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È uno dei più grandi rappresentanti della scuola franco fiamminga, con i

contemporanei Heinrich Isaac, Jacob Obrecht e Pierre de La Rue.

Nacque verso il 1440, probabilmente nei dintorni di Saint-Quentin, in Piccardia. Fu


adottato nel 1466 dalla famiglia degli zii Lebloitte, che avevano Desprez come
soprannome di famiglia, a Condé-sur-l'Escaut, dove il compositore trascorrerà gli
ultimi vent'anni della sua vita. È accertato che non era nato a Condé, dal momento
che l'atto di morte, redatto proprio a Condé, lo dichiara aubain, cioè straniero.
Studiò a Saint-Quentin[1], dove era fanciullo cantore presso la basilica reale. Il
primo impiego di cui abbiamo notizia certa è ad Aix-en-Provence tra il 1477 e il
1478, come cantore della cappella di Renato d'Angiò[2][3].
Tra il 1483 e il 1484, entrò a servizio della corte milanese degli Sforza: al
seguito del cardinale Ascanio Sforza, fu probabilmente a Roma nel 1484-85 e a
Parigi nel 1489. Formalmente, il compositore era "cantore ducale", cioè al servizio
del giovane duca Gian Galeazzo Sforza, ma di fatto il governo del ducato era
fermamente nelle mani di Ludovico il Moro, fratello maggiore del duca e reale
patrono di Josquin[2].
Tra 1489 e il 1495 circa, Josquin prestò servizio presso la cappella pontificia a
Roma[2]. Dopo alcuni viaggi in Francia, si trasferì per un certo periodo a Ferrara
per servire Ercole I d'Este. Per lui scriverà la messa Hercules dux Ferrarie il cui
tenor è tratto dalle vocali del nome del committente (è formato cioè dalle note il
cui nome contiene tali vocali: Re-Ut-Re-Ut-Re-Fa-Mi-Re, tenendo presente che
all'epoca la nota Do si chiamava ancora Ut). Dopo il 1505 si trasferì in Francia,
non smettendo comunque di viaggiare. Morì a Condrè-sur-l'Escaut nel 1521.

Autore di una ventina di messe, composte secondo varie tecniche (come la messa su
cantus firmus, la messa parafrasi, la messa parodia) e basate anche su musiche
profane, come la celebre melodia L'homme armé, un centinaio di mottetti, oltre 50
opere vocali profane (chansons e frottole) in francese e italiano, Desprez fu punto
di riferimento per tutti i contemporanei e oltre, fino ad essere elogiato anche da
Lutero, Palestrina e Orlando di Lasso. La sua importanza è indicata anche dal fatto
che lo stampatore Ottaviano Petrucci dedicò alle sue messe ben tre libri nei primi
due decenni del XVI secolo. La fama di Josquin fu tale che in molti vollero
pubblicare musiche firmate col suo nome per favorirne il successo. Va quindi
considerato che una composizione a lui attribuita da una fonte del XVI secolo può
non essere sua.

Tra le sue messe, oltre alla Hercules dux Ferrarie e alle due messe L'homme armé
(Missa l'homme armé sexti toni e Missa l'homme armé super voces musicales),
ricordiamo la Missa de beata Virgine, la Missa La sol fa re mi, e la Missa Pange
lingua, che è probabilmente l'ultima da lui scritta. Tra i suoi mottetti, il
mottetto per il periodo natalizio Praeter rerum seriem a sei voci, il Miserere a
cinque voci, Ave Maria, Virgo serena a quattro voci e Tu solus qui facis mirabilia
a quattro voci. Come il contemporaneo Pierre de La Rue e altri musicisti
fiamminghi, ad esempio Johannes Ockeghem, Josquin utilizzò abbastanza spesso la
scrittura in canone.

Il vasto repertorio profano abbraccia svariate tematiche, sia francesi che


tipicamente italiane, tra cui quella popolare o quella della frottola; non si
possono quindi non citare brani celeberrimi quali Mille regretz, El Grillo, Baisé
moy, ma doulce amye, En l'hombre d'ung boissonet, Scaramella va alla guerra, In te
Domine speravi, per trovar pietà e molto altro.

Per la chiarezza espressiva e per l'equilibrio presente fra il testo e la musica,


peraltro sostenuta da felice invenzione melodica e ampia conoscenza del
contrappunto, egli può essere considerato come uno dei più rappresentativi
musicisti del Rinascimento. La sua opera si mostrò aperta a tutte le forme e a
tutte le tecniche note al suo tempo, quindi appare sia una sintesi di una cultura
musicale, sia un'anticipazione dei percorsi evolutivi della polifonia europea.[4]

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