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Lluvia cida

La lluvia cida se forma cuando la humedad en el aire se combina con los xidos de nitrgeno y el dixido de azufre emitidos por fbricas, centrales elctricas y vehculos que queman carbn o productos derivados del petrleo. En interaccin con el vapor de agua, estos gases forman cido sulfrico y cidos ntricos. Finalmente, estas sustancias qumicas caen a la tierra acompaando a las precipitaciones, constituyendo la lluvia cida. Los contaminantes atmosfricos primarios que dan origen a la lluvia cida pueden recorrer grandes distancias, siendo trasladados por los vientos cientos o miles de kilmetros antes de precipitar en forma de roco, lluvia, llovizna, granizo, nieve, niebla o neblina. Cuando la precipitacin se produce, puede provocar importantes deterioros en el ambiente. La lluvia normalmente presenta un pH de aproximadamente 5.65 (ligeramente cido), debido a la presencia del CO2 atmosfrico, que forma cido carbnico, H2CO3. Se considera lluvia cida si presenta un pH de menos de 5 y puede alcanzar el pH del vinagre (pH 3). Estos valores de pH se alcanzan por la presencia de cidos como el cido sulfrico, H2SO4, y el cido ntrico, HNO3. Estos cidos se forman a partir del dixido de azufre, SO2, y el monxido de nitrgeno que se convierten en cidos. Los hidrocarburos y el carbn usados como fuente de energa, en grandes cantidades, pueden tambin producir xidos de azufre y nitrgeno y el dixido de azufre emitidos por fbricas, centrales elctricas y vehculos que queman carbn o productos derivados del petrleo.

Formacin de la lluvia cida

Una gran parte del SO2 (dixido de azufre) emitido a la atmsfera procede de la emisin natural que se produce por las erupciones volcnicas, que son fenmenos irregulares. Sin embargo, una de las fuentes de SO2 es la industria metalrgica. El SO2 puede proceder tambin de otras fuentes, por ejemplo como el sulfuro de dimetilo, (CH3)2S, y otros derivados, o como sulfuro de hidrgeno, H2S. Estos compuestos se oxidan con el oxgeno atmosfrico dando SO2. Finalmente el SO2 se oxida a SO3 (interviniendo en la reaccin radicales hidroxilo y oxgeno) y este SO3 puede quedar disuelto en las gotas de lluvia, es el de las emisiones de SO2 en procesos de obtencin de energa: el carbn, el petrleo y otros combustibles fsiles contienen azufre en unas cantidades variables (generalmente ms del 1%), y, debido a la combustin, el azufre se oxida a dixido de azufre.

Efectos de la lluvia cida


La acidificacin de las aguas de lagos, ros y mares dificulta el desarrollo de vida acutica en estas aguas, lo que aumenta en gran medida la mortalidad de peces. Igualmente, afecta directamente a la vegetacin, por lo que produce daos importantes en las zonas forestales, y acaba con los microorganismos fijadores de N. El termino "lluvia cida" abarca la sedimentacin tanto hmeda como seca de contaminantes cidos que pueden producir el deterioro de la superficie de los materiales. Estos contaminantes que escapan a la atmsfera al quemarse carbn y otros componentes fsiles reaccionan con el agua y los oxidantes de la atmsfera y se transforman qumicamente en cido sulfrico y ntrico. Los compuestos cidos se precipitan entonces a la tierra en forma de lluvia, nieve o niebla, o pueden unirse a partculas secas y caer en forma de sedimentacin seca.

La lluvia cida por su carcter corrosivo, corroe las construcciones y las infraestructuras. Puede disolver, por ejemplo, el carbonato de calcio, CaCO3, y afectar de esta forma a los monumentos y edificaciones construidas con mrmol o caliza. Un efecto indirecto muy importante es que los protones, H+, procedentes de la lluvia cida arrastran ciertos iones del suelo. Por ejemplo, cationes de hierro, calcio, aluminio, plomo o zinc. Como consecuencia, se produce un empobrecimiento en ciertos nutrientes esenciales y el denominado estrs en las plantas, que las hace ms vulnerables a las plagas. Los nitratos y sulfatos, sumados a los cationes lixiviados de los suelos, contribuyen a la eutrofizacin de ros y lagos, embalses y regiones costeras, lo que deteriora sus condiciones ambientales naturales y afecta negativamente a su aprovechamiento. Un estudio realizado en 2005 por Vincent Gauci1 de Open University, sugiere que cantidades relativamente pequeas de sulfato presentes en la lluvia cida tienen una fuerte influencia en la reduccin de gas metano producido por metangenos en reas pantanosas, lo cual podra tener un impacto, aunque sea leve, en el efecto invernadero.2

Soluciones
Entre las medidas que se pueden tomar para reducir la emisin de los contaminantes precursores de ste problema tenemos las siguientes:

Reducir el nivel mximo de azufre en diferentes combustibles. Trabajar en conjunto con las fuentes fijas de la industria para establecer disminuciones en la emisin de SOx y NOx, usando tecnologas para control de emisin de estos xidos. Impulsar el uso de gas natural en diversas industrias. Introducir el convertidor cataltico de tres vas. La conversin a gas en vehculos de empresas mercantiles y del gobierno. Ampliacin del sistema de transporte elctrico. Instalacin de equipos de control en distintos establecimientos. No agregar muchas sustancias qumicas en los cultivos. Adicin de un compuesto alcalino en lagos y ros para neutralizar el pH. Control de las condiciones de combustin (temperatura, oxigeno, etc.).