total, copiii obiecteaz foarte puin la aranjamentele fcute pentru el. Mtuile Ada sunt cu totul diferite. nsi mtua lui Tuppence Beresford mtua Primrose fusese o mare btaie de cap. Imposibil s-o mulumeti. Nici nu intrase bine n stabilimentul care garanta s asigure o cas bun i tot confortul doamnelor n vrst ca, dup ce-i scrisese nepoatei sale cteva scrisori pline de laude la adresa stabilimentului, urmtoarea veste s fie c-l prsise indignat fr s anune. Imposibil! N-am putut s mai rmn o clip! n decurs de un an, mtua Primrose intrase i ieise din unsprezece astfel de stabilimente, ca n final s scrie c ntlnise acum un tnr foarte fermector. Un biat cu adevrat devotat. i-a pierdut mama la o vrst fraged i are mare nevoie de ngrijire. Am nchiriat un apartament i vine s locuiasc cu mine. Aranjamentul sta ni se potrivete perfect amndurora. Avem afiniti naturale. Nu mai trebuie s-i faci griji, drag Prudence. Viitorul meu e asigurat. Mine m ntlnesc cu avocatul, cci trebuie s adaug nite clauze n testament pentru Mervyn n cazul n care mor naintea lui, ceea ce, desigur, e firesc s se ntmple dei te asigur c n momentul de fa m simt n floarea sntii. Tuppence alergase n nord (incidentul avusese loc n Aberdeen). ns poliia fusese mai rapid i-l umflase pe fermectorul Mervyn, pe care l cuta de ctva timp sub acuzaia c-i nsuea bani sub false pretexte. Mtua Primrose fusese

extrem de indignat, numise treaba ca fiind persecuie, dar dup ce asistase la proces (unde se citaser alte douzeci i cinci de cazuri), fusese nevoit s-i schimbe prerea despre protejatul ei. Cred c-ar trebui s m duc s-o vd pe mtua Ada, Tuppence, spuse Tommy. A trecut ceva timp. Presupun c da, spuse Tuppence fr entuziasm. Ct a trecut? Tommy reflect. Trebuie s fie aproape un an, spuse el. E mai mult. Cred c peste un an. Vai ce repede a trecut timpul, nu? Nu-mi vine s cred c a trecut att de mult. Totui, cred c ai dreptate, Tuppence. Calcul. E groaznic cam uit omul, nu-i aa? M simt foarte prost din cauza asta. N-ar trebui, spuse Tuppence. n definitiv, i-am trimis tot felul de lucruri i i-am scris. Da, tiu. Eti grozav de bun cnd e vorba de asta. Cu toate astea, se ntmpl uneori s citeti lucruri care nu-i cad deloc bine. Te referi la cartea ngrozitoare pe care am luat-o de la bibliotec n care scria ct de cumplit le era srmanilor bolnavi i ct sufereau? Da. Bnuiesc ca era adevrat un fapt luat din realitate. Oh, da, trebuie c exista i locuri ca la. i exist oameni teribil de nefericii, oameni care n-au cum s nu fie nefericii. Dar ce altceva s-ar putea face, Tommy? Toi fac orice, n afar de a fi ct se poate de grijulii. Trebuie s ai mare grij ce alegi, s afli totul despre lcaul respectiv i s te asiguri c exist un medic bun care s aib grij de ei. Nimeni nu poate fi mai drgu ca dr. Murray, trebuie s recunoti. Da, accept Tommy nseninndu-se. Murray e un tip pe cinste. Amabil, rbdtor. Dac ar fi fost ceva ce nu merge, ne-ar fi anunat. Aa c n-ai de ce s-i faci griji, spuse Tuppence. Ci ani are acum? Optzeci i doi. Nu nu. Cred c optzeci i trei. Trebuie s te simi destul de cumplit cnd le-ai supravieuit tuturor. Asta-i doar ce simim noi. Ei nu gndesc aa. Nu poi s tii. Ei bine, mtua ta Ada nu gndete aa. Nu-i aminteti cu ct veselie ne-a enumerat prietenele crora le-a supravieuit? i a terminat cu: ct despre Amy Morgan, am auzit c n-o mai duce mai mult de ase luni. ntotdeauna spunea c eu sunt foarte plpnd, iar acum e clar c am s-i supravieuiesc. i nc muli ani de-acum ncolo. Era foarte triumftoare la o asemenea perspectiv. n tot cazul tiu. n tot cazul, consideri c e de datoria ta s te duci s-o vezi.. Nu crezi c am dreptate? Din pcate, cred c ai dreptate. Foarte mare dreptate. i am s vin i eu, adug Tuppence cu o not de eroism. Nu, se opuse Tommy. De ce s vii? Nu e mtua ta. Nu, m duc singur. Ba deloc, spuse doamna Beresford. i mie-mi place s sufr. Vom suferi mpreun. Nu-i un lucru care s distreze, nici pe mine, nici pe tine, i cu att mai puin pe mtua Ada, dar trebuie fcut. Nu, nu vreau s mergi. n definitiv, i-aduci aminte ct de grosolan s-a purtat cu tine ultima oar? Oh, nu m-a deranjat. Probabil a fost singura vizit de care s-a bucurat

srmana btrn. Nici nu-mi trece prin cap s-i port pic. Tu ntotdeauna ai fost drgu cu ea, chiar dac nu-i prea place de ea. Nimnui n-ar putea s-i plac mtua Ada. Dup prerea mea, nici nu i-a plcut vreodat cuiva. Nu poi s nu-i fie mil de oameni cnd mbtrnesc, spuse Tommy. Eu pot, spuse Tuppence. Eu nu-s aa bun din fire ca tine. Fiind femeie, eti mai nendurtoare. S-ar putea. n definitiv, femeile n-au timp dect s fie realiste. Vreau s spun c-mi pare foarte ru de btrni, de bolnavi i aa mai departe, dac sunt oameni drgui. Dar dac nu sunt, lucrurile stau cu totul altfel, trebuie s recunoti. Dac eti nesuferit la douzeci de ani i rmi tot aa de nesuferit i la patruzeci, la aizeci eti i mai nesuferit, iar cnd ajungi la optzeci eti dracu gol zu, nu vd de ce s-i par ru pentru oameni doar pentru c sunt btrni. Nu te poi schimba ntru totul. tiu cteva persoane absolut ncnttoare de aptezeci i optzeci de ani. Btrna doamn Beauchamp, i Mary Carr i bunica brutarului, draga doamn Poplett, care vine aici i ne face curat. Toate sunt nite dulci i nite scumpe i n-am nimic mpotriva lor. Bine, bine, fi realist. Dar dac ntr-adevr vrei s fii nobil i s vii cu mine Vreau s vin cu tine. La urma urmelor, m-am mritat cu tine la bine i la ru, iar mtua Ada e categoric rul. Aa c vom merge de mn. i o s-i ducem un buchet de flori, i o cutie cu bomboane de ciocolat moi la mijloc i poate cteva reviste. Ai putea s-i scrii doamnei cum-o-cheam i s-i spui c venim. Sptmna viitoare? A putea joi, dac-i convine i ie. Joi s fie. Cum o cheam pe femeia aia? Nu-mi amintesc sora ef sau superintendent, sau ce-o fi. ncepe cu P. Domnioara Packard. Asta era! Poate de data asta o s fie altfel, spuse Tommy. Altfel? Cum adic? Oh, nu tiu. S-ar putea ntmpla ceva interesant. Am putea avea un accident de tren pe drum, spuse Tuppence luminndu-se puin. De ce naiba vrei s fie accident de tren? Nu vreau cu adevrat, firete. Doar Doar ce? Pi, ar fi un fel de aventur, nu-i aa? Poate vom salva viei sau vom face ceva util. Util i totodat palpitant. Ce speran! spuse domnul Beresford. tiu. Uneori i mai vin i idei din astea. 2. Era bietul dumitale copil? Ar fi greu de spus de unde i trgea Sunny Ridge numele. Nu avea nimic care s ias n relief, care s semene a coast. Terenul era plat, fapt ntru totul convenabil pentru vrsta naintat a ocupantelor. Avea o grdin vast, dei cam lipsit de distincie. Era o cldire mare, n stil victorian, bine conservat. Civa copaci stufoi, iedera ce mbrca pereii casei i dou maimue de piatr ddeau un aer exotic locului. n locurile unde btea soarele erau amplasate cteva bnci i dou sau trei scaune de grdin. Mai era i o verand acoperit unde btrnele doamne se puteau adposti de vnturile dinspre est.

Tommy sun la ua de la intrare, i el i Tuppence fur aproape imediat poftii nuntru de o tnr cu o nfiare destul de chinuit, mbrcat ntr-un halat de nylon. Ea i conduse ntr-o micu camer de zi, spunndu-le cam gfit: O anun pe domnioara Packard. V ateapt i va cobor ntr-o clip. Nu v suprai s ateptai un pic, nu-i aa, dar e vorba de btrna doamn Carrawav. i-a nghiit degetarul, m nelegei. Cum naiba a putut s fac aa ceva? ntreb Tuppence mirat. N-a fcut-o ca s se amuze, explic scurt ajutoarea administratoarei. Mereu se ntmpl. Dup plecarea ei, Tuppence se aez i rosti gnditoare: Nu cred c mi-ar plcea s nghit un degetar. Trebuie s fie tare deranjant cnd se duce n hopuri n jos, nu crezi? Nu avur mult de ateptat. Domnioara Packard intr scuzndu-se pentru ntrziere. Era o femeie masiv cu prul de culoarea nisipului, la vreo cincizeci de ani, i avea acel aer calm de competen pe care Tuppence l admirase ntotdeauna. Scuzai-m c v-am fcut s ateptai, domnule Beresford. Ce mai facei doamn Beresford, m bucur mult c ai venit i dumneavoastr. Am auzit c cineva a nghiit ceva, spuse Tommy. Oh, aadar v-a spus Marlene? Da, btrna doamn Carraway. Mereu nghite cte ceva. E foarte dificil, s tii, pentru c nu putem s le urmrim tot timpul. La copii te atepi s-o fac, dar e ciudat c pentru o femeie n vrst a devenit un hobby. i cu zi ce trece e tot mai ru. Singurul lucru bun e c nu-i face ru. Poate tatl ei era nghiitor de sbii, suger Tuppence. E o idee foarte interesant, doamn Beresford. Poate aa se explic. I-am spus domnioarei Fanshawe c ai venit, domnule Beresford. Nu tiu dac a priceput foarte bine. Nu ntotdeauna pricepe, s tii. Cum s-a mai simit n ultimul timp? M tem c-i pierde tot mai rapid memoria, spuse domnioara Packard pe un ton degajat. Niciodat nu tiu ct nelege i ct nu. Am vorbit cu ea noaptea trecut i mi-a spus c e sigur c m nel pentru c nu s-a terminat nc anul colar. Din ct se pare, v crede nc la coal. Sracele btrnele, uneori mai ncurc lucrurile, mai ales cnd e vorba de timp. Totui, azi diminea cnd i-am reamintit de vizita dumneavoastr mi-a spus c e imposibil s venii pentru ca suntei mort. Ei bine, continu vesel domnioara Packard, sper s v recunoasc acum cnd o s v vad. Cum st cu sntatea? Tot aa? Pi, poate c era de ateptat. Sincer vorbind, nu cred c va mai fi cu noi mult timp. N-o doare nimic, dar cu inima st tot aa de ru, dac nu chiar mai ru. Cred c e mai bine s tii i s fii pregtii, astfel nct dac o fi s se duc pe neateptate s nu fie un oc pentru dumneavoastr. I-am adus nite flori, spuse Tuppence. i o cutie cu ciocolat, adug Tommy. Oh, e foarte drgu din partea dumneavoastr. O s fie tare ncntat. Vrei s urcm? Tommy i Tuppence se ridicar i o urmar pe domnioara Packard pe nite scri largi. n timp ce treceau prin faa unei ui de pe culoarul de la etaj, aceasta se deschise pe neateptate i iei o femeie micu strignd cu un glas strident: Vreau cacaua mea, vreau cacaua mea. Unde-i sora J a ne? V r e a u cacaua mea.

O femeie n uniform de sor scoase capul pe ua alturat i spuse: Gata, gata, drag, e-n regul. i-ai but cacaua. i-ai but-o acum douzeci de minute. Nu, n-am but-o, sor. Nu-i adevrat. Nu mi-am but cacaua. Mi-e sete. Ei bine, dac vrei, ai s mai primeti nc o ceac. Nu pot s primesc nc una cnd n-am primit nici una. Trecur mai departe i, dup ce btu scurt ntr-o u din captul culoarului, domnioara Packard o deschise i intrar. Veti bune, domnioar Franshawe, spuse ea cu senintate. Uite, nepotul dumitale a venit s te vad. Nu-i drgu? ntr-un pat de lng fereastr o femeie n vrst se ridic sprijinindu-se n perne. Avea prul crunt, de-un cenuiu metalic, faa slab i zbrcit, un nas mare i coroiat i un aer general de dezaprobare. Tommy naint. Bun, mtua Ada, spuse el. Ce mai faci? Mtua Ada nu-i ddu nici o atenie, ci se adres mnioas domnioarei Packard. Nu tiu ce nseamn asta, s introduci gentlemani n dormitorul unei doamne. n tinereea mea n-ar fi fost deloc cuviincios! i s-mi mai spui i c e nepotul meu! Cine e? Instalatorul sau electricianul? Ei, hai, hai, nu-i frumos, spuse cu blndee domnioara Packard. Sunt nepotul dumitale, Thomas Beresford, spuse Tommy i ntinse cutia de ciocolat. i-am adus o cutie de ciocolat. Nu m duci pe mine cu asta, spuse mtua Ada. i cunosc eu pe tia ca tine, poi s spui tu ce vrei. Cine-i femeia asta? O cntri din ochi pe doamna Beresford, cu un aer dezgustat. Sunt Prudence, spuse doamna Beresford. Nepoata dumitale, Prudence. Ce nume caraghios! spuse mtua Ada. Sun a servitoare. Unchiul meu Mathew avea o servitoare pe care o chema Confort iar camerista se numea Bucur-te-ntru-Domnul. Era metodist. Dar mtua mea Fanny a pus curnd capt la toate astea. I-a spus c avea s fie numit Rebeca atta timp ct era n casa ei. i-am adus cteva flori, spuse Tuppence. Nu suport florile ntr-o camer de bolnav. Consum tot oxigenul. i le pun ntr-o vaz, spuse domnioara Packard. Nici s nu aud. Ar fi trebuit s fi nvat pn acum c tiu ce spun. Pari n form, mtua Ada, spuse domnul Beresford. Gata de lupt, a putea spune. Pot s-i spun pe loc cte parale faci. Ce-i n capul tu cnd spui c eti nepotul meu? Cum ziceai c te cheam? Thomas? Da. Thomas sau Tommy. N-am auzit niciodat de tine. Am avut un singur nepot i-l chema William. A murit n rzboi. Asta a fost un lucru bun. Ar fi ajuns ru dac-ar fi trit. Am obosit, spuse mtua Ada lsndu-se pe perne i ntorcnd capul ctre domnioara Packard. Ia-i de aici. N-ar trebui s lai strinii s intre la mine. M-am gndit c o scurt vizit o s te nveseleasc, spuse netulburat domnioara Packard. Mtua Ada scoase un chiot gros i obscen. Perfect, rosti vesel Tuppence. Plecm. i las trandafirii. Poate te rzgndeti. Vino, Tommy, spuse i porni spre u. La revedere, mtu Ada. mi pare ru c nu-i aminteti de mine. Mtua Ada rmase tcut pn cnd Tuppence iei urmat de domnioara

Packard. Tommy porni dup ele. Tu ntoarce-te, spuse mtua Ada ridicnd glasul. Te cunosc perfect. Eti Thomas. Aveai prul rou. Ca morcovul era prul tu. Vino napoi. Cu tine am s vorbesc. N-o vreau pe femeia aia care pretinde c e soia ta. tiu eu mai bine. N-ar fi trebuit s aduci aici femei de teapa ei. Vino i aeaz-te pe scaunul sta i vorbete-mi de rposata maic-ta. Tu dispari, adug mtua Ada expediind-o printr-o micare a minii pe Tuppence care se oprise ezitnd n pragul uii. Tuppence se retrase imediat. Azi are toane, spuse imperturbabil domnioara Packard n timp ce coborau scrile. Uneori poate fi foarte plcut, s tii. Nici nu-i vine s crezi. Tommy se aez pe scaunul indicat de mtua Ada i observ cu jumtate de gur c nu prea avea ce spune despre mama lui ntruct srmana murise de aproape patruzeci de ani. Afirmaia n-o tulbur ctui de puin pe mtua Ada. nchipuie-i, chiar att a trecut? Da, timpul trece repede. Se uit la el cntrindu-l. De ce nu te-ai nsurat? Ia-i o femeie harnic i drgu s aib grij de tine. mbtrneti, s tii. Te-ar scpa s mai umbli cu toate femeile astea pierdute i s le cari dup tine i s vorbeti ca i cum ar fi nevestele tale. neleg c data viitoare cnd mai venim va trebui s-o fac pe Tuppence s ia cu ea certificatul de cstorie. Ai fcut o femeie cinstit din ea, nu-i aa? Suntem cstorii de peste treizeci de ani i avem un biat i o fat, amndoi cstorii. Necazul e c mie nimeni nu-mi spune nimic, o drese cu iscusin mtua Ada. Dac m-ai fi inut la curent aa cum se cuvenea Tommy n-o contrazise. Tuppence i dduse cndva un ordin serios: Dac cineva peste aizeci i cinci de ani i caut pricin, s nu-l contrazici. S nu ncerci niciodat s spui c ai dreptate. Cere-i scuze pe loc i spune c e doar vina ta i-i pare ru i c n-ai s mai faci. n aceast clip lui Tommy i trecu prin cap c aceasta trebuia s fie cu certitudine poziia pe care se cuvenea s-o adopte fa de mtua Ada. mi pare tare ru, mtu Ada. spuse el. tii, cu trecerea timpului, omul ncepe s uite. Nu toat lumea are o memorie excelent ca a dumitale, adug fr s roeasc. Mtua Ada zmbi superior. Aici ai dreptate, spuse ea. mi pare ru c te-am primit cam grosolan, dar nu-mi place s fiu dus de nas. Tu nu cunoti locul sta. Las pe oricine s intre la tine. Absolut pe oricine. Dac i-a fi crezut pe toi c sunt ceea ce spuneau ei c sunt, ar fi putut s ncerce s m fure sau chiar s m omoare n patul meu. Oh, nu cred c ar fi posibil aa ceva. Nu se tie niciodat. Citeti n ziare despre treburi din astea, i mai vine i lumea s-i spun. Nu c a crede tot ce mi se spune. Dar sunt vigilent. Poate n-ai s m crezi, dar zilele trecute au adus un strin nu-l mai vzusem pn atunci. i spunea dr. Williams. Ziceau c dr, Murrav a plecat n concediu iar acesta era noul lui coleg. Noul coleg! De unde s tiu eu c era noul lui coleg? Doar pentru c aa spunea el? i era? Pi, de fapt, era, spuse mtua Ada uor suprat c pierduse teren. Dar nimeni nu avea cum s tie n mod sigur. Ne-am pomenit cu el cobornd din main cu o cutie neagr pe care doctorii o car ca s ia tensiunea i, m rog, tot restul. Este ca o cutie fermecat despre care se vorbete atta. n fine, prerea mea e c oricine ar putea veni aici spunnd c e doctor, i imediat toate surorile

s-ar hlizi i ar chicoti i ar spune Da, doctore, firete, doctore, i n-ar mai fi prea atente, proastele! Iar dac pacienta jur c nu-l cunoate pe individ, ele vor spune doar c e uituc i nu ine minte oamenii. Eu nu uit niciodat o fa, spuse cu fermitate mtua Ada. Niciodat n-am uitat. Ce face mtua ta Caroline? N-am mai auzit de ea de ctva timp. Ai mai vzut-o? Aproape scuzndu-se, Tommy spuse c mtua Caroline murise de cincisprezece ani. Mtua Ada nu ntmpin cu nici o urm de tristee vestea acestui deces. n definitiv, mtua Caroline nu-i era sor, ci doar verioar primar. Se pare c toat lumea moare, spuse ea cu o anume uurare. N-au vlag, sta-i necazul lor. Inima slab, tromboz coronarian, hipertensiune, bronit cronic, artrit reumatic i aa mai departe. Oameni plpnzi, asta e. Doctorii ii fac s triasc dndu-le cutii peste cutii i flacoane peste flacoane de tablete. Tablete galbene, tablete roz, tablete verzi i, nu m-ar mira, chiar tabletele negre. Ugh! Pe vremea bunicii se folosea melas. Sunt sigur c e mai bun ca toate. Dac vrei s te faci bine, bea melas i ai s te faci. Ddu mulumit din cap. Nu poi s ai mare ncredere n doctori, nu-i aa? Mai ales e vorba de-o problem profesional vreun nou capriciu Mi s-a spus c sunt o grmad de otrviri pe aici. Ca s fac rost de inimi pentru chirurgi, aa mi s-a spus personal, nu cred c e adevrat. Domnioara Packard nu e genul de femeie care s se preteze la asta. La parter, domnioara Packard, cu un aer de parc i cere scuze, art spre o camer de la captul holului. mi pare ru pentru toate astea, doamn Beresford, dar sper s nelegei cum sunt btrnii. Au simpatii i antipatii i persist n ele. Trebuie s fie greu s conduci un loc ca sta, spuse Tuppence. Nu chiar. mi place foarte mult, s tii. Cnd ai grij de oameni, ajungi s te ataezi de ei. Au micile lor toane i ciudenii, dar reueti s-o scoi la capt cu ei dac tii cum. Tuppence se gndi c domnioara Packard era una din persoanele care tia cum. Sunt ca nite copii, s tii, spuse cu indulgen domnioara Packard. Doar c uneori e mai greu cu copii, pentru c judec mult mai mult. Dar aceste persoane care i-au pierdut logica vor s fie linitite spunndu-li-se ceea ce vor s aud. Atunci, pentru un timp, sunt iari foarte fericite. Am aici un personal tare drgu. Persoane rbdtoare, s tii, calme i fr prea mult minte, cci cei care au minte sunt nclinai s-i piard rbdarea. Da, domnioar Donovan, ce e? ntoarse capul spre o femeie cu pince nez care cobora n fug pe scri. Iari doamna Lockett, domnioar Packard. Spune c moare i vrea s fie chemat imediat doctorul. Oh, de data asta de ce mai moare? Spune c ostropelul de ieri era cu ciuperci i c s-a otrvit din cauza lor. Asta-i ceva nou, spuse domnioara Packard. M duc mai bine s vorbesc cu ea. Regret c trebuie s v prsesc, doamn Beresford, n camera aceea vei gsi ziare i reviste. Nici o problem, spuse Tuppence. Intr n camera artat. Era o ncpere plcut cu vedere spre grdin i uile care ddeau spre aceasta erau larg deschise. n camer erau scaune uoare, iar pe mese vaze cu flori. Pe un perete era o bibliotec n care se gseau amestecate romane moderne i cri de cltorie i, de asemenea, unele care s-ar fi putut numi vechi favorite i pe care multe din pensionarele casei erau

bucuroase s le reciteasc. n momentul de fa n camer, era o singur persoan. O doamn btrn, cu prul alb pieptnat spre spate, care sttea pe un scaun cu un pahar cu lapte n mn i uitndu-se la el. Avea o fa drgu, rozalie i-i zmbi prietenoas lui Tuppence. Bun dimineaa, spuse ea. Ai venit s locuieti aici sau n vizit? Sunt n vizit, rspunse Tuppence. Am o mtu aici. Acum e cu soul meu. Ne-am gndit c dou persoane deodat ar fi cam prea mult. Asta-i foarte nelept, spuse btrna doamn. Lu o gur de lapte. M ntreb nu, cred c e absolut n regul. Nu vrei ceva? Un ceai sau poate o cafea? Las-m s sun. Aici sunt foarte serviabili. Nu, mulumesc. Sau poate un pahar cu lapte. Azi nu e otrvit. Nu, nu, nici lapte. Nu mai stau mult. Ei bine, dac zici dar n-ar fi fost nici o problem, s tii. Aici nimeni n-ar gndi c e vreo problem dect, se nelege, dac ceri ceva cu totul imposibil. A spune c mtua pe care o vizitm cere uneori lucruri de-a dreptul imposibile, spuse Tuppence. E domnioara Fanshawe, adug ea. Oh, domnioara Fanshawe! Oh, da. Ceva prea s-o rein, dar Tuppence spuse cu voioie: E cam mpieliat, mi nchipui. ntotdeauna a fost. Da, ntr-adevr aa e. tii, am avut i eu o mtu care semna foarte bine cu ea, mai ales cnd a mbtrnit. Dar noi toate inem foarte mult la domnioara Fanshawe. Dac vrea, poate s fie foarte, foarte amuzant. Da, a zice c poate fi, spuse Tuppence. Reflect cteva clipe ncercnd s-o vad pe mtua Ada n noua lumin. E foarte acid, spuse btrna doamn. Apropo, numele meu e Lancaster, doamna Lancaster. Eu sunt doamna Beresford. tii, cnd i cnd i pic bine un pic de maliiozitate, ii face plcere. M refer la felul n care le descrie pe unele oaspete de aici i ce spune despre ele. Firete, nu s-ar cuveni s ne amuzm pe tema asta, dar o facem. Suntei de mult aici? De o bucat bun de timp. Stai s vd, apte ani opt ani. Da, trebuie s fie mai mult de opt ani. Oft. Pierzi legtura cu lucrurile. i cu lumea. Singurele rude pe care le am triesc n strintate. Trebuie s fie destul de trist. Nu, nu chiar. N-am inut cine tie ce la ele. Nici mcar nu le cunoteam bine. Am fost foarte bolnav, foarte ru bolnav, i eram singur pe lume, aa c s-au gndit c era mai bine pentru mine s triesc ntr-un loc ca acesta. Cred c-am avut mare noroc c am venit aici. Sunt persoane att de amabile i cu judecat. Iar grdinile sunt cu adevrat frumoase. M cunosc i nu mi-ar plcea s triesc pe propriile mele picioare pentru c uneori devin foarte confuz, s tii. Foarte confuz. i atinse fruntea. Aici ncep s ncurc lucrurile. Nu-mi aduc ntotdeauna aminte cum trebuie ce i cum s-a ntmplat. mi pare ru, spuse Tuppence. Cred c toat lumea are cte ceva, nu-i aa? Unele boli sunt foarte dureroase. Avem aici dou femei care au artrit reumatic. Sufer ngrozitor. Aa c eu cred c nu prea conteaz dac devii niel confuz cu privire la ce i unde s-a ntmplat, i cine era, i aa mai departe. Cel puin nu te doare nimic.

Cred c avei dreptate, spuse Tuppence. Ua se deschise i intr o fat n halat alb cu o tvi pe care se afla o cafetier i o farfurie cu doi biscuii, i o puse n faa lui Tuppence. Domnioara Packard s-a gndit c poate v-ar prinde bine o ceac de cafea, spuse ea. Mulumesc. Fata iei, i doamna Lancaster spuse: Ei, vedei? Sunt foarte atente, nu-i aa? ntr-adevr. Tuppence i turn cafea i ncepu s-o bea. Cele dou femei rmaser un timp tcute. Tuppence oferi farfuria cu biscuii, dar btrna doamn cltin din cap. Nu, mulumesc, drag. Mie mi place laptele simplu. Puse paharul gol pe mas, se ls pe spate i nchise pe jumtate ochii. Tuppence se gndi c probabil era ora la care obinuia s trag un pui de somn, de aceea rmase tcut. Totui, pe neateptate, doamna Lancaster pru s se trezeasc. Deschise ochii, se uit la Tuppence i spuse: Vd c te uii la cmin. Zu? ntreb Tuppence, uor mirat. Da. M ntrebam se aplec i i cobor glasul. Scuz-m, era bietul dumitale copil? Luat prin surprindere, Tuppence ezit. Eu nu, nu cred, spuse ea. M ntrebam i eu. Credeam c de asta ai venit. S-ar cuveni s vin cineva cndva. Probabil vor veni. i se vor uita la cmin, aa ca dumneata. Acolo e, s tii. n spatele cminului. Oh. da? ntreb Tuppence. Mereu la aceeai or, spuse doamna Lancaster cu glasul cobort. Mereu la aceeai or din zi. Se uit la ceasul de pe polia cminului. Se uit i Tuppence. Unsprezece, spuse btrna doamn. Unsprezece i zece. Da, n fiecare diminea, la aceeai or. Oft. Oamenii n-au neles le-am spus ce tiam dar nu m-au crezut! Tuppence se simi uurat vzndu-l pe Tommy intrnd pe u. Se ridic. Aici sunt. Sunt gata. Se ndrept spre u i, ntorcnd capul, spuse: La revedere, doamn Lancaster. Cum te-ai descurcat? l ntreb pe Tommy n timp ce peau n hol. Adic dup ce m-ai prsit ca pe o cas n flcri? Mi s-a prut c am un efect negativ asupra ei, nu-i aa? ntr-un fel e tonic, s tii. De ce e tonic? Pi, la vrsta mea i cu aspectul ngrijit i uor blazat, e plcut s te gndeti c poi fi luat drept o femeie depravat sau cu un farmec sexual fatal. Prostuo, spuse Tommy ciupind-o cu afeciune de bra. Cu cine plvrgeai? Prea o btrnic tare de treab. Era foarte drgu. O bbu cumsecade, cred. Dar din pcate bate cmpii. Bate cmpii? Da. Crede c n spatele cminului e un copil mort, sau aa ceva. M-a ntrebat dac era bietul meu copil. Destul de deprimant, spuse Tommy. Presupun c aici sunt i persoane niel atinse, dup cum sunt i altele perfect normale a cror singur problem e

btrneea. Totui, prea drgu. Oh, era drgu, spuse Tuppence. Drgu i foarte dulce. M ntreb ce-i nchipuie exact i de ce. Domnioara Packard apru brusc. La revedere, doamn Beresford. Sper c vi s-a adus o cafea? Oh, da, am primit, mulumesc. A fost foarte amabil din partea dumneavoastr c ai venit. ntorcndu-se spre Tommy, spuse: tiu c domnioara Fanshawe s-a bucurat mult de vizita dumneavoastr. mi pare ru c a fost nepoliticoas cu soia dumneavoastr. Cred c i asta i-a fcut mare plcere, spuse Tuppence. Da, avei dreptate. Chiar c-i place s fie nepoliticoas cu lumea. Din pcate, se pricepe foarte bine la asta. i aa exerseaz de cte ori poate, spuse Tommy. Suntei foarte nelegtori, spuse domnioara Packard. Am vorbit cu o doamn, parc doamna Lancaster, nu? Oh, da, doamna Lancaster. Toi de aici inem foarte mult la ea. E e niel ciudat? Are nchipuiri, spuse ngduitoare domnioara Packard. Avem cteva persoane aici care au nchipuiri. Absolut inofensive. Dar aa sunt ele. i nchipuie lucruri care li s-au ntmplat lor sau altor persoane. ncercm s nu le lum n seam, nu le ncurajm. Cred c-i doar un exerciiu de imaginaie, un fel de fantezie n care le place s triasc. Ceva palpitant, sau ceva trist i tragic. Nu conteaz care anume. Dar, slav Domnului, n-au mania persecuiei. Asta n-ar face-o. Ei bine, s-a terminat, spuse cu un oftat Tommy urcnd n main. Cel puin ase luni n-o s trebuiasc s mai venim. Nu trebuir s mai atepte ase luni pentru a reveni, cci trei sptmni mai trziu mtua Ada muri n somn. 3. nmormntarea nmormntrile sunt cam triste, nu? ntreb Tuppence. Tocmai se ntorseser de la nmormntarea mtuii Ada, ceea ce presupusese o cltorie lung i obositoare cu trenul, ntruct nmormntarea avusese loc ntr-un sat din Lincolshire unde majoritatea rudelor mtuii Ada fuseser ngropate. Cum te ateptai s fie o nmormntare? ntreb logic Tommy. O scen de veselie nebun? n unele locuri ar putea fi. Vreau s spun c irlandezii se bucur n timpul priveghiului, nu-i aa? La nceput plng i se vait de se omoar, apoi o dau pe butur i chiuituri. Bem i noi ceva? adug ea uitndu-se la servant. Tommy se duse i reveni plictisit cu ceva ce i se pru potrivit momentului. n cazul de fa o sticl de White Lady. Aa mai merge, spuse Tuppence. i scoase plria neagr i-o azvrli n cellalt capt al camerei, apoi i ddu jos pardesiul lung, negru. Ursc doliul, spuse ea. ntotdeauna miroase a naftalin pentru c e inut pe undeva la pstrare. Nu-i nevoie s continui s pori doliu. A fost doar pentru nmormntare. Oh, nu, tiu asta. n cteva minute am s urc s-mi pun un jerseu rou doar ca s mai nveselesc atmosfera. Poi s-mi mai dai un pahar de White Lady.

Zu, Tuppence, habar n-aveam c nmormntrile pot produce o dispoziie ca de petrecere. Spuneam c nmormntrile sunt triste, spuse Tuppence dup cteva minute cnd reapru ntr-o rochie de culoarea cireei, cu o bro n form de oprl btut n diamante i rubine pe umr, pentru c cele ca cea a mtuei Ada sunt triste. Adic vin doar oameni btrni, i nu prea sunt flori. Nu vezi o grmad de lume oftnd i trgndu-i nasul. Pur i simplu e vorba de cineva btrn i singur cruia n-o s i se prea duc dorul. A zice c i-ar fi mai uor s supori dac ar fi vorba de nmormntarea mea, de exemplu. Aici greeti total, spuse Tuppence. Nu vreau deloc s m gndesc, la nmormntarea ta, pentru c a prefera s mor naintea ta. Dar dac ar fi s merg la nmormntarea ta, afl c ar fi o revrsare de durere. Va trebui s-mi iau o grmad de batiste. Cu bordur neagr? Nu m gndisem la bordur neagr, dar e o idee drgu. i, n plus, slujba de nmormntare e destul de plcut. Te face s te simi nlat sufletete. Adevrata durere e real. Te simi ngrozitor, dar se ntmpl ceva cu tine. Adic, e ca un fel de transpiraie. Zu, Tuppence, gsesc c remarcile tale despre moartea mea i efectul pe care i-l va produce sunt de un prost gust ieit din comun. Nu-mi place. Hai s uitm de nmormntri. De acord. S uitm. S-a dus biata bbu, spuse Tommy, i s-a dus mpcat i fr s sufere. Aa c s lsm asta. Mai bine m-a ocupa de hrtiile astea. Se duse la masa de scris i rscoli printre hrtii. Unde am pus scrisoarea domnului Rockbury? Care domn Rockbury? Ah, te referi la avocatul care i-a scris. Da. Despre lichidarea afacerilor ei. Se pare c sunt singura rud care-i mai rmsese. Pcat c n-a avut o avere s-i lase, spuse Tuppence. Dac ar fi avut avere, ar fi lsat-o casei leia de pisici. Motenirea pe care le-a lsat-o prin testament va nghii banii pe care-i avea. Mie n-o s-mi revin mare lucru. Oricum, nici n-am nevoie i nici nu vreau. i plceau att de mult pisicile? Nu tiu. Presupun c da. N-am auzit-o niciodat pomenind de ele. tii ce cred eu? ntreb Tommy gnditor. Cred c se amuza copios spunnd vechilor ei prietene cnd veneau pe la ea: i-am lsat cte ceva n testamentul meu, drag, sau i-am lsat prin testament broa asta care-i place att de mult. n realitate, n-a lsat nimic nimnui, cu excepia casei de pisici. Da, pariez c s-a distrat grozav pe treaba asta, spuse Tuppence. Parc i o vd spunnd ce mi-a spus la o grmad din vechile ei prietene, sau aa zise prietene, pentru c nu-mi nchipui c erau persoanele care s-i plac. Se distra ducndu-le cu zhrelul. Era o drcoaic btrn, nu-i aa, Tommy? Numai c amuzant e c plcea tocmai pentru c era o drcoaic. E ceva s fii n stare s smulgi de la via puin distracie cnd eti btrn i pironit ntr-un azil. Va trebui s mergem la Sunnv Ridge? Unde-i cealalt scrisoare, cea de la domnioara Packard? Oh, da, iat-o. Am pus-o peste cea a lui Rockbury. Da, spune c sunt nite lucruri acolo care, din ct se pare, au intrat acum n proprietatea mea. tii, cnd s-a dus acolo, a luat nite mobil cu ea. i, firete, mai sunt i lucrurile ei personale.

mbrcmintea i chestii din astea. Presupun c cineva trebuie s se uite printre ele. Mai sunt scrisori i acte. Eu sunt executorul ei, aa c treaba asta mi vine mie. Nu cred s existe ceva acolo pe care s vrem s-l lum, nu-i aa? Cu excepia biroului mic care mi-a plcut ntotdeauna. Cred c a aparinut unchiului William. L-ai putea lua ca amintire, spuse Tuppence. Restul lucrrilor cred c le-am putea trimite la o firm de licitaii: Aa c nu e nevoie s mai mergi i tu, spuse Tommy. Mi-ar plcea s merg. Serios? De ce? N-ar fi prea plictisitor pentru tine? Ce, s m uit prin lucrurile ei? Nu, nu cred. Bnuiesc c am s gsesc o mulime de curioziti. Scrisori vechi i bijuterii antice. astea sunt lucruri care ntotdeauna sunt interesante, i cred c se cuvine s te uii personal la ele, nu doar s le trimii la licitaie sau sa lai strinii s se ocupe de ele. Nu, am s merg i eu, i dac gsim ceva ce ne place l vom pstra, iar cu restul facem cum am stabilit. De ce vrei, de fapt, s mergi? Mai ai i un alt motiv, nu-i aa? Vai, e cumplit s fii mritat cu cineva care te cunoate att de bine. Aadar, ai i-un alt motiv? Nu unul propriu zis. Ei hai, Tuppence. Nu eti tu cea care s se dea n vnt dup scormonitul n lucrurile btrnilor. Cred c-i de datoria mea, spuse cu fermitate Tuppence. Ct privete cellalt motiv Continu. Ascult. A vrea s-o revd pe pe btrnica aia cumsecade. Pe aia cu copilul mort din spatele cminului? Da. Mi-ar plcea s mai stau de vorb cu ea. A vrea s tiu ce era n mintea ei cnd mi-a spus toate lucrurile alea. Era ceva de care i amintea, sau doar ceva ce-i nchipuia? Cu ct m gndesc mai mult, cu att mi se pare mai fantastic. E o poveste pe care i-a nsilat-o singur n minte sau e ceva care s-a petrecut cu adevrat cndva, ceva legat de-un copil mort sau de-un cmin? Ce a fcut-o s cread c acel copil mort ar fi putut fi copilul meu? Art eu ca o femeie creia i-a murit copilul? Nu tiu cum te atepi tu s arate cineva cruia i-a murit cndva un copil. Eu n-a fi gndit aa. n orice caz, Tuppence, datoria noastr e s ne ducem, iar tu poi s te distrezi n felul tu macabru, dac asta vrei: Aa c rmne stabilit. i vom scrie domnioarei Packard i fixm o zi. 4. Casa din tablou. Tuppence inspir adnc. E exact la fel, spuse ea. Ea i Tommy stteau pe treptele de la intrare de la Sunny Ridge. De ce n-ar fi? ntreb Tommy. Nu tiu. E doar un sentiment ceva n legtur cu timpul. n locuri diferite trece diferit. Cnd te ntorci n unele locuri, ai senzaia c timpul a trecut ntr-un ritm fantastic i s-au ntmplat o mulime de lucruri s-au schimbat. Dar aici Tommy i aminteti de Ostend? Ostend? Am fost acolo n luna de miere. Firete c mi amintesc. i mai ii minte ce scria pe frontispiciu? VAGONUL MAI-STAIONEAZ.

Ce-am mai rs! Suna att de caraghios! Cred c era Knocke, nu Ostend. Nu conteaz, vd c ii minte. Ei bine, ceea ce simt e ca n acea metafor, numai c, de data asta, cuvintele sunt TIMPUL-MAI-STAIONEAZ. Aici nu s-a schimbat nimic. Timpul a staionat. Lucrurile continu s fie exact aceleai. Nu tiu despre ce vorbeti. Ai de gnd s stm toat ziua aici discutnd fr s sunm? n primul rnd, mtua Ada nu mai e aici. Asta-i o schimbare. Tommy aps pe butonul soneriei. Asta va fi singura schimbare. Btrna mea doamn va sta bnd tot lapte i vorbind despre cmin, i doamna Cutric va nghii un degetar sau o linguri, i o femeie micu va rsri dintr-o camer strignd c vrea cacao, i domnioara Packard va cobor la parter, i Ua se deschise. O tnr ntr-un halat de nylon spuse: Domnul i doamna Beresford? Domnioara Packard v ateapt. Tnra era pe cale s-i conduc n aceeai camer de zi ca odinioar, cnd pe scri apru domnioara Packard i-i salut. Purtarea ei nu mai era vioaie ca de obicei, cu o nuan vag ndoliat nu prea intens, cci ar fi fost stnjenitoare. Era expert n a-i prezenta condoleanele att ct era nevoie. Biblia accepta ca durat de via de trei ori douzeci de ani plus zece, iar n stabilimentul ei rar se ntmpla ca moartea s vin sub aceast cifr, Prin urmare, decesele erau de ateptat. Foarte bine c ai venit. Am strns cu grij, ca s v putei uita mai uor prin lucruri. M bucur c ai putut veni aa repede, pentru c am deja trei sau patru persoane care ateapt un loc liber. Sunt sigur c m nelegei i c nu v gndii c ncerc s v zoresc n vreun fel. O, nu, firete, v nelegem foarte bine, spuse Tommy. Camera domnioarei Fanshawe e nc ocupat, explic domnioara Packard. Domnioara Packard deschise ua camerei n care o vzuser ultima dat pe mtua Ada. Avea acel aspect pustiu al unei camere n care patul era acoperit cu o hus mpotriva prafului, lsnd s se ghiceasc sub ea forma pturilor mpturite cu grij i a pernelor bine btute. Uile ifonierului erau larg deschise, iar hainele din el fuseser scoase i aranjate n teancuri frumos mpturite pe pat. Ce facei de obicei adic, ce face lumea cu hainele i cu tot restul? ntreb Tuppence. Ca ntotdeauna, domnioara Packard se dovedi competent i de mare ajutor. V pot da numele ctorva societi care ar fi deosebit de ncntate s primeasc lucrurile astea. Mtua dumneavoastr avea o etol de blan foarte frumoas i un palton de bun calitate, dar presupun c n-ai dori s le folosii personal, nu? Poate ns avei n vedere pe cineva cruia v-ai gndit s le dai. Tuppence cltin din cap. Avea i cteva bijuterii, spuse domnioara Packard. Le-am pus la loc sigur. Le gsii n sertarul din dreapta al mesei de toalet. Le-am pus acolo chiar nainte s m anunai c venii. V mulumesc foarte mult pentru grija dumneavoastr, spuse Tommy. Tuppence se uita lung la un tablou de deasupra cminului. Era o mic pictur n ulei reprezentnd o cas de un roz pal, aezat pe malul unui canal strjuit de un mic pod arcuit. Sub pod, lipit de unul din malurile canalului, se vedea o barc goal. n zare se vedeau doi plopi. Era o scen foarte plcut,

totui Tommy se ntreb de ce Tuppence o privea cu atta interes. Ce ciudat, murmur Tuppence. Tommy o privi ntrebtor. tia din experien c lucrurile pe care Tuppence le considera ciudate; nu puteau fi descrise de fapt deloc prin acel adjectiv. Ce vrei s spui, Tuppence? Ciudat. Niciodat cnd am mai fost pe aici n-am remarcat acest tablou. Dar ce-i mai ciudat e c eu am vzut undeva casa asta. Sau poate doar seamn cu o cas pe care am vzut-o. Mi-o amintesc foarte bine Ciudat, nu-mi amintesc unde i cnd. Cred c ai remarcat-o fr s contientizezi c o remarci, spuse Tommy, gndindu-se c alegerea cuvintelor nu fusese prea fericit, ca i stnjenitoarea repetare a cuvntului ciudat de ctre Tuppence. Tu l-ai observat cnd am fost ultima oar aici, Tommy? Nu, dar nici nu m-am uitat n mod deosebit pe perei. Oh, tabloul acela, spuse domnioara Packard. Nu, n-aveai cum s-l observai pentru c sunt aproape sigur c pe atunci nu era agat deasupra cminului. De fapt, tabloul aparinea altei pensionare de-a noastr i ea i 1-a druit mtuii dumneavoastr. Domnioara Fanshawe 1-a admirat n repetate rnduri, iar btrna doamn i 1-a fcut cadou i a insistat s-l primeasc. neleg, spuse Tuppence. Deci nu aveam cum s-l vd aici. Totui am senzaia c aceast cas mi este foarte cunoscut. ie nu Tommy? Nu. Acum am s v las, spuse domnioara Packard. Dac avei nevoie de mine anunai-m i vin imediat. Zmbi i iei din camer, nchiznd ua dup ea. Nu-mi prea plac dinii femeii steia, spuse Tuppence. Dar ce-au? Sunt prea muli. Sau prea mari Ca s te mnnc mai bine fetio Ca bunicua Scufiei Roii. Azi eti n toane ciudate, Tuppence. Cam sunt. ntotdeauna m-am gndit la domnioara Packard ca la o persoana drgu, dar azi, ntr-un fel, mi se pare destul de sinistr. Tu n-ai impresia asta? Nu. Ei hai s terminm cu ce avem aici de fcut s ne uitm prin efectele mtuii Ada, cum spun avocaii. sta-i biroul de care i-am vorbit biroul unchiului William. i place? E ncnttor. Regencv, a zice. E drgu c btrnii care vin aici pot s-i aduc unele lucruri personale. Nu in s iau fotoliul din pr de cal, dar msua asta de lucru mi place. Este exact ce ne trebuie pentru colul acela, de lng fereastr unde inem stativul la de-a dreptul oribil. Perfect. Le trec pe list pe astea dou. i lum i tabloul de deasupra cminului. Este o pictur grozav de atrgtoare i sunt foarte sigur c am mai vzut undeva casa aia. Acum hai s ne uitm la bijuterii. Deschiser sertarul mesei de toalet. nuntru era un set de camee i o brar florentin, cercei, i un inel cu pietricele divers colorate. Am mai vzut pietre din astea, spuse Tuppence. De regul poart un nume. Uneori sunt extrem de scumpe. Diamant, smaralde, ametist, nu, sta nu-i foarte scump. Nu cred c sunt veritabile. Nu-mi pot imagina pe cineva dndu-i mtuii tale un inel cu pietre preioase. Rubin, smarald greu e c nu tii de unde s ncepi. Am s-o iau de la capt. Rubin, smarald, iar rubin, nu, nu, cred c

e altceva, apoi ametist, nc o pietricic rozalie, un rubin de data asta i n mijloc un mic diamant. Asta da, e o amintire. Cu adevrat drgu. Att de demodat i sentimental! i strecur inelul pe deget. Cred c lui Deborah i-ar plcea s-l aib, spuse ea. Ca i setul florentin. E moarta dup lucrurile din perioada victorian. n ziua de azi muli sunt. Acum s ne uitm la lucruri. Mereu au avut senzaia c e o treab macabr. Oh, asta-i etola de blan. Foarte valoroas, a zice, dar n-o vreau. M ntreb dac nu exist aici cineva cineva care s-a purtat deosebit de drgu cu mtua Ada sau cineva cu care a fost mai prieten m refer la vizitatoare. Am observat c aici li se spune vizitatoare sau musafire. Dac a avut vreuna, o prieten adic, ar fi drgu s-i oferim etola. E veritabil. O vom ntreba pe domnioara Packard. Restul lucrurilor pot fi date de poman. Aadar, rmne stabilit, nu? S mergem s-o cutm pe domnioara Packard. La revedere, mtu Ada, spuse cu glas tare, uitndu-se la pat. M bucur c am venit s te vedem data trecut. mi pare ru c nu i-am plcut, dar dac te-a amuzat s nu m placi i s-mi spui lucrurile, alea grosolane, s tii c nu-i port pic. Trebuia s te amuzi cumva. i nu te vom uita. Ne vom gndi la tine cnd vom privi biroul unchiului William. Plecar n cutarea domnioarei Packard. Tommy i spuse c va aranja ca biroul i msua de lucru s-i fie trimise acas, iar pentru restul mobilei va lua legtura cu o firm de licitaie. Ct privea mbrcmintea mtuii Ada, lsa la latitudinea domnioarei Packard cui s o dea. Nu tiu dac cineva de aici n-ar vrea etola ei de blan? ntreb Tuppence. E foarte drgu. Poate vreo prieten? Sau poate vreo sor care a fcut ceva deosebit pentru mtua Ada? Suntei foarte amabil, doamn Beresford. M tem c domnioara Fanshawe n-a prea avut prietene printre vizitatoarele noastre, dar domnioara OKeefe, una din surori, a fcut mult pentru ea i a fost deosebit de bun i rbdtoare, i cred c va fi ncntat i onorat s-o primeasc. i mai e tabloul de deasupra cminului, spuse Tuppence. Mi-ar plcea s-l iau dar poate c persoana creia i-a aparinut ar vrea s-l ia napoi. Nu s-ar cuveni s-o ntreb? Domnioara Packard o ntrerupse. mi pare rau, doamn Beresford. M tem c nu se poate. Cea care i 1-a dat domnioarei Fanshawe, doamna Lancaster, nu mai e la noi. Nu-i aici? ntreb mirat Tuppence. Doamna Lancaster? Cea pe care am vzut-o cnd am fost ultima dat aici cu prul alb pieptnat peste cap? Bea lapte n camera de zi de la parter. Spunei c a plecat? Da. Totul s-a petrecut destul de brusc. Una din rudele ei, o anume doamn Johnson, a luat-o cam acum o sptmn. Doamna Johnson s-a ntors cu totul pe neateptate din Africa unde tria de patru sau cinci ani. Acum este n msur s aib grij de doamna Lancaster, cci ea i soul ei i-au cumprat o cas n Anglia. Nu cred c doamna Lancaster a vrut cu adevrat s ne prseasc. Se acomodase foarte bine aici, se nelegea cu toat lumea i era fericit. A fost foarte tulburat, aproape c plngea dar ce poi s faci? Ea nu prea avea un cuvnt de spus, cci familia Johnson i pltea ederea aici. Eu am ncercat s le sugerez c era aici de atta timp i se acomodase foarte bine i c, poate, ar fi fost recomandat s rmn Ct timp a stat aici doamna Lancaster? ntreb Tuppence. Oh, cred c aproape ase ani. Da, cam att. Asta explic de ce ajunsese s se simt aici ca n adevrata ei cas.

Da, spuse Tuppence. Da, o neleg. Se ncrunt, i arunc o privire nervoas lui Tommy, apoi mpunse aerul cu o brbie hotrt. mi pare ru c a plecat. Cnd am vorbit cu ea, am avut senzaia c o mai ntlnisem chipul ei mi era familiar. Dup aceea mi-am adus aminte ca o cunoscusem printr-o prieten a mea, doamna Blenkinsop. M gndeam s-o ntreb dac aa e cnd aveam s venim iar ia mtua Ada. Dar dac a plecat cu rudele ei, se schimb treaba. neleg foarte bine. doamn Beresford. E mare lucru pentru vizitatoarele noastre s ia legtura cu cineva care le-a cunoscut fostele prietene sau rude. Nu-mi amintesc daca a pomenit vreodat de o doamn Blenkinsop dar, n orice caz, e prea puin probabil s-o fi fcut. mi putei spune mai multe despre ea, cine erau rudele ei i cum a ajuns s vin aici? Nu sunt prea multe de spus. Cum spuneam, cam acum ase ani a sosit o scrisoare de la doamna Johnson n care punea ntrebri referitoare la azil, apoi doamna Johnson a venit personal aici i 1-a inspectat. A spus c auzise de Sunnv Ridge de la o prieten i a ntrebat de condiii i tot restul, dup care a plecat. Peste o sptmn sau dou am primit o scrisoare de la o firm de avocatur din Londra prin care ni se cereau lmuriri suplimentare, ca n final s ne scrie c ar vrea s-o primim pe doamna Lancaster i c, dac aveam un loc liber, doamna Johnson avea s-o aduc ntr-o sptmn. ntmpltor chiar aveam un loc liber, i doamna Johnson a adus-o pe doamna Lancaster aici, iar doamnei Lancaster pru s i plac i locul i camera pe care i-o rezervasem. Doamna Johnson a spus c doamna Lancaster ar vrea s-i aduc unele lucruri. Am fost ntru totul de acord, pentru c aa se ntmpl de regul. Aa c totul s-a aranjat ct se poate de bine. Doamna Johnson a explicat c doamna Lancaster era o rud a soului ei, nu foarte apropiat, dar i fceau griji pentru ea pentru c ei urmau s plece n Africa, cred c n Nigeria, unde soul ei urma s preia o afacere i era posibil s lipseasc destul de mult din ar, i cum nu aveau s-i ofere doamnei Lancaster un cmin, vroiau s fie siguri c e primit ntr-un loc unde s se simt cu adevrat bine. Din ceea ce auziser despre azilul nostru, aveau convingerea c sta era locul ideal. Aa c totul s-a aranjat i doamna Lancaster s-a instalat aici, i s-a acomodat foarte bine. neleg. Toat lumea de aici o plcea tare mult pe doamna Lancaster. Era niel ei bine, tii la ce m refer avea mintea nceoat. Adic uita, ncurca lucrurile i uneori nu-i amintea nume i adrese. Primea multe scrisori? ntreb Tuppence. M refer la scrisori i lucruri din strintate. Pi, cred c doamna Johnson sau domnul Johnson i-au scris de cteva ori din Africa, dar asta numai n primul an. M tem c oamenii chiar uit, s tii. Mai ales cnd sunt ntr-o ar nou i dau de un alt fel de via, i-apoi, nu cred c au avut vreodat legturi strnse. Era o relaie distant, cred, o responsabilitate familial, atta tot. Toate aranjamentele financiare s-au fcut prin avocat, domnul Eccles, o firm bun, renumit. De fapt, mai avuseserm cteva afaceri cu ea aa c tiam de firma asta, i ea tia de noi. Dar cred c majoritatea prietenelor i rudelor doamnei Lancaster se stinseser din via, aa c n-a prea auzit de nici una, i nu prea cred s fi venit cineva s-o viziteze. Un an mai trziu, a venit totui un brbat foarte artos. N-o cunotea personal, dar era prieten cu familia Johnson i lucrase i el n colonii. Cred c a venit doar ca s se asigure c era bine i fericit.

Iar pe urm, toi au uitat-o, spuse Tuppence. M tem c aa e, spuse domnioara Packard. Trist, nu? Dar, de regul, aa se ntmpl. Din fericire, majoritatea vizitatoarelor noastre i fac prietene aici. Se mprietenesc cu cineva cu care au gusturi sau amintiri comune, i lucrurile se rezolv n mod fericit. Cred c majoritatea lor i uit n mare msur trecutul. Presupun c unele sunt puin Tommy ezit, cutnd cuvntul, puin i duse mna la frunte, dar i-o trase. Nu vreau s zic Oh, tiu perfect la ce v referii. Nu, nu lum paciente bolnave mintal, s tii, dar avem ceea ce s-ar putea numi cazuri pe muchie. Adic, persoane destul de senile care nu-i pot purta singure de grij, sau care au nchipuiri i i imagineaz personaliti istorice. ntr-un mod foarte inofensiv, s tii. Am avut aici dou Marie Antoinette, una vorbea mereu de ceva numit Petit Trianon i bea foarte mult lapte pe care cred c-l asocia cu acel loc. i am avut un sufleel care insista c era madam Curie i c ea descoperise radiul. Citea cu mare interes ziarele: mai ales tirile despre descoperirile tiinifice sau despre bomba atomic. Ne explica mereu cum ea i soul ei fuseser primii care ntreprinseser experiene n acest domeniu. Cnd eti btrn, nchipuirile astea inofensive te ajut s fii fericit. Dar nu dureaz tot timpul, s tii. Nu n fiecare zi eti Marie Antoinette i nici madam Curie. De obicei, asta se ntmpl cam o dat la dou sptmni. Dup aceea cred c oboseti continund s-i joci rolul. i, firete, cel mai adesea, persoanele de aici sufer, de pierderea memoriei. Nu-i pot aminti foarte bine cine sunt. Sau susin ntr-una c au uitat ceva foarte important pe care trebuie neaprat s i-l aminteasc. Tot felul de lucruri din astea. neleg, spuse Tuppence. Ezit, apoi continu: Doamna Lancaster Cminul din camera de la parter o fcea mereu s-i aminteasc anumite lucruri, sau asta se ntmpla cu orice cmin? Domnioara Packard tresri. Un cmin? Nu neleg la ce v referii. A spus ceva ce n-am neles Poate avea vreo amintire neplcut asociat cu un cmin, sau citise o poveste care o nspimntase. Posibil. Tuppence spuse: Totui, mi fac probleme n privina tabloului pe care i 1-a dat mtuii Ada. Zu c nu vd de ce vi le facei, doamn Beresford. Bnuiesc c la vremea asta a uitat cu totul de el. Nu cred c-l preuia n mod deosebit. A fost ncntat c domnioara Fanshawe 1-a admirat i s-a bucurat s i-l dea, i cred c ar fi bucuroasa s tie c i dumneavoastr v place i vrei s-l avei. i eu mi-am zis ca e un tablou drgu. Nu c m-a pricepe cine tie ce la tablouri. Uitai ce-am sa fac. Dac-mi dai adresa, i voi scrie doamnei Johnson doar ca s-o ntreb dac n-are nimic mpotriva s-l pstrez. Singura adres pe care o am este a hotelului din Londra unde urmau s plece parc Cleveland i spunea. Da, Cleveland Hotel, George Street, W.l. O lua acolo pe doamna Lancaster pentru patru sau cinci zile, iar dup aceea cred c se duceau la nite rude n Scoia. Bnuiesc c cei de la Clevland Hotel au adresa unde au plecat. Mulumesc Acum s vedem ce facem cu etola mtuii Ada. M duc s o aduc pe domnioara OKeefe. Iei din camer. Tu i doamna Blenkinsop a ta, bombni Tommy.

Tuppence arta mulumit de sine. Una dintre cele mai bune creaii ale mele, spuse ea. M bucur c m-am putut folosi de ea tocmai ncercam s inventez un nume cnd, brusc, mi-a venit n minte doamna Blenkinsop. A fost amuzant, nu? E mult de atunci Pentru noi s-a terminat cu spionii din timpul rzboiului i cu contraspionajul. Pcat. Era distractiv locuiam n casa aia de oaspei mi inventam noi personaje chiar ncepusem sa cred c eram doamna Blenkinsop. Ai avut noroc c ai scpat cu bine din asta i, dup prerea mea, cum i-am mai spus-o o dat, ai exagerat. Ba nu. Am fost perfect n rol. O femeie drgu, cam prostu, i mult prea preocupat de cei trei fii ai si. La asta m i refer. Un fiu ar fi fost arhisuficient. Te-ai ncrcat prea mult cu trei. mi deveniser aproape reali. Douglas, Andrew i Doamne, am uitat numele celui de-al treilea! tiu exact cum artau, le tiu firile i unde erau ncartiruii, i cu ct indiscreie vorbeam de scrisorile primite de la ei. Ei bine, s-a terminat, spuse Tommy. n locul sta nu e nimic de descoperit, aa c las-o balt pe doamna Blenkinsop. Dup ce mor i m ngropi i ii doliu ct se cuvine dup mine, ai s te mui ntr-un azil de btrni i atunci ai s ai tot timpul s crezi c eti doamna Blenkisop. Cel puin, la asta m atept. Va fi destul de plictisitor s trebuiasc s joci un singur rol, spuse Tuppence. De ce crezi c btrnele vor s fie Marie Antoinette sau madame Curie sau cine mai tie cine? Presupun c din cauz c s-au plictisit. Chiar c ajungi s te plictiseti. Sunt sigur c i tu te-ai plictisi dac nu te-ar mai ajuta picioarele s umbli, sau dac degetele i-ar deveni prea epene ca s mpleteti. Vrei cu disperare ceva care s te amuze, aa c ncerci s intri n pielea unui personaj celebru i s vezi cum e. neleg perfect treaba asta. Sunt convins, spuse Tommy. Dumnezeu s ajute azilul n care ai s ajungi. mi nchipui c majoritatea timpului ai s te crezi Cleopatra. N-am s fiu un personaj celebru. Voi fi ceva ca de pild o slujitoare de la buctria castelului lui Anne de Cleves, rspndind o grmad de brfe picante pe care le-am auzit. Ua se deschise i domnioara Packard apru nsoit de o femeie nalt i pistruiat, cu o claie de pr rou, mbrcat n uniform de sor. Aceasta este domnioara OKeefe doamna i domnul Beresford. Vor s-i spun ceva. Pe mine v rog s m scuzai, m solicit o pacient. Tuppence drui sorei etola mtuii Ada, iar sora OKeefe fu ncntat. Oh! E minunat! Totui, e prea bun pentru mine. Poate o vrei pentru dumneavoastr Nu, n-o vreau. Mi-e prea mare. Eu sunt micu. Este exact msura pentru fete nalte ca dumneata. Mtua Ada era nalt. Ah! era o mare doamn trebuie s fi fost frumoas cnd era tnr. Bnuiesc c da, spuse Tommy cu ndoial. Dei cred c a fost un chin s ai grij de ea. Asta da. Dar avea o mare trie de spirit. Nimic n-o drma. i nu era deloc proast. Rmneai uimit de felul n care ajungea s tie tot. Era ascuit ca un ac. Totui, era cam temperamental.

Da, aa e. Dar cele care se vait i ofteaz tot timpul te fac s ajungi cu moralul la pmnt. Domnioara Fanshawe n-a fost niciodat scitoare. Ce poveti ne mai spunea despre vremurile de demult O dat a srit pe spatele unui cal din capul scrilor casei de la ar unde sttea cnd era copil sau aa spunea ea. O fi adevrat? Pi, eu a lua-o de bun. Aici nu tii niciodat ce s crezi. Btrnelele i spun nite basme de-i st mintea-n loc! Au recunoscut nite criminali trebuie anunat poliia imediat, dac nu viaa le e n pericol. mi amintesc c data trecut cnd am fost aici cineva spunea c a fost otrvit, spuse Tuppence. Ah! era doamna Lockett. n fiecare zi i se ntmpl. Numai c ea nu vroia s fie chemat poliia, ci doctorul. E nebun dup doctori. Iar cineva, o femeie micu, strig dup cacao Trebuie s fi fost doamna Moody. Srcua, s-a dus. Adic a plecat s-a dus acas? Nu, i-a venit de hac o tromboz aa dintr-odat. inea foarte mult la mtua dumneavoastr, dei domnioara Fanshawe nu prea avea timp de ea Am auzit c doamna Lancaster a plecat. Da, au venit ai ei dup ea. Ea nu vroia s plece, srcua. Ce era cu povestea pe care mi-a spus-o despre cminul din camera de zi de la parter? A, ea avea o grmad de poveti despre ce i s-a ntmplat ei i despre secretele n care le tia Era ceva despre un copil un copil rpit, sau un copil omort Ce lucruri ciudate le trec prin cap! De vin e i televizorul care le d idei i se pare stresant s lucrezi aici cu toate btrnele astea? Trebuie s fie obositor. Oh, nu, mie mi plac btrnii. De asta m-am bgat s lucrez la geriatrie. Eti de mult aici? De un an i jumtate Se opri. Dar luna viitoare plec. De ce? Pentru prima oar, n purtarea sorei OKeefe interveni o anumit reinere. Vedei dumneavoastr, omul are nevoie de schimbare, doamn Beresford. Dar vei face acelai gen de munc? Oh, da. Ridic de pe pat etola de blan. V mulumesc nc o dat i sunt bucuroas s am ceva care s-mi aminteasc de domnioara Fanshawe Era o doamn Da, n ziua de azi nu gseti multe ca ea. 5. Dispariia unei btrne doamne Lucrurile mtuii Ada au sosit la timpul cuvenit. Biroul fu instalat i admirat. Msua de lucru lu locul stativului care fu plasat ntr-un col ntunecos din hol. Iar tabloul cu csua roz de lng pod fu atrnat de Tuppence deasupra cminului din dormitorul ei, unde putea s-l vad n fiecare diminea cnd i bea ceaiul. Cum contiina nc o mai mustra un pic, Tuppence scrise o scrisoare n care explic felul n care tabloul ajunsese n posesia ei, adugnd c dac doamna Lancaster l vroia napoi, nu trebuia dect s le dea de tire. Expedie scrisoarea pe adresa: D-nei Jonhston (pentru Dna. Lancaster). Cleveland Hotel. George Street, Londra. W. 1.

Nu primi nici un rspuns, iar peste o sptmn scrisoarea i fu returnat cu meniunea: Necunoscute la aceast adres. Ce aiureal, spuse Tuppence. Poate c n-au stat dect o noapte sau dou, suger Tommy. Ar fi trebuit s-i lase adresa urmtoare. Ai scris pe plic A se transmite la urmtoarea adres? Da, am scris. tiu, am s sun i-am s-i ntreb. Trebuie s fi trecut adresa n registrul hotelului. n locul tu m-a lsa pguba, spuse Tommy. De ce te agii att? Cred c bbua a uitat complet de tablou. Nu stric s ncerc. Tuppence se aez lng telefon i, la un moment dat, primi legtura cu Cleveland Hotel. Cteva minute mai trziu intr n biroul lui Tommv. Foarte curios, Tommy nici mcar n-au fost acolo. Nici o doamn Johnson, nici o doamn Lancaster, nici o camer rezervat pentru ele i nici un indiciu c au mai trecut cndva pe acolo. Cred c domnioara Packard a ncurcat numele hotelului. L-a scris n grab, i pe urm probabil 1-a pierdut sau nu i-a mai adus aminte numele lui corect. Treburi din astea se ntmpl des, s tii. Nu m-a fi gndit c i la Sunny Ridge. Domnioara Packard e att de contiincioas! Poate n-au fcut rezervarea din timp la hotel i l-au gsit plin, aa c au trebuit s se duc n alt parte. tii cum e cu cazarea la Londra Chiar trebuie s te mai agii? Tuppence se retrase. La un moment dat reveni. tiu ce am sa fac. Am s-o sun pe domnioara Packard i am s-i cer adresa avocailor. Care avocai? Nu-i aminteti c ne-a spus de o firm de avocai care s-a ocupat cu toate aranjamentele ntruct familia Johnson era n strintate? Tommy, care era ocupat cu conceperea unui discurs pentru o conferin la care urma s participe curnd, i murmura n surdin adevrata ntrebare este dac un astfel de contingent ar trebui nfiinat, ntreb: Cum se scrie contingent, Tuppence? Ai auzit ce spuneam? Da, o idee foarte bun splendid excelent aa s faci Tuppence iei apoi bg iar capul pe u i spuse: C-o-n-s-i-s-t-e-n-t. Nu se poate ai neles greit cuvntul. Despre ce scrii? Cuvntarea pe care am s-o in la UISS i chiar a vrea s m lai n pace. Scuze. Tuppence se ndeprt. Tommy continu sa scrie propoziii i apoi s le tearg. Tocmai se luminase la fa cci ncepuse sa aib spor la scris cnd ua se deschise din nou. Uite-o. spuse Tuppence. 32, W.C.2. tel. Holborn 051386. Directorul executiv al firmei este domnul Eccles. Puse foaia de hrtie la ndemna lui Tommy. Acum. preiei tu cazul. Nu! spuse ferm Tommy.

Ba da! E mtua ta. Ce treab are mtua Ada cu ast? Doamna Lancaster nu mi-e nici o mtu. Dar e vorba de avocai, insist Tuppence. E treaba brbailor s aib de a face cu avocaii. Ei consider c femeile sunt proaste i nu le bag n seam Un punct de vedere foarte logic, spuse Tommy. Oh, Tommy, trebuie s m ajui! Tu te duci i dai telefon, iar eu m uit n dicionar cum se scrie contingent. Tommy i arunc o privire, dar se duse. n cele din urm reveni i rosti cu fermitate: Problema asta e acum nchis, Tuppence. L-ai gsit pe domnul Eccles? Strict vorbind l-am gsit pe domnul Wills care nendoielnic este cinele de paz al firmei Partingford, Lockjaw i Harrison. Dar era complet informat i expeditiv. Toate scrisorile i mesajele merg via Southern Counties Bank, filiala Hammersmith, care transmite mai departe toate mesajele. i aici, Tuppence, d-mi voie s-i spun, drumul se nchide. Bnci ce transmit chestiile mai departe, dar nu-i sufl nici o adres nici ie, nici altcuiva. Au regulamentul lor i-l pstreaz cu sfinenie. Au gura mai lipit dect a pomposului nostru prim ministru. Perfect, voi trimite o scrisoare prin banc. F-o i, pentru numele lui Dumnezeu, las-m n pace, altfel nu mai in discursul sta n vecii vecilor. Mulumesc drag. Nu tiu ce m-a face fr tine. l srut pe cretet, Umbli cu periua, spuse Tommy. II Abia n seara joii urmtoare Tommy ntreb pe neateptate: Apropo, ai primit vreun rspuns la scrisoarea trimis prin banc doamnei Johnson? Drgu din partea ta c m-ntrebi, spuse cu ironie Tuppence. Nu, n-am primit. Adug gnditoare: i nici nu cred c am s primesc vreodat. De ce nu? De fapt, nici nu te intereseaz, spuse cu rceal Tuppence. Ascult, Tuppence tiu c am fost destul de ocupat Toat treaba asta cu UISS Slav Domnului c e doar o dat pe an. ncepe luni, nu-i aa? ine cinci zile Patru. i v ducei cu toii p-p, la casa voastr strict secret de undeva de la ar, i inei discursuri i citii cuvntri i nsrcinai tineri cu misiuni ultra secrete n Europa i dincolo de ea. Am uitat ce nseamn UISS. Cu toate iniialele de azi Uniunea Internaional a Serviciilor Secrete. Ce bombastic! Foarte caraghios. i presupun c tot locul e mpnzit cu microfoane, i fiecare tie cele mai secrete conversaii ale celuilalt. Ct se poate probabil, rspunse Tommy cu un rnjet. i bnuiesc c i place? Pi, ntr-un fel, da. Te ntlneti cu o mulime de vechi prieteni. Toi cam dui cu sorcova de acum, presupun. Mcar ajut la ceva treaba asta? Dumnezeule, ce ntrebare! Ca i cum ai crede c se poate rspunde

simplu cu Da sau Nu Mai e vreun om bun de ceva? La asta i-a rspunde Da. Unii sunt chiar foarte buni. Va fi acolo i btrnul Josh? Da. Cum arat n ziua de azi? Complet surd, pe jumtate orb, strmbat de reumatism dar ai fi surprins s constai c nc nu-i scap nimic. nelg. spuse Tuppence. Reflect. A dori s fiu i eu acolo. Tommy pru stnjenit. Sper s-i gseti o ocupaie ct sunt plecat. S-ar putea, rspunse Tuppence pe gnduri. Soul ei o privi cu acea vag nelinite pe care Tuppence reuea ntotdeauna s i-o strneasc. Tuppence ce pui la cale? Nimic, deocamdat. Doar m gndesc. La ce? La Sunny Ridge. i o btrnic simpatic ce sorbea lapte i vorbea n dodii despre un copil mort i un cmin. Asta m intrig. M gndeam c am s aflu mai multe de la ea data viitoare cnd ne ducem la mtua Ada. dar n-a mai existat nici o dat viitoare pentru c mtua Ada a murit iar cnd ne-am dus totui acolo, la Sunny Ridge doamna Lancaster dispruse! Te referi la faptul c neamurile ei au luat-o? Asta nu-i dispariie e foarte normal. E dispariie. Nici o adres prin care s-i dai de urm nici un rspuns la scrisori asta-i dispariia plnuit. Sunt tot mai convins de asta. Dar Ascult, Tommy s presupunem c, la un moment dat, a avut loc o crim. Totul prea n siguran i muamalizat Dar, s mai presupunem c cineva din familie vzuse ceva sau tia ceva cineva btrn i limbut cineva care sttea la palavre cu lumea cineva despre care i dai brusc seama c reprezint un pericol pentru tine. Ce-ai face n cazul sta? Arsenic n sup? propuse vesel Tommy. O bt n cap? Un vnt pe scri? Astea-s soluii extreme. Moartea subit atrage atenia. Ai cuta soluii mai simple i ai gsi una. Un azil respectabil pentru doamne n vrst. Faci o vizit acolo, i dai numele de doamna Johnson sau Robinson sau gseti o ter persoan de bun credin s fac toate aranjamentele. Stabileti ca toate aranjamentele financiare s se fac printr-o firm de avocai de ncredere. Poate ai fcut deja aluzii la faptul c btrna ta rud are nchipuiri i o ia razna uneori cum fac foarte multe btrne, de altfel. Nimnui nu i se va prea ciudat dac bate cmpii despre lapte otrvit sau copii mori n spatele unui cmin, sau despre rpiri sinistre, nimeni nu-i va pleca urechea s-o asculte. Vor crede doar c btrna doamn Cutare are iar nchipuiri nimeni nu va lua nimic n seam. Cu excepia doamnei Thomas Beresford, spuse Tommy. Ei bine, da. Eu am luat-o n seam. Dar de ce? Nu tiu prea bine, rspunse ncetior Tuppence. E ca n basme. M-au furnicat degetele aa am presimit c vine ceva ru i brusc mi s-a fcut fric. M gndisem ntotdeauna la Sunny Ridge ca la un loc drgu i panic i dintr-o dat am nceput s-mi pun ntrebri E singurul fel n care pot s m explic. Vroiam s aflu mai multe. Iar acum srmana doamn Lancaster a

disprut. Cineva a luat-o pe sus. Dar de ce s-o fi fcut? Cred c devenea mai incomod incomod din punctul lor de vedere, probabil i amintea mai multe, vorbea mult, sau poate a recunoscut pe cineva ori cineva a recunoscut-o pe ea sau i-a spus ceva care i-a dat idei noi despre ceva ce se ntmplase cndva. n tot cazul, dintr-un motiv sau altul, a devenit un pericol pentru cineva. Ascult, Tuppence, toat povestea asta e plin de ceva i cineva. E doar o idee pe care-o cloceti. Doar nu vrei s te amesteci n treburi care nu te privesc n ceea ce te privete, nu-i vorba s fii amestecat n ceva. Aa c n-ai de ce s-i faci griji. Las Sunnv Ridge n pace. N-am intenia sa m ntorc la Sunny Ridge. Cred c mi-au spus tot ce tiau. i cred c btrna se simea foarte n siguran acolo. Vreau s aflu unde este acum vreau s ajung la ea la timp, nainte s i se ntmple ceva. Ce naiba crezi c ar putea s i se ntmple? Nu vreau s m gndesc. Dar sunt pe urmele ei am s fiu Prudence Beresford, detectiv privat. i aminteti cnd eram Sclipitorii Detectivi Blunt? Eu eram, spuse Tommy. Tu erai domnioara Robinson, secretara mea particular. Nu tot timpul. Oricum, asta am s fac n timp ce tu ai s te joci de-a spionajul internaional la p-p Manor. Am s fiu ocupat cu Salvarea doamnei Lancaster. Probabil ai s-o gseti bine-mersi. Sper. Nimeni n-ar fi mai ncntat ca mine. i cum i-ai propus s acionezi? Cum spuneam, mai nti trebuie s m gndesc. Un anun sau ceva de genul sta? Nu, ar fi o greeal. Ei bine, ai grij, spuse Tommy. Tuppence nu se osteni s-i rspund. III Luni diminea Albert, de foarte muli ani reazemul vieii casnice a familiei Beresford, puse tava cu ceaiul de diminea pe masa dintre cele dou paturi, trase draperiile, anun c e o zi frumoas i iei din camer. Tuppence csc, se ridic n capul oaselor, se frec la ochi, umplu o ceac de ceai, picur civa stropi de lmie n el i fcu observaia c prea s fie o zi frumoas, dar nu se tie niciodat sigur. Tommy se ntoarse pe partea cealalt i mormi. Trezete-te, spuse Tuppence. Nu uita c azi ai de umblat. Oh, Doamne! Aa-i. Se ridic i el i se servi cu ceai. Se uit cu plcere la tabloul de deasupra cminului. Trebuie s-i spun c tabloul tu e foarte drgu, Tuppence. Asta pentru c soarele intr lateral pe fereastr i-l lumineaz. E odihnitor. Mcar de mi-a aminti unde am mai vzut-o. Nu cred c asta conteaz. Ai s-i aminteti tu cndva. Ce folos! Vreau s-mi amintesc acum. De ce?

Nu nelegi? E singurul indiciu pe care l am. A fost tabloul doamnei Lancaster Dar cele dou treburi nu se leag nicicum, spuse Tommy. Adic, e drept c tabloul a aparinut odat doamnei Lancaster. Dar s-ar putea doar s-l fi cumprat ea, sau cineva din familia ei, de la vreo expoziie. Sau poate 1-a primit cadou de la cineva. L-a luat cu ea la Sunny Ridge pentru c s-a gndit c arat drgu. Nu exist nici un motiv s crezi c ar avea vreo legtur personal cu ea. Dac ar fi fost aa, nu i l-ar fi dat n dar mtuii Ada. E singurul indiciu pe care l am, insist Tuppence. E o cas drgu i panic, spuse Tommy. n tot cazul, cred c e o cas pustie. Ce nelegi prin pustie? Nu cred s locuiasc cineva n ea. Nu cred c o s ias vreodat cineva din casa aceea. Nimeni n-o s treac podul, nimeni n-o s dezlege barca, n-o s urce n ea ca s vsleasc i s se ndeprteze. Pentru numele lui Dumnezeu, Tuppence, ce se ntmpl cu tine? Am simit asta de cnd am vzut-o prima oar. Mi-am zis Ce cas drgu de locuit! Iar apoi am gndit: Dar nu locuiete nimeni n ea, sunt sigura. Asta dovedete ca o mai vzusem. Ia stai puin stai puin ncep s-mi amintesc, mi amintesc ceva Tommy o privi lung. Pe fereastr, spuse gtuit Tuppence. Pe fereastra unei maini? Nu, n-ar fi fost bun unghiul. De-a lungul canalului i un pode arcuit, i pereii roz ai casei, cei doi plopi, nu, mai mult de doi. Erau o mulime de plopi. Oh, vai, de-a putea Ei, Tuppence, las-o balt! Trebuie s-mi amintesc. Doamne sfinte! Tommy se uit la ceas. Trebuie s m grbesc. Tu i tabloul tu dja eu. Sri din pat i se precipit spre baie. Tuppence se ls pe pern, nchise ochii i ncerc s reconstituie umbrele amintirilor care ncepeau s se destrame. Tommy i turna a doua cafea n sufragerie, cnd Tuppence apru mbujorat i victorioas. Am gsit tiu unde am vzut casa aia. Am vzut-o pe fereastra trenului. Unde? Cnd? Nu tiu. Va trebui s m gndesc. in minte c mi-am spus: ntr-o zi am s merg s vd casa aia i am ncercat s vd numele urmtoarei gri. Dar tii cum sunt trenurile n ziua de azi. A tras la jumtatea grii iar urmtoarea prin care am trecut era drpnat de tot, iarba cretea pe peroane i nicieri vreun indicator sau vreun nume. Unde dracu e servieta mea? Albert! Urm o cutare furibund. Tommy se ntoarse pentru a-i lua la revedere. Tuppence sttea privind gnditoare la oul prjit din farfurie. La revedere, spuse Tommy. i, pentru numele lui Dumnezeu, Tuppence, nu-i bga nasul unde nu-i fierbe oala. Cred c lucrul pe care chiar ani s-l fac este s plec n cteva cltorii cu trenul, spuse Tuppence cu un aer gnditor. Da, asta poi s faci, o ncuraja Tommy. Ia-i un bilet n circuit. Sunt unele trasee care-i dau posibilitatea s strbai mii de mile pe tot ntinsul insulelor britanice la un pre foarte convenabil.. Asta ar trebui s te aduc pe

pmnt, Tuppence. Cltorete cu toate trenurile care-i vin n minte, oriunde ai chef. Mcar ai s ai o preocupare pn m ntorc.. Transmite-i toate cele bune lui Josh. Am s-i transmit. Apoi, privindu-i soia cu un aer ngrijorat, adug: A fi vrut s poi veni cu mine. N-ai n-ai s faci vreo prostie, nu-i aa? Firete c nu, rspunse Tuppence. 6. Tuppence pe urmele vnatului Vai, oft Tuppence, vai! Se uit cu tristee n jur. i zise c niciodat nu se simise mai nenorocit. Firete, tiuse c o s-i fie dor de Tommy, dar nu-i nchipuise i ct de dor o s-i fie. Pe parcursul ndelungatei lor csnicii nu prea avuser ocazia s stea desprii. nc nainte de cstorie i ziser cuplul tinerilor aventurieri. nfruntaser mpreun greuti i pericole, se cstoriser, fcuser doi copii i tocmai cnd lumea ncepuse s li se par monoton i plictisitoare, venise cel de-al doilea rzboi mondial i, ntr-un mod ce prea aproape miraculos, se pomenir din nou implicai mpreun n jocul de culise ale serviciului secret britanic. O pereche oarecum neortodox, ei fuseser recrutai de un om imposibil de descris ce-i spunea domnul Carter, dar la cuvntul cruia se nclina toat lumea. Triser aventura i, o dat n plus, o triser mpreun. Apropo, asta nu fusese la prevzut n planul domnului Carter. Doar Tommy fusese recrutat. ns Tuppence i pusese la btaie toat ingeniozitatea ei nativ i reuise ca trgnd cu urechea, s ntoarc foaia n favoarea ei astfel nct atunci cnd Tommy ajunsese la o cas de odihn de pe malul mrii n rolul unui anume domn Meadow prima persoan pe care i czuser ochii fusese o doamn de vrst mijlocie care tricota i pe care, atunci cnd l privise cu nite ochi inoceni, fusese forat s-o salute ca pe doamna Blenkinsop. Dup aceea lucraser n doi. Totui, de data asta nu pot s-o fac, i zise Tuppence. Nici un tras cu urechea, nici ingeniozitate, nimic n-ar fi putut s-o duc la acea cas secret Manor sau s-o fac s ia parte la manevrele complicate ale UISS. Era doar un club de Old Boys, i spuse cu nduf. Fr Tommy apartamentul era pustiu, lumea era dezolant, i Eu ce naiba s fac? gndi Tuppence. ntrebarea era pur retoric, de fapt, pentru c ntreprinsese deja primii pai n ceea ce plnuise s fac. De data asta nici nu se punea problema de serviciu secret, contraspionaj, sau altceva de genul sta. Prudence Beresford, detectiv privitat, iat ce sunt, i spuse Tuppence. Dup un prnz frugal nghiit n fug, masa din sufragerie fu umplut cu tabele ce cuprindeau orarul trenurilor, ghiduri, hri i cteva jurnale vechi crora Tuppence reuise s le dea de urm. Cndva n ultimii trei ani (nu mai demult, era sigur) fcuse o cltorie cu trenul i uitndu-se pe fereastra vagonului remarcase o cas. Dar, ce cltorie? Ca majoritatea oamenilor n ziua de azi, familia Beresford cltorea n principal cu maina. Cltoriile cu trenul erau puine i la mare distan ntre ele. Scoia, bine-neles, cnd s-au dus la fiica lor Deborah numai c atunci cltoriser noaptea. Penzance vacanele de var dar Tuppence tia c linia aia era moart. Nu, aceasta fusese o cltorie mult mai nepregtit. Cu rbdare i perseveren, Tuppence fcu o list cu toate cltoriile posibile care ar fi putut corespunde cu ceea ce cuta ea. Cteva ntlniri la

cursele de cai, o vizit n Northumberland, dou posibile locuri n Wales, un botez, dou nuni, o licitaie la care participaser, civa celui pe care-i dusese cndva unei prietene. ntlnirea avusese loc la un nod de cale ferat dintr-un cmp cu aspect arid al crui nume Tuppence nu i-l amintea. Tuppence oft. Se prea c nu-i rmnea dect soluia propus de Tommy s-i cumpere un bilet n circuit i s cltoreasc pe rutele care i se preau cele mai probabile. ntr-un carneel i notase crmpeie de amintiri ce-i strfulgeraser prin minte, n caz c i-ar fi fost de ajutor. O plrie, de exemplu Da, o plrie pe care o aruncase n plasa de bagaje din compartiment. Da asta era sigur O fcuse uitndu-se la cas i i scosese pantofii pentru c o dureau picioarele. Aadar, hotrt fusese o ntrunire social la care fie se duceau fie c se ntorceau de la ea Firete, se ntorceau, cci picioarele o dureau de prea mult stat n picioare n pantofii ei cei mai buni. i din cauza acelei plrii cu flori o nuan de var sau fusese cea de catifea, de iarn? Tuppence nota de zor detalii din orarul mersului trenurilor, cnd intr Albert i o ntreb ce dorea pentru cin, i ce comenzi avea pentru mcelar i bcan, Cred c zilele urmtoare am s fiu plecat, spuse Tuppence. Aa c n-o s comand nimic. Am de gnd s fac nite cltorii cu trenul. S v pregtesc nite sandviciuri? Da. Cu unc i mai vezi tu cu ce. Ou i brnz dorii? Sau o conserv de pate avem una pe care o avem de mult i e timpul s-o mncai. Recomandarea era ntructva sinistr, dar Tuppence spuse: Perfect. Pune-o i pe asta. Ai trimis scrisori dinainte? nc nici mcar nu tiu unde plec, spuse Tuppence. neleg. Ce era reconfortant la Albert era c el ntotdeauna accepta totul. Niciodat nu trebuise s i se explice ceva. Albert iei iar Tuppence se ntoarse la planul ei. Deci, ce avea? Un eveniment cu caracter social care includea o plrie i pantofi de gal. Din pcate, cele pe care le trecuse pe list presupuneau rute diferite O nunt pe ruta de sud, cealalt n estul Angliei. Botezul era la nord de Bedford. Mcar de i-ar putea aminti ceva mai multe despre scen Sttea pe partea dreapt a trenului. La ce se uitase nainte de canal La pduri? La copaci? La vreo ferm? La un sat din deprtare? Storcndu-i creierii, i ridic privirea ncruntndu-se Albert se ntorsese. Ct de departe era de a ti, n acel moment, c Albert sttea acolo ateptnd s i se acorde atenie nici mai mult nici mai puin dect ca un rspuns la o rugciune! Acum ce mai e, Albert? Dac toat ziua de mine vei fi plecat i poimine, probabil. Pot s-mi iau i eu liber? Da, desigur. E vorba de Elizabeth i-au ieit bubie. Milly crede c e pojar Vai! Milly era nevasta lui Albert, iar Elizabeth era cea mai mic dintre copiii lor. Deci Milly vrea s te duci acas, firete.

Albert locuia ntr-o csu ngrijit la cteva strzi deprtare. Nu cine tie ce i place s m tie plecat cnd are treab pn peste cap nu vrea s-o ncurc Dar e vorba de ceilali puti a putea s-i scot undeva s nu-i stea n cale. Desigur. Bnuiesc c suntei cu toii n carantin. Oh, ce e bine e c ceilali au avut i le-a trecut. Charlie a avut pojar, i Jean la fel. Oricum, pot s-mi iau o zi? Tuppence l asigur din nou c putea. n strfundul subcontientului ei se agita ceva. O fericit anticipare o aducere aminte Pojar Da, pojar. Ceva legat de pojar. Dar ce ar fi putut s aib de a face casa de lng canal cu pojarul? Firete! Anthea. Anthea era fina lui Tuppence iar fiica Antheei, Jane, era la coal n clasa nti i primise premiul nti, iar Anthea o sunase ceilali doi copii mai mici aveau pojar i nu avea cu cine s-i lase, iar Jane ar fi fost foarte dezamgit dac lipsea de la premiere aa c, nu putea Tuppence Iar Tuppence rspunsese desigur n-avea nimic deosebit de fcut dect s se duc la coal, s-o scoat pe Anthea n ora, s-i dea o mas, apoi s se ntoarc la jocurile sportive inute cu ocazia serbrii, i tot restul. Era un tren special care mergea la coal. Totul i reveni n mintea cu o claritate uimitoare chiar i rochia pe care o purtase, un imprimeu de var, cu flori de cmp! Vzuse casa la ntoarcere. La dus fusese absorbit de o revist pe care o cumprase, dar la ntors nu mai avea nimic de citit, aa c se uitase pe fereastr pn cnd, dobort de oboseala acumulat peste zi, adormise. Cnd se trezise, trenul gonea pe lng canal. Era o regiune parial mpdurit, din loc n loc cte-un pod, pe alocuri o potec ntortocheat sau un drum de ar o ferm ndeprtat nici un sat. Trenul ncepu s ncetineasc, fr nici un motiv aparent doar dac era pe undeva un semnal. Opri smucit ntr-o halt de lng un pod, mai degrab un pode ce se arcuia peste un canal, un canal probabil lsat n paragin. De cealalt parte a canalului, aproape de apa, era casa o cas despre care Tuppence i spuse pe loc c era cea mai drgu cas pe care o vzuse vreodat o cas linitit, panic, scldat n lumina aurie a soarelui ce cobora spre apus. Trebuie s aflu ce-i cu casa aia, gndise Tuppence. ntr-o zi, trebuie s m ntorc i s m uit la ea. E genul de cas n care mi-ar plcea s triesc. Cu o smucitur, trenul o lu ncetior din loc. Am s m uit cum se numete urmtoarea gar, ca s pot s tiu unde s vin. Dar nu urmase ceea ce s-ar fi numit n mod normal o gar. Era vremea n care cile ferate ncepuser s aib de suferit, grile mici erau nchise, chiar lsate n paragin, iarba se lfia pe peroanele pline de gropi. Timp de douzeci de minute, o jumtate de or, trenul i vzu de drum, dar Tuppence nu reui s gseasc nici un reper de identificare. Peste cmpii, n deprtare, vzu la un moment dat turla unei biserici. Apoi urmase un grup de fabrici cuptoare cu couri nalte o linie de case prefabricate, apoi din nou cmp deschis. Tuppence gndise: Casa aceea a fost aproape ca un vis. Poate a i fost un vis Nu cred c am s m duc vreodat s m uit la ea e prea complicat. n plus, ce pcat, poate ntr-o zi s-ar putea s dau de ea din ntmplare i aa, uitase complet de ea, pn cnd un tablou atrnat pe perete i

redeteptase amintirea dar o amintire confuz. Iar acum, graie unui cuvnt rostit de Albert, confuzia era nlturat. Cutarea luase sfrit. Sau, pentru o exprimare corect, cutarea ncepuse. Tuppence alese trei hri, un ghid i cteva alte accesorii. Acum cunotea n mare zon pe care o avea de cercetat. coala lui Jane era nsemnat printr-o cruce mare o linie secundar care se unea cu linia ferat principal ce ducea la Londra. Conform planului, zona se ntindea pe o suprafa considerabil. Calea ferat trecea la nord de Medchester, apoi la sud-est de Market Basing care era un orel dar un important nod de cale ferat, i pe urm la vest de Shaleborough. Tuppence se ghid dup acest traseu pentru a identifica oselele ce strbteau regiunea. A doua zi, devreme, avea s ia maina i s plece la drum. Se ridic i se duse n dormitor unde studie tabloul de deasupra poliei cminului. Nu, nu era nici o greeal. Aceea era casa pe care o vzuse pe fereastra trenului n urm cu trei ani. Casa pe care promisese s-o revad ntr-o zi Ziua aceea sosise Era mine. CARTEA A DOUA Casa de pe canal 7. Vrjitoarea prietenoas n dimineaa urmtoare, nainte de plecare, Tuppence arunc o ultim privire atent tabloului din camera sa, nu att pentru a-i fixa mai bine detaliile casei n minte, ct pentru a-i memora aezarea n decor. De data asta avea s-o vad nu pe fereastra trenului, ci din main. Unghiul de abordare avea s fie cu totul altul. Puteau s existe multe podee boltite, multe canale scoase din uz ca acela. poate i alte case la fel (ceea ce Tuppence refuza s cread). Tabloul era semnat, dar semntura artistului era ilizibil Tot ce se putea spune era c ncepea cu B. Tuppence i lu ochii de la tablou i i verific bagajul: un mers al trenurilor cu harta corespunztoare; un vraf de hri rutiere, o list cu nume de locuri: Medchester, Wesleigh Market Basing Middlesham Inchwell. ntre ele era inclus triunghiul pe care se hotrse s-l examineze. Lu i o mic geant pentru noapte, ntruct avea s aib la activ trei ore de mers cu maina nainte ca mcar s ajung la zona operativ, iar dup aceea avea s piard o mulime de timp conducnd ncet pe drumurile de ar uitndu-se dup canale. Dup ce se opri n Medchester pentru o cafea i o gustare, o lu pe un drum secundar ce mergea n paralel cu linia de cale ferat i care trecea printr-o zon mpdurit, cu o mulime de prie. Ca n majoritatea regiunilor rurale din Anglia, tblie indicatoare erau din belug, purtnd nume de care Tuppence nu auzise n viaa ei i rareori prnd s duc la locurile cu pricina. Acest sistem rutier din Anglia prea s aib o anumit doz de viclenie, cel puin prin prile acestea. Drumul o cotea de lng canal, iar cnd te repezeai plin de speran nspre locul n care credeai c s-ar putea s se iveasc iar canalul, o ddeai n bar. Dac o luai ctre Great Michelden, urmtorul indicator la care ajungeai i oferea s alegi ntre dou drumuri, unul

spre Pennington Sparrow, iar cellalt spre Farlingford. Alegeai Fathlinford, i chiar reueai s o iei spre un asemenea loc, cnd urmtorul indicator te trimitea ferm napoi la Medchester, astfel c practic te nvrteai n jurul cozii. De fapt, Tuppence nu gsi Great Michelden, i mult timp fu absolut incapabil s dea de canalul pierdut. Poate lucrurile ar fi mers mai uor dac ar fi avut ct de ct o idee ce sat cuta. Cnd i cnd ddea de calea ferat care i ddea sperane i pornea cu elan spre Bees Hill, South Winterton i Farrell St Edmund. Farrell St Edmund avusese cndva o gar care ns fusese desfiinat cu ctva timp n urm! Dac ar exista mcar un drum ca lumea care s mearg n lungul canalului sau n lungul cii ferate, treburile ar fi mult mai simple. Ziua trecea i Tuppence era tot mai nedumerit. La un moment dat nimeri peste o ferm strjuit de un canal, dar drumul care ducea la ferm se ncpn s nu aib nimic de a face cu canalul, i mergea peste deal, ajungnd la ceva numit Westpenfold care avea o biseric cu o turl ptrat ce nu servea la nimic. De acolo, se fcea un drum, singurul care prea s te scoat din Westpenfold i care, conform simului de orientare al lui Tuppence (din ce n ce mai puin demn de ncredere) prea s duc n oricare direcie opus celei n care ar fi vrut s mearg; urmndu-l, se pomeni brusc ntr-un loc unde se bifurcau spre stnga i spre dreapta dou drumuri. Acolo se aflau resturile unui indicator cu ambele brae rupte. ncotro? se ntreb Tuppence. Cine o fi tiind? Eu una, nu. O apuc la stnga. Drumul mergea nainte, erpuind cnd la dreapta, cnd la stnga. n cele din urm fcu o curb strns, se li i urc un deal, ieind din pdure n cmp deschis. Dup ce trecu coama dealului, o lu iar n jos. De undeva, nu foarte de departe, se auzi un ipt plngre. Parc-ar fi tren, i zise eu speran Tuppence. Era un tren Acolo jos era o linie de cale ferata, iar pe ea trecea un marfar scond ipete disperate. Iar dincolo de ine era canalul, i de cealalt parte a canalului era o cas pe care Tuppence o recunoscu, iar peste canal era un mic pode arcuit. oseaua trecu pe dedesubtul liniei ferate, urc iar i o lua pe pod. Tuppence conduse cu vitez redus pe podul ngust. Dup pod, drumul trecea pe lng cas. Tuppence merse ncet uitndu-se dup o cale de acces spre cas. Nu prea s existe vreuna. Un perete nltu o apra dinspre drum. Acum, avea casa pe dreapta. Tuppence opri maina i se ntoarse la pod, apoi o privi de acolo. Majoritatea ferestrelor nalte erau acoperite cu obloane verzi. Casa avea o nfiare foarte linitit, ca de casa pustie. Nimic nu sugera c cineva locuia acolo. Se ntoarse la main i mai merse puin. n dreapta avea peretele potrivit de nalt al casei. n stnga avea doar un gard viu care strjuia lanurile verzi. La un moment dat, ajunse la o poart de fier forjat prins n zid. Parc maina la marginea drumului, cobor i se duse s se uite printre zbrele porii. Ridicndu-se pe vrfuri, se uit peste ea. Vzu o grdin. n mod sigur, aici nu era acum o ferm, dei se poate s fi fost cndva. Era de presupus c dincolo de grdin ncepea cmpul. Grdina era ntins i cultivat. Nu era deosebit de ngrijit, dar arta ca i cum cineva ncerca, destul de greu, s-o in n stare bun. De la poarta de fier, o potec se arcuia prin grdin i nconjura circular casa. Asta trebuie s fi fost, ua principal, dei nu arta ca o intrare principal. Era o modest, dar masiv u din spate. Privit din partea asta, casa arta cu

totul altfel. n primul rnd, nu era pustie. n ea locuiau oameni. Ferestrele erau deschise i aveau perdele, iar lng u se afla o gleat de gunoi. n captul ndeprtat al grdinii Tuppence vzu un brbat solid care spa, i o femeie masiva, n vrst. care spa i ea, dar ncet i perseverent. Privit din acest unghi, casa i pierdea aspectul ncnttor, categoric, n-ar fi inspirat prin nimic un artist nct s vrea s o picteze. Era doar o cas n care locuia cineva. Tuppence rmase pe gnduri. Ezit. S-i vad de drum i s uite definitiv casa? Nu, nu-i prea venea s-o fac, mai ales dup btaia de cap pe care i-o dduse gsirea ei. Ct s fi fost ceasul? Ceasul ei se oprise. Dinspre cas se auzi zgomotul unei ui deschise. Se uit din nou prin poart. Ua casei se deschise, i iei o femeie. Puse jos o sticl de lapte, apoi se ndrept i privi ctre poart. O vzu pe Tuppence, ezit o clip, dup care pru s ia o hotrre i se ndrept spre poart. Vai, e o vrjitoare prietenoas!, i spuse Tuppence. Femeia avea n jur de cincizeci de ani. Avea prul lung, lsat liber pe spate, fluturnd n btaia vntului. Lui Tuppence i amintea de un tablou (al lui Nevinson?) cu o vrjitoare tnr clare pe o coad de mtur. Poate din cauza asta i venise n minte termenul vrjitoare. Numai c femeia asta nu era nici tnr, nici frumoas. Era de vrst mijlocie, cu o fa ridat i mbrcat cam leampt. Avea n vrful capului un fel de plrie cocoat ca o clopotni, iar nasul i brbia preau c vor s se uneasc. Ca descriere, ar fi putut fi sinistr, dar nu arta sinistr. Prea zmbitoare i bine intenionat. Da, gndi Tuppence, eti exact ca o vrjitoare, dar o vrjitoare prietenoas. Cred c eti ceea ce n mod obinuit se spune o vrjitoare alb. Femeia ajunse ntr-un mod ezitant la poart i vorbi. Avea un glas plcut cu un uor accent din ara burilor. Cutai pe cineva? ntreb ea. Scuzai-m, vi se pare, probabil, nepoliticos din partea mea s m uit aa prin poart, dar dar m intereseaz casa asta. Nu vrei s intrai i s s-o vedei din grdin? Pi Mulumesc, dar n-a vrea s v deranjez. Nu-i nici un deranj. N-am nimic de fcut. E o dup-amiaz ncnttoare. nu? Da. M-am gndit c probabil v-ai rtcit, spuse femeia. Multora li se ntmpl. Nu, mi-am zis doar c e o cas foarte drgu, cnd am vzut-o de pe cealalt parte a podului. Da. aia e cea mai frumoas latur a ei. Uneori vin pictori i o schieaz sau veneau. cndva. Da, cred c veneau, spuse Tuppence. Cred c am vzut un tablou ntr-o expoziie, adug ea repede. O cas care semna foarte mult cu asta. Poate era chiar asta. Se poate. tii, e ciudat. Vin nite pictori i picteaz. Apoi mai vin i alii. Exact ca i cum ar avea n fiecare an o expoziie. Toi par s aleag acelai loc. Nu tiu de ce. Prind fie un col de pajite i prul, fie un anumit stejar, fie un plc de slcii, sau aceeai privelite a bisericii normande. Cinci sau ase tablouri diferite reprezentnd acelai lucru, majoritatea nereuite, a spune. Numai c eu nu m pricep deloc la art. Intrai, v rog. Suntei foarte amabil, spuse Tuppence. Avei o grdin tare drgu, adug.

Da, nu-i prea rea. Avem cteva flori i nite zarzavaturi i alte lucruri. Dar brbatul meu nu prea mai poate s munceasc, iar eu n-am timp pentru toate cte sunt de fcut. Am vzut casa asta, cndva, din tren, spuse Tuppence. Trenul a ncetinit, iar eu am vzut casa i m-am ntrebat dac am s-o mai revd. E destul de mult de atunci. Iar acum ai cobort dealul cu maina i iat-o! spuse femeia. E ciudat cum se potrivesc unele lucruri, nu-i aa? Slav Domnului c-i o femeie cu care e grozav de uor sa vorbeti, gndi Tuppence. Nu e nevoie s-i chinui mintea ca sa scorneti o explicaie. Spui exact ce-i trece prin cap. Vrei s intrm n cas? ntreb vrjitoarea prietenoas. Vd c v intereseaz. E o cas toarte veche, s tii. Din perioada georgian, sau aa ceva. Firete, noi avem doar o jumtate de cas, s tii. Oh, neleg, spuse Tuppence. E mprit n dou, nu? Asta e chiar spatele, spuse femeia. Faa e pe partea cealalt, partea pe care ai vzut-o de pe pod. Dup mine, e foarte ciudat felul n care a fost mprit. Eu a fi gndit c era mai simplu s-o mpri altfel n partea stng i partea dreapt, ca s zic aa. Nu fa i spate. sta e spatele. Locuii de mult aici? De trei ani. Dup ce brbatul meu a ieit la pensie, ne-am dorit un locor undeva la ar unde s trim linitii. sta a fost ieftin pentru c e izolat. Nu-i nici un sat prin preajm. Am vzut n deprtare turla unei biserici. Ah, aia e Sutton Chancellor. Este la dou mile i jumtate de aici. i noi facem parte din parohia asta, firete, dar nu dai de nici o cas pn-n sat. Iar satul e foarte mic. Dorii o ceac de ceai? Tocmai puneam ceainicul pe foc cnd m-am uitat afar i v-am vzut. i duse palmele la gur i strig: Amos! Amos! n deprtare, brbatul cel solid ntoarse capul. Ceaiul e gata n zece minute, strig femeia. Brbatul ridic o mn n semn c a neles. Femeia se rsuci, deschise ua i o invit Tuppence s intre. Pe mine m cheam Perry, spuse ea pe ton prietenos. Alice Perry, Pe mine Beresford, spuse Tuppence. Doamna Beresford. Intrai, doamn Beresford, s aruncai o privire. Tuppence se opri o clip. Gndi: M simt ca n Hansel i Gretel. Vrjitoarea m invit n casa ei Poate e o cas de turt dulce Ar trebui s fie. Apoi se uita din nou la Alice Perry i i zise c nu era casa de turta dulce a vrjitoarei din Hansel i Gretel. i nici nu era vrjitoarea aia. Avea n fa o femeie absolut obinuita. Nu, nu chiar obinuita. Era ciudat de prietenoas. S-ar putea s tie s fac vrji, dar sunt sigura c ar fi vrji bune, gndi Tuppence. i apleca puin capul i pi peste pragul casei vrjitoarei. nuntru era cam ntuneric. Holurile erau micue. Doamna Perry o conduse printr-o buctrie ntr-o camer, care, evident, era camera de zi. Casa n-avea nimic palpitant. Dup prerea lui Tuppence, asta era o adugire n stil victorian la corpul principal al casei. Pe orizontal, era ngust. Prea s constea dintr-un culoar care deservea un ir de camere. i zise c, n mod cert, era un mod ciudat de a mpri o cas. Luai loc. iar eu v aduc ceaiul, spuse doamna Perry. S v ajut. O, nu-i nevoie, nu-mi ia dect o clip. Totul e deja pus pe tav.

Din buctrie se auzi un fluierat. Apa din ceainic ncepuse s clocoteasc. Doamna Perry iei i reveni peste cteva minute cu tava cu ceai, cu o farfurie cu fursecuri, un borcan cu dulcea i trei ceti cu farfurioare. Acum c suntei nuntru, cred ca suntei dezamgit, spuse doamna Perry. Era o remarc istea i foarte aproape de adevr. Oh, nu, protest Tuppence. Eu a fi, n locul dumneavoastr. Pentru c nu se potrivesc deloc, nu? Vreau s spun c partea din fa a casei nu se potrivete cu cea din spate. Dar se triete confortabil n ea. Nu are multe camere, nici nu-i prea luminoas, dar conteaz foarte mult ca pre. Cine a impartit casa i de ce? Asta s-a ntmplat acum mult timp, cred. mi nchipui c cel care a mprit-o s-a gndit c era prea mare sau prea incomod. Vroia doar un loc pentru weekend sau ceva de genul asta. Aa ca a pstrat camerele bune, sufrageria i salonul, i a fcut buctrie din micul birou de pn atunci, iar la etaj dou dormitoare i baia. Apoi a ridicat un zid i a lsat n partea din spate fosta buctrie i celelalte ncperi demodate. Cine locuiete n partea din fa? Cineva care vine doar n weekend-uri? Acum nu locuiete nimeni acolo. Mai luai un fursec. Mulumesc. n ultimii doi ani cel puin, n-a venit nimeni. Nici mcar nu tiu cui i aparine acum. Dar cnd ai venit prima dat? Pe-atunci venea pe-aici o tnr se spunea c era actri. Cel puin aa am auzit eu. Dar noi n-am vzut-o niciodat bine. Doar aa n fug, cteodat. De obicei, venea smbt noaptea trziu, dup spectacol, presupun, iar de plecat pleca duminic seara. O femeie destul de misterioas, rosti ncurajator Tuppence. Exact aa o consideram i eu, s tii. mi imaginam tot felul de poveti despre ea. Uneori mi spuneam c era ca Creta Garbo. Felul n care umbla, mereu cu ochelari negri i plrii trase pe ochi. Doamne, am rmas cu plria pe cap! i scoase plria i rse. E pentru o pies pe care o jucm n casa parohial din Sutton Chancellor. Mai mult un basm pentru copii. Eu joc rolul vrjitoarei. Oh, rosti Tuppence uor deconcertat, apoi se grbi s adauge: Ce nostim! Da. nostim, nu-i aa? Sunt numai bun-de vrjitoare, nu? Rse i i atinse brbia. Am fa. Sper ca asta s nu bage lumea la idei. S nu cread c sunt ochiul dracului. Nu cred c vor gndi aa, spuse Tuppence. Sunt convinsa c ai fi o vrjitoare bun. M bucur c gndii aa, spuse doamna Perry: Cum spuneam, actria asta nu-mi amintesc acum cum o chema parc domnioara Marchment, nu sunt sigur ei bine, nici nu v putei nchipui ce poveti brodam n mintea mea despre ea. i abia dac am vzut-o sau i-am vorbit. Uneori mi vine s cred c era extrem de timid i nevropat. Veneau aici dup ea reporterii, dar nu-i primea niciodat. Cteodat o s spunei c sunt proast mi imaginam nite lucruri foarte sinistre despre ea. De pild, m gndeam c se temea s fie recunoscut. Poate nu era ctui de puin actri. Poate era cutat de poliie. Poate era vreo

infractoare. Uneori e foarte palpitant s-i imaginezi tot felul de lucruri. Mai ales cnd nu vezi prea mult lume. Nu venea nimeni cu ea? Nu sunt sigur. Dar, tii, pereii tia despritori sunt subirei i uneori se aud prin ei voci i treburi de genul sta. Cred c, din cnd n cnd, aducea pe cte cineva. Ddu din cap. Un brbat sau altul. Poate de aceea vroiau un loc linitit ca sta. Un brbat nsurat, spuse Tuppence intrnd n jocul fanteziei. Da, putea fi un brbat nsurat, nu? Sau poate cel care venea cu ea era soul ei. Alesese locul sta de la ar pentru c vroia s-o omoare i poate c a i omort-o i a ngropat-o n grdin. Vai! exclam doamna Perrv. Dumneavoastr chiar avei imaginaie! Eu nu m-am gndit niciodat la asta. mi nchipui c cineva trebuie s fi tiut totul despre ea, spuse Tuppence. M refer la agenii imobiliari sau alii de genul sta. S-ar putea. Dar a prefera s nu tiu, dac m nelegei. Da, v neleg. tii, casa sta are o atmosfer. Vreau s spun c plutete n aer senzaia c aici s-a ntmplat ceva. Nu avea pe nimeni care sa vina s-i fac menajul sau curenie? Pe aici e greu de gsit aa ceva. N-ai pe nimeni la ndemn. Ua se deschise i intr brbatul solid care spase n grdin. Se duse n buctrioara anex i se auzi cum se spal pe mini. Apoi intr n camera de zi. Acesta e soul meu, spuse doamna Perry. Amos. Avem un oaspete, Amos. Dumneaei este doamna Beresford. mi pare bine de cunotin, spuse Tuppence. Amos Perry era un brbat nalt, cu aspect de mcelar. Era mai solid i mai puternic dect i se pruse lui Tuppence. Spuse: M bucur s v cunosc, doamn Beresford. Avea un glas plcut i zmbea, dar Tuppence se ntreb o clip dac era ntr-adevr ceea ce se numea ntreg la minte. Ochii lui aveau o privire tmp-ntrebtoare, nct Tuppence se ntreb la rndul ei dac nu cumva doamna Perry vrusese o locuin izolat din cauza vreunei tulburri mentale a soului ei. E ndrgostit de grdin, spuse doamna Perry. Dup intrarea lui, conversaia ncepu s chioapete. Doamna Perry vorbi majoritatea timpului dar personalitatea ei pru s se fi schimbat. Vorbea parc mai nervos i i acorda o atenie deosebit soului. Tuppence i zise c atitudinea ei semna cu cea a unei mame care ndeamn un copil timid sa vorbeasc, s-i etaleze ce are mai bun n el, i e puin nervoas la gndul c nu s-ar putea descurca. Dup ce i termin ceaiul, Tuppence se ridic i spuse: Trebuie s plec. V mulumesc mult pentru ospitalitate. doamn Perry. S vedei grdina nainte de a pleca. Domnul Perry se ridic. Venii, am sa v-o art eu. Iei cu el i o conduse spre colul unde spase. Frumoase flori, nu-i aa? ntreb el. Am nite trandafiri frumoi aici. Uitai-i pe tia dungai rou cu alb. Comandantul Beaurepaire, spuse Tuppence. Noi le spunem York i Lancaster. Rzboiul Celor Dou Roze. Au un parfum dulce, nu?

Miros grozav. Sunt mai frumoi dect cei care sunt la mod acum, Hybrid Teas. ntr-un fel, grdina avea un aspect emoionant. Buruienile mai domneau ici i colo, dar florile erau legate cu grij, de o mn de amator. Au culori luminoase, spuse domnul Perry. mi plac culorile vii. Adesea aducem oamenii s ne vad grdina. M bucur c ai venit. V mulumesc mult. Casa i grdina dumneavoastr sunt ntr-adevr drgue. Ar trebui s vedei i partea cealalt. E lsat n prsire sau va fi vndut? Soia dumneavoastr spune c nu locuiete nimeni n ea. Nu tim. N-am vzut pe nimeni, i nici nu are vreo plcu de vnzare, i n-a venit nimeni s se intereseze de ea. Cred c ar fi un loc drgu n care s trieti. Dorii o cas? Da, spuse Tuppence hotrndu-se repede. Da, de fapt, cutm un locor la ar pentru cnd soul meu va iei la pensie. Asta se va ntmpla probabil la anu, dar cutm din timp. Aici e linite, dac v place linitea. mi nchipui c a putea ntreba agenii mobiliari din partea locului. Nu aa ai gsit i dumneavoastr casa? Mai nti am vzut un anun ntr-un ziar. Pe urm, da, ne-am dus la o agenie imobiliar. Unde, n Sutton Chancellor? Asta e satul de care aparinei, nu? Sutton Chancellor? Nu. Agenia e n Market Basing. i spune Russell & Thompson. Ai putea merge s ntrebai acolo. Da. La ce distan de aici e Market Basing? Sunt dou mile pn la Sutton Chancellor, iar de acolo pn la Market Basing mai sunt apte. Pe aici e numai cmp, dar de la Suton Chancellor oseaua e ca lumea, se circul bine. neleg, spuse Tuppence. La revedere, domnule Perry, i v mulumesc mult c mi-ai artat grdina. Ateptai un pic. Se opri, tie o margaret enorm i, apucnd reverul pardesiului lui Tuppencje, i-o prinse n butonier. Gata, arat drgu, spuse el. O clip, Tuppence-se simi cuprinsde o panic brusc. Acest brbat masiv, necioplit, bine dispus o nspimnt subit. Se uita n jos la ea, zmbind. Zmbea ntr-un fel slbatic, aproape ca un rnjet. V st bine, continu el. Foarte bine. Tuppence gndi: M bucur c nu mai sunt tnr Nu cred c mi-ar plcea s-mi prind o floare la rever. Spuse din nou la revedere i se ndeprt n grab. Ua casei era deschis i Tuppence intr pentru a-i lua la revedere de la doamna Perry. Doamna Perry era n buctrie splnd cetile de ceai i Tuppence, aproape mecanic, lu un prosop de vase i ncepu s le tearg. V mulumesc foarte mult i dumneavoastr i soului dumneavoastr, spuse ea. Ai fost nite gazde foarte amabile. Ce e asta? Din peretele buctriei, sau mai de grab de dincolo de el, unde fusese cndva o main de gtit demodat, venea un ipt puternic i un zgomot de zgrieturi. Trebuie c e un gugutiuc care a picat pe horn n cminul din casa cealalt, spuse doamna Perry. Aa se ntmpl n perioada asta a anului. i n

cminul nostru a picat sptmna trecut unul. i fac cuiburile n hornuri. Cum n cealalt cas? Da, iat-l din nou. Se auzi iari iptul jalnic al nefericitei psri. Doamna Perry spuse: nelegei, ntr-o cas goal nu deranjeaz pe nimeni. Hornurile ar trebui curate, la fel i cminele. Zgrieturile continuar. Srmana pasre, spuse Tuppence. Da, n-o s poat s mai ias. Vrei s spunei c o s moar acolo? Da. Cum v spuneam, a czut una i n cminul nostru. De fapt, dou. Una era pui. N-a avut nimic. Am pus-o afar i i-a luat zborul. Cealalt a murit. Zbaterile furibunde i ipetele continuau. Oh, a vrea s putem ajunge la ea, spuse Tuppence. Domnul Perry intr pe u. S-a ntmplat ceva? ntreb el privindu-le pe rnd. E o pasre, Amos. Trebuie s fie n cminul din sufrageria de alturi. O auzi? Oh, a czut din cuib. A vrea s-o lum de acolo, spuse doamna Perry. Nu poi face nimic. O s moar de spaim, dac nu de altceva. Atunci o s miroas, spuse doamna Perry. De aici n-o s miroas, nimic. Suntei miloase, ca toate femeile, spuse el uitndu-se de la una la cealalt. Dac vrei, intrm. E vreo fereastr deschis? Putem intra pe u. Care u? Cea de aici, din curte. Cheia e atrnat printre celelalte chei. Iei afar i o lu spre captul casei, unde deschise o u mic. Era un fel de magazie, ns din ea o u ddea n casa de alturi, iar lng ua magaziei, ntr-un cui, atrnau ase sau apte chei grosolane. Asta se potrivete, spuse domnul Perry. Ddu cheia jos, o bg n broasc i, dup cteva ncercri, cheia se nvrti. Am mai intrat aici o dat cnd am auzit apa curgnd. Cineva a uitat s nchid cum trebuie robinetul. Intr urmat de cele dou femei. Ua ddea ntr-o cmru n care mai erau nc diferite glastre de flori pe o poli, i o chiuvet cu capac. E ser, n-ar trebui s m mir. spuse domnul Perry. Aici se nmuleau florile. Vedei? Aici, n stnga, sunt o mulime de glastre. Din ser ddea o alt u, care nici mcar nu era ncuiat. i trecur pragul, Tuppence gndi c era ca i cum ai trece n alt lume. Coridorul era acoperit cu un covor moale. Puin mai ncolo era o u ntredeschis i prin ea rzbteau ipetele nefericitei psri. Perry mpinse ua i cele dou femei intrar. Ferestrele aveau storurile trase, dar marginea unuia era uor desprins i prin ea intra lumina. Dei era semintuneric, pe podea se putea vedea un covor decolorat dar frumos, de culoare verde nchis. Pe un perete era o bibliotec, ns nici un scaun, sau mese. Fr ndoial, mobila fusese scoas, perdelele i draperiile fiind lsate ca accesorii urmtorului proprietar. Doamna Perry se ndrept spre cmin. Pe grtar zcea o pasre, zbtndu-se i scond ipete disperate. Se aplec, o lu i spuse: Deschide dac poi fereastra, Amos.

Amos se duse la fereastr, ddu la o parte storul, apoi mpinse cerceveaua. Dup ce o deschise, doamna Perry se aplec n afar i ddu drumul gugutiucului. Acesta czu pe pajite, i slt civa pai. Mai bine o omor, spuse Perry. E beteag. Mai las-o un pic. Nu se tie. Psrile i revin repede. Spaima le paralizeaz mai mult. ntr-adevr, dup cteva clipe, gugutiucul se zbtu, ip i i lu zborul. Sper sa nu mai cad din nou pe horn, spuse Alice Perrv. Ciudate lucruri, psrile astea. Nu tiu la ce sunt bune. Intr ntr-o camer i niciodat nu sunt n stare s ias singure. Ct zarv pentru o pasre! Vai, ce mizerie, adug ea. Se uitar cu toii la grtarul cminului. Din horn czuse o grmad de funingine, de moloz i crmizi sparte. Era clar c hornul ar fi trebuit reparat de mult. Aici ar trebui s locuiasc cineva, spuse doamna Perry privind njur. Da, cineva care s aib grij de cas; o aprob Tuppence. Ar trebui s-o vad un constructor i s-i fac ceva, altfel curnd se va drma toat casa. Probabil c n camerele de sus a intrat apa prin acoperi. Da, uitai-v acolo, la tavan, se vede deja. Oh, ce ruine s lai s se drpneze o frumusee de cas! spuse Tuppence. E o camer frumoasa, nu? Ea i doamna Periv se uitar admirativ n jur. Construit n 1790, casa avea graia-tuturor caselor din perioada aceea. Tapetul decolorat mai pstra nc modelul original al frunzelor de salcie. Acum e o ruin, spuse domnul Perry. Tuppence mpinse cu vtraiul resturile din grtar. Ar trebui mturat, spuse doamna Perry. Doar nu vrei s-i bai capul cu o cas ce nu-i aparine, spuse soul ei. Las-o n pace, femeie. Mine diminea va fi n aceeai stare. Tuppence ddu la o parte crmizile cu vrful pantofului. Ooh! exclam ea cu dezgust. Pe grtar zceau dou psri moarte. Dup cum artau, trecuse ceva timp de cnd muriser. Asta e cuibul care a czut acum cteva sptmni. E de mirare c nu miroase mai tare, spuse Perry. Asta ce e? ntreb Tuppence. mpinse cu vrful pantofului ceva pe jumtate ascuns n moloz. Apoi se aplec i l ridic. Nu atingei o pasre moart! spuse doamna Perry. Nu-i o pasre moart. Trebuie c a mai czut ceva pe co. Se uit lung la ceea ce inea n mn. E o ppu. E ppua unui copil. O privir cu toii. Prpdit, rupt, cu hainele numai zdrene i capul blbnindu-se pe umeri, fusese cndva o ppu de copil. Un ochi de sticl i czuse. Tuppence se uita lung Ia ea. M ntreb cum a putut s cad pe horn o ppu de copil, spuse ea. Extraordinar! 8. Sutton Chancellor Dup ce prsi casa de lng canal, Tuppence o lu pe drumul erpuit care, aa cum fusese asigurat, ducea la satul Sutton Chancellor. Era un drum izolat. Nu se vedea nici o cas, doar cmpuri din care ddeau n drum urme spate n

noroi. Traficul era ca i inexistent ntlni doar un tractor i un camion ce transporta pine. Turla bisericii pe care o observase n deprtare prea s fi disprut cu totul dar n final reapru foarte aproape, dup ce lanul fu ascuns pe neateptate de un bru de copaci. Tuppence se uit ia kilometraj i vzu c fcuse dou mile de la casa de lng canal. Era o biseric veche i atrgtoare, nconjurat de o curte mricic, i avnd lng u o tis singuratic. Tuppence lsa maina n faa porii, intr i se opri cteva clipe s cerceteze biserica i curtea din jurul ei. Apoi se ndrept spre ua bisericii cu bolta ei normand i ridica mnerul greu. Ua nu era ncuiat, aa c intr. Interiorul era neatrgtor. Biserica era veche, fr doar i poate, dar n perioada victorian avusese parte de o curenie i lustruire mult prea zeloase. Stranele din pin i vitraliile n rou i albastru i pierduser tot farmecul pe care-l avuseser cndva. O femeie de etate medie, mbrcat n taior i fust de tweed aranja florile n vazele de alam din jurul amvonului terminase deja altarul. Se uit la Tuppence cu o privire ptrunztoare i ntrebtoare. Tuppence se plimb n sus i n jos, privind tabelele memoriale de pe perei. O familie pe nume Warrender prea s fi fost cel mai bine reprezentat n anii precedeni. Cpitanul Warrender, maiorul Warrender, Sarah Elisabeth Warrender, mult iubita soie a lui George Warrender. O tbli mai nou amintea moartea Juliei Starke (o alt preaiubit soie) a lui Philip Starke, de asemenea din abaia Sutton Chancellor aa nct prea c neamul Warrender se stinsese. Nici unul nu era deosebit de sugestiv sau interesant. Tuppence iei din biseric i ncepu s-i dea ocol pe afar. Exteriorul era mai atrgtor dect interiorul. Era o biseric mricic i Tuppence i zise c Sutton Chancellor trebuie s fi fost odat un centru rural mai important dect era acum. Ls maina unde era i o porni pe jos spre sat. ntlni un magazin stesc, un oficiu potal i cam o duzin de csue sau vilioare, cteva erau acoperite cu stuf, dar cellalt erau destul de plate i neatrgtoare. La captul strzii principale a satului erau ase ateliere. Pe ua unuia dintre ele, o plcu de aram anuna: Arthur Thomas, coar. Tuppence se ntreb dac vreun agent imobiliar ar fi apelat la serviciile lui pentru casa de lng canal care n mod cert avea nevoie de ele. Ce prostie din partea ei s nu ntrebe de numele casei! O lua agale napoi spre biserica, unde i lsase maina, i se opri s cerceteze mai bine curtea bisericii. i plceau curtea bisericii i cimitirul din ea. Erau foarte puine morminte noi. Majoritatea pietrelor de mormnt erau din perioada victorian, iar cele anterioare erau pe jumtate terse de timp i licheni. Pietrele vechi erau atrgtoare. Unele dintre ele erau lespezi drepte, avnd n vrf un nger i o ghirland de flori. Tuppence se plimb printre ele citind inscripiile. Iari familia Warrender. Marv Warrender, 47 ani. Alice Warrender, 33 ani. colonelul John Warrender ucis n Afganistan. Diveri copii Warrender adnc regretai i versuri elocvente cu gnduri pioase. Se ntreb dac mai locuia nc aici vreun Warrender. Din ct se prea, ncetaser s mai fie ngropai aici. Nu reui sa gseasc vreo piatr de mormnt mai nou de 1843. nconjurnd tisa, ddu peste un preot n vrst care sttea aplecat peste un ir de pietre de mormnt de lng peretele din spatele bisericii. La apropierea lui Tuppence, se ndrept i se ntoarse. Bun ziua, spuse el binevoitor. Bun ziua, rspunse Tuppence i adug: M uitam la biseric. Renovarea victorian a distrus-o, spuse clericul.

Avea un glas plcut i un zmbet drgu. Prea s aib aptezeci de ani, dar Tuppence presupuse c nu era chiar att de btrn, dei n mod cert avea reumatism i era nesigur pe picioare. S-au bgat aici prea muli bani n timpurile victoriene, spuse el cu tristee. i prea muli meteri fierari. Erau cucernici, dar, din pcate, nu aveau pic de sim artistic. Nu aveau gust. Ai vzut fereastra de la rsrit? Da, rspunse Tuppence. E ngrozitoare.. Mai mult de att nu pot s fiu de acord cu dumneata Eu sunt vicarul, adug el cam inutil. M gndeam eu ca dumneavoastr trebuie sa fii, spuse politicoasa Tuppence. Suntei de mult aici? De zece ani. draga mea. E o parohie drgu. Oameni cumsecade, att ci au mai rmas. Am fost foarte fericit aici. Nu le prea plac predicile mele, adug cu tristee. mi dau toat silina, dar, firete, nu m pot preface c sunt cu adevrat modern. Ia loc, spuse ospitalier, fluturndu-i mna spre o piatr de mormnt de alturi. Tuppence se aez mulumind, iar vicarul i alese i el o piatr n vecintatea ei. Nu pot sta mult n picioare, se scuz el. Pot s te ajut cu ceva sau eti doar n trecere? Sunt doar n trecere. M-am oprit s m uit la biseric. Aproape c m-am rtcit cu maina prin lanurile de primprejur. Da, da, e foarte greu s nimereti drumul pe aici. O mulime de indicatoare sunt rupte, iar primria nu le repar, cum ar trebui s-o fac. Adug: Nu tiam c are o aa mare importan. Oamenii care vin prin locurile astea cu maina de obicei nu caut s ajung undeva anume. Cei care caut urmeaz oseaua principal. ngrozitor, adug iar. Mai ales noua autostrad. Cel puin, aa cred eu. Zgomotul i viteza i traficul nentrerupt. Oh, nu-mi da atenie. Eu sunt un btrn nchistat. Nici nu ghiceti ce fac aici, continu el. Am vzut c cercetai nite pietre de mormnt. A fost vreun act de vandalism? Au spart adolescenii unele din ele? Nu. Dar nu e de mirare s crezi asta cu attea cabine telefonice devastate i cu toate lucrurile pe care le fac tinerii vandali. Srmanii copii, altceva mai bun nu tiu s fac. Nu gsesc nimic mai amuzant dect s distrug lucrurile. Trist, nu-i aa? Foarte trist. Nu, aici nu s-a ntmplat nici o stricciune. n general, bieii de aici sunt drgui. Nu, eu cutam mormntul unui copil. Tuppence se cutremur pe piatra ei. Mormntul unui copil? Da. Mi-a scris cineva. Un anume maior Waters care vrea s tie dac e posibil ca un copil s fi fost nmormntat aici. Firete, m-am uitat n registrul parohiei, dar n-am gsit nregistrat nici un astfel de nume. n tot cazul, am reuit s m uit la pietre. M-am gndit c cel care a scris a reinut greit numele, sau c s-a fcut o ncurctur. Care era numele de botez? ntreb Tuppence. Nu-l tia. Poate Julia, dup mam. Ci ani avea copilul? Nici n privina asta nu era sigur Toat povestea e destul de vag. Personal cred c omul a reinut greit numele satului. Eu nu-mi amintesc s fi trit aici un Waters, i nici n-am auzit. Dar familia Warrender? ntreb Tuppence ntorcndu-se cu gndul la numele din biseric. Biserica pare s fie plin cu tblie cu numele lor, iar aici

sunt o mulime de morminte de ale lor. Ah, familia aceea s-a stins. Aveau o proprietate frumoas, din secolul al paisprezecelea. A ars acum aproape o sut de ani aa c presupun c dac a mai rmas vreun Warrender, a plecat i nu s-a mai ntors. Pe locul acela s-a construit o cas nou. A construit-o un bogta pe nume Starke. Se spune c e o cas foarte urt, dar confortabil. Foarte confortabil. Are bi i toate celelalte. mi nchipui c lucrurile astea sunt importante. Mi se pare ciudat ca cineva s scrie i s ntrebe de mormntul unui copil, spuse Tuppence. Era o rud? Tatl copilului, spuse vicarul. mi imaginez c e una din tragediile rzboiului. O csnicie care s-a destrmat cnd soul a plecat cu armata la rzboi. n timp ce el lupta dincolo de hotare, tnra soie a fugit cu alt brbat. A existat un copil, un copil pe care el nu 1-a vzut niciodat. mi nchipui c acum trebuie s fie mare, dac e n via. Sunt douzeci de ani de atunci, dac nu mai mult. Nu e cam trziu s-o caute? Din ct se pare, doar de curnd a auzit c a avut un copil. A aflat absolut din ntmplare. Ciudat poveste! Ce 1-a fcut s cread c acel copil a fost nmormntat aici? Cred c cineva i-a spus c o ntlnise pe soia lui n timpul rzboiului i ea i spusese c locuia n Sutton Chancellor. Lucruri din astea se ntmpl, s tii. Te ntlneti cu un prieten sau o cunotin pe care n-ai mai vzut-o de ani de zile, i ea i d veti din trecut pe care n-ai fi avut cum s le afli altfel. n mod cert ns, acum nu locuieti aici. De cnd sunt aici, nimeni cu numele sta n-a locuit aici, i, din cte tiu, nici n mprejurimi. Firete, mam i-ar fi putut lua alt nume. n orice caz, cred c tatl va angaja avocai, i se va interesa la ageniile mobiliare, i pn la urm va da de capt povetii steia. O s-i ia ceva timp Era bietul dumitale copil? ngn Tuppence. Poftim? Nimic. Zilele trecute cineva m-a ntrebat Era bietul dumitale copil E ceva destul de stupefiant s o auzi aa, dintr-odat. Dar nu prea cred c btrna care m-a ntrebat asta tia ce vorbete. tiu. La fel mi se ntmpl i mie adesea. Spun ceva fr s tiu cu adevrat ce vreau s spun prin acel lucru. E foarte suprtor. Cred c cunoatei totul despre cei care locuiesc aici acum. Da, dar nu sunt prea multe de tiut. De ce? Te intereseaz cineva de aici? M ntrebam dac a locuit aici vreodat o anume doamn Lancaster. Lancaster? Nu, nu-mi amintesc numele sta. i exist o cas am trecut pe lng ea n timp ce rtceam cu maina, fr s tiu precis unde m aflu, doar urmam drumul dintre lanuri tiu. Cmpiile de pe aici sunt tare drgue. i poi gsi specii rare. Botanice, vreau s spun. n tufiurile de pe margine. Nimeni nu culege flori din tufiurile astea. Pe aici nu avem niciodat turiti. Da, am gsit de cteva ori nite specii foarte rare. Dusty Cranesbell, de exemplu Lng canal era o cas, spuse Tuppence, refuznd s se lase atras n domeniul botanicii. Lng un pode arcuit. Era cam la vreo dou mile de aici. M ntreb ce nume avea. Stai s vd. Canal pode arcuit. Ei bine Sunt cteva case ca asta. De pild ferma Merricot. Nu era ferm. Ah, gata, cred c era casa familiei Perry Amos i Alice Perry. Aa e. Domnul i doamna Perry.

E o femeie cu aspect btios, nu-i aa? Interesant. Mereu m-am gndit c e foarte interesant. Un chip medieval, nu crezi? O s joace rolul vrjitoarei la serbarea de aici. Seamn destul de mult cu o vrjitoare, nu-i aa? Da, rspunse Tuppence. O vrjitoare prietenoas. Ai perfect dreptate, draga mea. Da, o vrjitoare prietenoas. ns el Da, srmanul om. Nu e complet compos mentis dar nu face nici un ru. Au fost foarte drgui. M-au invitat la o ceac de ceai. Dar eu vroiam s tiu numele casei. Am uitat s-i ntreb. Locuiesc doar ntr-o jumtate din ea, nu? Da, da. n ceea ce erau cndva buctria i dependinele. I se spune Waterside, dei cred c vechiul ei nume era Watermead. Un nume mai drgu, dup prerea mea. Cui aparine cealalt parte a casei? Iniial, ntreaga cas a aparinut familiei Bradley. Asta fost acum muli ani. Apoi a fost vndut, apoi revndut, i mult timp a rmas goal. Cnd am venit eu aici, era folosit ea un fel de locuin de vacan. O folosea o actri parc domnioara Margrave o chema. Nu prea sttea aici. Venea doar din cnd n cnd. N-am cunoscut-o personal. Nu venea niciodat la biseric. O vedeam uneori de la distan. O fptur frumoas. O fptur foarte frumoas. De fapt, cui aparine casa acum? insist Tuppence. Habar n-am. E posibil s-i aparin tot ei. Cealalt parte e doar nchiriat familiei Perrv. tii, am recunoscut-o de cum am vzut-o pentru c am un tablou cu ea. Zu? Trebuie s fi fost al lui Boscombe sau Boscobel, nu-mi aduc acum aminte numele exact. Ceva n genul sta. Era din Cornwall, un artist destul de cunoscut, cred. mi nchipui c nu mai triete. Da, el obinuia s vin destul de dos pe aici. Schia peisaje. A fcut i cteva tablouri n ulei, unele foarte reuite. Acest tablou de care vorbesc, l-a primit o mtu a mea care a murit acum o lun. I l-a dat o anume doamn Lancaster. De asta vroiam s tiu dac v spune ceva acest nume. Dar vicarul cltin iari din cap. Lancaster? Lancaster. Nu, nu mi-l amintesc. Ah! dar iat persoana pe care trebuie s-o ntrebi. Draga noastr domnioar Bligh. Este foarte activ. tie totul despre parohie. Ea dirijeaz totul. Organizaia de femei, Bieii cercetai i coala de ghizi totul. ntreab-o pe ea. E foarte activ, chiar foarte activ. Vicarul oft. Faptul c domnioara Bligh era foarte activ prea s-l necjeasc. n sat i se spune Nellie Bligh. Uneori bieii cnt dup ea Nellie Bligh. Nellie Bligh. Nu e numele ei adevrat. n realitate o cheam Gertrude sau Geraldine, aa ceva. Domnioara Bligh, care era femeia pe care Tuppence o vzuse n biseric, se apropia cu pas iute, innd nc n mn un bidona de ap. Se uit foarte curioas la Tuppenee, i iui pasul i ncepu s vorbeasc nainte de a ajunge la ei. Mi-am terminat treaba, exclam ea voioas. I-am cam dat zor. Da, i-am dat zor. Firete, dup cum tii, vicare, eu dimineaa m ocup de biseric. Dar azi am avut o ntrunire de urgen la casa parohial, i nici nu-i vine s crezi ct a durat! Atta ceart! Uneori mi spun c oamenii au obiecii doar ca s se amuze. Doamna Partington a fost deosebit de enervant. Vroia ca totul s fie discutat pe larg, i se ntreba dac avem suficiente preuri diferite de la firme diferite. Cnd toat treaba cost oricum att de puin, ce mai conteaz civa ilingi ici i colo!

Iar firma Burkenhead a fost ntotdeauna extrem de serioas. tii, vicare, cred c n-ar trebui s ezi pe piatra aia. Lips de respect? ntreb vicarul. Oh, nu, nu m-am gndit deloc la asta, vicare. Vroiam s spun c e piatr, i c ine umezeal, iar cu reumatismul dumitale Ochii i alunecar ntrebtori spre Tuppence. S i-o prezint pe vicarul ezit. Doamna Beresford, spuse Tuppence. Ah, da, rosti domnioara Bligh. V-am vzut puin mai nainte uitndu-v prin biseric. A fi venit s vorbesc cu dumneavoastr, s v art cteva lucruri interesante, dar eram tare grbit s-mi termin treaba. S-ar fi cuvenit s v ajut, spuse Tuppence cu glasul ei cel mai dulce. ns cred c mai mult v-a fi ncurcat, cci, din ct am vzut, tii exact unde trebuie pus fiecare floare. E foarte drgu c spunei asta, dar e foarte adevrat. Eu aranjez florile n biseric de oh, nici nu mai tiu de ci ani. La serbri i lsm pe colari s-i aranjeze propriile ghivece cu flori, dei, srcuii, nu se pricep ctui de puin: Cred c le-ar prinde bine puin instruire, dar doamna Peake nu-i va instrui niciodat. E att de dificil. Spune ca le-ar adormi iniiativa. Stai aici, n vale? o ntreb pe Tuppence. Ma duceam la Market Basing, rspunse Tuppence. Poate mi putei recomanda un hotel curel unde s trag cnd ajung acolo? Cred c o s fii un pic dezamgit. Este doar un trg, nu e conceput pentru turiti. Blue Dragon e de dou stele, dar uneori stelele nu nseamn nimic, dup prerea mea. Cred c v-ar avantaja mai bine The Lamb. E mai linitit, s tii. Rmnei mult acolo? Oh, nu, doar o zi sau dou, ct s vd mprejurimile. M tem c nu-s prea multe de vzut. Nu sunt antichiti interesante sau altceva de genul sta. Districtul nostru e pur rural i agricol, spuse vicarul. Dar linitit, foarte linitit. Dup cum i spuneam, se gsesc nite flori slbatice interesante. Da, am auzit i sunt nerbdtoare s culeg cteva specii n perioada n care vom vna o csu. Vai, ce interesant! spuse domnioara Bligh. V gndii s v stabilii prin prile astea? Soul meu i cu mine nu ne-am hotrt n mod definitiv asupra unui anumit loc, spuse Tuppence. i nu ne grbim. El mai are optsprezece luni pn la pensie. Dar m-am gndit c nu stric s arunc o privire. Personal, prefer s stau ntr-un loc patru sau cinci zile, s fac o list cu micile proprieti care mi-ar conveni i apoi s m duc cu maina s le vd. S vii pentru o zi de la Londra ca s vezi o anumit cas, mi se pare foarte obositor. Da. Avei maina aici, nu-i aa? Da. Mine diminea va trebui s m duc la agenia imobiliar din Market Basing. mi nchipui c aici n sat nu exist un loc unde a putea rmne, nu? Ba da, la doamna Copleigh, spuse domnioara Bligh. Ea primete n gazd vara. Turiti de var. Este extrem de curat. Toate camerele ei sunt foarte curate. Desigur, ea ofer doar pat i un mic dejun i poate o mas uoar seara. Dar nu prea cred s ia pe cineva nainte de august, sau cel mai devreme iulie. A putea sa m duc s-o ntreb, spuse Tuppence. E o femeie foarte onorabilii, spuse vicarul. i meli ntruna. Nu i-ar tcea gura o clipa!

n satele astea mici ntotdeauna sunt o mulime de brfe i uoteli, spuse domnioara Bligh. Cred c ar fi o idee bun s-o ajut pe doamna Beresford. Am s-o duc la doamna Copleigh i vom vedea ce anse exist. Suntei foarte amabil, spuse Tuppence. Atunci sa plecm, rosti vioaie domnioara Bligh. La revedere, vicare. nc mai cercetezi? Ce sarcin trist i fr sori de izbnd! Cred c a fost o cerere absolut nerezonabil. Tuppence i lu la revedere de la vicar, spunndu-i c ar fi bucuroas dac ar putea s-l ajute. Mi-a putea petrece uor cteva ore uitndu-m la pietrele de mormnt. Am vederea foarte bun pentru vrsta mea. Deci cutai numele Waters? - Nu chiar, rspunse vicarul. Vrsta e cea care conteaz, cred eu. Un copil de vreo apte ani. O fat. Maiorul Waters crede c soia lui i-ar fi putut schimba numele i, probabil, copilul a luat i el cellalt nume. Dar cum el nu tie care e numele, problema este foarte ncurcat. Din cte neleg, ntreaga afacere e ncurcat, spuse domnioara Bligh. Nu trebuia s te angajezi la aa ceva, vicare. i s-a propus un lucru monstruos. Srmanul om prea foarte ndurerat, spuse vicarul. O poveste foarte trist. Dar nu v mi rein. n timp ce era cluzit de domnioara Bligh, Tuppence i spuse c indiferent de ct de recunoscut era doamna Copleigh pentru limbuia ei, nu putea s vorbeasc mai mult ca domnioara Bligh. De pe buze i se revrsa un torent de vorbe att rapid ct i dictatorial. Vilioara doamnei Copleigh se dovedi a fi plcut i spaioas, retras fa de ulia satului, cu o grdin de flori ngrijit n fa, cu trepte curate i un mner de alam bine lustruit. Ca persoan, doamn Copleigh i se pru lui Tuppence ca un personaj extras din crile lui Dickens. Era foarte micua i foarte rotund, aa c prea o minge de cauciuc care se rostogolea spre tine. Avea ochii luminoi i zmbitori, prul blond strns n bucle care i cdeau ca nite crnai, i un aer de vigoare copleitoare. Dup ce ncepu prin a exprima o uoar ndoial Pi, s tii, de obicei nu primesc. Nu. Soul meu i cu mine credem c vizitatorii de var sunt cu totul altceva. n ziua de azi toat lumea o face, dac poate. Dar nu n perioada asta a anului. Nu pn n iulie. Totui, dac e doar pentru cteva zile i doamna n-o s se supere c lucrurile nu vor fi chiar aa cum ar trebui, atunci, poate doamna Copleigh o lsa mai moale. Tuppence i spuse c nu o deranja, iar doamna Copleigh, dup ce o cercet cu mare atenie, fr, ns, s-i stvileasc potopul de cuvinte, spuse c poate doamna ar vrea s urce i s vad camera, iar apoi lucrurile s-ar putea aranja. n acest punct, domnioara Blight se rupse din loc cu oarecare regret din cauz c nu reuise s obin de la Tuppence toate informaiile pe care i le-ar fi dorit, ca de pild de unde venea, cu ce se ocupa soul ei, ci ani avea, dac avea sau nu copii, i alte probleme de larg interes. Dar trebui s renune ntruct avea o ntrunire acas la ea pe care urma s-o prezideze i o ngrozea gndul c altcineva i-ar fi putut lua rvnitul post. O s v simii perfect la doamna Copleigh, o asigur ea pe Tuppence, sunt sigur c va avea grij de dumneavoastr. Dar cum rmne cu maina? Oh, o voi aduce mai trziu. Doamna Copleigh mi va spune unde e mai bine s-o pun. O pot lsa afar, aici, pentru c nu-i o strad prea ngust, nu? Se va ocupa soul meu de asta, spuse doamna Copleigh. O va parca aici, pe drumul lateral, unde va sta foarte bine. E o fundtur. Acest lucru fiind rezolvat, domnioara Bligh plec n grab la ntrunirea ei.

Urmtoarea problem ridicat fu cea a mesei de seara. Tuppence ntreba daca n sat exista vreo crcium. Oh. nu-i un loc n care s intre o doamn, spuse doamna Copleigh, dar dac v mulumii cu nite ou i o felie de unc i poate cu nite marmelad de cas Tuppence spuse c ar fi grozav. Camera ei era mic, dar vesel i plcut, cu un tapet cu boboci de trandafiri i un pat ce arta confortabil, i cu un aer general de curenie strlucitoare. Da, este un tapet drgu, domnioar, spuse doamna Copleigh care prea hotrt s-i acorde lui Tuppence statutul de persoan necstorit. L-am ales pentru ca orice cuplu tnr cstorit care ar veni aici s se simt ca n luna de miere. Romantic, dac m nelegei. Tuppence fu de acord c romantismul era un lucru foarte de dorit. n ziua de azi, tinerii cstorii nu-i permit s cheltuiasc prea mult. Nu ca alt dat. Majoritatea economisesc ca s-i cumpere o cas, sau pltesc deja rate. Sau dac stau cu chirie trebuie s-i cumpere mobil, or dup asta nu le mai rmne i pentru luna de miere sau alte lucruri de genul sta. Majoritatea tinerilor sunt socotii. Nu-i risipesc n vnt banii, s tii. Se ntoarse din nou la parter, turuind necontenit n timp ce mergea. Tuppence se ntinse pe pat cu intenia de a prinde o jumtate de or de somn dup o zi oarecum obositoare. i punea mari sperane n doamna Copleigh, i se gndea c, dup ce se va fi odihnit suficient, va fi n stare s ndrepte conversaia nspre cele mai rodnice subiecte. Era sigur c avea s aud totul despre casa de lng pod, cine locuise acolo, cine din mprejurime avusese o reputaie bun sau rea, ce scandaluri existaser i alte teme de acest gen. Cel mai mult se convinse de asta dup ce fcuse cunotin cu domnul Copleigh, un brbat care abia deschidea gura. Conversaia lui era alctuit n majoritatea din mormieli amabile, de obicei semnificnd afirmaii. Uneori, pe ton mai posac, dezaprobri. Din ct putuse vedea Tuppence, era mulumit s-i lase nevasta s vorbeasc, el fiind mai mult sau mai puin atent, fiind mai degrab preocupat de planurile pentru a doua zi care prea s fie zi de trg. n ceea ce o privea pe Tuppence, nimic nu s-ar fi potrivit mai bine. Totul putea fi descris ntr-un slogan: Dac dorii informaii, le gsii la noi. Doamna Copleigh era la fel de bun ca un radio sau un televizor. Trebuia doar s rsuceti butonul i cuvintele se revrsau nsoite de gesturi i expresii faciale. Nu avea numai silueta ca o minge de cauciuc ci i faa prea fcut din cauciuc. Tuppence aproape c vedea n faa ochilor persoanele despre care i vorbea doamna Copleigh. Tuppence se ospt cu ou i unc, i felii groase de pine cu unt i lud jeleul de mure, fcut n cas, jeleul ei favorit, dup cum afirm cu sinceritate, i fcu tot posibilul ca s rein torentul de informaii astfel nct s i poat s i le noteze mai trziu n carnet. n faa ei prea s rsar ntreaga panoram a trecutului acestui district de ar. Cum nu exista o ordine cronologic, pe alocuri lucrurile erau dificil de neles. Doamna Copleigh srea de la lucruri ntmplate n urm cu cincisprezece ani la unele de acum doi ani sau de sptmna trecut, ca apoi s se ntoarc iar cu douzeci de ani n urm. Toate astea necesitau o selecie, i Tuppence se ntreba dac va reui c la sfrit s se aleag cu ceva. Primul buton apsat nu-i aduse nici un rezultat. Acesta fu menionarea numelui doamnei Lancaster. Cred c era de pe aici, spuse Tuppence strduindu-se ca vocea s-i sune

ct mai vag. Avea un tablou o pictur foarte drgu, fcut de un pictor care cred c era cunoscut pe aici. Cum ai spus? Doamna Lancaster. Nu, nu-mi amintesc de nici o familie Lancaster prin prile astea. Lancaster. Lancaster. Un domn a avut un accident de main. Nu, maina era un Lancaster. Nu cunosc nici o doamn Lancaster. S fi fost domnioara Bolton? Cred c acum ar trebui s aib n jur de aptezeci de ani. Poate s-o fi mritat cu vreun domn Lancaster. A plecat n strintate i chiar am auzit c s-a mritat. Tabloul pe care i l-a dat mtuii mele era pictat de un anume domn Boscobel, parca aa l chema. Ce jeleu delicios! Nu-i pun deloc mere, cum face majoritatea femeilor. Se spune c ncheag mai bine, dar i ia tot parfumul. Da, sunt ntru totul de acord cu dumneavoastr. Cum ai spus? ncepe cu B, dar n-am prins restul. Boscobel. Oh, mi-l amintesc bine pe domnul Boscowan. Stai s vd. Trebuie s fie cincisprezece ani cel puin de cnd venea pe aici. A venit civa ani la rnd. i plcea locul. De fapt, a nchiriat o vilioar. Una din vilioarele fermierului Hart, care o pstra pentru lucrtorii lui. Dar primria a construit una nou. n total a construit patru vile noi, special pentru lucrtori Domnul B era un artist adevrat. Purta nite haine foarte nostime. Din catifea sau plucord. De obicei aveau guri n coate, i purta cmi verzi i galbene. Oh, era foarte colorat. mi plceau tablourile lui. Le expunea o dat pe an, cred c n jurul Crciunului. Nu, bine-neles c nu, trebuie s fi fost vara. Iarna nu era niciodat aici. Da, foarte drgue. Nimic palpitant, dac nelegei ce vreau s spun. Doar o cas i civa copaci sau dou vaci privind peste un gard. Dar totul drgu i panic i frumos colorat. Nu ca ale tinerilor din ziua de azi. Vin muli pictori pe aici? Nu prea. Nu de care s vorbeti. Vara vin cteva doamne i fac schie, dar nu m intereseaz cine tie ce. Anul trecut, ani avut un tip tnr care-i spunea artist. Nici nu era brbierit ca lumea. Nu pot spune c m ddeam n vnt dup tablourile lui. Culori mprtiate cu pensula, la ntmplare. Nu nelegeai nimic. A vndut o grmad de tablouri i, reinei, nu erau ieftine. Trebuiau s fie cinci lire, intr n discuie domnul Copleigh, att de neateptat nct Tuppence tresri. Aa crede soul meu, traduse doamna Copleigh. El crede c nici un tablou n-ar fi trebuit s coste mai mult de cinci lire. Vopselele n-ar trebui s coste att. Asta spuneai, nu, George? Ah, rspunse George. Domnul Boscowan a pictat un tablou cu casa aceea de lng pod i canalul Waterside sau Watermead, nu-i spun aa? Pe drumul la am venit azi. Ah, ai luat-o pe drumul la? Nu prea e drum, nu? Prea ngust. ntotdeauna mi-am zis c e prea singuratic. M refer la cas. Nu mi-ar plcea s locuiesc n ea. E prea izolat. Nu eti de acord, George? George emise un zgomot care exprima uoara dezaprobare i posibilul dispre fa de firea fricoas a femeilor. Acolo locuiete Alice Perry, spuse doamna Copleigh. Tuppence i abandon cercetrile despre domnul Boscowan i inaint o prere despre familia Perry. Din ct intuia, era mai bine s te ii de doamna Copleigh, care srea de la un subiect la altul.

Sunt o pereche ciudat, spuse doamna Copleigh. George scoase un sunet de aprobare. Stau singuri, ca doi cuci. Nu se prea amestec, cum se spune. Iar ea arat ca de pe alt lume, Alice Perry asta. Nebun, spuse domnul Copleigh. Nu tiu dac a spune asta. Arat ca o nebun ntr-adevr. Cu prul la care i flutura n vnt. i poart vestoane brbteti i cizme ciudate, i uneori nu-i rspunde cum trebuie dac o ntrebi ceva. Dar eu n-a spune c e nebun. Ciudat, atta tot. Oamenii o plac? Nimeni n-o cunoate prea bine, dei au venit de vreo apte ani. Exist o mulime de poveti pe seama ei, dar astea sunt doar poveti. Ce fel de poveti? ntrebrile directe nu erau ocolite de doamna Copleigh, dimpotriv, se grbea s rspund la ele. Se spune c cheam spiritele, noaptea, stnd n jurul unei mese. i exist nite poveti cu lumini care umbl noaptea prin cas. i se mai spune c citete o mulime de cri din alea, detepte cu desene de cercuri i stele. Dup prerea mea, cel care nu e prea zdravn e Amos Perry. E doar ntng, spuse cu indulgen domnul Copleigh. n privina asta s-ar putea s ai dreptate. Dar cndva s-a vorbit i despre el. l pasioneaz grdinritul, dar nu se prea pricepe. Stau doar n jumtate de cas, nu-i aa? ntreb Tuppence. Doamna Perry a fost foarte amabil i m-a invitat nuntru. Zu? A fcut-o? Nu tiu dac mi-ar fi plcut s intru n casa aia, spuse doamna Copleigh. Partea n care stau ei e n regul, spuse domnul Copleigh. i cealalt nu? ntreb Tuppence. Cea din fa care d spre canal. Ei bine, se spuneau o grmad de poveti despre ea. Firete, de ani de zile nu mai locuiete nimeni acolo. Se spune ca e ceva ciudat cu ea. Tot felul de poveti. Dar cnd te duci acolo, jos, nimeni nu-i amintete nimic. A trecut prea mult timp. A fost construit acum mai bine de o sut de ani, s tii. Se spune c prima care a locuit acolo a fost o doamn frumoas. Casa a fost construit pentru ea de unul din domnii de la curte. Curtea reginei Victoria? ntreb cu interes Tuppence. Nu cred s fi fost ea. Ea era ciudata o regina btrna ciudat. Nu, a spune c a fost mai nainte. n timpul unui George. Domnul acela venea aici, s-o vad i povestea spune c ntr-o noapte s-au cercetat i el i-a tiat beregata. ngrozitor! exclam Tuppence. Nu l-au spnzurat? Nu. Oh, nu, nici vorb. Dac e s ne lum dup poveste, a scpat de cadavru zidindu-l n cmin. A zidit-o n cmin! Povestea are mai multe versiuni. Una din ele este c femeia era clugri, i fugise de la mnstire, i de asta a trebuit s fie zidit. Aa se face la mnstire. Dar n-au zidit-o clugriele. Nu, nu. El a fcut-o, iubitul ei. Se spune c a umplut tot cminul cu crmizi, iar deasupra a btut n cuie o foaie mare de tabl. n tot cazul, srmana femeie n-a mai fost vzut niciodat plimbndu-se n rochiile ei frumoase. Alii spun c a plecat cu el. S-au dus s locuiasc la ora sau s-au ntors de unde au plecat. Oamenii au auzit zgomote i au vzut lumini n cas, i foarte muli se

feresc s treac pe lng ea dup cderea ntunericului. Dar ce s-a ntmplat mai trziu? ntreb Tuppence zicndu-i c s mergi dincolo de domnia reginei Victoria era prea departe de ceea ce cuta ea. Nu tiu s se fi ntmplat prea multe. Cnd a fost scoas la vnzare, a cumprat-o un fermier pe nume Blodgick. Nici el n-a stat mult acolo. Era ceea ce se numete un fermier gentleman. i plcea casa, presupun, dar pmntul fermei nu-i prea era de folos, i nu tia s se descurce cu el. Aa c a vndut-o i el. A trecut prin multe mini De fiecare dat veneau constructori i fceau modificri bi noi chestii de genul sta O dat a fost cumprat de o pereche care a fcut acolo o ferm de pui. Dar casei i s-a dus numele c-i purttoare de ghinion. ns toate astea s-au ntmplat niel nainte de a m nate eu. Cred c i domnul Boscowan s-a gndit la un moment dat s-o cumpere. Asta a fost cnd a pictat-o. Cam ci ani avea domnul Boscowan cnd venea pe aici? A spune ca patruzeci, sau un pic mai mult. n felul lui, era un brbat artos, dei ncepuse s se ngrae. n ochii fetelor era cineva. Ah, rosti domnul Copleigh. De data asta era un mormit de avertizare. Ei bine, tim cu toii cum sunt pictorii, spuse doamna Copleigh incluznd-o i pe Tuppence n acei toi. Umbl mult prin Frana, deprind maniere franuzeti Nu era cstorit? Cnd a venit prima dat aici nu era. Se aprinsese puin dup fiica doamnei Charrington, dar n-a ieit nimic din asta, dei ea era o fat ncnttoare, dar prea tnr pentru el. Nu avea mai mult de douzeci i cinci de ani. Cine era doamna Charringhton? ntreb Tuppence punndu-i sperana n introducerea de noi personaje. Oricum, ce dracu caut eu aici? i spuse, simindu-se brusc cuprins de un val de oboseal. Nu fac dect s ascult o grmad de brfe despre oameni, imaginndu-mi tot felul de lucruri, ca de pild o crim, care nu-s deloc adevrate. Acum neleg Totul a nceput cnd o btrn drgu, dar cu mintea rvit, a nceput s evoce nite poveti despre acest domn Boscowan, sau altul ca el, care i-a dat tabloul i i-a vorbit despre cas i legendele legate de ea, despre cineva care a fost zidit de viu ntr-un cmin, i ea, din anumite motive, s-a gndit c e vorba de un copil. i iat-m acum pe mine umblnd dup cai verzi pe perei. Tommy mi-a spus c-s proast, i a avut dreptate sunt proast. Atept ca n uvoiul de vorbe al doamnei Copleigh s intervin o pauz ca s se poat ridica, s spun politicos noapte bun i c se duc la culcare. Doamna Copleigh era n plin avnt. Doamna Charrington? Oh, doamna Charrington i fiica ei au locuit un timp scurt la Watermead. Era o doamn drgu, doamna Charrington. Era vduva unui ofier, cred. Nu era nstrit deloc, dar chiria era mic. Toat ziua se ocupa de grdin, era pasionat de grdinrit. Nu se prea pricepea la curenia casei. De cteva ori m-am dus s-o ajut, dar n-am putut s-o fac tot timpul. Trebuia s merg cu bicicleta, sunt peste dou mile pn acolo. Pe drumul la nu e nici un autobuz. A locuit acolo mult timp? Doi sau trei ani, nu mai mult. Cred c s-a speriat dup ce-au venit necazurile. i apoi, a avut propriile ei necazuri cu fata ei, parc Lilian o chema. Tuppence lu o nghiitur de ceai i se hotr s termine povestea cu doamna Charrington nainte de apleca la culcare. Care a fost necazul cu fata? Domnul Boscowan?

Nu, nu domnul Boscowan a bgat-o n bucluc. N-am s cred niciodat asta. Cellalt. Cine era cellalt? Altcineva care locuia acolo, jos? Nu cred c locuia prin prile astea. Cineva pe care l cunoscuse la Londra. S-a dus acolo s studieze baletul, parc. Sau artele? Domnul Boscowan i-a aranjat s intre la o coal acolo. Cred c l chema Slate. Slade? suger Tuppence. S-ar putea. Ceva n genul sta. Oricum, fata s-a dus la coal i aa a ajuns s-l cunoasc pe tipul sta. Mamei ei nu i-a plcut asta. I-a interzis s se ntlneasc cu el. Putea s procedeze mai bine. n unele privine, era cam prostu, ca multe vduve de ofieri, de altfel. Considera c fetele trebuie s fac ce li se spune. Era de mod veche. O fi inut n India i prin prile alea pe unde a fost, dar aici cnd e vorba de un tnr chipe i scapi fata din ochi, s nu te atepi s fac ce i-ai spus. Nu fata ei. El venea din cnd n cnd pe aici i se ntlneau n afara casei. i atunci a dat de bucluc, nu-i aa? ntreb Tuppence, folosind binecunoscutul eufemism pentru a nu ofensa simul moral al domnului Copleigh. El trebuie s fi fost, presupun. n tot cazul, treaba era clar. Eu am vzut cum stau lucrurile nainte ca mama ei s vad. Era o fptur frumoas. nalt i chipe. Dar eu cred c nu era una din acelea ce pot ine piept lucrurilor. A cedat de una singur. Dup prerea mea, tipul la a tratat-o ru. A plecat i a prsit-o cnd a aflat cum sttea treaba. Firete, alt mam s-ar fi dus s vorbeasc cu el i s-i spun s-i asume rspunderea, dar doamna Charrington n-a fcut-o. n tot cazul, a fost destul de neleapt ca s-i ia fata de aici. A nchis casa, iar mai trziu a scos-o la vnzare. Cred c s-au ntors ca s-i ia lucrurile dar n-au mai venit n sat i nici n-au spus nimnui nimic. De atunci, nici una din ele n-a mai revenit aici. A circulat pe aici o poveste. Niciodat n-am tiut dac e ceva adevrat n ea. Unii inventeaz, spuse pe neateptate domnul Copleigh. Ai dreptate, George. Totui, s-ar putea s fie adevrat. Astfel de lucruri se ntmpl. i-apoi, fata aia nu mi se prea prea zdravn la cap. Ce poveste? ntreb Tuppence. Nu-mi prea place s-o spun. A trecut mult de atunci, i n-a vrea s spun ceva de care nu sunt sigur. Louise a doamnei Badcock a rspndit-o. Era o mare mincinoas, fata aia. Inventa tot felul de lucruri. Dar ce spunea? ntreb Tuppence. Spunea c fata doamnei Charringhton i-a omort copilul i dup aceea s-a sinucis. Mama ei aproape c a nnebunit de durere i rudele ei au trebuit s-o interneze ntr-un ospiciu, sau ntr-un sanatoriu. Tuppence simi c ameete. Scaunul parc se nvrtea cu ea. Oare s fi fost doamna Charringhton doamna Lancaster? i-a schimbat numele, a rmas uor cnit dup tragedia fetei sale. Doamna Copleigh vorbea n continuare, fr mil. Personal, n-am crezut o iot. Fata aia, Badcock, era n stare s spun orice. Noi nu aveam timp s ne plecm urechea la tot ce se spunea, aveam grijile noastre. Ne preocupau alte lucruri lucruri adevrate, care se ntmplau i care ne nepeneau de spaim. De ce? Ce se ntmpla? ntreb Tuppence, mirndu-se c ntr-un loc att de panic ca Sutton Chancellor se putuser ntmpla lucruri att de grave. A spune c la vremea respectiv toate ziarele au scris despre asta. Stai s vd, e posibil s fi trecut douzeci de ani de atunci. n mod sigur ai citit

despre asta. Copii omori. Prima a fost o feti de nou ani. ntr-o zi nu s-a ntors acas de la coal. Au cutat-o n toat regiunea. A fost gsit n Dingley Copse, strangulat. i acum m cutremur cnd m gndesc. Ei bine, asta a fost prima crim, iar apoi, cam dup trei sptmni, a avut loc alta. Asta s-a ntmplat n partea cealalt a lui Market Basing, dar tot n districtul sta. Cineva care avea o main putea s-o fac Apoi au urmat altele. Uneori nici nu treceau o lun sau dou. i pe urm a mai fost una, nu mai departe de dou mile de aici; aproape n sat, pot spune. Poliia n-a n-a descoperit nimeni cine le comitea? i-au dat toat silina, spuse doamna Copleigh. Au reinut foarte repede un brbat. Cineva din partea cealalt a lui Market Basing. Au spus c-i ajut n cercetri. Se tie ce nseamn asta. Au crezut c au pus mna pe el. El a fost primul, apoi a urmat altul, dar dup douzeci i patru de ore au trebuit s-i elibereze pe fiecare. Fie c au descoperit c nu aveau cum s-o fac, sau c nu se aflau atunci n zon, sau cineva le-a oferit un alibi. Nu se tie, Liz, spuse domnul Copleigh. Se poate s fi tiut foarte bine cine a fcut-o. Adesea se ntmpl aa, sau cel puin aa am auzit. Poliia tie cine e, dar nu poate aduce dovezi. Asta din cauza soiilor, a mamelor sau chiar a tailor spuse doamna Copleigh. Ce conteaz c poliia tie, dac nu poate face nimic? Vine mama i spune fiul meu a fost acas la cin n noaptea aia, sau prietena lui spune c a fost cu el la film i au stat tot timpul mpreun, sau tatl spune c el i fiul lui erau departe, pe cmp, i fceau ceva ce poi s faci n cazul sta? Poliia poate s gndeasc sau chiar s fie convins c mama sau tatl sau iubita minte, dar pn nu vine cineva care s spun c l-a vzut pe biatul sau brbatul la n cu totul alt loc, nu prea are ce face. A fost o perioad cumplit. Toi de aici erau de-a dreptul nnebunii. Cnd am auzit c dispruse a doua copil, am alctuit grupuri. Aa s-a procedat de fiecare dat dup aceea. Da, aa e, spuse domnul Copleigh. Se adunau mai muli oameni i plecau n cutare. Uneori o gseau imediat, iar alteori dup cteva sptmni. Cteodat era foarte aproape de cas, ntr-un loc unde credeai c ai cutat deja. Presupun c trebuie s fi fost maniac. E ngrozitor c pot s existe oameni ca tia! Ar trebui mpucai. Ar trebui s fie ei nii sugrumai. Iar eu a face-o fr s stau pe gnduri, dac m-ar lsa. I-a sugruma pe toi cei care omoar copii sau i agreseaz. La ce bun s-i bagi dup gratii i s aib parte de confort i un trai moale? Iar mai curnd sau mai trziu s le dai drumul, i s spui c s-au lecuit, i s-i trimii acas. Aa ceva s-a ntmplat undeva n Norfolk. Sora mea triete acolo, i ea mi-a povestit. Unu s-a ntors acas i dup dou zile a omort pe altcineva. Doctorii tia sunt nebuni! Cum s spui c s-au vindecat cnd nu s-au vindecat? i nu avei nici o idee cine putea s fi fost? ntreb Tuppence. Chiar credei c era un strin? Pentru noi putea s fie un strin. Dar trebuie s fi fost cineva care locuia, a spune eu, pe o raz de douzeci de mile de aici. Nu putea fi din satul sta. ntotdeauna ai crezut ca era, Liz. ntotdeauna i-e frica, eti convins ca o aici, lng tine. Ajungi s te uii la oameni i s te ntrebi dac n-ar putea fi tipul la, n ultimul timp s-a purtat cam ciudat. i tot aa. Eu nu cred c s-a purtat deloc ciudat, spuse Tuppence. A artat i s-a purtat exact la fel ca toi ceilali. Da, s-ar putea s avei dreptate. Am auzit spunndu-se c n-ai cum sa

tii c un om ca sta nu pare deloc nebun, dar alii spun c ntotdeauna are n ochi o lucire nspimnttoare. Pe vremea aceea era sergent aici Jeffrey, spuse domnul Copleigh. El spunea c tie cine e, dar c nu era nimic de fcut. Nu l-au prins pe criminal? Nu. A durat peste ase luni, aproape un an. Apoi treaba s-a oprit. i de atunci nu s-a mai ntmplat nimic asemntor pe aici. Nu, cred c a plecat. A plecat definitiv. De asta cred oamenii c ar putea s tie cine a fost. Adic s fi fost cineva dintre cei care au prsit districtul? Lucrul sta face lumea s vorbeasc, s tii. Sunt preri c ar putea fi cutare sau cutric. Tuppence ezit s pun ntrebarea urmtoare, dar i zise c, avnd n vedere pasiunea doamnei Copleigh pentru sporovial, nu mai conta dac o punea. Dumneavoastr cine credei c a fost? E mult de cnd a da orice s tiu. ns n-a fost menionat nici un nume. Doar aluzii i priviri cu subneles. Unele l-au vizat pe domnul Boscowan. Zu? Da, fiindc era pictor, i toi pictorii sunt ciudai. Aa se spune. Dar eu nu cred c el a fost! - S-a mai spus c a fost Amos Perry, rosti domnul Copleigh. Soul doamnei Perry? Da. E niel ciudat, s tii, redus mintal. E genul de tip care putea s-o fac. Pe atunci familia Perry locuia aici? Da. Nu la Watermead. Aveau o csu cam la cinci mile deprtare. Poliia l luase la ochi, sunt sigur. Totui, nu l-au prins cu nimic, spuse doamna Copleigh. Soia lui vorbea ntotdeauna pentru el. i atunci a vorbit i a spus c a stat tot timpul cu ea, acas, ca de obicei. Doar uneori se ducea smbt noaptea la crcium, dar nici o crim n-a avut loc ntr-o noapte de smbt, aa c n-a fost nimic cu asta. n plus, Alice Perry este genul de om pe care l crezi cnd depune o mrturie. N-o scald i nici nu poi s-o sperii. Oricum, nu e el. Niciodat n-am crezut asta. tiu c nu pot dovedi cu nimic, dar dac ar fi s trebuiasc s art cu degetul pe cineva l-a arta pe sir Philip. Sir Philip? n mintea lui Tuppence se fcu iari vrtej. Iat c mai aprea un personaj! Sir Philip. Cine e sir Philip? ntreb ea. Sir Philip Starke Locuiete sus, n Warrender House. I se spunea Vechea Abaie cnd tria n ea familia Warrender nainte s fi ars. Mormintele familiei pot fi vzute n cimitirul din curtea bisericii. Practic, familia Warrender a fost aici din vremea regelui James. Sir Philip era rud cu familia Warrender? Nu. A fcut bani n stil mare. el sau tatl lui. Oelrii sau aa ceva. Ciudat soi de om era sir Philip! Fabricile erau undeva n nord, dar el locuia aici. Se inea de o parte. Un fel de pustnic. Era palid i slab, numai oase, i i plceau tare mult florile. Era botanist. Culegea tot felul de flori slbatice pe care n-ai fi dat doi bani. A scris chiar o carte despre ele, parc. Oh, da, era detept, foarte detept. Soia lui era o doamn cumsecade i foarte frumoas, dei mereu mi-am zis c avea o nfiare trist. Domnul Copleigh emise una din mormielile sale. Eti scrntit daca te gndeti c ar fi putut fi sir Philip, spuse el. Lui i

plceau mult,copii. Mereu ddea serbri pentru ei. Da, tiu. Organiza tot felul de concursuri cu premii frumoase. Alergri cu oul n lingur bti cu fric tii, dulciuri sau bani s-i cumpere dulciuri. Totui nu tiu. Eu cred c exagera. Era un om ciudat. Cnd soia lui 1-a prsit pe neateptate, mi-am zis c nu era n regul. La prsit soia? L-a prsit s fi fost cam la ase luni dup ce a nceput tot necazul. Trei copii fuseser ucii pn atunci. Lady Starke a plecat brusc n sudul Franei i nu s-a mai ntors. Or ea nu era genul de femeie care s fac asta. Era o doamn linitit, respectabil. Nu, nu era genul. Aadar de ce l-a prsit? Mereu mi-am zis c din cauz c tia ceva c aflase ceva . El mai triete nc aici? Nu tot timpul. Vine o dat sau de dou ori pe an, iar de cas are grij domnioara Bligh, din sat. Ea era secretara lui, iar acum se ngrijete de lucrurile lui. i soia lui? A murit, biata de ea. A murit curnd dup ce a plecat n strintate. n biseric e o tbli cu numele ei. Trebuie s fi fost ngrozitor pentru ea. Poate la nceput n-a fost sigur, apoi poate a nceput s-i bnuiasc brbatul i aa a ajuns s se conving. N-a putut ndura i a plecat. Astea-s nchipuiri de femeie, spuse domnul Copleigh. Prea era nnebunit dup copii, or, dup prerea mea, nu era un lucru normal. Fantezii femeieti, spuse domnul Copleigh. Doamna Copleigh se ridic i ncepu s adune lucrurile de pe mas. Era i timpul, spuse soul ei. Ai s-o faci pe doamna s viseze urt la noapte tot vorbind despre lucruri care s-au ntmplat cndva i care n-au nici o legtur cu cineva de pe aici. A fost foarte interesant, spuse Tuppence. Dar acum mi-e tare somn. Cred c ar fi bine s m duc la culcare.. - De obicei noi ne culcam devreme, iar dumneavoastr trebuie s fii obosit dup o zi att de grea. Sunt. Mi-e teribil de somn. Tuppence csc. Noapte bun i v mulumesc foarte mult. S urc s v aduc o ceac de ceai dimineaa? Opt e prea devreme? Nu, ar fi grozav. Dar nu trebuie s v deranjai. Nu-i nici un deranj, spuse doamna Copleigh. Tuppence se tr cu greu pn n camera ei. Deschise geamantanul, scoase din el cele cteva lucruri de care avea nevoie, se dezbrc, se spl i se bg n pat. N-o minise pe doamna Copleigh. Era obosit moart. Toate lucrurile pe care le auzise i treceau acum prin minte ntr-un fel de caleidoscop cu figuri n micare i tot felul de nluci nfricotoare. Copii mori prea muli copii mori. Tuppence cuta doar un copil mort n spatele unui cmin. Poate cminul avea legtur cu Waterside. Ppua. Un copil omort de dementa care i ieise din minile i aa destul de ubrede din cauz c o prsise iubitul. Vai, ce limbaj melodramatic folosesc! i spuse Tuppence. Toat nvlmeala aia toat cronologia dat peste cap, de nu mai tiai ce i cnd s-a ntmplat. Adormi i vis. Se fcea c o anume ladv de Shalott privea pe fereastra casei. Dinspre cmin veneau zgomote de zgrieturi. O tabl mare, de fier, era btut n cuie. Se auzeau zgomote fcute de ciocan. Boc, boc, boc. Tuppence se detept. Era doamna Copleigh, care btea la u. Intr voioas, senin, puse ceaiul lng

patul lui Tuppence, trase draperiile, i i exprim sperana c Tuppence dormise bine. Nimeni nu artase vreodat mai vesel ca doamna Copleigh, gndi Tuppence. Normal, ea nu visase urt! 9. O diminea n Market Basing Ei bine, iat o nou zi, spuse doamna Copleigh ieind grbit din camer. De cte ori m trezesc mi spun asta. O nou zi? gndi Tuppence n timp ce sorbea ceaiul negru i tare. M ntreb dac nu m-am prostit S fie? A fi vrut s fie Tommy aici ca s am cu cine discuta. Noaptea trecut m-a zpcit. nainte de a prsi camera, Tuppence i not n carneel diferite fapte i nume pe care le auzise n seara precedent i pe care fusese mult prea obosit ca s le treac atunci. Poveti melodramatice din trecut, coninnd poate ici i colo cte un grunte de adevrat, dar n majoritatea aiureli, ruti, brfe, nchipuiri romantice. Zu, ncep s cunosc viaa amoroas a unora care au trit n secolul al optsprezecelea, i spuse Tuppence. Dar la ce mi folosete? i ce caut? Nici mcar nu mai tiu. Lucrul ngrozitor e c m-am implicat i nu pot s renun. Avnd o ascuit bnuial c prima care ar putea-o acapara era domnioara Bligh, pe care o simise ameninarea numrul unu din Sutton Chancellor, Tuppence declin tot felul de oferte de ajutor i porni n grab cu maina spre Market Basing, oprindu-se doar cnd maina fu acostat cu strigte ascuite de domnioara Bligh, pentru a-i explica faptul c avea o ntlnire urgent Cnd avea s se ntoarc? Tuppence o scld N-ar vrea s ia masa mpreun? Domnioara Bligh era foarte amabil, dar Tuppence se temea c Atunci, ceaiul. V atept la patru i jumtate. Era aproape un ordin regal. Tuppence zmbi, ddu din cap, o ls n coad de pete i i continu drumul. i zise c era posibil ca, n cazul n care avea s afle ceva interesant de la ageniile imobiliare din Market Basing, Nellie Bligh s-i poat furniza informaii suplimentare utile. Era genul de femeie care se mndrea cu faptul c tia tot despre toi. Necazul era c ar fi putut fi hotrt s tie totul despre Tuppence. Numai c Tuppence spera ca pn dup-amiaz s-i fi revenit suficient pentru a se dovedi o dat n plus fiina inventiv care era! ine minte, doamn Blenkisop, spuse Tuppence, lund prea larg o curb strns i oprindu-se ntr-un tufi pentru a evita coliziunea cu un tractor uria. Ajuns n Market Basing ls maina n parcarea din piaa central a oraului, i se duse la oficiul potal unde intr ntr-o cabin telefonic. i rspunse Albert, cu rspunsul lui obinuit un Alo rosti pe un ton bnuitor. Ascult, Albert m ntorc mine. Am s ajung la cin poate mai devreme. i domnul Beresford o s vin, doar dac nu sun s spun c mai lipsete. Pregtete-ne ceva pui, de exemplu. Bun, doamn. Unde suntei,.. Dar Tuppence nchise. Viaa n Market Basing prea concentrat n piaa principal. nainte de a prsi oficiul potal, Tuppence se interes i afl c trei din cele patru agenii imobiliare erau situate n pia, a patra fiind undeva, pe George Street. i not adresele i numele i porni n cutarea lor. ncepu cu agenia Loverbody & Shicke, care prea mai impuntoare.

O primi o fat pistruiat. Vreau nite informaii despre o cas. Faa primi vestea fr interes. tiu i eu spuse, privind n jur s vad dac poate s-o paseze pe Tuppence vreunei colege. O cas, spuse Tuppence. Suntei agenie imobiliar, nu-i aa? Imobiliar i de licitaii. Licitaia pentru Cramberry Court e miercuri, dac v intereseaz, iar cataloagele cost doi ilingi. Nu m intereseaz licitaiile. Vreau s ntreb de o cas. Mobilat? Nemobilat. De cumprat sau nchiriat. Pistruiata se lumin puin. Cred c mai bine ai vorbi cu domnul Slicker. Tuppence fu total de acord s stea de vorb cu domnul Slicker i, dup un timp, se afl ntr-un birou mic, fa-n fa cu un tnr mbrcat ntr-un costum de tweed n carouri, care ncepu s nire diferitele caracteristici ale unor locuine disponibile, comentnd ca pentru sine Mandeville Road 8 trei dormitoare, buctrie american Oh, nu, asta s-a dat Amabel Lodge locuin pitoreasc, patru acri pre redus pentru vnzare rapid. Tuppence l ntrerupse n for: Am vzut o cas care mi-a plcut cum arat n Sutton Chancellor sau, mi de grab, n apropiere de Sutton Chancellor lng un canal Sutton Chancellor, rosti cu ndoial domnul Slicker. Nu cred c avem n registrele noastre o proprietate acolo, n momentul de fa. Ce nume are? N-am vzut nimic scris pe ea Posibil Waterside. Rivermead Cred c e format din dou pri. O jumtate e dat, dar cel care st n ea n-a putut s-mi spun nimic despre cealalt jumtate, cea care e cu faa spre canal i care m intereseaz pe mine. Pare s fie neocupat. Domnul Slicker spuse distant c i era team c nu avea cum s-o ajute, dar i recomand s cear informaii la agenia domnilor Blodget & Burgess. Dup tonul vocii, se prea c nu avea o prere grozav despre respectiva agenie. Tuppence se mut la Blodget & Burgess care era pe partea cealalt a pieii, i care semna foarte bine cu cea a domnilor Loverbody & Slicker. Primirea fu la fel de descurajant, i Tuppence fu pasat unui anume domn Spring, un brbat n vrst, aparent ntr-o dispoziie proast. Tuppence i expuse din nou problema. Domnul Spring admise c era n tem cu locuina cu pricina, dar fie c nu vroia s-o ajute, fie c nu-l prea interesa. Nu e de vnzare, m tem. Proprietarul nu vrea s-o vnd. Cine e proprietarul? Nici nu mai tiu. i-a schimbat stpnul destul de des la un moment dat umbla zvonul ca va fi preluat de primrie. Ce vroia s fac primria cu ea? Zu, doamn (arunc o privire la numele trecut n carnetul lui) doamn Beresford, tare a vrea s tiu i eu rspunsul la ntrebarea asta. Felul n care lucreaz consiliile locale e ntotdeauna nvluit n mister. Prii din spate i s-au fcut cteva reparaii necesare i a fost dat cu o chirie extrem de redus ah, da, domnului i doamnei Perry. Ct privete adevratul stpn, domnul n cauz triete n strintate i se pare c nu-l mai intereseaz. Parc a fost o problem cu un motenitor minor, i casa a fost administrat de executorii testamentari. S-au ivit unele mici dificulti legale legea cost, doamn

Beresford i am impresia c proprietarul ar fi mulumit s-o vad drmat nu s-a mai fcut nici o reparaie, exceptnd partea locuit de familia Perry. Firete, actualul teren s-ar putea s fie n viitor valoros repararea sau consolidarea caselor rareori e profitabil. Dac v intereseaz o proprietate ca aia, sunt sigur c v-am putea oferi ceva mult mai bun. Dac-mi permitei s v ntreb, de ce v intereseaz n mod deosebit casa asta? mi place cum arat, rspunse Tuppence. Este o cas foarte drgu prima oar am vzut-o din tren Oh, neleg! Domnul Spring i masc att ct se pricepu o expresie de incredibil ct de proaste pot fi femeile! i spuse moale: n locul dumneavoastr mi-a lua gndul de la ea. Presupun c ai putea s le scriei proprietarilor i s-i ntrebai dac n-ar vrea s-o vnd sau, dac mi-ai da adresa lor sau a lui Dac insistai, vom lua legtura cu avocaii proprietarilor dar eu n-a avea mari sperane. Cred c n ziua de azi nu poi face nimic fr s treci pe la avocai. Tuppence fcu pe femeia prostu, bosumflat Iar avocaii abia se mic. Da, legea trgneaz lucrurile La fel i bncile. Bncile Domnul Spring pru uor surprins. n loc de o adres, foarte muli oameni i dau o banc. E att de obositor! Da da, avei dreptate Dar n ziua de azi lumea e ntr-o continu micare, se mut dintr-un loc n altul pleac n strintate, i aa mai departe. Deschise sertarul biroului. Uitai, am aici o proprietate, Crossgates la dou mile Market Basing stare foarte bun grdin drgu. Tuppence se ridic. Nu, mulumesc. i spuse domnului Spring un la revedere hotrt i iei n pia. Fcu o scurt vizit la cea de a treia agenie care prea s se ocupe n principal cu vnzarea fermelor de pui i vite i alte ferme aflate n paragin. n final se opri la agenia domnilor Roberts & Wiley din George Street care prea o agenie mic dar nfloritoare i dornic s te serveasc ns, n general, neinteresat de Sutton Chancellor, i preocupat s vnd locuine abia pe jumtate construite la nite preuri caraghioase de mari. Tnrul iste ntrezri c ar putea pierde un client, i recunoscu fr chef c ntr-adevr exista un loc precum Sutton Chancellor. Sutton Chancellor, ai spus. ncercai mai bine la Blodget & Burgess, n pia. Ei se ocup cu proprietile din zona aia dar toate sunt ntr-o stare foarte proast stau s cad E acolo, n apropiere, o cas drgu lng un pod peste canal Am vzut-o din tren. De ce nu vrea nimeni s locuiasc acolo? Oh! Cunosc locul, e Riverbank Nu poi face pe nimeni s locuiasc n ea. Are reputaia c e bntuit. V referii la stafii? Aa se spune. Sunt o grmad de poveti despre ea. Zgomote noaptea, gemete. Eu cred c-s gngnii. Vai! exclam Tuppence. Mi s-a prut att de drgu i izolat. Muli ar spune c e prea izolat. Iarna sunt inundaii gndii-v la asta. neleg ca sunt multe la care s m gndesc, spuse cu amrciune Tuppence. n timp ce se ndrepta spre The Lamb and Flag unde i propusese s se

fortifice cu un prnz, i zise n gnd: Ai la ce s te gndeti inundaii, gngnii, stafii, zornit de lanuri, proprietari abseni, avocai, bnci o cas pe care nimeni n-o vrea sau n-o iubete, poate cu excepia mea!.. Ei bine, ce vreau eu acum e MNCARE. Mncarea la The Lamb and Flag era bun i din belug o mncare sntoas, pentru fermieri, nu meniuri anemice franuzeti pentru turitii care erau n trecere pe acolo. O sup groas, gustoas, ciolan de porc cu sos de mere, brnz Stilton sau prune i crem de ou, dac preferai, dar Tuppence nu prefer. Dup un tur fr int, Tuppence se ntoarse la main i porni napoi spre Sutton Chancelor. Pe cnd ddea ultimul col i avu n fa biserica din Sutton Chancellor, Tuppence l vzu pe vicar ieind din curtea bisericii. Mergea destul de greu. Tuppence opri lng el. nc mai cutai mormntul acela? ntreb ea. Vicarul i inea una din mini la spatele plpnd. Vai. n-am vederea prea bun. Multe inscripii sunt aproape terse. i m necjete i spatele. Sunt att de multe pietre czute la pmnt. Cnd m aplec, m tem c n-am s m mai pot ridica. N-ar trebui s-o mai facei. Dac v-ai uitat n registrul parohiei ai fcut tot ce ai putut. tiu, dar bietul om prea att de afectat, att de nerbdtor s afle. Sunt sigur c asta e munc irosit, totui consider c e de datoria mea s mai caut. Mai am o fie scurt de cercetat, aceea dintre tis i zidul din spate dei majoritatea pietrelor sunt din secolul al optsprezecelea. Dar vreau s am cugetul mpcat ca mi-am fcut treaba cum se cuvine, s nu-mi pot reproa nimic. Oricum, am s-o las pe mine. Foarte bine, spuse Tuppence. Nu trebuie s facei prea multe ntr-o singur zi. S v spun cum facem, adug ea. Dup ce iau o ceac de ceai cu domnioara Bligh, am s m duc eu s arunc o privire. De la tis la zidul din spate, ai spus? Oh, dar nu se poate s-i cer E n regul. O fac de plcere. Cred c-i interesant s te uii printr-un cimitir. Inscripiile mai vechi i dau o imagine despre cei ce au trit aici. O s-mi plac foarte mult, zu. Ei bine, chiar aveam de fcut ceva s-mi pregtesc predica din seara asta. Eti o prieten foarte amabil. Foarte amabil. i zmbi i se ndeprt spre vicariat. Tuppence se uit la ceas. Se opri la casa domnioarei Bligh. S termin i cu asta, i zise ea. Ua de la intrare se deschise i domnioara Bligh, care tocmai ducea un platou cu fursecuri atunci coapte n camera de zi, o pofti nuntru. Ah, iat-v, drag doamn Beresford! Sunt att ele ncntat s v vd! Ceaiul e aproape gata. Ceainicul e pe foc. Sper c ai cumprat tot ce-ai vrut, adaug uitndu-se cam cu neles la sacoa de cumprturi jalnic de goal din mn lui Tuppence. Nu prea am avut noroc, spuse Tuppence, strduindu-se s ias ct mai bine din ncurctur: tii cum se ntmpl uneori, ba n-au culoarea, ba n-au modelul pe care l vrei. Dar mie mi place s casc gura ori de cte ori ajung ntr-un loc nou, chiar dac nu-i un loc interesant. Fluieratul ceainicului ntrerupse discuia i domnioara Bligh se repezi spre buctrie, drmnd n trecere un teanc de scrisori care ateptau s fie puse la

pot. Tuppence se aplec i le adun, observnd n timp ce le punea napoi pe mas c cea de deasupra era adresat unei anume doamne York, Rosetrellis Court pentru doamne n vrst, la o adres din Cumberland. Zu, ncep s cred c toat ara e plin doar de case de btrnii Sper ca eu i Tommy s nu trim vreodat n una din ele! Doar cu cteva zile n urm o aa-zis prieten amabil i ndatoritoare i scrisese pentru a-i recomanda o adres foarte bun n Devon cupluri cstorite, majoritatea pensionari care au lucrat n serviciul public. Buctrie foarte bun i puteai aduce mobila i lucrurile personale. Domnioara Bligh reveni cu ceainicul i cele dou femei se aezar la ceai. Conversaia domnioarei Bligh era mai puin melodramatic i picant dect a doamnei Copleigh, i era centrat mai mult pe obinerea de informaii dect pe furnizarea lor. Tuppence vorbi vag despre anii petrecui n strintate despre neajunsurile vieii casnice din Anglia, despre un fiu nsurat i o fat mritat, amndoi avnd copii, i ndrept subtil conversaia nspre activitile domnioarei Bligh n Sutton Chancellor, care erau numeroase Organizaia de femei. coala de ghizi, de cercetai, Uniunea Doamnelor Conservatoare. Cercul literar, Arta greac. Prepararea dulceurilor. Aranjamentele florale. Cercul de desen. Prietenii arheologiei Sntatea vicarului i necesitatea de a-l face s aib grij de el, lapsusurile lui nefericitele divergene de opinii dintre enoriai Tuppence lud fursecurile, i mulumi, gazdei sale pentru ceai i se ridic s plece. Suntei minunat de energic, domnioar Bligh. Nu-mi imaginez cum reuii s v descurcai cu toate. Trebuie s v mrturisesc c dup o zi de excursie i cumprturi, nu-mi doresc dect s trag un pui de somn s stau cu ochii nchii mcar o jumtate de or. Iar patul e foarte confortabil. V mulumesc c m-ai recomandat doamnei Copleigh O femeie de ncredere, cu toate c vorbete prea mult Oh, povestirile ei despre ce s-a ntmplat n localitate mi s-au prut extrem de interesante! Jumtate din ceea ce spune sunt aiureli! Stai mult aici? Nu, mine plec acas. Sunt dezamgit c n-am auzit de nici o csu potrivit mi pusesem sperana n casa aceea foarte pitoreasc de lng canal nseamn c suntei nstrit. Are nevoie de reparaii serioase Proprietarii lipsesc e o ruine Nici mcar n-am putut afla cui aparine. Poate tii dumneavoastr. Se pare c tii tot ce se ntmpl aici Nu prea m-a interesat casa aia. Tot timpul i schimba stpnul nu puteai ine ritmul. n jumtate din ea locuiete familia Perry iar cealalt jumtate st s se prbueasc. Tuppence spuse nc o dat la revedere i porni spre casa doamnei Copleigh. Casa era linitita i prea goal. Tuppence urc n camera ei, se spl pe fa i i pudr nasul, apoi iei din nou n vrful picioarelor, se uit n lungul strzii unde i lsase maina, dup care ddu repede colul i o lu pe o potec ce trecea pe cmpul din spatele satului i care, la un moment dat, ddea, spre un prleaz de unde ajungeai n curtea bisericii i n cimitir. Tuppence trecu prleazul i intr n cimitir, apoi, aa cum promisese, ncepu s examineze pietrele de mormnt. O fcea pentru c promisese, nu pentru c ar fi avut vreun motiv. Nu spera s descopere nimic aici. Era doar o amabilitate din

partea ei. Btrnul vicar era un scump, iar ea vroia s-l ajute s aib contiina mpcat. Pentru eventualitatea c ar fi gsit ceva interesant, i luase cu ea un carneel i un creion. Presupuse c trebuia doar s caute o piatr de mormnt a unui copil cu vrsta respectiv. Majoritatea mormitelor din partea asta erau mai vechi. Nu erau prea interesante, nici destul de vechi pentru a fi ieite din comun, i nici nu aveau inscripii emoionante sau tandre. Majoritatea aparineau unor oameni destul de n vrst. Totui, zbovi un pic printre ele. Jane Elwood, plecat din lumea asta pe 6 ianuarie, la vrsta de 45 de ani. William Marl, plecat din lumea asta pe 5 ianuarie, adnc regretat. Mary Traves, n vrst de cinci ani, 14 martie 1835. Asta nu era prea demult. n jurul tu e numai bucurie. Norocoasa micu Mary Traves. Aproape c ajunsese la zidul din spate. Mormintele de aici erau nengrijite i npdite de buruieni. Prea c nimnui nu-i pas de bucica asta de cimitir. Multe din pietre zceau la pmnt. n partea asta zidul era drpnat, stnd s cad. Pe alocuri era deja surpat. Fiind chiar n spatele bisericii, nu se vedea din drum, i fr ndoial copiii veneau aici s strice tot ce puteau strica. Tuppence se aplec peste o lespede de piatr Scrisul original era ters, aproape indescifrabil Dar privind dintr-o parte, de sus, Tuppence reui s descifreze cteva urme de cuvinte i litere. Se aplec i le urmri cu degetul, ncropind ici i colo cte un cuvnt. Oricine ncalc una din cele mai mici Millstone Millstone Millston iar dedesubt, ncrustat neregulat de o mna de amator: Aici zace Lily Waters. Tuppence inspir adnc i ddu seama de umbra din spatele ei, dar nainte s ntoarc capul ceva o izbi n moalele capului i se prbui peste piatr fr simire. CARTEA A TREIA A disprut o soie 10. Conferina i dup conferin Ei bine, Beresford, spuse generalul-maior sir Josiah Penn, K.M.G., C.B., D.S.O., vorbind cu greutatea corespunztoare irului de iniiale, care veneau dup numele su. Ei bine, ce prere ai de tot acest lugu-lugu? Dup remarc, Tommy bnui c btrnul Josiah, cum i se spunea fr respect pe la spate, nu era impresionat de rezultatul conferinei la care luaser parte. O tot dm pe dup gard, i continu sir Josiah remarcile. O grmad de vorbrie fr s spunem nimic. Dac cineva spune cnd i cnd ceva de bun sim, imediat se ridic patru capete ptrate i i nchid gura. Nu tiu de ce mai venim la chestiile astea. Cel puin, eu unul tiu. tiu de ce viu. N-am altceva de fcut. Dac n-a veni la spectacolele astea ar trebui s stau acas. tii ce pesc acolo, Beresford? Sunt terorizat. Terorizat de menajera mea, terorizat de grdinarul meu. E un scoian btrn care nici nu vrea s m lase s m ating de propriile mele piersici. Aa c am venit aici, mi-am agitat uncile i m-am prefcut c ndeplinesc o funciei util, asigurnd securitatea acestei ri! O prostie! Dar dumneata? Dumneata eti un brbat relativ tnr. De ce ai venit s-i pierzi timpul? Nimeni n-o s te asculte, chiar dac ai ceva interesant de

spus. Tommy, uor amuzat de faptul c n ciuda vrstei sale, pe care personal o considera avansat, generalul-maior sir Jossiah Penn l considera un tinerel, cltin din cap. O fi fost generalul trecut bine de optzeci de ani, destul de surd i chinuit de astm, dar nu era prostul nimnui. Nu s-ar face nimic dac n-ai fi aici, domnule, spuse Tommy. Mi-ar plcea s-o cred, rspunse generalul. Sunt un buldog fr dini dar nc mai pot s latru. Ce mai face doamna Tommy? N-am mai vzut-o de mult. Tommy rspunse c-Tuppence era bine i activa. ntotdeauna a fost activ. Uneori m ducea cu gndul la o libelul. Mereu alergnd dup vreo idee de-a ei aparent absurd, dar care, mai trziu se dovedea a nu fi fost deloc absurd. Foarte amuzant! Nu-mi plac femeile agere din ziua de azi, toate avnd o Cauz cu C mare. Ct despre fetele de azi Generalul cltin din cap. Nu mai sunt cum erau pe vremea mea. Atunci erau drgue ca nite cadre parc erau tablouri. Rochiile lor de muselin! ntr-o perioad purtau plrii cloche. Mai ii minte? Nu, cred c pe-atunci erai la coal. Trebuia s te apleci i s te uii pe sub bor ca s vezi faa unei fete. Era ator, iar ele tiau asta! mi amintesc stai s vd era o rud de-a dumitale parc mtu, nu? Ada. Ada Fanshawe Mtua Ada? Cea mai drgu fat pe care am cunoscut-o. Tommy reui s-i nbueasc surprinderea. Faptul c mtua Ada a putut fi considerat vreodat drgu depea orice nchipuire. Btrnul Josh vorbea n continuare. Da, drgu ca o cadr. i sprinar! Vesel! Mereu pus pe tachinat. Ah, mi amintesc ultima dat cnd am vzut-o. Pe atunci eram ofier simplu, tocmai pe punctul de a pleca n India. Eram la un picnic pe plaj, sub clar de lun Amndoi am plecat s hoinrim mpreun, i ne-am aezat pe o stnc i am privit luna. Tommy se uit la el cu mare interes. Se uit la brbia lui dubl, la capul chel, la sprncenele stufoase i la pungile de sub ochi. Se gndi la mtua Ada, la nceputul ei de musta, la zmbetul ei rutcios, la prul cenuiu i la privirea maliioas. Timpul, gndi el. Ce face Timpul! ncerc s-i imagineze un tnr chipe i o fat drgu stnd alturi sub clarul de lun. Nu reui. Romantic, spuse sir Josiah Penn oftnd adnc. Da, romantic. A fi vrut s-o cer n cstorie n noaptea aceea, dar nu poi cere pe cineva n cstorie cnd eti doar un subaltern. Ar fi trebuit s mai ateptm cinci ani ca s ne cstorim. Nu puteai s-i ceri unei fete s accepte o logodn att ele lung. Eh, tii cum se ntmpl. Am plecat n India i a trecut mult pn s vin n permisie acas. Ne-am scris o perioad, apoi lucrurile s-au mpotmolit. Cum se ntmpl de obicei. N-am mai vzut-o niciodat. i totui, s tii, n-am uitat-o. M-am gndit adesea la ea. ii minte c, o dat, a fost ct pe ce s-i scriu. Asta acum civa ani. Auzisem c era prin mprejurimi. M-am gndit s-o ntreb dac pot s trec s-o vd. Apoi mi-am spus: Nu fi tmpit. Probabil acum arat cu totul altfel. Mi trziu un tip i-a pomenit numele. Spunea c e cea mai urt femeie pe care o vzuse. Nu prea mi-a venit s cred, dar acum mi spun c poate am fcut bine c nu m-am dus s-o vd. Ce mai face? Triete? Nu. A murit acum vreo dou sau trei sptmni. Serios? Chiar a murit? Da, bnuiesc c trebuie s fi avut aptezeci i cinci sau aptezeci i ase de ani, nu? Poate chiar puin mai btrn.

Avea optzeci de ani, spuse Tommy. Ca s vezi! Drglaa Ada cea cu prul negru. Unde a murit? Era la azil su locuia cu cineva sau nu s-a mritat, nu? Nu, nu s-a mritat. Era la o cas pentru doamne btrne. Una destul de drgu. i spune Sunny Ridge. Da, am auzit de ea. O cunotin de-a surorii mele a stat acolo. Doamna cum o chema? ah, doamna Carstairs. Ai ntlnit-o cumva? Nu, n-am prea ntlnit pe nimeni. Cnd te duci acolo i vizitezi doar ruda. mi nchipui c e o treab dificil. M refer la faptul c nici nu tii ce s le spui. Mtua Ada era deosebit de dificil, spuse Tommy. Era o tartori, s tii. mi nchipui. Generalul chicoti. Cnd era fat, putea s fie un drcuor dac vroia. Oft. E lucru dracului s ajungi btrn. Una din prietenele surorii mele avea nchipuiri, srcua. Spunea c a omort pe cineva. Doamne Dumnezeule! Chiar a omort? Oh, bnuiesc c nu. Nimeni nu pare s-o cread, spuse generalul gndindu-se mai bine. Dar bnuiesc c ar fi putut s-o fac, s tii. Cnd spui senin n stnga i-n dreapta lucruri de genul sta, nimeni nu te crede, nu-i aa? Pe cine zicea c a omort? S fiu al naibii dac tiu. Soul poate? Nu tiu cine era i nici cum arta. Cnd am cunoscut-o eu era vduv. Ei bine, adug el cu un oftat, mi pare ru de Ada. N-am vzut n ziar. Dac a fi tiut, a fi trimis nite flori. Un buchet de boboci de trandafir, ceva n genul sta. Asta purtau de obicei fetele pe umrul rochiei de sear. Era un lucru tare drgu. Mi-o amintesc pe Ada n rochie de sear de culoare mov. Avea prini la ea nite boboci de trandafiri roz. Mi-a dat unul o dat. Nu erau adevrai, firete. Artificiali. L-am pstrat mult timp ani de zile. tiu, spuse el prinznd privirea lui Tommy, lucrurile astea te fac s rzi. i spun, biete, cnd ajungi btrn i gaga ca mine, devii sentimental ca n tineree. Ei bine, cred c ar fi mai bine s m ridic copcel i s m ntorc la ultimul act al acestui spectacol caraghios. Transmite-i toate cele bune doamnei Tommy, cnd ajungi acas. A doua zi n tren, Tommy depn n gnd conversaia, zmbind i ncercnd s i-i nchipuie pe btioasa lui mtu i pe fiorosul general-maior n zilele tinereii lor. Trebuie s-i povestesc lui Tuppence. Ce-o s mai rd! M ntreb ce-o fi fcut ct am fost plecat? Zmbi. II Credinciosul Albert deschise ua principal cu un zmbet de bun venit. M bucur c v-ai ntors, domnule. i eu. Tommy se descotorosi de geamantan. Unde e doamna Beresford? nc nu s-a ntors, domnule. Vrei s spui c e plecat? De trei sau patru zile. Dar se va ntoarce la cin. A sunat ieri i aa a spus. Ce urmrete, Albert? N-a putea spune, domnule. A luat maina, dar a luat i o mulime de

hri i mersul trenurilor. Ar putea fi oriunde, ca s spun aa. ntr-adevr Spui c a sunat ieri. De unde a spus c suna? N-a spus. Ce or era? Era diminea. nainte de prnz. A spus doar c totul e n regul. Nu era foarte sigur la ce or o s ajung acas, dar credea c, oricum, nainte de cin, i mi-a spus s cumpr un pui. V place i dumneavoastr, domnule, nu-i aa? Da, spuse Tommy uitndu-se la ceas, dar va trebui de-acum s se grbeasc. Am s in la foc mic, spuse Albert. Tommy rnji. Foarte bine, spuse el. ine-l de coad. Tu ce-ai fcut, Albert? Toate bune acas? Am tras o spaim cu pojarul, dar acum e bine. Doctorul spune c e alergie de la cpuni. Bun, spuse Tommy. Urc la etaj, fluiernd o melodie. Intr n baie, se brbieri i se spl, de acolo trecu n dormitor i se uit mprejur. Avea acel ciudat aspect de pustiu pe care l cptau unele dormitoare n lipsa stpnilor lor. Atmosfera era rece i neprietenoas. Totul era extrem de ordonat i curat. Tommy avu acel sentiment de deprimare pe care numai un cine l mai putea avea. Privind n jur, i zise c Tuppence parc nici nu existase. Nici un pic de pudr vrsat, nici o carte lsat deschis cu faa-n jos. Domnule. n prag sttea Albert. Ce este? M ngrijoreaz puiul, domnule. La naiba cu puiul! spuse Tommy. Se pare c puiul la i st pe creier. Pi, eu l-am luat gndindu-m c dumneavoastr i doamna nu o s ntrziai peste opt. Adic n-o s v aezai la mas mai trziu de opt. i eu am crezut la fel, spuse Tommy uitndu-se la ceas. Doamne Sfinte, e nou fr douzeci i cinci? Da, domnule. i puiul Oh, scoate puiul la din cuptor i o s-l mncm amndoi, tu i cu mine. S-i fie nvtur de minte lui Tuppence. S fac bine s fie acas nainte de cin, alt dat! Unii oameni iau cina trziu, spuse Albert. Am fost n Spania o dat i, credei-m, n-am primit nimic de mncare pn la zece. Zece seara. Pi se poate?! Nite pgni! Ai dreptate, spuse distrat Tommy. Apropo, nu ai idee unde ar fi putut fi n tot timpul sta? V referii la doamna? Nu tiu, domnule. Din ct mi-am dat seama, la nceput a vrut s plece cu trenul. Se tot uita n mersul trenurilor. Fiecare ne distrm n felul nostru, spuse Tommy. Se pare c ea se distreaz cltorind cu trenul. Oricum, m ntreb unde poate fi. Totui, tia c v ntoarcei azi, nu-i aa, domnule? Sunt sigur c trebuie s pice. Albert iei s salveze puiul de la o posibil carbonizare. Tommy, care fusese pe punctul de a-l urma, se opri i se uit spre polia cminului! Se ndrept agale ctre acolo i privi tabloul care atrna deasupra. Ce ciudat s fie att de sigur c mai vzuse cndva casa aceea! Tommy era absolut convins c el nu o vzuse. n tot cazul, era o cas destul de obinuit. Trebuie s

existe o mulime de case ca ea. i ntinse gtul, i schimb poziia, dar cum i se prea c nu o vedea prea bine, desprinse tabloul din cui i l duse aproape de bec. O cas blnd, linitit. Avea i semntura pictorului. Numele ncepea cu B, dar nu reui s deslueasc ce nume era. Bosworth Bouchier Lu o lup i se uit mai bine. Dinspre hol se auzi cu clinchet vesel de clopoel. Albert fcuse o pasiune pentru clopoelul elveian pe care Tommy i Tuppence l aduseser cndva din Grindelwald. l folosea cu un fel de virtuozitate. Cina era servit. Tommy porni spre sufragerie. Era ciudat c Tuppence nu se ntorsese pn la ora aceea. Chiar dac avusese o pan de cauciuc ceea ce era foarte posibil, tot ar fi trebuit s sune s spun c ntrzie. Ar fi trebuit s tie c am s-mi fac griji, i spuse Tommy. Nu, categoric, el niciodat nu-i fcea griji nu n privina lui Tuppence. Tuppence nu pea niciodat nimic. Albert contrazise aceast certitudine. Sper s nu fi avut un accident, remarc el servindu-l pe Tommy cu o farfurie cu varz i cltinnd ntunecat din cap. Ia asta de aici! tii c nu pot s sufr varza! De ce s fi avut un accident? E abia nou i jumtate. S fii pe osea n ziua de azi e crim curat, spuse Albert. Oricine poate avea un accident. Sun telefonul. Asta-i ea, spuse Albert. Puse n grab farfuria cu varz pe marginea mesei i iei din camer. Tommy se ridic, lsndu-i puiul n farfurie, i iei dup el. Tocmai spunea Las c rspund eu cnd Albert vorbi. Da, domnule? Da, domnul Beresford e acas. Vi-l dau acum. ntoarse capul spre Tommy. V caut un oarecare dr. Murray. Dr. Murray? Tommy se gndi o clip. Numele i suna cunoscut, dar pe moment nu-i putu aminti cine era acel dr. Murray. Dac Tuppence avusese un accident Oft uurat, amintindu-i c dr. Murray era doctorul care ngrijea btrnele de la Sunny Ridge. Probabil era ceva legat de actele de nmormntare ale mtuii Ada. Categoric, asta trebuie s fie. Ori mai avea el ceva de semnat, ori dr. Murray trebuia s semneze. Alo, aici Beresford. Oh, m bucur c v-am prins. Sper s v amintii de mine, am ngrijit-o pe mtua dumneavoastr, domnioara Fanshawe. Da, firete c mi amintesc. Cu ce v pot ajuta? Vroiam s schimb cu dumneavoastr cteva vorbe. Poate aranjam s ne ntlnim ntr-o zi n ora, ce zicei? Da, sigur c da. Nici o problem. Dar nu putei s-mi spunei la telefon? A prefera s nu v spun la telefon. Nu-i nici o grab dar a vrea s discut cu dumneavoastr. S-a ntmplat ceva? ntreb Tommy, i se mir el singur de ntrebare. De ce s se fi ntmplat ceva? Nu chiar. Poate fac din nar armsar, dar s-au petrecut nite lucruri ciudate la Sunny Ridge. Nimic legat de doamna Lancaster, nu-i aa? Doamna Lancaster? Doctorul pru surprins. Oh, nu, ea a plecat mai demult. De fapt nainte de moartea mtuii dumneavoastr. Este vorba de ceva cu totul diferit.

Eu am fost plecat abia m-am ntors. V-a putea suna mine diminea i aranjm o ntlnire. Perfect. V dau numrul meu. M gsii la cabinet pn la ora zece, nainte de prnz. Veti proaste? ntreb Albert dup ce Tommy reveni n sufragerie? Pentru numele lui Dumnezeu, Albert, nu mai cobi! spuse iritat Tommy. Nu bine-neles c nu sunt veti proaste. Credeam c poate doamna Doamna e bine. Ea mereu e bine: O fi prins un fir i-acum alearg tii cum e ea. Nu-mi mai fac probleme, la puiul sta de aici. L-ai inut n cuptor pn s-a fcut tciune. Adu-mi o cafea. Pe urm m duc s m culc. Probabil o s vin mine o scrisoare. A ntrziat pota tii cum merge pota. Sau o telegram poate un telefon. Dar n ziua urmtoare nu sosi o scrisoare, nici o telegram, nici un telefon. Albert l msur din ochi pe Tommy, deschise de cteva ori gura dar o nchise la loc, judecnd c prezicerile lui ntunecate n-ar fi fost bine primite. n cele din urm lui Tommy i se fcu mil de el. nghii ultima mbuctur de pine cu gem, bu o gur de cafea, i spuse: n regul, Albert, am s-o spun eu. Unde este? Ce a pit? i ce urmeaz s facem? S mergem la poliie, domnule? Nu tiu dac e o idee bun. Vezi tu Tommy se opri. Dac a avut un accident Are carnetul de ofer la ea i o mulime de alte acte de identitate. Spitalele sunt foarte rapide n astfel de lucruri anun dendat rudele. N-a vrea s m grbesc ea s-ar putea s nu vrea. N-ai nici o idee, absolut nici una, unde s-a dus? N-a spus nimic? N-a menionat vreun loc anume? Albert cltin din cap. Cum arta? ncntat? Agitat? Suprat? ngrijorat? Albert rspunse imediat. ncntat. Nu avea astmpr. Ca un ogar pe urma vntului, spuse Tommy. Aa e, domnule tii cum face cnd Cnd miroase ceva M ntreb Tommy se opri i reflect. n mod cert apruse ceva, iar Tuppence, exact cum tocmai i spusese lui Albert, adulmecase urma i plecase n goan. n urm cu dou zile sunase s-i anune ntoarcerea. Dar de ce nu se ntorsese? Probabil n momentul sta era att de preocupat s toarne o grmad de minciuni unor oameni nct uitase de toate! Dac a dat de ceva serios, ar fi fost extrem de suprat dac el, Tommy, s-ar fi dus s behie la poliie c i-a disprut nevasta Parc o i auzea: Cum ai putea fi att de stupid s faci una ca asta? Sunt perfect n stare s-mi port singur de grij! S-ar fi cuvenit s-o tii pn acum! (Dar era n stare?) Niciodat nu tiai pn unde putea ajunge imaginaia lui Tuppence, i unde putea s-o duc. S fi fost n pericol? Pn acum, nimic nu dovedea c exista vreun pericol n afacerea asta exceptnd, firete, n imaginaia lui Tuppence. Dac s-ar duce la poliie s spun c nu i se ntorsese soia atunci cnd spusese c se ntoarce Poliitii l-ar privi cu tact, zmbind probabil n sinea lor, i apoi tot cu tact l-ar ntreba ce prieteni are soia lui! Am s-o gsesc singur, hotr Tommy. Trebuie s fie ea undeva. Habar

n-am dac n nord, n sud, n vest sau n est iar ea a fost zpcit s nu spun o vorb despre locul din care sun, unde se gsete. O fi prins-o vreo band, spuse Albert. Vino-i n fire, Albert! Pn la vrsta asta ar fi trebuit s-i ias din cap prostiile astea. Nu mai e ca pe vremuri. Ce-o s facei, domnule?. Am s plec la Londra, rspunse Tommy uitndu-se la ceas. Mai nti am s iau prnzul la club cu dr. Murray care m-a sunat asear i care are s-mi spun ceva legat de fosta mea mtu S-ar putea s prind vreun fir de la el. La urma urmelor, toat afacerea asta a nceput la Sunny Ridge. n afar ele asta, am s iau cu mine i tabloul de deasupra cminului Vrei s spunei c-l ducei la Scotland Yard? Nu, rspunse Tommv. l duc n Bond Street. 11. Bond Street i dr. Murray Tommy sri din taxi, plti oferul, i se aplec spre bancheta din spate s ia un pachet destul de stngaci nvelit, care se observa clar c era un tablou. Cu el sub bra, intr n New Athenian Galleries, una dintre cele mai vechi i mai importante galerii de pictur din Londra. Tommy nu era mare amator de art, dar venise la New Athenian pentru c acolo se ntmpla s oficieze unul din prietenii lui. Oficia era singurul cuvnt potrivit pentru a descrie atmosfera de interes plin de nelegere, glasurile optite, zmbetele ncntate, toate prnd a avea o not profund ecleziastic. Un tnr blond se desprinse i i iei n ntmpinare, chipul luminndu-i-se de un zmbet de recunoatere. Bun, Tommy, spuse el. Nu te-am vzut de mult. Ce ai sub bra? S nu spui c te-ai apucat de pictat la btrnee! Muli o fac iar rezultatele sunt deplorabile. M ndoiesc c talentul la pictur a fost vreodat punctul meu forte, spuse Tommy. Sau c m pricep. Totui, trebuie s mrturisesc c zilele trecute m-a atras puternic o crulie n care se explica n termenii cei mai simpli cum poate un copil de cinci ani s picteze cu acuarele. Dumnezeu s ne ajute dac ai de gnd s te apuci de pictat. Ca s-i spun drept, Robert, vreau doar s apelez la cunotinele tale de expert. Vreau s-i cunosc prerea despre sta. Robert despacheta cu ndemnare tabloul prost mpachetat, cu gesturile precise ale unuia, care era obinuit s fac n mod curent acest lucru. Lu tabloul, l aez pe un scaun, se uit cu ochi ngustai la el, apoi se trase cinci sau ase pai napoi. i ntoarse privirea spre Tommy. Ei bine, ce-i cu el? Ce vrei s tii? Vrei s-l vinzi, asta e? Nu, nu vreau s-l vnd, Robert. Vreau s tiu mai multe despre el. Pentru nceput, cine l-a pictat. De fapt, dac ai fi vrut s-l vinzi, n ziua de azi s-ar fi vndut urgent, ceea ce nu s-ar fi ntmplat n urm cu zece ani. Boscowan tocmai revine la mod. Boscowan? Tommy l privi ntrebtor. Aa l cheam pe pictor? Am vzut c semntura ncepea cu B. dar n-am putut deslui numele. Oh, e sigur Boscowan. Acum douzeci i cinci de ani era un pictor la mod. Vindea bine, avea o mulime de expoziii. Lumea l cumpra repede. Tehnic vorbind, era un pictor bun. Apoi, cum se ntmpl n mod firesc, s-a demodat.

Abia dac mai ntreba cineva de vreo oper a lui, dar n ultimul timp a nregistrat o revenire. El, Stitewort, i Fondella. Toi sunt n urcare. Boscowan, repet Tommy. B-o-s-c-o-w-a-n, spuse Robert, ndatoritor. Mai picteaz? Nu. A murit. A murit acum civa ani. La vrsta de aptezeci i cinci de ani, cred. Ajunsese un btrn destul de ciudat. A fost un pictor foarte prolific, s tii. Mai sunt o mulime de pnze ale lui. De fapt ne gndim s deschidem o retrospectiv a lui n cinci sau ase luni. Te intereseaz chiar att de mult tipul? E o poveste lung. Am s te invit n una din zilele astea la mas i am s-i povestesc pe ndelete. E o istorie lung, complicat i destul de ciudat, vroiam s tiu tot ce se poate ti despre acest Boscowan i dac, din ntmplare, tii unde se afl casa clin tabloul sta. N-a putea s-i spun n momentul de fa. Dar e genul de lucruri pe care le picta. Csue rneti, de regul aflate n locuri izolate, uneori ferme, alteori doar o vac sau dou. Mai picta i cte o cru, dar departe, pierdut n fundal. Scene rurale. Nimic stilizat sau amestecat. Uneori, suprafaa pare smluit. Era o tehnic aparte i lumii i plcea. Multe din locurile pictate de el erau n Frana, n special n Normandia. Picta multe biserici. Avem aici o astfel de pictur. Ateapt o clip i am s i-o art. Se duse n capul scrilor i strig ceva la cineva de jos. La un moment dat se ntoarse cu o pnz mic pe care o propti pe un alt scaun. Uite. Biseric n Normandia. Da, spuse Tommy, neleg. Aceeai tem. Soia mea spune c nimeni n-a locuit vreodat n casa aceea cea din tabloul aduse de mine. Acum neleg ce vroia s spun. Nici n biserica asta nu pare s fi oficiat cineva vreodat. Da, probabil ca soia ta a prins ceva. Locuine linitite, panice, fr nici o prezen omeneasc. Nu prea picta oameni, s tii. Rar dac apar n peisajele lui o figur sau dou. Cred c asta le i d farmecul sta deosebit. Un fel de sentiment de izolare. Dac te gndeti mai bine, poate de asta gustul publicului s-a ndreptat spre tablourile lui. n ziua de azi e prea mult lume, prea multe maini, prea mult zgomot pe strad, prea mare forfot i nvlmeal. Pacea, pacea perfect. Natura n simplitatea ei minunat. Da, n-ar trebui s m mire. Ce fel de om era? Nu l-am cunoscut personal. Alt generaie. Din ct se spune era cam plin de el. Se credea un pictor mai mare dect era de fapt. Un picu srit de pe fix. i plceau fetele. i n-ai idee unde se afl acest col de ar? Bnuiesc c n Anglia, nu? Da, aa a zice. Vrei s aflu? Ai putea? Probabil cel mai bine ar fi s-o ntrebi pe soia lui, de fapt, vduva lui. A fost nsurat cu Emma Wing, o sculptori. E foarte cunoscut. Nu deosebit de productiva, realizeaz opere pline de for. Ai putea merge s vorbeti cu ea. Locuiete n Hampstead. i dau adresa. n ultimul timp am corespondat destul de mult cu ea, avnd n vedere expoziia pe care vreau s-o deschidem cu opera soului ei. Am s-i dau adresa. Se ntoarse la birou, scrise ceva pe o bucat de hrtie i reveni. Uite, Tommy, o ai aici. Nu tiu despre ce adnc mister e vorba. Tu ai fost ntotdeauna omul misterelor, nu? E foarte drgu tabloul sta al tu. L-am putea folosi pentru expoziie. Am s-i dau un telefon cnd s-o apropia vremea. Nu o cunoti pe doamna Lancaster, nu-i aa?

N-a putea spune aa, dintr-un foc. E pictori sau ceva de genul sta? Nu, nu cred. E doar o doamn n vrst care a locuit ultimii civa ani ntr-un azil de btrne. Am ntrebat pentru c ei i-a aparinut tabloul nainte de a i-l face cadou mtuii mele. Numele nu-mi spune nimic. Du-te mai bine s vorbeti cu doamna Boscowan. Cum arat? Era mult mai tnr dect el. Are o personalitate puternic. Da, foarte puternic. Ai s te convingi singur. Lu tabloul i l ddu napoi cuiva de jos, adugnd nite instruciuni. Ce bine de tine c ai atia slujitori la cheremul tu, spuse Tommy. Privi n jur. Cine e sta pe care-l expunei acum? ntreb cu dezgust. Paul Jaggeroski Un tnr slav, interesant. Se spune c toate pnzele lui sunt pictate sub influena drogurilor. Nu-i place? Tommy i concontr privirea asupra unui mare sac de sfoara care prea s nghit un cmp de un verde metalic plin de vaci diforme. Cinstit, nu. Filistinule, spuse Robert. Hai s ieim s lum o gustare. Nu pot. Am o ntlnire la club cu un doctor. Doar nu eti bolnav, nu? M simt excelent. Tensiunea mea e att de bun nct toi doctorii care mi-o msoar sunt dezamgii. i-atunci de ce vrei s consuli un doctor? Oh, rosti Tommy vesel, e vorba doar de-un cadavru. i mulumesc pentru ajutor. La revedere. II Tommy l ntmpinase pe dr. Murray cu oarecare curiozitate. Bnuia c era vorba de vreo formalitate legat de decesul mtuii Ada, dar nu-i putea imagina de ce naiba refuzase dr. Murray s-i spun la telefon despre ce era vorba. M tem c am ntrziat puin, spuse dr. Murray ntinznd mna, dar s-a circulat greu i nu prea tiam unde se afl clubul. Nu cunosc bine partea asta a Londrei. mi pare ru c a trebuit s facei tot drumul sta, spuse Tommy. Ne-am fi putut ntlni ntr-un loc mai convenabil pentru dumneavoastr, s tii. neleg c dispunei de timp. n momentul de fa, da. Am fost plecat o sptmn. Da, parc aa mi-a spus cineva cnd v-am sunat. Tommy l invit s ia loc i s-i trag sufletul, punndu-i la ndemn pachetul de igri i chibriturile. Dup ce s-au instalat confortabil, dr. Murray deschise discuia. Sunt sigur c v-am strnit curiozitatea, clar realitatea este c am dat de-un necaz la Sunny Ridge. Este o problem dificil, care ne-a pus n ncurctur i care, ntr-un fel, nu are nici o legtur cu dumneavoastr. Nu aveam nici un drept s v deranjez, dar m-am gndit c s-ar putea s existe o ans s m putei ajuta. Firete, voi face tot ce pot. E ceva legat de mtua mea. domnioara Fanshawe? Nu direct. Pot s am ncredere n discreia dumneavoastr, nu-i aa,

domnule Beresford? Categoric. De fapt, zilele trecute am stat de vorb cu un prieten de-al nostru comun. Mi-a povestit cteva lucruri despre dumneavoastr. Din ct am neles, n timpul rzboiului ai avut o misiunea destul de delicat. Oh, eu nu m-a exprima att de pretenios, protest Tommy n felul lui degajat. Ba nu, neleg perfect c nu e un lucru de care s se vorbeasc. Nu cred c azi mai conteaz. A trecut mult timp de atunci. Pe vremea aceea soia mea i cu mine eram mai tineri. Oricum, ceea ce vreau s discut cu dumneavoastr nu are nici o legtur cu asta, dar cel puin tiu c pot vorbi deschis, c nu o s spunei mai departe ceea ce urmeaz s v spun, dei e posibil ca totul s ias mai trziu la suprafa. Spunei c avei un necaz la Sunny Ridge? Da. Acum nu de mult a murit una din pensionarele noastre. Doamna Moody. Nu tiu dac ai cunoscut-o, sau dac mtua dumneavoastr v-a vorbit despre ea. Doamna Moody? Tommy reflect. Nu, nu cred. Cei puin, nu-mi amintesc. Nu era una din pacientele noastre prea n vrst. Nu avea nici aptezeci de ani i nu era deloc grav bolnav. Era cazul tipic de femeie fr rude apropiate i fr nimeni care s aib grij de ea, n sensul ca s-i fac menajul. Intra n categoria agitatelor, cum o numesc eu adesea. A femeilor care pe msur ce mbtrnesc seamn tot mai mult cu ginile. Cotcodcesc. Uit. Se bag singure n bucluc i apoi i fac griji. Se agita din nimic. Dar nu constituie o problem. Strict vorbind, nu sunt tulburate mental. Doar cotcodcesc, fac zarv. Exact aa. Doamna Moody fcea zarv. Le ddea mare btaie de cap surorilor, dei ele ineau mult la ea. Avea obiceiul s uite c mncase, i fcea mare trboi c nu i se dduse masa, dei mncase zdravn, de fapt. Oh, spuse Tommy luminndu-se, doamna Cacao. Poftim? Scuzai-m, e numele pe care i l-a dat soia mea. ntr-o zi cnd treceam pe culoar am auzit-o strignd dup sora Jane i spunnd c nu-i primise cacaua. O femeie micu, drgu i destul de mprtiat. Ne-a fcut s rdem, i aa am ajuns s-i spunem doamna Cacao. Aadar, a murit. N-am fost deosebit de surprins cnd a survenit moartea, spuse dr. Murray. Este practic imposibil s prezici cu exactitate cnd va muri o femeie n vrst. Femei a cror sntate este grav afectat i crora, pe baza consultaiei, abia dac le mai dai un an de trit, se ntmpl s triasc nc zece ani buni. Au o tenacitate de a ine de via pe care invaliditatea fizic n-o poate nvinge. Pe de alt parte, exist persoane sntoase despre care ai crede c vor tri pn la adnci btrnee. Numai c fac cte o bronit, o grip, nu au rezisten i mor surprinztor de uor. Prin urmare, cum v spuneam, ca unul care am n ngrijire un azil de btrne, nu sunt prea surprins cnd intervine cte un deces neateptat. Totui, cazul doamnei Moody a fost ntructva diferit. A murit n somn fr s fi manifestat vreun semn de boal, i n-am putut s nu-mi spun c moartea ei a fost ntr-adevr neateptat. Am s folosesc fraza care m-a intrigat ntotdeauna: E vorba de piesa lui Shakespeare. Macbeth. Mereu m-am ntrebat la ce se referea Macbeth cnd spunea despre soia sa Ar fi trebuit s fi murit mai ncolo.

Da, mi amintesc c i eu m-am ntrebat unde btea Shakespeare, spuse Tommy. Nu mai in minte cine era regizorul i cine l-a jucat pe Macbeth, dar piesa a fost de aa natura regizat nct s sugereze c Macbeth i fcea aluzie doctorului c ar fi fost mai bine ca lady Macbeth s fie nlturat. Este de presupus c doctorul a neles aluzia. Apoi a urmat momentul n care Macbeth. simindu-se n mai mare siguran dup moartea soiei lui, considernd c ea nu-i mai putea face ru prin indiscreia sau starea ei mental tot mai ubred, i exprim afeciunea i durerea pe care le simea cu adevrat pentru ea. Ar fi trebuit s fi murit mai ncolo. Exact, spuse dr. Murray. Asta am simit n legtur cu doamna Moody. Am simit c ar fi trebuit s fi murit mai trziu. Nu acum trei sptmni, aparent clin senin Tommy nu rspunse. Se mulumi doar s-l priveasc ntrebtor. Medicii au anumite probleme. Dac ai vreo nedumerire n privina cauzei morii unui pacient, exist un singur mod ca s te lmureti. Autopsia. Autopsiile nu sunt agreate de rudele defunctului, dar dac un doctor cere s se fac autopsia, iar rezultatul e c moartea a fost provocat de cauze naturale sau de vreo boal care nu ntotdeauna d semne sau simptome exterioare, atunci cariera doctorului poate fi foarte serios afectat de faptul c a pus un diagnostic ndoielnic neleg c trebuie s fi fost dificil. Rudele n cauz sunt veri de departe. Aa c mi-am asumat sarcina s le obin consimmntul, ntruct era o problem de interes medical s se afle cauza morii. Cnd un pacient i moare n somn, este recomandabil s-i verifici cunotinele medicale cci s-ar putea s afli ceva nou. Le-am expus problema ca pe ceva general, nu i-am dat o nuan prea oficial. Din fericire nici nu le-a psat. M-am simit uurat. Dac n urma autopsiei totul s-ar fi dovedit a fi bine, puteam da un certificat de deces fr remucri. Oricine poate muri de ceea ce se numete popular criz de inim. n realitate, inima doamnei Moody era chiar foarte bun innd cont de vrsta ei. Ea suferea de artrita i reumatism i uneori o supra ficatul, dar nici una din afeciunile astea nu se potrivea cu moartea ei n somn. Dr. Murray se opri. Tommy deschise gura, dar o nchise iar. Doctorul ddu din cap. Da, domnule Beresford. nelegei unde vreau s ajung. Moartea a fost provocat de o supradoz de morfin. Sfinte Dumnezeule! Tommy l privi lung. Da. Pare absolut incredibil, dar nu s-a vzut la analize, ntrebarea era: Cum i-a fost administrat morfina? Ea nu era pe morfin. Nu era o pacient care s fi avut dureri. Existau trei posibiliti. Ar fi putut s-o ia din greeal. Puin probabil. Putea s fi nghiit din greeal doctoria altei paciente, dar i asta era foarte puin probabil. Pacientelor nu li se ncredineaz morfin, iar n azil nu primim persoane dependente de droguri care ar fi putut avea asupra lor astfel de substane. Putea s fi fost sinucidere cu bun tiin, dar trebuia s fiu prea ntng ca s accept ipoteza asta. Doamna Moody, dei panicat de felul ei, era ntr-o bun dispoziie evident i sunt absolut sigur c nu s-a gndit niciodat s-i ia zilele. A treia posibilitate era ca supradoza de morfin s-i fi fost administrat n mod intenionat. Dar de ctre cine, i de ce? Firete, exist cantiti de morfin i alte droguri pe care domnioara Packard, ca sor ef i cadru medical profesionist, este ndreptit s le dein, i pe care le ine ntr-un dulap ncuiat. n cazuri precum sciatica sau artrita reumatic pot apare dureri

puternice care pot fi calmate numai prin administrarea morfinei. Am sperat c vom putea descoperi vreo mprejurare n care doamnei Moody s-i fi fost administrar din greeal o doz periculoas de morfin, sau n care ea nsi s-o fi luat creznd c e un leac pentru indigestie sau insomnie. Nu am reuit s dm de o astfel de mprejurare. Urmtorul lucru pe care l-am fcut, la propunerea domnioarei Packard cu care am fost ntru totul de acord, a fost s cutm n dosare cte astfel de decese au avut loc n ultimii doi ani. N-au fost multe, m bucur s-o spun. n total apte, ceea ce pentru persoane aparinnd acestei categorii de vrst este o medie rezonabil. Dou decese din cauza bronitei, absolut clare, dou provocate de grip, mereu un posibil uciga pe timp de iarn cnd rezistena organismului fragil al btrnelor e sczut. i nc trei. Se opri, apoi continu: Domnule Beresford, am mari ndoieli n privina acestor trei, n special a dou din ele. Erau perfect posibile, nu erau neateptate, dar voi merge pn-ntr-acolo nct spun c erau improbabile. Sunt cazuri care, dup ce am reflectat i am cercetat, nu m satisfac pe deplin. Trebuie s se accepte posibilitatea c, orict prea de incredibil, la Sunny Ridge exist cineva care, posibil din motive mentale, e uciga. Un uciga total nebnuit. Urmar cteva clipe ele tcere. Tommy scoase un oftat. Nu pun la ndoial cele ce mi-ai spus, totui, sincer s fiu, mi se par de necrezut. Lucrurile astea nu se pot ntmpla. Ba da, se ntmpl foarte bine, spuse ntunecat dr. Murray. ntlneti astfel de cazuri patologice.. De pild, a fost o femeie care a lucrat ca buctreas n diverse case. Era o femeie plcut, drgu, blnd, i servea stpnii cu credin, gtea bine, i plcea s locuiasc alturi de ei. Totui, mai devreme sau mai trziu, treaba de care vorbim se ntmpla. De obicei era un platou cu sandviciuri. Alteori n preparatele pentru picnic. Aparent fr motiv, punea arsenic. Cteva sandviciuri cu otrav printre celelalte bune. Doar ansa dicta cine le mnca. Prea s nu fie vizat o persoan anume. Uneori nu se ntmpla nici o tragedie. Aceeai femeie a lucrat ntr-o cas trei sau patru luni fr s apar nici urm de boal n acea cas. Nimic. Apoi s-a angajat la o alt cas unde, n decurs de trei sptmni, dou persoane din familie au murit dup ce au mncat la micul dejun unc. Faptul c toate lucrurile astea s-au ntmplat n regiuni diferite ale Angliei i la intervale neregulate de timp a fcut ca s treac ceva timp pn cnd poliia s-i dea de urm. De fiecare dat, firete, se prezenta sub alt nume. Dar erau attea femei plcute i cumsecade care se pricepeau la gtit, nct era greu s descoperi care anume din ele era femeia noastr. De ce o fcea? Nu cred c s-a tiut vreodat cu adevrat. Au existat diferite ipoteze, mai ales ale psihologilor. Era o femeie ntructva credincioas i e posibil ca vreo anumit form de nebunie religioas s-o fi fcut s cread c avea o porunc divin s scape lumea de anumii indivizi, fr ca ea personal s aib ceva personal cu ei i a mai fost franuzoaica aceea, Jeanne Gebron, care era numit ngerul ndurrii. Ori de cte ori se mbolnvea vreun copil din vecini era tare necjit, i alerga imediat s-l ngrijeasc. Sttea plin de devotament la cptiul lui. i aici a trebuit s treac destul timp pn ca lumea s-i dea seama c nici unul din copiii pe care i ngrijise nu se mai fcuse bine. Muriser toi. i de ce? E drept c pe cnd era tnr i murise propriul copil. Prea zdrobit de durere. Dac copilul ei murise, atunci trebuiau s moar i copiii altor femei. Sau poate, cum au gndit unii, nsui copilul ei a fost una din victime.

M ngrozii, spuse Tommy. Am dat doar dou din exemplele cele mai spectaculoase, n sensul negativ, firete, spuse doctorul. Dar treaba poate fi mult mai simpl. V amintii de cazul lui Armstron. Oricine l ofensa sau l insulta n vreun fel, sau chiar dac doar i se prea c cineva l insultase, acea persoan era repede invitat la ceai i servit cu sandviciuri coninnd arsenic! Era un fel de nebunie extins, pentru c primele lui crime n-au urmrit dect avantajul material, motenirea banilor, nltura o soie pentru a se putea nsura cu alta Apoi a mai fost cazul sorei Warriner care inea un azil de btrne. Ele i transferau tot ce deineau, i n schimb li se garanta o btrnee tihnit pn la moarte Numai c moartea nu ntrzia prea mult. i n cazul sta s-a folosit morfin. Era o femeie foarte blnda, dar lipsita de scrupule. Din ct mi amintesc, spunea despre sine c o o binefctoare. Dac presupunerea dumneavoastr privind aceste decese este adevrat, nu avei idee cine ar putea fi criminalul? Nu. Se pare c nu exist nici un indiciu n acest sens. Dac acceptm ipoteza c criminalul este nebun, unele manifestri ale nebuniei sunt greu de recunoscut. O fi cineva, s zicem, cruia nu-i plac oamenii n vrst, care a avut de ptimit, sau aa crede, de pe urma unei persoane n vrst? Sau cineva care are propriile idei despre uciderea din mil i crede c persoanele peste aizeci de ani ar trebui exterminate cu blndee? Poate fi oricine, firete. O pacient? O membr a personalului sor sau n serviciul casnic? Am discutat pe larg problema asta cu domnioara Packard. Este o femeie extrem de competent, istea, expeditiv, i nu scap din ochi att pensionarele azilului ct i personalul. Ea susine c nu are nici o bnuial i nici un indiciu, iar eu sunt sigur c spune adevrul. Dar de ce ai venit la mine? Ce pot eu s fac? Mtua dumneavoastr, domnioara Fanshawe, a locuit acolo civa ani. Era o femeie cu o minte remarcabil, dei adesea se prefcea c era tocmai invers. Avea felul ei aparte de a se amuza prefcndu-se c e senil. n realitate ns era ct se poate de zdravn Ceea ce vreau eu de la dumneavoastr, domnule Beresford, este s v gndii bine s ncercai s v amintii dac mtua dumneavoastr a spus vreodat ceva, sau a fcut vreo aluzie care ne-ar putea da vreun indiciu Ceva ce auzise sau observase, sau i spusese cineva, sau pe care ea personal l considerase ieit din comun. Btrnele vd i rein multe lucruri, iar una cu adevrat istea ca domnioara Fanshawe trebuie s fi cunoscut o mulime din lucrurile care se petreceau la Sunny Ridge. Aceste btrne n-au treab, au tot timpul s se uite n jurul lor i s fac deducii apoi, s trag concluzii, care uneori pot fi imaginare dar, cteodat, surprinztor de corecte. Tommy cltin din cap. tiu ce vrei s spunei, dur nu-mi amintesc nimic de genul asta. Am neles c soia dumneavoastr e plecat. Credei c ea i-ar putea aminti ceva ce v-a scpat dumneavoastr? Am s-o ntreb dei m ndoiesc. Ezit, apoi se hotr. tii, soia mea era ngrijorat de ceva e vorba de una din btrnele de la Sunny Ridge, doamna Lancaster. Doamna Lancaster? Da, ce-i cu ea? Soiei mele i-a intrat n cap c doamna Lancaster a fost luat de acolo de nite aa-zise rude ntr-un mod bizar, n sensul c s-a petrecut absolut pe neateptate. Totul a pornit de la faptul c doamna Lancaster i-a fcut cadou

mtuii mele un tablou, iar soia mea s-a gndit c s-ar cuveni s-i returneze doamnei Lancaster tabloul, aa c a ncercat s ia legtura cu ea s-o ntrebe dac l vrea. Un lucru nelept din partea doamnei Beresford. Numai c n-a putut s ia legtura cu ea. A obinut adresa hotelului unde se presupune c stteau doamna Lancaster i rudele ei, dar la acel hotel nu sttuse nimeni cu numele acela, nici nu rezervase camere. Da? Destul de ciudat. Da. i lui Tuppence i s-a prut ciudat. La Sunny Ridge nu lsaser nici o alt adres. De fapt, am fcut mai multe ncercri s intrm n legtur cu doamna Lancaster sau cu doamna Johnson, parc, dar n-am reuit nicicum.. Era un avocat care achita toate notele de plat i inea legtura cu domnioara Packard i ne-am interesat la el. Numai c el nu ne-a putut da dect adresa unei bnci. Bncile nu-i dau informaii. Nu, dac aa le cer clienilor lor, de acord. Soia mea i-a scris doamnei Lancaster prin banc, la fel i doamnei Johnson, dar nu a primit nici un rspuns. Pare puin neobinuit. Totui, lumea nu ntotdeauna rspunde la scrisori. Poate au plecat n strintate. Avei dreptate, eu nu mi-am fcut probleme. Dar soia mea i-a fcut. Pare convins c doamnei Lancaster i s-a ntmplat ceva. De fapt, ct am fost plecat de acas, soia mea i-a continuat cercetrile, sau mai bine zis, a plecat s le continue. Nu tiu precis. n tot cazul a plecat s mai obin nite informaii. Dr. Murray l privea politicos, dar n atitudinea lui se putea ghici o und de plictiseal rbdtoare. Ce anume credea? Crede c pe doamna Lancaster o pate un pericol chiar c a pit ceva. Doctorul ridic din sprncene. Oh, n-a prea crede Poate vi se pare o prostie, numai c, vedei, soia mea a sunat spunnd c se ntoarce ieri sear i n-a ajuns. A spus clar c se ntoarce? Da. tia c m ntorc i eu de la conferin, aa c l-a sunat pe omul nostru, Albert, i l-a anunat c va fi acas la cin. Nu-i st n obicei s se rzgndeasc? ntreb Murray. Acum se uita la Tommy cu un oarecare interes. Nu. Dac ar fi trgnat lucrurile sau i-ar fi schimbat planul, ar fi sunat din nou s anune, sau ar fi trimis o telegram. i suntei ngrijorat pentru ea? Da, sunt. Ai vorbit cu poliia? Nu. Ce s le spun? N-am un motiv anume s cred c e n vreun pericol sau c a dat de un necaz. Vreau s spun, dac ar fi avut un accident sau ar fi fost n spital, sau ceva asemntor, cineva ar fi luat imediat legtura cu mine, nu-i aa? Aa cred da dac ar fi avut la ea vreun act de identitate. Avea carnetul de conducere. Probabil i scrisori sau alte lucruri. Dr. Murrv se ncrunt. Tommy continua grbit: Iar acum venii i dumneavoastr cu toat afacerea asta de la Sunny Ridge Persoane care au murit cnd n-ar fi trebuit s moar. Presupunnd c

btrnic asta a dat de ceva a vzut ceva, sau a bnuit ceva, apoi a nceput s trncneasc despre asta Trebuia redus cumva la tcere, aa c a fost nfcat n grab i dus undeva s i se piard urma. Nu pot s nu m gndesc c toate se leag cumva E ciudat absolut ciudat Ce avei de gnd s facei? Am de gnd s m ocup personal de treaba asta. Mai nti am s-i caut pe avocaii ia. Vreau s-i vd cu ochii mei i s trag personal concluzii. 12. Tommy ntlnete un vechi prieten De pe trotuarul opus, Tommv cercet sediul firmei domnilor Partingdale, Harris, Lockeridge i Partingdale. Prea o firm de mod veche, extrem de respectabil. Placa de alam era uzat dar bine lustruit. Travers strada i intr pe ua batant, ntmpinat de cnitul rapid al mainilor de scris. Se ndrept spre un ghieu din lemn de mahon pe care atrna o plcu avnd scris pe ea INFORMAII. Dincolo de ghieu era o ncpere mic n care trei femei bteau la main i doi brbai aplecai deasupra birourilor copiau diverse acte. Era o atmosfer de lucru, cu iz legal. O femeie de vreo treizeci de ani cu prul blond, splcit i pince-nez se ridic de la maina de scris i veni la ghieu. Pot s v ajut cu ceva? A vrea s vorbesc cu domnul Eccles. Aerul sever al femeii se nspri i mai tare. Avei programare? Nu, sunt doar n trecere prin Londra. M tem c domnul Eccles este foarte ocupat n dimineaa asta. Poate cu alt membru al firmei Vroiau s vorbesc numai cu domnul Eccles. Am mai corespondat cu el. neleg. mi putei spune numele dumneavoastr? Tommy i ddu numele i adresa, iar blonda se ndeprt i form un numr la telefonul de pe biroul su. Dup o discuie dus n oapt, reveni. Vei fi condus n sala de ateptare. Domnul Eccles v va putea primi n aproximativ zece minute. Tommy fu condus n camera de ateptare n care se aflau o bibliotec nesat cu tomuri vechi, i destul de zdrenuite de literatur de specialitate i o mas rotund, acoperit cu diverse buletine financiare. Tommy se aez i revizui n gnd metodele de abordare plnuite. Se ntreb cum putea s arate domnul Eccles. Cnd n cele din urm fu introdus n birou i domnul Eccles se ridic s-l ntmpine, i zise, fr nici un motiv anume, c domnul Eccles nu-i plcea. Se ntreb, de asemenea, de ce nu-i plcea. Nu prea s aib vreun motiv care s stea n picioare. Domnul Eccles era un brbat ntre patruzeci i cincizeci de ani, cu prul crunt rrit la tmple. Avea o fa lung i destul de trist, cu o expresie impenetrabil, ochi istei i un zmbet foarte plcut care, din cnd n cnd, venea pe neateptate s spulbere nuana melancolic a aspectului su. Domnul Beresford? Da. Problema pentru care am venit este o bagatel, dar soia mea este ngrijorat din cauza ei. Ea v-a scris, sau v-a sunat, pentru a v cere adresa doamnei Lancaster. Doamna Lancaster, rosti domnul Eccles cu o fa perfect imperturbabil. Nici mcar nu era o ntrebare. Lsase pur i simplu cuvintele s atrne n aer.

Un om prudent, gndi Tommy, dar prudena este a doua natur a avocailor. Dac e s-i iei un avocat, firete c preferi s-i iei unul prudent. Continu: Pn de curnd a locuit la Sunny Ridge, un stabiliment pentru doamne n vrste unul foarte bun. De fapt, i mtua mea a stat acolo i a fost extrem de mulumit. Da, desigur, desigur. Acum mi amintesc. Doamna Lancaster. Nu mai locuiete acolo, parc. Aa e? Da. n clipa de fa nu-mi amintesc cu precizie ntinse mna spre telefon. Trebuie s-mi mprosptez memoria V pot spune eu pe scurt. Soia mea vroia adresa doamnei Lancaster pentru c se ntmpl s aib un lucru care i-a aparinut cndva doamnei Lancaster. Un tablou, de fapt. Aceasta l-a druit unei mtui a mea, domnioara Fanshawe. Mtua mea a murit de curnd, iar lucrurile ei au intrat n posesia noastr. Printre ele se afl i acest tablou. Soiei mele i place mult tabloul, dar nu are contiina mpcat, i crede c s-ar cuveni s i-l returneze doamnei Lancaster. neleg, spuse domnul Eccles. Soia dumneavoastr este o persoan foarte cinstit. Niciodat nu poi ti ce simt persoanele n vrst fa de lucrurile lor. Poate s i-l fi dat cu plcere mtuii mele cnd a vzut c-l admir, dar cum mtua mea a murit la scurt timp dup ce a primit acest cadou, s-ar putea s par niel nedrept ca tabloul s treac n mini strine. Tabloul nu are o denumire anume. Reprezint o cas, undeva la ar. S-ar putea s fie casa vreunei familii care are legtur cu doamna Lancaster. Da, da, dar nu cred Se auzi o btaie n u, apoi intr un funcionar cu o hrtie pe care o puse pe birou, n faa domnului Eccles. Acesta i arunc ochii pe ea. Ah, da, acum mi amintesc. Da, cred c doamna arunc o privire spre cartea de vizit a lui Tommy de pe birou Beresford m-a sunat i am schimbat cteva cuvinte. Am sftuit-o s ia legtura cu Southern Counties Bank, filiala Hammersmith. Este singura adres pe care o am. Scrisorile adresate doamnei Richard Johnson pe adresa bncii sunt trimise mai departe prin grija bncii. Doamna Johnson este nepoata, cred, sau verioara ndeprtat a doamnei Lancaster i ea mi-a cerut s m ocup de toate formalitile pentru ca doamna Lancaster s stea la Sunny Ridge. M-a rugat s m interesez amnunit de condiiile de acolo, deoarece ea doar auzise din ntmplare de la o prieten de azilul sta. Ne-am interesat i pot s v asigur c am fcut-o cu mult grij. Se spune c e un azil foarte bun, i sunt sigur c ruda doamnei Johnson, doamna Lancaster. a petrecut acolo civa ani n care s-a simit foarte bine. Totui a plecat de acolo destul de subit, arunc Tommy. Da, aa cred. Doamna Johnson s-a ntors de curnd din Africa, unde ea i soul ei au stat muli ani. Parc n Kenya. Acum au alte aranjamente i se consider n stare s aib grij personal de ruda lor btrn. M tem c n-am tiin unde se afl n prezent familia Johnson. Am primit o scrisoare de la doamna Johnson n care mi mulumea i mi spunea c dac am s mai am nevoie s iau legtura cu ea s-i scriu pe adresa bncii, ntruct nu tie nc unde o s se stabileasc. M tem c asta este tot ce tiu, domnule Beresford. Atitudinea lui era blnd dar ferm. Nu trda nici o stnjeneal sau tulburare. Dar hotrrea din glasul lui era foarte clar. Apoi se nmuie puin.

n locul dumneavoastr nu mi-a face probleme, domnule Beresford. Sau doamna Beresford n-ar trebui s-i fac. Doamna Lancaster este o doamn btrn i, ca toate btrnele, uit. Probabil a uitat complet de tabloul pe care l-a druit. Are aptezeci i cinci, aptezeci i ase de ani, cred. La vrsta asta oamenii uit foarte repede, s tii. Ai cunoscut-o personal? Nu, nu ne-am ntlnit niciodat. Dar pe doamna Johnson? M ntlneam cu ea din cnd n cnd, cnd venea aici s m consulte n privina aranjamentelor pentru Sunny Ridge. Prea o femeie plcut, dinamic i foarte competent n domeniul afacerilor. Se ridic i spuse: mi pare ru c nu v pot fi ele folos, domnule Beresford. Era o punere pe liber amabil dar ferm. Tommy iei n Bloomsbury Street i se uit n jur dup un taxi. Pachetul pe care l ducea, dei uor, l stnjenea prin mrimea lui. Privi o clip la cldirea pe care tocmai o prsise. O cldire veche, o firm cu state vechi, absolut respectabil. Totul prea s fie n regul cu domnii Partingdale, Harris, Lokeridge i Partingdale, la fel i cu domnul Eccles. Nici un semn de alarm sau panic, nici o urm de nelinite sau neajutorare. n cri, gndi Tommy, menionarea numelui doamnei Lancaster ar fi atras o tresrire vinovat, o privire alarmat. Ceva care s trdeze c lucrurile nu erau n regul. Dar n via lucrurile preau s se ntmple altfel. Domnul Eccles apruse doar ca un om politicos, nevoit s-i mascheze suprarea de a fi irosit timpul ascultnd ntrebrile lui Tommy. n tot cazul, gndi Tommy, nu-mi place domnul Eccles. i aminti de unii oameni din trecut care, tot aa, nu-i plcuser. n majoritatea cazurilor bnuielile cci bnuielile erau i se confirmaser. Dar poate nu era vorba de bnuieli, ci de ceva mai simplu. Cnd la vremea ta ai de a face cu muli, capei un fel de sentiment care te ajut s-i citeti, exact la fel cum un negustor de antichiti recunoate dintr-un foc o pies valoroas, nainte de a avea prerea unui expert. La fel i cu tablourile. La fel i cu un casier de la banc ce primete o bancnot perfect falsificat. La el totul e n regul, gndi Tommy. nfiarea, vorba, i totui i agit mna spre un taxi care trecu n vitez pe lng el. Porcul! Ochii i se plimbar n susul i n josul strzii n cutarea unui taxi mai ndatoritor. Pe trotuar treceau puini oameni. Unii grbii, alii la pas, iar unul sttea i trgea cu coada ochiului la placa de alam de peste drum. Dup o scurt cercetare se ntoarse, i Tommy fcu ochii mari. Faa aceea i era cunoscut. l urmri cum se ndreapt spre captul strzii, se oprete, se ntoarce i vine napoi. n acel moment, din cldirea din spatele lui Tommy iei cineva i, n acelai timp, brbatul de pe cellalt trotuar grbi pasul, rmnnd totui n ritm cu cel care ieise din cldire. Privind n urma siluetei celui care prsise firma domnilor Partingdale, Harris, Lockeridge i Partingdale, Tommy fu aproape convins c era domnul Eccles. n acel moment un taxi ncetini i trase la marginea trotuarului. Tommy urc. ncotro? Tommy ezit un moment, uitndu-se la pachet. n clipa cnd s dea adresa, se rzgndi i spuse: Lyon Street 14. Un sfert de or mai trziu ajunsese la destinaie. Plti taxiul, cobor i sun. ntreb de domnul Ivor Smith. Cnd intr ntr-o ncpere de la al doilea etaj, un brbat care sttea la o mas cu faa spre fereastr se rsuci i rosti cu o uoar

uimire: Bun, Tommy, nu m ateptam s te vd. A trecut mult timp de cnd nu ne-am vzut. Ce faci aici? Ai trecut s-i vezi vechii prieteni? Din pcate nu doar pentru asta, Ivor. Bnuiesc c eti n drum spre cas dup conferin. Da. mi nchipui c a fost obinuita vorbrie. Nu s-a tras nici o concluzie i nu s-a spus nimic util. Chiar aa. O curat pierdere de timp. Tommy se aez, accept o igar i spuse: M ntrebam dac tii ceva ru despre un anume Eccles avocat la firma Partindale, Harris, Lockeridge i Partingdale. Ia te uita! exclama cel numit, Ivor Smith, ridicnd sprncenele. Ai dat undeva peste Eccles? Necazul e c nu tiu nimic despre el, spuse Tommv. i vrei s tii? Da. Hm. Ce te-a fcut s vii la mine? L-am vzut azi pe Anderson. Nu-l mai vzusem de mult, dar l-am recunoscut. inea pe cineva sub observaie. Cineva din cldirea din care tocmai ieisem. n cldirea aceea sunt dou firme de avocai i una de contabilitate. Firete, se poate s fi fost cineva de la oricare din firmele astea. Numai c omul pe care l-am vzut lund-o n josul strzii mi s-a prut a fi Eccles. i atunci m-am ntrebat dac nu cumva am norocul ca cel urmrit de Anderson s fie tocmai domnul Eccles. Hm. Ei bine, Tommy, ntotdeauna ai nimerit-o cu ghicitul. Cine e Eccles? Nu tii? N-ai nici o idee? Absolut nici una. Fr s intru n amnunte, am s-i spun c m-am dus la el pentru nite informaii despre o doamn btrn care a prsit de curnd un azil. Avocatul care s-a ocupat de toate formalitile a fost domnul Eccles. Se pare c a lucrat bine i eficient. Vroiam s-mi dea adresa ei. El spune c nu o are. S-ar putea foarte bine s nu o aib dei mira-m-a. El e singura posibilitate de a ajunge la ea. i vrei s-o gseti? Da. Dup cum sun, nu cred c am s-i fiu prea mult de folos. Eccles este un avocat cu renume, foarte respectabil, face bani frumoi, are clieni muli i extrem de respectabili, lucreaz pentru proprietari de terenuri, pentru militari i marinari n retragere, generali, amirali i alii ca ei. Este culmea respectabilitii. Din ce-mi spui tu, mi imaginez c tot ce face este strict legal se ncadreaz n lege. Da, dar voi v interesai de el, totui. Da, domnul Eccles ne intereseaz foarte mult, spuse Ivor Smith i oft. Sunt cel puin ase ani de cnd ne intereseaz. N-am fcut prea multe progrese. Foarte interesant, spuse Tommy. Te ntreb din nou. Cine este domnul Eccles? Vrei s spui, de ce l suspectm pe Eccles? Ei bine, ca s fiu scurt, l suspectm de a fi una din cele mai bune mini organizatoare a activitii infracionale din aceast ar. Activitate infracional? Tommy era surprins.

Oh da, da. Nu cap i spad. Nu spionaj, nu contraspionaj. Nu, activitate infracional pur i simplu. E un om care, att ct am putut descoperi pn acum, n-a nfptuit n viaa lui vreo infraciune. N-a furat niciodat nimic, nu i-a dat n petic cu nimic, n-a deturnat fonduri, nu avem nici o dovad mpotriva lui. Totui, ori de cte ori are loc un mare furt organizat l gsim, undeva n planul doi, pe acest domn Eccles care duce o via exemplar. ase ani, spuse gnditor Tommy. Poate chiar mai mult. Ne-a luat ceva timp ca s ajungem n miezul lucrurilor. Spargeri la bnci, furturi de bijuterii, tot felul de treburi care implic, sume mari de bani. Toate au urmat acelai tipar. Nu poi s nu te gndeti c au fost plnuite de aceeai minte. Cei care le-au dirijat i nfptuit n-au trebuit s plnuiasc nimic. Au fcut ceea ce li s-a spus, ceea ce li s-a ordonat, n-au trebuit s gndeasc. Altcineva era cu gndirea. i ce v-a dus la Eccles? Ivor Smith cltin gnditor din cap. Mi-ar lua prea mult s-i povestesc totul. El este un om care are o grmad de cunotine, o mulime de prieteni. Oameni cu care joac golf, oameni care i ntrein maina, firme care se ocup cu speculaiile la burs i care lucreaz pentru el. De asemenea, companii care desfoar afaceri cum nu se poate mai cinstite, afaceri n care este i el interesat. Planul este tot mai limpede, dar rolul lui n acest plan nu-i chiar att de limpede, cu excepia faptului c absena lui n anumite mprejurri este de-a dreptul izbitoare. De pild, are loc o mare spargere la o banc, plnuit cu isteime (i nu s-a cruat nici un efort, reine) i unde se afl domnul Eccles n momentul acesta? La Monte Carlo sau Zurich, sau chiar la pescuit de somoni n Norvegia. Poi s fii absolut sigur c oriunde are loc o aciune de acest gen n-ai s-l gseti pe domnul Eccles la mai puin de cteva sute bune de mile deprtare. Totui l suspectai? Da. Sunt foarte sigur c el e omul. Dar nu tiu dac-l vom prinde vreodat. Cel care a spat tunelul pe sub banc, cel care i-a dat n cap paznicului de noapte, casierul care a fost de la bun nceput n treaba asta, directorul de banc ce a furnizat informaii, ei bine, nici unul din oamenii tia nu-l cunoate pe Eccles, probabil nu l-au vzut niciodat. Este un lan lung i se pare c nimeni nu cunoate dect zaua imediat urmtoare. Vechiul i bunul plan al celulei? Mai mult sau mai puin, dar aici exist o gndire original. Vom prinde noi prilejul ntr-o zi. Cineva care n-ar trebui s tie ceva, va afla ceva. Ceva banal, nensemnat poate, dar ceva destul de puternic pentru a constitui o dovad. Este nsurat, are familie? Nu, nu i-ar fi asumat un asemenea risc. Locuiete singur cu o menajer, un grdinar i un lacheu-valet. Duce o via modern, tihnit i pot s jur c orice persoan i intr n cas ca oaspete este dincolo de orice bnuial. i nimeni nu se mbogete? Ai pus degetul pe ran, Tommy. Cineva ar trebui s se mbogeasc. Cineva ar trebui s fie vzut c se mbogete. Dar asta-i partea foarte iste aranjat. Ctiguri mari la cursele de cai, investiii n pachete de aciuni, toate lucrurile perfect normale, dar n care exist ansa de a face bani serioi prin noroc. Aparent, toate aceste tranzacii sunt curate. Exist o grmad de bani plasai n strintate n diverse ri i n diverse lucruri. E un concern mare i vast de fcut bani iar banii sunt n continu micare, trec dintr-un loc n altul. Ei bine, i urez noroc. Sper sa pui mna pe el.

Am s-o pun ntr-o zi, s tii. S-ar putea ca ceva s-l smulg din rutin. Ce ar putea s-l smulg? Pericolul, spuse Ivor. Ceva care s-l fac s simt c e n pericol, asta ne trebuie. S simt c cineva i-a luat urma. S devin nesigur. O dat nesigur, poate face un pas greit: Aa pui mna pe indivizii tia, s tii. Ia cel mai detept om din ci exist, un om care pune la punct planuri, sclipitoare i care n-a fcut niciodat o micare greit. n momentul n care un flecute ncepe s-l brie, va face sigur o greeal. Aa c am sperane. i acum, s auzim i povestea ta. S-ar putea s cunoti ceva ce ne-ar fi de folos. N-are nimic de a face cu lumea infractorilor e o bagatel. S-o auzim. Tommy i relat povestea fr cuvenitele scuze pentru banalitatea ei. tia c Ivor nu era omul care s dispreuiasc banalul. ntr-adevr, Ivor merse drept la inta care l adusese pe Tommy la el. i spui c soia ta, a disprut? Nu-i st n fire. Atunci, e treab serioas. Foarte serioas, pentru mine. mi imaginez. Am ntlnit-o o singur dat pe doamna ta. E iute. Da. Dac urmrete ceva, e ca ogarul la vntoare. N-ai fost la politie? Nu. De ce? Pi, n primul rnd c nu cred s fi pit ceva. Tuppence se descurc ntotdeauna. Doar c alearg dup orice iepure care se arat. S-ar putea s nu fi avut timp s anune. Mmm. Nu-mi prea place. Spui c era n cutarea unei case? Asta chiar ar putea fi interesant pentru c printre diferitele piste pe care le-am urmat, i care nu ne-au prea dus undeva, exist una care duce la nite agenii imobiliare. Agenii imobiliare? Tommy era mirat. Da. Agenii mici, obinuite, destul de mediocre, din orae de provincie din diferite pri ale Angliei, dar nici una foarte departe de Londra. Firma domnului Eccles face o mulime de afaceri cu i pentru agenii imobiliare. Uneori este avocatul cumprtorilor, alteori al celor ce vnd, i, n numele clienilor, angajeaz diverse agenii imobiliare. De multe ori ne-am cam mirat de ce. Nici una nu pare foarte profitabil, nelege Dar crezi c poate nsemna ceva sau poate duce la ceva, nu? Dac i aminteti, acum civa ani s-a dat o mare spargere la London Southern Bank. Ei bine, n cazul la a fost vorba de o cas de la ar o cas izolat. Acolo era locul de ntlnire al hoilor. Ei nu se prea vedeau pe acolo, dar n casa aceea era adus i depozitat marfa. Lumea din mprejurri a nceput s vorbeasc, ntrebndu-se cine erau oamenii ia care veneau i plecau la ore neobinuite. Diverse tipuri de maini soseau n toiul nopii i plecau iar. La ar, lumea e curioas. n sfrit, poliia a fcut o razie la faa locului, a gsit o parte din prad i a pus mna pe trei indivizi, dintre care unul a fost recunoscut i identificat. Ei bine, povestea a dus undeva? Nu prea. Tipii n-au vorbit, au fost bine reprezentai i aprai, au primit condamnri lungi la nchisoare, iar ntr-un an i jumtate au fost cu toii iar liberi ca psrile cerului. O evadare foarte inteligent pus la cale. Parc mi amintesc c am citit despre asta. Un brbat a disprut din sala

unui tribunal unde a fost adus de doi gardieni. Aa e. Totul a fost foarte inteligent pus la cale i s-au cheltuit sume enorme cu evadarea. ns prerea noastr este c oricine a fost cel care s-a ocupat de spargere, a fcut o greeal pstrnd casa prea mult timp, astfel nct s strneasc interesul lumii. Probabil c cineva s-a gndit c ar fi mai bine s achiziioneze mai multe locuine auxiliare, treizeci s spunem, n diferite locuri. Vin unii i iau o cas, mam i fiic, s spunem, sau o vduv, sau un ofier n retragere cu soia lui. Oameni linitii, cumsecade. Fac cteva reparaii la cas, cheam un instalator din localitate s schimbe evria, sau poate vreo firm din Londra pentru decorare, iar dup un an sau un an i jumtate apare ceva i ocupanii vnd casa i pleac s locuiasc n strintate. Ceva n genul sta. Totul e foarte firesc, fr probleme. Ct timp au deinut casa, aceasta a fost folosit n scopuri mai puin obinuite! Dar nimnui nu-i trece prin cap s suspecteze aa ceva. Vin prieteni n vizit, dar nu prea des. Doar din cnd n cnd. Poate ntr-o noapte un gen de aniversare nsoit de o petrecere la care iau parte cupluri trecute de prima tineree, sau n vrst. O mulime de maini care vin i pleac. S zicem c n rstimp de ase luni au loc cinci jafuri mari, dar de fiecare dat prada trece prin, sau e stocat, nu doar ntr-o cas, ci n cinci case diferite din cinci locuri diferite de la ar. Este doar o presupunere, drag Tommy, dar ne ocupm de ea. S zicem c btrna ta se descotorosete de un tablou reprezentnd o cas, i c acea cas are o semnificaie. i s mai zicem c tocmai asta este casa pe care soia ta a recunoscut undeva, i a dat fuga s vad ce-i cu ea. n acelai timp, s presupunem c cineva nu vrea ca aceast anumit cas s fie cercetat S-ar putea ca lucrurile s se lege, s tii. E cam exagerat. Oh, da, de acord. Dar trim vremuri ciudate n lumea noastr se petrec lucruri incredibile. II ntructva obosit, Tommy cobor din al patrulea taxi din ziua aceea i privi n jur. Taxiul l lsase ntr-un mic cul-de-sac care se strngea innd sub una din protuberanele lui Hampstead Heath. Acel cul-de-sac prea s fie o realizare artistic. Fiecare cas era total diferit de casa urmtoare. Aceasta n faa creia se afla prea s fie alctuit dintr-un atelier mare cu lucarne, iar lipit de el, pe una din pri, ceva ce prea s fie un mic ciorchine de trei camere. Nite scri joase vopsite ntr-un verde aprins nconjurau casa. Tommy deschise portia, o lu pe potec i, nevznd nici o sonerie, folosi ciocnelul. Neprimind rspuns, atept un pic, apoi btu din nou, de data asta mai tare. Ua se deschise att de brusc nct fu ct pe ce s cad pe spate. n prag sttea o femeie. Prima impresie a lui Tommy fu c era una din cele mai urte femei pe care le vzuse vreodat. Avea o fa mare i plat, doi ochi imeni de culori diferite, unul verde, cellalt cprui, o frunte nalt din care se nla ntr-un soi de tuf un pr dezordonat. Purta un halat purpuriu ptat cu lut, i Tommy observ c mna cu care inea ua era deosebit de frumoas. Oh, exclam ea. Avea glasul profund i destul de atrgtor. Ce e? Sunt ocupat. Doamna Boscowan? Da. Ce doreti? M numesc Beresford. A vrea s stm de vorb cteva clipe. Nu tiu ce s spun. Chiar trebuie? E ceva despre un tablou? Ochii i

fugir spre pachetul de sub braul lui Tommy. Da. Ceva ce are legtur cu un tablou al soului dumneavoastr. Vrei s-l vinzi? Am o grmad de tablouri ale lui. Nu mai vreau s cumpr nici unul. Du-l la o galerie, de art. Acum au nceput s le cumpere. Nu ari ca cineva care e nevoit s vnd tablouri. Oh, nu, nu vreau s vnd nimic. Lui Tommy i venea extrem de greu s stea de vorb cu aceast femeie aparte. Ochii ei priveau acum peste umrul lui n josul strzii, trdnd un interes special pentru ceva aflat la mare distan. V rog, spuse Tommy. A dori s-mi dai voie s intru. Este foarte dificil de explicat. Daca eti pictor, nu discut cu dumneata, spuse doamna Boscowan. Pictorii mi s-au prut ntotdeauna foarte plicticoi. Nu sunt pictor, E drept, nu ari. Ochii ei l msurar din cap pn-n picioare. Ari mai degrab a angajat civil. Pot intra, doamn Bascowan? Nu sunt sigur. Ateapt. nchise brusc ua. Tommy atept. Dup cteva minute ua se deschise din nou. Bun, spuse ea. Poi intra. l conduse pe o scar ngust ce ducea la etaj ntr-un atelier mare. ntr-un col al atelierului se afla silueta unei statui i, lng ea, diferite unelte. Ciocane i dli. De asemenea, un cap din lut. Tot locul arta de parc ar fi fost de curnd clcat de o band de huligani. Aici sus n-am nici o camer de stat, spuse doamna Boscowan. nltur cteva lucruri de pe un taburet i l mpinse spre el. Poftim. Ia loc i vorbete. Ai fost foarte amabil c m-ai primit. M ndoiesc, dar artai att de necjit. Te ngrijoreaz ceva, nu-i aa? Da. Aa mi-am zis i eu. Ce te ngrijoreaz? Soia mea, spuse Tommy, el nsui mirat de rspuns. Eti necjit din cauza soiei? Ei bine, nu-i nimic neobinuit n asta. Brbaii sunt mereu necjii clin cauza soiilor. Care-i problema a plecat cu altul sau i face de cap? Nu. Nici vorb de aa ceva. E pe moarte? Cancer? Nu. Singura problem e c nu tiu unde este. i crezi c eu a putea s tiu? Ei bine, dac crezi c i-o pot gsi, d-mi numele ei i cteva amnunte despre ea. Dar nu sunt sigur c am s vreau s-o fac, reine. Te avertizez. Slav Domnului c e mai uor de vorbit cu dumneavoastr dect credeam. Ce legtur are tabloul cu problema dumitale? E un tablou, nu? dup form, trebuie s fie. Tommy l desfcu. Este un tablou semnat de soul dumneavoastr, spuse el. Vreau s-mi spunei ce tii despre el. neleg. Ce anume vrei s tii? Cnd a fost pictat i unde se afla casa asta.

Pentru prima oar doamna Boscowan se uit la Tommy cu o uoar und de interes. Asta nu-i greu, spuse ea. Da, pot s-i spun. A fost pictat cam acum cincisprezece ani ba nu, cred c mult mai nainte. A fost unul din primele lui tablouri. Acum douzeci de ani, a spune. tii unde este locul, vreau s spun? Da, mi amintesc foarte bine. Drgu peisaj. ntotdeauna mi-a plcut. Podeul la boltit i casa Locul se numete Sutton Chancelor. E cam la apte sau opt mile de Market Basing. Casa e la vreo dou mile de Sutton Chancellor. Drgu cas. Izolat. Veni spre tablou, se aplec i l privi cu atenie. Ciudat, spuse ea. Foarte ciudat. Acum mi dau seama. Tommy nu prea ddu atenie cuvintelor ei. Cum se numete casa? ntreb el. Nu mai in minte. i-a tot schimbat numele, s tii. Nu tiu ce-a fost cu ea. S-au ntmplat cteva incidente tragice, parc, apoi cei care au luat-o dup aceea i-au pus alt nume. Cndva i se spunea Canal House, sau Canal Side. Pe urm a fost numit Bridge House, iar mai apoi Meadowside sau, sub cellalt nume, Riverside. Cine locuia acolo sau locuiete acum? tii cumva? Nu tiu. Cnd am vzut noi prima dat casa, locuiau n ea un brbat i o fat. De regul veneau la sfrit de sptmn. Cred c nu erau cstorii. Fata era dansatoare. Poate actri nu, cred c dansatoare. Balerin. Destul de frumoas dar tmpit. Redus, aproape debit mental. mi amintesc c William era foarte topit dup ea. A pictat-o? Nu. El pictat rar oameni. Uneori spunea c vrea s-i schieze, dar n-a fcut mare lucru n privina asta. Era mai tot timpul cu ochii dup fete. Cei doi locuiau acolo cnd soul dumneavoastr a pictat casa? Da, aa cred. Oricum, o parte din timp. Veneau doar n weekend-uri. Apoi a avut loc ruptura. S-au certat, cred, sau el a lsat-o i a plecat, sau ea l-a lsat i a plecat. Eu nu eram atunci acolo. Lucram la un grup statuar n Coventry. Dup aceea, n cas au rmas doar o guvernant i copilul. Nu tiu cine era fetia sau de unde venea, dar cred c de ea se ocupa guvernanta. Apoi presupun c s-a ntmplat ceva cu copila. Fie c guvernanta a dus-o undeva, fie c a murit. De ce te intereseaz oamenii care au locuit n casa aceea acum douzeci de ani? Mi se pare o tmpenie. Vreau s aflu tot ce se poate afla despre casa aceea, spuse Tommy. Vedei dumneavoastr, soia mea a plecat s o caute. Spunea c o vzuse cndva din tren. Aa e, calea ferat trece pe partea cealalt a podului. De acolo se poate vedea foarte bine casa. De ce vroia s-o gseasc? Tommy i explic pe scurt. Doamna Boscowan l privea cu ndoial. N-ai ieit dintr-un ospiciu, nu-i aa? l ntreb ea. Eliberat condiionat, sau cum i s-o fi spunnd. mi dau seama c aa trebuie s sune, dar treaba este foarte simpl. Soia mea a vrut s afle unde e casa asta i a cutat-o pe diverse trasee feroviare. Ei bine, cred c a gsit-o. Cred c s-a dus n locul acela Chancellor, parc? Sutton Chancellor, da. Era o palm de pmnt. Firete, la ora asta poate fi o aezare mare, sau chiar un orel turistic. Ar putea fi orice, spuse Tommy. A telefonat c se ntoarce i nu s-a ntors.

Iar eu vreau s tiu ce i s-a ntmplat. M gndesc c a nceput s se intereseze de casa aia i probabil probabil a dat de ceva periculos. Ce poate fi periculos n treaba asta? Nu tiu. Nici unul nu tiam. Eu nici nu credeam c ar putea fi ceva periculos, dar soia mea, da. Aa e firea ei. N-ai auzit sau n-ai cunoscut o anume doamn Lancaster acum douzeci de ani sau mai de curnd? Doamna Lancaster? Nu, nu cred. E un nume oarecare. Nu. Ce e cu doamna Lancaster? Ea a fost stpna tabloului. I l-a druit ntr-un gest de prietenie mtuii mele. Apoi a prsit destul de subit casa de btrni. Au luat-o rudele ei. Am ncercat s-i dm de urm, dar n-a fost uor. Cine a obinut informaiile, dumneata sau soia dumitale? Dumneata pari s fi rumegat o mulime de ipoteze, i eti destul de pornit, ca s zic aa. Da, putei spune i aa. Sunt destul de pornit i absolut degeaba. Asta ai vrut s spunei, nu? Presupun c avei mult dreptate. Nu, spuse doamna Boscowan. Glasul i se schimbase uor. N-a spune c degeaba. Tommy o privi ntrebtor. E ceva ciudat cu tabloul sta, spuse doamna Boscowan, Foarte ciudat. Mi-l amintesc foarte bine, s tii. mi amintesc majoritatea tablourilor lui William, dei a pictat att de multe. V amintii cui i-a fost vndut, dac a fost vndut? Nu, asta nu-mi amintesc. Da, cred c a fost vndut. La una din expoziiile lui s-a vndut o stiv de tablouri. Aproape toate. Dar la ora asta nu mai in minte cui i-a fost vndut, mi ceri prea mult. V sunt recunosctor pentru tot ce v-ai amintit. Nu m-ai ntrebat nc de ce am spus c e ceva ciudat cu tabloul pe care l-ai adus. Vrei s spunei c n-a fost pictat de soul dumneavoastr c l-a pictat altcineva? Oh, nu. William a pictat tabloul sta. Cred c n cataloage e trecut sub denumirea de Casa de lng canal. Dar nu e cum era. nelegi, e ceva n neregul cu el. Ce anume? Doamna Boscowan ntinse un deget murdar de argil i art un punct chiar sub podul ce se arcuia peste canal. Uite, spuse ea. Vezi? Acolo sub pod e legat o barc, nu-i aa? Da, rspunse Tommy uimit. Ei bine, cnd am vzut eu ultima dat tabloul, barca asta nu era acolo. William n-a pictat barca asta. Cnd tabloul a fost expus, nu exista nici un fel de barc. Vrei s spunei c cineva a pictat-o dup aceea? Da. Ciudat, nu-i aa? M ntreb de ce. La nceput m-a surprins s vd o barc acolo, ntr-un loc unde nu era nici o barc, apoi am vzut foarte bine c n-a fost pictat de William. El n-a pus-o nicicnd acolo. Altcineva a fcut-o. M ntreb cine? Se uit la Tommy. i m ntreb de ce? Tommy nu avea de oferit nici o soluie. Se uit la doamna Boscowan. Mtua Ada ar fi numit-o o zpcit, dar Tommy n-o judeca la fel. Avea un fel vag de-a vorbi, srind brusc de la un subiect la altul. Ceea ce spunea acum prea s nu

aib legtur cu ce spusese cu o clip n urm. Era genul de persoan care putea s tie mult mai mult dect avea chef s spun. i iubise brbatul, sau fusese geloas pe el, sau l dispreuise? Nici n vorbele ei, nici n purtarea ei nu gseai nici cel mai mic indiciu. ns avea senzaia c acea brcu legat sub pod i strnise nelinitea. Se ntreb deodat dac afirmaia ei era adevrat. Dup atia ani, chiar putea s in minte dac Boscowan pictase sau nu barca sub pod? Poate dac ar fi trecut doar un an dar, evident, trecuse mult mai mult de atunci. Iar barca o fcuse pe doamna Boscowan s se neliniteasc. Se uit din nou la ea i vzu c l privea. Ochii ei ciudai poposiser asupra lui nu ndrznei, ci doar ngndurai. Foarte, foarte ngndurai. Ce ai de gnd s faci acum? ntreb ea. Era o ntrebare uoar. Lui Tommy nu-i era deloc greu s tie ce vroia s fac. Disear plec acas s vd dac a sosit vreo veste despre soia mea. Dac nu, mine am s plec la Sutton Chancelor. Sper s-o gsesc pe soia mea acolo. Depinde, spuse doamna Boscowan. Depinde de ce? Doamna Boscowan se ncrunt. ngna, parc pentru sine: M ntreb unde e? Cine? Doamna Boscowan i luase ochii de la el. Acum i-i ntoarse iar. M refeream la soia dumitale, spuse i adug: Sper s fie bine. De ce n-ar fi bine? Spunei-mi, doamn Boscowan, e ceva n neregul cu locul acela cu Sutton Chancellor? Cu Sutton Chancellor? Cu locul? Reflect. Nu, nu cred. Nu cu locul. mi nchipui c v referii la cas. Casa asta de lng canal. Nu satul Sutton Chancelor. Oh, casa, spuse doamna Bloscowan. Era o cas cu adevrat bun. Destinat celor ce se iubesc, s tii, ndrgostiilor. Au locuit n ea ndrgostii? Uneori. Nu suficient de des, s tii. Dac o cas e construit pentru ndrgostii, ar trebui s fie locuit de ndrgostii. Nu s-o foloseasc altcineva ntr-un alt scop. Te prinzi foarte repede. Ai neles ce vroiam s spun, nu? O cas fcut pentru ceva, nu trebuie folosit pentru altceva. Nu-i va plcea. tii ceva despre oamenii care au locuit acolo n ultimii ani? Femeia cltin din cap. Nu, nu tiu nimic despre cas. Nu m-a interesat niciodat. Dar v gndii la ceva ba nu, la cineva? Da. Aici ai dreptate. M gndeam la cineva. Nu-mi putei vorbi despre persoana la care v gndeai? Nu prea e nimic de spus. Doar c, uneori, tii, te ntrebi unde se afl o persoan. Ce s-a ntmplat cu ea, sau cum a evoluat. Ceva n genul sta i flutur minile. Nu vrei o scrumbie afumat? ntreb pe neateptate. Scrumbie? Tommy era ocat. Din ntmplare am aici dou sau trei. M-am gndit c poate ar trebui s mnnci ceva nainte s prinzi trenul. Walterloo este gara. Pentru Sutton Chancellor, vreau s spun. nainte schimbai la Market Basing. Cred c i acum. Era o concediere. Tommy se supuse.

13. Albert i indiciile Tuppence clipi. Imaginea prea destul de ceoas, ncerc s-i ridice capul de pe pern, dar o durere ascuit o fcu s i-l lase la loc. nchise ochii. La un moment dat i deschise din nou i clipi iar. Recunoscu decorul. Sunt ntr-un salon de spital i spuse. Mulumit cu progresul de pn acum, nu mai ncerc nici o deducie. Era n spital i capul o sgeta. De ce era n spital i de ce o durea capul, nu tia. Accident? se ntreb Tuppence. n jurul paturilor se micau surori. Asta prea destul de firesc. nchise ochii i fcu un mic efort de gndire. Pe ecranul minii trecu imaginea tears a unei siluete n vrst n straie bisericeti. Tata? se ntreb cu ndoial Tuppence. Tata s fie? Nu-i putea aminti. Presupuse c da. Dar ce fac eu bolnav n spital? gndi Tuppence. Adic, sunt sor ntr-un spital, aa c s-ar cuveni s fiu n uniform. Uniform V.A.D. La un moment dat, o infirmier apru lng patul ei. Acum te simi mai bine, drag? ntreb sora cu un gen de fals voioie. E drgu, nu-i aa? Tuppence nu era foarte sigur c era drgu. Infirmiera spuse ceva despre o ceac drgu de ceai. Se pare c sunt pacient, i zise Tuppence cu o nuan de dezaprobare la adresa sa. Zcea nemicat, nviind n minte gnduri i cuvinte disparate. Soldai V.A.D. Asta-i, desigur! Sunt voluntar. Infirmiera i aduse ceai ntr-un fel de castronel i o susinu ct timp l bu. Capul ncepu s-o doar din nou. Sunt voluntar n V.A.D., asta sunt, rosti Tuppence tare. Infirmiera o privi mirat. M doare capul, adug Tuppence. Curnd n-o s te mai doar, spuse infirmiera. Lu castronelul, raportnd n trecere unei surori: Numrul 14, s-a trezit. Dar cam bate cmpii. A spus ceva? A spus c e voluntar n V.A.D. Sora pufni scurt, artndu-i astfel dispreul fa de pacientele lipite de importan care se credeau n V.A.D. O s vedem ce-i cu ea, spuse sora. Grbete-te, n-ai s umbli toat ziua cu castronul la n mn. Tuppence rmase pe jumtate adormit pe perne. Nu trecuse nc de stadiul n care gndurile i se plimbau dezordonate prin minte. Simea c aici s-ar cuveni s fie cineva, cineva pe care l cunotea foarte bine. Era ceva foarte ciudat cu spitalul sta. Nu era spitalul pe care l inea ea minte. Nu era cel n care lucrase ea ca infirmier. Era plin de soldai, i spuse Tuppence. Eu eram n secia de chirurgie i aveam n ngrijire rndurile A i B. Deschise ochii i privi din nou n jur. Hotr c nu mai vzuse pn acum spitalul sta, i c nu avea nici o legtur cu chirurgia. M ntreb unde e? n ce loc? ncerc s se gndeasc la nite locuri. Singurele care i veneau n minte erau Londra i Southampton. La cptiul ei i fcu apariia sora de gard. Sper c te simi un pic mai bine, spuse ea. M simt perfect, rspunse Tuppence. Ce e cu mine? Te-ai lovit la cap. mi nchipui c te doare, nu ?

M sgeteaz. Unde sunt? La Market Basing Roval Hospital. Tuppence analiz aceast informaie. Nu-i spunea absolut nimic. Un preot btrn, spuse ea. Poftim? Nimic special. Eu Nu am putut nc s-i trecem numele pe fia de observaie, spuse sora de gard. inea stiloul pregtit i se uit ntrebtoare la Tuppence. Numele meu? Da. Pentru dosar. Tuppence rmase tcut, gndindu-se. Numele ei. Care era numele ei? Ce tmpenie, se pare c l-am uitat, i spuse. i totui, trebuie s am un nume. Simi deodat o senzaie slab de uurare. Prin minte i trecu fulgertor chipul btrnului preot i spuse hotrt: Prudence. P-r-u-d-e-n-c-e? Chiar aa, spuse Tuppence. Aste-i prenumele. Numele? Cowley. C-o-w-l-e-y. M bucur c i-ai adus aminte, spuse sora i se ndeprt mulumit c-i ndeplinise sarcina. Tuppence se simea uor mulumit de sine. Prudence Cowley. Prudence Cowley din V.A.D., iar tatl ei era cleric n ntr-un vicariat de pe undeva, i era rzboi Ciudat, i spuse Tuppence, mi se pare c toate astea s-au ntmplat cndva, demult. ngn: Era bietul dumitale copil? Se ntreb dac ea fusese cea care rostise aceste cuvinte cndva, sau i le spusese altcineva. Sora se ntoarse. Adresa dumitale, spuse ea. Domnioara sau doamna Cowley? Ai ntrebat de un copil? Era bietul dumitale copil? Mi-a spus cineva asta sau eu i-am spus-o? n locul dumitale a mai dormi puin, drag, spuse sora. Se ndeprt ducnd informaiile obinute n locul corespunztor. Se pare c i-a revenit, domnule doctor, iar numele ei este Prudence Cowley. Dar pare s nu-i aminteasc adresa. Spunea ceva despre un copil. Bun, o mai lsm douzeci i patru de ore, spuse doctorul cu obinuitu-i aer nepstor. i revine destul de repede din oc. II Tommy se cznea s nimereasc cheia. nainte de a o gsi ua se deschise i Albert apru n prag. S-a ntors? ntreb Tomniy. Albert cltin ncetior din cap. N-a transmis o vorb, vreun mesaj telefonic, o scrisoare o telegram? Nimic, domnule. Absolut nimic. i nici altcineva. Au pus mna pe ea. Eu aa cred. Au pus mna pe ea. Ce dracu vrei s spui cu au pus mna pe ea? Asta-i din cauza crilor pe care le citeti. Cine a pus mna pe ea? tii la ce m refer. Banda. Care band?

Una din bandele alea care dau cu cuitul. Sau poate una internaional. Termin cu tmpeniile! spuse Tommy. tii ce cred eu? Albert l privi ntrebtor. Cred c e o mare nechibzuin din partea ei s nu ne trimit nici un cuvnt. Oh, neleg. Putei s-o luai i aa, dac asta v face s v simii mai bine. Lu pachetul din minile lui Tommy. Vd c ai adus napoi tablou. Da, am adus napoi tabloul cel sngeros. Mi-a folosit pn-n gard! N-ai aflat nimic despre el? Asta nu-i chiar adevrat. De aflat, am aflat ceva, dar nu tiu dac mi va folosi la ceva ce am aflat. N-a sunat dr. Murray sau domnioara Packard de la Sunny Ridge? Nu a sunat nimeni n afar de zarzavagiu care a spus c a primit nite andive frumoase. tie c doamna e nnebunit dup andive. Mereu o anun. ns i-am spus c, deocamdat, e ocupat. i adug: V-am luat un pui pentru cin. E extraordinar cum nu te poi gndi dect la pui, spuse Tommy nepoliticos. De data asta e unul din cei crora li se spune poussin. Are oasele scoase. S se strice! Sun telefonul. Tommy se ridic n grab i ajunse la el ntr-o clip. Alo Alo? O voce slab i ndeprtat vorbi: Domnul Thomas Beresford? Acceptai o tax invers de la Invergashly? Da. Rmnei pe fir. v rog. Tommy atept. Emoia i se potolise. Trebui s atepte ctva timp. Apoi se auzi un glas pe care l cunotea, un glas vioi i hotrt.. Era glasul fiicei sale. Alo, tu eti, tati? Deborah! Da. De ce gfi aa, ai alergat? Fiicele, gndi Tommy, ntotdeauna te critic. La vrsta mea uier puin, spuse el. Ce faci, Deborah? Foarte bine. Ascult, tati, am vzut ceva ntr-un ziar. Probabil ai vzut i tu. Ceva despre cineva care a avut un accident iar acum e la spital. i? Nu cred s fi vzut ceva de genul sta. Oricum, nu mi-a atras atenia. De ce? Ei bine, nu era ceva prea ru. Am presupus c a fost vorba de un accident de main, sau aa ceva. n articol se spunea c femeia cine o fi fost ea o femeie n vrst, i-a dat numele de Prudence Cowley, dar n-au reuit s-i afle adresa. Prudence Cowley? Adic Da. M-am m-am mirat. Asta e numele mamei, nu-i aa? Adic, a fost numele ei. Desigur. Mereu uit de Prudence. Vreau s spun c nici eu nici Derek nu-i spunem niciodat Prudence. Nici tu. Nu. E un nume care nu i se prea potrivete mamei tale. tiu c nu. Oricum, mi s-a prut destul de ciudat. Crezi c ar putea fi vorba de vreo rud de-a ei? S-ar putea. Unde era asta?

Parc ntr-un spital din Market Basing. Vroiau s tie mai multe despre ea. M-am ntrebat ei bine, tiu c e o prostie, exist atia oameni cu numele de Cowley i trebuie s fie o mulime de Prudence. Dar m-am gndit s sun i s m asigur c mama e acas i c e bine. Da, neleg, spune Tommy. neleg. Ei, tati, spune, e acas? Nu, nu o acas i nici nu tiu dac e bine sau nu. Ce vrei s spui? ntreb Deborah. Ce face mama? mi nchipui c tu ai fost la Londra, la una din conferinele tale secrete n care v amintii de trecut i brfii ca ntre brbai. Ai dreptate. M-am ntors ieri sear.. i ai descoperit c mama plecase sau tiai c e plecat? Hai, tati, spune-mi. Eti ngrijorat. tiu foarte bine cnd eti ngrijorat. Ce face mama? A pus ceva la cale, nu-i aa? Mi-a dori ca la vrsta ei s fi nvat s stea linitit i s nu mai fac nimic. Era ngrijorat, spuse Tommy. O nelinitea ceva care are legtur cu moartea mtuii Ada. Ce anume? Ceva ce i-a spus o btrn din azilul de btrne. A nceput s-i fac griji n privina acestei femei. I-a povestit mai multe lucruri, btrna, vreau s spun, iar mama ta a intrat la idei n legtur cu nite lucruri spuse de ea. Iar apoi, cnd ne-am dus s vedem ce facem cu lucrurile mtuii Ada, am descoperit c btrna prsise azilul destul de subit. Pare ceva normal, nu? A venit o rud i a luat-o. Asta pare i mai normal, spuse Deborah. De ce s-a precipitat aa mama? I-a intrat n cap c s-ar putea s i se fi ntmplat ceva btrnei. neleg. Spus pe leau, se pare c a disprut. Totul ntr-un mod foarte firesc. Aranjamente prin avocai, bnci i tot tacmul. Numai c n-am reuit s aflm unde e. Vrei s spui c mama s-a dus s-o caute pe undeva? Da. i nu s-a ntors cnd a spus c se ntoarce, adic acum dou zile, i n-ai auzit de ea? Nu. Pentru numele lui Dumnezeu, ar trebui s ai grij cum trebuie de mama, spuse cu severitate Deborah. Nici unul din noi n-am fost n stare s avem grij cum trebuie de ea, spuse Tommy. Nici tu, Deborah, dac tot veni vorba. La fel a fost cnd s-a dus la rzboi i a fcut o grmad de lucruri care nu erau treaba ei. Dar acum e altceva. Vreau s spun, acum e foarte btrn. Ar trebui s stea acas i s se ngrijeasc de ea. Bnuiesc c a ajuns s se plictiseasc. Asta trebuie s fie adevratul motiv. Market Basing Hospital ai spus? ntreb Tommy. Melfordshire. Cu trenul, cam la o or, o or i jumtate de Londra. Asta-i! Iar lng Market Basing e un sat numit Sutton Chancellor. Ce legtur are? E o poveste prea lung ca s i-o spun acum. Are legtur cu un tablou n care e pictat o cas lng un pod i un canal. N-am auzit prea bine, spuse, Deborah. Ce spuneai? Nu conteaz. Am s sun la Market Basing Hospital s mai aflu cteva

lucruri. Am sentimentul c e ntr-adevr mama ta. Cnd sufer un oc, oamenii i amintesc adesea la nceput lucruri care li s-au ntmplat n copilrie, i doar dup aceea revin ncet, ncet la prezent. Ea i-a amintit numele de domnioar. Se poate s fi avut un accident de main, dar nu m-a mira s-i fi dat cineva una n cap. Cam aa i se ntmpl mamei tale. i bag nasul peste tot. Te anun dac aflu ceva. Patruzeci minute mai trziu, n timp ce punea receptorul n furc, Tommy se uit la ceasul de mn i oft obosit. Albert i fcu apariia. Cum rmne cu cina dumneavoastr, domnule? ntreb el. N-ai mncat nimic, i mi pare ru s-o spun, am uitat de puiul la S-a fcut scrum. Nu vreau s mnnc nimic. Vreau s beau ceva. Adu-mi un whisky dublu. Vine, domnule. Dup cteva minute se ntoarse cu licoarea solicitat i i-o oferi lui Tommy care se tolnise n uzatul dar confortabilul su fotoliu. i acum, bnuiesc c vrei s auzi totul, spuse Tommv. De fapt, tiu cea mai mare parte din el, domnule, spuse Albert pe un ton uor de scuz. tii, nelegnd c e vorba de doamna, mi-am luat libertatea s ridic derivaia din dormitor. M-am gndit c n-o s v suprai, cum ar fi fcut doamna. Nu te condamn, spuse Tommy. De fapt, i sunt chiar recunosctor. Dac ar fi trebuit s ncep s explic S reluai totul, adic? Spitalul i doctorul i sora ef. Nu-i nevoie s-o lum de la capt, spuse Tommy. Market Basing Hospital, spuse Albert. N-a suflat o vorb despre asta. N-a lsat n urm adresa sau ceva de genul sta. Nu avea intenia ca asta s fie adresa ei. Din ct am aflat, probabil a fost nlturat ntr-un loc, undeva, printr-o lovitur n cap. Cineva a luat-o cu maina i a lsat-o undeva la marginea drumului, s par un accident banal, apoi a fugit. Adug: Trezete-m mine diminea la ase i jumtate. Vreau s-o iau din loc devreme. mi pare ru c vi s-a ars iar puiul n cuptor. L-am pus doar s stea cald i am uitat de el. D-i ncolo de pui, spuse Tommy. Mereu i-am considerat nite psri tmpite care nimeresc sub roile mainilor i se agit ca bezmeticele. ngroap mine cadavrul i f-i o nmormntare frumoas. Nu-i n pragul morii, nu-i aa, domnule? M refer la doamna. Obinuitele tale nchipuiri melodramatice! Dac ai fi ascultat ca lumea, ai fi auzit c i revine foarte bine, tie cine este sau a fost i unde se gsete, i au jurat s-o in acolo pn m duc eu s-o iau. Sub nici o form n-o s i se dea voie s se strecoare i s plece iar s fac prostete pe detectiva. Vorbind de detectivi..! Albert ezit, tuind uor. Nu mai vreau s vorbesc despre asta, spuse Tommy. Las-o balt. Apuc-te de contabilitate sau de grdinrit sau de orice altceva. M gndeam doar c aa, ca indiciu ; Ce-i cu indiciile? M gndeam i eu. De aici vin toate necazurile din via. Din gndit. Indiciile, repet Albert. Tabloul la, de pild. E un indiciu, nu? Tommy observ c Albert l agase pe perete. Dac tabloul indic ceva, ce credei c indic? Adic ce-i cu el? Trebuie

s nsemne ceva. M gndeam la scuzai-m c v spun D-i drumu, Albert. M gndeam la biroul acela. Birou? Da. Cel care a fost adus o dat cu msua i cele dou scaune i alte lucruri. Spuneai c e proprietatea familiei, nu-i aa? A aparinut mtuii Ada. Asta vroiam s spun, domnule. n locuri de genul sta se gsesc indicii. n birouri vechi. Antice. Posibil. tiu c nu era treaba mea i c n-ar fi trebuit s m bag, dar nu m-am putut abine. Ct ai fost plecat, vreau s spun. Trebuia s arunc o privire. Ce n birou? Da, doar s vd dac nu e vreun indiciu acolo. Vedei dumneavoastr, birourile vechi ca acesta au sertare secrete. Posibil, spuse Tommy. Ei, vedei? Putea s fie acolo un indiciu, ascuns, nchise n sertarul secret. Ideea nu e rea, spuse Tommy. Numai c din ct cunosc, mtua Ada nu avea nici im motiv s ascund lucruri n sertare secrete. Nu se tie niciodat, cnd e vorba de doamnele btrne. Le place s doseasc lucruri. Cum fac coofenele, de pild. Ar putea s fie un testament secret, sau ceva scris cu cerneal invizibil, sau o comoar! Regret, Albert, dar cred c am s te dezamgesc. Sunt ct se poate de sigur c n-ai s gseti nimic de genul sta n acel drgu vechi birou de familie care a aparinut cndva unchiul William. Altul care la btrnee a devenit scoros, pe lng c era surd ca o piatr i avea un temperament foarte ru. M-am gndit c nu fac nici un ru dac m uit, continu Albert, adugnd: Oricum trebuia curat. tii cum e cu lucrurile btrnilor. Tommy se gndi cteva clipe. i aminti c Tuppence i cu el se uitaser n fug prin sertarele biroului, le puseser coninutul n dou plicuri mari, i scoseser din sertarele de jos cteva sculuri de ln, o etol de catifea neagr i trei fee de pern frumoase pe care le puseser laolalt cu alte lucruri de dat. De asemenea, cnd se ntorseser se uitaser i prin hrtiile din plicuri. Nu gsiser nimic deosebit de interesant. Ne-am uitat prin sertare, Albert. Ne-a luat vreo dou seri. Cteva scrisori vechi destul de interesante, cteva bonuri pentru unc fiart i altele pentru fructe conservate, cteva cupoane de raie i alte lucruri datnd din timpul rzboiului. Nimic interesant. Da, dar astea sunt doar hrtii i nimicuri, aa cum ai spus. Lucruri pe care lumea le ine prin sertare. Eu m refer la ceva cu adevrat secret. tii, cnd eram bieandru, am lucrat ase luni la un negustor de antichiti l ajutam s falsifice lucrurile cnd era cazul. ns n felul sta am ajuns s aflu despre sertarele secrete. De regul se nscriu n acelai tipar. Exist trei sau patru tipuri bine cunoscute, pe care le modific din cnd n cnd. Nu credei c ar trebui s aruncai o privire, domnule? Vreau s spun, n-am vrut s m duc singur, ct nu erai aici. Ar fi fost o ndrzneal. Se uit la Tommy cu un aer de cine milog. Hai, Albert, ced Tommy. S mergem s ndrznim. O pies foarte drgu, gndi Tommy n timp ce sttea lng Albert i se uita la mostra de motenire de la mtua Ada. Bine pstrat, cu un lustru

frumos, dovedind ct de buni erau meteugarii de alt dat. Ei bine, Albert, d-i btaie. E distracia ta. Dar s nu faci vreo boroboa. Eu mereu am fost grijuliu, domnule. n primul rnd s lsm n jos partea din fa i s-o punem pe cele dou chestii care se trag. Aa, vedei, n felul sta placa vine jos i pe ea se aeza btrna doamn. Ce cutiu drgu de sidef pentru sugativ avea mtua dumneavoastr. Era n sertarul din stnga. Mai sunt i chestiile astea dou, spuse Tommy. Trase dou sertare verticale, puin adnci. Oh, astea! Poi pune hrtii n ele, dar n-au nimic secret. Locul cel mai obinuit e s deschizi dulpiorul din mijloc i acolo, la fundul lui, de regul e o adncitur mic, mpingi fundul i dai de un spaiu. Dar exist i alte metode i locuri. Biroul sta este genul care are un fel de cutie dedesubt. Care nu-i prea secret, nu-i aa? Doar mpingi spre spate o plac , Poanta e c arat exact cum te-ai ateptat s arate, mpingi placa spre spate i dai de un spaiu n care poi pune o grmad de lucruri pe care vrei s le mai pstrezi un pic. Dar asta nu e totul, cum ai fi nclinat s crezi. Pentru c, vedei, aici e o bucic de lemn, ca un mic pervaz. Iar de ea poi s tragi n sus, nelegei. Da, neleg. Poi s tragi n sus. Iar aici, chiar n spatele ncuietorii din mijloc, dai de o ascunztoare secret. Vedei? Dar nu e nimic n ea. Nu, spuse Albert, arat dezamgitor. Dar dac bgai mna n cavitatea aceea i o rsucii fie la dreapta, fie la stnga, vei gsi de fiecare parte cte un sertra. n partea de sus au o tietur semicircular, i dac o agai cu degetul i tragei uor spre dumneavoastr n timp ce fcea aceste remarci, Albert ajunse cu mna n ceea ce se putea numi o poziie de contorsionist. Uneori se nepenesc puin. O clip o clip iat-1! Degetul ndoit al lui Albert trase ceva dinuntru. l ag uor aducndu-l nainte, pn cnd sertraul strmt apru n deschiztur, Albert l scoase i l puse n faa lui Tommy cu aerul unui cine care-i aduce osul su stpnului. Ateptai o clip, domnule. E ceva aici, ceva nvelit ntr-un plic lung i subire. Acum s ne ocupm de partea cealalt. Schimb mna i repet operaiunea. La un moment dat, fu adus la lumin i al doilea sertra, care fu aezat lng primul. i aici e ceva, spuse Albert. Tot un plic sigilat pe care cineva l-a ascuns cndva aici: N-am ncercat s deschid nici unul n-a fi fcut una ca asta. Glasul lui era extrem de demn. Am lsat s-o facei dumneavoastr Dar eu spun c pot fi indicii. mpreun cu Tommy scoase plicurile din sertarele prfuite. Tommy lu nti un plic sigilat nfurat de jur mprejur cu o band elastic. Banda se desfcu imediat ce fu atins. Pare a fi valoros, spuse Albert. Tommy se uit la plic. Pe el era scris: Confidenial. Iat! spuse Albert. Confidenial. Asta e un indiciu. Tommy scoase coninutul plicului. Era o jumtate de foaie de caiet acoperit cu un scris mzglit i nglbenit. Tommv o ntoarse pe-o parte i pe alta, iar Albert se aplec peste umrul lui, respirnd greu. Reeta doamnei MacDonald pentru crema de somon, citi Tommy. Dat mie ca o favoare aparte. Se iau dou livre de somon tocat potrivit, o jumtate de

litru de smntn de Jersey, un pahar de vin cu coniac i un castravete proaspt. Se opri. Regret, Albert, sta e un indiciu care, fr ndoial, o s ne fac buni buctari. Albert scoase nite sunete ce exprimau dezgustul i dezamgirea. Nu conteaz, spuse Tommy. S-l ncercm pe cellalt. Urmtorul plic sigilat prea a fi unul de-a dreptul antic. Avea pe el dou sigilii de cear gri deschis, pe fiecare fiind reprezentat cte un trandafir slbatic. Mtua Ada a avut o imaginaie bogat, spuse Tommy. M atept la cum se prepar plcinta de carne. Tommy deschise plicul. Ridic din sprncene. Din plic czur zece bacnote de cinci lire mpturite cu grij. Nostim de subiri, spuse Tommy. Sunt din cele vechi, folosite pe vremea rzboiului. Hrtie de calitate. Probabil n ziua de azi nu mai sunt legale. Bani! rosti Albert. La ce-i trebuiau banii tia? Oh, asta-i puculia btrnelor, spuse Tommy. Mtua Ada a avut mereu o puculi. Cu ani n urm mi spunea c orice femeie ar trebui s aib o puculi cu cincizeci de lire n bancnote de cte cinci lire pentru cazuri pe care le numea ea urgene. Cad bine, presupun, spuse Albert. Nu cred c sunt absolut inutilizabile. Probabil se poate aranja sa le schimbi la banc. A mai rmas ceva. Plicul din cellalt sertar Acesta era mai grosu. Coninutul su prea s fie mai voluminos i pe el erau aplicate trei sigilii roii, cu aspect important. Pe plic, acelai scris de mn dezordonat ateniona: n eventualitatea morii mele, acest plic va fi trimis nchis avocatului meu, domnul Rockbury de la firma Rockbury & Tomkis sau nepotului meu Thomas Beresford. A nu se deschide de nici o persoana neautorizat. nuntru erau cteva foi scrise mrunt. Scrisul era urt, foarte coluros i pe ici pe colo aproape ilizibil. Tommy citi tare, cu destin greutate. Eu, Ada Fanshawe, scriu aici anumite lucruri de care am luat cunotin i care mi-au fost spuse de persoane care locuiesc n acest azil numit Sunny Ridge. Nu garantez c informaiile sunt corecte dar se pare c exist motive pentru a crede c aici au loc, sau au avut loc, activiti suspecte posibil criminale. Elizabeth Moody, o femeie prostu dar, dup prerea mea, demn de ncredere, declar c a recunoscut aici un bine-cunoscut criminal. Se poate ca printre noi s se afle la treab un otrvitor. Personal, prefer s rmn o persoan care nu-i pleac urechea la zvonuri, totui am s veghez. mi propun s scriu orice fapt de care am cunotin. Toat treaba poate fi o aiureal. Avocatul meu sau nepotul meu Thomas Beresford e rugat s fac cercetri amnunite Iat! exclam triumftor Albert. V-am spus eu! Asta-i un INDICIU! CARTEA A PATRA n care apar o biseric, nite ui la mansard i oameni 14. Exerciii de gndire Tot ce avem de fcut e s gndim, spuse Tuppence. Dup fericita reunire a familiei n spital, Tuppence fu predat n grija lui Tommy. n prezent, credincioasa pereche schimba impresii n camera de zi a celui

mai bun apartament al hotelului The Lamb and Flag din Market Basing. Ia nu te mai gndi, spuse Tommy. tii ce a spus doctorul nainte s-i dea drumul. Fr griji, fr efort mental, activitate fizic foarte redus totul luat cu uurelul. Ce altceva fac acum? ntreb Tuppence. Stau cu picioarele n sus i cu capul pe dou perne, nu-i aa? Ct despre gndire, gnditul nu e neaprat un efort mental. Nu fac matematic, sau studiez economia sau in contabilitatea casei. Gnditul e doar s stai confortabil i s-i lai mintea deschis pentru cazul n care ar putea s-i apar n ea ceva interesant sau important. n orice caz, nu m preferi stnd aici cu picioarele n sus dect s intru iar n aciune? E cert c nu vreau s te vd intrnd din nou n aciune, spuse Tommy. S-a terminat. nelegi? Trebuie s stai linitit la pat. Pe ct posibil, n-am s te scap din ochi pentru c nu am ncredere n tine, Tuppence. Perfect. Sfritul conferinei. Acum s gndim. S gndim mpreun. Nu te uita la ce-a spus doctorul. Dac ai tii ct tiu i eu despre doctori Las doctorii, faci ce-i spun eu. Perfect. Te asigur c n momentul de fa n-am nici un chef de vreo activitate fizic. Treaba e c trebuie s comparm nsemnrile. Deinem o grmad de date. Mai ru ca un talcioc. Ce nelegei prin date? Fapte. Tot felul de fapte. Extrem de multe fapte. i nu doar fapte. Zvonuri, apropouri, istorioare, brfe. Lucruri adevrate i lucruri neadevrate, lucruri importante i lucruri neimportante, toate ntr-o amestectur. Nu tiu de unde s ncepem. Eu tiu, spuse Tommy. Perfect. De unde ncepi? ncep cu lovitura n cap pe care ai primit-o. Tuppence reflect cteva clipe. Nu mi se pare c ar fi chiar un punct de plecare. Adic, sta e ultimul lucru care s-a ntmplat, nu primul. Pentru mine e primul, spuse Tommy. Nu vreau ca lumea s-i dea n cap soiei mele. i este un lucru real, nu o nchipuire. Un lucru adevrat care s-a ntmplat cu adevrat. Aici sunt de acord cu tine. Asta chiar s-a ntmplat, i mi s-a ntmplat mie, i nu uit. M tot gndesc la asta Adic, de cnd mi-am recptat puterea de a gndi. Ai vreo idee cine a fcut-o? Din pcate, nu. Eram aplecat asupra unei pietre de mormnt cnd poc! Cine putea s fie? Bnuiesc c cineva din Sutton Chancellor. i totui pare puin probabil. N-am prea vorbit cu nimeni. Vicarul? Nu putea fi vicarul. n primul rnd pentru c e un btrnel cumsecade. i n al doilea rnd pentru c n-ar fi avut destul putere. Iar n al treilea rnd, pentru c are o respiraie astmatic. Nu s-ar fi putut strecura n spatele meu fr s-l aud. Atunci, dac l elimini pe vicar Tu nu? Ba da, i eu. Dup cum tii, am fost i am vorbit cu el. E aici de muli ani i toat lumea l tie. Presupun c n-ar fi greu s te prefaci c eti un vicar blajin, dar asta o sptmn sau dou, nu zece sau doisprezece ani.

Ei bine, urmtoarea suspect ar fi domnioara Bligh. Nellie Bligh. Dei naiba tie de ce. Nu putea s cread c ncercam s fur o piatr de mormnt. Ai sentimentul c ar fi putut fi ea? Nu prea. Firete, are capacitatea. Dac vroia s m urmreasc i s vad ce fac, apoi s m trosneasc, ar fi fcut-o cu succes. i, asemeni vicarului, era la faa locului. Era n Sutton Chancellor, findu-se ba nuntru ba n afara casei ei, s fac ba una ba alta, i m-ar fi putut zri n cimitir, apoi, din curiozitate, s vin n vrful picioarelor, s m vad cercetnd piatra de mormnt, s nu-i convin din cine tie ce motiv ce fac i s m loveasc n cap cu unul din vasele de metal pentru flori sau ceva la ndemn. Dar s nu m ntrebi de ce. Nu vd motivul. Cine urmeaz, Tuppence? Doamna Cockerell, parc? Doamna Copleigh. Nu, nu putea fi doamna Copleigh. De ce eti att de sigur? Triete n Sutton Chancellor, putea s te fi vzut plecnd din cas i s te fi urmrit. Da, dar vorbete prea mult, spuse Tuppence. Nu prea vd ce are vorbitul cu treaba asta. Dac ai fi ascultat-o ca mine o sear ntreag, i-ai fi dat seama c o femeie care vorbete att, un torent constant i nonstop, nu poate fi totodat i o femeie de aciune! N-ar fi putut veni aproape de mine fr s vorbeasc n timpul sta ct o inea gura de tare. Tommy reflect asupra acestui aspect. Perfect, spuse el. n astfel de lucruri judeci bine, Tuppence. O excludem i pe doamna Copleigh. Cine mai e? Amos Perry, spuse Tuppence. sta e cel care locuiete la Canal House (Trebuie s-i spui Canal House pentru c mai sunt multe nume ciudate, i aa i s-a spus la nceput). Este soul vrjitoarei prietenoase. E ceva cam ciudat cu el. E un pic redus mintal i e un brbat puternic, i i-ar putea da oricui n cap dac ar vrea, i chiar cred c e posibil ca n anumite mprejurri s fi vrut dei nu prea tiu de ce ar fi vrut s m pocneasc pe mine. Oricum, e mai posibil s fi fost el dect domnioara Bligh care mi se pare a fi una din femeile alea obositoare, dinamice, care umbl de colo-colo punndu-i la treab pe enoriai i vrndu-i nasul peste tot. Nu e deloc genul care ar recurge la un atac fizic, dect poate dintr-un motiv emoional foarte puternic. Adug, nfiorndu-se uor: tii, am fost nspimntat de Amos Perry, cnd am dat ochii cu el prima dat. mi arta grdina lui. Am simit brusc c ei bine, c nu mi-ar plcea s m pun ru cu el sau s-l ntlnesc noaptea, pe un drum ntunecat. Am simit c era un om care n-ar fi vrut s fie violent, dar care putea fi violent dac ceva l scotea din fire. Perfect, spuse Tommy. Amos Perry. Numrul unu. i apoi, soia lui, adug ncetior Tuppence. Vrjitoarea prietenoas. Era cumsecade i mi-a plcut nu vreau s fie ea nu cred c a fost ea, dar cred c e amestecat n nite treburi Treburi care au legtur cu casa aceea. Vezi tu, sta e un alt punct. Tommy Noi nu tim care din toate astea este lucrul important Am nceput s m ntreb dac nu cumva totul se nvrte n jurul acelei case dac nu cumva casa e punctul central. Tabloul la Tabloul la nseamn ceva, nu-i aa Tommy? Trebuie s nsemne. Da, i eu cred c trebuie s nsemne ceva. Am venit aici ncercnd s-o gseasc pe doamna Lancaster dar nimeni de aici nu pare s fi auzit de ea. M ntreb dac lucrurile n-au apucat o cale greit dac doamna Lancaster nu e n pericol (pentru c eu nc sunt sigur c e n pericol) din cauz c era stpna tabloului. Nu cred c ea a fost vreodat

la Sutton Chancellor dar a primit, sau a cumprat un tablou cu o cas de aici. Iar tabloul acela nseamn ceva ntr-un fel, e o ameninare pentru cineva. Doamna Cacao doamna Moody i-a spus mtuii Ada c a recunoscut la Sunny Ridge pe cineva cineva legat de o activitate criminal. Cred c aceast activitate criminal are legtur cu tabloul, cu casa de lng canal i cu un copil care probabil a fost omort acolo Mtua Ada a admirat tabloul doamnei Lancaster iar doamna Lancaster i l-a druit i poate a vorbit despre el, de unde l-a luat, sau cine i l-a dat, i unde era casa Doamna Moody a fost eliminat pentru c recunoscuse clar pe cineva implicat ntr-o activitate criminal. Mai spune-mi o dat discuia pe care ai avut-o cu dr. Murray, spuse Tuppence. Dup ce i-a vorbit despre doamna Cacao, a continuat s-i povesteasc despre anumite tipuri de criminali, dndu-i exemple cazuri reale. Unul era cel al unei femei care condusese un azil de btrne mi amintesc c parc am citit ceva despre asta. Btrnele i donau banii pe care i aveau, iar apoi triau fericii acolo pn la moarte, bine hrnii i ngrijii, fr grija banilor. i erau foarte fericii doar c, de regul, ntr-un an mureau linitii n somn. Apoi lumea a nceput s intre la idei. A fost arestat i condamnat pentru crim Dar n-a avut nici o remucare, i chiar a protestat spunnd c tot ce fcuse fcuse din buntate i din mil pentru dragele btrne. Da. Aa e, dar nici eu nu-mi amintesc acum numele femeii. Asta nu conteaz, spuse Tuppence. Apoi a citat un alt caz. Cazul unei femei care lucra prin diferite case, ca buctreas sau menajer. Uneori nu se ntmpla nimic. Alteori aveau loc un gen de otrviri n mas. S-a presupus c era vorba de alimente otrvitoare. De fiecare dat simptomele erau foarte rezonabile. Unele persoane i reveneau. De obicei prepara sandviciuri pe care le punea la pachet i le ddea s le ia la picnic. Era foarte cumsecade i devotat i, de regul, cnd era vorba de o otrvire n mas, manifesta ea nsi nite semne i simptome de otrvire. Probabil le exagera efectul. Apoi pleca i se muta la alt familie, n cu totul alt parte a rii. Asta a inut civa ani. Aa e, da. Nimeni n-a fost n stare s neleag de ce o fcea. Cptase un fel de dependen sau devenise un obicei? Era pentru ea o distracie? Nimeni n-a tiut cu adevrat. Prea s nu fi avut niciodat un dinte mpotriva cuiva. S fi fost atins la bibilic? Da, asta trebuie s fi fost, spuse Tommy. Cea de-a treia a fost i mai ciudat. O franuzoaic. O femeie care suferea teribil de pe urma morii soului su i a copilului su. Era distrus i era un nger milostiv. Aa e, mi amintesc. i spuneau ngerul nu tiu crui sat. Givon sau ceva n genul sta. Se ducea la toi vecinii i i ngrijea cnd erau bolnavi. n special se ducea la copiii care erau bolnavi. i ngrijea cu devotament. Dar mai devreme sau mai trziu, aparent dup o revenire uoar, se mbolnveau i mai ru i mureau. i petrecea ore ntregi plngndu-i, se ducea la nmormntare i jelea i toi spuneau c nu tiau ce s-ar fi fcut fr ngerul care i ngrijise pe scumpii lor i fcuse tot ce putuse. De ce vrei s revezi toate astea, Tuppence? Pentru c m ntrebam dac nu cumva dr. Murray a avut un motiv s i le nire. Vrei s spui c a adunat.,. Cred c a adunat laolalt trei cazuri care sunt bine cunoscute, apoi le-a ncercat, ca pe-o mnu, s vad dac se potrivesc cuiva de la Sunny Ridge.

Cred c, ntr-un fel, vreunul s-ar putea potrivi. Domnioarei Packard i s-ar potrivi primul caz. Priceputa ef a unui azil. Tu chiar ai ceva cu femeia aia. Mie mi-a plcut mereu. A spune c oamenilor le plac criminalii, pn s se dovedeasc faptul c sunt criminali. Ei sunt precum escrocii sau arlatanii care arat ntotdeauna att de cinstii i par att de cinstii! A zice c toi criminalii par foarte cumsecade i miloi. n orice caz, domnioara Packard este foarte eficient i are toate mijloacele s cauzeze o frumuic moarte natural, fr s strneasc bnuieli. S-ar putea ca doamna Cacao s-o fi bnuit pentru c ea nsi era niel cnit i i nelegea pe cnii, sau poate c a mai dat cndva de ea. Nu cred c domnioara Packard ar avea vreun profit financiar de pe urma morii vreunei btrne. Nu se tie, spuse Tuppence. Ar putea exista o cale mai istea, nu s profii de pe urma tuturor deceselor. S faci doar o btrna sau dou, unele bogate, s-i lase o grmad de bani, dar s ai mereu cteva decese absolut naturale, de pe urm crora n-ai avut nimic de ctigat. Aa c, vezi, eu cred c dr. Murray s-ar fi putut, doar s-ar fi putut, s-i fi pus ochii pe domnioara Packard i s-i fi spus: Prostii, am nceput s inventez. Totui, gndul i s-a ntiprit n minte. Al doilea caz pe care l-a menionat s-ar putea potrivi cuiva din personalul casnic, sau buctresei, sau chiar vreuneia din infirmiere. Cineva angajat n locul respectiv, o femeie de etate, de ncredere, dar care are psric asta. Poate a avut ciud pe cineva, sau i-au plcut unele paciente de acolo. Aici nu putem merge mai departe cu ghicitul, pentru c nu cunoatem suficient de bine pe nimeni. i a treia? Cu cea de-a treia e mai greu, recunoscu Tuppence. Cineva devotat, dedicat cu trup i suflet. Poate doctorul a adugat cazul sta doar ca o msur de siguran, spuse Tommy, apoi adug: M gndesc la infirmiera irlandez. Cea drgu creia i-am dat etola de blan? Da, cea drgu care i plcea mtuii Ada. i foarte miloas, Prea att de ataat de toate btrnele, i i prea att de ru cnd mureau! Era foarte necjit cnd a vorbit cu noi, nu-i aa? Tu aa ai spus. Spunea c pleac, dar n-a prea vrut s ne spun de ce. Presupun c trebuie s fi fost o fire destul de sensibil. Infirmierele nu trebuie s fie prea miloase. Nu e bine pentru pacieni. Li se spune s fie detaate i eficiente i s inspire ncredere. Vorbete, infirmiera Beresford, o tachina Tommy. Dar s revenim la tablou, spuse Tuppence. S ne concentrm asupra tabloului. Mi s-a prut foarte interesant ce mi-ai spus despre doamna Boscowan. Pare interesant. Era interesanta. Cred ca cea mai interesanta persoana peste care am dat n afacerea asta. Genul de persoan care pare s cunoasc lucrurile, dar nu gndindu-se la ele. Era ca i cum tia ceva ce eu nu tiam despre locul sta, i probabil nici tu. Dar tia ceva. E ciudat ce-a spus despre barc, spuse Tuppence. Tabloul acela n-a avut iniial o barc. De ce crezi c acum are? Nu tiu. Era vreun nume pictat pe barc? Nu-mi amintesc s fi vzut dar nici nu m-am uitat foarte atent. Avea pe ea Waterlily.

Un nume foarte potrivit pentru o barc oare de ce mi amintete? Habar n-am. Iar ea era foarte sigur c nu soul ei a pictat barca aia Putea s-o fi pus pe urm. Ea spune c nu i era foarte convins. Mai e o posibilitate pe care n-am luat-o n calcul, spuse Tuppence. M refer la lovitura pe care am primit-o. Poate c cineva strin de sat m-a urmrit din Market Basing pn aici ca s vad dup ce umblu. Pentru c am intrat n toate ageniile imobiliare de acolo i am pus tot soiul de ntrebri. M-au mblmjit n privina casei. Au fost foarte evazivi. Mai evazivi dect ar fi fost normal. Acelai gen de evaziune de care m-am lovit cnd am ncercat s aflm unde plecase Lancaster. Avocai i bnci, un proprietar care nu putea fi contactat pentru c era n strintate. Acelai tipar. Au trimis pe cineva s-mi urmreasc maina, vroiau s vad ce fac, i la momentul potrivit mi-au dat la cap. i uite aa ajungem la piatra de mormnt din cimitir. De ce nu vroia cineva s m uit la vechile pietre de mormnt? Oricum erau drmate. Probabil vreun grup de biei care se amuz devastnd cabine telefonice s-au gndit s se distreze profannd mormintele. Spui c erau nite cuvinte pictate sau stngaci ncrustate? Da, fcute cu dalta, cred. Cine le-a scris n-a fcut treab bun. Numele, Lily Waters, i vrsta, apte ani. Asta se vedea bine. Apoi urmau frnturi de cuvinte Prea Oricine iar apoi nclca ctui de puin aceste i Millston. mi sun cunoscut. Ar trebui. Sunt clar din Biblie dar scrise de cineva care nu era prea sigur care erau cuvintele pe care vroia s le lase ca epitaf. Toat treaba e foarte ciudat. i de ce s-ar fi suprat cineva? ncercam doar s-i ajut pe vicar i pe srmanul om care ncerca s-i gseasc fetia disprut Uite, am ajuns iar la motivul copilului disprut. Doamna Lancaster vorbea de un biet copil zidit n spatele unui cmin, iar doamna Copleigh sporovia despre clugrie zidite i copii omori, i o mam care a ucis un prunc, i despre un amant, i un copil nelegitim, i o sinucidere Toate astea sunt poveti vechi i brfe i zvonuri i legende puse laolalt i fcute varz! n tot cazul, Tommy, exist un fapt concret nu un zvon sau o legend Adic? Din hornul cminului acestei Canal House a czut aceast ppu veche i rpciugoas. Ppua unui copil. Trebuie s fi stat mult, foarte mult acolo, acoperit de funingine i moloz. Pcat c n-o aveam, spuse Tommy. O am, rosti cu glas triumftor Tuppence. Ai adus-o cu tine? Da. M-a ocat, s tii. M-am gndit s-o iau i s o cercetez. N-a vrut-o nimeni. mi imaginez c familia Perry ar fi aruncat-o imediat. O am aici. Se ridic de pe divan, se duse la geamantan, rscoli puin, apoi aduse ceva nvelit ntr-un ziar. Uite-o, Tommy, privete-o. Tommy desfcu ziarul destul de curios. Scoase cu grij ppua rupt. Braele i picioarele i atrnau lli, iar zdrenele care i mai rmseser czur cnd Tommy le atinse. Corpul era fcut dintr-o piele subire umplut cu rumegu, dar acum era

scoflcit din cauz c pe ici pe colo rumeguul se scursese. n timp ce Tommy umbla cu ea, i umbla uor, abia atingnd-o, corpul se desfcu brusc ntr-o ran mare din care ncepu s curg rumegu i, o dat cu el, mici pietricele care se mprtiar care-ncotro pe podea. Tommy ncepu s le adune cu grij. Doamne Dumnezeule, i spuse el, Doamne Dumnezeule! Ce ciudat, e plin de pietricele. Crezi c-s bucele de drmturi de horn? O fi tencuial czut? Nu, spuse Tommy. Pietricelele astea erau n corp. Adunase ntre timp pietricelele cu grij, iar acum bg degetul n carcasa ppuii i mai scoase cteva. Se duse cu ele la fereastr i le rostogoli dintr-o mn n alta. Tuppence l urmrea nedumerit. Ce idee ciudat, s umpli o ppu cu pietricele, spuse ea. Ei bine, nu e chiar tipul obinuit de pietricele, A existat un foarte bun motiv pentru treaba asta. Ce vrei s spui? Uit-te la ele. Joac-te puin cu ele. Tuppence i lu din mn cteva. Nu-s dect pietricele, spuse ea. Unele destul de mari, altele micue. De ce eti att de emoionat? Pentru c ncep s neleg cum st treaba, Tuppence. Asta nu-s pietricele, fata mea, sunt diamante. 15. O sear la parohie Diamante! icni Tuppence. Uitndu-se de la el la pietricelele pe care le inea nc n mn, spuse: Aceste chestii prfuite, diamante? Tommy ddu afirmativ din cap. Acum treaba ncepe s aib sens, Tuppence. Totul se leag. Canal House. Tabloul. Atept s aud Ivor Smith de ppu. Are deja un buchet pregtit pentru tine, Tuppence. De ce? Pentru c l-ai ajutat s strng cercul n jurul unei mari bande de infractori! Tu i Ivor Smith al tu! mi nchipui s acolo ai stat toat sptmna asta, abandonndu-m n spitalul la scrbos tocmai cnd aveam nevoie de o conversaie sclipitoare i mbrbtare. Am venit practic n fiecare sear, n orele de vizit. Nu mi-ai povestit prea multe. Am fost atenionat de balaurul la de sor s nu te obosesc. Dar poimine vine aici Ivor n persoan, i vom avea o mic serat la parohie. Cine mai vine? Doamna Boscowan, unul din marii proprietari de pmnt, prietena ta domnioara Bligh, vicarul, firete, tu i cu mine i Ivor Smith. Care e numele lui adevrat? Din cte tiu, Ivor Smith. ntotdeauna c mi-ar fi plcut s v vd pe tine i pe Albert descoperind sertarele din biroul mtuii Ada. Tot meritul i aparine lui Albert. i-a nsuit bine leciile pe tema asta. A nvat totul de la un negustor de antichiti. Imagineaz-i! Mtua ta Ada lsnd un document secret asigurat cu

sigilii! n realitate, nu tia nimic, dar era gata s cread c la Sunny Ridge era cineva care era periculos. M ntreb dac tia c acel cineva era domnioara Packard. Asta-i doar ideea ta. O idee foarte bun dac ceea ce cutm noi e o band de infractori. Au nevoie de un loc drgu ca Sunny Ridge, respectabil i bine condus, cu un infractor competent care s-l conduc. Cineva cu o calificare corespunztoare pentru a avea acces la droguri ori de cte ori e nevoie de ele. Iar acceptnd c unele decese de acolo au fost foarte fireti, doctorul poate fi influenat s cread c toate sunt perfect n regul. Ai gsit rspuns la toate, dar de fapt ai uitat c adevratul motiv pentru care ai nceput s-o bnuieti pe domnioara Packard este c nu i-au plcut dinii ei. Ca s te mnnc mai bine, rosti gnditoare Tuppence. S-i spun ceva, Tommy S presupunem c tabloul sta tabloul casei de lng canal n-a aparinut niciodat doamnei Lancaster Dar tim c i-a aparinut. Tommy o privi lung. Nu, nu tim. tim c aa a spus domnioara Packard Domnioara Packard a fost cea care ne-a spus c doamna Lancaster i l-a dat mtuii Ada. Dar de ce Tommy se opri. Poate de asta doamna Lancaster a fost luat de acolo S nu ne spun c tabloul nu i-a aparinut, i c nu i l-a dat mtuii Ada. Cred c ideea e prea exagerat. Poate Dar tabloul a fost pictat n Sutton Chancellor Casa din tablou este o cas din Sutton Chancellor Avem motive s credem c acea cas este sau a fost folosit ca ascunztoare de ctre o asociaie criminal. E de crezut c n spatele acestei bande se afl domnul Eccles. Domnul Eccles a trimis-o pe doamna Johnson s-o ia pe doamna Lancaster. Nu cred c doamna Lancaster a fost vreodat n Sutton Chancellor, sau n Canal House, sau c a avut un tablou cu casa asta dei cred c a auzit pe cineva la Sunny Ridge vorbind despre ea pe doamna Cacao, poate? Aa c a nceput s trncneasc, ceea ce era periculos, astfel c a trebuit s fie ndeprtat. ntr-o zi, tot o gsesc eu! Reine vorbele mele, Tommv. II Ari grozav, doamn Tommy, dac mi dai voie s i-o spun, zise domnul Ivor Smith. Mi-am revenit complet, spuse Tuppence. Ce prostie din partea mea s m las dobort! Merii o medalie Mai ales pentru afacerea asta cu ppua. Cum ai dat de toate astea, zu c nu tiu! Ea e ogarul ideal, spuse Tommy. D-i s adulmece o urm i pornete ca din puc. Nu o s m inei la distan de ntrunirea din seara asta, nu? ntreb Tuppence bnuitoare. Categoric nu. O parte din lucruri au fost lmurite. N-am cuvinte s v spun ct de recunosctor v sunt amndurora. Mirosisem ceva n legtur cu aceast deosebit de ingenioas band de infractori care era autoarea unui numr fantastic de jafuri care au avut loc n ultimii cinci sau ase ani. Dup cum i-am spus lui Tommy cnd a venit s m ntrebe dac tim ceva despre domnul nostru

perfect ncadrat n legalitate, domnul Eccles, l bnuiam de mult, numai c nu era omul mpotriva cruia poi obine uor o dovad. E mult prea atent. Practic avocatura O meserie comun i autentic, cu clieni autentici Cum i spuneam lui Tommy, unul din aspectele importante era acest lan de case. Case autentice, respectabile, cu oameni autentici i respectabili locuind n ele un timp relativ scurt dup care plecau. Acum, mulumit dumitale, doamn Tommy, care ai descoperit treaba cu cminul i psrile moarte, am descoperit una din aceste case. Casa n care a fost ascuns o parte din marfa furat. Sistemul a fost foarte iste. Bijuteriile i alte chestii de genul sta erau schimbate pe diamante brute care erau ascunse, iar apoi cnd sosea timpul erau duse n strintate cu avionul sau cu brci de pescuit. Asta, desigur, cnd toat zarva strnit de furt se potolea. Ce e cu familia Perry? Sunt Sper c nu sunt amestecai n asta? Nu poi fi sigur, spuse domnul Smith. Nu, nu poi fi sigur. Mi se pare posibil ca doamna Perry, cel puin, s tie ceva; sau s fi tiut cndva. Vrei s spunei c chiar e una dintre infractori? Asta nu. Dar s-ar putea ca banda s-o fi avut cu ceva la mn. Cu ce? Ei bine, s nu spui nimnui, tiu c pot avea ncredere n discreia dumitale cnd e vorba de astfel de lucruri, dar poliia local a avut ntotdeauna bnuiala c soul ei, Amos Perry, ar fi putut fi cel responsabil de valul de crime crora le-au czut victime copiii cu muli ani n urm. Nu e foarte sntos la minte. Prerea medicilor a fost c putea foarte uor s fi fost cuprins de mania exterminrii copiilor. N-a existat niciodat vreo dovad direct, dar soia lui a fost poate exagerat de sritoare s-i asigure de fiecare dat un alibi solid. Dac-i aa, n-a fost greu pentru banda asta de oameni lipsii de scrupule s-o strng cu ua i s-o bage ca chiria n casa n care i ascundeau prada tiind c o s-i in gura. S-ar putea chiar ca ei s dein vreo prob incriminant la adresa soului ei. Dumneata i-ai cunoscut, doamn Tommy Cum i s-au prut? Ea mi-a plcut, spuse Tuppence. Cred c era ei bine, am catalogat-o ca o vrjitoare prietenoas care se ocup cu magia alb, nu neagr. i el? El m nspimnta. Dar nu tot timpul. Doar uneori. Prea s devin brusc uria i amenintor, ns doar pre de cteva minute. Nu-mi ddeam seama de ce mi era fric, dar mi era. Cum spuneai, probabil c simeam c nu era chiar ntreg la minte. O mulime de oameni sunt aa, spuse domnul Smith. i cel mai adesea nu sunt deloc periculoi. Dar parc poi s tii? Ce facem disear la parohie? Punem nite ntrebri. Ne ntlnim cu civa oameni. Aflm unele lucruri care vor spori numrul informaiilor de care aveam nevoie. Va fi i maiorul Waters acolo? Cel care i-a scris vicarului despre copil? Se pare c nu exist o asemenea persoan! n locul n care a fost nlturat vechea piatr de mormnt s-a gsit un sicriu un sicriu de copil, cptuit cu plumb i era plin cu marf furat. Bijuterii i obiecte din aur nsuite n urma unei spargeri date n apropiere de St. Albans. Scrisoarea ctre vicar avea ca scop s se afle ce se ntmplase cu mormntul. Distracia flcilor din localitate ncurcase lucrurile. III

mi pare att de ru, draga mea, spuse vicarul venind spre Tuppence cu minile ntinse. Da, am fost tare necjit cnd am aflat ce-ai pit, dup ce ai fost att de amabil i ai vrut s m ajui! Am considerat c e numai vina mea. N-ar fi trebuit s te las s umbli printre morminte, dei nu aveam nici un motiv s bnuiesc c o band de huligani Nu v mai necjii, vicare, rosti domnioara Bligh aprnd pe neateptate lng el. Sunt sigur c doamna Beresford tie c ntmplarea n-are nici o legtur cu dumneavoastr. A fost ntr-adevr foarte amabil c a dorit s v ajute, dar acum totul a trecut, i se simte bine. Nu-i aa, doamn Beresford? Categoric, spuse Tuppence, uor suprat c domnioara Bligh se pronuna cu atta siguran asupra sntii ei. Luai loc aici i punei-v o perni la spate, spuse domnioara Bligh. N-am nevoie de perni, spuse Tuppence, refuznd scaunul pe care domnioara Bligh, serviabil, l trase spre ea. Se aez n schimb pe un scaun cu sptarul drept i extrem de neconfortabil, de cealalt partea cminului. n ua din fa se auzi o btaie puternic i tresrir toi. Domnioara Bligh se grbi ctre ieire. Nu v deranjai, vicare, m duc eu, spuse ea. Te rog, eti foarte amabil. n holul de afar se auzir voci joase, apoi domnioara Bligh se ntoarse cu o femeie masiv mbrcat ntr-o chestie din brocart, iar n spatele ei venea un brbat foarte nalt i slab, cu o nfiare cadaveric. Parc e desprins din pnzele lui El Greco, gndi Tuppence. Sunt ncntat s v vd, spuse vicarul i se ntoarse. Permitei-mi s fac prezentrile. Sir Philip Starke, domnul i doamna Beresford. Domnul Ivor Smith. Ah! Doamna Boscowan. Nu v-am vzut de foarte muli ani. Pe domnul Beresford l-am cunoscut, spuse doamna Boscowan. Se uit la Tuppence. mi pare bine de cunotin. Am auzit c ai avut un accident. Da, acum m simt perfect. Prezentrile fiind terminate, Tuppence se aez la loc pe scaunul ei. Se simea mai obosit ca de obicei i i zise c poate din cauza loviturii primite. Sttea linitit, cu ochii pe jumtate nchii, cercetndu-i cu atenie pe toi cei din ncpere. Nu asculta ce se vorbea, doar privea. Avea sentimentul c unele din personajele dramei n care se implicase fr voia ei se aflau de fa i c putea s asiste la o scen dramatic. Lucrurile ncepuser s se nchege, formnd un nucleu compact. Sosirea doamnei Boscowan i a lui sir Philip Starke semna cu o tehnic regizoral prin care dou personaje, pn acum nedezvluite, sunt aduse pe neateptate n scen. Fuseser tot timpul acolo, n culise, dar nu pe scen. Erau implicai ntr-un anumit fel, aveau legtur cu toat povestea. De ce veniser n seara asta, aici? se ntreb Tuppence. i convocase cineva? Ivor Smith? Le ordonase s vin, sau doar le-o ceruse cu blndee? Sau i erau tot att de strini cum i erau ei? i spuse n gnd: Totul a nceput la Sunny Ridge, dar nu Sunny Ridge e adevratul miez al problemei. Problema a fost ntotdeauna aici, n Sutton Chancellor. Aici s-a ntmplat totul. i nu foarte de curnd, aproape sigur c nu de curnd. Cu mult n urm. Ceva ce nu avea nici o legtur cu doamna Lancaster dar n care a fost implicat fr s tie. Aadar, unde e acum doamna Lancaster? O strbtu un fior rece Poate e moart Dac era aa, nseamn c ea nsi dduse gre. Ea pornise pe urmele doamnei Lancaster, temndu-se c era ameninat de un pericol, ea se hotrse

s-o gseasc i s-o protejeze. Dar dac nu era moart? Atunci, o voi gsi! i zise Tuppence. Sutton Chancellor Aici se ntmplase dintr-un nceput ceva periculos. Casa de lng canal fcea parte din acel ceva. S fi fost ea centrul, sau centrul era Sutton Chancellor nsui? Un loc n care oamenii triser, la care veniser, l prsiser, din care fugiser, se evaporaser, dispruser i reapruser. Ca sir Philip Starke. Fr s ntoarc gtul, Tuppence i ndrept ochii spre sir Philip Starke. Nu tia nimic despre el, n afara celor ndrugate de doamna Copleigh n timpul monologului ei despre locuitorii satului. Un brbat linitit, un om nvat, botanist, industria, sau cel puin unul care deinea un pachet mare de aciuni n industrie. Prin urmare, un om bogat i un om care iubea copiii. Iat c iar se ntorcea la asta. Iari copii. Casa de lng canal, i pasrea din cmin i ppua care czuse din horn, pus acolo de cineva. O ppu care avea n corpul ei o mn de diamante profitul infraciunii. Asta era una din activitile unei mari bande de infractori. Dar exist infraciuni mult mai sinistre dect jafurile. Doamna Copleigh spusese: ntotdeauna mi-am imaginat c el s-ar fi putut s-o fi fcut. Sir Philip Starke criminal? Pe sub genele pe jumtate coborte, Tuppence l studie perfect contient c-l studiaz pentru a afla dac se potrivete n vreun fel cu concepia ei despre un criminal mai ales un uciga de copii. Se ntreb ci ani putea s aib. Cel puin aptezeci, poate mai mult. Un chip uzat, ascetic. Da, hotrt ascetic. O fa chinuit. i ochii aceia mari i ntunecai. Ochii lui El Greco. Corpul descrnat. De ce venise n seara asta aici? se ntreb ea. Ochii i alunecar spre domnioara Bligh. Sttea pe scaun cam fr astmpr, micndu-se din cnd n cnd s trag o mas mai aproape de cineva, s ofere o pernu, s schimbe poziia cutiei cu trabucuri sau a chibriturilor. Agitat, nelinitit. Se uita la sir Philip Starke. De fiecare dat cnd se destindea, ochii i se ndreptau spre el. Devotamentul de cine, se gndi Tuppence. Trebuie c a fost ndrgostit de el cndva. Poate nc mai este. Nu ncetezi s iubeti pe cineva doar pentru c ai mbtrnit. Unii oameni, ca Deborah i Derek, aa cred. Ei nu-i pot imagina c cineva care nu mai e tnr poate fi ndrgostit. Dar eu cred c ea cred c ea nc mai e ndrgostit de el, ndrgostit nebunete, fr speran. Cine a spus, doamna Copleigh sau vicarul, c n tineree a fost secretara lui i nc mai are grij de afacerile lui de aici? Ei bine, e destul de normal. Secretarele se ndrgostesc adesea de efii lor. Aa c s spunem c Gertrude Bligh l-a iubit pe Philip Starke. Ajut la ceva treaba asta? A tiut sau a bnuit domnioara Bligh c n spatele calmului de ascet al lui Philip Starke zcea ameninarea ngrozitoare a nebuniei? inea att de mult la copii! Chiar prea mult, mi ziceam, spusese doamna Copleigh. Nu o dat s-a ntmplat ca lucrurile s stea aa. Poate avea motiv s arate att de chinuit. Dac nu eti patolog sau psihiatru sau ceva de genul sta, nu cunoti nimic despre criminalii nebuni, gndi Tuppence. De ce s vrea s omoare copii? Ce i ndeamn la asta? Le pare ru dup aceea? Sunt dezamgii, sunt nefericii pn la disperare, sunt ngrozii? n momentul acela i ddu seama c privirea lui poposise asupra ei. Ochii lui i ntlnir pe ai ei prnd s-i transmit un mesaj. Te gndeti la mine, spuneau acei ochi.Da, e adevrat ce gndeti. Sunt un om hituit.

Da, asta l descria cu exactitate Era un om hituit. Tuppence i feri ochii. Privirea i se ndrept spre vicar. i plcea vicarul. Era un scump. Oare tia ceva? Se putea s triasc sau s fi trit n mijlocul unor nelegiuiri pe care nici mcar nu le-a bnuit vreodat. Poate c n jurul lui se petreceau lucruri de care habar n-avea, pentru c avea acea calitate, destul de tulburtoare inocena. Doamna Boscowan? Dar despre doamna Boscowan era greu s tii ceva. O femeie de vrst mijlocie, o personalitate, cum spusese Tommy, dar care nu exprima prea mult. Chiar n acel moment doamna Boscowan se ridic brusc de pe scaun. V deranjeaz dac m duc sus s m spl? ntreb ea. Oh, desigur. Domnioara Bligh sri n picioare. V conduc eu. Cunosc perfect drumul, spuse doamna Boscowan. Nu te deranja Doamn Beresford? Tuppence trsri uor. Am s-i art unde-i baia, spuse doamna Boscowan. Vino cu mine. Tuppence se ridic asculttoare ca un copil, dei n sinea ei nu vru s-o recunoasc. Dar tia c fusese chemat la ordine, iar cnd doamna Borscowan te chema la ordine, te suplineai. Doamna Boscowan ajunsese ntre timp n hol, iar Tuppence o urm. Doamna Boscowan ncepu s urce scrile Tuppence dup ea. Camera de oaspei e n vrful scrilor, spuse doamna Boscowan. E ntotdeauna pregtit. Din ea dai ntr-o baie. Deschise ua din capul scrilor, intr, aprinse lumina, iar Tuppence o urm. M bucur c te-am gsit aici, spuse doamna Boscowan. Speram s te gsesc. Eram ngrijorat pentru dumneata. Nu i-a spus soul dumitale? Am neles c i-ai spus ceva. Da, eram ngrijorat. nchise ua n urma lor, dnd astfel impresia unei discuii particulare, ntre patru ochi. Ai considerat, ct de ct, c Sutton Chancellor eu un loc periculos? ntreb Emma Boscowan. Pentru mine a fost periculos, spuse Tuppence. Da, tiu. Noroc c n-a fost mai ru, dar atunci da, cred c neleg. Dumneavoastr tii ceva, spuse Tuppence. tii ceva despre toate astea, nu-i aa? ntr-un fel da, ntr-un fel nu. tii, unii au instincte, senzaii, presimiri, ca s le zic aa. Iar cnd acestea se dovedesc a fi adevrate, e ngrozitor. Toat afacerea asta cu banda de infractori pare att de ieit din comun! Pare s nu aib nimic de a face cu Se opri brusc. Vreau s spun, e doar unul din lucrurile care se petrec Care s-au petrecut ntotdeauna. Dar acum sunt foarte bine organizate, ca nite afaceri. N-au nimic periculos n ele, s tii. Periculoas e cealalt parte, cea criminal. Totul e s tii unde e pericolul i cum s te fereti de el. Dumneata trebuie s ai mare grij, doamn Beresford, vorbesc serios. Eti una din acele persoane care dau buzna n anumite lucruri, ceea ce e periculos. Mai ales aici. Tuppence spuse ncetior: Mtua mea, sau mai bine zis a lui Tommy cineva din azilul n care a murit i-a spus c acolo exista un criminal. Emma ddu ncet din cap. n azilul acela au avut loc dou decese care doctorului i se par suspecte, spuse Tuppence. De la asta ai pornit?

Nu, de la ceva ntmplat mai nainte. Dac ai timp, vrei s-mi povesteti repede dar foarte repede, cci am putea fi ntrerupte de cineva de la care fapt petrecut n azilul acela de btrne ai pornit? Da, am s v spun foarte repede. Tuppence i depn n grab povestea. neleg, spuse Emma Boscowan. i nu tii unde e acum btrna aceea, doamna Lancaster? Nu, nu tiu. Crezi c e moart? Cred c ar putea fi. Din cauz c tia ceva? Da. tia ceva. Ceva despre o crim. Despre un copil care probabil a fost omort. Cred c aici ai luat-o pe o pist greit, spuse doamna Boscowan. Eu cred c a fost o ncurctur cu copilul, adic btrna a ncurcat lucrurile. A ncurcat copilul cu altcineva care a fost omort. Bnuiesc c e posibil. Btrnii ncurc lucrurile. Dar aici a existat un uciga de copiii neprins, nu-i aa? Sau cel puin aa mi-a spus femeia care m-a gzduit. Da, prin prile astea au fost omori civa copii. Numai c asta s-a ntmplat foarte demult, s tii. Nu tiu cnd anume, i cred c nici vicarul nu tie. Pe atunci nu era aici. Dar domnioara Bligh era Da, ea trebuie s fi fost aici. Pe atunci trebuie s fi fost foarte tnr. A fost mereu ndrgostit de sir Philip Starke? Ai observat i dumneata? Da, aa cred. Un devotament dus pn la idolatrie. i William, i eu ne-am dat seama de asta cnd am venit prima oar aici. Ce v-a fcut s venii prima oar aici? Ai locuit la Canal House? Nu, n-am locuit niciodat acolo. Lui i plcea s picteze case. A pictat-o de cteva ori. Ce s-a ntmplat cu tabloul pe care mi l-a artat soul dumitale? L-a dus napoi acas. Mi-a povestit ce i-ai spus despre barc despre barca numit Waterlily pe care nu soul dumneavoastr a pictat-o Da. N-a fost pictat de soul meu. Ultima dat cnd am vzut tabloul, nu era nici o barc. A adugat-o cineva. i i-a spus Waterlily Iar un om care nu exist, maiorul Waters, a scris despre mormntul unui copil un copil pe nume Lilian dar n mormntul respectiv nu era ngropat nici un copil, doar un sicriu de copil plin cu prada provenit dintr-un mare jaf. Barca pictat trebuie s fi fost un mesaj un mesaj prin care se spunea unde e ascuns, prada. Totul pare s se lege cu crima Da, pare Dar nu poi fi sigur ce Emma Boscowan se ntrerupse brusc. Spuse repede: Auzi-o c vine dup noi. Intr repede n baie. Cine? Nellie Bligh. Intr n baie i trage zvorul. Chiar c-i o bgrea, spuse Tuppence disprnd n baie. Domnioara Bligh deschise ua i intr vioaie i ndatoritoare. Oh, sper c ai gsit tot ce aveai nevoie, spuse ea. Erau prosoape curate i spun, da? Doamna Copleigh vine i are grij de vicar, dar eu trebuie s vd dac face lucrurile cum trebuie. Doamna Boscowan i domnioara Bligh coborr scrile mpreun. Cnd

ajunser la ua salonului, Tuppence le prinse din urm. Cnd intr n camer, sir Philip Starke se ridic i i inu scaunul, apoi se aez lng ea. Stai bine, doamn Beresford? Da, mulumesc, spuse Tuppence. Stau foarte bine. mi pare ru s aud c ai avut un accident, spuse el cu un glas care avea un farmec vag, dei pe undeva se asemna cu un glas de stafie, un glas venit ca de departe, fr rezonan, totui cu o ciudat profunzime. n ziua de azi au loc attea accidente e tare trist. Ochii lui zboveau pe faa ei i Tuppence i zise: M studiaz la fel cum l-am studiat i eu. Arunc o privire rapid spre Tommy, dar Tommy discuta cu doamna Boscowan. Ce v-a fcut s venii la Sutton Chancellor, doamn Beresford? Oh, cutm o cas la ar pentru cndva, spuse Tuppence. Soul meu era plecat la o conferin, i m-am gndit s dau o tur doar s vd cum stau lucrurile, care e preul, i chestii de genul sta. Am auzit c ai fost i v-ai uitat la casa de lng podul de pe canal. Aa e? Da, am fost. O mai vzusem din tren. Are un aspect foarte atrgtor pe dinafar. Da. Totui, a zice c i exteriorul ar avea nevoie de reparaii serioase, mai ales la acoperi. Cealalt parte nu-i prea atrgtoare, nu-i aa? Nu. Mi se pare un mod ciudat de a mpri o cas. Ideile oamenilor difer, spuse sir Philip Starke. N-ai locuit niciodat acolo, nu? Nu, n-am locuit. Casa mea a ars acum muli ani. A mai rmas totui o parte din ea. Cred c ai vzut-o, sau vi s-a vorbit de ea. E deasupra parohiei, puin mai la deal. Sau, cel puin, pe aici i se spune deal. Nu e dect o movil. Casa a fost construit de tatl meu pe la 1890. O cldire semea. Creneluri gotice, un aer de Balmoral. Arhitecii notrii de azi admir destul de mult stilul sta, dei acum patruzeci de ani strmbau din nas. Avea tot ce se presupunea c trebuie s aib o cas de domn. O camer de biliard, o camer pentru diminea, un salon al doamnelor, o sufragerie uria, o sal de bal, cam paisprezece dormitoare, i un personal care numra cndva, sau aa mi nchipui eu, paisprezece persoane. Vorbii ca i cum nu prea v-a plcut. Nu mi-a plcut niciodat. Pentru tatl meu am fost o dezamgire. El era un industria de succes. Spera s-i calc pe urme. Nu i-am clcat. S-a purtat foarte bine cu mine. Mi-a asigurat un venit mare, sau alocaie cum i se spune, i m-a lsat s-mi urmez drumul. Am auzit c erai botanist. Asta era una din marile mele destinderi. Umblam dup flori slbatice, mai ales n Balcani. Ai fost n Balcani s cutai flori slbatice? E un loc minunat pentru ele. Sun frumos. Apoi v ntorceai s locuii aici? N-am mai locuit aici de foarte muli ani. De fapt, nu m-am mai ntors s locuiesc aici de la moartea soiei mele. Oh! rosti Tuppence uor stingherit. mi mi pare ru. A trecut mult de atunci. A murit nainte de rzboi. n 1938. Era o femeie foarte frumoas. Mai avei nc n casa de aici tablouri ale ei? Nu, casa e goal. Toat mobila, tablourile i celelalte lucruri au fost

scoase i depozitate. Au mai rmas doar un dormitor, un birou i o alt camer de zi pentru cnd vine agentul meu, sau eu nsumi dac am de rezolvat o problem de afaceri aici. Nu v-ai gndit s-o vindei? Nu. Exist nite zvonuri despre dezvoltarea regiunii. Nu tiu. Nu c a avea ceva de gnd n privina asta. Tatl meu spera s pun pe picioare un fel de domeniu feudal. Eu urma s-l preiau de la el, copiii mei de la mine, i aa mai departe. Fcu o pauz, apoi spuse: Dar Julia i cu mine n-am avut copii. Oh, neleg, spuse moale Tuppence. Aa c n-am pentru ce s vin aici. De fapt, nici n-o prea fac. Dac e nevoie de ceva, se ocup Nellie Bligh n locul meu. Zmbi n direcia ei. A fost cea mai grozav secretar, nc se mai ocup de afacerile mele, sau de tot ce e n genul sta. Nu venii aici i totui nu vrei s vindei? ntreb Tuppence. Am un motiv foarte serios s nu vreau, rspunse Philip Starke. Un surs flutur peste trsturile lui austere. Poate c, la urma urmelor, chiar am motenit ceva din simul de afacerist al tatlui meu. Pmntul i sporete ncontinuu valoarea. Este o investiie mai bun dect banii pe care i-a lua dac a vinde domeniul. ntr-o zi, cine tie, pe locul sta vom avea un ora mare. i atunci vei fi bogat. Atunci voi fi chiar mai bogat dect sunt acum, spuse sir Philip. Iar acum sunt destul de bogat. Ce facei majoritatea timpului? Cltoresc, am afaceri la Londra. Am acolo o galerie de art. Sunt pe cale s devin un negustor de art. Toate chestiile alea sunt foarte interesante. i ocup timpul pn n momentul cnd simi pe umr o mn i un glas i spune: Ia-i adio. Nu vorbii aa, spuse Tuppence. M nfioar. N-avei de ce s v nfiorai, doamn Beresford. Cred c vei avea o via lung, i nc una fericit. Da, n prezent sunt foarte fericit, spuse Tuppence. Presupun c am s am parte de toate durerile i beteugurile de care au parte btrnii. Surzenie i orbire i cte altele. Probabil nu le vei da atta atenie cum credei acum. Nu vreau s fiu deplasat, dar dai-mi voie s v spun c dumneavoastr i soul dumneavoastr prei foarte fericii mpreun. Oh, suntem, spuse Tuppence. Cred c nimic n via nu-i mai important ca o csnicie fericit, nu-i aa? n clipa urmtoare i dori s nu fi rostit cuvintele acelea. Cnd se uit la brbatul din faa ei, despre care credea c fusese att de ndurerat de moartea soiei lui, i poate mai era nc, i fu i mai ciud pe ea. 16. Dimineaa urmtoare Era dimineaa de dup ntrunire. Ivor Smith i Tommy i ntrerupser conversaia, se uitar unul la altul, apoi la Tuppence. Tuppence privea fix grtarul cminului. Prea cu minte dus departe. Unde am ajuns? ntreb Tommy. Oftnd, Tuppence se desprinse din gnduri i se uit la cei doi brbai.

Mie nc mi se pare c totul se leag, spuse ea. Ce-a fost cu ntrunirea de asear? De ce s-a inut? Ce a nsemnat totul? Se uit la Ivor Smith. Presupun c pentru voi doi a nsemnat ceva. tii unde ne aflm? Eu n-a merge pn aici, spuse Ivor. Nu cutm acelai lucru, nu-i aa? Nu chiar, spuse Tuppence. Cei doi o privir ntrebtor. Perfect, spuse Tuppence. Sunt o femeie care am o obsesie. Vreau s-o gsesc pe doamna Lancaster. Vreau s fiu singur c e bine. Vrei mai nti s-o gseti pe doamna Johnson. Pn n-o gseti pe doamna Johnson, n-ai s-o gseti niciodat pe doamna Lancaster. Doamna Johnson. Da, m ntreb Dar presupun c partea asta nu v intereseaz, i spuse ea lui Ivor Smith. Ba da, doamn Tommy, m intereseaz foarte mult. i cum rmne cu domnul Eccles? Ivor zmbi. Cred c domnul Eccles i va primi curnd rsplata, spuse el. Totui, n-a paria pe asta. E un om care i terge urmele cu o ingeniozitate incredibil. ntr-att nct te face s crezi c chiar n-a existat nici o urm. Apoi adug n surdin, ngndurat: Un mare conductor. Planurile lui sunt magistral gndite. Asear ncepu Tuppence, i ezit. Pot s pun cteva ntrebri? Pune-le, spuse Tommy. Dar nu miza pe faptul c ai s primeti vreun rspuns satisfctor de la Ivor. Sir Philip Starke, spuse Tuppence. Ce amestec are el n toate astea? Nu pare s fie tipul criminalului dect poate a fost genul care Se opri, nghiindu-i referirea la cele spuse de doamna Copleigh privind ucigaii de copii. Sir Philip Starke este o surs valoroas de informaii, spuse Ivor Smith. Este cel mai mare latifundiar de prin prile astea ca i din alte pri ale Angliei. Din Cumberland? Ivor Smith o privi ptrunztor. Cumberland? De ce pomeneti de Cumberland, doamn Tommy? Ce tii despre Cumberland? Nimic, rspunse Tuppence. Nu tiu de ce mi-a venit n minte. Se ncrunt, artnd mirat. i un trandafir pestri, alb cu rou, pe faada unei case unul din acei trandafiri de mod veche. Cltin din cap. Sir Philip e stpnul lui Canal House? El stpnete pmntul stpnete cea mai mare parte a pmntului de aici. Da, aa spunea asear. Prin el am aflat o mulime de lucruri despre concesiunile i arendrile care au eludat cu iscusin legea, folosindu-se tocmai portiele legale.. Ageniile imobiliare din Market Square, la care m-am dus E ceva necurat cu ele, sau doar mi-am nchipuit eu? N-au fost nchipuiri. O s le facem o vizit n dimineaa asta. O s le punem nite ntrebri destul de stnjenitoare. Bun, spuse Tuppence. Ne-am descurcat frumuel. Am lmurit marele jaf al unui oficiu potal din 1965, i furturile din Albury Cross, i afacerea trenului potal irlandez. Am gsit o parte din prad. i-au amenajat n casele alea nite locuri foarte iste gndite.

n una au instalat o baie nou, n alta un apartament de serviciu ale crui camere erau puin mai mici dect s-ar fi cuvenit s fie, furniznd astfel o ascunztoare interesant. Oh, da, am descoperit o mulime de lucruri. Dar cum rmne cu oamenii? ntreb Tuppence? M refer la oamenii care au gndit toat treaba asta, sau au dirijat-o n afar de domnul Eccles, vreau s spun. Trebuie s fi existat i alii care aii tiut ceva. Da. Au fost doi. Unul care avea un club de noapte, chiar lng M1. I se spunea Fericitul Hamish. Alunecos ca un ipar. i o femeie creia i se spunea Kate ucigaa dar asta a fost acum mult timp n urm una din cei mai interesani criminali ai notri. O fat frumoas, dar cu un echilibru mental ndoielnic. Au eliminat-o se poate s fi devenit un pericol pentru ei. Era un concern strict de afaceri se ocupa de marfa furat, nu de crime. Iar Canal House era una din ascunztorile lor? ntr-o vreme i se spunea Ladymead. A avut o grmad de nume la viaa ei. Presupun c doar pentru a complica lucrurile, spuse Tuppence. Ladymead. M ntreb dac asta se leag de ceva anume. De ce s-ar lega? Nu prea tiu. Mi-a nit prin minte un alt iepure, dac tii ce vreau s spun. Necazul e c aici eu nu prea tiu ce vreau s spun. Apoi mai e i tabloul. Boscowan a pictat tabloul, iar apoi altcineva i-a adugat o barc i a scris un nume pe ea. Tiger Lily. Nu, Waterlily. i soia lui spuse c n-a pictat el barca. Poate ea ti sigur? Cred c da. Cnd eti mritat cu un pictor, i mai ales dac tu nsi te ocupi de art, cred c-i dai seama cnd exist o diferen de stil. E destul de nspimnttoare. Cine, doamna Boscowan? Da. Nu tiu dac m nelegei e plin de for. Chiar copleitoare. Posibil. Da. Ea cunoate nite lucruri, dar sunt sigur c le tie pentru c le tie, dac m nelegei ce vreau s spun. Eu nu te neleg, spuse hotrt Tommy. Ei bine, vreau s spun c exist un mod de a cunoate lucrurile. Cellalt mod este de a avea un fel de simmnt legat de ele. Asta-i cam cum se ntmpl cu tine, Tuppence. Poi s spui i aa dac vrei, spuse Tuppence i i urm irul gndurilor. Toat treaba se nvrte n jurul lui Sutton Chancellor. n jurul lui Ladymead, sau Canal House, sau cum vrei s-i spui. i a tuturor celor care au locuit acolo, acum sau pe vremuri. Cred c unele lucruri ar putea merge mult napoi. Te gndeti la doamna Copleigh. n general, cred c doamna Copleigh doar a adugat o mulime de lucruri care au complicat totul. Cred c a ncurcat vremurile i datele. Aa se ntmpl la ar, spuse Tommy. tiu, n definitiv i eu am crescut la o parohie de ar. La ar lucrurile se dateaz dup evenimente, nu dup ani. Oamenii de la ar nu spun Asta s-a ntmplat n 1930 sau asta a fost n 1925. Ei spun: Asta s-a ntmplat la un an dup ce a ars moara veche, sau asta s-a ntmplat dup ce fulgerul a trznit stejarul cel mare i l-a omort pe fermierul James sau asta a fost n anul cu epidemia de poliomielit. n felul sta, lucrurile de care i amintesc nu urmeaz

o anumit ordine cronologic. Totul e foarte complicat, adug ea. Exist doar frnturi care apar ici i colo, dac pricepei ce vreau s spun. Firete, problema e, spuse Tuppence cu aerul cuiva care a fcut brusc o descoperire, necazul e c eu nsmi sunt btrn. Dumneata eti venic tnr, spuse galant Ivor. Nu m periai. Sunt btrn pentru c am acelai fel de a-mi aminti lucrurile ca pe vremuri. Se ridic i ncepu s se plimbe prin camer. Hotelul sta e suprtor, spuse ea. Trecu n camera ei, apoi se ntoarse cltinnd din cap. Nici o Biblie, spuse. Biblie?. Da. tii, n hotelurile de mod veche, gseti ntotdeauna lng pat o Biblie. Ei bine, aici n-au. Vrei o Biblie? Pi, a vrea. Aa am fost crescut, i tiam foarte bine Biblia, aa cum ar trebui s-o cunoasc orice fat de cleric. Numai c acum s-a cam uitat. Mai ales c n biserici nu se mai citesc pasajele cum trebuie. i se dau nite versuri noi n care, presupun, exprimarea e corect din punct de vedere tehnic i traducerea e corespunztoare, numai c nu sun cum suna. n timp ce voi v ducei la ageniile imobiliare, eu dau o fug cu maina la Sutton Chancellor, adug ea. De ce? i interzic, spuse Tommy. Prostii, nu m duc s adulmec nimic. M duc la biseric s m uit n Biblie. Dac e vreo versiune modern, am s m duc s-i cer vicarului, el trebuie s aib o Biblie, nu-i aa? O Biblie ca lumea, vreau s spun. Versiunea autorizat. La ce i trebuie versiunea autorizat? Vreau doar s-mi remprosptez memoria privind acele cuvinte care erau scrijelite pe piatra de mormnt a copilului M-au interesat. Toate bune, dar n-am ncredere n tine, Tuppence N-am ncredere c n-ai s intri iar n vreun bucluc o dat ce te-am scpat din ochi. i dau cuvntul c nu mai dau trcoale prin cimitir. M duc la o biserica scldat n soarele dimineii i la biroul vicarului ce poate fi mai inofensiv? Tommy i privi cu ndoial soia, apoi ced. II Lsndu-i maina la poart, Tuppence se uit eu grij n jurul ei nainte de a intra n biseric. Avea nencrederea fireasc a cuiva care suferise o daun corporal ntr-un anumit loc geografic. De data asta prea s nu existe nici un posibil atacator pndind n spatele pietrelor de mormnt. Intr n biseric, unde o femeie n vrst sttea n genunchi i lustruia nite obiecte de aram. Tuppence se furi n vrful picioarelor pn la stran i fcu o tentativ de a examina volumul care odihnea acolo. Femeia care cura obiectele nl o privire dezaprobatoare. N-am de gnd s-o fur, o liniti Tuppence, apoi se uit prin carte, o nchise cu grij la loc, i iei din biseric. I-ar fi plcut s examineze locul unde se excavase recent, dar acest lucru i fusese interzis cu desvrire Oricine va nclca ngn ea. S-ar putea s nsemne asta, dar dac e aa, ar trebui s fie cineva Parcurse n main distana mic pn la parohie, cobor i o lu pe poteca

ce ducea la ua din fa. Sun dar nu auzi nici un clinchet nuntru. Cred c soneria e defect, i spuse Tuppence, cunoscnd cum stteau lucrurile cu soneriile parohiile. mpinse ua, iar aceasta se deschise. Intr n hol. Pe masa din hol se lfia un plic mare. Purta pe el antetul unei societi misionare din Africa. M bucur c nu sunt misionar, gndi Tuppence. Dincolo de acest gnd vag, zcea altceva legat de o mas dintr-un alt hol, de undeva, ceva ce ar fi trebuit s in minte Flori? Frunze? O scrisoare sau un pachet. n acel moment pe ua din stnga iei vicarul. Ai treab cu mine? ntreb el Eu. Oh, doamna Beresford, nu-i aa? Da. spuse Tuppence. Am venit doar s v ntreb dac nu avei din ntmplare o Biblie. Biblie, rosti vicarul prnd neateptat de ndoit. O Biblie. M-am gndit c trebuie s avei una. Firete, firete. De fapt, am mai multe. Am i Testamentul grecesc. mi nchipui c nu pe sta l vrei, nu? Nu. Vreau Biblia Veche, autorizat. Vai, spuse vicarul. Desigur, trebuie s fie cteva prin cas. Da, cteva. mi pare ru s-o spun, dar n biseric nu folosim aceast versiune. Trebuie s cedezi la ideile episcopului, iar episcopul ine foarte mult la modernizare, pentru tineri i aa mai departe. Cred c e pcat. Am attea cri n bibliotec nct le-am pus pe dou rnduri. Dar cred c putem gsi ceea ce doreti. Dac nu, o vom ntreba pe domnioara Bligh. E pe aici pe undeva ngrijindu-se de vazele n care i vor aranja copiii florile n Colul Copiilor din biseric. O ls pe Tuppence n hol i intr n camera din care ieise. Tuppence nu l urm. Rmase n hol, ncruntat i gnditoare. i ridic brusc privirea cci ua din captul holului se deschise i intr domnioara Bligh. inea n mini o vaz de metal foarte grea. n mintea lui Tuppence se aprinseser cteva beculee. Desigur, spuse Tuppence, bine-neles. Oh, pot s v ajut ah, doamna Beresford! Da, spuse Tuppence i adug: Iar n faa mea e doamna Johnson, nu-i aa? Vasul de metal czu pe podea. Tuppence se aplec i l ridic, apoi l cntri n mini. O arm foarte la ndemn, o spuse ea i puse vasul jos. Numai bun s-i dai cuiva n cap, venind pe la spate. Aa mi-ai fcut, nu, doamn Johnson? Eu eu ce tot spunei? Eu niciodat Dar Tuppence nu mai avea de ce s mai stea. Vzuse efectul vorbelor ei. n clipa n care menionase numele doamnei Johnson, domnioara Bligh se trdase ntr-un fel care nu putea fi pus la ndoial. Tremura i era cuprins de panic. Zilele trecute pe masa din holul dumneavoastr era o scrisoare adresat unei doamne Yorke din Cumberland, spuse Tuppence. Acolo ai dus-o, nu, doamn Johnson, dup ce ai luat-o de la Sunny Ridge? Acolo se afl acum. Doamna Yorke sau doamna Lancaster ai folosit ambele nume Yorke i Lancaster ca trandafirul pestri, alb cu rou, din grdina familiei Perry Se ntoarse rapid i iei din cas lsnd-o pe domnioara Bligh n hol, sprijinit de balustrada scrii, cu gura cscat i uitndu-se lung dup ea. Tuppence alerg pn la poart, sri n main i porni. Se uit napoi la ua parohiei, dar nu iei nimeni. Trecu pe lng biseric i o lu spre Market Basing,

dar se rzgndi brusc. ntoarse maina i o apuc pe drumul pe care venise, apoi o lu pe drumul din stnga care ducea la Canal House. Ajuns acolo, i ls maina i se uit peste poart s vad dac cineva din familia Perry era n grdin, dar nu vzu pe nici unul. Intr pe poart i porni pe poteca ce ducea la ua din spate. i ua i ferestrele erau nchise. Tuppence se necji. Probabil Alice Perry plecase la cumprturi la Market Basing. Vroia neaprat s vorbeasc cu Alice Perry. Btu la u, mai nti uor, apoi tare. Nu-i rspunse nimeni. Rsuci mnerul, dar acesta nu ced. Ua era ncuiat. Rmase n loc, nehotrt. Tare ar fi vrut s-i pun cteva ntrebri lui Alice Perry! Se putea ca doamna Perry s fie n Sutton Chancelor. Partea proast la Canal House era c nu vedeai nicieri primprejur pe cineva pe care s-l ntrebi unde ar putea fi familia Perry n dimineaa asta. 17. Doamna Lancaster n timp ce Tuppence sttea n loc ngndurat, ua se deschise pe neateptate. Tuppence fcu un pas napoi i i inu respiraia. n faa ei se afla ultima persoan din lume pe care s-ar fi ateptat s-o vad. n prag, mbrcat exact la fel ca la Sunny Ridge i cu acelai zmbet vag prietenos, se afla doamna Lancaster n persoan. Oh! exclam Tuppence. Bun dimineaa. O cutai pe doamna Perry? ntreba doamna Lancaster. Azi e zi de trg, s tii. Din fericire, sunt eu aici. Mi-a luat ceva timp ca s gsesc cheia. M gndesc c ar trebui s fac un duplicat nu-i aa? Dar, te rog, intr. Poate doreti o ceac de ceai sau ceva. Tuppence trecu pragul ca o somnambul. Doamna Lancaster, pstrndu-i aerul ndatoritor al unei gazde, o conduse n camera de zi. Ia loc, te rog, spuse ea. M tem c nu tiu unde sunt cetile i tot ce trebuie. Sunt aici doar de cteva zile. Acumstai puin Dar n mod sigur ne-am mai ntlnit, nu-i aa? Da, cnd erai la Sunny Ridge, spuse Tuppence, Sunny Ridge, Sunny Ridge Parc-mi amintete de ceva. Oh, desigur, draga domnioar Packard. Da, un loc foarte drgu. L-ai prsit cam n grab, nu-i aa? ntreb Tuppence. Oamenii sunt att de poruncitori, spuse doamna Lancaster. Te zoresc aa! Nu-i dau timp s aranjezi lucrurile, sau s mpachetezi ca lumea, nimic. Bine intenionai, sunt sigur. Firete, in mult la draga de Nellie Bligh, dar ea e genul de femeie autoritar. tii, uneori m gndesc c adug doamna Lancaster aplecndu-se spre Tuppence, m gndesc c nu-i prea i duse degetul la frunte cu subneles. Se ntmpl i aa, s tii. Mai ales fetelor btrne. Femeilor nemritate, m nelegi. Sunt foarte pricepute la treab, fac lucrurile ca lumea, dar cteodat mintea le-o ia razna i au nchipuiri foarte ciudate. Diaconii au mult de suferit. Ele par s cread uneori, femeile astea, c diaconul le-a cerut n cstorie, cnd de fapt el nici nu s-a gndit la aa ceva. Oh, da, biata Nellie. E att de sensibil n unele privine! A fost grozav n parohia de aici. i a fost o secretar de prima clas, cred. Totui, din cnd n cnd are nite idei foarte ciudate. Cum a fost, de pild, s m ia de la Sunny Ridge i s m duc n Cumberland ntr-o cas foarte lugubr i apoi, tot pe neateptate, s m aduc aici Locuii aici? ntreb Tuppence.

Ei bine, dac se poate numi aa. Este un aranjament absolut ciudat. Sunt numai de dou zile aici. nainte de asta ai fost la Rosetrellis Court, n Cumberland Da, cred c aa se numea. Nu-i un nume att de drgu ca Sunny Ridge, nu crezi? De fapt, nu m-am stabilit acolo cu adevrat, dac nelegi ce vreau s spun. i nu era nici pe departe bine condus. Servirea era proast, iar pinea i cafeaua de calitate inferioar. Totui, ncepusem s m obinuiesc cu lucrurile, i mi fcusem una sau dou cunotine interesante. Una din ele o cunoscuse cu muli ani n urm, n India, pe o mtu a mea. E att de plcut, s tii, s-i faci relaii. mi nchipui, spuse Tuppence. Doamna Lancaster continu voioas. Stai s vd, dumneata ai venit la Sunny Ridge, dar nu s stai, cred. Ai venit, parc, n vizit la cineva de acolo. La mtua soului meu, domnioara Fanshawe. Oh, da. Firete. Acum mi amintesc. i n-a fost ceva cu un copil al dumitale din spatele cminului? Nu, spuse Tuppence, nu era copilul meu. Dar de asta ai venit aici, nu-i aa? Au avut necazuri cu un cmin de aici. Am neles, c a intrat o pasre n el. Locul sta are nevoie.de reparaii. Nu-mi place deloc c sunt aici. Nu, absolut deloc i am s i-o spun lui Nellie cum am s-o vd. Locuii cu doamna Perry? i da, i nu. Cred c-i pot ncredina un secret, nu? Sigur, putei avea ncredere n mine, spuse Tuppence. Ei bine, n realitate nu stau deloc aici. Adic nu n partea aceasta a casei. Asta-i partea familiei Perry. Se aplec spre Tuppence. Dac mergi la etaj, mai exist una, s tii. Vino cu mine. Te duc acolo. Tuppence se ridic. Se simea ca ntr-un vis nebunesc. Doar s ncui ua mai nti, e mai sigur, spuse doamna Lancaster. O conduse pe Tuppence pe o scar destul de ngust pn la primul etaj. Trecur printr-un dormitor dublu, care se vedea c era locuit probabil camera familiei Perry apoi ieir pe o alt u i intrar ntr-o camer alturat. n ea se afla un lavoar i un ifonier nalt din lemn de arar. Nimic altceva. Doamna Lancaster se duse la ifonier, bjbi n spatele lui, apoi cu o uurin neateptat l mpinse ntr-o parte. Se prea c ifonierul avea rotile cci alunec destul de uor n lungul peretelui. n spatele ifonierului se afla galeria unui cmin, lucru care lui Tuppence i se pru destul de ciudat. Deasupra poliei cminului era o oglind, iar sub oglind o mic poli pe care se aflau figurine de psri din porelan. Spre uimirea lui Tuppence, doamna Lancaster apuc pasrea din mijlocul poliiei i trase puternic de ea. Pasrea prea s fie nfipt n poli. De fapt, Tuppence intui repede c toate psrile erau prinse bine de poli. Dar gestul doamnei Lancaster fcu s se aud un declic i ntreaga poli a cminului se desprinse de perete i se rabtu spre nainte. Lucru iste, nu-i aa? spuse doamna Lancaster. A fost fcut acum mult timp, cnd au modificat casa. tii, i spuneau vizuina preotului, dar nu cred c era chiar o vizuin de preot. Nu, n-avea nici o legtur cu preoii. Niciodat n-am crezut asta. Intr. Aici locuiesc acum. mpinse nc o dat. Peretele din faa ei descrise o curb spre napoi i dup cteva clipe se aflau ntr-o camer mare i frumoas, ale crei ferestre ddeau

spre canal i spre dealul din fa. E o camer ncnttoare, nu-i aa? ntreb doamna Lancaster. O privelite minunata. ntotdeauna mi-a plcut. tii, cnd eram fat am locuit un timp aici. Oh, neleg. Nu e o cas norocoas, spuse doamna Lancaster. Nu, ntotdeauna s-a spus c nu e o cas norocoas. Adug: tii, cred c am s nchid la loc treaba asta. Nu poi s fii atent la toate, nu-i aa? ntinse mna i mpinse peretele rabatabil care reveni la loc. Se auzi uri declic puternic, ca i cum mecanismul ar fi intrat iar n lcaul lui. Presupun c asta a fost una din modificrile pe care i le-au fcut casei cnd au vrut s-o foloseasc drept ascunztoare, spuse Tuppence. ntr-adevr, au fcut o mulime de modificri, spuse doamna Lancaster. Dar ia loc, te rog. Vrei un scaun nalt sau unul jos? Personal, prefer unul nalt. M cam supr reumatismul. Presupun ca te-ai gndit c s-ar putea s fi fost cadavrul unui copil acolo, adug doamna Lancaster. O idee ntr-adevr absurd nu crezi? Da, poate. Poliai i tlhari, rosti doamna Lancaster cu un aer indulgent. tii, cnd eti tnr eti att de prostu! Faci tot soiul de prostii. Bande spargeri n stil mare, furturi au o atracie att de mare pentru tine, cnd eti tnr. Crezi c a fi iubita unui pistolar e lucrul cel mai nimerit din lume. Aa credeam odat. Crede-m se aplec i o btu pe Tuppence pe genunchi, crede-m, nu-i adevrat. Nu, nu e. Eu aa credeam cndva, dar i doreti mai mult de att, s tii. Vrei mai mult. Nu e nimic cu adevrat palpitant doar n a fura nite lucruri i a fugi cu ele. Firete, pentru asta e nevoie de o bun organizare, nu spun nu. Vrei s spunei c doamna Johnson sau domnioara Bligh cum i s-o mai spune Pentru mine a fost ntotdeauna Nelli Bligh. Dar din anumite motive ca s simplifice lucrurile, spune ea i spune din cnd n cnd doamna Johnson. Dar niciodat n-a fost mritat, s tii. Nu. E o fat btrn tipic. De jos, rzbtu pn la ele un ciocnit. Vai, trebuie c s-a ntors familia Perry, spuse doamna Lancaster. Nu suport oamenii care te deranjeaz. Avem o conversaie att de plcut aici, nu-i aa? Cred c vom rmne aici, sus vai, acum strig sub fereastr. Uit-te s vezi cine e. Tuppence se duse la fereastr. E domnul Perry, spuse ea. De jos, domnul Perry strig: Julia! Julia! Ce impertinen! spuse doamna Lancaster. Nu-i permit unuia ca Amos Perry s-mi spun pe nume. Nu. Nu fi ngrijorat, draga mea, adug, aici suntem n siguran. i avem o conversaie drgu. i voi povesti totul despre mine Am avut o via cu adevrat interesant Plin de evenimente Uneori m gndesc c ar trebui s-mi scriu memoriile. Am fost i eu amestecat n nite lucruri, nelegi. Eram pe atunci o fat nesbuit i m-am nhitat cu ei bine, cu o band obinuit de infractori. N-am alt cuvnt pentru asta Unii dintre ei erau oameni sub orice critic. Dar, reine, printre ei se aflau i oameni cumsecade. De bun clas. Domnioara Bligh? Nu, nu, domnioara Bligh n-a avut niciodat de a face cu infraciunea. n

nici un caz Nellie Bligh. Oh, ea e foarte serioas, s tii. Religioas. Dar exist diverse forme de religie. Presupun c tii asta, nu? Bnuiesc c exist o mulime de secte diferite, spuse Tuppence. Da, trebuie s fie, pentru oamenii obinuii. Dar pe lng oamenii obinuii, exist alii. Unii speciali, sub comand special. Exist legiuni speciale. nelegi ce vreau s spun, draga mea? Nu cred c neleg, spuse Tuppence. Nu credei c s-ar cuveni s lsm familia Perry s intre n propria lor cas? Au nceput s se cam supere Nu, n-o s-i lsm s intre. Nu pn cnd ei bine, pn cnd nu-i voi fi povestit totul despre ce s-a ntmplat. Nu trebuie s-i fie fric, draga mea. Totul e foarte foarte natural, inofensiv. Fr dureri. Va fi doar ca atunci cnd adormi. Exact la fel. Tuppence se uit la ea, apoi sri de pe scaun i se duse spre ua din perete. Nu poi iei pe acolo, spuse doamna Lancaster. Nu tii unde-i ncuietoarea. Nu e deloc unde crezi. Numai eu tiu. Cunosc toate secretele acestui loc. Am locuit aici cu infractorii cnd eram fat, pn cnd am lsat totul i mi-am cptat salvarea. O salvare special. Asta mi s-a dat ca s-mi ispesc pcatele Copilul tii, eu l-am omort. Eram dansatoare nu vroiam copilul Uite acolo, pe perete acela e tabloul meu ca dansatoare. Tuppence se uit n direcia indicat. Pe perete atrna un tablou n ulei, n mrime natural, reprezentnd o fat ntr-un costum de frunze din satin alb, i purtnd inscripia Waterlily. Waterlily a fost unul din cele mai bune roluri ale mele. Toat lumea o spunea. Tuppence se ntoarse ncetior i se aez. Se uit lung la doamna Lancaster. Prin minte i se tot perindau nite cuvinte. Cuvintele auzite la Sunny Ridge Era bietul dumitale copil? Fusese nspimntat atunci, nspimntat. nspimntat era i acum. Nu era sigur ce anume o nspimnta, dar exista aceeai team. Se uita la chipul acela blnd, la zmbetul blajin i i era team. A trebuit s m supun ordinelor care mi s-au dat Trebuiau s existe ageni de nimicire. Am fost desemnat pentru asta. Mi-am acceptat misiunea. Ei mor fr pcate, s tii. Vreau s spun, copiii mureau fr pcate. Erau prea tineri ca s fi avut pcate. Aa c i-am trimis n cer, cci pentru asta fusesem aleas. nc inoceni. Netiind nc ce era rul. nelegi ce onoare mare este s fii ales. S fii una dintre cei alei anume. ntotdeauna am iubit copiii. Eu n-am avut nici unul al meu. Asta a fost ceva foarte crud, nu-i aa, sau prea crud. Dar era rsplata pentru ceea ce fcusem. Probabil tii ce fcusem. Nu, spuse Tuppence. Oh, pari s tii att de multe! M gndeam c poate tii asta. Era un doctor. M-am dus la el. Atunci aveam doar aptesprezece ani i eram nspimntat. El mi-a spus c totul o s fie bine, c am s scap de copil i nimeni nu va ti. Dar n-a fost bine, nelegi. Am nceput s am comaruri. Visam c acel copil era nc acolo, ntrebndu-m de ce nu-i ddusem via. Copilul mi-a spus c vroia tovari. Era fat, s tii. Da, sunt sigur c era fat. i vroia ali copii. Apoi am primit ordinul. Eu n-am putut s am copii. M cstorisem i m gndeam c am s am copii, soul meu iubea la nebunie copiii, dar copilul n-a venit, pentru c, nelegi, eram blestemat. nelegi, nu-i aa? Dar exist o cale de ndreptare. S m rscumpr pentru ce fcusem. Ce fcusem eu era crim, nu-i aa, i pentru o crim te puteai rscumpra numai prin alte crime, cci celelalte crime n-ar fi fost crime adevrate, ar fi fost sacrificii. Ofrande.

nelegi diferena, nu-i aa? Copiii plecau s-i in companie copilului meu. Copii de vrste diferite, dar tineri. A venit ordinul i apoi se aplec i o atinse pe Tuppence, a fost o fericire s-o fac. nelegi, nu? Era o fericire s-i eliberez aa nct s nu cunoasc niciodat pcatul, cum l-am cunoscut eu. Nu puteam spune nimnui, firete, nimeni nu trebuia s tie. A trebuit s m asigur de acest lucru. Dair au fost persoane care au ajuns s tie sau s bnuiasc. Atunci, bine-neles ei bine, vreau s spun c a trebuit sa moar i ele, ca eu s fiu n siguran. Aa c ntotdeauna am fost n siguran. nelegi, nu-i aa? Nu nu prea. Ba tii. De asta ai venit aici, nu-i aa? Ai tiut. Ai tiut din ziua n care te-am ntrebat la Sunny Ridge. Am vzut pe faa dumitale. Te-am ntrebat: Era bietul dumitale copil? M-am gndit c probabil venisei din cauz c erai mama vreunuia din copii. Din copiii pe care i omorsem. Am sperat c ai s te ntorci alt dat i atunci o s bem mpreun un pahar cu lapte. De obicei er lapte. Uneori cacao. Oricine tia despre mine. Se mic ncetior prin camer i deschise un dulap din colul ncperii. Una a fost doamna Moody? ntreb Tuppence. Oh, tii despre ea ea nu era mam fusese garderobier la teatru. M-a recunoscut, aa c a trebuit s moar. Se ntoarse brusc i veni ctre Tuppence innd n mn un pahar cu lapte i zmbind mbietor. D-l pe gt, spuse ea. D-l pe gt. Tuppence rmase tcut o clip, apoi sri n picioare i alerg la fereastr. Apucnd un scaun, sparse geamul. Scoase capul afar i strig: Ajutor! Ajutor! Doamna Lancaster ncepu s rd. Puse pe mas paharul cu lapte, i se ls rznd pe speteaza scaunului. Ce proast eti! Cine crezi c o s vin? Cine crezi c poate s vin? Vor trebui s sparg uile, vor trebui s treac prin peretele acela, or pn atunci mai sunt i alte lucruri, s tii. Nu trebuie neaprat s fie lapte. Laptele este calea cea mai uoar. Laptele i cacaua i chiar ceaiul. Pentru micua doamn Moody am pus-o n cacao i plcea la nebunie cacaua. Morfina? Cum ai obinut-o? Oh, asta a fost uor. Un brbat cu care am trit cu muli ani n urm avea cancer doctorul mi-a dat pentru el morfin s-o pstrez n grija mea. mi-a dat i alte droguri Mai trziu i-am spus c aruncasem totul dar le-am pstrat, i droguri, i sedative m-am gndit c s-ar putea s-mi foloseasc ntr-o zi i mi-au folosit mai am nc o anumit cantitate. Personal, n-am luat niciodat ceva de genul sta nu cred n droguri. mpinse paharul cu lapte nspre Tuppence. D-l pe gt, e cea mai uoar cale. Cealalt necazul e c nu sunt sigur unde l-am pus. Se ridic i ncepu s se plimbe prin camer. Unde l-am pus? Unde? Acum c mbtrnesc uit tot. Tuppence strig din nou Ajutor, dar malul canalului era pustiu. Doamna Lancaster se nvrtea mai departe prin ncpere. Credeam eram sigur oh, firete, n couleul de tricotat. Tuppence se ntoarse. Doamna Lancaster venea ctre ea. Ce proast eti s vrei n acest mod, spuse doamna Lancaster. Braul ei stng zvcni i apuc umrul lui Tuppence. n mna dreapt, inut pn atunci la spate, avea un stilet lung, cu lama Subire. Tuppence se zbtu. i zise: Pot uor s-o opresc. Foarte uor. E o femeie btrn.

Neputincioas. Nu poate Un fior de groaz o strbtu brusc i gndi: Dar i eu sunt btrn. Nu-s att de puternic precum cred. Nu-s tot att de puternic ca ea. Ce mini are, ce degete, cum m ine! Presupun c din cauz c e nebun, i mereu am auzit c nebunii sunt puternici. Lama scnteietoare se apropia tot mai mult de ea. Tuppence ip. De jos se auzeau strigte i bubuituri, ca i cum cineva ncerca s foreze uile sau ferestrele. Dar n-or s ptrund niciodat, gndi Tuppence. Nu vor ptrunde niciodat prin ua mascat de aici. Doar dac i cunosc mecanismul. Se zbtu cu slbticie. Reuea nc s-o in la distan pe doamna Lancaster. Dar cealalt era mai masiv dect ea. O femeie masiv i puternic. Faa i mai zmbea nc, dar nu mai avea aspectul acela blajin. Avea aspectul cuiva care se distreaz. Kate ucigaa, spuse Tuppence. mi cunoti porecla? Da, dar am desfiinat-o. Am devenit ucigaa Domnului. Dorina Domnului mi dicteaz s te omor. Aa c e ceva drept. nelegi asta, nu-i aa? Totul e drept. Tuppence era acum apsat pe sptarul unui scaun masiv. Cu un bra, doamna Lancaster o inea lipit de scaun, iar apsarea cretea nu mai avea cum s se mai dea napoi, nu avea unde. Lama tioas din mna dreapt a doamnei Lancaster se apropia. Tuppence i zise: Nu trebuie s intru n panicnu trebuie s intru n panic Dar imediat veni cruda ntrebare: Dar ce pot s fac? mpotrivirea era zadarnic. Apoi veni teama aceeai team ascuit pe care o simise prima dat la Sunny Ridge E bietul dumitale copil? Acesta fusese primul avertisment dar l nelesese greit nu tiuse c era un avertisment. Ochii ei urmreau lama care se apropia dar, ciudat, nu metalul strlucitor i ameninarea lui o nspimntau pn la paralizie, ci chipul de deasupra chipul blnd i surztor al doamnei Lancaster zmbetul acela fericit i mulumit al unei femei care i ndeplinea sarcina dat, o sarcin pe care era ndreptit s-o duc la capt. Nu arat nebun, gndi Tuppence. De aceea e att de nspimnttor Nu arat din cauz c, n mintea ei, e sntoas. Este o fiin uman perfect normal i logic asta crede ea Oh, Tommy, Tommy, n ce m-am bgat de data asta? O cuprinse ameeala i moliciunea. Muchii i se relaxar de undeva se auzi un zgomot puternic de sticl spart. Czu n bezn i incontien. E mai bine v revenii bei asta, doamn Beresford. Pe buzele ei era apsat un pahar rezist cu ndrjire Lapte otrvit cine spusese cndva asta ceva despre lapte otrvit? Nu vroia s bea lapte otrvit Nu, nu era lapte era un cu totul alt miros Se relax, desfcu buzele sorbi Coniac, recunoscu Tuppence. Foarte corect! Bei mai departe mai bei puin Tuppence sorbi din nou. Se ls pe perne i se uit n jur. Pe fereastr se vedea captul unei scri. n faa ferestrei, pe podea, zcea un morman de cioburi de geam. Am auzit geamul sprgndu-se. Ddu la o parte paharul cu coniac i urmri mna, apoi braul, pn cnd

ochii i se oprir asupra feei celui ce-l inea. El Greco, spuse Tuppence. Poftim? Nu conteaz. Se uit prin camer. Unde e doamna Lancaster, adic? E se odihnete n camera alturat neleg. Dar nu era sigur c nelegea. n momentul de fa nu se putea gndi la mai multe lucruri deodat Sir Philip Starke. O spuse ncetior i cu ndoial: Aa e? Da De ce ai spus El Greo? Suferina. Poftim? Tabloul La Toledo Sau la Prado Aa credeam acum mult timp nu, nu foarte mult timp Se gndi la asta i fcu o descoperire. Asear. O ntrunire La parohie V revenii repede, spuse el ncurajator. Lui Tuppence i se prea cumva foarte normal s stea aici, n camera asta cu cioburi de geam pe podea, i s stea de vorb cu brbatul acesta cu fa ntunecat, torturat Am fcut o greeal la Sunny Ridge. M-am nelat total n privina ei Mi-a fost team atunci o und de team Dar am neles-o greit Nu mi-a fost team de ea mi-a fost team pentru ea Credeam c o s i se ntmple ceva Am vrut s-o protejez s-o salvez Eu l privi cu ndoial. nelegei? Sau sun ca o prostie? Nimeni nu nelegea mai bine ca mine nimeni pe lumea asta. Tuppence se uit lung la el se ncrunt. Cine cine era? Adic, doamna Lancaster doamna Yorke asta nu-i ceva real sunt nume luate de la un trandafir Cine era ea, cea adevrat? Philip Starke rosti rguit: Cine era ea? Ea? Cea real, cea adevrat. Cine era ea cu semnul Domnului pe frunte? Ai citit vreodat Peer Gynt, doamn Beresford? Sir Philip se duse la fereastr. Rmase un timp acolo, privind afar Apoi, se ntoarse brusc. Era soia mea, Dumnezeu s m ajute. Soia dumneavoastr Dar ea a murit placa din biseric A murit n strintate asta e povestea pe care am fcut-o s circule. i am pus n biseric o plac n memoria ei. Oamenilor nu le place s pun prea multe ntrebri cnd e vorba de un vduv ndurerat. N-am mai locuit aici. Unii spuneau c v-a prsit. i asta a fcut ca povestea s fie acceptat. Ai dus-o de aici cnd ai descoperit despre copii Aadar, tii de copii? Mi-a povestit ea Prea de necrezut. Majoritatea timpului era foarte normal nimeni n-ar fi ghicit. Dar poliia ncepuse s bnuiasc Trebuia s acionez trebuia s-o salvez s-o protejez nelegei? putei nelege ctui de puin? Da, spuse Tuppence, neleg foarte bine. Era era att de ncnttoare cndva. Glasul i se alter un pic. O vedei acolo. Art spre tabloul de pe perete. Waterlily Era o fat

zburdalnic ntotdeauna a fost. Mama ei a fost ultima din neamul Warrender o familie veche Helen Warrender a fugit de acas. S-a nhitat cu un nemernic un ocna fata ei a ales scena s-a fcut dansatoare. Waterlily a fost rolul ei cel mai bun. Pe urm a intrat ntr-o band de infractori din dorina de senzaii tari pur i simplu ca s se amuze. A fost dezamgit Cnd s-a mritat cu mine terminase cu toate astea vroia s se aeze la casa ei s aib o via linitit copii. Eu eram bogat, puteam s-i ofer tot ce-i dorea. Dar n-am avut copii. A fost o suprare pentru amndoi. Ea a nceput s aib obsesia vinoviei Probabil ntotdeauna a fost uor dezechilibrat nu tiu. Ce provoac problema asta? Era Fcu un gest disperat. O iubeam, ntotdeauna am iubit-o nu conta cum era ce fcea Vroiam s fie n siguran s-o in n siguran, nu nchis prizonier pe via. i noi am inut-o n siguran muli, muli ani. Noi? Eu i Nellie draga, credincioasa mea Nellie Bligh. Draga mea Nellie Bligh. A fost minunat a aranjat totul. Casa de btrni tot luxul i confortul. i nici o tentaie nici un copil a inut-o departe de copii Prea s mearg casele acelea erau n locuri ndeprtate Cumberland North Wales nu era probabil ca cineva s-o recunoasc sau aa credeam noi. Am fcut-o 1a sfatul domnului Eccles un avocat foarte viclean taxele lui erau mari dar m-am bazat pe el. antaj? taton Tuppence. Niciodat n-am privit problema n felul acesta. Era un prieten, i un sftuitor Cine a pictat barca din tablou barca numit Waterlily? Eu. A fost ncntat. i amintea de succesele ei de pe scen. Era un tablou de Boscowan. i plceau tablourile lui. Apoi, ntr-o zi, a scris cu culoare neagr pe pod, jos, numele unui copil mort Aa c am pictat o barc pentru a-l acoperi i am scris pe ea Waterlily Ua din perete se deschise i intr vrjitoarea prietenoas. Se uit la Tuppence, apoi la sir Philip Starke. Totul e n regul? ntreb ea ntr-un fel degajat. Da, spuse Tuppence. Ce-i plcu la vrjitoarea prietenoas era c se vedea c nu avea de gnd s se dea de ceasul morii. Soul dumneavoastr e jos, v ateapt n main. I-am spus c v conduc eu dac vrei, bine-neles. Vreau, spuse Tuppence. Aa m gndeam i eu. Se uit spre ua dormitorului. Ea e acolo? Da, spuse Philip Starke. Doamna Perry se duse n dormitor. Apoi iei. Vd Se uit ntrebtoare la sir Philip. I-a oferit doamnei Beresford un pahar cu lapte Doamna Beresford nu l-a vrut. Aa c, presupun, l-a but ea? Sir Philip ezit. Da. Dr. Mortimer va veni mai trziu, spuse doamna Perry. Veni spre Tuppence s-o ajute, dar Tuppence se ridic singur. Nu sunt rnit, spuse ea. A fost doar ocul Acum m simt perfect. Se opri n faa lui Philip Starke nici unul din ei nu prea s mai aib ceva

de spus. Doamna Perry sttea lng ua din perete. In cele din urm, Tuppence vorbi. Exist ceva ce pot face? ntreb ea, mai mult retoric. Doar un singur lucru Nellie Bligh a fost cea care v-a lovit n ziua aceea n cimitir. Tuppence ddu din cap. Mi-am dat seama. i-a pierdut capul. A crezut c ai dat de urma secretului ei, al nostru. Ea Am mari remucri pentru necazul pe care i l-am pricinuit. A fost mai mult dect i se putea cere unei femei s suporte V-a iubit foarte mult, presupun, spuse Tuppence. Dar nu vom mai cuta nici o doamn Johnson, dac asta vrei s ne cerei. V mulumesc v sunt foarte recunosctor. Se ls din nou tcere. Doamna Perry atepta rbdtoare. Tuppence se uit n jurul ei. Se duse la fereastr i privi canalul linitit de jos. Nu cred c am s mai vd casa asta vreodat. M uit bine la ea, ca s-o in minte. Vrei s-o inei minte? Da. Cineva mi-a spus c e o cas creia i s-a dat o utilizare greit. Acum tie ce vroia s spun. Se uit ntrebtoare la el, dar el nu vorbi. Cine v-a trimis aici dup mine? ntreb Tuppence. Emma Boscowan. M gndeam eu. Se altur vrjitoarei prietenoase i plecar mpreun. O cas pentru ndrgostii, i spusese Emma Boscowan lui Tuppence. Ei bine, aa o i prsea n posesia a doi ndrgostii unul mort, iar cellalt n via i suferind Se ndrept spre maina n care o atepta Tommy. i lu la revedere de la vrjitoarea prietenoas. Urc n main. Tuppence! spuse Tommy. tiu, spuse Tuppence. S n-o mai faci. S n-o mai faci niciodat. N-am s mai fac. Aa spui acum, dar ai s-o faci. Nu. Sunt prea btrn. Tommy aps pe accelerator. Pornir. Srmana Nellie Bligh! spuse Tuppence. De ce spui asta? E att de ndrgostit de Philip Starke! A fcut toate astea pentru el atia ani cu un devotament de cine! Prostii! spuse Tommy. Cred c a savurat orice clip. Unele femei aa sunt. Brut fr inim! spuse Tuppence. Unde vrei s mergi la The Lamb and Flag n Market Basing? Nu. Vreau s merg acas. ACAS, Thomas. i s rmn acolo. Amin! spuse Tommy. Iar dac Albert ne ntmpin cu un pui ars, l omor! Sfrit

SUMAR CARTEA NTI Sunny Ridge 1. Mtua Ada 2. Era bietul dumitale copil? 3. nmormntarea 4. Casa din tablou 5. Dispariia unei btrne doamne 6. Tuppence pe urmele vnatului CARTEA A DOUA Casa de pe canal 7. Vrjitoarea prietenoas 8. Sutton Chancellor 9. O diminea n Market Basing CARTEA A TREIA A disprut o soie 10. Conferina i dup conferin 11. Bond Street i dr. Murray 12. Tommy ntlnete un vechi prieten 13. Albert i indiciile CARTEA A PATRA n care apar o biseric, nite ui la mansard i oameni 14. Exerciii de gndire 15. O sear la parohie 16. Dimineaa urmtoare 17. Doamna Lancaster