Sei sulla pagina 1di 105

MIKE HASSEL

CECENIA, CHIP NLCRIMAT

Tatlui meu, rnit n rzboi i n via... WASHINGTON DC Cheseapeake Golf (mai 1996) William Colby, ex-director CIA, n anii 1973-1976, cobor aparent detaat, dei se concentra ia fiecare pas, panta abrupt a dealului, spre golfuleul unde l atepta btrna canoe. Avea aptezeci i ase de ani, dar ochii si migdalai, cu privirea uor mirat, faa prelung, pe care ridurile ntrziau s apar, fruntea nalt i neted i ofereau imaginea unui adolescent mbtrnit nainte de vreme. Vorbea de unul singur cu voce tare, ca i cum l-ar fi avut din nou n preajm pe vechiul lui adversar i prieten, Oleg Kalughin1: Keep the change2 / Asta spun cu toii mereu. De parc l-ai putea contientiza pe Dumnezeu de la natere. Oleg, Oleg... Lanul de neuroni din creier, materia superior organizat, cum spunei voi, marxitii, abia dac i ofer certitudinea Lui. Ca i cum El nu ar putea exista n afara contiinei noastre. De aceea i-a i spus Dumnezeu fiecruia dintre noi, atunci cnd ne-a creat: Keep the change! i noi nu am tiut care era restul" i care ntregul". Colby se urc n canoe i, ca de obicei, verific detaliile cu minuiozitatea care-l caracterizase toat viaa. n cel de-al doilea rzboi mon1 2

Ex-director al KGB-ului, rezident n Washington ntre anii 1965 i 1970 (n. tr.). Pstreaz restul! (n. tr.)

dial, luptase mpotriva germanilor i a japonezilor, apoi n Coreea i Vietnam. n Vietnam fusese creierul Operaiunii Phoenix - sate incendiate, mii de execuii prin mitraliere din elicopter, inimaginabile torturi. Scpase din toate. Ultimii ani i-i petrecuse lucrnd mpreun cu Oleg Kalughin la un joc video, primul thriller electronic de dup Rzboiul Rece", botezat Spycraft- the Great Game\\n cadrul cruia, juctorul, sftuit de cei doi superspioni, ncearc s salveze planeta de la Apocalips. Un joc n care apar tot felul de situaii-limit: un candida la alegerile prezideniale din Rusia este ciuruit; negustorii de arme vor s-l asasineze pe preedintele SUA, iar mafioii caucazieni se gndesc doar la modalitatea de a ne ucide pe toi. Un simplu joc. Dar informaiile introduse erau reale. Colby prinde bine padela n mini i ndrept canoea ctre ieirea din golfule, pentru a intra n curentul repede al afluentului rului Poto- mac, ce curgea n apropiere. Pe neateptate, simi o ghear n inim i o senzaie de sufocare l fcu s-i duc instinctiv minile la gt. Fr echilibrul oferit de padel, canoea se rsturn brusc. n mai puin de un minut, William Colby dispru, lund cu el, n adncuri, o

mulime de secrete. Tipul nalt i zvelt, mbrcat ntr-un costum de scafandru, se ridic din spatele stncii ce strjuia golfuleul, i strnse antena telescopic de pe micuul su aparat. Prin interferen cu antena radioului portabil transportat de Colby, reui s creeze un cmp electromagnetic, ndeajuns de puternic, pentru a declana un stop cardiac. Omul-scafandru prinse n dini mutiucul tubului de oxigen i se lans n apa rece. Nu tia de ce trebuise s-l omoare pe acel om. tia doar un lucru: banii pe care avea s-i primeasc urmau s-i ajung pn la sfritul vieii, pentru un trai decent n Mexic. Iscusina spionajului - Marele joc" (n. Ir.). LOS ANGELES Lipka's Shop Electronics and video games (doi ani mai devreme) George Feodorovici Djoharin, elev n clasa a Vlll-a la Colegiul Sant Antonio, iei mbujorat de emoie din magazinul Lipka - jocuri video i electronice, strngnd cu grij la piept discheta cu jocul CD-ROM Spy- craft, pe care i-l dorise mai mult dect orice i pentru care muncise luni ntregi, pe ascuns, la un lptar, ca s strng banii necesari. i 49,95 de dolari nu se strng chiar att de uor. Prinii lui nu i-ar fi dat niciodat suma asta pentru aa ceva. i cumpraser un calculator i o mulime de alte minunii, dar nu agreau jocurile video de acest gen. Btrni demodai", i spuse George. Erau a doua generaie a unor imigrani rui. Acum, abia atepta s ajung acas i s introduc discheta n calculator. Ai lui veneau tocmai seara, aa c avea timp suficient s-i fac^de cap. Gndul nu-i era la mncare. Arunc ghiozdanul i puse PC-ul n funciune. Introduse discheta i alese din multitudinea de posibiliti un teritoriu aflat undeva, n Caucaz, un teritoriu despre care nu nvase niciodat, dei era cel mai bun la geografie. Un teritoriu cu o denumire ciudat i, n acelai timp, incitant: CECENIA. Mafia caucazian, citi George pe ecran, se pregtete s v omoare pe toi. n colaborare direct cu fundamentalitii islamici din Algeria i cu fanaticii libieni, vor s rstoarne ordinea mondial. Bosnia a fost o dovad. Cecenia - un teritoriu rus -i- a declarat independena n 1991. De atunci, i- a format o armat, un guvern, un steag i un imn propriu. Dac lucrurile rmn aa. sfritul lumii nu este departe. Trebuie acionat ACUM! George Feodorovici Djoharin folosi mausul i-i ceru sfatul lui Kalu- ghin. Superspionul rus dict: Intrai acum cu trupe n Cecenia i ocupai Groznn. Dar George nu se mulumi; ceru i sfatul lui Colby. Americanul era la fel de laconic: Creai o for de diversiune n cadrul armatei cecene. Singura surs: mercenarii. Spaiu de recrutare: Sierra Leone. Unui neavizat i s-ar prea ciudat ca, ntr-una dintre cele mai srace ri din lume, s se afle un cazinou, Lagoonda, care s poat concura cu suratele sale din Las Vegas. Dar asta nu era singura surpriz oferit de Freetown[1]. 0 salb ntreag de hoteluri cochete, restaurante somptuoase, night-club-uri i cazinouri fcea not discordant cu magherniele ce strjuiau periferiile. Aventurieri, cuttori de aur i diamante, prostituate din Asia i America Latin, marinari n cutare de lucru i, n special, mercenari, alctuiau fauna local. n special, mercenari! Sud-africani de-ai lui Eeben Barlow2, francezi rmai din ceea ce fuseser o dat Ies affreux3, aviatori rui pui n slujba guvernanilor", americani dezertai din comandourile sosite n Liberia, Somalia i Guineea. i noi.

Formnd cu toii o armat nou de cini ai rzboiului, care, pentru un dolar n plus, s-ar fi ncumetat s schimbe orice guvern din orice parte a lumii n douzeci i patru de ore. Colosul este la un pas de infarct cnd bila ruletei se oprete pe rou. Ctig aproape patru mii de dolari (leafa lui pe o sptmn), i asta fr s-i rite n nici un fel viaa. Strnge fisele la piept i d fuga la casierie, unde le schimb pe bani buni. Casierul negru l privete languros i ultima sut o numr ncet, n bancnote de cinci dolari. Colosul mormie ceva din care se disting doar cuvintele cioar" i diaree", dup care nha tot monetarul, lsndu-l pe negrotei cu buzele mai umflate dect de obicei. E superstiios ca o fat btrn la menopauz. Atunci cnd obine un ctig mare dintr-o dat, se retrage din joc. Colosul mpinge civa sud-africani i caut ua de ieire, dar l oprete un mulatru nalt, slab i noduros, ca un bambus. Monseur, i se adreseaz acesta ntr-o francez trecut prin maina de toct, de ce ne prsii aa devreme? Te bag n m-ta! i d Colosul cea mai apropiat adres. Dac vrei s scuipi ceva printre d nii ia cariai, f-o pe o limb mai omeneasc. Ce prere ai de englez? Este a doua mea limb, fredoneaz mulatrul ntr-un dialect de balt. mi nchipui c pe aia din gur o foloseti drept pu, intoneaz voios Colosul, trimindu-i un pumn n plexul solar. Fred Maragano, cci aa l cheam pe fijianul nalt, slab i noduros, se ndoaie ca un semn de ntrebare i se grbete s inhaleze tot oxigenul din zon. Dar Colosul nu se poate bucura de reuit. O bt cu inserie de plumb i se prvlete peste ceaf, i se lungete cuminte pe jos, lng interlocutorul su. Legea nescris a canitalei Freetown era: bea, mnnc, reguleaz, strig, bate, dar nu ucide! Ca urmare, arunc btrnul meu cuit Teck n coapsa atentatorului din umbr, i nu n inim. Dup care ncepe caftul. Dac a fi avut atunci o camer video, a fi primit premiul Oscar pentru cel mai autentic film despre viaa unor desperados. Se mpart mai muli pumni dect ntr-un campionat mondial de box profesionist i se trag uturi mai ceva ca ntr-o divizie de fotbal sud-american. Totul nceteaz la un foc de revolver. Pot s recunosc pocnetul Mauserului lui Pavlovici dintr-o mie. Nu-i nici eful poliiei locale i nici patronul locantei. E mult mai mult. B om dia /' Un srb vorbete portugheza n Sierra Leone", mi trece automat prin cap o asociere total idioat. Dar dac te convingi c srbul este maiorul Pavlovici, asocierea devine dintr-o dat fireasc. Poate prea fireasc. Alturi de maior, se afl un tip nalt, cu umeri de halterofil. Are prul blond, cre i tuns scurt, iar ochii de un albastru lptos i amintesc de zpezile venice de pe Kilimandjaro. Sub mnecile uniformei suflecate i putem admira un uria ceas Honki, prins la mna stng. Suntem oaspei n acest mirific ora, ne informeaz cu amabilitate maiorul. Ce vor spune gazdele despre noi?! ie ctva timp din buze i ridic de jos cuitul meu Teck. l privete ndelung, ca pe un ccat de ihtiozaur, i, dup ce terge sngele de pe lama mai ascuit dect o spad de Toledo, l pune n buzunar. E cuitul meu! gsete Colosul cu cale s intervin, o dat trezit din leinul instantaneu. Tocmai m pregteam s tranez o bucat de carne pentru masa de prnz, explic el prezena sngelui ndeprtat de

Pavlovici. De altfel, musafirii nepoftii, nu sunt deloc bine venii. Pavlovici rde ca un crocodil gdilat la boae i se ntoarce spre misteriosul su nsoitor: Ce prere ai, Vladimir, n ce hait ai nimerit?! Sus-fiumitul ne scruteaz pe rnd cu privirea scpat parc dintr-o grdin zoologic i zbovete mai ndelung asupra Colosului. E prea mult pentru bietul american. tiu c nu sunt genul tu, url soldatul Frederik Sheldon, poreclit Colosul. Nu-i nimic, voi cutreiera lumea, voi trece peste muni i ape, pn cnd voi gsi pe cineva care s aib nevoie i de mine. Adio, minunat apariie! Florin, m nsoeti! Dau s m ridic, dar Vladimir i pune americanului o mn pe umr i-l oprete din plvrgeal. Sunt gata s-l ating, ns ceva necunoscut mi spune s mai atept. Dup rzboiul din Bosnia, Colosul i cu mine am devenit cei mai buni prieteni, dar i mai bun prieten mi era instinctul. Nu trebuie s pleci chiar acum, mormie lene Vladimir. Aici, n spate, avem o camer special unde pocherul e un fel de Popa Prostu". Femei i votc din plin. La cerere, se gsete i ampanie. Posesor al unei prostii nnscute. Colosul se lipete de tip i-i sufl n ureche: Te pltesc tia pentru publicitate, sau etijloar maimua de serviciu? S spunem c sunt tipul care scoate banii pentru urmtoarele luni, face Vladimir, obinnd un efect instantaneu. Colosul i cu mine schimbm o privire scurt cu Pavlovici, i iat-ne mblnzii. Aadar, unde spuneai c se afl camera aia minunat? reia Colosul o conversaie aproape uitat. * Lucrurile revin repede pe fgaul normal. Vladimir cedrin are paapoartele pentru Delfi via Mogadiscio i cte un avans cash pentru fiecare. II lum i pe-sta? ntreab interesat Colosul, artnd din cap spre Fijian. Fred Maragano, precizeaz Vladimir, este un veteran al Serviciilor Speciale engleze. El va fi coordonatorul comandoului. Va primi ordine numai de la mine. Iar eu m supun unui singur om: maiorul Pavlovici. Dup un moment de tcere, Colosul consider c e cazul s-i exprime unele nedumeriri. Toate bune, vere, dar noi ce facem la Delfi? Din cte tiu, sta e un ora n India. Cu cine ne batem acolo? Acolo nu ne batem, precizeaz Pavlovici. Nici aici, nici 'acolo. Ne vom bate n cu totul alt loc. n Cecenia. Colosul rumeg o vreme noua problem i ofer pe tav soluia. S mergem direct acolo! Vom economisi bani i timp! Tmpenia la este deja legendar, l anun voios Pavlovici. Nu eti pltit s vorbeti tot timpul. Eti pltit s tragi la ordin i s ucizi lot ce vezi n faa ochilor. Ai neles? Am neles, domnule maior, sare Colosul, btnd din pinteni, ca un coco n pragul mperecherii. Tocmai v aflai n faa ochilor mei. Preferai pistolul sau puca-mitralier? Rahat! rspunde maiorul n stilu-i caracteristic. mi pare ru, replic Colosul. Am avut deja scaun dis-de- diminea. Mi-e team c va trebui s ateptai pn mine.

i, ca s nu-l lase chiar cu ochii n soare, trage un prt plin de promisiuni. Ai dou soluii, i explic, rbdtor, cedrin. Ori semnezi acum un contract pe ase luni, pentru nouzeci de mii de dolari, fr prime, ori faci stnga-mprejur i dispari cu viteza luminii. Exist i o a treia soluie, intervin eu, simindu-m mai solidar ca oricnd cu americanul. Dar nu mai apuc s le-o expun. Pavlovici ridic o mas din lemn "de trandafir, cu uurina cu care ar fi ridicat racheta de badminton, i o repede spre noi, fcndu-ne una cu pmntul. ntrecuserm cu siguran msura! Ne revenim abia n avion, un Hercules cu un picior n pensie, care, ca orice avion cargo, i ofer posibilitatea s stai nas n nas cu ceilali pasageri. Acum, destul de puini. Avionul efectueaz, de fapt, un transport de armament greu pentru Kashmir1 i, printre conteinerele uriae, ni se gsesc i nou locuri. Sunt Vladimir cedrin, reia rusul prezentrile, fixndu-ne cu ochii lui mai albi dect ai unui lup polar. Acesta este Frederik Sheldon, supranumit Colosul. Nu v sftuiesc s jucai pocher cu el i nici s intrai n vreo discuie pe teme filozofice. Florin Zamfir vine din Romnia. A luptat n timpul loviturii de stat de-acolo, apoi n Angola, n Transnistria i n Bosnia. Specialist n lupta corp-la-corp. Fred Maragano, poreclit Fijianul, fost uciga pltit, a lucrat pentru mai multe Servicii Secrete. E vnat de englezi. Aiki Sumaru e japonez, s nu-l confundai cu alt specie, precizeaz Vladimir. i putei spune Shogunul. fost membru al sectei AUM1. Pe maiorul Pavlovici nu trebuie s-l mai prezint. Restul plutonului l vom ntlni la Suhumi. V spun de pe-acum c ne vom confrunta cu armata rus. Este un rzboi pierdut dinainte, dar pentru noi nu asta conteaz. Nu e nevoie de noi ca s facem comentarii politice pe o tem dat. Colosul trage un gt sntos dintr-o sticloan care, n mod sigur, nu conine sirop de tuse, i pune punctul pe i: Btrne, mult mai interesant e s ne spui unde se afl buda n hardughia asta. Constipaia mea ncepe s dea semne ngrijortoare. Un avion cargo nu este prevzut cu aa ceva, precizeaz Vladimir. Dar te poi cca cu nonalan n coada avionului. Aia se deschide prima, i nimeni nu va bnui ceva necurat. l urmrete pe Colos ca o supraveghetoare de la un pension de fete i reia: Vei lupta alturi de unii dintre cei mai slbatici rzboinici din lume, mpotriva unor trupe destul de slab pregtite, dar numeroase. Scenariul e simplu: ct mai muli mori i ct mai multe distrugeri. Este ntrerupt de o rafal de bini venit dinspre coada avionului, dar nu cedeaz. Ai fost alei voi, zice rusul pe un ton ceva mai ridicat, pentru c putei ucide orict, fr s v apuce durerea de stomac. Pe tbliele voastre de identitate sunt trecute nume false, cu rezonan caucazian. inei cont de faptul c avei n fa celebra Armat Roie, precizeaz Pavlovici. Nu se afl printre cele mai bune trupe, dar, oricum, e bine garnisit tehnic i logistic. i mult superioar numeric. Nu-i nevoie s murii eroic pe cmpul de lupt, ci s facei ct mai mult vlv. Cecenia trebuie s devin genunchiul ndoit n faa atotputerniciei arului Boris! adaug cedrin, aprinzndu-i pipa lui de lemn de scoru. S nu uitm c anul viitor sunt alegerile, i n nici un caz nu trebuie s vin comunitii la putere. A fi vrut s m spl pe mini, spune Colosul, cnd revine, n timp ce i ine braele deprtate de trup, aidoma unui chirurg pe cale s intre n sala de operaii.

Cred c n-ai mai fcut un du de cteva luni bune, i arunc Pavlovici, ce te-a apucat acum?! Exagerai, domnule maior, replic ofensat Colosul, nu mai departe de alaltieri, pe drumul spre hotel, m-a prins o ploaie torenial i nu aveam umbrela la mine. Dar Pavlovici d plictisit din mn i pornete s ne explice cum vom parcurge drumul de la Delfi la Suhumi. Nimeni nu trebuie s afle c, alturi de ceceni, lupt voluntari din rile Islamului, dar i mercenari tocmii pe bani grei. Aa cum nimeni nu trebuie s afle c, alturi de trupele regulate ruse, lupt ali mercenari recrutai din Afghanistan, Iordania i Ucraina. Este o meserie care nu va disprea niciodat, pentru c oamenii au fost nsmnai de Diavol i acioneaz doar la porunca lui: ucide-i aproapele l La Suhumi ni se nmneaz plcuele de identitate i livretele. M numesc Zaher Mamulov i sunt urmaul unei strvechi familii caucaziene. Colosul este cel mai ncntat dintre noi. Zbiar ca o balen dus la castrare i le arat tuturor plcua pe care scrie: Urhan Fakarev[2]. Eu sunt cel care v-o trage, copii! Fii pregtii. Dac e s vi se-ntmple, v vei simi cum nu se poate mai bine. i acum, la lupt! Intr ca un bolid n primul bar ntlnit n cale, de fapt, o crm nenorocit, n care n-ai lsa singur nici un doberman bine dresat, urmat ndeaproape de proaspeii botezai. E botez, nu-i aa? zice el cu prestan. Nu vom mnca un miel, n schimb, vom urma toate regulile. Avnd n vedere c nu suntem pe malul Iordanului i c aici apa este infect, propun s ncepem cu bere. Osptarul, care este i patronul bombei, II privete cu nedisimulat uimire i ridic din umerii lui dolofani. Mustaa lip Stalin i se zbrlete puin. Colosul ncearc s-l fac s neleag, apelnd la limbajul internaional, dar mustciosul rmne impasibil. Nu auzise n viaa lui de bere. La dracu', face uriaul, cu un aer de renunare, atunci adu-ne ceva de but! Asta pricepi? O mn grea se las pe umrul meu i, cnd m ntorc, rmn ca la teatru. Iusuf, tu eti1? Credeam c ai murit. Ttarul mi arat dinii lui de cal i strig ceva repede spre crciurnar. Nu apuc s fac prezentrile, i pe mas apar cteva stacane de un litru pline cu bere. E chiar bere! se mir Colosul, prinzndu-l de mn pe crciurnar. Bine, idiotule, cnd i-am cerut eu, de ce-ai fcut pe mortu' n ppuoi '? Pe-aici, berea nu e cea pe care o tii tu, se numete cu totul altfel, i-o taie Iusuf. Ce caui aici? ntreb eu ca prostul. Evident c n-am venit la cules de ciuperci. Caut ce caui i tu, i voi toi. Dolari. Dup Transnistria, Iusuf Ciler luptase din greu n Nagomo- > a Karabah" i n Osetia de Nord, fr s tie foarte precis, dup propria-i mrturisire, de partea cui. Fusese pltit regete i-i permisese o vacan de ase'luni n Tahiti. Femei ca acolo nu gseti nicieri, ne mprtete el, cu ochii lucind nc de poft. Colosul scoate, nimeni nu tie de unde, un pix i un carneel i se pregtete s noteze coordonatele geografice ale insulei, ca i unele amnunte despre felul n care trebuie s te compori, o dat ajuns acolo. Eu fost, gui, tot numai un zmbet, Aiki, poreclit Shogu- nul. Tata fost i el. Bunicul, la fel.

La voi n familie e o tradiie? l ntreb eu, amabil. Bunicul pe Bounty\ tala n rzboi, eu n vacan. Colosul l privete cu invidie i-i golete stacana dintr-o sorbitur, dup care, chipurile neatent, o golete i pe cea din faa japonezului. Aiki rde iar, dei pe un ton mai jos. Bun berea! zice el, scond un teanc de dolari. Mai lum. Dac dolari, i bere. Dar pe american nu-l atingi cu chestii de-astea, care in de bunul-sim. M consider invitatul tu, o trntete Colosul, fcnd loc unei rgieli recalcitrante. Cheful dureaz pn spre ziu. Ne ducem la culcare, spriji- nindu-ne unul de altul i cntnd de mama-focului cele mai porcoase cntece pe care le cunoatem. Cteva prostituate ucrainene ne atac la drumul mare, dar nu avem chef de ele. Simim moartea n preajm i, cu toat duritatea artat, sufletul ne e ca un arici. tim c ntr-o zi vom muri, dar faptul c nu tim n care nu ne ngrozete. Mai degrab, gndul c omenirea va continua s existe, ca i cnd noi n-am fi fost nicicnd pe lume. Trei elicoptere MI-17 ne preiau de pe un aeroport militar aflat la periferia oraului Suhumi i traverseaz nestnjenite graniele cu Inguetia i Cecenia-. Cinci ore de zbor n condiii cineti, dar, atunci cnd eti mercenar, nu te poi plnge vreunei companii aeriene sau vreunui oficiu de protecie a cltorilor n spaiul aerian. Cu tot zgomotul motoarelor, Iusuf gsete posibilitatea s ne mprteasc aventurile lui din zon. Prin prile locului, se folosesc toate armele posibile. n Nagorno, am ntlnit un ran care folosea pratia. E drept c arunca cu pietre dup nevast-sa, care nu se grbise s-i aduc masa, dar, cteodat, o pratie poate fi la fel de periculoas ca un arunctor de grenade. Ruii sunt din cale-afar de ri. Au trimis cteva uniti de blindate mascate. Rad totul, bombardeaz de parc ar fi la poligonul de trageri. Femeile cum sunt pe-aici? se informeaz Colosul, cu gndul la Tahiti. Urte i btrne. Rar gseti cte o bucic s te fac s uii de tine. Le ascund. Ruii o in ntr-un viol, ai zice c nu au mai fost la femei din timpul celui de-al doilea rzboi mondial. Babele sunt cele mai fericite pe chestia asta. Nu-i de colea s te ia la coit o trup de putani de noupe ani. Cu banii nu prea ai ce face prin prile astea. Butur gseti cclu mria ta, i ieftin. n plus, de la fiecare rus mort, te poi aproviziona cu cel puin doi litri de votc - att msoar bidonaele" lor. Ap nu v-a sftui s bei. Primul lucru pe care-l fac cuceritorii pe-aici e s otrveasc fntnile. Nu prea seamn cu Acapulco, i d cu prerea Shogu- nul, dezvelindu-i fasolea. Dar nici noi nu semnm cu o echip de cercettori propui pentru premiul Nobel, zic eu, ajustnd puin cureaua AKM-ului. Vladimir cedrin i scutur pipa din lemn de scoru i se hotrte s ias din muenie. S v inei departe de populaia civil. Ruii trag n spe1 cial n aglomeraii. Vor s ucid ct mai muli, ntr-un timp ct mai scurt. Caut s-i extermine pe toi cecenii. S v inei departe i de detaamentele izolate de ceceni. Pot avea loc confuzii, nu prea artai a caucazieni. Atunci, cel mai bine ar fi s ne inem departe de Cecenia, intervine Colosul, cu aerul de a fi gsit soluia optim pentru o problem foarte complicat. Dar Vladimir este de un calm olimpian. Freamt un pic din buci pe scaunul incomod i reia: Dac localnicii v ofer mncare, ar fi bine s-o testai mai nti pe un cine sau pe orice alt animal v iese n cale. Dac nu ntlnii nimic de genul sta, testai-o pe un prizonier. n caz c e otrvit, v va mulumi c l-ai scpat de chinuri, dac nu. v va mulumi c l-ai hrnit. Atenie mrit la lansatoarele

de rachete - sunt destul de vechi i s-ar putea s v fac figuri. Acelai lucru n ceea ce privete arunctoarele de flcri. n rest, sunt arme noi, abia venite din Cehia. Ah, s nu uit! E preferabil s nu cdei de vii n minile ruilor. Ultimul despre care tiu c i s-a ntmplat asta a fost jupuit de viu i bgat ntr-un muuroi de furnici. A mai trit dou zile, i poate ar mai fi dus-o, dac unui obolan rtcit prin zon nu i-ar fi trecut prin cap s-i sug sngele din carotid. Suntem desantai n Urus-Martan, un sat situat la douzeci de kilometri de capitala Grozni. Zgomotul luptelor se aude pn aici, i la orizont zrim cnd i cnd luminie i trombe de fum negru. Febra rzboiului ne intr n snge, iar n ochi avem sclipiri de nebunie. Trupurile ne tremur uor i minile mngie incontient, ca pe nite cini credincioi, armele nc tcute. n curnd vor ucide oameni brbai, femei i copii, pe care mamele s-au chinuit ani n ir s-i ocroteasc. O dat ndeplinit misiunea, elicopterele MI-17 iau drumul napoi. Ne adunm ntr-un soi de cort, unde Pavlovici i cedrin ne prezint ultimele detalii ale misiunii noastre pentru noaptea ce vine. Suntem gata s ieim la aer, cnd intr n cort un tip nu prea nalt, cu brbu i mustcioar, mbrcat ntr-un costum de ca- zac. Are ochii ca un ti de brici i privirea lui e mai poruncitoare ca un cuvnt. Pavlovici ordon poziia de drepi i d raportul noului personaj. Domnule comandant, comandoul de elit al trupelor angajate de guvernul dumneavoastr este pregtit pentru misiunea ncredinat. Cecenul i strnge mna i ne face semn s ne aezm. Se numete amil Basaev. Dei tnr, reprezint o figur legendar pentru poporul cecen. V aduc un salut din partea generalului Dudaev, ncepe el s vorbeasc. Va mulumesc c ai mbriat cauza noastr i c ne ajutai n lupta mpotriva monstrului rus. Nu am multe s v spun. Situaia strategic v este cunoscut. Grozni e pierdut pe jumtate, dar trebuie fcut n aa fel, nct Palatul Prezidenial s nu cad nc n minile ruilor. Va cer s oprii prin orice mijloace trupele Ministerului de Interne rus, conduse de generalul Vo- robiov, pentru cel puin trei zile. Dup care, v vei.putea retrage. Nu uitai c nu suntei singuri. Pn nu va muri ultimul cecen, acest pmnt nu va fi niciodat al ruilor. Au venit pe tancuri i vor pleca n sicrie! Ne trece din nou n revist, salut scurt i dispare, urmat ndeaproape de Pavlovici. Zgomotul bombardamentelor se intensific. Auzim i cteva avioane care traverseaz rapid cerul. Ne vom bate pentru o bucic de pmnt reprezentnd nu mai mult de o miime din teritoriul vastei Rusii. Dar o bucic mustind de petrol. i cu o poziie strategic de maxim importan. Ca mercenar, primesc douzeci i unu de mii de dolari pe lun. n schimb, mi ofer capacitatea i pregtirea de lupt i m supun necondiionat ordinelor superiorilor, fr s am posibilitatea de a refuza vreo misiune. n calculul sta intr i riscul de a rmne infirm pe via sau de a muri. Dar altfel, eu nu pot tri. Liana1 va trebui s mai atepte. Nu m vd nc n postura unui profesora de ar, dornic s se ocupe, n timpul liber, cu creterea psrilor i animalelor. Lum n primire armamentul i ne apucm s-l dichisim. De-acum, arma nu mai este doar unealta care ucide, ci i prietenul de care ai nevoie n confruntarea pe via i pe moarte ce st s nceap. Suntem prea experimentai ca s neglijm vreun detaliu. Se ine cont de cel mai mic lucru i orice defect este remediat urgent. Shogunul ngn un cntecel n limba japonez, cu nite inflexiuni stranii, n timp ce verific pies cu pies mecanismul arunctorului de flcri. Fred Maragano, Fijianul, face pasiune din curarea unui AG, care a cunoscut i zile mai bune. Ttarul Iusuf ncarc meticulos banda de cartue pentru mitraliera HL1M, de producie ceheasc, care poate scuipa pn la dou mii de cartue pe minut. Pare un pelican mare i gras, ce-i depune oule ntr-un cuib de cuci.

Nu vorbete nimeni. Nimeni, n afara Colosului. Vezi Pentru bani. nainte! i urm., n care logodnica lui Florin. Liana, i promite s-l atepte trei ani (n. tr.). Ne privete cu singurul lui ochi valid i se scarpin la subsuoar, n cutarea unor pduchi supravieuitori. Cum stm aa, pe vine, i lucrm la ltrtoare", parc am fi un sobor de babe constipate, la o ccstoare comun. l fixeaz pe japonez i se arat deosebit de intrigat de modul n care acesta i folosete vocea. Este un vechi cntec japonez din secolul al XV-lea, l lmurete Shogunul, cu toate c uriaul nu d doi bani pe istoria muzicii asiatice. E vorba de un tnr alungat de tatl su, un samurai, pentru c s-a ndrgostit de servitoarea din cas. Am vzut filmul, pretinde Colosul cu neruinare. Dar nu asta conteaz. Te ntrebam dac chiielile tale n-ar putea fi nlocuite cu lucruri mult mai plcute auzului. Dac tot stm aici i ne prim din greu, mcar s ascultm ceva mai interesant. Ce-ar fi, micuule Aiki, s ne povesteti despre uimitoarea ta apariie pe lume i despre faptele tale de vitejie. Shogunul rde scurt i scoate din rani sticla lui verzuie cu sake. Tu nu vrei poveste. Tu vrei asta. Dar tii c nu poi obine fr poveste. E adevrat, american? Eti detept, recunoate americanul. Dac toi japonezii ar fi ca tine, ar trebui ca noi ceilali s ne mutm pe alt planet. La vederea buturii, Colosul devine deosebit de manierat, ntinde mna i trage prudent o duc. De cnd cu palinca lui Sziics Attila, e pit1. Se strmb puin, dar pare s aprecieze calitatea buturii. Voi, japonezii, avei multe lucruri bune, admite el. Dup ce v-am tras-o la cur n cel de-al doilea rzbel mondial, v-ai mai deteptat. Mulumesc, zice Shogunul, nclinnd din capul lui ca un pepene galben. Tatl meu, Ogadu Sumaru, a luptat n Iwo Jima. El povestea c, dup rzboi, americanii au interzis poporului nipon s mai produc arme, dar, ca s aib din ce tri. l-au lsat s produc automobile. Tatl meu, Ogadu Sumaru, a lucrat la proiectarea primului automobil nipon. Cnd l-au vzut, americanii mai-mai ca s-au prpdit de rs. Arta ca o trotinet blindat. Da, da", au spus americanii, fabricai maini, nu arme". Anii au trecut. Tatl meu, Ogadu Sumaru, a ieit la pensie de la Uzinele Toyota. n ziua pensiei, o delegaie de americani venise s studieze fenomenul japonez", i eful delegaiei a spus: Voi, japonezii, lsai mainile. Fabricai arme!" Colosul profit de amuzamentul general, pentru a trage un gt de sake peste rnd. Dar Shogunul nu era suprcios. Dm la toi, american, nu bei doar tu. Dup aia o s spui ca japonezii s nu niai fac nici arme, s fac sake. Hi-hi-hi! Rzi ca un cangur care o ia pe la spate de la un oricel, zice Colosul, pasnd sticla mai departe. Tatl meu, al crui nume nu vi-l spun, ntruct n-am tiut niciodat cu exactitate cum l chema, nu ezita ca, de fiecare dat cnd mi frigea curul cu centura lui, i nu erau prea rare cazurile, s-mi fac cunoscut principala, i singura, lui maxim: Nu poi avea totul pe lumea asta", zicea el, croindu-m cu profesionalism, dar pentru o butur i o btaie bun se gsete oricnd timp".. Tatl meu,'Ogadu Sumaru, ne punea pe noi, copiii, s stm n genunchi pe coji de nuc, ori de cte ori greeam cu ceva. i mijete ochii oblici i continu: Mie nu mi-a folosit. La aisprezece ani, un prieten

m-a dus pentru prima oar la o ntrunire a sectei AUM, unde am luat cunotin cu drogurile. Peste cteva luni, am fugit de-acas i am rmas lng guru, s-l servesc pentru tot restul vieii.'S-a plictisit ns curnd de mine. Veneau la rnd ali biei tineri. Am fost dus la o tabr secret n Coreea i pregtit pentru activiti de terorism. La douzeci de ani, eram printre cei mai buni soldai ai Armatei Secrete. Tntr-o zi, m-au mprumutat iranienilor, care m-au trimis n America, s semn panic la Los Angeles. Dar n-am mai apucat, dei aveam un plan foarte bine pus la punct. M-au prins exact cnd montam ultima bomb. Dac a fi reuit, un sfert de ora ar fi fost acum distrus din temelii. M-au condamnat la cteva zeci de ani i m-au nchis la Alcatraz. Din acea clip, viaa mea se ncheiase, i numai pentru c acceptasem s merg cu prietenul meu la o ntrunire a sectei. Tocmai gsisem o metod sigur de sinucidere, cnd am aflat, pe ci ascunse, c fratele meu geamn, Dazai Sumaru, se afla i el n aceeai nchisoare. Nici el nu urmase sfaturile tatlui nostru, Ogadu Sumaru, i se apucase de contraband. Numai c el executase jumtate din pedeaps i urma s fie eliberat pentru bun purtare. Shogunul preia sticla de sake, dar, n loc s bea direct, ca noi, scoate din buzunarul de la mnec un phrel ct un degetar, i-i toarn cu pioenie, umplndu-l ochi. Mormie ceva pe limba lui i-l d de duc. Zmbete ca o veveri care tocmai a ctigat la loto i reia istoria: Deinuii se dumnesc tare ntre ei, dar cnd e s le-o trag gardienilor, formeaz o familie. Au fcut pe dracu'-n patru s fiu internat n acelai timp cu Dazai la infirmerie. A trebuit doar s schimbm paturile, restul a mers de la sine. I-am preluat fia i haina cu numrul de nmatriculare, i iat-m rspunznd la numele de Dazai Sumaru, atunci cnd a venit zitia eliberrii. M-am oprit direct n port i i-am oferit toi banii unui cpitan taiwanez, care m-a ascuns pe vasul lui, cu destinaia Africa de Sud. Aveam o singur ans pentru a m pierde definitiv - s intru n trupele de mercenari. Dup un moment de tcere, n care se fac auzite numai glgituri, Fijianul ntreab cu vocea lui dulceag: i cu fratele tu ce s-a-ntmplat? L-au descoperit, bineneles. Am citit ntr-un ziar c a fost un scandal de pomin, s-a lsat cu o mulime de destituiri. Fratelui meu, Dazai Sumaru, i-au mai dat civa ani n plus, dar altceva n-au avut ce-i face. Au fost nevoii s-l elibereze, pn la urm. E o poveste a dracului de ntortocheat, face Iusuf, lsnd deoparte banda cu cartue i umplndu-i pipa lui ncovoiat. Te atepi ca nimeni s n-o cread. Vladimir se ntinde ca o pisic uria, tocmai ieit dintr-o coial, i prinde i el glas: Povestea e cum nu se poate mai adevrat. Shogunul a l'ost dat n urmrire n toat lumea i condamnat la moarte n contumacie. Dar tu de unde tii? se roiete Colosul, uitnd, ca ntotdeauna, de respectul datorat gradelor superioare. Am vzut un raport secret al Interpolului, pe cnd luptam n Bosnia. De altfel, dac ai fi nvat s citeti, l-ai fi putut parcurge i tu. Era att de secret, c mai era puin i urma s fie afiat pe ziduri. La mas, copii! strig Pavlovici, intrnd pe neateptate n cort. i dup aceea nani. Vacana se apropie de sfrit. La noapte intrm n bumbceal. Colosul d buzna primul pe ua cortului, aidoma unui indian urmrit de jumtate din Armata Federal. Aproape c-l drm pe Pavlovici, care suduie ca un birjar n timpul orelor de program. Masa, instalat ntr-un hambar, este de fapt o tblie lung, aezat pe nite capre de lemn. n jur sunt dispuse scunele cu trei picioare i lzi goale de muniie. Cnd ajungem noi, Colosul tocmai termin a doua porie de ciorb cu came i-i repede labele n hlcile de oaie aflate pe nite tvi uriae.

Civa ceceni pripii prin jur l privesc cu respect. Ii cer s-i lase s-l pipie, lucru acceptat cu generozitate. Cecenii ie din buze i schimb ntre ei impresii admirative. N-au vzut niciodat un om care s nghit dintr-o singur mbuctur buci ntregi de carne, bnd n acelai timp direct din brdaca plin cu vin rubiniu. Trosnetul oaselor dintre flcile americanului le amintete de cpcunii din basmele nspimnttoare cu care i delectau bunicile lor caucaziene. Doi dintre ceceni, amil i Zelimhan, hotrsc pe loc s-l unneze pe uria pretutindeni, pe tot parcursul luptelor. Intre dou mbucturi, Colosul apuc s raporteze: Domnule maior, conform dispoziiilor dumneavoastr, testez mncarea primit de la localnici, aa nct, domnul maior i camarazii mei s nu sufere, Doamne ferete, dup aceea de constipaie sau, i mai ru. de diaree turbat. Gsete timp s bal i din clcie, fcndu-i semn unei ba- bornile s-i umple stacana, care ar fi putut astmpra selea unui pluton de beduini. Mncm hmesii i nsetai. Venica oboseal ncepe s-i arate colii. Pentru ceea ce urmeaz s facem, refacerea fizic este esenial. Terminm ntr-un trziu i suntem condui ntr-un grajd tip colhoz, tixit cu fn. Asta-i dormitorul vostru, ne explic Pavlovici. O s v odihnii mai bine dect ntr-un hotel de cinci stele. Peste opt ore, deteptarea. Dar ce se-ntmpl aici? se aude vocea ofuscat a Colosului, pus mereu pe har. Ce mai vrei?! url maiorul srb, ajuns la limita rbdrii. Dac-i vorba din nou de una dintre tmpeniile tale, te mpuc aici, acum, cu toi de fa! Colosul se face mic, dac aa ceva e posibil, i tace ca un pete n burta unei me. Abia dup ce Pavlovici pleac ano, de parc ar-pi printre nite mine antitanc, ne destinuie nedumerirea lui: Am vrut s-ntreb dac exist i room-service. Aveam de gnd s comand ceva de but. Mirosul de fn este mbttor i n curnd dormim dui. Somn de animal, n locul cel mai potrivit pentru aa ceva. Suntem deteptai aproape de ora dousprezece noaptea. Camioanele care ne vor transporta la Grozni au deja motoarele ambalate. Luptele s-au nteit. Orizontul e rou, ca i cum soarele s-ar pregti s apar n miez de noapte. Zgomotele bombardamentelor de artilerie ajung pn la noi, ca rsuflarea unui balaur rnit. Ne mbarcm i, n mai puin de o jumtate de or, ptrundem n periferiile capitalei. Casele par prsite i, cu ct naintm, ncep s se iveasc blocuri mici, pe care rnile rzboiului i fac simit prezena. Nu mai luptasem de mult mpotriva unei armate regulate, dar nu m amgesc. N-am s stau ntr-o tranee, de unde s pri din cnd n cnd spre poziiile inamice. Misiunea este cu totul alta. Comando. Aproape de centru, coborm i ne alturm unui detaament de combatani ceceni, condui de un individ nalt, cu nas acvilin, cruia toi i spun comandantul Said. Strategia ruilor e clar, ne spune el, sub focul ucigtor. Creeaz un foc continuu prin tunurile de artilerie i bombardamentele de aviaie, pentru a izola Palatul Prezidenial. Asta le permite trgtorilor izolai s*se apropie de Palat. Vladimir traduce repede i ne d ordin de intrare n dispozitiv. Ne strecurm unul dup altul printre

blocurile de pe bulevardul Lenin, apropiindu-ne de podul ce face legtura cu Palatul. Obuzele artileriei ruse cad chiar n apropierea podului. Vor s-l distrug, pentru ca ntririle cecene s nu mai poat ajunge la mna de combatani, care mai au nc sub control cldirea prezidenial. Majoritatea construciilor sunt distruse, iar pe strzi, cadavrele se numr cu zecile. Cum-necum, trebuie s trecem podul i s-i oprim pe trgtorii rui s se apropie de Palat. ncercrile noastre sunt ns zdrnicite de focul ucigtor al inamicului. Primesc ordin s execut varianta B i m reped spre malul mlos al rului, unde fixez cu rapiditate scripetele cu ancor. Trec frnghia groas peste roat i mi-o leg de mijloc. n minutul urmtor, m trezesc sub apa rece i murdar, notnd aidoma unui om-amfibie. La intervale, scot capul i trag cte o gur bun de aer. Curentul nu e prea puternic i lucrurile merg bine. Ajung pe cellalt mal, la o distan bunicic de punctul aflat n linie dreapt cu scripetele fixat, aa c refac rapid distana. Sunt ud pn la piele i plin de noroi, dar n-am timp s m gndesc la disconfort. n definitiv, nu sunt aici ca s fac bi de soare. Fixez rapid cel de-al doilea scripete i trec frnghia prin inel, n timp ce obuzele cad ca la balamuc, iar avioanele huruie bezmetice, pornite s distrug pmntul. Intru iar n apa scrboas i redevin omul-pete. O dat ajuns pe malul de pe care plecasem, refac ntreaga legtur, i iat c obinem acum un minunat mijloc de transport peste ap, pentru a nu ne uda armele i raniele. Camarazii intr cu grij n ru, dar eu sunt deja obinuit. M arunc direct, ca i cum a 11 un profesor de not, care d un exemplu personal tinerilor nvcei, i parcurg a doua oar drumul. Ne strngem pe cellalt mal, grbindu-ne s tragem cteva gturi din bidonaele cu nclzitor". n curnd, urma s ne us- cm de-a binelea la focul ce cuprinsese cteva cldiri i o parte din Palatul Prezidenial. Ultimul i face apariia Fijianul, care asigurase transportul pe scripei. Nu intrai n Palat! strig Vladimir. O s ne gsim adposturi n aa fel, nct obuzele s cad exact n spatele nostru. Lichidai tot ce mic! Spre diminea, pregtii-v s dm puin iama prin trupele lor. Vor fi ndeajuns de obosii i de bei, ca s-i lum ca din cof. Ne fixm staiile pe frecvena stabilit i ne uitm pentru ultima oar unii la alii. ncepe ospul. Fug n zigzag i ncerc s localizez cu exactitate perdeaua de foc. La fiecare explozie, m arunc pe burt, cutnd cu disperare orice ridictur ce-mi poate oferi adpost mpotriva schijelor. M apropii pas cu pas de un bloc pe jumtate drmat, pe care-l ochisem mai dinainte, i m ntreb dac n-ar trebui s-o fac tr. Renun repede la idee: pe jos sunt fiare rupte, buci de tabl, sticl pisat i pietre ascuite. Un obuz cade exact n spatele meu i suflul m arunc n peretele blocului cutat, uurndu-mi misiunea. M ridic, mi terg sngele care-mi izvorte din pometele drept i din antebra, i m arunc pe fereastra demisolului. O dat ajuns pe podea, trag instantaneu un urlet de groaz i simt urina invadndu-mi pantalonii cnd o matahal se repede asupra mea i-mi arunc n jurul gtului un la de oel. Cretinule, mi strig Colosul, ce caui aici? E subsolul meu! Eu l-am ocupat primul. Exist loc destul pentru toat lumea pe teritoriul btrnului Grozni. mi revin cu greu i-mi frec cu aviditate gtul, pe care laul uriaului lsase urme. Ce dracu' pute aici? sare Colosul cu gura la mine, adulmecnd cu nrile lui proase, de parc toat viaa n-ar fi trit dect ntr-un magazin de parfumuri. Te-ai ccat pe tine, omule? Aproximativ, i rspund, debarasndu-m de chiloii uzi. Nu reprezini idealul unei convieuiri civilizate i lipsite de griji.

Nici nu vreau, recunoate voios Colosul. Triesc ntr-o lume de labagii i de ccnari. Nu vd ce m-ar face s fiu altfel dect voi. Dintr-o dat, devine atent i-i proptete n umr puca sa cu lunet i infraroii. Dintre noi toi,5 el se adapteaz cel mai repede schimbrilor de situaie. Un pocnet scurt, i uriaul sare n sus, dndu-se cu capul de o grind. Asta-i al doilea! zbiar el, frecndu-i ncntat bostanul tuns chilug. n timp ce voi v cufurii n chiloei. Colosul st de straj, ndeplinindu-i cu srg datoria. N-am rgaz s-i rspund. Vad o grup de nisnaci care alearg adui de spate, cu AKM-urile pregtite s arunce moarte. Ii iau n vizor cu puca mea mitralier (culmea, de fabricaie ruseasc!), trgnd rafale scurte i bine direcionale. Ruii cad ca nite popice. Apuc s-i observ, totui, pe doi dintre ei cum se arunc ntr-o groap. Probabil vzuser tlacra de la gura evii i urmau s atace cu grenade. Ii urlu n ureche Colosului i ne bulucim amndoi pe o scri ngust, care ne duce la ieirea din bloc. Ua mai exist, dar prins doar ntr-o balama de scheletul metalic... Ieim la timp. Avusesem dreptate; rui care apucaser s se adposteasc arunc grenade ofensive i subsolul sare n aer. Colosul vrea s m i pupe, s m i pocneasc, pentru c l-am salvat, dar i pentru c l-am lsat descoperit. Suntem n mijlocul vnzolelii i ne cutm disperai un adpost. Dm colul unei moschei rmase ca prin minune neatins i ne pregtim s ptrundem n lca, cu gndul de a urca pn n vrf. Dar nu mai apucm. Trei rui mthloi ne iau n vizorul armelor de la mai puin de zece metri i-i golesc ncrctoarele. Sunt att de bei, nct nu reuesc nici mcar s ne rneasc. Colosul face dou salturi incredibile, i laul lui de oel l decapiteaz scurt pe unul dintre soldai. mi arunc cuitul n stomacul altuia, n timp ce al treilea se zpcete i nu reuete s-i schimbe ncrctorul Kalaniko- vului. ntr-o secund sunt lng el i-l culc la pmnt cu patul putii-mitralier, dup care mi nfig baioneta fixat pe eav de cteva ori n trupul lui. l privesc o secund. E tnr. Foarte tnr. Cred c nu are nici nousprezece ani. Nici nu-i va mai mplini vreodat. Ne adpostim n spatele unor pietre de mormnt. Nu mai suntem singuri. Un rs gros ne zbrlete i prul de pe picioare. E doar Iusuf, care-i instalase mitraliera lui ceheasc n apropierea moscheei. Artai ca nite coaie de erpa n drum spre Everest! Ce-ai crezut c e aici, balul bobocilor? Colosul, ct pe ce s se nece de cte njurturi i vin la gur. Azvrle cu bulgri de pmnt dup ttar, dar nu-l nimerete. Ne transmitem poziia prin staie i Vladimir ne cere s mai naintm o sut de metri. Crezi c suntem la o curs atletic pe stadion? url Colosul, excitat din cale-afar. Ce-i aia o sut de metri? Trebuie s chemm topografii s ne msoare distana exact? Bei nite repere! Dar n faa noastr se profileaz numai ruine. O iau din loc, mpreun cu Colosul. Iusuf rmne s ne acopere cu HLIM-ul lui. l observ pe Fijian cu coada ochiului, crndu-i fr efort AG-ul, care are deja pe eav o grenad antitanc. O clip m mir de ct putere poate zcea ntr-un sac de oase. Apoi l vd cum se las fulgertor ntr-un genunchi, ia linia de ochire i catapulteaz grenada. Un transportor blindat, cu stelua roie pe el, e perforat i se aprinde n acelai moment. Prin trapele laterale, supravieuitorii ncearc s scape din adpostul transformat acum ntr-un posibil mormnt. % Sunt ntmpinai de rafalele perfect direcionate, pornite din cele dou automate aflate n minile

Colosului. Cad, i focul care apucase s le ling hainele i ia n primire. Fijianul se ridic i le face semn celor doi ceceni care-i'car grenadele s-l urmeze. ncarc din fug, ca i cum ar da de mncare la gini. Primim prin staie ordinul de oprire i ne mprtiem ca furnicile n cutarea venicelor adposturi salvatoare. Ce dracu'! se indigneaz Fijianul. tia din faa noastr nu au nici un an de instrucie. i convine s vorbeasc. Fiecare dintre noi se poate bate de unul singur cu un pluton de recrui. E adevrat c suntem i pltii pe msur. Colosul l privete pe lungan cu ochiul lui mai rotund ca o buc de ghei i rgie convingtor. Cei doi ceceni, care acum car grenadele lui Maragano, sorb fiecare cuvnt al uriaului. Pentru amil i Zelimhan, americanul este deja o legend. M cac n asta! zbiar fericit Colosul, fr s dea coordonatele obiectului cu pricina. Poate vrei s te duci la mpuiii ia de Roii i s devii instructorul trupelor lor. Trage un gt obinuit din bidonul lui, fr de care orice rzboi ar fi devenit deosebit de anost, i anun n manier personal programul care urmeaz: Dup ritmul n care naintm de-o jumtate de or, n cteva zile ajungem la Moscova. Asta mi amintete de un episod petrecut n Mozambic. Fceam parte dintr-o grup de blindate i, la un moment dat, am naintat att de repede, nct am trecut de trupele comunitilor, fr ca mcar s ne dm seama. E drept c nici ei n-au observat fenomenul. Comandantul nostru, un sud-african dat dracului, l-a oprit pe conductorul tanchetei sale i l-a ntrebat dac are paaportul la el. De ce m-ntrebai?" a guiat nfricotorul", care se afla la manete. Pentru c deja vd piramidele", a rspuns comandantul. Aa i noi. Doar c, pn la Moscova, rlu trebuie s dm nas n nas cu nite trupe de ncgrotei, ci cu Armata Roie. Fijianul controleaz minuios mecanismul AG-ului i se cje- clar mulumit de rezultat. n stnga noastr, apare Iusuf, purtnd cu grij mitraliera sa grea. Presupun c are staia stricat i n-a auzit ordinul de oprire. Strig la el, dar e ca i cum un mut explic unui grup de elevi teoria relativitii. Uite-l i pe cscatul sta, face Colosul, artnd spre ttar. Are tot atta minte ct o ccreaz de oaie! i umfl plmnii, i Iusuf cade la pmnt ca secerat. Chiar i ruii opresc bombardamentul o vreme. Cretinule! auzim scncetul lui Pavlovici. nchide staia cnd mai ai de gnd s ragi ca o vit creia i-a intrat oitea-n cur! mi cer scuze, ncearc uriaul o cale rapid de conciliere, fr s reduc sonorul. Tocmai am salvat viaa unui camarad. i ncordeaz atenia, cu urechea lipit de aparat, i, dup un timp, rspunde cu voioie n glas: Nu cunosc srba! Nici mcar njurturile! Ni se redistribuie poziiile i formm un dispozitiv n triunghi. Comandantul Said, care a reuit s ptrund prin perdeaua de foc, conduce detaamentul ce reprezint vrful triunghiului. Nu vrea s ne cedeze plcerea de a-i cspi pe rui. Din ntuneric, apare Shogunul. Rezervoarele arunctorului de flcri, care-i atrn la spate, l fac s semene cu un ponei cocoat. i ocup locul n.flancul nostru i ne privete cu ochii lui ca dou timbre pe cant. O clip am crezut c m-ai lsat singur n faa eroicei armate sovietice. Apar de peste tot, ca nite

spiridui, adaug el. Ce te-mpiedic s fii un Prometeu modem? icnete Iusuf. Vor foc, d-le foc! Aa este, i in eu isonul. Dup ct sake ai but, vulturul caucazian nu prea mai are ce s ciuguleasc din ficaii ti, aa c n-ai motive de team. Voi glumii, face Shogunul, clipind de cteva ori cu repeziciune. Dar acum am vzut moartea cu ochii. Cu ochii ia ai ti pleotii nu puteai s-i vezi nici coaiele, intervine zgomotos Colosul n discuie, simindu-se puintel mar- ginalizat. Sau credeai despre noi c suntem la plimbarea duminical, n parcul comunal 7 Arunc instantaneu o privire spre staia Iui de emisie-recep- ie, dar nu mai e cazul s constate c o lsase deschis. Rcnetele lui Pavlovici i reamintesc brusc c trebuie s nvrteasc butonul ori de cte ori are ceva de comentat. Blindate! ne previne unul dintre cecenii aflai n spatele Fijianului. Sporoviala nceteaz i redevenim ucigaii de care este nevoie. Cel mai vrednic dintre noi este ttarul Iusuf, care cere ajutorul unui cecen pentru schimbarea benzii de mitralier, de care se ocup personal. Schimbarea evii decalibrate e un lucru mai complicat i necesit o dexteritate deosebit, n care Iusuf este antrenat de ani de zile. Nu-i att de important ceea ce face el n lupta mpotriva transportoarelor ce sosesc n vitez, dar tie c Fijianul nu doarme. ntr-adevr, Fijianul st la pnd, vigilent, dar lupttorii comandantului Said sunt mai rapizi. Se mprtie peste tot, fr s-i vedem, i apar acum cu iueala oprlelor de sub stncile ce-i feriser de ochirdumanilor. Au n mini mine T, dar nu prea tiu s le foloseasc, ca s-i protejeze viaa. Pentru prima oar, n decursul existenei mele, vd kami- kadze pe viu. i, tot pentru prima oar, neleg cu adevrat ce reprezint fanatismul. Prea mult patim, pentru un mercenar. Nimeni nu te oprete s omori, poate doar porunca biblic, dar asta nu nseamn s-i expui gratuit propria-i via. Pe noi ne obinuiser cu ideea c n lumea lui Buddha, dincolo de pmntul sta nenorocit, vom avea fiecare cte zece femei i un izvor nesecat de sake, o trntete pe neateptate Shogunul, amintindu-i de adolescena lui petrecut n cadrul sectei AUM. i c, pentru asta, trebuie s omorm ct mai muli diavoli, ntotdeauna, Diavolul avea numele unui adversar politic sau naional. Aa sunt i copiii tia. Lumea de pe pmnt nu-i dect oglinda lumii de dincolo. Nu-i aa, americanule? N-am citit Shakespeare, trompeteaz Colos:ul singurul nume de scriitor pe care-l auzise vreodat, rnindu-i cu srg jegul de dup ureche. i, de altfel, mi ciripel, eztoarea literar e programat pentru mine dup-amiaz. n spatele transportoarelor i fac apariia infanteritii din trupele Ministerului de Interne rus, conduse de generalul Viktor Vorobiov. Spre deosebire de carnea de tun aruncat pn atunci n lupt, acestea sunt trupe de elit. Ne ascundem prin gropi i-i ateptm s se apropie. Nu le prea vine s cread c, dup un bombardament att de ucigtor, ar mai putea exista ceva viu naintea lor. Totui, sunt prudeni. Muli dintre ei luptaser n Nagorno-Karabah i n Osetia de Nord i tiu la ce se pot atepta din partea caucazienilor. Fijianul ia calm linia de tragere i pornete s secere de la stnga la dreapta cu rafale scurte. Nu vrea s-i cheltuiasc muniia de poman. Masiva mitralier ceheasc clnne ca proteza unei babe bolnave de friguri. O grenad explodeaz la civa metri n spatele nostru i o schij i reteaz carotida (inui cecen, care cade la pmnt. Sngele glgie furios din trup i, peste un minut, e eapn.

Cecenul tia c pleac la moarte! i mama, i surorile lui tiau c n-o s-l mai revad. i mai tiau cu toii c numai aa pot s nu se supun! Colosul dispare n ntuneric i, dup un timp, apare cu un mortier,'gsit cine tie pe unde. l car cu uurina cu care pescarul i car uneltele de pescuit. l instaleaz rapid i dispare iar. Se ntoarcccu trei obuze, pe care le depune grijuliu lng mortier. Manevreaz singur monstrul ucigtor, i pocnetul primului obuz ne transform timpanele n nite limbi de clopot. Uriaul e n culmea fericirii. Se nvrtete ca un curcan n jurul armei nspimnttoare, de zici c, dintr-o clip ntr-alta, va sri pe ea s-i fac felul. Urmtoarele dou obuze plesnesc cu i mai mult rutate. Generalul Vorobiov e sfrtecat de explozia celui de-al treilea, i doi ofieri de lng el sunt grav rnii. Unul dintre ei i ine maele cu minile i n locul stomacului are acum doar o gaur neagr. Sanitarii apar din spatele liniilor, dar nu prea mai sunt multe de f^cut. Colosul nu va ti niciodat c isprava i se datoreaz lui. Ar fi nnebunit de bucurie. Pentru prima oar n via cur un general. Trupele ruseti par s ezite. Blindatele care le asigurau protecia sunt distruse, i cecenii, legai cu banderole peste frunte, sar ca nite draci prin focurile Iadului, scond rcnete nfiortoare. Trec peste trupurile camarazilor pierii o dat cu explozia minelor T i cad, la rndul lor, secerai de rafalele mitralierelor ruseti. Dar din spatele lor vin mereu alii i alii. n mod neateptat, ruii sunt pui pe fug. i depesc chiar i aliniamentul deinut anterior i se prbuesc sub gloanele cecenilor. Bombardamentul artileriei nceteaz; doar cteva elicoptere brzdeaz cerul ntunecat, fr a avea ns intenia s trag. Nu se cunosc cu precizie poziiile celor dou tabere. Cecenii prind din urm ariergarda ruseasc i ncep luptele corp-la-corp. Sunt de o slbticie rar ntlnit. Au pumnale lungi i uor ncovoiate, cu care reteaz capetele soldailor din fa, dintr-o singur lovitur. Doi rui, cu sngele iroind pe fa, cad n genunchi n faa unui cecen masiv i-i cer ndurare. N-au nici o vin. Au fost mnai ca nite vite la abator, pentru a-i omor pe cei cu care, pn mai ieri, fuseser compatrioi. Cecenul nu cunoate ns cuvntul mil". Oricum, nu-l poate asocia cu noiunea de rus". Fratele lui, czut prizonier la nceputul luptelor, a fost ucis'n chinuri groaznice. i strpunge pe cei doi ngenuncheai i srut pumnalul plin de snge, nlnd o rugciune ctre AII ah. Nu se iau prizonieri. Detaamentul naintase prea mult i nu mai beneficia de sprijin pe flancuri. O dat lichidat confuzia, va trebui s se retrag n mare grab. Profitm totui de brambureal i ne ndreptm spre flancul drept, unde vom organiza o ambuscad i de unde vom penetra liniile inamice, dndu-ne drept rui. Nu ne ia prea mult timp. Centrala electric, unde este organizat toat tevatura, ofer condiii ideale pentru ceea ce avem de fcut. Shogunul se debaraseaz de arunctorul de flcri i cade automat n genunchi. Se las cu fundul pe clcie i se apleac n f, innd minile la spate, pn cnd atinge pmntul cu fruntea. Apoi, se ndreapt i reia figura de cteva ori, ncet, respirnd adnc i piuind ceva pe limba lui. Colosul l privete cu interes, n timp ce deschide o cutie de conserve cu cuitul de lupt, sorbindu-i coninutul dintr-o nghiitur. ncearc s spun ceva, dar, n momentul urmtor, se uit fix la staia de emisie-recepie. Se asigur c e n regul treaba cu butonul bucluca i d drumul la trompet:

i-ai uitat cojile de nuc! Dup cte am neles, tatl tu, Ogadu Sumaru, adaug el, dovedind o memorie extraordinar, avea o predilecie deosebit pentru ele. Shogunul se aeaz cu picioarele ncruciate i-i zmbete cu toi dinii lui, incredibil de albi i de mici. Apropo de nuc, pun pariu c nu vei reui performana mea. Sunt din caie-afar de curios s iau la cunotin noile tale. propuneri, spune condescendent Colosul, deschiznd o alt conserv. Cu cealalt mn trage mai aproape o alt sticl de sake, pe care japonezul o pune la btaie. Se pare c, n rania lui, Shogunul nu are dect aa ceva. Pe o sut de dolari c nu vei putea sparge o nuc ntre buci! Uriaul continu s in n aer bucata de carne din conserv, nfipt n cuitul lui de lupt, i casc o gur de cpcun. i plimb nelinitit privirea i ateapt o confirmare din afar, n legtur cu propunerea primit. Se hotrte s nghit carnea, pe care o ndeas cu un gt de sake. Spal apoi totul cu un vin rubiniu, oferit la momentul oportun de unul dintre cei doi admiratori ceceni, care-I urmeaz peste tot ca nite umbre, i rade o rgitur apocaliptic. P_n i turbinele centralei electrice vibreaz, ca i cum ar fi puse din nou n funciune. O clip, este intrigat de atitudinea noastr pasiv, dar nu-i face griji. Bi, pu, tu ai fcut o fixaie cu nucile astea, zice el, mngindu-l pe cretet pe Shogun. i propun altceva. Un pariu pe o mie de dolari c eu sparg ntre buci o grenad. Cei doi ceceni, amil i Zelimhan, sunt ct pe ce s cad pe spate. Nu neleg nici o boab englezete, dar gesturile Colosului nu las vreo urm de ndoial asupra celor ce urmeaz s se ntmple. Shogunul este ns, n felul lui, un nelept. Scoate din rani- a-minune dou nuci autentice i le pune pe pmnt. Tu alegi, americanule, care dintre ele. Banii stau la Florin. El e un bun arbitru. Aici o cam tamponase! Cum v spuneam, dup Sierra Leo- ne, devenisem cel mai bun prieten al Colosului. Doar c, ri situaia dat, nu prea aveai cum s triezi. Cel mult, s-i fi bgat protejatului meu un sprgtor de nuci n cur, obiect n posesia cruia, din pcate, nu m aflam n acel moment. Cei doi scot banii i mi-i nmneaz cu distincia cu care nmnezi premiul Oscar celui mai bun regizor de film. O clip! claxoneaz Colosul. nainte de a se trece la competiia propriu-zis, propun ca pgubaul s fie obligat s mnnce miezul nucii sparte. Este modesta mea contribuie la ceea ce a putea denumi pariul secolului". Shogunul accept imediat i mai aduce o mbuntire. n plus, nvinsul va sta o or cu genunchii pe cojile nucii sparte. Ti-am spus eu c ai fcut o fixaie! ip Colosul, scos din mini de nesimirea japonezului. S trecem la treab. Timpul cost bani. Cei doi i las pantalonii n vine i le putem admira n voie uneltele luptei. Fijianul devine peste msur de scrupulos. Le cerceteaz minuios goazele i, ntr-un trziu, se declar oarecum mulumit. Dac ar ii avut un micrometru i o lup, ar fi fost,.mai mult ca sigur, pe deplin satisfcut. Sunt controlate i cele dou nuci, ce se dovedesc a nu fi msluite. Dup care are loc ceremonia tragerii la sori.

Colosul i introduce nuca ntre fesele lui gullivemiene i se ' sprijin n mini. Ridic capul spre Shogun, care, aezat n aceeai poziie, st drept n faa lui. Par doi lupttori ai strvechiului Sumo. Total neplcut, dar conservele ngurgitate cu puin timp nainte par s fi avut termenul de garanie depit, cci un vnt nprasnic scpat de uria proiecteaz nuca drept n fruntea lui Iusuf, aflat la doi metri n spatele americanului. Ttarul cade ca trsnit pe spate i are impresia c a fost lovit de rui. Strig dup sanitari, dnd din picioare i din mini, de parc ar nota ntr-o piscin. amil i Zelimhan, credincioii servitori ai Colosului, constat cu nermurit admiraie c nuca e spart. Dar dilema nu este nc rezolvat. Nimeni nu poate dovedi n ce condiii s-a petrecut acest lucru. n momentul contraciei feselor, sau la impactul cu fruntea ttarului!? Se propune reluarea competiiei. Colosului i se nmneaz o alt nuc, pe care o introduce n rect cu delicateea cu care i-ar pune un supozitor cu lndometacin. Pariurile ajung pe ultima sut. Iusuf se transform ntr-un book-maker ad-hoc i adun banii, trecnd n carneel toate paritile. Se aeaz prudent undeva, mult mai departe de curul Colosului, i, ca msur suplimentar de precauie, i pune vesta antiglon i casca de oel. Fijianul scoate un fluier din buzunarul scurtei mblnite i d semnalul de ncepere a ntrecerii. Competitorii pornesc s-i strng bucile. Feele li se nroesc i scremetele lor creeaz o impresie fals. Ii urmrim cu sufletul la gur. Sunt bani buni pui la mijloc. Ce idioenie mai e i asta? V credei la circ, animalelor? Pavlovici, cocoat pe o strapontin, nu pare deloc mulumit. Privete cu gura cscat la cei doi, pe jumtate dezbrcai, i mintea lui refuz s priceap ce se ntmpl acolo jos. Lum cu toii poziia de drepi, mai puin Colosul. II privete pe Shogun, care st cu pantalonii n vine i cu mna Ia capel, i nu contenete s se mire: Bi, glbinare, s nu cumva s.triezi, c te ia mama dracului! i foreaz din nou muchii fesieri i icnete prelung din fundul gtlejului. Pe Pavlovici l las nervii. Url'ca un apucat i azvrle cu ce-i cade sub mn n uria. Cele mai cumplite pedepse sunt mprite n numai cteva secunde. n sfrit, Colosul pare s priceap c se ntmpl ceva neobinuit n jur i ncearc s ias din starea de concentrare. Maiorul srb se afl acum n faa lui, iar expresia feei acestuia nu prevestete nimic bun. Ce-i nchipui c faci aici, cretinule? url el, bulbucnd ochii aidoma unui melc dat afar din cochilie. Cicatricea i se nvineete. S trii, domnule maior, vine replica Colosului, care-i ine ndragii cu o mn, sparg nuci pentru camarazii mei! Li s-a fcut poft i ncerc s-i ajut. Mie, personal, raportez, nu-mi plac nucile, dar de spart, le sparg cu plcere. Maiorul se scarpin vehement n locul unde ar fi trebuit s i se afle podoabele brbiei1 i reia tema dat: Soldat Sheldon, i bai joc de mine?! Despre ce nuci vorbeti, cnd te-am surprins n pielea goal, stnd n patru labe?

Este exact, domnule maior! Tocmai experimentam metoda japonez de spargere a nucilor transmis camaradului meu, Aiki Sumaru, poreclit Shogunul, de ctre mult-stimatul su tat, Ogadu Sumaru. V raportez c e vorba de o tradiie motenit nc din secolul al XlII-lea i c, pentru samurai, reprezint proba suprem a brbiei. Dac domnul maior ar dispune de timpul necesar, i-a putea expune n cteva cuvinte n ce const aceast interesant metod. Scoate nuca dintre buci i o bag sub nasul maiorului, de parc i-ar etala diamantul Koh-i-Noor. Pavlovici ezit ntre a-i descrca n burt ncrctorul btrnului su Mauser sau a-l stropi cu benzin, dup care s-i dea foc. Alege o a treia soluie. Face stnga-mprejur i se ndeprteaz, mormind de unul singur: 1 Ve/.i Pentru bani. imiinic '. de acelai autor. Pavlovici fusese castrUt de germani n cel de-al doilea rzboi mondial (n. tr.). Cu ce-am pctuit oare n via, ca s am n subordine un asemenea hotentot? De ce m-ai pedepsit, Tu, Doamne? Capul i tremur uor i, n curnd, va fi fericitul posesor al unui tic nervos. Colosul mai rmne cteva momente cu nuca n mn, dup care se ntoarce spre Shogun i-l ntreab curios: Ei?! Cum rmne? Cine-a ctigat? Dar japonezul nu mai apuc s rspund. Aprut din spate, Vladimir cedrin smulge pe neateptate nuca din mna Colosului i o arunc n gur, sprgnd-o ntre mselele lui de bidiviu, nghite miezul cu ambalaj cu tot i arat de parc tocmai s-ar fi ridicat de la o mas copioas. A fost la mine n cur, l anun voios Colosul, indicndu-i i locul n care zbovise pentru un timp nuca bucluca. Terminai cu prostiile, optete Vladimir, scuipnd cteva resturi de coaj. O coloan de blindate, camioane i transportoare se ndreapt chiar acum ncoace. Va anun c suntem complet izolai. Detaamentele cecene s-au grupat n jurul Palatului Prezidenial. Organizm ambuscada i ne retragem n cea mai mare vitez. Dac reuim, ruii nu vor mai avea curajul s atace, cel puin pn mine. Va reamintesc c fiecare or care s le ntrzie cucerirea oraului Grozni este foarte important. Ne cuprinde cu privirile lui vultureti i nu ezit s se autoserveasc din sticla cu sake a japonezului. Pleac, aruncnd peste umr: y La terminarea misiunii avei liber douzeci i patru de ore. Cei care vor mai fi n via, bineneles. Restul... permisie nelimitat. ' n mai puin de un minut, suntem dispui n dispozitiv, cu arunctoarele de grenade i cu mortierele pregtite. Mitralierele i iau i ele locul cuvenit. Vladimir ccrceteaz deprtrile prin binoclul ai infraroii. Se lumineaz de-a binelea. Acum putem distinge i cu ochiul liber coloana ruilor. Par a fi foarte siguri pe ei. tiu C trupele cecene s-au retras nc din timpul nopii, i c, pn n dreptul bulevardului Lenin. nu vor avea de ntmpinat nici o rezislen. Poate civa trgtori izolai, dar ce poi face cu o puc mpotriva unui transportor blindat? Coloana se ncadreaz pe oseaua ce trece prin apropierea centralei electrice. Numrm cu rapiditate douzeci i apte de autovehicule. Nu-i chiar att de grav. Lsm s se scurg o jumtate din convoi i, cnd primim prin staie ordinul lui Vladimir, trecem la treab. Primul proiectil l trimite Fijianul. Un obuz de 103 mm, care pulverizeaz un transportor din mijlocul convoiului, rupndu-l n dou. Vehiculele se opresc. evile tunurilor de pe tancuri i ale ' mitralierelor de pe transportoare se rotesc cu rapiditate, ncercnd s localizeze cuiburile de tragere. Din camioane

sar soldai mbrcai n uniforme kaki. Derutai, caut s se adposteasc pe dup blindate. Parc sunt nite iepuri prini n raza farurilor unei maini. Simt moartea dndu-le trcoale, i, cu toat distana dintre noi, le putem vedea ochii mrii de groaz. Doar civa dintre.ei sunt ncercai n focul luptelor din Afghanistan. Ii recunoatem dup felul n care se arunc fr ezitare sub blindatele oprite. Zpceala este total, mai ales c Pavlovici apucase s instaleze cteva simulatoare de foc n partea opus centralei electrice n care ne facem veacul. Dar nu trece un minut i suntem depistai. Oricum, prea trziu pentru ei. Din cele douzeci i apte de vehicule, rmseser ntregi vreo cinci. Acum, lupta devine fi. Ieim din central i ne mprtiem pe laturi, pentru a-i ncercui i a-i decima. Sau, mai bine-zis, pentru a extermina tot convoiul. i dau seama repede de inteniile noastre. Se retrag spre transportoarele rmase intacte, din coada convoiului, trgnd necontenit cu toate armele din dotare. ns trag haotic. Intr din mers, de-a builea, n TAB-uri, care fac imediat stnga-mprejur i se deprteaz cu vitez maxim. Cinci tancuri, apte transportoare i unsprezece camioane ard nc, lovite de obuzele necrutoare. Sunt cel puin cincizeci de mori. ntre care i civa ofieri. Prinii lor muriser n Marele Rzboi pentru Aprarea Patriei. Atunci, Rusia se confruntase cu una dintre cele mai perfecionate maini de rzboi. Acum, i se opun doar cteva regimente de lupttori de gheril prost instruii, dar fanatici, i cteva plutoane de mercenari. Rusia a vrut s dea o lecie. Cei cincizeci de mori receni reprezentau materialul didactic. Colosul i Iusuf pornesc aciunea de strngere a livretelor i a tblielor de identitate ale morilor. Carabele lor scormonesc cu dexteritate prin buzunarele victimelor, i mici obiecte dispar n adncul buzunarelor personale. Pavlovici i urmrete cu ochi de arpe, dar cei doi sunt prea experimentai ca s se lase prini. Nu e pentru prima dat cnd fac treaba asta. Surpriza vine abia la sfrit. Urmeaz s fac parte, mpreun cu Fijianul, Colosul, Shogunul i Iusuf, dintr-o formaie de comando, la ordinele directe ale lui Vladimir, care va trebui s mbrace uniforme ruseti i s dinamiteze depozitele de combustibil ale ruilor, aflate la nord de Grozni, aproape de grani. Nu este vestea cea mai bun pe care am primit-o n via, dar nici nu cad pe spate de emoie. Mercenariatul nu-i d prilejul s te plngi de ceva. Greesc! Exist, totui, un lucru de care te poi plnge! Fr ndoial! C nu vei avea niciodat destul timp s-i cheltuieti purcoiul de bani, pe care-l ctigi cu preul vieii celorlali i cu riscul vieii tale. George Feodorovici Djoharin se gsea la domiciliul prinilor si din Sunrise Street, 340 001. Jocul CD-ROM, Spycraft l cucerise. Aps pe PAUSE i ddu fuga la buctrie. n frigider se afla punga cu sandviuri pregtit de mama lui, nc de la primele ore ale dimineii. Alese unul cu cacaval, unc i salat, i se ntoarse la computer. Muc aiurea din chifla supradimensionat i relu jocul. ACTION!

Trupele Ministerului de Interne rus sunt. dublate acum de uniti ale armatei ruse. Exist dou posibiliti: Cecenia s cad n douzeci i ' patru de ore - i ruii sunt capabili oricnd de asta; sau luptele s continue mult i bine, n cazul n care aceeai rui au alte gnduri. i ei au alte gnduri. Mai ales pentru c se tem de acte de terorism, mpotriva crora sunt prea puin pregtii. Ecranul se tulbur i, n secunda urmtoare, apru portretul robot al efului CIA, William Colby. Ai nevoie de sfatul meu? ntreb el, folosind mausul. Putiul se pregti s-l asculte. Cunotea foarte bine protocolul TCP / IP. L-a nvat urmnd un curs prin coresponden. Mai bine ncerci s strneti confuzie n rndul trupelor ruseti. Cu asta nu faci dect s ntrzii cu cteva zile naintarea lor n teritoriu. Trebuie s te ocupi de luarea unor ostatici, n schimbul crora s ceri retragerea ruilor. George Feodorovici Djoharin era gata s treac la aciune, dar i aminti de existena unui al doilea partener. Aps pe EPS, i pe ecran apru Oleg Kalughin. Sfatul lui era clar i concis: Nici un pas napoi. Bandiii de ceceni trebuie exterminai! Ei sunt unul dintre cele dou picioare de lut ale Rusiei Mari I Dar s- ar putea ca Rusia s fie un miriapod! Colosul freac srguincios steluele aurii de pe epoleii uniformei pe care a smuls-o de pe un rus mort i care-i ofer acum privilegiul unic de a poza n ofier. Tunica e puin cam nencptoare, iar pantalonii cam scuri, dar, oricum, n-are de gnd s le cumpere. Se plimb ncoace i ncolo, tuind ca un actor rcit, pentru a ne atrage atenia asupra gradului la care s-a autopromovat. Trage cu coada unicului su ochi ctre noi, dar nimeni nu e dispus s-l ia n seam. Suntem ocupai s cutm nite uniforme ct mai potrivite pe morii aliniai la marginea oselei. Exist un paragraf n regulamentul militar de ordine interioar n care se precizeaz c, la vederea unui ofier, soldaii de rnd trebuie s ia poziia de drepi i s bat de cteva ori din clcie, precum o ra ce tocmai a trecut printr-o groap plin cu ccat, ip Colosul, vizibil deranjat. Acelai paragraf, continu el expunerea, amintete c nendeplinirea acestei prevederi se pedepsete cu nchisoare de la trei la ase luni sau cu amend. Sunt uman i pretind numai amenda. Cred c suma de o sut de dolari e tot ce poate fi mai corect n ceea ce v privete. Nu am chitanierul la mine, aa c va trebui s v mulumii cu garania cuvntului meu de onoare. Nimeni nu se ostenete s-i rspund. Iusuf are, totui, un moment de slbiciune i trimite spre nlimi un pr ce ar 11 putut concura cu siguran n "semifinalele unui concurs de gen. Insubordonare! cotcodccte Colosul. Se crede, n mod sigur, unul dintre cei mai nedreptii ofieri" rui de la ultimul rzboi mondial ncoace. M vd nevoit s apelez la Comisia de Onoare a Ofierilor. Tovare Ciler Iusuf, i prevd un tratament reparatoriu de lung durat la Lublianka', locul unde cei ca tine sunt cel mai bine tratai de bolile colonului. Eti sigur c ai terminat cu circul sta? intervine Vladimir, scotocind cu asiduitate n buzunarele uniformei abia mbrcate. Scoate-i nsemnele de grad i treci la grmad. Dup cum ai aflat, eu sunt locotenentul-comandant al unui comando rus, care a dinamitat Palatul Prezidenial din Grozni i acum se ntoarce la baz, obosit, dar cu contiina datoriei mplinite. Uriaul ncearc s replice, ns privirea rusului l face s renune. Vladimir coboar mna ncet spre tocul de piele n care dormiteaz un Makarov mai negru ca limba unei vipere i scuip semnificativ, la civa metri distan. Perfect de acord cu dumneavoastr, tovarici komandir! se grbete Colosul s-i dea onorul. Doar c eu nu tiu rusete. Voi rmne, prin urmare, aici, pentru a v acoperi retragerea, petrecndu-mi timpul

cu scrierea memoriilor. Nu te-a invitat nimeni la un curs de limba rus. Tot ce i se pretinde e s-i ii botul la nchis i s execui corect ordinele. Colosul i scoate bosumflat steluele i trece undeva, n spatele grupei, pentru a-i deplnge soarta cea crud. Ni se mpart explozibili i, n curnd, suntem gata s pornim. Vladimir ne mai trece o dat n revist. Cel mai mic detaliu scpat poate duce la descoperirea noastr. Iar, ca s fii capturat de viu, mbrcat n uniforma inamicului i cu un sac de explozibil la tine, nu constituie o situaie de invidiat. Un glon n ceaf ar reprezenta cea mai agreabil alternativ. O dat cu lsarea ntunericului, frigul devine tot mai ptrunztor. Avem ns tunici mblnite i ne micm repede. Trecem pe lng lungi coloane ale bravei Armate Roii, dar nimeni nu se nvrednicete s ne bage n seam. Doar doi cini de pripas ne iau urma i sunt hotri s ne cear s-i adoptm. Renun ns i o rup la fug, cnd o patrul a Poliiei Militare are un schimb de replici cu Vladimir cedrin. Comandantul 1 Celebr nchisoare din Moscova (n. tr.). patrulei salut scurt i ne las n plata Domnului. O parte din drum o parcurgem cu un convoi de ambulane, care transport rnii. Sunt foarte tineri cu toii i rnile lor sunt de-a dreptul ngrozitoare. Civa fuseser operai" pe loc, n spitale de campanie. Mutilai, cu mini i picioare amputate, iar unii dintre ei cu capul complet bandajat, privesc ntristai i fr expresie. M bate gndul c unele rni se datoreaz gloanelor pornite din arma mea. Dar aa ceva nu m mai emoioneaz de mult vreme. Fijianul le ofer bidonul su cu votc, ns tinerii se grbesc s-i scoat sticloanele lor din rani. n loc de medalii, primiser igri i spirt. Se consider, totui, din cale-afar de norocoi. Se vor ntoarce acas i vor primi o pensie pe via, n timp ce camarazii czui lng ei se vor alege doar cu o slujb comun, ntr-un cimitir anonim. Rusia nu are nevoie de eroi ntr-un rzboi pe care-l consider o simpl campanie de pedepsire. Coborm n apropierea obiectivului i ne aciuim pe marginea oselei. La orizont se profileaz conturul giganticelor rezervoare. Este punctul cel mai fierbinte din teritoriu i, ca atare, e pzit cu strnicie. Vladimir i cerceteaz ceasul fosforescent i citete cteva nsemnri din carneelul pe care l poart n buzunarul de la piept. A fost informat despre traficul de pe osea chiar de ctre un prieten angajat la depozite, care i fcuse rost de o permisie pentru acea noapte. Gsim un copac dobort i improvizm la repezeal un baraj. Suntem un post de control i nimeni nu are voie s treac fr autorizaie i ordin de serviciu. Nu ateptm mult. Dou camioa- ne-cistern vopsite n culori de camuflaj se apropie cu farurile aprinse. Vladimir e n faa barierei", cu picioarele rchirate i cu mna pe Kalanikovul lui. care are piedica tras. Face semn de oprire i se ndreapt cu pai msurai spre cabina primului camion. oferul las geamul n jos i-l salut vesel, fr a se obosi s-i scoat igara ce-i atrn n colul gurii. Salut, papaa! Da' ce v-a venit s mai instalai un punct de control?! Nu-s destule? Documentele! cere Vladimir, glacial, n timp ce noi ne mprtiem n jurul cisternelor. oferul scoate hrtiile i i le nmneaz. Scuip chitocul i i aprinde o alt mahorc. Ct timp se va afla n spaiul depozitelor, nu va putea nici mcar s se gndeasc la igri.

La semnalul convenit, srim n cabine i-i lichidm pe oferii i nsoitorii lor cu laurile de oel. i aruncm n spatele unor stnci i-i acoperim cu pietre i lemne, nu nainte de a le lua documentele. ndeprtm barajul. Vladimir i Iusuf se urc la volanul celor dou cisterne i o pornim la vale. De-acum, doar Bunul Dumnezeu ne va mai putea ajuta. Bunul Dumnezeu al mercenarilor, bineneles. Depim fr probleme cele trei puncte de control i intrm pe poarta uria a depozitului. Vladimir oprete camionul i njur scurt. n fa se deschid trei drumuri i, evident, nu se pune problema s cutm indicatoare. Sare din cabin i. deschide capota, pretinznd c meterete ceva la motor. Ce dracu' te-ai proptit acolo? url la el un locotenent uria, aprut n fug dintr-o cldire tip vagon. v - Domnule locotenent, raportez c am o defeciune la carburator, dar se repar imediat, i rspunde Vladimir. Deblocheaz repede drumul, nu suntei ntr-un atelier de reparaii. Unde mergei? Vladimir i ntinde n tcere documentele, tergndu-se alene de ulei, cu o crp de bumbac. Noi ceilali ne inem minile pe automate i pe grenade. Dac e ceva, ne vom vinde scump pielea. Ah, pentru Matrioka! zice ceva mai mblnzit rusul, aruncndu-ne i mai mult n cea. Nimeni nu mai nelege nimic, dar schimbarea de atitudine este mbucurtoare. Du-te la rezervorul trei, ca s nu mai iei marf proast, continu locotenentul, fcnd un gest neglijent ctre ultimul drum din dreapta. Spune-le c aa a hotrt locotenentul Primakov. S-mi dea un telefon, dac au nelmuriri. Vladimir salut. Se preface c mai meterete ceva i, n nici dou minute, suntem angajai pe drumul indicat. Camioanele se opresc brusc i la volan rmn doar rusul i ttarul. Noi, ceilali patru, ne rspndim n vitez i cutm cele mai bune locuri pentru plasarea explozibililor. Depozitul are pompe de ncrcare de mare capacitate, aa c trebuie s ne facem treaba repede, dac vrem s mai apucm camioanele la ntoarcere. Altfel, n treizeci de minute, vom fi complet incinerai de focul declanat chiar de noi. Fiecare lucreaz singur, fr acoperire. Evit la timp o srm ntins, pus n legtur cu o siren de alarm. M apropii de giganticul rezervor, pzit de dou santinele n foioare. Tipii mtur zona cu reflectoarele lor puternice, dar o fac mai mult ca s vad eful grzii c nu dorm n post. M lipesc cu spatele de otelul rece al rezervorului i trec la lucru. Minele cu magnet i dotate cu antidetectori trebuie plantate ntr-un anumit dispozitiv, pentru a putea penetra peretele blindat. Dar n asta sunt expert. M uit dup eventualele capcane-surpriz, pe care le-ar fi putut pune ruii, dar, dup cum se vede, nu prea s-au obosit cu aa ceva. Treaba o dat terminat, m strecor spre punctul de ntlnire. Sunt primul sosit i m pun pe ateptat. Dac voi fi depistat de o patrul, totul se va duce de rp. Ruii vor da alarma i, n scurt timp, vor descoperi minele, aa c m afund ct pot de mult n zpada mocirloas. Dac nu m-am orientat bine i stau ca prostul aici?!" mi trece prin cap. mi vine s-mi trag palme c nu mi-am fixat un punct de reper. ncerc s m orientez, dar furnicarul de oameni i maini, care parc s-a pornit dintr-o dat, nu reuete dect s m zpceasc. Frica mi nghea oasele, i aa rebegite, i dau s m ridic i s fug. cnd mi revin n minte cuvintele colonelului Schrdder[3]: Nu intrai niciodat n panic, indiferent ce vi se ntmpl. O dat panicai, nimic i nimeni nu v va mai putea ajuta. i atunci, soluia nu mai e dect cianura sau un glon n tmpl." nchid ochii i numr ncet pn la douzeci.

Ia uite-l i pe-sta, aud vocea inconfundabil a Colosului. A lipit cteva rahaturi de mine i acum e obosit. Tragi la aghioase n timpul misiunii, soldat! se roiete el, pe neateptate, profitnd de zgomotul traficului din zon. Cnd te vei ntoarce la Moscova, vei fi deferit, fr doar i poate, Curii Supreme de Justiie Militar. i arde lui Aiki una peste buci cu patul Kalanikovului i-i zmbete familiar: Tu ce faci bi, sprgtor de nuci? Ce-i mijeti aa ochii? Alt metod pentru a-i beli pua n-ai.? Rde ncntat de gluma fcut i suge din bidonaul lui cu ntritor, aidoma unui bebelu din biberon. Pentru soldatul de rangul nti, Frederik Sheldon, viaa nu prezint meandre sau complicaii. Lucrurile simple sunt cele mai bune i, tocmai din cauza asta, ntre a ucide un om i a regula o femeiuc, sau a trage o beie pe cinste, diferenele nu sunt deloc semnificative. Nu trece mult, i lng noi se prbuete Fijianul. M simt linitit, de parc venisem acas i mama mi pregtise masa, n timp ce tata meterea ceva prin curte. Dei m aflu exact n buricul teritoriului inamic, cu cteva kilograme de explozibil n spate, care, nu peste mult timp, vor face pac! Deja timpul se trte ca un arpe, fr s se mai sfreasc. Cu lot frigul i mocirla n care zac, alturi de ceilali trei, ncep s transpir. ncerc s-mi mic mna dreapt amorit i scap automatul, care alunec pe zpad, ntr-un an plin cu ap. Dobitocule, scrnete Fijianul, se putea descrca Lea- g-i-l;de mn, dac tii c eti paralitic! M las pe burt, pn la anul cu pricina, i-mi caut orbete arma. anul nu e adnc i reuesc s dibuiesc vrful evii. l prind ntre arttor i degetul mare. Apa^rece i urt mi provoac crcei la degete, dar n-o mai slbesc. Imensele camioane-cistern Ural opresc n dreptul nostru i mini nevzute deschid portierele. nim ca nite lcuste, iar mainile o iau din loc cu sforituri iritate. Nu mai e mult i vom iei pe poart, iar de-acolo, ct mai repede, oriunde n alt parte, dect n apropierea rezervoarelor. La poart ni se controleaz documentele i uriaul locotenent ne zmbete enigmatic. . Hei, Matrioka, Matrioka! Te-am servit iari, cu benzin de prima mn, din care poi trimite i n ar... Tancurile tale o vor lua din nou naintea celorlalte i tu vei primi o mulime de medalii. i nu numai att. Poate i nite prime, de-alea, care s-i fac buzunarul s atrne. napoiaz documentele i rmne, ca din ntmplare, cu mna ntins, de parc tocmai are o contracie neplcut la tendo- nul antebraului. Vladimir i duce automat mna la buzunarul de la piept al tunicii mblnite i scoate un teanc de dolari, pe care, fr s-l mai numere, l ntinde locotenentului. Pe moment, acesta pare un cangur cruia i s-a tras marsupiul peste urechi. i arunc privirea iute mprejur i ndeas banii n buzunarul interior al mantalei. Dolari! bolborosete el. Harao, Matrioka, nseamn c am depit, cum se spune, pragul de ncercri. l salut pe Vladimir i mnuiete mecanismul masivei pori. Se gndete unde s-i doseasc mai repede averea, pentru a nu fi dibuit cu ocazia vreunei descinderi a idioilor de la Poliia Financiar i de Control. Cine dracu'i Matrioka? ntreb eu, ca un corigent la chimie organic. Vladimir nu rspunde. E concentrat asupra drumului i conduce cu peste o sut douzeci la or. n spate, Iusuf nu se las mai prejos. Gonim, gonim, lsnd n urin sute de tone de benzin, utilaje i

oameni care, n scurt timp, vor rmne doar simple amintiri. Ne intersectm cu autostrada ce duce ctre grania cu Rusia, i Vladimir rotete volanul spre stnga. Apuc s vd un indicator fosforescent pe care scrie: Budionnovsk 95 km. La naiba! n loc s ne ntoarcem la Grozni, mergem chiar n brlogul lupului, n Rusia! Dau s deschid gura, dar cotul Shogunului m atenioneaz s-mi pun fermoar. La urma urmei, sunt pltit s fiu mercenar, nu agent de circulaie sau ghid. Ne oprim n dreptul unui viaduct, unde ne ateapt doi tipi mbrcai fistichiu i cu nite fesuri caraghioase pe cap. Se salut cu Vladimir i, o vreme, sporoviesc ntre ei. Rusul ne strnge lng el, ca o cloc puii abia ieii din goace, i ncepe s cloncne: O s plngei poate, dar misiunea noastr continu. Avem ordin s ajungem la Budionnovsk n noaptea asta. V reamintesc c ne vom afla pe teritoriu rusesc, drept care e de dorit s vorbii ct mai puin ntre voi. Pe scurt, fusesem desemnai ca nucleu al comandoului condus de amil Basaev, format din patruzeci de oameni. Vor s semuie teroare n Budionnovsk i s ia ct mai muli ostatici. O reuit i-ar convinge pe rui c aceleai aciuni, sau chiar altele mai grave, pot avea loc i la Moscova, unde majoritatea ciurkilor" sunt caucazieni. Cei doi tipi cu fesuri haioase i iau rmas-bun i se urc n camioane. Le ntorc i bag vitez spre Grozni. Nici cecenilor nu le stric puin benzin ruseasc, dei pe-aici pmntul mustete de petrol. Abia s-au ndeprtat i ncepe distracia. Un bubuit, de parc ar fi explodat miezul pmntului, este repercutat de munii din jur, transformndu-se ntr-o canonad a unor uriae tunuri cosmice. Cerul se lumineaz dintr-o dat i pare c n curnd se va prbui peste noi. Ne aruncm instantaneu pe burt, cu minile peste cap. Dei suntem la o distan bunicic de depozitul de benzin, suflul exploziei mai c reuete s culce la pmnt arborii din jur. ' Ora n sudul Rusiei, n apropierea graniei cu Cecenia (n. tr.). " Denumire generic dat escrocilor. Aici. autorul se refer probabil la faptul c, n Moscova, cei mai muli oferi de taxi i receptioneri de hotel sunt din Sud fn. tr.). ntr-un trziu, Vladimir se ridic i prinde s-i scuture uniforma, care devenise crmizie. ' - Dobitocii ia, spune el, or fi plantat vreun depozit de muniie prin zon. Hai, copii, sus! Pn la revrsatul zorilor trebuie s trecem frontiera. Ne vor cuta pe drumul spre Sud. Cu siguran nu le d prin cap c ne-am refugiat chiar n brlogul lor. Relum marul, dar pe jos. Perspectiva de a cdea vii n minile ruilor ne sporete forele. Pim rapid, de-a lungul ose- ' lei, n ir indian, cu atenie maxim. Nimnui nu-i mai arde de otii. Mai mult ca sigur, ruii sunt turbai i au declanat o aciune de urmrire de proporii. Ajungem la frontier cnd pcla dimineii ncepe s se disperseze. Vladimir ne conduce pe crri de munte cunoscute numai de el. Se lumineaz de-a binelea, cnd intrm ntr-un sat cu casele rsfirate, ca perlele dintr-un irag rupt de un nendemnatic. Rechiziionm fr mult vorb bufetul stesc i ne ntindem fiecare pe unde putem. Patronul, un rus cu o barb tolstoievschia- n, nu se arat deloc ncntat, dar armele noastre l conving s devin o gazd ospitalier. Nevasta lui, rotunjoar ca o minge, i cele dou fete, nalte, osoase i cu nasul coroiat, nu mai prididesc s ne serveasc.

Pltim, l linitete Vladimir pe btrnul cu numele de Kuzmici. Dar pn pe nserate nu vrem s fim deranjai de nimeni. Suntem n misiune special., papa a, pricepi mata cum vine treaba! Kuzmici aprob repede din cap, tergnd cu barba masa la care ade Vladimir, i trece grbit n buctrie. Colosul o ciupete de fund pe una dintre fetele gazdei i-i face semne fr echivoc. Nu tie o boab rusete, aa c trebuie s-i in gura nchis, ceea ce pentru el este un adevrat chin. Fata pare fericit c e bgat n seam. i mai toarn un pahar, uguindu-i buzele. Are aproape patruzeci de ani i, ca i sora ei, va rmne fat btrn. De aceea nu-i poate permite s rateze nici o ocazie. Ce mai vrea viteazul meu? se mie ea, atingndu-l ca din ntmplare cu oldul ei osos. Uriaul t^ce mlc, dar, n schimb, i vr mna pe sub fusta ncreit. O scoate ns repede, cnd patronul brbos intr n tromb, cu dou tvi uriae, doldora de fripturi i salat. Mai aduce dintr-un cufr un butoia cu basamac i-i d cep. Shogunul refuz stacana, i i umple, plin de importan, phrelul lui ct un ou de canar, pe care-l d de duc cu un mormit de mulumire. Ne zmbete ca i cum tot timpul ar face reclam la 0 past de dini. Colosul ncearc s deschid gura, dar, fulgertor, Fijianul i nfige n ea o pulp de curcan. E bun, nu-i aa? url el n rusete, spre a-i aminti ntngului c nu are voie s dea drumul la flanet. Dintre noi toi, numai Iusuf refuz masa i-i face un culcu pe tejghea. Fiind musulman, nu mnnc porc nici s-l pici cu cear. Nu uit s-i fac rugciunea, dup care se nvelete n tunica lui mblnit i, n scurt timp, sforie ca un cosa dup o zi de munc. Fiica lui Kuzmici i face din nou de lucru pe lng Colos, punndu-i din cnd n cnd cte o ntrebare, la care nu primete rspuns. E mut, gsete cu cale Shogunul s intervin, ntr-o rus aproximativ (dar la cte populaii gseti pe cuprinsul Maicii Rusii, nimeni nu-i mai face vreo problem din asta). Fata l privete pe uria cu compasiune. Boje moi! Dar cum s-a-ntmplat? L-au prins bandiii de ceceni i i-au tiat limba! o lmurete amabil japonezul. Dar nu numai limba. Fata devine dintr-o dat curioas i-l examineaz pe Colos cu ochi de expert. Nu observ, totui, nici o alt lips i, ntr-un trziu, i cade fisa. Se pornete pe un rs isteric, n timp ce Colosul i arunc Shogunului priviri otrvite. Vladimir expediaz familia de rusnaci din salon, nu nainte de a-l obliga pe Kuzmici s atrne la geamul uii de la intrare un anun: Astzi bufetul nchis". Apoi. iese pentru a inspecta mprejurimile. Termin i restul de mncare din farfurie i-mi tom nc un pahar de basamac. M apuc o moleeal plcut i-mi caut din ochi un culcu. Ai s mi-o plteti! optete Colosul ctre Shogun, de ndat ce rmnem ntre noi. i trage un bocanc n glezn i i deart farfuria cu oase n talerul japonezului. Prima oar cnd ai s-mi cazi n mn, am s te strng de boae, pn cnd ai s vorbeti numiri n versuri. * Caut s-l ia de gt, dar Shogunul, fost campion la Aikido, i aplic procedeul kyu-nage, i Colosul face un salt peste mas, aidoma unui delfin n plin spectacol. Rmnem cu toii gur-casc. Japonezul ne dduse gata. Nici unul dintre noi nu ar fi fost n stare s-l

doboare pe uria ntr-un asemenea mod. Dar Colosul se face c plou. Se ntinde ca dup un somn bun, zmbete, imitndu-l pe micuul japonez, i, cu o lovitur fulgertoare, i caut capul. De ast-dat, Shogunul apeleaz la un kote-gaeshi, ntorcndu-i pumnul n exterior i arun- cndu-l pe spate. Face apoi o mic plecciune tradiional i continu s-i road osul din farfurie. Colosul realizeaz, n sfrit, c Shogunul posed nite tehnici supranaturale i renun s-l mai atace, relundu-i locul la mas. Acum bea direct din stacan i creierul lui, att ct exist, coace cele mai cumplite rzbunri. Ar putea apela la Naganul de care nu se desparte o clip, dar nu e sigur c micuul Aiki n-ar putea s ntoarc gloanele din drum i s le direcioneze ctre el. Cnd revine Vladimir, suntem cu toii n scutece. i gsete i el un loc\.aezndu-i AKM-ul la ndemn. Dup ce l desemneaz pe Colos ca planton, i trage cascheta pe ochi. Oricum, n-am chef de somn, mormie americanul, cs- cnd s-i rup flcile. Se aeaz n dreptul unei ferestre i, la rstimpuri, mai degust din basamacul gospodarului. n curnd, un cor de sforituri face s vibreze paharele i sticlele de pe mese. Colosul mai ateapt puin i, dup ce se convinge c nu mai e nimeni treaz, prsete salonul cu pasi uori. O vzuse pe fata cea mare i osoas disprnd n grajd, s dea mncare la animale, i se gndete s-i ofere ajutorul benevol. Se strecoar dup ea, uitndu-se prudent n toate prile. Ai crede c cei doi i-au dat ntlnire prin telepatie. Cum aude scritul uii de scnduri, rusoaica ncepe la iueal s stivuiasc fnul, treab care o face s se aplece ct mai mult. Colosului nu-i scap faptul c fata nu poart nimic pe dedesutft. Singurul su ochi pornete s i se roteasc invers dect acele de ceasornic i sclipiri ludice dau de veste c a prins micarea. i las degrab pantalonii n jos i, boncluind ca un cerb rpus de poft, intr vijelios n spaiul oferit cu generozitate. Nimerete ns pe-alturi cu civa centimetri, ceea ce declaneaz un ipt al rusoaicei, nbuit repede de mna lui ca o lopat. Reia firul, i acum gsete intrarea adecvat. Rusoaica prinde s geam, cu respiraia ntretiat, i mic din fund ca o iap n finalul unei curse de galop. Dar Colosul nu uit c are un consemn de ndeplinit. E santinel i nelege s-i fac datoria. O ghideaz pe femeie ctre ferestruica decupat n peretele de lemn al grajdului i o proptete ferm de cerceveaua geluit. Continu s-i fac treaba, scrutnd cu priviri de vultur mprejurimile. Cnd s termine, o arunc pe rusoaic pe jumtate peste fereastr cu o ultim zvcnire. Femeia rmne fr replic. De mult, de foarte mult timp, nu mai primise o asemenea prob de brbie. Limba ei lung i aftoas atrn pn la pmnt. i regsete cu greu suflul. n cel mai militros spirit, Colosul consider misiunea ndeplinit. drept care i terge falusul de rochia ncreit a miresei de ocazie, ridicndu-i demn ndragii. Salut regulamentar, face un stnga-mprejur impecabil i o ia din loc. Ajuns n salon. l apuc brusc foamea, aa c nu ezit s atace bucatele i sticlele rmase de izbelite. Nu intenioneaz s cear nimic n plus de la via. Orice altceva n-ar face dect s complice lucrurile. Nu poi avea toate femeile din lume", reia el n gnd un vechi slogan, important e s tinzi ctre asta!" Ronie vehement un cotlet n snge, gamisindu-l cu varza din oala uria. O dat oala golit, o duce n colul salonului. E prea lene s se mai deplaseze pn la buda din curte, i, apoi, nu poate prsi postul, nu-i aa?!

Se cac. cu voluptate, apsndu-se ritmic pe colon. nelege s^-i elibereze total intestinul, pentru a face loc noilor provizii, pe care nu le poate cra cu el. Cnd termin, nu uit s acopere oala cu un capac. La urma urmei, e un om civilizat. Un zgomot i atrage atenia i revine la menirea lui de fiar. La usa de la intrare, un ran cu un nas ct temelia unei case, i * > ' mai rou dect cel mai comunist steag cu putin, se zgiete prin geamul ptat de mute. Imaginea Colosului, care-i strivete, la rndul lui, nasul de geam, nu-i priete. Se retrage n grab civa pai, gata s se prbueasc pe spate. Dar, regulat, mncat, eliberat de toxine, Colosul e ceva mai uman. nelege c omul avusese o noapte grea i c acum dorete, ca orice cetean onest, s se dreag cu o bere i cu o votc. Drept care, i deschide culant ua i-l zglie uor, n aa fel nct eventualele arme s-i cad la picioare. Rusul nu deine aa ceva i, din cauza zdruncinturii, renun pn i la bruma de creier pe care o mai are. Ce vrei? l ntreab uriaul ntr-o rus care ar fi putut fi folosit i pe post de malaiezian antic. Rusul i jur n sinea lui s nu mai bea niciodat, cte zile o mai avea, dar acum trebuie musai s se dreag, dup noaptea n care a golit doi litri de spirt i i-a btut nevasta cu coada toporului. - Vodki! apuc el s spun, stpnit n continuare de cele mai grozave fantasmagorii care l-au bntuit vreodat n viaa lui. Ca orice om normal, Colosul apeleaz instantaneu la limbajul internaional. i scoate bidonaul, intrat deja n legend, i l nfige n gura rusului, inndu-i n acelai timp, grijuliu, ceafa cu mna stng, aidoma unei mame afectuoase. Bidonaul se golete, i Colosul, cu un aer de mare cunosctor, de neneles la el, l strnge n brae pe ran, btndu-l uurel pe spate. Un rgit puternic i d de veste c gestul lui a fost ct se poate de bine venit. Greu e s te dregi, l ddcete uriaul, ntr-o englez impecabil, de mbtat, te mbei uor! Dar muscalul nu mai reacioneaz la sfatul gurului" su. Face stnga-mprejur i ar fi fericit ca paii s-l poarte ct mai repede, napoi, ctre casa lui, unde sfielnica-i nevast i oblojete rnile. Colosul nchide ua i-i freac minile mulumit de isprava sa. Rezolvase, cum nu se poate mai bine, o situaie dificil. Dup prerea lui, ar trebui s Fie decorat i nlat n grad, dar, gndin- du-se la consecine, renun. E timpul s m trezeasc pentru schimbul doi, ns dorina de via i d puteri nebnuite. Faptul c nu recurge la o asemenea metod nseamn pentru el o not bun n carneelul de profil al Celui-de-Sus, care ine evidenele. Se autoflateaz i srbtorete evenimentul, golind dintr-o sorbitur stacana cu vin alb, nu nainte de a avea grij s-i umple din nou cu basamac bidonaul golit. Pofta vine mncnd", i spune el. Privete spre grajd prin fereastra aburit i hotrte s inspecteze zona. Spre totala lui dezamgire, n grajd l gsete doar pe Kuzmici, care ncarc blegarul ntr-o roab veche i ruginit. Ii face semne prieteneti i d roat cu privirea. Regret din lot sufletul c nu nvase rusete n copilrie, ca s-l ntrebe unde o poate gsi pe fiica cea mare i osoas, cu nasul coroiat. Kuzmici nu ezit s se lanseze ntr-un discurs nsufleit privind greutile vieii de ran i faptul c toi ostaii care trecuser prin sat nu-i pltiser nici un chior. Doar bonuri de rechiziie. Cu astea nu te poi terge nici mcar la cur, fiindc sunt confecionate dintr-un carton foarte dur,

adaug el, dovedind nc o dat c poezia s-a nscut la ar. Colosul l aprob cu frenezie. Aproape c-i pierde cascheta mpodobit cu stema Rusiei. Nu-i prea convine noua situaie, drept care prsete zona i continu scotocirea. O fi dup ciuperci", i spune el, dornic de o partid n mijlocul naturii. Scruteaz deprtrile, dar ochiul nu-l ajut n nici un fel. Semnalul dorit i-l dau urechile. Se ntmpl ceva n pod. Ca orice santinel bine instruit, urc pe scara de lemn din spatele casei i nu renun chiar dac o treapt cedeaz sub talpa uriaului su bocanc. Intr n tromb prin ua pitic, cu automatul pregtit i cu prohabul descheiat, pentru a face fa oricrei mprejurri. D cu ochii de fata cea mic, tot osoas i cu nasul coroiat, care rscolete nite nuci ca s nu prind umezeal. Colosul i face un calcul rapid i hotrte c uri mercenar trebuie s se adapteze la orice nou situaie ivit. Mezina accept cu bucurie iniiativa soldatului. La ea n sat e criz de flci, iar cei care mai sunt se mbat att de crunt, nct nu le-o mai poate scula nici cu cele mai ndrcite tehnici. Casa veche, de lemn, n care se afl blifetul, trepideaz sub presiunea celor doi. Shogunul sesizeaz zgomotul, i mijete ochii, i aa mici, apoi se ridic i se strecoar ca o reptil ctre locul cu pricina. *- Stai la rnd! l atenioneaz Colosul, cnd l vede n ua podului. Se afl nc n gard. Nu-i pas c vorbise englezete. Mezina e att de transportat, nct nu mai tie nici cum o cheam. Ia-o! face uriaul, potrivindu-i la loc uniforma de camuflaj. Shogunul rde din tot sufletul i nu refuz ofeita. Armonia pare deplin i fata mulumit de ntmplare. Pentru ea e o srbtoare. Cine tie cnd se va mai ntlni cu aa ceva. Colosul coboar mulumit scara, care protesteaz din nou vehement. Nu trebuia s-i fac serviciul sta broscoiului asiatic", i zice uriaul, dar sper ca gagica s aib sifilis". Colosului nu-i pas dac ia boala, mult mai important este ca Shogunul s se infecteze. M trage de umr i-mi paseaz schimbul. M uit la ceas i-l trezesc, la rndul meu. pe Fijian. Activitile Colosului se petrecuser pe timpul meu, ceea ce mi d dreptul la continuarea somnului. Fijianul i intr repede n atribuii. E antrenat de cei mai buni instructori englezi i anii petrecui n MI61 l formaser definitiv. Remarc i el zgomotele ce rzbat din pod i-i armeaz Patekul, care-i poate goli ncrctorul de o sut douzeci de cartue n mai puin de cinci secunde. Privete atent printre scndurile uiei i ceea ce vede acolo l face s zmbeasc. Trebuie s Fie o scen a naibii de caraghioas, pentru c Fijianul nu zmbete dect cel mult de patru ori ntr-un an. ntr-adevr, micuul Aiki, cu pantalonii n vine, se cocoase pe un scunel cu trei picioare, ca s ajung la psric mezinei, care^ st cu spatele la el, aplecat pn la pmnt, icnind i gemnd de plcere. Din cnd n cnd, aceasta mai pune ochii pe cte o nuc stricat i o arunc deoparte, mbinnd astfel n mod strlucit utilul cu plcutul. O dat treaba terminat, Shogunul i trage la loc pantalonii i ridic un imn de slav ctre Buddha, pe limba lui cntat. Apariia Fijianului nu-l stnjenete defel. n schimb, fata d un chiot de bucurie. E cea mai norocoas zi din viaa ei. Se terge repede cu fusta colorat i se pregtete s primeasc noul oaspete. Dar Fijianul nu ader la entuziasmul general. Coboar scria, urmat de Aiki, i trece n spatele casei,

de unde poate ine sub observaie tot teritoriul. Kuzmici tocmai i hrnete porcii, cnd fata lui cea mic scoboar din pod. Azvrle cu ligheanul ruginit dup ea, njurnd-o amarnic n rusete. Din cea i curv n-o mai scoate, hotrnd c fetele seamn cu mama lor, cu mici deosebiri de nuan. Nu-i plac femeile? ntreab Shogunul, privind cu detaare scena casnic. mi plac, rspunde Fijianul, dar nu cele clrite mai nti de japonezi. Shogunul rde iar, ca un oricel prins copiind la examen, i scoate la iveal sticla de sake. N-are somn i. pe de alt parte, se Serviciul de spionaj englez (n. tr.). arat un mare amator de poveti. Fijianul e un taciturn, dar butura japonezului deschide i gura unui mut. Am crescut ijjtr-una dintre mahalalele oraului Suva1. Taic-meu lucra cte aisprezece ore pe zi, n port. Frate-meu i cu mine hoinream toat ziua alturi de ceilali copii, ncercnd o ' s mai organizm"" cte ceva. Uneori ne mai prindeau poliitii, ne trgeau cte o mam de btaie, dar apoi ne ddeau drumul, ntr-o zi, chiar de diminea, mi-a intrat un ciob de sticl n talp. N-am avut ncotro i m-am ntors acas, opind pe un picior. Cnd am intrat, am gsit-o pe maic-mea regulndu-se n draci cu proprietarul casei. De atunci, de cte ori m apropii de o femeie, mi apare instantaneu n minte scena aia: maic-mea, cu picioarele ridicate i papucii blngnindu-i-se iute, i proprietarul, mic i chel, cu pantalonii n vine, trgndu-i la buci n ritmul unui ciocan pneumatic. Mai soarbe un gt i mai rade o privire de jur-mprejur. Nu-i dorete din cale-afar s se trezeasc fa n fa cu o patrul de rui. i asta nseamn c tu n-o mai faci cu femeile? revine Shogunul la subiectul fierbinte al discuiei. Nu vd cu ce te-ar aranja asta pe tine, n general, dar, fiindc tot ardem gazul, i voi rspunde. Las sticla ta minune pe-aici i d fuga dup cte ceva de-ale gurii. Shogunul se ntoarce, crnd o oal, doldora de varz cu carne, i o pine uria, ceea ce strnete ndat protestele lui Kuzmici. O singur privire a Fijianului l convinge ns pe rus c ar fi mai bine s plece la cmp, la plivit cartofi. La noi. n Fiji, armata nu-i obligatorie, dar eu am plecat voluntar. Acolo am dat peste un instructor englez, care m-a recrutat pentru Serviciile Speciale. Taic-meu murise ntre timp, ntr-un accident n port, frate-meu se nsurase cu o baborni bogat i plecase n Australia, iar maic-mea se mbolnvise de tuberculoz. Cifm i spuneam, ntr-o zi. n unitate a sosit un individ n civil, rocovan, cu nite favorii din care puteai fabrica ' Capitala Republicii Fiji (n. tr.). " Aici. sensul de,,a fura" (n. tr.). linitit cteva peruci pentru niscaiva brbai cu chelie accentuat. Fred Maragano - mi-a zis el -, ai fost recomandat drept cel mai capabil soldat pe care l-a avut unitatea asta vreodat. Eu sunt adjunctul efului MI-6 i am venit s vd acest fenomen cu ochii mei. Dar, ca s m conving - a mai spus el -, trebuie s execui o tem practic. Iat: Poitu Kamonaka, eful poliiei din Suva, va veni aici s ancheteze un caz. Chipurile, doi instructori englezi ar fi violat o feti fijian de doisprezece ani. Prostii, dar nu despre asta e vorba. Tu trebuie s montezi o bomb sub maina care-l transport, ct timp el e primit la comandant. Vezi c maina va fi pzit de doi poliiti. Bomba e fals, bineneles - a rs rocovanul -, vreau doar s constat ct de iscusit eti." Zis i fcut.

A doua zi, apare colonelul Poitu, ntr-un Rover, i dispare, urmat de garda de corp, lsnd lng main alte dou namile. Marika, una dintre fetele care servesc la buctrie, e prieten cu mine i e gata s-mi sar n ajutor ori de cte ori am nevoie. i trage un bikini pe care nu l-ar Fi putut mbrca nici o ppu, i-i face de treab pe-afar. Namilele o halesc din priviri i schimb impresii deocheate. Este momentul prielnic s strbat curtea, cu dou lzi pline cu portocale. Trec prin faa Mariki, uitndu-m peste umr, m mpiedic i mprtii portocalele peste tot. Namilele rd i se grozvesc n faa apariiei n bikini. Eu merg n patru labe i culeg portocalele risipite. Cteva ajung sub maina de teren, Rover. Le adun i pe acelea, nu nainte de a scoate bomba de sub bluz i de a o plasa sub saiu. Colonelul Poitu Kamonaka se urc n main i dispare. Rocovanul iese din umbr i m felicit, dndu-mi un radio micu, cu o anten de un metru. Vezi -mi spune el -, dac ar 11 fost vorba despre o bomb reaj, tu n-ar fi trebuit dect s apei pe butonul rou, i maina ar fi srit n aer." Dau ca ntngul din cap iaps, ca s-i demonstrez c am priceput. Maina cu cei cinci poliiti, aflat deja la un kilometru distan de unitate, este pulverizat pur i simplu. Totul s-a filmat cu atenie i acum sunt omul lor. Nu mai pot da napoi. Termin ce mai e n oal i rgie cu contiina datoriei mplinite fa de stomac. Spre deosebire de whisky, sakeul i ofer o predispoziie neobinuit ctre povestire. Colonelul Poitu Kamonaka era un naionalist convins i, ori de cte ori avea prilejul, le-o frigea englezilor cu o plcere diabolic. Aa c tipii au mpucat doi iepuri dintr-o lovitur: m-au recrutat definitiv pentru serviciile lor i au scpat, folosind mn. strin, de unul dintre Cei mai incomozi adversari. .Asta mi aduce aminte de ce ne spunea tatl meu, Ogadu Sumaru, de fiecare dat cnd ne punea cu genunchii pe coji de nuc, intervine Shogunul. El spunea: Uneltele cu care munceti cmpul sunt prelungirile minilor, dar prostia voastr nu e prelungirea creierului." Tatl tu a fost un om nelept, spune Fijianul, ptruns de profunzimea cugetrii, dar n continuare cu degetul pe trgaci. La ce vrst a murit? Tatl meu, Ogadu Sumaru, a plecat la Buddha atunci cnd mai avea o primvar pn s mplineasc respectabila vrst de treizeci i trei de ani. Da, a fost un om nelept, ntrete Fijianul, servindu-se iari din sticla cu sake. S-a retras la momentul potrivit. Eu ns nu mai aveam pe nimeni. Cnd nu mai ai pe nimeni pe pmnt, trebuie s-i hotrti soarta de unul singur i lucrurile devin altfel. M-au folosit n cele mai murdare afaceri. Peste un an, eram infiltrat n IRA1, dar, dup ctva timp, indivizii m-au descoperit i au nceput s m vneze. Urmreau s m lichideze i irlandezii i porcii de englezi. Atunci, am hotrt c era cazul s-mi croiesc un destin propriu. Mi-au comandat un atentat la Heathrow", care s fie chipurile revendicat de IRA. Asta le-ar fi dat dreptul la represalii i la justificarea unei alte nopi a Sfntului Bartolomeu, n faa opiniei publice. Dar noi, fijienii, suntem protestani. Am cerut o sut de mii de lire sterline pentru reuifa atentatului, dar cu plata n avans. Armata Revoluionar Irlandez, organizaie paramilitar care se opune ocupaiei engleze din Irlanda de Nord (n. tr.). " Aeroport n Londra (n. tr.). n clipa-n care i-am primit, am traversat Canalul Mnecii cu o alup, n Frana. M-am nscris n Legiunea Strin, dei aveam destui bani s-mi pierd definitiv urma. Totul ar fi fost bine, dac Bob Denard nu s-ar fi gndit s ne viziteze ntr-o zi unitatea n cutare de prozelii. Am ajuns cu el n Sierra Leone i n Liberia. Acolo, n Liberia, am fost luat prizonier i am petrecut dou luni ntr-o nchisoare

din Monrovia. Fii convins c toat viaa am rmas cu spaima n suflet, numai la gndul c m-a mai putea ntoarce vreodat n acele locuri. i privete ceasul i mai d o rait prin curte. Satul e pustiu. Plecaser cu toii la treburi, lsnd acas doar copiii, btrnii neputincioi i beivii. Shogunul se ntinde de-i trosnesc oasele i o ia ctinel spre salon. Pn la lsarea ntunericului mai e destul timp. Nu trebuie s-i neglijeze odihna. Sexul cu fata cea nalt i osoas l-a cam stors de energie. Se gndete la iubita lui, Aisha, pe care a lsat-o cu muli ani n urm n Japonia. Aisha avea o csu n stil tradiional, aezat la marginea cartierului Shinjuku din Tokyo, iar Aiki, care-i fcea veacul n cartierul Yoshiwara, acaparat de americani, o vizita deseori. Cnd a fost nevoit s dispar, s-au urcat n limuzina cu geamuri negre, pus la dispoziie de fraii lui din AUM, i, pn la aeroportul Narita, au fcut dragoste ncontinuu. Cnd a privit-o pe Aisha prin fereastra avionului Cessna, cu ase locuri, a tiut c.o vede pentru ultima oar. Shogunul trece instantaneu de la reverie la somn, dar cu simurile la pnd. Aa cum facem noi, mercenarii. Cnd deschidem ochii, afar e ntuneric de-a binelea. Tocmai intr pe u Vladimir i Iusuf, care a fost ultimul planton. Ttarul trage de cteva ori aer n piept i se mir cu voce tare: Ce dracu' pute aici? Prezena ta ar fi o explicaie, zice Colosul, dezmorin- du-i oasele. Imediat, dau cu nasul de oala cu rahat i se strnete o mic vnzoleal. Doar n-o s-l ducem acum la laborator, s vedem cui i aparine, zic eu, inndu-m la o distan respectabil de obiectul n disput. Oala e proiectat pe fereastr, nimerind drept n cocina n care cei trei purcelui triesc n tihn. Patrupedele intr ntr-o agitaie neobinuit i par total nemulumite de tratamentul la care sunt supuse. Grohie cu vehemen, cernd msuri reparatorii urgente. . v Vom merge la Budionnovsk, ne anun Vladimir. La miezul nopii trebuie s fim n preajma spitalului. V anun c n cldire se afl cantonat un corp de gard, mic, e drept, dar care nu trebuie lichidat nainte de a ocupa poziie n interiorul spitalului. mparte atribuiile, i mie mi revine sarcina de a gsi o ambulan pe care s-o putem folosi pe post de cal troian. tim cu toii c ambulanele nu cresc pe cmp i nici nu se gsesc de vnzare la magazinele steti. Ct timp camarazii mei se pregtesc, aflu de la Kuzmici unde e primria i cum l cheam pe paznicul care are n grij, printre altele, i telefonul. Respectivul paznic, un moneag de vreo aptezeci de ani, care ine pe genunchi o carabin i mai btrn dect el, e fericit s ne fie de folos cu ceva. Ascunde rapid bancnota pe care i-o ofer, dovedind o deprindere exersat n timp, i cheam Staia de Salvare din Budionnovsk. n maximum o or, va veni n sat o ambulan, pentru a-l transporta la spital pe unul dintre fruntaii satului, care a suferit un atac de inim. i ntind naului bidonaul meu i devenim prieteni. l las pe el s dea mai mult din gur i, pe nevzute, tai firul de la telefon. M ntorc la bufet i ne evaporm rapid. Kuzmici primise bani buni pentru gzduire i acum ne conduce, trgnd temenele la tot pasul i obligndu-le pe cele dou fete nalte i osoase i pe grsana de nevast-sa s ne srute minile. Dup un kilometru pe oseaua spre Budionnovsk, ne oprim i barm drumul cu civa bolovani, dup care ne punem pe ateptat. Nu trece mult i, n deprtare, vedem farurile unei maini. Girofarul ne

ntiineaz c sosete ambulana. ntr-adevr, la cteva minute, microbuzul Robur, vopsit n alb i rou, oprete scrnind din roi n faa barajului. oferul abia apuc s coboart cnd l izbete n cretet pumnul Colosului. Cade ca trsnit. Aceeai soart o are i tinerelul care-l nsoete, probabil, un me dic stagiar. i trm la marginea anului, unde Fijianul le taie gtul din dou micri fulgertoare. i acoperim cu bolovani, crengi i tot ce avem la ndemn. M urc la volan i ntorc maina. Pun sirena n funciune, i iat-ne zburnd cu o sut de kilometri la or spre spitalul din Budionnovsk. Microbuzul vechi, dar pus la punct, scrie din toate ncheieturile, iar motorul url ca un compresor. Oricum, important e s ne duc acolo unde avem treab. Strbat oraul fr s reduc viteza. Kuzmici ne descrisese cu lux de amnunte amplasamentul spitalului, pe poarta cruia ptrundem n scurt timp. Deschidem uile din spate ale dubitei i scoatem cele dou trgi pe care sunt ntini Shogunul i Iusuf Trecem fr probleme pe lng santinelele de la intrare i tropim convingtor pe culoarul lung, urmnd sgeile indicatoare spre sala de operaii. Dup primul col, abandonm trgile cu rniii", care i revin ca prin minune, i ne mprtiem n dispozitivul comandat. Mie mi revine centrala telefonic de la etaj. ncerc uor ua, dar este ncuiat. mi armez pistolul Carpai, de care nu m despart niciodat, m retrag doi pai i, cu o lovitur de picior, mi croiesc drum. Telefonista din spatele pupitrului rmne cu gura cscat. E blondu, cu prul permanent, iar ochii ei albatri mi amintesc de ctile soldailor ONU din Bosnia. i fac semn s se ndeprteze de pupitru i o imobilizez de scaun cu o band adeziv. Nu ezit s-i pun un plasture i pe gur. Dac taci i nu te miti, i spun eu n rusa mea moldove- nizat, vei rmne n via i nu i se va ntmpla nimic ru, ponimaiei? Fata clatin cu contiinciozitate din cap, gata s-i piard zulufii nbdioi. ntrerup legturile i pun centrala pe avarie. Leg scaunul bietei telefoniste de un calorifer i cobor n holul principal. ntreg personalul de serviciu al spitalului este nchis n sala de operaii, de a crei u e legat o min SS, care poate exploda la cea mai mic atingere. O dat ndeplinit misiunea, stm n ateptare. Comandoul ordonat, condus de amil Basaev, va ptrunde n ora, n mai multe grupuri, ocolind punctele de control ale ruilor. Bolnavii sunt foarte agitai. Printre femeile i copiii care formeaz majoritatea, se afl i civa ostai rui, rnii n luptele din Cecenia. Privesc ngrozii i schimb n're ei cuvinte optite. Vladimir se uit la ceas i hotrte c a sosit timpul. Colosul i cu mine mbrcm dou halate albe i ne strecurm spre ieire. Cele dou. santinele de la u nu apuc s ne observe. Laurile de oel le re eaz beregatele cu o violen neobinuit. Le trm ntr-o debara, pe care o ncuiem. Colosul i atrnase de gt un stetoscop i acum se plimba plin de importan prin curtea spitalului. Dac nu ar fi avut figura lui inconfundabil cje uciga, l-ai fi putut lua drept profesorul care cuget la progresele fcute de medicin n domeniul combaterii cancerului. Cutm spltoria, unde, dup cum fuseserm informai, se afla corpul de gard, i.gsim, dormind alandala, patru soldai ce duhneau a butur i a sudoare acr. Colosul e de-a dreptul indignat. Ucide rapid trei dintre ei, lsnd.u-mi-l pe-al patfulea, i optete cu o voce piigiat: Cum e posibil s doarm n post?! Chiar dac erau n afara programului, aveau datoria s lase o santinel i un sistem de alarm. Cred c voi trimite o scrisoare de sesizare pe adresa Comandamentului

Suprem rus al Serviciului de Gard. terge cu un cearaf murdar sngele de pe la i-I strecoar sub veston. E un prieten fidel, pe care se poate baza la nevoie. Dar nu mai apucm s ieim. Patru matahale aprute ca din pmnt ne imobilizeaz i ne nfig n burt evile unor Kalani- kovuri. Dar un ordin venit din spatele lor i face s slbeasc strnsoarea. Avem un noroc chior. Ct pe-aci s fim confundai cu soldaii rui din corpul de gard. Norocul survine de la amil i Zelimhan, cei doi ceceni nedesprii, care-l recunosc pe Colos. Dup ce se limpezete situaia i cecenii ne dau drumul, uriaul i mbrieaz pe cei doi admiratori ai si. Vzuse moartea cu ochii i-i simise rceala tiului coasei pe gt. Scoate bidonaul i-l ofer generos celor doi salvatori. i promite ca, mcar n rstimpul ct va mai zbovi pe aceste meleaguri, s nu mai mbrace uniforma ruseasc. Basaev i cedrin se pun de acord asupra evenimentelor urmtoare. Greul de-abia ncepe. Cele cteva sute de ostatici trebuie transportai n Cecenia. n schimbul lor, se va cere eliberarea prizonierilor ceceni i retragerea trupelor ruseti de pe teritoriul rii. Dou grupri de-ale lui Basaev nu reuesc s ajung la spital. Focuri rzlee dau de veste c fuseser descoperite i se confruntau cu forele de ordine. Se ncearc stabilirea legturii cu comandanii celor dou grupri, dar staiile de emisie-recepie rmn mute. Trecem la treab. n timp ce Basaev face selecia ostaticilor i telefoneaz la miliie, pentru a stabili condiiile, noi, cei ase, prsim spitalul i o lum la trap spre centrul oraului, de unde vin mpucturile, tot mai pregnante pe msur ce ne apropiem. . - Nu mi-ai spus cum ai scpat din nchisoarea negroteilor, chiie Shogunul, ncercnd s in pasul cu lunganul de Fijian. M-au eliberat n schimbul unui camion plin cu arme i muniii. Trecuser numai dou luni, dar, cnd am ajuns la Free- town, abia dac m-au recunoscut. Am jurat s prsesc Africa ct mai repede i s nu m mai ntorc niciodat. Aveam destui bani s triesc civilizat pe vreo insul din Pacific. Dar la agenia de bilete lucra un nenorocit de rezident englez, care m-a recunoscut i i-a informat colegii de inteniile mele. Englezoii nu uitaser teapa pe care le-o trsesem. Au tocmit un uciga de profesie i, dac taxiul cu care mergeam spre aeroport nu ar fi avut un accident, acum eram probabil un om mort. M-au transportat la spital i, pn s-mi ia rocovanii clin nou urma, am acceptat oferta lui Schroder. O explozie puternic incendiaz un magazin n care se afl o parte din forele de ordine. Ruii caut s se salveze, ieind cu minile sus, fugrii de flcri. Sunt secerai de rafalele noastre. amil i Zelimhan, care ne nsoesc, fac semne spre cldirea din colul strzii, ocupat de civa ceceni. De-acolo s-a tras cu arunctorul de grenade, care incendiase magazinul. Nu ne putem apropia. Ruii ocupaser poziii-cheie de-a lungul bulevardului Budionni i supravegheau orice micare. Suntem ns experi n gheril i-n lupte de strad. i mult mai adecvat narmai pentru un asemenea tip de confruntare. mpreun cu Colosul, i nsoii de cei doi ceceni, lum la rnd cuiburile trgtorilor izolai. Trebuie s ne facem rapid treaba, pentru c, n mod sigur, alarma fusese dat i, n cel mai scurt timp, ne puteam trezi nconjurai de uniti ale Armatei Roii. Ne strecurm n blocul cu patru etaje, din care se trage ca la balamuc, i urcm scrile, acoperindu-ne unul pe cellalt. La primul etaj, lichidm doi trgtori care nu se mai obosiser s nchid ua apartamentului n urma lor. Doi btrni, probabil proprietarii, stau pitii sub mas i tremur de parc ar fi branai la curentul electric. La vederea noastr, ncearc s ipe, dar nu scot pe gur dect nite

sunete dezarticulate. Colosul rnjete i ndreapt arma spre ei. Pac! Pac! Pac! face el, vesel nevoie mare. Cei doi btrni se arunc la pmnt, cutnd s devin ct mai mici. Ii scotocim rapid pe cei doi trgtori i le nfcm tot ce e de valoare. Nu uitm de bidonase. Samil i Zelimhan le taie cte o ureche i le-o introduc n gura cscat. La urmtorul etaj. lucrurile se complic. Sunt patru ui, i toate ncuiate. Trebuie s le lum la rnd, ceea ce i facem. Colosul sparge prima u i sare ntr-o parte, pentru a-mi permite s arunc grenada fumigen. n secunda urmtoare, suntem nuntru, cu mtile pe figur, trgnd n tot ce mic. Singurul care cade, ciuruit din cap pn n picioare, este un adolescent de aproape cincisprezece ani. Ne privete cu ochi fici i speriai, i nc mai ine strns n mn un ciocan cu care voia s se apere. Abia n al treilea apartament l gsim pe trgtorul izolat care controla partea lui de bulevard. De ast dat, cei doi ceceni i las urechile la locul lor, dar l salt i-l arunc pe fereastr. De pe terasa blocului, se npustete asupra noastr o ploaie de gloane, ce ricoeaz n perei i n balustrada balconului. Acum e ceva mai dificil, dar Colosul cunoate bine mecheria. Eu in sub foc de acoperire trapa care duce pe teras, n timp ce, din balconul apartamentului opus laturii, Colosul, ajutat de prietenii si, execut-un salt incredibil pentru greutatea lui i se prinde cu minile de streaina acoperiului. Restul e o jucrie. Se ridic n mini i se rostogolete rapid, trgnd la ntmplare cu Makarovul nhat de la rusul cu care schimbase uniforma. Tipul de pe teras tocmai nlocuiete ncrctorul golit n direcia mea. E luat prin surprindere, i gloanele l rnesc, fr s-l omoare. Colosul rnjete n timp ce se apropie de el. Rusul scoate un cuit i ncearc s-l azvrle spre american, dar e atins la mn i cuitul cade n faa lui. E rndul Colosului. i zdrobete faa cu o lovitur de bocanc, i albul pielii miliianului, mpreun cu roul sngelui i albastrul uniformei, formeaz un inedit drapel rusesc. Dar miliianul, un locotenent de calibrul uriaului, nu renun prea uor. Tokarevul su ascuns n cizm e fixat acum n burta Colosului, gata s-i 'verse gloanele. Din nefericire pentru locotenent, pistolul are piedica tras, dar trgaciul se ncpneaz i rmne blocat. Americanul i ncolcete gtul cu braul lui, ct un picior de adult, strnge tare, iar cu cealalt mn l apuc de prul auriu. O micare scurt, i un trosnet sec ne d de veste c beregata locotenentului e fcut buci. Asta vor pi cei care vor ncerca s m omoare, ip excitat Colosul, scuipnd pe cadavru. Golim unul dintre bidonaele captur de rzboi, n timp ce Samil i Zelimhan l dezbrac pe rus, i scriu cu crbune pe piept:.Moarte ruilor!" i l arunc n strad. Vntoarea nu mai dureaz mult. Reuim s-i deblocm pe lupttorii lui Basaev, prini n chinga miliienilor, i ne retragem spre spital. Tocmai la timp. O unitate de infanterie motorizat se apropie cu toat viteza i nconjoar cldirea n care abia intraserm. Schimbul de focuri nceteaz. Basaev i transmite condiiile: opt autobuze cu care va lua o sut cincizeci de ostatici, folosii drept scuturi vii de siguran, cu direcia Cecenia. Cei patruzeci de lupttori ceceni ocup rapid poziii, ca s fac fa unui eventual atac al trupelor antitero ruseti sau unui atac n for al unitii de infanterie. Vor muri doar dup ce vor lua vieile tuturor ostaticilor i ale ct mai multor rui care-i vor ataca. Noi, cei ase, ocupam acoperiul spitalului. Dou arunctoare de grenade sunt puse pe poziie, pentru a prentmpina o posibil desantare a elicopterelor cu stea roie.

Privelitea ce ni se nfieaz de la nlimea cldirii nu este prea mbucurtoare. Unitii de infanterie motorizate i s-a adugat un pluton de artilerie, dotat cu arunctoare i tunuri uoare, autopropulsate. Sunt dispui n jurul spitalului, dar n-au uitat s blocheze i oseaua spre sud. Ii transmit rapid observaiile lui Vladimir, care i le transmite, la rndul lui, prin staie comandantului Samil Basaev. Negocierile vor lua ceva timp, dar nici noi nu ne grbim la- gar s prindem vreun tren. Ia zi, mi, oricel de cmp, i se adreseaz Colosul Shogu- nului, ai reuit pn la urm s ajungi la psric iepei leia nalte din pod? Aia, a fetei lui Kuzmici? Am ajuns, am ajuns, zice japonezul, micnd mrunt din capul lui chilug. Tatl meu, Ogadu Sumaru, ne spunea c, atunci cnd nu putem s ajungem la ciree, s scuturm pomul. Hai, c a fost detept taic-tu sta exclam copleit Colosul. i tu ce-ai fcut? Ai scuturat-o pe fat pn i-a czut psric? N-o s v vin s credei, dar urmaul sta a lui Gengis Han, intervine Fijianul n discuie, confundnd puin strmoii, are o pendul ct o oite de cru. De-aia se i las pe spate cnd merge, zbiar ncntat Colosul, ca s poat menine un fel de echilibru. tia mici i cu ochii mijii sunt foarte cutai de femeile rele de musc. De-aia se i nmulesc ca iepurii. Iusuf, care nu e nici prea alb i nici cu ochii prea rotunzi, gsete cu cale s trag un pr orientativ, dup care spune laconic: Cu toii suntem neamurile Domnului. Care dintre ele? intervine Colosul. Tu eti al lui Allah. Exist un singur Dumnezeu, dar noi i spunem altfel. Aa cum fiecare neam are o limb. Acolo, Sus, e Unul singur. Bine, i ce-a fcut miliarde i miliarde de ani nainte s apar oamenii? Pe cine mai pstorea? ncerc eu un argument ct de ct filozofic, dei numai de asta nu trebuia s fiu bnuit. Florine, Florine, mormie ttarul, nu suntem singurii din Univers. Colosul ne privete intrigat, scrpinndu-se cu interes dup gulerul jegos. Tuete uor i ni se adreseaz cu tot respectul cuvenit: Ce ccat mncai voi acolo? Rusnacii sunt pe cale s ne serveasc boaele la ora cinei, iar voi v credei la Congresul mondial al credincioilor din ntreaga lume. Ia spune, mi- cuule japonez, ce prere ar fi avut respectabilul tu tat despre ce se ntmpl aici? . - Tatl meu, Ogadu Sumaru, ncepe Shogunul, trgnd o mic temenea, ne spunea c, prin moarte, toi oamenii se duc la Buddha. Dar nu doar att. Cei ri se rencarneaz i triesc pe pmnt mai multe viei, pn cnd reuesc s se purifice i s se ridice la Marele Buddha. Uriaul e numai urechi. Nu mai auzise aa ceva pn atunci i fenomenul rencarnrii ncepe s-l preocupe ntr-o mare msur. Vrei s spui c unul ca mine, dup ce moare, se nate din nou? i dac e tot ca mine, se mai nate o dat? Shogunul slbete puin din strnsoare mitraliera i se ntoarce spre uria. Ca tine, ca mine i ca toi oamenii ri. O s tot revenim pe pmnt, pn cnd o s ne purificm. Colosul rumeg ndelung i trage concluzia c nu mai e cazul s se ocupe de carneelul" lui cu fapte

bune. Ii place la nebunie viaa i ar vrea s triasc la nesfrit. Hotrte s rmn o bestie i s fac numai fapte rele. n acest fel, va avea prilejul s revin pe pmnt dup moarte., II privete cu admiraie pe japonez, i cere noi informaii care-l fac S-i schimbe complet concepia despre lume i via. Apeleaz i la cunotinele despre Coran ale ttarului, pentru a se asigura din toate prile. Perspectivele inedite i surd i, de fericire, percuteaz o bin, care le d o stare de agitaie celor patruzeci de ceceni. Cred c sunt atacai nainte de ncheierea negocierilor i sunt gata s replice pe msur. N-ai nici un motiv s te pori ca un decerebrat, i se adreseaz Vladimir, o dat trecut primul moment de confuzie. tim cu toii c nu creierul e partea ta cea mai tare, dar nenumratele exemple din jurul tu ar trebui s-i dea de gndit. Vine o vreme n viaa omului, cnd trebuie s se desprind, mai mult ca oricnd, de stadiul animal. Dar pe uria nu-l afecteaz aceste precepte moralizatoare. i aprinde o igar cu hai i se las purtat de reverie. O via repetat la infinit nseamn, n primul rnd, ruri de votc i mese de pe care bunturile nu dispar niciodat. Ca s nu mai vorbim de femei. E gata s dea drumul unui chiot, dar se stpnete cu eforturi supreme. Ar putea declana un mcel nedorit. Cecenii reuesc s obin autobuzele, cu condiia s renune la o parte dintre ostatici i la preteniile c retragere a trupelor ruseti din teritoriul lor. Ca rspuns, zece pacicni ai spitalului sunt mpucai n ceaf i aruncai peste gard. Peste nc zece minute, ruii capituleaz necondiionat. Autobuzele sosesc i oferii le prsesc n grab. Vor fi conduse de opt lupttori din formaia de comando. Cecenii ies pe poart nconjurai de peste o sut de femei i copii. i urc rapid n maini, i se dispun la ferestre cu mitralierele i AG-urile pregtite. n ceea ce ne privete, ptrundem n penultimul autobuz i folosim ca paravan femeile urcate cu fora. Colosul se preface foarte preocupat de formarea unui zid" ct mai compact. Le potrivete pe femeile nspimntate n poziiile cele mai diverse, fr s piard prilejul de a le pipi pe ndelete. Spre nenorocul lui, cele mai multe sunt btrne, i deci neinteresante, dar asta nu-l descurajeaz pe uria. n sfrit, pornim n coloan. Ruii ne urmresc pe flancuri, dar nc nu intervin. Pstreaz o distan respectabil i tanchetele lor au evile ndreptate spre noi. ns cecenii sunt fanatici; nu se tem i nimeni i nimic nu-i poate convinge s renune. Iar rilii sunt ori bei ori drogai. Pentru ei, vieile ctorva ostatici nu pot fi ntr-att de preioase, nct s-i fac s scape ocazia de a ucide nite nemernici de caucazieni. n general, totul decurge bine, pn n apropierea frontierei, unde autobuzele sunt oprite de un baraj. Se cer noi negocieri. Comandantul Basaev accept i trimite n solie pe unul dintre lupttorii cei mai feroce, Zaher Mehmetov, al crui tat fusese deportat n Siberia, n anul 1945. Zaher i las mitraliera grea i benzile de cartue n autobuz i coboar ca i cum ar fi ajuns la destinaie. Pe sub tunica zdrenuit poart o centur, sub care se afl un snop de batoane de dinamit, suficiente ca, n caz de nevoie, s ia cu el n Iad un pluton de muscali. Nici cpitanul rus n faa cruia se oprete nu pre s fac parte dintre cei pe care i-ai invita la un spectacol de binefacere. Eliberai ostaticii i predai-v! spune el. Vi se garanteaz viaa i o judecat dreapt. i dac nu? ntreab Zaher Mehmetov, cu un rnjet ce ar fi speriat pn i o turm de mistrei turbai. Dac nu, rspunde rusul, v pulverizm, i frontiera tot n-o trecei!

Vor muri i ostaticii, replic Zaher. Da, accept calm cpitanul, dar i voi. Toi. n frunte cu Basaev al vostru. Mai gndii-v. Numai de voi depinde. Cecenul cntrete situaia pe toate prile i pretinde c nu are mandat s ia o asemenea decizie. Se va ntoarce n cel mai scurt timp cu rspunsul. Sau, mai bine, zice el, trimite pe cineva peste o jumtate de or. O s-i transmitem hotrrea noastr. Cnd, dup o vreme, cpitanul intr n posesia deciziei finale, se face mai rou ca un rac fiert i simte cum plutete apoplexia n preajm. Cecenii accept s elibereze o parte dintre ostatici, cu condiia s li se dea liber trecere. Rusul se zgndre o clip n urechi, strmbndu-se semnificativ. Ar putea ordona plutonului de artilerie s spulbere cele opt autobuze i pe ocupanii lor, cci are aprobare de la Moscova. Doar c aprobarea nu vine de la cel mai nalt nivel, dei sun ct se poate de ademenitor: Ucidei-i pe bandiii de ceceni, oriunde i oricum, chiar dac vor cdea i capete nevinovate." Nu mai are timp s ia din nou legtura cu Centrul. Zaher Mehmetov iese dintr-un autobuz, ducnd cu fora dou femei, care se zvrcolesc ca dou slbticiuni czute n curs. Dar cecenul nu este impresionat. La fel se zbtuse i mama lui, cnd fusese violat de soldaii NKVD venii,,s curee locul". Le pune pe rnd Naganul n ceaf, i cele dou nceteaz s se mai zbat. Din ultimul autobuz, un alt cecen arunc pe fereastr un trup inert. E prea mult. Cpitanul rus face semn i barajul este ndeprtat. Are superiori i nu vrea s-i asume nici o responsabilitate, dei i-ar face o plcere deosebit s jupoaie de vii civa dintre caucazienii tia mpuii. Optzeci de femei i copii sunt lsai s coboare din autobuze, dup care coloana se pune n micare. Prin geamurile spart" stau la pnd mitraliere i AG-uri. Nici ruii nu renun s-i nsoeasc" pe ostatici. Sunt tot mai setoi de snge. Singurul dintre noi care nu pare marcat de tensiunea momentului este, bineneles, Colosul. Se plimb degajat, clnnind dintr-un cletior gsit aiurea, i peroreaz n gura mare: Biletele la control, v rog Mai repejor! Ce-ai crezut? C o s nelai vigilena bravilor controlori de hrtie? n contractul pe care l-ai semnat nu se prevede nici o rubric referitoare la gratuitatea transportului. Pregtii-v banii, biletele vi le voi distribui chiar eu. Se apropie de o femeie plinu, care-l privete cu groaz. Accept i plata n natur, hotrte uriaul, dezbrcnd-o din priviri. nceteaz, cretinule, intervine Fijianul, te crezi la spectacol? n curnd, ucigaii tia o s nceap s pcne, i tare mi-e c asta-i ultima noastr cltorie cu autobuzul. M doare-n cur! zbiar excitat Colosul. Pe mine m-au nvat la coal ca nu-i voie s cltoreti fr bilet. La care coal? scap eu fr s vreau. La coala de corecie, firete! zice Colosul, privindu-m cu superioritate. Aveam acolo un educator, cruia i spuneam Gt-de-Vioar. Omul rmsese cu o dambla. Fusese prins o dat fr bilet n tren i, pentru c nu avea nici actele la el, a ncasat o btaie pe care n-a uitat-o toat viaa. Pe chestia asta, ne punea n fiecare diminea s aezm scaunele ca ntr-un vagon i el fcea pe controlorul. Evident c nimeni dintre noi nu avea bilet, ceea ce-l ndreptea s ne altoiasc pe fiecare n parte dup pofta inimii. Numai c, ntr-o zi, un mecher a fcut rost, nu se tie de unde, de un bilet vechi de tren i, cnd

a venit controlorul", i-a ntins bucica de carton. Gt-de-Vioar a rmas att de surprins, nct, a doua zi, i-a fcut bagajul i a plecat la Chicago, unde tia c funcioneaz un institut pentru pregtirea personalului cilor ferate, cu intenia clar de a se nscrie la cursurile de controlori. Dup muli ani, l-am ntlnit, ntr-adevr, n expresul Los Ange- les-New York. Ajunsese controlor i era mndru nevoie mare. Ne-am amintit cu plcere de frumoasele timpuri petrecute la coala de corecie, ceea ce nu m-a mpiedicat s-i trag cteva uturi n cur la desprire, n amintirea bumbcelilor lui, cnd m prindea n tren" fr bilet. i iat c venise i rndul meu! - - Ai avut profesori nelepi, zice admirativ Shogunul. Tu nsui eti un nelept. Colosul l msoar cu unicul su ochi.i nu prea tie cum s ia complimentul. Ne trece rapid n revist, dar nu surprinde nici un zmbet pe faa vreunuia. Accept categorisirea japonezului i, drept recunotin, i ntinde o sticl cu basamac autentic, utit la nghesuial de la btrnul Kuzmici. Shogunul i toarn n phrelul lui legendar o porie dubl, n semn de apreciere a gestului, i mulumete pe limba lui nclcit. Colosul se afl ntr-unui dintre rarele sale momente de generozitate. Dei cu inima strns, ne ofer i nou sticla. Doar c noi nu avem phrele, aa c tragem direct din sticloana care, atunci cnd revine la stpn, e aproape goal. Animalelor! face scrbit Colosul, ntorcndu-ne fundul mare ct o lad de zestre. Se aeaz lng japonez i-i cuprinde umerii cu laba sa uria. Eti singurul meu prieten. Numai tu tii s apreciezi fineea i inteligena. Se cunoate c stimabilul tu tat, Ogadu Sumaru, i-a dat o educaie aleas. Ii ntinde din nou sticla, privindu-l aa cum se uit un mire la mireasa lui n noaptea nunii. Dar Shogunul nu mai apuc s bea. O rafal de gloane strpunge caroseria i nimerete n plin sticla. Basamacul rmas se vars pe pantalonii Colosului, care-i privete atent cteva momente, dnd impresia c se va repezi s sug butura de pe ei. n loc de asta, scoate un rcnet i se repede la fereastr cu puca-mitralier, gata s rzbune pierderea suferit. Printr-o portavoce, ni se face cunoscut c a fost o greeal i c un soldat prea zelos scpase o rafal. Va fi pedepsit, suntem asigurai. Are s-mi dea dou sticle cu rachiu, ncearc s-i fac dreptate Colosul, adugnd i dobnda. E tras repede napoi de Vladimir, care-i i adreseaz printre dini cteva vorbe bine intite n limba rus. mi pare ru, se roiete cu rutate uriaul, dar n aceast cltorie nu mi-am adus translatorul personal. Iat de ce suntem nevoii s amnm interesanta noastr discuie pe alt dat. i vr cu nonalan mna pe sub fusta tipei plinue cu care intrase n vorb ceva mai devreme i i se adreseaz cu amabilitate: Mi-am pierdut ochelarii. Nu i-a putea gsi cumva n zona asta? Nu-mi amintesc cu nici un chip unde i-am pus. Femeia nu rrelege ns mare lucru. i arunc o grmad de invective n limba rus, i putem jura c nu sunt versuri din Lermontov. nelegei o dat c lipsa translatorului este un handicap pentru mine. Putem ncerca limbajul internaional, prin semne, ceea ce eu am i ncercat s fac. Ne privete cu nencredere i scoate din rania personal, doar o idee mai mic dect sacul lui Mo Crciun, o nou sti- cloan, pe care nu ezit s-o nveleasc n vesta antiglon, pentru a o feri de eventualele antentate ale unui soldat nebun. Nu face nici un efort s-i mascheze intenia de a nu ne mai invita la degustare.

Se face ntuneric cnd intrm n satul lui Kuzmici, rusul cu barb lolstoievschian i cu dou fete osoase i rele de musc. Bufetul condus de btrn e plin la acea or, iar veselia e n toi. Grupa noastr nconjoar cldirea i ne pregtim s-o lum cu asalt. Cunoatem deja locul i personajele, aa c ne va fi mult jnai uor. M ridic ncetior i privesc prin geamul att de murdar, nct abia pot s disting ce se petrece nuntru. Nu pare nimic deosebit fa de oricare alt crcium, de pe oricare meridian. Doar c ochii mei, instruii ani i ani de zile s vad n special detaliile nesemnificative, mi semnaleaz ceva n neregul. Vreau s spun, ceva care nu se integreaz n tabloul general al unei crciumi sordide, la sfrit de sptmn. Mesenii nu-i prea vorbesc, dect foarte rar. Gesturile cu care i duc la gur phrelul cu votc sunt crispate. Cnd i cnd, i strecoar minile pe sub mas s*au pe sub pufoaice, ca i cum ar vrea s se asigure de existena unui anume lucru. Kuzmici i fetele lui stau la tejghea i se fac c lucreaz. Nimeni nu cere nici o votc n plus, nimeni nu iese n eviden. Cei din local vocifereaz i gesticuleaz ca nite marionete dezarticulate. Scena mi d impresia unui platou de filmare, nainte de a ncepe turnarea. i transmit lui Vladimir toate informaiile, i acum e clar c hodorogul de Kuzmici anunase autoritile despre nite suspeci mbrcai n uniforme ruseti. Probabil c n salon se afl un pluton de pifani rui, care se dau drept consumatori btinai, n ateptarea noastr. Vreau i nite prizonieri, scrnete din dini Vladimir, dup care d ordin de atac. Ne mprstiem ca furnicile evacuate din furnicar de un executor judectoresc omer. Comunicm pe rnd, prin staii, intrarea n dispozitiv. Colosul se mai fie puintel cu mine, pn ce reuim s deblocm ua din spate. Uriaul o scoate pur i simplu din balamale. Intrm n buctrie, unde le anihilm pe nevasta lui Kuzmici i pe fata lui cea mare. i osoas. Dac n-ar avea plasturele pe gur, fata ar trage un chiot de bucurie. La apariia Colosului, se umezete instantaneu n locul ei tainic. Inutil. Lucrurile stau altfel, de ast dat. Transmitem prin staie disponibilitatea de atac i ne postm de^-o parte i de alta a uii care d n salon. Automatele noastre adulmec viitoarele victime ca nite cini destoinici. Dintr-o clip n alta va ncepe mcelul. in n mn o grenad dezamorsat. Din clipa n care o azvrl, n dou secunde va exploda. E un joc periculos i interzis de regulament, dar, n acelai timp, foarte eficient. Dac nu vrei s fii ucis, ucide! Vocea lui Vladimir se aude mai clar ca niciodat: Acum! Deschid ua f arunc grenada. Explozia sparge geamurile i zguduie pereii. Intrm umr la umr, Colosul i cu mine, i secerm la nivelul genunchilor. Ne pitulm repede, ca nu cumva s cdem sub gloanele camarazilor, care trag de la ferestre i din pragul uii de intrare. Cnd fumul se mai mprtie, numrm zece mori i Cinci hndrli, ct pe-aci s ating tavanul cu vrful degetelor de la mini. Ei sunt prizonierii pe care i i-a dorit Vladimir. Kuzmici i mezina lui se ascund sub tejghea, de unde i scoate Colosul. ranul primete cteva scatoalce i un ut n prile moi, care-l proiecteaz n mijlocul ncperii. Vrea s explice ceva i turuie ca o soacr prins n flagrant <|clict. Dar cedrin nu are timp pentru trdtori. II foreaz s stea n genunchi i-i ntoarce capul. Glonul n ceaf este cea mai hun recompens pentru viermii de felul lui Kuzmici. E rzboi i trebuie s-i asumi responsabilitatea fiecrui gest pe care-l faci. Atacul a fost o reuit total. Lupttorii ceceni ptrund n crcium, nconjurai de ostaticii rmai. Civa se dispun n jurul cldirii, pentru a ine sub observaie micrile rusnacilor.

Ia te uit ce avem aici! exclam Vladimir, inspectndu-i pe cei cinci soldai travestii, rmai n via. rani rui dedai votcii, la sfrit de sptmn. Domnilor, ai omis un element esenial. Creierul" operaiunii steia nu are nici mcar valoarea unui cur de berbec dus la castrare. Trebuia s se gndeasc, tm- pitul, c n satul sta nu s-au mai vzut att de muli tineri pe metrul ptrat de vreo civa ani buni. Dar surprizele continu. Basaev se npustete n ncpere, mpingnd o femeie nc tnr, cu prul tuns scurt i mbrcat ntr-o uniform de camuflaj. nsemnele ne dau de tire c avem de-a face cu un maior. Am dibuit-o n hambar, ni se destinuie cecenul. Strngea n brae o mitralier Maxim, de crcdeai c vrea s se reguleze cu ea, ceaua! 0 lovete slbatic cu eava AKM-ului n rinichi, i femeia 1'' cade ca secerat, urlnd ca un coiot. Noi, cei din Legiune, o privim cu interes. E de-a dreptul frumoas i, cum st acolo, pe jos, gemnd i zvrcolindu-se, ne trezete simminte erotice. Cecenii ns o privesc cu scrb. Pentru ei, nu este dect o rusoaic criminal. De altfel, li se pusese n vedere s se abin de la sex, de la butur sau drog, i s nu uite s se roage de trei ori pe zi. Femeia se ridic n genunchi i rsufl cu greutate. Un firicel de snge i se prelinge la colul gurii i nu pare a tri cele mai senine momente din scurta ei via. Cu un picior bine intii-n ceaf, Basaev o proiecteaz din nou la pmnt. Vladimir l cheam deoparte pe cecen i, cteva clipe, discut despre ce poate cuta un maior din armata rus, fie el i femeie, lng o mitralier, ntr-un hambar. Cad de acord c satul mustete de soldai cu pucoacele pregtite s latre. Tu! spune Basaev, artnd ctre unul dintre cei cinci prizonieri. Cum te cheam? Soldat Salman Culeaev, s trii! rspunde automat cel interpelat. De unde eti? Tadjikistan, s trii! Basaev i schimb pe neateptate atitudinea dur i trece la un ton dulceag. Soldat Salman Culeaev, ai regulat vreodat un maior? Nu, s trii, rspunde regulamentar soldatul, dup un moment de gndire. N-ai vrea s-o faci? continu cecenul. Gndete-te cte ai avut de ndurat din partea gradelor superioare. Acum ar fi i rndul tu. Ai o ocazie unic. O faci aici i acum, dup care eti liber s pleci la ai ti. Soldatul este att de speriat, nct pur i simplu nu nelege ce dorete marele comandant de la el. Rmne n poziie de drepi i caut, fr nici un succes, s-i stpneasc tremurul capului. Nu are nici douzeci de ani i singurul cuvnt ce-i vine acum n minte e mama. Hai, ndrznete, revine Basaev, dndu-i soldatului un ghiont ncurajator. Vom ncepe cu mici perversiuni. Sunt convins c tovara maior n-a mai acordat niciodat o clnneal unui simplu soldat. Propun s-i artm acestui copil n mod practic ce are de fcut, sare Colosul, gata oricnd s ofere un exemplu personal. Vorbise n englez, dar asta nu mai conteaz. Oricum, cei de-acolo vor muri. i, chiar dac nu, cu excepia a doi sau trei, toi ceilali sunt analfabei, aa c vor crede doar c-i vorba de un dialect ciudat, vorbit cine tie unde, pe ntinsul necuprinsei Rusii.

n acest fel, continu uriaul, le vom suplini lipsa pe care o au n educaia lor sexual. Apoi, intervine Vladimir, jucndu-se cu Makarovul, vei da un alt exemplu personal despre felul n care sunt executai tipii ce se amestec unde nu le fierbe oala. n mod surprinztor, i repede un pumn n ceaf soldatului pierit de fric, aruncndu-l peste femei a-inaior. Ai primit un ordin! Orice neexecutare pe timp de rzboi se pedepsete pe loc, prin mpucare. Ceilali patru soldai, dimpreun cu ostaticii luai la Budionnovsk, privesc scena cu gura cscat. n alte condiii, ar fi rs i i-ar fi dat coate, invidiindu-l n sinea lor pe norocosul ales. Acum ns, s-ar converti i la un ordin clugresc, numai s nu se afle aici. Soldatul Culeaev strnge din dini i i deschide prohabul. tie din experiena camarazilor si czui prizonieri c nu are prea multe anse de a supravieui, dar, ct timp mai triete, nu concepe s renune la sperana de via. n loc s-l inhibe, frica i produce o erecie de zile mari. Pn i femeia-maior pare fascinat. Vine n patru labe ctre soldat, dar are cu totul alte gnduri. Saltul ei este ns calculat greit. Basaev face repede un pas lateral i-i nfige, cu o micare scurt, pumnalul cu vrful ncovoiat drept n inim. Instantaneu, soldatul martor la scen d drumul unui jet de urin, n arc de cerc, care-l stropete pe Fijian din cap pn-n picioare. Fred Maragano, supranumit Fijianul, un membru versat al Serviciilor Secrete, nu a fost niciodat luat prin surprindere, ca acum. Nici instinctul i nici raiunea nu-i comand vreo reacie. E o situaie inedit, pentru care nu fusese instruit. Shogunul izbucnete ntr-un rs imbecil i ne contamineaz pe toi. Chiar i Fijianul ncearc o tentativ de zmbet, dei el e subiectul distraciei. Situaia pare a naibii de idioat, dar reaciile oamenilor vor rmne nc mult vreme o mare necunoscut. Fijianul mprumut o sticl de basamac de pe tejgheaua sub care tremur, ca o nuia de alun, fata cea mare i osoas a defunctului Kuzmici i toarn lichidul peste urmele necurate de pe uniforma lui. Apoi, i ntinde sticla cu un gest prietenesc soldatului Culeaev. Automat, soldatul o duce la gur i soarbe din ea cu ritmicitatea unei pompe marinreti. Nu apuc s-o termine. Makarovul lui Vladimir prinde glas i sngele tadjicului se amestec cu basamacul rmas n sticl. Dou ostatice vomeaz ntr-un col. Cei patru soldai ini sunt scoi n faa crciumii cu minile legate la spate. Sunt vopsii pe fa i pe corp n culorile steagului cecen, alb i verde. N-au avut alt vin, dect aceea de a se fi nscut ntr-o zodie nenorocoas. Basaev ine n mn o portavoce, luat cje la un miliian ucis, i se adreseaz nsoitorilor notri rui cu fermitate. El tie c birocraia din armata rus impune o aprobare superioar pentru orice iniiativ personal! Dracilor, spune comandantul cecen, singurul miros ce mi-a plcut n via a fost mirosul sngelui de rus. Destupai-v bine nrile i ncercai starea de beatitudine pe care o ncerc eu acum. Las portavocea i pune mna pe pumnalul lui, care mai are nc tiul mnjit de sngele femeii-maior. Moartea vine i ea degrab. Nu poate pierde un asemenea prilej. Vrbiuele ce se cioroviser vesele cu puin timp nainte, dispar n locuri dosite, numai de ele tiute. Le iau locul ciorile. E vremea lcy. Basaev execut'cu pumnalul o micare circular, de o violen neobinuit, i primul soldat rus este decapitat. Aa ceva nu mai vzusem niciodat. Sngele care nete din gt ne stropete pe toi. Corpul

soldatului se menine cteva secunde n picioare, apoi cade n fa i rmne inert. Dracilor, reia cecenul, dac nu ajungem cu bine peste frontier, ceea ce s-a petrecut acum se va petrece i cu ceilali prizonieri. Ateptm o or i, dac nu eliberai drumul, ncepem cu el. Basaev mpinge n fa un alt soldat rus, pierit de fric, i, suindu-l pe ghizdul fntnii, l priponete de cumpn. Un simplu ghiont, i rusul va pleca,,s bea ap". Ne retragem cu toii n salon, unde nevasta i fetele lui Kuzmici l aezaser pe o lavi dintr-un col i se puseser pe bocit. Cu toate c nu au prea multe motive, fiindc btrnul le oropsise toat viaa, cu bti i umiline de tot felul. Dar aa e obiceiul, i mujicii sunt nc departe chiar i de nceputul emanciprii. Comandantul trupelor de asalt, care ne urmeaz zi i noapte, i d seama c nu e de glumit. Caucazienii sunt bandii i slbatici, i nu vor ceda niciodat. Intr n joc i calculele politice. Se apropie alegerile prezideniale, iar arul nu are nevoie de att snge. Ateapt nerbdtor ordinul de la ealonul superior i, cnd acesta vine, n sfrit, rsufl uurat. Cecenii primesc dreptul s revin n ar, dac elibereaz toi ostaticii. Li se va asigura un autobuz n care vor intra voluntari civa oameni politici tad- jici, folosii drept scuturi vii. Samil Basaev se consult cu Vladimir cedrin i cad de? i > acord c se fcuse destul vlv i c obiectivul fusese ndeplinit. Dac punem n balan i stoparea temporar a forelor ruseti la marginea capitalei Grozni, ca i minarea rezervoarelor de benzin, atunci, una peste alta, condiiile dracilor pot fi acceptate. Peste o zi i o noapte, ajungem la Ciri-Iurt, un sat din sudul Ceceniei, aflat la jumtatea drumului dintre Grozni i Valea a- toi. Primele cuvinte pe care le auzim cnd coborm din autobuz sunt n portughez: - Bom dia! ritul telefonului i produse lui G F Djoharin un spasm violent. Era gata s scape mausul pe jos. njur n rusete, aa cum l auzise deseori pe tatl su, atunci cnd l vedea pe Brejnev la emisiunea de tiri de la televizor, i ridic suprat receptorul. Mama sa voia s se asigure c odrasla ei cea scump mncase i se apucase de lecii. Dup toate asigurrile de rigoare, se schimbar pupturi, apoi, George se repezi la calculator. Caucazienii strng rndurile. Alturi de ceceni, lupt acum trupe regulate din majoritatea republicilor islamice ale fostei Uniuni Sovietice. Se pregtete i o ofensiv politic din partea acestor state, mai ales a celor care au grani comun cu China. Totodat, state ca Turcia i Iran export, pe ci ascunse, muniii i arme, care ajung n posesia trupelor cecene. Pentru prima oar, Rusia e prins ntre ciocan i secer! George cut febril sfatul lui Colby. Minutele de gndire, necesare pentru a nu pierde cursul jocului i a nu o lua de la nceput, se scurgeau implacabil. Se impun o contraofensiv militar i ocuparea capitalei Grozni de trupele combatanilor ceceni. n acest sens, otrvii apa din oraele cucerite de rui, ca i toate recipientele ce conin buturi. Putei utiliza i somnifere sau laxative puternice. Apoi, cerei ajutorul Turciei care, ntre dou raiduri aeriene asupra kurzilor din nordul Irakului, s foloseasc avioane fr nsemne, pentru bombardarea poziiilor ruseti din Grozni. Ocupai centrul i principalele instituii de stat. Lovitura trebuie s aib un puternic ecou internaional. Vine rndul celui mai versat spion rus din toate timpurile, dup doctorul Sorge. Creai bree voluntare i lsai-i s se strng n centrul oraului. Minai totul i declanai mecanismele de la distan. Vor muri muli oameni, dar asta conteaz cel mai puin n.momentul de fa. Important e

s cad cteva capete din conducerea bandiilor de ceceni. Crtiele" infiltrate s le ofere posibilitatea de a emite pe frecvenele Televiziunii ruse i ale Radioului, dup care transmitei n numele acestora mesaje, ca i cum ai fi chiar postul lor pirat, care le trimit oamenii la pieire. amil i Zelimhan obin aprobarea comandanilor lor s fac parte din grupa noastr. De altfel, ntreaga armat cecen este mprit acum n grupuri de gheril i comandouri. Cei doi par din cale-afar de ncntai. Stau tot timpul n spatele Colosului, cu putile-mitralier pregtite s-i ap6re mentorul. Pe ct sunt de slbatici, pe att sunt de sentimentali, aa cum le st bine asiaticilor. Colosul, n schimb, se simte ca un pa. Cu excepia Marelui Djohar Dudaev, doar el mai beneficiaz de gard personal n rzboiul sta. Trece prin faa lui Pavlovici, urmat de cei doi ceceni, care-l nsoesc pn i la bud, i abia catadicsete s ridice dou degete la capel. Pretinde n mod tacit ca maiorul s ia poziia de drepi i s execute un salut impecabil, la rndul lui. Dar Pavlovici nu-l bag n seam, mult prea preocupat cu analiza misiunilor viitoare, s se mai coboare la nivelul unui hotentot. E inadmisibil ca un biet maiora s nu-mi rspund la salut, ni se adreseaz el, pufind indignat pe nas, aidoma unui cine rtcit pe o plantaie de piper. Sunt unii printre noi crora le lipsete pn i bruma de respect necesar ntr-o convieuire civilizat. Ai nimerit-o la fix, m grbesc eu s-l aprob. Un curs de bune maniere ar fi cea mai grozav gselni pentru acest tip de manifestri. Tatl meu, Ogadu Sumaru, intervine Shogunul, spunea c fr o purtare frumoas nu poi gusta nelepciunea florii de cire. Frumoase cuvinte, se trezete vorbind Colosul, dup o clip de tcere, dar ce dracu' ar putea s nsemne asta?! Mintea mea refuz s priceap. Mintea ta e ea nsi un refuz, mrie Fijianul, care st ntins pe spate i mrunete n dini un fir de iarb. Colosul nu e dispus s rspund la provocri. l privete n continuare pe Shogun, ateptnd din partea acestuia nite explicaii mai detaliate. n Japonia, cireii sunt plante sfinte, ne lmurete Shogunul. Ei ne-au nvat c orice greeal se pltete cu viaa i c numai perfeciunea asigur supravieuirea. E o mare deosebire ntre cel care lupt pentru a nu muri i cel care lupt pentru a tri mai bine. Se scurg iari cteva momente bune, pn cnd cuvintele japonezului penetreaz creierul uriaului. Avei o gndire grozav de ntortocheat i v exprimai ca nite dihori care i-au urzicat curul, hotrte, ntr-un trziu, s-l ia la rost pe Shogun. Mie mi plac frazele simple. Am tot respectul pentru tatl tu, Ogadu Sumaru, dar viaa mea e prea scurt pentru a ajunge s meditez la acest gen de nelepciune. D drumul n mod reflex unui pr, care ndeprteaz praful de pe uniformele celor doi ceceni din spatele lui. Acetia devin brusc nelinitii i arunc priviri scruttoare n dreapta i n stnga. Dar ce-ai spune s trecem la lucruri mai practice? ne sugereaz Colosul, scond o pereche de cri. Un pocher ar putea instaura ntre noi armonia de care avem nevoie n asemenea momente grele. Te-ai icnit la scufi! replic Fijianul, scobindu-se cu profesionalism n nsoiul lui urt. n viaa mea n-am jucat pocher cu rahai ca tine. tim dinainte c ai cri msluite.

Pe neateptate, Colosul i repede bocancul spre faa Fijianu- lui. dar Shogunul e pe faz. i prinde piciorul sub bra i-l arunc pe american peste cei doi ceceni, care se zbrlesc dintr-o dat. Conflictele ntre camarazi, ciripete japonezul, cu ochii pe btrnul meu Carpai, pe care-l scosesem pe jtuntate din toc, sunt ca grindina pentru plante. Va propun un strvethi joc numit shimbun. Colosul e turbat de-a binelea. Se preface c bea din sticla cu basamac oferit de Zelimhan i, cu o micare rapid, o trimite n capul Shogunului, care cade lat. Se repede apoi s-l toace mrunt cu bocancii, blestemndu-l fr ntrerupere. De-abia reuim cu toii s-l imobilizm. El a vrut-o! url Colosul, zbtndu-se ca un pete n undi. S se duc la el, n Japonia, i s-i fac damblaua acolo. Se refer probabil la tehnicile din Aikido, pe care Shogunul le stpnete la perfecie. Se scutur de noi, ca un cine ud, i-i caut febril bidonaul: Votca face bine la nervi, consider el, privind spre japonezul plin de snge. E cazul s mai treci pe la muieri, constat Iusuf, cu detaare. S-ar putea s-i fac mai bine dect crezi. Dac nu, ia legtura cu maiorul Pavlovici. Are o colecie de reviste pornografice, care l-ar face i pe un vierme s se cread sul. t- Sunt nevinovat, bate Colosul n retragere. Voiam s-i ard cteva scatoalce iganului stuia, continu el, artndu-mi-l pe Fijian, pentru a-i demonstra ce nseamn bunele maniere ntre camarazi. Ai reuit, crede-m, scrnete din dini Fijianul, aruncnd o gleat cu ap peste japonez. Nu i-ar strica s-i nfigi un ochi n cur, de-acum nainte. Asigur-te c nu e de sticl. Ce poi face cu un ochi ntre buci? ntreab nedumerit Colosul. Te poi uita la cei din spate, care aintesc spre tine o puc pregtit pentru ucigai de teapa ta. Numai s ncercai, se ncrunt uriaul, aruncndu-ne priviri paralizante. La un singur semn de-al lui, cei doi ceceni vor da drumul la rpial. Tensiunea crete cnd Shogunul se ridic de la pmnt, pipindu-i cu grij fiecare oscior n parte. Nu arat ca scos din cutie, dar, culmea, continu s zmbeasc. Tu, americanule, nu lupi drept, zice el, aranjndu-i uniforma. Norocul tu c suntem camarazi, altfel, acum ai fi mort. N-ar fi singurul, ricanez eu, jucndu-m mai departe cu tocul glbui al pistoletului. Dar joaca se termin o dat cu sosirea lui Vladimir. Am veti bune, trmbieaz el, schimonosindu-i buzele subiri ntr-un rictus. Plecm iar la btaie. Trebuie s recucerim capitala. Pentru realizarea obiectivului, e nevoie de un comando n spatele liniilor ruseti, care s strneasc panic, s otrveasc alimentele i buturile, i s arunce n aer depozitele de muniii. Asta-i o nimica toat! zbiar nerbdtor Colosul. Credeam c o s mergem la cules de struguri, ceea ce ar fi fost ntr-adevr un lucru deosebit de dificil. Nu e cazul s v mai spun c acest comando l vom forma noi, continu imperturbabil Vladimir, ntorcndu-i spatele americanului. Dar nu ne mai putem travesti n rui, fiindc indivizii s-au prins de tertip dup minarea rafinriei, aa c va trebui s ne ascundem zi i noapte. Vei avea un bonus de cincizeci la sut, n situaia n care gherilele lui Basaev, susinute de garda personal a generalului Dudaev, vor recuceri capitala. La noapte, ne vom strecura prin liniile ruseti i vom traversa capitala spre nord. Vom aciona ntre prima i a doua linie, n celule de cte doi-trei oameni, sau individual, fr

legtur radio. Dup trei zile, fiecare se retrage cum poate. Punct de adunare rmne Ci- ri-Iurt. ntrebri? Colosul d s deschid gura, dar rusul i-o ia nainte: Vreau s spun, n afar de el. Ci vom face parte din acest comando? cere Fijianul precizri complete. Opt, dac-i socotim i pe cei doi ceceni care se in scai dup soldatul Sheldon. De altfel, ei vor forma o celul de trei. Maiorul Pavlovici va rmne aici, n schimb, voi veni eu. Altceva?... Bine, dac nu mai e nimic, v las s v odihnii. La ora unu fix plecm. Nu crai cu voi prea multe conserve i nici prea mult explozibil. Vor gsi destul din fiecare, o dat ajuni dincolo. Vom gsi i votc? se aude vocea sfioas a Colosului, care nu poate s nu se vre n discuie. Da, catadicsete s-i rspund Vladimir. Dar i reamintesc c votca gsit n depozitele de alimente trebuie otrvit i oferit ruilor spre degustare. Ai grij s nu ncurci borcanele. Siringile cu otrav le primii la plecare. Injectai otrava prin dop. La fel procedai i n cazul conservelor. O s v ia multe ore pentru un depozit de alimente, dar merit. Nu ne trebuie cine tie ce ingeniozitate n materie ca s ptrundem prin liniile ruilor. Sistemul de canalizare din Grozni fusese construit n primul rnd cu un scop strategic. Sigur, nu e plcut s te strecori printr-o ap mpuit, n care noat obolanii. Ct despre mirosuri, folosim cu voluptate masca de gaze. Cred c i Jean Valjean ar fi murit de inim dac, n Ioc de canalele Parisului, ar fi nimerit n cele ale capitalei cecene. amil i Zelimhan ne conduc cu profesionalism prin nclci- tura subteran. N-au nevoie de hart i nici de busol. Colosul se poticnete i cei doi sar ca nite pantere, apucndu-l de subsuori i ridicndu-l rapid. Sunt credincioi pn la moarte cauzei, dar i mentorului lor. Nici un preedinte de stat nu ar beneficia de un asemenea devotament. De cnd i-a iniiat n tainele luptei de gheril, uriaul american este adulat. Cnd ieim la suprafa i ne scoatem mtile, ne apuc o senzaie colectiv de lein. Artm ceva mai ru ca nite baligi de brontozaur lsate la dospit i descoperite dup mii i mii de ani de o echip de arheologi stagiari. Ne uitm unul la altul, i ne-ar apuca rsul, dac n-am ti c fiecare dintre noi avem aceeai nfiare. Fijianul ndeprteaz cu un gest studiat un obolan mort, rmas nu se tie prin ce minune n chinga arunctorului su de grenade, i se scutur ca o giraf care a trecut not Oceanul Indian. E nc noapte, iar zgomotul luptelor se aude deja n spatele nostru. Zona n care am ieit pare pustie. Ne aflm n apropierea aeroportului Severni. i asta ne d bti de cap. Cei doi ceceni ne conduc pe malul unui lac. ascuns ntre trestii, i ne grbim s ne scoatem hainele i s ne splm o dat cu ele. Nu e vremea ideal de scldat, dar, altfel, duhoarea ne-ar trda prezena pe o raz de kilometri. # Spunul ni-l pune la dispoziie japonezul. La el, totul e farmacie. Este cel mai spilcuit soldat din partea asta a lumii. Pn i pduchii se feresc s-l viziteze. Acum, i lustruiete catarama de la centur i apoi trece la bocanci. n scurt timp, vor luci mai tare dect atunci cnd au ieit pe poarta fabricii de profil. Nu se pune problema s ne uscm n vreun fel. Un foc deschis e moarte curat. Hainele ude ne fac s ne simim ca nite oprle. n condiii de comando, ce altceva puteam fi?! Pn i culoarea uniformelor de camuflaj ne d aceeai senzaie. Shogunul i recupereaz spunul din minile Colosului, mai puin obinuit cu asemenea obiecte.

Uriaul nu scap prilejul s emit o judecat de valoare: Sunt convins c stimabilul tu tat, Ogadu Sumaru, are o mulime de lucruri de spus despre binefacerile spunului. n felul lui, ncearc s sting conflictul petrecut nu cu mult timp n urm. Dar japonezul nu pare a fi dispus la conversaie. Ca, de altfel, nici unul dintre noi. Sunt formate pe loc celulele. Colosul va fi nsoit de cei doi ceceni. Vladimir l ia pe Fijian, i mai rmnem trei - Iusuf, Shogunul i cu mine. Ne mprtiem ca puful de ppdie (stele pufite", cum le spunea Liana1), nu nainte s ne mnjim feele cu noroiul ce se gsete din belug n jurul nostru. Nu-i suficient c suntem uzi pn la os, ncepe i ploaia. Din pcate, nu putem face nici o plngere la Institutul Meteorologic din Grozni. nc o dat, a cta oar, mi fac rugciunea i m ncredinez n minile Destinului, care mi-a fost tot timpul i tat i mam. nc o dat, mi las trupul s decid ce.are de fcut. De-acum, nu numai Colosul are gard de corp, ci i eu. Moartea. Ne ndreptm ctre primul nostru obiectiv: un depozit de alimente, dublat de o buctrie de campanie. Pe drum, cspim Vezi Pentru bani. nainte.' i urm., de acelai autor (n. tr.). cinci rui att de bei, nct greiser, pesemne, fia de patrulare. Accept pumnalele noastre ca pe nite medicamente cutate de mult vreme. M uit la ei i nu-mi vine s cred c aa arat bravii ostai ai eroicei Armate Roii. Slabi, nemncai, jerpelii, complet demoralizai. igrile continu s le ard gurile ce uitaser s mai respire. tia-s moldoveni de-ai lui Smirnov[4]. Dup ce-i recunoti? ntreab practic Shogunul. Au o stelu roie prins la cocard. Ii tiu de cnd luptam n Transnistria". Slbatici i proti. Intr-un rzboi, dac pui patim i ur, cazi printre primii. Rzboiul e o meserie ca toate celelalte. Dac nu te pricepi, eti concediat". Am tras cele cinci cadavre ntr-o pdurice i le-am spat rapid o groap comun n pmntul lutos. Nu prea adnc. Att ct s nu fie descoperii prea repede, pentru a ne dejuca planurile. Ascult, Iusuf, zic, dup ce termin treaba, tiu c nu-i momentul cel mai potrivit, dar cum dracu' ai scpat din minile lor? Cpitanul care m-a capturat mi-a nmnat nite fotografii n care tu i Grigori artai ca nite furnici prinse n intersecie de-o main de tasat asfaltul \ Doar Grigori e pe bune. L-au cspit exact atunci cnd s-a aruncat spre matahala care-i spunea comandant. Aveau un arunctor de flcri. Dac ar fi fost canibali, ar fi putut s-l serveasc natur la un dineu intim. Cu mine, lucrurile s-au petrecut altfel. Am stat cuminte n banca mea. M-au drogat, apoi am fcut o vizit n sala lor de tratament intensiv". Atunci cred c m-au i fotografiat. Tipii erau din cale-afar de scrupuloi. N-au ezitat s ntrein un climat" de sntate i igien, drept care, pentru nceput, s-au apucat s-mi taie unghiile. Sigur, nu erau la fel de pricepui ca o manichiurist, dar se strduiau din rsputeri. Ttarul i scoate mnua pe care o purta permanent pe mna stng i ne las s-i admirm carnea cicatrizat de pe degetele-i boante.

Garditii l transportaser apoi ntr-una dintre nchisorile lor secrete, amplasat la nord de Tiraspol, ntr-o zon locuit de rui. Nici cei de-acolo nu uitaser s-l ia la aparate i s-i bat joc de el, ca i de ceilali soldai moldoveni czui prizonieri. ntr-o bun zi, la ora patru dimineaa, Iusuf Ciler a fost scos din celul i dus pe cmpul de execuie. Lau legat la ochi i, chipurile, ntr-un moment de slbiciune, comandantul plutonului de execuie l-a ntrebat care era ultima lui dorin.,,S te bag n m-ta", i-a rspuns cinstit ttarul. Tnrul comandant l-ar fi executat pe loc, cu propriu-i Ma- karov. Doar c treaba era un simulacru, o parte dintr-un joc cretin, inventat de garditii sus-pui. Comandantul a dat ordin i putile au pcnit. Exact ca-n filme. Ca-n filme, pentru c gloanele erau mai oarbe dect Justiia. Automat, ttarul a czut n genunchi. Era ns prea versat ca s nu deosebeasc pocnetul cartuelor fr glon de al celor adevrate. ncepuse s-i plac meniul. Se zbtea pe jos,.blestemn- du-i pe cei care l-au omort" i prevestindu-le chinurile iadului pe lumea cealalt. Aici, treaba nu se prea lovea! Mahrii contau pe o chestie psihologic, care s-i termine pe vajnicii lupttori moldoveni i s-i converteasc la ntoarcerea armelor mpotriva adevrailor dumani! ns Iusuf continua s se zbat i s scuipe njurturi n stnga i-n dreapta, mai ceva ca prefcutul de Bugs Bunny[5]: M-ai omort!" continua el s urle, cu minile legate la spate i cu ochii acoperii de banderola neagr.,,Fuck you!!" a schimbat el registrul, amintindu-i de filmele cu gangsteri. Efectul a fost exact cel prevzut. L-au dus n sala de la subsol i i-au ars o mam de btaie care ar fi putut concura cu marea ans la concursul Cine-o trage cel mai profesionist". Ttarul avea ns pielea groas. Cnd i-a revenit, dup dou zile, le-a pretins ruilor s-l transporte la un cabinet stomatologic. ntmpltor, eful pucriei continua s fie bntuit de aa-zi- sul spirit al umorului. Aa c l-a nolit pe Iusuf ntr-o uniform de camuflaj i l-a bgat ntr-un Jiguli, grbindu-se s ajung, a precizat el, la o policlinic particular. Ei bine, acolo, tot dup spusele lui, ar fi rezervat o or pentru distinsul oaspete. Cheltuielile urmau s fie suportate de la buget. i, ntr-adevr, au ajuns la un cabinet stomatologic n toat regula. Doar c medicul de serviciu nu urmase facultatea de profil, ci colile defunctului KGB. Cele pentru anchetatori. Cnd i-au descoperit pilula cu cianur aflat ntr-o msea fals, au plesnit de bucurie. Se pocneau cu minile peste coapse, ba ncepuser chiar i un dans tematic, de prin prile locului. I-au strpuns la repezeal limba cu freza, lucru ce nu prea s-i mpiedice n strdania lor de a-i lua diploma de medic primar, i iat-i disprnd apoi n sala de ateptare, pentru a srbtori evenimentul. L-au lsat pe ttar aproape leinat, n scaunul primitiv, acoperit cu o imitaie de piele roas. Greeala lor. Iusuf n-a ezitat s toarne toat sticlua de eter n carafa cu votc, din care se dezinfectau" membrii personalului sanitar". La ntoarcere, preau mai fericii dect un lot de boschetari ce beneficiaser de o rezervare la hotelul Ritz. nainte de a rencepe tratamentul stomatologic, au gsit de cuviin s mai nchine un pahar, apoi s-au prbuit, fiecare dup cum sttea sprijinit iniial. Ttarul n-a pregetat s-i uureze sufletul, tindu-le gtul cu bisturiul pregtit-pentru alt gen de operaii. Era mai mult snge dect n laboratorul unui institut de hematologie, ceea ce l-a determinat pe Iusuf s ridice rapid pnzele. A ajuns la un punct de recrutare a voluntarilor" din oraul Nxxx i nu a ezitat s se nroleze, intrnd direct n luptele din Abhazia. Iar din Abhazia n Cecenia nu e dect o arunctur de b. Dac-l arunci cu Bazooka. Or, un mercenar tie s foloseasc armele.

ncepe din nou s plou i m gndesc la viaa plin de neprevzut a mormolocilor. Doar c ei sunt obinuii s triasc n ap. notm prin noroaie i parc simt cum pmntul m trage n jos cu puterea lui de mormnt. Cel mai greu o duce Shogunul care, din cauza cizmelor luate de la un aviator rus contra unei sticle de sake i a unui pachet de papiroase cu opiu, se afund pn la genunchi. Bocancii notri au talpa groas, de cauciuc, ceea ce ne ajut s rmnem mai la suprafa. Pe o vreme ca asta, e de preferat s te bagi n patul cldu al unei ibovnice, cu o butelc de coniac lng tine, i s tragi la ele pn st ploaia, e de prere Shogunul. Prin prile astea, plou sptmni n ir, zice cunosctor ttarul. Hai, c butur mai gseti, dar de unde atta sul?! Pune-m la ncercare, sare voios Shogunul. Ai s rmi interzis de ce poate Aiki Sumaru. Ne aruncm dintr-o dat la adpostul unui zid pe jumtate drmat i lsm s treac pe lng noi o coloan de transportoare blindate. Se ndreapt spre centrul capitalei, unde continu s se desfoare intense lupte izolate. Depozitul la care ajungem n curnd este de fapt un opron imens, nconjurat de cteva csue din brne. n afara slabelor luminie de camuflaj, n rest nu se vede nici la doi pai. Din cauza ploii dense, nici ochelarii cu infraroii nu prea ne sunt de ajutor. Tai cu grij srma ghimpat ce mprejmuiete depozitul, nu nainte s m asigur dac e dublat-de vreun sistem de alarm sau branat Ia tensiune. Ne apropiem cu infinite precauii de ua masiv din tabl. Nu se vd santinele. Probabil, bieii au probleme mari cu personalul combatant i nu-i permit s foloseasc inutil oameni n spatele frontului. Tocmai ne punem minile la contribuie, s gsim o cale de a ptrunde n depozit, cnd, dintr-o csu aflat la aproximativ cinci metri, iese n vitez, dndu-se de-a dura, un fel de butoi, care ne lovete cu un damf de vin de cea mai proast calitate. Spre totala noastr surprindere, butoiul prinde s njure ntr-o ruseasc neao, ameninndu-ne cu cele mai sinistre nchisori militare, rspndite pe teritoriul ntinsei Siberii. Porci srmoi! Kondratiev mi-a confirmat c ai plecat ncoace de patru ore. Unde-ai ntrziat att? Ai venit n mini sau ai ocolit Pmntul ca s aprei din direcie opus?! Trage un gt din butoiaul pe care-l poart la subsuoar, ca pe un frior mai mic, i redeschide discuia cu o rgitur, ce putea fi interpretat i ca declanarea unei canonade de rachete GRAD. Vaci beive, reia Butoiul, confundndu-ne n continuare, am fost nevoit s umplu mpreun cu oferul un ditamai camion Kamaz! Ar trebui s v mpuc i s v trimit cadavrele la morga Institutului Veterinar. i de ce suntei numai trei? Unde-s ceilali doi? mi cade fisa cu viteza unei sgei trase de vajnicul Robin Hood. Tmpitule", mi spun, porile sunt larg deschise i tu o faci pe mercenarul din filmele cu tematic". Dup care percutez cu tupeu: ^ Raportez, domnule... Belesc ochii ca o cprioar, dar e imposibil s-i disting gradul..., domnule ef! Doi au fost lichidai de bandiii ceceni, care aveau trgtori izolai! Mar n depozit i pregtii urmtoarele trei transporturi! O s-i telefonez lui Kondratiev c, pe viitor, m lipsesc de asemenea ajutoare. i doar pentru voi erau alimentele, nu pentru mama. i cere prerea i friorului" su mai mic, apoi mai face o incursiune n minunata lume a animalelor ciudate. Cmile vicioase, s nu dea dracu' s dispar ceva, c v-ai ars! Ultimul care a ndrznit s se ating de

poria de votc a Regimentului 123 de infanterie motorizat a fost legat de un copac i lsat prizonier ceceni lor, cu o ureche n buzunar. Ar fi bine, elefani dereglai sexual, ce suntei, s v punei imediat pe treab. Astea-s listele! Ne arunc nite buci de hrtie cu mprirea alimentelor pe companii i dispare mpreun cu friorul" su n csua ce prea s fie punctul de comand. Nu ne vine s credem c avem o asemenea baft. Dm buzna n opron i ne punem pe treab. E de-ajuns doar un strop din siringile pline, injectat n conserve i n dopurile sticlelor. Cu pinea merge cel mai repede. Nu e otrav cu efect rapid, pentru c efectul ar fi derizoriu: dup primii mori, ceilali ar nceta s mai mnnce sau s bea. Iusuf i Shogunul par doi medici n plin aciune de vaccinare n mas, n timp ce eu stivuiesc lzile la care s-a umblai, conform listelor primite de la Butoi. Ne micm repede, nu att fiindc ar putea fi descoperit confuzia, ct pentru ce mai aveam de fcut dup aceea. Shogunul face o pauz i desface o conserv cu unc. Se ajut de pumnalul su de lupt. nfulec jumtate din conserv, dup care d cep unei sticle i-i toarn n phrelul personal lichidul incolor. Ttarul l privete cu ochi irei. La lumina becului chior, faa acestuia e mai galben ca a unui veteran ntr-ale hepatitei. Scoate o nou siring i se uit la ea ndelung, n zare. Poft bun! i ureaz el japonezului, ntr-un trziu. Aiki d repede din cap aprobator i trece la explorarea celei de-a doua jumti a coninutului conservei. Iusuf zmbete larg, lsnd s i se vad dinii negri. Cei care-i mai rmseser. Micuule japonez, behie el voios, clocotind de bucurie, tu eti sigur c obiectul pe care-l ii n mn, m refer la conserv, nu a fost deja injectat? Shogunul e pe cale s fac un infarct. i rotete privirea, ncercnd s reevalueze situaia anterioar. Nimeni ns nu ar pune mna n foc privind adevrul celor spuse de ttar. Aiki scuip automat bucata de unc pe care-o savura i d s se repead spre butoiaul cu dezinfectant. Dar nici de ast dat nu are certitudinea c procedeaz corect. Ne arunc o privire disperat, iar rnjetele noastre nu fac dect s-i adnceasc starea de depresie. Nu ne ascundem satisfacia. Stm pe un butoi de pulbere, dar cel care se afl n bud e Shogunul. Iusuf Ciler se preface c studiaz cu atenie conserva aruncat de japonez. Lupa pe care a ctigat-o de la Fijian la un pocher sngeros rsare dintr-un buzunar al uniformei jegoase. Studiaz cu atenie bucata de tabl inoxidabil i ie dezaprobator din buzele-i subiri. E momentul n care Shogunul i pierde calmul proverbial. Ho! Wakamasu hoda! scap el, pe limba strmoeasc, o njurtur bine condimentat. V batei joc de mine! N-o s-i facei voi asta unui camarad. i armeaz Kalanikovul model '93 i pare hotrt s ne ia cu el la Buddha, n caz c ttarul ar fi avut dreptate. N-are timp s decid. Porile masive se deschid larg i, la lumina reflectoarelor de camuflaj, vedem un camion Ural manevrnd n mara- rier. Se oprete chiar lng stiva de lzi pe care o pregtiserm, i toba de eapament rsufl uurat. Pe lng mastodont, se strecoar i Butoiul, orfan acum de friorul" lui, dar urmat de oferul camionului, mrunel de statur i slab. Poart o casc de tanchist, care-i acoper aproape n ntregime feioara. Bocancii uriai ntregesc imaginea unui lo- -cuitor extraterestru, sosit n vizit de lucru pe Pmnt.

Ai terminat, maimue deflorate? griete Butoiul. Colegul vostru e pregtit s preia potolul. Ne-a venit rndul mie i ttarului s ajungem n pragul infarctului. Dac strpitura din neamul lui Manivel i d seama c nu facem parte din acelai regiment, o mbulinm. Sigur, i putem lichida fr probleme, dar atunci se alege praful de tot efortul nostru. Tot Shogunul ne scoate din rahat. Davai, brati, de cnd te ateptm! i nfige oferului un trabuc uria n gur i-i ntinde sticla cu sake. Luat n prip, strpitura trage un gt sntos, creznd c e vorba de binecuvntata votc. N-are timp s-i revin din oc. Shogunul i aprinde trabucul cu infinite precauii. La cele aizeci i opt de grade ale sale, sakeul este inflamabil i o simpl rsuflare a rusului se poate transforma ntr-un vrtej de foc. Hai, la lucru! trmbieaz nelinitit Butoiul, fixnd cu ochi bovini sticla-minune. Dar Shogunul nu are de ce s fie culant cu unul care e stpn peste ditamai depozitul de alimente. Peste o or, camionul tixit o ia ncet din loc. Butoiul ne mai arunc o list i se grbete s-i ntlneasc friorul" mai mic. Acum ne facem treaba n vitez.- Cu urmtorul ofer s-ar putea s nu ne mai mearg la fel de uor, aa c se impune s-o tergem, chit c Butoiul o s dea n blbial, cnd o vedea c tot el trebuie s ncarce camionul. Ne terminm i stocul de siringi, o dat cu stivuirea lzilor pentru al doilea transport. Prsim cu mult precauie hambarul. nainte de a ne topi n noapte, Shogunul caut firul telefonic i, cnd l dibuie, practic o seciune aproape invizibil. Pentru restul de alimente rmase, lipesc dou mine S i le programez s explodeze dup patru ore. Suficient timp ca s plece i al doilea transport otrvit. Shogunul scoate o hart a oraului i se orienteaz la lumina lanternei de camuflaj. l urmm fr ezitare. Este specialistul nostru numrul unu n recunoatere n teren. Dac l legi la ochi i-i dai drumul ntr-un deert, tie cu exactitate care e drumul ideal ctre cea mai apropiat oaz. De altfel, ne putem ghida i dup zgomotul luptelor, care se intensific. Probabil, gherilele lui Basaev au nceput ofensiva pentru recucerirea capitalei. La revrsatul zorilor, ne cutm un adpost. n scurt timp, vor sosi coloanele de blindate ruseti n ajutorul camarazilor - asaltai de ceceni. Uruitul elicopterelor ne ntiineaz c nu va fi o zi uoar. Trecem printr-o grdin n care obuzele de artilerie spaser gropi adnci. Pare un nou cimitir, n pragul inaugurrii. Nu suntem dispui s-i facem safteaua. Intrm ntr-o cas aproape ruinat i, cu o nonalan devenit mod de conduit, Shogunul gsete trapa pivniei. ncperea e destul de mare ca s primeasc, la nevoie, un pluton de soldai. Are i o ferestruic la nivelul solului. Dau drumul la staie i ncerc o localizare cu restul celulelor. Primesc rspuns doar din partea Colosului: Suntem la A 7 n W 5, i transmit codificat, holbndu-m la peticul de hart pe care japonezul mi-l ine n fa. Confirmat! se aude grohitul americanului, ntr-o rus abracadabrant. nchidem staiile, nainte ca vreun aiurit de transmisionist rus s apuce s ne intercepteze. Trec la fereastr pentru primele trei ore de planton, iar ceilali doi i pregtesc culcuurile. Dac Iusuf se arunc de-a dreptul pe nite scnduri, japonezul ncepe un adevrat ritual. Dintr-un moment ntr-altul, te atepi s-i confecioneze un pat din materialele aflate din belug mprejur, dup care s

dea un telefon la recepie, ca s i se aduc un aternut de mtase i o pern cu puf de lebd. Se mulumete, totui, cu dou rogojini i trei scnduri, pe care le dispune'ntr-un mod savant. Folosete ca pern un balot de paie. Dup rugciunea de sear (dei e diminea), scoate sticla cu sake, i toarn n phrelul lui caraghios i apoi mi-o ntinde. II refuz. M simt obosit i trebuie s fiu cu ochii-n patru. n curnd, ruii vor fi peste tot, i nu am de gnd s cad n minile lor. Te mai fi mult, micuule japonez? mrie Iusuf, deschiznd pe jumtate un ochi. Vreau s dorm, adaug el, ca i cum de-afar, n-ar fi rzbtut pn acolo dect ritul greierilor. mi trag un cufr n dreptul ferestrei, peste care pun un scaun mai vechi dect cel mai btrn locuitor al acestor meleaguri. Scaunul scrie vehement, dar rezist. n schimb, eu stau mai comod. La dracu', njur ttarul, crai-v afar, dac avei de gnd s facei pe'mscricii! Aici doarme un om! Hi-hi-hi! chiie ncntat Shogunul. Tu, ttarule, om? Ce legtur ai tu sau eu sau Florin cu oamenii? Vorbete pentru tine, puoi asiatic! l reped eu, fcnd pe ofensatul. Exist cel puin o sut de motive pentru, care i sunt superior. Suntei amndoi nite pruri din care n-a mai rmas dect scheletul, ne catalogheaz fr prtinire Iusuf, ntorcndu-ne fundul lui mare, ct o anten parabolic. Din momentul sta, dac mai facei vreun zgomot, v ciuruiesc. n dou minute, ncepe s sforie mai dihai ca un bivol astmatic, n duet cu Shogunul care, chiar i atunci cnd sforie, o face tot pe japonez. Nu atept prea mult pn cnd se ivete avangarda liniei a doua ruseti. Grupa de cercetai care mi cade n raza vizual e format din zecc soldai. Se mic repede, controlnd zona i transmind informaiile prin staie, ctre comandanii trupelor de blindate i infanterie, care-i urmeaz. Sunt tineri, prost echipai i au privirile tulburi. Probabil, drogai. Fumeaz aproape ncontinuu, lucru total interzis ntr-o misiune operativ de lupt cnd minile nu trebuie fie ocupate cu nimic altceva dect cu armele. Ba, civa se mai i opresc s sug din bidonae. M ntreb dac fac parte dintre cele prelucrate". Un cerceta fluier scurt i ceilali l nconjoar la secund, cu armele gata s scuipe foc. Rusul scoate dintre ruine doi putani, de aproape cincisprezece ani, care susin de subsuori un btrn cu un picior amputat. Idi siuda, sabaka /' i cheam soldatul, rnjind ca o hien la mirosul viitoarelor cadavre. Cecenii se apropie cu greutate i intr n cercul cercetailor Aii. n genunchi, bandiilor! ngenuncheai n faa eroilor armatei ruse! n genunchi, i lingei-mi cizmele, dac vrei s murii mai repede. Altfel, chinurile iadului vor fi mici jocuri nevinovate pentru voi. Dei speriai pn n adncul sufletului, cei trei refuz s execute ordinul. Au privirile ncrcate de ur. Unul dintre puti arunc o flegm sntoas pe cizmele rusului. Lingei-le singur, trtur! url el, isterizat. i spune-i maic-tii s-i bage un dop n p... ca s nu mai nasc avortoni ca tine! Aproape instantaneu, soldatul deschide focul i le secer picioarele. n acest fel. i face ntr-adevr s stea n genunchi, mai puin pe btrn, care cade n fa.

i arunc Kalanikovul pe umr, scoate ncet pistoletul Ma- karov i-l armeaz. Calm, fr s-i tremure mna, i mpuc n cap pe cei trei ceceni. Calc peste cadavre i le scuip, la fel cum fac i camarazii si. Putiul care-l scuipase, dei mort, are parte de un tratament special. Soldatul insultat l nfac de ceaf i i terge cizmele cu faa lui. Apoi li se taie cadavrelor urechile i ' Vino ncoace, cine! (lb. rus) (n. tr.) nasul i li se ndeas fiecruia n gur. n final, i desfac prohabul i urineaz veseli pe ceceni. Doi rui. se apropie de casa n a crei pivni ne-am gsit adpost. Caut noi victime. Sngele le deschisese pofta de mai mult snge. Aez ncrctoarele de rezerv pe pervazul ferestrei, ca' s le am la ndemn, i trag tocurile celor dou pistoale mai n fa. Dou grenade dispar n cizme, fcndu-i loc lng cuitul meu de lupt. Dar nu e cazul s-i trezesc i pe ceilali doi, cci ruii trec mai departe. Moartea e puin ocupat, aa c i las pe lista de ateptare. Ins nu dureaz prea mult. Dup mai puin de douzeci i patru de ore de la declanarea ofensivei cecene, lupttorii lui Dudaev, condui de amil Basaev, ocup centrul capitalei. Toate posturile de control instalate de forele ruseti n ora sunt ncercuite. Comandourile Legiunii Strine"[6] i fcuser pe deplin datoria. O conduct de pcur i trei coloane de aprovizionare cu muniii sunt aruncate n aer. Cecenii cuceresc sediul Televiziunii i o rafinrie de petrol din cartierul Zanodskoi. Peste cinci sute de rui sunt ucii i ali opt sute rnii. Sunt luai cteva zeci de prizonieri. i de partea cecen pierderile se resimt. Dar cel mai grav e faptul c eroica armat rus rmne treptat fr muniii. N-are alt ans dect s se retrag. i las morii i-i prsete poziiile n mare grab. Cnd se nsereaz, capitala e aproape eliberat. Pe strzi, zac o mulime de cadavre - soldai i civili, laolalt, iar din loc n loc, mormane de tancuri i transportoare blindate ruseti. Fumul i mirosul greos de carne ars pun stpnire pe ora. Ura dintre cele dou popoare distrusese n cteva zile tot ce se construise n zeci de ani. Bulevardul Lenin, logodnica" dorit de ambele pri, se afl acum n minile cecenilor. Grozni arat ca un ora pustiu. Majoritatea locuitorilor s-a retras n locuri considerate sigure. Dar ce loc mai poate fi considerat sigur ntr-o ar n care i copiii fac rzboi?! O dat cu lsarea nopii, luptele se intensific. Ne ntlnim cu Colosul i cu cei doi nsoitori ai si, care nu-l slbesc nici o clip, n apropierea punctului stabilit. Continu s plou i s bat un vnt rece. Unde s-o fi bgat bocciul la de cedrin? mrie Colosul cu dumnie. Cine tie n ce crcium zace mpreun cu paraliticul de Fijian, i trag acum la aghioase, lsndu-ne pe noi s luptm. Americanul e rou de furie. Hrie cnd i cnd, ca o m care a nghiit un os de pete i s-a necat. Rmai fr comand, adoptm strategia convenit: retragere individual spre Ciri-Iurt. Ne strecurm printre ruine, riscnd s fim oricnd confundai de ceceni sau atacai de rui, i gsim ntr-un trziu oseaua mult dorit, care s ne duc napoi. Lsm n urm luptele, cu toate c lui amil i lui Zelimhan le sclipesc ochii de poft. Nu mai avem chef s participm la ele. O dat ndeplinit misiunea, suntem satisfcui. Nu e ara noastr, iar cecenii nu ne sunt rude. Ne ascundem ntr-un plc de copaci i ateptm, hotri s rmnem aici pn la miezul nopii, n caz c Vladimir i Fijianul ne-ar urma. Lsm staiile deschise pe recepie i aprindem lanternele de camuflaj. Ploaia se oprete i avem prilejul s ne stoar- cem hainele i s ne scoatem apa din bocanci. Ia zi, facem pace? griete dintr-o dat Colosul, fixndu-l pe japonez cu ochiul su viclean. Shogunul i trage la loc, linitit, cizmele lui de aviator, nu nainte de a le fi lustruit cu o crp pe care o

ine permanent n buzunarul din spate al salopetei, i deschide gura: Ct ine la tine pacea asta? La naiba! tresare Colosul, continund s-l priveasc nedumerit. Dup ct pricep eu, pacea e pace. Nu se mai termin. E pentru totdeauna. i aici a fost mai nti pace, apoi rzboi, apoi iar pace, i acum iar rzboi. Ct ine la tine acest totdeauna"? Colosul pare s fie n impas, dar nu renun. Ameninarea Fijianului cu glonul crestat la vrf, venit de cine tie unde, nu are darul s-i tulbure somnul. Ca de obicei, n aceste momente, se scarpin gnditor n cur i se strduiete, fr s reueasc, s ne dea impresia unui nelept aplecat asupra problemelor lumii. Bine, mi pare ru! Mi-au cedat nervii. Ce vrei? Nu suntem la un bal mascat. Suntem la rzboi, iar la rzboi te mai las nervii. i apoi nu suntem nite domnioare din secolul al XVIII-lea, care n-au vzut un membru de brbat n viaa lor, ncheie el, lsndu-ne s cugetm asupra concepiei lui despre Secolul Luminilor. Shogunul nu-i un om dumnos. ntinde o mn, pe care uriaul se grbete s i-o strng. Trebuie s bem pentru asta, adaug el, mpingnd cu un gest neglijent bidonul propriu mai n spate. Dar japonezul e mai mult defct avizat asupra mitocniei americanului. D la iveal o sticl din inepuizabila sa provizie de sake i ne mbie cu zmbetul lui mereu enigmatic.^ Le primeti prin pot? se intereseaz Colosul, servin- du-se fr jen primul, direct din sticl. Shogunul nu rspunde. n schimb, mai scoate din rani nite uscturi, pe care ni le prezint drept carne de pete, preparat dup strvechi metode japoneze, i nite pinici de orez. Butura i alimentele le primete printr-o reea AUM, implicat n traficul de tehnic electronic militar din zona islamic a Caucazului. Cecenii beneficiaz astfel, i ei, de ultimele invenii n domeniu. Multe dintre rachetele lor sunt ghidate prin radare japoneze, iar staiile lor de nalt performan pot intra n legtur cu satelitul militar Yapazu, care intercepteaz toate convorbirile radio ale ruilor din zon. Cum. de altfel, procedeaz i americanii n privina convorbirilor locale ale cecenilor. Doar c informaiile zboar spre Kremlin. nfulecm un fel de batog i, la rstimpuri, sorbim din sticla protejat de-o carcas de srm. Singurii care nu particip la festin sunt cei doi ceceni. Se roag, cu palmele ridicate spre cer, pentru binele familiilor lor i pentru victorie. Am ctigat cu toii bani buni n Ultimele zile, face Colosul, dnd sticla mai departe. cedrin spunea de un bonus de cincizeci la sut, dac va fi eliberat capitala. Ce-ar fi s ne bucurm de aceti bani? De pild, iat, pn va sosi iubitul nostru comandant, nsoit de nepreuitul nostru camarad, am putea ncerca s ne omorm timpul cu o partid de zaruri. i ntinde pe jos batista mai groas dect un covora de postav, din cauza jegului, i arunc, chipurile neglijent, obiectele cu pricina. Zarurile se nvrtesc i ne arat ase de unu. E un truc vechi. Cunosctorii i dau seama c zarurile sunt msluite, n schimb, fraierii sunt tentai,- tiind c oricare alt zar ar fi mai mare dect ase de unu. Dar singurul fraier se dovedete a fi Colosul. Cu o micare rapid, ttarul despic unul dintre zaruri cu cuitul su de lupt i ridic o bucic de

metal gsit nuntru. Dac arunci ntr-un anumit fel, i cade zarul dorit. E momentul n care americanul ncepe s transpire. Trage cu coada ochiului spre amil i Zelimhan i se mai linitete. Se las o linite mormntal. Pn i exploziile din ora se mai atenueaz. l fixm cu toii pe american, aidoma unei colonii de erpi care privesc o gin jumulit. Totul pn la bani! Pentru bani, ne riscm viaa. i putem cheltui cu uurin pe orice prostie. Cu o condiie: s nu fim furai. Nu sunt ale mele, v jur, e prima oar cnd le folosesc, fornie nelinitit Colosul, urmrindu-ne cu aviditate minile. Le-am primit de la un cecen. De unde s tiu eu c sunt msluite? Nici n visurile mele cele mai negre nu mi-ar trece prin cap s v triez pe voi, camarazii mei! continu s mint cu senintate. n cazul sta, croncne Iusuf, n-o s ai nimic mpotriv dac o s jucm cu alte zaruri. Le pune pe covora", privindu-l mai departe pe uria, care d mici semne de nervozitate. i de unde stiu eu, se rtoieste Colosul, c nu sunt i astea , . 7, msluite? Te las s le tai i s le verifici. Dac sunt msluite, i pltesc zece mii de dolari. Dac nu, mi dai tu cinci mii. Colosul ncearc s-mi cear ajutor din priviri, dar, v-am mai spus, cnd e vorba de banii pentru care am luptat, poate s fie i tata, c nu m intereseaz! Nu mai joc, decide americanul, strmbndu-se ca un copil cruia nu i s-a cumprat jucria preferat. Ne-ne-ne! vestete Shogunul, apucndu-l de bra. Tu ai propus jocul. Tatl meu, Ogadu Sumaru, spunea c, atunci cnd cineva te cheam la lupt, acel cineva trebuie s dea tot el primul exemplu. Cecenii nu pricep mare lucru, dar simt c mentorul lor e n impas. Nu ndrznesc totui s intervin. S ncepem, aadar! zic eu, pentru a sparge atmosfera tensionat. Suntem cu toii obosii i cu nervii ntini la maximum. Cea mai mic scnteie poate declana un conflict cu urmri neprevzute. Ar fi pcat s ne rnim ntre noi, dac n-au fcut-o alii. Preiau zarurile, le frec ca pe nite chiftele, fac dou rotiri n jurul axei mele i le arunc cu o micare din old. Sunt ase de unu i, pe moment, rmnem ca trsnii, nemaitiind ce s credem. Americanul e gata s taie un zar, dar nu-i sigur c n-ar putea fi o coinciden bizar. Prinde micile obiecte din os i le examineaz atent, chipurile pentru a le cura de murdrie. Mai bine s schimbm masa", e de prere ttarul, dnd la iveal covoraul de rugciune. Allah e mare i o Li m ierte. Zarurile se opresc n mucii ti pietrificai, adaug el, ridicnd scrbit cu un bi batista Colosului i azvrlind-o ca pe un arpe veninos. Americanul termin analiza de laborator i se pune pe treab. Freac zarurile cu ncrncenare. Cnd s le arunce, o voce venit din neant l las cu mna n aer i cu piciorul stng ridicat. Pare un gimnast care se strduiete s execute o cumpn". Unde suntei, animalelor? Rspundei mai repede, altfel, v putei bga o grenad n cur. Nu uitai s-i scoatei cuiul. E Vladimir, care d impresia unei fete btrne speriate de ntrzierea ciclului. Colosul profit de situaie i scoate repede staia. Zarurile dispar ntr-unui dintre buzunarele sale i sper, n sinea lui, c nimeni nu-i observ micarea.

Da, domnule comandant, s trii! zbiar el, lund i poziia de drepi, de parc l-ar fi avut n fa pe cedrin. Soldat de rangul nti, Frederik Sheldon, raporteaz. Suntem pe os... Palma uria a ttarului i astup gura. Boule, i optete ttarul la ureche, transmite coordonatele codificate, altfel, dup cinci minute, ne trezim cu toat Armata Roie pe cap! Totul se lmurete i, n scurt timp, suntem mpreun. Lipsesc zmbetele protocolare i efuziunile. Raporteaz, scrnete Vladimir, aruncndu-se pe fund i servindu-se neinvitat din sticla japonezului. i dau toate detaliile i-i trec microfonul Colosului. Am prins pe drum o coloan de aprovizionare cu muniii, pe care am reuit s-o minm din mers, spune el cu mndrie. Am pus lanuri de mine pe trei drumuri principale i am cspit, ntre timp, soldai inamici. Am provocat, mpreun cu nsoitorii mei ceceni, o atmosfer de teroare, care a contribuit decisiv la demoralizarea dumanului, determinndu-l s se retrag i pennind, n acest fel, bravelor trupe cecene s ocupe centrul dragii lor capitale. Ai cucerit i Moscova? ntreab cedrin, fr s fac vreun efort de a-i ascunde dispreul. Dar Colosul e departe de a se simi jignit de ironiile rusului. Reuete s evite pierderea ctorva sute de dolari, cunoscut fiind ghinionul lui la zaruri, i, n plus, se alege i cu ase buci nou-noue, pe care le va putea mslui. Cu mai mare atenie de ast dat. Ofteaz i d i el drumul la robinetul cu subtiliti. Adevrul e c, alergnd s ocup Sankt Petersburgul, Moscova mi-a scpat din vedere. Dar Scedriri nu e la ora de bancuri. Ruii au apucat s distrug complet flancul drept al ceceni lor. Au atacat cu rachete ALAZAN i au omort toat suflarea. A mierlit-o i Avlur, fiul generalului Dudaev, care comanda detaamentul. S-i fie rna uoar! zice pios Colosul, nhnd sticla japonezului i dnd de duc ce mai rmsese pe fund. Nu e momentul s plngem, continu Vladimir. Sau, mai bine, plngei-v pe voi. Nu ne mai ntoarcem la Ciri-Iurt. Spre diminea, ne vom ntlni n careul D3, la nord-vest de Grozni, cu detaamentul condus de maiorul Pavlovici. Trebuie s mpiedicm orice tentativ de ncercuire a capitalei. tiu c nu-i cea mai grozav veste pe care v-o puteam da, dar sta e ultimul lucru care m-ar face s sufr. Somn dou ore, dup care, la drum! Cnd ne ntlnete, Pavlovici se arat mai mult dect ncntat. Detaamentul de mercenari lucreaz din plin la construirea, unor fortificaii n marginea satului pe care l aleseser ca punct de rezisten. Civilii i adun grbii bruma de avere i se urc n cele cteva camioane disponibilizate. Artai ca nite coaie de motan proaspt castrat, ne gratuleaz srbul, expunndu-i cu nonalan cariile i gurile din gur. Ce-i cu voi? Ai crezut oare c, la banii pe carc-i primii, vei participa la carnavalul din Rio de Janeiro? De ce s mint, o clip m-a ncercat aceast speran! zice Colosul amical, uitnd, ca de obicei, c exist regulamente militare chiar i pentru mercenari. Ei bine, te-ai nelat, replic srbul, continund s zmbeasc. Locotenent "cedrin! O dat rentorsi la baz, n caz c aceast creatur mai exist, va trebui s scrie de o mic de ori propoziia:,,Un soldat nu vorbete niciodat nentrebat n faa unui superior." Mi-am uitat stiloul n Angola! puncteaz ncntat uriaul.

Dar maiorul nu mai insist. Cel mai nelept cedeaz ntotdeauna, se gndete el, lundu-i pe rus i pe Fijian n csua ce ine loc de punct de comand. A Dup ce ne vom retrage din mercenariat, eu am s-l pun s scrie de zece mii de ori:,,Un maior nu are voie s-i ntoarc spatele unui soldat, fr ca mai nti s-l salute." Apoi, vesel nevoie mare, Colosul se ndreapt ctre prima cas care-i iese n cale. Strig spre un localnic unul dintre cele dou cuvinte ruseti pe care le nvase la perfecie: Kuanie[7]! Localnicul ridic din umeri i i continu drumul. Uriaul intr n cas, cotrobie prin buctrie i gsete o gin scheletic, speriat. Scoate un chiot de bucurie. Gina nu e ns dispus s se lase prad poftelor americanului. Cotcodcete din toat pipota i taut disperat o cale de ieire. Semnalele de alarm sunt recepionate de nevasta localnicului, care apare val-vrtej i ncepe s-l izbeasc pe american cu o pern. Arma de atac se sfie, iar Colosul, plin de fulgi, ia locul ginii. Aceasta profit de momentul de derut al uriaului i dispare ntr-o direcie rmas i pn astzi necunoscut. Ticloilor! ip gazda, continund s-l altoiasc pe american doar cu pnza pernei. Am zis c numai leprele de rui se poart aa, spurca-v-ar Allah! Nevasta e sltat de localnic i aruncat n camion. Colosul nu tie cum s scape de fulgii ce se lipiser parc de el i njur ca un vatman. Vin tocmai din ndeprtata Americ, s v apr de pericolul rou", mi pierd cei mai frumoi ani prin coclaurile astea, i, n schimb, ce primesc? M-am sturat, kni voi nainta n cel mai scurt timp demisia generalului Dudaev. Iar voi, ce v holbai aa? Pavlovici revine, urmat de cedrin i de Fijian. mparte rapid ordinele de lupt i dispune aezarea,n dispozitiv. Dar nici nu apucm bine s ocupm poziiile cnd un zumzet ndeprtat ne ntiineaz c uriaele libelule" ruseti au trecut la atac. ntr-adevr, prin binoclu, pot vedea cinci puncte negre cum se apropie vertiginos de locul n care ne aflm. O escadril de elicoptere! latru eu ctre Pavlovici. Nu te mai cca pe tine. Cte? Cinci pn acum. Ridic binoclul i-mi continui raportul: Vin trei avioane. Plutonul 2 la AA! Grupa cinci la AG-uri. Dispersai-v i frigei-le-o! Blindate! url i Iusuf. Sunt cel puin zece. n spate, coloan de transportoare. Vin n evantai. Doar mitraliere i arunctoare de flcri. Lsai-le s se apropie. Am trasat dou linii de mine. Replicai doar dac ncep s trag. Plutonul 7, grupa nti i a doua, ocupai poziia nord-vest. Avem dQu lansatoare de rachete, dar asta nu e de natur s ne liniteasc. Pavlovici i Vladimir continu s mpart ordine, n timp ce uruitul elicopterelor i vuietul avioanelor cresc amenintor. Camioanele cu civili o tulesc din loc cu vitez maxim, n direcia Sud. Totui, nu pot zbura. Dou Suhoi-25 trec la firul ierbii, secerndu-i pe refugiai* - btrni, femei i copii, de-a valma - cu

mitralierele de la bord. Nu scap nimeni. Dar, numai aa, ca s se conving de realitate, unul dintre avioane revine i trimite o rachet aer-sol, care transform micul convoi ntr-un bulgre de foc. Vine rndul nostru. Elicopterele ne ntmpin cu o salv de rachete, n timp ce mitraliaz n jur cu tot armamentul de la bord. Ori sunt bei, ori sunt neinstruii. O mare parte din muniia lor se risipete n pduricea care strjuiete satul, iar rachetele o iau razna ctre un lac, la pescuit. Dar nc nu-i cazul s ne bucurm. E doar prima tran. Nici noi nu stm cu minile n sn. Le trimitem o porie barosan de grenade FOKUS i o serie de rachete JAHER, primite pe filiera iranian. Dou elicoptere sunt atinse n plin i explodeaz mai ceva ca n filmele de aciune. Aud distinct urletul de satisfacie al Colosului i sunt sigur c una dintre rachetele care au provocat dezastrul i aparine. Celelalte trei elicoptere prind nlime i renun brusc la lupt, lund azimut baz. Doar un Suhoi-25 survoleaz n vitez maxim satul i lanseaz snopuri de gloane, dar aiurea. Revine, dar ceva mai precis. Latura dreapt a dispozitivului e distrus n totalitate. Cei zece georgieni care asigurau arcul de cerc sunt de-a dreptul pulverizai. Aviatorul se declar mulumit de rezultat i o zbughete dup camarazii si, urmrit de dou rachete JAHER. Suntem reperai, lucru care ne amenin linitea. n scurt timp, artileria grea a ruilor va intra n aciune. Flancul pe care-l susinem are o mare importan pentru ei. Pavlovici vorbete o vreme n staia ce-i asigur legtura cu Centrul i se rstete la noi: ngropai-v pn la amigdale! S nu tie nimeni c mai existai prin locurile astea. Suntei cu toii mori, i Mort, mort, dar nu renun la binoclu. i ce vd nu-mi poate crea o stare de bun dispoziie. Blindatele se opresc i, prin turele, i scot capul comandanii de car. Infanteritii ies din transportoare i se urc pe tancuri. Ar fi o joac pentru Shogun i pentru Iusuf s le mproate creierii cu putile cu lunet. Dar Pavlovici le face semn s stea calmi. M ncearc din nou sentimentul de grea pe care l-am avut n ciudatul rzboi" din Transnistria1. Pentru c ntmplrile din aceste momente seamn al naibii de mult cu o nvoial la nivel nalt sau cu o defeciune. Apoi, ncepe canonada. La fiecare zece minute, lansatoarele de rachete ruseti ALAZAN i GRAD trag cte un proiectil asupra capitalei Grozni. Dup direcia imprimat, se pare c vizeaz n special centrul oraului, Piaa Minutka i podul de peste Sunza. Cu toate c am putea mima o contraofensiv pe flanc, pentru a anihila regimentul de blindate i a lichida companiile de infanterie ce le nsoesc, continum s stm ca la spectacol. Ce mai e i asta? tresare pn i Colosul, unul dintre cei mai ferveni susintori ai petrecerii rzboiului prin crciumi. Ne ' Vezi Spaim i moarte n Transnistria, de acelai autor (n. tr.). jucm de-a v-ai-ascunselea? S-i omoram pe rusnaci, de-aia am venit pn aici, nu? Duce mna la puca sa cu lunet, pe care-o pregtise pentru orice ocazie, dar Vladimir l lovete cu eava AKM-ului peste degete. Nu trage nimeni fr ordin!> Colosul nu mai dormise de trei nopi i dou zile, timp n care nu vizionase filme. Dei acoperit cu zeci de kilograme de pmnt, sare brusc n sus i, cu o figur de jiu-jitsu, l pune jos pe Vladimir, fixndu-i n gt cuitul su lung ct toate zilele.

ndrznete s mai faci o dat figura asta, i-i scot rectul pe gur! mpuctura l ia prin surprindere. Privete cu stupoare cascheta gurit, aliat acum la civa metri n spate. D-i drumul, buhai jegos! url Pavlovici, n pragul nebuniei. Ar trebui s-i guresc pe loc easta aia de rinocer! Buhai sau rinocer, hotri-v, zice Colosul binevoitor i, oarecum, mai linitit. Srbul i armeaz din nou btrnul su Mauser i avem impresia c uriaului i-a sunat ceasul. Sunt un soldat disciplinat, recit Colosul la repezeal. Execut ntocmai i la timp ordinele, s trii, domnule maior! l elibereaz pe rus i d drumul cuitului n teac. i ridic cascheta, curnd-o cu atenie de noroi, dei nimeni nu l-ar fi putut acuza vreodat de mania cureniei. Trage tot timpul cu coada singurului su ochi ctre Mauserul care nc l mai amenin, apoi se preface c scruteaz deprtrile, aidoma unui bun i disciplinat observator. Dup trei ore, bombardamentul artileriei nceteaz. Suntem foarte nervoi. Ca nite gte clcate de un gnsac castrat. Nu e nici pe departe una dintre cele mai plcute stri s stai n faa inamicului i s-i admiri canonada. ncercai, i o s-mi dai dreptate. O dat cu oprirea vjielii, blindatele ne ntorc spatele i o iau la sntoasa n direcia din care au venit. Acum, chiar c nu mai nelegem nimic. Pavlovici primete ordin de repliere. Spre sear, ajungem n Ciri-Iurt, unde ni se comunic plecarea ntr-o permisie de trei zile. Da, am auzit bine! Permisie de trei zile! ntr-un rzboi de o asemenea amploare i violen, cele mai pregtite trupe, dotate cu armament ultramodern, sunt lsate ntr-o permisie de trei zile! Nu se punea problema recuperrii. n maximum dousprezece ore, oricare dintre noi ar fi fost n cea mai perfect stare de lupt. Este vorba de altceva. De nelegere. SOGLAENIE! nelegerea dintre rui i faciunile cecene de sub comanda lui Zavgaev, care provocaser defeciunea. Dar combatanii ceceni rmseser n majoritate de partea generalului Dudaev. Ei n-ar fi putut s fie nvini dect prin exterminare. Or, asta nu ar fi convenit n nici un fel Occidentului, care i-ar fi schimbat cu o sut optzeci de grade atitudinea fa de Rusia. i iat cum Ursul rus apeleaz la viclenia vulpii, din cauza creia rmsese fr coad. Marea pcleal ncepe simplu. Dudaev este nzestrat" pe ci oculte cu un car de reportaj mobil, de mare putere, cu ajutorul cruia reuete s ntrerup cteva ore emisia canalului Televiziunii Naionale Ruse, ORT. i Dudaev transmite cecenilor c ruii au ncercat s-i -blocheze pe combatanii separatiti ceceni la Grozni, prin formarea a trei inele de ncercuire a oraului i prin crearea de cmpuri de mine n jurul lui. i le mai spune c operaiunea armat declanat n capital a acionat pe cinci direcii, avnd misiunea de ocupare a principalelor cldiri administrative din ora. Dup care, promite s revin a doua zi cu noi indicaii. Cecenii sunt n culmea fericirii. Comandantul lor, care devenise deja o figur legendar, fostul general de aviaie al armatei Uniunii Sovietice, Djohar Dudaev, le-a umilit pe trturile roii". Va fi aa cum le promisese la nceput: cei ce vor veni pe tancuri se vor ntoarce n sicrie.

Ruii exult i ei. Diversiunea dduse rezultate nesperate. Carul mobil al lui Dudaev se autodistruge la ora stabilit, omornd i doi tehnicieni ceceni, care aveau n grij aparatul. Cu att mai bine! La puin timp, emisiunea ORT se ntrerupe din nou, i apare iari pe post generalul Dudaev. De fapt, o sosie a generalului, pregtit n laboratoarele secrete ale Serviciilor Speciale ruse, care mulumete trupelor conduse de Basaev i Iandarbiev, dn- du-le ordin s prseasc oraul. Cei doi comandani sunt stupefiai. ncearc s intre n legtur cu Comandamentul Suprem, aflat ntr-un loc secret, dar bruiajul electronic, n care ruii sunt experi, de cnd l probaser cu succes n 1989, n Romnia, face imposibil legtura. Au btut pn i tehnica japonez primit de ceceni. Satelitul lor, MIR, l detecteaz pe cel japonez i-i inoculeaz o frecven fals. Numai americanii ar fi putut s le dea parola de intrare n sistemul satelitului, dar nimeni, niciodat, nu a recunoscut aa ceva. Deruta este general. Trupele lui Dogu Zavgaev se retrag. Sunt urmate de celelalte. Ordinul trebuie respectat. Lupttorii ceceni prsesc capitala fr lupt. Tot fr lupt, o reocup trupele ruseti. Dar acum, poziiile sunt deinute de faimosul Batalion 133 Blindate, supranumit Zaie. Soldai hrii n luptele din Vietnam, Laos, Yemen i Afghanistan. Mcelul fusese evitat. Pentru moment. Dar ruii au i ei mndria lor. Nu au de gnd s cedeze aa de uor n faa unui Occident pe care continu s-l considere putred. i nici s asculte de ordinele lui. i au motivele lor s-o fac. George Feodorovici Djoharin era obosit. N-ar fi crezut ca, vreodat, un joc CD-ROM, orict de complicat ar fi fost, s-l epuizeze ntr-att, nct s se simt ca dup o sptmn de lucrri scrise. F-4 l chem ns cu insisten. O dat intrat n joc, n oricare, e foarte greu s mai iei fr s-l duci la bun sfrit. Adic, s fii nvingtor sau s fii nvins. Tentaia devine mai mare dect oboseala. Rspunse apelului i apru Bill Colby. Rzboiul din Cecenia va fi unul de lung durat. Va fi un rzboi care, dup o perioad de armistiiu, se va extinde i n afara Caucazului. Nu uitai c rzboiul este aidoma focului: se propag din aproape n aproape. Primul pas a fost n Kizliar1. Urmtoarea lovitur ar putea fi la Marea Neagr. Luai legtura cu un port din Turcia, unde se va afla un comando caucazian procecen, format din abhazi i cerchezi. Nu uitai, de asemenea, c la Constana, n Romnia, la nici o mie de kilometri, se afl acum un pluton alctuit din cei mai faimoi lupttori din istoria mercenariatului. Terorismul este singura arm ce poate ntreine rzboiul. Altfel, cecenii vor fi masacrai. Oleg Kalughin intr, fr s mai fie programat. Jocul e n aa fel gndit, nct, atunci cnd juctorul nu are vitez de reacie, s preiei iniiativa. Poi s-i spui joc periculos. Dar ar fi un pleonasm. Ora n Daghestan. ar vecin cu Cecenia. unde gruparea Lupul Singuratic", condus de Salman Raduev, a luat o seam de ostatici, llind oprii apoi la grani. n satul Pervomaiskaia. Cecenii au reuit s scape din ncercuire, travestindu-se n femei (n. tr. ). Oleg Kalughin comunic: Trebuie s neleag cu loii c acum ne aflm n situaia n care nu se pune problema eliberrii unor ostatici, indiferent cine ar fi ei. Dac privim din punc.t de vedere militar, aceast situaie se aseamn

cu capturarea unei fortree. Acionai I x Nici vorb de permisie. Nici vorb de Ciri-Iurt. Suntem mbarcai ntr-un avion Cessna, fr nici o explicaie. Este cel cu care sosiser civa observatori ai Comisiei Europene de Supraveghere a Ostilitilor. Aparine companiei Swissair, dar cecenii posed la perfecie arta mprumutului". Peste cteva ore. cnd aterizm, m frec la ochi. Nu, nu visez. Ne aflm pe aeroportul militar din Constana. Nu am cum s-l confund. Un an din viaa mea de soldat l petrecusem aici, pentru un instructaj special antitero. Ce-i drept, contractul nostru se apropie de sfrit, dar rzboiul e n toi, i nimeni nu ne ntreab dac mai vrem sau nu s semnm pentru nc ase luni. n mintea mea e o mare nvlmeal. Ce caut Romnia n toate astea? Din cte tiu, nc nu trecuse la islamism. Dar nu e singura ntrebare la care nu gsesc rspuns. Asta ns nu-i treaba mea. Sunt pltit s ucid. Att. Restul nu m privete. Pavlovici ne mparte nite carnete de marinar, din care reiese c facem parte din echipajul vasului Sea Shoe, sub pavilion hon- durian, venit s descarce minereu de fier din Brazilia. ncep s uit cum m cheam de-adevratelea! exclam Colosul, silabisind cu greu noul su nume. Ce-i asta?... He... Io... gard... Kar... ma... kin... sen!... Cine dracif poale s pronune un asemenea nume? Pi, dac m oprete un poliai i m ntreab cum m cheam, ce pot s-i clmpnesc cu din ntortocherea asta?! Nu te va ntreba nimeni, hotrte Pavlovici. Va fi de-a- juns s se uite la tine, i te vor lsa s-i continui linitit activitatea. Singura lor mirare va fi n privina faptului c i lipsete o supraveghere permanent, obligatorie n cazul tu. Din moment ce suntem cu toii marinari, gui Colosul, ntr-o clip de inspiraie, de altfel, foarte rar la el, nseamn c nu trebuie s mai respectm gradele, care, oricum, nu mai exist! Arunc o privire n carnetul de marinar al maiorului Pavlovici i i se adreseaz cu o nesimire total: Mi, Rottenberg, care ar fi propunerile tale privind petrecerea acestei permisii la rm? Srbul zmbete strmb i-i repede pe neateptate bocancul n glezna uriaului. De ce nu-l ntrebi pe colegul de lng tine? zice el, dnd din cap n direcia mea. E n ara lui i tie cel mai bine ce ar fi de fcut. ntr-adevr, din carnetul meu de marinar reiese acelai lucru: marinar romn, angajat de Societatea Cruzeiros, pentru echipajul vaporului de pe care tocmai debarcasem". Zmbesc galnic i, fr vreun motiv aparent, m simt stpnul casei. Ce v-ar dori'inimioara, copii? ntreb eu retoric. Gagici i butur! strig ei n cor, plini de vioiciune. Luai-v de mn cte doi i urmai-m! Un microbuz fr nsemne ne transport pn n apropierea statuii lui Ovidiu. Coborm i privim cu pioenie ctre marele exilat. Ne trec prin minte fragmente din Tristele. Colosul strig n gura mare: Am cunoscut n lunga mea via homosexuali, lesbiene, pedofili, zoofili, labagii, dar, sincer s fiu,

tipi care s reguleze statui n-am ntlnit niciodat. Suntem mbrcai n costume de blugi i, firete, nu ne lipsete tricoul de marinar. epcile noastre au cozorocul lung i poart sigla,,SS" - iniialele vaporului de pe care. chipurile, provenim. Strada pe care intrm, strjuit de o geamie, coboar spre falez. O atmosfer patriarhal, tihnit, luminat de un soare blnd, plictisit i el de nemicare. Pare un stop-cadru sau, i mai bine, o fotografie din secolul trecut. Pn cnd ne facem noi apariia. Instantaneu, strada intr ntr-o animaie pe care nu i-ai fi bnuit-o defel. Dintr-un gang, apare un tuciuriu, cu o burt mai dihai ca a unei gravide n luna a noua, i deschide ferm braele n semn de oprire. Zmbetul lui ne convinge c nu-i vorba de un agent de circulaie. Velcam! Soie lesbian, venu! turuie el, etalndu-i cunotinele" poliglote. Nu apuc s bage verbul. Colosul l nltur cu un gest uor, dar hotrt, mpingndu-l n gangul din care binevoise s apar. Dup vreo sut de metri, apar fetiele". Dac a spune c sunt aproape dezbrcate, a exagera, fr doar i poate. Pe scurt, din mbrcmintea lor, i poi face, cu un efort de imaginaie, un set de batiste. Oricum, atmosfera ncepe s devin mai uman. Cutai ceva anume? ntreab una dintre ele, care se recomand Hoty i pentru care siliconul nu mai reprezint o necesitate. Da, cutm, zic eu ntr-o romneasc neao. Poate c v putem ajuta, continu Hoty pe un ton altruist, clipind sfielnic din pleoapele cu gene false. Nu tim nc dac suntem pe drumul cel bun. Aadar, noi am auzit foarte multe despre performanele Filarmonicii din Constana, i, sincer s fiu, ardem de nerbdare s audiem un concert al acestei neasemuite orchestre. Dup ct am neles, as- t-sear o s se cnte Bach i Vivaldi. Hoty pare puin descumpnit, dar nu-i pierde aplombul. E prea veche n meserie, dei, ca vrst, nu depete douzeci i cinci de ani. Filarmonica e plecat n turneu, ne informeaz ca cu competen. Dar dac v place opera, v putem oferi un spectacol. Paiae? ntreb eu practic. M prefac a nu observa freamtul camarazilor mei. care m njur n gnd. Mai puin Pavlovici. Fiind castrat, el nu le are pe-astea." Acum, i dorete doar o camer cu un pat tare, pe care s se ntind i s-i fumeze igrile cu opiu. Clria rustican! replic Hoty, dovedind o oarecare cunoatere a repertoriului stagiunii. Au i crcium? d drumul Colosul ofului su, o dat protocolul ndeplinit. Vorbise, bineneles, n englez, or, limba asta sun a dolari. Drept care, dou circe" l flancheaz, i minile lor vorbesc n esperanto. Colosul, care fusese eliminai din grupa mijlocie de la grdini pentru comportament obscen, se repede s ia contact cu marfa", spre a-i aprecia calitatea. Nu refuz nimic din ceea ce este nc gratuit. What about your pimps?' ntreab Shogunul, dnd roat cu privirea. Pimps nu sun foarte familiar pentru curtezanele intrate n serviciu. Mult mai cunoscut e paraiul.

Du-te, f, la Mehmet i ia nite pipe d-alea turceti, c bieii vrea mai nti s-o ia n gur, cuvnt Hoty ctre o ign- cu a naibii de bine fcut. i '? zice Colosul. Mai parlamentm mult aa, sau trecem la regulat? De regulat, dup cum se vede i cu.ochiul liber, avem ce regula! pune Fijianul punctul pe i. Problema e ce facem nainte i dup. Propun s inaugurm aceast ieire" cu o mas bun, stropit din belug cu minunatul vin de Murfatlar. La cuvntul Murfatlar", fetiele" intr n agitaie. Localul propus de ele este cel mai vestit din Constana, cel puin aa spun. Acolo ne vom simi ca n snul lui Avraam, mai adaug acestea, sau, dup zisele igncuei, ca ntre ele Evei. Doi tuciurii ocup trotuarul de vizavi, admirnd cu interes tufiurile din zon. Nu par membri ai vreunui partid ecologist, dar i lsm n pace. Fiecare trebuie s triasc. Oferta fetielor" este refuzat i pornim n alai spre Cazino. Dac-i bal, bal s Fie! Singurul care nu ne nsoete e Pavlovici. i alege o trf de aproape aisprezece ani i pleac n compania ei. i va fuma igrile lui cu opiu i o va pune s se dezbrace i s se masturbeze - una dintre puinele plceri care i-au mai rmas. Tipul cu epolei i fireturi, postat la intrarea n Cazino, nu manifest un entuziasm deosebit la apariia noastr. ase marinari nsoii de cinci fetie", a cror meserie e, fr ndoial, evident, nseamn bani, dar i scandal. Din pcate, n seara asta, Cazinoul este complet rezervat, zice tipul ntr-o englez cu care i poi face pantofii. Alte restaurante sunt nerbdtoare s v primeasc. Va doresc o sear plcut! Pentru el ns ziua pare cu totul nenorocoas. Colosul l ia pe sus fr nici un efort, parcurge linitit cei douzeci de metri pn la parapet i-l azvrle n valurile spumegnde. i freac mulumit minile i ne invit curtenitor s intrm, de parc ar fi gazda grbit s ne primeasc la petrecerea organizat n cinstea noastr. igncua pe care a pus ochii, i pe care o cheam Pupi, are dreptul la o palm peste buci, ceea ce o face s ajung n avangard. Domnii? ridic ntrebtor din sprncene un personaj ce l-ar fi putut dubla oricnd pe Lupul-cel-Ru din desenele animate. Avei mas rezervat? Firete, preia Vladimir ostilitile. Altfel, ce-am cuta aici? Vorbise n rus i asta i d de gndit aschimodiei. Ruii nu-i creaser o faim prea bun prin zon. Pe de alt parte, fetiele" sunt prea cunoscute, ca s nu se ghiceasc nivelul". Dar, dac Cerberul le-a dat drumul, totul ncepe s devin mai viabil. Colosul i pierde iari rbdarea. l ia i pe Lupul-cel-Ru n brae, de ast dat ca pe o mireas care trebuie trecut pragul, i se ndreapt cu pai apsai ctre un separeu. l aeaz cu grij peste un platou cu salat de boeuf i-l gdil sub gu. Aici e masa despre care vorbim! Masa asta este rezervat pentru un grup de olandezi! gui Lupul-cel-Ru, cnd i recapt rsuflarea. Nu e obinuit cu modul de a ntreine o conversaie al Colosului, drept care se d jos de pe platou cu o strmbtur, ce-i schimonosete i mai mult moaca. Pantalonii lui s-ar cere s fie schimbai, fr doar i poate, dar tipul nu vrea s prseasc poziiile. Ii sare n ajutor o matahal de doi pe doi, care poart la bru un baston cu impuls electric i un spray paralizant mai lung dect un tub de fixativ. nelegem c e tipul responsabil cu ordinea, n caz de nevoie.

Vladimir se mic ns mai iute. ndeas o hrtie de cincizeci de dolari n buzunarul de la piept al Lupului i una de douzeci n cel al matahalei. Ca s se observe diferena. E-adevrat, accept rusul, nu-i chiar masa noastr, dar minunaii olandezi, despre care pun pariu c sunt o ceat de b- inoi degenerai, pot s stea i n alt parte. Nu vor bga de seam. Au venit, probabil, s vad niscaiva buci i e zbtn- du-se pe scen i s se nece n whisky, ceea ce se poate petrece n oricare zon din aceast sal imens. Discursul lui este bine primit, iar Lupul-cel-Ru cheam, printr-un gest scurt, o grmad de chelneri, care ne trag scaunele i ne invit s ne aezm, aa cum ar fi fcut cu nite mtui paralitice, gata s le lase ntreaga avere, dup moarte. Am neles, stimate domn, reia Lupul conversaia, adre- sndu-se lui Vladimir, c plata se va face n dolari. Noi avem i o cas de schimb... Tuete prevenitor, pretextnd un guturai rebel. Ce rost are? zice tranant rusul. Tu adu-ne potol i butur ct cuprinde, i o s-i iei tainul n verziori. ncepem cu ampania de bun-venit. Fetiele" sunt n culmea fericirii. N-au stabilit nc preul, dar, imaginea unor venerabili preedini americani pe micile bancnote le face ct se poate de ncreztoare. Shogunul renun la phrelul su tradiional i bea ampanie ca noi, ceilali. S-a aezat lng Hoty, care, aa cum v-am spus, are snii apetisani, i, la intervale. i adulmec precaut. Sunt adevrai, se rstete la un moment dat blonda, uor enervat. Scoate din decolteul, i aa prea generos, o de doic i i-o bag sub nas Colosului. Gestul oripileaz asistena de la mesele alturate, asisten care, n schimb, le admir fr reticen pe cele dou dansatoare mbrcate doar ntr-un slip, care reguleaz de zor dou bare verticale de aluminiu. Colosul i Fijianul nu se neleg asupra mprelii. Americanul ar vrea s-o pun cu dou femei deodat, dar i se aduce la cunotin c, oricum, unul dintre noi rmne fr nsoitoare. Nu m intereseaz, spumeg Colosul, balta are pete destul. II vom trimite pe Florin, care e de-al casei, s mai aduc dou pipie. Fetiele" refuz ns cu indignare. Nu vor s mpart prada gras, pe care o adulmecaser, cu alte preotese" ale cultului falie. Fiecare dintre noi, ne informeaz Pupi, care ndeplinete i nsrcinrile purttorului de cuvnt, repet, fiecare dintre noi v poate rezolva pe doi deodat. O putem pune i n grup. Ar fi chiar mai distractiv. Propunerea strnete entuziasmul. Un sex n unsprezece n-am vzut nici n filme. O brunet cu prul tuns scurt i ofer Colosului o arvun. Uriaul geme ca un buhai ce trage la deal un ir de care tixite cu pietre i se las convins. Sosete i mncarea, ceea ce pentru Colos nseamn schimbarea datelor problemei. i trage n fa un platou cu stridii, uitnd c exist i farfurii, i examineaz coninutul ca un biolog curios, n exerciiul funciunii. Scoici? ntreab el. Stridii, i rspund eu, cunosctor. Le desfaci cu cuitul din dreapta ta i le arunci coninutul pe gt. Nu e nevoie s le mesteci. Fac o demonstraie n acest sens i nu uit s adaug o rgitur de mulumire.

Colosul privete atent demonstraia, ca un elev silitor, care rvnete la premiul nti, i acum ncearc s calce pe urmele profesorului. Desface cu oarece greutate cochilia, ns vederea coninutului nu-l face s saliveze. Nu d, totui, napoi. nchide ochiul i arunc stridia pe gt. O contracie reflex a laringelui opune ns rezisten i. cu o expiraie de puterea unui arunctor de grenade, uriaul scap de stridia ce voia s alunece n adncurile stomacului su imens. Stridia nete cu un avnt mai mare dect al unei rachete sol-sol. n apropiere se afl Lupul-cel-Ru, care primete proiectilul n ochiul stng i cade linitit pe spate. Cnd se ridic, nu pare s cnte de bucurie. E pentru prima oar cnd un client i pune o stridie pe fa i nu tie cum s reacioneze. i caut batista, blestemnd fr prtinire. n locul batistei, d peste bancnota de cincizeci lsat de Vladimir. Blestemele nceteaz. Ochiul lui e pe jumtate nchis i ncepe s se nvineeasc. Un zmbet chinuit i nflorete, totui, pe buze. Accept totul ca pe un joc de societate, n care stimabilii si clieni i fcuser onoarea s-l includ i pe el. Pentru orice eventualitate, i pune nite ochelari cu lentile negre. Putem paria c lentilele'sunt confecionate dup metoda Securit. M cac pe ifosele voastre! zbiar Colosul, nelund n seam evenimentul. Presimte c va rmne nemncat,' ceea ce l nnebunete. Am venit aici s bag n mine, nu s m joc de-a lordul englez i nalta societate! Total neinspir'at. nha un castronel cu caviar i-l d pe gt, ndesnd i cteva felii de pine. Nu are noroc. Peste puin timp, stomacul i se rscoal i coninutul abia ngurgitat i face loc spre ieire. Dar acum nu mai intenioneaz s renune. i pune stavil cu o duc sntoas, tras direct din sticla de Smirnoff, dup care i exprim din nou nemulumirea. hstrig pe Lupul-cel-Ru, acoperind pe moment muzica n- citant, ce monopolizase urechile consumatorilor, i-i cere un berbec bine prjit, dar fr coame i copite, plus o oal de cartofi. Nu s-ar da n lturi, adaug el, dac ar sosi i o oal ceva mai mare cu sarmale, despre care eu, camaradul lui romn, i-am povestit n lungile zile i nopi, ct am fost nevoii s strbatem ntinsele mri i oceane ale globului. n ncheiere, precizeaz el, ar dori un tort de care s nu se ruineze nici Principesa de Monaco, n ziua nunii ei. Lupul-cel-Ru noteaz contiincios comanda i alearg la buctrie. Ochelarii negri l cam stnjenesc, dar abia dup ce se deprteaz binior de masa noastr ndrznete s i-i scoat. Pupi, igncua cu ochi de erpoaic, are grij s nu-mi rmn paharul gol nici o secund. A cam greit adresa, dar nu e cazul s i-o dau pe cea adevrat. n fond, am venit s ne eliberm de toxine, de ncordarea nervoas. Simplu, nu-i aa? Lumea bun din local e uor scandalizat, cu excepia strinilor, care cred c a nceput partea a doua a programului artistic. Au i motive. E mult mai interesant dect ceea ce se ntmpl pe scen, unde cele dou balerine" se strofoac pe uscat. La masa noastr, spectacolul e mult mai aprins. Pupi face s-i alunece bretelele i-i las rochia s cad un pic, att ct s-i stea spnzurat de sfrcurile mai bombate ca dou butoane ale unui aparat de radio de la nceputul secolului. Exersase treaba de nenumrate ori i e sigur de efect. i linge uor buzele, iar limbuta ei roie i ascuit insist la colurile gurii. Se servete din icrele rmase n castronul Colosului, ignornd rochia care d s cad. i unge cu ele o feliu de pine, cu care n-ai fi putut stura nici o musc tirb, i muc delicat cu diniorii ei ce cunoscuser i vremuri mai senine. Singurul impresionat dintre noi este Shogunul. Renun la snii lui Hoty i-i ndreapt radarele spre Pupi. Delicateea ei l face s-i scoat phrelul de care nu se desparte niciodat i s i-l ofere, nu nainte de a-l umple cu votc, aflat la discreie pe mas.

Pupi nregistreaz gestul ca pe un rafinament asiatic, cu inflexiuni sexuale, i ncearc s procedeze ca n filmele cu japonezi pe care le vzuse la video. Nu-i chiar ca n filme. Bobia de ralia[8] e deja pregtit n phrel. Efectul apare instantaneu. Singura greeal a Shogunului rmne aprecierea distanei. M aflu chiar lng igncu, drept care devin obiectul ei de discuie. Trebuie s nelegei, oameni buni, c nu sunt u de biseric, dar fiecare lucru trebuie fcut la timpul lui. Nu poi regula, cnd ai de mncat i de but, aa cum nu-i poi face nevoile atunci cnd ai de ucis. O smulg pe Pupi de sub mas i ncerc s-i explic c nc nu sosise vremea mperecherii. Dar tipa e ca drogat. i scoate cu un gest, exersat n timp, rochia care, i aa, o purta mai mult de amorul artei, i din doi pai ajunge pe podium. Dansatoarele care lustruiser pn atunci barele sunt derutate. Nu fuseser anunate de schimbarea programului. Se retrag artistic n culise, pentru a cpta informaiile necesare. Pupi acapareaz ntreaga asisten. Ce-i al ei e al ei! Ar fi fcut carier n oricare topless club de pe mapamond. Lascivitate i agresivitate, asta transmite dansul ei, intuitiv, cu adnci rdcini ancestrale. Nu ne plictisim! Trind tot timpul la extremitatea vieii, suntem automat degusttorii principali ai senzaiilor tari. Colosului ncepe s-i plac atmosfera. n ateptarea halelii comandate, miroase precaut buntile rmase pe mas. Nu se impacienteaz. Viaa-i scurt, i trebuie s-o ntinzi ca pe un elastic - asta e filozofia lui simpl, dar sntoas. Fetiele" care ne nsoesc par nerbdtoare s nceap treaba pentru care au fost tocmite. Biei, comanda la mine! ne atenioneaz Hoty. Am venit s ne regulm, sau s petrecem o sear plcut n familie? Aici, Colosul i d dreptate. Doamna, zice el, pronunnd un cuvnt luat de prin arhiva de date, a reprodus ct se poate de bine situaia existent. Nu te duci la concert, scoate el un alt cuvnt din aceeai arhiv, ca s violezi un contrabas, aa cum nu mergi la curve, ca s joci ah. Doar Vladimir cedrin aplaud i tot el stabilete termenii contractului". mi permit s v fac cunoscut, stimate curve, c noi, marinarii de la aceast mas, nu facem parte din categoria celor de tipul ncalec i f.. descalec i du-te!" Cel mai bine ar fi s aflm preteniile voastre n ceea ce privete rsplata pentru o noapte ntreag. Hoty e poliglot. Primise de la obsedai i boorogi attea limbi, nct putea s scrie un manual de psihiatrie patologic. Patru sute de verziori pe cap de futador! hotrte ea, dup o scurt consultaie cu fetele de la mas. Dou mii patru sute de dolari i schimb sediul din buzunarul rusului n ciorapul lui Hoty, care urmeaz s negocieze cu colegele partea fiecreia. Noi tim ct avem s-i dm lui Vladimir. Intre timp, cele dou dansatoare ale localului primiser informaiile necesare i dau s se repead asupra concurenei venite pe filiera dumpingului. Iat ns c bancnotele pe care clienii le introduc n bikinii igncuei l faC pe patron s le stvileasc tentativa de rzbunare. Comenzile de ampanie se triplaser, de cnd Pupi apruse pe scen, i asta l face s priceap c sosise vremea schimbrii. Pupi ns e departe de tririle comerciale ale patronului. O pastil de ralia ntr-un pahar de alcool are efectul unei glei de cantarid pentru o iap. Drept care, micua nebunatic scoate, cu un gest furibund,

bancnotele de toate culorile ce-i fuseser donate i le pune alturi de ea, ca pe un omoiog de vase. n local se las tcerea. Pn i Lupul-cel-Ru rmne cu comanda Colosului n pragul uii de la buctrie. Nu tiu ci bani e aici, zice Pupi, dei experiena ei n meserie ar putea-o contrazice. Eu i dau pe toi brbatului care are curajul s mi-o fac pe scen! Tcerea se prelungete. Patronul, nelegnd instantaneu peste ce avere a dat, se repede pe podium n cutarea microfonului. Vrea s traduc cele spuse de Pupi, dar nu mai are timp. Este imediat confundat, i igncua i zboar hainele c\i dexteritatea unei cameriste. Patronul url i se agit, ncercnd s-i explice gestul, dar Pupi e dezlnuit. Nimeni din personal nu-i sare n ajutor. Ba, cei mai muli, rnjesc satisfcui. Nu-i uoar munca la patron. Pn la urm, omul reuete s prind microfonul, n vreme ce Pupi l controleaz la pendul, de parc i-ar cere ora exact. Patronul i schimb registrul vocii la fiecare silab, dar apuc, totui, s traduc n trei limbi propunerea igncuei. Vine rndul lui Pupi s intre n panic. Ca la un semn, ap- te-opt brbai sar ca nite capre pe podium, mbrncindu-se ntre ei ca la o demonstraie antiguvernamental. Patronul profit de moment i dispare, trnd dup el rmiele hainelor. Zmbete mulumit. Un costum l cost mai puin dect o ampanie, n localul pe care-l conduce. Minile experte ale igncuei ns l-au cam excitat. Pentru a mpca i capra i varza, le prinde pe cele dou dansatoare ale casei de buci i le mpinge rapid n biroul lui. Le va plti un spectacol ntreg, doar c acum el este singurul spectator. i pltitor. Ciorti! url Vladimir, readucndu-i la normalitate pe turitii n goan dup anormalitate. E soia mea, mai zice el, artnd ctre Pupi, cu cuitul pe care continu s-l in n mn. Statura, privirea i rnjetul lui nu sunt de natur s-i ncurajeze pe cei care nvliser la bani i la fofoloanca lui Pupi. Poate c nu neleg foarte bine rusete, dar, dup cum vorbise Vladimir, nu era loc de vreo Confuzie. Dintre toi, cea mai dezamgit e igncua. i adun banii de pe jos, blngnindu-i ele ca doi clopoei de argint, btui de vnt. i pn la urm pe mine cine m f...? conchide ea filozofic, vibrnd n continuare existenialist. mi strnete mila. O mbrac n rochia bucluca i o conduc spre toaleta damelor, ca s-i refac forele. Dar nu-mi pot duce la bun sfrit inteniile mele cretineti. Pe neateptate, Pupi m trage pe o u mascat de o draperie din plu rou i ne trezim ntr-o debara folosit la depozitarea ambalajelor. Pentru prima oar n viaa mea sunt violat de o femeie. Pupi nu ezit s-o fac n toate felurile. M menine ntr-o form continu. i m-ar bate Sfntul Petru, dac a spune ca nu m simt ca la porile Raiului. Dar sunt i eu om, iar droguri nu halisem niciodat. Dup o or i jumtate cu igncua, art ca dup trei luni de rzboi. Trebuie s scap, aa c ncep s-mi scotocesc mintea. Exist printre noi, i transmit partenerei mele, inhalnd cu nesa oxigenul din preajm, un tip imbatabil. Gagiul cu un ochi de sticl. n regul, prinde Pupi din zbor ideea, trimite-mi namila! i spune-i s vin cu banii numrai, c nu mai am timp, i amintete ea subit de deontologia profesional, dndu-mi n final drumul. M ndrept spre mas ca un adevrat marinar, care i-a petrecut aptezeci de ani numai pe mrile lumii. Pupi mi-a supt i ultima pictur de energie. mi revin, gndindu-m la ce-i ateapt pe camarazii mei, care tocmai devoraser comanda pantagruelic a Colosului.

Pe de alt parte, prezena celorlalte fetie" ar deveni inutil. Dar, ntruct i ncasaser suma, m gndesc la alt aranjament. Fac un semn discret spre Lupul-cel-Ru i-i transmit mesajul: Lng buda doamnelor e un fel de debara. i-am lsat acolo o lad de Jamaica, drept mulumire pentru felul n care ne-ai servit. Patronului ncepe s-i tremure falca de jos cu viteza a patra, ca unui bolnav de Parkinson. D fuga s pun prada la adpost, dar acolo l ntmpin pisica slbatic! Se mai aude un icnet slab i nfundat, ceea ce m face S neleg c beneficiem cel puin de o jumtate de or s ne alegem n linite metoda de retragere. Ne lfim deja de vreo trei ore i ceva pe scaunele restaurantului, i abia acum i face apariia Cerberul cu eghilei i fireturi. Poart un costum nou, uscat, i-i rotete privirea, aidoma unui tigru supus unei operaii pe buci, fr anestezie. Masa noastr nu-i att de discret, nct s nu atrag atenia. Se apropie de noi cu pai apsai, ncadrat de dou gorile, care l-ar face pe un novice s-i comande un set nou de chiloi. Tu! mrie Cerberul, ndreptnd un deget bont i urt spre Colos. Tu! repet el, ca ntr-o succesiune de imagini. Nu ajunge s pronune al treilea tu. Vladimir l rstoarn i-i intuiete gtul cu cizma, nciudat, de parc ar omor un nar ce-l chinui se toat noaptea. Gorilele consider c era czu! s reacioneze, drept care i scot cuitele. Dar Shogunul, care, ntre Hoty i Pupi, nu s-a ales cu nimic, i pune n valoare arsenalul lui de cunotine ntr-ale tehnicilor din Aikido. Este isterizat din cale-afar i nerbdtor s-i verse surplusul de energie. Primul are parte de un boken~toriX, o micare de eschiv, pentru a nu se lsa rnit de cuitul lung al gorilei, care are, oricum, o inerie mai mare. A doua goril primete un shomen- uchi[9]. Distana dintre cei doi nefiind reglementar, reacia se produce cu oarecare ntrziere. Ne lum fetiele" n brae i disprem cu viteza unei rachete Patriot, spre port, unde Hoty ne optete o adres. Plata pentru consumaie o s cad n sarcina Lupului. Dar asta, dup cele dou sptmni de recuperare, de care va avea nevoie, probabil, cnd va scpa din ghearele pisicii slbatice, Pupi. Casa n care intrm e pzit discret de civa peti, care respir cu nesa aerul srat de mare. Ei sunt acolo, doar pentru a face aerosoli i ultraviolete. Marf ieftin. Nu ne batem capul. Bieii trec la-treab i totul se petrece la cea mai nalt tensiune. Fiind deja terminat, m rezum la postura de spectator. Cele patm fete sunt aruncate de la unul la altul cu o rapiditate pe care o mai poi ntlni'n jungla angolez, la remprosptarea muniiei. Vreau s spun, ca atunci cnd eti pus s-i ajui camarazii, aruncndu-le grenadele i ncrctoarele, care s nlocuiasc w 3 ' the guns already dead. Prin pregtire, fetiele" sunt capabile s fac fa celor mai extravagante orgii, dar acum trebuie s se plece naintea neleptei expresii: Ct trieti, nvei!" Iisuf Ciler reguleaz conform Coranului. Repede i bine. Nu e prost. i paseaz partenera Shogunului i dispare n camera de baie. Nu fiindc ar avea nevoie, dar acolo a observat el c dispa ruse pentru cteva minute Hoty, cnd ajunseser acas. Ca de obicei, are dreptate. Hoty e casiera grupei, iar a descoperi o cas de bani este un joc de grdini pentru un mercenar. Sub chiuvet sunt dou evi de scurgere. Una, mai mult ca sigur, inutil. Nu exist o scurgere pentru apa cald i alt scurgere pentru apa rece. Total lips de fantezie.

Ttarul d de eava fals i sustrage cele dou mii patru sute de dolari, plus un rest de bani provenit din ziua precedent. i ndeas n bocanc, hotrt s nu colaboreze pe aceast tem. Se ndreapt spre u, fcndu-i proiecte despre felul n care va folosi pecheul nesperat. Deschide ua, -dar totui nu poate iei. Fijianul i astup orizontul, i rnjetul lui nu prevestete nimic bun. Altfel, totul e bine acas? plescie Fred Maragano. Este mai entuziast dect un candidat la preedinia unei re% publici bananiere. Ai putea s m pupi! i replic Iusuf, precaut, fr s-i dea obiectul adorrii. V-am recuperat banii. Tu primeti napoi patru sute, att ct ai cotizat. i ntinde opt bancnote de cincizeci i ncearc s ias. E doar o dorin. S cred c ai devenit un membru al Comitetului pentru salvarea cinstei i onestitii? se stropete Fijianul, neclintit. Sunt n joc dou mii patru sute, i pun pariu pe Tumul Londrei c n-ai de gnd s-i napoiezi fotilor posesori. Fifty- fifty! conchide el. Ttarul se afl ntr-o zi bun. S-a ntlnit cu Allah n vis, i asta e de-ajuns s-i nlture sentimentul de scrb. O face pe marele generos i scuip o njurtur condimentat. Lucru care nu-l mpiedic s mpart prada pe jumtate. Dup aproape o or, fetiele" sunt mai epuizate ca nite crocodili obligai s strbat Nilul mpotriva curentului. Fijianul i Iusuf au grij s le ndese cu butur, care se gsete la discreie. Poliia Militar, cea portuar i ce mai bntuie pe-aici sunt gata s ne ia n colimator, decretez eu cu entuziasm. Cazinoul nu-i o crcium oarecare. Propun s ne crm, ct vreme mai putem. De pe ce vapor suntei? ntreab Hoty, ntre dou gfituri, n timp ce Shogunul e pe ultima sut n spatele ei. S nu-mi spui,c vrei s ne trimii o ilustrat! pareaz Vladimir, privind cu un aer familiar scena. A, ca s ne bucurm ori de cte ori vine vasul n port. A fost stranic. O zi ca asta n-am avut niciodat. Te cred, zice Vladimir, ajutndu-l pe Shogun cu un ut n fund bine direcionat. Tot aa cum cred c ne-ai tuma la poliie imediat ce-am pleca de-aici. Ba, pe lng numele vasului, ne-ai face la fiecare i portretul-robot. Eu? se prefcu mirat Hoty, oprindu-l o clip pe japonez din truda sa. N-am turnat n viaa mea pe nimeni, iar cu poliia m aflu n cele mai infecte relaii. I-a omor, dac a putea. Minte cu senintate, susinut de corul vlguit al celorlalte fetie". Banzai! vine i strigtul de izbnd al Shogunului, punctnd finalul btliei sale care, din cauza prea multei votci, risca s nu se mai sfreasc. Ar trebui s ne oferii un extra, ncepe Hoty cu cereala, privind cunosctoare sigla de pe cascheta japonezului. Nu sunt multe vase n port al cror nume s nceap tot cu litera S. Dar aici a pierdut partida. Pe toate planurile. Gazul paralizant le trimite pe fetiele" deja obosite n mpria lui Morfeu, pentru cel puin dou ore. Vladimir i consult ceasul i d drumul la trompet: Trebuie s ne grbim. Vasul ridic ancora peste cincizeci de minute i ceva mi spune c n-o s ne atepte pe noi.

Ieim pe ua din dos, iar din grdin nimerim pe o strdu ngust, neasfaltat. Petii de paz trebuie ocolii. Probabil, toat poliia e n alert maxim i ne caut prin toate bordelurile mascate i prin toi informatorii. Ne furim spre port eu antenele ridicate. Dei ne aflm n ianuarie, vremea e neobinuit de cald. Ocolim intrarea principal i ne ndreptm spre plaj. Sunt capul coloanei i trebuie s m orientez cu repeziciune. Conform aranjamentului, gsesc barca pneumatie ascuns cu pricepere lng un parapet de piatr. O umflm ntr-un minut i-i dm drumul la ap, urcndu-ne fr zgomot. Ultimul e Colosul, i apa ajunge la civa milimetri de marginea brcii. Vslele mici se afund ncet n unde i o pornim. Curenii nu sunt prea puternici. Adevratul pericol vine de la grniceri. E trei i jumtate dimineaa, ora cea mai puin propice serviciului de gard. Dac grnicerii nu moie pe undeva cu o igar n gur, atunci scruteaz deprtrile. Cnd ne apropiem de pupa vasului Se Shoe, zrim pe punte o oarecare vnzoleal. Se pregtete ridicarea ancorei. Dm ceva mai vrtos la vsle i ajungem. La dracu'! icnesc eu. Nu vd nici o frnghie. De-a ce ne mai jucm acum?! Se uit i ceilali la peretele impuntor al vasului i constat, i ei, lipsa obiectului salvator, fr de care nu putem s ne crm pe punte. Vladimir i consult din nou ceasul fosforescent, de care e foarte mndru. Nu i acum, firete. Ar da cu el de pmnt, dac s-ar afla aa ceva n preajm. Curios! Maiorul Pavlovici ar fi trebuit s fie de mult sus. Doar nu l-au dibuit? Mai arunc o privire de-a lungul vasului i-mi arde un ghiont, mai-mai s m arunce n ap. lob tvoiu mati! Dobitocule, era vorba de babord, nu de tribord. Ocolete repede vasul! Dm la micile vsle mai ceva ca sclavii de pe galere i ocolim mastodontul. Rusul are dreptate. Frnghia st acolo i ne ateapt cuminte. Nu seamn cu scara aruncat de Julieta, dar nici printre noi nu se afl vreun nefericit Romeo. Sunt primul. M ridic n mini i cei zece metri mi se par kilometri ntregi. Anii ndelungai de antrenamente bestiale i spun cuvntul. M ridic cu un ultim efort peste parapetul punii i, n acelai moment, sunt gata-gata s-mi dau drumul napoi n ap. O fa ntunecat i hidoas se zgiete la mine i bolborosete printre dini: Bine-ai venit la bord, hahalerelor! Puii a votc i a femei de la o mil. Imaginea maiorului Pavlovici mi alung ncetul cu ncetul frica pe care o resimeam n permanen. De necrezut ct siguran poate s-i inspire omul sta. n sectorul n care m aflu, puntea este n bezn. Maiorul mi face semn ctre un tambuchi, i nu ezit s dispar prin el. Ultimul care urc e Colosul. A avut grij ca, nainte, s scoat cele dou dopuri de siguran ale brcii, pentru a o scufunda. O dat ajuns pe punte, se ciocnete i el nas n nas cu maiorul. Ct e el de umblat prin lumea ru famat, d s scoat un urlet ce l-ai fi putut confunda uor cu semnalul de plecare a vaporului. Pumnul lui Pavlovici i dibuie la timp plexul solar, i pe gura uriaului nu iese dect un fsit ca al unei camere de automobil gurite. Colosul caut cu vehemen s inhaleze aerul srat al brizei, dar nu reuete. Srbul l mbrncete i, cu un efort, l ridic i-l proiecteaz pe toboganul tambuchiului. Ne rentlnim cu toii n cala vasului, care transport oi pentru musulmani. Putoarea din interior ne nucete, dar nici noi nu semnm cu nite comerciani de parfumuri. Oile ne primesc relativ bine.

Behie agitate doar la apariia Colosului, care, probabil, le amintete de un zoofil. Mgarul la de maior, se plnge uriaul, a cptat cele mai urte obiceiuri prin locurile prin care a trecut. Camarazi, trim ntr-o lume lipsit total de bunele maniere! Nu tiu, zu, ce-o sa spun despre toate astea Consiliul mercenarilor de nclcare a eticii i echitii. Se ntoarce brusc spre mine i se intereseaz: Sper c exist aa ceva, ce zici? Mai taci, butie spart! i optete Vladimir, lipindu-i urechea de staie. Intr pe frecven i raporteaz: Am neles, Trabzon, Turcia. Atept semnalul. Da, o mie de kilometri. Confirmat. Pe cuvnt dac mai neleg vreun lucru, se vicrete n continuare Colosul, de ast dat n oapt. Suntem dislocai n toiul luptelor i dui n Romnia, unde regulm i bem ct pentru o juma' de an. Apoi, devenim pasageri clandestini, pe un vas cu destinaia Turcia. Te atepi din clip n clip s fii invitat ntr-o navet spaial, ca s-i petreci o permisie de trei zile pe Marte. Tatl meu, Ogadu Sumaru, zice Shogunul, alungnd de lng el un berbec prea curios, ne spunea c fiecare clip ce trebuie s vin, dar n-a venit nc, este total diferit de cea care va trece. Tatl meu ne mai spunea c nu trebuie s ne ntrebm de ce un lucru ni se ntmpl tocmai nou, ci care-i cauza acelui lucru. Colosul l maimurete pe la spate, ca un copil rutcios, i se strmb cu subneles. Nu are curajul s-o fac n fa. Dup figura cu cei doi cuitari de la Cazino, Aiki devenise mai periculos dect o ncrctur nuclear. Aveam un camarad, m bag i eu n vorb, un evreu, Daniel Goehl[10]. Apela, ca i Aiki, la nelepciunea rudelor, doar c el vorbea de o mtu. Iat-m pus n situaia de a apela doar la propria-mi nelepciune, face Colosul, ciocnindu-i semnificativ fruntea. Singura rud pe care am cunoscut-o ceva mai bine a fost un fel de var. M-a inut la ea civa ani, atunci cnd nu bntuiam pe la coala de corecie. Era o femeie blnd i n fiecare duminic m ducea la biseric, un prilej pentru mine de a meteri de fiecare dat la Cutia Milei. Nu i-era fric de pedeapsa Domnului? ntreab Fijianul care, oricum, n-ar fi intrat nici n preliminariile unui concurs de corectitudine. Cu ce ocazie? i sare andra Colosului.'Ce, Lui i-a psat de mine? I-a psat cnd luam bti cu nemiluita sau cnd mneam din gunoaie?... i apoi, banii din cutie i foloseam n cele mai nobile scopuri. Ajutam crciumarii i curvele s nu moar de foame. Doar nu beai i regulai de la vrsta aia? ntreab, nedumerit, Vladimir. Aveam treipe ani! raporteaz mndru uriaul. Ei, dar Cutia Milei n-a fost totui o surs inepuizabil. La a treia sau a patra slujb, tipii s-au prins de ceva i au ncuiat-o cu un lact uria. Var-mea era pe culmile ncntrii cnd m vedea n genunchi, plin de' pioenie, n faa icoanei, aezat, la rndul ei, deasupra cutiei cu pricina. La nceput, am ncercat cu un ac de siguran, dar lactul s-a dovedit ncpnat. Sptmna urmtoare, a trebuit s m descurc cu banii din poeta var-mii. Ai fi putut s-i vinzi ceva din cas, i d Iusuf o sugestie, oricum prea tardiv. Singurul lucru din casa aia, ct de ct valoros, era un ucal de porelan din secolul trecut, a crui dispariie, dat fiind nefrita btrnei, n-ar fi putut trece neobservat. n urmtoarea duminic, am ngenuncheat iar n faa icoanei fctoare de minuni, aducnd-o pe var-mea n pragul orgasmului divin, i, de data asta, am meterit cu un crlig special, luat de la un ceretor. mi curgeau lacrimi pe obraji, ceea ce a strnit admiraia babelor i a fetelor btrne, care se priau la liturghia respectiv. De

plns, plngeam cu adevrat, dar de ciud c lactul nu ceda. ntre timp, n sal s-a fcut o donaie pentru ridicarea statuii nu tiu-crui martir, i-mi venea s urlu de bucurie. n frapier, sau ce dracu' era vasul la, pe care-l blngnea de colo-colo un dascl mai urt dect un vierme prjit de un arunctor de flcri, se strnseser destui bani ca s-mi ia foc clciele. Pregteam marea lovitur. Mi-am scuturat ultimii ceni de prin buzunare i, cnd hidosul a dat s ias pe o ui dosnic, am alergat spre el cu cenii la vedere i cu lacrimile nc pe obraji. Dac s-ar fi filmat scena, a fi primit mai mult ca sigur un premiu de interpretare la Festivalul filmului bisericesc. M-am npustit pe ui, sub privirile admirative ale celor prezeni, i l-am prins din urm pe tipul cu frapiera. Tocmai i adjudeca un comision la care, n viziunea sa, avea dreptul cu prisosin. O chestie ca asta mi s-a-ntmplat i mie n Suva, intervine Fijianul. Doar c eu nu intrasem n biseric s fur, ci s-o blestem pe maic-mea. Cnd a trecut tipu' cu fiicu', i-am bgat n chisea un teanc de dolari fali i un bileel cu acatiste. L-am vzut cu ochii mei pe netrebnic sustrgnd cteva bancnote oferite de mine. Cred c a fost rndul meu s fiu blestemat cnd i-a dat seama c dolarii erau fali! Ai terminat? se intereseaz Colosul, fr urm de entuziasm. Tocmai v descriam confuzia fcut de tip ntre frapier i un magazin cu autoservire. I-am propus un trg ct se poate de corect: frapiera lui contra tcerii mele. N-a artat c se bucur de propunerea fcut. Ba chiar mi-a trntit o njurtur dintre cele mai scrboase, uitnd c suntem n localul Domnului. I-am atras atenia asupra acestui lucru, dar tipul a reacionat cu alt serie de njurturi, la fel de scrboase. A ncheiat trgndu-mi un ut, care m-a trimis la pmnt. Fcusem, camarazi, trebuie s recunoatei, toate diligenele posibile. M consideram chiar n legitim aprare. De cum mi-a ntors spatele, i-am nfipt cuitul n omoplatul stng i l-am rotit de dou-trei ori, cum m nvase un vagabond din Chelsea Stone. Dasclul a trecut rapid de la via la moarte, iar eu mi-am notat n rboj prima victim. Ct ai cules din cutia aia cu minuni? Nu mai tin minte exact suma. Stiu doar c am condus-o pe btrnic acas i am alergat s-i cumpr nite medicamente, de care avea nevoie. i dus am fost. Am ajuns cu un autobuz pe Coasta de Est, la New York. O lun m-am simit cel mai fericit locuitor al oraului. Cnd mi s-au terminat banii, am ncercat s dau o lovitur la un magazin de bijuterii, cu un pistol de jucrie. Am fost prost inspirat. Tocmai atunci, se gsea n magazin o echip de poliiti care ancheta o spargere din noaptea precedent. Colosul soarbe lacom din sticla cu.sake, pe care Shogunul o scoate de fiecare dat cnd vine ora povetilor, i se terge delicat la gur. ncearc s continue nemaipomenitele ntmplri petrecute la o vrst aa de fraged, dar observ cu durere c asistena a tras pe dreapta. Noaptea nebun de la Constana i-a pus amprenta. Oile se linitesc i ele. Stau bulucite una ntr-alta, i siajul le adoarme ca pe nite prunci, dei nu fuseser niciodat legnate la vrsta mieilor. O mie de kilometri n cala unui vas, pe o mare chiar i linitit, nu te mbie la reverie. Dar, cum v spuneam, suntem prea obosii, ca s mai lum vreun contact cu realitatea. Trupul cade prad subcontientului, iar somnul devine un dictator suprem. Colosul mai trage un gt i se hotrte s ne urmeze exemplul. Nu nainte de a se distra, urinnd pentru noapte pe oile din vecintate. Dar, dup oboseala drumului cu camionul i cea a mbarcrii, nici oile nu-l mai bag n seam. Suntem ca Iona n burta unei balene, euat acum pe un rm din Noua Guinee. O balen sinuciga, prevestind un genocid. Sosirea la Trabzon nu seamn cu una pregtit efilor de stat. Sea Shoe rmne n afara portului, n ateptarea permisiunii de abordare.

Gluca a nceput s fiarb, auzim distinct vocea maiorului Pavlovici. Trebuie s facem supa. Vladimir, care cunoate codul, scoate civa saci dintr-o veche lad marinreasc i ne arunc fiecruia cte unul. nuntru gsim costume autonome de scafandru. Ne aruncm n mare printr-o trap de evacuare a apei i-l urmm pe rus. E inuman ce se ntmpl cu noi, dar, la banii pe care-i primim, ar fi inuman s nu acceptm. Devenim, pe neateptate, nite pirai moderni. Trebuie s ieim la suprafa, n apropierea unui vas mai mic dect acela cu care prsim Constana, botezat Avrasia. Ni se arunc peste bord cteva frnghii i urcm pe punte. Vasul, un feribot, e tras la mal i, la prima vedere, nu se zrete ipenie de om. De fapt, sunt dou plantoane, care ns dorm duse. Ne strecurm n salonul mare i abia acum Pavlovici catadicsete s ne ofere detalii. Vom deturna feribotul, care are traseul pe ruta Trabzon-Soci, i-i vom lua ostatici pe cei dou sute de pasageri. Nu spun c e o treab pentru nite mercenari de valoarea voastr, dar, pe de alt parte, vreau s vd dac nu v-ai pierdut reflexele i n asemenea chestiuni. Cine tie cnd va mai fi nevoie de aa ceva. Cile mercenarului sunt mai necunoscute dect cele ale Domnului. Am mai luat ostatici dintr-un spital, tim ce trebuie fcut! l informeaz fericit Colosul pe maior, de parc srbul ar fi fost n timpul acela plecat ntr-o excursie n Bermude. Mii j sear, continu imperturbabil srbul, imediat dup mbarcarea ^pasagerilor, intrm n cabina de comand i le dm noul traseu. Printre pasageri se vor gsi i vreo patruzeci de caucazieni, cerchezi i abhazi, care vor iei n fa i-i vor asuma responsabilitatea deturnrii. Vom fi sub comanda lui Muhammed Toksan. Grupul lui aparine lui amil Basaev. Sunt cu toii boi Vladimir deschide lada pe care o crasetn cu noi de pe Sen Shoe i ne mparte fiecruia cte un P1VT, cu eava scurt i cu dou ncrctoare a cte nouzeci de cartue. Ne simim ceva mai linitii. Numai cu cuitele Piton, de care nu ne despriserm tot timpul, n-am fi putut face fa unor persoane narmate. Cpitanul i ofierul nsrcinat cu securitatea aveau mai mult ca sigur pistolete de performan. Primim i cte dou Kalanikovuri, pe care le ascundem sub tunicile largi, cu scopul de a le pasa, ulterior, caucazienilor. Pot fi percheziionai la urcare i nu au voie s rite. 0 dat sosii la bord primii pasageri, ieim din ascunztoarea unde adstasem peste zi i ne amestecm printre ei. mbarcarea nu dureaz mult i decurge n ordine.' Dup ce e tras pasarela, vasul se pregtete de plecare. E timpul s acionm. Cerchezii i abhazii se mprtie, aparent ntmpltor, de-a lungul parapetului. Au ca semn distinctiv o panglicu verde, prins la marginea de jos a scurtelor. Trecem prin faa lor i le tmprim rapid armele, pe care ei se grbesc s le ascund. Muhammed Toksan urc scria spre cabina de comand, unde se afl unii dintre membrii echipajului i cpitanul vasului. Gesticuleaz disperat i vorbete ntr-o limb nclcit. Arat spre rmul de care tocmai ne-am desprins, nchipuind o tragedie nemaivzut. Ce dracu' zice sta? url cpitanul din pragul uii, ntor- cndu-se spre secund. Tocmai atunci, Colosul i cu mine, aflai pe acoperiul cabinei, ne dm drumul din mini, prin rostogolire, de-o parte i de alta, i intrm buluc peste cei din echipaj. Armele noastre i in la respect. Ii uurm de dou pistoale Makarov n clipa n care apar maiorul Pavlovici i Toksan. Dansul poate ncepe. Radiotelegrafistul este nlocuit cu un cerchez, care cere imediat legtura la Cpitnia portului. Comandoul condus de Muhammed Toksan, transmite el, tocmai a luat ostatici echipajul i pasagerii navei Avrasia. Ne vom ndrepta spre Istanbul. Dac Moscova nu pune capt aciunilor ndreptate mpotriva combatanilor ceceni, care dein ostatici n Pervomaiskaia, vom scufunda feribotul n Bosfor.

Pasagerii turci sau de alt naionalitate vor fi debarcai. Numai ruii se vor scufunda o dat cu vasul. Cpitanul i restul echipajului trec la modificarea rutei i, n loc de N-N-E, ne ndreptm cu toat viteza spre E-E-S. Va trebui sa oprim la Samsun, pentru alimentare, declar cpitanul. Pavlovici l privete scurt i-i vr eava PM-ului n burt. Dac faci vreo figur, vei fi primul mort. Pasagerii, aezai acum pe jos, ne arunc priviri speriate, amintindu-mi de oile cu care cltoriserm pn aici. Doar c acetia nu behie. Femeile i strng copiii n brae. Cteva plng. Cei aproape o sut aptezeci de rui, identificai dup lista pasagerilor, sunt separai de restul i trimii la pupa. Cu tot frigul de-afar, transpir din plin. Nu le mai pas de marfa cumprat din Turcia, i pe care urmeaz s-o revnd n Rusia i Ucraina, la preuri ntreite. Nici de dolarii pe care unii dintre ei i ncasaser de la trfele plasate pe piaa Trabzonului. Ar da totul, doar s poat trece n grupul ce va 11 debarcat naintea scafundrii feribotului. Se trece la percheziia corporal. Caucazienii caut numai arme, dar Iusuf, Colosul i cu mine, care dm o mn de ajutor, cutm i altceva. Suntem specialiti n cele mai surprinztoare ascunztori. Colosul, de pild, nu se d n lturi s-i nfig fiecruia un deget n cur. Nu te speria, nu vreau s i-o pun, i explic el calm unui tinerel nalt i blond, care, n urma aciunii neateptate, mai c i-a srit n brae. Dar locul sta tainic este socotit de foarte muli ntreprinztori una dintre ascunztorile cele mai sigure. Un tubu- le, pe care i-l poi bga pn la amigdale, conine ntre zece i treizeci de mii de dolari, n funcie de valoarea bancnotelor. Gsesc n ciorapul unui rusnac un tencule de verziori i nu ezit s-i transfer sediul. Tipul vrea s protesteze, dar i-o retez n oapt: Tampitule! nainte de scufundare, te bag n cellalt grup. Continum percheziia, urmrii de ochii vigileni ai Shogunului. Va trebui s mprim cu el prada. Cel puin, bine c am scpat de Fijian i de Vladimir. Pavlovici i asigur garda lui Toksan i nu are timp de prostii. Ca ntotdeauna, Colosul e peste msur de contiincios cnd trebuie s percheziioneze o femeie. Brbatul de lng ea nu e ns dispus s suporte aa ceva. i repede capul n mecla Colosului i, Cu un ut bine intit n vintre, l ngenuncheaz. mi armez PM-ul, dar rusul ridic minile sus i spune c n-a vrut dect s-i apere soia, i'nu s atace. Surprinztor, caucazienii l las n pace. n schimb, l ndeprteaz pe Colos, dndu-i alte nsrcinri. n locul lui, e chemat o femeie, dintre cele cinci care fac parte din comando. Ea va continua percheziia rusoaicelor. i dac e lesbian? cotcodcete, indignat, Colosul, con- siderndu-se nedreptit. Mai bine s te pipie un brbat! l sgeteaz cu priviri ucigae pe rusul rmas cu minile ridicate i, n sinea lui, pune la cale cele mai fantastice rzbunri, i terge sngele de pe fa i pleac la bud, motivnd c vrea s controleze distrugerile provocate de atacator n zona sensibil. tim cu toii c se duce s-i evalueze prada i s ascund o sum bun de dolari, pentru ca, la mpreal, s ne revin o parte ct mai mic. n timpul misiunii, poart, ca i noi, aprtori la dini i n zona genital, aa c nu ne poate pcli. Difuzoarele de pe puntea de comand sunt conectate la Radiodifuziunea turc. tirile transmise sunt

traduse simultan de un cerchez: Uniti de elit ruseti (OMON), care lupt de luni la Pervomaiskaia, s-au retras puin, miercuri dimineaa, pentru a permite bombardarea cu rachete GRAD a poziiilor cecene. Dup declaraia unui membru OMON, care a vrut s-i pstreze anonimatul, ruii prsesc satul unde se afl ostaticii luai de ceceni, fiindc urmeaz s fie bombardat, dar, potrivit aceleiai declaraii, trupele ruseti se vor ntoarce. (Pervomaiskaia a devenit, n numai douzeci i patru de ore, un pustiu. Nu cecenii i-au omort pe ostatici, cu care, de altfel, i-au mprit raiile, ci metoda ruseasc de salvare".) Trimisul special al ziarului Izvestia, Valeri lakov, continu cerchezul, a declarat:,,S numeti ceea ce s-a ntmplat la Pervomaiskaia operaiune de saivane a ostaticilor este, cel puin, cinism." Emisiunea de tiri a Radiodifuziunii turceti se ntrerupe pentru cteva secunde i, cnd se reia, spikerul atrage atenia c vorbete nsui eful MIT1: II anun i pe aceast cale pe- comandantul Toksan c autoritile ruseti din Soci au hotrt trimiterea unui comando de scafandri, din infanteria marin, n scopul salvrii pasagerilor. Avnd n vedere consecinele ptrunderii acestui comando n apele teritoriale turceti, fac din nou apel pentru rediscutarea condiiilor eliberrii ostaticilor. Toksan intr pe frecvena Cpitniei portului Trabzon i vorbete repede: Nu avem ce s mai negociem. Condiiile sunt clare. Eliberarea cecenilor din ncercuirea de la Pervomaiskaia, contra Serviciul de Securitate turc (n. tr.). Ostaticilor de pe Avrasia. Anunai autoritile ruseti c am instalat o bomb de mare putere n sala mainilor. Orice apropiere a unui comando de scafandri nseamn detonarea necondiionat a bombei. nchide staia i se ntoarce spre cpitan. Continu n vitez maxim! Nu ncerca nimic de care mamei tale i-ar putea prea ru. Comandante Toksan, recit cpitanul cu o figur posomort, d-le drumul la toi i pstreaz echipajul. Ce vin au copiii i femeile astea? Ce vin au brbaii care n-au luptat niciodat mpotriva cecenilor? Ce vin au cei care mor ca s-i apere ara? Sau copiii i femeile care nu au unde s se ascund de bombardamentele slbaticilor? Cei din Pervomaiskaia au luat ostatici, ca i voi. Pentru c ruii au intrat cu gloane ntr-o ar care nu le aparine, i nu le-a aparinut niciodat. i apoi, tu ncerci s faci cu mine politic? Eti rusnac? Ucrainean. Tot un drac! ine ruta comandat i nchide gura, dac nu vrei s-i fac o operaie de apendicit cu un cuit nesterilizat! Trece prin faa grupului de rui, care Se scoal n picioare, urmat ndeaproape de Pavlovici i de Vladimir. i vd ochii roii de furie i ura din suflet. Se oprete ndelung n faa fiecrui rus i-l fixeaz cu o privire tocmai bun de congelat carnea. Dac nc nu-i poate omor pe ostatici, mcar s-i mai chinuiasc nielu. M gndeam, zice el, cu o voce molcom, dac n-ar fi bine s-i legm unul de altul i s le. dm

drumul n mare. Pe ultimii doi am putea s-i pstrm pe vas, ca s-i trag pe ceilali, i sugereaz Vladimir. Toksan se preface a cntri sugestia dat i-l chestioneaz pe Pavlovici asupra oportunitii ivite. Dac ar fi dup mine, cuget maiorul, i-a mpuca pe toi n cap, cu excepia femeilor frumoase i a copiilor. Pe tia i-a vinde negustorilor arabi de came vie. Se poate strnge o sum frumuic, cu care am putea cumpra, pentru ceceni, chiar i o baterie de arunctoare de rachete. Toksan mediteaz un moment, mngindu-i barba aspr, i hotrte: Da, cred c aa vom face. La Istanbul o s cerem un avion. Copiii i femeile... artoase... vor veni cu noi. Ceilali vor fi mpucai. ntoarce spatele i se ndeprteaz rapid, urmat de cei doi nsoitori. n spatele lor, groaza pornete s-i fac meseria de avangard a morii. Oamenii disperai, mai ales dac tiu c sunt sortii pieirii, pot reaciona violent. Drept care, cerchezii i abhazii din comando strng rndurile i-i armeaz Kalanikovurile. Sunt gata s trag n plin i s ciuruiasc fr prtinire. Nici cellalt grup de ostatici, format din turci, bulgari, romni i greci, nu pare a fi mai linitit, dei li s-a promis oamenilor eliberarea. Noi, mercenarii din Legiunea Strin", stm pe pasarel i-i inem sub observaie. Ce-ar fi s-i lichidm pe toi escrocii tia? zice Colosul, referindu-se la membrii comandoului caucazian, i s trecem la rui? Ne-ar da o mulime de bani i ne-am putea retrage linitii n Tahiti. nc nu s-a vindecat de dorina de a gusta i el din exotismul despre care i-au vorbit Iusuf i Aiki. Eti un dobitoc! proclam Fijianul. Te-ai trezi n cel mai scurt timp ntr-o min din Ural, unde ai spa dup plumb, tot restul vieii. Au nite mine din care condamnaii nu ies niciodat la lumina zilei. Acolo dorm, mnnc i sap. Acolo mor. Nici cei cu pedepse mai mici nu sper s mai vad lumina zilei. De unde le tii tu aa de bine? ntreb eu. Nu-i treaba ta! m repede Fijianul. i, la urma urmei, nu asta era tema pe care aveam de gnd s v-o propun. Ii face un semn japonezului, care nu ezit s dea drumul la muzicu. Soldat Fredcrik Sheldon, soldat Iusuf Ciler i soldat Florin Zamfir, raport la sergentul Fred Maragano! Soldat Frederik Sheldon raporteaz! url plin de sine Colosul. M trece o bin de cea mai. bun calitate. De mult, de foarte mult timp, maele mele n-au mai adpostit o asemenea comoar. Domnilor, o mostr! Bubuitul l scoate pe cpitan afar din cabin. Acesta i cere comandantului Toksan, pe un ton imperios, s nceteze cu execuia ostaticilor, pn cnd nu vor fi ncheiate negocierile. Toksan nu este ns vinovat. Nici unul dintre oamenii lui n-a tras vreun -foc de arm, iar ostaticii sunt cu toii n via. Cpitanul intr din nou n cabin, puin derutat, i se hotrte s-o lase mai moale cu votca. i Tania, soia lui, i-a spus c are manifestri de somnambul. Ei? ntreab Colosul, dup ce ne revenim din starea de trans. Cine se nscrie la licitaie? Poftim, domnilor, ceea ce tocmai ai mirosit este doar o mostr. Grbii-v, puterile mele sunt pe sfrite i, n curnd, comoar i va lua drumul spre nlimi, n mod cu totul gratuit.

Puteai s raci carier alturi de Benny Hi 11, apreciaz Shogunul. Tu ai fi fost tipul n capul cruia aruncau toi cu sticle i borcane. Pn una-alta, ntoarcei-v buzunarele pe dos, tu i cei doi camarazi ai ti, i s trecem la mpreal! Nu acum, l ntrerupe Fijianul. ine minte i att. Suntem prea expui. Cnd om ajunge undeva. Dac om mai ajunge. Putem mpri prada i pe fundul Bosforului. Dolarii sunt lavabili, m dau eu cunosctor. Ultima oar cnd m-am ters la cur. am ntrebuinat o bancnot de douzeci de dolari, dup.care am splat-o i arta ca nou. De atunci o pstrez ntr-un buzunar separat. O folosesc ori de cte ori intru ntr-o bud nedotat cu hrtia igicnic de rigoare. Da. da, da. ar trebui s te iei de mn cu Sheldon. i s v nscriei mpreun la un concurs de prostie, apreciaz Fijianul. Concret, la prima escal, v scormonii buzunarele i vedem ce iese la btaie. Nu apucm s mai comentm. Prin difuzoare se aude din nou vocea crainicului de la Radiodifuziunea turc: La Pervomaiskaia, lucrurile au luat o ntorstur neateptat. Comandoul cecen a propus eliberarea ostaticilor, mai puin a ctorva poliiti rui, dac trupele ocupantului vor forma un coridor de securitate, prin care ostaticii s poat prsi satul supus bombardamentului. Rspunsul ruilor a fost un nou bombardament. arul a declarat c regret din tot sufletul tragedia de la Pervomaiskaia, dar c alt soluie nu exist. Mna lui Toksan tresalt nervos pe trgaciul Kalanikovului model '92, pe care-l ine sub bra. Nu face nici o micare de ameninare, dar mirosul inconfundabil al dorinei sale de snge se simte pn la noi, pe pasarel. Se ntunec de-a binelea. Toate reflectoarele de pe feribot sunt aintite pe grupul de rui. Comandantul Toksan pune mna pe portavoce i decide: Ai vzut cum suntei tratai de conaionalii votri. Au bombardat Pervomaiskaia i au omort ostatici rui, fr mil. Nici ntr-un caz, nici ntr-altul, nu vei scpa vii de-aici. Facei-v rugciunea de pe urm i pregtii-v de moarte! nnebunit de spaim, tnrul blond, care ascunsese n oset teancul de dolari, din doi pai se arunc nebunete n spatele vaporului. Nimeni nu reacioneaz. Dup aproape trei secunde i auzim urletul, care ne cutremur. A fost tiat n bucele de elicea feribotului. Cine vrea s-l urmeze e*liber! rnjete Pavlovici. Arun- cai-v ns pe laturi, ca s nu pii ca el. n caz c vei grei direcia, cel mai apropiat rm se afl la vreo opt sute de kilometri. Dac o vei lua n direcia bun, avei numai douzeci. Nimeni nu manifest interes pentru propunerea avansat. Exemplul blondului i-a convins c Providena e singura lor speran. Alimentm n Samsun, unde eful MIT ia din nou legtura cu Toksan. Termenii rmn ns neschimbai. Turcul, prin natura funciei, nu are voie s fac politic. Totui, n secret, simpatizeaz cu Partidul Islamist. Ii scap cecenului informaia c un distrugtor din Flota Rus, dislocat n Marea Neagr, plecase din Sevastopol i se apropia cu vitez maxim de Istanbul. Desigur, va fi oprit la limita apelor teritoriale turceti. Asta ns nu reprezint o garanie c minisubmarinele secrete ale ruilor, sau comandourile de scafandri dotai cu autopropulsoare de mare performan, nu ar putea s se apropie de Avrasia i s ncerce s-o ia cu asalt. Nici bomba plasat n sala de maini a feribotului nu va reui s-i opreasc pe rui. Pervomaiskaia e cel

mai bun exemplu c mcelarii tia nu in seama de nimic, cnd se pune problema s ucid ceceni sau cerchezi sau abhazi sau ingueti sau tadjici sau tot ce miroase a Islam. Ridicm din nou ancora, cu direcia Strmtoarea Bosfor. Alternativa detonrii bombei nu ne prilejuiete nici o bucurie. i noi? optete Shogunul, dnd glas nelinitii colective. Despre tia am neles, sunt fanatici! Dar eu n-am de gnd s fac pe martirul. Vladimir simte tot. Se apropie i scrnete din mselele lui, pe care nu le-ai mai fi putut cura dect cu pickamerul: Ce e, copii? A venit Bau-Bau? Doar nu v-a intrat fri- ca-n oase? Ba, eu mai am puin i m scap pe mine, bolborosete Colosul. Florine, nu crezi c m-a putea terge la cur cu bancnota aia, a ta? Apoi, propun s i-o predau tovarului cedrin, n vederea splrii! M ntreb dac s i-o fac rusului acum sau mai trziu. Ordinul primit de la maiorul Pavlovici a fost mai clar dect un ru de munte:,,Cu prima ocazie, lichideaz-l!" Nu-i cazul. Vladimir face stnga-mprejur, nu nainte de a-l nota n memorie pe Colos. O s i-o plteasc la prima ocazie, l anun Fijianul pe uria, fr s-i ascund satisfacia. Se-ntmpl ca, n decursul unei viei, prima ocazie s nu apar niciodat, o d Colosul pe filozofie. Tot aa cum rahai ca tine pot s-o ia peste bot cnd le e lumea mai drag. Nu uitase ameninarea Fijianului, care-i promisese un glon n trti i, ca de obicei, nu vrea s rmn dator dup moarte. Tensiunea crete cu fiecarc mil pe care o parcurgem, spre punctul final al cltoriei: Strmtoarea Bosfor. n sinea noastr, ne asigurm c nu vom fi jertfii o dat cu ostaticii, pentru a ni se pierde urma. Mai trecuserm prin asemenea ncercri n Angola i n Bosnia, aa c ne putem atepta la orice. Doar c acum lucrurile sunt un pic mai ncurcate. Debarcarea grupului format din alte naionaliti ar putea fi un basm. Demen-, ii de caucazieni ar fi n stare s se transforme n nite kamikadze, doar pentru a-l convinge pe ar c nu vor renuna niciodat i c vor folosi orice metod pentru a-i face pe rui s se retrag din Cecenia. Lucrurile se lmuresc pe negndite. Toksan primete prin radio un mesaj codificat i anun cu voce tare c ancorm la Istanbul. Moment din care aciunea noastr nceteaz. Am realizat ceea ce am dorit, spune% el. i anume, s le artm ruilor ce se poate ntmpla cu ci n afara Ceceniei. Dac nu vor pleca acas, vom continua s-i urmrim la Moscova, la Sankt Petersburg, la Volgograd, pretutindeni n Rusia. Nu este vrerea noastr s ducem o politic de atentate i terorism, dar. dac asta e sjngura soluie ca Cecenia s rmn liber, o vom aplica. Comandoul caucazian i descarc armele n aer. Bieii chiuie i danseaz ca la nunti. Sunt bucuroi i pentru c nu au fost nevoii s se jertfeasc. Dar Moartea nu iart. n cel mai bun caz, amn clipa. Dou alupe se apropie n mare vitez de Aviaia i, ca la comand, trecem rapid la posturi. Toksan ne face semn s stm linitii. Nu sunt comandourile ruseti, ci Poliia de Coast turc. Ne mbarcm separat, nu nainte de a ne mbria i a face schimb de suveniruri. Soldaii au sentimente foarte puternice. i durabile. alupa noastr, a Legiunii Strine", cotestc spre portul militar secret de lng Istanbul. Suntem dui la aeroport i mbarcai ntr-un Hercules. Dup un zbor de dou

orc suntem parautai n apropiere de Vedeno, unul dintre bastioanele separatiste din munii Cecen iei. Ni se face o primire clduroas. Cecenii sunt gata s-i dea i viaa pentru cei care, dei nu aparin naiei lor, lupt alturi de ei. Dar cei mai fericii dintre toi sunt, de departe, amil i Zelimhan. Colosul se simte din nou ca un pa. Se las adulat cu generozitatea unui semizeu. Ne revenim la via. Ne revenim la via, dei Moartea nu preget s ne nsoeasc. ...n fiecare clip din via, reinei, n fiecare clip din via, ne simim aidoma unui prunc care vrea s se nasc. Dorim s ieim din tipare, aa cum pruncul dorete s ias n lume. i atunci, ca i n cazul nostni, miracolul vieii devine miracolul morii. Dar pasul e fcut. i napoi nu exist... George Feodorovici Djoharin arunc o privire rapid la ceasul cu cuartz, atrnat de perete. Nu mai era mult pn cnd ai lui s se ntoarc acas, iar el nici mcar nu-i fcuse temele. Ca s nu mai vorbim de lista de cumprturi pe care i-o lsase maic-sa. Dar jocul trebuia ncheiat. Cu orice pre. Ddu s acioneze mausul, dar era prea trziu! Timpul de gndire expirase. CD-ROM intr pe autocontrol i trecu la atac. Ecranul se lumin brusc, de parc mii de reflectoare ar fi fost monitorizate ntr-un singur punct, i George ct pe-aci s cad pe spate. 'n partea stng a ecranului apru nscrisul pe care-l anulase doar cu cteva minute mai nainte: Acesta a fost efectul celor dou rachete aer- sol, ghidate de telefonul celular al generalului Djohar Dudaev, pe cnd rebelul vorbea cu un ef de la Moscova. George Feodorovici Djoharin acion comenzile de rigoare, dar calculatorul nu mai rspunse. Comenzile erau blocate. El rmsese acum singurul factor de decizie. Putiul l debran de la reeaua electric, dar nici asta nu avu efect. Bomba fusese detonat. Unul dintre multele mruniuri ale BigBang-ului era gata s renasc. William Colby, fost ef al CIA, umplu ecranul. Zmbea mulumit. Printerul cu laser porni automat, fr s fi primit vreo comand din partea lui George: Sen/iciile Secrete ruseti, n colaborare cu serviciile noastre, au hotrt s-l suprime pe generalul cecen, printr- o tehnic de localizare. Graie acestei tehnici sofisticate, cei care folosesc un telefon celular pot fi localizai, indiferent dac se afl n micare sau nu, indiferent dac folosesc sau nu aparatul. Satelitul i identific i- i individualizeaz. Restul cade n sarcina rachetelor, care sunt ghidate chiar de impulsurile date de aparatul telefonic. Dar tot acum, apare pericolul real pentru pacea Rusiei. i anume, extinderea terorismului i a atentatelor pe tot cuprinsul rii. Oleg Kalughin nu atept ca Billy the Great, cum era poreclit americanul, s.termine. mpri ecranul n dou i intr neinvitat. Nimeni nu poate oferi date concrete despre moartea lui Djohar Dudaev, din noaptea de 21 spre 22 aprilie. Istoria cunoate multe cazuri n care dictatori sau criminali, ncercnd s scape de judecat, i- au nscenat propria lor moarte. n acest sens, Nicolae Ceauescu constituie cel mai bun exemplu. E posibil ca, pentru Dudaev, asta s fie cea mai elegant ieire din joc. Un lucru e cert: eful de la Moscova, contactat telefonic de general, s- a dovedit a fi un spion n slujba Serviciilor Secrete marocane. George ntreprinse tot ce crezu el de cuviin pentru a reduce calculatorul la tcere. Ar fi vrut s cread c totul fusese un vis urt. Nu avea curajul s se ciupeasc. Dac era adevrat?! Scoase un ciocan din lada cu scule a tatlui su, pregtindu-se s aplice soluia final". Se opri brusc, i ciocanul i czu pe picior. Nu simi durerea.

Pe ecran apru GENERALUL DJOHAR DUDAEV. Zmbea. Zmbea de parc ar fi fost viu. i respira. De parc ar fi fost viu. i fcea, trengrete, cu ochiul. ERA VIU!!! Ne aflm ntr-o Lada Samara, pe care Colosul o conduce cu nemrginit pasiune. Stau pe scaunul de lng el, cu Shogunul bgat n coasta mea. Dar japonezul are talentul de a se face att de mic, nct poate s ncap i ntr-o nuc. Nu m deranjeaz mai mult dect tocul pistolului meu Carpai. Toi trei asigurm, chipurile, garda de corp a boilor care se lfie pe bancheta din spate: maiorul Pavlovici i locotenentul cedrin. Ne ndreptm spre Ghehi-Ciu, un sat situat n sud-vestul Ceceniei. Acolo a fost anunat o reuniune de urgen a capilor, n urma tirii dispariiei generalului Dudaev. Mainile astea ruseti sunt ca nite ccreze de oaie! tun Colosul, obinuit mai degrab cu comenzile unui transportor blindat, dect cu volanul fragil al unui automobil. Ar fi de preferat s lsm cutiua asta pe marginea oselei i s ne continum drumul cu autostopul. A fi pariat c gheiele noastre sunt cele mai rafinate din lume, se trezete vorbind micuul japonez, dar, dup vizita la Constana, am nceput s-mi schimb prerea. Florine, romncele merit toat stima. i-a plcut, limbricule, ce i-a fcut oasa aia, este? rcnete Colosul, de parc el ar fi fost cel intervievat. i spun eu c nici romncele nu depesc standardul mondial. Cele mai u- chite sunt unguroaicele. Nu tiu dac v-am povestit, continu el, ocolind cu profesionalism o groap de obuz, pe-cnd mi fceam veacul n Beirut, am fost nsrcinat cu protecia unui politician ungur. Aa cum facem noi acum cu gagii din spate. Vladimir cedrin e tentat o secund s-l ia de gt pe imbecilul care nu tie s vorbeasc respectuos despre gradele superioare, dar Pavlovici l oprete cu un gest blnd. i cunoate oamenii i tie perfect cum s-i stpneasc. Zmbete larg i scoate din buzunarul interior o sticl plat. E whisky veritabil, pstrat n butoaie de stejar, ani i ani de-a rndul, pentru a face bucuria cunosctorilor. n clipa asta ns i gsete alt destinaie. Oricum nu mai rmsese dect un pic pe fundul sticlei. Toarn coninutul n capul Colosului i nurubeaz calm dopul. Whisky! proclam Colosul, lingnd picturile ce alunecau pe capul su chilug. Bell's, 1960. Nici regina Angliei,'cu tot excesul ei de foliculin. nu s-ar da n lturi s guste din licoarea asta. Pune o frn inutil, aa nct pasagerii din spate s-i simt stomacul n gt. Aiki beneficiaz de un cap n parbriz, ceea ce nu-i provoac gnduri prea alese. i freac la iueal locul unde, n scurt timp, i va aprea un cucui, fcnd aprecieri destul de strvezii despre talentul unora ntr-ale conducerii auto. Mai bine continu povestea cu Beirutul, ie el, spriji- nindu-se precaut cu minile de bordul mainii. Colosul e pregtit s-i ntoarc povestea cu Tahiti, drept care se las pe spate i-i mai linge nc o dat buzele mai groase ca ale unui urangutan n clduri. Cum v sjfuneam, tocmai o fceam pe garda de corp a Iu' Pustai rahat, sau cum l chema, care, la rndul lui, avea o soie de i se scula i prul de pe picioare. Eu unul mi schimbam fermoarul de la blugi la dou zile. Funcionam i ca ofer, iar gagica pretindea c numai scaunul din fa i priete la

starea ei psihic. Avea o rochie crpat, i nu tiu cum -se fcea c rochia se deschidea de fiecare dat pn la cealalt crptur, de care nu se desprea niciodat. Putoarea nu purta nimic pe dedesubt i i-o parfuma, c-i muta nasul din loc. Cum o chema '? ntreab Shogunul, de parc asta ar fi lmurit lucrurile, o dat pentru, totdeauna. Erszebet, dac asta te consoleaz, replic Colosul. Oricum, cnd e s faci cunotin cu o fofoloanc nou, prezentrile protocolare ocup unul dintre ultimele locuri. Bina de brba- tu-su era treaz doar att timp ct se deplasa din cldirea Ambasadei la main, i din main la locul de destinaie. n rest, se ndeletnicea cu palinca i cu moitul. Cred c, din cauza fricii de rzboi, i schimba chiloii zilnic. Nu despre el era vorba, i reamintesc eu Colosului tema pentru astzi. Tocmai ne explicai cum i se scula prul de pe picioare n prezena psricii numitei Erszebet. Intr-o noapte, pe cnd pu.tam o conversaie intim cu o sticl de whisky, r. sufrageria reedinei celor doi, tipa coboar scara interioar i ia loc ntr-un fotoliu, aflat ntmpltor n faa canapelei pe care eu mi desfuram activitatea. Pot s v spun, camarazi, c pn atunci nu mai vzusem lenjerie din piele. Tipa purta o chestie de-asta, cu un fermoar la psric i cu dou comete ascuite pe post de sutien. Era trsnet. Tocmai m gndeam la provizia mea de fermoare, cr d Erji, n lcc s-mi povesteasc ntmplri mai mult sau mai puin hazlii din scurta ei via, a scos un bici i un fel de epu, pe care le inea n spatele emineului. Niciodat n-am dresat un tigru ca tine", a declarat ea, pocnind din bici mai abitir dect ur stpn de sclavi din Roma antic. M-a nepat cu rahatul la de epu, ceea ce a nceput s-mi dea de gndit. Nu-i uor s pricepi de la nceput ce vrea o nebun, n timp ce tu tocmai te delectezi cu o sticl domn de un colecionar. Mi-am spus c astea or fi obiceiurile casei, nainte de regulatul tradiional, aa c m-am conformat. Am srit n patru labe i am nceput s rag ca un tigru autentic, care tocmai primise n cur sgeata unui indian tenace. Tipa prea mulumit de spectacol, drept care mi-a administrat o lovitur peste buci. Asta m-a fcut s rag cu adevrat i am dat s m reped spre dresoare". A fost momentul n care am luat cunotin de existena tridentului. Urmtoarea pretenie a tipei a fost s m dezbrac i s-mi clatin pendula, ca i cum a fi vrut s desenez cu ea harta Ungariei. Golisem sticla de whisky, aa c propunerea mi s-a prut printre cele mai decente. Iat-m gol, fcnd exhibiionism n cele mai diverse moduri. Pe scurt, s-a trecut la regulat. Colosul rsufl din greu, trind a posteriori strile de-atunci, i apas cu voluptate pedala de acceleraie. Este un ofer nnscut; scoate tot ce poate din Lada Samara, care nici ea nu-i o main rea. r Biei, Erji mi ia soluia final" la ntrebri, i pot s v spun c n-am mai trit n viaa mea o astfel de senzaie. Totul decurgea sub cele mai bune auspicii. Deodat ns, tipa are o reacie neateptat: mi nfige furca aia idioat n cur, exact n clipa n care m pregteam s-mi dau drumul. Luat prin surprindere, am nceput s dau din buci mai ceva ca un cerb rmas virgin pn la venerabila vrst de o sut de ani. Acest lucru prea s urmreasc i unguroaica, care, n urma reaciei mele, i-a dat ea drumul abundent, mai mult ca un brbat n puterea vrstei. Desigur, era un mod de a duce mai departe un segment de convieuire bazat pe un compromis, cum ne explica un ofier despre minunata noastr apariie pe lume. Totui, asta nu era de natur s m liniteasc. Nu ntotdeauna eti dispus s primeti n fund epii unei furci. Tocmai m pregteam s-i trag cteva peste bot, cnd, pe neateptate, vaginul fetei m-a strns ca o capcan de lupi. Avea un clitoris fa de care lasoul unui veteran al rodeoului e o simpl bucat de a. Dac Erji ar fi fost foarte prolific, ar fi nscut nu un copil, ci un pluton ntreg. M-am descrcat n ea mai ru ca o baterie de rachete GRAD, i cred c spermatozoizii mei i-au ajuns pn n esofag. Am tras concluzia c regulatul este o cale de apropiere ntre oameni. Dar, spre ghinionul meu, mi-am dat seama c tipa fcea precum celele. Vreau s spun, camarazi, c m-am trezit cu pendula prizonier.

Exist pe lumea asta i altceva, n afara femeilor i a buturii, care te-ar putea ajuta ca viaa s i se par mai frumoas? ntreab Vladimir, afectat. Colosul l privete n retrovizor i-i adreseaz n gnd njurtura de mam att de bine cunoscut. i cum v-ai desprit pn la urm 7 l aduce Shogunul la sentimente mai bune. A trebuit s i-o tai? Era o soluie, mai ales c se apropia ora cnd se trezea brbatu-su. Dar am preferat s opim pn la baie, unde avea ea un spray special. Mai pune o frn aiurea, ct s-l fac pe locotenent s strnute, i ncearc s-i continue povestirea. I-o ia nainte ns Pavlovici, surprins de frn, pe cnd i sorbea poria din sticla a doua. Srbul i d drumul la gur i o face fr s mai in cont de cei apte ani de-acas. Btrnul su Mauser l adulmec contiincios pe Colos, asemenea unui dgar de vntoare. Dintr-un moment n altul, ateptm s auzim pcnitul i s vedem capul uriaului disprnd de pe umeri. Colosul rmne ns demn i conduce n stilul unui ofer cu staie vechi de serviciu n Camera Lorzilor. Are grij s nu deschid gura, n timp ce rotete cu delicatee volanul, ocolind i cea mai mic pietricic, care ar fi putut zdruncina creierul maiorului. Experienele mele cu femeile n-au fost.aa de violente, gsete cu cale Shogunul s duc la bun sfrit subiectul discuiei. La noi, n Japonia, totul se face cu mare rafinament. Voi, europenii. facei totul pe fug, de parc mine ar veni sfritul lumii. Trecem prin trei puncte de control, ultimul format din civa adolesceni de aproape aisprezece ani, i oprim n faa unei cldiri cenuii, cu dou etaje. Abia dup ce suntem legitimai din nou i dezarmai, ni se permite intrarea. Ne conduc ntr-un soi de sufragerie, unde se desfoar o conferin de pres. Camerele de luat vederi, rcporlofoanele i microfoanele sunt ndreptate spre micul podium, unde stau trei indivizi, unul mai brbos dect altul, n stnga lor, un singur personaj fr barb i cu prul alb, pe care mi-l amintesc instantaneu. II vzusem la Ciri-Iurt, i nc de pe atunci era mai pzit dect bijuteriile Coroanei. Unul dintre brboi le vorbete ziaritilor, i cuvintele lui sunt traduse n englez de un tinerel, pentru care o mas bun prea s reprezinte nc o enigm. Generalul Djohar Dudaev a opus rezisten uneia dintre cele mai mari i mai puternice armate din lume. Originea acestei puteri, aproape supranaturale, st ntr-un episod din tineree. La 23 februarie I()44, sovieticii au trecut la deportarea popoarelor cecen i ingu, acuzndu-le de colaborare cu nazitii gennani. Sute de mii de brbai, femei i copii - ntre care i tnrul, pe atunci, Dudaev, mpreun cu prinii si - au fost ncrcai n bou-vagoane i plasai n zonele de populare speciale", care se ntindeau din stepele Asiei Centrale pn n Siberia. Abia spre sfritul deceniului al aselea, Djohar Dudaev a putut s se ntoarc pe meleagurile natale. n urma lui, au rmas peste cincizeci de mii de ceceni, mori de frig, de foame, de boli. Marele Dudaev a jurat atunci rzbunare. mpreun cu o mn de prieteni, a jurat s dea lovitura din.interiorul Imperiului, drept care trebuia mai nti s ptrund n structurile lui. Astfel, a absolvit coala militar superioar de aviaie din Tambov, i apoi Academia militar de aviaie Iuri Gagarin". n timpul perestroiki, devenise comandantul Diviziei de bombardiere grele, dislocat n Estonia. El a fost unul dintre generalii rebeli, care au refuzat s execute ordinul de blocare a cldirilor Televiziunii i Parlamentului din Tallin. Sovieticii l-au destituit i l-au trimis la Grozni. Aici, la 27 octombrie 1991, generalul a devenit preedintele republicii i a proclamat independena i suveranitatea rii noastre. Restul l cunoatei deja, ncheie brbosul, aruncnd priviri tot mai insistente spre grupul nostru. A murit un mare patriot, asemenea miilor care au czut n acest scurt timp. Generalul Djohar Dudaev nu mai este. Cine va fi succesorul? gui o voce din sal. Sunt trei propuneri. Selimkan Iandarbiev, aici, n stnga mea. Are patruzeci i patru de ani i este

ideologul micrii noastre. Vicepreedinte al Republicii Cecenia. Muli s-au mirat de aa-zisa lui dispariie de pe scena politic, o dat cu nceperea rzboiului, dar nu-i cazul s-o explicm acum. Cel de-al doilea este amil Basaev, eful Forelor Speciale. l cunoatei din perioada asaltului de la Budionnovsk. Cel de-al treilea, continu brbosul, artnd spre omul cu prul alb, este Aslan Maadov, eful Statului-Major. Este i el un boier, fost colonel n Armata Roie. Dar nu apuc s mai continue. Afar ncepe pcneala, iar ziaritii se refugiaz n adpostul din subsolul casei. Este un bombardament cu rachete ALAZAN, i amplificatoarele de zgomot cu care sunt dotate le fac de dou ori mai nfricotoare, dei cam ineficiente. Zboar pe deasupra noastr i rup hlci ntregi din muntele aflat n spate. n sal rmseserm doar noi cinci i brbosul. Maiorul Pavlovici i locotenentul cedrin, presupun, zice el cu voce tare, ncercnd s acopere vuietul de-afar. Exact, rspunde maiorul, btnd din clcie. mi putei spune Hultanul. Ultima misiune pentru care v mai solicitm este una de maxim importan. Secretul ei trebuie pstrat cu sfinenie. Nu ascund faptul c ai fost verificai i preferai oricror altor comandouri. Vei pleca n Valea atoi. Din localitatea Serjen-Iurt vei prelua un colet. E vorba de un colet uman. Adresa la care va trebui livrat, ruta i mijloacele de transport vi se vor detalia la faa locului. Misiunea voastr se va putea numi Comando pentru nemurire". Succes!... Ah! Exist cumva nelmuriri? Bineneles, Colosul face un pas nainte i ochii lui sunt mai senini dect ai unui sugar n timpul alptatului. Domnule Hultan, soldat de rangul nti Frederik Sheldon cere permisiunea s raporteze. Te cunosc bine, soldat Sheldon. i mulumesc pentru tot ce-ai fcut n numele cauzei cecene. Totodat, i reamintesc c te afli n prezena a doi dintre comandanii ti, crora li te poi adresa n mod ierarhic. Oricum, manifestrile dumitale nefireti, care mi-au fost aduse la cunotin, nu egaleaz nici pe departe curajul i miestria n lupt, care i-au adus o faim binemeritat. Colosul ncearc o emoie ciudat. n afara banilor, nu primise niciodat laude pentru faptele lui de arme. Le ia ca pe nite' medalii de care mercenarii n-au avut i nici nu vor avea parte vreodat i salut cu entuziasmul unui infanterist marin. Face stnga-mprejur i reintr n front. Bombardamentul ncetase, dar nu i teama de moarte. Mai adaug doar c, dup terminarea misiunii, suntei ateptai la Freetown, reia Hultanul. Acolo, vei primi cecurile i... n caz c o s v intereseze, un nou contract. Domnule maior Pavlovici, alturi de domnul colonel Schroder, vei comanda cel mai bine pregtit pluton de mercenari din toate timpurile. Allah o s v primeasc n mpria lui, pentru c L-ai slujit cu credin, chiar dac suntei de alt religie. Pavlovici preia plicul albastru, sigilat, care va reprezenta la timpul oportun paaportul nostru, i urcm n main. Drumul spre Serjen-Iurt nu e lipsit de peripeii, dar cu astea suntem obinuii. Ca la fiecare sfrit de contract, simim ceva ntre bucuria supravieuirii i amintirea camarazilor' rmai ntr-un pmnt strin, pentru o cauz strin. Nu v relaxai nc, ne sftuiete maiorul srb, simin- du-ne ca o mam grijulie. Misiunea noastr poate fi chiar mai dificil dect luptele la care am participat. Dac-i ceea ce cred eu, mai zice el, pipind nencreztor plicul sigilat, ar putea fi al dracului de complicat. Aa c pstrai-v n form pn la concediu mai e destul. Tatl comandantului nostru, Aiki Sumaru, care se numea Ogadu Sumaru, trmbieaz Colosul,

conducnd cu o sut douzeci pe or, pe o osea mai ciuruit ca un obraz atacat de vrsat de vnt, atunci cnd i inea copiii pe coji de nuc, le mprtea crmpeie din nalta sa nelepciune. Iat o mostr transmis pe cale oral de camaradul nostru, aici de fa: arpele Kundalini v va ine treji mereu i v va arta adevrul vieii n fiecare moment!" De unde tii tu asta? sare Shogunul, reiternd n memorie toate citatele cu care se flete att. Nu cred c i-am mai spus eu aa ceva. Se poate, dar gura stimabilului tu tat a devenit gura nelepciunii universale. i putem pune n ea cele mai diverse chestii, nu crezi? Shogunul nu nelege complet ultima fraz i cere detalii lmuritoare. Aadar, face Colosul sftos, orice nelepciune ni se pare demn de reprodus, att timp ct ne poate folosi n actul de supravieuire. n ultima vreme, Colosul achiziionase un bagaj de cunotine i un set de formule de adresare care ne pun pe gnduri. Maiorul Pavlovici pare i el ntr-un fel marcat de schimbarea intervenit. Totui, e precaut i pstreaz o tcere diplomatic. Tot nu pricep ce legtur are memoria tatlui meu, Ogadu Sumaru, cu situaia de fa, insist Shogunul. Tatl tu este un punct de reper, i explic uriaul. Ce vrei mai mult? i ar trebui s avem un minimum de respect, s ne inem clana, ct timp pe bancheta din spate se afl doi dintre cei mai fioroi comandani ai trupelor de mercenari. Cu o micare natural, Colosul deschide portiera din dreptul lui, ca i cum ar vrea s coboare n plin vitez, i elimin respectuos o bin de baz. Maina asta, ne lmurete el, nu are instalaie de aer condiionat i, dup ct se poate constata, nici voi nu posedai mti de gaze. Iat de ce mi se pare normal s v protejez de o moarte violent, prin asfixiere. Mai f o dat chestia asta, mrie Pavlovici, i data viitoare ai s zbori i tu dup bin. Sunt constipat! zbiar Colosul, pretinznd nelegere. Doar n-o s-mi cerei acum, domnule maior, s opresc de fiecare dat i s-mi golesc maele la umbra unui nuc btrn. Ar nsemna s stm mai mult pe loc. mi aminteti de apte-Gui, i zic eu Colosului, servin- du-m cu o igar din buzunarul su, rmas nesupravegheat. Asta; era comandantul taberei noastre din munii Fgra. l poreclisem apte-Gui, pentru c avea vreo patru la gt i nc trei la cur, care lucrau ntr-un echilibru perfect. Dac te uitai la turul pantalonilor, aveai impresia c tipul se cca pe el non-stop. Ei, i tipul avea un obicei mitocnesc, ca i soldatul Sheldon, aici de fa. n fiecare diminea, se nfia n dormitorul nostru, aflat ntr-un hangar de pe un aeroport militar dezafectat, i trgea vnturi prin portavoce. Da, da, cum auzii! i fixa trompeta aia n cur i ncepea s se prie. Pretindea c. n felul sta. deteptarea noastr e mai plcut i c vom ncepe voioi o nou zi de instrucie. Era maior? se intereseaz, nelinitit, Shogunul care, ca ntotdeauna la vremea povetilor, scoate din rani o sticl de sake. Cpitan, i rspund, servindu-m primul ding^ticl i pa- snd-o mai departe. Achim parc l chema. De altfel, un tip pentru care cuvintele scrupul" i moralitate" reprezentau, cel mult, mrcile unor buturi strine. Buuun! i, dup ce-i golea intestinele, i ducea portavocea la gur i scotea alte sunete, nu cu mult diferite de cele dinainte. Este un bun exerciiu pentru dregerea vocii", ni se destinuia el, crezndu-se, probabil, un tenor celebru, naintea premierei cu opera Carmen. Dup care

ne anuna jovial c avem exact trei minute s ne echipm, s ne facem patul i s ne prezentm pe platou narmai pn-n dini, n formaie de lupt. Evident c totul se ntmpla n maximum dou minute jumate. Altfel, Achim ne-ar fi pus s ocupm cota 2 500, cu tot armamentul greu din spinare. Micul dejun l luam direct pe platou. Cafea n care fuseser splai ciorapii tuturor infanteritilor din Sud-Estul Europei, dar fr bromur, i dou chifle umplute cu tot felul de bazaconii, pe care, ntr-un moment de buntate sufleteasc, cpitanul le-a denumit sandviuri. n condiiile de lupt din oricare parte a lumii, va trebui s v nvai cu vitregiile unei mese diferite de cea dintr-un restaurant de lux", ne povuia el, fr s renune vreo clip la portavoce. n timp ce noi ne beam poirca, ndulcind-o pe est cu votca rmas prin bidonae, apte-Gui ncepea inspecia de diminea, ncerca fiecare pat, s vad dac cearaful e ntins regulamentar i dac efectele sunt aezate la milimetru, de parc de asta ar fi depins victoria n faa inamicului. Era imposibil, repet, practic imposibil s nu dibuie el vreo neregul. Cel gsit n culp era folosit drept material didactic pentru ziua n curs. Mai nti ni se mpreau cartuele de manevr. Ce foloseai? ntreab Colosul, amintindu-i subit de draconicele antrenamente la care fusese supus, pe cnd fcea parte din infanteria marin american. Vopsea, firete, precizez eu. Doar c. n cazul nostru, cpitanul Achim fcuse o pasiune deosebit pentru vopseaua de. automobil. Dup ce erai mpucat", trebuia s-ii freci uniforma cu peria de. srm dou zile la rnd. E drept c asta ne fcea din cale-afar de ateni s nu fim lovii. Cum v spuneam, nefericitul din ziua respectiv trebuia s foloseasc drept evalet" pentru apte-Gui. Plutonul 1 are vopsea roie", explica nebunul, neezitnd s-l mproate pe cel adus n faa frontului cu vopseaua din dotare. Plutonul 2, albastr, plutonul 3, verde." Ne explica de parc eram o clas de handicapai, i nu o companie de elit a Grzii Prezideniale, continundu-i micrile de pictor abstracionism decis.s intre n Cartea Recordurilor. La sfritul aplicaiei", ne lmurea el, scrpinndu-se la guile din spate cu un alt cartu de manevr, vreau un singur om care s rmn n via. Acela va primi o permisie de trei zile i dou bidoane de vopsea pe care s le duc acas". Omul fcuse o fixaie, i nimic nu-l mai putea ndeprta de la treaba asta. Se slta de fiecare dat pe picioruele lui, mai crcnate dect ale unui cowboy n pragul pensiei, i-i alinta la rstimpuri guile. Va fac ateni", mcnea el n nelipsita-i portavoce, c, din cele patru mii opt sute de cartue de care dispunei, unul, doar unul singur este cartu de rzboi. Nimeni nu tie unde se gsete, nici mcar eu. Iat de ce v sftuiesc s folosii vestele antiglon i ctile de oel. Ar fi recomandabil, de asemenea, s nu ochii n fa sau n picioare. Indiferent ce-o s se ntmple, nimeni n-o s fie pedepsit". De cele mai multe ori, glonul bucluca se oprea n vest sau pornea aiurea. Dar, ntr-o bun zi, i-a perforat fruntea unui sergent. apte-Gui a fcut spume cnd s-a stabilit c lipsea un cartu de rzboi din magazia de muniii i c, deci, sergentul fusese ucis cu bun tiin, ntr-o rfuial amical". Dar nimeni n-a putut dovedi c acel glon nu era din poria zilnic. De atunci, cpitanul a participat la aplicaii, observnd totul dintr-un buncr. tia, jigodia, c nu era jcel mai iubit dintre comandani. i cu sergentul mort ce s-a-ntmplat? chiie Shogunul, tumndu-i nite sake n phrelul lui tradiional. Accident de munc. Oricum, nu avea cine s-l plng, lucru valabil pentru oricare dintre noi. Nu primeam vizite i nici pachete, nu neaprat pentru motivul c unitatea era sub un regim strict secret, de importan deosebit, ci, pur i simplu, n-avea cine s ne viziteze. Nu apream n nici o statistic a armatei i nici n efectivele raportate. Dup ase luni, au mrit raia de cartue de rzboi la unul pe cap de om, dar deveniserm maetri n evitarea vopselii, i nu s-a mai ntmplat dect un singur accident, cnd unul dintre gloanele adevrate i-a zdrobit genunchiul unui tntlu. La noi se proceda mult mai subtil, se bag Colosul n vorb, ca de obicei, slobozind o rgitur cu iz

de ciorapi nesplai. Aveam un psihiatru, sau cum naiba le spune la ia care studiaz ucheala, un grec. II chema Sacaleros. mpuitul sta se bga n fiecare zi n sufletul nostru i afla care pe care are pic. i ce credei c fcea zrghitu'? Strecura erpi n paturi, punea laxative n ceaiuri, se cca sub perne, i o mulime de alte giumbulucuri, fr a uita s strecoare dovezi c autorii sunt cei aflai n conflict cu victimele. Osrdia lui nu dduse ns rezultatele scontate. Dup primele cafturi, n urma crora unii au rmas fr dini, alii fr degete, un prlit de caporal negru l-a surprins pe Sacaleros fcnd laba deasupra cznelului n care fierbea cafeaua trupei. Caporalul l-a lsat s termine, dup care l-a silit s bea apte ceti de cafea. Tocmai atunci, a ptruns n cantin contraamiralul, urmat de ntreg StatulMajor, sosii ntr-o inspecie. Vzndu-l pe grec cum sorbea cu nesa din cafea, contraamiralul a luat i el un polonic i, pn s-l opreasc sergentul, I-a dat pe gt. Dar lucrurile nu s-au oprit aici. Ca s-i fac pe plac, s-au ndesat la degustare i nsoitorii. Cnd au aflat adevrul, erau mai galbeni dect nite chinezi. Civa s-au i mbolnvit de hepatit, iar alii, cnd auzeau cuvntul cafea", fceau o puternic depresie psihic. La anchet, grecul a pretins c le voia numai binele i c ura dintre oameni, conform nu tiu crui tratat al unui alt nebun, i fcea pe acetia s lupte mai cu srg i s ias victorioi n btlia cu inamicul. L-au trimis n mijlocul nostru ca trupete, pentru a face i el parte din aceast armat victorioas. Dup trei luni, i-a luat lumea n cap i a dezertat. Muli ani mai trziu, am auzit c tipul emigrase n Grecia i devenise consilierul unui candidat la preedinie. i la noi se folosea tactica asta, reiau eu, atrgndu-i Colosului atenia la resturile unui TAB, mprtiate pe osea. Totui, erau mai precaui. Ne transformaser n fiare, contrar dresorului care vrea s le mblnzeasc, i deja reaciile noastre cam scpaser de sub control. Voiser s fim roboi, dar nu stpneau prea bine tehnica anulrii afectivitii. La o lun o dat eram supui unui control medical riguros, ocazie cu care ni se mai spla" puin creierul. Apoi, spre sfritul perioadei de instrucie a venit un tip n civil, nalt, cu trsturi mongoloide. apte-Gui i se adresa cu tovare general-coinandant" i nu pierdea ocazia s bat din clcie de fiecare dat, aidoma unui papagal pervers. Nu v ascund", ni s-a destinuit tovarul general, la prima ntlnire, c facei parte dintr-o unitate secret a Ministerului Aprrii Naionale. O unitate despre care nu tiu nici mcar Serviciile Secrete. Suntei printre cei mai instruii soldai din lume. A venit timpul s v punem la treab". Planul era simplu: urma s fim dislocai n apropierea localitii Txx\ unde se desfura o vizit de stat a unui pretin" al Romniei. Consemn: asigurarea securitii pe tronsonul dat. Informaii: o echip, special pregtit, urmrete suprimarea personajului. Tem: anihilarea i lichidarea echipei n cauz. Muniie: cartue de manevr cu punctaj electronic. Totul era adevrat, cu o singur excepie. Datele despre starea muniiei. Att noi, ct i echipa special pregtit pentru suprimarea personajului cu pricina, deineam cartue de rzboi, i nu dintre cele obinuite, ci crestate la vrf. Dum-dum! suspin, cunosctor, Colosul. Cnd intr n carne, face o guric n care nu s-ar putea cca nici o musca, iar cnd iese, zici c e craterul unui vulcan. Asta n cazul n care nu ntlnesc vreun os, adaug Shogunul, care nu se las mai prejos. Acolo se petrece explozia cu adevrat. Am avut un prieten, Toshiro Dakoda, veteran din Coreea. Ajunsese asasin pltit i-i fcea meseria numai cu dum-dum. Trgea doar n cap i-mi povestea c ador s,vad bucelele de oase i creier zburnd ca nite fluturai. Era cel mai bun n bran. Avea mai multe cereri dect putea face fa. S-a ajuns pn acolo, nct Marea Mafie Tzucariho pltea un grup de foti poliiti s-i asigure n permanen protecia. Toshiro n-a picat pentru c ar fi fost,,vrsat", aa cum se ntmpl de obicei. Cariera lui a durat ani n ir, pn cnd boii s-au sturat de el i de metodele lui brutale, i l-au lsat la vatr. Toshiro Dakoda se nrvise att de mult n meseria sa, nct nu putea suporta ideea inactivitii. i-a ncrcat arma lui Saroian cu un glon exploziv, pe care n-a pregetat s

i-l trag n gur. Atunci cnd nu mai ai clieni, i rmne o singur ans: s-o faci pe tine nsui. Lsai-l pe Florin s-i termine povestea cu aplicaia! l ntrerupe Pavlovici, neateptat de interesat. Pretinul" era, de fapt, fratele unui lider arab, care-l rugase pe Conductorul Iubit s-l ajute n aciunea de suprimare a celui pe care-l numise trdtor al idealurilor Islamului". Constituia i pentru noi un soi de examen. Echipa pregtit pentru suprimarea personajului fcea parte din trupele secrete ale temutei Securiti i avea o pregtire asemntoare cu a noastr. Cnd a aprut coloana oficial, s-a oprit n dreptul unui canton de pdurar. Au cobort mai muli din maini, printre care i obiectivul nostru, pe care l-am recunoscut dup filmele prezentate. i-au luat cu toii puti de vntoare din portbagajele mainilor i sporoviau veseli ntre ei. Noi am trecut la treab. Am periat pdurea, fr s ne lsm vzui de eventualii atentatori. L-am gsit pe unul ntr-un staul construit pentru nutreul de iarn al cprioarelor, i i-am slobozit dou gloane din pistolul cu amortizor cu care fusesem dotat. Omul a zis pa i pusi i, dup ce-a scpat din mini puca, s-a umplut de snge. Era mai mort dect un ru secat. Am transmis prin staie despre primul gsit, dar am tcut mlc cu privire la descoperirea fcut. I-am curat pe toi. Nu se ateptau s fie neprotejai, aa c se benoclau numai la obiectiv. Am raportat ndeplinirea consemnului i am primit ordin s ne repliem n dispozitivul de plecare. n spatele nostru au izbucnit mpucturi pe care un soldat versat nu le-ar fi putut confunda cu cele ale unei puti de vntoare. A doua zi, n ziare, a aprut o tire conform creia, la vntoarea oficial, desfurat n apropiere de Txv\ s-a produs un accident regretabil. Oaspetele strin a fost nimerit din greeal drept n debl, ceea ce l-a fcut s prseasc lumea asta i s plece la Allah. Nimic despre echipa celor cinci pe care-o suprimaserm noi. Era clar c specialii" fceau i ei parte din categoria noastr, cunoscut sub numele codificat de Omul invizibil". Semnasem prin asta contractul cu Diavolul. Semnat cu snge. Singura semntur care leag pe via. Ne-au ndeprtat repede din zon. Un timp, i din ar. Miliia i Securitatea ajunseser pe culmile turbrii i ne cutau peste tot. Fceam ns parte din trupele de elit, secrete, ale Conductorului Iubit, despre care nu mai tiau dect generalul-comandant i civa ofieri din Statul-Major al armatei, aa c am fost mai protejai dect un conteiner cu combustibil nuclear. Am citit n Le Soir despre aa-zisul accident, intervine Pavlovici. nc de-atunci mi s-a aprins o lamp. Deineam informaii cu privire la trupele voastre secrete, formate din libieni i palestinieni, crora li s-au adugat, ulterior, iranienii i moldovenii, i mai tiam c, dup ce sovieticii i-au luat mna de pe sirieni, le-ai luat voi locul Roiilor. Dar nu mi-am nchipuit c avei trupe proprii de romni. Li se prea c suntem infinit mai fideli. La lovitura de stat din '89 ns, am crezut c se prbuete cerul pe mine. Luptam nu mpotriva armatei, care oricum, nu att pe noi ne cuta, ct urmrea s produc numeroase stricciuni, ci mpotriva unor trupe special formate, culmea, formate din arabi preluai de Conductorul Iubit, la ultima sa vizit n strintate, nainte de a fi dobort de la putere. Pur i simplu, fuseserm pui unii n faa altora, dei trebuia s ne aflm de aceeai parte a baricadei, pentru a crea confuzie la maximum i o imagine de rzboi civil. Ruii erau la Prut, clnnind din dini de poft, gata s declare c securitatea Uniunii Sovietice este n primejdie i s intervin cu blindatele i elicopterele. N-aveau de ce s se jeneze, americanii doar procedaser n acelai mod cu republicile bananiere" din oricare punct al globului. Dar mult mai civilizai" era s-i cheme cineva din conducerea armatei romne, care s fac apel la ajutorul" poporului frate de la Rsrit. Conductoml Iubit se afla de mult pe lista neagr, important era cine i urma. Or, n acel moment, Omul special, pregtit de KGB, nu devenise nc oficial Alesul. Pentru asta, doar armata putea cere intervenia sovieticilor, modalitate prin care Romnia ar fi pierdut pentru totdeauna calea de a mai ptrunde n vreo alian din Vest. Asta era i intenia ruilor: gndeau pe termen lung, nu-i vorb, dar au dat peste un general despre care nu tiau mare lucru. Nici omul lor politic nu ajunsese la puter-e, dar nici agentul lor

infiltrat n cadrele superioare ale armatei nu ajunsese la post". Iar generalul despre care ei nu tiau mare lucru le-a refuzat ajutorul. n urma refuzului, a devenit inta a patru atentate. A murit civa ani mai trziu, radiat ca i muli ali ofieri superiori, participani la Marea Lovitur, fr s aib habar despre atentatele a cror victim trebuia s fie. De unde tii tu attea lucruri, flutura? m alint Vladimir, rnjind ca un acal dus la ghilotin. mi aprind un Camei fr filtru i suflu fumul n faa Colosului, care nu pierdea o vorb. inei hornul deoparte! mrie el, dnd din mini ca un apucat, uitnd pe moment de volan. Nu suport mirosul sta de cocot. Ai putea fuma i tu igri soldeti. Sau eti poponar? Scutur igara i nu uit s-i amintesc Colosului c nici Niagara, cu toate eforturile ei supranaturale, n-ar mai putea ndeprta jegul i putoarea ce-l nconjoar ca o plato. Shogunul e de acord cu mine i, spre a sublinia cele spuse, coboar geamul din dreptul lui. Acest miros l-am achiziionat n decursul luptelor, zice mndru uriaul, nu trgnd pre ca voi, prin adposturi. nfac sticla de sake i trage un gt de medaliat la concursul olimpic de butori, dup care continu cu o voce ceva mai moale: Dac m oprete vreun poliist i m pune s suflu n fiol, mi pierd carnetul. Tot e bine c nu te pune s-i sufli n p..., zice Shogunul, schind un zmbet bun de dus la muzeu. Dar ce, tu ai avut vreodat carnet? ntreb eu, sideral. Da, de marinar, precizeaz Colosul. E cel mai valoros. Poate ine locul oricrei buci de hrtie tampilat. Simt un ghiont n spate i o duhoare de dini stricai mi frige urechea. Tocmai te ntrebasem de unde tii tu attea despre cele ntmplate n Decembrie 1989, la voi, freamt Vladimir, trgn- du-mi i un genunchi prin sptarul scaunului. Aproape instantaneu mi-au revenii n memorie evenimentele din acea perioad. Conductorul Iubit fusese prins deja (dei lucrul acesta s-a anunat public mult mai trziu) de ctre ticloii care apreau n acele momente pe ecranul televizorului. Totul se dovedise un scenariu att de bine pus la punct, cum numai minile exacte ale militarilor de carier l pot concepe. Compania noastr a trecut automat sub ordinele directe i exclusive ale generalului-coman- dant, care ni l-a artat pe Omul-cel-Ru - un alt general care, prin prerogativele sale, preluase conducerea operaiunilor. Consemnul era clar: lichidai-i prin orice metod! Am mbrcat toi trei - cei care formam celula de suprimare - costume de grzi patriotice, cu brasard tricolor la mneca stng, i am ptruns n cldirea CC al PCR, prin intrarea C. Paza era asigurat de o mn de tineri furai de entuziasmul a ceea ce ei numeau Revoluie. Aveam legitimaii false, eliberate, chipurile, de Statul-Major al armatei, i urma s asigurm paza de corp pentru generalul Gxxx. De fapt, trebuia s-i asigurm mormntul. Am ptruns n camera unde se aflau pe-atunci mai muli generali pe metru ptrat, dect n oricare alt moment al istoriei. Primul impuls, i cel care ar fi nsemnat, printre altele, i ndeplinirea misiunii, a fost s secerm tot ce mica. Am armat PM-ul i, exact cnd m pregteam s dau semnalul rpielii, unul dintre generali, n civil, m-a privit drept n ochi i mi s-a adresat: ncepi cu mine, dac aa trebuie, dar te avertizez c, lichi- dndu-l pe generalul Gxv\ lai Romnia fr ultimul ei aprtor.

Eram uciga pltit i instruit s fac ce mi sc comand. Ceilali din camer, majoritatea narmai, au vrut s deschid focul asupra noastr. Am ndreptat PM-ul spre tavan i am tras un foc de avertisment. Apoi am smuls camera video, pe care un bine cunoscut regizor o inea n mini ca pe o femeie uoar, i am clcat-o n picioare. Pre de cteva minute, soarta celor care puteau s ia hotrri dintre cele mai importante a fost n mna mea. Telefoanele sunau ntr-o veselie, i generalul Gxxx n-a ezitat s rspund la unul dintre ele. Parc l aud i acum: Nu cunosc limba rus, dar, dac-i vorba din nou despre oportunitatea ajutorului Armatei Roii, rspunsul e acelai: NI El!!" Sentimentul rusofob, implantat n noi de-a lungul anilor de instrucie, se transformase acum n bumerang pentru cei care ni-l serviser la indicaia Conductorului Iubit. Am dat un ordin scurt i am ieit urmat de ceilali doi, fr s ntmpinm vreo opoziie din partea celor aflai n ncpere. Nici o reacie. Unul dintre cei doi, care se recomandase Val, a cutat s m opreasc. A susinut chiar c se va ntoarce singur pentru a ndeplini misiunea. Nu l-am luat n seam, i nici el nu i-a dus ameninarea pn la capt. Am cobort toi trei n subsolul cldirii i, printr-un tunel secret, am ajuns la Palatul Regal. Acolo, unde cei doi coechipieri ai mei au fost mpucai. De fapt, aa cum aveam s-mi dau seama mult mai' trziu, doar unul singur, pe bune. Iar acum, n Lada Samara, ghionturile lui Vladimir cedrin mi-au amintit de dragostea mea" pentru rui. Vine un timp ns cnd trebuie s ndeplinesc ordinul mercenarului care sunt. Aa c mi scot pistolul Carpai, l armez i m ntorc spre Vladimir. La revedere, locotenente! Ii trimit un glon drept ntre ochi, acolo unde trebuie s se fi aliat stelua roie, creia acum i ia locul sngele, la fel de rou. Pavlovici l buzunrete repede, deschide portiera i-l mbrncete afar n plin vitez. Nu nainte de a-i turna peste mu ian puin acid sulfuric dintr-o sticlu cenuie. Continu, url el ctre uria, care tocmai se pregtea s frneze, pentru a cpta informaii despre cele ntmplate. Bine procedat, soldat Zamfir. Dac ieim din rahatul sta, vei avea un premiu special. Deja tiu cam multe, domnule maior, ca s nu-mi fie team pentru viaa mea, rspund eu, trecnd dintr-un pas pe bancheta din spate. . - La dracu', suspin Colosul, excitat la culme, cer s fiu lmurit asupra lucrurilor care se-ntmpl aici! Nu suntem la film, asta-i sigur. Dac-i vorba s ne ucidem ntre noi, anunai-m ca s-mi pregtesc i eu pcnitoarea. Nu trebuie s cunoti prea multe, i rspund eu, cu aerul unui comandant suprem, n timp ce m servesc din igrile cu opiu oferite de maior. E de-ajuns s tii c Vladimir cedrin era unul dintre cei doi care m-au nsoit n Comitetul Central. Pe-atunci ns l chema Val. i cum dracu' nu te-a recunoscut? Bineneles c eram cu toii mai machiai dect actorii, deteptule! Ce vrei s mai tii? ntreab maiorul, lundu-l n seam i pe japonez, care-i pipia precaut pistolul-mitralier. Ah, da! Era trimis de FSB[11] ca s-l lichideze pe Djohar Dudaev. Nu c a fi un fan al generalului, dar, dac am semnat pentru el, tii i voi cum e: fidelitate pn la sfritul contractului. Altfel, cariera de mercenar se ncheie foarte repede. Noi nu suntem bandii, suntem crema lupttorilor fr patrie. Pi, nu e deja mort? se mir Shogunul,. scrpinndu-se n capul lui rotund ca o minge. Vreau s spun, generalul!

Ins nimeni nu-i rspunde. Nu pentru c ar fi fost un secret deosebii, dar nici unul dintre noi nu cunotea rspunsul exact. Ghehi-Ciu e o localitate ca oricare alta de pe tot cuprinsul Ceceniei. Avnd, ce-i drept, o aezare strategic deosebit, blindatele ruseti au puine anse s ptrund aici, iar elicopterele au mari anse s fie doborte. Peste toi bntuie lupttori ceceni, descini parc din secolul trecut, al legendarului amil, eliberatorul Ceceniei. Plicul albastru, cu sigiliul uria i cu stema Ceceniei, ne folosete pe post de paaport. Trecem prin punctele de control, ca nite francezi aflai n vizit prin Europa. V avertizez, zice Pavlovici, plasndu-i mutra respingtoare ntre cele, nu mai puin hidoase, ale Colosului i Shogunu- lui, c orice gest sau vorb n plus se pedepsete cu glon. Din acest moment, suntei sub comanda mea strict. Nimic, repet, nimic nu se ntmpl fr ordinul meu. Nici s v scrpinai n cur n-avei voie, dect dac eu dau o dispoziie n acest sens. Este o misiune la cel mai nalt nivel. Lsai-v excrementele creierelor la intrare i scoatei" la iveal ce-ai nvat de-a lungul vieii voastre mpuite. i armeaz Mauserul, pentru a da mai mult importan spuselor sale, i-i ordon Colosului s opreasc n faa unei cldiri, pe frontispiciul creia se mai ine prins, n dou cuie, o firm cu nscrisul: Restaurantul Popular. Nu e ru pentru nceput, se scap Colosul, uitnd cu desvrire de consemn. Patul Mauserului i aterizeaz n cap, ceea ce-l readuce, ntr-un fel, la realitate. Intrm n ir cte unul. nuntru, nici vorb de restaurant. Peste tot sunt depozitate lzi fr inscripie, i deducem cu uurin c e ultimul transport de arme, sosit de la fraii ntru Islam. Suntem condui ntr-o cmru n care se afl doi indivizi. Pe primul l recunoatem de la nceput - este unul dintre comandanii ceceni cei mai temui. Cellalt st mai n umbr, i nu putem remarca dect c are o fa extrem de alb, ca i cum ar purta un bandaj enorm. Parc erai cinci! ne ntmpin comandantul cecen, fr nici un salut. Apoi, rde scurt i-i mngie mulumit barba, de pe urma creia un frizer i-ar ti putut asigura o zi ntreag de munc. Bun treab, domnule maior! De altfel, oamenii cu joc dublu au sfrit ntotdeauna ca nite cini vagabonzi. Fr mormnt i fr cruce. Preia plicul pe care Pavlovici i-l ntinde n tcere, l desface i ne arat coninutul. S trecem la treab, timpul nu prea e de partea noastr, zice cecenul, fcndu-ne semn s ne aezm pe o banchet de lemn. Aici sunt paapoartele voastre i ale coletului", ce va trebui s-l transportai. Aici, cteva hrtii trebuincioase. O s v dai seama cnd i unde, cnd le vei citi. Coletul" e un personaj deosebit de preios. Din pcate... din pcate a suferit cteva arsuri pe fa, de altfel, foarte grave, i din acest motiv este bandajai. Trebuie dus la o clinic din Rabat1. Un doctor de-acolo a descoperit de curnd o tehnologie de mare eficien pentru asemenea cazuri. Misiunea intr nc sub incidena contractului semnat cu noi, aa c eventualele voastre ntrebri nu-i au rostul. Vreau s v anun c sunt cteva comandouri ruseti plecate n cutarea coletului" i, n consecin, traseul nu va fi unul obinuit. O citit ajuni la Rabat, contractul se ncheie. Vei fi transportai cu un avion n Freetown, unde vei gsi cele cuvenite, ca i oportunita- tca semnrii unui nou contract. Se las pe spate i ne privete pe rnd, ca un profesor dornic s vad care dintre elevi nu a neles mecanismul unei ecuaii cu mai multe necunoscute. Ceea ce vede pare s-l mulumeasc. Domnule maior, acum as vrea s rmnem ntre patru ochi. Sunt lucruri pe care, cum e i normal, trebuie s le tie numai cel a{Jat la comand.

Nu-i nevoie s ni se mai fac vreun semn. Ne ridicm i prsim ncperea fr un cuvnt. n salonul mare, prin care tre- cuserm. forfoteala este n toi. Bnuiala noastr se adeverete. Civa ceceni scot cu grij din lzi arunctoare de grenade, mine, lansatoare de rachete i puti-mitralier, cu vaselina nc pe ele. Ieim din cldire, ca s nu-i deranjam, i ne aezm pe cele dou scri din fa. Nu trece mult pn cnd Pavlovici apare nsoit de..colet" i de comandantul cecen. Personajul enigmatic este de statur mijlocie, mbrcat ntr-un costum ieftin de blugi i Capitala Marocului (n. tr ). are capul bandajat. Doar o crptur lsat n dreptul ochiului stng ne permite s vedem o pat neagr. Comandantul ne conduce ctre un helioport aflat la vreo cinci sute de metri, unde troneaz un impuntor MD-500, elicop1 ter de fabricaie german, care poate fi oricnd transformat ntr-unui militar. Ne mbrieaz pe rnd, i pilotul pornete motoarele. Spre diminea, ne oprim tocmai la Derbent, n Daghestan, la Marea Caspic. O s ateptm pn cnd se ntunec, ne spune Pavlovici, conducndu-ne la un motel frecventat ndeobte de cltorii aflai n tranzit. Lum trei camere, dar nu ocupm dect una. Personajul cu bandaj se culc n singurul pat disponibil i se acoper cu pturica din dotare. Noi ceilali ne aezm fiecare pe unde apucm i prindem s ciugulim din raiile rmase. Biei, face Pavlovici, dac nu v sturai, unul dintre voi se poate duce la buctrie dup potol. Eu! sare Colosul, cu mna ridicat, asemenea unui tocilar dornic cu orice pre s ctige admiraia profesorului. Pavlovici nu pare prea mulumit, ba chiar vrea s anuleze propunerea i s fac alta, dar Colosul continu s-l priveasc cu duioia fecioarei, care-i cere voie tatlui su s se mrite. Bine, bine, mormie maiorul, dar o s te nsoeasc Florin. Fr zgomot i fr s ieii n eviden! Suntei nite turiti care vor s viziteze Iranul. Ateptnd feribotul, vi s-a fcut foame. Pornesc n urma Colosului i nu ne oprim dect n restaurantul aproape gol la ora aceea. Doi marinari bat crile pe o mas strjuit de-o sticl de rom maiestuoas. Un beiv care, mai mult ca sigur, face parte din peisajul local i numr ultimii bnui, obinui, probabil, din cerit, pentru un ultim pahar. n fine, la o a treia mas, doi poliiti i mprtesc dintr-ale meseriei, n compania ctorva sticle de bere n poziie de drepi. Intrarea noastr nu e remarcat. n hainele pe care le-am schimbat la Ghihi-Iurt, artm ca nite respectabili contrabanditi de prin zon. Mirosul mncrii nc ndrum spre locul cutat. i proptesc un ghiont Colosului, care-i gata-gata s dea drumul unei chiuituri haiduceti, i o iau nainte. Nici n buctrie activitatea nu-i amintete de un stup de albine. Pe plita imens fierb cteva oale, i ele plictisite s tot \fsie n zadar. Zdrastvuite! rcnesc eu ntr-o rus numai bun de dus la Nufrul. Unde-i buctarul-ef? Cele trei fiine, care moie pe scaune, sar ca la comand n picioare i ncep s mestece n draci mncarea din oale. Ne lmurim repede c buctarul-ef e plecat cu treab prin ora i c, dac domnii vor s serveasc ceva, desigur, cu plcere, dar s comande la osptar. Nu-i bgm n seam. Mai ales Colosul, care nu tie o boab rusete. Inspectm plitele i vesela. Ne artm amndoi deosebit de nemulumii de mizeria

constatat, lini exprim n gura mare nedumerirea privind nerespectarea celor mai elementare reguli de igien. i confuzia-i gata. Cei trei buctari ncep s se calce pe picioare, cutnd s le explice celor doi inspectori, adic nou, c totul e o ntmplare. Mutele ce plutesc n ciorb sunt, de fapt, frunzulie de ptrunjel, iar gndacii care alearg bezmetici sunt frunze vetede, aduse de vntul de-afar. Ct despre jegul de-un deget de pe vesel i tacmuri, ei bine, e special lsat aa pentru a descuraja orice client dornic s i le nsueasc. Harao! devin eu mai cooperant. Dar cum am s-l conving pe inspectorul-ef, n raportul pe care trebuie s-l prezint, c tot ce spunei voi e adevrat?! Bieii au dicionarul la ei. Dispar cu toii ctre un loc despre care pot s spun, cu mna pe inim, c e cmara. Unul dintre ei se ntoarce nainte de vreme, cu minile goale. E purttorul cheilor i, ct timp bieii se ocup de pregtirea sacoelor, se gndete s ntrein conversaia. Apariia Colosului i d o stare de nelinite i schimb subiectul discuiei la fiecare treizeci de secunde. Mama mea, zice el, scrpinndu-se sub boneta ce ncepuse s capele culoarea prului su negru, m-a nvat s fac piroti, aa cum nimeni din ara asta nu le poate face. A nvat de la un unchi de-al ei, care, la rndul lui, a nvat de la o cumtr a bunicii. Astzi, vremea e mai bun dect ieri. S-ar putea ca mine s plou. Preurile sunt n cretere, dar marf e destul. Noi suntem de acord cu nivelul de trai i cu politica dus de conducere. Se oprete s mai trag ceva aer n piept, n timp ce Col&sul l privete n continuare fioros, fr s scoat un cuvnt. Omul se apuc tam-nisam s mestece n oalele slinoase, njurndu-i n gnd colegii, care nu mai vin o dat s-l scoat din rahat. Dar, ce-ar fi s degustm o votc?!! Nu tiu cum se face, ns, exact cu o jumtate de or naintea venirii domniilor voastre, unul dintre bunii mei prieteni mi-a adus o lad de Nijni. Ce ntmplare, nu-i aa? Dispare ca un chinez urmrit de cium, rns.nu trec cinci secunde i revine n tovria a dou sticle cu etichet albastr, pe care se lfie un vapor rou. Colosul d cep la una i se servete fr nici o introducere. Figura sa exprim riulumire. Eu ns mi golesc sticla destinat ntr-alta, plat, de plastic, pe care o in n buzunarul interior. Din ntunecimea cmrii apar i bieii trimii dup hran. Sunt mai cocoai dect la plecare. Mirosim cu atenie produsele i ne declarm satisfcui. Data viitoare ns, zic eu dojenitor, s nu mai gsim porcria asta. Luai msuri. Curenia este condiia principal a ridicrii rii pe noi culmi de civilizaie. Sunt aprobat n unanimitate i ne pregtim s-o tulim. n acel moment, pe ua batant, apare nsui buctarul-^f,,plecat cu treab prin ora". E bine dispus i, cum se exprim maiorul Pavlovici, pute a votc i a femei de la o pot. Ne mbrieaz cu privirea lui nceoat, precum o cloc puii abia ieiii din goace, i rgie de bine-ai venit". Dar nu apucm s dm colul, cnd Grsanul realizeaz c el este stpnul ncperii i c tocmai intrase. Stoi! url cu ultimele puteri. Remarc sacoele noastre i sticla de Nijni, din care Colosul apucase s soarb mai mult de trei sferturi, apoi, i exprim nedumerirea cu privire la prezena noastr n atare condiii. Tipul specialist n piroti se proptete lng urechea bucta- rului-ef i-i toarn povestea de rigoare. Legitimaiile le-ai vzut? face buctarul-ef, ncercnd fr succes s pstreze confidenialitatea discuiei.

* Curiozitatea pare foarte logic i, n consecin, patru perechi de ochi ntrebtori se ndreapt spre noi. Suntem pe cale de a fi descoperii, dar nici dolari nu le putem oferi. Am fi vrsai imediat la cea mai apropiat secie de miliie. Prin partea locului, frica e mai mare dect lcomia. Dar, pe acelai lucru m bazez i eu. n contrapartid, mi deschei sacoul i-i las s se benocleze la pistolul automat LUKE, care l-ar face i pe un elefant s-i sug trompa de admiraie. Apare i reacia prevzut. Cei patru se aliniaz n ordinea nlimii i sunt gata s dea raportul. Nu-i nevoie. Plecm cu sacoele i trecem iar prin salonul restaurantului. Cei doi poliiti dispruser; doar marinarii continu s bat crile cu nfocarea pe care i-o poate da numai romul, n timp ce beivanul local e pe trei sferturi sub mas. Ieim din restaurant, pentru a lsa impresia unor ochi prea curioi c mergem n ora, dup care revenim n motel pe ua de serviciu. Pavlovici tremur de nerbdare. Lipsiserm cam mult i se temea c am fcut prostii. Mutrele noastre calme proviziile pe care le scoatem la vedere sunt n msur s-l liniteasc. Ne punem pe halit fr nici o introducere. Coletul" nu particip. E pe mini bune i nu-i face griji. Pn la lsarea nopii nu ne deranjeaz nimeni. Pavlovici i consult ceasul Seiko i hotrte c a sosit timpul. Prsim motelul tot prin ieirea de serviciu. n faa noastr se afl o ambulan despre a crei existen nu tia, firete, dect maiorul. Conform consemnului, nimeni nu se mir i nimeni nu pune ntrebri. De parc totul ar fi ct se poate de natural. Ne urcm n main i o lum din loc. Dup cinci ani de lupte sub steagul verde al Republicii Capitaliste a Dolarului, am nvat s nu mai fim uimii de nimic. Dac acolo, unde se va opri ambulana, ne va ntmpina o navet spaial, ei bine, asta n-ar fi de natur s ne taie respiraia. Nu e o navet spaial, ci un submarin. Ajungem pe punte cu ajutorul unei vedete grnicereti, condus de un echipaj cu cagulele trase peste cap. Ptrundem prin trapa uria i, imediat, submarinul intr n imersiune. Din pricina spaiului strmt, vrm coletul" ntre noi, pro- tejndu-l, pentru orice eventualitate, cu propriile noastre trupuri. Ne proptim fiecare mna dreapt pe pistolul automat, cu excepia Colosului, care e stngaci. Informaia despre existena comandourilor ruseti, care ne-au luat urma, ne ine mai treji dect cea mai eficient cafea din lume. Pavlovici schimb cteva vorbe cu un tip care pare a fi comandantul castravetelui", i suntem condui ntr-o cabin minuscul. Cu toate acestea, ne gsim, dei nu foarte repede, cte un loc i, n lips de altceva, devorm produsele ce ne mai rmseser. Coletul" continu s refuze hrana i^ici la pipi nu vrea. Pentru fiecare dintre noi e mai clar ca lumina zilei c fusese drogat la nivelul trei"[12]. Ceea ce nseamn c toate funciile i-au rmas neatinse, cu excepia celor care in de metabolism. Unde se poate cca un om normal n mprejurrile date? ntreab, nelinitit, Colosul, al crui stomac era, ca de obicei, suprasaturat. Nu cumva s faci ceva necugetat! scrnete Pavlovici, gndindu-se la o reacie intestinal direct, care, n spaiul ngust, ne-ar fi dus la o moarte prin asfixiere. Sper c am neles cum se cuvine consemnul, face Colosul, oripilat de atta suspiciune. Stomacul meu ns a lipsit de la lecia asta. Undeva, trebuie s-i fac treaba. Presupun c e ca la avion, cu deosebirea c aici rahatul o s pluteasc n mediul acvatic. Att apa, ct i aerul, cum spunea stimabilul tat al japonezului, Ogadu Sumaru, formeaz, nu-i aa, dou dintre elementele primordiale ale vieii. Ce dracu* te legi lot timpul de amintirea tatlui meu? se roiete Shogunul, nscris i el pe lista celor

care vor la bud. De ce nu faci apel la vara ta care, dup cte am neles, se dedase acelorai virtui! Vorbete sakeul din tine, decide Colosul, de parc, pn atunci, ar fi trit numai cu sirop de fructe. Singura nelepciune pe care am nvat-o de la doamna, vara-mea, al crei nume mi scap, a fost s nu uil s m terg ntotdeauna la fund de jos n sus. De ce?... Asta, prieteni, n-o voi ti niciodat. Iat ns c problema mea nu-i nc rezolvat. Iei i ntreab, i sugerez eu. Vin cu tine, sare Shogunul. Nu, hotrte Pavlovici, mergei pe rnd! Cnd se ntoarce. Colosul are o privire mult mai senin i e dispus chiar i la o conversaie liber. Ii d indicaiile necesare Shogunului, care dispare n vitez. Mncase cu prea mult poft, iar buctria musulman nu reprezenta chiar un' ideal pentru el. Pavlovici devine suspect de tcut. i scarpin jumtatea de brbie care i-a mai rmas, dup lovitura de Kandra primit n Bosnia, i ne privete cnd pe unul, cnd pe altul. Colosul ncepe s-i mute privirile de colo-colo. Ar vrea s dea drumul la surl, dar Mauserul maiorului l determin s-i stvileasc instinctele primare. Am ncredere n voi doi, zice maiorul, dup un moment lung de gndire. Luptm de prea mult vreme mpreun. Nici de Aiki nu m ndoiesc. E un bun soldat. Cu toate astea, ct timp se afl la umbltoare, v pot spune un mic secret. Ne conspecteaz iari cu atenie, trgnd o duc din sticlua lui cu whisky. Evident, omite s ne ofere i nou! Colosul e mpins pe culmile disperrii. S te uii fix Ia el i s-i provoci curiozitatea, fr s i-o satisfaci, iat o cale de a-l ucide n cele mai groaznice chinuri. i vine s urle. dar, cu un efort suprem, i nghite strigtul de indignare. Apuc bidonaul i soarbe cu calmul btrnului indian chemat la sfat de tain. Problema e c unul dintre noi trebuie sacrificat, reia Pavlovici ideea. Duce instinctiv mna spre pachetul de igri, dar i reprim brusc gestul. Suntem ngrmdii ca sardelele i, oricum, fumatul este cu desvrire interzis. E soldat1 i tie s respecte regulamentul. Arat spre colet" i continu: El trebuie s ajung la destinaie. Dar pe drum, ca i n basmul cu Scufia Roie, ne ateapt Lupul. Colosul nu tie nimic despre basme, cci nimeni nu se nvrednicise s i le citeasc, pe cnd era copil, iar ca s le citeasc singur, nici nu se punea problema. Maiorul i sare n ajutor. Avem informaii c un comando rus se afl ntr-unui dintre punctele-cheie ale traseului nostru. n consecin, un camarad trebuie s ia locul coletului". Asta nseamn nouzeci la sut sacrificare. N-o s punem la vot. Am decis s fie Aiki Sumaru. E greu s tii c-i sacrifici, n cunotin de cauz, un tovar de arme, alturi de care ai nfruntat furia inamicului i care, poate fr s-i dai seama, te-a salvat de glonul ce te'cuta cu nverunare. E greu s-l mpingi la moarte pe cel cu care ai mncat din aceeai gamel i cu care ai but din aceeai sticl. i mai ales e greu atunci cnd tii c e sortit n locul tu. Dar misiunea trebuie dus la bun sfrit, iar maiorul Pavlovici are toat cderea de a hotr ce trebuie fcut. La ce-o mai fredonm? ntreab Colosul, pentru care sensibilitatea e la fel de familiar, ca i frigiderul pentru un eschimos. Pavlovici ne servete un zmbet specific i scoate din buzunar patru cagule, confecionate dintr-un

material cafeniu, foarte fin. Ni le mparte i cuvnt: Ni le vom pune dup schimbarea coletului". Dar numai la comanda mea. Apare i Shogunul. Colosul se apuc s fluiere aiurea, aruncnd priviri, chipurile sastisite, peste tot, numai spre japonez, nu. n viziunea lui, asta nseamn afiarea unei mine indiferente, care s-i ndeprteze Shogunului orice urm de suspiciune. Ne vine s-l omorm pe loc, acolo! Atta prostie, rar ntlneti la un singur om. ' Firete, nu e vorba de grad, ci de apartenena la armat (n. tr.). Aiki miroase ceva, ns e departe de a ghici conspiraia plnuit. Se insinueaz n jumtatea sa de cuet i pare s aleag calea somnului. Atmosfera e nbuitoare, cu tot oxigenul pompat de compresoare. Vorba Colosului... doar cu naveta spaial n-am cltorit! Dar nu-i timpul pierdut. De mercenari e nevoie pretutindeni. Chiar i pe Marte. Cnd debarcm, este noapte. Cu lun plin. N-am nici cea itfai mic idee unde ne aflm, dar cele cteva cuvinte schimbate ntre soldaii cu tergare pe cap, care ne ntmpin, mi ofer unele lmuriri. Vorbesc n arab i, la cunotinele mele sumare, realizez c ne gsim undeva, n Iran. Suntem condui la un avion Focker, n care, dei nghesuii, stm oricum mai bine dect n cabina submarinului. La ora fix, lum pastilele ce ne vor mai ine nc douzeci i patru de ore n stare de veghe, aa cum i iau copiii cumini vitaminele. ncep s m cam plictisesc de schimbarea attor mijloace de transport. Stomacul meu mi ine isonul. M consolez cu faptul c n Freetown m ateapt o bucic de hrtie filigranat, pe care e nscris o sum cu mai multe zerouri. Am pierdut noiunea timpului. De altfel, n acest gen de misiuni, ne aflm oricum n afara lui. Spaiul ne intereseaz. Locul unde trebuie s ajungem. Aterizm, n cele din urm. Sar primul din avion, i mna mea dreapt ezit o clip s se desprind de pe pistolul automat LUKE. Am ncredere n el mai mult dect n orice prieten. Dar nu mai mult dect n pistolul Carpai, pe care-l port n tocul meterit n cizm. Dau roat cu privirea i m apropii de cei doi tipi mbrcai cu scurte de piele maron, purtnd nite plrii caraghioase pe estele cucuiate. Misiunea zero. comando pentru nemurire", recit eu, aa cum m nvase Pavlovici. Bun-venit! croncne unul dintre tipi, ntr-o englez ce cunoscuse poate i zile mai bune. Bun-venit, unde? ntreb eu n afara programului, pref- endu-m naiv. Cei doi consider c am fcut un banc ct se poate de nostim. Rd ncntai i se bat pe umeri, ca i cum ar vrea s-i curee reciproc praful de pe haine. Tipul care mi adresase primele vorbe gesticuleaz rapid i, din ntuneric, apar vreo zece soldai cu putile gata s ntrein conversaia, ce ddea semne de lncezeal. Dac nu suntei indivizii pe care-i ateptm, atunci, n mod logic i necesar, suntei reprezenanii rusnacilor, care caut s ne pun bee-ri roate, fredoneaz colegul lui. E clar! II ateptau pe Pavlovici. El fusese informat despre traseu, nu-i aa? Or, ntrebarea mea prosteasc i-a derutat un pic. Dobitocule! aud n spatele meu vocea surd a maiorului. Ar trebui s te mpuc acum. Dac mai lipseam o secund, i-a fi putut rspunde eu la ntrebarea unde te afli. n mormnt.

Se ntoarce spre cei doi tipi i le ntinde paapoartele, nsoite de o hrtie lung ct un cearaf. Oamenii par mulumii. Soldaii se evapor la un alt semn, iar eu sunt privit ca un buboi pe cocoaa unei cmile. Apare un jeep blindat i facem transferul. Trecem printr-o poart masiv de fier forjat i o lum pe o alee cu pietri. De-o parte i de alta, numai verdea. n scurt timp, oprim n faa unei case cu dou caturi, ce amintete de locuinele marilor magnai americani din California. Camera n care suntem condui are vedere spre mare. Sau spre ocean. Asta numai Pavlovici tie. Controlez ferestrele i privirea mi se lipete de un iaht tras la mal. Nu att de iahtul pro- priu-zis, ct de numele nscris pe el: Izmir Mass\ E clar. Suntem la Marea Mediteran. Am fcut un ocol meseria, dar nu-mi st n caracter s m mir ca vielul la poarta nou. Pavlovici se strecoar cu coletul" n baie i, cnd se ntoarce, amndoi poart cagule. Maiorul l ia acum pe japonez i dispare iar n baie. Cnd revin, japonezul poart un bandaj ce aduce al naibii de mult cu cel al coletului", dac nu e chiar la. Ne punem i noi cagulele. Shogunul ncepe s dea semne de nelinite, dar nu apuc prea mult. II imobilizm i, cu toate tehnicile lui asiatice, nu poate scpa. Pavlovici i nfige siringa n bulbul rahidian, i Aiki renun s se mai opun. Acum, e chiar colet. Cel puin pentru douzeci i patru de ore, ct dureaz efectul drogului. ncep s neleg, zice Colosul. Ceea ce, oricum, e o aberaie. Maiorul l privete ceva mai blnd dect o panter n goan dup un ap chiop i nghite pe jumtate o njurtur suculent. Colosul mi arunc o privire mirat, ncercnd s ctige adereni la noua sa descoperire. N-are nici o ans. Dei, dup Bosnia, mi devenise cel mai bun prieten, refuz s-l mai susin. De altfel, mintea mea e preocupat de cu totul altceva. Vreau s triesc cu orice pre. Cnd vezi n jurul tu atta moarte, orict de dur ai fi, instinctul de supravieuire i cere raia. mi repet n gnd: Florine, eti mercenar, dar, chiar i aa. de murit, nu mori dect o singur dat. Sigur, nu-i poi alege moartea. n majoritatea cazurilor, ea te alege pe tine. Dar, dac ai fi ca atunci s am o ultim dorin, aceea ar fi s mai simt o dat mcar o dat, mngierea Lianei[13]." Repet la nesfrit, pn cnd sngele ncepe s-mi pulseze din nou n venele ngreunate de alcool i efort. Am numai douzeci i opt de ani. Dar i simt la puterea a zecea. Matusalem nu a existat niciodat. Matusalem sunt eu. Intrarea celor doi tipi care ne ntmpinaser la aeroport ne face s nim automat n picioare. Plecm! zice unul dintre ei. Bolnavul rmne. Are nevoie de ngrijiri. E clar c ne-a mirosit un comando rusesc i se afl prin apropiere. Mai mult ca sigur, se va gsi i un informator binevoiVczi nota din p. 22. tor, pltit de MIT, care s-l ndrume pe uciga spre locul unde Shogunul pare s-i triasc ultimele clipe. Vor raporta Moscovei ndeplinirea misiunii, ceea ce ne va oferi nou ocazia s ajungem la destinaie. E o ipotez. Dar realitatea numai de la aa ceva pornete. Coborm n port, unde este ancorat vasul Nasr1. Are pavilion verde, ceea ce vrea s spun c suntem o organizaie neguvernamental islamic, de propovduire a pcii.

Pavlovici mai umbl puin la pungulia cu secrete i scap un porumbel: O s navigm de-a lungul coastelor Africii de Nord. O s-o facem prin apele teritoriale ale Egiptului, Libiei, Algeriei i Marocului. Asta, nu pentru c ne-am teme de Flota a V-a american, care bntuie prin Mediteran, adaug el cu o voce caustic, zmbind strmb spre Colos. Frederik Sheldon nu are ns amintiri prea nduiotoare despre perioada de instrucie petrecut ca infanterist marin n echipajul amfibiei Lincoln, din formaia Flotei a V-a. Ba chiar e gata s dea expresie sentimentelor ce-l stpnesc la amintirea acesteia, sentimente care nu sunt tocmai nite binecuvntri. Ii arunc o privire rapid maiorului i, spre totala sa surprindere, capt aprobarea s-i dea drumul. E-adevrat, spune el repede, de team ca Pavlovici s nu se rzgndeasc, Cinii Diavolului (Devii Dogs)~ sunt cei mai grozavi soldai din lume. Dintre ei, cel mai al dracu', dac Dumnezeu s-a milostivit s-l mai in n via, este sergentul Jack Minolta. Nu m-a da n lturi s-l ntlnesc din nou, chiar dac el s-ar lfi pe un distrugtor i eu a fi pe o brcu pneumatic. ntinde automat mna spre sticla de sake, dai- lipsa ei l face s se gndeasc oleac i la japonez. Era bun i el la ceva. Ochiul i lucete, i pot s citesc n el sentina la moarte destinat sergentului Jack Minolta. / 1 Vulturul (lb. arab) (n. tr ). " Porecl n jargon militar, care-i desemneaz pe infanteritii marini americani (n. tr.). Dar acum m aflu n misiune comandat. Maiorul Pavlo- vici mi e superior, iar soarta mi-e stpn, devine el brusc shakespearian. Srbul rde bine dispus. Partea grea a misiunii trecuse. Mielul a fost sacrificat, iar coletul" se afl pe drumul cel bun. Nu-i poate ns permite s apeleze la igrile lui cu opiu. i nici la whisky. De altfel, e timpul s nc lum pastilele de Cazadestan. Nu pot s spun c asta ne produce o mare bucurie. Sunt i alte stri care ne-ar ncnta. ntrevedem sfritul misiunii i avem parte de plcerea pe care o simte calul la apropierea grajdului. Trecem printre vedete i alupe de patrulare cu mare uurin, aproape ignorndu-le. Ca i cum am fi stafia Olandezului Zburtor. n dreptul portului Benghazi, ne adulmec dou avioane rapide. Pavlovici le face semn cu mna, de parc l-ar fi putut ve^a cineva. mi revin n minte versurile pe care le strigam, pe cnd eram copil: Avion cu motor Du-m i pe mine-n zbor! Suntem lsai n pace, dup ce radiotelegrafistul vasului Nasr transmite n eter. indicativul i parola. Aviatorii americani pun grila, i rspunsul e cel bun. I-au pclit din nou pe rui. I-au fcut s cread c Ie acord tot ajutorul pentru lichidarea Marelui Dudaev, iar acum nu fac dect s-l ajute s scape. Nu pot risca s piard sprijinul Islamului ntr-unui dintre cele mai fierbini puncte ale globului. Ca ntotdeauna, jocul ncepe printr-o depersonalizare i sfrete prin a te transforma ntr-o simpl pies pe eicher. Altminteri, continu.Colosul ideea rmas de izbelite, sergentul Jack Minolta nu era un om ru. Soldat Frederik Sheldon, face molcom maiorul, ar trebui s respeci ntru totul regulamentele militare. Se spune: domnul sergent Jack Minolta. Colosul d s-i scoat cagula, pentru a-i exprima mai clar simmintele ce-l ncearc, dar gestul rapid al maiorului l face s renune.

Domnul sergent Jack Minolta, domnule maior! spune el supus, adugnd, firete, n gnd, o njurtur de vizitiu ajuns omer n prag de srbtori. Colosul se oprete aici. Lipsete i Shogunul cu legendara lui sticl de sake, iar el - ca, de altfel, noi toi - este de o sptmn nedormit, nebut, nemncat, dect pe furate, dar, n schimb, ncontinuu drogat. Desigur, organismul e pregtit i antrenat pentru aa ceva, dar nu nelimitat. Uneori, i se face sil de via, i atunci caui s-i omori timpul. Alteori, i se face vieii sil de tine, i atunci te omoar ea. Ne apropiem de Rabat, auzim ca prin cea vocea maiorului. Sfritul cltoriei. Nu i al misiunii. Oricum, suntem aproape de int. i aproape de limita puterilor. 0 vedet, la pupa creia flutur steagul cu stema regal, se ndreapt cu toat viteza spre noi. Ai zice c vrea s ne spulbere cu o lovitur de berbece. Pe punte, distingem patru soldai mbrcai n salopete negre, pe - care este inscripionat cu alb: BULEES[14]. Tin n mini GPM-uri cu ncrctoare de 150 de car- tue, prevzute i cu dou grenade, pentru arunctoarele plasate sub evile lungi i subiri. Poart cagule, ca i noi, dar par mult mai nfiortori. Vedeta face o volt elegant i suntem abordai n doi timpi i trei micri. Cei patru soldai sar pe punte i se desfoar pe toat lungimea ei. Ii urmeaz un locotenent scund, cu o caschet ce pare s se sprijine pe urechile lui clpuge. Zmbete mieros i face scurte temenele. Bine-ai venit n apele teritoriale ale Marocului! se cznete el s lege cteva cuvinte englezeti. Putem vorbi n francez, l ntrerupe Pavlovici. Perfect, suspin ofierul, nseninndu-se la fa. O s v rog, pentru nceput, s v legitimai. S-o facem mpreun, propune Pavlovici, scond paapoartele, nsoite, i de ast dat, de hrtia aferent. Poliistul procedeaz la fel, iar cei doi ofieri se benocleaz un timp n acte. Colosul i cu mine ne mprim, pentru orice eventualitate, obiectivele. n caz de nevoie, eu m voi ocupa de marocanii din stnga mea, iar Colosul de cei din dreapta. Pozele nu corespund, face spiritual locotenentul, referin- du-se la cagulele noastre. Am suportat o serie de operaii estetice, i rspunde n aceeai not Pavlovici, i nenea doctorul ne-a interzis s ne scoatem mtile. E de prere c minunata clim mediteraneean ar putea s ne fac buba. E-n regul, spune locotenentul, nmnndu-i paapoartele, dar reinnd hrtia. Unde este coletul"? Cu noi, firete! l inem la Ioc sigur, nu cumva s se rtceasc. II vom prelua imediat, hotrte locotenentul. Misiunea voastr se sfrete aici. O clip, domnule locotenent, ricaneaz srbul. Conform instruciunilor primite, coletul" va fi predat celui care-mi prezint o hrtie identic cu" asta, avnd specimenul de semntur ce se gsete n josul paginii. Cu un gest de scamator, scoale o alt hrtie, plin i ea de antele i nscrisuri. Instruciunile mele, gui locotenentul, pe un ton ceva mai rece, sun altfel. Trebuie s preiau

coletul" aici, n punctul sta, i s-l duc la adresa stabilit. Dup cum se poate remarca, instruciunile noastre nu se potrivesc. n acest caz, exist posibilitatea ca unul dintre noi s nu fie cel care pretinde c este. Locotenentul l privete chior i-i pipie preventiv tocul de piele. n care zace un Colt 45. Franceza lui seamn acum cu un ferstru electric ce lupt cu un stejar secular. Am aici patru oameni mpotriva celor doi ai dumitale. Pe vedet, dac-i -arunci puin privirea spre dreapta, e un mitralior care abia ateapt* s-i foloseasc cunotinele cptate la e- dintele de trageri. Nu voi face apel la toate astea dect n caz de nevoie. Pentru ultima oar, predai-mi coletul" i continuai-v drumul. Suntei ateptai la Casablanca. Mai departe, tiu cei de-acolo. Va previn c suntei n apele teritoriale marocane i trebuie s v supunei ordinelor mele. Pavlovici ie comptimitor, i-i putem ghici sub cagul zmbetul ce aduce moartea. Se ntoarce spre cpitanul vasului Nasr, care sttea smirn n cabin, i-i cere coordonatele. Cpitanul i le transmite, dar nu uit s precizeze c, pn la limita apelor teritoriale marocane, mai e vreo jumtate de mil. Srbul se ntoarce spre mruntul marocan i reia discuia, pe un ton ceva mai ridicat: Cum v spuneam, coletul" se pred numai contra dovad. Ne aflm sub observaia unui crucitor i a dou avioane cu stele albe pe aripi. Ca atare, orice agresiune n apele internaionale v poate afecta imaginea. efilor dumneavoastr nu le-ar plcea s fie implicai ntr-un scandal de genul sta. lat de ce, sfatul meu este s apelai la serviciile staiei de emisie de pe vedet i s cerei noi instruciuni. Locotenentul nu prea vrea s cedeze, dar situaia nou-aprut l depete. njur n gnd toate Serviciile Secrete marocane, fr deosebire, i, dup ce le face semn soldailor si s rmn pe poziii, dispare n cabina vedetei. Hei. zice n oapt Colosul ctre unul dintre cei patru soldai aflat n apropiere, ai nite votc, sau cum dracu' s-o fi numind chestia asta, pe-aici, pe la voi?! Soldatul ns nu mic. Pare a fi turnat n bronz. Soldat Sheldon, ce-ai zice dac, pe neateptate, te-ai trezi cu un glon n trtcu? ntreab maiorul. A zice: Ah! - i a trage pe dreapta, s trii, d Colosul rspunsul potrivit. Exact, l aprob maiorul. Atunci, inei buzele strnse i nghite-ti limba. N-a vrea s prpdesc un glon pe tine. S-ar putea s-l folosesc n scopuri mai nobile, nu pe montri ieii din ntunecimile Iadului. Locotenentul apare din nou pe puntea vasului Nasr. opie ca o capr violat de o band de zoofili i e ceva mai negru la fa. E-n regul, trompeteaz el cu o voce piigiat. V vom conduce noi. Vasul Nasr i continu drumul spre Casablanca. Soldaii coboar pe vedet, mpreun cu locotenentul cel scund, i rmn cu toii n ateptare. Scoatem coletul" de la pstrare. Colosul i cu mine l ncadrm att de strns, nct aproape c toi trei formm un singur trup. Pavlovici l salut pe cpitan i vine i el pe puntea vedetei, care ia vitez imediat. n curnd se poate distinge malul. Tragem la un debarcader folosit de Poliia de Coast, i locotenentul ne face semn s-l urmm. Pe 0 platform de beton - de fapt, un helioport pentru elicopterele Cobra ale poliiei -, ne ateapt o limuzin cu totul i cu totul neagr. Seamn cu un dric mortuar, dar, credei-m, nu exist vreun mijloc de transport pe care s nu-l fi folosit, de-a lungul carierei noastre. Locotenentul salut n sil i face un stnga-mprejur aproximativ. Maiorul abia de-i ridic un deget

drept rspuns, i ne aezm pe scaunele comode din spatele limuzinei. Ar mai putea ncpea nc patru ini, fr s stm nghesuii. Ne scoatem cagulele i ne tergem -sudoarea. Singurul care nu face asta este coletul". Colosul se afl pentru prima oar ntr-o asemenea minunie a tehnicii automobilistice. Privete cu ochiul su mare peste tot i pipie tapetul din piele veritabil. Dibuie un buton i nu ezit s-l apese. Se. deschide o ui, dezvluind un minibar. La dracu'! exclam Colosul, privind sticlele de whisky, gin i votc, nirate cumini pe dou rafturi. N-ai nevoie s mai cobori, dac vrei la crm. Apropo, au i bud? i continu explorrile i apas pe un alt buton. O alt ui se deschide i apare un monitor TV color, care ne prezint tirile. Limba n care se vorbete nu-l face pe uria s-i ias din cizme, dar minunia l las iari paf! lat-l cutnd noi butoane. mi d picioarele la o parte i scotocete cu asiduitate. n final, gsete telefonul. E cucerit total. Pavlovici tresare enervat. Mai e ceva care te intereseaz? ntreab el. Ai apsat pe toate butoanele, ai descoperit toate minuniile, de parc ai fi un slbatic din Bomeo emigrat n Europa. Acum ce mai vrei s gseti? M-ntreb unde-s curvele n hardughia asta! Nu apuc s primeasc rspunsul. Limuzina se oprete i uile se deschid. Ne punem repede cagulele i ne scoatem din tocuri pistoalele automate. Primul iese Pavlovici. Scruteaz mprejurimile i se declar mulumit. Afar! ne spune el laconic. Ne aflm ntr-un parc imens, unde singurele culori, n afar de verde, sunt alb i albastru. Albe sunt aleile pietruite i cldirea cu un cat, lng care ne oprim i care seamn foarte mult cu un pavilion de vntoare. Albastru e lacul, aflat la o arunctur de b. Din pavilion iese un personaj mbrcat ntr-un fel de redingot. Poart nite pantaloni att de strmi, nct i aud oasele protestnd. Pe cap are un fes rou, cu un ciucure negru, care se blbne aidoma unei pue de babuin, dup actul mperecherii. Se repede spre noi i nu uit s se recomande. Se numete Hassan. Face mai multe plecciuni i-i mpreuneaz minile a rugciune. Pavlovici scuip, la rndul lui, cele cuvenite i-i ntinde paapoartele, nsoite de hrtia de rigoare. Hassan le cerceteaz scurt i avem parte de o nou serie de plecciuni. Suntei bine venii! V aduc salutul Maiestii Sale Regale i mulumirile pentru ndeplinirea sfintei misiuni ce vi s-a ncredinat. AII ah ne-a auzit rugmintea i v-a ndrumat pe drumul cel bun. Vei rmne nscrii n Cartea de Aur a Recunotinei. Va mulumim, la rndul nostru, pentru primirea deosebit de clduroas pe care ne-ai fcut-o, preia maiorul formalitile. Suntem onorai de a fi fost alei pentru aceast sfnt misiune. Dup cum prea bine tii, noi suntem nite umili mercenari. Misiunea pentru care suntem pltii trebuie ns ndeplinit pn la ultimul punct. Altfel, nu primim banii i suntem discreditai pe vecie. Ca atare, cu sperana c nu ne-o vei lua n nume de ru, v vom cere s v identificai. Coletul" trebuie predat numai n anumite condiii. Orice armat s-ar mndri cu soldai ca voi! continu Has- san seria linguelilor, lingndu-i buzele, de parc ar vrea s ne mnnce la micul dejun. Iat hrtia cerut, adaug el, scond-o de sub redingot. Pavlovici o confrunt cu documentele lui, i-i auzim oftatul de uurare.

E-n regul! Conform celor prevzute, v predm coletul" i toate actele ce ne-au fost nmnate. Dup cte am neles, vom primi altele, precum i un mijloc de transport pentru Freetown. N-o s fie nevoie de Freetown, zice mieros Hassan. Voi o s v odihnii aici. Suntei oaspeii Maiestii Sale pentru dou zile. Dup aceea vomv discuta. V ateapt o mulime de surprize plcute. Mai nti trebuie s v odihnii. Dup dou zile vom vorbi. Am ns o rugminte. Putei face tot ce v trece prin cap, numai s nu depii o raz mai mare de doi kilometri n jurul cldirii. Arabul scoate un chiot de haiduc tras pe roat, i doi harapi micui, cu turbane uriae i dezbrcai pn la bru, se nfieaz dinaintea noastr. Vor fi umilii votri servitori, ne lmurete Hassan. Deschide ua limuzinei cu care venisem i-l poftete pe colet" s intre. Nu uit s trag i o plecciune. Coletul" se ntoarce spre noi i ne nvluie cu privirea. Ne mbrieaz pe rnd. St cu noi n cerc vreo cteva clipe, cu palmele ridicate spre cer, i pare s se roage. n felul lui, ne d probabil binecuvntarea. Apoi, urc mpreun cu Hassan n limuzina care se grbete s dispar. Nu vom ti niciodat dac a fost vorba de Marele Djohar Dudaev sau de altcineva. Nu vom ti niciodat dac am fost folosii drept comando de diversiune, pentru a ntreine o legend, sau am fost chiar garda de corp a celui mai mare erou naional al vremurilor moderne. Ne scoatem cagulele i respirm aerul cldu i parfumat. Cei doi harapi ne ndeamn cu gesturi molatice ctre pavilion. E atta linite i suntem att de ostenii, nct ne vine s ne culcm acolo, pe pajitea verde, i s dormim pn la sfritul lumii. Ne trm totui spre cldire. O mncare bun, mult votc, care s contracareze efectul Cazadestanului, un pat mare i moale, iat tot ce ne dorim. Intrm ntr-un salon spaios, cu pardoseal de mozaic, strjuit de coloane uriae, placate cu marmur. Tavanul e lambrisat cu lemn. n mijlocul ncperii troneaz un havuz, i rcoarea apei ne amintete c nu ne-am mai splat de dou sptmni. Trecem printr-un alt hol, ceva mai ngust, mpodobit cu vase de porelan i statui de marmur. Urcm pe o scar de lemn, ncadrat de balustrade filigranate. Pardoseala etajului e acoperit de covoare, n care ne afundm pn la glezne. n deprtare se aude zumzet de voci. Intrm pe nite ui sculptate i rmnem cu gura cscat. Nici cele dou personaje, care ne privesc la rndul lor, nu sunt mai puin mirate. Sunt mbrcate n nite cmi albe i lungi pn la clcie i se bucur de compania a trei arboaice, n faa unei msue joase, plin cu toate buntile. Personajele respective stau ntinse pe un soi de saltele umflate, pline de perne divers colorate. Cum v spuneam, uimirea este reciproc. Primul i revine Pavlovici. Ce-i cu voi aici? biguie el. V ateptam la Freetown, dac nu m nel. Iusuf i Fijianul, cci ei sunt personajele, dau s se ridice n picioare, dar se mpiedic n cmile lor i cad peste arboaicele surztoare. La loc comanda! i revine maiorul. Nu e cazul s v strofocai. Pn la noi ordine, suntem cu toii pe picior de egalitate. Asta nu nseamn, mai adaug el, ntorcndu-se spre Colos, c trebuie s devenim nesimii. S nu uitm c vom beneficia de un nou contract i c minunatul comandant se va numi tot,

Pavlovici. Colosul se strmb semnificativ. E gata s fac bot. Toat lumea are ce are cu el. Pare suprat i, fr nici o introducere, nha un ulcior cu gtul ngust i-l duce la gur. E cea mai bun beara1 de prin partea locului. Nu ne apucm nc s povestim. Cei doi harapi ne mbie ctre o alt ncpere. Bnuim c acolo se gsete baia. Avem dreptate doar n privina utilitii. Suntem n faa unui bazin rotund, ceva mai mic dect un lac de acumulare. Apa e albastr i mici valuri ne dau deja un fior de plcere. Vom face baie mpreun? ntreab Colosul, cu o pudici- tate pe care nu i-a fi bnuit-o. Nu avem de gnd s te regulm, i precizez eu, scon- du-mi salopeta. De altfel, adaug maiorul, ar trebui s ne mbiem separat - tu la urm, avnd n vedere jegul tu antic. Ne dezbrcm la repezeal i ne bgm n apa cldu. E o adevrat desftare. Trupurile noastre hrtnite ne mulumesc din toate ncheieturile. De mult, de foarte mult timp, nu mai cunoscuser o asemenea bucurie. Ni se aduc nite pahare uriae, pline cu limonad rece. Colosul gust i scuip scrbit. Ce mai e i asta? Stomacul meu refuz s ia contact cu porcrii de-astea. Ii face semn unui harap i, prin limbajul internaional al gesturilor, i sugereaz cam ce ar binevoi s digere stomacul lui sensibil. n mai puin de un minut, harapul revine cu o sticl de votc franuzeasc, i acum Colosul fornie mulumit. D din picio- roangele lui, ct coloanele unui templu musulman, stropindu-ne pe toi. Nu ne pas. Pavlovici degust una dintre igrile speciale, la care fusese nevoit s renune att timp, iar eu sunt'deja fleac. Apar i cele trei arboaice, innd fiecare n mn cte un burete uria i o sticlu. n care se afl, probabil, spum de baie. De aa ceva. chiar c n-am mai avut parte. M simt ca n O mie i una de nopi. Arboaica care mi-a revenit nu are mai mult de nousprezece ani. Poart un vemnt ' Bere (lh. arab) (n. tr.). din cel mai fin borangic i surde tot timpul. Nu tiu ct este ea de fericit, dar, n ce m privete, ating culmea extazului. M frecioneaz cu buretele uria, ca o mam grijulie, ns nimic nu m emoioneaz. Fie ca efect al drogurilor, fie al instinctului oedipian, care nu accept dect pura afectivitate. ntini pe saltele, n jurul mesei, ne desftm cu mncrurile autohtone, destul de apropiate de cele europene. Nimeni nu face nazuri. Fijianul ne descrie aventurile prin care a trecut, mpreun cu Iusuf Ciler i cu cei doi ceceni - garda de corp" a Colosului. Formaser, ca i noi, un comando pentru nemurire". Un avion ne-a dus la Ankara, povestete Fred Maragano. Eram noi patru i coletul" bandajat, de ziceai c e victima celui mai groaznic accident din ultimii o sut de ani. Acolo ni s-a dat un charter. Chipurile, eram o echip de doctori turci, care nsoea un bolnav la o clinic particular din Viena. De la Viena pn la Munchen, ne-a transportat o ambulan. Venise timpul ca bolnavul s fie dus la o clinic de chirurgie plastic. Face semn unei arboaice, care-i aduce rapid un alt ulcior cu beara.

Aici cum ai ajuns? ntreab Pavlovici, servindu-se delicat dintr-un vas cu salat de fructe. n sicrie! O clip, ne oprim cu toii din clefit. l fixm cu priviri curioase. De mirare, Colosul scap i un pr proverbial, care ns, de data asta, nu contribuie la destinderea atmosferei. Fijianul se grbete cu lmuririle. Tipii care ne-au preluat au decis c suntem doi marocani ucii de kurzii imigrani din Germania. Urma deci s fim transportai n sicrie sigilate pe ruta Miinchen-Rabat. Sicriile aveau gurele pentru respirat, dar cioclii uitaser s le prevad i cu bude. Cnd am ajuns aici, pueam mai ru ca nite hipopotami bolnavi de colit. amil i Zelimhan? ntreab Colosul, brusc preocupat de soarta prietenilor si. / Ne-am desprit la sosire. Nu mai tiu nimic despre ei. E posibil s fi fost desemnai ntr-o echip de teroriti pentru ruii aflai prin partea locului. Apoi, somnul se abate asupra noastr, asemenea unei ploi asupra unui pmnt secetos. Trecem n lumea viselor i-l lsm ca planton pe Morfeu. Facem ochi cnd ncepe s se ntunece. Cele cteva aplice mascate, ce par licurici n noapte, ne ngreuneaz trezirea. n locul arboaicelor i al celor doi harapi apare Hassan. Ne privete cu nelegere i zmbete misterios. Se ridic din jilul tapiat cu catifea i ne ofer cafele i ap rece. Colosul are dreptul i la un pahar de votc. Ai dormit douzeci i patru de ore, ne anun marocanul, cu vocea lui dulceag. Cafelele astea v vor readuce n lumea pe care ai prsit-o n acest timp. Scoate cinci cecuri i ne nmneaz fiecruia cte unul: E vorba de suma convenit n contract, pltibil la o banc din Thailanda, cunoscut pentru splarea banilor murdari. Iar aici, mai spune Hassan, scond de sub redingot un plic gros, sunt nite propuneri. Citii-le, i nu v grbii s dai rspunsul. nc douzeci i patru de ore, suntei oaspei ai Maiestii Sale. Dac vei accepta, v voi oferi detaliile. Dac nu, vei fi transportai n condiii de maxim siguran, n oricare punct al globului vei dori. Las plicul pe mas i dispare n linite, ca i cum nici n-ar fi existat. Pavlovici se ridic n capul oaselor i d pe gt ceaca cu votc a Colosului, strnindu-i indignarea. Ia plicul i scoate cteva coli perg^mentate. Le parcurge n grab. Rmne gnditor o vreme, apoi ncepe s turuie: inei-v bucile strnse. Ne solicit SAS!. Punct de adunare: Gibraltar. Obiectiv: Algeria.. Serviciile Speciale ale Forelor Aeriene britanice ui. tr.). 1 Capitala Republicii Sierra Leone (n. tr.). " Celebru conductor al societii sud-africane Executive Outcome, care se ocup mascat cu recrutarea mercenarilor (n. tr.). ' nfricotorii", denumire dat trupelor de mercenari care au luptat n special n Africa, conduse de legendarul comandant, de origine francez, Bob Denard (n. tr.). 1.,Fak" este transcrierea fonetica a cuvntului englezesc fuck (n. tr.). Personaj din Spaima i moarte n Transnistria, de acelai autor (n. tr.).

" Enclav a armenilor n Azerbaidjan (11. tr.). Provincie n nordul Georgiei (Gruzia) (n. tr.). Vezi Spaim i moarte n Transnistria, de acelai autor (n. tr.). 1 Ce se-aude cu-petii votri? (n. tr.) 1 Procedeu de aprare. n Aikido, mpotriva atacului cu arme albe (n. tr.). 1 Lupttori (Ib. rus) - foti combatani n Armata Roie (n. tr.). " Pistol-mitralier (n. tr.). 1 Celebru comic englez al anilor optzeci-nouzeci (n. tr.).

' Bun ziua ! (Ib. portughez) (n. tr.)


[1] [1]

Provincie din India (n. tr.). Sect extremist din Japonia (n. tr.).

Referire la legendara revolt a marinarilor de pe vasul englezesc Bounty. care au debarcat ulterior n Tahiti (n. tr.).
[2] [3] [4]

Episod din Moartea s-a nscut la Sarajevo, de acelai autor (n. tr.). Vezi Pentru hani. nainte !, de acelai autor (n. tr.).

Preedintele autoproclamatei Republici Moldoveneti Transnistrene (n. tr.). [5] Personaj celebru din desenele animate (n. tr.).
[6]

Nu este vorba de Legiunea Strin francez, ci de o autodenurnire a mercenarilor care luptau n Cecenia (n. tr.).
[7] [8]

Mncare (n. tr.) Plant cu efect afrodisiac, ce crete numai n Samoa de Vest (n. tr.). Idem.

[9]

nlocuirea ,.armelor deja consumate". Expresie tipic pentru trupele de mercenari, care desemneaz aprovizionarea cu muniie (n, tr.). [10] Personaj din Spaima i moarte n Transnistria, de acelai autor (n. tr.).
[11] [12]

Serviciul de Securitate rus, succesorul KGB-ului (n. tr.).

Probabil, autorul se refer la un drog folosit ndeosebi de comandourile Wehrmachtului, n cel de-al doilea rzboi mondial, drog ce reducea la minimum att nevoile de hran, ct i pe cele de eliminare a fecalelor. Nivelurile unu i doi erau destinate soldailor din linia nti i. respectiv, recruilor care intrau pentru prima oar n lupt (n. tr.).
[13] [14]

Diamantul Izmirului (n. tr.). Poliia (lb. arab) (n. tr.).