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El rey es una llama en el viento, hasta el extremo del cielo, hasta el extremo de la tierra... El rey asciende en un soplo de fuego.

Textos de las pirmides, 324c y 541b

Christian Jacq El Camino de Fuego - Los Misterios de Osiris 3

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Christian Jacq El Camino de Fuego - Los Misterios de Osiris 3

1 El dueo de la pequea caravana se felicit por haber elegido la solucin menos peligrosa al decidir abandonar la pista vigilada por la polica del desierto. Ciertamente, tema a los merodeadores de las arenas, aquellos bandoleros que vagaban por toda la regin sirio-palestina al acecho de una presa, pero su conocimiento del terreno le permita escapar de ellos. Puesto que la proteccin de las fuerzas del orden no era gratuita, debera haberles concedido parte de su cargamento, que habra sido examinado minuciosamente para verificar que no transportase armas. En resumen, demasiadas molestias y una sustancial disminucin de sus beneficios. La caravana se diriga hacia la principal ciudad de la regin, Siquem1 , residencia del abrupto Nesmontu, general en jefe del ejrcito egipcio, decidido a luchar contra los inaprensibles grupsculos terroristas que sembraban el pnico en la zona. Peligro real o invento de Nesmontu, destinado a justificar la ocupacin militar? Siquem haba intentado rebelarse, pero aquel acceso de fiebre haba terminado en una represin brutal y en la ejecucin de los cabecillas del levantamiento. Dentro de menos de tres horas, los asnos llegaran a la plaza del mercado y comenzaran los regateos. El momento preferido del vendedor: fijar un precio inverosmil, observar el rostro del comprador teirse de indignacin, escuchar sus ultrajadas protestas, iniciar una larga discusin y llegar a un trmino medio con el que ambos estuvieran satisfechos. A unos treinta pasos por delante, un hombre y un nio. Sin recibir rdenes, los asnos se detuvieron y, rebuznando, uno de ellos sembr el desasosiego entre sus congneres. -Calma, preciosos, calma! El hombre era alto, con barba, iba vestido con una tnica de lana que le llegaba hasta los tobillos y llevaba la cabeza cubierta por un turbante. Al acercarse, el propietario de la caravana descubri su rostro demacrado animado por dos ojos rojizos profundamente hundidos en sus rbitas. -Quin eres? -El Anunciador. -Ah... Existes realmente? El interpelado se limit a sonrer. -Es tu hijo, el chiquillo? -Mi discpulo. Trece-Aos ha comprendido que Dios me habla. Todos, en adelante, tendrn que obedecerme. -No hay problema! Yo, a los dioses, los respeto a todos. -No se trata de respeto, sino de obediencia absoluta.

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-Me habra gustado charlar contigo, pero tengo prisa por llegar a Siquem. El da del mercado es sagrado. -Tu cargamento me interesa. -No pareces muy rico! -Mis fieles necesitan alimentarse. De modo que donars a nuestra causa la totalidad de tus mercancas. -Detesto este tipo de bromas! Apartaos, t y el chiquillo. -Debes obedecerme, acaso lo has olvidado ya? El comerciante se encoleriz. -No tengo tiempo que perder, muchacho. Somos diez; vosotros, uno y medio. Si te apetece recibir algunos garrotazos para recuperar la razn, te los daremos con mucho gusto. -ltima advertencia: o te doblegas o seris ejecutados. El jefe de la caravana se volvi hacia sus empleados. -Vamos, muchachos, dmosles una buena leccin! Y en ese instante, el Anunciador se transform en un ave rapaz. Su nariz se convirti en un pico que se clav en el ojo izquierdo de su vctima, sus manos fueron zarpas que le labraron el corazn. Armado con un pual de doble filo, Trece-Aos atac con la vivacidad y la precisin de una vbora cornuda. Aprovechando el espanto de los arrieros, petrificados, cort los tendones y clav su arma en riones y en espaldas. Pronto todo fueron lamentos y gemidos de moribundos y heridos graves. Trece-Aos, orgulloso, se plant ante su seor. -Hermosa hazaa, muchacho. Acabas de demostrar tu valor. El joven cananeo, encarcelado tras la agresin a un soldado egipcio, interrogado y liberado luego, soaba con revueltas y matanzas. Estaba convencido de que el Anunciador sera su mejor gua, por lo que no dejaba de alabar sus mritos. Descubierto por uno de sus reclutadores, haba sido llevado a una de las bases secretas. All, dos hallazgos fabulosos aguardaban a Trece-Aos: por una parte, las enseanzas del Anunciador, que predicaba la destruccin de Egipto y repeta continuamente las mismas frmulas, colricas, hasta la embriaguez; por otra, un avanzado entrenamiento militar del que el adolescente obtena, hoy, los primeros beneficios. -Seor, solicito una recompensa. -Habla, Trece-Aos. -Estos caravaneros son unas cucarachas incapaces de reconocer vuestra grandeza. Permitidme rematarlos. El Anunciador no puso objecin alguna. Indiferente a las splicas, el chiquillo llev a cabo ferozmente su tarea. Se converta as en un autntico guerrero al servicio de la causa. Y, con la frente erguida, se puso a la cabeza del cortejo de asnos y se dirigieron todos al campamento de los fieles del Anunciador.

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Pelirrojo, excelente en el manejo de un cuchillo de slex con el que mataba por la espalda a sus vctimas, Shab el Retorcido era uno de los adeptos de primera hora. Conocer al Anunciador haba cambiado su existencia de mediocre bandido. Su seor, capaz de dominar a los demonios del desierto, de transformarse en halcn y dotado de poderes sobrenaturales, imparta una enseanza que cambiara el mundo. Asesino endurecido, convencido de la necesidad de emplear la violencia para imponer la nueva doctrina, Shab el Retorcido se entregaba cada vez ms a menudo a impulsos msticos en los que encontraba la justificacin de sus actos. Escuchar los juramentos del Anunciador lo suma en una especie de xtasis. -Caravana a la vista -le advirti un viga. -Cuntos hombres? -Slo dos: Trece-Aos y el gran jefe. -Shab agarr al viga por el cuello. -Aprende a ser respetuoso, gusano! Debes llamar al Anunciador seor o maestro, y no de otro modo. Comprendido? De lo contrario, probars mi cuchillo. El cananeo no iba a necesitar una segunda leccin. Shab corri al encuentro de la caravana. -Nuestro nuevo discpulo se ha comportado de un modo admirable -reconoci el Anunciador. -Los he matado a todos! -exclam el chiquillo, rojo de placer. -Felicidades, Trece-Aos. Si nuestro seor est de acuerdo, te corresponde a ti hacer inventario del botn y proceder a la distribucin. El adolescente no se hizo de rogar. Ni un solo combatiente de la verdadera fe se atrevera, ya, a burlarse de su juventud y de su pequeo tamao. Gracias a su memoria, recordaba mejor que nadie las palabras del maestro. Y acababa de liquidar a una buena cantidad de enemigos, pasando sin temblar a la accin. Ciertamente, no eran soldados egipcios, pero Trece-Aos haba adquirido una experiencia que le permitira progresar. -Necesitaramos muchos como ste -observ el Retorcido. -No te preocupes -recomend el Anunciador-, Se nos unirn multitudes. Los dos hombres se retiraron a una tienda. -Todos los miembros de nuestra organizacin en Menfis llegaron sanos y salvos a Canan -indic Shab-, salvo los que se quedaron bajo el control del libans. -No hay mensajes de su parte? -El ltimo era tranquilizador. Ninguno de sus agentes haba sido detenido, ni siquiera molestado. El palacio real tiembla. Pese a las medidas de seguridad adoptadas por el jefe de polica, Sobek el Protector, el faran Sesostris sabe que puede ser vctima de un atentado en cualquier momento. El Anunciador levant los ojos como si intentara descubrir algo en la lejana. -Ese rey no sabe lo que es el miedo. Sus poderes son inmensos, sigue siendo nuestro principal adversario. Cada una de sus iniciativas ser peligrosa. Tendremos que destruir, una a una, sus protecciones visibles e invisibles, y slo cantaremos victoria
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el da en que l mismo y la institucin faranica, de la que es el representante terrestre, hayan sido aniquilados. Nuestra tarea se anuncia dura, perderemos batallas, morirn muchos creyentes. -Pero acaso no irn al paraso, seor? -Cierto, mi buen amigo! Pero debemos alimentar constantemente su deseo de vencer, sean cuales sean los obstculos y las desilusiones. Por lo que se refiere a los traidores, a los cobardes y a los indecisos, que sean castigados. -Contad conmigo. -No hay noticias de Jeta-de-travs? A la cabeza del comando encargado de asesinar a Sesostris durante su sueo, el mercenario haba estado a punto de tener xito. Al conocer el fracaso y la eliminacin de sus hombres, haba huido. -Ninguna, seor. -Jeta-de-travs conoca este lugar de reunin. Si ha sido detenido y ha hablado, corremos peligro. -No esperamos a nadie ms, slo a l; por qu no nos dirigimos a nuestro segundo punto de reunin? Varias tribus cananeas se unirn, all, a nosotros. -Encrgate inmediatamente de los preparativos de la partida. El Anunciador consideraba a los cananeos jactanciosos y miedosos, aunque indispensables para llevar a cabo parte de su plan que tal vez condujera al faran a cometer errores fatales. Tanto en las ciudades como en los pueblos, entre las facciones y los jefes de clan, reinaban el tumulto, los golpes bajos, la delacin y las conspiraciones. El Anunciador pensaba poner algo de orden en todo aquel caos y formar algo parecido a un ejrcito que Sesostris considerara como una amenaza. As pues, haba que federar varias tribus en nombre de la resistencia contra el ocupante y la liberacin de Canan, incapaz de subsistir, sin embargo, sin una permanente ayuda de Egipto. Una joven asitica entr en su tienda. Quin habra desconfiado de aquella morena irresistible, de ojos llenos de promesas amorosas? No obstante, mezclando su sangre con la suya y abusando de ella, el Anunciador la haba transformado en reina de la noche, temible arma que utilizara cuando llegara el momento. -Vemoslo. Dcil, la hermosa Bina entreg a su dueo un texto codificado que l descifr con inters. -Noticias importantes? -Aprende a no hacer preguntas y limtate a obedecerme ciegamente. La muchacha se prostern. -Haz que venga Trece-Aos. El adolescente obtena un franco xito narrando personalmente sus hazaas. A su nico detractor, un campesino hirsuto y escptico, le respondi de un modo convincente clavndole el cuchillo en el pie derecho. Desdeando la suerte del bufn, cuyos aullidos de dolor provocaban las risas de la concurrencia, Trece-Aos

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se encargaba de la distribucin de los productos alimenticios que la caravana transportaba. Entrevistarse a solas con el Anunciador aumentaba ms an su prestigio. -Algn incidente, Trece-Aos? -Ni el ms mnimo, seor! Ahora me respetan. -Oremos juntos. Recita las frmulas de maldicin contra el faran. El muchacho, entusiasta, hizo lo que le peda su seor, mientras soaba con convertirse en el brazo armado que golpeara al tirano. Concluida la letana, los ojos rojizos del Anunciador llamearon. Trece-Aos, subyugado, bebi sus palabras. -Alcanzar el objetivo fijado por Dios exige dar muerte a los infieles. Lamentablemente, muchos no lo comprenden. T sabrs mostrarte digno de las ms altas misiones. La que voy a confiarte te parecer inslita, pero cmplela sin hacerte preguntas. As lo conseguirs. -Podr utilizar mi pual, seor? -Ser indispensable, hijo mo.

2 El hijo real Iker paseaba, solo, por el exuberante jardn del palacio de Menfis. Cualquier observador habra pensado que aquel joven elegante y apuesto se estaba tomando algn tiempo antes de acudir a una recepcin donde iodos iban a felicitarlo por su reciente ascenso, intentando conseguir su gracia. Acaso l, el pequeo escriba Helado de provincias, no estaba haciendo una carrera fulgurante y fcil? Una ilusin muy alejada de la realidad! Iker se sent bajo el granado que haba sido testigo de su declaracin de amor a Isis, una sacerdotisa de Abydos de la que estaba perdidamente enamorado desde su primer encuentro. Ella slo le haba dado una dbil esperanza al confiarle: Algunos de mis pensamientos permanecern junto a vos, simple expresin de amistad, de benevolencia tal vez. Pero la mirada de la sublime muchacha no se apartaba ya de Iker, que se haba salvado de innumerables peligros por su invisible presencia. Cmo vivir lejos de ella? Sin embargo, probablemente no volvera a verla jams. Muy pronto, una misin muy concreta lo llevara a la regin sirio-palestina: infiltrarse entre los terroristas cana- neos hacindose pasar por uno de sus partidarios, descubrir la madriguera de su jefe, Amu, apodado el Anunciador, y transmitir esas esenciales informaciones al ejrcito y a la polica egipcia para que tomaran cartas en el asunto. El tal Anunciador no pareca un sedicioso ordinario. Diriga una verdadera conjura de las fuerzas del mal, responsable del hechizo del rbol de vida, la acacia de Osiris en Abydos. Sin las intervenciones del faran y el trabajo diario de los sacerdotes permanentes, se habra desecado por completo. Pero durante cunto tiempo podran
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retrasar el proceso de degradacin las protecciones rituales? Slo la curacin demostrara la victoria de la luz. Pero la situacin no incitaba al optimismo, pues la bsqueda del oro salvador segua siendo estril. Se impona una urgente tarea: detener al Anunciador, hacerlo hablar y saber, por fin, de qu modo alimentaba el maleficio. Gracias a esta misin, Iker expiaba su falta: marioneta manipulada por unos asiticos al servicio del Anunciador, acaso no haba proyectado asesinar al faran, al que consideraba, errneamente, como un tirano? Pero finalmente haba abierto los ojos. Y, en vez de condenarlo, Sesostris, ante la sorpresa general, lo haba nombrado pupilo nico e hijo real, con gran enojo de numerosos cortesanos que aspiraban a esos deseados ttulos. Para Iker, solitario, meditabundo y poco dado a las mundanidades, esa distincin significaba menos que la enseanza del rey acerca de Dios, de las divinidades y de Maat. Al pronunciar de un modo especial dos triviales palabras, hijo mo, el faran haba puesto fin al vagabundeo de Iker. No apartarse ya del camino de Maat: se era el imperativo primordial, tan difcil de observar. De un verdadero hijo real, que slo tena diecisiete aos, el soberano exiga una voluntad recta y entera, capacidades de percepcin y entendimiento, un espritu colmado de pensamientos justos, el valor de afrontar el miedo y el peligro, y el deseo permanente de buscar la verdad, aun a riesgo de pagar con la propia vida. Slo estas cualidades llevaran al hotep, a la plenitud del ser y la paz del alma. Iker se senta an tan alejado de ello que pensaba, ms bien, en las palabras de su primer maestro, un viejo escriba de Medamud, retomadas sorprendentemente por Sesostris: Sean cuales sean las pruebas, siempre estar a tu lado para ayudarte a consumar un destino que ignoras todava. Iker sali del jardn y recorri las calles de la capital. I 'ese a los recientes dramas y el frustrado atentado contra el faran, Menfis segua siendo una ciudad alegre y abigarrada. Centro econmico del pas desde la primera dinasta, ocupaba el punto de equilibrio entre el valle del Nilo, El Alto Egipto, y las vastas extensiones acuticas y verdeantes del Delta, el Bajo Egipto. Los sacerdotes cumplan con sus deberes rituales animando los numerosos templos de la ciudad, los escribas se entregaban a sus ocupaciones administrativas, los artesanos moldeaban los objetos indispensables tanto para lo sacro como para lo profano, los comerciantes llenaban los mercados, los estibadores descargaban mercancas... Aquella sociedad clida y coloreada ignoraba que el rbol de vida amenazaba con extinguirse y, con l, la civilizacin egipcia. Iker tuvo una visin: si el Anunciador prevaleca, si la acacia mora, Menfis se vera reducida a ruinas. Y la misma desgracia caera sobre todo el territorio. Presentndose voluntario para descubrirlo, el joven quera borrar sus faltas y lavar su corazn, consciente de que se trataba de una especie de suicidio. A pesar de la formacin militar recibida en la provincia del Oryx, no tena la menor posibilidad de xito. Sin embargo, el rey no lo desalentaba, asegurndole la necesidad de procurarse armas brotadas de lo invisible.

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Si la mujer a la que amaba hubiera compartido su pasin, tal vez habra renunciado. No, era indigno atribuir responsabilidad alguna a Isis! Iker deba partir, aunque el miedo lo atenazara, pues pensaba convertirse primero en un buen escriba y, luego, en un buen escritor. Lo complaca copiar los textos de Sabidura, como las Mximas de Ptah-Hotep, y descubrir los tesoros de los antiguos. Nunca hablaban de s mismos, siempre se empecinaban en transmitir Maat sin dejar de precisar las mediocridades y las bajezas de la especie humana. Y qu decir de la magnitud, la belleza y la profundidad de los textos rituales a los que su funcin de sacerdote temporal de Anubis le haba dado acceso? Autorizada a frecuentar las bibliotecas de las Casas de Vida, Isis conoca sin duda muchas otras maravillas. Con ese porvenir haba soado Iker, y no con el de un enviado especial del faran, condenado a explorar un caldero rebosante de maleficios donde muy pronto quedara calcinado. El hijo real, sumido en sus pensamientos, advirti de pronto que se haba perdido. Haba ido a parar a una calleja extraamente silenciosa, sin nios que jugaran, sin amas de casa chismorreando en el umbral de su casa, sin aguadores que ofrecieran sus servicios. Quiso dar media vuelta, pero se top con un bruto fornido y colrico. Armado con una gran piedra, el hombre se dirigi al paseante. -Llevas un hermoso taparrabos y bellas sandalias, caramba... Es bastante raro por aqu! Dmelos, pues, amablemente. Iker se volvi. Al otro extremo de la calleja, dos comparsas, igualmente amenazadores. -No hay salida, muchacho. Si cooperas, no te haremos ningn dao. El taparrabos y las sandalias, rpido! Iker deba elegir en seguida su ngulo de ataque, antes de que la tenaza se cerrara y los tres ladrones lo molieran a palos, poniendo fin as, prematuramente, a su misin. El escriba real se abalanz sobre el fortachn que, de pronto, profiri una especie de estpido quejido, solt la piedra y cay de bruces. Sus aclitos acudieron de inmediato junto a l. El ms rpido se detuvo de pronto, como tocado por un rayo, y cay de espaldas. Aterrorizado, su compaero huy. De la nada apareci de pronto un fuerte mocetn de rostro cuadrado, espesas cejas y panza redonda, que manejaba una honda con desenvoltura. -Sekari! Me... me has seguido desde palacio? -Ves lo que ocurrira si no me ocupara de tu seguridad? De acuerdo, tal vez hubieras cascado a uno o dos, I tero esos tipos son retorcidos, especialistas en golpes bajos. Cmo se te ocurre pasear as vestido por semejante barrio? -Estaba pensando y... -Vamos a tomar una cerveza, eso te serenar las ideas. Conozco una taberna ms bien elegante donde no llamaras demasiado la atencin. Sekari, un agente especial de Sesostris, haba recibido la orden de proteger a Iker en cualquier circunstancia. Forjada al hilo de varias pruebas, una indefectible amistad una a ambos compaeros. Sekari haba nacido en un medio modesto, y tena mil
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oficios, domstico, minero, pajarero o jardinero. Era un maestro en el arte de desplazarse sin hacer ruido y saba hacerse invisible. Pese a su zafia apariencia y su comportamiento de tipo sencillo y bonachn, Iker sospechaba que saba muchas cosas sobre el Crculo de oro de Abydos, la cofrada ms secreta de Egipto. Pero su amigo eluda las preguntas, como si estuviera sometido al silencio absoluto. Ms bien fuerte, la cerveza entonaba. -No pareces muy animado -observ Sekari. -Realmente crees que tengo una sola posibilidad de conseguirlo? -Acaso piensas que el rey te mandara a una muerte segura? La pregunta turb a Iker. -Solo en la regin sirio-palestina, un mundo desconocido, ante inaprensibles adversarios... no voy a ser una presa fcil? -Error, amigo mo, error total! Precisamente tu debilidad te salvar. Los terroristas reconocen fcilmente a un enemigo, sea cual sea su habilidad para ocultarse. T no parecers peligroso. Si consigues mostrarte convincente, tu misin ser un rotundo xito. Piensa, adems, en tus anteriores hazaas! Qu insensato habra apostado un trozo de trapo por tu supervivencia cuando estabas atado al mstil de El Rpido, vctima ofrecida al dios del mar y nufrago luego? Y, sin embargo, aqu ests, vivo y convertido en hijo real. Realmente no hay motivo para desesperarse, a pesar del aspecto peligroso de tu viaje. Sabes?, yo he pasado por algo peor y he logrado salir airoso. Iker record la pregunta de la serpiente gigante, que se le haba aparecido en la isla del ka: No pude impedir el fin de este mundo. Salvars t el tuyo? -Recuerdas la reina de las turquesas que descubrimos juntos? -pregunt Sekari-, Si el Anunciador la posee, de qu va a servirle? Semejante piedra tiene, forzosamente, unos poderes extraordinarios. Suponiendo que fuera curativa, nos sera muy til. -Tal vez se conserva en el cofre de acacia fabricado para el Anunciador. -Conoce otros secretos! Y t los descubrirs, Iker. Sabrs si mat a mi maestro, el general Sepi. La justicia real llegar, antes o despus, y me gustara ser su brazo Miniado. Cuntas prometedoras perspectivas! Sekari haca desesperados esfuerzos por mostrarse tranquilizador, pero ni l ni su amigo se engaaban. -Regresemos a palacio -decidi Iker-. Deseo entreorle mi ms valioso bien. Privado de su asno confidente, Viento del Norte, encomendado a Isis, el escriba se senta muy solo. La transmisin del pensamiento les permita combatir al advertirlo ayudndose mutuamente. Tras una desgarradora despedida, la joven sacerdotisa se haba comportado con tanta dulzura que el animal haba confiado de inmediato en ella. Los dos hombres evitaron la entrada oficial. Sekari, cuyo verdadero papel ignoraban la mayora de los digna- unos, se mostraba tan discreto como una sombra. Tras haber tomado caminos distintos, se reuni con Iker en sus aposentos, situados cerca de los del rey.

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Sobek el Protector es un buen profesional -reconoci, y la seguridad del faran me parece correctamente defendida. Incluso a m me cuesta pasar desapercibido. I 'ero hay algo que sigue preocupndome: quin envi a un falso polica para suprimirte? Si fue el Anunciador, no hay ningn problema; si no es as, debemos preocuparnos. Desde mi punto de vista, eso implicara la existencia de otro testaferro, tal vez en el propio interior de este palacio. -Piensas que Sobek es culpable? -Eso sera espantoso pero llevar a cabo mi investigacin sin excluir ninguna hiptesis. -No olvides que Sobek tendr la primicia de mis informaciones! -Impedir que te haga dao. Iker puso en manos de su amigo un material de escriba de notable calidad. -Un regalo del general Sepi -record. En Canan no lo necesitar. -Guardar este tesoro y lo encontrars intacto cuando regreses. Qu armas llevas contigo? -Un amuleto con la forma del cetro Potencia y el cuchillo de genio guardin que me dio el rey -No bajes la guardia en ningn momento, no confes en nadie y piensa siempre lo peor. As no te cogern desprevenido. Iker se detuvo ante la ventana de su habitacin y contemplo el cielo, de un azul resplandeciente -Cmo agradecerte tu ayuda, Sekari? Sin ti habra muerto hace ya mucho tiempo. Ahora, separmonos Sekari se volvi para ocultar su emocin -Tu fidelidad al rey sigue siendo inquebrantable; no es cierto? -No lo dudes, Iker! -Supongo que ni un solo instante has pensado en desobedecerlo -Ni un solo instante! -As permanecers en Menfis y no me seguirs a Canan. -Eso es otra cosa ... -No, Sekari. Debo actuar solo, conseguirlo solo o fracasar solo. Esta vez no podrs protegerme

3 Para Isis, alejarse de Abydos era un verdadero sufrimiento. Fueran cuales fuesen los encantos de Menfis o de cualquier otro lugar al que la llevaran sus deberes de sacerdotisa, slo pensaba en regresar lo antes posible al centro espiritual del pas, la gran tierra de Osiris, la isla de los Justos. En cuanto descubri el acantilado, las viviendas a lo largo del canal y el desierto poblado de monumentos, su corazn comenz a palpitar con ms fuerza. En aquel lugar sagrado se hallaban la morada de eternidad y el santuario de Osiris, hacia el
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que llevaba una va procesional flanqueada de capillas y estelas. All se ergua el rbol de vida, el eje del mundo. Abydos acababa de enriquecerse con dos obras maestras, el templo y la vasta tumba de Sesostris, donde Isis haba vivido una importante etapa de su iniciacin a los grandes misterios. Una pequea ciudad, Uah-sut, Paciente de lugares, completaba el conjunto arquitectnico. All vivan artesanos, administradores, sacerdotes y sacerdotisas permanentes, as como algunos temporales que acudan a tomarse unas vacaciones, cuya duracin variaba de unos das a varios meses. A causa de las agresiones sufridas por la acacia de Osiris, un cordn de seguridad protega Abydos. Los ataques dirigidos contra la ciudad de Kahun y Dachur, emplazamiento de la pirmide real, demostraban la determinacin de los enemigos de Egipto. A lo largo de su viaje, Isis no haba tenido tranquilidad de espritu. Ciertamente, el nmero y la dificultad de las cargas que el faran impona habran desalentado al ms resistente; pero la joven aguantaba. Exaltantes, sus tareas le procuraban insospechadas fuerzas. Y aunque los escasos resultados obtenidos contra las potencias de las tinieblas incitaban al pesimismo, la acacia segua viva! Incluso haban reverdecido dos ramas, y cada reconquista, por modesta que fuera, convenca a Isis de la victoria final. Su turbacin se deba a la declaracin del hijo real Iker. La amaba, con un amor tan intenso que la asustaba, hasta el punto de impedirle responder a una pregunta esencial: amaba ella, Isis, a Iker? Hasta entonces, su existencia de sacerdotisa, los esfuerzos realizados para hacer mayor el conocimiento de los misterios y los ritos la haban hecho olvidar los meandros de los sentimientos y las pasiones. Desde su encuentro con Iker, Isis se senta distinta. Experimentaba extraas sensaciones, muy diferentes de las vividas durante su experiencia espiritual. Nada contradictorio, en apariencia, aunque de desconocidas perspectivas. Era preciso explorarlas? Segn su propia confesin, parte de sus pensamientos permanecan junto a Iker. No importaba que fuese hijo real, escriba provinciano o domstico; lo nico importante era su autenticidad y su sinceridad. Iker, un ser excepcional. Al separarse de l, Isis haba sentido miedo. Miedo de no volver a verlo nunca, ya que se lanzaba a una aventura de la que probablemente no regresara jams. Y aquel temor se transform en tristeza. No debera haberle hablado de otro modo, evocar las dificultades de la existencia i le una ritualista, mostrarse ms amistosa? Amistad, respeto mutuo, confianza... Eran sas las palabras adecuadas? No estaran sirviendo de mscara para un sentimiento que la muchacha se negaba a nominar porque la apartara de su destino? Un insistente hocico le record que deba bajar por la pasarela. Isis sonri, Viento del Norte la contempl con MIS grandes ojos marrones. Desde el primer instante se comprendan. Muy afectado por la partida de Iker, el robusto asno hallaba el

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consuelo necesario junto a aquella muchacha, radiante y dulce. La transmisin de sus pensamientos se efectuaba con facilidad, y ni el uno ni la otra maquillaban la realidad: las posibilidades de supervivencia del hijo real parecan nfimas. El primer control no supuso problema alguno, ya que los militares conocan a Isis. Les encantaba volver a verla, puesto que, en su ausencia, Abydos pareca falto de vida. En cambio, la reaccin del segundo control fue muy distinta. Los policas vacilaban en detenerla, un temporal no pudo contener su indignacin: -Un asno en Abydos... Un asno, el animal de Set! Mirad su cuello: una mata de pelo rojo! Esa bestia encarna el espritu del mal! Avisar de inmediato al Calvo. Isis aguard pacientemente la llegada de su superior. El Calvo, a la cabeza de los permanentes de Abydos y representante oficial del faran, no tomaba decisin alguna SIN el consentimiento explcito del monarca. Encargado de velar por los archivos secretos de la Casa de Vida, cuyo acceso slo l autorizaba, aquel sexagenario hurao, intransigente y carente del sentido del matiz, nunca abandonaba el dominio de Osiris. Le importaban un pimiento los honores, y no toleraba ningn error en el cumplimiento de las tareas rituales. Para l, slo exista una consigna: rigor. Sancionaba cada trasgresin de la Regla, considerando malas las buenas excusas. -Un asno con una crin roja -advirti, asombrado-, Nunca dejars de sorprenderme, Isis! -Viento del Norte me fue confiado por el hijo real, Iker. Residir junto a mi vivienda oficial y no perturbar el rea sagrada. Acaso no es uno de nuestros deberes dominar la fuerza de Set? No niego que el asno sea una de sus expresiones, pero no son invitadas, las sacerdotisas de Hator, a pacificar su fuego? -Set fue condenado a llevar a Osiris sobre su espalda -reconoci el Calvo. Sabr este animal permanecer silencioso? -Estoy convencida de ello. -A la primera muestra de insumisin, al primer rebuzno, ser expulsado. -Lo has comprendido? -pregunt Isis al cuadrpedo. Como seal de asentimiento, Viento del Norte levant la oreja derecha. El Calvo mascull un comentario incomprensible y acarici la cabeza del asno. -Instlate y renete conmigo en el templo de Sesostris. Destinado a producir el ka que reforzaba las defensas mgicas del rbol de vida, el templo de millones de aos del rey tena el aspecto de un poderoso edificio, rodeado de una muralla y precedido por un piln. Provisto de un complejo sistema de canalizaciones que serva para evacuar el agua de las purificaciones, aquel vasto cuadriltero, al que llevaba una calzada adoquinada, pareca custodiar el desierto. Isis entr en el patio bordeado por un prtico cuyo techo sostenan catorce columnas, y acto seguido, en la sala cubierta, donde reinaba un profundo silencio habitado por la palabra de las divinidades a las que el rey haca ofrenda. En el techo, el cielo estrellado.
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El Calvo meditaba ante un bajorrelieve que representaba a Osiris. -Cules son los resultados de tus investigaciones en la gran biblioteca de Menfis? -pregunt a la muchacha. -Confirman nuestras suposiciones: slo el oro ms puro, nacido del vientre de la montaa divina, curar a la acacia. -Tambin es necesario para la celebracin de los grandes misterios. Sin l, el ritual ser letra muerta y Osiris no resucitar. -He ah el verdadero objetivo de nuestros enemigos estim Isis-, A pesar de la muerte del general Sepi, su majestad intensifica la exploracin, pero nadie conoce el emplazamiento de la ciudad del oro y del pas de Punt. -Simples apelativos poticos! -Proseguir mis investigaciones con la esperanza de descubrir uno o varios detalles significativos. Qu ha decidido el faran? -El responsable de nuestras desgracias probablemente es un rebelde que se hace llamar el Anunciador y acta en Canan. Sesostris ha mandado al hijo real Iker para intentar descubrirlo. Slo el restringido crculo de los fieles amigos de su majestad, vos y yo, estamos al corriente. Isis tena que cumplir una misin especialmente delicada: ejercer una vigilancia constante y asegurarse de que ninguno de los permanentes o los temporales de Abydos fuera cmplice del enemigo. Gozaba de toda la confianza de su superior, y el rey la haba autorizado a revelarle la confidencia. -Durante tu ausencia no he advertido nada anormal -precis el Calvo-, Cada cual cumple lo mejor posible con su tarea. Cmo un demonio podra haberse introducido entre nosotros? -El taller del templo de Hator de Menfis me facilit un valioso objeto. Me gustara comprobar su eficacia. El Calvo y la sacerdotisa salieron del santuario de Sesostris y acudieron junto al rbol de vida, en pleno bosque sagrado de Peker. Como todos los das, el escaso nmero de permanentes llevaba a cabo escrupulosamente sus deberes. Con el fin de preservar la energa espiritual que impregnaba el lugar y mantener el vnculo vital con los seres de luz, el Servidor del ka celebraba el culto de los antepasados. El sacerdote encargado de derramar la libacin de agua fresca no omita ninguna mesa de ofrendas. Quien vea los secretos se encargaba del buen desarrollo de los rituales, y quien velaba por la integridad del gran cuerpo de Osiris verificaba los sellos puestos en la puerta de su tumba. Las siete taedoras encargadas de hechizar el alma divina tocaban su partitura en consonancia con la armona celestial. Detentando la paleta de oro, que mostraba las frmulas de conocimiento reveladas en Abydos, el faran, estuviera donde estuviese, las pronunciaba diariamente en el secreto de un naos, evitando as la ruptura de la cadena de las revelaciones. El Calvo y la sacerdotisa derramaron agua y leche al pie de la acacia. En ella slo subsistan ya algunos rastros de vida. Plantadas en los cuatro puntos cardinales, cuatro jvenes acacias mantenan un campo de fuerzas protectoras.

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-Que te sea posible seguir residiendo en este rbol, Osiris -implor el Calvo-, Que ste mantenga el vnculo entre el cielo, la tierra y las profundidades, que conceda la luz a los iniciados y la prosperidad a este pas amado por los dioses. Isis present a la acacia un magnfico espejo formado por un grueso disco de plata y un mango de jaspe adornado con un rostro de la diosa Hator; unas finas barras de oro rodeaban incrustaciones de lapislzuli y cornalina. La sacerdotisa orient el disco hacia el sol, para que reflejara un rayo que acariciase el tronco del rbol y le insuflara algo de calor, sin quemarlo. La operacin, extremadamente delicada, deba realizarse con prudencia y precisin. Gracias a la celebracin del ritual de las bolas de arcilla, asimiladas al ojo del sol, el faran haba reforzado la barrera mgica alrededor de la acacia. En adelante, ninguna onda malfica conseguira cruzarla. Pero no resultaban tardas esas precauciones? Isis deposit el espejo en una de las capillas del templo de Osiris, reservada a la barca que se utilizaba durante el ritual de los grandes misterios. Segn haba comprobado el Calvo, su modelo celestial ya no circulaba normalmente. As pues, para evitar la dislocacin, Isis haba recibido del monarca el encargo de nombrar cada una de sus partes y preservar de ese modo su coherencia. Aquel mal menor mantena vivo uno de los smbolos fundamentales de Abydos, garante de la energa indispensable para el proceso de resurreccin. La Paciente de lugares haba sido construida de modo riguroso, segn el plano de Sesostris. Cada calle tenia cinco codos de ancho2 las manzanas de casas haban sido delimitadas, y cada morada, construida con ladrillo, inclua un patio, una sala de recepcin y los aposentos privados. Hermosas villas contemplaban el desierto. En el ngulo suroeste de la ciudad se hallaba la vasta residencia del alcalde. Isis viva en una casa de cuatro habitaciones, cuyas puertas de madera estaban adornadas con un marco de piedra calcrea. Entre la blancura de los muros exteriores y los vivos colores del interior haba un arrobador contraste. Un mobiliario sencillo y robusto, una vajilla de piedra y cermica, ropa de lino: los bienes materiales de la sacerdotisa le bastaban ampliamente. Dado su rango, tena una sirvienta con apreciables dotes culinarias, que la aliviaba de las preocupaciones domsticas. Echado ante el umbral, Viento del Norte velaba la residencia de su duea. Todo Abydos saba ya que un animal de Set acababa de adquirir el estatuto de residente provisional, a condicin de que observara un religioso silencio. -Te ests muriendo de hambre, no es cierto? El asno levant la oreja derecha. -Esta noche, rgimen. Maana mismo har que te preparen comidas consistentes.

53 x 82 metros.

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Juntos, pasearon por el lindero del desierto y admiraron la puesta de sol. Sus rayos tean de rosa un viejo tamarisco. Su nombre, ser, evocaba Usir, el nombre de Osiris. A veces se depositaban en el interior del sarcfago ramas de ese rbol, que facilitaban la transformacin de la momia en cuerpo osiriaco. El tamarisco, vigoroso, prevaleca sobre la sequedad del desierto, pues sus races obtenan el agua de las profundidades. Isis hizo votos para que Osiris protegiera a Iker y le permitiese trazar un justo camino por el peligroso paraje en el que arriesgara su vida antes de salvar Abydos y Egipto entero.

4 Con unos hiperactivos cuarenta aos, el pelo muy negro pegado a su cabeza redonda, el rostro lunar, ancho el torso, las piernas cortas y los pies gordezuelos, Medes, secretario de la Casa del Rey, daba forma a las decisiones tomadas por el faran y su consejo y, luego, las difunda por todo el pas. No perdonaba falta alguna a su personal. Orgulloso de aquel nombramiento, que lo converta en uno de los ms altos personajes del Estado, Medes alimentaba, sin embargo, otras ambiciones. Y especialmente la de entrar en aquella institucin, centro vital del poder, aunque no para servirla mejor, sino con el fin de destruirla Librarse de Sesostris no iba a resultar fcil, y el fracaso del ltimo atentado contra el monarca demostraba la extensin de su proteccin mgica. Pero el dignatario no era hombre que renunciase fcilmente, sobre todo tras la alianza pactada con el Anunciador, un ser extrao y peligroso decidido a derribar el trono del faran. Medes era siempre el primero en llegar a los locales de su administracin y el ltimo en marcharse, y se comportaba en todo momento como un funcionario responsable y riguroso al que no poda hacerse reproche alguno. Al restablecer el cargo de visir, atribuido a Khnum-Hotep, el rey limitaba la influencia del secretario de la Casa del Rey. Adems, el anciano cumpla perfectamente con su funcin, manifestando una fidelidad absoluta a un soberano antao combatido. Medes cuidaba prudentemente de no meterse en el dominio del visir, de obedecerlo sin discutir y de no darle motivo alguno de descontento, pues el monarca escuchaba a Khnum-Hotep. Pensando en su cita nocturna, tan importante como arriesgada, Medes bulla de impaciencia. La cercana de aquella entrevista lo pona ms irritable an que de costumbre, de modo que azuz a varios escribas, demasiado indolentes para su gusto, para desahogarse. Estaba terminando de examinar un expediente cuando el gran tesorero Senankh, director de la Doble Casa blanca y ministro de Economa, le hizo una inesperada visita. Medes detestaba a aquel vividor de hinchadas mejillas, creciente panza y engaosa apariencia. Especialista en las finanzas pblicas, temido conductor de hombres,

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insensible al halago, no vacilaba en maltratar a los cortesanos, los perezosos y los incapaces. Medes haba intentado comprometerlo y obligarlo a dimitir en varias ocasiones. Pero Senankh, astuto, se ola los retorcidos ataques y replicaba con vigor. -Algn problema grave a la vista? -Ninguno, gran tesorero. -Las finanzas de tu departamento parecen especialmente saneadas. -Evito incluso el menor derroche. Lamentablemente, es una labor interminable. En cuanto la atencin se relaja un poco, el laxismo avanza. -Gracias a tu excelente gestin, la Secretara de la Casa del Rey nunca haba funcionado tan bien. Tengo que dar le una buena noticia: tu peticin ha sido aceptada. Dispondrs de cinco embarcaciones rpidas ms. Contrata el nmero de escribas que consideres necesarios y encrgate de que la informacin circule mejor. -Nada podra alegrarme ms, gran tesorero. Con esos medios podr difundir los decretos reales con mucha mayor rapidez. -De ese modo, la cohesin de las Dos Tierras se fortalecer ms an - consider Senankh-, Sobre todo, no te relajes. -No temis. Al regresar a casa, Medes se pregunt si acaso el gran tesorero no desconfiara de l. Ni sus palabras ni su comportamiento permitan suponerlo, pero el ministro de Economa era lo bastante hbil para no dejar que se adivinaran sus verdaderas intenciones, y su interlocutor no deba bajar nunca la guardia. Fuera como fuese, Medes haba obtenido lo que deseaba. Sus nuevos empleados, carteros y marinos, pertenecan a su red de informadores. Cuando hubiera que informar a los terroristas, la gestin seria mucho ms fcil. Medes viva en una soberbia morada en el centro de Menfis. Del lado de la calle, una entrada de servicio y una puerta principal con dos batientes, permanentemente vigilada por un guardin. En cada uno de los dos pisos, unas puertas ventana con celosas de madera. Un balcn con columnitas pintadas de verde daba a un jardn. Nada ms entrar Medes en la sala de recepcin, su esposa so le tir al cuello. -Estoy enferma, querido, muy enferma! Me dejas sola demasiado tiempo. - Qu te duele? -Tengo nuseas, se me cae el pelo, y no tengo apetito.. , Que venga de inmediato el doctor Gua! -Maana me encargar de eso. -Es urgente, muy urgente! Medes la apart. -En estos momentos tengo otras ocupaciones. -Deseas mi muerte! -Sobrevivirs hasta maana. Haz que me sirvan la cena y ponte en manos de tu camarera. Un masaje te relajar. Con el estmago lleno, Medes aguard a medianoche para salir de su casa, con la cabeza cubierta por una capucha. Se detuvo y se volvi varias veces, asegurndose

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de que no lo siguieran. Sin embargo, volvi sobre sus pasos y describi un ancho crculo en torno a su verdadero destino. Tranquilizado, llam a la puerta de una casa acomodada, oculta en un barrio modesto, y le mostr a un reticente guardin un pequeo pedazo de cedro en el que se haba grabado el jeroglfico del rbol. Acto seguido, el porche se abri. Medes subi al primer piso, donde lo recibi un voluble personaje que pareca una pesada nfora, perfumado en exceso y vestido con una tnica larga y recargada. -Queridsimo amigo, qu placer volver a veros! Degustaris algunas golosinas? Aunque el libans luchara contra el exceso de peso, su vasto saln segua lleno de mesas bajas repletas de pasteles, a cul ms tentador. Medes se quit la capucha y se sent. -Srveme licor de dtiles. -En seguida! El pocillo de plata era una pequea maravilla. -Es un regalo de uno de mis armadores, que intent estafarme -revel el libans-. Antes de morir entre horribles sufrimientos, me leg todos sus bienes. Incluso los chicos malos demuestran, a veces, buenos sentimientos. Tus arreglos de cuentas no me interesan. Iker ha abandonado el palacio. Estoy convencido de que no ha regresado a su provincia natal y se dirige a Canan. Mi organizacin ya est advertida, pero cul es la misin de ese joven? -Descubrir la madriguera del Anunciador y avisar al ejrcito egipcio. El libans sonri. No os parece ese hijo real tan tierno como presuntuosO? No lo subestimes demasiado! Iker ha escapado varias veces de la muerte y ha demostrado su capacidad para hacer dao Ha cometido el error de aventurarse por territorio enemigo con la certeza de pasar desapercibido, as que, aprovechmoslo! -Por qu preocuparse tanto? Porque sin duda Iker ha sido enviado por el faran en persona, ha sido, pues, dotado de eficaces poderes! Sesostris no acta a la ligera. Si el hijo real ha recibido la orden de infiltrarse entre los rebeldes cananeos, puedes estar seguro que tiene alguna posibilidad de conseguirlo. Los argumentos de Medes dieron en el blanco. -As pues, deseis organizar una emboscada? Si no me equivoco, Iker ir a Siquem. Que tus espas te avisen en cuanto llegue. Dejemos que penetre en un clan que lo liquidar sin esfuerzo, tras haberlo interrogado. Tal vez nos proporcione informaciones interesantes sobre la estrategia adversaria. El libans se rasc la barbilla. Podra ser un modo de actuar. Arrglatelas como quieras, pero elimina al tal Iker! Su desaparicin debilitar a Sesostris.

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Mi encargar de vuestro protegido -prometi el comerciante Y si hablramos de nuestros negocios? Os recuerdo que un nuevo cargamento de madera preciosa acaba de zarpar del Lbano. Los aduaneros deben seguir ciegos. -Ya se tomarn las disposiciones necesarias. -Tambin hay que cambiar de almacn. -No lo he olvidado. Y... los aceites? -Cuando llegue el momento, os avisar. En caso de tener xito, los monstruosos proyectos del libans costaran la vida a centenares, miles incluso, de egipcios. El mal iba a golpear. Conmovido por un instante, el secretario de la Casa del Rey ceda ante la fascinacin. Defender Maat al modo de Sesostris era venerar un pasado ya caduco. Ciertamente, se extendera la violencia y el sufrimiento, pero acaso no justificaba eso la conquista del poder? Desde haca mucho, Medes haba elegido su bando. Ahora, cualquier demora sera perjudicial. El encuentro con el Anunciador le ofreca la inesperada ocasin de derribar unos obstculos que crea insuperables. Vender su alma a un diablo brotado de las tinieblas le supondra gloria y fortuna. -No hay ninguna alarma seria? -La polica no ha descubierto a ninguno de los miembros de mi organizacin. Sin embargo, los sabuesos de Sobek el Protector no permanecen de brazos cruzados. Me felicito por haber mantenido en Menfis slo a mis mejores elementos, que se encuentran perfectamente integrados en la sociedad egipcia. Por orden del Anunciador, el grueso de cuyas tropas se haba retirado a la regin sirio-palestina, el libans diriga la organizacin menfita compuesta por comerciantes, vendedores ambulantes y peluqueros, que se haban convertido en maestros en el arte de descubrir a los curiosos y, si era necesario, eliminarlos. El hermetismo segua siendo riguroso, y ni siquiera una desercin pondra en peligro el conjunto. El libans no traicionara nunca al Anunciador. nicamente le haba mentido una vez, slo una. El predicador con ojos llameantes casi le haba arrancado el corazn, y le haba dejado en la carne una cicatriz que serva de permanente advertencia. Al primer desfallecimiento, el comerciante saba que no iba a escapar a las garras del halcn-hombre. Y de vos, Medes, no sospecharn? El alto dignatario se tom un tiempo para reflexionar. No soy tan ingenuo; me hago constantemente esa pregunta No hay ningn indicio turbador, aunque desconfo. Cuando el gran tesorero Senankh acepta mis proposiciones, me pregunto si se preocupa por los intereses del Estado o si quiz me est poniendo a prueba. Probablemente ambas cosas. No podemos permitirnos la menor imprudencia -record el libans-, corremos el riesgo de tener que anular nuestros proyectos. Si uno de los fieles de Sesostris se acercara demasiado a vos, no dejis de avisarme. Cortaramos entonces por lo sano. Recordarlo, Medes: el Anunciador no nos perdonara ningn fracaso.

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5 Numerosos obreros trabajaban en la extensin de los Muros del Rey, lnea de fortines destinados a reforzar la frontera nordeste de Egipto y a desalentar cualquier intento de invasin por parte de las tribus rebeldes que recorran parte de la regin sirio-palestina. Se consolidaban los antiguos edificios y se construan otros nuevos. Los fortines se comunicaban entre s mediante seales pticas y palomas mensajeras. Formadas por soldados y aduaneros, las guarniciones controlaban puntillosamente las mercancas y la identidad de los viajeros. Tras el atentado contra el faran Sesostris, la vigilancia haba aumentado. Algunos terroristas cananeos haban sido abatidos, pero otros sin duda intentaran introducirse en el Delta y vengar a sus camaradas. As pues, el ejrcito expulsaba a sospechosos e indeseables, y slo extenda salvoconductos tras un minucioso interrogatorio. Quien cruza esta frontera -proclamaba el decreto del faran- se convierte en uno de mis hijos. Para salir de Egipto y dirigirse a Canan haba que acatar unas reglas estrictas: dar el nombre, las razones del viaje y concretar la fecha de retorno. Los escribas acumulaban expedientes, que eran puestos al da constantemente, La tarea de Iker iba a ser delicada, pues no deba dejar huella alguna de su paso por all. Esta primera prueba no solo iba ser decisiva, sino que adems le permitira afirmar ante los cananeos insumisos que hua de su pas, donde lo buscaba la polica. Suponiendo que tuvieran informadores entre el personal de los Muros del Rey, comprobaran que no le haba sido concedida autorizacin oficial alguna, y que en efecto, se comportaba como un clandestino. Iker advirti la magnitud de las medidas de seguridad: numerosos arqueros en las almenas de los torreones y tropas en el suelo, dispuestas a intervenir permanentemente. Ninguna expedicin poda tener xito, ya que un fortn tomado por asalto tendra tiempo de avisar a los ms cercanos la noticia del ataque se extendera muy pronto, y los refuerzos intervendran de inmediato. Sin informaciones precisas, Iker no habra conseguido cruzar los Muros del Rey. Sehotep, el Portador del sello real, le haba entregado un mapa detallado que menciona hasta el ltimo punto dbil del dispositivo. De este modo, el joven penetr, al caer la noche, en una zona de matorrales Ante l haba un viejo fortn aislado, en restauracin. El encendido de las antorchas sealara la hora del relevo, e Iker dispondra de algunos minutos inciertos para poner pies en polvorosa y pasar a Canan. Al comandante no le gustaba demasiado su nuevo destino y aoraba el cuartel de Menfis, cercano a la capital y a sus innumerables distracciones. Aqu, el tiempo pareca muy largo. Maana mismo hara quemar la maleza. Quien se aventurara por terreno abierto sera descubierto de inmediato. En caso de huida, los arqueros tenan orden de

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disparar; de ese modo, el ejercicio era diario y mataba el aburrimiento. Por fortuna, el general Nesmontu, como experimentado oficial, conceda numerosos permisos y cambiaba con frecuencia parte de la guarnicin, para evitar el cansancio y las distracciones. Con un jefe de aquel temple, los soldados apreciaban su oficio. Era la hora del relevo. A la cabeza de una decena de arqueros, el comandante se dirigi hacia la torre de viga, donde el encargado encenda unas antorchas. Por lo general, la maniobra se haca bastante de prisa. Los hombres de guardia cedan de buena gana su lugar a quienes los reemplazaban, y se dirigan rpidamente al refectorio. Aquella noche hubo una inslita agitacin. Los arqueros, en su puesto an, hablaban en voz alta, casi discutiendo, y no descendan. -Qu ocurre ah arriba? -Venid, mi comandante, no lo logramos! El oficial subi los peldaos de cuatro en cuatro. En el suelo haba un soldado tendido de espaldas con la nariz ensangrentada. Dos de sus compaeros dominaban, a duras penas, al agresor, que se sacuda como un toro enfurecido. -Os habis peleado! -Ha sido l -murmur el herido-, est enfermo... Me ha golpeado sin razn alguna! -No ha sido sin razn! -grit el otro-. Me has robado, basura! -No quiero or nada ms -decidi el comandante-. Ambos compareceris ante el tribunal militar y aclararemos los hechos. Un arquero que, normalmente, debera haberse encontrado sentado a la mesa, observaba con mirada distrada la llanura cananea. A la luz de la luna, lo que vio lo dej estupefacto. -Comandante, all, un hombre corriendo! -Disparad -orden el oficial-, disparad todos y no fallis Iker estaba an cerca del fortn cuando la primera flecha silb junto a su oreja izquierda. Otra le roz el hombro. Educado en la ruda escuela de la provincia del Oryx, se felicit por haberse convertido en un excelente corredor de fondo, de inagotable aliento. Concentrado en la lejana y movindose en zigzag, apret el paso. Los siniestros silbidos se espaciaron y su intensidad se atenu; luego ya slo se oy el ruido regular de sus pies, que golpeaban el suelo. Iker haba cruzado la frontera sano y salvo! Sin embargo, mantuvo el mismo ritmo por temor a que enviaran una patrulla en su persecucin. Pero haba cado la noche, y el comandante no desguarnecera su efectivo, pues temera otros intentos de forzar el paso. El hijo real ya slo deba tomar la direccin de Siquem. Una hormiga de tamao considerable se pase por su rostro y le salv la vida al despertarlo. Dos hombres mal afeitados se acercaban al matorral a cuyo abrigo haba dormido Iker durante algunas horas. Incapaces de callar, se crean discretos.
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Te digo que hay algo all. Probablemente, un montn de trapos. Y si hubiera un tipo en esos trapos? Mira mejor! -Parece alguien con su material de viaje. -Desde aqu te hueles un buen negocio! -Tal vez no quiera drnoslo. -Acaso t daras el material? Has perdido la cabeza? -Mejor ser no pedirle nada, nos lo cargamos y le robamos. Si lo golpeamos lo suficientemente fuerte, no recordar nada. Cuando los mal afeitados se disponan a atacar, Iker se incorpor, blandiendo el cuchillo del genio guardin. -No os movis -orden-. De lo contrario, os rajo las corvas. El menos valeroso cay de rodillas, el otro retrocedi un paso. -No parece una broma! Eres polica o soldado? -Ni lo uno ni lo otro, pero s manejar las armas. Pensabais desvalijarme? -Oh, no! -exclam el que estaba arrodillado-. Slo queramos socorrerte. -Ignoris que los ladrones son condenados a trabajos forzados y los asesinos a la pena de muerte? -Nosotros slo somos unos pobres campesinos que buscan algo que comer! Por aqu no solemos tener distracciones. Acaso el general Nesmontu no ha trado la prosperidad? Los dos bribones se miraron, inquietos. -Eres... egipcio? -Correcto. -Y... trabajas para el general? -Incorrecto. -Qu haces por aqu, entonces? -Intento escapar de l. -Desertor? -Algo as. -Adonde quieres ir? -A reunirme con quienes luchan contra el general y por la liberacin de Canan. Eso es muy peligroso! -No seris partidarios del Anunciador? El que estaba de rodillas se levant y se peg a su compadre. -Nosotros no nos mezclamos en esas historias. -Un poco s, verdad? -Muy poco. Muy, muy poco. Menos incluso. -Ese menos incluso podra suponeros una buena propina. -Y si hablaras ms claro, amigo? -Un lingote de cobre.

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A los mal afeitados se les hizo la boca agua. Una verdadera fortuna! Podran beber hasta hartarse y acostarse con las mozas de las casas de cerveza. -Es tu da de suerte, amigo. -Llevadme al campamento del Anunciador -exigi Iker sin acabar de crerselo. -Ests soando o qu? Nadie sabe dnde se oculta! -Por fuerza tenis que conocer a alguno de sus partidarios. -Es posible... Pero cmo podemos estar seguros de que eres un to honesto? -Por el lingote de cobre. -Obviamente, tus argumentos son de peso! -Os sigo, pues. -El lingote primero. -Acaso me tomis por imbcil? Me guiaris hasta los partidarios del Anunciador, y luego os pagar. De lo contrario, adis. Me las arreglar solo. -Debemos discutirlo primero. -De acuerdo, pero rpido. Los dos comparsas iniciaron una conversacin bastante agitada. El uno se decantaba por la prudencia, el otro por la ganancia. Finalmente, eligieron un compromiso. -La mejor opcin es Siquem -declar el ms reserva- do-. En el campo nos arriesgamos a encontrarnos con sorpresas desagradables. En la ciudad tenemos nuestros contactos. -No peinan la ciudad la polica y el ejrcito? -Claro que s, pero no vigilan todas las casas. All conocemos a gente que te llevar, sin duda, hasta el Anunciador. -Pues vamos, caminad delante. -Mantente a distancia, amigo! Sabemos arreglrnoslas con los egipcios. Si te detienen, nosotros no te conocemos. -Dado vuestro salario, evitemos las barreras. -Pero qu te has credo? Si te echan mano, habremos trabajado gratis! Ese grito salido del corazn tranquiliz a Iker. Dieron algunos rodeos, hicieron numerosos altos y, ya a la vista de la ciudad, se apartaron del camino antes de llegar a un barrio popular cuyas casas rivalizaban en indigencia. Saludaron a unos viejos que estaban sentados en el umbral de su pobre morada y los ancianos les devolvieron la cortesa. Evidentemente, los dos merodeadores no eran unos desconocidos. De pronto, varios chiquillos rodearon a Iker. -T no eres de por aqu! -Apartaos. -Responde o te apedrearemos! Iker no deseaba pelearse con unos nios, pero aqullos no parecan bromear. Uno de los mal afeitados dispers a puntapis la jaura. -Id a montar guardia ms lejos -les orden-. Este viene con nosotros. Los chiquillos obedecieron, gorjeando.

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Iker sigui a sus guas hasta una casa de sucias paredes. En el exterior haba un montn de estircol sobre el que estaba agachada una anciana cubierta de harapos y la mirada vaca. A pleno sol, un asno atado a una estaca con una cuerda tan corta que apenas poda moverse. -Al menos deberan darle de beber -estim Iker. -Solo es un animal. Entra. -Quin vive aqu? -La gente que buscas. -Me gustara estar seguro. -Somos gente honesta. Ahora, debes pagar. La situacin se pona tensa. Iker sac de su bolsa un lingote de cobre, y una mano vida se apoder en seguida de l. -Vamos, entra. La estancia, con el suelo de tierra batida, ola tan mal que Iker vacil. Y en el momento en que el hijo real cruzaba el umbral tapndose la nariz, lo empujaron con violencia. Tras l, son un portazo. En la penumbra, una decena de cananeos armados con horcas y picos. Un barbudo de piojosa melena interpel al recin llegado: -Cmo te llamas? -Iker. -De donde vienes? -De Menfis. -Egipcio? -S, pero opuesto a la dictadura de Sesostris. Tras haber ayudado a mis amigos asiticos, en Kahun, intent suprimir al tirano. Desde mi fracaso me he ocultado con la esperanza de volver a encontrarlos. Para escapar de la polica, slo me quedaba una solucin: cruzar los Muros del Rey y refugiarme en Canan. Quiero reanudar el combate contra el opresor. Si el Anunciador me acepta entre sus fieles, no lo decepcionar. -Quin te ha hablado de l? -Mis aliados asiticos. Su reputacin no deja de crecer por todas partes. El faran y sus ntimos comienzan a temblar. Otros egipcios se unirn muy pronto a la causa del Anunciador. -Cmo cruzaste los Muros del Rey? -Eleg un fortn aislado y pas durante la noche. Los arqueros dispararon, me hirieron en el hombro izquierdo. Iker mostr la herida. -Debe de habrsela hecho l mismo -acus un cana- neo-. No me gusta la jeta de ese egipcio. Sin duda es un espa! -En ese caso, habra sido tan estpido de meterme en la boca del lobo? -objet Iker-. He arriesgado ya varias veces la vida defendiendo vuestro pas, y no renunciar a ello mientras siga oprimido.

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Uno de los chiquillos agresivos reapareci y murmur unas palabras al odo del jefe. Luego se march corriendo. -Has venido solo, nadie te ha seguido -advirti el barbudo. -Eso no demuestra nada! -replic uno de sus compaeros-, Seamos prudentes y acabemos con l. La atmsfera se hizo ms pesada an. -No cometis un error -advirti Iker-. Como escriba bien informado de lo que ocurre en Menfis y de las costumbres de palacio, puedo proporcionaros una valiosa ayuda. El argumento sembr la turbacin entre los cananeos. Varios de ellos lo consideraron serio y se declararon dispuestos a acoger al joven, pero dos excitados continuaron exigiendo su ejecucin. -Necesitamos pensar -declar el barbudo-. Mientras lo decidimos, sers nuestro prisionero. Si intentas huir, te mataremos.

6 Isis entr en la capilla del templo de Sesostris, donde se haba depositado la barca de oro de Osiris. El edificio, permanentemente vigilado, ofreca un abrigo seguro. Slo la pareja real, los sacerdotes permanentes y la joven sacerdotisa accedan al santuario para cumplir con los ritos. En ausencia del faran y de la gran esposa real, Isis reanimaba aquella barca que, debido a la enfermedad de la acacia, careca de la energa indispensable para la celebracin de los misterios. Slo apelando a la voz de sus distintos elementos se mantena con vida. Recogida, la joven quit el velo que recubra la inestimable reliquia. -Tu proa es el busto del seor del Occidente, Osiris resucitado; tu popa, el del dios Min, el fuego regenerador. Tus ojos son los del espritu capaz de ver al Grande. Tu gobernalle se compone de la pareja divina de la ciudad de Dios. Tu doble mstil es la estrella nica que surca las nubes. Tus cabos de proa son la gran claridad; tus cabos de popa, la trenza de la pantera Mafdet, guardiana de la Casa de Vida; tus cabos de estribor, el brazo derecho del Creador, Atum; tus cabos de babor, su brazo izquierdo; tu cabina, la diosa Cielo provista de sus poderes; tus remos, los brazos de Horus cuando viaja3 . Durante unos instantes, el oro pareci animado por una intensa luz. La capilla entera qued iluminada, el techo transform en cielo estrellado y la barca naveg de nuevo por el cosmos. Luego regres de nuevo la oscuridad, el oro se apag y el movimiento se interrumpi.

Indicaciones dadas por el captulo 398 de los Textos de los sarcfagos segn la traduccin

francesa de Paul Barguet).

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Mientras la acacia no hubiera reverdecido y Abydos estuviese privado del oro de los dioses, Isis no poda obtener nada ms. Las frmulas de conocimiento preservaban, por lo menos, la coherencia de la barca y le impedan dislocarse. Concluida la tarea, la muchacha se asegur de que Viento del Norte fuera alimentado adecuadamente. Todos los das paseaba largo rato con l por el lindero de los cultivos. Siempre dispuesto a transportar una carga, el asno acababa seduciendo a los ms reticentes. El, el animal de Set, se afirmaba ahora como un genio bueno, protector del lugar. Y todos reconocan que Isis haba tenido razn al intentar la experiencia. -Sin duda Iker ha cruzado los Muros del Rey -dijo ella Viento del Norte levant la oreja derecha. -Se encuentra en Canan, pues, El cuadrpedo lo confirm. -Vive, no es cierto? La oreja derecha se levant con vigor. -T no mentirs nunca! Vivo, pero en peligro. La respuesta sigui siendo afirmativa. -No debera pensar en l -murmur-. En todo caso, no tanto... Y me pidi una respuesta. Es razonable amar a una sacerdotisa de Abydos? Tengo, yo misma, derecho a amar a un hijo real? Mi existencia est aqu y en ninguna otra parte; debo cumplir con mis funciones sin desfallecer. Me comprendes, Viento del Norte? En los grandes ojos marrones del asno se reflejaba una inmensa ternura. Bega contempl la palma de su mano diestra, en la que se haba grabado para siempre una minscula cabeza de Set, con grandes orejas y el hocico caracterstico. Aquel emblema una a los confederados del dios de la destruccin y de la violencia, Medes, secretario de la Casa del Rey, su testaferro Gergu, y l mismo, Bega, sacerdote permanente de Abydos. l, que se haba comprometido a servir a Osiris durante toda su vida, lo traicionaba. Acaso el propio faran no lo haba humillado al negarse a nombrarlo superior de Abydos y confiarle la clave de los grandes misterios? Y, sin embargo, la mereca: una existencia ejemplar, una competencia apreciada por todos, una austeridad y un rigor dignos de elogio... nadie, ni siquiera el Calvo lo igualaba. No reconocer semejantes cualidades era una injuria insoportable que Sesostris pagara muy cara. Pisoteando su juramento, detestando lo que veneraba, Bega deseaba ahora la muerte del tirano y tambin la de Egipto, vinculada en la aniquilacin de Abydos, centro vital del pas. Glido como un viento invernal, alto, con el desagradable rostro devorado por una prominente nariz, Bega saboreaba su venganza destruyendo la espiritualidad osiriaca, zcalo sobre el que el faran construa su pueblo y su pas. En el colmo de la amargura, Bega haba conocido al Anunciador.

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El mal se haba apoderado entonces de su conciencia con la fuerza brutal de una tormenta. En lo ms profundo de su acritud, ni siquiera imaginaba la magnitud del poder de Set. Bega despreciaba a sus nuevos aliados, Gergu y Medes, aunque este ltimo no careciera de dinamismo ni de voluntad, por muy perversa que fuese. Sin embargo, ante el Anunciador se comportaba como un muchachuelo aterrorizado, subyugado y obligado a obedecer. El mismo, a pesar de su edad y de su experiencia, no opona resistencia alguna. Desde su juramento de fidelidad a las tinieblas, el sacerdote permanente se senta mucho ms tranquilo. Lanzando un maleficio a la acacia de Osiris, el Anunciador haba demostrado su capacidad. Slo l acabara con el faran y vaciara Abydos de su sustancia. Como interlocutor privilegiado, puesto que detentaba parte de los secretos de Osiris, Bega desempeaba un papel decisivo en la conspiracin del mal. Estaba concluyendo su servicio ritual cuando vio a Isis, que se diriga a la biblioteca de la Casa de Vida. -Progresan vuestras investigaciones? -Con excesiva lentitud para mi gusto, pero no pierdo la esperanza. Los textos antiguos me han proporcionado ya valiosas indicaciones que sern la miel del faran. -Afortunadamente, la acacia ya no se marchita. Alabamos vuestra eficacia. -Es muy mediocre, Bega, y slo el espejo de la diosa Hator merece nuestra admiracin. Su brillo asegura la circulacin de la savia. Vuestra reputacin no deja de crecer, y me felicito por ello. -Me preocupa sobremanera la supervivencia de Abydos. -Vos sois una pieza esencial en esta implacable guerra que nos opone a las fuerzas de las tinieblas. -Slo soy la ejecutora de las voluntades del faran y de nuestro superior. Si fallo, otra sacerdotisa de Hator me sustituir. -El estado de la barca de Osiris nos preocupa a todos. Si permanece inmvil, cmo va a difundirse la energa de la resurreccin? -Evitar su dislocacin es lo ms urgente. -Magro resultado, confesmoslo! -Por lo menos, el alma de la barca sigue presente entre nosotros. Qu ms podemos esperar a estas horas? -Es difcil no ceder al pesimismo! Gracias a vos, Isis, los permanentes desean creer todava que no todo se ha perdido. -Gozamos de la inquebrantable determinacin de un monarca excepcional. Mientras l reine, la victoria estar a nuestro alcance. -Que Osiris nos proteja! Bega contempl cmo Isis entraba en la biblioteca. Trabajara all el resto de la jornada y tambin parte de la noche, dejndole el campo libre para preparar su futura transaccin. Pues hoy llegaba Gergu, el testaferro de Medes.
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Para sobrellevar el tedio del viaje, Gergu se haba emborrachado con cerveza fuerte. Antes de la partida, una prostituta siria le haba arrebatado parte de su nerviosismo, a pesar de sus protestas por los bofetones que le administraba. Pegar a las mujeres le proporcionaba un gran placer. Sin la intervencin de Medes, las denuncias de las tres esposas sucesivas de Gergu lo habran mandado a la crcel. Puesto que su patrn le prohiba formalmente volver a casarse, se limitaba a las profesionales poco exigentes y de baja estofa. Recaudador, primero, de impuestos y tasas, Gergu haba sido nombrado inspector principal de los graneros, tambin gracias a Medes, de quien era fiel y devoto servidor. El cargo le permita esquilmar a honestos administradores, amenazndolos con sanciones, y montar una organizacin de crpulas destinada a producirle una pequea fortuna, al malversar las reservas de grano. Buen comedor y bebedor, Gergu se habra limitado a esa fcil existencia si su patrn no hubiera tenido mayores ambiciones. Desde su encuentro con el Anunciador, Medes no solo quera derribar a Sesostris, sino tambin apoderarse de las riquezas del pas y promover la omnipotencia de un nuevo dos que tena la ventaja de reducir a las mujeres a su verdadero rango, el de criaturas inferiores. Aquel arriesgado programa aterrorizaba a Gergu. Sin embargo, no era cuestin de desobedecer a Medes ni, menos an, al Anunciador, que ejecutaba salvajemente a los renegados. As pues, deba seguir el movimiento tomando todas las precauciones posibles para no exponerse demasiado. Gergu acuda regularmente a Abydos, donde haba obtenido el estatuto de temporal, lo que facilitaba el extraordinario trfico puesto a punto con su cmplice, el sacerdote permanente Bega. El inspector principal de los graneros nunca habra supuesto que un iniciado en los misterios de Osiris cediese tambin ante la corrupcin. Puesto que se trataba del asunto ms suculento de su carrera, no iba a andarse con remilgos. En el embarcadero, Gergu salud a los policas, e intercambiaron algunas frases amistosas, felicitndose por la tranquilidad del lugar. Dada la magnitud del sistema de seguridad impuesto por el rey, realmente Abydos no tena nada que temer. Como de costumbre, Gergu entregaba alimentos de primera clase, las piezas de tejido, los ungentos, las sandalias y otros productos que Bega le encargaba de modo oficial, para asegurar el bienestar de los residentes. Los dos hombres se entrevistaban durante largo rato, verificaban la lista de las mercancas y preparaban el prximo cargamento. Pero, en realidad, se encargaban de un negocio secreto mucho ms lucrativo. Una vez resueltos los problemas administrativos en un plazo razonable, Bega llev a Gergu hasta la terraza del Gran Dios. Tomaron la va procesional, desierta salvo en perodo de fiestas, que no se organizaran ya durante mucho tiempo, suponiendo que alguna vez se celebraran de nuevo.

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A un lado y a otro de la avenida que llevaba a la escalera de Osiris haba numerosas capillas, que contenan estatuas y estelas, encargadas de asociar el alma de sus propietarios a la eternidad del Resucitado. Slo algunos elegidos, tras haber sido iniciados, eran autorizados a sobrevivir as, formando parte de la corte de Osiris, tanto aqu como en el ms all. Un apacible silencio rodeaba aquellos monumentos que arraigaban en lo invisible. Ningn profano ni tampoco ningn miembro de las fuerzas del orden turbaba la quietud del lugar. As, Bega haba tenido una idea diablica: hacer salir de Abydos pequeas estelas consagradas, de valor inestimable, pues, y venderlas a precio de oro al mejor postor, que se sentira inmensamente feliz al adquirir su parte de inmortalidad. Y el sacerdote permanente no se detena ah: dando un sello a sus cmplices y revelndoles la frmula que deba grabarse en las estelas, les permita fabricar falsificaciones que vendan sin dificultad. Bega no se andaba con remilgos. Por una parte, finalmente se enriqueca, despus de tantos aos de austeridad al servicio de Osiris; por otra, debilitaba la magia de Abydos arrebatndole algunas piedras sagradas, por muy modestas que fueran. -Este cementerio me incomoda -reconoci Gergu- Tengo la impresin de que los muertos me miran. -Aunque as sea, nada pueden contra ti. Si se los teme, no se hace nada. Yo he acabado con ese tab. Creme, Gergu, esos seres inertes, reducidos a un estado mineral, no disponen de influencia alguna. Nosotros, en cambio, estamos vivos. A pesar de ese aliento, el inspector principal de los graneros estaba impaciente por alejarse de la terraza del Gran Dios. Osiris velaba por sus protegidos, por lo que no se irritara contra los ladrones? -Cmo lo hacemos? -Como de costumbre -respondi Bega-, He elegido una soberbia y pequea estela, metida en un lote de veinte y olvidada al fondo de una capilla. Ven conmigo y saqumosla. Aunque los monumentos precedidos de jardincillos un contuviesen momia alguna, Gergu tena la sensacin de estar profanando una sepultura. Envolvi en un tejido blanco la piedra cubierta de jeroglficos y la llev hasta el desierto. Gotas de sudor corran por su frente, no a causa del esfuerzo, sino porque tema la eventual agresin de aquella obra llena de magia. Precipitadamente, la enterr en la arena. -No habr problemas para lo dems, no? -No, no -prometi Gergu- He sobornado al polica que est de guardia esta noche. Desenterrar la estela y la entregar al capitn de un barco que zarpa hacia Menfis. -Cuento contigo, Gergu. Sobre todo no cometas el menor error. -Tambin yo estoy en primera lnea! -No te dejes cegar por los beneficios. El objetivo fijado por el Anunciador es mucho ms alto, recurdalo. -Si apuntamos demasiado arriba, no correremos el riesgo de fallar el blanco? De pronto, a Gergu comenz a dolerle la palma de la mano derecha. Al mirarla, advirti que la minscula cabeza de Set se estaba tornando roja.
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-No pienses en traicionar -le recomend Bega-. De lo contrario, el Anunciador te matar. 7 Comenzaba el tercer interrogatorio, conducido por el cananeo ms hostil a Iker. Los dos primeros no haban permitido a los carceleros tomar una decisin final. El joven escriba no se acostumbraba al hedor y a la suciedad del lugar, su aventura empezaba mal y corra el riesgo de terminar prematuramente. -Confiesa que eres un espa a sueldo del faran -exigi el cananeo. -Tu opinin sobre m no va a cambiar, as que por qu debera protestar? -Y tu misin real? -Slo me la atribuir el Anunciador. -Sabes dnde se encuentra y de cuntos hombres dispone? -Si lo supiera, estara a su lado. -Cules son los planes de batalla del general Nesmontu? -Me gustara conocerlos para desmantelarlos. -Hblanos del palacio de Menfis. -Esa informacin est destinada al Anunciador, y a nadie ms. Cuando sepa cmo me habis tratado, pasars un mal rato. Retenindome aqu de este modo haces que nuestra causa pierda tiempo. El cananeo escupi sobre el egipcio, le arranc luego el amuleto que llevaba al cuello y lo pisote con rabia. -Ya no tienes proteccin alguna, sucio traidor! Torturmoslo ahora. Que me traigan el cuchillo que ocultaba. Ya veris como habla! Iker dio un respingo. Morir era horrible de por s, pero sufrir de ese modo... Sin embargo, callara. Dijera lo que dijese, su verdugo se encarnizara con l. Era mejor dejarlo que creyera que se equivocaba y ganarse, tal vez, la simpata de sus comparsas. El cananeo blandi el arma blanca y puso la hoja ante las narices del joven. -Tienes miedo, eh? -Claro que tengo miedo! Y no comprendo por qu se me inflige semejante prueba. -Primero te cortar el pecho. Luego, la nariz, y finalmente, los testculos. Cuando haya terminado, ya no sers un hombre. Bueno, confiesas? -Solicito ser llevado ante el Anunciador. -Vas a contrmelo todo, perro espa! La primera estra sanguinolenta arranc un grito de dolor al hijo real. Atado de pies y manos, no poda defenderse. La hoja hera de nuevo su carne cuando la puerta del reducto se abri bruscamente. -Los soldados! Huyamos, pronto! Herido por una flecha que se le clav entre los omplatos, el viga se derrumb. Una veintena de infantes entraron en el hediondo local y acabaron con los cananeos. -Qu hacemos con ste, jefe? -pregunt un soldado, sealando a Iker.

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-Destalo. Al general Nesmontu le gustar interrogar a un terrorista. Oficialmente, Iker estaba detenido en el cuartel principal, donde Nesmontu, encantado de haber detenido por fin a un partidario del Anunciador, lo someta a un interrogatorio tan violento que nadie asista a l. Militar de carrera, tosco, cuadrado, indiferente a los honores, al general le gustaba vivir entre sus hombres y nunca refunfuaba ante el esfuerzo. A pesar de su edad, agotaba a los jvenes. -Es una herida superficial -observ, aplicando un ungento en las carnes magulladas-. Con este producto, pronto estars curado. -Si no hubierais intervenido... -Conozco las prcticas de esos brbaros y el tiempo comenzaba a parecerme largo. Evidentemente, no conseguas convencerlos. Has tenido suerte, mis soldados podran haber llegado demasiado tarde. Los nervios del joven cedieron. -Llora de una vez, eso te aliviar. Incluso los hroes sienten pnico ante la tortura. Bebe este vino aejo de mis vias del Delta. Ninguna enfermedad se le resiste. Si tomas dos copas al da, no conoces la fatiga. Y, ciertamente, el gran caldo devolvi el vigor al escriba. Poco a poco, sus temblores remitieron. -No te faltan narices, hijo real, pero te enfrentas a temibles adversarios, peores que bestias feroces, y no pareces hecho para una misin de ese tipo. Todos los voluntarios que han intentado infiltrarse entre los terroristas han muerto de forma abominable, y t has estado a punto de sufrir la misma suerte. Si quieres mi consejo, regresa a Menfis. -No he obtenido resultado alguno! -Has sobrevivido, no est tan mal. -Puedo beneficiarme de ese incidente, general. Nesmontu se sinti intrigado. -De qu modo? -Soy un terrorista, me habis detenido, interrogado y condenado. Hacedlo saber, que nadie ponga en duda mi compromiso con la causa cananea. No me sacarn mis aliados de la celda antes de mi ejecucin? -Me pides demasiado! Mi prisin es segura, su reputacin no debe mancillarse. Existe una solucin mucho ms sencilla: la jaula. -De qu se trata? -Sers condenado a trabajos forzados y llevado a las afueras de Siquem, hasta el lugar donde purgars tu pena. Antes te habremos encerrado en una jaula que cruzar la ciudad para que todos sean conscientes de lo que les aguarda si atacan a las autoridades egipcias. Dejarn el convoy sin vigilancia durante un alto. Si los terroristas desean liberarte, sa ser la ocasin ideal. -Perfecto, general.

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-Escucha, muchacho, podra ser tu abuelo. Por muy hijo real que seas, no te prodigar la reverencia y las intiles cortesas. En primer lugar, el plan parece condenado al fracaso; pero, aunque funcionara, caeras en un autntico horno. No te basta tu reciente experiencia? Abandona y regresa a Egipto. -Imposible, general. -Por qu, Iker? -Porque debo borrar mis errores pasados, obedecer al faran y salvar el rbol de vida. En estos momentos, nuestra nica estrategia consiste en intentar descubrir al Anunciador. -Mis mejores sabuesos han fracasado! -Pues conviene cambiar de mtodo, y sa es la razn de mi presencia aqu. Mis comienzos fueron difciles, lo admito, pero poda ser de otro modo? Pensndolo bien, los resultados no son tan malos. Al seguirme y asumir mi proteccin habis eliminado una de las clulas terroristas de Siquem. La idea de la jaula me parece excelente. Todos sabrn que soy un mrtir de la causa cananea, y me liberarn. -Pero te llevarn por ello hasta el Anunciador? -Cada cosa a su tiempo, general! Franqueemos ya esa etapa. -Es una completa insensatez, Iker! -Mi padre me ha confiado la misin. La cumplir. La gravedad del tono impresion al viejo militar. -No debera confesrtelo, muchacho, pero en tu lugar yo no actuara de otro modo. -Habis encontrado el cuchillo con el que me torturaba el cananeo? -Dirase que es el arma de un genio guardin! Ha quemado la mano del soldado que lo recuper. -Y vos podis manejarlo sin que os lastime? -En efecto. -Y acaso no es se el privilegio de los miembros del Crculo de oro de Abydos? -De dnde, sacas semejantes ideas, Iker? Mis soldados temen la brujera, yo no. De modo que te interesas por Abydos... -Es el centro espiritual de Egipto! -Eso dicen. -Me gustara tanto conocerlo! -Pues no vas en la direccin adecuada! -Quin sabe. Hoy, mi camino pasa por Canan. Nesmontu entreg el cuchillo al hijo real. -Y a ti no te quema la mano? -No, ms bien me dar energa. -Desgraciadamente, no puedes llevrtelo. Tras su interrogatorio, un terrorista va desnudo en la jaula y est ms bien maltrecho. Sigues decidido? -Ms que nunca. -Si regresas vivo, te devolver el arma. -Cmo nos comunicaremos cuando haya descubierto la guarida del Anunciador?

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-Por todos los medios imaginables, ninguno de ellos desprovisto de riesgos. Suponiendo que seas admitido en un clan cananeo, forzosamente ste ser nmada. Deja en cada campamento un mensaje en escritura cifrada. Slo yo podr leerlo, y se lo transmitir a Sobek el Protector, que lo entregar a su majestad. Escribe sobre cualquier soporte: tronco de rbol, piedra, pedazo de tela... esperando que no te descubran y que la polica del desierto encuentre tu texto. Intenta comprar a un nmada y promtele una buena propina. Tal vez acuda a Siquem para informarme. Pero si das con un fiel del Anunciador, sers hombre muerto. Iker se sinti desmoralizado. -En resumen, nada es seguro. -Nada, muchacho. -Entonces, puedo tener xito y fracasar al mismo tiempo, encontrar al Anunciador y no conseguir informaros. -Afirmativo. Sigues decidido a intentar lo imposible? -As es. -Almorzaremos aqu, con la excusa de proseguir el interrogatorio. Luego no irs a la crcel, sino directamente a la jaula. A partir de ese instante ser imposible dar marcha atrs. -General, confiis en Sobek el Protector? Nesmontu dio un respingo. -Como en m mismo! A qu viene esa pregunta? -No me aprecia demasiado y... -No quiero or nada ms! Sobek es la integridad personificada y se dejara matar para salvar al rey. Es normal que desconfe de ti. Con tus actos lo convencers de que debe concederte su estima. Por lo que se refiere a las informaciones que t y yo le transmitamos, no las revelar a nadie ms que al faran. Sobek detesta a los chanchulleros y a los halagadores de la corte, y tiene toda la razn. Comieron una suculenta costilla de buey y bebieron un excepcional vino tinto, y entonces Iker fue consciente de su locura. Las incertidumbres y los imprevistos eran tantos que realmente no tena posibilidad alguna de conseguirlo.

8 Colocada en un carro de madera tirado por dos bueyes, la jaula fue exhibida por todo Siquem. Iker, obligado a mantenerse de pie, se agarraba a los barrotes y miraba a los cananeos, espectadores de tan triste exposicin. Algunos hematomas, hbilmente pintados, maculaban el cuerpo del joven y demostraban la intensidad de la sesin de tortura. No haba tenido lugar ninguna redada de la polica en los barrios sensibles, por lo que el infeliz no haba hablado. Los militares encargados de aquella demostracin no se daban prisa. Cada habitante deba ser consciente de la suerte que les estaba reservada a los terroristas.

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-Ese pobre muchacho no ha conocido an lo peor -murmur un anciano-. Ahora lo mandarn a trabajos forzados. No resistir mucho tiempo. Un pesado silencio acompaaba el paso de la jaula. A algunos les habra gustado atacar el convoy y liberar al prisionero, pero nadie se arriesg a ello, por miedo a una terrible represin. Iker esperaba una seal prometedora de una accin eventual, un simple gesto o una mirada significativa. Pero nada. Abrumados por la impotencia, los espectadores permanecan inertes. Al finalizar el periplo, el condenado tuvo derecho a un poco de agua y a una torta endurecida. Luego, los soldados salieron de Siquem y se dirigieron hacia el norte. Los dos partidarios del Anunciador no estaban de acuerdo sobre la conducta que deban seguir con respecto a Iker. -Las rdenes son las rdenes -record el nervioso-. Debemos matar a ese espa. -Por qu correr tantos riesgos? -se rebel el rubiales-, Los egipcios lo harn por nosotros! -Hay cosas que t no sabes. -Pues habla! -El Anunciador me ha revelado que ese tal Iker est conchabado con los egipcios. -No puede ser! -Segn las informaciones procedentes de Menfis, no cabe duda. Iker sera, incluso, un hijo real mandado por Sesostris para infiltrarse entre nosotros. -Pero si ha sido torturado y metido en la jaula! -Espejismos, cosa de Nesmontu. As, la poblacin cree que Iker es un mrtir al servicio de nuestra causa. Aterrado, el rubiales no mostr su estado de nimo. Era el nico agente de Nesmontu infiltrado en un clan cananeo, nunca haba visto al Anunciador, y se preguntaba M no se tratara de un bulo. El terrorismo, en cambio, no era una ilusin. El rubiales transmitira muy pronto al general hacer ciertas informaciones que evitaran atentados y permitiran hacer numerosos arrestos. De momento, tena que cumplir una misin que no esperaba. Y lo que acababa de saber complicaba singularmente su tarea. -No pienses en atacar ese convoy -le dijo al nervioso-. Slo somos dos! -No vigilarn permanentemente la jaula, puesto que el falso prisionero espera nuestra intervencin. Cuando acampen, al caer la noche, lo liberaremos. El rubiales corra el riesgo de que sospecharan de l, por lo que no poda oponerse a una orden del Anunciador. Cmo resolver aquel insoluble problema? O participaba en el asesinato de un compatriota y un aliado, hijo real por aadidura, o lo salvaba y reduca a la nada meses de esfuerzo. Pues le sera imposible regresar al clan al que haba traicionado.

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Al crepsculo, el convoy se detuvo junto a un bosque- cilio. Los soldados dejaron la jaula al pie de un tamarisco y cenaron, charlando y bromeando animadamente. Luego se durmieron protegidos por un centinela, que se amodorr en seguida. -Ya ves -observ el nervioso-, nos dejan actuar. -No estarn tendindonos una trampa? -se preocup el rubiales. -De ningn modo, todo sucede como el Anunciador haba previsto, l no se equivoca nunca. -Y si eliminramos primero a los soldados? -propuso el rubiales, esperando que el intento de asalto concluyera con su precipitada huida. Luego habra que encontrar un medio para avisar a Iker de que lo haban denunciado y deba renunciar a su plan. -De ningn modo -replic el nervioso-. Fingen que no ven nada. Liberemos al egipcio. El rubiales tom una decisin: tras la liberacin del hijo real, acabara con el nervioso y revelara su verdadera identidad. Su misin, como la de Iker, quedara abortada. Pero, al menos, sobreviviran. Aquella reclusin era agotadora, pero el escriba aguantaba, recordando las palabras de los sabios y pensando en Isis. A veces, incluso senta ganas de rer: si la muchacha lo hubiera visto en ese estado, qu habra pensado de su declaracin de amor? Y luego regresaba el miedo, insidioso, obsesivo. Intervendran los terroristas, y de qu modo? Cometeran una matanza? Pudrirse en aquella jaula le pona los nervios de punta. No consegua dormir profundamente, y era sensible al menor ruido. Dos hombres se arrastraban hacia l. El centinela roncaba. Los terroristas se levantaron. Con el ndice en los labios, ordenaron a Iker que guardara silencio. Luego cortaron las gruesas cuerdas que sujetaban los troncos de madera. El hijo real poda salir, por fin, de su prisin! El nervioso no desconfiaba de su compaero. Cuando el prisionero, temblando, se dispona a salir de la jaula, el rubiales retrocedi y se coloc detrs del nervioso. Pero al blandir el cuchillo para clavarlo en la espalda del terrorista, un atroz fuego le devor la nuca. El dolor fue tan violento que abri la boca sin poder gritar. Solt el arma y cay de rodillas. Casi de inmediato, la misma hoja lo degoll. Trece-Aos mataba rpido y bien. -Esa basura era un traidor a sueldo de Nesmontu le dijo al nervioso, petrificado-. -Yo soy un discpulo del Anunciador. -Eres t el chiquillo que se apoder, solo, de una caravana? -Yo soy, pero no soy un chiquillo. Llvate el cadver de ese traidor y vmonos de aqu. -Por qu cargar con esa carroa?
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-Ya te lo contar. Los tres hombres se alejaron rpidamente. Cuando consideraron que ya estaban seguros, recuperaron el aliento. Iker, agotado, se tendi en el suelo y cerr los ojos, incapaz de resistir el sueo. Tena que dormir, aunque slo fuese una hora. Privado de energa, no tena fuerzas para luchar. -Ser fcil -declar el nervioso, librndose de su fardo. -De qu ests hablando? -pregunt Trece-Aos. El nervioso llev aparte al muchacho. -Tengo rdenes. -Cules? -T djame hacer a m. -Pero me gustara saberlo! -Escucha, pequeo, te das muchos aires, pero el Anunciador es nuestro jefe supremo. -En eso estamos de acuerdo. -Has acabado con un traidor, yo acabar con otro. -Quieres decir... -Ese egipcio no es un prisionero de verdad, sino un fiel del faran. Est fingiendo para inspirarnos confianza. Por fortuna, estamos bien informados. Slo lo hemos liberado de su jaula para morir. Ahora duerme, por lo que no ofrecer resistencia alguna. El nervioso se acerc a Iker y se arrodill. Cuando se dispona a atravesarle el corazn, la punta de un cuchillo se hundi violentamente en sus lomos. La lengua sali de su boca como una serpiente que se irguiera, sus miembros se pusieron rgidos y el terrorista se derrumb al lado del egipcio. -El Anunciador es nuestro jefe supremo -confirm Trece-Aos- y me ha ordenado que salvara a Iker. Los primeros rayos del sol naciente despertaron al hijo real. Molido, se levant penosamente. Vio primero a un chiquillo que masticaba tocino; luego, dos cadveres, uno de ellos atrozmente desfigurado. En vez de rostro tena una papilla sanguinolenta. Aunque no tuviera casi nada que vomitar, el estmago de Iker se revolvi. -Qu ha ocurrido? -El rubiales era un espa del general Nesmontu. Hace ms de un ao que perteneca a un clan cananeo, pero lo desenmascaramos. Por eso he acabado con l. Iker se estremeci. -Y el otro? -Un buen ejecutor, pero limitado. Tena la intencin de acabar contigo. -Y t... t me has salvado?

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-Cumplo rdenes. Me llamo Trece-Aos, pues siempre tendr la edad de mi primera hazaa. Soy un fiel discpulo del Anunciador, y tengo el honor de llevar a cabo misiones delicadas y confidenciales. -Sabes... sabes quin soy? -Te llamas Iker, eres hijo real de Sesostris, a quien pensabas asesinar. Como temas ser detenido, queras unirte a las filas de los cananeos rebeldes. -Y ests dispuesto a ayudarme? -Te llevar a mi clan. Luchars con nosotros contra el opresor. Iker no crea lo que estaba oyendo. Era un primer paso, pero muy alentador. -Por qu has desfigurado a ese infeliz? -Necesitbamos su cadver. Mralo bien: tiene la misma talla que t, la misma musculatura, el mismo tipo de pelo. La nica diferencia era el rostro, por eso lo he desfigurado. Y no he olvidado tus dos cicatrices: una en el hombro y la otra en el pecho. Cuando los soldados egipcios encuentren sus despojos y los del rubiales, sabrn que sus dos agentes han sido eliminados. Iker dio un respingo. -Acaso me tomas por un espa? -Mi clan te transformar en un resistente cananeo. El hijo real Iker ha sido aniquilado, comienza tu nueva existencia. Estars por completo al servicio de la causa. Iker se senta capaz de librarse de aquel chiquillo y regresar a Siquem. Pero la sdica sonrisa de Trece-Aos lo dej petrificado. De pronto, una veintena de cananeos armados con puales y lanzas salieron de ninguna parte y rodearon a su presa. Los soldados del cuartel principal de Siquem contemplaban, paralizados, los dos cadveres que yacan en el suelo del patio. Acostumbrado a los peores espectculos, el general Nesmontu, sin embargo, estaba conmovido. Quera mucho al rubiales, valeroso voluntario, a punto de recoger los frutos de un trabajo a largo plazo. Sin duda haba cometido una fatal imprudencia. Infiltrarse entre los terroristas cananeos pareca decididamente imposible, y la presencia del segundo cadver reforzaba aquel lamentable fracaso. Cmo poda ser alguien tan cruel para mutilar as a un ser humano, aunque se tratara de un enemigo? El torturado ya no tena rostro, pero era fcil establecer su identidad. Con el estmago revuelto, un oficial cubri los despojos con una sbana blanca. -Qu ordenis, general? -Detened a todos los sospechosos de Siquem, multiplicad las patrullas por el campo. En cuanto a esos dos valientes, que sean sumariamente momificados y repatriados luego a Menfis. -Conoca bien al rubiales -dijo el oficial, deshecho-,Pero quin es el otro? -Un muchacho excepcional tambin. Nesmontu regres lentamente a su despacho para redactar el mensaje que anunciaba al faran Sesostris la trgica muerte del hijo real Iker.
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9 -No, no estis enferma. -Pero bueno, doctor -protest la esposa de Medes-, me encuentro mal! Pequeo, flaco y provisto de un pesado saco de cuero, Gua haba abandonado a regaadientes su provincia. Convertido en uno de los mdicos ms famosos de Menfis, severo con sus enfermos, a quienes reprochaba su modo de vida y su alimentacin, aceptaba sin embargo cuidarlos y obtena buenos resultados que nutran su reputacin. -Sufrs por un abuso de cuerpos grasos. Si no dejis de absorberlos por la maana, a medioda y por la noche, vuestro hgado quedar atascado. Maat reside all, por lo que seris presa de vrtigos y malestar. -Dadme medicamentos, doctor, pldoras y blsamos. -Sin un estricto rgimen, es intil. Disciplina, y luego ya veremos. A pesar de las recriminaciones de su paciente, el doctor Gua se mostr inflexible. Fue necesaria la enrgica intervencin de Medes para que su esposa se calmara. Tras haberla encerrado en su habitacin, el secretario de la Casa del Rey recibi al fiel Gergu, que regresaba de Abydos. -Sigue mostrndose tan cooperador nuestro buen Bega? -Tiene ganas de enriquecerse, pero eso no le basta. Siente tanto odio contra el faran que refuerza su decisin. -El viejo sacerdote me parece slido -objet Medes-, De hecho, su verdadera naturaleza se revela as. Corrodo por la avidez, se enga a s mismo creyendo servir a Osiris y satisfacindose con poca cosa. Y su nico dueo, hoy, es el Anunciador. El mal me fascina, Gergu, pues siempre lo puede todo. Destruye en un instante lo que a Maat le cuesta aos construir. Cuando este pas, sus templos y la sociedad sean slo un campo lleno de ruinas, actuaremos a nuestra guisa. Un vino blanco fresco calm la sed de Gergu. Cuando su patrn le abra de ese modo su corazn, prefera no escucharlo. Si exista un tribunal en el otro mundo, afirmara a los jueces que no estaba al corriente de nada para obtener as su indulgencia. -Qu has recogido esta vez? -Una estela magnfica, con la representacin de Osiris y la frmula sagrada de Abydos que asocia el difunto al culto de los antepasados. Obtendremos una fortuna! -Sigue siendo seguro el mtodo? -He comprado, y caro, a un polica de Abydos, y uno i le vuestros carteros, muy bien pagado tambin, transporta el botn en uno de vuestros barcos postales. Bega considera que se impone la prudencia, y nunca sacamos ms de una estela a la vez. -En cuanto termine la transaccin, no olvides untar a nuestros amigos aduaneros y elegir un nuevo almacn para la madera preciosa que llega del Nilo. A Gergu le gustaba el trfico clandestino. En aquella corrupcin no intervenan dioses ni demonios, sino slo un perfecto conocimiento de la administracin portuaria y de los funcionarios poco exigentes.

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La lgubre atmsfera de palacio sorprendi a Medes. Ciertamente, el faran exiga un perfecto comportamiento por parte de los escribas y los domsticos, pero, por lo general, sonrean y se mostraban amables. En cambio, hoy los rostros eran hoscos, y el silencio pesado. Como de costumbre, Medes acudi a casa del Portador del sello real para recibir sus instrucciones. Como Sehotep estaba ausente, quiso dirigirse a Senankh. El gran tesorero no estaba en su despacho. Intrigado, Medes solicit audiencia al visir, que lo recibi casi de inmediato. De edad avanzada, corpulento y cortante, el antiguo jefe de la provincia del Oryx y adversario declarado de Sesostris, Khnum-Hotep, haba acabado comprendiendo la necesidad de la unin del Bajo y el Alto Egipto bajo la autoridad del faran. Excelente administrador y trabajador encarnizado, el visir esquivaba los achaques de la vejez sirviendo a su pas con una abnegacin y una competencia que todos admiraban. Quien se aventuraba a solicitar un favor inmerecido sufra su terrible clera. En su copa favorita, decorada con hojas de oro y adornada con ptalos de loto, Khnum-Hotep mezclaba tres vinos aejos. Gracias a aquel elixir de juventud y a unas slidas comidas, dispona de una energa superior a la de sus subordinados, incapaces a menudo de seguir su ritmo. Sus tres perros, un macho muy vivaz y dos hembras rechonchas, permanecan siempre a su lado. Dos veces al da, tenan derecho a un largo paseo y seguan a su dueo, quien, cmodamente instalado en una silla de manos con el respaldo reclinable, segua examinando expedientes. -A qu viene esta visita, Medes? -Puesto que Sehotep y Senankh estn ausentes, me gustara saber si tengo que llevar a cabo alguna tarea urgente. -Limtate a encargarte de los asuntos corrientes. Hoy no habr reunin de la Casa del Rey. -Acaso se ha producido algn incidente grave? El palacio parece abrumado por la tristeza. -Por unas muy malas noticias llegadas de Canan, su majestad est sufriendo una terrible prueba. Por eso nadie tiene ganas de sonrer. -Un nuevo levantamiento de los rebeldes? -El hijo real Iker ha sido asesinado -revel el visir. Medes puso cara de circunstancias. -Slo deseo una cosa: que los culpables sean castigados. -El general Nesmontu no permanecer inactivo, y el rey les partir el espinazo a los insurrectos. -Debo hacer que repatren el cuerpo? -Sehotep se encarga de ello, Senankh est preparando una tumba. Iker descansar en Menfis, los funerales sern discretos. El enemigo no debe saber que ha herido gravemente a su majestad. T y yo procuraremos que nada turbe el buen funcionamiento del Estado.
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Al salir del despacho de Khnum-Hotep, Medes sinti ganas de cantar y bailar. Liberado de Iker, al que consideraba un peligro real, miraba el porvenir con optimismo. En cuanto al Anunciador, libre de la amenaza de un espa, ste ya no podra ser descubierto. Con las manos atadas a la espalda, lo nico que haba hecho Iker fue cambiar de prisin, sin posibilidad de escaparse. Dado que Trece-Aos lo saba todo, su suerte estaba ya decidida: interrogatorio, tortura, ejecucin. Sin embargo, el muchacho no se mostraba en absoluto agresivo, y le ofreca comida y bebida a su futura vctima. -No te preocupes, Iker, te reeducaremos. Hasta ahora has estado creyendo en valores falsos. No te he salvado para nada. -Antes de morir, podr por lo menos encontrarme con el Anunciador? -No vas a morir! O, por lo menos, no hoy. Primero debes aprender a obedecer. Luego luchars contra el tirano. Cuando te maten, irs al paraso. El hijo real aparent sentirse decepcionado. Si se mostraba dcil, podra conseguir lograr su objetivo. -El faran considera al Anunciador un criminal -dijo con voz apagada-. Afirma que tan slo Egipto velar por la prosperidad de Canan. -Miente! -contest Trece-Aos enfurecido-, l es el criminal! Han abusado de ti. Gracias a mi tribu, te convertirs en un hombre nuevo. Al principio, segn nos ha contado Bina, fuiste un buen luchador, despus te extraviaste. O consigues convertirte, o servirs de alimento a los cerdos. De naturaleza cruel, el muchacho no conoca ni los remordimientos ni la lstima. Asesinaba como un animal salvaje y no toleraba la mnima discrepancia. Granjearse su amistad pareca algo imposible, pero el escriba intentara engaarlo comulgando con sus fanticas palabras. Astuta, la pequea tropa evit todo tipo de contacto con las patrullas egipcias. Avanz de prisa en direccin norte, alejndose as de la zona controlada por Nesmontu. Muerto, olvidado, Iker se internaba en la nada. El paisaje en nada recordaba al del valle del Nilo ni al del Delta. Ocultos en un bosque de espinos, donde no faltaban las aguadas, los miembros del clan de Trece-Aos se alimentaban de caza y de bayas. Las mujeres pocas veces salan de sus chozas. Tras sus recientes hazaas, el chiquillo adquira la talla de un hroe. Incluso el jefe, un barbudo de nariz achatada, lo saludaba. -He aqu a un egipcio que acabo de capturar por orden del Anunciador -declar Trece-Aos con orgullo. -Por qu no lo has matado? -Porque est condenado a ayudarnos. -Un egipcio ayudando a los cananeos? -El Anunciador ha decidido transformarlo en un arma contra sus compatriotas. T te encargars de su educacin.

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Un perrazo enorme se puso al lado de su dueo. Mir al extranjero y gru de forma tan amenazadora que incluso inquiet a Trece-Aos. -Tranquilo, Sanguneo! Sin dejar de observar al prisionero, el monstruo gru con menos intensidad. -Todas estas historias no me interesan -interrumpi el jefe. Yo necesito un esclavo que sepa hacer pan con los cereales que robamos a los egipcios. O es capaz de hacerlo, o lo regalar a mi perro. Educado en el campo, Iker se haba acostumbrado a las exigencias de la cotidianidad. Sola ayudar al panadero de Medamud a preparar sus tortas. -Procuradme lo necesario. Intenta no decepcionarme, muchacho. Vuelvo junto al Anunciador -anunci Trece-Aos. Y desapareci sin dirigir la menor mirada a Iker. -A trabajar, esclavo! -orden el jefe, que estaba encantado con aquella ayuda inesperada. Las horas se sucedan, extenuantes. Con la ayuda de un celemn, Iker meda la cantidad de grano que sacuda en un cedazo, por encima de un mortero de terracota. Luego, con una basta maja, machacaba los granos para separarlos de su envoltura y producir una harina cuya calidad, a pesar de varios tamizados, dejaba mucho que desear. A continuacin la humedeca y la amasaba durante largo rato hasta obtener una pasta poco satisfactoria. El escriba no dispona de buenas herramientas ni de la mano de un autntico panadero, pero aun as se esforzaba por progresar. Fases delicadas, aadir la cantidad de sal adecuada y la coccin sobre unas brasas cuidadosamente alimentadas. Por lo que a la forma de los panes se refiere, sta dependa de unos moldes desportillados que haban sido arrebatados a algunos caravaneros. Estaba tambin la cotidiana tarea de ir a buscar agua y limpiar el campamento. Todas las noches, Iker se derrumbaba, agotado, y dorma con un pesado sueo del que lo sacaban al alba. El joven perdi las esperanzas varias veces, convencido de que no conseguira llevar a cabo un esfuerzo ms. Pero an le quedaba una pizca de voluntad y, ante la burlona mirada de los cananeos, reanudaba su implacable labor. Sin embargo, tras una asfixiante jornada, estaba tan agotado que se derrumb ante el horno del pan, esperando con una especie de serenidad el golpe fatal que lo liberara de aquella abominable existencia. Una lengua muy suave le lami las mejillas. A su modo, Sanguneo lo reconfortaba. Inesperada, aquella manifestacin de amistad salv al hijo real. Se levant y, a partir de aquel instante, su cuerpo soport mejor la prueba; en vez de acabar con l, las tareas lo reforzaron. Cuando el jefe vio a su perro acompaando al prisionero y defendindolo contra uno de sus esbirros, deseoso de apalearlo, qued pasmado. Sanguneo era un asesino
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nato, y debera haber destrozado al esclavo. Para seducirlo de ese modo, Iker forzosamente deba de tener poderes mgicos. Adems, no debera haber sucumbido haca ya mucho tiempo? Nadie, ni siquiera el jefe del clan cananeo, se burlaba de un hechicero. Pero y si, al desaparecer, arrojaba un hechizo a sus torturadores? Convendra respetar un poco a Iker sin quedar en ridculo. Las circunstancias se prestaban a ello, puesto que era preciso cambiar de refugio; haca ya mucho tiempo que la tribu se encontraba all. Encargaron al hijo real que preparara las provisiones para el camino. Dcil, Iker obedeci. Si pensaba escapar, se equivocaba por completo: Sanguneo devoraba a los que se fugaban.

10 Gracias a la organizacin tan segura como eficaz montada por Gergu, una nueva estela haba salido de Abydos con total impunidad. Conociendo cada una de las capillas y su contenido, Bega tena muchos tesoros para vender, por no hablar de sus futuras revelaciones sobre los misterios de Osiris. Semejantes divulgaciones lo obligaran a violar definitivamente su juramento, pero aquello no lo turbaba. Aliado de Set y discpulo del Anunciador, cuando se eliminara la jerarqua sera el primero en desvelar los ltimos secretos a los que no tena acceso todava. En el seno de la ciudad sagrada, nadie desconfiaba de l. El Calvo apreciaba su rigor y no sospechaba que un sacerdote permanente, de inmaculada reputacin, albergara como mayor deseo la destruccin de Abydos. Bega, por su parte, desconfiaba de Isis, cuyo ascenso estaba lejos de haber terminado. La muchacha, sin embargo, pareca indiferente al poder y a los honores, pero no cambiara su actitud? Para evitar cualquier sorpresa desagradable, Bega vigilaba a Isis. Nada inslito: llevaba a cabo sus tareas y sus rituales, pasaba largas horas en la biblioteca de la Casa de Vida, meditaba en el templo, hablaba con sus colegas y se encargaba de su asno, que no haba cometido an ningn error en su conducta. Aunque la sacerdotisa iba a menudo a Menfis, no abandonaba el dominio de la espiritualidad, que pronto se reducira a la nada. Acaso el faran no deba a los misterios de Osiris la mayor parte de su poder? Seco el rbol de vida, dislocada la barca divina, Sesostris ya slo sera un dspota vacilante y frgil a quien el Anunciador dara un golpe fatal. Por qu odiaba Bega lo que haba venerado? Porque la autoridad suprema del pas no reconoca su valor, y aquella falta era imperdonable. Si el rey hubiera corregido su error, tal vez Bega habra renunciado a vengarse. Pero desde su encuentro con el Anunciador era ya demasiado larde para retroceder. -Ests de servicio en el templo de Sesostris -le anuncio el Calvo. -Los dems permanentes tambin?

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-Todos actuarn en el lugar que les he asignado. Maana por la maana reanudaremos el curso normal de los ritos. Bega comprendi: el Crculo de oro iba a reunirse.Por qu no lo captaba la cofrada? Aquella humillacin suplementaria fortaleci su decisin de probar su verdadera importancia, aunque el camino tomado se alejase definitivamente de Maat. En cuanto Sesostris apareca, todos saban quin era el faran. Gigante de severo rostro, de inmensas orejas, de prpados pesados y prominentes pmulos, tena una mirada tan penetrante que nadie poda sostenerla. El atltico jefe de todas las policas del reino, Sobek el Protector, desaconsejaba en vano al monarca que viajase. Encargarse de su seguridad en Menfis tena ya muchas dificultades, y los desplazamientos planteaban problemas insolubles. Formados personalmente por Sobek y sometidos a un riguroso entrenamiento, seis policas de lite velaban permanentemente por el faran, e interceptaran a quien osara amenazar al rey. Tambin era inquietante que Sesostris celebrase los ritos, solo en el naos de un templo, o concediera audiencias privadas. Segn Sobek, todo el mundo era sospechoso. Y los dos intentos de atentado contra la persona real reforzaban ese punto de vista. Perpetuamente ansioso, ligero de sueo, el Protector no quera dejar nada al azar. Sobek conoca el sueo de sus adversarios: mancillar su honor y desacreditarlo ante Sesostris. Su ltima maniobra, debida probablemente a una pandilla de cortesanos a los que detestaba tanto como ellos lo odiaban a l, haba fracasado. Mantenido e, incluso, reafirmado en su puesto, a Sobek le encolerizaba no poder desmantelar la organizacin de terroristas cananeos que estaba convencido de que segua operando en Menfis y, tal vez, en otros lugares. Un buen nmero de aquellos criminales haba regresado a su pas de origen, pero otros permanecan ocultos entre la poblacin sin cometer la menor imprudencia. Durante cunto tiempo se limitaran a seguir agazapados en sus madrigueras? Qu fechoras preparaban? Haba un dignatario que irritaba especialmente al Protector: el hijo real Iker, culpable de haber intentado acabar con Sesostris y cuyo arrepentimiento le pareca dudoso. A pesar de la atribucin de tan prestigioso ttulo, Sobek desconfiaba de aquel escriba, al que segua considerando cmplice de los cananeos. Hoy, esa amenaza desapareca, puesto que el cadver mutilado de Iker acababa de ser inhumado en la necrpolis menfita. Sobek el Protector contempl la seguridad del paraje. Ningn temporal penetrara en l mientras los permanentes oficiaban en el templo de millones de aos de Sesostris. Adems, la polica recorra las calles de Paciente de lugares. As, el rey poda reunir con total tranquilidad el Crculo de oro en una de las salas del templo de Osiris. Cuatro mesas de ofrendas estaban colocadas en los cuatro puntos cardinales. A oriente se sentaban el faran y la reina; a occidente, el Calvo, Djehuty, el alcalde de
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Dachur, donde se levantaba la pirmide real, y el vaco sitial del general Sepi; a medioda, el visir Khnum-Hotep, el gran tesorero Senankh y Sekari; a septentrin, el Portador del sello real Sehotep y el general Nesmontu. El monarca dio la palabra al Calvo. -Ningn nuevo maleficio ha alcanzado el rbol de vida -indic-. Sin embargo, no sana. El conjunto de las protecciones mgicas resulta eficaz, pero y si el enemigo acaba destruyndolo? -Ha sido til la intervencin de Isis? -pregunt la reina. -S, majestad. Con el espejo de Hator, consigue devolver cierto vigor a la acacia. El conjunto de nuestros cuidados slo obtiene mediocres resultados, y temo una sbita degradacin. Pesimista por naturaleza, el Calvo no sola disfrazar la verdad. Sin embargo, sus declaraciones no atenuaron el radical optimismo del elegante y apuesto Sehotep, cuyo fino rostro y cuyos ojos brillantes seducan a las ms hermosas mujeres del pas. Rpido y nervioso, preservaba los secretos de los templos y la prosperidad del ganado, feliz al asociar las preocupaciones espirituales con las materiales, como en su otra funcin de superior de todas las obras del faran. Y precisamente por serlo, quera reconfortar a la concurrencia. -Gracias al empecinado trabajo de Djehuty -precis-, el conjunto de Dachur pronto estar terminado. De la pirmide procede el ka que asegura la estabilidad del reino y alimenta el rbol de vida. Tras haber recibido golpes muy duros, alguno de los cuales podra haber resultado mortal, hemos pasado a la ofensiva. Al construir, debilitamos al adversario. Djehuty asinti. Friolero, padeciendo reumatismo, arrebujado siempre en un gran manto, el anciano retrasaba la muerte ponindose al servicio del rey, tras haber dirigido la rica provincia de la Liebre. Todas las noches crea que ya no podra levantarse. Pero por la maana, el deseo de proseguir la obra le procuraba nuevas fuerzas, y acuda a la obra con el mismo entusiasmo. La iniciacin al Crculo de oro fortaleca su corazn, y l, superior de los misterios de Tot y sacerdote de Maat, se maravillaba al descubrir la magnitud del secreto osiriaco. Al concederle aquel inmenso privilegio, Sesostris iluminaba el crepsculo de una larga existencia. -Mi misin toca a su fin, majestad. Dachur ha visto la luz de acuerdo con el plan trazado por vuestra propia mano, y prximamente consagraris su nacimiento. -La seguridad del paraje me parece garantizada -aadi el visir Khnum-Hotep- He consultado con el general Nesmontu para elegir al oficial que mande la guarnicin, y os garantizo que una ofensiva terrorista est condenada al fracaso. Conociendo la aversin de Khnum-Hotep por la fanfarronera, el Crculo de oro se qued tranquilizado. -Ha progresado la investigacin sobre la muerte de Sepi? -Desgraciadamente, no -lament Senankh- Nuestros equipos de prospectores esperan recoger algunas informaciones y descubrir la pista del oro curativo, pero no han tenido xito hasta ahora.

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Le lleg el turno de intervenir a Nesmontu; nuevas arrugas cruzaban su rostro marcado. -La estrategia puesta a punto con el hijo real Iker ha fracasado. ramos conscientes de los peligros de su misin, e intent desalentarlo. Pero l se mostr inflexible, y decidimos, pues, intentar la aventura hacindolo pasar por un aliado de los terroristas. -De qu modo? -pregunt Sekari, muy abatido. -La humillacin de una jaula paseando por todo Siquem. Reservamos ese tratamiento a los ms rabiosos. Para los cananeos, no caba duda alguna: Iker era forzosamente uno de los suyos. -Qu ocurri luego? -Como cualquier sedicioso condenado a trabajos forzados, Iker deba ser transferido a un penal donde purgara su pena. Los guardias haban recibido la orden de permitir que los cananeos liberaran al prisionero. El plan funcion, pero el resto fue un desastre. -Y cmo te lo explicas? -Ignoro los detalles. Una patrulla descubri los cadveres de Iker y de mi nico agente infiltrado entre los cananeos. Debo aadir, lamentablemente, que el hijo real fue torturado con inaudita crueldad. -Acaso quieren hacernos creer que se mataron entre si? -pregunt Sehotep. -Probablemente. Supongo que ambos cayeron en una emboscada. Identificado, mi agente recibi sin duda la orden de acabar con Iker. Despus de su ejecucin, los cananeos abandonaron los despojos a la vista de todo el mundo, demostrando as que ningn egipcio conseguir engaarlos. Naturalmente, tras tan terrible fracaso presento mi dimisin a su majestad. -La rechazo. Tu agente e Iker conocan los riesgos, no eres en absoluto responsable de esta tragedia. Expulsarte de tu cargo desmoralizara a nuestro ejrcito. Todos los integrantes del Crculo de oro asintieron. -No cabe duda -intervino Senankh-: los dos hroes fueron traicionados. -Imposible -objet Nesmontu-. Slo yo estaba al corriente de las misiones. -Ciertamente -remach el gran tesorero-. O tu agente cometi imprudencias, o un cananeo lo identific. Por lo que a Iker se refiere, sin duda numerosos dignatarios advirtieron su ausencia. Un hijo real, sobre todo si ha sido nombrado recientemente, no abandona el patio sin motivos serios. -De ah a concluir que haba sido enviado a Canan hay un enorme paso -consider Sehotep. -No tanto si hay en Menfis una organizacin terrorista. Debe de estar al acecho de la menor de nuestras iniciativas, y sta no se le escap. En su lugar, yo hubiera puesto a mis aliados en estado de alerta. -Si lo hemos comprendido correctamente, la misin de Iker haba fracasado antes de comenzar, incluso -aadi el visir-. Adems, habra que suponer que el enemigo dispone de informadores en la corte. Actan conscientemente o por idiotez? -Prefiero la segunda opcin -declar Sehotep-, pero no podemos excluir la primera.
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-En resumen -exclam Sekari-, es indispensable descubrir a los traidores. -Eso es trabajo de Sobek -seal el rey-. Os recuerdo a todos vosotros la necesidad del secreto al margen del cual no se llevar a cabo ninguna obra de envergadura. -Imposible convencer a la corte -deplor Senankh-, le gusta tanto charlar... Y nada va a cambiar sus malas costumbres. -Sea quien sea el miserable que ha provocado la muerte de Iker, lo castigar con mis propias manos -pro- meti Sekari. -Deja eso en manos de la justicia -recomend el visir-, No debe ser condenado y calumniado segn la ley de Maat? -Cmo ves la situacin en la regin sirio-palestina? pregunt el faran a Nesmontu. El anciano militar no ocult su preocupacin. -A pesar de los esfuerzos de mis soldados, y no los escatimo, el terrorismo cananeo perdura. Ciertamente, he procedido a llevar a cabo numerosos arrestos y he conseguido desmantelar algunos grupsculos, en Siquem y en los alrededores. Pero no he pescado ningn pez gordo y no dispongo de indicio alguno serio sobre la madriguera del Anunciador. Totalmente fieles, sus ntimos lo rodean como una infranqueable muralla. As, me parece intil enviar un nuevo agente, pues no tendra la ms mnima posibilidad de infiltrarse. -Entonces qu propones? Primero, reforzar los Muros del Rey; luego, limpiar al mximo Siquem, y finalmente, intentar poner a trabajar a los cananeos para que disfruten de la prosperidad. Sin embargo, se trata de medidas insuficientes. Y no quiero enviar patrullas demasiado al norte, por temor a que caigan en emboscadas. Por tanto, propongo que se deje crecer al monstruo y que crea que somos incapaces de destruirlo. Engrasar su vanidad nos ahorrar numerosas prdidas. Finalmente, cuando las tropas del Anunciador salgan de su cubil, seguras de conquistar Siquem, me enfrentar con ellas en campo abierto. -No es demasiado aventurada esa estrategia? -se preocup Khnum-Hotep. -Me parece la ms adecuada al terreno y a las circunstancias. Antes de regresar a Menfis, el rey deba cumplir con una penosa tarea. Al caer la noche se reuni con Isis, que paseaba con Viento del Norte por el lindero del desierto. -Es el asno de Iker? -l me lo confi. Lograr que lo admitieran en el territorio sagrado de Osiris no pareca fcil, pero Viento del Norte respeta la regla de Abydos. -Tengo una terrible noticia que darle. El asno y la muchacha se inmovilizaron. Viento del Norte levant los ojos hacia el gigante. -Iker ha sido asesinado por unos terroristas cananeos. La sacerdotisa tuvo la sensacin de que un viento glido la envolva. De pronto, el porvenir le pareci carente de sentido, como si la ausencia del joven escriba le arrebatara su propia existencia.

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La oreja izquierda del cuadrpedo se levant, firme y rgida. -Mirad, majestad: no es eso lo que piensa Viento del Norte. -El general Nesmontu identific el cuerpo. La oreja izquierda del cuadrpedo permaneci tensa. -La realidad es atroz, Isis, pero hay que aceptarla. -Podemos desdear la opinin de Viento del Norte? Lo creo capaz de saber si su dueo est muerto o vivo. -Y qu opinas t, Isis? La muchacha contempl el sol poniente que cubra de oro y de rojo occidente. Luego cerr los ojos y revivi el intenso momento en el que el hijo real le haba declarado su amor. -Iker sigue vivo, majestad.

11 Durante tres das y tres noches, el clan avanz a marchas forzadas, sin permitirse ms que unos breves altos. Atraves un bosque, una estepa, una zona desrtica, y flanque luego un uadi antes de dirigirse hacia un lago. Sanguneo chapote en l y slo Iker lo imit. Los cananeos teman que un genio maligno que brotara del fondo de las aguas acabara con su vida. Luego lleg la hora de regresar a la cotidianidad: el escriba tuvo que transformarse de nuevo en panadero y en cocinero, bajo el yugo de sus torturadores. En Egipto, todo el mundo le crea muerto. Todo el mundo salvo Viento del Norte, su nico confidente, de eso estaba seguro. El animal viva junto a Isis y, forzosamente, se comunicaba con ella, por lo que la muchacha deba de dudar de la desaparicin de Iker. El hijo real se aferraba a esa mnima esperanza con todas sus fuerzas. Quin iba a encontrarlo, tan lejos de Siquem, en un paraje perdido por donde no se aventuraba ninguna patrulla egipcia? Algunos cananeos habran azotado de buena gana al egipcio para entretenerse, pero los colmillos del perrazo los disuadieron. La actitud del perro diverta y tranquiliza1 >a al jefe, pues el prisionero no poda estar mejor vigilado. El xodo prosigui hacia el norte. Pero un da los rostros se endurecieron, no brot ya broma alguna y dejaron de burlarse del esclavo. Sanguneo gru mostrando los colmillos. -All, jefe, una nube de polvo! -grit el hombre que iba en cabeza. -Merodeadores de las arenas, sin duda. -Combatimos, entonces? -Depende. Preparmonos para lo peor. A veces, las tribus discutan y lograban entenderse. Pero, por lo general, al trmino de violentas discusiones se iniciaba la reyerta. Esta vez ni siquiera hubo preliminares. Armada con hondas, mazas y palos, la pandilla de beduinos hambrientos se lanz al asalto de los intrusos.
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Puesto que no careca de valor, el jefe enfrent la pelea, mientras algunos de sus hombres emprendan la huida. Regresad -aull Iker-, y luchad! La mayora obedecieron aquella inesperada orden. Los dems fueron vctima de los cortantes slex lanzados por las hondas adversarias. -Toma esto -dijo el jefe a Iker tendindole un bastn arrojadizo. El hijo real apunt al cabecilla, un furibundo que alentaba sus camaradas gritando como una bestia salvaje. No fall. I ras haber credo en un fcil triunfo, los merodeadores de las arenas vivieron momentos de vacilacin, que fueron aprovechados en seguida por los cananeos; el combate se inclin a su favor. Manejando un pesado garrote, Iker derrib a un tipo furioso que estaba cubierto de sangre. La paliza fue espantosa. Embriagados por la violencia, los vencedores no dieron cuartel. -Nuestro jefe! Nuestro jefe ha muerto! -exclam un cananeo. Con la frente hundida, el guerrero yaca entre dos beduinos. Su perro le lama dulcemente la mejilla. -Largumonos -sugiri el decano del clan-. Sin duda hay otros bandoleros merodeando por aqu. -Primero hay que enterrarlo! -protest Iker. -No hay tiempo. T has luchado bien. Te llevaremos con nosotros. -Adonde pensis ir? -Nos reuniremos con la tribu de Amu y nos colocaremos bajo su proteccin. Iker contuvo una alegra mezclada con miedo. -Amu, el Anunciador! Amu era alto, flaco y barbudo. A su alrededor, guerreros sirios armados con lanzas. Los cananeos depusieron sus armas e hicieron una gran reverencia, en seal de sumisin. Iker los imit, observando a aquel personaje de rostro hosco, responsable del maleficio que afectaba a la acacia. Haberlo descubierto pareca un milagro, pero tambin era preciso asegurarse de su culpabilidad y, luego, encontrar el medio de hacer llegar las informaciones a Nesmontu. Le dara tiempo el Anunciador? -De dnde vens, pandilla de harapientos? -pregunt Amu, agresivo. -Del lago amargo -respondi el decano de los cananeos con voz temblorosa-. Unos merodeadores de las arenas nos atacaron, nuestro jefe result muerto. Sin la intervencin de este joven egipcio, prisionero nuestro, nos habran masacrado. l areng a los que huan y asegur nuestras filas. Lo hemos convertido en un buen esclavo, te servir bien. -Cmo habis llegado hasta aqu? -El jefe saba que habas acampado en la regin. Deseaba venderte el rehn; yo te lo regalo como prenda de amistad. -De modo que habis huido ante el enemigo!

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-Los beduinos nos agredieron antes de hablar! No es sa la costumbre. -Las costumbres de mi tribu imponen la eliminacin de los cobardes. Degolladlos a todos salvo al egipcio! Sanguneo se peg a las piernas de Iker y ense los colmillos, impidiendo que nadie se acercara a l. Los sirios se cargaron alegremente a los cananeos. Entre ambos pueblos no haba estima ni amistad, de modo que Amu no perda ocasin de eliminar a aquella chusma. Los cadveres fueron desvalijados y abandonados a las hienas. -Tu protector es temible -dijo Amu al extranjero-. Incluso herido por varias flechas, un perrazo de este tamao sigue combatiendo. Cmo te llamas? -Iker. -De dnde te sacaron esas ratas? -Me liberaron. Amu frunci el ceo. -Quin te haba detenido? -Los egipcios. -Tus compatriotas? No lo comprendo! Tras haber intentado en vano acabar con el faran Sesostris, me he convertido en su enemigo jurado. Consegu abandonar Menfis y cruzar los Muros del Rey, pero la polica de Nesmontu me encarcel en Siquem. Esperaba que los cananeos me permitieran unirme a la resistencia, pero en vez de ayudarme, me redujeron a la esclavitud. Amu escupi. -Esos cobardes no valen nada! Aliarse con ellos lleva al desastre. -Me he fijado un objetivo -afirm Iker-: servir al Anunciador. Los ojillos negros de Amu brillaron de excitacin. -Tienes ante ti al Anunciador! Y yo cumplo mis promesas. -Segus decidido a derribar a Sesostris? -Ya est tambalendose! -El maleficio que ataca al rbol de vida carece de eficacia. -Lanzar otros maleficios! Hace mucho tiempo que los egipcios tratan de interceptarme, pero nunca lo conseguirn. Mi tribu domina la regin y las mujeres me dan numerosos hijos. Pronto formarn un ejrcito victorioso. -No pensis en federar los clanes? De ese modo, lanzarais una ofensiva capaz de barrer las tropas del general Nesmontu. Amu pareci ofendido. -Una tribu es una tribu, un clan es un clan. Si comenzamos a cambiar eso, qu ser de la regin? El mejor jefe se impone a los dems, sa es la nica ley! Y el mejor soy yo. Sabes manejar el bastn arrojadizo, muchacho? -Me las apao. -Tienes dos das para perfeccionarte. Luego atacaremos un campamento de merodeadores de las arenas que acaban de desvalijar una caravana. Y en mi territorio soy yo el nico que puede robar y matar.
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Iker dormitaba, protegido por el perro. Se haba entrenado durante horas para lanzar el bastn arrojadizo y alcanzar blancos cada vez ms pequeos y cada vez ms lejanos. Espiado, no poda hacer una actuacin mediocre. Concentrado, con gesto amplio y seguro, no decepcion. Amu lo dejaba moverse con libertad, pero Iker se senta constantemente vigilado. Si intentaba huir, sera abatido. La tribu lo juzgara durante el combate contra los beduinos. So pena de sufrir la suerte de los cananeos, debera superar aquella prueba. Qu estara haciendo Isis en Abydos a aquellas horas? O celebraba los ritos o meditaba en un templo o, quiz, lea un texto que hablaba de los dioses, de lo sacro y del combate de la luz oponindose a la nada. Evidentemente, no pensaba en l. Cuando le comunicaron su muerte, se habra conmovido aunque slo fuera por un instante? Algunos de sus pensamientos permanecan, sin embargo, junto a l... En los peores momentos, slo aquel vnculo, tan tenue, lo salvaba. En lo ms hondo de su soledad, Isis segua dndole esperanza. La esperanza de decirle, con toda la fuerza de su amor, que no poda vivir sin ella. -Despierta, muchacho, hay que partir. Mi explorador acaba de indicarme el emplazamiento del campamento de los beduinos. Esos imbciles se creen a salvo. Amu no se andaba con estrategias. Dio una orden y fue una riada. Como la mayora de los merodeadores de las arenas dorman a pierna suelta, su capacidad de defensa se redujo al mnimo. Acostumbrados a desvalijar a mercaderes desarmados, opusieron una leve resistencia a los desenfrenados sirios. Uno de los beduinos consigui escapar de la matanza arrastrndose hacia el interior del campamento y, luego, hacindose el muerto. Por el rabillo del ojo vio a Amu presumiendo muy cerca de l. El superviviente quiso vengar a sus camaradas. Estaba perfectamente colocado, y slo le bastaba con hundirle el pual en los riones. Pasmado ante la ferocidad de sus nuevos compaeros, Iker no haba intervenido, y al quedarse atrs descubri un falso cadver que se levantaba y se dispona a golpear. El hijo real lanz su bastn arrojadizo, que alcanz al beduino en la sien. Furibundo, Amu pisote al herido y le hundi el pecho. -Esa rata ha intentado matarme, a m! Y t, egipcio, me has salvado. Por segunda vez, Iker corra a socorrer al enemigo. Dejar que el Anunciador muriera sin obtener el mximo de informaciones hubiera sido catastrfico. El hijo real deba ganarse su confianza y saber cmo hechizaba la acacia de Osiris. Mientras sus hombres saqueaban el campamento, Amu llev a Iker hacia la nica tienda que an segua intacta; las dems ardan. Con su pual, el jefe cort la tela, improvis una entrada y despert gritos de terror. En el interior haba una decena de mujeres y otros tantos nios apretujados unos contra otros. -Mira esas hembras! Las ms hermosas entrarn en mi harn y sustituirn a las que ya no deseo. Mis valientes las utilizarn.

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-Respetaris a los nios? -pregunt el escriba. -Los robustos servirn de esclavos, los dbiles sern eliminados. Me traes suerte, muchacho! Nunca haba conocido un triunfo tan fcil. Y no olvido que te debo la vida. Rabioso, Amu agarr a una morena del pelo y la atrajo hacia s. -A ti voy a demostrarte en seguida mi excelente salud! El clan tom por un uadi seco que haba excavado su lecho entre dos acantilados y pareca no llevar a ninguna parte. Un explorador marchaba muy por delante, la retaguardia permaneca al acecho. -Te concedo un inmenso privilegio -le anunci Amu al egipcio-. Sers el primer extranjero que ve mi campamento secreto. Iker no lamentaba haber utilizado su bastn arrojadizo, ya que, ganndose la confianza del Anunciador, iba a descubrir, por fin, su madriguera. El lugar estaba oculto y era, a la vez, fcil de guardar. En el centro de una regin rida y desrtica, un pequeo oasis ofreca agua y alimentos. Ayudados por esclavos, los sedentarios cultivaban legumbres. Un corral albergaba algunas aves. -Aqu cohabitan sirios y cananeos -aclar Amu-, pero es una excepcin. Estos han aprendido a obedecerme ciegamente y a no lloriquear ya. -No habra que formar una gran coalicin para atacar Siquem? -insisti Iker. -Volveremos a hablar de eso. Celebremos primero nuestra victoria! Todos los miembros del clan sentan devocin por su jefe, que recibi masajes, fue ungido con aceite aromtico e instalado en mullidos almohadones, al abrigo de una vasta tienda. Una procesin de esclavos cananeos sirvi los platos, y corri a chorros el licor de dtiles. Cuatro mujeres, cariosas y metidas en carnes, llevaron a su lecho a un Amu ahto y borracho como una cuba. Iker no imaginaba as al Anunciador.

12 Isis sigui al faran hasta su templo de millones de aos; llevaba una larga tnica blanca sujeta al talle por un cinturn rojo, y los cabellos sueltos. Entraron en una capilla de techo estrellado. Una sola lmpara la iluminaba. -Recorrer el camino de los misterios implica cruzar una nueva puerta -revel el rey-. Peligrosa etapa, pues, para enfrentarte al criminal que maneja contra Osiris la fuerza de Set, debes convertirte en una autntica maga. As, el cetro que te he entregado ser palabra fulgurante y luz eficaz, capaz de detener los golpes de la suerte. Aceptas correr ese riesgo? -Lo acepto, majestad. -Antes de unirte a las potencias de la Enada, enjugate la boca con natrn fresco y calza sandalias blancas.
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Cumplido el rito, el monarca puso en los labios de Isis una estatuilla de Maat. -Recibe las frmulas secretas de Osiris. Las pronunci cuando reinaba en Egipto, y le sirvieron para crear la edad de oro y transmitir la vida. Ahora, perfora las tinieblas. El monarca levant un jarrn por encima de la cabeza de Isis. Brot de l una energa luminosa que envolvi el cuerpo de la sacerdotisa. Al fondo de la sala, una cobra real se irgui sobre el techo de la nao, en posicin de ataque. -Toca su pecho y somtela -orden Sesostris. El miedo no impidi a la joven avanzar. La serpiente, por su parte, estaba dispuesta a atacar. Isis no pensaba en s misma, sino en el combate a favor del rbol de vida. Por qu el genio del mundo subterrneo, reptil temible y fascinante, iba a pertenecer al bando de los destructores? Acaso, sin l, no sera estril el suelo? La mano derecha de la joven se adelant lentamente y la cobra se inmoviliz. Cuando le toc el pecho, un halo de luz rode su cabeza y model la corona blanca. -La fuerza creadora de la Grande de magia circula por tus venas -declar el rey-. Hazla activa, maneja los sistros. El monarca ofreci a la muchacha dos objetos de oro, el primero en forma de naos flanqueado por dos varillas espirales, el segundo compuesto por unos montantes llenos de agujeros en los que se engastaban unas varillas metlicas. Cuando los hagas sonar, oirs la voz de Set, animadora de los cuatro elementos. As disipars la inercia. Gracias a las vibraciones, las potencias vitales despiertan. Slo una iniciada puede intentar semejante experiencia, pues estos instrumentos son peligrosos. Depositarios del perpetuo movimiento de la creacin, ciegan a la mala taedora. Isis empu los mangos cilndricos. Los sistros le parecieron tan pesados que estuvo a punto de soltarlos, pero sus muecas aguantaron, y naci una extraa meloda. Del sistro-carraca emanaban unas notas cidas y penetrantes; del sistro-naos, un canto dulce, hechicero. Isis busc el ritmo adecuado y los sones se mezclaron de modo armonioso. Durante unos instantes, la vista se le nubl. Luego la msica fue amplindose, hasta el punto de que hizo vibrar las piedras del templo, y la sacerdotisa sinti un perfecto bienestar. Acto seguido devolvi los sistros al rey, que los deposit ante la estatua de la cobra coronada. Salieron del templo y Sesostris llev a Isis hasta orillas del lago sagrado. -Al apaciguar a la Grande de magia, tu mirada ve lo que los ojos profanos no disciernen. Contempla el centro del lago. Poco a poco, la superficie del agua adopt unas dimensiones inmensas, hasta confundirse con el cielo. El Nun el ocano de energa de donde todo naca, se revelaba a Isis. Un fuego ilumin el agua y, al igual que la primera vez, el loto de oro con ptalos de lapislzuli naci de la isla, inflamndola.

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-Que todas las maanas pueda levantarse en el valle de luz -or el rey-. Que renazca ese gran dios vivo llegado de la isla de la llama, el hijo de oro salido del loto. Respralo, Isis, como lo respiran las potencias creadoras. Un olor suave y hechicero se extendi por el paraje de Abydos. El loto se esfum y el lago sagrado recuper su habitual apariencia. En la superficie del agua se dibuj un rostro, disipado muy pronto por las ondas que engendraba el viento. Sin embargo, Isis lo haba reconocido: era el de Iker. Est vivo -murmur. -Cuerpo a tierra -orden Amu. Imitando a los guerreros del clan sirio, Iker se lanz a la arena clida y dorada. -Los ves, muchacho? Desde lo alto de la duna, el escriba observaba el campamento de los beduinos, convencidos de estar seguros. Las mujeres cocinaban, los nios jugaban y los hombres dorman, salvo unos pocos centinelas. -Detesto esta tribu -confes Amu-. Su jefe me rob una soberbia hembra que me habra dado hijos robustos. Y adems posee el mejor pozo de la regin! Su agua es dulce y fresca. Me apoderar de l y aumentar la extensin de mi territorio. He aqu un proyecto digno del Anunciador, estim Iker, cuyas dudas no dejaban de aumentar. Amu pasaba el tiempo retozando con las beldades de su harn, comiendo y bebiendo. Nunca hablaba de la conquista de Egipto ni de aniquilar al faran. Mimado por sus mujeres, adulado por sus guerreros, llevaba la tranquila existencia de un bandolero acomodado. Por fin se decida a actuar! -Eliminemos primero a los centinelas -propuso Iker. -He ah una estrategia de egipcio! -ironiz Amu-, Yo no me ando con tantas precauciones. Bajemos por la duna aullando y acabemos con esa chusma! Dicho y hecho. Los slex brotaron de las hondas e hirieron a la mayora de los beduinos. La jaura slo encontr una dbil resistencia y no respet a los chiquillos. Divirtindose, los sirios reventaron los ojos de los escasos supervivientes, cuya agona fue interminable. Como el harn de Amu estaba atestado, no se perdon a mujer alguna. -No lo lamentes -le confes a Iker, que estaba a punto de desvanecerse-. Realmente eran demasiado feas! No ests bien, muchacho? Amu palme el hombro del hijo real. -Habr que endurecerte. La existencia es un rudo combate. Esos beduinos? Ladrones y criminales! Si el general Nesmontu los hubiera encontrado antes que yo, habra ordenado a sus arqueros que los mataran. A mi modo, estoy limpiando la regin. -Cundo reuniris por fin a las tribus para expulsar al ocupante? -Ests obsesionado con ese proyecto! -Acaso no es eso lo nico que cuenta?

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-Lo nico, lo nico... No exageremos! Lo esencial es reinar sin discusiones sobre mi dominio. Ahora bien, unas cucarachas se atreven an a cuestionar mi supremaca. De eso debemos ocuparnos, muchacho. Amu entreg a Iker un nuevo bastn arrojadizo. -El espritu de los muertos se encarna en l. Atraviesa lagos y llanuras para golpear al adversario, luego regresa a la mano de quien lo lanza. Tmalo y utilzalo adecuadamente. El hijo real pens en la recomendacin de Sesostris: Debemos procurarnos armas brotadas de lo invisible. Acaso no era sa la primera que obtena, un regalo del enemigo? -Comamos -decidi Amu-. Luego proseguiremos con nuestra limpieza. Obstinado y cruel, el sirio elimin uno a uno los grupsculos de cananeos y beduinos, culpables de beber en sus pozos o de robar alguna de sus cabras. Aparentemente libre en sus movimientos, pero protegido y vigilado a la vez por Sanguneo, Iker no tom ninguna iniciativa que pudiera despertar sospechas entre sus nuevos compaeros de armas. Da tras da, lograba a la vez que lo olvidaran y lo aceptaran. Permaneciendo fiel a su nica estrategia, Amu se lanzaba sobre sus presas como un tornado, y sembraba un terror que aniquilaba la capacidad de defensa. El escriba segua estando perplejo. Poderoso, violento, implacable, tirnico... Caractersticas del Anunciador, en efecto. Pero por qu le costaba tanto predicar sus verdaderas intenciones? Acaso segua desconfiando de un egipcio, cuya primera falta acechaba y al que debera haber suprimido? Iker le servira, pues, de un modo u otro. Tal vez para transmitir falsas informaciones a Nesmontu y acelerar as la derrota del ejrcito egipcio. Por tanto, el hijo real no intentaba enviar el menor mensaje. Primero tena que obtener algunas certezas. Mientras los principales guerreros de la tribu, reunidos en torno a un fuego de campamento, coman cordero asado, Iker se acerc al jefe, medio borracho. -Sin duda gozis de una proteccin mgica. -Cul, a tu entender? -La reina de las turquesas. -La reina de las turquesas -repiti Amu, pasmado-, Qu aspecto tiene eso? -Descubr esa piedra fabulosa en una mina del Sina donde el faran me haba esclavizado. Normalmente me correspondera. Pero, tras haber acabado con policas y mineros, una pandilla de asesinos me rob ese tesoro. -Y te gustara recuperarlo... Yo no lo tengo. Sin duda, el golpe fue obra de los merodeadores de las arenas! Con un poco de suerte, encontrars tu reina de las turquesas. Siempre se acaba oyendo hablar de una maravilla de ese tipo. -Un alto dignatario egipcio, el general Sepi, fue asesinado en pleno desierto. No fuisteis vos el autor de la hazaa? La estupefaccin del sirio no pareca fingida.

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-Matar yo a un general! Si hubiera sido as, presumira de ello! Toda la regin me habra aclamado, decenas de tribus se habran prosternado ante m. -Y, sin embargo, nadie duda de que el asesino del general Sepi fue el Anunciador. Irritado, Amu se levant y lo agarr del hombro. El perro gru en seguida. -Tranquiliza a ese animal! Una mirada de Iker calm a Sanguneo. -Ven a mi tienda. El perro los sigui. De una patada en las costillas, Amu despert a una cananea, que se visti precipitadamente y desapareci. El sirio bebi una gran copa de licor de dtiles. -Quiero conocer a fondo lo que piensas, muchacho. -Me pregunto si sois realmente el Anunciador o si estis fingiendo. Iker jugaba fuerte al expresarse con semejante franqueza. -No te faltan narices! -Sencillamente me gustara saber la verdad. Dando vueltas como un oso enjaulado, Amu evit la mirada del joven. -Y qu importancia tendra que no fuera el tal Anunciador? -Arriesgu la vida para ponerme a su servicio. -No te basta estar al mo? -El Anunciador quiere destruir Egipto y tomar el poder. Vos os contentis con vuestro territorio. El sirio se sent pesadamente sobre unos almohadones. -Hablemos claro, muchacho. Tus sospechas estn justificadas: yo no soy el Anunciador. De modo que Iker era prisionero de un miserable jefe de pandilla, asesino y ladrn. -Por qu me mentisteis? -Porque puedes convertirte en uno de mis mejores guerreros. Puesto que tanto deseabas identificarme con ese Anunciador, habra sido estpido desalentarte. Adems... no te equivocaste tanto. -Qu queris decir? -No soy el Anunciador -repiti el sirio-, pero s dnde se encuentra.

13 Una pregunta, para la que buscaba desesperadamente respuesta, obsesionaba al gran tesorero Senankh: se ocultaba un traidor entre su personal? El mismo haba contratado a todos y cada uno de los escribas que trabajaban en el Ministerio de Economa, haba estudiado cuidadosamente su andadura profesional y comprobada sus aptitudes. Y aparte de pequeos errores, no tena nada que reprocharles.
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Suspicaz, Senankh reanud sus investigaciones con el mximo espritu crtico, como si cada uno de aquellos tcnicos modelo fuera sospechoso. Incluso les tendi algunas trampas, que no dieron ningn resultado. Decidi, pues, consultar con Sobek el Protector. Tras revisar el reglamento de la navegacin fluvial, que consideraba demasiado laxo, el jefe de todas las policas del reino estaba permanentemente en la brecha. Trabajaba incansable para garantizar la seguridad del faran y asegurar la libre circulacin de personas y bienes, sin dejar de perseguir a malhechores de todo pelaje. No se le escapaba expediente alguno, se mantena informado de cada investigacin en curso, y si no haba ningn progreso, el culpable sufra la clera del Protector. Pero Sobek se reprochaba a s mismo da y noche que an no haba conseguido desmantelar la organizacin terrorista que operaba en Menfis. No tena la menor pista ni el menor sospechoso. Acaso el enemigo era slo una pesadilla? En realidad, se haca invisible. Antes o despus golpeara de nuevo. -Fracaso total -declar Senankh-. En cierto modo, me alegro de ello: aparentemente, no hay ninguna oveja negra entre mis escribas. Pero no soy polica, por lo que tal vez no he sabido descubrirla. Sin duda, t, Sobek, has hecho una investigacin paralela. -Por supuesto. -Y cules son tus conclusiones? -Las mismas que las tuyas. -Podras haberme avisado! -protest el gran tesorero. -nicamente respondo de mis actos ante el faran. Slo l est informado de la totalidad de mis misiones. -Acaso has investigado tambin... sobre m? -Claro est. -Cmo te atreves a sospechar de un miembro de la Casa del Rey? -No es que me atreva, es que debo hacerlo. -Y tambin espas a Sehotep y al visir Khnum-Hotep? -Slo estoy haciendo mi trabajo. A Sobek, que no perteneca a l, Senankh no poda decirle que los iniciados del Crculo de oro de Abydos estaban fuera de sospecha. -Sigo convencido de que hay uno o varios traidores en la corte -prosigui el Protector-, entre esa pandilla de intelectuales secos, celosos y pretenciosos. Al menor incidente, protestan por la presencia de la polica. Son unos intiles, carentes de valor y rectitud. Por fortuna, su majestad no los escucha y espero que reduzca al mximo su nmero. -Medes y su administracin? -Bajo control, como los dems. Sobek haba introducido a uno de sus hombres entre el personal del secretario de la Casa del Rey para que examinara de cerca sus hechos y sus gestos. A fuerza de tener odos y ojos en todas partes, el Protector acabara obteniendo algn indicio.

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El Portador del sello real, Sehotep, organizaba todas las noches un suntuoso banquete durante el cual su intendente serva los mejores platos y los mejores vinos. As, cada uno de los miembros de la corte aguardaba con impaciencia la invitacin del influyente personaje. Pocas mujeres eran insensibles a su encanto, y numerosos maridos pasaban una angustiosa velada, temiendo el futuro comportamiento de su cnyuge. Sin embargo, no haba que deplorar escndalo alguno, pues Sehotep viva sus aventuras con total discrecin. Aquella actividad mundana, que algunos consideraban superficial, permita al responsable de todas las obras del rey conocer perfectamente a los dignatarios y recoger el mximo de informacin, puesto que el vino y la buena carne desatan las lenguas. Aquella noche, Sehotep reciba al archivero jefe, a su mujer y a su hija, a sus tres principales colaboradores y a sus esposas. De acuerdo con la costumbre, una conversacin divertida y brillante se refera a mil y un temas, pese a las amenazas que se cernan sobre Egipto. El Portador del sello real creaba una atmsfera festiva y provocaba las confidencias. Sus huspedes no parecan temibles sospechosos. Llevaban a cabo una tranquila carrera, no tomaban iniciativa alguna y, a la menor dificultad, se colocaban bajo la proteccin de una autoridad superior. De buena gana se habran comportado como pequeos tiranos con sus subordinados, pero el visir velaba. Finalizada la recepcin, la hija del archivero jefe se acerc a Sehotep. Era bastante estpida y charlatana, aunque muy hermosa. -Al parecer, vuestra terraza es la ms bella de Menfis... Me gustara tanto conocerla! -Qu opina vuestro padre de eso? -Estoy algo cansado -respondi el interesado-, A mi mujer y a m nos gustara volver a casa. Si le concedieseis ese privilegio a mi hija, nos sentiramos halagados. Sehotep fingi no percatarse de la trampa. Varios dignatarios haban arrojado ya a su progenie a sus brazos, con la esperanza de que llegara una boda, pero la idea horrorizaba al Portador del sello real. As pues, adopt las precauciones necesarias para que la damisela en cuestin no quedara encinta y su nico recuerdo fuese una hermosa noche de amor. La hija del archivero se extasi contemplando la ciudad. -Qu maravillosa ciudad! Y tambin vos sois maravilloso, Sehotep. Desplegando una ternura que un hombre bien educado no poda rechazar, ella pos dulcemente su cabeza en el hombro del ministro, que le quit la peluca y le acarici el pelo. -No corris demasiado, os lo ruego. -Deseis admirar por ms tiempo la capital? -S... Bueno, no. Ensame tu habitacin, quieres? La desnud lentamente y descubri muy pronto que la doncella no careca de sensualidad y de experiencia. Sus retozos fueron alegres, su placer, compartido. Tras aquella deliciosa justa, Sehotep pens que sera una esposa abominable, posesiva y caprichosa.
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-No te preocupa el porvenir? -pregunt la muchacha. -Un gran rey gobierna Egipto. Sabr conjurar el mal. -No es sa la opinin general. -Acaso a tu padre no le gusta Sesostris? -A mi padre le gusta cualquier jefe siempre que le pague bien y no lo abrume con trabajo. Mi ltimo enamorado, en cambio, no comparte su opinin. -De quin se trata? -De Eril, un extranjero que ha sido nombrado encargado de los escribanos pblicos. Transpira ambicin por todos los poros de su piel. Con su pequeo bigote, su voz azucarada y sus afables maneras, intenta hacerse pasar por la flor y nata de todos los hombres. Pero, en realidad, es tan temible como una vbora cornuda. Eril slo piensa en intrigar y arruinar la reputacin de sus competidores. Corrupto y corruptor, vende sus servicios al mejor postor. -Acaso te ha perjudicado? -Esa rata quera casarse conmigo! Te das cuenta? Y mi padre, ese cobarde, estaba de acuerdo. Ante mi negativa, clara y definitiva, no insisti. Imaginar en mi piel las manos de ese tal Eril, viscoso como una babosa, qu horror! Cuando le abofete, finalmente comprendi que nunca sera suya. Pero no contento con propagar su veneno, critica al faran. A Sehotep le pic la curiosidad. -Ests segura? Nunca hablo a la ligera. -Qu trminos utiliza? -Ya no lo recuerdo con precisin... No es un crimen despreciar al faran? -Te pidi Eril que lo ayudaras o te propuso tal vez participar en una especie de misin? La hija del archivero se qued asombrada. -No, no... nada de eso. -Olvida esos malos momentos -recomend el Portador del sello real-, y goza del presente. A no ser que tengas sueo... -Oh, no! -exclam ella tendindose de espaldas y ofreciendo sus encantos. Todas las maanas, Sekari contemplaba el material de escritura de Iker, valioso recuerdo de su amigo. Le habra gustado tanto devolvrselo cuando regresase de Asia! Abandonarlo as lo desesperaba, pero el faran le prohiba ir a la regin sirio-palestina e iniciar investigaciones. Sekari rechazaba el vaco que creaba la ausencia de Iker. Al aceptarlo, habra dado verosimilitud a su muerte y matado la esperanza. Ahora bien, en lo ms hondo de su ser, el agente especial no crea en la desaparicin del hijo real. Tal vez estuviera prisionero, tal vez herido, pero vivo. Verificando a su modo las medidas tomadas por Sobek para garantizar la seguridad del monarca, Sekari no descubra ningn fallo importante. Sin embargo, se preguntaba por la conducta del jefe de polica, tan satisfecho por la muerte del hijo real.

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Y si el traidor que se agazapaba en la corte fuera el propio Sobek? Por qu detestaba a Iker?, tal vez porque ste poda comprender su verdadero papel? Acaso el Protector no era el mejor situado para ordenar que un polica suprimiera al joven escriba? La respuesta a tan horribles preguntas pareca evidente. Demasiado evidente. De modo que Sekari deba encontrar pruebas indiscutibles antes de dirigirse al rey. Pero, mientras no las obtuviera, el monarca correra un grave peligro. Sin embargo, haba un elemento tranquilizador: los especialistas encargados de la proteccin personal de Sesostris veneraban al faran. Si Sobek el Protector haba enviado a Iker a la muerte, lo pagara caro. Medes apreciaba su tarea de secretario de la Casa del Rey, y siempre era el primero en llegar a su despacho y el ltimo en abandonarlo. Trabajar mucho no le disgustaba, al contrario. Muy organizado, asimilaba rpidamente los complejos expedientes, y su excelente memoria retena lo ms importante de ellos. Capaz de acumular las citas sin sentir fatiga, Medes exiga de sus empleados un ritmo de trabajo tan agotador que algunos no lo soportaban. As, se vea obligado a contratar todos los meses a cuatro o cinco nuevos escribas, a los que pona a dura prueba. Muy pocos lo aguantaban, y de ese modo formaba equipos disciplinados y eficaces. Ni el rey ni el visir podan hacerle el menor reproche. Medes dispona ahora de una organizacin paralela, que le era devota. Estaba compuesta por escribas, carteros y marineros, y le proporcionaba informaciones y transmita sus directrices a todo el territorio. Durante el levantamiento que el Anunciador preparaba, sera un arma decisiva. Cada nuevo miembro de la organizacin reciba un destino concreto y slo le renda cuentas a l. Medes segua exigiendo impermeabilidad, y nadie, evidentemente, sospechaba cul era el verdadero objetivo que persegua. El secretario de la Casa del Rey se preparaba para hacer unas ofertas de servicios a un escriba concienzudo, empleado desde haca varios meses, cuando Gergu solicit verlo. -Algn problema? -El libans quiere hablar con vos inmediatamente. -En pleno da? Ni hablar! -Est paseando por el mercado. Es urgente y grave. El procedimiento era tan inslito como inquietante. Finalmente, Medes logr ocultar su nerviosismo y se reuni con el libans. Entre la multitud de ociosos pasaban desapercibidos. Uno junto al otro, ante el puesto de un vendedor de puerros, hablaron en voz baja, evitando mirarse. -Habis contratado a un escriba originario de Imau, de unos treinta aos, soltero, ms bien alto, lampio, con una cicatriz en el antebrazo izquierdo? -S, pero...

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-Es un polica -revel el libans-. Mi mejor agente acaba de verlo saliendo de la casa de Sobek. Sin duda ha recibido rdenes de espiaros. Medes se estremeci. Sin la vigilancia de su aliado, habra cometido un error fatal. -Gergu me librar de l. -De ningn modo! Ya que hemos identificado al espa, utilizadlo para tranquilizar a Sobek el Protector por lo que a vos se refiere. Que esta desventura os haga ms desconfiado an.

14 Diez de los hombres ms expertos seguan a Amu. Todos tenan un aspecto sombro, como si su jefe los llevara al desastre. -Adonde vamos? -pregunt Iker. -A casa del Anunciador. -Vuestros guerreros no parecen alegrarse de ello! -Es nuestro peor enemigo y ha jurado destruirnos. -Y entonces por qu os metis de este modo en la boca del lobo? -Debo desafiarlo en singular combate. El vencedor se apoderar de la tribu del vencido. As evitaremos muchas muertes. -Os creis capaz de lograrlo? -Ser difcil, muy difcil! -reconoci Amu-, El Anunciador nunca ha sido vencido. Slo hay un arma eficaz: la astucia. Y es preciso que le d al adversario tiempo para utilizarla. -Acaso el Anunciador es un coloso? -Muy pronto lo vers. Contrariamente a lo que acostumbraba, Amu march al descubierto y encendi hogueras visibles desde muy lejos. Advirtiendo as de su presencia, le comunicaba al enemigo que no pensaba atacar, sino slo hablar. Al amanecer del cuarto da, Sanguneo comenz a gruir. Pocos minutos ms tarde, unos sesenta cananeos armados con hachas y picas rodearon al pequeo grupo. El perrazo se coloc ante Iker. Un hombrecillo de cuadrados hombros se adelant. -Eres mi prisionero, Amu. -Todava no. -Crees poder defenderte con tu pandilla de miedosos? -Tu dueo nos teme. De lo contrario, por qu no nos ha exterminado an? Es slo una larva, una chiquilla, una cabeza loca, sus brazos son blandos y carecen de vigor. Que venga a prosternarse ante m, aqu, maana mismo. Le escupir a la cara y l llorar implorando mi gracia. El lugarteniente del Anunciador herva de rabia. De buena gana le habra cortado la lengua a Amu, pero deba respetar las reglas del desafo que lanzaba el sirio. A su dueo le encantara hacerlo picadillo.

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Furibundo, el hombrecillo corri a avisarlo. -Ya slo nos queda prepararnos -dijo Amu. A medianoche, violentos dolores retorcieron el vientre del jefe de tribu. Fulminado por unos espasmos, se vio obligado a permanecer tendido de lado, en posicin fetal. Uno de sus guerreros le hizo beber una pocin que despeda un espantoso olor, aunque sin resultado. Evidentemente, Amu sera incapaz de combatir. -Estamos perdidos -estim el improvisado mdico-. No es posible renunciar a un duelo bajo ningn pretexto. Huyamos inmediatamente. -Esos salvajes nos alcanzarn y acabarn con mi clan -objet Amu-. Habr que probar suerte, por escasa que sta sea. -Si no te sostienes en pie! -Alguien puede sustituirme. Uno de vosotros combatir por m. -A quin eliges? -A Iker. Los sirios se quedaron aterrados. -No resistir ni diez segundos! -Acaso no es el ms rpido de todos vosotros? -No se trata slo de correr y esquivar, sino de matar a un gigante. El escriba, impvido, escuchaba sin pronunciar palabra. De modo que se acercaba la hora de la verdad. Pronto conocera al Anunciador, con una sola alternativa: vencer o morir. -Renuncia -le aconsej uno de sus compaeros de camino- Nadie aceptara sustituir a Amu. Slo hay una solucin: la huida. -Yo acepto. -Ests loco! -La jornada ser dura, voy a descansar a la espera del combate. Aunque tuviera las manos libres, Iker se sinti de nuevo atado al mstil de El Rpido. Esta vez no habra ola salvadora que lo arrancara a su suerte. Al menos, combatira! Consciente de que no tena posibilidades de vencer, el hijo real no deba morir intilmente. As, en la cara interna de un pedazo de corteza de alcornoque, grab estas palabras en escritura codificada que slo el general Nesmontu sabra descifrar: Amu no es el Anunciador. ste, una especie de monstruo, se oculta a menos de un da de marcha de esta regin, hacia el norte, sin duda. Voy a batirme en duelo con l. Larga vida al faran. Iker enterr el pedazo de corteza y cubri el emplazamiento con piedras secas. Luego coloc una en vertical, tras haber dibujado una lechuza con la ayuda de un slex. Aquel jeroglfico significaba dentro, en el interior. Si una patrulla egipcia pasaba por all, forzosamente se sentira intrigada.
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El escriba se apoy en el tronco del rbol, y el perro se tendi a sus pies. En caso de peligro, lo avisara en seguida. Incapaz de dormir, Iker pens en todos los placeres inaccesibles: ver de nuevo a Isis, declararle otra vez su amor, intentar que ella lo amara, construir juntos una vida, servir al faran, descubrir los misterios de Abydos, transmitir Maat escribiendo, percibir ms an la potencia luminosa de los jeroglficos... Pero aquellos sueos se quebraban contra una implacable realidad: el Anunciador. La maana era brumosa. Tras haber vomitado varias veces, Amu dormitaba. -An hay tiempo para renunciar -le dijo un sirio a Iker. -De ningn modo -objet otro-. El monstruo no tardar ya en aparecer. Si no le oponemos un adversario, nos cortar la cabeza. -Y si me vence? -pregunt el hijo real. -Seremos esclavos. Aqu est tu arco, tu carcaj lleno de flechas y tu espada. -Y mi bastn arrojadizo? -Con eso slo le haras unos araazos. -Ah vienen! -aull el centinela. El Anunciador caminaba a la cabeza de su tribu, mujeres y nios incluidos, pues nadie quera perderse el espectculo. Durante unos instantes, Iker se qued atnito. Nunca haba visto semejante montaa de carne y msculo. A pesar de su talla, el propio Sesostris habra parecido pequeo junto a aquel increble gigante. Con la frente baja, el pelo enmaraado y el mentn muy pronunciado, el Anunciador era tuerto. Una cinta griscea cubra su ojo malo. Armado con un hacha y un enorme escudo, se detuvo a buena distancia del campamento enemigo. Y, acto seguido, se oy una voz demasiado aguda, ridcula para un cuerpo tan grande, pero que no hizo rer a nadie. -Sal de tu tienda, mujerzuela! Ven a enfrentarte conmigo, Amu el cobarde, de quien el adversario slo ve las posaderas. Ven a probar mi hacha! Iker se adelant. -Amu est enfermo. El gigante puso un rictus desdeoso. -Apuesto a que el miedo vaca sus entraas! De todos modos, lo har pedazos. -Antes tendrs que combatir. -Vaya, Amu ha designado a un campen! Mejor as, nos divertiremos. Que ese hroe se deje ver! -Soy yo. Incrdulo, el gigante inspeccion con la mirada el campamento sirio, luego solt una carcajada y fue imitado por todos los miembros de su tribu. -Te ests burlando de m, pequeo! -Cules son las reglas del duelo? -Slo hay una: matar antes de que te maten.

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Con una rapidez que dej pasmada a la concurrencia, Iker dispar tres flechas, una tras otra. El enorme escudo las detuvo. El gigante no careca de reflejos. -Buen intento, pequeo! Ahora me toca a m. El hacha cay con tanta violencia que una rfaga derrib a Iker, salvndole la vida. El hijo real se levant y ech a correr en zigzag, impidiendo que el monstruo asestara el golpe decisivo. A cada uno de sus pasos, el suelo temblaba. gil a pesar de su corpulencia, el gigante haca girar su arma y varios molinetes estuvieron a punto de decapitar a Iker. Pero el joven era un excelente corredor de fondo, y consigui agotar a su adversario. Jadeante, el monstruo arroj su escudo a lo lejos. -Voy a aplastarte, aborto! Iker se aproxim al campamento de los sirios, asombrados al verlo sobrevivir tanto tiempo. -Mi bastn arrojadizo, pronto! Atontado pero de pie, Amu le entreg el arma. Cuando el Anunciador se abalanzaba sobre Iker, Sanguneo brinc y le clav los colmillos en la pantorrilla derecha. Aullando de dolor, el gigante levant su hacha decidido a cortar al perro en dos, pero cuando el arma caa, el extremo puntiagudo del bastn lanzado por Iker se clav en su ojo. El Anunciador solt el arma y se llev las manos a la horrible herida. El sufrimiento era tan insoportable que cay de rodillas. Vacilante an, Amu tom el hacha y, con todas sus fuerzas, cort el cuello de su enemigo jurado. Sanguneo abri finalmente las fauces y recibi una caricia de Iker, que estaba empapado en sudor. Los sirios cantaban victoria, los cananeos lloraban. Amu orden matar a los viejos, los nios enfermos, una mujer histrica y dos adultos cuya cara le disgust. Los dems miembros de la tribu del Anunciador lo obedeceran ahora sin rechistar. -Benditos sean mis intestinos! -le dijo a Iker-. Si no hubiera estado enfermo, habra sido vencido. Slo t, gracias a tu inagotable aliento, podas fatigar a ese animal y obligarlo a cometer un error fatal. -No olvidemos a Sanguneo. Su intervencin ha sido decisiva. El perro levant hacia Iker unos ojos llenos de afecto. -Para serte franco, muchacho, ni por un momento he credo en tu victoria. Un hombrecillo que derriba a un gigante, qu milagro! Aunque transcurran centenares de aos, se seguir hablando de ti. Ahora todos te consideran un hroe, y no has agotado todava tus sorpresas. Vamos a conquistar el territorio del monstruo! Iker se senta profundamente insatisfecho. S, segua vivo. S, haba participado en la eliminacin del Anunciador. Pero el objetivo de su misin consista en saber cmo hechizaba el rbol de vida y de qu manera se poda romper el maleficio, por lo que ya no haba respuesta posible para esas preguntas esenciales. Bastara la desaparicin de aquel ser malfico para curar la acacia de Osiris?
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Postrera esperanza: en su madriguera, tal vez el hijo real encontrara elementos decisivos. Sigui pues a Amu, esperando descubrir un campamento fortificado. Iker se equivocaba. En el paraje sobre el que reinaba el Anunciador haba numerosas vias, higueras y olivos. Rebaos de vacas y corderos prosperaban all, y una coqueta aldea ocupaba el centro. Se ofreci vino al nuevo dueo del clan, carne de buey, aves asadas al espetn y pasteles cocidos con leche. -Gracias a ti, ahora poseemos un pequeo paraso! -reconoci Amu-. Es justo que seas recompensado. Tengo algunos hijos aqu y all, pero son unos perezosos y unos incapaces. T eres distinto. Quin podra suceder- me sino un gran hroe? Elige una mujer, te dar una granja y servidores. Tendrs varios hijos y administraremos juntos este vasto dominio, que nos procurar hermosos beneficios. Dada tu reputacin, nadie se atrever a importunarnos y, de vez en cuando, nos permitiremos hacer una pequea expedicin para distraernos. Tu porvenir se anuncia radiante! -Amu se rasc la oreja-. Despus de tu hazaa te debo la verdad. Hace mucho tiempo que soaba con acabar con ese grupo. Amenazaba a mi tribu, por lo que decid pasar a la accin a pesar de los riesgos. Y t me has trado suerte. -Significa eso... que ese gigante no era el Anunciador? -Ignoro si ese fantasma existe realmente. En cualquier caso, no merodea por la regin. Olvdalo y goza de tu buena fortuna. Aqu conocers la felicidad. Desalentado, Iker haba arriesgado su vida por un espejismo y le haba enviado al general Nesmontu una informacin falsa. Su futuro? Una nueva forma de cautiverio.

15 Por lo general, la pequea patrulla de policas del desierto no se aventuraba por aquel rincn perdido de Canan. Pero su jefe, cazador inveterado, se empeaba en perseguir un cerdo salvaje. Tras haber atravesado un bosque de tamariscos y cruzado un uadi, el animal acababa de despistar a sus perseguidores. -Tendramos que desandar lo andado -sugiri uno de los policas-. El lugar no es seguro. Su jefe no poda contradecirle. Evidentemente, no estaran a la altura de una pandilla de merodeadores de las arenas que estuvieran decididos a matar egipcios. -Vamos hasta el final del vallecillo -decidi-. Mantened los ojos y los odos bien abiertos. Pero ni rastro del animal. -Mirad eso, jefe. Es bastante curioso. El polica contemplaba un montn de piedras que nada tena de natural. -En aqulla, la vertical, est el signo de la lechuza. -La letra M -precis el jefe-, En el interior, dentro. Quitad esas piedras.

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Intrigado, el propio oficial excav el blando suelo y descubri un pedazo de corteza en la que haba algunos jeroglficos grabados. -Es extrao -advirti-. Todos los signos han sido trazados por una mano experta, pero el conjunto no tiene ningn sentido. -Acaso no ser uno de esos mensajes cifrados que nos pidieron que recogiramos? Helado, Djehuty se ci el vuelo de su gran manto que, a pesar del grosor del tejido, no le calentaba demasiado. Sin embargo, el aire era suave y ningn cierzo soplaba en el paraje de Dachur. Extraamente, su reumatismo no le provocaba ya atroces dolores, pero el mal corroa la poca vitalidad de la que an dispona. No obstante, eso importaba poco, puesto que estaba asistiendo a la finalizacin de la pirmide real. Gracias al entusiasmo y a la competencia de los constructores, las obras haban durado menos de lo previsto. Varias veces, el gran tesorero Senankh haba intervenido con eficacia y rapidez para satisfacer las exigencias de los constructores. Instalado en su silla de manos, Djehuty dio la vuelta a la muralla con bastiones y resaltos, imitando la del faran Zoser en Saqqara. El conjunto arquitectnico llevaba el nombre de kebehut, el agua fresca celestial, de donde emerga la pirmide calificada de hotep, la plenitud. Se encarnaba as el mito segn el cual la vida, naciendo del ocano de los orgenes, se manifestaba en forma de una isla sobre la que se haba edificado el primer templo, brotado de la piedra primordial. -Puedes estar orgulloso de tu trabajo -dijo una voz grave. -Majestad! No os esperaba tan pronto, el protocolo... -Olvdalo, Djehuty. Respetando escrupulosamente el plan de la obra, trazaste las lneas de fuerza que permiten al monumento emitir ka. As se afirma la victoria de Maat sobre isefet. Fulgurantes de blancura, las caras de la pirmide, recubiertas de piedra calcrea de Tura perfectamente pulida, reflejaban los rayos del sol. Los tringulos de luz iluminaban el cielo y la tierra. Acompaado por Djehuty, el monarca procedi a la apertura de la boca, los ojos y los odos del templo. All se celebrara eternamente la fiesta de regeneracin del alma real. Colosales estatuas representaban al faran como Osiris, encargado de recibir la vida divina y de transmitirla. Durante tanto tiempo como se construyera una morada para albergarla, Egipto resistira las tinieblas. Todos los das, en nombre del rey, unos sacerdotes cumpliran los ritos animando las procesiones de portadores de ofrendas y dando realidad al dilogo entre el monarca y las divinidades. Luego, Sesostris penetr en la parte subterrnea y camin hasta la sala del sarcfago, aquel barco de granito rojo en el que navegara su cuerpo de luz. La paz sobrenatural que reinaba en aquellos lugares fortaleci la voluntad de Sesostris de luchar contra el demonio que intentaba impedir la resurreccin de Osiris. Al contemplar aquella piedra de eternidad, el rey se forj una conviccin: no, Iker no estaba muerto.
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Establecido en Menfis desde haca unos diez aos, Eril se felicitaba por sus xitos. Medio libans y medio sirio, diriga ahora una cohorte de escribanos pblicos que reuna a escribas incapaces de acceder a ms altas funciones, aunque muy competentes en su campo: el arreglo de los litigios que oponan a los particulares y a la administracin, Sin un buen nmero de zancadillas bien repartidas y un perfecto uso de la corrupcin, Eril nunca podra haber obtenido un cargo que ambicionaba desde haca mucho tiempo. Haba prosperado a la sombra de su predecesor, un pequeo tirano vanidoso muy bien introducido en la corte, y haba aprendido de aquel buen maestro el arte de eliminar a sus adversarios directos, al tiempo que se forjaba una reputacin de hombre honesto. Aquella noche, Eril iba a conquistar una nueva cima. l, el advenedizo, el manipulador de sombras, era reconocido como un gran personaje, puesto que Sehotep lo invitaba a cenar. Durante toda la jornada se haban sucedido el peluquero, l manicuro, el pedicuro, el perfumista y el sastre para transformar a Eril en un notable elegante. Todos saban que el Portador del sello real detestaba el mal gusto, pero dada la calidad de los profesionales que se haban ocupado de su persona, Eril no corra el riesgo de meter la pata. Una angustiosa pregunta, sin embargo, le rondaba la cabeza: quines seran los dems invitados? A diferencia de Sehotep, el director de los escribanos pblicos de Menfis detestaba la compaa de las mujeres. Forzosamente habra varias y tendra que soportar sus arrumacos y sus chismorreos. No obstante, el hecho de ser admitido en la mesa de un miembro de la Casa del Rey borraba esas molestias menores. La velada, inevitablemente, era preludio de un ascenso. Tal vez tuviera incluso la oportunidad de formular parte de sus ambiciones con el indispensable tacto. El rumor no menta: la villa de Sehotep era una autntica maravilla cuyo menor detalle seduca la mirada. Y el exuberante jardn dejaba sin aliento. La envidia provoc ardor de estmago al pequeo bigotudo. Por qu no iba a tener, l tambin, derecho a ese fasto? A fin de cuentas, no tena menos cualidades ni mritos que un hijo de buena familia adulado por la suerte. Un servidor recibi a Eril con deferencia y lo acompa a un vasto saln perfumado con un suave aroma de flores de lis. En las mesas bajas, algunas tapas, zumo de frutas, cerveza y vino. -Sentaos -recomend el intendente. Crispado, Eril prefiri recorrer la estancia esperando a su anfitrin. Mordisque una cebolla fresca cubierta con un pur de habas mientras admiraba las pinturas murales que representaban acianos, amapolas y crisantemos. -Lamento el retraso -se excus Sehotep al reunirse con su invitado-. He sido requerido en palacio. Los asuntos de Estado siguen siendo prioritarios. Tomarais un poco de vino? -Con mucho gusto. Me he adelantado, creo, pues los dems invitados no han llegado an y...

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-Esta noche, vos sois el nico. Eril no ocult su estupefaccin. -Es un honor... un gran honor! -Para m, un gran placer. Y si cenramos? El pequeo bigotudo se sinti muy incmodo. Ni la calidad de los platos, ni los grandes caldos, ni la amabilidad del dueo de la casa le hicieron olvidar el carcter sorprendente de aquel cara a cara. -Ejercis una profesin delicada -observ Sehotep-, y, al parecer, os las arreglis bastante bien. -Ha... hago lo que puedo. -Estis satisfecho con los resultados? El estmago de Eril se contrajo. Sobre todo, no deba precipitarse, y maniobrar con habilidad. -Gracias al visir, la administracin menfita no deja de mejorar. Quedan algunos problemas an, que mi equipo y yo mismo intentamos resolver en inters de los particulares. -No desearais un trabajo ms... relevante? El pequeo bigotudo se relaj. De modo que su eficacia haba llamado la atencin de las autoridades. El Portador del sello real iba a ofrecerle, pues, un puesto en su administracin y a confiarle altas responsabilidades. Sehotep contempl su copa, llena de un sublime vino tinto de Imau. -Mi amigo, el gran tesorero Senankh, ha llevado a cabo una minuciosa investigacin sobre tu fortuna. Sobre tu fortuna real, claro est. Eril palideci. -Qu... qu significa eso? -Que eres un corrupto y un corruptor. Indignado, el acusado se levant. -Es falso, totalmente falso y... -Senankh ha reunido pruebas irrefutables. Explotas vergonzosamente a tus clientes y ests mezclado en mltiples operaciones dudosas, pero hay algo mucho ms grave. Descompuesto, Eril volvi a sentarse. -No... no comprendo. -Creo que s. Por tu deshonestidad, irs a la crcel. Por tu participacin en una conspiracin contra el rey, sers condenado a muerte. -Conspirar yo contra el faran? Cmo podis imaginar...? -Deja de mentir, tengo un testigo. Si quieres escapar a la ejecucin, dime inmediatamente el nombre de tus cmplices. Perdiendo cualquier dignidad, el pequeo bigotudo se arroj a los pies de Sehotep. -Habrn malinterpretado mis palabras! Soy un fiel servidor de la monarqua. -Basta ya, miserable. Perteneces a una organizacin de terroristas implantada en Menfis. Te exijo que confieses cules son tus contactos. Eril levant unos ojos asustados.

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-Terroristas... no, os equivocis! Slo conozco a una decena de dignatarios... comprensivos. Eril los denunci, explic detalladamente el mecanismo de sus chanchullos y se deshizo en lamentaciones sembradas de arrepentimiento. Decepcionado, Sehotep lo escuchaba con discreto odo. Evidentemente, haba dado con un mediocre, no con un partidario del Anunciador. -Apenas descifrado este mensaje, he salido de Siquem para comunicaros su tenor -declar el general Nesmontu- No hay duda posible, majestad: el hijo real Iker est vivo. Intentaron engaarnos con un cadver que no era el suyo. -En qu basas tus certezas? -pregunt Sesostris, junto al que estaba Sobek el Protector, visiblemente escptico. -Iker y yo habamos convenido un cdigo que slo yo poda descifrar. -Y el contenido de este texto? -pregunt Sobek. -Iker ha encontrado la madriguera del Anunciador, un monstruo contra el que va a batirse en duelo. -Eso es grotesco! -afirm el Protector-. Han obligado al hijo real a escribir al dictado, para atraer a nuestros soldados a una emboscada. -Aunque as sea -consider el monarca-, Iker vive. -De ningn modo, majestad! Tras haber redactado estas lneas, ha sido ejecutado. -Y por qu el Anunciador no lo ha tomado como rehn? -pregunt Nesmontu. -Porque de nada le servira ya. -Eso no es seguro. Iker podra seguir engandonos con otros mensajes. La verdad es sin duda mucho ms sencilla: el hijo real ha cumplido su misin, y en estos momentos intenta regresar a Menfis. -Hermosa fbula, aunque inverosmil! -consider el Protector. -En qu regin se ocultara el Anunciador? -pregunt Sesostris. Nesmontu hizo una mueca. -En una de las menos controladas, en la frontera de Palestina y Siria. Bosques, marismas, barrancos, animales salvajes, ausencia de carreteras... El lugar ideal para un terrorista. Imposible desplegar tropas all. En nuestros mapas, es una zona blanca sin puntos de orientacin. -La trampa perfecta! -exclam Sobek-, Qu recomienda el general Nesmontu? -Enviar una patrulla de voluntarios, acostumbrados a los paisajes sirios. -Y por qu condenar as a unos soldados veteranos? -se rebel Sobek-. Rindmonos a la evidencia: Iker slo puede haber sobrevivido si es cmplice de los terroristas. -Prepara esa patrulla -orden el rey a Nesmontu-. Pero no partir antes de que recibamos un segundo mensaje que confirme el primero. 16 Jeta-de-travs se aproximaba a la granja aislada. Acompaado por su pandilla de bandoleros, despojara de nuevo a una de las familias campesinas a quienes conceda

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su proteccin, y que, aterrorizadas por aquel implacable monstruo, no se atrevan a avisar a la polica, por temor a las represalias. Desde el fracaso del atentado contra el faran Sesostris, Jeta-de-travs sobreviva en la clandestinidad. Sus hombres le suplicaban que se unieran al Anunciador, pero l se crea capaz de arreglrselas solo. Sin embargo, a causa de su ruptura con el gran jefe, la suerte pareca cambiar. Al bandido le importaban un pimiento los sermones del predicador barbudo que deseaba imponer una creencia devastadora, aunque saba que era lo suficientemente cruel e inteligente como para triunfar. Sin reconocerlo, Jeta-de-travs, que no tema a dios ni al diablo, tena miedo del Anunciador, y no osaba comparecer ante l tras un fracaso del que sera considerado culpable. Acaso el halcn-hombre, colrico, no lo desgarrara con sus zarpas? Haba que pensar en alimentarse. Aquellos destripaterrones le ofreceran un almuerzo real antes de que violase a la duea de la casa. Quebrando cualquier veleidad de resistencia, Jeta-de-travs se complaca humillando a sus vctimas. Su instinto de cazador le evit un desastre. Se detuvo a doscientos pasos de la granja, y sus hombres lo imitaron. -Qu pasa, jefe? -Escucha, imbcil! -No... no oigo nada. -Precisamente! No te parece extraa esa ausencia de ruido? Hasta el corral est silencioso! -Entonces... -Entonces, eso significa que nuestros protegidos se han marchado. No nos esperan unos campesinos. Nos largamos. Cuando el centinela de la polica vio huir a los bandidos, dio la seal de ataque. Aunque demasiado tarde: la pandilla de Jeta-de-travs estaba ya fuera de alcance. Honesto, servicial y muy apreciado por los habitantes del barrio, el vendedor de sandalias haba hecho olvidar sus orgenes extranjeros para fundirse con el pueblo llano de Menfis. Nadie podra haber sospechado que perteneca a una organizacin de agentes durmientes del Anunciador. Cuando regresaba a su casa, cada ya la noche, un enorme brazo le apret el cuello. -Jeta-de-travs! -exclam el comerciante-. Qu ests haciendo aqu? -Dnde est el gran jefe? -Lo ignoro y... -T, tal vez, pero tu superior sin duda no. Mis hombres y yo queremos unirnos al Anunciador. O me ayudas o matar a tus fieles, comenzando por ti. El vendedor de sandalias no se tom a la ligera la amenaza. -Est bien, te ayudar. Al sur de Siquem, el paraje era siniestro. rboles secos, tierra roja y estril, un uadi pedregoso, rastros de serpientes. -No puede ser aqu, jefe!
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-Al contrario -consider Jeta-de-travs-, sta es la clase de paisaje que le gusta. Ese tipo no se parece a nadie, muchacho. Nos instalaremos aqu y esperaremos. -Y si nos tienden una nueva trampa? -Pon cuatro centinelas. -Alguien por all! Como salido de ninguna parte, un hombre de gran talla, vestido con una larga tnica de lana y un turbante, contemplaba al grupito. -Me satisface volver a verte, amigo -dijo el Anunciador con una voz tan dulce que le puso la carne de gallina a Jeta-de-travs. -Y a m tambin, seor! Prudente, el bruto se prostern. -No soy responsable de nada -afirm-. He intentado arreglrmelas, pero la polica me pisa los talones. Unos campesinos me denunciaron, os dais cuenta? En el fondo, llevaba una existencia aburrida. Mis muchachos y yo necesitamos accin, de modo que aqu estamos. -Decidido por fin a obedecerme? -Lo juro, por stas! El Anunciador haba instalado su puesto de mando en una red de grutas unidas por galeras. En caso de ataque, dispona de varias posibilidades de huida. Distribuidos alrededor de aquel rincn perdido alimentado por varias fuentes, algunos centinelas garantizaban la mxima seguridad. El Anunciador ocupaba una morada formada por varias estancias. Una vasta sala le serva de lugar de enseanza donde, todos los das, sus fieles escuchaban atentamente la buena nueva. Una sola verdad revelada, la conversin forzosa de los infieles, la supresin de la institucin faranica, la sumisin de las mujeres: insistentes, los mismos temas salan una y otra vez a relucir, y se grababan en los espritus. Adepto de primera hora, Shab el Retorcido descubra a los tibios. Si aquellos mediocres no demostraban una mayor devocin, sufran una brutal muerte. Con su cuchillo de slex, atravesaba el corazn del condenado, cuyo cadver serva de ejemplo. En el camino de la conquista, no poda perdonarse ninguna debilidad. El ms joven discpulo del Anunciador, Trece-Aos, descubra a los cobardes con un olfato infalible. De buena gana, Shab le daba permiso para torturarlos y, luego, ejecutarlos sumariamente, sabiendo que el trabajo estara bien hecho. Slo merecan sobrevivir aquellos que se comprometan a morir por la causa. Enclaustrada, Bina sala muy poco. Al servicio de su dueo y seor, tena una creciente notoriedad. Acaso no gozaba del extraordinario privilegio de ser la ntima del Anunciador? Aquella situacin disgustaba a Ibcha, el jefe del comando asitico. Enamorado de la hermosa morena, acechaba sus furtivas apariciones. Responsable de dos fracasos, en Kahun y en Dachur, conservaba, sin embargo, la confianza de sus compatriotas. Ante la sorpresa general, el Anunciador no le haba hecho el menor reproche. Y el ex metalrgico de poblada barba segua siendo miembro de su estado mayor.

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-Pareces muy nervioso, Trece-Aos. -Y acaso no lo ests t? El seor no debera haberse marchado solo. -No te preocupes. El Anunciador domina a los demonios del desierto. -Todos debemos preocuparnos por su seguridad. Sin l, no seramos nada. A Trece-Aos le haba enfurecido enterarse de la muerte de Iker gracias a un merodeador de las arenas que conoca la crueldad de Amu el sirio. Y no porque el chiquillo sintiera el menor afecto por el escriba, sino porque le hubiera gustado quebrarle el alma y transformarlo en una marioneta revanchista, vida de luchar contra un faran culpable de haberlo abandonado. Al eliminar la tribu cananea encargada de la reeducacin de Iker, Amu haba acabado con ese hermoso proyecto. Como era conocido por su odio a los egipcios, no caba duda alguna de la suerte del hijo real. -La prxima vez seguir al Anunciador -prometi Trece-Aos-. Y si alguien se atreve a amenazarlo, yo saldr en su defensa. -No debes obedecer sus rdenes? -record Ibcha. -A veces es necesario desobedecer. -Ests bajando por una peligrosa pendiente, muchacho. -l me comprender. Me comprender siempre. El fanatismo del chiquillo y de los amigos del Anunciador comenzaba a preocupar a Ibcha. Naturalmente, era preciso expulsar al ocupante egipcio y liberar el pas de Canan, pero qu clase de poder se impondra luego en la regin? Aquel adolescente soaba con matanzas, su dueo quera conquistar Egipto, Asia y ms an. Acaso no corran el riesgo de caer en una locura asesina que slo generara desgracias? A Ibcha le hubiera gustado confiar en la joven y hermosa Bina, preguntarle su opinin, pero ella segua siendo inaccesible. Tan huraa e independiente antao, se comportaba ahora como una esclava. No era sa la suerte de todos los fieles pendientes de los labios del predicador? -Ah est! -grit Trece-Aos-. Ya vuelve! Con pasos tranquilos, el Anunciador caminaba a la cabeza de un grupito. -Que se d de beber y de comer a los combatientes de la verdadera fe -orden. Shab el Retorcido palme el hombro de Jeta-de-travs. -Arrepentido por fin! Has tardado mucho tiempo en comprender. Tu lugar est aqu, con nosotros, y no en otra parte. Lejos del seor, slo conocers el fracaso. A sus rdenes, triunfars. -No irs a soltarme un sermn? -Algn da tu espritu se abrir a las enseanzas del Anunciador. El misticismo de Shab exasperaba a Jeta-de-travs, pero no era momento de enfrentamientos. Feliz por haber salido tan bien parado, aquel grupo se restaur mientras observaba el cuartel general del gran patrn. -Astuto, muy astuto... Es imposible que os sorprendan. -El Anunciador no se equivoca nunca -record el Retorcido-, Dios se expresa por su boca y le dicta sus acciones.

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Una hermosa morena sali de la gruta principal, se arrodill ante el Anunciador y le ofreci una copa llena de sal. -Qu soberbia hembra -coment Jeta-de-travs, excitado. -Ni se te ocurra acercarte a Bina. Se ha convertido en la sierva del Anunciador. -Vaya, el patrn no se aburre! Los rasgos de Shab el Retorcido se endurecieron. -Te prohbo que hables as del seor. -Bueno, bueno, no te enfades! Una hembra es slo una hembra, y Bina es como las dems. No hagamos una montaa de esto. -Ella es distinta. El Anunciador la forma para que lleve a cabo grandes tareas. Slo faltaba eso, pens Jeta-de-travs mientras devoraba una torta rellena de habas calientes. Por el rabillo del ojo vio a un hombre con barba que se diriga a Bina cuando ella entraba en la gruta. -Deseo hablarte -dijo Ibcha en voz baja. -Es intil. -He combatido a tus rdenes y... -Nuestro nico jefe es el Anunciador. -Bina, crees que...? -Slo creo en l. Y desapareci. Tambin Shab haba visto la escena. De modo que no dej de advertir a su dueo. -Seor, si ese Ibcha molesta a vuestra sierva... -No te preocupes. Tras sus dos lamentables fracasos, pienso confiarle un trabajo que le ir como anillo al dedo. No eran menos de treinta. Treinta jefes de tribus cananeas, grandes y pequeas, haban respondido a la llamada del Anunciador. Intrigados unos, decididos otros a reafirmar su total independencia, curiosos todos por conocer a aquel personaje que la mayora consideraba como un espantajo, un fantasma inventado para turbar el sueo de los egipcios. Un hombre pequeo y gordo, de barba rojiza, tom la palabra. -Yo, Dewa, hablo en nombre de la ms vieja tribu de Canan. Nadie nos ha vencido nunca, nadie nos da rdenes. Tomamos lo que queremos y cuando queremos. A qu viene esta asamblea? -Vuestra divisin provoca vuestra debilidad -declar tranquilamente el Anunciador-. El ejrcito enemigo es vulnerable, pero para vencerlo es necesario que os unis. He aqu mi propuesta: olvidad vuestras querellas, colocaos bajo el mando de un jefe nico y liberad Siquem. Atacados de improviso, los egipcios sern exterminados. Ante semejante expresin de fuerza, el faran quedar pasmado. -Al contrario -objet Dewa-, nos mandar la totalidad de sus fuerzas. -De ningn modo. -Y t qu sabes? -Egipto sufrir graves disturbios internos. El rey estar ocupado evitndolo.

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Conmovido unos instantes, aquel tozudo se sobrepuso en seguida. -No conoces al general Nesmontu! -Es un vejestorio que est terminando su carrera -record el Anunciador-, Renuncia a conquistar vuestros territorios porque tiene miedo de vosotros y se sabe incapaz de someteros. Al aterrorizar Siquem, hace creer a Sesostris que Egipto reina en Canan. Y vosotros mantenis esa ilusin. Varios jefes de tribu asintieron. -Juntos seris tres veces ms numerosos que la fatigada tropa de Nesmontu. El ejrcito cananeo de liberacin lo barrer todo a su paso y dar origen a un nuevo Estado fuerte e independiente. Pese a su oposicin al proyecto, Dewa sinti que no poda descartarlo de un manotazo. -Tenemos que deliberar. 17 Seor, realmente ese montn de aulladores formarn un ejrcito digno de este nombre? -pregunt Shab el Retorcido. -De ningn modo, mi buen amigo. -Pero entonces... -El faran no podr despreciarlos. Mientras esos mediocres ocupen el terreno, nosotros iniciaremos la verdadera ofensiva. Canan seguir siendo lo que es: una regin de guerrilla, de conflictos ms o menos larvados y de interminables querellas, acompasadas por algunos golpes bajos. Cuando haya terminado con Egipto, har que reine aqu la verdadera religin y nadie me desobedecer. -Y si las tribus se niegan a unirse? -Esta vez no, Shab. Siquem los tienta demasiado. Tormentosa, la deliberacin dur toda la noche. Al amanecer, Dewa interpel al Anunciador: -Qu parte del botn deseas? -Ninguna. -Ah... Eso facilita las cosas. Entonces quieres dirigir nuestras tropas! -No. El bajo y gordo de la barba rojiza estaba estupefacto. -Qu exiges, pues? -La derrota de los egipcios y vuestra victoria. -Yo comandar el ejrcito cananeo! -No, Dewa. -Cmo que no? Me crees incapaz de hacerlo? -Ninguna tribu debe predominar. Os aconsejo que elijis a un buen tctico, el asitico Ibcha, por ejemplo, que est acostumbrado a ese tipo de combates. Una vez obtenido el triunfo, retribuiris su trabajo de acuerdo con sus mritos y elegiris un nuevo rey de Canan.

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La proposicin entusiasm a los jefes de tribu, se sirvi de inmediato licor de dtiles y sellaron su unin. -No esperaba semejante honor -le confi Ibcha al Anunciador-, sobre todo despus de mis dos fracasos. -Las circunstancias te fueron desfavorables y no disponas de medios suficientes, en hombres y en armamento. Pero esta vez ser distinto. Todo un ejrcito de rudos guerreros seguir tus instrucciones, y tendrs la ventaja del nmero y de la sorpresa. -Lo conseguir, seor! -Estoy seguro de ello, mi fiel servidor. -Me autorizis a no hacer prisioneros, aunque los soldados egipcios se rindan? -Que no te moleste ninguna boca intil. A Ibcha le habra gustado contar a Bina su fabuloso ascenso, pero olvid a la muchacha para hablar con los jefes cananeos y decidir una estrategia. -Acrcate, Trece-Aos -orden el Anunciador. El adolescente pos unos ojos extasiados en su maestro. -No estoy contento de m mismo, seor. Quera transformar al tal Iker en un guerrero sanguinario devoto a nuestra causa, y se dej matar tontamente por Amu el sirio. -No tiene importancia, joven hroe. Nos has librado de l y te felicito por ello. -No... no estis enojado? -Al contrario, voy a confiarte una misin fundamental. Trece-Aos empez a temblar violentamente. -Conoces al general Nesmontu, segn creo. -Jur vengarme de l cuando esa basura me interrog y me humill! -Se acerca el momento, Trece-Aos. La victoria se proclama cuando la cabeza del enemigo ha sido cortada. De modo que tu nueva misin consiste en matar a Nesmontu, decapitarlo y blandir tu trofeo ante los cananeos. Con gran sorpresa de Ibcha, las discusiones no se haban prolongado demasiado. Seducidos por su determinacin y su seriedad, los jefes de tribu renunciaron a sus habituales exigencias. Cada uno de ellos aceptaba llevar a sus guerreros hasta el punto de reunin previsto, a dos das de marcha de Siquem, en una regin hostil por la que el ejrcito de Nesmontu no se aventurara. Diversos exploradores se encargaron de descubrir el dispositivo militar adversario. Sin duda sera necesario destruir varios campamentos egipcios antes de caer sobre Siquem, cuyas fortificaciones haban sido mejoradas. Ninguna dificultad preocupaba a Ibcha. Gracias al Anunciador, se converta en un autntico general y sabra demostrar su valor. Una oportunidad como aqulla resultaba tan inesperada que lo hara invencible. Nuevo asombro: ninguno de los jefes de tribu renunci a la coalicin! El da fijado, todos se reunieron con sus guerreros, dispuestos a combatir. -Hay noticias de los exploradores? -pregunt Ibcha.

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-Excelentes -respondi Dewa- De acuerdo con las predicciones del Anunciador, los soldados egipcios han retrocedido y se han encerrado en Siquem. Los muy cobardes nos temen! Y he aqu los restos de su principal defensa. El gordo de la barba rojiza arroj a los pies de Ibcha el contenido de un cesto: amuletos y escarabajos rotos, papiros desgarrados, fragmentos de tablillas de arcilla cubiertos de textos de execracin. Chucheras, pobres chucheras! Esos egipcios son como nios. Piensan que su magia va a detenernos, pero la nuestra es mejor. Hemos desenterrado y aniquilado esas irrisorias almenas. -No habr ningn soldado de Nesmontu entre Siquem y nuestro ejrcito de liberacin? -No. -Y las fortificaciones de la ciudad? -Igualmente irrisorias -estim Dewa-. El viejo general slo ha consolidado la parte norte, bastar con rodearla. Ataquemos rpidamente y con fuerza. Nesmontu cree que las tribus cananeas son incapaces de unirse, por lo que el efecto sorpresa ser total. -Todo est en su lugar? -pregunt Nesmontu a su ayuda de campo. -Afirmativo, general. -Los exploradores enemigos han desenterrado los engaos? -Sus brujos se han ocupado de ello. A juzgar por sus gritos de alegra, deben de estar convencidos de que en el camino que lleva a Siquem no hay ya obstculo alguno. -El ataque parece inminente, pues. Teniendo en cuenta nuestra evidente debilidad y la escasez de nuestras fortificaciones, los cananeos arrojarn todas sus fuerzas a la batalla. Por fin llega el momento tan esperado! Debamos hacerlos salir de su maldito refugio, donde cualquier combate de envergadura resultaba imposible. Demasiadas corrientes de agua, demasiadas colinas, demasiados rboles, demasiadas pistas destrozadas e impracticables... Aqu estarn al descubierto y utilizar los buenos y antiguos mtodos. Mximo estado de alerta! Nesmontu no se haba equivocado al apostar por la corruptibilidad de un jefe de tribu llamado Dewa. Burlndose de la unidad cananea y pensando slo en enriquecerse, el gordo de la barba rojiza haba vendido al general valiossimas informaciones a cambio de la impunidad y de un vasto territorio. Slo esperaba que aquel piojo no hubiera mentido demasiado. -No te parece magnfica? -pregunt Amu a Iker. Pequea, menuda, con el pelo trenzado, perfumada y maquillada, la joven siria era encantadora. Con los ojos bajos, no se atreva a mirar a su futuro marido. -La ms hermosa virgen de la regin! -afirm el sirio-. Sus padres poseen un rebao de cabras y te ofrecen una casa y campos. Te has convertido en un notable, Iker! Y cumplir mi promesa: me ayudars a administrar mis bienes y me suceders. El hijo real le dio las gracias con una lamentable sonrisa.
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Amu le palme el hombro. -No eres muy mujeriego, eh? No te preocupes, la pequea sabr satisfacerte. La falta de experiencia no carece de encanto. Y, adems, bien podris arreglroslas! Maana, vuestra boda ser ocasin para una borrachera memorable. No olvides poner a tu esposa al abrigo antes de que finalice el banquete, pues no respondo de la moralidad de mis hombres. Ni de la ma, por otra parte! Riendo a carcajadas, Amu devolvi la joven a casa de sus padres. Tras la noche de bodas, la prueba de su virginidad tendra que exhibirse ante toda la tribu. Desamparado, Iker dio un paseo, y Sanguneo lo acompa. El Anunciador segua vivo, no poda encontrar su madriguera, y el escriba se vea condenado a un porvenir insoportable. Aquella boda forzada le repugnaba. Slo amaba a una mujer, y nunca le sera infiel. Sin embargo, haba una solucin: huir aquella misma noche e intentar regresar a Egipto, con nfimas posibilidades de sobrevivir. Haba que convencer, por tanto, a su aliado y guardin. -Escchame atentamente, Sanguneo. El perro se desperez, se estir, se levant y se sent luego sobre sus posaderas con los ojos clavados en los de su dueo. -Quiero marcharme lejos de aqu, muy lejos. Puedes impedrmelo y advertir de mi fuga ladrando. Puesto que rechazo la existencia que Amu me impone, lo combatir, a l y a su tribu, en nombre de Sesostris. Solo contra todos, no aguantar mucho tiempo. Pero, al menos, la muerte me parecer dulce. Si aceptas ayudarme, monta guardia ante mi tienda, as creern que duermo. Cuando Amu se d cuenta de mi ausencia, les llevar cierta ventaja y tendr la esperanza de escapar a mis perseguidores. No puedo llevarte conmigo, Sanguneo, pero no te olvidar. T decides: o me ayudas o me denuncias. Finalmente, la excitacin iba cediendo. Terminados los preparativos para la ceremonia, todos se apresuraban a acostarse. Convena levantarse fresco y dispuesto para una inolvidable jornada de banquete, seguida de una clida velada durante la que los recin casados no seran los nicos que se entregaran al placer. Tras haber cenado en compaa de un voluble Amu que segua prometindole mil maravillas, Iker se retir. En plena noche sali de su abrigo. Ante l, el perro. -Me voy, Sanguneo. Iker bes al perro en la frente y lo acarici durante largo rato. -Haz lo que te parezca. Si me retienes, no te lo reprochar. Ligeramente encorvado, el escriba se dirigi con sigilo hacia el extremo sur del campamento, que estaba vigilado por un solo centinela. Si se arrastraba, lo evitara. Luego, lo desconocido. Un largo camino que, sin duda, llevaba al abismo. Muy lentamente, el perro se instal ante la tienda de Iker. Slo emiti un pequeo ladrido de tristeza.

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-Qu hermosa jornada! -exclam Amu recorriendo el campamento que, muy pronto, se transformara en una prspera aldea administrada por Iker-. Estar ya preparada la novia? -Claro que s, jefe! -le respondi el guardia encargado de vigilar el domicilio de la prometida-. Hace ya un rato que estn maquillndola! Espero que el novio no la haya molestado. -No lo habra dejado pasar -respondi el cancerbero con una mirada obscena. Todos deben tener paciencia, no? Ante la tienda de Iker, Sanguneo montaba guardia. -Ya hace rato que todo el mundo est levantado -advirti el sirio, intrigado-. Por qu duerme tanto el novio? Quiso acercarse a la tienda, pero el perro gru y le mostr los colmillos. -Despierta, Iker! -grit Amu, al que pronto rodearon varios curiosos. No hubo respuesta. -Apartad al perro con vuestras picas -orden a sus hombres. La operacin no result fcil, pero las armas obligaron al animal a moverse. Amu entr en la tienda y sali casi de inmediato. Sanguneo se haba calmado repentinamente. -Iker se ha marchado -anunci. Persigmoslo y traigmoslo aqu! -exigi alguien, excitado. -Es intil, antes o despus huira. Haba olvidado que un egipcio no puede vivir lejos de su pas. Aunque Iker no volver a verlo nunca: hay demasiada distancia y demasiados peligros. 18 Isis sala de la biblioteca de la Casa de Vida de Abydos cuando un sacerdote temporal le entreg una carta con el sello real. Temi una terrible noticia, por lo que acudi al templo de Sesostris para recuperar algo de serenidad. Rodeada de las divinidades presentes en las paredes y de textos jeroglficos que celebraban un ritual imperecedero, record las etapas de su iniciacin sin conseguir olvidar a Iker. Nunca hubiera credo que la turbara hasta ese punto la ausencia de un ser al que ni siquiera estaba segura de amar. Si aquella carta le comunicaba su desaparicin, tendra el valor de seguir luchando contra la adversidad? Al salir del santuario, ella, tan sonriente por lo comn, apenas salud a los temporales que encontraba en su camino y le deseaban que pasara un buen da pronunciando la frmula: Proteccin para tu ka. Se acomod en un jardincillo ante una pequea tumba. All descansaban las estelas que permitan a aquellos a quienes estaban dedicadas participar mgicamente en los misterios de Osiris. Temblorosa, rompi el sello y desenroll el papiro. Sesostris le revelaba la existencia de un mensaje en cdigo, firmado por Iker.
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Iker, vivo... Isis apret la carta contra su corazn. De modo que su intuicin no la haba engaado. Dnde estaba, con qu peligros se enfrentaba? Que hubiera sobrevivido demostraba la formidable capacidad de adaptacin del joven y su aptitud para evitar los peligros, pero durante cunto tiempo seguiran protegindolo la suerte y la magia? El general Ibcha llevaba un taparrabos coloreado, sandalias negras y sostena la espada en la mano, lo cual le confera un aspecto muy fiero. A su lado, los jefes de tribu observaban golosos su futura presa: la ciudad de Siquem, muy pronto capital de Canan liberado. Cada uno de ellos pensaba ya en tomar el poder eliminando a sus antiguos aliados, pero primero haba que obtener una aplastante victoria matando al mximo de egipcios. -Qu error, haberse encerrado en la ciudad! -advirti Ibcha. Nesmontu es demasiado viejo para mandar. Ataquemos en masa por el sur, que est desprovisto de fortificaciones. Y os recuerdo la consigna: nada de prisioneros. La jaura se puso en marcha. -Aqu estn -anunci el ayuda de campo. -Slo por el sur? -pregunt Nesmontu. -Slo. -Primer error. Fuerzas de reserva? -No, general. -Segundo error. Y los jefes de tribu? -Juntos y en cabeza. -Tercer error. Estn nuestros hombres en su puesto? -Afirmativo. -sta debera ser una hermosa jornada -estim Nesmontu. Ibcha prevea una encarnizada resistencia, pero la jaura no encontr obstculo alguno. Los cananeos invadieron las calles y las callejas, buscando en vano un enemigo al que despanzurrar. Cuando recuperaban el aliento, aqu y all, centenares de arqueros egipcios se levantaron al mismo tiempo en las terrazas y los tejados. Con una precisin facilitada por la proximidad de sus blancos, eliminaron en pocos instantes a la mitad del ejrcito cananeo. Aterrados, los supervivientes intentaron salir de la nasa. Pero dos regimientos, armados con lanzas, les cerraron el camino. -Al ataque! -aull Ibcha, tratando de olvidar el dardo que le atravesaba la pantorrilla. El enfrentamiento fue breve y violento. Sin dejar de disparar, los arqueros diezmaban al adversario. Y la muralla de lanzas no dej pasar a ningn fugitivo. -No me matis, soy vuestro aliado! -grit Dewa, aterrorizado-. Me debis vuestra victoria!

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El general Nesmontu no haba considerado oportuno revelar su estrategia al vendido. El gordo de la barba rojiza pensaba desaparecer y volver a cobrar el precio de su colaboracin, pero el desarrollo del combate lo condenaba. Atravesado por las flechas, moribundo, el efmero general Ibcha tuvo fuerzas todava para clavar su pual en la espalda del traidor Dewa. Luego se hizo el silencio, roto de vez en cuando por la enloquecida carrera de un superviviente, que era interrumpida por el disparo de un arquero. Los propios egipcios se sorprendan ante la facilidad y la rapidez de su xito. -Viva Nesmontu! -grit un infante, y la aclamacin fue repetida a coro. El general felicit a sus hombres por su rigor y su sangre fra. -Qu hacemos con los heridos? -pregunt su ayuda de campo. -Los curamos y los interrogamos. Al caer sobre Trece-Aos, un jefe de tribu haba salvado al muchacho, consciente de la magnitud del desastre. Era imposible levantarse sin ser rematado en seguida. Por el rabillo del ojo, Trece-Aos vea los cadveres de los cananeos que llenaban la arteria principal de Siquem. Lo que ms le haca sufrir, horriblemente, era no poder cumplir su misin y decepcionar al Anunciador. Pero el destino le sonri! Algunos oficiales egipcios se acercaban. A su cabeza figuraba Nesmontu. El general ordenaba que se quemaran los despojos y se fumigara la ciudad. Unos pasos ms y el jefe del ejrcito enemigo estara a su alcance. De ese modo, su triunfo terminara en desastre, y el sacrificio de los cananeos no habra sido intil. Trece-Aos apret el mango del pual que hundira, con todas sus fuerzas, en el pecho del general. Cuando un infante desplaz el cadver salvador, el chico salt como una serpiente y golpe. En ese mismo momento, un dolor atroz le desgarr la espalda. La vista se le nubl pero, sin embargo, divis a Nesmontu. -Te... te he matado! -No respondi el general-. T eres el que muere. Trece-Aos vomit un chorro de sangre, y los ojos se le pusieron en blanco. Protegindolo con su cuerpo, el ayuda de campo de Nesmontu le haba salvado la vida: el pual de Trece- Aos se haba clavado en su antebrazo, mientras un lancero hera al terrorista. -Me ha parecido que alguien se mova ah -indic el oficial. -Para ti, condecoracin y ascenso -decret el general-. Para ese pobre chiquillo, la nada. -Pobre chiquillo? Ni hablar, era un fantico! -record el ayuda de campo, mientras un mdico militar se ocupaba ya de l-. Nos enfrentamos a un ejrcito de tinieblas que enrola a un nio y no le dicta ms ideal que el de matar. Al entrar en Menfis acompaado por Bina y Shab el Retorcido, el Anunciador se detuvo.
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Sus ojos se colorearon de un rojo vivo. -El ejrcito cananeo acaba de ser exterminado, y la represin ser severa -declar-. Sesostris sabe ahora que sus enemigos son capaces de unirse. La prxima revuelta podra ser, por tanto, ms amplia. Tendr que concentrar el mximo de fuerzas en la regin sirio-palestina. Nos dejar el campo libre y nosotros golpearemos en pleno corazn de las Dos Tierras. -Ha tenido xito Trece-Aos? -pregunt Bina con una voz extraa. -Me ha obedecido, pero no puedo ver el resultado de su gesto. Si Nesmontu ha sido asesinado, la moral del ejrcito se ver profundamente afectada. Ibcha, en cambio, ha muerto. No volver a importunarte. Jeta-de-travs y sus hombres utilizaban otros accesos, mezclndose con los mercaderes. Todos pasaron sin problemas los controles de la polica, que buscaba, sobre todo, armas. Pero era incapaz de descubrir las que, muy pronto, iba a utilizar el Anunciador. El gato salvaje buf. Tras varias jornadas de agotadora marcha a travs de los bosques, las cinagas y las estepas, Iker se senta casi sin fuerzas. Si el felino saltaba del rbol seco y se arrojaba sobre l, todo habra acabado. Con rabiosa mano, empu su bastn arrojadizo y lo blandi. Y el gato salvaje se alej, asustado. Continuar... Tena que continuar. El hijo real se levant, sus piernas lo llevaban a su pesar, como animadas por una existencia autnoma. Pero acabaron cediendo, y finalmente Iker se tendi y se durmi. Lo despertaron los trinos de los pjaros. A pocos pasos vio un vasto estanque cubierto de lotos. Extraado por haber sobrevivido, el escriba goz del bao con infantil alegra. Masticando los azucarados tallos del papiro, recuperaba la esperanza cuando una negra masa ocult el sol: centenares de cornejas de agudo pico. Una de ellas se separ del grupo y trat de agredirlo, pero fall por poco. Una decena de congneres la imitaron, y obligaron a Iker a tenderse entre las caas. Furiosos, los pjaros revoloteaban por encima de su presa, profiriendo estridentes gritos. De pronto, el hijo real se levant y lanz hacia el cielo su bastn arrojadizo. Lleno de magia, no disipara el maleficio que se haba apoderado del alma de las cornejas? Un pico se clav en su hombro izquierdo e hizo brotar la sangre. Otro roz sus cabellos. Luego, las aves depredadoras trazaron amplios crculos antes de alejarse. El bastn arrojadizo cay a los pies de Iker, que, temiendo un nuevo asalto, abandon aquel lugar maldito. Un desierto interminable. Una tierra roja, agrietada. Plantas secas, muertas de sed. Ni el menor pozo.

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Dnde estaba Egipto? Lejos, demasiado lejos. Ya no haba puntos cardinales, no haba horizonte, no haba esperanza. Slo el calor y la sed. Iker iba a morir solo, sin ritual, sin sepultura. La tragedia de El Rpido recomenzaba. Esta vez, ninguna ola se lo llevara hasta una isla del ka, y nadie acudira en su ayuda. Indiferente a las quemaduras de un sol implacable, Iker se sent con las piernas cruzadas. La muerte estaba ahora ante l como la curacin tras una enfermedad, el aroma de un perfume embriagador, el regreso a la patria tras el exilio, la dulzura de una velada bajo un saledizo al final de una jornada de cancula. Iker renunciaba. De pronto, de la luz apareci un pjaro con rostro humano. Su propio rostro. -Deja ya de lamentarte -le dijo. Suicidarte as sera una cobarda. Debes llevar al faran un mensaje esencial para la supervivencia de Egipto, no te abandones a la nada. Y, con un poderoso aleteo, el pjaro regres al sol. Pero qu direccin deba tomar? Por todas partes haba desolacin y vagabundeo. Entonces la vio. Era una columna de cuatro caras, en cada una de las cuales haba el rostro de Isis, serena y sonriente. La de medioda brillaba ms. -Te amo, Isis. Orintame, te lo suplico! Y, apretando las mandbulas, el hijo real se dirigi hacia el sur. 19 Ni uno solo de los habitantes de Menfis ignoraba el triunfo de Nesmontu. Los servicios del secretario de la Casa del Rey haban hecho llegar a todas las provincias los textos redactados por Medes, que anunciaban el final de la revuelta de los cananeos y alababan las hazaas del valeroso general. Sin embargo, fue un hurao vencedor el que se present ante el faran. -Siquem sigue bajo nuestro control, majestad, y varias tribus de excitados han sido parcialmente aniquiladas. No obstante, no debemos alegrarnos. -Por qu ese escepticismo? -Porque no se trataba de un verdadero ejrcito, sino de un montn de histricos. Corrieron directamente al desastre sin darse cuenta de ello. Quin los mandaba? -Nadie. Formaban una jaura incapaz de realizar una ofensiva inteligente y de batirse en retirada. No podemos hablar de una batalla, fue slo una ejecucin. -No eran sas tus previsiones, Nesmontu?

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-Entre los cananeos, la mentira y la traicin son regla, y haba tomado mis precauciones. Sin embargo, no esperaba tantas facilidades. -Qu piensas en el fondo? -Esos imbciles fueron deliberadamente enviados a la muerte. Han querido convencernos de que los cananeos formaban un ejrcito de liberacin que representaba un peligro real. -Sin embargo, no hiciste todo lo necesario para hacerlos salir de su cubil y atraerlos a Siquem? -En efecto, majestad, y debera felicitarme por ello. Sin embargo, tengo la impresin de haber sido engaado tambin. -No has acabado con la revuelta? -A corto plazo, sin duda. Pero, en realidad, nos toman el pelo. -Reunirn los cananeos otro ejrcito? -Si se alan con los sirios, tal vez. Pero no creo en ese tipo de bodas. -Debemos mantener, sin embargo, un mximo de tropas en Canan? -Esa es la pregunta clave! O ese ataque ridculo estaba destinado a probar la nulidad de las revueltas, y bajamos la guardia exponindonos a un verdadero ataque a nuestras bases, o seguimos desconfiando y preservamos la regin. Aunque quiz entonces asesten un golpe fatal en otro lugar. -Has recibido otro mensaje de Iker? -No, majestad. Contrariamente a Sobek, estoy seguro de que el texto nos proporcionaba una indicacin vlida. Lamentablemente, su imprecisin me impide arriesgar la vida de soldados, aunque sean expertos, en una regin tan peligrosa. Si el hijo real no nos procura ms detalles sobre la madriguera del Anunciador, no nos moveremos. En cambio, para Sobek el Protector, la batalla haba sido un rotundo xito. -Como yo supona, majestad, el mensaje de Iker tena slo un objetivo: engaarnos! Quera provocar la dispersin de nuestras tropas mientras las tribus cananeas atacaban Siquem, privada de defensa. Por fortuna, el general Nesmontu no mordi el anzuelo. -Mi anlisis difiere -objet Sekari-, Utilizaron a Iker para transmitirnos falsas informaciones. En cuanto advirti la manipulacin, el hijo real se evadi, esperando reunirse con nosotros y contarnos la verdad. -Iker est muerto o nos traiciona -insisti Sobek-, Los sentimientos amistosos de Sekari lo privan de lucidez. -He vivido muchas situaciones peligrosas y nunca me he dejado engaar por ningn sentimiento. Conozco bien a Iker. Slo hay algo cierto: algunos traidores, pertenecientes a la corte de Menfis, lo vendieron al enemigo. Sin embargo, regresar. -En ese caso, yo mismo lo meter en la crcel -pro- meti Sobek. -Por qu tanto odio? -pregunt Sekari. -No se trata de odio, sino de clarividencia. El traidor es el propio Iker. Aunque deteste a la mayora de los dignatarios, ninguna investigacin ha tenido xito. Son

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halagadores y cobardes incapaces de asumir riesgos! Iker, en cambio, quera asesinar al faran. -No demostr su inocencia? -Al contrario, se reuni con sus aliados y, ahora, nos combate desde el exterior. Si regresa a Menfis, intentar suprimir al rey de nuevo. Pero ese reptil fracasar, pues le aplastar la cabeza. -El tiempo demostrar que ests equivocado, Sobek. -T eres el que se engaa, Sekari. El faran guardaba silencio. Los dos adversarios consideraron ese mutismo como una aprobacin. Por fin una reaccin! Sekari ya estaba a punto de perder las esperanzas de abrir una brecha entre los policas prximos a Sobek. Acaso formaban un bloque inquebrantable? Uno de ellos, un cincuentn canoso, acept sin embargo una entrevista, con gran secreto. -Investigis a Sobek? -Yo no lo llamara as -rectific Sekari-, Nadie pone en duda su honestidad. -Qu le reprochis, entonces? -Su hostilidad hacia ciertos notables. A veces manifiesta un carcter en exceso de una pieza, perjudicial para la bsqueda de la verdad. -Ya podis decirlo! -exclam el canoso-. Sobek se empecina en algo y nada lo hace cambiar de opinin. Sin embargo, no siempre tiene razn. -Con respecto al hijo real Iker, por ejemplo? -Por ejemplo. -Utiliza medios ilcitos para perjudicarlo? -Eso me temo. -S ms preciso. El canoso vacil. -Es difcil. Sobek es mi jefe y... -Se trata de un asunto de Estado, no de un trueque entre mercaderes! Si aceptas hablar, prestars un gran servicio al faran. -Y obtendr por fin el ascenso que Sobek me niega? -Ignoraba ese detalle. Cules son sus motivos? El polica baj los ojos. -Naderas. -A saber? -No soy un hombre de accin, eso es todo! La violencia, los arrestos, los riesgos... -Vete. -No queris escuchar mis revelaciones? -Slo piensas en vomitar sobre tu superior y no tienes nada serio que decirme. Limtate a tu puesto y olvida tus injustificadas amarguras. El canoso, avergonzado, no protest.
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Las investigaciones de Sekari no daban resultado alguno. El doctor Gua solt un suspiro de exasperacin mientras dejaba en el suelo su pesada bolsa de cuero llena de medicinas. Ninguno de sus ilustres enfermos era fcil de tratar, pero la esposa del secretario de la Casa del Rey habra agotado a un batalln de mdicos. Flaco, dotado de una constitucin dbil, el facultativo pareca frgil ante aquella mujer colrica, de abundantes carnes, que crea sufrir todos los males posibles e imaginables. -Por fin habis llegado, querido doctor! Mi cuerpo es slo dolor, mi existencia un suplicio. Necesito remedios, muchos remedios! -Dejad de gesticular y sentaos. Si segus as, me voy. La esposa de Medes obedeci adoptando una actitud infantil. -Ahora, responded con franqueza a mis preguntas. Cuntas comidas diarias hacis? -Cuatro... cinco tal vez. He dicho con franqueza! -Cinco. -Y pasteles siempre? -Casi... s, siempre. -Grasas? -Sin ellas, la cocina no tendra sabor -reconoci la paciente. -En esas condiciones, cualquier medicacin est condenada al fracaso -afirm el facultativo-, O modificis de una vez por todos vuestros hbitos alimenticios u os pondr en manos de un colega. -La angustia me corroe, doctor! Privada de ese consuelo, no sobrevivira mucho tiempo. Comiendo, consigo calmar mi ansiedad y dormir. Gua frunci el ceo. -Tenis un marido, una mansin soberbia, sois rica... A qu viene tanta ansiedad? -Lo... lo ignoro. -Lo ignoris u os negis a decrmelo? La esposa de Medes estall en sollozos. -Bueno... Os prescribo unas pldoras tranquilizantes, a base de adormidera. De todos modos, tendrais que comer mejor y menos, y buscar luego la fuente de esos tormentos. -Me salvis, doctor, me salvis! Temiendo unas efusiones que lo horrorizaban, Gua abri su bolsa y sac un envoltorio. -Una pldora por la maana, dos antes de acostaros. -Cundo volveremos a vernos, doctor? -Son necesarias varias semanas de tratamiento. Respetad estrictamente mis prescripciones.

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Intrigado, Gua sali de la mansin de Medes. Si aquella mujer no estaba loca, sufra a causa de un secreto demasiado difcil de soportar. Si consegua librarla de l, tal vez lograra curarla. El secretario de la Casa del Rey mir a su mujer con asombro. -Muy alegre me pareces hoy! -Agradceselo al doctor Gua. Ese mdico es un verdadero genio! La mirada de Medes se endureci. -Espero que no hayas hablado demasiado... -Oh, no, puedes estar tranquilo! Gua slo se ocupa de los tratamientos y no aprecia en absoluto la conversacin. -Mejor as, querida, mejor as. No le hables nunca de m ni de tus dones como imitadora de caligrafa. He sido lo bastante claro? Ella se acurruc contra su marido. -Soy tu mejor apoyo, amor mo. Medes comenzaba a tranquilizarse. Ni el jefe de la polica ni el gran tesorero podan hacer presa en l. Nada ms normal que hubieran sospechado, puesto que todo el mundo poda hacerlo en una corte donde corran mil rumores. El veneno que el Anunciador destilaba iba extendindose poco a poco, erosionaba la confianza y socavaba los fundamentos del Estado faranico, incapaz de encontrar remedio. Todos los das, Medes se felicitaba por su alianza con el Anunciador. Lejos de limitarse a la violencia, utilizaba apartados senderos para llegar a sus fines. Avisado por un mensaje en cdigo, el secretario de la Casa del Rey acudi a casa del libans adoptando las acostumbradas precauciones. Tras asegurarse de que no lo seguan, present al portero el pedazo de cedro con el jeroglfico del rbol. En las mesas bajas del saln, ni la menor golosina. El libans haba perdido su aire jovial. Las mercancas llegarn dentro de unos das. -Te refieres a...? -Las cantidades previstas se vern superadas incluso. As pues, estamos dispuestos a actuar. Medes se aclar la garganta. -Realmente lo ha ordenado el Anunciador? -Acaso os asustan las consecuencias? -No sern espantosas? -Ese es el objetivo de la operacin, Medes. Si temblis, renunciad. -El Anunciador no me lo perdonara. -Afortunadamente, lo habis comprendido. Pero esa lucidez no basta: encargaos de facilitar el conjunto de gestiones administrativas para que comience la ms vasta operacin terrorista que nunca se ha concebido.

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20 Como todas las noches, el encargado de las lmparas del templo de Hator de Menfis fue a buscar aceite al almacn situado en el exterior del edificio. Precisamente, acababan de entregar una buena cantidad. El encargado haca siempre los mismos gestos, de forma meticulosa y siguiendo el mismo recorrido. Le gustaba contemplar el resultado de su trabajo, cuando una suave luz baaba la mansin de la diosa. Con pasos lentos y solemnes, acerc la llama a la sala de la barca, la primera que iluminaba. Imbuido de la importancia de su gesto, encendi la mecha. Pero, en un instante, el aceite se inflam. Una llama enorme le devor las manos, el torso y la cara. Mientras retroceda aullando de dolor, la barca sagrada fue alcanzada y el incendio se propag. Como de costumbre, el superior de los escribas encargado de administrar el abastecimiento de la capital de frutas y verduras pareca desconfiado. -Me garantizas la calidad de tu aceite de ricino? Todos mis despachos deben tener una iluminacin perfecta. -El productor lo garantiza. -Prefiero volver a contar el nmero de jarras. -Ya lo he hecho tres veces. -Es posible, pero yo no. Efectuada la comprobacin, el funcionario acept por fin poner el sello que permitiera al proveedor ser pagado por el despacho del visir. Las siguientes jornadas se anunciaban difciles, pues el superior necesitara muchas horas suplementarias para compensar el retraso de su administracin. Conociendo el rigor del visir Khnum-Hotep, la situacin no poda durar, por lo que exiga a sus empleados que renunciaran a su prximo perodo de vacaciones para demostrar que estaban a la altura de su misin. De un humor de mil demonios, aceptaron sus exigencias. Temiendo que una reprimenda comprometiese su ascenso, aquellos especialistas llevaran a cabo la tarea. El da declinaba. Encended las lmparas -orden el superior. Una decena de ellas se prendieron al mismo tiempo. El pnico sucedi a los gritos de espanto. El incendio inflam los papiros, el material de escritura, los asientos de madera y, luego, los muros. Un joven escriba consigui salir de la hoguera. Estupefacto, vio que otras columnas de humo brotaban del centro de la capital. Varios edificios de despachos ardan.

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El maestro cocinero no dejaba de maldecir. Deba preparar un banquete para treinta comensales y la entrega de aceite de primera calidad no llegaba. Por fin, apareci un cortejo de asnos muy cargados. -A ti no te conozco -le dijo al bigotudo que los conduca. -Mi patrn est enfermo, yo lo sustituyo. -Con semejante retraso, corres el riesgo de que te despidan. Os presento mis excusas. Al parecer, sois muy exigente; he perdido tiempo seleccionando los mejores productos. -Mustramelo. El proveedor abri las jarras una a una. -Aceite de moringa, de oliva y de balanites, de una calidad excepcional. Suspicaz, el cocinero lo prob. -Parece correcto. Pero que no se produzcan ms incidentes en el futuro! -No temis, tomar mis precauciones. Puesto que detestaba trabajar con urgencia y presa de un leve malestar, el maestro cocinero consigui preparar unos entremeses, carnes y pescados de modo relativamente satisfactorio. Los invitados comieron con buen apetito y brotaron los cumplidos. Luego sucedi el desastre. Una mujer vomit. Los servidores la llevaron aparte, pero pronto les lleg el turno a dos comensales ms, que fueron vctimas de los mismos sntomas. El conjunto de los invitados pronto qued afectado, y algunos incluso se sumieron en el coma. Llamado de urgencia, el doctor Gua slo pudo certificar varias muertes. Tras haber examinado a los supervivientes, su diagnstico asust al maestro cocinero. -La comida ha sido envenenada. Al intendente del jefe de los archiveros de Menfis le complaca ofrecer a la esposa de su patrn su producto de lujo preferido: un frasco de ludano, de aroma ambarino y clido. Gracias a las indicaciones de un primo, lo haba obtenido en casa de un vendedor desconocido hasta entonces en la capital. La rica propietaria qued efectivamente encantada. Crey que hara palidecer de envidia a sus mejores amigas, ignorando que todas ellas haban conseguido obtener, tambin, el costoso producto por medio del mismo contacto. Apenas la esposa del alto funcionario se hubo perfumado con unas gotas de ludano cuando vacil. Intent desesperadamente agarrarse a un mueble, pero cay hacia adelante. Extraado de su ausencia en la comida, su marido entr en la habitacin. El cuello de la infeliz era slo una llaga, corroda por un cido. -No tiene muy buena cara -dijo el segundo a su capitn, que manejaba, blandamente, la barra de un pesado carguero que transportaba trigo al Fayum. -S, s, no te preocupes. Slo estoy algo fatigado. -Qu ha comido esta maana? -Pan y dtiles. -No habr olvidado su medicina para los dolores?

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-Al contrario! El mdico me ha dado una nueva pocin que contiene ludano procedente de Asia. Ya no me duele nada la espalda. El Nilo se bamboleaba ante los ojos del capitn. De pronto crey ver una decena de barcos de guerra que se abalanzaban sobre l. -Huyamos, nos atacan! Solt la barra e intent lanzarse al agua, pero su segundo lo agarr por la cintura. -Estamos perdidos, vamos a morir! La cabeza del capitn cay hacia atrs y su cuerpo cedi. El segundo lo tendi en cubierta y palmoteo sus mejillas. -Capitn, despierte! No hay peligro alguno. -Ha muerto -afirm un marinero. La hermosa Nenfar viva el colmo de la felicidad. No slo se haba casado con un notable apuesto y adinerado, sino que, adems, los pronsticos referentes al prximo nacimiento de su primer hijo resultaban excelentes. La joven viva en una agradable villa al sur de Menfis y sus dos criadas, a las que mimaba de buena gana, se desvivan por ella. Por lo que se refiere al ltimo regalo de su marido, haba soado tanto con l que apenas lo crea real: un magnfico frasco de preez importado de Chipre! Con la forma de una mujer encinta amamantando a su beb, contena aceite de moringa con el que su masajista le unga el cuerpo. El conjunto de los canales de energa se abra, y las defensas, tanto las de la madre como las del hijo, quedaran as fortalecidas. Unas manos expertas palpaban su piel procurndole una maravillosa sensacin de bienestar. Empezaba a adormecerse cuando unas atroces quemaduras le arrancaron gritos de dolor. La masajista se apart, pasmada. -Mi cuerpo arde! Agua, pronto! Pero el remedio fue peor que la enfermedad. Menos de una hora ms tarde, la joven agonizaba entre horribles sufrimientos. Y su hijo nunca vera la luz. Ms de un centenar de casos semejantes fueron comunicados al doctor Gua. Aunque se multiplicaban, el facultativo no pudo salvar a ninguna de las vctimas del aceite de masaje. El carguero atrac en el muelle de Abydos y una decena de soldados se colocaron al pie de la pasarela. A la cabeza, un comandante nombrado por Sobek el Protector. Subi a bordo y se dirigi al capitn. -Qu transportas? -Un cargamento especial procedente de Menfis. Queris ver mis autorizaciones? -Por supuesto. Los documentos parecan en regla. -Aceite de moringa para los cuidados corporales y la cocina, aceite de iluminacin y frascos de ludano -precis el marino.

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-Quin es el responsable del envo? El capitn se mes la barbilla. -Lo ignoro, y no es problema mo. Podemos descargar? -Hazlo. Intrigado, el militar consult la lista de los movimientos de embarcaciones, presentada a comienzos de mes, y comprob que aquel navo no figuraba en ella. Sin embargo, eso no era nada inquietante, pues los envos excepcionales no eran raros. Y el sello de la administracin del visir, puesto en el documento, debera haber disipado las dudas del oficial encargado de la seguridad del puerto de Abydos. Pero acaso no ocupaba aquel puesto dada su visceral desconfianza? As pues, llam a una veintena de soldados ms. Ni un solo marinero abandonara el carguero. El oficial subi a bordo mientras los estibadores terminaban su tarea. -Eres originario de Menfis? -le pregunt al capitn. -No, de una aldea del Delta. -Tu patrn? -Un armador de la capital. -Primer viaje a Abydos? -Eso es. -No te ha preocupado mucho pensar en semejante transporte? -Por qu? -Abydos no es un destino como los dems. -Sabes?, en mi oficio no nos hacemos ese tipo de preguntas. -Respondes por todos los miembros de tu tripulacin? -A cada cual, su vida, comandante! Yo me ocupo del trabajo y nada ms. Gracias a aquel interrogatorio desacostumbrado, el oficial esperaba que el marino perdiera su sangre fra y le revelara algn detalle significativo. Pero, sin ofuscarse en absoluto por aquella retahla de preguntas, el capitn segua imperturbable. -Cundo podr volver a zarpar? -En cuanto terminen las formalidades habituales. -Y eso requerir mucho tiempo? -Me gustara inspeccionar tu barco. -Es la costumbre? -Por orden del faran, la seguridad de Abydos exige medidas excepcionales. -No hay problema alguno, adelante. Sorprendido por aquella falta de resistencia, el comandante registr sin embargo el navo, pero sin resultados. Se equivocaba o tena que hacer caso a su instinto? -Paciencia, estoy encargndome de las ltimas gestiones administrativas. Con el navo y su tripulacin bajo estrecha vigilancia, no haba nada que temer. Sin embargo, la angustia persista. El oficial mand, por tanto, a un sacerdote temporal. -Quisiera que un especialista examinara los productos antes de repartirlos. Treme a uno.
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Cuando Isis se present, el comandante se mostr dubitativo. Aquella muchacha sera realmente capaz de hacer un peritaje vlido? -Qu sospechis, comandante? -Esta carga me intriga. -Por qu razones? -Es slo una intuicin. Isis verti un poco de aceite de moringa en un pedazo de pao, luego en una torta y, por fin, en un pescado que un soldado acababa de sacar del ro. Minutos ms tarde aparecieron unas manchas sospechosas. -Este aceite no es puro; podra resultar, incluso, nocivo. -Pasemos al producto de iluminacin. -Llenad una lmpara -recomend Isis. Efectuada la operacin, el oficial quiso prender la mecha. -Un momento! -intervino la sacerdotisa-. Utilizad una vara larga y manteneos a distancia. El comandante obedeci. E hizo bien, pues el aceite se inflam. Si hubiera estado cerca, el militar habra resultado gravemente herido. -Me habis salvado -dijo, palideciendo. -Hay ms productos sospechosos? -Uno ms. Prudente, dados los resultados de las primeras experiencias, el comandante manej con delicadeza un frasco de ludano. Lo examinar en el laboratorio -decidi Isis. Cuando vio que la sacerdotisa se llevaba el frasco, el capitn del carguero se zambull en el ro: conoca de antemano el resultado del peritaje, por lo que no tena ms salida que la huida. El terrorista nadaba mal. Cuando los arqueros comenzaron a disparar, qued atrapado por un remolino y cedi al pnico. Luchando en vano contra la corriente, trag gran cantidad de agua, desapareci, volvi a la superficie, pidi socorro, se hundi de nuevo y finalmente se ahog. 21 Iker corra. Sus zancadas parecan cortas, pero se repetan, incansables, de acuerdo con la tcnica aprendida durante su formacin militar. Todos los das daba gracias al jefe de provincia Khnum-Hotep, hoy visir, por haberle impuesto aquella disciplina. Seguro de que la aparicin de Isis no lo haba engaado, Iker devoraba el espacio. No faltaban las aguadas, coma bayas, dorma unas horas y volva a ponerse en marcha. Haba olvidado el agotamiento y la desesperacin! Cada esfuerzo lo acercaba a Egipto.

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En la lejana divis el primer fortn de los Muros del Rey. El joven apret el paso. En menos de una hora lo recibiran los soldados. Luego llegara el regreso a Menfis, donde dara cuenta a Sesostris de su misin. De ese modo, su pas evitara la trampa cananea. Una flecha se clav a sus pies y lo devolvi a la realidad. Para los centinelas era un rebelde decidido a intentar alguna jugarreta. El joven se detuvo y levant los brazos. Del fortn salieron a su encuentro cinco infantes armados con jabalinas. -Quin eres? -El hijo real Iker. Aquella declaracin los turb. El oficial se sobrepuso rpidamente. -Tienes el sello que prueba tu calidad? -Vengo de Canan. Por orden de su majestad, me infiltr entre el enemigo, sin ningn objeto comprometedor. Conducidme a Menfis. -Primero debes ver al comandante del fortn. El oficial de carrera estaba imbuido de su importancia. -Deja de contarme tonteras, muchacho, y dime quin eres realmente. -El hijo real Iker. -El rumor afirma que est muerto. -Pues estoy muy vivo y debo hablar sin tardanza con el rey. -A ti, al menos, no te faltan narices! Por lo comn, los cananeos no plantan cara de este modo. -Dadme algo para escribir. El comandante, intrigado, accedi a la peticin del sospechoso. En hermosos jeroglficos, Iker traz las primeras Mximas de Ptah-Hotep. -Basta eso para probar que soy un escriba egipcio? El oficial segua perplejo. -No es el estilo de los cananeos... Bueno, examinemos ms de cerca tu caso. El libans poda estar satisfecho. El conjunto de las operaciones terroristas era un franco xito y propagaban el pnico en la capital. Circulaban insensatos rumores, y el trono de Sesostris se tambaleaba. Acaso los siniestros emisarios de la diosa Sejmet no sembraban veneno, miasmas y enfermedades disparando flechas mortferas, visibles e invisibles? La organizacin del libans funcionaba a las mil maravillas. Cada proveedor de los productos adulterados haba respetado al pie de la letra las consignas. Ninguna detencin, ninguna pista posible para la polica. Las predicciones del Anunciador se estaban cumpliendo. En adelante, cada uno de sus adeptos lo considerara el dueo absoluto. Acaso no desafiaba al faran en el mismo corazn de su reino? Quedaba un punto tan delicado como irritante: Abydos. El resonante xito obtenido en Menfis descansaba sobre una organizacin pacientemente implantada a la que su rapidez de actuacin pona fuera del alcance
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de las autoridades. La situacin del dominio sagrado de Osiris era muy distinta. De modo que el libans emita las ms extremadas reservas en lo referente a la posibilidad de introducir all el ludano y los aceites envenenados. A la cabeza de una tripulacin que ignoraba lo que transportaba, uno de sus mejores elementos, un marino muy ducho, haba aceptado sin embargo la difcil misin a cambio de una enorme prima. El libans recibi al aguador. -Excelentes noticias, patrn. Menfis arde y la sangre corre. Hay varios incendios difciles de dominar, templos daados, despachos destruidos y numerosas vctimas. Eso, por no mencionar las mujeres preadas de la alta sociedad que han fallecido. -Y hay algo nuevo referente a Abydos? -Se ha confirmado el fracaso. El cargamento ha despertado las sospechas del ejrcito. Realizadas las verificaciones a fondo, ningn producto ha superado el cordn de seguridad. -Y el capitn? -Ha muerto ahogado al intentar huir. -No ha hablado, pues... Estn a cubierto nuestros agentes? -Los interventores exteriores han abandonado ya la ciudad para unirse al Anunciador. Los dems se dedican a sus ocupaciones habituales y se lamentan ostensiblemente entre el populacho. El rostro de Sesostris se mostraba ms grave an que de ordinario. -No se trata de accidentes, majestad -declar el visir Khnum-Hotep-, sino de un ataque en toda regla que han llevado a cabo terroristas bien organizados. -Mis peores temores se confirman -deplor Sobek el Protector, trastornado-: la organizacin durmiente de Menfis ha despertado. Adulterando los aceites de iluminacin y de cocina, ha provocado numerosas muertes y una serie de incendios. Los daos son considerables. -Y el horror no se detiene ah -prosigui el visir con la voz quebrada-. Varias mujeres encintas han sido envenenadas por el aceite adulterado que contenan unos frascos de preez. A pesar de la intervencin del doctor Gua y de sus colegas, ninguna se ha salvado. -Quieren destruir Egipto -consider Sobek-, Matan a nuestros escribas, a nuestros ritualistas, a nuestras lites e, incluso, a nuestros futuros hijos! -Tratad de restablecer la calma y encargaos de los enfermos y de los heridos -orden el monarca-. Que Medes me d en seguida noticias de Abydos. El secretario de la Casa del Rey moviliz a la totalidad de sus funcionarios para redactar apaciguadores mensajes dirigidos a las provincias del Norte y del Sur, y hacrselos llegar urgentemente. Mientras se alegraba del xito del Anunciador, demostr su eficacia al servicio del faran.

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Ciertamente, muchos inocentes haban perdido la vida, pero aquella inocencia no contaba para Medes. A l slo le importaba la toma del poder y, en ese sinuoso camino, sus aliados estaban obligados a golpear con fuerza. Cuando mandaba una embarcacin rpida a Abydos para obtener informes seguros, Medes fue avisado de la llegada de una sacerdotisa procedente de la ciudad sagrada de Osiris. Corri hacia el puerto. Era Isis, acompaada por Viento del Norte. -Vuestra visita es protocolaria o...? -Llevadme a palacio, os lo ruego. -Ha sucedido algo en Abydos? -Debo ver de inmediato a su majestad. Observando las estrictas consignas de prudencia, Medes evitaba cualquier contacto con el libans desde el comienzo de las operaciones terroristas, por lo que ignoraba la suerte del centro espiritual del pas. Al ver el grave rostro de Isis, supuso que el lugar no deba de haberse salvado. -Hemos evitado un desastre, majestad. Sin la vigilancia del comandante nombrado por Sobek, algunos productos envenenados se habran distribuido entre los residentes en Abydos, y en ese caso hubiramos tenido que deplorar muchas vctimas. -No fue determinante tu peritaje? -Tuve suerte y el Calvo confirm mis anlisis. Menfis... Se ha visto afectada Menfis? Aunque la voz del soberano no vacilara en absoluto y su mirada siguiera firme, la joven percibi su profundo sufrimiento. Tanto el hombre como el rey estaban gravemente afectados, pero ninguna prueba le impedira proseguir la lucha. -La capital no ha escapado de la abominable agresin. Muchos menfitas han muerto. -Slo el demonio de las tinieblas que intenta matar la acacia de Osiris puede ser el autor de semejantes abominaciones asegur Isis. -El Anunciador... S, sin duda alguna. Acaba de probarnos la magnitud de sus poderes. Y no se detendr ah. -Realmente es imposible identificarlo y localizarlo? -A pesar de nuestras investigaciones, sigue siendo inaprensible. Esperaba que Iker consiguiera descubrir una pista. -Ha enviado otro mensaje? -No, Isis. -Y, sin embargo, majestad, vive! -Qudate unos das en Menfis. Las sacerdotisas del templo de Hator tendrn que curar a los quemados, tu saber les ser til. El gran tesorero Senankh y el Portador del sello real Sehotep desplegaban todos los medios materiales de que disponan para ayudar a las vctimas, restaurar los templos y reconstruir rpidamente despachos y edificios destruidos por las llamas.
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Sobek, por su parte, haca que interrogaran a los escasos testigos que haban visto a quienes entregaban los productos mortferos. El conjunto de respuestas convergan: aquellos individuos les eran desconocidos. O residan en otros barrios de la ciudad o llegaban del exterior. Y, en ese caso, haban gozado del apoyo de cmplices que conocan bien la capital. Cmplices tan inaprensibles como su jefe. Por desgracia, las descripciones recogidas eran vagas y contradictorias. Por qu prestar una especial atencin a unos proveedores amables, discretos y apresurados? No haba ni el menor hilo del que tirar. Ni el menor sospechoso. Sobek tena ganas de aullar su clera y de golpear al primer sospechoso que llegara, tanto lo desesperaba su impotencia. Soaba con meter en la crcel a los chicos malos de la capital y darles de garrotazos hasta obtener alguna informacin interesante. Pero la ley de Maat prohiba la tortura, y el faran no le perdonara semejante desviacin. Por qu tan doloroso fracaso? Slo haba una explicacin posible: el adversario haba identificado a todos sus informadores. La organizacin terrorista empleaba a veteranos militantes, perfectamente integrados en la poblacin, que obedecan a su jefe con increble disciplina. Ni un traidor, ni un charlatn, ni un vendido! En caso de falta, la sancin deba de ser tan espantosa que cada uno de los miembros de la cohorte de las tinieblas desempeaba su papel adhirindose, sin reservas, a las directrices del gua supremo. Enojado, Sobek sabra mostrarse paciente. Un da u otro, la organizacin terrorista cometera un error, por mnimo que fuera, y l lo explotara a fondo. Entretanto, haca controlar los aceites y los productos medicinales. La serenidad volvera a reinar en aquel frente, pero cmo adivinar la naturaleza del prximo ataque? -Jefe, el rumor no deja de crecer: al parecer, el rey ha tomado aceite envenenado y ha muerto -le comunic uno de sus tenientes-. Aqu y all se forman ya grupos, y podemos temer algunos tumultos. Sobek corri a palacio para informar al monarca. Sesostris llam de inmediato a su chambeln y al guardin de las coronas. Ante los ojos pasmados de los curiosos, la silla de manos del faran recorra los barrios de la capital. Tocado con la doble corona, vistiendo un gran taparrabos decorado con un grifo que venca a sus enemigos, y con el pecho cubierto por un ancho collar de oro que evocaba la Ena- da creadora, Sesostris sujetaba el cetro Potencia y el cetro Magia, que le permita reducir la multiplicidad a la unicidad. Su rostro, tan inmvil como el de una estatua, tranquilizaba. El rey no haba muerto, y aquella aparicin demostraba su total decisin de restablecer el orden. Unas aclamaciones brotaron de la multitud, y el propio Sobek se sinti serenado: la horrible victoria del Anunciador sera efmera.

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Cuando Sesostris regres, indemne, a su palacio, tras haber devuelto la esperanza a su pueblo, el polica reconoci la pertinencia del enorme riesgo corrido. Uno de los tenientes le habl en voz baja. -Jefe, os vais a poner muy contento. -Hay alguna pista? -Mucho mejor que eso! -Acaso has detenido a un sospechoso? -Os llevaris una sorpresa. 22 Iker estaba irreconocible. Tan mal afeitado como un habitante de las cinagas, sucio, y con un polvoriento taparrabos, habra horrorizado a cualquier dignatario de la corte. Su regreso a Egipto no se corresponda con sus esperanzas. Desde la fortaleza principal de los Muros del Rey, una patrulla lo haba llevado a Menfis y, sin someterlo a interrogatorio, haba sido arrojado a una celda en la prisin del arrabal norte. Indiferente a sus protestas, el guardin se negaba a dirigirle la palabra y se limitaba a llevarle, una vez al da, tortas fras y agua. Quin ordenaba que lo mantuvieran incomunicado? Iker comenzaba a hacer planes de evasin cuando la puerta de madera se abri de pronto. En el umbral apareci Sobek el Protector. -De modo que afirmas ser el hijo real? El escriba se incorpor. -Aunque no est muy presentable, debes de reconocerme de todos modos. El jefe de todas las policas del reino dio algunas vueltas alrededor del prisionero. -Francamente, no. Aqu encarcelamos a los desertores, a quienes intentan escapar del trabajo forzado y a los extranjeros en situacin irregular. A qu categora perteneces t? -Soy el hijo real Iker y lo sabes muy bien. -Conoc a ese joven en la corte, y no te le pareces. El infeliz muri en alguna parte de la regin sirio-palestina. -Nadie recibi mi mensaje? -Una falsificacin, evidentemente. O tal vez una trampa para atraer a nuestro ejrcito hacia una emboscada. -Deja ya esa comedia, Sobek, y llvame ante su majestad. Tengo informaciones muy importantes que comunicarle con toda urgencia. -Las divagaciones de un rebelde no divertirn a nuestro soberano. En vez de gastar saliva profiriendo mentiras, dime por qu la emprendiste con los Muros del Rey. -No seas ridculo! Consegu sobrevivir escapando de los sirios y los cananeos, y quiero facilitar a mi padre los resultados de mi misin. Con una irnica sonrisa en los labios, Sobek se cruz de brazos.
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-Ni el ms valeroso de los hroes habra regresado de aquel infierno; slo hay dos posibilidades: o eres un terrorista que intenta hacerse pasar por el hijo real Iker para asesinar al faran o eres realmente Iker, es decir, un traidor con las mismas intenciones. Debes elegir tu identidad antes de ser condenado a trabajos forzados hasta el final de tus das. Y el Protector sali de la celda dando un portazo. Tras haber curado a numerosos heridos, la mayora de los cuales sobreviviran a sus heridas, Isis se dispona a subir al barco con destino a Abydos cuando Viento del Norte solt una serie de desgarradores rebuznos. Inmvil, se neg a cruzar la pasarela. Isis lo acarici. -Ests enfermo? No, respondi el asno levantando la oreja izquierda. -Tenemos que marcharnos, Viento del Norte. No, insisti el cuadrpedo. -Qu quieres? Viento del Norte dio media vuelta y tom la direccin de palacio. Isis apresur el paso por miedo a perderlo. Cerca de los edificios oficiales, el animal vente largo rato la atmsfera. Luego se lanz al galope, obligando a los viandantes a apartarse. La sacerdotisa fue incapaz de seguirlo. -Problemas? -pregunt Sekari, que asuma discretamente la seguridad de la muchacha. -Viento del Norte se niega a regresar a Abydos. Es la primera vez que se comporta de un modo tan extrao. -Le habis preguntado por qu? -No he tenido tiempo. -A m se me ocurre algo. Gracias a los testimonios de los paseantes, Sekari encontr el rastro del asno. -No hay ninguna pista an, Sobek? -Si tuviera una, Sekari, su majestad sera informado prioritariamente. Y por tu parte? -Al parecer, un bandido cananeo acaba de ser encarcelado en la prisin del arrabal norte. Me gustara interrogarlo. -Por qu razn? -Por mi propia investigacin. -Lo siento, el bribn est incomunicado. Slo el visir podra haberte autorizado a verlo. No estoy seguro de que est en condiciones de intervenir. -Qu le sucede a Khnum-Hotep? -Lleva, pues, a cabo tu propia investigacin -dijo, ignorando su pregunta. Sekari acudi de inmediato a palacio, donde encontr a Sehotep, visiblemente nervioso.

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-El rey ha convocado al visir -revel. -Sabes por qu? -Por el rostro descompuesto de Khnum-Hotep, imagino que hay graves problemas. Frente a su visir, Sesostris ley en voz alta el informe del comandante del puesto de Abydos que Sobek el Protector haba transmitido al monarca. -Los sellos de mi administracin utilizados por un asesino! Nada ms abyecto poda afectarme, majestad. Naturalmente, os presento de inmediato mi dimisin. Antes de retirarme a mi provincia natal, si me concedis ese postrer privilegio, permitidme que os haga una pregunta: habis considerado, por un solo instante, mi culpabilidad? -No, Khnum-Hotep. Y seguirs en tu puesto durante este tormentoso perodo durante el que todos los servidores de Maat deben pensar slo en la supervivencia del pas. Conmovido, y aparentando por primera vez su verdadera edad, el viejo visir fue tan sensible a esta muestra de confianza que se jur no ahorrar ni una sola onza de sus fuerzas y cumplir del mejor modo su funcin. -Soy culpable de negligencia -reconoci-, pues esos sellos eran demasiado fciles de imitar y de usar. En adelante, yo ser el nico que los utilice. Ni mis ms prximos colaboradores tendrn ya acceso a ellos. -Es difcil, o imposible, identificar al ladrn? -Por desgracia, s, majestad. Ha sido necesario que ocurriera este desastre para que yo sea consciente de un laxismo del que me considero nico responsable. -Remachar los errores pasados no te llevar a ninguna parte. Impide que el adversario explote de nuevo tus debilidades y haz que la administracin visiral sea ejemplar. Contad conmigo, majestad. Sekari encontr a Khnum-Hotep envejecido y preocupado, pero no se anduvo por las ramas. -Necesito una autorizacin. -De qu tipo? -Deseo entrevistarme con un prisionero. -Sobek te la entregar. -Se niega. -Por qu razones? -La identidad del prisionero debe seguir en secreto. -Y si te explicaras, Sekari? -Me explicar cuando haya interrogado al hombre. -Tozudo como eres, no renunciars antes de haber obtenido esa autorizacin. -En efecto.

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Sekari, con el valioso documento en la mano, corri hasta la prisin ante la que se haba echado Viento del Norte. Nadie haba podido lograr que se moviera de all. Y si se comportaba as, Iker no deba de andar lejos. Los miembros de la Casa del Rey haban escuchado atentamente el informe detallado de Sobek el Protector, que no eluda ninguno de los aspectos de la tragedia. Gracias a los equipos de Sehotep, las heridas de los edificios pronto curaran, pero no las de los humanos. Dado el imponente nmero de policas y soldados desplegados por toda la ciudad, los temores comenzaban, sin embargo, a desvanecerse, tanto ms cuando centenares de escribas controlaban cada producto que los ciudadanos utilizaban. -Conocemos el modo de actuar de los terroristas -precis Sobek-. Tras haber asesinado a varios proveedores, ocuparon su lugar. Los clientes no desconfiaron. -El ludano no es un producto ordinario -intervino Senankh. -Ciertamente, y esperaba poder tirar del hilo siguiendo el rastro de su entrega, pero los albaranes han sido falsificados. Al recibir calidades normales por la va habitual, los mdicos no sospecharon en absoluto. -Y los frascos de preez? -pregunt el visir. -Importacin ilegal y clandestina. Slo las familias ricas han podido permitirse esos costosos objetos. Gracias a los testigos he encontrado el almacn del vendedor, pero, por desgracia, el propietario ha desaparecido y nadie me ha facilitado informaciones serias sobre l, salvo que era originario de Asia. -No discutamos ms -recomend Nesmontu- El verdadero responsable de esos crmenes abominables es el Anunciador. Pese a las dificultades, hay que encontrarlo en su madriguera. Que Sobek y sus policas velen por Menfis. El ejrcito y yo nos encargaremos de ese demonio. -Tiene alguna posibilidad de tener xito esta estrategia? -pregunt Senankh. -Golpeemos pronto y fuerte. Dadas las dificultades del terreno, necesito la totalidad de mis tropas. -Que el general Nesmontu prepare un plan de ataque a la regin sirio-palestina -orden el faran. Viento del Norte reconoci a Sekari, se levant y se dej acariciar. -Pareces en plena forma! Se dira que Abydos te sienta bien. Isis te cuida. El asno miraba la crcel. -Est Iker encerrado ah? La oreja derecha se levant. -Y si furamos a buscarlo? Los grandes ojos marrones del cuadrpedo brillaron de esperanza. El polica de guardia se acerc a Sekari. -No te conozco. Qu quieres? -Interrogar al bandido cananeo. -Con qu derecho? -Te basta la autorizacin del visir Khnum-Hotep?

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La primera preocupacin de un buen carcelero consista en evitar problemas. Ciertamente, el jefe Sobek haba dado estrictas consignas, pero una orden del visir no se discuta. -Durar mucho? -No. -Hazlo pronto, entonces. La puerta de la celda se abri. Sin ms solucin que derribar a su carcelero para intentar escapar, Iker se abalanz sobre l. Entrenado para prevenir este tipo de ataques, el agente especial del faran bloque el brazo de su agresor que, sin embargo, no solt presa. Juntos, rodaron por el suelo. -Soy yo, Sekari! El hijo real se solt y contempl a su adversario. -T... realmente eres t? Sekari se incorpor. -No he cambiado mucho. En cambio, t... Devolverte una apariencia adecuada exigir un trabajo enorme! Un rebuzno de increble potencia hizo dar un respingo a los dos hombres. Viento del Norte! -Me ha trado hasta aqu y espera con impaciencia. -Sobek me acusa de traicin y desea hacerme desaparecer. -Eso ya lo arreglaremos ms tarde. Cuando salan de la celda, tres policas les cerraron el paso. -El salvoconducto del visir te autorizaba a interrogar al prisionero, no a liberarlo. -Este joven es el hijo real Iker -declar Sekari. -Ya nos han torturado los odos con esa cantinela. Tu protegido y t os quedaris aqu, como unos chicos buenos. -Debo llevarlo a palacio. -Tu cara no me gusta, muchacho. Obedece o probars mi bastn. Sekari no dejara que Iker se pudriera en aquella mazmorra. Dos contra tres tenan posibilidades, aunque fuera lamentable zurrar a unos representantes de la fuerza pblica. Un gruido amenazador dej petrificados a los cinco hombres. Por el rabillo del ojo, uno de los policas divis un enorme perrazo, con los belfos levantados y luciendo los colmillos. /Sanguneo! -exclam Iker-. Has conseguido encontrarme! -Es uno de tus amigos? -pregunt Sekari. -S, es una suerte! Varios adversarios no conseguiran detenerlo. Una seal de mi parte, y ataca. Cogidos entre dos fuegos, los tres policas consideraron desigual el combate. No les pagaban para dejarse matar tontamente.

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-Vosotros y vuestro monstruo no llegaris muy lejos! -No inicies intiles bsquedas -recomend Iker- Estaremos en palacio. 23 A unos pocos pasos de una entrada secundaria del palacio, los guardias detuvieron a un extrao cuarteto formado por Sekari, un pobre tipo de repugnante suciedad, un asno de impresionante musculatura y un terrorfico mastn. -Llamad al Portador del sello real -exigi Sekari. Sehotep acept examinar la situacin. -Se dice que tu barbero es el mejor de Menfis -afirm el agente especial-. Mi amigo necesita sus servicios. -Tu amigo... quin es? -No lo reconoces? -Puedo... acercarme? -No huele muy bien, te lo advierto. Dudando, Sehotep examin al piojoso. -Imposible! No ser...! -S, pero hay que ponerlo en condiciones. -Venid a casa. Entre Viento del Norte y Sanguneo haba una franca camaradera. Dado su tamao, el asno consideraba al perro como un interlocutor vlido. Al ayudar a Iker a salir de la crcel, el mastn acababa de demostrar que poda entrar en el crculo de los ntimos. Por su parte, Sanguneo comprenda que el escultural cuadrpedo era, a la vez, una cabeza que pensaba y el ms antiguo amigo de Iker, por lo que ejerca un derecho de prioridad durante las discusiones. Resueltos estos problemas de protocolo, juntos velaran por el hijo real. Mientras degustaban, uno junto a otro, una buena comida servida por uno de los domsticos de Sehotep, el barbero examinaba a su cliente con circunspeccin. Haba conocido ya casos difciles, pero se los superaba a todos, y con gran diferencia! Eligi su navaja de bronce ms afilada, de unos diecisis centmetros de largo y cinco de ancho. Tena una forma pentagonal alargada, dos lados convexos y tres cncavos. Los dos primeros presentaban unas cortantes aristas, que deban utilizarse con prudencia. Tomando el mango de madera fijado a la navaja propiamente dicha por varios remaches de cobre, el barbero llev a cabo una primera valoracin. -Melena sin demasiados remolinos, pelo flexible, de buena calidad... Tal vez consiga arreglar este desastre. Agua caliente, espuma jabonosa, locin que calmaba la irritacin del afeitado, corte de pelo elegante, adaptado a la forma del rostro: Iker goz de los atentos cuidados de un gran profesional, decidido a realizar su obra maestra. -Esplndido -afirm Sekari- Ests mucho ms seductor que antes de tu partida hacia Canan. Barbero, eres un genio! El artista se ruboriz de satisfaccin.

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-La belleza no basta -record Sehotep-, tambin es necesaria la salud. Tras tan largo viaje, te pongo en las expertas manos de mi masajista personal. En la espalda, las nalgas y las piernas de Iker, el tcnico extendi un gran ungento protector, compuesto por polvo de cilantro, harinas de haba y trigo, sal marina, ocre y resina de terebinto. Luego dio flexibilidad a cada fibra muscular antes de remodelar aquel castigado cuerpo. Al cabo de una hora de tratamiento, el escriba se sinti revitalizado. Los dolores y las contracturas desaparecieron, y la energa circul de nuevo. -Ya slo queda vestirte de acuerdo con tu rango -decret Sehotep, entregando al hijo real un taparrabos, una tnica y unas sandalias. Cmo deban reaccionar los guardias de palacio, cuidadosamente elegidos por Sobek? Ciertamente, impedir el paso a Sehotep les creara serios problemas. Pero el hijo real Iker, si realmente se trataba de l, no estaba autorizado a cruzar el cordn de seguridad. -Llamad a vuestro jefe -exigi el Portador del sello real. El Protector no tard. -Reconoces a Iker, supongo? -pregunt Sehotep con irona-. Aunque tal vez ya no se parezca al temible cananeo que t has encerrado en la prisin. -Ese criminal slo tiene una idea en la cabeza: asesinar al faran Sesostris. Al creer en sus mentiras, ests poniendo en peligro la vida del rey. Iker desafi al jefe de la polica. -Te equivocas, Sobek. Por el nombre del faran, te juro que te equivocas. Debo comunicarle los resultados de mi misin. Toma todas las medidas de precaucin necesarias, pero piensa primero en Egipto. La decisin de Iker hizo dudar al Protector. -Sgueme. -Acompaamos a Iker -decidi Sehotep-. Podras sentirte tentado a olvidarlo en alguna celda. Sobek se encogi de hombros. -El Portador del sello real tiene razn -aprob Sekari-. Nunca se es excesivamente prudente ante la arbitrariedad. A la entrada de los aposentos reales, el general Nesmontu. -Su majestad recibir a Iker cuando haya sido purificado. El hijo real fue llevado al templo de Ptah. Un sacerdote lo desnud, le lav las manos y los pies, y lo introdujo luego en una capilla donde slo brillaba una lmpara. Senankh y Sehotep se colocaron uno a cada lado del joven. Ante l, el visir Khnum-Hotep. -Que el agua de la vida purifique, rena las energas y refresque el corazn del ser respetuoso de Maat -declar.

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Los dos ritualistas elevaron un cuenco por encima de la cabeza de Iker, y de l brot un flujo de luz que envolvi el cuerpo del joven. Iker record el ritual celebrado en la tumba de Djehuty y las palabras del general Sepi: Deseabas conocer el "Crculo de oro" de Abydos, mralo actuar. Hoy, gozando de un increble privilegio, el hijo real se encontraba en el lugar de Djehuty. Le entreabra su puerta la cofrada? Intentando olvidar esa pregunta, el escriba disfrut de un bao de ondas suaves y regeneradoras al mismo tiempo. El general Nesmontu entreg al hijo real el cuchillo del genio guardin. -Estaba convencido de que volveras. No vuelvas a separarte de esta arma. El visir Khnum-Hotep puso al cuello del muchacho un fino collar de oro del que colgaba un amuleto que representaba el cetro Potencia. -Que su magia te proteja y te conceda el valor de los justos. Sekari, sonriente, avanz a su vez. -He aqu tu material de escriba, amigo mo, no falta ni un pincel. Iker valor aquellas pequeas satisfacciones y, ms an, la confianza de la que se beneficiaba. Pero cmo ser feliz cuando Sekari le hubo descrito la tragedia de Menfis? -Su majestad nos aguarda -indic el visir. Iker habra querido revelarle al monarca la inmensa alegra que senta al volver a verlo, pero la solemnidad de la sala del consejo no se prestaba a ello. Lejano, severo, el rey haba envejecido. Sin embargo, el gigante segua inquebrantable, y en su mirada no poda leerse la menor debilidad. El hijo real relat detalladamente sus aventuras, sin omitir sus temores, sus errores ni su sentimiento por no haber obtenido indicio alguno en cuanto al asesino del general Sepi. No habl de Isis. Slo ella sabra hasta qu punto lo haba ayudado. Sobek el Protector no dej de hacer mil y una preguntas, con la esperanza de que Iker se contradijera. Pero el muchacho no se desconcert, y Nesmontu confirm la mayor parte de sus declaraciones. -Qu concluyes? -pregunt el monarca. -La regin sirio-palestina es una trampa, majestad. El Anunciador ya no reside all, quiere atraer nuestro ejrcito e inmovilizarlo lejos de Egipto, donde seguir propagando la desgracia. Ese demonio sabe que los cananeos son incapaces de librarnos una autntica guerra, y ms an de vencer. Se limitarn a operaciones de guerrilla para agotar a nuestros soldados, cuya masiva presencia resultar intil. -Estbamos a punto de lanzar una gran ofensiva -re- vel Nesmontu. -La regin seguir siendo incontrolable -afirm Iker-, y no aceptar la ley de Maat. Las tribus no dejarn de enfrentarse y de lacerarse, las alianzas no dejarn de fluctuar, los ladrones y los mentirosos no dejarn de disputarse el poder. Por muy generosos que sean, los intentos de transformacin de las mentalidades fracasarn. Bstenos imponer una frgil paz en las principales ciudades, como Siquem, y prevenir cualquier intento de invasin consolidando los Muros del Rey.

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-Eso sera como renunciar a nuestra soberana -mascull Sobek. -No existe y nunca existir. El Anunciador lo ha comprendido e intenta atraparnos en esa nasa. -He ah las palabras de un colaborador de los cananeos! -exclam el Protector-, No demuestra eso su doblez? -Al contrario -intervino Sehotep-, Comparto esa opinin desde hace mucho tiempo, pero me faltaba algo para apoyarla. Iker acaba de proporcionar los elementos necesarios. -No aboga el general Nesmontu por la invasin de la regin sirio-palestina y por una guerra total? -A falta de algo mejor y, sobre todo, para interceptar al Anunciador -acept el viejo soldado-. Si ha abandonado la regin, un despliegue de fuerzas sera evidentemente intil. Que las tribus se devoren entre s, mejor para nosotros! Qu mejor prevencin contra la eventual formacin de un ejrcito cananeo? Si algunos potentados, pagados por nosotros, fomentaran disturbios locales, Egipto se beneficiara de ello. Me parece que ha llegado la hora de adoptar esta nueva estrategia. Requerir tiempo, pero no dudo de su eficacia. -La principal pregunta sigue sin respuesta -deplor Senankh-: dnde se oculta el Anunciador? Y estamos seguros de que ha cometido estos abominables crmenes? Si es as, no los habra reivindicado de un modo u otro? -Su firma es la propia magnitud del desastre -consider el visir-, Quin sino el agresor de la acacia de Osiris pudo concebir y llevar a cabo semejante proyecto? Senankh tema aquella respuesta, pero tuvo que rendirse a la evidencia. -Realmente no has obtenido indicio alguno sobre la madriguera del Anunciador? -pregunt Sehotep a Iker. -Lamentablemente, no. La mayora de los cananeos y de los sirios lo consideran una sombra terrorfica, un espectro al que se obedece, so pena de terribles represalias. La fabulosa idea del Anunciador es convertirse en dueo absoluto de los adversarios de Maat y de Egipto, penetrando en su espritu. Ni siquiera necesita aparecer para convencerlos. Lo repito: la regin sirio-palestina es slo una trampa. El Anunciador abandonar a sus protegidos a su suerte, para provocar en otro lugar devastadores disturbios. Y ese otro lugar comenzaba en Menfis. -Controlamos la capital -afirm Sobek. -Espermoslo -dijo Sehotep-. Y las dems ciudades? -Los decretos reales pondrn en estado de alerta a los alcaldes -prometi el visir-. Puesto que los efectivos locales son insuficientes, garantizar la seguridad exige una presencia militar en el conjunto del territorio. Decisin inevitable: o Nesmontu peina la regin sirio-palestina o se encarga de la proteccin de las Dos Tierras. -Al regresar de su misin, el hijo real nos facilita la respuesta -decidi el faran-. Queda por aclarar un punto: la actitud de Sobek. -Considero haber actuado correctamente al encarcelar a un sospechoso, majestad. -Consideras injusto tu encarcelamiento? -pregunt el monarca a Iker.

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-No, majestad. Apruebo la decisin del jefe de la polica. Ahora, que examine la realidad de los hechos y se libre de sus prejuicios. Uno de los planes del Anunciador acaba de ser desbaratado, pero an estamos lejos de la victoria. Slo la obtendremos si permanecemos unidos. -Manos a la obra -orden Sesostris. Que maana mismo se me presente un plan de proteccin de las Dos Tierras. Medes estaba aterrorizado. Iker viva! Cmo haba podido escapar solo de los cananeos y los sirios? Su convocatoria ante el gran consejo permita suponer graves acusaciones. Si su testimonio no era convincente, el escriba lamentara haber regresado a Egipto: como consecuencia de la tragedia de Menfis, las sanciones seran graves. La duracin de la reunin incitaba al optimismo. A Sobek el Protector no le gustaba Iker, y tena el peso suficiente para obtener la alianza de la Casa del Rey y conseguir una severa condena. Finalmente, Senankh sali de la sala del consejo. -Si tu administracin es realmente eficaz, querido Medes, ahora tienes ocasin de demostrarlo. Un decreto real, mensajes oficiales, cartas confidenciales a las autoridades locales, rdenes a las guarniciones... y todo con la mayor rapidez! -Contad conmigo, gran tesorero. Cul es el objetivo prioritario? -Poner Egipto a salvo de los terroristas. 24 Compartir un desayuno con Sesostris en el jardn de palacio era un privilegio que Iker apreciaba en su justo valor. Todos los dignatarios soaban con semejante favor, y la corte entera, impresionada por el inesperado regreso del hijo real, se morira de envidia. El monarca contemplaba la danza de los rayos solares en la copa de los rboles. A pesar del respetuoso temor que senta, Iker se atrevi a romper el silencio. -Majestad, me habr purificado y regenerado el Crculo de oro de Abydos? -Egipto no es de este mundo. Dirigido por Maat, se adeca al plan de obra concebido al comienzo de los tiempos. Nuestro pas lo concreta aqu. Lo invisible ha elegido su reino, y lo veneramos como nuestro ms valioso tesoro. Cuando Osiris resucita, el ojo se hace completo, nada le falta. Entonces, Egipto ve y crea. De lo contrario, permanece ciego y estril. sa es precisamente la amenaza. -Podemos evitar ese desastre? -El xito depender de nuestra lucidez y nuestra voluntad. O nos sometemos al tiempo y a la historia, y la obra de Osiris se habr perdido, o nos situamos en los orgenes, antes de la creacin del cielo y de la tierra, y sabremos, una vez ms, conciliar los contrarios, unir la corona roja con la blanca, lograr que confraternicen Horus y Set. Las divinidades, los justos de voz, el faran y los humanos forman un conjunto que Osiris hace coherente gracias a la ley de Maat. Si uno de esos componentes est ausente o es rechazado, el edificio se derrumba.

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-No sigue siendo lo sacro el vnculo principal? -Lo sacro separa lo esencial de lo intil, ilumina y desbroza el camino, disipa los espejismos y las brumas. Slo la ofrenda hace que la armona celestial penetre en la sociedad humana. Extrae de la materia los elementos indispensables y alimenta el alma de Osiris. -Majestad..., me consideraris algn da digno de conocer sus misterios? -Slo t pronunciars esta sentencia, en funcin de tus actos. Entonces, Osiris te llamar. He aqu tu nuevo sello de funcin, poderoso y peligroso a la vez. Utilzalo slo en el momento oportuno. Sesostris entreg a Iker un anillo-sello con su nombre y su ttulo. Por primera vez, el joven fue consciente de su cargo. Ya no era un adolescente dscolo y un aventurero, sino uno de los representantes de la institucin faranica sin la cual en las Dos Tierras habra desorden e injusticias. -Majestad, acaso soy...? -Nadie es digno de semejante funcin. Sin embargo, hay que asumirla. La gran serpiente de la isla del ka no consigui salvar su mundo, devorado por las llamas. Menfis estuvo a punto de conocer la misma suerte, pero sobrevivi. No dejaremos Egipto en manos del Anunciador. Iker contemplaba la joya, distinta del sello del hijo real que nunca se haba atrevido a utilizar. Hoy, slo hoy, comenzaba a evaluar sus responsabilidades. -Acude al consejo de guerra de Nesmontu y no vaciles en intervenir -orden el rey-. Pero antes dirgete al embarcadero principal. Hay alguien esperndote all. La embarcacin con destino a Abydos se preparaba para levar anclas. Vestida con una larga tnica roja, Isis admiraba el ro. Iker, precedido por Viento del Norte y Sanguneo, no pasaba desapercibido. Puesto que el asno obtuvo una caricia de la muchacha, el mastn emiti una envidiosa queja para tener derecho a la misma atencin. Pese al tamao del perro y a sus impresionantes mandbulas, la sacerdotisa no sinti el menor temor. -Sanguneo os ha adoptado -advirti Iker-, En la regin sirio-palestina fue mi guardin y mi protector. Tuve que huir sin l, pero consigui encontrarme. -A Viento del Norte parece gustarle su compaa. -Se han hecho amigos, incluso! Aban... abandonis la capital? -Regreso a Abydos. Estaba segura de que sobrevivirais a esta prueba. Slo gracias a vos, Isis. Cuando desesperaba, aparecais vos. Slo vos me permitisteis afrontar la desesperacin y regresar a Egipto. -Me atribus demasiado poder, Iker. -Acaso no sois una maga de Abydos? Sin vuestra ayuda, sin vuestros pensamientos protectores, habra sucumbido. Cmo convenceros de mi sinceridad y mostrarme digno de vos? Al ofrecerme su enseanza, el rey me ha abierto los ojos a los deberes de un hijo real: llenar su espritu de ideas justas, ser reservado, respetar la gravedad de la palabra, desafiar el miedo, buscar la verdad a riesgo de la propia vida, ejercer

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una voluntad recta y completa, no ceder a la avidez, desarrollar la percepcin de lo invisible... No poseo esas cualidades, pero os amo. -Tras vuestras hazaas se abre ante vos una gran carrera. Yo nicamente soy una sacerdotisa que slo aspira a no salir de Abydos. -Mi nica ambicin es vivir a vuestro lado. -En este dramtico perodo, cuando el porvenir de nuestra civilizacin vacila, acaso todava tiene sentido el amor? -Os ofrezco el mo, Isis. Si fuera compartido, no nos hara ms fuertes ante la adversidad, al uno y al otro? -En qu consiste vuestra nueva misin? -Trabajar aqu con la Casa del Rey para encargarme de la seguridad del territorio. Puesto que no hemos cado en la trampa de la regin sirio-palestina, el Anunciador golpear de nuevo, probablemente en el propio Egipto. -Abydos sigue amenazado -consider la muchacha-. Los residentes podran haber sufrido la misma suerte que los menfitas. Ese demonio quera matar al mximo de ritualistas y debilitar el dominio sagrado de Osiris. -Vos misma estis, pues, en peligro! -Slo cuenta el rbol de vida. Si la ofrenda de mi existencia pudiera curarlo, no dudara. Ante la mirada del asno y del perro, atentos a la conversacin, Iker se acerc a la muchacha. -Isis, estis segura de no amarme? La sacerdotisa vacil. -Querra estarlo, pero rechazo la mentira. Durante un ritual me hicieron subir a un zcalo, smbolo de Maat, y jur afrontar siempre la verdad, fuera cual fuese. -Tambin yo he pasado por ese rito -revel Iker-, y prest un idntico juramento. Tras mi victorioso combate contra el falso Anunciador, el sirio Amu quiso casarme. Conocer a otra mujer me resultaba insoportable! Por eso decid marcharme arriesgndome a morir. Decidis lo que decidis, Isis, vos seris la nica mujer de mi vida. El capitn se impacientaba. Dado el nmero de embarcaciones que circulaban por el Nilo, deba aprovechar un momento de calma para levar anclas. -Cundo volveremos a vernos? -Lo ignoro, Iker. Y recorri lentamente la pasarela, como si lamentara no prolongar aquel cara a cara. No se engaaba Iker para mantener sus esperanzas? La exposicin de Nesmontu era convincente. Dotado de una sorprendente capacidad de adaptacin, el viejo general haba imaginado, en un tiempo rcord, un nuevo dispositivo capaz de sorprender al adversario. Reducidas al mnimo, las fuerzas de ocupacin en la regin sirio-palestina se consagraran al mantenimiento del statu quo, al arresto de los revoltosos y a la desinformacin, destinada a sembrar la cizaa entre las tribus y los clanes.

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En Egipto, el ejrcito nacional no ofrecera la apariencia de un bloque compacto, demasiado difcil de desplazar, sino de un conjunto de regimientos que incluiran, cada uno de ellos, cuarenta arqueros y cuarenta lanceros, colocados bajo el mando de un teniente ayudado por un abanderado, un capitn de navo, un escriba, la intendencia y un especialista en mapas. Los tenientes slo recibiran rdenes de Nesmontu, que coordinara permanentemente el despliegue y la accin de las tropas en el conjunto del territorio, encargadas de velar prioritariamente por los puntos estratgicos y los embarcaderos. A la polica local le tocaba asumir la seguridad de los ciudadanos y los aldeanos. Y otro ejrcito, el de los escribas, controlara las entregas y los productos. La tragedia de Menfis no deba reproducirse. -Est la Doble Casa blanca en condiciones de asumir los gastos necesarios? -pregunt el visir. -Sin duda -respondi Senankh-, Nuestras fuerzas armadas no carecern de nada. -Por mi lado, consolidar la mayora de los muelles, y las maniobras de atraque se vern facilitadas -prometi Sehotep. -Valora estas medidas el hijo real? -pregunt Sobek con una pizca de irona. -Si la cooperacin entre la polica y el ejrcito se lleva a cabo sin reticencia alguna, producir excelentes efectos. -Acaso me acusas de mala voluntad? -Yo no he dicho nada semejante! Una perfecta coordinacin exigir muchos esfuerzos. -As es -asinti Nesmontu- Y los haremos. Trabajando junto al visir, Iker aprenda a conocer el funcionamiento de los servicios del Estado. La amenaza latente incitaba a los escribas a cumplir rigurosamente con sus tareas, de modo que ninguna agresin, por grave que sta fuese, impidiera a los ministerios hacer efectivo el respeto de Maat. Mientras el hijo real consultaba el expediente proporcionado por Nesmontu que, aquella misma noche, iba a presentar al monarca, Sobek lo interrumpi. -Su majestad quiere verte de inmediato. Sesostris sali de la capital, custodiado por policas de lite del Protector. Iker lo sigui hasta un canal donde tomaron una embarcacin en direccin al sur. Esta vez, el hijo real no se permiti turbar la meditacin del rey. La atmsfera era grave. Sin embargo, cuando vio perfilarse las pirmides de Dachur, el joven experiment una profunda sensacin de serenidad. Los monumentos del faran Snofru parecan indestructibles, anclados en la eternidad del desierto, y el de Sesostris, aunque ms pequeo, expresaba la misma majestad. Sacerdotes y soldados encargados de la seguridad del paraje se reunieron para recibir al monarca. Iker se mantena a unos pasos por detrs del gigante. Con la cabeza gacha, un ritualista se adelant hacia el soberano. -Cundo muri Djehuty? -interrog Sesostris.

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-Ayer, al alba. En cuanto se produjo la muerte, os enviamos un mensajero. Ayer era un gran da, majestad, puesto que Djehuty consideraba concluidos los trabajos. Los escultores acababan de terminar el ltimo bajorrelieve que representa a Atum, el principio creador. Pensaba, pues, pediros que lo animarais y confirierais a vuestro conjunto arquitectnico su pleno podero. El faran e Iker acudieron al domicilio oficial del alcalde de Dachur, cuyo cuerpo descansaba en un lecho con los pies en forma de pezuas de toro. Envuelto en un gran manto, el difunto reflejaba una absoluta serenidad en su rostro. -Lo vel hasta el final -indic el ritualista-. Dedic su ltimo pensamiento a vuestra majestad; deseaba expresaros su agradecimiento, pues su tarea de constructor ilumin su vejez. Djehuty saba que el brillo de Dachur servira a Osiris. Ahora, nunca ms tendr fro, fueron sus ltimas palabras. El sacerdote se retir, dejando al rey y a su hijo a solas con el difunto. -Ha llegado la hora de la sentencia -declar el monarca-, Nos corresponde a nosotros pronunciarla. Qu le deseas a ese viajero del ms all, Iker? -Que cruce las tinieblas de la muerte y resucite en la luz de Osiris. Djehuty fue un ser justo y bueno. Le agradezco su ayuda y no tengo reproche alguno que hacerle. El monarca tardaba en tomar la palabra, por lo que Iker temi que reprochase al ex jefe de la provincia de la Liebre el perodo durante el que se haba negado a unirse a la corona. -Sacerdote de Tot y servidor de Maat, iniciado del Crculo de oro de Abydos, Djehuty ha vivido los misterios de Osiris. Que viaje en paz. Sesostris orden a los especialistas que momificaran a su hermano en espritu y preparasen su morada de eternidad. Iker senta una profunda pena. Djehuty lo haba acogido en la provincia de la Liebre, permitindole aprender su oficio de escriba y descifrar los arcanos de la lengua sagrada, bajo la direccin del general Sepi, desaparecido tambin. Gracias a aquellos dos sabios, el destino del joven se haba iluminado cuando avanzaba a tientas. Frente a la pirmide del rey, refulgente de blancura y creadora de una luz que protegera la acacia de Osiris, Sesostris y su hijo se hacan una triple pregunta: dnde, cundo y cmo atacara de nuevo el Anunciador? 25 El vientre de piedra era una regin olvidada por los dioses. Amontonamiento de enormes bloques negruzcos e islotes que obstruan el curso del Nilo, su segunda catarata proclamaba una desolacin de granito y de basalto, decididamente hostil a cualquier forma de vida. Furiosos rpidos intentaban forzar aquel bloqueo, provocando un hervor y un estruendo perpetuos. Nunca cesaba el violento combate entre el agua y la piedra. Una roca dominaba aquel caos, en el que se desencadenaban terrorficas fuerzas. All estaban el Anunciador, Bina, Shab el Retorcido y Jeta-de-travs. Al final de un

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largo viaje por el desierto, acababan de alcanzar el lugar ms fascinante y ms peligroso de Nubia. -Es imposible superar esta catarata -advirti el Retorcido, impresionado por tanto salvajismo. -Se dira que unos brazos de gigante apartaron las orillas y se divirtieron torturando a la roca -coment Jeta-de- travs, cuyos comandos se mantenan algo ms retrasados. Extendindose a lo largo de doscientos kilmetros, la segunda catarata dejaba escapar un hilillo de agua azul que formaba un poderoso contraste con la arena ocre del desierto y el verde de las palmeras; en el vientre de piedra, ninguna vegetacin resista la clera de las aguas. -De aqu surgir la muerte que herir Egipto -predijo el Anunciador. Y, acto seguido, abandon el promontorio y se dirigi al grupito, recogido y atento. -Menfis se vio duramente afectada -record-, y el faran no consigue curar el rbol de vida. Todos los egipcios tiemblan, temiendo nuestro prximo ataque. El ejrcito enemigo nos busca en la regin sirio-palestina, donde operaciones de guerrilla lo debilitarn da tras da. Clanes y tribus siguen sindome fieles. Los fuegos del cielo y de la tierra devorarn a los traidores. Nuestra organizacin en Menfis sigue intacta, y los policas de Sobek el Protector no detendrn a ninguno de mis discpulos. Sin embargo, nuestros pasados xitos no significan nada. Aqu, la energa de la que disponemos aumentar considerablemente nuestros poderes. Y no ser un ejrcito humano el que invadir las Dos Tierras. -Slo somos un centenar -advirti Jeta-de-travs mirando a su alrededor. -Mira mejor. -Veo torbellinos y ms torbellinos! -sas son nuestras invencibles tropas. Shab el Retorcido estaba boquiabierto. -Cmo movilizarlas, seor? -Acaso no somos capaces de manejar poderes que se consideran incontrolables? -Podis... mover esos bloques negruzcos? El Anunciador pos la mano en el hombro del Retorcido. -Ve ms all de la apariencia, no te detengas en los lmites materiales. El pensamiento puede superarlos y hacer que broten recursos ocultos en el seno de las rocas o del agua furiosa. El Anunciador se volvi hacia el vientre de piedra. De pronto pareci crecer. Y, espontneamente, sus fieles se prosternaron. -Egipto sobrevive gracias a los misterios de Osiris. Mientras sigan celebrndose, el pas de los faraones se nos resistir. As pues, debemos buscar estrategias sobrenaturales. El propio Osiris nos ofrece una, las aguas creadoras, la inundacin de origen celestial que da prosperidad y alimento a los egipcios. Todos los aos los embarga la inquietud: cul ser el nivel de la crecida? Demasiado baja, y amenaza la hambruna; demasiado alta, y la lista de daos es interminable. Vamos a utilizar, precisamente, esta crecida. Nunca habr sido tan enorme, tan devastadora. Jeta-de-travs, atnito, fue el primero en levantarse.
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-Pensis... pensis manipular las aguas? -Te he decepcionado alguna vez, amigo mo? -No, seor, pero... -El propio vientre de piedra provocar ese cataclismo. Nos toca saber animarlo para que exprese una clera destructora. El Anunciador y sus discpulos establecieron su campamento junto al promontorio que dominaba el hirviente corazn de la segunda catarata. Dada la cantidad de provisiones transportadas por los comandos, nadie tena hambre. El Anunciador se limit a un poco de sal y no apart los ojos del temible espectculo que sera la clave de su prxima victoria. Bina no dorma. Desde que la sangre de su dueo corra por sus venas, slo necesitaba un mnimo de sueo. Tambin ella se abandonaba a la fascinacin de aquel estruendo que no conoca ni un instante de reposo. El Anunciador abri el gran cofre de acacia y sac dos brazaletes adornados con garras de felino. -Pntelos en los tobillos -orden. Muy lentamente, ella lo hizo. -Ya no eres una mujer como las dems -afirm el Anunciador-, Actuars muy pronto. Bina se inclin. Sali el sol, y en menos de una hora, el calor se hizo asfixiante. De pronto, el Retorcido corri hacia el Anunciador. -Nubios, maestro! Decenas de nubios! -Los esperaba. -Parecen amenazadores! -Yo les hablar. Mientras Jeta-de-travs y sus sayones se disponan a combatir, el Anunciador se enfrent a una tribu formada por un centenar de guerreros negros, vestidos con taparrabos de piel de leopardo. Adornados con collares de cuentas coloreadas, con pesados anillos de marfil en las orejas y las mejillas escarificadas, blandan azagayas. -Que se adelante vuestro jefe -exigi el Anunciador. Un hombre alto y flaco que llevaba dos plumas en el pelo sali de la hilera. -Hablas nuestra lengua? -se extra. -Hablo todas las lenguas. -Quin eres? -El Anunciador. -Y qu anuncias? -He venido a liberaros del ocupante egipcio. El faran os oprime desde hace demasiados aos. Mata a vuestros guerreros, pilla vuestras riquezas y os reduce a la miseria. Yo s cmo acabar con l.

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Con un ademn, el jefe orden a sus hombres que bajaran las armas. Jeta-de-travs lo imit. -Conoces Nubia? -El fuego de esta tierra es mi aliado. -Acaso eres mago? -Los monstruos del desierto me obedecen. -Nadie supera a los hechiceros nubios! -Su desunin los hace ineficaces. En vez de enfrentarse en intiles duelos, no deberan aliarse para combatir a su verdadero enemigo, Sesostris? -Has examinado de cerca el fuerte de Buhen que vigila esta catarata? Marca la frontera del territorio controlado por los egipcios. Si lo atacramos, las represalias seran terrorficas. -Ignoraba que los nubios fueran miedosos. Los labios del jefe de tribu temblaron de indignacin. -O te arrodillas ante m implorando perdn o te destrozo el crneo! -Arrodllate t y s mi vasallo. El nubio levant su maza. Antes de que cayera sobre la cabeza del Anunciador, las garras de un halcn se clavaron en el brazo del agresor, que se vio obligado a soltar el arma. Luego, el pico de la rapaz, con terrible precisin, revent los ojos del jefe de tribu. Los guerreros negros no podan creerlo. Pero el moribundo, efectivamente, se retorca de dolor. -Obedecedme -exigi el Anunciador con voz tranquila-. De lo contrario, pereceris como este cobarde. Algunos vacilaban an, otros deseaban reaccionar. Prevaleci la violencia. -Matemos al asesino de nuestro jefe! -grit un escarificado. -Que la leona del desierto extermine a los infieles -orden el Anunciador. Un rugido de potencia desconocida aterroriz a los nubios. Quebrado su impulso, vieron cmo se arrojaba sobre ellos una fiera de inimaginable tamao. Mordi, desgarr, pisote y se dio un banquete de chorros de sangre, sin respetar a un solo guerrero. Del cofre de acacia, el Anunciador sac la reina de las turquesas, que expuso a la luz del sol antes de presentrsela a la exterminadora. Casi de inmediato, se calm. Un pesado silencio cubra el lugar de la matanza. Bina se hallaba a la izquierda de su seor, hermosa y altiva. En su frente, una mancha roja que el Anunciador enjug con el faldn de su tnica de lana. -Las dems tribus no tardarn en reaccionar -advirti Jeta-de-travs. -Eso espero. -Conseguiremos rechazarlas? -Las convenceremos, amigo mo.

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No fueron guerreros armados con lanzas y mazas los que brotaron del desierto para dirigirse hacia el campamento del Anunciador, sino una veintena de nubios de edad avanzada, con el cuerpo cubierto de amuletos. A su cabeza, un anciano de piel muy negra y cabellos blancos que, apoyndose en un bastn, se mova con dificultad. -Eso es todo lo que nos envan! -se divirti Jeta-de-travs. -No hay regimiento ms peligroso -observ el Anunciador. -Por qu son temibles esos viejos? -Sobre todo no los desafes, te haran cenizas. He aqu la flor y nata de los brujos nubios, capaces de lanzar los peores maleficios. El anciano se dirigi al Anunciador. -Has sido t el que ha exterminado a la tribu del hijo de la hiena? -Me he visto obligado a castigar a una pandilla de insolentes. -Acaso manejas las fuerzas oscuras? -Yo, el Anunciador, utilizo todas las formas del poder para acabar con el faran Sesostris. El nubio inclin la cabeza. -Todos nosotros, los aqu presentes, disponemos de considerables poderes. Sin embargo, no hemos conseguido librarnos del ocupante. El Anunciador esboz una sonrisa condescendiente. -Os acantonis en vuestro pas perdido. Yo propagar una nueva fe por el mundo entero. Y vosotros me ayudaris a desencadenar la violencia que prea esta tierra. El fuego del vientre de piedra asolar Egipto. -Ninguno de nosotros se arriesgara a provocar su clera. -T y tus semejantes os habis adormecido porque temis al faran. Yo he venido a despertaros. El anciano, irritado, golpe el suelo con su bastn. -Acaso has reanimado a la Terrorfica? La leona me obedece. -Bravuconadas! Nadie podra contener su rabia. -Salvo si se posee la reina de las turquesas. -Ridcula leyenda! -Deseas verla? -Acaso ests burlndote de m? El Anunciador mostr su tesoro al decano de los brujos negros. El anciano contempl largo rato la enorme turquesa de reflejos verde azulados. -De modo que no era una fbula... -Obedeced los preceptos de Dios, obedecedme. De lo contrario, la Terrorfica os matar. -Qu vienes a hacer aqu realmente? -No dejar de repetirlo: a liberaros de un tirano. Pero primero tenis que convertiros y ser mis adeptos. Luego uniris vuestros poderes mgicos a los mos y provocaremos un cataclismo del que Egipto no se recuperar. -Parece inquebrantable!

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-En la regin sirio-palestina y, ms an, en pleno corazn de la capital, en Menfis, le he infligido ya profundas heridas. El anciano se qued atnito. -En Menfis... Te has atrevido? -Sesostris os paraliza. Ahora, su pueblo y l conocen el miedo. Y sus tormentos irn en aumento. -No es el rey un gigante de fuerza colosal? -Exacto reconoci el Anunciador-. Por tanto, sera vano y estpido atacarlo de frente. Mis organizaciones actan en las sombras, fuera del alcance de su polica y de su ejrcito, y sus mordiscos los cogen desprevenidos. Gracias a los nubios y al vientre de piedra, dar a Sesostris un golpe de inaudita violencia. El anciano mir al predicador con otros ojos. Se expresaba con una temible calma, como si nada pudiera impedirle llevar a cabo sus insensatos proyectos. -Desde que el primer Sesostris levant el fuerte de Buhen, Egipto nos deja en paz -record el nubio-. El ejrcito no cruza esta frontera, y nuestras tribus se reparten el poder. -Muy pronto, el faran cruzar este lmite y asolar este pas. Tras haber propagado el terror en Canan, el conquistador devastar Nubia. Os queda una sola posibilidad: ayudarme a provocar la riada que le impida actuar. El viejo se apoy en su bastn, perplejo. -Debo consultar al resto de los brujos. Deliberaremos y te comunicaremos nuestra decisin. -Sobre todo, no os equivoquis -recomend el Anunciador. 26 A oriente se sentaban el faran y la gran esposa real; a medioda, el gran tesorero Senankh y Sekari; a septentrin, el general Nesmontu y el Portador del sello real Sehotep; a occidente, el visir Khnum-Hotep y el Calvo. Tras haber celebrado el ritual de los funerales de Djehuty, el Crculo de oro de Abydos orientaba sus percepciones hacia el futuro. -La hermosa diosa de occidente ha acogido a nuestro hermano y renacer eternamente a oriente -declar Sesostris-. Como Sepi, estar para siempre entre nosotros. Al faran le habra gustado prolongar la accin ritual y fortalecer los vnculos del Crculo de oro con lo invisible, pero un grave problema deba ser sometido a la cofrada. -Desde la tragedia de Menfis, el Anunciador calla. Forzosamente, esa aparente calma precede a una nueva tempestad, cuya naturaleza ignoramos. Las medidas tomadas por Sobek y el general Nesmontu garantizan la seguridad en el conjunto del territorio. Naturalmente, el enemigo haba previsto nuestra reaccin. -Se ve reducido al silencio y es incapaz de hacer dao -observ el visir. -Quiere hacrnoslo creer! -protest Sekari-, Un criminal de esa envergadura no renunciar.
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-Gracias a Iker sabemos que el prximo campo de batalla no ser la regin sirio-palestina -record el general Nesmontu-; por lo que a la capital se refiere, su estrecha vigilancia hace inoperante la organizacin del Anunciador. As pues, intervendr en otra parte. -El verano es muy clido -advirti Senankh-, la sequa est en su punto lgido antes de la crecida. Un perodo poco propicio para desplazarse e intentar una operacin de envergadura. Estas condiciones climticas nos dan cierto respiro. La gran esposa real habl del trabajo de las sacerdotisas de Abydos y de los cuidados que proporcionaban al rbol de vida. El Calvo se refiri luego al rigor de sus ritualistas. No haba incidente alguno que sealar. A pesar de la inquietud, el dominio sagrado de Osiris resista ante la adversidad. -Progresa la joven Isis en el camino de los grandes misterios? -pregunt el visir. -Paso a paso, a su ritmo -respondi la reina-. Pese a nuestro deseo de elevarla, no caigamos en una precipitacin que le sera perjudicial. -Dado el papel que Isis tendr que desempear, su formacin debe ser excepcional -confirm el rey. -Como la de Iker? -sugiri Sehotep. -Lo oriento a l como mi padre espiritual me orient a m. Cuando la pareja real hubo derramado agua y leche al pie de la acacia, el Calvo la incens mientras Isis manejaba los sistros. Haba adquirido tanta maestra con los instrumentos que consegua extraer de ellos una increble cantidad de sones. -Los archivos de la Casa de Vida me han revelado una informacin que tal vez sea esencial -revel la sacerdotisa al finalizar el ritual-. El oro resulta indispensable para la alquimia osiriaca, pues la carne del resucitado se forma con metal puro, sntesis de los dems elementos. En l, la luz se solidifica y refleja el aspecto inmaterial de las potencias divinas. Su fulgor se convierte en el de Maat. El rey, la reina y el Calvo saban todo aquello desde haca mucho tiempo, pero era bueno que Isis lo aprendiera por s misma. La joven segua el sendero que la conducira, antes o despus, a un descubrimiento fundamental. -Segn los antiguos textos -prosigui-, el faran es el prospector, el orfebre capaz de trabajar el oro para que su fulgor ilumine a los dioses y los humanos, y mantenga la armona entre el cielo y la tierra. El relato de un explorador del tiempo de las grandes pirmides da esta indicacin: los propios dioses habran enterrado su mayor tesoro en las lejanas tierras del sur, en Nubia. Qu podra ser esa maravilla que contiene su energa salvo el oro destinado a Osiris? -Sin l, es imposible restaurar los objetos que sirven para la celebracin de los misterios -record el Calvo-. Privados de eficacia, se volveran inertes. Y no hablo ya del gran secreto con respecto al que mis labios deben permanecer mudos. Nubia, regin salvaje, mal controlada, preada de peligros visibles e invisibles, pens Sesostris. Nubia, donde haban matado al general Sepi, cuyo asesino segua impune. S, Isis estaba en lo cierto. All se ocultaba el oro de los dioses. En esos tiempos turbulentos, organizar una expedicin de envergadura no pareca cosa fcil.

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-Alguna precisin? -pregunt a la sacerdotisa. -Por desgracia, no. Sigo buscando. El faran se dispona a abandonar Abydos cuando Sobek el Protector le entreg un mensaje urgente llegado de Elefantina. El texto era del ex jefe de provincia Sarenput, actual alcalde de la gran ciudad comercial, en la frontera entre Egipto propiamente dicho y Nubia. -No regreso a Menfis -declar el monarca tras haber ledo la misiva-. Rene de inmediato a los miembros de la Casa del Rey. La reunin se celebr en el patio principal del templo de Sesostris, lejos de ojos y odos indiscretos. Las decisiones que deban tomarse estaran preadas de consecuencias. -Puede considerarse a Sarenput un servidor fiel? -pregunt el rey. -Su gestin no tiene defecto alguno -indic Senankh-, y nunca he advertido abuso de poder ni deshonestidad por su parte. Vuestros decretos se aplican rigurosamente. -Por mi lado, no hay reproche alguno -apoy Sehotep-. Hombre fuerte y rudo, Sarenput no desdea los placeres de la existencia, pero hoy se contenta con su alta funcin. -Nada que aadir -afirm el visir. -Yo me muestro ms reservado -intervino Sobek-, pues no olvido su pasado. Si fuera necesario sacudirle un poco, interviniendo de modo imperativo en Elefantina, tal vez no reaccionara con entusiasmo. El general Nesmontu asinti. -Si la carta de Sarenput relata hechos exactos -prosigui el faran-, tal vez conozcamos el emplazamiento del nuevo frente que el Anunciador quiere abrir. El viejo militar gru de satisfaccin. -El ejrcito ser rpidamente operativo, majestad. -Segn un informe del comandante del fuerte de Buhen, construido por el primer Sesostris para sealar el lmite extremo de Egipto y contener a las tribus guerreras, una de ellas acaba de ser diezmada en el vientre de piedra. -El vientre de piedra, un verdadero infierno! -exclam Sobek. -Nuestra guarnicin est aterrorizada. Se habla de monstruos que acabaran con cualquier ser vivo, y algunos afirman haber visto una terrorfica leona de un tamao sobrenatural, a la que ni siquiera un ejrcito de cazadores conseguira abatir. -Veo en ello la marca del Anunciador -dijo Sehotep- En otras circunstancias sera tentador pensar en un simple incidente local; en cambio, hoy, resultara de una ingenuidad culpable. -Nubia no es un pas ordinario -subray Senankh- Vuestros predecesores, majestad, vivieron las peores dificultades al imponer una apariencia de pacificacin, muy lejos de una amistad real. -Cuento con cierto nmero de arqueros nubios entre mis soldados -record Nesmontu-. Son hbiles, valerosos y disciplinados. Si reciben la orden de combatir contra sus hermanos de raza, lo harn. Han elegido vivir en Egipto, no en Nubia.
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-Sus cualidades guerreras no me tranquilizan -seal Sehotep- Cananeos y sirios huyen de buena gana ante el adversario, los nubios se defienden encarnizadamente. Y temo a sus brujos, cuya reputacin asusta a la mayora de nuestros hombres. -Me pondr a la cabeza de la expedicin -declar Sesostris. Khnum-Hotep se sobresalt. -Majestad, acaso no buscar el Anunciador atraeros hacia una trampa? -La confrontacin directa parece inevitable. Y no olvidemos la bsqueda del oro de los dioses. Isis tiene razn: se encuentra en Nubia. El general Sepi dio su vida por l, su ofrenda no ser en vano. El faran haba tomado su decisin, por lo que cualquier discusin resultaba intil. A pesar de los enormes riesgos, haba otro camino? -Visir Khnum-Hotep, te encargo que administres el pas durante mi ausencia. Consultars todas las maanas con la gran esposa real, en compaa de Senankh. Ella gobernar en mi nombre. Si no regreso de Nubia, ocupar el trono de los vivos. T, Sehotep, me acompaars. Nesmontu, t reunirs tus regimientos en Elefantina. -Desguarnecemos, pues, las provincias -advirti el general. -Correr ese riesgo. T, Sobek, regresars a Menfis. El jefe de la polica se rebel: -Majestad, vuestra proteccin... -Mi guardia personal se encargar de ella. Preveamos lo peor: Nubia es una trampa, Menfis sigue siendo, pues, el objetivo principal. Debes poner toda tu atencin en la capital. Y si la batalla decisiva tiene lugar en el gran sur, la organizacin del Anunciador tal vez se muestre menos desconfiada. Un solo error por su parte, y podrs tirar del hilo. Los argumentos del rey eran irrefutables. Sin embargo, ante la idea de verse alejado as del monarca, el Protector sinti pesadumbre y tristeza. -Ordenars al hijo real Iker que se rena conmigo en Edf -aadi Sesostris. -Iker a vuestro lado? Majestad, creo que... -Ya s lo que crees, Sobek. Pero sigues equivocndote. Durante nuestra campaa nubia, Iker llevar a cabo actos que te convencern, por fin, de su absoluta lealtad hacia m. En el templo de Edf4 reinaba, desde el alba de la civilizacin, el halcn sagrado, encarnacin del dios Horus, protector de la institucin faranica. Sus alas tenan la medida del universo, su mirada penetraba en el secreto del sol. Y cuando se posaba en la nuca del rey, le insuflaba una visin nutrida por el ms all. Un sacerdote recibi a Isis en el embarcadero y la condujo hasta una forja instalada no lejos del santuario. En presencia del faran, dos artesanos modelaban una estatua del dios Ptah, con la cabeza cubierta por un casquete azul y el cuerpo ceido por un sudario blanco del que brotaban los brazos, que sujetaban varios cetros, smbolos de la vida, del poder y de la estabilidad.
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A 245 kilmetros al sur de Abydos

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-Contempla la obra de Ptah, seor de los artesanos, vinculada a la de Sokaris, el seor de los espacios subterrneos. Ptah crea con el pensamiento y el verbo. Nombra las divinidades, los humanos y los animales. La Enada se encarna en sus dientes y sus labios, que hacen real lo que su corazn concibe. Tot formula por medio de su lengua. Sus pies tocan la tierra; su cabeza, el lejano cielo. Elige la obra realizada utilizando su propio poder. El nombre de Sokaris procede de la raz seker. Significa batir el metal, pero se refiere tambin al transporte del cuerpo de resurreccin a travs del mundo de abajo. Cuando limpias ritualmente la boca, seker, abres tu conciencia a Sokaris. Y cuando Osiris le habla al iniciado en el seno de las tinieblas, emplea esta misma expresin cuyo sentido es, entonces, ven hacia m. La creencia y la compasin no te llevarn a Osiris. Los buenos guas son el conocimiento y la obra alqumica. En vsperas de combatir con los brujos nubios, solicito a Ptah que modele mi lanza, y a Sokaris, mi espada. Contempla cmo salen del fuego. El primer herrero hizo nacer una lanza tan larga y pesada que slo Sesostris sera capaz de manejarla. Y el segundo, una espada cuyo llamear oblig a la sacerdotisa a cubrirse los ojos. El faran tom las armas, ardientes an. -La guerra contra el mal excluye cualquier muestra de cobarda y cualquier evasiva. Partimos hacia Elefantina. 27 El Anunciador se alimentaba de la formidable energa del vientre de piedra. Se converta en cada remolino, cada furioso asalto de los rpidos contra la roca. Sentada a sus pies, silenciosa, Bina contemplaba el impresionante espectculo con la mirada vaca. A veces, segn el viento, se perciban retazos de la justa oratoria a la que se entregaban los magos nubios. Finalmente, tras largas horas de intensas discusiones, el anciano de pelo blanco apareci de nuevo. -No hemos decidido ayudarte, sino expulsarte de nuestro territorio -le dijo al Anunciador, que no manifest sorpresa ni indignacin. -Pero no todos erais de la misma opinin, al parecer. -El ms hbil de todos nosotros, Techai, ha votado incluso en tu favor. Prevalece la mayora, y lo ha aceptado. -No ha sido decisivo tu voto? El anciano pareci irritado. -He ejercido mi privilegio de decano y no lo lamento. -Cometes un grave error, reconcelo. Convence a tus amigos de que cambien de opinin y me mostrar indulgente. -Es intil que insistas: abandona de inmediato Nubia. El Anunciador dio la espalda al anciano.
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-El vientre de piedra es mi aliado. -Si te obstinas, morirs. -Si te atreves a meterte conmigo y con mis fieles, me ver obligado a castigaros. -Nuestra magia dominar a la tuya. Si te empecinas, intervendremos esta misma noche. Golpeando el suelo con su bastn, el anciano se reuni con los suyos. -Deseis que os libre de ese hatajo de negritos? -pregunt Jeta-de-travs. -Necesito parte de ellos. -Realmente son temibles? -quiso saber Shab el Retorcido. -Seguid escrupulosamente mis instrucciones y no os alcanzarn. Durante tres das y tres noches, los nubios ocultarn los ojos del cosmos, el sol y la luna. En vez de su fulgor habitual, nos mandarn ondas mortales. Cubros con tnicas de lana. Si la menor parcela de carne queda expuesta, os devorar el fuego. El crepitar del incendio os aterrorizar y creeris abrasaros en una hoguera. No intentis mirar ni huir. Simplemente, permaneced inmviles hasta que vuelva la calma. -Y vos, seor? -se inquiet Shab. -Yo seguir escrutando el vientre de piedra. -Estis seguro de que no tenemos nada que temer de esos nubios? La mirada del Anunciador se endureci. -Yo se lo ense todo. Antes de que se aflojaran y se comportaran como cobardes, yo estaba aqu. Cuando mis ejrcitos caigan sobre el mundo, maana, pasado maana, dentro de algunos siglos, yo seguir aqu. Ni siquiera Jeta-de-travs jug a hacerse el bravucn y respet las instrucciones al pie de la letra. El Anunciador en persona protegi a Bina con dos tnicas slidamente atadas con cinturones. En cuanto cay la noche, los nubios iniciaron su ofensiva. Brotando del promontorio donde se encontraba el Anunciador, una llama lo envolvi antes de propagarse a gran velocidad. Su crepitar cubri el estruendo de la catarata. Los cuerpos de los fieles desaparecieron en el incendio, y la roca enrojeci. Negras nubes cubrieron la naciente luna. El suplicio continu durante tres das y tres noches. Uno solo de los adeptos, al perder la esperanza, se libr de la ropa y corri. Pero una lengua de fuego se enroll en sus piernas, que se abrasaron en pocos segundos. Luego su torso y su rostro quedaron reducidos a cenizas. Finalmente brill de nuevo el sol. El Anunciador desanud los cinturones y liber a Bina. -Hemos triunfado -proclam-. Levantaos. Agotados, huraos, los discpulos slo tuvieron ojos para su maestro. Tena el rostro calmo y descansado, como si saliera de un sueo reparador. -Castiguemos a esos imprudentes -decidi-. No os movis de aqu. -Y si los negritos atacan? -pregunt Jeta-de-travs, impaciente por montar una buena. -Voy a buscarlos.

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El Anunciador llev a Bina tras una enorme roca batida por las aguas, al abrigo de las miradas. -Desndate. En cuanto estuvo desnuda, l le acarici la espalda, que se torn del color de la sangre. Su rostro se convirti en el de una leona con los ojos llenos de llamas. -T, la Terrorfica, castiga a esos infieles. Un rugido petrific a todos los seres que vivan en un ancho permetro, hasta el fuerte de Buhen. La fiera corri. El primero en morir fue el anciano de pelo blanco. Incrdulo ante el fracaso de los mejores brujos de Nubia, los exhortaba a repetir la ocultacin de las luminarias cuando la leona lo hizo callar aplastndole el crneo con las mandbulas. Algunos audaces intentaron pronunciar palabras de conjuro, pero la exterminadora no les dio tiempo a formularlas. Destroz, desgarr y pisote. Slo cinco nubios escaparon de sus zarpas y sus colmillos. Cuando el Anunciador le mostr la reina de las turquesas, la leona se calm. Poco a poco, volvi a aparecer una magnfica y joven mujer morena, de cuerpo gil y delicado, que el Anunciador se apresur a cubrir con una tnica. -Adelntate, Techai, y prostrnate ante m. Alto, flaco y con el cuerpo lleno de tatuajes, el brujo obedeci. -Techai... Tu nombre significa el desvalijador? -S, seor -murmur con voz temblorosa-. Tengo el don de arrebatar las fuerzas oscuras y utilizarlas contra mis enemigos. Vot por vos, pero la mayora no me escucharon. -T y quienes te imitaron habis sido respetados. Los supervivientes se prosternaron a su vez. Con los ojos de un rojo vivo, el Anunciador agarr a uno de ellos por el pelo y le arranc el taparrabos. Viendo su sexo, no caba duda. -Casi no tiene pechos, pero es una mujer! -Os servir, seor! -Las hembras son criaturas inferiores. Permanecen toda su vida en la infancia, no piensan sino en mentir, y deben estar sometidas a su marido. Slo Bina, la reina de la noche, est autorizada a ayudarme. T eres tan slo una tentadora impdica. La hechicera bes los pies del Anunciador. -Techai, lapdala y qumala -orden. -Seor... Una mirada colmada de asco hizo comprender al nubio que no tena otra opcin. El y sus tres aclitos recogieron piedras. La infeliz intent huir, pero el primer proyectil le golpe en la nuca; el segundo, en los riones. Slo se levant una vez intentando, en vano, protegerse el rostro. Sobre su cuerpo ensangrentado, animado an por algunos espasmos, los cuatro nubios arrojaron ramas secas de palmera.
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El propio Techai les prendi fuego. Temblorosos an, los brujos slo pensaban en sobrevivir. Techai intentaba recordar dos o tres frmulas de conjuro que, por lo general, inmovilizaban a los peores demonios. Cuando vio que el Anunciador se restauraba con sal mientras lo miraba con sus ojos rojizos, admiti su derrota y comprendi que el menor intento de rebelin lo conducira a la aniquilacin. -Qu esperis de nosotros, seor? -Anunciad mi victoria a vuestras respectivas tribus y ordenad que se renan en algn lugar inaccesible para los exploradores egipcios. -Nunca se aventuran por aqu. Y, en cuanto a nuestros jefes, respetan la magia. Despus de vuestras hazaas, incluso Triah, el poderoso prncipe de Kush, se ver obligado a concederos su estima. -No me basta. Exijo su obediencia absoluta. -Triah es un hombre orgulloso y sombro... -Resolveremos ese problema ms tarde -prometi el Anunciador con voz suave-. Vuelve con comida y mujeres. Ellas slo saldrn de sus chozas para complacer a mis hombres y cocinar. Luego te hablar de mi estrategia. Al ver correr a los brujos nubios, Jeta-de-travs se mostr escptico. -Sois demasiado indulgente, seor. No volveremos a verlos. -Claro que s, amigo mo, y te sorprender su diligencia. El Anunciador no se equivocaba. Encabezando un pequeo ejrcito de guerreros negros, Techai reapareci dos das ms tarde, visiblemente cansado. -He aqu ya cuatro tribus decididas a seguir al mago supremo -declar-. El prncipe Triah ha sido advertido, no dejar de enviaros un emisario. Jeta-de-travs examin la musculatura de los nubios, armados con azagayas, puales y arcos. -No est mal -reconoci-. Esos mocetones tendran que ser buenos reclutas, siempre que resistan mis mtodos de entrenamiento. -Y la manduca? -pregunt Shab el Retorcido. Techai indic por signos a los porteadores que se adelantaran. -Cereales, legumbres, fruta, pescado seco... La regin es pobre. Os entregamos lo mejor. -Prubalo -orden el Retorcido a un porteador. El hombre tom un poco de cada alimento. No era comida envenenada. -Y las mujeres? -pregunt Jeta-de-travs, goloso. Eran veinte. Veinte esplndidas nubias, muy jvenes, con los pechos desnudos, apenas cubiertas con un taparrabos de hojas. -Venid, hermosas, os construiremos una espaciosa residencia. Yo ser el primero en hincaros el diente.

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Mientras Shab organizaba el campamento, lejos del fuerte de Buhen, el Anunciador llev a los brujos junto al hirviente corazn de la catarata. Incluso para ellos, el calor resultaba casi insoportable. -Segn el estado del ro y las advertencias de la naturaleza, qu tipo de crecida previs? -Fuerte, muy fuerte incluso -respondi Techai. -Eso nos facilitar la tarea, pues. Dirigiendo nuestros poderes al vientre de piedra, provocaremos la furia de una riada devastadora. -Queris... queris sumergir Egipto? -En vez de un Nilo fecundador que cubra las sedientas riberas, un torrente arrasar ese maldito pas. -Dura tarea, pues... -Acaso sois incapaces de hacerlo? -No, seor, no! Pero podemos temer los efectos posteriores. -Acaso no sois la lite de los magos? Deseis expulsar al ocupante y liberar vuestro pas, por lo que el Nilo no se volver contra vosotros. Y no es sa la nica arma que vamos a utilizar. Techai aguz el odo. -Tenis acaso... una especie de seguridad? El Anunciador se mostr meloso. -Cierto nmero de nubios sirven como arqueros en el ejrcito enemigo, no? -Son unos renegados, unos vendidos! En vez de permanecer en su casa y combatir por su clan, prefirieron unirse al enemigo y llevar una vida fcil. -Ilusoria ventaja -afirm el Anunciador-. Les haremos pagar esta traicin desorganizando las filas egipcias. -Acaso sois capaz de destruir el fuerte de Buhen? -Pero es que crees que unas simples murallas van a detenerme? Consciente de haber proferido un insulto, Techai agach la cabeza. -Nos comportamos como un pueblo sometido desde hace demasiado tiempo... Gracias a vos, recuperamos la confianza! El Anunciador sonri. -Preparemos el despertar del vientre de piedra. 28 La esposa de Medes, secretario de la Casa del Rey, sufra una crisis de histeria. Se revolcaba por el suelo mientras insultaba a su peluquera, a su maquilladora y a su pedicura, y fue necesaria la intervencin de su marido y varios bofetones para calmarla. Aunque sentada en una silla de bano, segua pataleando. -Olvidas tu dignidad? Domnate de inmediato! -T no te das cuenta, he sido abandonada... El doctor Gua ha abandonado Menfis! -Lo s.
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-Dnde est? -En el sur, con el rey. -Y cundo regresar? -Lo ignoro. La mujer se agarr al cuello de su marido. Temiendo que lo estrangulara, l la abofete de nuevo y la oblig a sentarse. -Estoy perdida, slo l saba cuidarme. -En absoluto! Gua ha formado excelentes alumnos. En vez de un solo mdico, tendrs tres. Las lgrimas cesaron de inmediato. -Tres... Te burlas de m? -El primero te examinar por la maana, el segundo por la tarde y el tercero por la noche. -De verdad, querido? -Tan de verdad como que me llamo Medes. Ella se restreg contra l y lo bes. -Eres la flor y nata de los maridos! -Ahora, ve a ponerte guapa. Y, dejndola en manos de la maquilladora, Medes se dirigi a palacio para recibir las instrucciones del visir. El primer dignatario con el que dio fue Sobek, el jefe de la polica. -Precisamente quera convocarte. Crispado, Medes puso sin embargo buena cara. -A tu servicio. Tu barco ya est listo. -Mi barco... -Debes ir a Elefantina, el faran te aguarda all. Gergu ser el responsable de los cargueros de cereales indispensables para la expedicin que se prepara. -No ser ms til en Menfis? -Su majestad te encarga que organices el trabajo de los escribas. Redactars el diario de a bordo, los informes cotidianos y los decretos. Segn creo, el trabajo no te asusta. -Al contrario, al contrario! -protest Medes-, Pero no me gustan mucho los desplazamientos. Navegar me pone enfermo. -El doctor Gua te cuidar. Zarpas maana por la maana. Ocultaba esa misin una emboscada o quiz responda a una verdadera necesidad? Fuera como fuese, Medes no correra ningn riesgo. Ponindole bajo vigilancia, como a los dems notables, Sobek esperaba un paso en falso. El secretario de la Casa del Rey, por tanto, no se pondra en contacto con el libans antes de abandonar la capital. Su cmplice comprendera el silencio. Por desgracia, hubiera sido necesario hacer pasar por la aduana un cargamento de madera preciosa procedente de Biblos, y Medes no podra delegar tan delicada tarea ni divulgar el regreso de Iker.

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La organizacin del libans segua durmiendo. Comerciantes, vendedores ambulantes y peluqueros se dedicaban a sus ocupaciones y charlaban con sus clientes para expresar su angustia con respecto al porvenir y alabar los mritos del faran. Los policas y los informadores de Sobek seguan husmeando en el vaco. Hasta que recibiera nuevas instrucciones del Anunciador, el libans se consagrara a sus actividades comerciales y aumentara su fortuna, bastante redonda ya. La visita de su mejor agente, el aguador, le sorprendi. -Algn problema? -Medes acaba de embarcar hacia el sur. -Tenamos que vernos esta noche! -Tambin Gergu est de viaje. Se encarga de los cargueros llenos de trigo al servicio del ejrcito. Lmpida precaucin: Sesostris sala de Egipto y entraba en Nubia, donde el alimento poda faltar. La estrategia del Anunciador funcionaba a las mil maravillas. El nico detalle molesto era que haban requisado a Medes. -Qu ocurre en palacio? -La reina gobierna, el visir y Senankh administran los asuntos del Estado. Sobek multiplica el control de las mercancas y peina los barrios de la capital, por no hablar de la puntillosa vigilancia de los notables. Es evidente que el rey le ha ordenado que aumente sus esfuerzos. Un verdadero engorro, ese Protector! Nuestra separacin es rigurosa -record el aguador-. Incluso si arrestan a uno de los nuestros, se encontrar en un callejn sin salida. -Me has dado una idea... Para calmar a una fiera que caza, la mejor solucin consiste en ofrecerle una presa. -Arriesgada maniobra! -No alababas t el rigor de nuestra separacin? -Es cierto, pero... -Yo dirijo la organizacin, no lo olvides! El libans, irritado, devor una cremosa golosina. -Si Medes est ausente, quin se encargar de los aduaneros? El prximo cargamento de madera preciosa estaba previsto en los alrededores de la luna llena. -Sobek refuerza las medidas de seguridad sobre el conjunto de los muelles -afirm el aguador. -Ese comienza a molestarme ya! Dicho de otro modo, nuestro navo tendr que quedarse en Biblos con su cargamento. Te imaginas el perjuicio? Y no sabemos cundo regresar Medes de Nubia, ni siquiera si regresar! La visin religiosa del Anunciador preocupaba menos al libans que el desarrollo de su propio negocio. Si el comercio era floreciente y confortable los beneficios ocultos, no importaba el rgimen vigente ni la naturaleza del poder. Pues bien, la polica comenzaba a resultar molesta.
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Y el libans no se dejara arruinar. Si la situacin se agravaba, Gergu se tirara al agua. Enrojecido, sudando, vociferando, no saba ya a qu dios recurrir. Navegar hacia el sur era ms bien divertido, pero administrar las embarcaciones de grano se estaba convirtiendo en una pesadilla. Faltaba un cargamento cuyo tonelaje no figuraba en las listas y un carguero fantasma que nadie poda encontrar en el puerto. Mientras esos misterios no se aclararan, era imposible levar anclas. Y a l, a Gergu, le incumbira la responsabilidad del retraso. Era intil esperar ayuda de Medes, puesto que los dos hombres deban permanecer distantes. -Algn problema? -pregunt Iker, acompaado por Viento del Norte. -No lo logro -reconoci Gergu, hecho un guiapo-. Y, sin embargo, lo he comprobado y vuelto a comprobar. Casi llorando, el inspector principal de los graneros estaba al borde de la depresin. -Puedo ayudarte? -No veo cmo. -Cuntamelo, de todos modos. Gergu tendi al hijo real un papiro arrugado a fuerza de haber sido consultado. -En primer lugar, el contenido de un silo se ha volatilizado. Iker examin el documento redactado en escritura cursiva por un escriba especialmente difcil de descifrar. Slo a la tercera lectura descubri la solucin. -El funcionario ha contado dos veces la misma cantidad! El basto rostro de Gergu se relaj. -Entonces... dispongo de la totalidad de los cereales que exige el rey? -Sin duda alguna. Qu ms? Gergu se ensombreci. -El carguero desaparecido... No me lo perdonarn! -Un navo de transporte no se evapora como una nube de primavera -dijo Iker-, Investigar en capitana. El inventario de los cargueros de cereales pareca correcto. Engaosa apariencia! Un escriba negligente, o con demasiada prisa, haba mezclado dos expedientes. Y aquel error acarreaba la desaparicin administrativa de una unidad de la marina mercante, catalogada con un falso nombre. Gergu se deshizo en agradecimientos. Iker, en cambio, pensaba en El Rpido. No habra bastado un truco de prestidigitacin semejante para hacer desaparecer un velero para la navegacin de altura de los efectivos de la flota real? -Eres genial! -Mi formacin de escriba me ha acostumbrado a este tipo de derivas, nada ms. Gergu sali por fin de la niebla. -Eres... eres el hijo real Iker? -El faran me concedi ese ttulo.

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-Perdname, slo te haba visto de lejos, en palacio. Si lo hubiera sabido, no me habra atrevido a molestarte... a molestaros de esta suerte. -Nada de ceremonia entre nosotros, Gergu! Conozco bien tu trabajo, pues me encargu de la gestin de los graneros cuando resida en Kahun. Es una tarea delicada y esencial! En caso de crisis o de mala crecida, la supervivencia de la poblacin depende de las reservas acumuladas. -Slo pienso en eso -minti el inspector principal-. Podra haber hecho una lucrativa carrera, pero acaso no es una noble funcin actuar en favor del bien comn? -Estoy convencido de ello. -Por la corte corren tus increbles hazaas en la regin sirio-palestina... Y he aqu otra de la que he sido el feliz beneficiario! Y si bebiramos un buen vino para festejarlo? Sin esperar a que el hijo real asintiera, Gergu abri un nfora y escanci un tinto afrutado en una copa de alabastro que sac de un bolsillo de su tnica. -Tengo tambin la pareja -murmur, mostrndola-, i A la salud de nuestro faran! Aquel gran caldo encantaba el paladar. -Al parecer, acabaste con un gigante. -A su lado, yo pareca un enano -reconoci Iker. -Y era ese Anunciador al que todos temen? -Desgraciadamente, no. -Si ese monstruo existe realmente, lo encontrarn! Ningn terrorista pondr en peligro Egipto. -No comparto tu optimismo. Gergu pareci asombrado. -Qu podemos temer, a tu entender? -Ningn argumento, ni siquiera un poderoso ejrcito, convencer a los fanticos de que renuncien a sus proyectos. Viento del Norte se haba acercado con ejemplar discrecin, y humedeci su lengua en la copa de Iker. -Un asno aficionado al vino! -exclam Gergu-. He aqu un buen compaero de viaje! La mirada enojada de Iker disuadi al cuadrpedo. -Algn problema ms, Gergu? -De momento, todo va bien. Permteme que vuelva a darte las gracias. Los envidiosos de la corte no dejan de criticarte, porque no te conocen. Yo he tenido la inmensa suerte de hacerlo. No dudes de mi estima y de mi amistad. -Puedes contar tambin con la ma. El capitn dio la seal de partida. En el ltimo momento, Sekari subi a bordo del barco que iba en cabeza, donde se haban acomodado los oficiales de alto rango. El hijo real intentaba explicar a Viento del Norte que las bebidas alcohlicas ponan en peligro la salud. -Sin novedad, Iker. No hay caras sospechosas a bordo. Sin embargo, proseguir mi inspeccin.
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-Alguna inquietud en concreto? -El convoy no puede pasar desapercibido. Tal vez algn miembro de la organizacin menfita tenga el encargo de provocar problemas. -Me extraara, dado el filtrado llevado a cabo por la polica. -Ya hemos tenido horribles sorpresas. Cuando Sekari comenzaba de nuevo a registrar el navo, Medes salud al hijo real. -Dadas vuestras obligaciones, no he tenido an tiempo de felicitaros. -No he hecho ms que cumplir mi misin. -Arriesgando vuestra vida! La regin sirio-palestina no es precisamente un lugar fcil. -Lamentablemente, las graves amenazas estn lejos de haberse disipado. -Disponemos de bazas importantes -asegur Me- des-: un rey excepcional, un ejrcito reorganizado y bien mandado, y una polica eficaz. -Sin embargo, Menfis se vio duramente afectada y seguimos sin poder encontrar al Anunciador. -Realmente creis en su existencia? -A menudo acostumbro a preguntrmelo. A veces, un fantasma siembra el terror. -Es cierto, pero su majestad parece pensar que ese espectro ha tomado cuerpo realmente. Ahora bien, su mirada alcanza ms all de la comn razn. Sin l, estaramos ciegos. Al restablecer la unidad de Egipto, el rey le ha devuelto su vigor de antao. Que los dioses concedan un total xito a esta expedicin y la paz a nuestro pueblo. -Conocis Nubia? -No -respondi Medes-, y la temo. 29 En el muelle principal de Elefantina haba numerosos soldados. Al pie de la pasarela, el general Nesmontu. -Ningn incidente durante el viaje? -le pregunt a Iker. -Ninguno. -Su majestad ha tomado graves decisiones. Est convencido de que el Anunciador se oculta en Nubia. -No es inaccesible el paraje? -En parte, pero probablemente el oro de los dioses se encuentra all. Irs en primera lnea, junto al rey. Tras haber salido del avispero sirio-palestino, ahora te ves sumido en el caldero nubio. Realmente los dioses te han bendecido, Iker! -Espero ganarme as la confianza de Sobek. -Siempre que tengas xito, claro est! Los guerreros y los brujos nubios son temibles. Qu inesperada ocasin, a mi edad, para desplegar un verdadero ejrcito en un pas tan hostil, con mil peligros cotidianos! Ya me siento rejuvenecido, y slo es el comienzo.

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Una intensa actividad reinaba en Elefantina. A pesar del asfixiante calor, la expedicin se preparaba. Haba que verificarlo todo: el estado de los navos de guerra, el equipamiento de los soldados, el barco hospital, la intendencia. -Si el Anunciador se crea seguro, ahora ver que estaba equivocado -dijo Nesmontu. Viento del Norte preceda a los dos hombres, Sanguneo los segua. El asno no se engaaba al tomar la direccin del palacio de Sarenput. El drama se produjo ante la entrada principal. Buen Compaero y Gacela, los dos perros del alcalde, montaban guardia. El primero era negro, esbelto, rpido. La segunda, pequea, rechoncha, de prominentes mamas. Siempre juntos, el uno protegiendo a la otra, grueron al ver al mastn. -Tranquilo, Sanguneo -orden Iker- Estn en su casa. Gacela se acerc primero y dio vueltas en torno al recin llegado, ante la vigilante mirada de Buen Compaero. En cuanto le lami el hocico, la atmsfera se relaj. Para festejar aquel encuentro, los tres perros comenzaron a corretear, cada cual con su estilo, y a ladrar alegremente. Buen Compaero levant la pata y Sanguneo orin en el mismo lugar. Haban sellado, pues, la amistad. Fatigada, la hembra se instal a la sombra y los dos machos la protegieron. -Esperemos que Sarenput se muestre igualmente conciliador -dese Nesmontu-, Ests invitado a la entrevista decisiva, a ltima hora de la maana. Con la frente baja, la boca firme, los prominentes pmulos y el pronunciado mentn, el rostro de Sarenput nada tena de agradable. Enrgico, spero, el ex jefe de provincia viva en un palacio desnudo donde reinaba un agradable frescor gracias a la corriente de aire alimentada por unas altas ventanas hbilmente dispuestas. El consejo restringido estaba formado por Sarenput, el general Nesmontu, Sehotep e Iker. Presentado como hijo real al alcalde de Elefantina, el joven escriba senta clavada en l una mirada crtica, casi despectiva. -El demonio que intenta asesinar el rbol de vida se oculta en Nubia -revel Sesostris- Se hace llamar el Anunciador y ha asestado duros golpes en Menfis. Iker nos permiti evitar la trampa que nos tenda en la regin sirio-palestina. He decidido enfrentarme con l cara a cara. -Los nubios necesitan una buena leccin -consider Sarenput-. He recibido un nuevo e inquietante mensaje del fuerte de Buhen. Hay disturbios en la regin. Las tribus se agitan cada vez ms y la guarnicin teme ser atacada. -El Anunciador intenta organizar un levantamiento -supuso NesmontuIntervengamos rpidamente. -Las comunicaciones entre Egipto y Nubia siguen siendo difciles -consider el rey-. De modo que excavaremos un canal navegable en cualquier estacin. Ni la crecida ni las rocas de la catarata nos molestarn. De ese modo, las embarcaciones de guerra y de comercio circularn con toda seguridad. Cmo reaccionara Sarenput, el mejor conocedor de la regin? Si el proyecto le pareca irrealizable, se mostrara muy poco cooperativo, hostil incluso. Semejante
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innovacin corra el riesgo de sorprenderlo, a menos que se enojara por no haber pensado l mismo en ella. -Majestad, apruebo por completo vuestra decisin. Antes de la reunificacin de las Dos Tierras, semejante canal habra puesto en peligro esta provincia. Hoy, en cambio, es indispensable. Naturalmente, los canteros y los talladores de piedra de Elefantina estn a vuestra entera disposicin. -He aqu el resultado de mis clculos -indic Sehotep, jefe de todas las obras del rey-: el canal tendr ciento cincuenta codos de largo, cincuenta de ancho y quince de profundidad5. -El xito de esta empresa depende de que las divinidades de la catarata estn de acuerdo -precis Sesostris-. Debo consultar con ellas sin ms tardanza. Desde la profanacin del islote sagrado de Biggeh, ste era severamente custodiado. Nadie, a excepcin del faran y sus representantes, poda penetrar en l, de modo que la obra de Isis segua vitalizando a Osiris rodeada por el misterio. Una agua lmpida, un cielo en calma y brillante. Lejos de los ruidos de la ciudad, el islote perteneca a otro mundo. El rey remaba gil y silenciosamente. En la proa de la embarcacin, Isis, recogida, contemplaba el admirable paraje donde reposaba uno de los aspectos del resucitado. El esquife atrac sin hacer ruido. Las trescientas sesenta y cinco mesas de ofrenda de Biggeh sacralizaban el ao. La diosa derramaba en ellas, diariamente, una libacin de leche, procedente de las estrellas. La joven sacerdotisa sigui al faran hasta la caverna que albergaba la pierna de Osiris y el jarro de Hapy, provocador de la crecida. En lo alto de la roca, una acacia y un azufaifo. Isis tom una jofaina que contena el agua de la anterior inundacin y purific las manos del monarca. -Soberanas de la catarata, sednos favorables -implor la sacerdotisa-. El rey es el servidor de Osiris y la encarnacin de su hijo Horus. Diosas Anukis y Satis, dadle vida, fuerza y vigor para que reine segn Maat y disipe las tinieblas. Que el valor salga victorioso. En el umbral de la caverna aparecieron dos mujeres de prodigiosa belleza. La primera llevaba un tocado compuesto por plumas multicolores; la segunda, la corona blanca con cuernos de gacela. Anukis ofreci al soberano el signo del poder, Satis le entreg un arco y cuatro flechas. Sesostris dispar la primera hacia oriente, la segunda hacia occidente, la tercera hacia el septentrin y la cuarta hacia medioda. En el azur, se transformaron en trazos luminosos. Las dos diosas haban desaparecido.
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Es decir, aproximadamente, 78 metros, 26 metros y 8 metros.

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-Podemos regresar al otro lado de lo real y comenzar a excavar el canal -dijo el rey a Isis. Sehotep se felicitaba por la presencia de Iker. Infatigable, el joven escriba realizaba una considerable cantidad de trabajo, tanto si se trataba de comprobar los clculos, de organizar las obras, como de resolver mil y un problemas tcnicos o estimular a los artesanos escuchando sus quejas. Tampoco Medes estaba de brazos cruzados. Echaba mano al decreto, fechado en el ao octavo de Sesostris III, que anunciaba la creacin del canal de Elefantina que conectaba la primera provincia del Alto Egipto con Nubia. Su trabajo no le haca olvidar un inquietante porvenir: la partida se producira forzosamente antes del comienzo de la crecida, y careca de cualquier noticia del Anunciador. Llevar a Sesostris hacia aquellos inhspitos parajes, poblados por tribus peligrosas, no era una mala idea. Pero el conflicto poda ser largo. Puesto que no le gustaban los viajes, la naturaleza ni el calor, no sera Medes vctima de una flecha perdida o de la maza de algn guerrero negro? En vez de estar tan asociado a los combates, hubiera preferido permanecer en Menfis. Dimitir? Arruinara su carrera y se ganara las iras del Anunciador! Fueran cuales fuesen las circunstancias, deba ir hasta el final de la aventura. Tambin Gergu tena la moral por los suelos. Obligado a trabajar duro, beba demasiado. Cuando se present, algo alegre, ante Medes, ste advirti la necesidad de reprenderlo. -Deja de comportarte como un irresponsable! Durante esta expedicin desempears un papel fundamental. -Conocis nuestro destino? Un pas de salvajes que adoran matar y torturar! Tengo miedo. Y cuando tengo miedo, bebo. -Si uno de tus subordinados se queja de ti porque ests borracho, sers depuesto de tus funciones. El Anunciador no te lo perdonara. Al provocar esta guerra, prevea que seramos enrolados en el ejrcito de Sesostris. Gergu tema ms an al Anunciador que a los nubios. Recordarlo lo seren de pronto. -Pero entonces... qu espera de nosotros? -Nos comunicar sus directrices cuando llegue el momento. Si lo traicionas de un modo u otro, se vengar. Gergu se derrumb en una silla de paja. -Me limitar a tomar una cerveza ligera. -Te has ganado la amistad de Iker? -xito total! Es un muchacho simptico y clido, fcil de engaar. Y sobre todo eficaz. Me ha sacado de varios atolladeros. -Tendremos que liquidarlo antes o despus. Sin saberlo, est buscndonos a nosotros. Si descubriera nuestro verdadero papel, estaramos perdidos. -No hay riesgo alguno, no es tan retorcido! Nunca lo descubrir.

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-Hazle hablar. Est muy cerca del rey, por lo que forzosamente posee informaciones que podran sernos muy tiles. -No habla demasiado y, para l, el trabajo pasa ante todo. -Consigue provocar sus confidencias. Tras una jornada agotadora, Iker tom una barca, cruz el Nilo y, por recomendacin de Sarenput, lleg a la orilla oeste para admirar el paraje donde se excavaba su morada de eternidad, que ya estaba casi concluida. En aquel anochecer, los artesanos habran regresado ya a casa tras haber cerrado la puerta de la tumba. El joven gozara de la paz del ocaso y del esplendor del lugar. La expedicin se dispona a partir. Desafiando la cancula, todos realizaban una labor empecinada y el escriba senta la necesidad de relajarse. Fatigados tambin, el asno y el mastn dorman uno junto al otro. Puesto que no haban manifestado el deseo de acompaar a su dueo, no corra riesgo alguno. Sekari, por su parte, entretena su tiempo en galante compaa. Al alejarse de la accin y de lo cotidiano, Iker recuperaba su sentido de la escritura. Frente al grandioso paisaje que el sol cubra con un suave dorado, su mano corra por la paleta, trazando signos de poder que componan un himno a la luz del crepsculo. La felicidad segua siendo inaccesible. Numerosos cortesanos, es cierto, se habran contentado con la tan envidiada funcin de hijo real. Pero cmo poda Iker olvidar a Isis? Ni siquiera vea a las dems mujeres. Sin embargo, dado su ttulo, numerosas enamoradas giraban a su alrededor, aunque ninguna encontraba gracia a sus ojos, slo Isis reinaba en su corazn. Estaba ms all del sentimiento y de la pasin. Aquello era amor. Sin ella, fuera cual fuese la brillante apariencia del destino de Iker, sera slo un vaco doloroso. Se dirigi hacia la tumba de Sarenput con pesados pasos. Cuando ya estaba cerca, se detuvo, intrigado. De la morada de eternidad, cuya puerta permaneca abierta, sala luz. Iker entr. Una primera sala, con seis pilares de gres. Luego una escalera y una especie de largo corredor con las paredes perfectamente labradas conducan a la capilla donde se venerara el ka de Sarenput, representado seis veces como Osiris. A la luz de las lmparas provistas de una mecha que no desprenda humo, Isis pintaba jeroglficos. Iker, fascinado, no se atrevi a interrumpirla. De buena gana se habra quedado all toda la vida, contemplndola. Bella, recogida, elegante en cada uno de sus gestos, Isis comulgaba forzosamente con las divinidades. Iker no se atreva siquiera a respirar, intentando grabar en lo ms profundo de s mismo aquellos milagrosos instantes. Ella se volvi.

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-Iker... Hace mucho rato que estis aqu? -No... no lo s. No quera importunaros. -Sarenput me ha pedido que verifique los textos y aada las frmulas correspondientes a la espiritualidad osiriaca. Desea que su morada de eternidad no tenga graves defectos. -Se convertir Sarenput en un Osiris? -Si se le reconoce justo de voz, este lugar se ver mgicamente animado y permitir que su cuerpo de luz resucite. Isis apag las lmparas una a una. -Permitidme que las lleve -solicit el hijo real. Ante una de ellas, la sacerdotisa vacil. -No es extraordinario este texto? Iker descifr la inscripcin que la llama iluminaba: Estaba yo lleno de jbilo al conseguir alcanzar el cielo, mi cabeza tocaba el firmamento, rozaba yo el vientre de las estrellas, siendo yo mismo estrella, y danzaba como los planetas. -Simple imagen potica o un ser que vivi realmente esta experiencia? -Slo un iniciado en los misterios de Osiris podra responderos. -Vos, Isis, vivs en Abydos y conocis la verdad! -Estoy en camino, quedan muchas puertas que cruzar. Fuera de la iniciacin y del descubrimiento de las potencias creadoras, qu sentido tendra nuestra existencia? Por duras que sean las pruebas, nunca renunciar. -Me consideris un obstculo? -No, Iker, no... Pero me turbis. Antes de conoceros, el estudio de los misterios de Osiris captaba toda mi atencin. Ahora, algunos de mis pensamientos siguen a vuestro lado. -Aunque el conocimiento de estos misterios sea tambin mi objetivo, debo obedecer al faran. Tal vez slo l me permita acceder a Abydos. Eso no me impide amaros, Isis. Por qu ese amor debera ser un obstculo para nuestra bsqueda? -Yo me lo pregunto todos los das -revel ella, conmovida. Si hubiera podido tomarla de las manos, estrecharla en sus brazos... pero eso habra supuesto quebrar la nfima esperanza que acababa de brotar. -Cada da os amo ms. No habr otra mujer. Seris vos, o nadie ms. -No es eso excesivo? No estis adornndome con virtudes imaginarias? -No, Isis. Sin vos, mi vida no tiene sentido. -Regresemos a Elefantina, os parece? Iker rem muy lentamente. All estaba ella, tan cerca, tan inaccesible! Su mera presencia haca brillar el sol en la noche naciente. En la ribera, Sekari. -Vayamos inmediatamente a palacio. El faran acaba de recibir una muy mala noticia.

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30 Los especialistas del medidor del Nilo de Elefantina estaban consternados. Segn sus previsiones, la crecida se anunciaba enorme, peligrosa, pues, y devastadora. Todos conocan las cifras y su significado: doce codos de alto, hambruna; trece, vientre hambriento; catorce, la felicidad; quince, el fin de las preocupaciones; diecisis6, la perfecta alegra. Ms all, comenzaban las dificultades. -Cul es la magnitud del peligro? -pregunt el rey al jefe de los tcnicos. -No me atrevo a revelroslo, majestad. -Maquillar la realidad sera una grave falta. -Puedo equivocarme, tambin mis colegas. Tememos una especie de cataclismo, una enorme riada que supere en poder y en altura todo lo que se ha conocido desde la primera dinasta. -Dicho de otro modo, buena parte del pas puede quedar destruido. Temblorosos, los labios del especialista murmuraron un s apenas audible. El faran reuni de inmediato un consejo restringido compuesto por Sehotep, Nesmontu, Iker y Sarenput. -T, Sarenput, organiza el desplazamiento de la poblacin hacia las colinas y el desierto, con las provisiones necesarias. T, Sehotep, consolida la fortaleza, pues el enemigo podra aprovechar el comienzo de la crecida para atacar, y concluye rpidamente el canal. Nesmontu, t refuerza nuestro dispositivo de seguridad. T, Iker, coordina el trabajo de los escribas y los artesanos, y dctale a Medes el mensaje de aviso que debe llegar a todas las ciudades de Egipto. Que el visir tome de inmediato las medidas necesarias. Medes se mostraba escptico. -Realmente estamos en peligro? -Los tcnicos son muy claros -precis Iker. -El pas ha sufrido crecidas anteriormente y nunca hemos cedido al pnico. -Esta vez, el fenmeno se anuncia excepcional. -Los mensajeros partirn maana mismo. Gracias a mi nueva organizacin y a la flotilla de barcos rpidos de que dispongo, la informacin se difundir en seguida. -Que los carteros militares vayan hasta las aldeas ms apartadas y den consignas de evacuacin. Los alcaldes tendrn que ejecutarlas sin tardanza. Su majestad desea que se salve el mximo de vidas posible. Medes puso de inmediato manos a la obra. De modo que sa era la seal del Anunciador! O se trataba de un espejismo destinado a asustar a las autoridades y a desorganizar los sistemas de defensa, con vistas a una invasin nubia, o el Anunciador transformara el Nilo en un arma de destruccin masiva.
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Diecisis codos = 8,32 metros.

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En ambos casos, el comienzo de la gran ofensiva. La organizacin de terroristas implantada en Menfis golpeara de nuevo en la capital. Revitalizado, Medes tena una preocupacin: ponerse a salvo para no ser vctima de los acontecimientos. Incluso Jeta-de-travs temblaba. Del vientre de piedra brotaba un estruendo ensordecedor. El combate del agua enfurecida contra la roca era cada vez ms intenso, el caudal de agua no dejaba de crecer. Los magos nubios salmodiaban incansablemente frmulas incomprensibles, mientras que los enrojecidos ojos del Anunciador, brillando con agresivo fulgor, miraban hacia el norte. A sus pies, Bina contemplaba un cielo catico, dominado por la clera de Set. Desplegando las fuerzas negativas de la catarata, el Anunciador intensificaba un fenmeno natural y le daba una enorme magnitud. Shab el Retorcido tir hacia atrs de Jeta-de-travs. -Aljate, una ola podra arrastrarte. -Qu cosas... El patrn es realmente alguien! -Acaso comienzas a entenderlo por fin? -De modo que supera al faran? -Sesostris sigue siendo un adversario temible. Tctico sin igual, nuestro seor lleva siempre un golpe de adelanto. -Ha conseguido desencadenar el ro... Qu cosas! -La verdadera fe se le parece. Caer sobre el mundo y destruir a los infieles. El agua enloquecida brotaba del vientre de piedra y se abra un camino de inslita anchura. Dentro de unos das -pens el Anunciador-, Osiris abandonar su silencio y adoptar la forma de la crecida. Esta vez no llevar la vida a Egipto, sino la muerte. Desde lo alto del acantilado de la orilla oeste, Elefantina pareca apacible, adormecida bajo el sol de esto. El calor era asfixiante, el verde de las palmeras brillaba, el azul del Nilo pareca tornasolado. Aquel paisaje hechizador estaba viviendo sus ltimas horas antes de la desolacin. Tras haber desaparecido durante setenta das, duracin ritual de la momificacin de un faran, la constelacin de Orin reapareca. Al levantarse en la noche, marcara la resurreccin de Osiris y el comienzo de la crecida de las aguas, convertidas en el peor enemigo de un pas al que deberan haber ofrecido felicidad y prosperidad. -El roco cambia de consistencia y de naturaleza -declar Isis. La crecida comenzar maana. -No es Osiris el que la emprende as con su pueblo -consider el faran-, y no es slo la naturaleza la que se desencadena. -Pensis en el Anunciador, majestad? -Irritado por la resistencia del rbol de vida, lanza una nueva forma de agresin. -Un hombre solo es capaz de poner en marcha semejantes fuerzas?
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-Ha obtenido la ayuda de los brujos nubios. Si sobrevivimos a este asalto, deberemos impedir que este paraje siga haciendo dao. -Cmo luchar? -El ro terrenal nace del Nilo celestial, que a su vez brota del Nun, el ocano primordial. El Anunciador ha perturbado las aguas, pero no podr llegar a su verdadera fuente, padre y madre de la Enada oculta en el seno del agua fecundadora. Slo ella apacigua la crecida, slo ella puede salvarnos an. De modo que debo dirigirme a la caverna de Biggeh e invocar la Enada. -El pas y su pueblo necesitan vuestra presencia, majestad. A cada instante exigirn vuestras directrices. Si no os ven, si os creen desaparecido, llegar la desbandada. El Anunciador habr vencido. -No existe otro medio para detener el furor del Nilo. -Si me consideris capaz de hacerlo, actuar en vuestro nombre. -La caverna quedar pronto inundada, no tengo derecho a poner en peligro tu existencia. -Todas nuestras vidas lo estn, majestad. Si me refugiara lejos del cataclismo, cumplira yo con mi deber de sacerdotisa? Me habis concedido el privilegio de superar las primeras etapas de la iniciacin a los grandes misterios, por lo que me gustara mostrarme digna de ellos, y puesto que es demasiado tarde para apelar a mis superiores y vuestros deberes os reclaman en otra parte, no est ya decidido mi camino? Iker enroll el ltimo papiro y cerr la ltima caja de madera que, de inmediato, se llev un escriba ayudante. Los archivos de la administracin de Elefantina estaran a salvo. El hijo real comprob que no se haba olvidado documento alguno. Gracias a la frrea mano de Sarenput, la evacuacin de la poblacin se efectuaba tranquilamente y de forma ordenada. Llevndose sus ms valiosos objetos, los habitantes intentaban en vano consolarse. La angustia atenazaba los vientres, atenuada por la presencia del faran, quien, en vez de abandonar la regin, se mantena en primera lnea, frente al peligro. -El canal est terminado y consolidado -anunci Sehotep a Iker-. La ms violenta de las crecidas slo le causar algunos araazos. -Reunmonos con su majestad en la ciudadela -propuso Sekari que, segn su costumbre, haba hurgado aqu y all, temiendo la presencia de uno o varios terroristas. Por qu, sin embargo, se habra infiltrado el enemigo en una ciudad condenada a la aniquilacin? Siguiendo los planos de Sehotep, los especialistas en ingeniera haban hecho un buen trabajo. Algo destartalado, el antiguo edificio se haba transformado en una fortaleza cuya parte baja se compona de slidos bloques de granito. Desde lo alto de la torre principal, el monarca contemplaba la primera catarata. Agua hirviente comenzaba a cubrir las rocas, que muy pronto desapareceran.

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-Esta construccin tendra que resistir el empuje de las aguas -supuso Sehotep-, aunque no estoy muy seguro de ello. Sera preferible poneros al abrigo, majestad. -Al contrario, mi lugar est en la vanguardia del combate. No ocurre lo mismo con mis fieles compaeros. -Negativo -repuso Nesmontu, grun-. Mis soldados ocupan este edificio y yo soy su jefe. Abandonarlos supondra una desercin. Acaso me consideris capaz de semejante cobarda, a mi edad? -El espectculo no carece de grandeza -coment Sekari-. No querra perdrmelo. Y tal vez su majestad me confe una misin urgente. -O soy un arquitecto serio, y nada tengo que temer, o soy un incompetente, y el ro me castigar -declar Sehotep. -No est el lugar de un hijo junto a su padre? -pregunt Iker. -Si perecemos, la reina y el visir no bajarn los brazos -decidi Nesmontu-. Juntos, al lado del rey, no hay riesgo alguno. El faran es inmortal. Puesto que no deseaba malgastar la palabra en vanas discusiones, Sesostris admiti la decisin de sus ntimos. En su austero rostro no haba rastro de la profunda emocin que engendraba aquel impulso de fraternidad. Las aguas gruan cada vez con ms fuerza. Nunca la crecida se haba hinchado a semejante velocidad. -Majestad, sabis dnde se ha refugiado Isis? -pregunt Iker. -Est pronunciando las frmulas de apaciguamiento en la gruta de Hapy, el genio de la inundacin. -Una gruta... No quedar sumergida? -Isis es nuestra ltima muralla. Si no consigue despertar a la Enada oculta en el corazn de las aguas, todos moriremos. Se hizo un angustioso silencio, quebrado slo por los siniestros ladridos de Sanguneo y el estridente lamento de Viento del Norte. Una enorme ola lanzaba la ofensiva de un ro desenfrenado, del color de la sangre. Isis invocaba a Atum, el principio creador, cuyo nombre significaba, a la vez, El que es y El que no es an. Del seor de la Enada emanaba la pareja primordial, formada por Chu, el aire luminoso, y Tefnut, la llama. De l nacan la diosa Cielo, Nut, y el dios Tierra, Geb. Sus hijos completaban la Enada, a saber, Neftys, la duea del templo, Set, la peligrosa potencia del cosmos, Isis y Osiris. Precisamente cuando la sacerdotisa pronunciaba su nombre, un ensordecedor estruendo apag su voz. Las tumultuosas aguas iban a invadir la gruta y a ahogarla. Sin embargo, sigui salmodiando el himno de la Enada que el faran le haba enseado. La inmensa serpiente oculta en el fondo de la caverna de Hapy se despleg y form un crculo alrededor de la entrada, tragndose su cola. Trazaba as el smbolo del tiempo cclico, eternamente renovado a partir de su propia sustancia. Las furiosas aguas se estrellaron contra su cuerpo, sin romperlo.
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La crecida devastaba el islote de Biggeh, llevndose consigo las mesas de ofrenda. Isis se empecinaba en rogar a la Enada que apaciguara aquella clera destructora. -La torre tiembla -murmur Sekari. -Aguantar - prometi Nesmontu. El espectculo era alucinante. No se trataba ya de un ro, sino de una sucesin de monstruosas olas que cubran la ciudad, barran las casas construidas con ladrillos crudos y asolaban los cultivos. -Est la poblacin lo bastante alejada? -se angusti Sehotep-, Si las aguas siguen subiendo, incluso las colinas quedarn afectadas. Imperturbable, el faran pensaba en la joven sacerdotisa. Tambin l pronunciaba las frmulas rituales que celebraban el feliz retorno de la inundacin, el indispensable encuentro entre Isis y Osiris, y la presencia de la Enada, encargada de transformar el ascenso de las aguas en fuerza benfica. Iker slo pensaba en Isis. No la llevaran a la muerte su valor y su abnegacin? Y la torre de la ciudadela tembl de nuevo. 31 Completamente borracho y con la cabeza cubierta por una capucha, Gergu no dejaba de llorar. Refugiado en lo alto de un cerro, se crea seguro. Como a todos, la violencia de aquella inundacin lo sorprenda. Y, convencido de que quedara muy pronto sumergido, no quera, sobre todo, mirar de frente a la muerte. Le palmearon el hombro. -Soy inocente! -aull dirigindose al guardin del otro mundo, decidido a degollarlo-. He tenido que obedecer rdenes, yo... -Clmate -orden Medes-, Ya ha terminado todo. -Quin... quin eres? -Despierta! Gergu se descubri y reconoci al secretario de la Casa del Rey. -Estamos... vivos? -S, pero por poco. El agua acababa de estabilizarse a dos dedos de su refugio. La regin de Elefantina se haba convertido en un inmenso lago sobrevolado por miles de pjaros, del que slo emerga la parte alta de la torre principal de la ciudadela. Iker y Sekari remaban hasta perder el aliento hacia Biggeh, Las aguas se calmaban, las olas cesaban y daban paso a un rpido Nilo. Numerosos remolinos hacan difcil an la navegacin, pero el hijo real no poda esperar las condiciones ideales. -El islote estaba aqu -dijo Sekari con aspecto sombro. La crecida haba cubierto por completo Biggeh. Cmo habra podido escapar Isis? -Me zambullo -decidi el hijo real.

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El agua, lodosa y opaca, se aclaraba en las profundidades. Iker se dirigi hacia un fulgor procedente de una gruta. Enrollada alrededor de la entrada, una inmensa serpiente. Al acercarse, la vio. Recogida, Isis segua pronunciando las frmulas de apaciguamiento. Al llamarla, Iker trag agua y se vio obligado a subir a la superficie para respirar. -Est viva! -grit hacia Sekari-. Vuelvo a buscarla. El agente secreto movi la cabeza lastimosamente. El buceador encontr fcilmente la entrada de la gruta. Esta vez, Isis lo vio. Cuando sali de su refugio y tom la mano que l le tenda, la serpiente se licu y el Nilo invadi la caverna de Hapy. Buena nadadora, Isis acept sin embargo que la ayudara. Cuando se acercaron a la barca, uno junto otro, Sekari se pregunt si aquella inundacin no le haba enturbiado el espritu. -Sois... realmente vosotros? -Ya te he dicho que Isis haba sobrevivido! La tnica de lino se cea a las admirables formas de la joven. Vctima de una turbacin distinta, Sekari volvi la cabeza y clav los ojos en su remo. -Regresemos -decidi-, Y no quiero ser el nico que reme. Conmovido, Iker adopt un ritmo infernal. Tampoco l se atreva a mirar a la joven sacerdotisa. Los daos materiales eran considerables, pero slo deban deplorar una decena de vctimas, campesinos aterrorizados que haban salido de sus refugios y las aguas los haban arrastrado. Cuando los frutos de las perseas se abran, celebrando el encuentro de Isis y Osiris, la poblacin volvi al trabajo. En vez de una catstrofe, la abundancia de la crecida se haba transformado en bendicin. Bajo la direccin de Iker y de Sehotep, se acondicionaron nuevos islotes destinados al cultivo. Mes tras mes, las albercas de retencin iran soltando el precioso lquido hasta la prxima inundacin. Dada la increble cantidad de aluviones que el Nilo haba acarreado, las cosechas prometan ser excepcionales. Habra que acondicionar canales bordeados por diques y preservar zonas pantanosas, propicias a la caza, a la pesca y a la ganadera. -Reconstruirs esta ciudad -orden el rey a Sarenput. -Ser ms hermosa de lo que nunca ha sido! -Comienza por restaurar Biggeh. Que se instalen nuevas mesas de ofrenda. El prestigio de Sesostris llegaba a la cima. Algunos lo comparaban con los faraones de la edad de oro, y nadie dudaba de su capacidad para proteger Egipto de las calamidades. Indiferente a las alabanzas, desconfiando de los aduladores, el rey deba esa victoria sobre la magia negra del Anunciador a Osiris y a una joven sacerdotisa que no haba dudado en arriesgar su vida. El libans iba de un lado a otro. l, por lo general tan dueo de sus nervios, ceda a la ansiedad. En ausencia de Medes, era imposible proseguir el negocio de las maderas
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preciosas, tan beneficioso. Slo el secretario de la Casa del Rey saba corromper a los aduaneros. Ser un simple gestor improvisado no le bastaba al libans. Ciertamente, podra haberse contentado con sus riquezas y vivir una existencia agradable entregado a mil y un placeres. En contacto con el Anunciador, tomaba una dimensin nueva y descubra otros horizontes. El poder... El poder de las sombras, ver sin ser visto, poner a los individuos en fichas, conocer sus opiniones y sus costumbres sin que lo supieran, tejer una telaraa, manipular marionetas. Estas ocupaciones lo embriagaban ms an que un fuerte vino. El libans detestaba la felicidad y el equilibrio, y apreciaba plenamente su misin: socavar la capital desde el interior. Mientras se atiborraba de dulces, el aguador solicit verlo. -El palacio est trastornado -le dijo-. Una terrible crecida ha destruido Elefantina. Muy pronto, las aguas asolarn todo Egipto. Dentro de quince das, como muy tarde, Menfis quedar afectado. -Ha perecido el faran? -Se ignora, pero las vctimas deben de ser innumerables. He aqu un mensaje de Medes, es antiguo ya. Era un texto cifrado. Hablaba de un detalle, el increble regreso de Iker, y anunciaba lo esencial: una devastadora crecida. El plan del Anunciador segua desarrollndose de modo implacable. Desde Nubia consegua provocar un cataclismo y quebrarle el espinazo al adversario antes del ataque. El pnico no tardara en apoderarse de Menfis. Consignas muy claras: al libans, que despertara su organizacin, que aumentara la confusin y el temor, y que preparara la invasin de la capital. La reina de Egipto devolvi algo de calma a la corte, presa de alarmantes rumores. -Dejad de comportaros como miedosos -exigi a los principales responsables del Estado, reunidos en palacio-. Las Dos Tierras son gobernadas, el visir asume sus funciones y yo las mas. -Majestad -se inquiet el archivero jefe-, ha sucumbido el rey Sesostris? -De ningn modo. -No tenis prueba alguna de que haya sobrevivido al desastre! -Durante varios das, el ro no ser navegable. Luego recibiremos noticias concretas. -Todos los habitantes de Elefantina se han ahogado! Muy pronto, nosotros conoceremos la misma suerte. -Las olas no han alcanzado an la regin tebana, el visir est tomando las precauciones necesarias. Se reforzarn los diques y las presas. -No son irrisorias esas medidas? -A qu viene esa falta de confianza? -intervino Khnum-Hotep-. El trono de los vivos no vacila, la ley de Maat sigue en vigor. -Que cada cual permanezca en su puesto -orden la reina-. Cuando sepa algo ms, os convocar de nuevo.

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Un consejo restringido se reuni en seguida. -Hay mensajes procedentes de Abydos? -pregunt la soberana a Senankh. -La salud del rbol de vida es estacionaria, majestad. -Sobek, reina la calma en Menfis? -Slo en apariencia, majestad. La inminencia de esta catstrofe provocar el despertar de la organizacin durmiente. Mis hombres se hallan en estado de alerta. -Senankh, qu cantidad de reservas de alimentos tenemos? -Soportaramos dos aos de hambruna. -Es intil engaarnos -estim Khnum-Hotep-, Esta crecida no tiene nada de natural. Slo el demonio que desea la muerte de la acacia ha podido agravarla para destruir buena parte del pas. La casi totalidad de nuestro ejrcito, agrupado en Elefantina, tal vez haya sido aniquilado. En ese caso, slo Abydos goza an de cierta proteccin. -Dicho de otro modo -advirti Senankh-, Menfis se convierte en una presa fcil. -Olvidis mis policas! -protest Sobek. -Pese a su valor, no podran detener un ataque de guerreros nubios -deplor el visir-. La invasin nos amenaza desde hace mucho tiempo. La creamos contenida, gracias a los fortines diseminados entre la primera y la segunda catarata, pero su nmero se demuestra insuficiente. El enemigo, por desgracia, lo ha comprendido. -Sesostris no ha desaparecido -afirm la reina-. Siento su presencia. -A quin le toca? -pregunt el peluquero itinerante. Un pesado mocetn sali de la fila de espera y se sent en el taburete de tres patas. -Muy corto en el cuello y las orejas libres. -El bigote? -Decreciente. -Te gusta el verano en Menfis? -Prefiero la primavera en Bubastis. Dichas las frases de reconocimiento, los dos libios, miembros de la organizacin del libans, podan hablar con toda confianza. Los futuros clientes estaban bastante alejados, charlando o entregados a algunos juegos de sociedad. -Salimos del sueo -anunci el peluquero. Un nuevo transporte de mercancas? -No, accin directa. -Un nuevo ataque al palacio? -Imposible, no sorprenderemos a Sobek por segunda vez. Hace varias semanas que estudiamos en vano su dispositivo de seguridad. No tiene fisuras. -Nuestra misin? -La crecida provocar graves daos en la capital. Todos los habitantes sern movilizados para reforzar los diques, incluidos los policas. Si la situacin evoluciona favorablemente, el Anunciador traer hasta aqu sus tropas nubias. Nosotros debemos desorganizar la defensa de la ciudad. -De qu modo? -Arrebatando a los menfitas cualquier ilusin de seguridad.
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-Hermoso programa -reconoci el mocetn-. Me gustara tener detalles concretos. -Vamos a atacar un puesto de polica. -Ests loco! -Ordenes del patrn. -Entonces, l es el loco. -Al contrario, Sobek no espera semejante atrevimiento. Quedar humillado, tal vez sea despedido y la ciudad entera se sentir desamparada. -Los policas se defendern! -Si preparamos bien nuestra intervencin, no les daremos tiempo para hacerlo. Otra consigna: no dejar supervivientes. -Eso es demasiado arriesgado. -Ya he descubierto el puesto de polica ms vulnerable, en el arrabal norte: slo hay una decena de hombres, dos de ellos chupatintas y cuatro viejos. Al amanecer, antes del relevo, estarn cansados y slo pensarn en su desayuno. -Visto de ese modo... -Tras el xito de esta operacin, los propios policas estarn atemorizados. 32 Iker se ocup de la instalacin del lecho real en el navo almirante que conducira a la flota de guerra hacia Nubia. Obra maestra de ebanistera, sencilla al mismo tiempo, desnudo y de una solidez a toda prueba, el lecho ofrecera al faran un perfecto reposo. El somier se compona de una rejilla de camo cruzado, sujeta al marco y mantenida por dos correas que daban flexibilidad al conjunto. Los cuatro pies en forma de garras de len garantizaban la estabilidad, acompaada por la vigilancia de la fiera, encargada de proteger el sueo del monarca en compaa del dios Bes, armado con cuchillos capaces de degollar las pesadillas. El hijo real coloc las vestiduras de su padre en arcones de sicmoro y comprob que ningn objeto indeseable hubiera sido depositado all. Luego se asegur de la calidad de las sandalias de triple suela de cuero, con costuras reforzadas. Unidad tras unidad, los soldados de Nesmontu suban a bordo de los navos. Las tropas, siguiendo a los abanderados, observaban una estricta disciplina ante la acerada mirada del viejo general. Los escribas de la intendencia colaboraban con Gergu, y nada faltara a bordo de los cargueros de avituallamiento. Tambin se ocuparon de que se embarcaran las armas, los arcos, las flechas, los escudos, las jabalinas, las hachas, las dagas y dems espadas cortas. -Nuestro ejrcito no encarna slo la fuerza -revel Nesmontu a Iker- Es tambin una de las expresiones del orden del mundo que el faran modela, pues no basta gritar las palabras amor, paz y fraternidad para hacer que se respeten. El hombre no nace bueno: sus inclinaciones naturales son la envidia, la violencia y el deseo de dominar. Acaso no libra el Creador un combate contra las tinieblas? El seor de las Dos Tierras se inspira en su ejemplo. El doctor Gua se dirigi al hijo real, con la pesada bolsa de cuero en los brazos.

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-Dnde est el barco enfermera? -Atrs. -Tendr suficientes remedios, apsitos y material quirrgico? -Venid vos mismo a comprobarlo -propuso Iker. De talla media, con el pelo plateado y el rostro grave, un hombre que se encargaba de seleccionar bolsas de hierbas medicinales los recibi. -Mdico en jefe Gua. Quin eres t? -Farmacutico7 Renseneb. -Qu formacin tienes? -Fui educado en la Casa de Vida del templo de Khnum, en Elefantina, y s preparar pociones, infusiones, pldoras, pastillas, ungentos y supositorios. -Disponemos de una cantidad suficiente de sustancias curativas? -He previsto una larga estancia y numerosos enfermos. -Examinmoslo juntos. Iker abandon a ambos especialistas y regres al muelle. Ayudada por unas sacerdotisas de Satis y de Anukis, Isis llenaba jarras con el agua del nuevo ao. -Contiene el mximo de ka, y rejuvenece los organismos acabando con la fatiga y las enfermedades benignas -precis la muchacha-. Las paredes internas han sido untadas con una arcilla que las hace impermeables para asegurar una perfecta conservacin. Una almendra dulce por litro evitar las sorpresas desagradables. Lo ms delicado son los tapones. Su confeccin ha exigido brotes de datilera y bolas de hierbas verdes. En caso de jarras grandes, utilizamos un cono de arcilla en forma semiesfrica, colocado sobre un disco de mimbre con las dimensiones del gollete. La tcnica procura una estanquidad correcta y permite que el lquido respire. Cada recipiente llevaba un nmero de orden y la fecha en que haba sido llenado. Ni siquiera en el fondo del caldero nubio les faltara agua a los soldados. -Isis... Una vez ms nos separamos, tal vez definitivamente. -Nuestro deber prevalece sobre nuestros sentimientos. -Vos lo habis dicho: nuestros sentimientos, incluyendo los vuestros? Ella mir a lo lejos. -Mientras vos arriesgis vuestra existencia, yo me encargar del rbol de vida, en Abydos, y cumplir del mejor modo con mis funciones de sacerdotisa. La crisis actual no nos concede la oportunidad de soar. Y tengo una confidencia importante que haceros. El corazn del muchacho comenz a palpitar con fuerza. -El conflicto nada tendr de ordinario. Os disponis a librar una batalla distinta de todas las dems. No se trata de rechazar a un simple invasor o de conquistar un territorio, sino de salvar los misterios de Osiris. El enemigo se nutre de tinieblas y adopta mltiples formas para extender el reinado de isefet. En sus manos, los nubios son instrumentos inconscientes. Creyndoos lejos de m, estaris, en realidad, cerca de
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La palabra farmacutico procede del egipcio pekheret net heka, preparacin, remedio del mago.

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Abydos. No importa la distancia geogrfica, slo cuenta la comunidad vivida en nuestro comn combate. Isis no pareca ya tan lejana. -Puedo... puedo besaros en la mejilla? Como ella no responda, Iker lo hizo. El perfume de la muchacha lo invadi, la dulzura de su piel lo embriag. Nunca olvidara la intensidad de aquella sensacin, demasiado breve. -Partida inminente! -clam la poderosa voz del general Nesmontu-. Todo el mundo a su puesto! El muelle entr de inmediato en ebullicin. Se cargaron con rapidez las ltimas cajas de armas y provisiones, pues el viejo militar no bromeaba con la disciplina. -Manteneos alerta -le recomend la muchacha a Iker. -Si regreso vivo, Isis, me amaris? -Regresad vivo y recordadlo a cada instante: est en juego la supervivencia de Osiris. Su mirada, dulce y grave a la vez, revelaba tal vez un sentimiento que ella no quera reconocer an. El navo almirante levaba anclas ya, y slo esperaban al hijo real para retirar la pasarela. Conmovido, subi a bordo precisamente cuando Sesostris apareca en la proa. En la frente del monarca, una cobra de oro, realzada con lapislzuli y con ojos de granate. La temible serpiente precedera a la flota y apartara a los enemigos de su camino. Adems, el gigante blanda una lanza tan larga y pesada que nadie ms podra haberla manejado. -En este octavo ao de mi reinado, tomamos el nuevo canal llamado Bellos son los caminos del poder de la luz que se levanta en gloria8 -declar-, Gracias a l, Egipto y Nubia estn ahora permanentemente unidos. El avituallamiento nos llegar, pues, con facilidad. Sin embargo, nuestra tarea se anuncia dura. Esta vez extinguiremos ese foco de revuelta definitivamente. Con mirada tona, indiferente al cabeceo, Viento del Norte contemplaba a Medes vomitar. -Venid conmigo -dijo el doctor Gua, compadecido. Verde, con las piernas temblorosas, el secretario de la Casa del Rey sufra por hacer el ridculo. Habra tomado cualquier cosa con tal de recuperar su aspecto marcial. Iker, por su parte, descubra los primeros paisajes de Nubia. En plena estacin clida, que se volva soportable gracias a una brisa del norte que facilitaba la navegacin, el sol desecaba los escasos cultivos. En cambio, los dtiles estaban madurando y, a cada alto, los soldados los cogeran a miles. En aquella poca del ao, la naturaleza les proporcionaba un alimento digestivo y lleno de energa. Los
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) Kha-kau-Ra, uno de los nombres de Sesostris.

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frutos de las palmeras dum, con ramas en forma de varilla de zahor, no eran comestibles, pero al dios Tot y a los escribas silenciosos les gustaba meditar a su sombra. Presentes en el sur de Egipto, se multiplicaban en Nubia. El hijo real sinti una especie de malestar que no era resultado de la cancula ni del viaje. En aquel paraje desolado reinaba una atmsfera extraa, opresiva. En cuanto se cruzaba el canal, se iniciaba otro mundo, muy distinto de las Dos Tierras. -Pareces preocupado -advirti Sehotep. -No percibes una magia negativa? -Ah... Tambin t lo sientes? -Nada natural, a mi entender. Merodean fuerzas destructivas. -El Anunciador... Tan extensos sern sus poderes? -Mejor ser prever lo peor. -El rey comparte tu prudencia. En estos parajes fue asesinado el general Sepi. Nos dirigimos hacia los fortines de Ikkur y de Kuban, cuyas guarniciones vigilan varias pistas, especialmente el uadi Allaki, que lleva a una mina de oro abandonada. Desde hace ms de dos meses, no han enviado informe alguno a Elefantina. Tal vez sus mensajeros se hayan perdido, tal vez los soldados hayan sido reducidos al silencio. Sin embargo, Ikkur y Kuban estn situados al norte de nuestra principal base en Nubia, Buhen, aparentemente intacta. Muy pronto conoceremos la causa de ese mutismo. Sanguneo comenz a ladrar furiosamente, advirtiendo de algn peligro. -Hipoptamos a la vista! -grit el viga. Los paquidermos detestaban ser molestados durante sus interminables siestas y no vacilaban en atacar las embarcaciones a las que, a menudo, hacan zozobrar. Con sus largos colmillos perforaban un buen grosor de madera. Los arqueros estaban tomando ya posiciones cuando se difundi una meloda de flauta de suave lentitud. Sentado a proa, Sekari tocaba maravillosamente un instrumento de dos codos de largo. Gracias a una serie de agujeros practicados en la parte inferior de una caa de bastante dimetro, produca una rica gama de sones cuya intensidad variaba. El mastn se tranquiliz. Los hipoptamos, por su parte, comenzaron a agruparse, y su jefe, un monstruo de tres toneladas, abri unas furiosas fauces. -Arponemoslos! -propuso un soldado. Sekari sigui tocando su flauta oblicua. El cabecilla se inmoviliz y sus congneres permanecieron quietos, dejando que emergieran slo sus ojos, sus ollares y sus orejas. Tenan la piel demasiado sensible para soportar la quemadura del sol. De pronto, en la ribera apareci una criatura inesperada. -La hipoptamo blanca! -grit un marino-. Estamos salvados! El macho, con el lomo cubierto de secreciones que parecan sangre, era considerado rojo. Encarnacin de Set, asolaba los cultivos. La hembra, en cambio, calificada de blanca, acoga el poder benfico de Tueris, la Grande, protectora de la fertilidad y

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del nacimiento. Todos los aos, el faran, portador de la corona roja y vencedor del peligroso macho, celebraba la fiesta del hipoptamo blanco. El jefe de la manada fue el primero que sali del ro, y fue imitado inmediatamente por los miembros de su clan. Dciles, siguieron a la hembra, que se meti entre las caas. Con el camino libre de nuevo, la flota reemprendi la marcha. Alta ya, la moral de las tropas se volvi indestructible. Y todos recordaban los xitos de Sesostris. Acaso no haba sometido, uno a uno, a los jefes de provincia sin perder un solo soldado? Bajo la direccin de semejante jefe, la campaa de Nubia sera forzosamente victoriosa. Unas notas areas y alegres cerraron la meloda en honor de Sesostris. -Otro de tus talentos ocultos -afirm Iker-, Esa meloda calma siempre a los hipoptamos? -En realidad, atrae a las hembras, que, con un poco de suerte, apaciguan a los machos. -Dnde aprendiste ese arte? -En mi oficio se afrontan mil y una situaciones peligrosas. La violencia no lo resuelve todo. Por desgracia, esa flauta no es la panacea, pues adversarios menos receptivos que los hipoptamos no son muy sensibles a ella. -El Crculo de oro de Abydos te revel los secretos de la msica? -En su reinado terrenal, Osiris ense a los humanos a salir de la barbarie construyendo, esculpiendo, pintando y tocando msica. Nos acercamos a Abydos por un camino peligroso y no libraremos una guerra ordinaria. Es el precio de la resurreccin de Osiris. Las palabras de Sekari eran eco de las de Isis! De pronto, Iker tuvo la certeza de participar en una expedicin sobrenatural. El estruendo de las armas ocultara otro conflicto, determinante para el porvenir de esa humanidad a la que Osiris haba ofrecido el sentido de cierta armona, amenazada hoy. -El comportamiento de los mercenarios nubios me preocupa -reconoci Sekari. -Acaso temes una traicin? -No, estn bien pagados y no tienen el menor deseo de regresar a sus tribus, que los consideraran unos traidores. Pero se estn poniendo nerviosos, irritables, cuando por lo comn estn alegres y relajados. -Se habr infiltrado entre ellos un terrorista, decidido a provocar disturbios? -Lo habra descubierto. -Has avisado al general Nesmontu? -Por supuesto, pero se ha quedado tan perplejo como yo. Conoce a esos hombres desde hace mucho tiempo y gozan de su ms absoluta confianza. -Las estrategias clsicas no nos sern, pues, de utilidad alguna. Y si se produce alguna traicin, no se parecer a nada conocido. -Es probable. -Voy a pedir a su majestad que tome de inmediato medidas preventivas de carcter excepcional.

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Mientras Iker expona su plan a Sesostris, la flota lleg a la vista de Ikkur y de Kuban. Los fortines parecan indemnes. Sin embargo, no haba ningn soldado en las almenas de las torres de vigilancia. Esto apesta a emboscada -estim Sekari. 33 En tiempos normales, los fortines de Ikkur y de Kuban acogan las caravanas y a los prospectores que buscaban oro. Antao se depositaba all el valioso metal destinado a los templos de Egipto. Su planta era sencilla: un rectngulo compuesto por muros de ladrillos realzados con bastiones, de los que sala un paso cubierto que conduca al ro. Los soldados podan obtener as agua al abrigo de las flechas de eventuales agresores. Por encima de los establecimientos militares giraban buitres y cuervos. -Mandar exploradores -decidi Nesmontu. Una decena de hombres desembarcaron en la orilla oeste, y una veintena en la orilla este, y se dispersaron corriendo hasta sus objetivos. Inspeccionando el navo reservado a los arqueros nubios, Sekari no dejaba de observarlos. De pronto, unos aullaron, otros desgarraron las velas y varios tiradores de lite rompieron su arco. -Basta ya! Calmaos inmediatamente -intervino un oficial. Mientras circulaba entre las hileras con la intencin de castigar a los ms excitados, un negro alto le clav un cuchillo entre los omplatos. Brotaron bestiales gritos. Incapaz de contener por s solo aquella revuelta, Sekari se tir al agua y nad hasta el navo almirante. Con la ayuda de un cabo, subi a bordo. -Los mercenarios nubios se han vuelto locos -anunci a Iker, que haba salido a su encuentro-. Debemos intervenir urgentemente. -Enfrentarnos a uno de nuestros regimientos de lite... es una catstrofe! -deplor Nesmontu. -Si no reaccionamos con rapidez, causarn daos irreparables. El navo amotinado se lanzaba hacia el bajel almirante. -Levantaos contra el rey! -aull el asesino-, Un espritu feroz nos anima, la victoria nos tiende sus brazos! Sesostris coloc en un altar porttil las figuras de arcilla que Iker haba moldeado, y que representaban a unos vencidos privados de piernas, con las manos atadas a la espalda. En su cabeza, una pluma de avestruz, smbolo de Maat. Diversos textos de conjuros cubran su torso. El faran los ley con voz tan grave y poderosa que hizo vacilar a los asaltantes. -Sois el llanto del ojo divino, la multitud a la que debe contener ahora para que no se vuelva perjudicial. Que el enemigo sea reducido a la nada.

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Con su maza blanca, el faran golpe cada una de aquellas figuras y las arroj, luego, al fuego de un brasero. Sin embargo, el barco de los rebeldes prosegua su camino. Los nubios bailaban y vociferaban. Los arqueros del navo almirante adoptaron posiciones. -Aguardad mis rdenes y apuntad bien -orden Nesmontu- En el cuerpo a cuerpo, esos tipos son inigualables. Y ser peor an por su grado de excitacin! El cabecilla alardeaba a proa, aullando invectivas. Ante el general espanto, su cabeza estall como un fruto demasiado maduro. Las danzas se interrumpieron. La mayora de los nubios se derrumbaron, otros zigzaguearon como marionetas desarticuladas, y cayeron luego al agua. -Recuperemos el control de esa embarcacin -exigi Nesmontu. No muy tranquilos, algunos marinos obedecieron, sin encontrar la menor resistencia. Ni un solo soldado negro haba sobrevivido. -Embrujamiento colectivo -concluy Sehotep. -No corrern la misma suerte los dems regimientos? -pregunt Iker. -No -respondi el rey-. Los brujos nubios, responsables de este crimen, ejercan una influencia privilegiada sobre el espritu de esos infelices, sus hermanos de raza. Pretendan debilitar nuestro ejrcito. Los exploradores regresaban. -Ikkur y Kuban estn vacos -declar un oficial-. Hay rastros de sangre seca por todas partes. Probablemente, las guarniciones han sido aniquiladas, pero no hay ningn cadver. -Algn indicio sobre la identidad de los agresores? -Slo este pedazo de lana, majestad. Debe de proceder de una tnica muy gruesa. Los nubios no llevan esta clase de vestiduras. Sesostris frot entre sus dedos el fragmento de tejido. Se pareca al que haba descubierto en el islote de Biggeh, profanado por un demonio que se burlaba de los ritos y quera perturbar la crecida. -El Anunciador... l cometi esta nueva abominacin y nos aguarda en el corazn de Nubia. Todos se sobresaltaron. Qu infierno iba a encontrar la expedicin? -All -advirti un centinela-, un hombre que huye! Un tirador de lite comenzaba ya a tensar su arco. Lo necesitamos vivo -exigi Nesmontu. Varios infantes se lanzaron tras l, acompaados por Iker. Corran demasiado de prisa, por lo que muy pronto perdieron el aliento. El calor abrasaba los pulmones y haca vacilar las piernas. Aunque pareciese retrasarse, el hijo real no modific su ritmo. Especialista en la larga distancia, ahorraba fuerzas sin aminorar la marcha. Poco a poco, la distancia se redujo. Y el fugitivo cay, incapaz de levantarse. Cuando Iker lleg a su altura, vio que se alejaba una vbora cornuda, de ancha cabeza, cuello estrecho y gruesa cola.

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Lo haba mordido en el pie, por lo que el infeliz no sobrevivira mucho tiempo. Un joven nubio, de mirada perdida. -Los dioses me han castigado! No debera haber desvalijado los cadveres en los fortines de Ikkur y de Kuban... No saba que ella volvera para devorarlos! -De quin ests hablando? -De la leona, de la enorme leona! Acab con las dos guarniciones, las flechas no la alcanzaban, los puales no la heran... El moribundo quera seguir describiendo la monstruosa fiera, pero su respiracin se bloque y el corazn fall. -El muchacho deca la verdad -afirm Iker tras haber relatado las frases del nubio. -La situacin es mucho ms grave de lo que yo imaginaba -reconoci Sesostris- Las tribus nubias se han rebelado, conducidas por el Anunciador. Ha preparado una serie de trampas para exterminarnos y, luego, invadir Egipto. Quin sino l habra despertado a la leona destructora que ningn ejrcito podra derribar? La Terrorfica recorre ahora el gran sur. Estamos, pues, vencidos de antemano. -Existe algn medio de dominarla? -pregunt Sehotep. -Slo la reina de las turquesas puede apaciguarla y transformar su furor en dulzura. -La piedra existe -record Iker-, Yo la extraje de las minas de Serabit el-Khadim. -Por desgracia, ahora est en manos del Anunciador -precis el rey. -La trampa se cierra as! -observ el general Nesmontu-. Quiere atraernos hasta Buhen, o ms all incluso, hasta el punto donde se renen las tribus nubias. Con la ayuda de esa leona invencible, nos aplastarn. Y ese demonio ya no tendr obstculos ante s. -No sera mejor desandar lo andado y fortificar Elefantina? -propuso Sekari. -Ya he conocido ese tipo de situaciones en las que la superioridad del enemigo debera haberme convencido de renunciar. Si hubiera cedido al miedo y a la desesperacin, qu habra sido de Egipto? Como podis comprobar, nuestros adversarios no son slo humanos deseosos de conquistar un territorio. Quieren destruir a Osiris, impidiendo la celebracin de los misterios. Slo su enseanza nos permitir actuar con rectitud. -Mandar de inmediato un batalln de prospectores para que recojan el mximo de jaspe rojo y cornalina -decret el viejo general-. Cada soldado deber tener algunos fragmentos para mantener la leona a distancia. A esa bestia le horroriza la sangre del ojo de Horus petrificada en el jaspe y la llama oculta en el corazn de la cornalina. No bastar para vencerla, y los hombres mal equipados corren el riesgo de ser devorados. Pero, al menos, podremos avanzar. -Conocis bien a esa fiera! -A mi edad, muchacho, ya se ha danzado mucho. No me desagrada enfrentarme con ella por segunda vez, esperando lograr que se trague la cola. -Hay un detalle que me intriga -intervino Sekari- Por qu emprenderla con los fortines de Ikkur y Kuban, y avisarnos as de los peligros que nos acechan? Hubiera sido ms astuto dejarnos avanzar y atacarnos por sorpresa.
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-El Anunciador prev nuestra reaccin -consider Iker-: seguir adelante. As pues, desea que abandonemos lo antes posible este lugar. -Qu secreto puede ocultar? -La pista del uadi Allaki conduce a una mina de oro -respondi el rey-, Y el Anunciador asesin al general Sepi en esa pista. -Es una mina agotada y tiene un recorrido impracticable, segn los informes de los especialistas -subray Nesmontu. -Acaso no cometen errores a menudo? -ironiz Sekari. -Me presento voluntario para explorar el paraje -anunci Iker-, Mi profesor, el general Sepi, sin duda haba efectuado un hallazgo importante. -El objetivo ltimo de nuestra expedicin sigue siendo el descubrimiento del oro de los dioses -record el faran-, En l se materializa el fuego de la resurreccin. Sntesis y vnculo de los elementos constitutivos de la vida, contiene la luz que transmite los misterios de Osiris. Parte, hijo mo, y ve hasta el fin de esa pista. -Lo acompao -declar Sekari. Los dos hombres abandonaron el navo almirante. -Pareces descontento, Nesmontu -advirti el rey. -Iker no pertenece al Crculo de oro de Abydos, pero ahora conoce algunos de sus secretos. No deberamos considerar su admisin? -Debe recorrer un largo camino todava, e ignoro si lo lograr. -Os sents mejor? -le pregunt Gergu a Medes. Algo menos verdoso, el secretario de la Casa del Rey comenzaba a alimentarse de nuevo. -Desde que ese maldito barco ha atracado, parece que haya vuelto a nacer! -El Anunciador extermin las guarniciones de Ikkur y Kuban -murmur Gergu-, Nuestros mercenarios nubios se han rebelado y los han matado a todos. Desesperado ya, el faran acaba de reunir a sus ntimos. A mi entender, piensa batirse en retirada. Qu humillacin! El ejrcito quedar desmoralizado y el pas debilitado. -Trata de averiguar algo ms. Gergu divis a Iker hablando con el doctor Gua. -Te pasa algo? -Hago una consulta antes de dar un paseo por el desierto. -Un paseo... Es se el trmino adecuado? Yo detesto estas soledades! Acaso no estn pobladas de temibles bestezuelas? -Precisamente entrego al hijo real un remedio eficaz contra las picaduras y las mordeduras -intervino el doctor Gua. Sal marina, juncia comestible, grasa de bex, aceite de moringa y resina de terebinto componan un blsamo con el que los exploradores tendran que untarse varias veces al da. -Adonde piensas ir? -pregunt Gergu. -Lo siento, misin secreta. -Y... peligrosa?

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-No estamos en guerra? -S prudente, Iker, muy prudente. Ninguna pista es segura! -He conocido cosas peores. Gergu observ a una decena de prospectores que preparaban sus herramientas y reservas de agua y de comida. Una verdadera expedicin a la vista! Hacer preguntas lo habra convertido en sospechoso. Cuando Gergu se reuni con Medes, ste redactaba el diario de a bordo. -Un escriba de contacto me abruma con notas dispersas a las que debo dar forma. El rey decreta que se amplen los fortines de Ikkur y de Kuban, y dobla sus guarniciones. Ni hablar de retirada. -La flota permanecer bloqueada aqu mientras Iker no haya regresado de una curiosa misin -revel Gergu-. Ignoro su temor, pero parece importante. 34 Este mapa es inexacto -advirti Sekari- Nos aleja de la supuesta posicin de la antigua mina. Dirijmonos al este. De acuerdo con l, Viento del Norte asinti. A la cabeza de un destacamento de unos veinte asnos que llevaban el agua y los alimentos, se tomaba muy en serio su nuevo papel de oficial. En cuanto a su adjunto, Sanguneo, permaneca constantemente ojo avizor. Los altos fueron numerosos. A causa del intenso calor, hombres y animales beban a menudo, en pequea cantidad. La ausencia de tempestad de arena facilitaba su avance. -Antes de partir, el rey me ha hablado de un descubrimiento de Isis: una ciudad de oro citada en un antiguo documento -le dijo Iker a Sekari-, Lamentablemente, no hay localizacin precisa. -Segn mis investigaciones, en esta zona slo haba una instalacin minera, explotada de modo peridico y olvidada luego, cuando se agotaron los filones. -Y si se tratara de una falsa informacin propagada por el Anunciador? Sekari inclin la cabeza. -Si ests en lo cierto, quiere apartarnos de este lugar multiplicando las falsas pistas. -Aqu asesin al general Sepi. Por qu, slo porque se acercaba a un tesoro? Un montn de piedras negras cerraba el camino. Estaban cubiertas de bastos dibujos que representaban demonios del desierto, alados, cornudos y con zarpas. -Media vuelta -recomend el decano de los prospectores. Nos acercamos al objetivo -objet Iker-. Teniendo en cuenta lo aproximado del mapa, la mina slo debe de encontrarse ya a una jornada de marcha. -Desde hace tres aos, ningn profesional ha cruzado este lmite. Ms all, se desaparece. Tengo que cumplir una misin. -No contis con nosotros.

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-Eso es una clara insubordinacin -anot Sekari-. Estamos en guerra, ya conoces la sancin. -Somos seis contra vosotros dos: sed razonables. -Y ahora, amenaza! -No desafiemos la nada, regresemos a Kuban. -Largaos t y tus compadres. Cuando os arresten, me complacer mandar el pelotn de arqueros que os ejecutar por cobarda y desercin. -Los monstruos del desierto no son una chanza. El hijo real y t estis a punto de cometer una fatal imprudencia. Obedeciendo las rdenes de Viento del Norte, los asnos se negaron a seguir a los desertores. La actitud amenazadora del mastn impidi que insistieran. Sin darse la vuelta, los prospectores se alejaron. -Que se larguen! Los cobardes y los incapaces hacen fracasar las expediciones mejor preparadas. -Y realmente lo est la nuestra? -se pregunt Iker. No te recomendaron varias veces que te equiparas? El hijo real record las advertencias del alcalde de Kahun y las de Heremsaf, el intendente del templo de Anubis, asesinado por un esbirro del Anunciador. -Los monstruos dibujados en esas piedras malficas nos aguardan al otro lado -afirm Sekari-, El Anunciador ha embrujado la regin. O nos batimos en retirada, o las garras y los picos de esas criaturas nos desgarrarn. El general Sepi no retrocedi porque conoca las frmulas que los hace inofensivos. -Y, sin embargo, est muerto! -Tambin el Anunciador conoce esas frmulas. Modific el comportamiento de los monstruos y neutraliz las palabras de Sepi. As pues, estamos vencidos de antemano? -Vuelvo al famoso equipamiento! De una de las bolsas de cuero que llevaba Viento del Norte, Sekari sac dos redes de pesca de malla prieta y slida. -Son sas las redes que debemos disponer entre cielo y tierra para capturar las almas errantes de los malos viajeros? -pregunt el escriba. -Aprenders a utilizarlas. -Proceden de Abydos, no es cierto? -Basta ya de charla, a entrenar! Torpe primero, Iker asimil en seguida la tcnica de lanzar la red. Aun as, no dejara de utilizar dos armas ms, su cuchillo y su bastn arrojadizo. -Apuesto por tres adversarios -indic Sekari-, Los dos primeros atacarn de frente, el tercero por detrs. -Quin se encargar de l? -Sanguneo. No conoce el miedo. -Y si son ms numerosos? -Moriremos. -Entonces, hblame del Crculo de oro de Abydos.

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-Hablar es intil. Mira cmo acta. Rodearon el obstculo. Iker nunca haba visto tan nervioso al mastn. A excepcin de Viento del Norte, los asnos temblaban. El ataque se produjo casi en seguida. Cinco monstruos alados con cabeza de len. En un mismo impulso, Iker y Sekari desplegaron su red. Aprisionadas, dos de las criaturas se hirieron al debatirse, mientras Sanguneo clavaba los colmillos en el cuello de la tercera. Sekari se apart justo cuando las garras de la cuarta rozaban su rostro. Tendindose en el suelo, Iker hundi su cuchillo en el vientre de la bestia, rod luego hacia un lado para evitar las abiertas fauces de la quinta fiera, ebria de furor. El hijo real se puso de nuevo en pie y lanz su bastn arrojadizo. El arma ascendi hacia el sol, e Iker crey que haba fallado el golpe. Pero cay con la velocidad del relmpago y destroz la cabeza del monstruo que lo amenazaba. Se levant un ligero viento que provoc una nube de arena. Ni rastro de los agresores, ni de las redes, ni del cuchillo del genio guardin, ni tampoco del bastn arrojadizo. -Pero han existido? -se pregunt Iker. -Mira las fauces del mastn -aconsej Sekari-, Estn llenas de sangre. La cola del perro se agitaba con rapidez. Consciente de haber cumplido con su tarea, apreci las caricias de su dueo. -Mis armas han desaparecido! -Procedan del otro lado, y han regresado a l. Las recibiste para librar este combate y cruzar esta puerta. Sin tu valor y tu rapidez, habramos sido vencidos. Sigamos la pista del general Sepi, debe de estar orgulloso de nosotros. La mina abandonada estaba muy cerca, sus instalaciones en buen estado. Sekari explor una galera y comprob la existencia de un hermoso filn, e Iker descubri un pequeo santuario. En el altar, un huevo de avestruz. Intent levantarlo, aunque en vano, ya que era muy pesado. Tras duros esfuerzos, Sekari y l lo sacaron de la capilla. -Rompmoslo -decidi Sekari-, Segn la tradicin, contiene maravillas. Cuando Iker tomaba una piedra medio hundida en la arena, un escorpin le pic en la mano y huy. El agente secreto conoca los sntomas que seguiran: nuseas, vmitos, sudores, fiebre, bloqueo de la respiracin y parada cardiaca. Dado el tamao del asesino, Iker poda morir en menos de veinticuatro horas. Sekari unt la mano herida con el blsamo del doctor Gua y pronunci las frmulas del conjuro. -Escupe tu veneno, los dioses lo rechazan. Si arde, el ojo de Set quedar ciego. Arrstrate, desaparece, s aniquilado. -Tengo alguna posibilidad de vivir? -Si te asfixias, te practicar una incisin en la garganta. Viento del Norte y Sanguneo se acercaron al joven y le lamieron dulcemente el rostro, cubierto de un desagradable sudor.
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-No era un escorpin ordinario -afirm Sekari-, sino el sexto monstruo encargado de la guardia del tesoro. Iker ya tena dificultades para respirar. -Le dirs... a Isis... Bajando de las alturas del cielo, un buitre percnopterus de plumaje blanco y pico anaranjado con el extremo negro se pos junto al escriba. Cogi un slex con el pico y golpe la parte de arriba del huevo, que se rompi en mil pedazos; de su interior aparecieron unos lingotes de oro. Luego, el gran pjaro emprendi de nuevo el vuelo. -Es la encarnacin de Mut, cuyo nombre significa, a la vez, muerte y madre. Te salvars, Iker! Sekari puso un lingote sobre la herida. Poco tiempo despus, la respiracin del escriba volvi a ser normal y ces la sudoracin. -Es el oro curativo. Escoltados por un centenar de soldados, un equipo de mineros reanudaba la explotacin. Tras la extraccin, el lavado, el pesado y la fabricacin de lingotes, el oro sera enviado a Abydos en un convoy especial, perfectamente vigilado. Recibidos como hroes, Iker y Sekari crean que su hallazgo era decisivo, pero las palabras del faran los devolvieron a una cruel realidad. -Habis obtenido una hermosa victoria. Sin embargo, la guerra contina. Aunque indispensable, el oro no basta. Su necesario complemento se oculta en plena Nubia, en aquella ciudad perdida cuyo rastro encontr Isis. Tambin yo habra preferido regresar a Egipto, pero la amenaza sigue siendo terrible. No dejemos que el Anunciador rena contra nosotros las tribus. Y si no apaciguamos a la terrorfica leona, ni una sola crecida ser ya normal. En vez de agua regeneradora, correr sangre. La flota prosigui su avance hacia el sur. Cuando lleg a la altura del fortn de Miam9, los soldados esperaban un recibimiento entusiasta de la guarnicin. Pero en el lugar reinaba un espeso silencio. Ni un solo defensor apareci en las almenas. -Voy a ver -decidi Sekari, acompaado por algunos arqueros. Su exploracin dur poco. -Ningn superviviente, majestad. Hay rastros de sangre y restos de osamentas por todas partes. Tambin aqu desat su furia la leona. -No nos ataca directamente, y nos atrae hacia el sur -observ Sehotep-, No corremos demasiados riesgos permitindole que haga su juego? -Proseguiremos -anunci el rey-. En Buhen decidir mi estrategia.
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Aniba, a 250 kilmetros al sur de Asun.

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Buhen era el puesto ms avanzado de Nubia, cerrojo de la segunda catarata que impeda a los nubios lanzarse a la conquista de Egipto. Buhen, que no enviaba un mensaje desde haca mucho tiempo. Ansiosa, la tripulacin del navo almirante se acerc al fuerte que albergaba el centro administrativo de aquel lejano paraje. Pese a los aparentes daos, los muros resistan. En lo alto de la torre principal, un soldado agitaba los brazos. -Podra tratarse de una trampa -temi Sekari. -Desembarquemos -orden Nesmontu-, Si la puerta principal no se abre, la echaremos abajo. Se abri. Una treintena de agotados infantes se arrojaron en brazos de los recin llegados y describieron a unos nubios desenfrenados, asaltos mortferos y una leona sanguinaria. Buhen estaba a punto de caer. -Que el doctor Gua se ocupe de esos valientes -orden el general-. Nosotros organizaremos la defensa. El ejrcito se despleg, rpido y disciplinado. Sesostris contemplaba el vientre de piedra de la segunda catarata. Su gigantesco proyecto pareca irrealizable. No obstante, deba llevarse a cabo. 35 Todos los egipcios presentes en Buhen escucharon atentamente el discurso del faran. Su voz grave enunciaba pasmosas decisiones. -El que quiere nuestra perdicin no es un enemigo ordinario, y no lo combatiremos, por tanto, del modo habitual. A la cabeza de los rebeldes, un demonio desencadena fuerzas destructoras e intenta imponer la tirana del isefet propagando la violencia, la injusticia y el fanatismo. Para oponernos a l edificaremos una infranqueable barrera mgica, compuesta por numerosas fortalezas, desde Elefantina hasta el sur de la segunda catarata. Las antiguas sern ampliadas y consolidadas, y construiremos varias ms. En realidad, slo sern una, tan poderosa que desalentar al invasor. Los trabajos comenzarn hoy mismo. Muy pronto, centenares de artesanos llegarn de Egipto y yo seguir en Nubia, con el ejrcito, para proteger las obras y responder a cualquier agresin. Cada equipo ir provisto de amuletos y nunca deber separarse de ellos, so pena de ser vctima de la leona. Pongamos manos a la obra. La misin del monarca provoc un verdadero entusiasmo. Los ingenieros excavaban fosos, se fabricaran miles de ladrillos para edificar las altas y anchas murallas, coronadas por almenas. Pasos cubiertos y dobles entradas protegeran los accesos. Entre dos fortalezas no haba ms de setenta kilmetros, lo que daba la posibilidad de comunicarse con seales pticas, humo o palomas mensajeras. Al abrigo de los caminos de ronda, los arqueros apuntaran a un eventual agresor, incluido el barco que intentara forzar los puestos de control.

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Buhen fue el primer resultado espectacular de una rpida transformacin realizada con mano maestra por Se- hotep, ayudado por el hijo real Iker. La plaza fuerte, que ocupaba una superficie de veintisiete mil metros cuadrados, y parcialmente tallada en la roca viva, tena el aspecto de una pequea aglomeracin dividida en seis barrios separados por calles trazadas en ngulo recto. Todas las maanas, el rey celebraba el ritual en el templo dedicado a Horus, cercano a su residencia, al abrigo de unos muros de once metros de alto y ocho de ancho. Cada cinco metros, unas torres cuadradas o unos bastiones circulares. Dos puertas daban a los muelles, en los que atracaban navos de guerra, barcos de avituallamiento y cargueros repletos de material. La actividad de los estibadores y la navegacin por el Nilo eran incesantes. Satisfecho de su despacho, ms bien confortable, Me- des mantena una intensa correspondencia con las dems fortalezas y con la capital, y comprobaba la correcta redaccin de los mensajes que partan de su administracin. Tambin Gergu estaba abrumado por la labor. Coordinaba los movimientos de los cerealeros, y procuraba que se llenaran los graneros y se distribuyeran los gneros. En las condiciones actuales, era imposible hacer trampa. Al igual que Medes, se vea obligado a comportarse como un abnegado servidor del faran. -A qu estn jugando? -se impacient Jeta-de-travs-. Los egipcios no deban detenerse en Buhen, sino seguir hasta el vientre de piedra. -Ya vendrn -predijo el Anunciador. -Han ampliado y consolidado la fortaleza -deplor Shab el Retorcido-, Es imposible atacarla por el lado del ro. Seramos derribados antes de haber alcanzado siquiera la muralla. -Pues no es mejor del lado del desierto -remach Jeta-de-travs-. Ante la gran puerta de doble batiente, un puente levadizo cruza un profundo foso. Mis fieles amigos, no comprendis que tienen miedo y se ocultan tras ilusorias protecciones? De pronto, diversos gritos de jbilo brotaron del campamento nubio. -He aqu el hombre al que esperabas. El Anunciador vio acercarse, con pesados pasos, a un negro alto con el rostro marcado por numerosas escarificaciones. Tocado con una peluca roja, con las orejas adornadas por pesados pendientes de oro, llevaba un corto taparrabos sujeto por un ancho cinturn. Estaba rodeado por una docena de robustos guerreros, y tena una rara violencia en la mirada. -Soy Triah, el prncipe del pas de Kush, ms all de la tercera catarata. Eres t el Anunciador? -Yo soy. -Me han dicho que deseabas liberar Nubia y conquistar Egipto. -As es. -Nada de eso se har sin m.

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-Estoy convencido de ello. -Realmente has despertado a los demonios del vientre de piedra y a la leona terrorfica? -Ya han golpeado duramente al enemigo, y seguirn hacindolo. -T conoces la brujera, yo la guerra. Llevar, pues, a mis tribus hasta la victoria y reinar luego en toda Nubia. -Nadie te discute ese derecho. Triah segua desconfiando. -Centenares de guerreros me obedecen al pie de la letra. Sobre todo, no intentes hacerme una jugarreta. -La eleccin del momento de la ofensiva es primordial -declar el Anunciador-. Dios me lo indicar y t te someters a l. De lo contrario, el ataque sera un fracaso. Slo mis poderes harn que se agrieten las murallas de Buhen y se disloquen sus puertas. Si me desobedeces, morirs, y tu provincia caer en manos del faran. El cambio de tono sorprendi al prncipe de Kush. -Osas darme rdenes, a m? Triah era un bruto, aunque tena un agudo sentido del peligro. Cuando vio enrojecerse los ojos del Anunciador, sinti que tena ante l a un brujo especialmente temible, cuya capacidad de hacer dao no deba ser desdeada. -Te lo repito, Triah, Dios habla por mi boca. Te someters a l porque nos da la victoria. La mirada del nubio cay sobre Bina, resplandeciente de seduccin. La soberbia morena se mantena tras el Anunciador, con los ojos bajos. -Quiero a esa mujer. -Eso es imposible. -Entre jefes, nos ofrecemos regalos. Te la cambio por varias de mis esposas y algunos asnos infatigables. -Bina no es una mujer como las dems. -Qu significa eso? Una hembra siempre ser una hembra. -Tienes razn, salvo por lo que se refiere a la reina de la noche. Slo me obedece a m. Por segunda vez, Triah haba sido humillado. -Vamos a plantar nuestras tiendas -decidi-. Avsame cuando quieras discutir nuestro plan de batalla. En varios lugares al mismo tiempo, los trabajos avanzaban a increble velocidad, gracias a una notable coordinacin entre los ingenieros civiles y militares. Desbordado, Medes consegua, sin embargo, resolver el conjunto de los problemas administrativos sin dejar de mantener excelentes contactos con las fortalezas. Funcionario modelo, no saba cmo salir de aquella nasa y avisar al Anunciador de los verdaderos designios del faran. Dnde se ocultaba el hombre de la tnica de lana, y qu estara preparando?

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-Estoy agotado -confes Gergu, derrumbndose-. Por fortuna, todava tengo agua de la crecida. Un reforzante ideal. -T bebes agua? -Me tonifica por la maana, antes de la cerveza. Nunca haba trabajado tanto, y este calor me agota. Afortunadamente, acabo de dar un buen golpe. -No habrs cometido alguna imprudencia? -se inquiet Medes. -Por supuesto que no! En el pueblo de Buhen se han instalado algunos indgenas pacficos muy bien vigilados. He requisado de inmediato sus armas. Botn de guerra, en cierto modo. Y estoy organizando un pequeo comercio, legal y lucrativo. Hay noticias del Anunciador? -Ninguna. -Su silencio no me tranquiliza. -Sin duda, no permanece de brazos cruzados. Cuando Iker entr, los dos hombres se levantaron. -Se plantea un serio problema: hay que revisar varios barcos. Para evitar que los muelles de Buhen queden atestados, pienso disponer una carpintera en un islote prximo. Agruparemos all las unidades de esta lista. Prepara las rdenes. Apenas Medes hubo asentido cuando el hijo real se march. -Y as todos los das! -se quej Gergu. -Esta maana atraca un carguero con cereales. Encrgate de que lo descarguen. El nico habitante del islote, un pequeo mono verde, contempl asombrado al asno y al mastn, igualmente sorprendidos aunque desprovistos de agresividad. Prudente, el mono escal una roca y, luego, permiti que Iker se acercara a l. -No temas -lo tranquiliz, ofrecindole un pltano. El primate lo pel delicadamente antes de saborearlo e instalarse en el hombro del joven. -No debis estar celosos -les recomend al asno y al perro-. Tambin vosotros comeris, siempre que respetis a nuestro husped. Los tcnicos apreciaban la decisin de Iker. Numerosos navos, en efecto, exigan importantes reparaciones, que iban desde un calafateo del casco hasta la colocacin de un nuevo gobernalle. Todos tenan adjudicado un papel concreto en la logstica, y la realizacin del increble plan de obras de Sesostris no deba sufrir freno alguno. -Y ni siquiera hemos cruzado la segunda catarata! -record Sekari-. Al otro lado, los enfrentamientos pueden ser violentos. All nos espera el Anunciador. -No estar cometiendo un error al permitir que consolidemos nuestras bases de retaguardia? -Ya no cree en su eficacia. De qu serviran, si aniquila la mayor parte de nuestro ejrcito? -El faran no nos conducir a semejante desastre -es- tim Iker. -Antes o despus, tendremos que cruzar el vientre de piedra. -El rey prev, forzosamente, una defensa.

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-Si slo tuviramos que combatir con un jefe de tribu nubia, no tendra nada que temer. Pero nos acecha el enemigo de Osiris. En la aldea de Buhen, situada no lejos de la enorme fortaleza, abundaban las conversaciones. Varias familias nubias se amontonaban all para escapar del prncipe de Kush, Triah, cuyo salvajismo las asustaba. Era un gran aficionado a los sacrificios humanos, y ni siquiera respetaba a los nios. Todos saban que el temible guerrero se haba establecido al sur de la segunda catarata. Slo los egipcios podran impedir que acabara con las poblaciones vecinas. Un sentimiento de revuelta animaba a los refugiados. Por qu un oficial requisaba los asnos, su principal riqueza? Correctamente tratados hasta entonces y mejor alimentados que antes, les costaba soportar aquella injusticia. Sin embargo, tras largas discusiones, los nubios decidieron quedarse. Si regresaban a casa, los guerreros de Triah les cortaran las cabezas y las blandiran a modo de trofeos. Ms vala sufrir la ocupacin egipcia, menos violenta y ms remuneradora, pues el trueque comenzaba a organizarse. Acaso el faran no prometa una forma de gobierno local, creando un tribunal mixto que se encargara de evitar los excesos militares? Haba un adolescente, sin embargo, que no comparta aquellas esperanzas. Se rebel contra sus padres y, maldiciendo su cobarda, sali de su tienda y recorri la sabana en busca de las tropas de Triah, su dolo. Su conocimiento de la regin le permiti alcanzar su objetivo. Al verlo correr hacia ellos, dos arqueros tiraron sin ms aviso. La primera flecha se clav en el hombro izquierdo del adolescente; la segunda, en el muslo derecho. -Soy vuestro aliado! -grit, arrastrndose hacia ellos. Los arqueros dudaron en rematarlo. -Vengo de Buhen y quiero ver al prncipe Triah. Mis informes le sern tiles. Si deca la verdad, los dos soldados seran recompensados. De modo que se llevaron al herido junto a la tienda de su jefe. Triah acababa de obtener placer con dos de sus mujeres y beba licor de dtiles. -Prncipe, este prisionero desea hablaros. -Que se arrodille y baje la cabeza. Los arqueros maltrataron al adolescente. -Explcate, y pronto! -Mi familia se ha refugiado en la nueva aldea, y los egipcios nos han robado los asnos. Ayudadnos, seor! Triah, colrico, abofete al herido. -Nadie tiene derecho a actuar as. Esta vez, basta! Castigar al faran. -Enrolamos al chiquillo? -pregunt uno de los arqueros. -No necesito impotentes. Mtalo. Triah convoc a sus lugartenientes y les solt un inflamado discurso, hablando de la bravura de los nubios y de la cobarda de los egipcios. Buhen no resistira mucho
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tiempo frente al asalto de los guerreros negros. No era necesario obtener la aprobacin del Anunciador, puesto que el prncipe de Kush, despus de su triunfo, hara que lo empalaran. Nadie insultaba impunemente a un jefe de su temple. 36 Menfis dorma cuando los diez hombres del modesto puesto de polica del barrio norte saludaron la llegada del repartidor de tortas. Tras el desayuno llegara el relevo. Todos salieron del edificio de ladrillos encalados, se instalaron ante la puerta y disfrutaron de los primeros rayos del sol naciente. Adormilados an, estaban hambrientos. Como haban previsto, aqul fue el momento que eligieron los terroristas. Diez presas fciles. Su ejecucin sembrara el terror en la capital y propagara un clima duradero de inseguridad. Cuando el primer asaltante top con Sobek el Protector en persona, se sinti tan sorprendido que ni siquiera pens en parar el formidable cabezazo que le hendi el rostro. Sus aclitos, en cambio, hicieron un amago de resistencia, pero los combatientes de lite encargados de reemplazar el efectivo habitual los dominaron en pocos instantes. -All, uno que huye! El propio Sobek alcanz al jefe de la pandilla y lo agarr del pelo. -Caramba, si es nuestro peluquero! De modo que queramos matar a los policas? -Os... os equivocis! -Cmo se llama el jefe de tu organizacin? -No hay organizacin, yo no he hecho nada malo! Hua porque no me gustan las peleas. -Escchame, hombrecito, te espiamos desde hace varias semanas. Reuniste una buena pandilla de bandidos y te tomaste el tiempo de preparar el ataque. Si deseas salvar tu cabeza, comienza a hablar. -No tenis derecho a torturarme! -As es, y no pienso hacerlo. -Me soltis... entonces? -Qu te parecera un paseto por el desierto? Yo tendr agua, pero t no. Y andars delante. En esta poca del ao, los escorpiones y las serpientes son ms virulentos. El peluquero nunca haba salido de Menfis, y como la mayora de los ciudadanos, tena pnico de esas peligrosas soledades. -Eso es ilegal, inhumano, vos... -En marcha, hombrecito. -No, no, hablar! Te escucho.

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-No s nada, o casi nada. Slo recib la orden de organizar esta... operacin. Puesto que los policas no eran numerosos y fuertes, iba a ser fcil. Al Protector le herva la sangre. Unos cobardes haban programado diez asesinatos! Pero tena por fin a uno de aquellos enemigos tan bien escondidos en las tinieblas y autores de tantos daos. -Quin te dio la orden? -Otro peluquero. -Su nombre? -Lo ignoro. -Dnde vive? -Va de un barrio a otro, no tiene domicilio fijo, y me comunica sus directrices cuando le parece. Yo no tomo iniciativa alguna. -Por qu obedeces a semejante crpula? La mirada del terrorista se llen de odio. De pronto, ya no tema a Sobek. -Porque el dios del Anunciador muy pronto reinar en Egipto! Los impos y t, los fieles servidores del faran, seris exterminados. Nosotros, los adeptos de la verdadera fe, obtendremos la fortuna y la felicidad. Y mi pas de origen, Libia, se tomar por fin la revancha. -Entretanto, proporciname la lista de los escondites de tu patrn. Los ecos de un altercado despertaron al mocetn bigotudo. Acostumbrado a la vida clandestina, el peluquero que haba dado la orden de asesinar a los policas advirti el peligro. Un vistazo por la ventana le demostr que estaba en lo cierto: Sobek lo buscaba. As pues, sus subordinados y sus sicarios haban fracasado, y haban hablado. La nica posibilidad de huir era la terraza. Pero ya estaba invadida por la polica, y estaban echando abajo la puerta de su habitacin. El libio no resistira el interrogatorio de Sobek. Tranquilamente, empu su mejor navaja de afeitar, cuya hoja acababa de afilar. El Anunciador se sentira orgulloso de l y le abrira al mrtir las puertas del paraso. Con un gesto preciso, el adepto de la verdadera fe se cort la garganta. La poblacin de Menfis dejaba estallar su alegra ruidosamente, puesto que la abundante crecida no causara dao alguno a la ciudad. Una vez ms, la magia de Sesostris salvaba a Egipto de la desgracia. Frente a la reina, al visir y al gran tesorero, tranquilizados por las noticias procedentes de Nubia, Sobek terminaba su informe oral. -Peluquero... Entonces, eran ellos los principales elementos de la organizacin terrorista? -se extra Khnum- Hotep. -Claro que no. Todos han sido detenidos e interrogados, tres han confesado: unos libios servan de agentes de contacto. Slo conocan a un superior, otro libio que se ha suicidado. El hilo parece cortado momentneamente. Es imposible identificar a los comanditarios.

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-He aqu, sin embargo, un primer y magnfico xito -consider la reina-. No slo el rey ha sobrevivido a la prueba de la crecida, sino que, adems, el enemigo ya no creer que sea invencible; durante algn tiempo, al menos, quedar privado de medios de comunicacin. Quiera el destino que ese primer paso en falso se vea seguido por otros. -El viento cambia -estim el visir-, Al edificar una barrera mgica de fortalezas, el rey acabar con la influencia negativa del gran sur. Poco a poco, recuperamos el terreno perdido. El libans trag diez pasteles cremosos, uno tras otro. Mientras el aguador no le hubiera informado del resultado del ataque contra el puesto de polica, su bulimia no se extinguira. Y su mejor agente se retrasaba, se retrasaba mucho. Finalmente, apareci. -Fracaso total -anunci, consternado-, Sobek estaba all. El libans palideci. -Ha escapado el peluquero? -No, ha sido detenido. El obeso comenz a sentirse mal. Se vio obligado a sentarse, y se sec la frente con un lienzo perfumado. -Y la catstrofe no se detiene ah -prosigui el aguador-, Sobek ha puesto en marcha una gran operacin, han detenido a todos los peluqueros. -Incluso al responsable de nuestra organizacin? -Se ha degollado antes de ser interrogado. -Buen muchacho! As pues, es imposible llegar hasta m. Tranquilizado, el libans se sirvi una copa de vino blanco. -A estas horas, nuestras clulas ya no pueden comunicarse entre s -precis su agente-. La polica est por todas partes, por lo que restablecer unas conexiones seguras requerir tiempo. -Y los vendedores ambulantes? -Os aconsejo que los dejis durmiendo. Sobek se interesar, forzosamente, por ellos. -Deberamos eliminar a ese perro rabioso! -Es intocable, sus policas le rinden un verdadero culto. Tras su ltima hazaa, su popularidad ha aumentado ms an. -Intocable, tal vez. Incorruptible, sin duda no. Esta hazaa se le subir a la cabeza y lo har vulnerable. Los habitantes de la aldea prxima a la ciudadela de Buhen levantaban chozas, graneros, recintos para el ganado y empalizadas de proteccin. Mientras se acostumbraban a sus nuevas y apreciables condiciones de vida, los refugiados fueron cogidos desprevenidos por el asalto de los kushitas. Un oficial egipcio, que era el encargado de aprovisionar la aldea de agua y cereales, fue la primera vctima. Triah le cort la cabeza y la clav en una estaca. Sus infantes acabaron con sus compatriotas, incluyendo los nios. En menos de media hora, la pequea comunidad haba sido exterminada.

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-Apodermonos de Buhen! -clam el prncipe de Kush lanzndose hacia la gran puerta de la fortaleza, por el lado del desierto. Los egipcios no tuvieron tiempo de levantar el puente levadizo y cerrar el acceso al imponente edificio. Una aullante jaura se lanz al interior, convencida de que iba a vencer con facilidad. Triah ya se imaginaba degollando a Sesostris y exhibiendo, luego, su cadver a la puerta de su palacio. Los kushitas esperaban un gran patio donde el combate cuerpo a cuerpo se decantara forzosamente a su favor. Pero se vieron obligados a apretujarse en una especie de estrecho paso en zigzag. Apostados por encima, al abrigo de las almenas, los arqueros egipcios dispararon tras una seal de Nesmontu. Los escasos supervivientes respondieron, pero no lograron herir a uno solo de sus adversarios. -Adelante! -aull el prncipe, convencido de que al salir de aquella trampa entrara, por fin, en contacto con el enemigo. Un segundo paso suceda al primero y desembocaba en un espacio reducido cerrado por una pesada puerta. Prisioneros en aquella nasa, los asaltantes recibieron una lluvia de mortferos proyectiles. Ninguno consigui huir, pues una escuadra egipcia, que los atacaba por detrs, haba levantado el puente levadizo. Triah fue el ltimo en morir, con el cuerpo atravesado por una decena de flechas. Shab el Retorcido se atrevi a despertar al Anunciador. -Perdonadme, seor, pero el prncipe de Kush acaba de atacar la fortaleza de Buhen. -El muy imbcil! Demasiado pronto, demasiado pronto. -Se drog durante horas y decidi vengarse por una requisa de asnos. -Ese degenerado ha cometido un grave error. -Tal vez haya tenido xito y haya daado seriamente las defensas enemigas. Seguido por Bina, fresca y graciosa, el Anunciador lleg a la zona desrtica cercana a Buhen. La ciudadela pareca intacta. Unos soldados egipcios sacaban cadveres de kushitas y los amontonaban antes de quemarlos. El de Triah sufri un castigo idntico. -Un verdadero desastre -comprob el Retorcido, desilusionado. El ejrcito nubio, con el que el Anunciador contaba para enfrentarse al de Sesostris, haba sido aniquilado. -No nos quedemos aqu, seor. Volvamos a Menfis. All estaris seguro. -Olvidas el vientre de piedra. Embriagado por su victoria, Sesostris intentar cruzarlo y conquistar los territorios que se encuentran ms all. -Conseguiremos rechazar su ataque, aun con la ayuda de la leona? -No lo dudes, mi buen amigo. Slo es un faran, yo soy el Anunciador. Su reinado concluye, el mo comienza. Acaso un incidente tan pequeo hace vacilar tu fe?
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Shab el Retorcido se avergonz de s mismo. -Tengo que hacer tantos progresos an, seor. No me lo reprochis. -Te perdono. De regreso a su campamento, el Anunciador interrog a Jeta-de-travs sobre la posicin de los egipcios. La mayor parte de los soldados vivan en Buhen, pero un destacamento custodiaba un islote prximo, lugar donde se reparaban barcos. -Mata a todos los que estn all e incendia esos navos -orden el Anunciador-. Sesostris comprender que la resistencia est muy lejos de haberse agotado. Su intendencia quedar desorganizada y esa inesperada derrota ensombrecer la moral de los soldados. -Voy a divertirme -prometi Jeta-de-travs, encantado de pasar a la accin. 37 Sekari se despert, sobresaltado. -Qu pesadilla, estaba mascando pepino! Es un mal presagio, graves molestias en perspectiva. -Vuelve a dormirte -le aconsej Iker, que tena mucho sueo. -No te burles de la clave de los sueos. Adems, mira: Sanguneo y Viento del Norte acaban de levantarse. El hijo real les dirigi una mirada dubitativa. Los dos compadres se agitaban, con los ojos clavados en el ro. -No es normal. Estn los centinelas en su puesto? -No te muevas, voy a comprobarlo. Prudente, Sekari se acerc al taller de los carpinteros. El guardia haba desaparecido. Sekari corri hacia la tienda donde dorman los infantes. -De pie -orden-, y dispersaos. Nos atacan. Apenas los egipcios haban salido de su abrigo cuando varios asaltantes le pegaron fuego con antorchas, seguros de abrasar a sus dormidos adversarios. Siguieron feroces combates cuerpo a cuerpo, de incierto resultado. Sekari, inquieto, se reuni con Iker, que era agredido por dos sirios. gil y rpido, el muchacho evitaba las pualadas. Derrib al primero, y Sanguneo se encarg del segundo y le clav los colmillos en el cuello. Ya haba tres barcos ardiendo. Al no beneficiarse de un total efecto sorpresa, los terroristas no eran lo bastante numerosos como para acabar con la guarnicin egipcia, y a pesar de sus prdidas, sta prevaleca. A la luz de las llamas, Iker reconoci al bruto peludo que estaba incendiando un cuarto barco. -Jeta-de-travs! El aludido se volvi. -Te habra preferido muerto, maldito escriba!

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Lanzado con clera, el pual roz la mejilla del hijo real. Y, de inmediato, Jeta-de-travs se zambull y desapareci. El faran en persona dirigi el ritual de los funerales del oficial egipcio muerto durante el ataque a la aldea mrtir de Buhen. Tras la identificacin de su cadver, un momificador le haba recolocado la cabeza. Los civiles asesinados, por su parte, recibieron una sepultura decente. La presencia de Sesostris tranquilizaba a las tropas, horrorizadas por tanta crueldad. Acaso no demostraba lo acertado de la estrategia del monarca la aniquilacin de la horda de Triah? A su lado se encontraba el hijo real Iker, que acababa de rechazar un inesperado asalto, llevado a cabo en plena noche. Ciertamente, deploraba la prdida de varios infantes y de tres embarcaciones, pero la empresa terrorista haba acabado en fracaso. -No habr pausa -anunci el monarca-. Ha llegado el momento de cruzar el vientre de piedra. Unos murmullos de inquietud recorrieron las filas. -Yo ser el primero en aventurarme, acompaado por Iker. No olvidis vuestros amuletos protectores, y respetad escrupulosamente las rdenes del general Nesmontu. Iker se qued a solas junto a Sesostris, y lo vio escribir unas palabras en una paleta de oro, smbolo de su funcin de sumo sacerdote de Abydos. La escritura del rey se metamorfose y aparecieron otros signos, que sustituyeron a los que haba trazado. Luego se esfumaron y la paleta qued de nuevo inmaculada. -Lo invisible responde a las preguntas vitales -indic el monarca-. Maana, poco antes del amanecer, abordaremos el vientre de piedra. -No es navegable, majestad! -A esas horas, lo ser. Cuatro fuerzas alimentan el acto justo: la capacidad de luz, la generosidad, la facultad de manifestar el poder y el dominio de los elementos 10. Quintaesencia de las fuerzas creadoras del universo, la vida es la ms sutil y la ms intensa de todas ellas. Nos atraviesa a cada instante, pero quin es realmente consciente de ello? Ra, la luz divina, abre nuestro espritu durante sucesivas iniciaciones. Cuando tu alma-pjaro despierta, puedes alcanzar el cielo, pasar de lo visible a lo invisible y regresar de nuevo a lo visible. Viajero de un mundo a otro, te permite no seguir siendo esclavo de la mediocridad humana y escapar a la servidumbre de los tiempos. Mira por encima de los acontecimientos, sabe discernir los dones del cielo. -Acaso la leona no vencera a mil ejrcitos? -Es Sejmer, la soberana de las potencias. Llevas al cuello el amuleto del cetro sekhem, el dominio del poder, y yo manejo ese cetro para consagrar las ofrendas. Es

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) Akh, user, ba, sekhem.

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imposible aniquilar a la leona de Sejmer. Sus poderes han sido robados por el Anunciador, y yo debo devolverle el lugar adecuado. Sekari estaba helado. En pleno verano, un glido amanecer se levantaba sobre la segunda catarata del Nilo, muy lejos de la suavidad de Egipto. Sin duda alguna, se trataba de un nuevo maleficio del Anunciador. Cinco exploradores contemplaban el vientre de piedra: el faran, Iker, Viento del Norte, Sanguneo y Sekari. El ejrcito egipcio, por su parte, rodeaba el obstculo por el desierto. Como iniciado en el Crculo de oro de Abydos, Sekari conoca la magnitud de los poderes del faran. All, ante aquella barrera de rocas y de aguas tumultuosas, dudaba del xito. Sin embargo, al prestar juramento, haba prometido seguir al rey a todas partes a donde fuera, y aquel paisaje, por muy aterrador que resultara, no lo hara retroceder. La palabra no se prestaba, se daba. El perjuro se converta en un muerto viviente. -Mira la roca que domina la catarata -le recomend Sesostris a Iker-. Qu parece? -Tiene la forma del uraeus, la cobra que se yergue en la frente de vuestra majestad. -Por eso estaremos protegidos. Olvida los rpidos y el estruendo. Manejando el gobernalle, el faran cruz un estrecho paso golpeado por desenfrenadas aguas. El caos rocoso se extenda hasta perderse de vista. Empapado hasta los huesos, Sekari se agarraba a la borda. El Nilo multiplicaba su agresividad, y el barco cruja por todas partes, a punto de romperse. -Toma la barra -le orden Sesostris a su hijo. El rey tens un arco gigantesco. La punta de la flecha estaba compuesta de cornalina y de jaspe de un rojo brillante. La saeta atraves la cortina de bruma. -Hemos hecho bastantes destrozos -afirm Jeta-de- travs. -Cuntos barcos destruidos? -pregunt el Anunciador. -Tres, y otro daado. Decepcionante resultado. -Tres cargueros menos debilitarn la intendencia. Adems, los egipcios tendrn miedo continuamente. Iniciaremos escaramuzas en cualquier momento y en cualquier lugar. Cuanto ms se introduzcan en Nubia, ms vulnerables sern. -Los magos nubios han huido -record Shab el Retorcido, inquieto. -Esos negritos se largan al primer espanto. Mis comandos libios, en cambio, no temen a ningn adversario. Adems, tenemos a la leona! Ella, por s sola, pondr en su lugar al ejrcito egipcio. Jeta-de-travs olvid precisar que haba visto el fantasma de Iker. -Vamos a descansar -orden el Anunciador-, Maana recuperaremos la iniciativa. Poco antes del amanecer, sali de la tienda con su compaera. El aire era glido, la agona de las tinieblas, opresiva.

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La muchacha vacil. -Me ahogo, seor. Un trazo de fuego inflam la noche agonizante. Primero pareci perderse en la lejana, luego cay a inaudita velocidad y atraves el muslo derecho de Bina, que solt un alarido de dolor. El Anunciador no tuvo tiempo de cuidar a la leona herida, pues, con el primer rayo de sol, apareci un inmenso halcn de ojos dorados, que volaba en crculos por encima de su presa. De inmediato, las manos del Anunciador se transformaron en zarpas y su nariz en un pico de rapaz. Cuando el halcn lanz un estridente grito, crey que daba as la seal de ataque. Capaz de ver lo invisible, la encarnacin del faran no sola conceder la menor oportunidad a su presa. Esta vez, sin embargo, sera vencido. A un metro del suelo, las redes del Anunciador lo haran caer en la trampa. Entonces cortara la cabeza del Horus Sesostris. Pero el halcn regres a las alturas del cielo, iluminado por el sol naciente. -Seor -observ Shab-, la catarata se ha quedado en silencio. Acudi un centinela. -Huyamos, llega el ejrcito egipcio! Nunca la navegacin haba sido ms apacible. El vientre de piedra se reduca a un simple montn de rocas entre las que el Nilo se abra un camino que la barca real segua. -Nunca lo habra credo! -afirm Sekari. -Ni Viento del Norte ni Sanguneo lo han dudado -observ Iker. -Y t? -Yo llevaba el gobernalle y he visto cmo la flecha del rey atravesaba las tinieblas. Por qu hacerse preguntas intiles? Sekari mascull una respuesta incomprensible. Relajados, el asno y el perro se tendieron en cubierta. El monarca volvi a tomar la barra. -El halcn Horus ha acabado con el Anunciador? -pregunt Iker. -No era se su objetivo. Con la leona inmovilizada por su herida, el ave de los orgenes ha pacificado los tormentos del ro. Excavaremos un canal, navegable durante todo el ao, que nos permitir llegar a las poderosas fortalezas que edificaremos ms all de la catarata. Las fuerzas malficas del gran sur no cruzarn esos puestos avanzados de nuestra muralla mgica. -El Anunciador y la leona ya no pueden causar ningn dao? -Desgraciadamente, no es as. Les hemos propinado golpes muy duros, por lo que reaccionar les costar algn tiempo. Pero el mal y la violencia encuentran siempre los alimentos necesarios para renacer y lanzarse de nuevo al asalto de Maat. Por eso son necesarias tantas fortalezas. -Est en los alrededores la ciudad del oro? -Pronto saldrs en su busca.

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Los soldados egipcios salieron del desierto cantando y se reunieron con el faran. Nesmontu daba libre curso a esa expresin de alivio que expulsaba las angustias y fortaleca la cohesin. Todos se quedaron pasmados al ver la tranquilidad que reinaba en el vientre de piedra. -Has encontrado una fuerte resistencia? -pregunt el rey al general. -Desorganizada, peligrosa a veces. Algunos retazos de tribus nubias, mercenarios libios y sirios, bastante bien entrenados. -Tenemos bajas? -Un muerto, numerosos heridos leves y dos graves. El doctor Gua los salvar. No hay supervivientes entre nuestros adversarios. Combatan en pequeos grupos y se negaban a rendirse. A mi entender, la estrategia del Anunciador parece clara: operaciones de comando y ataques de fanticos dispuestos a suicidarse. Tendremos que permanecer muy atentos y adoptar rigurosas medidas de seguridad. Durante un banquete, se festej la victoria. Quien amaba al faran era un bienaventurado provisto de todo lo necesario, record Nesmontu; quien se rebelaba contra l no conoca el goce terrenal ni la felicidad celestial. Un poema de Sehotep, destinado a las escuelas de escribas, comparaba al rey con el regulador del ro, el dique que contena las aguas, la sala ventilada donde se duerme bien, la muralla indestructible, el guerrero auxiliador cuyo brazo no se debilita, el refugio para el dbil, el agua fresca durante la cancula, una morada clida y seca en invierno, la montaa que contiene los vientos y disipa la tormenta. Ante las miradas atentas y conmovidas, el gigante, tocado con la doble corona, levant la estela de granito rojo que sealaba el nuevo extremo de los territorios egipcios. Frontera del sur, implantada en el ao octavo de Sesostris -proclamaba el texto-. Ningn nubio podr cruzarla por agua o por tierra, a bordo de un navo o con un grupo de congneres. Slo sern autorizados a hacerlo los comerciantes indgenas, los mensajeros acreditados y los viajeros con buenas intenciones. 11. En cuanto terminaron los festejos, se inici la construccin de nuevas fortalezas, las ms lejanas y ms colosales jams edificadas en Nubia. 38 El sacerdote permanente Bega se haca mala sangre. Por qu sus aliados no daban seales de vida? Silencio por parte de Gergu, ningn mensaje de Medes. El trfico de estelas se haba interrumpido, la ciudad santa de Abydos viva aislada, bajo la proteccin del ejrcito y de la polica. Segn las raras informaciones que hacan circular los temporales, Sesostris estaba librando duras batallas en Nubia. Sera lo bastante destructora la trampa del Anunciador? Cuantos ms das pasaban, ms se amargaba el ex gemetra y ms aumentaba su odio contra el rey y contra Abydos. Seguro de haber hallado el medio de vengarse, deba abandonarse a la desesperacin? No, tena que armarse de paciencia. Gracias
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) Estela de Semna-Oeste.

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a los formidables poderes del Anunciador, aquel perodo de incertidumbre no tardara en concluir. Creyendo que someta al gran sur, Sesostris se mostraba pretencioso. Pero all se topara con fuerzas desconocidas, superiores a las suyas. Cuando los vencedores cayeran sobre Abydos, Bega sera el nuevo sumo sacerdote. Hoy tena, al menos, un motivo para alegrarse: la decadencia de Isis. Durante mucho tiempo haba desconfiado de la hermosa sacerdotisa, pues escalaba con demasiada rapidez la jerarqua que, a su entender, debera haber estado reservada a los hombres. El permanente detestaba a las mujeres, sobre todo cuando stas se ocupaban de lo sacro. Perfectamente de acuerdo con la doctrina del Anunciador, las consideraba incapaces de acceder al sacerdocio. Su lugar estaba en casa, al servicio de su marido y de sus hijos. En cuanto gobernara Abydos, Bega expulsara a la sacerdotisa. Por fortuna, el destino de Isis se complicaba. Llamada con frecuencia a Menfis, junto al rey, podra haberse convertido en la superiora del colegio femenino y, de ese modo, en una de las personalidades importantes de la ciudad sagrada. Sin embargo, la tarea que el Calvo acababa de confiarle rompa, en seco, aquella trayectoria. Sin duda, la muchacha haba disgustado al monarca. Hoy era condenada a una baja tarea, reservada por lo general a las lavanderas que, por lo dems, no dejaban de quejarse de ello: lavar ropa en el canal! Bega haba sospechado que Isis era una espa al servicio de Sesostris, encargada de observar los hechos y los gestos de los permanentes, y de avisar al soberano ante el menor comportamiento sospechoso. Aunque, en realidad, era una intrigante mediocre, una ingenua brutalmente devuelta a su justo lugar. Encantado al verla humillada as, Bega se guard mucho de dirigir la palabra a una sierva de tan baja categora y cumpli con sus deberes rituales. Isis lavaba delicadamente la tnica real de lino blanco, utilizando una pequea cantidad de espuma de nitro para devolver todo su fulgor y su pureza a la preciosa reliquia. Cmo imaginar que el Calvo le confiara una tarea tan sagrada, el lavado de las vestiduras de Osiris revelado durante la celebracin de los misterios? La muchacha, concentrada, no prestaba la ms mnima atencin a las miradas desdeosas y despectivas. Manipular aquella tnica tejida en secreto por las diosas le haca superar una nueva etapa, el contacto directo con semejante objeto. Desde el nacimiento de la civilizacin faranica, muy pocos seres haban tenido la suerte de contemplarlo. -Has terminado? -le pregunt el Calvo, siempre grun. -Estis satisfecho del resultado? La tnica blanca de Osiris brillaba al sol. -Dblala y mtela en este cofre. El pequeo mueble de marquetera, adornado con marfil y loza azul, estaba decorado con umbelas de papiro abiertas. Isis deposit all la vestidura. -Llegas a percibir la frontera inmaterial que se encarna en este lugar? -prosigui el Calvo.
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-Abydos es la puerta del cielo. -Deseas cruzarla? -Lo deseo. -Sgueme, entonces. Obedeciendo al faran, seor del Crculo de oro de Abydos, el Calvo llev a Isis hasta una capilla del templo de Osiris. En una mesa baja, un juego de senet, el paso. -Instlate y disputa esta partida. -Contra qu adversario? -Lo invisible. Puesto que has tocado la tnica de Osiris, es imposible que te sustraigas a esta prueba. Si ganas, sers purificada y tu espritu se abrir a nuevas realidades. Si pierdes, desaparecers. La puerta de la capilla se cerr. Rectangular, el tablero de juego comprenda trece casillas dispuestas en tres hileras paralelas. Doce peones12 en forma de huso para un jugador, doce peones cnicos, de cabeza redondeada, para su adversario. Avanzaban segn el nmero obtenido lanzando unas tablillas que mostraban nmeros. Algunas casillas eran favorables, otras desfavorables. El jugador se enfrentaba con mltiples trampas antes de llegar al Nun, el ocano primordial donde se regeneraba. Isis lleg a la casilla quince, la morada del renacimiento. En ella figuraba el jeroglfico de la vida, enmarcado con dos cetros uas, el poder floreciente. Las tablillas se volvieron de pronto y cinco peones adversarios avanzaron juntos para bloquear la progresin de la sacerdotisa. Su segunda jugada fue desafortunada: casilla veintisiete, una extensin de agua propicia para ahogarse. Isis tuvo que replegarse, su posicin la fragilizaba. Cuando lo invisible se expres de nuevo, la muchacha se crey perdida. Qu poda temer? Acaso no intentaba llevar una vida recta, al servicio de Osiris? Si llegaba la hora de comparecer ante el tribunal, su corazn hablara por ella. Isis lanz las tablillas. Veintisis, la casilla de la perfecta morada. La jugada ideal que daba acceso a la puerta celestial, ms all del juego. Las casillas desaparecieron, se haba dado el paso. El Calvo abri la puerta y ofreci a la sacerdotisa un lingote de oro. -Acompame hasta la acacia. El ritualista gir en torno al rbol. -Toma este metal, Isis, y depostalo en una rama. Una dulce calidez emanaba del lingote. Alimentada con nueva savia, toda la rama reverdeci. -El oro curador! -advirti la muchacha, deslumbrada-. De dnde procede?

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O cinco, o siete, segn otras versiones del juego.

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-Iker lo ha descubierto en Nubia. Esta es slo la primera muestra. Se necesitarn muchas ms, y de la mejor calidad, antes de pensar en una curacin total. Sin embargo, avanzamos. Iker... El hijo real participaba, pues, en la regeneracin del rbol de vida! l no era un hombre ordinario, por lo que tal vez su destino se uniera al de una sacerdotisa de Abydos. Mirgisa, Dabernati, Shalfak, Uronarti, Semneh y Kumma: del norte hacia el sur, al menos seis fortalezas formaban ahora la puerta cerrada del vientre de piedra. Sesostris visitaba todos los das las obras que Sehotep organizaba, ayudado por Iker y por el general Nesmontu. Los constructores, al ver levantarse las murallas, olvidaban la fatiga y la dureza del esfuerzo. Bien alimentados y disponiendo de agua y de cerveza a voluntad, los artesanos gozaban de las atenciones de Medes y de Gergu, obligados a cooperar, y eran conscientes de participar en una obra esencial para la salvaguarda de la regin. Mirgisa 13 impresionaba a los ms hastiados. Erigida sobre un promontorio que dominaba el Nilo desde unos veinte metros de altura, inmediatamente al oeste del extremo sur de la segunda catarata, La que rechaza a los de los oasis, ocupaba un rectngulo de ocho hectreas y media. La fortaleza, rodeada por un foso, tena una doble muralla con resaltos, y bastiones que protegan las entradas. Gracias a unos muros de ocho metros de ancho y diez de alto, Mirgisa poda ser defendida por una modesta guarnicin que comportaba slo treinta y cinco arqueros y otros tantos lanceros. Al abrigo de las murallas haba un patio enlosado rodeado de columnas, viviendas, despachos, almacenes, graneros, una armera, una forja y un templo. Los tcnicos reparaban y fabricaban lanzas, espadas, puales, jabalinas, arcos, flechas y escudos. Aquella fortaleza estaba acompaada por una ciudad abierta, muy cercana y de una extensin comparable, donde se haban construido casas de ladrillo crudo, hornos para el pan y talleres. Irrigando el desierto, los egipcios plantaban rboles y creaban pequeos huertos, con gran asombro de las tribus vecinas, que, una a una, se sometan al faran. El doctor Gua y el farmacutico Renseneb cuidaban eficazmente a los enfermos, y entre ellos se estableca un clima de confianza. Mirgisa se converta en un centro comercial y en el principal ncleo econmico de un paraje desheredado que sala as de la miseria. Todos coman hasta hartarse, y ya no se hablaba de revueltas ni de combates. Hostiles a la siniestra provincia de Kush, presa de unas facciones preocupadas slo por matarse mutuamente, la poblacin se volva hacia el protector egipcio. Pero en vez de ser acusado de tirana, Sesostris apareca como un libertador y un dios vivo. Acaso no garantizaba la prosperidad y la seguridad?

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) Der-uetiu, tambin llamada iken

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La innovacin de la que ms orgulloso se senta el jefe de los trabajos era una corredera para barcos, de una pendiente mxima de diez grados, compuesta por maderos cubiertos de limo, regados sin cesar cuando se sacaban los navos del agua para recogerlos. Aquella corredera, de dos metros de ancho, permita evitar un peligroso paso en perodo de estiaje, y facilitara tambin el transporte de vveres y de materiales, cargados en pesadas narrias. Desde lo alto de las torres de Mirgisa, los centinelas observaban permanentemente las idas y venidas de los nubios. Haban aprendido a identificar las tribus y a conocer sus costumbres, y advertan el menor incidente al comandante de la fortaleza, que mandaba, de inmediato, una patrulla. Cada nmada era controlado y nadie penetraba en territorio egipcio sin una autorizacin en debida forma. Ayudado por su equipo de escribas, Medes llevaba unas fichas detalladas, de las que mandaba copias a las dems fortalezas y a Elefantina. De este modo, se reduca al mnimo la inmigracin clandestina. Vctima de una fuerte jaqueca, el secretario de la Casa del Rey llam al doctor Gua. -Me siento casi incapaz de trabajar -reconoci Medes-. Me duele muchsimo la cabeza. -Os prescribo dos remedios complementarios -decidi el mdico-. Primero estas pldoras preparadas por el farmacutico Renseneb; desatascarn los canales de vuestro hgado ocluido y calmarn el dolor. Luego aplicar en vuestro crneo un siluro pescado esta maana. Vuestra jaqueca pasar a la espina del pescado, y quedaris liberado. Ms bien escptico, Medes no tard en advertir la eficacia del tratamiento. -No seris algo mago, doctor? -Una medicina desprovista de magia no tendra posibilidad alguna de lograr el xito. Os dejo, tengo mucho que hacer. En caso de que sea necesario, regresar. De dnde sacaba tanta energa aquel hombrecillo flaco, con su pesada y eterna bolsa de cuero a cuestas? Durante la pacificacin de Nubia, Gua y su colega farmacutico desempeaban un papel decisivo. Y, no contentos con cuidar a los autctonos, formaban a los facultativos, que los reemplazaran despus de su partida. Por impulsos de Sesostris, una vasta regin saldra por fin de la anarqua y la pobreza. -Me falta un informe -le dijo a Medes un escriba. -Administrativo o militar? -Militar. Una de las cinco patrullas de vigilancia no ha entregado el informe reglamentario. Medes acudi al cuartel general de Nesmontu. -General, debo sealar un incidente, menor tal vez, pero que convendra aclarar de todos modos. Uno de los jefes de patrulla no ha redactado su informe. Nesmontu mand a buscar al oficial responsable. El ayuda de campo regres, solo y despechado. -No lo encuentran, general. -Y sus infantes?

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-Ausentes de sus cuarteles. Se impona una cruel evidencia: la patrulla no haba regresado. De inmediato se celebr un consejo de guerra presidido por el rey. -Qu direccin tom? -pregunt Sesostris. -La pista del oeste -respondi Nesmontu-. Misin rutinaria, a saber, el control de una caravana de nmadas. Esta no ha llegado a Mirgisa. En mi opinin, nuestros hombres han cado en una trampa. Debemos descubrir si se trata de un acto aislado o de la preparacin de un ataque masivo. -Yo me encargo de eso -declar Iker. -En el ejrcito no faltan excelentes exploradores -protest Nesmontu. -No nos engaemos: he aqu la primera reaccin del Anunciador. Mientras tomo las precauciones indispensables, me siento capaz de apreciar la situacin. Me bastarn algunos soldados decididos. Sesostris no puso objecin. Durante ese nuevo enfrentamiento con el Anunciador, el hijo real prosegua su formacin, por muy arriesgada que fuese, pues no exista otro camino para pasar de las tinieblas a la luz. Sekari, por su parte, lament tener que abandonar su confortable habitacin y el comedor de los oficiales, donde se servan excelentes platos. Decididamente, debera haberse buscado un amigo que se moviera menos. Pero acaso no consista su papel en protegerlo? 39 El general Nesmontu se haba mostrado intransigente: todos los miembros de la patrulla, incluido Iker, deban equiparse con un chaleco paraflechas, es decir, un papiro mgico slidamente atado al pecho con una cuerda. Su grosor era menos importante que las frmulas jeroglficas, capaces de desviar el peligro. A la sombra de un balanites descansaba una caravana compuesta por asnos y nubios. Cuando los egipcios se acercaron, los mercaderes levantaron la mano en seal de amistad. Sanguneo gru de manera significativa, y Viento del Norte se neg a avanzar. Al percibir la desconfianza del adversario, los arqueros kushitas dejaron de fingir y dispararon. Iker dio las gracias al general Nesmontu, pues las flechas fallaron sus blancos. -Vienen otros por detrs -anunci Sekari-, Y otros por los flancos. Nos han rodeado. -Cuerpo a tierra -orden el hijo real-, y cavemos! Sin embargo, no resistiran mucho tiempo al abrigo de aquellas irrisorias trincheras. La muerte de su prncipe no haba desmovilizado a los kushitas, capaces an de organizar semejante emboscada. -Sin querer ser demasiado pesimista, el porvenir inmediato me parece muy negro -observ Sekari- Por lo menos sabemos cmo acabaron con nuestra patrulla, pero no

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podremos contrselo a nadie. En cuanto a lanzar un ataque, ni lo suees. Son veinte veces ms numerosos que nosotros. Iker no vea motivo alguno de esperanza, por lo que dirigi sus ltimos pensamientos a Isis. Acaso no lo haba salvado ya anteriormente? Si lo amaba, aunque fuera un poco, no lo abandonara a aquellos brbaros. -Oyes ese ruido? -pregunt Sekari-, Parece un zumbido de abejas! Era, en efecto, un enjambre que se diriga hacia ellos. Un enjambre como ningn apicultor haba visto nunca, tan grande que ocultaba el sol. La abeja, smbolo del rey del Bajo Egipto. Y el ejrcito de insectos atac a los kushitas. -Vayamos en su direccin! -grit Iker-. No tenemos nada que temer! Sekari golpe a un negro alto, decidido a cerrarle el paso. Pero el kushita recibi decenas de picaduras y finalmente se derrumb. Olvidando el zumbido ensordecedor de sus aliadas, la patrulla egipcia las sigui, y logr salir as de la trampa. Iker corri durante mucho tiempo, volvindose varias veces para asegurarse de que ninguno de sus soldados quedaba rezagado. Luego, el cielo pareci aspirar el enjambre y ste se desvaneci. -Salvados, pero extraviados -advirti Sekari. -En cuanto caiga la noche, nos orientaremos por medio de las estrellas. El desierto se extenda hasta perderse de vista. No haba ni el menor rastro de vegetacin. -Refugimonos tras aquella duna. Iker descubri un objeto de piedra, semienterrado en la arena, y lo sac ante la intrigada mirada de Sekari. -No cabe duda, es un molde para lingotes! Haba una mina por aqu. Al pie de la duna encontraron otros vestigios. Los soldados desenterraron la entrada de una galera bien apuntalada. Iker y Sekari se introdujeron en ella. Encargados de dar la alarma en caso de peligro, Sanguneo y Viento del Norte se quedaron en la superficie. Al extremo de la galera hallaron una especie de explanada flanqueada por chozas de piedra que contenan balanzas, pesos de basalto y numerosos moldes de diversos tamaos. Enmarcando la puerta de una pequea capilla, dos columnas coronadas por el rostro de la diosa Hator. El rostro de Isis. -Ella nos ha guiado hasta la ciudad del oro -murmur Iker. En el interior del santuario haba pequeos lingotes cuidadosamente alineados. Bina sufra tanto que suplicaba al Anunciador que la matase. Pero, a pesar de la gravedad de la herida, que habra exigido la amputacin del miembro, ste consegua calmarla y se empeaba en cuidarla con las plantas que le proporcionaban los brujos nubios.

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Si el faran crea haber inmovilizado a la terrorfica leona, se equivocaba. Puesta en la herida, la reina de las turquesas acelerara la curacin. La muchacha no lanzaba ya aquellos desgarradores gritos en los que se mezclaban su voz y la de la fiera. Drogada por los somnferos, dorma largas horas. Pese a la prdida del ejrcito de Triah, los kushitas supervivientes y varias tribus nubias seguan obedeciendo al gran mago. Numerosos guerreros escuchaban sus enseanzas, dispensadas con una voz suave y embrujadora. El nuevo dios les permitira rechazar las tropas de Sesostris, destruir las fortalezas e invadir Egipto luego. El Anunciador predeca un porvenir inevitable: todos los infieles seran exterminados. -Los egipcios construyen a una velocidad increble -coment Jeta-de-travs-. Ahora estn instalndose en Shalfak. Desde ese promontorio rocoso controlarn mejor an el ro y el desierto. -Debes impedir que los trabajos prosigan. Jeta-de-travs se sinti fortalecido. -Apoderarse de Shalfak sera un buen xito! Y no les sera fcil echarnos de all. Naturalmente, nada de prisioneros! -Qu ha sido de nuestra falsa caravana, la que tendi una trampa a una patrulla enemiga? -Ha desaparecido en el desierto. Sin duda, un contraataque de Sesostris. Ese gigante no nos conceder margen alguno de maniobra y devolver golpe por golpe. Lo derribaremos de todos modos! El optimismo de Jeta-de-travs dinamizaba a sus guerreros. El Anunciador, en cambio, permaneca circunspecto. A medida que iba conquistando Nubia, Sesostris se cargaba de magia y se volva tan fuerte como las murallas de sus fortalezas. Afortunadamente, an quedaban muchos puntos dbiles. Sentado en un taburete plegable de patas cruzadas, Sekari degustaba un vino embriagador. -Una copa ms, Iker? -Ya he bebido bastante. -Estudia la clave de los sueos! Si te ves bebiendo vino en sueos, es que te alimentas de Maat. A m me pasa a menudo. Y en un lugar siniestro, como ste, no conozco mejor remedio. La fortaleza de Shalfak, La que doblega los pases extranjeros14, no tena nada de atractivo. A sus pies, un estrechamiento del Nilo fcil de vigilar. De modesto tamao 15 , aunque provista de muros de cinco metros de grueso, la plaza fuerte albergara una pequea guarnicin y graneros. Desde el acantilado, una escalera bajaba hasta el Nilo. El nico acceso a Shalfak sera una puerta estrecha y bien defendida. Debido a su tcnica perfectamente puesta a punto, los constructores avanzaban rpidamente. El nico peligro, hasta que se terminara la muralla princi14 15

Uaf-khasut. 80x49 metros.

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pal, poda proceder del desierto. As pues, el hijo real y un destacamento de veinte arqueros se encargaban de la seguridad de las obras. -Embrigate todos los das y todas las noches -pro- sigui Sekari- y, sobre todo, no olvides apreciar los mejores vinos. As permanecers feliz y sereno, pues inundan de gozo la casa y se unen al oro de los dioses. Acaso no son admirables esas palabras de un poeta? -No habra que ver en ellas un sentido simblico? -sugiri Iker-. No describen la embriaguez divina, durante la comunin con lo invisible? -Un smbolo desencarnado es intil! Y ser eficaz... el oro enviado a Abydos? Sekari tocaba un lad cuya caja de resonancia era un caparazn de tortuga, cubierto con una piel de gacela tensada, pintada de rojo y en la que se abran seis agujeros. Con las tres cuerdas compuso una melanclica meloda que serva de acompaamiento a su canto, grave y lento. -He escuchado las palabras de los sabios. Qu es la eternidad? Un lugar donde reina la justicia, donde el miedo no existe, donde el tumulto est proscrito, donde nadie ataca a su prjimo. All no hay enemigo alguno. Los antepasados viven all en paz. Tendidos sobre el flanco, el perro y el asno escuchaban con deleite al artista. Iker, en cambio, pensaba en Isis. En contacto con la cotidianidad de los misterios de Osiris, junto a la fuente de vida, forzosamente le deba de parecer irrisorio el amor de un hombre. Si Sekari no hubiera mantenido su lad apoyado en su muslo, la flecha lo habra atravesado. Sanguneo ladr rabiosamente y Viento del Norte lanz unos rebuznos que arrancaron a los soldados de su sopor. Estaban preparados para ese tipo de agresiones, por lo que reaccionaron como profesionales y se protegieron detrs de los bloques de granito negro que servan de cimientos a la fortaleza. Sekari e Iker, por su parte, corriendo enormes riesgos, rodearon a los asaltantes y los atacaron por detrs. Gracias a la alerta del asno y el perro, el batalln apostado como reserva no lejos de Shalfak intervino de inmediato. Slo el jefe del clan nubio consigui escapar bajando por la pendiente hasta el ro. Se zambull en el agua y se ocult entre las rocas. Al or ruido de pasos, se crey perdido. Pero los dos egipcios se limitaron a observar el Nilo. -No hay barcas -advirti Sekari- Esos locos venan del desierto, y en un nmero demasiado escaso, sin haber descubierto nuestro dispositivo de seguridad. -Una misin fingida -afirm Iker-. El Anunciador supona que conservbamos en Shalfak los pedazos de oro procedentes de la ciudad perdida. El faran ha hecho bien ponindolos al abrigo en la fortaleza de Askut. Luego, los dos hombres se alejaron.

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Olvidando la muerte de sus guerreros, el jefe de clan acababa de obtener una informacin esencial que encantara al Anunciador. 40 De modo que los egipcios han descubierto el oro -coment el Anunciador. -Y lo ocultan en Askut! -revel con orgullo el jefe de clan. -Por qu no has destruido la plaza fuerte de Shalfak? -Porque... porque no ramos lo bastante numerosos. -No habrs lanzado el ataque a ciegas, antes de recibir rdenes de Jeta-de-travs? -Lo importante es saber dnde almacenan su tesoro. -Lo importante es obedecerme. De un mazazo, Jeta-de-travs destroz la cabeza del nubio. -Un mediocre incapaz de mandar! Y todos esos negritos se le parecen! Formarlos me exigira meses, y no estoy seguro de poder conseguirlo. -Es imposible alcanzar Askut -deplor Shab el Retorcido-. Desde la construccin de las fortalezas de Semneh y Kumma, todos los barcos sufren un severo control. -Debo saber si ese oro constituye una amenaza real, puesto que, si es as, debemos destruirlo -declar el Anunciador-. Muy pronto, Bina estar curada, pero an es prematuro recurrir a ella. He aqu, pues, cmo procederemos. Sufriendo por el calor y abrumado por el trabajo, Me- des perda sales minerales. Y no iba a gozar de reposo y frescor en Semneh, la fortaleza ms meridional. Destinado a cerrar definitivamente Nubia, aquel conjunto arquitectnico se compona de tres entidades: Semneh-Oeste, que llevaba el nombre de Sesostris ejerce su maestra, con las fortificaciones marcadas por la alternancia de torres altas y bajas; Semneh-Sur, La que rechaza a los nubios, y Kumma, construida en la orilla oriental y que albergaba un pequeo templo. Nunca la frontera de Egipto haba penetrado tanto en aquellas lejanas tierras. A uno y otro lado de un estrecho paso rocoso que el Nilo franqueaba laboriosamente, las fortalezas bloquearan con facilidad cualquier ataque. Bajo la direccin de Sehotep, los ingenieros haban llevado a cabo considerables trabajos: levantar la extensin de agua del paso de Semneh acumulando rocas para crear un canal por el que los barcos mercantes circularan seguros. Adems, al norte de Semneh se edificara un muro de cinco kilmetros de largo, destinado a proteger la ruta del desierto. Medes redactaba el decreto que destinaba ciento cincuenta soldados a Semneh y cincuenta a Kumma. Aquellos cuerpos de lite se beneficiaran de unas condiciones de vida ms bien agradables: casas confortables, callejas adoquinadas, talleres, graneros, sistemas de drenaje, depsitos de agua, avituallamiento regular... Las guarniciones no careceran de nada. Y el secretario de la Casa del Rey segua trabajando en favor de Sesostris y en contra del Anunciador.

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Llevando su pesada bolsa de cuero, el doctor Gua entr en el despacho, donde un domstico no dejaba de abanicar a Medes con un rpido ritmo. -Qu os duele hoy? -Los intestinos. Y estoy desecndome, aunque no me mueva. -Pues el clima me parece muy sano, y tenis buenas reservas de grasa. Tras auscultarlo, el mdico sac de su bolsa un cuenco-medida, idntico al que Horus utilizaba para cuidar su ojo, para procurar vida, salud y felicidad. Permita dosificar los remedios y los haca eficaces. Gua verti en l una pocin compuesta por jugo de dtiles frescos, hojas de ricino y leche de sicmoro. -El plexo venoso de vuestros muslos permanece en silencio, vuestro ano se caldea. Esta terapia restablecer el equilibrio y vuestros intestinos funcionarn normalmente. -Me acecha el agotamiento! -Absorbed esta pocin tres veces al da, aparte de las comidas; comed menos, bebed ms agua y ya veris como regresaris a Menfis con buena salud. -No os preocupa el estado de nuestras tropas? -El farmacutico Renseneb y yo mismo no pasamos el tiempo ociosos. -Lo s, no quera decir eso, pero este calor, este... -Nuestros soldados estn bien cuidados. En cambio, no dira lo mismo de nuestros enemigos. Eso facilitar nuestra victoria. Presuroso, el doctor Gua corri hasta la enfermera de Semneh. Algunos casos serios lo aguardaban all. Medes recibi entonces a un oficial inquieto. -Acabo de detener a un sospechoso. Deseis interrogarlo? Medes era la ms alta autoridad del fuerte, por lo que no poda evitarlo. Pero cul no sera su sorpresa al reconocer a Shab el Re torcido! -Por qu han arrestado a ese hombre? -Porque no llevaba salvoconducto. -Explcate -exigi el secretario de la Casa del Rey. -Pertenezco al servicio postal de Buhen -respondi el Retorcido, humilde y sumiso-. Ignoraba el nuevo reglamento y la necesidad de presentar semejante documento. Os traigo consignas que proceden del cuartel general. -Djanos solos -orden Medes al oficial. La puerta se cerr. -Hace una eternidad que estoy sin noticias! -protest Medes. -Tranquilzate, todo va bien. Los nubios son aliados mediocres, pero el Anunciador los utiliza del mejor modo. -La lnea de fortalezas construidas por Sesostris es infranqueable. Vamos directos a la catstrofe, he cado en la trampa! E Iker... Iker est vivo! -No te preocupes, y dame un salvoconducto que me permita ir por todas partes. -Se atrever el Anunciador... a atacar Semneh? -Sobre todo, no abandones este despacho. Aqu estars seguro.

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En el mercado de Semneh, el ambiente era alegre. Puestos de frutas y verduras, de pescado, y productos de la artesana local provocaban speras negociaciones entre compradores y vendedores. Buena parte de la guarnicin se complaca en ese trueque, y los autctonos se enriquecan. Todas las miradas convergan en una soberbia criatura cuyo talle se adornaba con un cinto de caures y cuentas. En sus dominios, extraos brazaletes en forma de zarpa de ave de presa. Cicatrizada su herida, Bina se senta lo bastante fuerte para llevar a cabo la primera parte del plan del Anunciador. -T no eres de aqu -observ un soldado. -Y de dnde vienes t? -De Elefantina. Qu vendes, hermosa? -Conchas. Le mostr un magnfico cauri, cuya forma evocaba la del sexo femenino. El militar sonri. -Bonita, muy bonita... Y creo comprender. Qu deseas a cambio? -Tu vida. El hombre apenas tuvo tiempo de soltar una risa forzada. La parte puntiaguda de la tobillera de Bina perfor su bajo vientre. Al mismo tiempo, los kushitas sacaron las armas ocultas en sus cestos y mataron a comerciantes y clientes. Desde lo alto de la principal torre de viga, un centinela dio la alerta. Inmediatamente, las puertas de las dos fortalezas de Semneh-Oeste se cerraron, y los arqueros corrieron hacia sus puestos de tiro. Medes sali de su despacho y se dirigi al comandante. -A qu vienen esos gritos? -Nos atacan. Una pandilla de kushitas desenfrenados! -Avisa a Mirgisa y Buhen. -Es imposible, el enemigo bloquea la circulacin por el ro. Nuestros mensajeros moriran. -Y las seales pticas? -El sol nos es contrario y el viento disipara las humaredas de socorro. -O sea, que estamos sitiados y aislados. -Molestias momentneas, no temis. Los kushitas no tendrn tiempo suficiente para tomar nuestras plazas fuertes. Pero cuando Medes, protegido por una almena, vio la masa de guerreros negros sobreexcitados, no estuvo tan seguro de ello. Iba a morir estpidamente bajo los golpes de aquellos brbaros enviados por el Anunciador? Dado el modesto tamao de la fortaleza de Askut, erigida en un islote al sur de la segunda catarata, Jeta-de-travs slo diriga a una treintena de hombres correctamente entrenados, que golpearon pronto y bien.

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Una vez atacada Semneh, los tres barcos ligeros no encontraron obstculos. Los egipcios, convencidos de la calidad de su barrera, no haban dispuesto barco de guerra alguno entre Semneh y Askut. Atracar fue fcil. No haba ni un solo centinela en el horizonte. Acostumbrados al ejercicio, los comandos se desplegaron. Jeta-de-travs escal una roca y descubri un fuerte de muros inconclusos. Todava faltaba la puerta de madera. Desconfiado, Jeta-de-travs mand a un explorador para que batiera el terreno. El libio cruz el umbral y penetr en el interior del recinto, de donde sali poco despus. -Parece vaco -anunci. Jeta-de-travs se asegur de ello. Instalaciones destinadas a lavar el oro, numerosos silos de trigo y un pequeo santuario consagrado al cocodrilo de Sobek: Askut albergaba importantes reservas de comida y el material necesario para el tratamiento del precioso metal. Pero por qu pareca abandonado el lugar? -La guarnicin fue advertida del ataque de Semneh -supuso un nubio-. Debe de haberse refugiado en Mirgisa. -Registrad el lugar y encontrad los lingotes, si es que quedan. -All, alguien! Jeta-de-travs reconoci de inmediato al joven que sala del santuario. -No disparis, a ste lo quiero vivo. Iker se detuvo a unos diez pasos del terrorista. -De nuevo t, maldito escriba! Por qu no te has largado con los dems? -Acaso crees que los soldados de Sesostris son unos cobardes? -No hay ni uno por estos parajes! Dame el oro y salvars la vida. -Realmente llevas la mentira atornillada al cuerpo. Tu triste carrera concluye aqu. -Uno contra treinta, acaso crees poder vencernos? -Yo slo te veo a ti, a un libio y a un nubio. Tus cmplices han sido neutralizados. A fuerza de tratar con el Anunciador y obedecerlo ciegamente, tu instinto se ha mellado. Sekari y yo tendimos una trampa a uno de tus aliados, un jefe de clan. Comunic a tu patrn una informacin de gran importancia: aqu, algunos especialistas trabajaron el oro de Nubia que, ahora, est fuera de vuestro alcance. Me habra gustado pescar un pez ms grande. Sin embargo, tu captura y la de tus mejores elementos debilitarn al Anunciador. De todas partes brotaron soldados egipcios. Jeta-de-travs desenvain su pual, pero la flecha de Sekari atraves la mueca del terrorista. Cuando sus dos aclitos intentaron protegerlo, fueron abatidos. Aprovechando un momento de confusin, Jeta-de-travs corri hasta la orilla y se zambull en el ro. -Vuelve a escaparse! -se enoj Sekari.

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-Esta vez, no -objet Iker-, pues el dios Sobek protege este paraje. Desde que baj al corazn del lago del Fayum, el cocodrilo sagrado es mi aliado. Dos enormes mandbulas provistas de afilados colmillos segaron los riones de Jeta-de-travs. La cola del depredador barri el agua, que se ti muy pronto de sangre. Luego, la calma regres de nuevo al lugar y las aguas borraron cualquier rastro del drama. Iker y Sekari acudieron de inmediato a Mirgisa, donde los aguardaban Sesostris, el general Nesmontu y el grueso de las tropas egipcias. -Vamos a librar la ltima batalla de Nubia -anunci el faran-. Que podamos llegar a pacificar a la terrorfica leona. 41 El Servidor del ka fue a buscar a Isis a su casa y la condujo al templo de millones de aos de Sesostris. No pronunci ni una sola palabra, y ella no hizo ni una sola pregunta. Cada nueva etapa de la iniciacin a los misterios de Osiris comenzaba as, en silencio y recogimiento. La vspera, el nuevo oro procedente de Nubia haba hecho que reverdecieran tres ramas de la acacia. El rbol de vida se curaba poco a poco, pero a los remedios les faltaba intensidad. Sin embargo, aquellos resultados permitan contemplar el porvenir con ms optimismo. En el umbral del templo estaba el Calvo. -Ha llegado la hora de saber si eres justa de voz y digna de pertenecer a la comunidad de los vivos que se alimentan de luz. Debes comparecer, pues, ante el tribunal de los dos Maat. Aceptas? Isis conoca la continuacin: o un nuevo nacimiento o la aniquilacin. Las anteriores pruebas que haba tenido que superar slo representaban una preparacin para aquel temible paso. Pens en Iker, en su valor, en los peligros que no dejaba de afrontar. Y la joven sacerdotisa comprendi entonces que senta por l algo ms que una simple amistad. Como el hijo real, tena que vencer el miedo. Acepto. Ungida con incienso, vistiendo una larga tnica de lino fino y calzada con sandalias blancas, Isis fue introducida en una gran sala donde se sentaban cuarenta y dos jueces, cada uno de los cuales luca el rostro de una divinidad. Dos encarnaciones de Maat presidan el tribunal, una femenina y la otra masculina. -Conoces el nombre de la puerta de esta sala? -pregunt un juez. -El peso de lo justo. -Eres capaz de separarte de tus faltas y tus iniquidades? -No he cometido injusticia alguna -afirm Isis-, combato el isefet, no tolero el mal, respeto los ritos, no profano lo sagrado, no revelo el secreto, no he matado ni he hecho matar, ni infligido sufrimiento a nadie, ni maltratado animal alguno, ni

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hurtado los bienes y las ofrendas de los dioses, ni he aumentado o disminuido el celemn, ni he falseado la balanza. -Verifiquemos tus declaraciones pesando tu corazn. -Deseo vivir de Maat, corazn de mi madre celestial, no te levantes contra m, no testimonies contra m. Anubis, con cabeza de chacal, tom a Isis de la mano y la llev hasta el pie de una balanza de oro. All aguardaba un monstruo con fauces de cocodrilo, pecho de len y posaderas de hipoptamo. -Tu corazn debe ser tan leve como la pluma de Maat. De lo contrario, la Devoradora te tragar y los componentes de tu individuo, diseminados, regresarn a la naturaleza. Anubis roz el plexo solar de la sacerdotisa. Sac de all un pequeo cuenco y lo deposit en uno de los platillos de la balanza. En el otro, la pluma de la diosa. Isis no cerr los ojos. Fuera cual fuese la sentencia, quera contemplar su destino. Tras algunas oscilaciones, los dos platillos permanecieron en perfecto equilibrio. -Exacta y justa de voz es la Osiris Isis 16 -declar un juez-. La Devoradora la respetar. En el pecho de la sacerdotisa palpitaba un nuevo corazn, inalterable, don de las cuarenta y dos divinidades de la sala de los dos Maat. -Hete aqu capaz de cruzar una nueva puerta -anunci el Calvo. Isis sigui a su gua. En la entrada de una capilla en tinieblas, el sacerdote quit un pao de lino rojo que cubra un len de loza. -El fuego brota de mis fauces, me protejo a m mismo. Mi enemigo no sobrevivir. Castigo a los humanos que reptan y tambin a todo reptil, macho o hembra. Avanza, Isis, puesto que eres justa de voz. En ese instante apareci una gigantesca serpiente. Su cuerpo se compona de nueve crculos, cuatro de ellos de fuego. -Te atrevers a seguir esa espiral? La sacerdotisa toc los crculos, que se unieron y formaron la cuerda de la barca de Ra. sta subi hasta el cielo en forma de una llama de oro que sembraba la turquesa, la malaquita y la esmeralda, que daban nacimiento a las estrellas. Asociada al nacimiento del universo, Isis vivi la creacin del mundo. Cuando el deslumbramiento ces, divis las paredes de la capilla, adornadas con escenas en las que el faran haca ofrenda a las divinidades. Con un cinturn rojo, el Calvo hizo un nudo. -He aqu la vida de las diosas y la estabilidad de los dioses. En ellas resucita Osiris. Este smbolo te proteger de la agresin de los seres malvados, apartar los obstculos y te dar la posibilidad de recorrer, algn da, el camino de fuego.
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El hombre justo se convierte en el Osiris de su nombre; la mujer justa, en la Osiris de su nombre.

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El Calvo coloc el nudo mgico en el ombligo de la sacerdotisa, y la mirada de ella descubri un lujuriante paraje, inundado de sol. -Contempla el oro verde de Punt. Slo l nos permitir obtener la completa curacin de la acacia. Atrincherado en el fondo de su despacho, Medes sudaba la gota gorda. La guarnicin acababa de rechazar el tercer ataque de los kushitas, diez veces ms numerosos que los egipcios que defendan la fortaleza de Semneh. Y el secretario de la Casa del Rey corra el riesgo de que sus aliados lo mataran! A pesar de esa encarnizada resistencia, el final pareca evidente. Cuando el Anunciador lo hubiera decidido, las murallas caeran. El comandante, herido en la frente, se dirigi a Medes. -Llega el faran. -Ests... seguro? -Comprobadlo vos mismo. -Debo permanecer aqu y preservar los archivos. El comandante volvi al combate. En la proa del navo almirante, la alta estatura de Sesostris dej pasmados a los kushitas. Un jefe de tribu orden a sus guerreros que lucharan. Acaso no bastaban dos barcos para bloquear el Nilo? La pesada lanza del rey cruz el espacio con ligereza, describi una larga curva y se clav en el pecho del rebelde. En seguida se produjo la desbandada. gil como un joven, el general Nesmontu fue el primero en saltar al navo enemigo. Infantes y arqueros, precisos y disciplinados, exterminaron a los sitiadores. La superioridad del ejrcito egipcio era tal que los kushitas sufrieron una derrota absoluta, y muy pronto, Semneh qued liberada. Sin embargo, el monarca no manifest triunfalismo alguno. Medes comprendi por qu cuando finalmente sali de su refugio, ante las ansiosas miradas de los soldados. -No... no tenis ya sombra, ni tampoco nosotros! -exclam uno de ellos. Todos los egipcios pudieron comprobarlo. Pese a aquella aparente victoria, Nesmontu temi una cruel derrota. Sin sombra, el cuerpo se expona a mil y una heridas. Sin ella, era imposible unirse al ka. La energa se dilua, y el alma se vea condenada a las tinieblas. Sesostris levant su llameante espada hacia el cielo, Sekari silb el canto de un pjaro. En el azur se despleg una bandada de golondrinas. En la ribera, un centenar de avestruces se lanzaron a toda velocidad hacia el sur. -Sigmoslos -orden el rey-. De su plumaje procede el smbolo de Maat. Ellos destruirn el maleficio del Anunciador.

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El Nilo demasiado estrecho, unas rocas amenazadoras, una nube negra que ocultaba el sol... Si el propio faran no hubiese encabezado la expedicin, ningn valiente se habra atrevido a explorar un mundo tan temible. Aprovechando el fuerte viento, la flota avanz con rapidez. La nube se deshizo y las riberas se separaron. Baados por la luz, los avestruces danzaban. -Nuestras sombras han regresado! -advirti Sekari. -La batalla prosigue -record el rey-. Ahora, el Anunciador provocar el furor de la leona. Doctor Gua y farmacutico Renseneb, traed lo necesario. Los dos facultativos haban preparado jarras de cerveza roja con cizaa. -A la leona le gusta la sangre de los hombres -explic el monarca-. Intentaremos engaarla y emborracharla, pero slo la reina de las turquesas podr pacificarla. De unos doce kilmetros de largo, la isla de Sai estaba a medio camino entre la segunda y la tercera catarata. En su punta norte se acumulaban las tribus nubias fieles al Anunciador y dispuestas a vrselas con los egipcios. Al acercarse el navo almirante, la hermosa Bina lanz un terrorfico rugido. Los guerreros negros retrocedieron para dejar el mximo espacio a la enorme leona. -Ni flecha ni lanza la detendran. En la proa, varios marinos lanzaron decenas de jarras que se rompieron en las rocas. El olor del lquido derramado atrajo a la fiera, que, excitada, lo lami golosa. Saciada, la leona gru de satisfaccin, se tendi y se adormeci. Entonces, Sesostris atrac. Esperando terminar con el faran, un gran kushita blandi su bastn arrojadizo. Pero el rey simplemente extendi el brazo hacia el asaltante que, derribado por una fuerza desconocida, dio varias vueltas y cay. -Un mago! Este rey es un mago! -aull un jefe de clan. Aquello signific el slvese quien pueda. Dispuestos a un feroz cuerpo a cuerpo, los soldados de Nesmontu tuvieron que derribar slo a fugitivos. Un inmenso halcn sobrevol la parte meridional de la isla de Sai, donde se hallaba el Anunciador. Segua el combate a distancia, y presenciaba la derrota de sus vasallos. El repentino picado de la rapaz no le dio tiempo a intervenir. El halcn se apoder de la reina de las turquesas y subi hacia el cielo. -Cules son vuestras rdenes, seor? -pregunt Shab el Retorcido, estupefacto. -Ponernos al abrigo, esos nubios son unos incapaces. -Y Bina? -Intentemos traerla de vuelta. Cuando Sesostris se acerc a ella, la leona sali de su sopor y mostr unos amenazadores colmillos. -Queda en paz, t, que detentas el poder de matar a la humanidad. Que tu violencia se convierta en dulzura.

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A riesgo de ser devorado, el monarca pos en la frente de la fiera la reina de las turquesas, que le haba entregado el halcn. -Transmite tu fuerza a los hijos de la luz. Que triunfen sobre la desgracia y la decrepitud. De pronto brot un gran halo con un fulgor verde y azul, y la leona se transform en una gata esbelta, de pelo negro y brillante y ojos dorados. A pocos pasos yaca el cuerpo de Bina sobre un charco de sangre. Fascinados, los soldados egipcios no descubrieron a Shab el Retorcido, que estaba oculto tras una roca, tensando su arco. Iker, de espaldas a l, resultaba un blanco perfecto. Pese a la fatiga y la embriaguez de la victoria, Sekari segua atento. Instintivamente, percibi la trayectoria de la flecha, y dando un brinco digno de la ms gil de las gacelas, agarr a Iker por la cintura y lo tir al suelo. Demasiado tarde. La flecha se clav en el omplato izquierdo del hijo real. -Ha faltado media pulgada para que murieras -advirti el doctor Gua-. Slo te quedar una pequea cicatriz. Tras haber administrado al herido una pocin anestsica a base de adormidera y haber extrado delicadamente la punta de la flecha, utilizando un bistur de hoja redondeada, Gua estaba suturando la herida con tela adhesiva, cubierta de un apsito con miel y aceite de crtamo. -Te debo otra vez la vida -le dijo Iker a Sekari. -Renuncia a contarlas ya! Por desgracia, tu agresor ha huido en una barca. Nesmontu ha peinado toda la isla: ni un solo rebelde, zona segura. Hoy mismo comienza la construccin de un fuerte. -Me ha parecido distinguir el cadver de una mujer junto a la leona. Si no me equivoco, era Bina. -Desaparecida, tambin. -Y el Anunciador? -Ni rastro -respondi Sekari-. A excepcin de esa mujer y del arquero que te ha disparado, all slo combatan negros. Para ese demonio, el porvenir se anuncia difcil, los kushitas nunca le perdonarn que los haya conducido a semejante desastre. 42 Ms all de la tercera catarata, un sol abrasador desecaba las colinas corrodas por el desierto. Nubes de insectos agredan la nariz y los odos. Ni siquiera los rpidos procuraban la menor sensacin de frescor. Sin embargo, el Anunciador llevaba an su tnica de lana. En el islote donde se haba refugiado en compaa de sus ltimos fieles, segua cuidando de Bina, cuya respiracin era casi imperceptible. -La salvaris? -pregunt Shab, extenuado.
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-Vivir y matar. Ha nacido para matar. Aunque ya no pueda transformarse en leona, Bina sigue siendo la reina de las tinieblas. -Confo en vos, seor, pero no hemos sufrido una terrible derrota? Y ese tal Iker todava vive! -He implantado en este paraje perdido el germen de la nueva creencia y, antes o despus, invadir el mundo. Tal vez necesite cien mil o doscientos mil aos, eso no importa. Pero acabar triunfando, ningn espritu se le resistir. Y yo la propagar de nuevo. Varias canoas repletas de kushitas que vociferaban y blandan azagayas se dirigan hacia el islote. -Son demasiados, seor! No conseguiremos detener su ataque. -No te preocupes, amigo mo. Esos brbaros nos traen las embarcaciones necesarias. El Anunciador se levant y se situ ante el ro. Sus ojos se enrojecieron y de ellos pareci brotar una llama. Las aguas hirvieron y, a pesar de su habilidad, los remeros no evitaron el naufragio. Una furiosa ola los arrastr. Las canoas, en cambio, salieron intactas de la tormenta. Los discpulos del Anunciador comprobaron que los poderes de su maestro no haban perdido ni un pice de su eficacia. -Adonde pensis ir? -pregunt el Retorcido. -Donde nadie nos aguarda: a Egipto. El faran me ve vagabundeando por este pas miserable hasta que una tribu kushita me capture y me ejecute. Haber sometido a la leona lo embriaga, y el descubrimiento del oro curador le devuelve la confianza. Sin embargo, sigue faltndole una parte fundamental del valioso metal. La improbable curacin del rbol de vida no nos detendr. Nuestra organizacin de Menfis sigue a salvo y pronto la utilizaremos para golpear en pleno corazn de la espiritualidad egipcia. -Queris decir que...? -S, Shab, lo has comprendido bien. El viaje ser largo, pero alcanzaremos nuestro verdadero objetivo: Abydos. Lo aniquilaremos e impediremos que Osiris resucite. La exaltante misin hizo desaparecer la fatiga de Shab el Retorcido. Nada apartara al Anunciador de su misin. Acaso no tena un valioso aliado en el propio interior del dominio de Osiris, el sacerdote permanente Bega? El faran arroj a un caldero unas figuritas de arcilla que representaban a unos nubios arrodillados, con la cabeza gacha y las manos atadas a la espalda. Cuando las toc con la espada, brot una llama. Los soldados presentes creyeron or los gemidos de los torturados, cuyos cuerpos crepitaron. En el decreto oficial que anunciaba la pacificacin de Nubia, Medes sustituy el signo jeroglfico del guerrero negro, provisto de un arco, por el de una mujer sentada. La magia de la escritura arrebataba as cualquier virilidad a los eventuales rebeldes.

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Sesostris se volvi hacia los jefes de clan y de tribu, llegados para deponer las armas y jurarle fidelidad. Con su voz grave y poderosa, pronunci un discurso. Medes anot cada una de sus frases. -Hago efectivas mis palabras. Mi brazo lleva a cabo lo que mi corazn concibe. Estoy decidido a vencer, por lo que mis pensamientos no estn inertes en mi corazn. Ataco a quien me ataca. Si permanecen apacibles, establezco la paz. Permanecer apacible cuando se es atacado alienta al agresor a perseverar. Combatir exige valor, el cobarde retrocede. Y ms cobarde es an quien no defiende su territorio. Vencidos, hus dando la espalda. Os habis comportado como bandidos desprovistos de conciencia y bravura. Seguid as, y vuestras mujeres sern capturadas, vuestros rebaos y cosechas aniquilados, vuestros pozos destruidos. El fuego del uraeus asolar toda Nubia. Tras haber aumentado la heredad de mis antepasados, establezco aqu mi frontera. Quien la mantenga ser mi hijo. Quien la viole ser un revoltoso, severamente castigado. Felices por salir tan bien librados, los jefes nubios juraron fidelidad a Sesostris, una de cuyas estatuas se erigi en la frontera. En el interior de cada fortaleza y ante sus muros, las estelas recordaran las palabras del monarca y simbolizaran la ley, convirtiendo la regin en acogedora y pacfica. -Este faran lanza flechas sin que le sea necesario tensar la cuerda de su arco -murmur Sekari al odo de Iker-. Su verbo basta para asustar al adversario, y no necesitar ni un solo bastonazo para garantizar el orden. Cuando el rey es justo, todo es justo. Los vencedores no tuvieron tiempo de saborear su triunfo con vanas ensoaciones, pues el monarca exigi que se emplazara de inmediato una administracin capaz de garantizar la prosperidad. Tras haber calculado la longitud del Nilo hasta la frontera, Sehotep coordin los trabajos hidrolgicos y de irrigacin, destinados a hacer cultivables numerosas tierras. Muy pronto se olvidaran las hambrunas. Sesostris no haba dirigido una expedicin devastadora. A la seguridad garantizada por las fortalezas se aadira el desarrollo de una economa local de la que todos saldran beneficiados. El faran no apareci como un conquistador, sino como un protector. En Buhen, en Semneh y en muchas otras localidades comenzaron a rendirle culto y a celebrar su ka17. Antes de su llegada, los autctonos sufran la anarqua, la violencia, y estaban sometidos a la ley de los tiranos; gracias a su intervencin, Nubia se converta en un protectorado hecho de mieles. Numerosos soldados y administradores pensaban permanecer all largo tiempo para reconstruir la regin. -Alguna informacin sobre el Anunciador? -pregunt el rey a Iker. -Slo rumores. Varias tribus pretenden haber acabado con l, pero ninguna ha mostrado su cadver. -An vive. A pesar del fracaso, no renunciar. -Y la regin no le ser definitivamente hostil?
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Ms de mil aos despus de su muerte, Sesostris III todava era venerado en Nubia

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-Ciertamente, la barrera mgica de las fortalezas har inoperantes sus discursos durante varias generaciones, pero, lamentablemente, el veneno que ha propagado seguir siendo eficaz durante mucho tiempo. -Suponiendo que escape de los kushitas, de los nubios y de nuestro ejrcito, cules sern sus intenciones? -Parte de su organizacin sigue amenazndome, en el propio Egipto, y el rbol de vida sigue en peligro. La guerra est lejos de haber terminado, Iker. Que no nos falte atencin ni perseverancia. -Regresamos a la capital? -Haremos escala en Abydos. Abydos, el lugar donde resida Isis! -Tu herida parece casi curada. -Los cuidados del doctor Gua son magnficos. -Encrgate de los preparativos de la partida. El protectorado se converta en remanso de paz. No haba tensin alguna entre nubios y egipcios. Se celebraban bodas, y Sehotep no haba sido el ltimo en ceder ante los encantos de una joven aldeana de cuerpo esbelto y suntuoso porte. Sekari, por su parte, no se separaba de la hermana de aquella joven vivaracha. -La partida, ya? Me complaca estar aqu! -Inspecciona minuciosamente la flota. Tal vez el Anunciador intente un golpe de fuerza y slo tu olfato nos preservar de l. -No has echado ni una mirada a las soberbias criaturas que pueblan estos parajes -se extra Sekari-. De qu material ests hecho? -Para m slo existe una mujer. -Y si no te ama? -Ser ella y ninguna ms. Pasar el resto de mi vida dicindoselo. -Y si se casa? -Me limitar a los pocos pensamientos que acepte concederme. -Un hijo real no puede permanecer soltero! Imaginas el nmero de ricas doncellas que se extasiaran ante ti? -Pues que les aproveche. -Te he sacado de varias situaciones peligrosas, pero ahora me siento desarmado. -Manos a la obra, Sekari. No hagamos esperar a su majestad. El general Nesmontu, rejuvenecido por aquella formidable campaa militar, diriga personalmente la maniobra. Verdoso, Medes slo poda tragar las pociones del doctor Gua, que durante algunas horas interrumpan sus vmitos. Por lo que a Gergu se refiere, satisfecho de haber sobrevivido, volva a beber cerveza fuerte. Transferido a los silos de las fortalezas el contenido de los barcos graneros, se dedicaba al ocio. -Te gusta navegar? -le pregunt Iker. -Es mi pasatiempo favorito! Ahora podemos disfrutar de las maravillas del viaje. -Conoces la regin de Abydos?

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Gergu se crisp. Si menta, Iker podra advertirlo, y no le concedera ya la menor confianza. Por tanto, deba decir parte de la verdad. -He ido varias veces all. -Por qu motivo? -Para entregar gnero a los permanentes, en funcin de sus necesidades. Me convert en temporal, lo que facilita las gestiones administrativas. -Entonces has visto los templos! - Ah, no! No estoy autorizado a ello, y mis funciones siguen siendo puramente materiales. En el fondo, la tarea no me divierte demasiado. -Conociste a una joven sacerdotisa llamada Isis? Gergu reflexion. -No... Qu tiene de especial? Iker sonri. -En efecto, no la has conocido. En cuanto el hijo real se alej, Gergu corri hacia Me- des. Con una tablilla de escritura en la mano, fingi solicitar un consejo tcnico. -Me he visto obligado a revelar al hijo real mis relaciones con Abydos. -Espero que no le hayas contado demasiado. -Slo lo mnimo. -En el futuro, intenta evitar el tema. -Iker parece muy unido a la sacerdotisa Isis. Isis, la mensajera del faran con la que Medes se haba cruzado en Menfis... -Volvamos al redil -propuso Gergu-, Eliminado el Anunciador, no corremos el menor riesgo. -No hay ninguna prueba de que est muerto. -Sus fieles han sido aniquilados! -Las nicas certezas son la derrota de los kushitas y la colonizacin de Nubia. El Anunciador encontrar otros aliados. -No terminemos como Jeta-de-travs, devorados por un cocodrilo o por algn otro depredador. Aquel patn cometi errores estpidos. -Y la sumisin de la terrorfica leona? Sesostris es invulnerable, Medes. Atacarlo sera una locura. El secretario de la Casa del Rey dio un respingo. -No ests en absoluto equivocado, y ese triunfo aumenta ms an su poder. Pero el Anunciador ha sobrevivido, no renunciar. -Quieran los dioses que haya muerto, y... Un violento dolor en la palma de su mano derecha oblig a Gergu a callar. De un rojo vivo, la minscula figura de Set grabada en su carne arda. -No blasfemes -le recomend Medes. El general Nesmontu verific lo que le haba anunciado su tcnico encargado de calcular la profundidad del Nilo por medio de una larga prtiga.
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-Cuatro codos18 -advirti-. Cuatro codos... Espantoso! Si el nivel baja un poco ms, los cascos quedarn destrozados. Por temor a graves averas, fue necesario ponerse al pairo. La totalidad de la flota qued bloqueada entre la primera y la segunda catarata, bajo un sol implacable. -Otro maleficio del Anunciador -mascull el anciano militar-. Tras haber intentado una inundacin, ahora deseca el ro. -Establecer un campamento aqu no ser muy divertido, y corremos el riesgo de que nos falte el agua. -No nos bastar el Nilo? -pregunt un soldado. -Su color no indica nada bueno. El faran no manifest inquietud alguna. Sin embargo, la mala noticia se propagaba de barco en barco. Aterrorizado, Medes comprob de inmediato que dispona de un nmero suficiente de odres llenos. Si la parada se prolongaba y no descubran pozos en las cercanas, cmo sobreviviran? La duda socavaba los nimos. Tal vez aquella expedicin triunfal concluyera de un modo desastroso. Sesostris miraba fijamente una gran roca gris. Iker advirti que avanzaba, muy lentamente, hacia el ro. -No es una roca, sino una tortuga -advirti Sekari-, una enorme tortuga! Estamos salvados. -A qu viene tanto optimismo? -El faran ha puesto el orden en vez del desorden. La tortuga simboliza, a la vez, el cielo y la tierra. En su funcin terrenal, es un cuenco lleno de agua. Y ese cuenco se elev hasta el cielo para formar las fuentes del Nilo. El cielo y la tierra consideran justa la accin real, por lo que la tortuga volver a escupir el trigo que se haba tragado y fertilizar el suelo. En la proa del navo almirante, Iker vio al imponente animal actuando, a su ritmo y sin precipitacin. Poco a poco, el nivel del Nilo fue subiendo y su color cambi. Muy pronto sera navegable de nuevo. 43 El subjefe de los aduaneros del puerto de Menfis, un mocetn blando, simptico y desgarbado, acababa de aceptar la misin, muy bien pagada, que le haba ofrecido un agente de contacto del libans: acercarse a solas a Sobek. Tras su fachada desabrida e intransigente, acaso el Protector no tena sus pequeas debilidades?

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2,08 metros.

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Asociado al trfico de maderas preciosas, el aduanero no conoca a los comanditarios ni a los compradores, y se limitaba a falsificar los albaranes de entrega y los documentos oficiales. Cuanto menos supiera, mejor para l. Gracias a sus mnimas y bien remuneradas manipulaciones, se haba comprado una casa nueva, muy cerca del centro de la capital, y ahora estudiaba la adquisicin de un campo. Segua existiendo el problema de Sobek, pero l se encargara de resolverlo. -Es un placer almorzar con el patrn de nuestra polica! Tras los horrores que enlutaron nuestra ciudad, conseguiste devolverle la calma. -Simple apariencia. -Detendrs a los terroristas, estoy seguro de ello! El subjefe degust los puerros en salsa de comino. -El trabajo sigue siendo el trabajo, y no falta -declar con gravedad-. No hay que aprovechar, acaso, los placeres de la existencia? No deseas una hermosa morada? -Tengo bastante con mi vivienda oficial. -Claro, claro, de momento! Pero piensa en el porvenir. Tu salario no bastar para ofrecerte lo que deseas. Muchos notables son hombres de negocios. En tu nivel, deberas pensar en ello. Sobek pareci interesado. -Pensar en qu? El aduanero sinti que el Protector morda el anzuelo. -Posees una pequea fortuna sin saberlo. -Explcate. -El poder de firmar documentos oficiales. Esa firma sale cara, muy cara. Podras negociarla, pues, olvidarla de vez en cuando o ponerla en autorizaciones ms rentables que el papeleo ordinario, que nada te reporta. Corres un riesgo mnimo, inexistente incluso, y obtendras los mximos beneficios. Me comprendes? -A las mil maravillas. -Saba que eras inteligente. Levantemos nuestra copa por un brillante porvenir! Pero el aduanero fue el nico en beber. -Es se el mtodo que te ha permitido comprar una soberbia casa, muy por encima de tus posibilidades? -pregunt tranquilamente Sobek. -Eso es... Y puesto que te aprecio, quisiera que pudieses beneficiarte del sistema. -Al invitarte a almorzar, pensaba interrogarte discretamente sobre el tema y obtener alguna confesin. Dadas las actuales circunstancias, el arresto de un aduanero corrupto no debe verse acompaado de escndalo alguno. Has sobrepasado mis esperanzas. Sin embargo, se impone un interrogatorio ms profundo. Plido, el subjefe solt la copa cuyo contenido empap su tnica. -Sobek, no me malinterpretes! Slo hablaba en teora, slo en teora. -Ya has pasado a la prctica. Mantengo cuidadosamente al da expedientes que se refieren a cada uno de los responsables de la seguridad de esta ciudad, sea cual sea su grado, y desconfo de las anomalas. Al comportarte como un nuevo rico, llamaste mi atencin.
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El aduanero, aterrado, trat de huir. Pero se top con cuatro policas que lo llevaron de inmediato a su nueva morada, una incmoda celda. El interrogatorio, sin embargo, decepcion a Sobek. Aquel triste personaje era un chanchullero sin envergadura, e ignoraba el nombre de los manipuladores. Su nico contacto pareca un aguador, siempre que aquel intermediario de segundo orden no hubiera mentido. Y en Menfis haba cientos de aguadores! Perfectamente trivial, la descripcin del subjefe era intil. Sobek decidi, sin embargo, seguir escarbando en ese comienzo de pista y vigilar estrechamente la aduana de Menfis. Aquel intento de corrupcin revelaba el pavor de la organizacin terrorista? Tal vez el Protector tena una posibilidad de descubrir su modo de financiacin, a travs de la compra de funcionarios, y terminar con aquella fuente. -El subjefe ha sido detenido -dijo el aguador al libans, que devor de inmediato un meloso pastel empapado en licor de dtiles. -Sobek el Protector, Sobek el incorruptible! Pero le queda algo de humano a ese polica? Ahora ests en peligro, t, el nico contacto de ese pretencioso aduanero. -No lo creo, pues me consideraba alguien desdeable. El mediocre se limitaba a cumplir con su parte del contrato y a enriquecerse. -Debes ser prudente! -Hay muchos aguadores en Menfis! A la menor seal de peligro, tomar las debidas precauciones. Por desgracia, tengo otras informaciones poco favorables. El libans cerr los ojos y ech la cabeza hacia atrs. -No maquilles la realidad. -La flota real acaba de llegar a Elefantina. Sesostris ha conquistado y pacificado Nubia. Debido al cordn de fortalezas que se extiende hasta la isla de Sai, ms all de la segunda catarata, ya no podemos pensar en la revuelta. La popularidad del rey es altsima. Incluso los nubios lo veneran. -Y el Anunciador? -Parece haber desaparecido. -Un ser de ese temple no se desvanece as como as! Si el faran lo hubiera vencido, lo exhibira en la proa de su navo. El Anunciador ha escapado y reaparecer, antes o despus. -El problema de Sobek sigue existiendo. -Ninguna dificultad es insuperable, acabaremos descubriendo la grieta de su coraza. En cuanto regrese, el Anunciador nos indicar cmo dar el golpe fatal. El primer sol ba de luz el sagrado dominio de Osiris. No era el reino de la muerte, sino el de otra vida. Isis sabore los rayos, suaves an, que danzaban sobre su piel anacarada, y pens en Iker. Ninguna ley le prohiba el matrimonio. Pero qu atractivo poda ejercer un hombre, por enamorado que estuviese, comparado con los misterios de Osiris? Y, sin

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embargo, el hijo real no la abandonaba ya. No es que fuera una presencia obsesiva y desgastadora, sino, ms bien, un apoyo eficaz durante las pruebas que atravesaba. Se converta en su compaero de cada da, atento, fiel y enamorado. Regresara de la lejana Nubia, escenario de mortferos combates? Un sacerdote permanente, El que ve los secretos, y una sacerdotisa de Hator llevaron a Isis hasta el lago sagrado. Tras pesar su corazn, ahora tena que superar la prueba del triple nacimiento. -Contempla el Nuri -recomend el ritualista-. En el corazn de este ocano original se producen todas las mutaciones. -Deseo la pureza -declam Isis, utilizando antiguas frmulas-. Me quito mis vestiduras, me purifico, al igual que Horus y Set. Salgo del Nun, liberada de mis trabas. A Isis le habra gustado permanecer ms tiempo en aquella fresca agua. Las anteriores etapas de su iniciacin cruzaron por su memoria. La mano de la sacerdotisa tom la suya para hacer que se sentara en una piedra cbica. -He aqu la cubeta de plata que fundi el artesano de Sokaris, el dios halcn de las profundidades que conoce el camino de la resurreccin -dijo el sacerdote-. Lavo en ella tus pies. La sacerdotisa puso a Isis una larga tnica blanca y le ci el talle con un cinturn rojo, formando el nudo mgico. Luego le calz unas sandalias, blancas tambin. -As se afirman las plantas de tus pies. Ojos de Horus, estas sandalias iluminarn tu camino. Gracias a ellas, no te extraviars. Durante este viaje, te convertirs, a la vez, en un Osiris y en una Hator, la va masculina y la va femenina se unirn en ti. Ayudada por todos los elementos de la creacin, hoya el umbral de la muerte y penetra en la morada desconocida. En lo ms profundo de la noche, ve brillar el sol, acrcate a las divinidades y mralas de frente. La sacerdotisa ofreci a Isis una corona de flores. -Recibe la ofrenda del seor de occidente. Que esta corona de los justos haga florecer tu inteligencia de corazn. Ante ti se abre el gran portal. En ese instante apareci un Anubis con rostro de chacal, que, a su vez, tom la mano de la muchacha. La pareja atraves el territorio de las antiguas sepulturas, donde descansaban los primeros faraones, luego se top con unos guardias que llevaban cuchillos, espigas, palmas y escobas de follaje. -Conozco vuestros nombres -declar Isis-, Con vuestros cuchillos cortis las fuerzas hostiles. Con vuestras escobas, las dispersis y las hacis inoperantes. Vuestras palmas traducen la emergencia de una luz que las tinieblas no pueden apagar. Vuestras espigas manifiestan la victoria de Osiris sobre la nada. Los guardias desaparecieron. Anubis e Isis penetraron bajo tierra por un largo corredor, dbilmente iluminado, que conduca a una vasta sala flanqueada de macizos pilares de granito. En el centro, una isla, en la cual haba un enorme sarcfago. -S despojada de tu antiguo ser -orden Anubis-, y pasa por la piel de las transformaciones, la de Hator asesinada y decapitada por el mal pastor. Yo, Anubis,
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la reaviv ungindola con leche y la llev a mi madre para que reviviese, como Osiris. Isis qued revestida. Dos sacerdotisas la cogieron por los codos y la tendieron en una narria de madera, smbolo del creador, Atum, El que es y El que no es. Tomando por una corredera, tres ritualistas tiraron lentamente de la narria hacia la isla donde estaba el Calvo. -Tu nombre? -le pregunt al primero. -El embalsamador encargado de mantener intacto el ser. -Y t? -El celador. -Y t? -El custodio del aliento vital. -Id a la cumbre de la montaa sagrada. La procesin gir en torno al sarcfago. -Anubis, ha desaparecido el antiguo corazn? -pregunt el Calvo. -Ha sido quemado, al igual que la antigua piel y los antiguos cabellos. -Que Isis acceda al lugar de las transformaciones y de la vida renovada. Los ritualistas levantaron a la muchacha y la depositaron en el interior del sarcfago. -Eres la luz -enunci el Calvo-, y atravesars la noche. Que las divinidades te reciban, que sus brazos se tiendan hacia ti. Que Osiris te acoja en la morada de nacimiento. La muchacha explor un espacio y un tiempo fuera del mundo manifiesto. -Estabas dormida, te hemos despertado -afirm la voz del Calvo-. Estabas tendida, te hemos levantado. Los ritualistas la ayudaron a salir del sarcfago. Las antorchas iluminaban ahora la vasta sala. -El astro nico brilla, ser de luz entre los seres de luz. Puesto que llegas de la isla de Maat, que el triple nacimiento te anime. Mientras despojaban a Isis de la piel, el Calvo toc su boca, sus ojos y sus orejas con el extremo de un palo compuesto por tres tiras de aquella misma piel. -Hija del cielo, de la tierra y de la matriz estelar, hermana de Osiris, en adelante lo representars durante los ritos. Sacerdotisa, animars y resucitars los smbolos, para preservar las tradiciones de Abydos. Tienes que cruzar todava una puerta, la del Crculo de oro. Lo deseas? -Lo deseo. -Que se te prevenga debidamente, Isis. Tu valor y tu voluntad te han permitido llegar hasta aqu, pero bastarn para superar temibles pruebas? Numerosos fueron los fracasos, escasos los xitos. No ser tu juventud un grave inconveniente? -La decisin es vuestra. -Realmente eres consciente de los riesgos? Y entonces vio el rostro de Iker. Sin aquella presencia, tal vez hubiera renunciado. Le haban sido ofrecidos ya tantos tesoros! Pero, por aquel amor naciente, supo que deba ir hasta el final de su viaje. -Mi deseo no ha variado. -Entonces, Isis, conocers el camino de fuego.

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44 Al desembarcar en Elefantina, Medes haba recuperado por fin la tierra firme. Presa de vrtigos, incapaz de alimentarse normalmente, comenzaba a sentirse, sin embargo, algo mejor. De pronto, una orden del monarca: partida inmediata hacia Abydos. De nuevo, la pasarela, el barco y aquel cabeceo infernal que prcticamente le haca vomitar el alma. Pese a su calvario, el secretario de la Casa del Rey cumpla sus funciones con abnegacin y competencia. El correo no dejaba de circular, y la ms modesta aldea sabra de la pacificacin de Nubia. Ante su pueblo, Sesostris adquira el prestigio de un dios vivo. El doctor Gua auscult a su paciente durante largo rato. -Mi hiptesis se confirma: vuestro hgado se encuentra en un estado lamentable. Durante cuatro das tomaris una pocin compuesta por extractos de hoja de loto, polvo de madera de azufaifo, higos, leche, bayas de enebro y cerveza dulce. No es un remedio milagroso, pero os aliviar. Y a continuacin, rgimen. Y de nuevo esta pocin, si los trastornos se repiten. -En cuanto llegue a Menfis estar a las mil maravillas. Navegar es un suplicio para m. -Evitad definitivamente las grasas, la cocina con mantequilla y los vinos embriagadores. Impaciente por acudir a la cabecera de un marinero con fiebre, el doctor Gua se senta intrigado. Todo buen mdico saba que el hgado determinaba el carcter de un individuo. Acaso no resida Maat en el de Ra, expresin de la luz divina? Al ofrecer Maat, el faran estabilizaba esa luz y haca benevolente el carcter de Ra. Ahora bien, el rgano de Medes sufra unos singulares males que no se correspondan con la apariencia que quera dar de s mismo, franca y jovial. Con un hgado como el suyo, Maat pareca reducida a la porcin mnima. Probablemente, no tena que profundizar mucho en su diagnstico. Gua se cruz con el hijo real. -Cmo va tu herida? -En vas de completa curacin! Os lo agradezco. -Agradcelo tambin a tu naturaleza, y no olvides comer todas las hortalizas frescas que puedas. Iker se reuni con el faran en la proa del navo almirante. El rey contemplaba el Nilo. -Para combatir el isefet y facilitar el reinado de la luz, el Creador lleva a cabo cuatro acciones -declar el soberano-, La primera consiste en formar los cuatro vientos, de modo que todo ser humano respire. La segunda, en hacer que nazcan las grandes aguas de las que pequeos y mayores pueden obtener el dominio si acceden al conocimiento. La tercera, en modelar cada individuo como su semejante. Al cometer voluntariamente el mal, los humanos transgredieron la formulacin celestial. La cuarta accin les permite, a los corazones de los iniciados, no olvidar el occidente y
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preocuparse por las ofrendas a las divinidades. Cmo prolongar la obra del Creador, Iker? -Por los ritos, majestad. No abren nuestra conciencia a la realidad de la luz? -La palabra Ra, la luz divina, se compone de dos jeroglficos: la boca, smbolo del Verbo, y el brazo, smbolo del acto. La luz es el Verbo en acto. El rito que anima la luz se hace eficaz. As, el faran llena los templos de acciones luminosas. Todos los das, el rito las multiplica para que el Seor del universo est en paz en su morada. Los ignorantes consideran que el pensamiento no tiene peso. Sin embargo, se burla del tiempo y del espacio. Osiris, por su parte, expresa un pensamiento tan poderoso que toda una civilizacin naci de l, una civilizacin que no es slo de este mundo. He aqu por qu debe ser preservado Abydos. Al pie de la acacia, el oro de Nubia. La enfermedad perda terreno, pero el rbol de vida an estaba lejos de haberse salvado. En compaa del Calvo, Sesostris asisti al rito del manejo de los sistros realizado por la joven Isis. Luego, el rey y la sacerdotisa se dirigieron a la terraza del Gran Dios, donde el ka de los servidores de Osiris participaba de su inmortalidad. -Hete aqu en el lindero del camino de fuego, Isis. Muchos no han regresado. Has evaluado el riesgo? -Majestad, esta andadura podra contribuir a la curacin de la acacia? -Cundo lo comprendiste? -Poco a poco, y de modo difuso. No me atreva a reconocerlo, pues tema ser vctima de la ilusin y la vanidad. Si mi compromiso sirve a Abydos, no habr vivido el ms feliz de los destinos? -Que la lucidez sea tu gua. -Todava falta el oro verde de Punt. Consultar con los archivos me ha permitido hacer un descubrimiento: no el emplazamiento concreto de la tierra divina, sino el medio de conocerlo durante la fiesta del dios Min. Si el personaje que detenta esa clave figura entre los participantes, habr que convencerlo para que hable. -Deseas encargarte t de ello? -Har lo que pueda, majestad. Sentado en el umbral de una capilla, el sacerdote permanente Bega tena los nervios a flor de piel. Se atrevera a ir hasta all su cmplice Gergu? Escapara a la vigilancia de los guardias? Oy ruido de pasos. Alguien se acercaba con un pan de ofrenda. Gergu lo deposit ante una estela que representaba a una pareja de iniciados en los misterios de Osiris. -No quiero mostrarme -dijo Bega-, Qu ocurri en Nubia? -Los nubios han sido aplastados, el Anunciador ha desaparecido. -Es... estamos perdidos! -No sospechan ni de Medes ni de m, y nuestro trabajo ha satisfecho por completo al faran. Adems, no hay nada que pruebe la muerte del Anunciador. Medes sigue

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convencido de que reaparecer. Hasta nueva orden, prudencia absoluta. Qu hay de interesante por tu parte? -El faran y la sacerdotisa Isis hablaron largo rato. Ella dirigir una delegacin que participar en la fiesta de Min. -Eso no tiene importancia. -Al contrario! Isis ha realizado pacientes investigaciones, y supongo que ha encontrado una pista. Gracias al oro de Nubia, la acacia est mejor. No esperar la sacerdotisa obtener un elemento decisivo durante las ceremonias organizadas en Coptos? Coptos, ciudad minera donde se compraba y venda toda clase de minerales procedentes del desierto... Gergu no dejara de transmitir a Medes la informacin. Procuraran a Isis otra forma de oro durante la fiesta del dios? El rey revel al conjunto de los permanentes y los temporales de Abydos que Nubia, pacificada ahora, se converta en un protectorado. Sin embargo, ninguna de las medidas que garantizaban la seguridad del territorio sagrado de Osiris sera levantada, pues la amenaza terrorista no haba desaparecido. Las fuerzas armadas permaneceran en el terreno y seguiran llevando a cabo un severo filtro, hasta que no hubiera peligro. Tras recibir del monarca la orden de permanecer a bordo del navo almirante, Iker no poda apartar su mirada del paraje de Abydos, que contemplaba por primera vez, tan cercano y tan inaccesible. Cmo le hubiera gustado descubrir el dominio del seor de la resurreccin, guiado por Isis, explorar los templos y leer los antiguos textos! Pero no se desobedeca al faran. Y ste no lo consideraba digno an de cruzar aquella frontera. En el muelle apareci Isis, hermosa, area y sonriente. Iker baj por la pasarela. -Queris visitar el barco? -Claro est. La precedi sin dejar de volverse. Realmente lo segua? Se dirigieron a la proa, a la sombra de un parasol. -Deseis sentaros, una bebida, un...? -No, Iker, slo admirar este ro que nos ofrece la prosperidad y que os ha devuelto vivo. -Ha... habis pensado en m? -Mientras combatais, tambin yo afrontaba rudas pruebas. Vuestra presencia me ayud, y vuestro valor ante el peligro me sirvi de ejemplo. Estaban tan expuestos a las miradas que Iker no se atrevi a tomarla en sus brazos. Adems, no estara interpretando de un modo en exceso favorable esas sorprendentes palabras? Sin duda, ella lo habra rechazado, indignada. -El faran nos condujo en todo instante -precis-. Ninguno de nosotros, ni siquiera el general Nesmontu, habra obtenido la menor victoria sin sus directrices. Antes de llegar a Abydos, el rey me revel las cuatro acciones del Creador. Comprend que nunca actuaba de otro modo. Por el espritu, y no slo por la fuerza, puso fin al caso
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y a la revuelta en Nubia, para transformar aquel desheredado paraje en una regin feliz. Las fortalezas no son simples edificios, sino una red mgica capaz de bloquear las energas negativas procedentes del gran sur. Lamentablemente, el Anunciador no ha sido capturado. Lo sabis, Isis, lo sabis muy bien: desde nuestro encuentro, vos me protegis. La muerte me roz a menudo, pero vos la apartasteis. -Me atribus demasiados poderes. -No, estoy seguro de que no! Tena que regresar de Nubia para deciros cmo os amo. -Hay tantas otras mujeres, Iker. -Slo vos, hoy, maana y siempre. Ella se apart, ocultando su emocin. -El rbol de vida est mejor -indic-. Pero todava falta el tercer oro curador. -Habr que regresar a Nubia? -No, puesto que se trata del oro verde de Punt. -Punt... De modo que, como supona, ese pas no es producto de la imaginacin de los poetas. -Los archivos no nos permiten localizarlo. Durante la fiesta del dios Min, tal vez un eventual informador nos proporcione algn dato esencial. -Nos...? Habis dicho nos? -En efecto, el rey nos confa esta misin. Si el personaje que esperamos participa en el ritual que se celebra en Coptos, tendremos que convencerlo para que nos facilite esa valiosa informacin. -Isis... Para vos soy slo un amigo y un aliado? Cuanto ms tardaba ella en responder, ms creca la esperanza del hijo real. No cambiaba su actitud? No albergaba nuevos sentimientos? -Me gustan nuestros encuentros -reconoci ella-. Durante vuestro largo viaje os he echado en falta. Petrificado, Iker crey haber odo mal. Su loco sueo se haca realidad, pero acaso no corra el riesgo de romperse brutalmente? -Podramos proseguir esta entrevista mientras cenamos? -Por desgracia, no, Iker. Mis deberes son exigentes. En verdad, la fiesta de Min ser, probablemente, la ltima ocasin en que nos veamos. El hijo real sinti su corazn en un puo. -Por qu, Isis? -La iniciacin a los misterios de Osiris es una peligrosa aventura. Debo guardar el secreto, por lo que no tengo derecho a hablaros de ello. Puedo confiaros, sin embargo, que he decidido llegar hasta el fin de esa bsqueda. Muchos no han regresado del camino que deber tomar. -Es necesario correr tanto riesgo? Ella lo mir con una sonrisa desarmante. -Existe acaso otra va? Vos y yo vivimos para la perennidad de Maat y la salvaguarda del rbol de vida. Intentar huir de ese destino sera tan cobarde como ilusorio.

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-De qu modo puedo ayudaros? -Cada uno de nosotros sigue su camino, sembrado de pruebas, y debe afrontarlo en soledad. Tal vez, ms all, nos reuniremos. -Os amo aqu y ahora, Isis! -Acaso este mundo no refleja lo invisible? Es nuestro deber descifrar los signos que hacen desaparecer las fronteras y abren las puertas. Si me amis realmente, aprenderis a olvidarme. -Nunca! Os suplico que renunciis... -Sera un terrible error. Iker detest Abydos, a Osiris, los misterios, y deplor en seguida esa reaccin pueril. Isis tena razn. Nada los orientaba hacia una existencia ordinaria y banal, nada los autorizaba a buscar una mnima felicidad tranquila, al abrigo de las vicisitudes. Slo se reuniran, el uno y el otro, tras haber afrontado lo desconocido. Sus manos se unieron con ternura. 45 Menfis, por fin! Muy pronto Medes volvera a ver al libans, informado sin duda de la suerte del Anunciador. Por qu el faran quera celebrar el ritual de la fiesta de Min en Coptos, en vez de dirigirse a la capital, que estaba preparndoles un triunfal recibimiento? Probablemente, la andadura del soberano pretenda curar el rbol de vida. Medes dispona de una baza importante: Gergu. Convertido en amigo de Iker, se haba ofrecido como responsable de la intendencia. Dados los excelentes servicios prestados en Nubia, su candidatura haba sido aceptada de inmediato. As podra espiar a los principales protagonistas del acontecimiento y descubrir las razones de sus actos. Bien cuidado por el doctor Gua, Medes recuperaba el vigor y la decisin. Nadie dudaba de que la pacificacin de Nubia hubiera sido un lamentable fracaso del Anunciador. Deban desesperar por ello? Sesostris no adoptaba una actitud triunfal, su discurso segua siendo sobrio y prudente, porque deba de temer al enemigo incluso en Egipto. Agudo tctico, el Anunciador preparaba forzosamente varios ngulos de ataque. Algunos resultaban satisfactorios, otros decepcionantes. Su voluntad de destruir ese rgimen y propagar sus creencias, forzosamente, permaneca intacta. Coptos estaba de fiesta. Las tabernas servan un nmero incalculable de cervezas fuertes; los vendedores de amuletos, de sandalias, de taparrabos y perfumes no saban a quin atender primero. Min, dios de las fecundidades, desde la ms material hasta la ms abstracta, despertaba un verdadero jbilo. Mujeres por lo general muy estrictas miraban a los hombres con extraos ojos. Por lo menos -pensaba Sekari, que ya haba intimado con una buena pieza-, nuestra espiritualidad no se sumerge en la tristeza y el exceso de pudor.

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Sesostris, por su parte, diriga un antiqusimo ceremonial. Vistiendo ropas de gala, realzadas con oro, cruzaba la ciudad en direccin al templo. Lo precedan los ritualistas, que llevaban en unas parihuelas las estatuillas de los faraones que haban pasado al oriente eterno. Junto al rey, la efigie de Min, con el sexo eternamente erguido para indicar que el deseo creador, caracterstico de la potencia divina, no se extingua nunca. Figuraba tambin un toro blanco, smbolo, a la vez, de la institucin faranica y encarnacin animal del dios. Soporte de la luz fulgurante, propagaba su fuerza. Iker no dejaba de admirar a la sublime sacerdotisa, a la izquierda del rey. Durante la fiesta, Isis representaba a la reina. La estatua de Min fue depositada en un zcalo, y los sacerdotes soltaron algunos pjaros, que volaron hacia los puntos cardinales, anunciando el mantenimiento de la armona celestial y terrena gracias a la accin del faran. Con una hoz de oro, Sesostris seg una gavilla de espelta y la ofreci al toro blanco, a su padre Min y al ka de sus antepasados. Siete veces gir Isis alrededor del faran, pronunciando frmulas de regeneracin. Luego apareci un negro de pequeo tamao, que con voz grave, de clidos acentos, cant un himno a Min que hizo estremecer a la concurrencia. El msico saludaba al toro procedente de los desiertos, el del corazn feliz, encargado de dar al rey la esmeralda, la turquesa y el lapislzuli. Acaso no se afirmaba Min como Osiris resucitado, dispensador de la riqueza? Una vez terminado el rito principal, se iniciaba el episodio ms esperado. La ereccin del mstil de Min, al que trepaban con ardor unos acrbatas, decididos a obtener los cuencos rojos utilizados durante la ceremonia de refundacin de la capilla divina. Un grupo de atentas muchachas observaba a los aventureros. Isis llev a Iker aparte. -El hombre con el que deseo entrar en contacto est presente. -De quin se trata? -Del cantor de la voz magnfica. Segn los antiguos textos, lleva el ttulo de Negro de Punt. Hace varios aos que haba desaparecido. Slo l puede proporcionarnos las indicaciones necesarias. Gergu habra vaciado, de buena gana, varias copas de cerveza fuerte, pero decidi seguir a la pareja. El ritualista se haba sentado a la sombra de una palmera. -Soy una sacerdotisa de Abydos -declar Isis-, y ste es el hijo real Iker. Solicitamos vuestra ayuda. -Qu deseis saber? -El emplazamiento de Punt -respondi Iker. El cantor hizo un rictus despechado. -El camino est cortado desde hace mucho tiempo! Para encontrarlo de nuevo se necesitara a un navegante que hubiera pasado por la isla del ka. -Yo he estado all -afirm Iker.

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El artista dio un respingo. -Detesto a los mentirosos! -No miento. -A quin encontraste en la isla? -Una inmensa serpiente. No consigui salvar su mundo y me dese que preservara el mo. -Dices la verdad, pues! -Aceptarais conducirnos hasta Punt? -El capitn del barco debe poseer la venerable piedra. Sin ella, el naufragio es seguro. -Dnde est? -En las canteras del uadi Hammamat. Cualquier expedicin est condenada al fracaso. -Yo lo conseguir. El recibimiento en Menfis superaba las previsiones de Medes. Sesostris, hroe legendario, haba reunido el norte y el sur, y haba pacificado la regin sirio-palestina y Nubia. Su popularidad igualaba la de los grandes soberanos del tiempo de las pirmides, se componan poemas a su gloria y los narradores no dejaban de embellecer sus hazaas. El monarca, por su parte, permaneca igualmente severo, como si sus indiscutibles victorias le parecieran irrisorias. En cuanto la esposa de Medes, apaciguada por los calmantes del doctor Gua, se qued dormida, el secretario de la Casa del Rey fue a casa del libans. Prudente, examin los alrededores. No vio nada inslito, por lo que sigui el procedimiento habitual. Su anfitrin haba engordado mucho. -Estamos seguros? -se inquiet Medes. -A pesar de los pequeos xitos de Sobek, no hay ningn problema serio. El aislamiento de mi organizacin nos pone al abrigo. Lamentablemente, vuestra larga ausencia ha sido muy perjudicial para nuestros negocios. -El faran me tom como rehn, pero mi comportamiento ejemplar me ha convertido en un dignatario estimado e insustituible. -Mejor para nosotros! Qu ocurri realmente en Nubia? -Sesostris venci a las tribus, pacific la regin y levant una serie de fortalezas infranqueables. Los nubios renuncian a invadir Egipto. -Enojoso. Y el Anunciador? -Ha desaparecido. Esperaba que se hubiera puesto en contacto con vos. -Lo creis muerto? -No, pues el signo grabado en la mano de Gergu le quem cuando comenz a dudar. El Anunciador no tardar en hacernos llegar nuevas instrucciones. -Exacto -dijo una voz dulce y profunda. Medes se sobresalt.
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All estaba, ante l, con su turbante, su barba, su larga tnica de lana y sus ojos rojos. De modo, mi valiente amigo, que me has sido fiel. Oh, s, seor! -Ningn ejrcito me detendr, ninguna fuerza superar la ma. Bienaventurado quien lo comprenda. Por qu el faran hizo escala en Abydos y quiso presidir la fiesta de Min en Coptos. Medes mostr una cara alegre. -Puedo explicroslo, gracias a un mensaje de Gergu transmitido por una de mis embarcaciones rpidas. Autora de importantes descubrimientos en la biblioteca de Abydos, la sacerdotisa Isis sustituy a la reina durante las fiestas de Min. Se la ha visto a menudo en compaa del hijo real Iker, al que yo esperaba muerto y que parece indestructible. Simple amistad o futura boda? No es eso lo esencial. Isis e Iker hablaron con un ritualista de significativo ttulo: el Negro de Punt. Por qu deban hacerlo, si no para apoderarse del oro oculto de esta regin? Contrariamente a lo que piensan muchos, yo creo que es real. -No te equivocas, Medes. Est organizndose una expedicin? -S, pero no con destino a Punt! Oficialmente, Iker se dirige a las canteras del uadi Hammamat. Su misin consiste en traer un sarcfago y algunas estatuas. El Anunciador pareci contrariado. -El Negro le ha pedido, pues, que encuentre la piedra venerable, sin la que el camino de Punt permanece cerrado. Medes comprendi por qu la tripulacin de El Rpido haba fracasado, aunque ofreciera a Iker al dios del mar. -Tiene ese maldito escriba alguna posibilidad de lograrlo? -Lo dudo. -Con todos los respetos, seor, ese aventurero nos ha hecho ya mucho dao. El Anunciador sonri. -Iker es slo un hombre. Esta vez, su audacia no bastar. Sin embargo, tomaremos las precauciones necesarias para que ningn barco egipcio pueda llegar a Punt. En ese instante apareci Bina, seductora. Bajo su tnica, gruesos apsitos. -Tambin ella ha sobrevivido. Sesostris no imagina los golpes que le propinar su odio. El libans tom glotonamente unos granos de uva. -Sobek el Protector bloquea cualquier iniciativa -re- conoci, despechado-. He tenido que remodelar parte de mi organizacin, recomendar a mis hombres una extrema prudencia y renunciar a corromper al maldito jefe de la polica. Es de una integridad pasmosa! Y sus subordinados se dejaran matar por l. Slo vos, seor, lograris quitrnoslo de encima. -Tus tentativas merecen mi estima, amigo mo. Los medios habituales no bastan, por lo que utilizaremos otros. Sobek el Protector no perda el tiempo. Ahora, el palacio real y los principales edificios administrativos, incluidos los despachos del visir, eran zonas del todo segu-

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ras. Pasando el personal por el tamiz, el jefe de la polica haba transferido a los empleados dudosos. Slo hombres expertos, a los que conoca desde haca mucho tiempo, seguan en su lugar. Cada visitante era registrado, nadie se acercara al rey con un arma. Las breves felicitaciones de Sesostris, tan escasas, conmovieron profundamente al Protector. -Cmo se ha portado Iker? -De modo ejemplar. -As pues, debo de haberme equivocado con l. -Los seres humanos pocas veces admiten sus errores y menos an eligen el camino justo y se mantienen en l, sean cuales sean los obstculos. El hijo real Iker es uno de ellos. -No estoy muy dotado para presentar excusas. -Nadie las exige, y l menos que nadie. -Se quedar en Nubia? -No, confi la administracin de la regin a Sehotep. En cuanto haya puesto en su lugar a responsables dignos de confianza, regresar a Menfis. Por lo que a Iker se refiere, le he encargado una nueva misin, especialmente peligrosa. -No lo mimis mucho, majestad! -Ahora lo defiendes? -Admiro su valor. Ni Nesmontu ha corrido tantos peligros! -As se afirma el destino de este hijo real. Aunque yo lo deseara, nadie podra actuar en su lugar. Cules son los resultados de tus investigaciones? -Vuestra corte se compone de intrigantes, vanidosos, envidiosos, imbciles, intelectuales pretenciosos y algunos fieles. Investigaciones ms profundas desembocan en una afortunada conclusin: entre ellos no hay aliados del Anunciador. Por una parte, os temen demasiado; por la otra, aprecian sus ventajas y su comodidad. As pues, era preciso buscar en otra parte. Los peluqueros servan de contacto a los terroristas. Algunos se han evaporado, los otros estn bajo estrecha vigilancia. Nueva pista: la de los aguadores. Dado su nmero, es fcil de explotar. El arresto de un aduanero corrupto no da los beneficios deseados. Al menos, espero haberle complicado la existencia al enemigo. Bajar la guardia sera un error. Menfis es una ciudad abierta y cosmopolita, y sigue siendo el blanco principal. Sesostris recibi en una larga audiencia al visir Khnum-Hotep, cuya gestin, diariamente controlada por la reina, haba sido notable. Fatigado y enfermo, el anciano pensaba presentar su dimisin al monarca. Ante l, record su juramento. Que decidiera el soberano, no l. Y tampoco le habran gustado en absoluto las largas jornadas perezosas, apoltronado en un silln. Un iniciado del Crculo de oro de Abydos se deba a su pas, a su rey y a su ideal. Con la espalda rgida y las piernas pesadas, Khnum- Hotep tom el camino de regreso a su despacho. Seguira cumpliendo una funcin amarga como la hiel, pero til para el pueblo de las Dos Tierras.
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46 Khauy tena los pies firmes y la lengua afilada. Haba nacido en Coptos y no se tomaba por un cualquiera. Militar de carrera, haba dirigido varios cuerpos expedicionarios por el desierto, hasta el uadi Hammamat, y presuma de haber devuelto sus tropas con buena salud. A Khauy no se la jugaban. Por muy hijo real que fuese, Iker escuchara lo que deba escuchar. -Las canteras son las canteras! Y cuando se trata del uadi Hammamat, no se bromea. Yo he proporcionado siempre a mis hombres cerveza y productos frescos, incluso transform una parte del desierto en frtiles campos y excav cisternas. Una pandilla de aficionados no te traer lo que deseas. Necesito una decena de escribas, ochenta carreteros, otros tantos canteros, veinte cazadores, diez zapateros, diez cerveceros, diez panaderos y mil soldados que trabajarn tambin de peones. No debe faltar ni un odre, ni un capazo, ni una jarra de aceite. -Concedido -respondi Iker. Khauy qued pasmado. -Caramba! Tienes el brazo largo! -Ejecuto rdenes del faran. -No eres demasiado joven para ponerte a la cabeza de un equipo tan numeroso? -Gozar de tus consejos, as pues, qu debo temer? Adems, el inspector principal de los graneros Gergu se pone a tu disposicin y te facilitar la tarea. Khauy se rasc la barbilla. -Visto as, podramos arreglarlo. Seguiremos mi camino y adaptaremos mi ritmo de trabajo. -De acuerdo. Khauy no tena ms exigencias que formular. Slo le quedaba reunir a algunos profesionales atrayndolos con un excelente salario. Con seiscientos sesenta y cinco metros de altura, el djebel Hammamat formaba un impresionante cerrojo rocoso. Pasando por el centro de una especie de piln, el uadi Hammamat serpenteaba por un valle ms bien llano y de fcil acceso. Desde la primera dinasta se extraa de los macizos montaosos la piedra de Bekhen, que variaba del gres mediano al negro y se pareca al basalto19. Pese a su belleza, la montaa pura no atraa tantas miradas como Isis, cuya presencia intrigaba a los miembros de la expedicin. Algunos contaban que la muchacha era una protegida del rey y que posea poderes sobrenaturales, indispensables para apartar a los demonios del desierto. Iker estaba viviendo momentos maravillosos. Cuando la sacerdotisa le haba anunciado que parta con l, el cielo se haba vuelto ms luminoso y el aire ms
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El grauwacke o greywacke.

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perfumado. Qu acogedor le pareca el desierto y amable el calor! Dejando a Khauy y a Gergu la tarea de ocuparse de la intendencia, el hijo real cont detalladamente sus aventuras a Isis. Luego hablaron de literatura y de los mil y un aspectos de lo cotidiano, y advirtieron as que compartan los mismos gustos y las mismas aversiones. Iker no se atreva a preguntarle sobre Abydos, y el viaje le pareci atrozmente corto. Viento del Norte y Sanguneo se mostraban discretos, y el asno se limitaba a aportar la tan necesaria agua. -Ya llegamos -dijo Khauy-. Mis muchachos se pondrn manos a la obra. A Sekari no le gustaba en absoluto el lugar, pues todo lo que pareciera una mina le traa malos recuerdos. -Nada anormal? -pregunt Iker. -Qu puedes haber visto t? Cuando ests enamorado hasta ese punto, ni siquiera ves una vbora cornuda pasando junto a tu pie. Tranquilzate, todo va bien. Pese a ser un bocazas, ese tal Khauy me parece fuerte y competente. -Sekari, dime la verdad. Crees que Isis...? -Hacis una pareja estupenda. Ahora, busquemos la piedra venerable. Los responsables de la expedicin comenzaron contemplando la mesa de los arquitectos grabada en una pared rocosa. El primer citado era Kanefer, el poder creador consumado; el segundo, Imhotep, el creador de la primera pirmide de piedra. Su genio pasaba de maestro de obra a maestro de obra, y la tradicin lo consideraba el constructor del conjunto de los templos egipcios de todos los siglos. Isis ofreci a Min agua, vino, pan y flores, y le pidi que sacralizara la labor de los artesanos. La explotacin no ofreca especiales dificultades. Correctamente alojados y alimentados, los equipos no tardaron en extraer unos soberbios bloques de reflejos rojizos y otros casi negros. -Te parecen adecuados? -le pregunt Khauy al hijo real. -Son esplndidos, pero se trata de la piedra venerable? -Eso es una simple leyenda! Al parecer, hace mucho tiempo, un cantero descubri una piedra roja, capaz de curar todos los males. Pero aquel tipo tena, sobre todo, mucha imaginacin. No habrs venido a buscar eso? -S. -Mi especialidad son las estatuas y los sarcfagos, no fbulas para nios. Exploremos la montaa. -Recorre una a una las galeras, si te apetece. Iker se aventur sin xito alguno. Isis, por su parte, celebraba el ritual y haca ofrendas. Cuando apareci una gacela, tan preada de su futura progenie que ya no poda correr, las miradas convergieron en el animal. -La derribar con una sola flecha! -prometi un cazador. -No! -orden la joven-, Min nos enva un milagro. La hembra pari. En cuanto el pequeuelo fue capaz de moverse, juntos se dirigieron al desierto. En el lugar del nacimiento, una piedra roja lanzaba fulgores dorados.
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Sekari, con la ayuda de un mazo y un cincel, la desprendi de su ganga. -Ayer me cort la pierna -se quej un cantero-. Si es la piedra venerable, sanar mi herida. Isis la coloc durante largo rato sobre la pierna de aquel hombre. Cuando la retir slo quedaba una cicatriz. Los artesanos contemplaron a la sacerdotisa con ojos sorprendidos. Quin tena ms poderes, la piedra o ella? Incluso Khauy se qued boquiabierto. El hijo real le entreg un papiro enrollado marcado con su sello. -Acompaa esta expedicin a Coptos y entrega este documento al alcalde de la ciudad. l te pagar los salarios y las primas. Yo seguir mi ruta con los carpinteros y algunos soldados. Gergu no participaba en el viaje. Con qu pretexto podra haberse impuesto? Al tomar el camino de regreso, echaba sapos y culebras. En el primer alto se aisl para satisfacer una necesidad natural. Pero un hombre que estaba tendido en la arena lo llam y le quit las ganas. -De modo que has sobrevivido! -se extra Gergu. -Como puedes ver, el Anunciador protege a los verdaderos creyentes -respondi Shab el Retorcido-. Ellos no temen la muerte porque irn al paraso. -Y, sin embargo, lo de Nubia no fue muy divertido! -Los guerreros negros fueron demasiado indisciplinados. Antes o despus, el Anunciador impondr la verdadera fe en esta regin. Qu ha pasado en las canteras del uadi Hammamat? -La sacerdotisa Isis ha descubierto una piedra curativa. Iker, a la cabeza de un grupo de carpinteros y soldados, ha decidido separarse del resto de la expedicin. Yo he recibido orden de regresar a Coptos y, luego, de retomar mis funciones en Menfis. -Carpinteros, dices...? Acaso el hijo real tiene la intencin de construir un barco? -Lo siento mucho, pero lo ignoro. -El Anunciador te observa, Gergu. Hazle tu informe a Medes y que se ponga en contacto con el libans. Yo no perder de vista a Iker y le impedir actuar. Al mando de una pandilla de merodeadores de las arenas especialmente temibles, Shab el Retorcido dispona de una buena fuerza de intervencin. Antes de atacar al hijo real y a sus compaeros, quera conocer sus proyectos. -A quin esperamos? -pregunt Sekari. -Al Negro de Punt -respondi Iker, sentado junto a Isis en un lecho de basalto, junto al desierto. -Y si no llega? -Llegar. Dada la aceptable comodidad de las instalaciones y la abundancia de comida, nadie protestaba por aquel tiempo de descanso. La presencia de la sacerdotisa tranquilizaba a los inquietos. Al ocaso apareci, y con su paso tranquilo, el Negro de Punt se dirigi hacia Iker. -Has descubierto la piedra venerable?

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Isis se la mostr. De su taparrabos, el cantor sac un cuchillo. De inmediato, Sekari se interpuso entre ambos. -Debo comprobarlo. Que el hijo real me ofrezca su brazo izquierdo. -No hagas locuras... de lo contrario... -Debo comprobarlo. Iker asinti. El Negro le cort el bceps y luego puso la piedra sobre la herida. Cuando la retir, la piel estaba intacta. -Perfecto -asinti-, Quines son esos hombres? -Carpinteros y soldados, acostumbrados a luchar contra los merodeadores de las arenas. El visir Khnum- Hotep me ha indicado el emplazamiento de un puerto, Sauu, donde encontraremos la madera necesaria para la construccin de un barco. -Pese a tu juventud, pareces previsor. Sauu es el mejor lugar de partida hacia el pas de Punt. El profundo valle excavado por el uadi Gasus desembocaba en una baha abierta en la costa del mar Rojo. All, un pequeo puerto albergaba un nmero considerable de piezas de madera, cuya calidad apreciaron los carpinteros. -Construid un navo de casco largo, con la popa levantada, dos puestos de observacin, el primero a proa y el segundo a popa -exigi el Negro de Punt-, Bastar un solo mstil. Haced remos fuertes y un gobernalle axial. Por lo que a la vela se refiere, que sea ms ancha que alta. Sekari no ocultaba su ansiedad. -Este lugar es peligroso. -Si est infestado de bandidos, por qu no han robado toda esta madera? -objet Iker. -Los merodeadores de las arenas son cobardes y perezosos. Por una parte, es demasiado peso para transportarlo; por la otra, no sabran qu hacer con ella. Segn mi instinto, nos han seguido. Pondr soldados alrededor del paraje. En la futura proa, Isis dibuj un ojo de Horus completo. As, el navo descubrira por s mismo el camino que deba seguir. El Negro de Punt supervisaba el trabajo de los carpinteros. -Dnde se encuentra tu pas y qu direccin deberemos tomar? -le pregunt Iker. -Unos hablan de Somalia, otros de Sudn, otros de Etiopa o de Djibuti, incluso de la isla de Dahlak Kebin, en el mar Rojo. Dejemos que hablen. Punt es una tierra divina, y nunca figurar en un mapa. -Cmo llegaremos, entonces? -Eso depender de las circunstancias. -Te consideras capaz de hacerlo? -Ya lo veremos. Hace tanto tiempo que no he regresado a Punt! -Acaso te burlas de m y del destino de Egipto? -Por qu crees que ningn texto precisa la situacin de esa tierra bendita, salvo porque vara sin cesar para escapar a la avidez de los humanos? Antao, lo supe.
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Hoy, no lo s. T descubriste la isla del ka. Y la joven sacerdotisa posee la piedra venerable. Os ayudar en la medida de mis posibilidades. Pero vosotros, y slo vosotros, poseis el secreto del viaje. Por un lado, Shab el Retorcido lamentaba haber esperado tanto, pues Sekari acababa de apostar soldados alrededor del puerto y lo haba privado as del efecto sorpresa. Pero, por el otro, se felicitaba por su paciencia, puesto que ahora saba a qu atenerse: Iker pensaba llegar a Punt gracias a las indicaciones del viejo negro. El equipo de carpinteros trabajaba de prisa. En uno o dos das, el barco estara a punto para navegar. Por fin lleg la noticia que el Retorcido esperaba! -Los piratas estn de acuerdo -le anunci el jefe de los merodeadores de las arenas-, siempre que obtengan la mitad del botn. -Entendido. -Me garantizas una prima suplementaria? -El Anunciador ser generoso. El beduino se golpe el pecho con el puo cerrado. -No escapar ni uno, puedes creerme! Salvo la mujer... La capturaremos viva y le demostraremos cmo son los verdaderos hombres. Al Retorcido la suerte de Isis le importaba un pimiento. 47 Unos minutos antes del ataque de los merodeadores de las arenas, Sanguneo dio la alarma. Sekari se despert sobresaltado y moviliz a los soldados. Dos centinelas sucumbieron, mortalmente heridos por los puntiagudos slex que lanzaban las ondas. Fiel a su mtodo, Shab el Retorcido clav su cuchillo en la nuca del tercero. Evidentemente, los soldados egipcios no resistiran mucho tiempo. -Todos al barco -orden Sekari-, y levemos anclas! Los artesanos sufran ya el ataque de una jaura de beduinos. Iker deseaba permanecer a su lado, pero primero haba que salvar a Isis. En cuanto hubo subido a bordo con ella, el viejo negro, Sanguneo, Viento del Norte y una decena de hombres, Sekari quit la pasarela y despleg la vela. -Vuelvo al combate -protest el hijo real. Sekari lo retuvo. -Nada de locuras. Nuestra misin est en Punt. Zarpemos inmediatamente, de lo contrario moriremos todos. Mira: casi no hay resistencia. Cuando el barco sala del puerto, un pesado navo le cerr el paso. -Piratas -advirti Sekari-. No tenemos ninguna posibilidad de pasar. Iker se volvi hacia el Negro de Punt. -Cmo podemos escapar?

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-Tomad los caminos del cielo y las rutas de arriba. All, el nio de oro, nacido de la diosa Hator, erigi su morada. Volaris con las alas del halcn, si el insaciable mar recibe la ofrenda que exige. Iker pens en el espantoso episodio de El Rpido. Tena que perecer ahogado para salvar a la tripulacin? -Esta vez no debes sacrificarte -dijo el viejo negro. Cuando se arroj al agua, el hijo real crey reconocer el rostro de su maestro, el escriba de Medamud que le haba enseado los jeroglficos y la regla de Maat. Y, de pronto, una violenta rfaga de viento derrib a los ocupantes del navo, que se inclin sobre su flanco y deriv a una velocidad de vrtigo antes de levantarse de nuevo. -Hay heridos? -pregunt Sekari. La tripulacin slo sufra algunos cardenales y araazos que la piedra venerable hara desaparecer. Los piratas, por su parte, se haban hundido con armas y bagajes. En la proa del Ojo de Ra, Isis manejaba los sistros cadenciosamente, y la msica se mezclaba con la voz del mar. Iker llevaba el gobernalle y Sekari regulaba la vela. Y el barco se dirigi por s solo hacia la tierra divina. Loco de rabia, Shab el Retorcido remataba a los heridos. Haba sido una amarga victoria, dadas las considerables prdidas sufridas por los merodeadores de las arenas. Y la embarcacin de los piratas se haba dislocado por el golpe de una ola monstruosa! -Los egipcios no irn muy lejos -predijo un beduino-. Su embarcacin forzosamente ha sufrido averas, y no tardar en hundirse. El Retorcido comparta esta opinin, pero tema la resistencia de Iker, capaz de sobrevivir a las trampas mejor tendidas. -Arrasemos este puerto, quemmoslo todo! Los desvalijadores se lo pasaron en grande. Luego se dispersaron, esperando descubrir una caravana mal protegida. Desgraciadamente para ellos, la polica de Sesostris estaba cada vez ms alerta. A la larga, asesinos y ladrones se acantonaran en la pennsula arbiga. El Retorcido tena que llegar a Menfis e informar al Anunciador, sin ocultarle ningn detalle de su fracaso a medias. -Por lo que se refiere a la navegacin, mi experiencia es ms bien limitada -deplor Sekari-. Es mejor la tuya? -Me limito a llevar el gobernalle -reconoci Iker-. En realidad, es l quien dirige. l e Isis. El mar por delante, el mar por detrs, el mar a estribor y el mar a babor... No hay Punt a la vista. Toda esa agua me deprime, y ya no tenemos ninguna jarra de vino.

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-Observa a Sanguneo y a Viento del Norte: se pasan el da durmiendo, como si ningn peligro nos amenazara. -Morir de sed o hundirnos a causa de la prxima tormenta... Es tranquilizador, en efecto. Isis permaneca con los ojos fijos en el horizonte, y no abandonaba en ningn momento la proa. Con frecuencia, apuntaba hacia all el pequeo cetro de marfil que el rey le haba dado. Al amanecer de una soleada jornada, el asno y el perro se levantaron y lo rodearon. Iker sacudi a Sekari. -Despierta! -Para ver agua de nuevo...? Prefiero soar con una bodega llena de grandes caldos. -No te atrae una isla cubierta de palmeras? -Un espejismo! -Por el comportamiento de Viento del Norte y de Sanguneo, no lo creo. Sekari consinti en abrir los ojos. En efecto, se trataba de una isla con largas playas de arena blanca. Echaron el ancla a buena distancia, y dos marinos se zambulleron. Al llegar a su destino, agitaron los brazos indicando que no haba peligro. -Me reunir con ellos -decidi Sekari-, Isis y t permaneceris aqu, mientras construimos una barca. El asno y el perro, por su parte, disfrutaron del agua tibia y, luego, brincaron en tierra firme. El lugar pareca idlico. Atenuando el ardor del sol, un viento constante mantena una temperatura agradable. Sekari fue a buscar al hijo real y a la sacerdotisa. Reunida y alegre, la tripulacin degust pescados asados, muy fciles de capturar. -Exploremos el lugar -propuso Sekari. Isis se situ a la cabeza del grupito. Al rato se detuvo ante una esfinge de piedra, del tamao de un len. Sin duda, era obra de un escultor egipcio, conocedor de las mejores tcnicas. Adornando el zcalo, una inscripcin jeroglfica: Soy el dueo de Punt. -Lo hemos conseguido -exclam Sekari-, ya hemos llegado! Y sus habitantes han elegido uno de nuestros smbolos principales como protector de su paraje. Con cabeza de hombre y cuerpo de len, la esfinge representaba al faran como atento custodio de los espacios sagrados. Converta su presencia a los puntitas en fieles servidores de Sesostris? Iker atemper aquel entusiasmo. -Podra tratarse de un botn de guerra. -Los jeroglficos son magnficos y estn intactos. La inscripcin no tiene ambigedad alguna. Acaso el Negro de Punt no se comport como un amigo? Los argumentos de Sekari inducan al optimismo. Con aprensin, sin embargo, los viajeros se introdujeron en el palmeral. Iker pensaba en la isla del ka, pero sta era mucho ms vasta.

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A la exuberante vegetacin sigui una zona rida y montaosa. Pendientes secas y rocosas hicieron penosa la marcha, y siguieron a Viento del Norte, que elega el camino adecuado. Aqu y all haba algunas plantas aromticas. Desde lo alto de una colina, Sekari descubri una extraa aldea, a orillas de un lago rodeado de rboles de incienso y bano. Los puntitas utilizaban escaleras para acceder a sus viviendas, chozas sobre pilotes. Gatos, perros, bueyes, vacas y una jirafa circulaban libremente por el poblado. -Qu extrao, no hay ni un solo ser humano! Habrn huido cuando nos hemos acercado o tal vez han sido exterminados? -Si el Anunciador ha llegado hasta aqu, debemos temer lo peor -seal Iker. -Bajemos hasta la aldea -decidi Isis. Yo ir delante. A Sekari no le gustaba en absoluto que corriera ese riesgo, pero la joven no le dio tiempo para protestar. Cuando cruzaron la entrada, sealada por dos grandes palmeras, varias decenas de hombres, mujeres y nios salieron de su casa, bajaron por la escalera y los rodearon. Con el pelo largo o corto, pequeos taparrabos de rayas o topos, los puntitas eran elegantes y apuestos. Parecan bien alimentados y en excelente estado de salud. Un detalle impresion a Isis: la barba de los hombres pareca la de Osiris. Ninguno blanda armas. Un cuarentn se dirigi a la sacerdotisa. -Quines sois y de dnde vens? -Soy una ritualista de Abydos, y ste es el hijo real, Iker, que viene acompaado por Sekari. Venimos de Egipto. -Sigue reinando el faran? -Somos enviados del rey Sesostris. El jefe de los puntitas dio unas vueltas en torno a la muchacha, admirado y suspicaz a la vez. Iker y Sekari estaban dispuestos a intervenir en cualquier momento. -Cuando el faran aparece, su nariz es de mirra, sus labios de incienso, el perfume de su boca semejante al de un ungento valioso, su olor el de un loto de esto, pues nuestro pas, la tierra del dios, le ofrece sus tesoros -declar el jefe-. Lamentablemente, la enfermedad nos ha afectado, nuestro pas se deseca. Si la naturaleza no reverdece, Punt desaparecer. El fnix no sobrevuela ya nuestro territorio. Slo una mujer que posea la piedra venerable y maneje los sistros podr salvarnos. -Yo poseo esa piedra y he venido a ofrecrosla y a hacer sonar la msica de los sistros para disipar el maleficio. Mientras el jefe de los puntitas tocaba a cada uno de sus compatriotas con el mineral salvador, Isis haca cantar los instrumentos de la diosa Hator. A ojos vistas, los rboles recuperaban su brillo y la vegetacin floreci de nuevo. Todos levantaron la cabeza: una garza azul, de brillante plumaje, daba vueltas por encima de la aldea.

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-El alma de Ra reaparece -advirti el jefe, sonriendo. Los perfumes renacen, el rbol de vida se yergue en lo alto del cerro de los orgenes. Osiris gobierna lo que existe, tanto el da como la noche. -Has hablado del rbol de vida? -se extra Iker. -El fnix nace en las ramas del sauce, en Helipolis. Su misterio se revela en la acacia de Abydos. El hijo real estaba estupefacto. Cmo poda aquel isleo ser tan sabio? ste se prostern ante Isis. Los maravillosos aromas del pas de Punt rebrotan gracias al sol femenino, a la emisaria de la diosa de oro, alimentada con cantos y danzas. Sean ofrecidos a tu ka, en este feliz momento en el que la tierra del dios reverdece. Tratndose de festejos, los puntitas, del ms anciano al ms joven, eran unos expertos, pues estaban dotados de un comunicativo buen humor. Los egipcios, relajados por fin, participaron en un desmelenado corro, acompasado por cantos de bienvenida. Presa de dos jvenes bellezas cuyas actitudes presagiaban agradables horas, Sekari no dejaba de observar a su anfitrin por el rabillo del ojo. Sin embargo, el puntita slo pareca animado por intenciones pacficas. Iker no apartaba los ojos de Isis, tan radiante que conquistaba el corazn de los aldeanos. La esposa del jefe le puso un collar formado por amatistas, malaquita y cornalina, y un cinturn de conchas de oro verde, de excepcional calidad. El oro de Punt, indispensable para la curacin de la acacia. Su inscripcin dej perplejo a Iker: el nombre de coronacin de Sesostris! -Han venido ya por aqu algunos emisarios del rey? -le pregunt al jefe. -T eres el primero. -Este objeto... -Procede de nuestro tesoro. Conoces el nombre secreto de Punt? La isla del ka. La potencia creadora del universo ignora las fronteras de la especie humana. Ahora, tus compaeros y t respirad los perfumes de la tierra del dios. Los puntitas agruparon un gran nmero de recipientes de vivos colores y los abrieron, y de inmediato se dispersaron los efluvios del olbano, de la mirra y de distintos tipos de incienso, que perfumaron toda la isla. -As se apacigua la Grande de magia, la serpiente de fuego que brilla en la frente del faran -declar el jefe-. Bajo la proteccin de estos perfumes, los justos pueden comparecer ante el seor del ms all. Estos maravillosos aromas son creaciones del ojo de Horus, y se han convertido en las linfas de Osiris. Cuando el preparador de ungentos cuece los inciensos de Punt, moldea la materia divina, utilizada en el embalsamamiento del resucitado en el templo del oro. Iker no perciba el sentido de aquellas enigmticas palabras. Isis, en cambio, sin duda apreciaba su alcance. Acaso no lo haba guiado hasta all para que escuchara aquellas revelaciones?

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-Festejemos a nuestros bienhechores como merecen -orden su anfitrin-. Llenemos las copas de vino de granada. Reducido al tercio por ebullicin, el zumo de los granos de las granadas maduras proporcionaba, segn Sekari, una bebida ms bien mediocre, pese a su capacidad de prevenir disenteras y diarreas. Sin embargo, no se hizo el remilgado; era preciso revitalizarse tras aquel movido viaje. Se celebr luego un banquete al aire libre durante el que todos comieron y bebieron ms de lo razonable, a excepcin de Isis e Iker, que no olvidaban su misin. -El oro verde de Pun es indispensable para la supervivencia de Egipto -revel el hijo real al jefe-, Nos autorizas a llevarnos algunos lingotes? -Por supuesto, pero ignoro el emplazamiento de la antigua mina. -Alguien la conoce? -El descortezador. 48 Provisto de una pequea hacha y un cesto, el descortezador recoga resina con estudiada lentitud. Acostumbrado a hablar con los rboles y a escucharlos, no apreciaba en absoluto la compaa de los humanos. Sekari percibi su hostilidad, por lo que se sent a unos pasos de l y dej en el suelo pan fresco, una jarra de vino y un plato de carne seca. Como si estuviera solo en el mundo, el agente especial de Sesostris comenz a comer. El descortezador dej su trabajo y se acerc a l. Sekari le tendi un pedazo de pan que, tras dudarlo mucho, el puntita cogi. Menos desconfiado, no rechaz el vino. -Lo he conocido mejor, pero se deja beber -concedi Sekari-, Satisfecho de tu jornada? -Podra ser peor. -Dada la calidad de tus productos, sers generosamente pagado. En Egipto gustan los ungentos. Los de Punt pertenecen a la categora de gran lujo. Lamentablemente, nuestro pas corre el riesgo de desaparecer. El descortezador degust una loncha de carne seca. -Tan grave es la situacin? -Ms incluso. -Qu sucede? -Un maleficio. Nuestra nica esperanza eres t. El descortezador se atragant, y Sekari le palme la espalda. -Por qu te burlas de m? -Hablo en serio. Segn las investigaciones llevadas a cabo por una sacerdotisa de Abydos, que est aqu, slo el oro verde de Punt puede salvarnos. Y quin puede procurrnoslo? T. Sekari dej que se hiciera un largo silencio.
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El artesano no lo neg, y sigui masticando, pensativo, el resto de las vituallas. -En verdad no soy yo -declar por fin-. Y debo guardar silencio. -Nadie te pide que reveles ningn secreto. Presntame a tu amigo, yo le explicar la situacin. -l no hablar nunca. -Acaso es insensible al destino de Egipto? -Cmo saberlo? -Te lo ruego, dame una oportunidad de convencerlo. -Es intil, te lo aseguro. Ninguno de tus argumentos lo conmover. -Por qu tanta intransigencia? -Porque el jefe de la tribu que reina en ese bosque es un babuino colrico, agresivo y sanguinario. Slo yo logro trabajar aqu sin despertar su furor. -Realmente posee el tesoro? -Segn la tradicin, el gran simio preserva desde siempre la ciudad del oro. -Indcame el lugar donde sueles verlo. -No regresars vivo! -Tengo la piel dura. A bastante distancia de la madriguera del temible simio, el descortezador se neg a seguir adelante. Acompaado por el asno y el perro, Sekari, Isis e Iker cruzaron una maraa vegetal. De pronto, Viento del Norte se tendi y Sanguneo lo imit, con la lengua colgando y la cola entre las patas, en una actitud de total sumisin. El cinocfalo que les cerraba el camino blanda un enorme palo, y pareca acostumbrado a utilizarlo. Su pelaje de un gris verdoso formaba una especie de capa, su rostro y el extremo de sus patas estaban teidos de rojo. Iker era consciente de que afrontar la mirada del babuino equivala a una provocacin, por lo que baj los ojos. -Eres un rey -le dijo-. Yo soy el hijo de un faran. No abandones t, encarnacin de Tot, dios de los escribas, a las Dos Tierras. No somos ladrones ni avariciosos. El oro est destinado al rbol de vida. Gracias a este remedio, se curar y reverdecer. Los colricos ojos del animal fueron de uno a otro de los importunos. Sekari lo senta dispuesto a saltar. Con sus colmillos poda matar a una fiera. Cuando una manada de babuinos se acercaba, incluso un len hambriento les ceda su presa. El cinocfalo trep a la copa de un rbol. Sekari se sec la frente, y el asno y el perro se relajaron. -Mirad -dijo Isis-, est guindonos! El poderoso simio indicaba el mejor itinerario, evitndoles los pasos cenagosos o con demasiada maleza. Cuando la vegetacin fue ms rala, desapareci. Sekari, atnito, descubri una carretera adoquinada. Los exploradores la siguieron hasta un altar cubierto de ofrendas. -Forzosamente hay gente por aqu -consider Sekari. Majas, picos, percutores, muelas de frote y albercas de lavado no dejaban lugar a duda alguna sobre la labor que se llevaba a cabo en aquel lugar. Sekari descubri

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pozos y galeras poco profundas, fciles de explotar. El material estaba en buen estado, como si algunos artesanos siguieran utilizndolo. -Los simios no suelen ser mineros! -Los poderes de Tot sobrepasan nuestro entendimiento -declar Iker. -Esperemos que no se hayan apropiado de la totalidad del oro, no veo ni una sola onza. Pacientes bsquedas resultaron infructuosas. -Qu raro -observ Iker-. Ni oratorio ni capilla. Ahora bien, toda explotacin minera debe estar colocada bajo la proteccin de una divinidad. -Ms raro an: no hay insectos voladores, ni tampoco rastreros; ni un solo pjaro en este bosque! -seal Sekari. -Dicho de otro modo, el lugar ha sido embrujado. -As que el Anunciador ha llegado hasta aqu y hemos cado en su trampa. -No lo creo -objet Isis-, el rey de los babuinos no nos ha traicionado. Entonces cmo explicar todo esto? -pregunt Sekari. -El paraje se protege a s mismo situndose fuera del mundo habitual. La explicacin no tranquiliz al agente especial. -En cualquier caso, no hay rastro del oro. -No sabemos descubrirlo. Tal vez la luz del da forme un velo. -Si pasamos la noche aqu, tendremos que encender una hoguera. -Es intil, puesto que ningn animal salvaje nos amenaza -decidi la sacerdotisa-. Con guardianes como Sanguneo y Viento del Norte, seremos avisados del menor peligro. Mientras Isis trataba de percibir mejor al genio del lugar, los dos hombres exploraron los alrededores. En balde. Al ocaso se reunieron con ella. -Ni una sola cabaa de piedra -deplor Sekari- Voy a hacer unos lechos de hojas. -Sobre todo, no nos abandonemos al sueo -recomend Isis-. A la luz de la luna, expresin celestial de Osiris, el misterio se desvelar. Mirad, esta noche ser llena. Ese ojo nos iluminar. A pesar del cansancio, Sekari tom su decisin. No era la primera vez que una misin lo obligaba a prescindir del sueo. Iker se sent junto a Isis. Disfrutaba cada instante de aquella inesperada felicidad que le permita vivir a su lado. -Volveremos a ver Egipto? -No sin el oro verde -respondi la sacerdotisa-. Punt es una etapa en nuestra ruta, y no tenemos derecho a fracasar. -Isis, habis sufrido la temible prueba? -No conozco el da ni la hora, y la decisin no es cosa ma. Se atrevi a tomar su mano. Ella no la retir. Cuando su pie toc suavemente el de la joven, ella no protest.
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El pas de Punt se converta en un paraso. Iker rog para que el tiempo se detuviera, para que ella y l se convirtieran en estatuas, para que nada modificase aquella inefable felicidad. Tena miedo de temblar, de respirar, de romper aquella maravillosa comunin. El fulgor de la luna cambi y se volvi de una intensidad comparable a la del sol. No era ya una luz plateada, sino dorada, que inundaba la mina por s sola. -La transmutacin se realiza en el cielo -murmur la sacerdotisa. Tres pasos ante ellos, la tierra se ilumin desde el interior, animada por un fuego que suba de las profundidades. Atentos, Sanguneo y Viento del Norte permanecan inmviles. Sekari no se perda ni un pice del fascinante espectculo. Isis se estrech ms contra Iker. Tena miedo o le confesaba, sin decir palabra, sus verdaderos sentimientos? Pero el muchacho no se lo pregunt, temiendo que se disipara aquel hermoso sueo. El oro dio paso a la plata, la luna se apacigu, la tierra tambin. -Cavemos -exigi Sekari. Cogi dos picos y le tendi uno a Iker. -A qu esperas? No voy a deslomarme solo! El hijo real se vio obligado a separarse de Isis, y aquel desgarrn lo llen de desesperacin. Al aceptar aquella intimidad, al compartir aquellos momentos de ternura, al no rechazar su amor, no estara dicindole que habra un maana? Los dos amigos no necesitaron cavar mucho. Al poco descubrieron siete bolsas de cuero de buen tamao. -Los buscadores utilizaban unas parecidas -observ Sekari. La sacerdotisa abri una. En su interior, el oro de Punt. Las otras seis bolsas contenan idntico tesoro. En la aldea, los marinos egipcios disfrutaban del descanso. Mimados, cuidados, pasaban el tiempo bebiendo, comiendo y seduciendo a las hermosas indgenas, a las que contaban fabulosas hazaas que iban desde la conquista de un mar desconocido hasta la pesca de peces gigantescos. Las doncellas, admiradas, fingan creer sus historias. -La fiesta ha terminado -anunci Sekari- Debemos regresar. La decisin no produjo un entusiasmo inmediato. Sin embargo, quin iba a protestar por regresar a Egipto? Por encantador que fuera, ningn pas lo igualaba. La tripulacin se encarg, pues, de buena gana de los preparativos de la partida. -Has encontrado lo que habas venido a buscar? -pregunt el jefe de la aldea a Iker. -Gracias a tu recibimiento, el rbol de vida se salvar. Me habra gustado darle las gracias al descortezador, pero se ha esfumado. -No has visto un gran simio en la copa de los rboles? La tradicin lo considera el guardin del oro verde. Puesto que te ha sido favorable, celebremos un ltimo banquete. Isis fue la reina de la fiesta. Todos los nios quisieron besarla para quedar protegidos contra la mala suerte.

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Pero quedaba una pregunta y haba que hacerla. -Puedes indicarnos la mejor ruta? -pregunt Iker. -Punt nunca figurar en un mapa -respondi el jefe-, y es mejor as. Toma de nuevo los caminos del cielo. Se separaron con buen humor, aunque no sin cierta nostalgia. Punt haba reverdecido, los vnculos de amistad con Egipto se reforzaban. La vela se despleg, y el barco hendi una mar en calma. Sin estar serenos an, los marinos sentan total confianza en Iker. -Qu itinerario te ha indicado el jefe? -pregunt Sekari. -Debemos esperar una seal. Muy pronto desapareci la isla, y no hubo ya ms perspectiva que el horizonte, huidizo siempre, y aquella masa de agua cuya aparente calma no tranquilizaba a Sekari. -He aqu nuestro gua -anunci Isis. Un inmenso halcn se pos en lo alto del mstil. Cuando el viento cambi, emprendi el vuelo e indic la buena direccin. -La costa! -exclam Sekari-, Ah est la costa! Brotaron gritos de alegra. Incluso para los ms expertos marineros, aquella misin conservaba una magia especial. -El halcn nos lleva al puerto de Sauu. -No -repuso Iker-. Se limita a sobrevolarlo y nos lleva a mar abierto. La penetrante vista de Sekari descubri a unos hombres que corran hacia la ribera. De modo que los estaban esperando. Probablemente eran merodeadores de las arenas enviados por el Anunciador, que se agrupaban, decididos a no perder su presa. -Nuestras reservas de agua se han agotado, Iker, y no podremos permanecer mucho tiempo en el mar. En cuanto tomemos tierra, atacarn en masa. -Sigamos al ave de oro. Con regular aleteo, la rapaz costeaba. Cuando se acerc a la ribera, poniendo el Ojo de Ra al alcance de las flechas enemigas, un movimiento de pnico disgreg a la tropa de beduinos. Varios regimientos egipcios, compuestos por arqueros y lanceros, los rodeaban. -Los nuestros! -exclam Sekari- Estamos salvados! Debido a la emocin, el atraque no fue muy ortodoxo. Sin aguardar la pasarela, el general Nesmontu, vigoroso como un joven atleta, subi a bordo. -El faran acert! Aqu deba recibiros yo. Esos cobardes no han dado la talla, pero si hubierais desembarcado en Sauu, os habran masacrado. Puesto que os conduca el halcn divino, habis encontrado el oro de Punt.

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49 Aunque impulsivo, Sobek el Protector saba mostrarse paciente y metdico. Ninguno de sus fracasos, dolorosos a veces, lo desalentaba. Y su primer xito de verdad le daba ms energa an para seguir acosando a la organizacin terrorista de Menfis. A su modo de ver, el ataque al puesto de la polica y el intento de corrupcin parecan iniciativas mediocres, indignas del Anunciador. En su ausencia, uno de sus subordinados haba procurado brillar, aunque no tena la envergadura de su patrn. Sobek crea en la pista de los aguadores. Puesto que el lugar ms amenazado era el palacio real, comenz a hacer que siguieran discretamente a los habituales del sector. Un polica, que representaba el papel de vendedor del precioso lquido, se mezcl con los profesionales. -Tal vez tenga algo interesante -anunci a su jefe tras varias jornadas de investigacin-. Ms de treinta aguadores recorren el lugar, pero uno de ellos tiene especial inters. Es imposible pensar en un tipo ms anodino! Soy incapaz de describroslo. -Pues eso no nos sirve de mucho. -Ni siquiera me habra fijado en l si no le hubiera hablado una hermosa muchacha. Se marcharon del brazo con arrumacos y significativos gestos. -Tu historia me parece de una trivialidad lamentable. -No tanto, jefe, no tanto, a causa de la moza. La reconoc en seguida, pues... En fin, como sabis... -Dejemos los detalles. Quin es? -Una lavandera que trabaja desde hace mucho tiempo en palacio. A veces ayuda a la camarera de su majestad. Una gran sonrisa ilumin el rostro del Protector. -Buen trabajo, pequeo, buen trabajo! Te asciendo. Ahora voy a interrogar a la damisela. Un extraordinario rumor recorra Menfis: el regreso del hijo real, que detentaba un fabuloso tesoro procedente del pas de Punt. El aguador, escptico, haba transmitido, sin embargo, la informacin al libans antes de salir otra vez de cacera, para confirmar o desmentir los rumores. Forzosamente, sabra algo ms gracias a su amante. La muy coqueta siempre se retrasaba. Una vez terminado su servicio, le encantaba charlar y recoger algunos chismes. Orgullosa de su oficio y encantada de repetir lo que oa, la lavandera resultaba una verdadera mina de informaciones para el aguador y la organizacin terrorista. Finalmente apareci. Varios detalles despertaron la desconfianza de su amante. Caminaba lentamente, crispada, inquieta. La atmsfera de la plaza acababa de cambiar bruscamente: haba menos gente, menos ruido, y algunos ociosos se dirigan hacia l. El error.

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Su nico error. Cmo suponer que Sobek sospechara de aquella criada, tan annima? Aparentemente relajado, le sonri. -Cenamos juntos, dulzura? -S, s, claro! Brutal, le rode el cuello con su antebrazo. -Dispersaos o la mato! -aull dirigindose a las fuerzas del orden. La plaza se vaci. Tan slo quedaron los policas, que formaban un semicrculo alrededor de la pareja, que retroceda hacia las viviendas ms cercanas. -No cometas una estupidez -recomend Sobek-, Rndete y te trataremos bien. El aguador sac un pual de su tnica y pinch a su rehn en la espalda. La lavandera solt un grito de espanto. -Apartaos y dejadnos marchar. Los arqueros se apostaban en las terrazas. -Que nadie dispare -exigi Sobek-, Lo quiero vivo. El terrorista empuj a su amante hacia el interior de un edificio en construccin. -Pequea imbcil, les has hablado de m! Ahora me estorbas. Indiferente a sus splicas, el hombre la apual salvajemente y, luego, trep por una escalera. Saltando de tejado en tejado, tena una posibilidad de desaparecer en el barrio que conoca a la perfeccin. Cuando comenzaba a correr, la flecha de un arquero, que se negaba a dejar escapar al sospechoso, le roz la sien. El aguador perdi el equilibrio y no lleg a la cornisa, choc violentamente contra la pared y cay sin conseguir controlarse. Al dar contra el adoquinado, se rompi la nuca. -Est muerto, jefe -advirti un polica. -Quince das de calabozo para el indisciplinado que ha transgredido mi orden. Registra el cadver. Ni el menor documento. Una vez ms, se haba cortado el hilo. -Os solicitan urgentemente en palacio -advirti un escriba-. Confirmacin oficial: llega el hijo real. En presencia de una corte muda de estupefaccin, Sesostris dio un abrazo a Iker. -Te revisto de estabilidad, de permanencia y de consumacin -declar el faran-, te otorgo la alegra del corazn y te reconozco como amigo nico. A partir de aquel instante, Iker perteneca a la Casa del Rey, el reducido crculo de los consejeros del monarca. El joven, conmovido, slo pensaba en sus nuevos deberes. Deseando felicitar al amigo nico y alabar sus innumerables cualidades entre dos copas de vino, los habituales de las recepciones oficiales quedaron muy decepcionados, puesto que el faran y el hijo real abandonaron a los cortesanos y se retiraron al jardn de palacio. Se sentaron en un quiosco cuyas columnas lotiformes

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se adornaban con cabezas de Sejmer, la diosa leona. En lo alto del tejado, un uraeus coronado por un sol. -Desconfa de tus ntimos y de tus subordinados -le recomend el rey a Iker-, No tengas confidente alguno, no confes en ningn amigo. El da de desgracia, nadie estar a tu lado. Aquel al que hayas dado mucho te odiar y te traicionar. Cuando te tomes un pequeo descanso, que tu corazn, y slo tu corazn, vele por ti. La severidad de aquellas palabras sorprendi al joven. -Esa desconfianza no puede aplicarse a Isis, majestad, ni siquiera Sekari. -Sekari es tu hermano, Isis tu hermana. Juntos habis superado temibles pruebas y se han establecido especiales vnculos entre vosotros. -Ha regresado a Abydos? -Debe experimentar el oro de Punt. -As pues, el rbol de vida estar pronto salvado! -No antes de que Isis haya recorrido el camino de fuego. Y nadie sabe si regresar viva. -Tantas exigencias, majestad, tantas... -Est en juego la suerte de nuestra civilizacin, hijo mo, no un destino individual. Lo que ha nacido morir; lo que nunca ha nacido no morir. La vida brota de lo no creado y se desarrolla en la acacia de Osiris. Materia y espritu no estn disociados, al igual que entre el ser y la sustancia primordial de la que se forma el universo. Lo mental establece fronteras entre los reinos mineral, vegetal, animal y humano. Sin embargo, cada uno de ellos manifiesta una potencia creadora. Del ocano de energa procede una llama que Isis tendr que apaciguar. Descubrir en ella la materia prima, en el corazn de Nun, y conocer el instante en que la muerte no haba nacido an. -Dispondr de las fuerzas necesarias? -se inquiet Iker. -Utilizar la magia, el poder de la luz, capaz de desviar los golpes del destino y luchar eficazmente contra el isefet. Tendr que desplegar el pensamiento intuitivo, que elaborar las frmulas de creacin y vencer la esterilidad viendo ms all de la apariencia y de lo concreto. El saber es analtico y parcial; el conocimiento, global y radiante. Por fin, Isis tendr que transmitir lo que perciba, modelar sus palabras como un artesano moldea la madera y la piedra. La palabra justa contiene el verdadero poder. Cuando seas llamado para sentarte en el consejo, s silencioso, evita la chchara. Habla slo si aportas una solucin, pues formular es ms difcil que cualquier otro trabajo. Coloca en tu lengua la buena palabra, entierra la tuya en lo ms profundo de tu vientre, y alimntate de Maat. -Gracias a su intuicin, no combate Isis activamente al Anunciador? -Es perfectamente consciente de la importancia de su misin. El Anunciador quiere imponer una creencia dogmtica, fechada y revelada de una vez por todas. As, los humanos quedarn encerrados en una prisin, sin ninguna posibilidad de salir de ella, pues ni siquiera vern los barrotes. Ahora bien, la creacin se renueva a cada instante, y todas las maanas renace un nuevo sol al que la celebracin de los ritos arraiga en Maat. Creer en lo divino sigue siendo afectivo. Conocerlo, experimentarlo, formularlo, recrearlo diariamente por medio de una civilizacin, un

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arte, un pensamiento, son las enseanzas de Egipto. Su clave principal sigue siendo Osiris, el ser perpetuamente regenerado. -No podra yo ayudar a Isis? -Acaso no lo has hecho ya, yendo a Punt? Ella conduca el navo y saba cmo encontrar el oro verde. A su lado, el miedo desaparece y la oscura ruta se ilumina. -No te recomienda Isis que la olvides? -S, majestad, por la terrorfica prueba que va a sufrir en Abydos. Ahora s que se trata del camino de fuego. O desaparece o la acoge el Crculo de oro. -No te engaa. -Tanto en un caso como en el otro, la pierdo. -Por qu no renuncias a ella? -Imposible, majestad! En cada etapa, en cada peligro, ella est presente. Desde nuestro primer encuentro, la am con ese amor total que no se limita a la pasin y construye una vida entera. Sin duda pensis que slo la exaltacin de la juventud me dicta estas palabras, pero... -Si lo pensara, crees que te habra nombrado amigo nico? -Por qu me mantenis apartado de Abydos, majestad? -Tu formacin debe llegar a trmino. -Y est lejos an ese trmino? -T qu crees? -Vuestras enseanzas, y no la curiosidad, me arrastran hacia Abydos. All se encuentra lo esencial. Si me desviara, ya no sera vuestro hijo. -Abydos sigue estando en gran peligro, pues los fracasos del Anunciador no le impiden hacer dao. El rbol de vida sigue siendo su objetivo. -El oro curativo lo derribar! -Ojala tengas razn, Iker. Sers uno de los primeros en advertirlo, en compaa del Calvo y de Isis, siempre que vuelva sana y salva del camino de fuego. -Queris decir que...? -Muy pronto te confiar una misin oficial, que te llevar al dominio sagrado de Osiris. Como amigo nico, me representars all. Tanta felicidad hizo que a Iker le diera vueltas la cabeza. Casi en seguida, la angustia lo empuj a insistir. -Percibo los motivos profundos de vuestra decisin sobre Isis, majestad. Sin embargo... -No es mi decisin, Iker, sino la suya. Tambin el Calvo intent disuadirla. Ella no renuncia nunca. Desde su infancia, no acepta las cosas a medias. En vez de permanecer en la corte y llevar una existencia tranquila, de acuerdo con su rango, eligi el camino de Abydos, con sus peligros y sus exigencias espirituales. Una loca idea pas por la cabeza de Iker. -Majestad, si observis a Isis desde su infancia, eso significa que... -Soy su padre, ella es mi hija. El hijo real y amigo nico habra querido que se lo tragara la tierra.
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-Perdonad mi falta de respeto, majestad. Yo... yo... -No te reconozco, Iker. Qu ha sido del aventurero que no vacila en arriesgar su vida para descubrir la verdad? Amar a mi hija no es ningn delito. Que t seas campesino, escriba o dignatario no tiene importancia alguna. Slo cuenta la decisin de Isis. -Cmo osar ahora dirigirme a ella? -Que las divinidades le permitan llegar hasta el final del camino de fuego. Cuando te dirijas a Abydos, y si ha sobrevivido, nadie te impedir hablar con ella. Entonces, sabrs. 50 Desde la desaparicin del aguador, su mejor agente, el libans era incapaz de probar bocado. No haba rgimen ms drstico, es cierto, pero habra preferido adelgazar en otras circunstancias. -Conocindolo, muri sin hablar -le dijo al Anunciador. -De lo contrario, la polica estara ya aqu. -Nuestros contactos se han desbaratado, seor, nuestras clulas estn aisladas y reducidas a la inaccin, me he quedado sin mi mejor hombre. Y eso, por no hablar de la interrupcin del comercio clandestino que financiaba nuestro movimiento. -Acaso dudas de nuestro xito final, mi fiel amigo? -Me gustara tanto responderos negativamente! -Valoro tu sinceridad y comprendo tu angustia. Sin embargo, todo sucede de acuerdo con mi plan, y tus inquietudes no tienen fundamento. Nuestro nico objetivo es Abydos y los misterios de Osiris. Por qu voy a preocuparme de un hatajo de cananeos y de nubios? Un da u otro se convertirn. No tiene importancia alguna que Sesostris los someta. Se agota manteniendo el orden y teme, a cada instante, ser atacado tanto por el norte como por el sur. Nuestras maniobras de distraccin han funcionado admirablemente, ocultando el verdadero objetivo. -No dispone el faran del oro capaz de salvar la acacia de Osiris? -S, un autntico xito, lo admito. Sin embargo, si Sesostris espera una curacin total, quedar decepcionado. El portero avis a su patrn. -Un visitante. Procedimiento correcto. -Que entre. Medes se quit la capucha. A pesar de su regreso a tierra firme, no tena mejor aspecto que el libans. Ver de nuevo al Anunciador lo anim. -Siempre he credo en vos, yo... -Lo s, mi buen amigo, no lo lamentars. -Las noticias son execrables. La polica peina la ciudad y realiza mltiples interrogatorios. Es imposible reanudar nuestro trfico con el Lbano, pues el Protector est reorganizando el conjunto de los servicios aduaneros. Y lo peor, Iker ha trado el oro verde del pas de Punt. Ahora es amigo nico.

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-Notable carrera -observ el Anunciador, impvido. -Ese muchacho me parece muy peligroso -estim Medes-. Segn el ltimo decreto real, prximamente acudir en misin oficial a Abydos, donde representar al monarca. Suponed que descubre las actividades ocultas de Bega... Ese sacerdote no tendr el valor de callar. Hablar de Gergu, y Gergu hablar de m. -T sabrs callar -declar el Anunciador. -S... s, no lo dudis! -Ilusionarse conduce al desastre. Nadie podra resistir un interrogatorio de Sobek. Gergu y t, bajo la direccin del libans, restableceris los vnculos entre nuestros fieles y provocaris disturbios espordicos en Menfis. As, el faran advertir que seguimos siendo activos incluso en la capital. -Es un riesgo demasiado alto, seor! -Acaso los confederados de Set temen el peligro? Recuerda la seal que llevas grabada en la palma de la mano. De espaldas a la pared, Medes quiso saber algo ms. -Dnde estaris vos durante esta distraccin? -En el lugar de la lucha final: Abydos. -Por qu no concentrasteis vuestros esfuerzos en ese paraje? No sera duramente castigada la insolencia de Medes?, se pregunt el libans. Pero el Anunciador no se lo tuvo en cuenta. Tena que dar un golpe fatal, y la vctima adecuada no estaba an dispuesta a recibirlo. -De quin estis hablando? -Del joven escriba, hoy hijo real y amigo nico, capaz de escapar a la voracidad del dios del mar, llegar a la isla del ka y sobrevivir a mil y un peligros. Al mandarlo a Abydos, Sesostris sin duda le confa una misin de la mayor importancia. Que el faran en persona sea hoy intocable no me importa en absoluto. Lo destruiremos por medio de su heredero espiritual, pacientemente formado y preparado para sucederlo. El rey no conseguir sustituirlo. Iker espera hallar la felicidad en el dominio sagrado de Osiris y alcanzar el conocimiento de los misterios. Pero le espera la muerte y, con ella, el naufragio de Egipto. -Todo el mundo puede equivocarse -le dijo Sobek a Iker-. Siendo rencoroso, comprendera tu frialdad para conmigo. Tu reciente ascenso no me convertir en una fuente de excusas. Si fueras un simple obrero, me comportara del mismo modo. Slo tu conducta y tus actos me obligan a reconocer mis errores. El hijo real dio un abrazo al jefe de la polica. -Tu rigor fue ejemplar, Sobek, y nadie tiene derecho a reprochrtelo. Tu amistad y tu estima son magnficos presentes. Aquel hombre rudo no pudo ocultar su emocin. Poco acostumbrado a los testimonios de fraternidad, prefiri hablar de su oficio. -A pesar de la muerte del aguador, no estoy tranquilo. Era un pez gordo, es cierto. Pero hay otros mucho ms gordos.
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-Detendrs a los jefes de la organizacin, estoy convencido de ello. Un escriba solicit la opinin de Iker sobre un expediente delicado, luego otro, y otro ms. Finalmente, el hijo real consigui escapar de ellos y se dirigi a casa del visir, que era el encargado de comunicarle sus nuevas funciones en el interior de la Casa del Rey. Por el camino, el joven se cruz con un clido Medes. -Mis ms sinceras felicitaciones! Tras tantas hazaas, Iker, vuestro nombramiento resulta una recompensa merecida. Naturalmente, los eternos envidiosos chismorrearn. Pero no importa! Tengo a vuestra disposicin el texto del decreto que os autoriza a penetrar en el territorio sagrado de Osiris. Se ha decidido la fecha de vuestra partida? -Todava no. -Por fortuna, esta misin ser menos peligrosa que las anteriores! Yo espero no volver nunca a Nubia. El pas carece de encanto, el barco me enferma. Sobre todo, no vacilis en solicitar mis servicios, si os son necesarios. Al empezar la cena, Sekari mir a Iker de un modo extrao. -Qu raro... Pareces casi normal. Es sorprendente, tratndose de un amigo nico! Aceptas que te dirija la palabra? Iker le sigui el juego y adopt un aspecto pausado. -Tal vez deberas olisquear el suelo en mi presencia. Pensar en ello. Los dos amigos soltaron una carcajada. -Cuando abandone Menfis, te confiar a Viento del Norte y a Sanguneo. -Excelentes auxiliares, ascendidos y condecorados tras su brillante campaa en Nubia -record Sekari-. Por qu separarse de ellos? -Debo ir solo a Abydos. Luego, si las cosas van bien, se reunirn conmigo. -Abydos... Por fin lo conocers. -Dime la verdad: sabes quin es Isis? -Una joven y hermosa sacerdotisa. -Nada ms? -Es ya notable, no? -Realmente ignoras que es la hija del rey? -En realidad, no. -Y guardaste silencio! -El faran lo exiga. -Estn otros al corriente? -Los miembros del Crculo de oro. Puesto que el secreto es un aspecto esencial de su regla, lo respetaron. Iker se senta abatido. -Nunca me amar. Habr sobrevivido al camino de fuego? Estoy impaciente por partir! Qu horrible viaje si, por desgracia... Sekari intent reconfortar a su amigo. -Acaso no ha superado Isis, hasta hoy, todas las pruebas, fuera cual fuese su dificultad? Con su lucidez, su inteligencia y su valor, no carece de armas.

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-Has recorrido t ese terrorfico camino? -Las puertas son eternamente idnticas, aun siendo distintas para cada cual. -Sin ella, la vida no tendra sentido. Pero por qu va a interesarse ella por m? Sekari fingi pensarlo. -Como amigo nico e hijo real, careces de experiencia. En cambio, como escriba, eres relativamente competente. Tal vez puedas serle til, siempre que ella no sea alrgica a los ttulos rimbombantes. Hay motivos para asustarla, no? El alegre humor de Sekari anim a Iker. Unas copas de excelente vino, afrutado y que entraba muy bien, atenuaron un poco sus angustias. -A tu entender, han salido el Anunciador y sus fieles de Egipto? -Si se tratara de un hombre normal, habra reconocido su derrota y se habra refugiado en la regin sirio-palestina o en Asia -respondi Sekari-. Pero como no es un simple bandido ni un conquistador ordinario, desea la destruccin de nuestro pas y sigue manejando las fuerzas de las tinieblas. -Temes, pues, nuevos disturbios? -El rey y Sobek estn igualmente convencidos de que vamos a sufrir otros ataques, en forma de atentados terroristas. De modo que sigue siendo imperativa la vigilancia. Al menos, en Abydos, estars seguro. Dado el nmero de militares y policas encargados de proteger el paraje, no corrers riesgo alguno. Al pronunciar esas palabras, Sekari experiment una extraa sensacin. De pronto, el viaje de Iker le pareci amenazador. Incmodo e incapaz de explicar sus temores, prefiri callar y no inquietar a su amigo. Ni una sola vez durante la estancia del Anunciador, el libans haba sido autorizado a hablar con Bina. Cuando volva a su casa, con la misin cumplida, se velaba y se encerraba en una habitacin donde su dueo se reuna a veces con ella. La moral creca. Gracias a los vendedores ambulantes, a los que la muchacha, una cliente entre otras, daba algunas consignas, los contactos entre las distintas clulas de Menfis se haban restablecido. Ningn miembro de la organizacin ignoraba ya que el Anunciador, vivo y en excelente estado de salud, segua propagando la verdadera fe y prosegua la lucha. Medes y Gergu proponan, ya, algunos esquemas de acciones concretas, que podan sembrar el terror. -T elegirs las mejores -le dijo el Anunciador al libans. -Seor, soy un comerciante y... -Deseas algo ms, y no te lo reprocho, a pesar de ciertas iniciativas desgraciadas. Si quieres convertirte en mi brazo derecho, en el hombre que lo sepa todo sobre cada habitante de este pas y separe a los buenos creyentes de los infieles, tienes que progresar. Maana, mi buen amigo, dirigirs una polica al servicio de la nueva religin y reprimirs la menor desviacin. Por unos instantes, el libans imagin la potestad de la que dispondra. A su lado, Sobek parecera un aficionado. Aquel poder casi absoluto, que esperaba desde haca mucho tiempo, no era un espejismo. Slo el Anunciador poda concedrselo.
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-Bina y yo nos vamos a Abydos. -Cuntos hombres deseis? -Nos bastar con el sacerdote permanente Bega. -Segn Gergu, el lugar est muy vigilado y... -Me ha facilitado todos los detalles. Encrgate de Menfis. Yo esperar a Iker. Esta vez, nadie lo salvar. Romper, al mismo tiempo, el corazn de Abydos y el de Sesostris. La frgil Maat se dislocar, el torrente del isefet ser una riada que ningn dique podr contener. El rbol de vida se convertir en el rbol de muerte. 51 Anubis, el dios con cabeza de chacal, condujo a Isis ante el crculo de llamas. -An deseas seguir el camino de fuego? -Lo deseo. -Dame tu mano. Isis confi en el ritualista de voz sorda. Ningn ser sensato habra osado acercarse a aquellas altas llamas, que desprendan un insoportable calor. Segura de su gua, la muchacha ni siquiera hizo ademn de retroceder. Cuando su vestido comenzaba a arder, lleg el apaciguamiento, sbito e inesperado. Se hallaba en el interior del templo de Osiris. -Nada queda de tu individuo profano -dijo Anubis-. Hete aqu, desnuda y vulnerable, ante los dos caminos. Cul eliges? A su izquierda, un camino de agua, flanqueado por capillas custodiadas por genios con cabeza de llamas. A su derecha, un camino de tierra negra, una especie de dique que serpenteaba entre extensiones lquidas. Y, entre ambos, un canal de lava infranqueable. -No deben recorrerse los dos? -El de agua aniquila, el de tierra devora. Persistes? -Por qu temerlos, si me conduces al lugar adonde debo ir? -Esta noche tomaremos el camino de agua. Cuando llegue el da, el de tierra. Se levant la luna, y Anubis entreg a la sacerdotisa el cuchillo de Tot. Ella toc con su hoja cada uno de los genios al tiempo que pronunciaba su nombre. La identificacin dur hasta el amanecer. Luego, gracias a la claridad nacida de la barca del levante, tom por el camino de tierra. Los dos caminos se cruzaban sin confundirse nunca. En su extremo, un canal de lava los fusionaba en el umbral de un porche monumental enmarcado por dos columnas. -He aqu la boca del ms all -indic Anubis-, la confluencia de oriente y occidente. Dos guardianes en cuclillas blandan unas serpientes. -Soy el seor de la sangre. Despejadme el acceso. El portal se entreabri. En el templo de la luna, una suave luz azul envolvi el cuerpo de Isis. La barca de Maat se desvel.

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-Se te ha mostrado, as pues, prosigamos. Siete puertas, cuatro sucesivas seguidas de otras tres, de frente, cerraban el paso. -Cuatro antorchas corresponden a los cuatro orientes. Empalas, una a una, y presntaselas. La sacerdotisa llev a cabo el rito. -As, el alma viviente recorre este camino; as, la gran llama brotada del ocano anima tus pasos. Las puertas se abrieron una tras otra, y las tinieblas se disiparon. Isis vio la luz de la primera maana, cuyos ojos eran el sol y la luna. Un segundo crculo de fuego haca inaccesible la isla de Osiris, presidida por una colina de arena donde descansaba el recipiente sellado que contena las linfas del dios. -He aqu el ltimo camino, Isis. Yo no puedo ayudarte ya. T debes superar el obstculo. La muchacha se acerc al brasero. Una llamita le roz la boca. En su corazn se grab una estrella, en su ombligo un sol. -Que Isis se convierta en seguidora de Osiris, que su corazn no se aleje de l, que su marcha sea libre, da y noche, que esta claridad se introduzca en sus ojos y que atraviese el fuego. -El camino se traza para Isis, la luz gua sus pasos. Por un instante, la muchacha permaneci inmvil en medio del crculo, como prisionera. Luego lleg a la isla de Osiris, indemne y recogida. Isis se arrodill ante el recipiente sellado, fuente de todas las energas. Cuando la cubierta se levant, ella contempl la vida en su fuente. El templo entero se ilumin. -Tu perfume se mezcla con el de Punt -dijo el ritualista-, Tu cuerpo se cubre de oro, brillas en el seno de las estrellas que iluminan la sala de los misterios, t, que eres justa de voz. Anubis visti a la muchacha con una larga tnica amarilla, la toc con una diadema de oro adornada con flores de loto hechas de cornalina y rosetas de lapislzuli, la adorn con un ancho collar de oro y turquesas con un cierre en forma de cabeza de halcn, ci sus muecas y sus tobillos con brazaletes de cornalina roja que estimulaban el fluido vital, y la calz con sandalias blancas. Ya no haba rastro de los caminos de agua, de tierra y de fuego. En el santuario del templo de Osiris aparecieron el faran y la gran esposa real. Alrededor de Isis se situaron el visir Khnum-Hotep, Sekari, el gran tesorero Senankh, el Calvo, el general Nesmontu y el Portador del sello real Sehotep. En el dedo pulgar de la mano derecha de su hija, Sesostris puso un anillo de loza azul, cuyo engaste oval estaba adornado por un motivo hueco que representaba el signo ankh, la vida. -Ahora perteneces al Crculo de oro de Abydos. Que se selle nuestra unin con Osiris y los antepasados.

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Las manos se unieron, se form el crculo y un momento de intensa comunin marc la ltima etapa de aquella iniciacin. Isis deposit las siete bolsas que contenan el oro verde de Punt en los siete agujeros que el Calvo haba cavado al pie de la acacia de Osiris. Ante la mirada del rey, esper la aparicin del sol naciente. Aquella maana, atraves la oscuridad de un modo especialmente vigoroso. En muy poco tiempo, todo el paraje de Abydos, desde las tumbas de los primeros faraones hasta el embarcadero, estuvo baado por una intensa luz. Apenas el soberano hubo pronunciado la antigua frmula Despierta en paz cuando unos dorados rayos brotaron de las siete bolsas y penetraron en el tronco del gran rbol. Acto seguido, ramas y ramitas volvieron a florecer. Cuando el astro del da lleg al cenit, el rbol de vida, de un verde radiante, recuper toda su majestad. Por primera vez en su vida, el Calvo llor. La impaciencia y el nerviosismo dominaban a Iker. Estando el faran y la reina de viaje, fuera el visir, Senankh en una gira de inspeccin, Sehotep supervisando los trabajos de irrigacin y el general Nesmontu de maniobras, el hijo real se multiplicaba. Aquella abundancia de trabajo no le molestaba en absoluto, pero una pregunta lo torturaba: cundo recibira la orden de dirigirse a Abydos? Sekari haba desaparecido. Sin duda, llevaba a cabo una nueva misin secreta. La tranquilidad era slo aparente, pues. Confiado ya, Sobek el Protector hablaba todos los das con Iker. A pesar de los ininterrumpidos esfuerzos de sus hombres, sus informes sonaban vacos. El jefe de la polica no dejaba de maldecir, convencido de que los restos de la organizacin terrorista se encogan para golpear con ms fuerza. Finalmente regres Sesostris. Su primera audiencia la reserv a Iker. Numerosos cortesanos lo consideraban ya como su sucesor, pues al asociarlo as al trono, el monarca lo formaba para la funcin real y garantizaba adems la estabilidad de las Dos Tierras. Iker se prostern ante el gigante. -Isis ha recorrido el camino de fuego, y el rbol de vida resucita revel el faran. El joven contuvo la alegra. -Realmente est indemne, majestad? -As es. -La felicidad reina de nuevo en Abydos! -No, pues la salvaguarda de la acacia de Osiris era slo una etapa. Su enfermedad y la degradacin de los smbolos, privados de energa durante tan largo tiempo, han dejado profundas huellas en el rbol de vida. Tu misin consiste en hacerlas desaparecer. Iker qued estupefacto. -Majestad, no conozco Abydos! -Isis te guiar. T eres la mirada nueva.

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-Lo aceptar? -Sean cuales sean vuestros sentimientos, sea cual sea la dificultad de la tarea, debes conseguirlo. Por decreto, quedas nombrado prncipe, guardin del sello real y superior de la Doble Casa del oro y de la plata. En adelante, Sehotep y Senankh trabajarn bajo tu direccin. En Abydos sers mi representante y pondrn a tu disposicin los artesanos que necesites. Hay que modelar una nueva estatua de Osiris y una nueva barca sagrada. Adems de sus cualidades curativas, el oro trado de Nubia servir para la creacin de esas obras. Desde la enfermedad del rbol, la jerarqua de los sacerdotes est trastornada. Y, a pesar de las apariencias, no todo es justo y perfecto. De ese modo, nuestra victoria podra convertirse en un simple espejismo. Tienes plenos poderes para investigar, revocar a los incompetentes y nombrar a seres que estn a la altura de sus tareas. -Me creis capaz de hacerlo? -Mientras Isis superaba las etapas de la iniciacin que llevaba al camino de fuego, t seguas tu propia andadura, que conduca a Abydos, el corazn espiritual de nuestro pas. Tal vez el Anunciador lo haya gangrenado. Incluso algunos servidores fieles de Osiris pueden ser ciegos. T, en cambio, no sers esclavo de ninguna costumbre ni de ningn prejuicio. -Puedo molestar! -Si tus investigaciones se limitan a apacibles entrevistas, fracasars. Devuelve al dominio de Osiris su pureza y su coherencia, reconforta la acacia, rechaza la debilidad y el compromiso. Iker presenta que su ttulo de amigo nico sera acompaado por pesados deberes, pero no hasta ese punto. -Majestad, se abrir algn da el Crculo de oro de Abydos? -Ve, hijo mo, y mustrate digno de tu funcin. 52 Medes estaba satisfecho de s mismo. En plena forma, recuperaba el conjunto de sus actividades con un gran vigor que agotaba a sus subordinados, incluido el topo de Sobek. El secretario de la Casa del Rey se guardaba mucho de eliminarlo. Disfrazado de escriba, el polica seguira tranquilizando al Protector. Acaso no se comportaba Medes como un dignatario celoso, al servicio del faran? Su esposa se beneficiaba de los cuidados del doctor Gua, y lo importunaba menos. Potentes somnferos ponan fin a sus crisis de histeria. En una noche sin luna, Medes acudi a casa del libans. -El Anunciador va de camino a Abydos -le dijo el comerciante. -Iker no ha salido todava de Menfis. Cmo puede imaginar que va a meterse en las fauces de su peor enemigo? -El Anunciador siempre se adelanta a su adversario. Tienes alguna idea para desestabilizar la capital?

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-Incendios, agresiones a civiles, robos en los mercados y en casa de los particulares. Las intervenciones rpidas y violentas mantendrn un clima de inseguridad, y el jefe de la polica temer una accin de envergadura. Adems, me parece oportuno saquear algunos despachos de escribas mal protegidos. Anota su emplazamiento. El libans recogi las informaciones. Ahora, su portero le serva de agente de contacto. A diferencia del aguador, slo se relacionaba con un restringido nmero de terroristas, que difundan luego sus consignas. Tras el xito del Anunciador en Abydos y la desaparicin de Iker, habra que actuar ms de prisa. Gracias a la curacin del rbol de vida, cuyo follaje brillaba al sol, el dominio de Osiris olvidaba la opresiva atmsfera que, antao, pona los corazones en un puo. Aunque las medidas de seguridad se hubieran mantenido, ms temporales tenan acceso al paraje, y eran una apreciable ayuda para los permanentes. Rumiando su malhumor, Bega segua engaando a sus colegas. Lo consideraban austero, serio y por completo entregado a su alta funcin. Y ni sus palabras ni su comportamiento permitan adivinar sus verdaderos sentimientos. Pese a algunos perodos de desaliento, Bega alimentaba su voluntad de venganza. Slo ella le permita soportar las humillaciones. Al cruzar el umbral de su modesta morada en la que nadie estaba autorizado a entrar, tuvo la certeza de una presencia. -Alguien se ha permitido...? -Yo -respondi un sacerdote de gran estatura, imberbe, con la cabeza afeitada y vestido con una tnica de lino blanco. Bega no conoca a aquel hombre, pero su voz no le resultaba extraa. Cuando sus enrojecidos ojos llamearon, se peg a la pared. -Sois... sois... -Shab ha suprimido a un temporal -revel el Anunciador-. Y yo he tomado su lugar. -Os han visto entrar en mi casa? -Reljate, amigo mo, por fin ha llegado tu hora. Quiero saberlo todo de Abydos, antes de que llegue Iker. -Iker, aqu! -Hijo real, amigo nico y enviado especial de Sesos- tris, gozar de plenos poderes. Tal vez intente reformar el colegio de sacerdotes y sacerdotisas. Bega palideci. -Descubrir el trfico de estelas y mis vnculos con Gergu! -No tendr tiempo. -Cmo podra impedrselo? -Eliminndolo. -En pleno dominio de Osiris? -Es el lugar ideal para asestarle un golpe fatal a Sesostris! El rey piensa en Iker para que reine. No es consciente de ello, pero se ha convertido en el zcalo sobre el que se

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levanta el porvenir del pas. Al destruirlo, socavaremos los fundamentos del reino. Incluso ese faran de colosal estatura se derrumbar. -El paraje est muy vigilado, la polica y el ejrcito... -Estn en el exterior y yo en el interior. Shab y Bina no tardarn en reunirse conmigo. Sin ignorar nada de lo que aqu ocurre, estaremos en una posicin claramente ventajosa. Esta vez, ningn milagro podr salvar a Iker. La separacin haba sido desgarradora. Ni Viento del Norte ni Sanguneo queran despedirse de su dueo, a pesar de sus explicaciones. Tambin Sekari intent tranquilizarlos, pero los dos animales manifestaron un nerviosismo desacostumbrado, como si desaprobaran el viaje del hijo real. -No puedo conciliar el sueo -reconoci ste-. En vez de un paraso, tal vez Abydos sea mi infierno. En primer lugar est la probable negativa de Isis; luego, esa misin condenada al fracaso. La intervencin de Sobek impidi a Sekari consolar a su amigo. -Me indican que se han producido dos agresiones en los barrios populares y tres conatos de incendio. Tantos incidentes no pueden ser fruto de la casualidad. -La organizacin del Anunciador est despertando -afirm Sekari. -Pues va a romperse los dientes -prometi Sobek-, Mientras mis hombres llevan a cabo investigaciones oficiales, podras hacer que tus odos estuvieran un poco en todas partes? -Cuenta conmigo. El jefe de polica acompa hasta el puerto al hijo real. Satisfecho de la calidad y la cantidad de los efectivos puestos a disposicin de Iker, Sobek asisti a la partida de su barco, precedido y seguido por navos militares. En proa, el hijo real no disfrutaba de la belleza del paisaje. Tena la sensacin de estar navegando entre dos mundos, sin poder regresar a aquel del que proceda y sin conocer nada de aquel al que se diriga. Los acontecimientos vividos desde su terrorfico viaje en El Rpido regresaban a su memoria. Varios enigmas se haban aclarado, pero el misterio principal, el del Crculo de oro de Abydos, permaneca. No lejos de la ciudad osiriaca, los arqueros corrieron hacia estribor. -Qu ocurre? -Una barca sospechosa! -respondi el capitn-. Si no se aparta de inmediato, dispararemos. Iker divis a un pescador atemorizado, incapaz de maniobrar. -Esperad -exigi el hijo real-, Ese pobre desgraciado no supone ninguna amenaza! -Las rdenes son las rdenes. Ese tipo se ha aproximado demasiado, y no debis correr el menor riesgo. Hirsuto, Shab el Retorcido recogi la red y se alej. Quera probar la capacidad de reaccin de la escolta y aprovechar un eventual descuido, dispuesto a sacrificar su vida para suprimir la del enemigo. Lamentablemente, no haba fallo alguno. Regres al lugar de contacto con Bega.
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El muelle estaba atestado de soldados, policas, sacerdotes y sacerdotisas temporales que llevaban ofrendas. Tambin estaban presentes todos los administradores, nerviosos ante la idea de acoger al enviado del faran. Nadie conoca exactamente cul era la misin del nuevo amigo nico, precedido por una reputacin de decidido e incorruptible. El relato de sus hazaas en Asia y en Nubia demostraba una inslita determinacin. Los ms optimistas pensaban en una simple visita protocolaria, mientras se asombraban por la ausencia del Calvo, muy poco diplomtico. En cuanto Iker apareci en lo alto de la pasarela, lo evaluaron. De sobria elegancia, no tena un aspecto tan temible, pero el porte y la mirada imponan respeto. Bajo su reserva se adverta un autntico poder. Los halagadores, despechados, se tragaron su letana de cumplidos. Tocada con una amplia peluca que disimulaba buena parte de su rostro y maquillada con habilidad, Bina se haba hecho irreconocible. En la base de un ramo de flores que pensaba ofrecer al recin llegado haba dos agujas invisibles impregnadas de veneno. Al tomarlo en su mano, el hijo real se pinchara y agonizara entre atroces sufrimientos. A Bina no le importaba ser detenida, puesto que una sola idea la obsesionaba: vengarse de aquel Iker que la haba traicionado pasndose al bando de Sesostris y luchando contra el dios verdadero, el del Anunciador. Se quitara la peluca y escupira a la cara del hijo real, para que supiera de dnde proceda el castigo. El comandante de las fuerzas especiales acantonadas en Abydos salud al enviado del rey. -Permitidme, prncipe, que os desee una excelente acogida. Voy a llevaros al palacio que ocupa el faran cuando reside aqu. Varias muchachas blandieron sus ramilletes. El de Bina, en primera fila, era soberbio. Iker quiso acercarse para cogerlo, pero el comandante se interpuso. -Lo siento, son las normas de seguridad. -Qu puede temerse de estas flores? -Mis rdenes son estrictas. Seguidme, os lo ruego. Puesto que no deseaba provocar un escndalo, Iker se limit a saludar a las portadoras de los ramos. A Bina le cost contener la rabia. Quera correr, alcanzar al hijo real, clavarle las agujas en la espalda... Pero, lamentablemente, era imposible cruzar el cordn de seguridad. Abydos... Abydos se le abra, pues! Sin embargo, Iker no vea nada. Mientras no hubiera hablado con Isis, no estara en ninguna parte. Ella lo aguardaba en el umbral de palacio. El ms sensible y el ms refinado de los poetas no habra conseguido describir su belleza. Cmo evocar la finura de sus rasgos, el fulgor de su mirada, la dulzura de su rostro y su regio porte?

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-Bienvenido, Iker. -Perdonadme, princesa. El faran me ha comunicado quin erais y... -Os sents decepcionado? -Mi desvergenza, mi audacia... -Qu audacia? -He osado amaros, y... -Estis hablando en pasado. -No, oh, no! Si supierais... -Y por qu no voy a saberlo? La pregunta hizo enmudecer a Iker. -Deseis visitar vuestros aposentos? Pedidme cuanto necesitis. -Sois la hija del faran, no mi sierva! -protest Iker. -Quiero convertirme en tu esposa, formar contigo una pareja indisoluble, como la unidad, y moldear una vida nica que el tiempo y las pruebas no destruyan. -Isis... La tom en sus brazos. Fue el primer beso, la primera comunin de los cuerpos, el primer abrazo de las almas. Fue tambin el primer sufrimiento que experiment el Anunciador, cuyas garras de halcn laceraron su propia carne. Ver cmo se constitua aquella pareja le resultaba insoportable. Manchado con su sangre, se jur a s mismo que pondra fin a aquella unin que comprometa su victoria final. No le concedera a Iker la menor posibilidad de supervivencia.

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