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Al−AnkaMMXX
Por La Oscuridad De Sus Ojos

Cameron MacElvee

El mal yace dormido, esperando ser despertado.


Brenna Taylor se muda a Arizona para cuidar su dolor y toma
posesión de una decrépita casa centenaria ubicada entre doscientos
acres de árboles cítricos muertos. Pero, sin saberlo, despierta un mal y
agita la oscuridad dentro de ella, una maldición que lleva desde la
infancia. Con la ayuda de Alejandra Santana, la carismática contratista
por la que se siente atraída, Brenna descubre la violenta historia de la
tierra que ha heredado.
Mientras los espíritus atormentados de los trabajadores
migrantes masacrados claman venganza, la fuerza malévola que
aprisiona sus almas comienza a atraer a Brenna a su infierno. Pero el
amor de Alex puede no ser suficiente para interponerse entre Brenna y
la muerte.

NT: Cuando "traduzco", lo hago para escapar de mi mundo. ¿Te


escapas conmigo? Sin fines de lucro. Solo mi placer.
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Prólogo

Toronjas en varias etapas de podredumbre cubrió el


suelo. Hicieron que sus botas se resbalaran mientras corría y cayera de
rodillas. El dulce aroma de la fruta en descomposición se mezclaba con
el aroma de la tierra húmeda y el aire del desierto, y se atragantaba
cada vez que caía boca abajo en el pútrido desastre. Pero se levantaba
cada vez y continuaba sumergiendo de la plantación de cítricos
mientras las ramas rasgaban su ropa y agitaba su pistola sobre su
cabeza. Esquivó entre los árboles, saltó sobre raíces nudosas y se
arrastró por los canales de riego. Mientras tanto, sollozaba, mascullaba
maldiciones y miraba hacia atrás por donde había venido.
Pero ella no lo había seguido.
Sin embargo, cuanto más se aventuraba en la plantación, la fruta
podrida en el suelo solo se hacía más espesa, ya que no había nadie
para recoger la cosecha esa temporada o la última. Cuando volvió a
caer, dejando caer su pistola y luego tratando de recuperarla,
finalmente dejó de correr y se abrazó las rodillas y lloró. Una luna llena
brillaba en lo alto del cielo, pero estaba sepultado y escondido entre los
árboles. Él podría estar a salvo de ella. Quizás todavía no había
encontrado una manera de aventurarse más allá de la casa.
Cuando comenzó a recuperar la compostura, una fogata se
encendió frente a él. La familia se reunió en un semicírculo con sus
caras ocultas en las sombras, solo sus ropas y cuerpos sucios visibles.
Aulló y agitó su pistola.−¡Jódanse! Jódanse todos, malditos
hispanos.
Una anciana con una falda roja desteñida se alejó de la familia
hacia él. El manto de su chal negro alrededor de su cabeza ocultaba su
rostro.
Él la miró y tragó.−Esta es mi tierra, mis árboles, mi fruto.
Ella sacó una toronja madura de una rama baja y se la tendió.−Sí,
jefe. El fruto, él es todo tuyo.−Lo abrió entre sus manos artríticas y
extendió las dos piezas. Gotearon sangre y gusanos.−Pero la venganza,
señor, es nuestra. Nuestra venganza.

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Cuando los demás comenzaron a cantar: "Venganza, venganza,
venganza," el chal de la anciana se cayó y reveló el rostro de la Muerte.
Se haló las orejas, gritó y se llevó la pistola debajo de la barbilla;
por un momento, la miró a los ojos vacíos antes de hacer una mueca y
apretar el gatillo.

T
En la ventana del piso de arriba, miró a través de la arboleda
oscura. La llama de la lámpara de aceite que tenía en la mano
chisporroteó, proyectando la sombra de su largo cabello negro contra
el camino de grava de abajo. Había visto el fuego en la distancia,
escuchado el disparo y vio como la luz del fuego se apagaba una vez
más. Atrapada aquí en la casa, no pudo comunicarse con su familia,
pero al menos él estaba muerto. Era un comienzo. Quizás ahora los
demás la escucharían y la ayudarían a encontrar a su hijo y terminarían
con esta pesadilla. Y si no escuchaban, también les haría pagar.
Ella tendría su venganza.

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Capítulo Uno

Los números impresos en blanco y negro se alinean en una lista


junto a un gráfico circular sombreado que muestra las diversas
inversiones y sus proporciones al monto total. Era una cantidad que
Brenna no podía comprender, todos esos ceros, abstractos y vacíos; era
rica, increíble y obscenamente rica, pero no hubo alegría para ella en
esta revelación.
−No tenía idea de que Edward había invertido tanto.−Miró el
papeleo sobre la mesa.
−Consuélate con el hecho de que siempre había tenido la
intención de proveerte a ti y a Michael,−dijo Stan Thomas, el abogado
de la familia.
Apartó los documentos.−Sí, para Michael.
−Y a ti.
Se retorció, sabiendo que no se merecía la riqueza acumulada de
su difunto esposo. Miró a Thomas y vio la pena en sus ojos, la sonrisa
incómoda. Comprendió lo difícil que era para la gente saber qué
decirle, incluso durante muchos meses después de la muerte de
Edward y Michael. Y cuando apartó los ojos de su mirada compasiva,
volvió a retorcerse sabiendo que si él supiera la verdad, pensaría
mucho menos en ella.
Thomas se movió en su silla.−Brenna, como esposa y viuda de
Edward Wilson, tienes derecho a su patrimonio. No tiene otros
parientes vivos. La casa, las cuentas bancarias, las inversiones y los
bienes inmuebles te pertenecen ahora. Date cuenta de lo que esto
significa para ti.
Apretó los dientes, forzando la vergüenza, burbujeando bajo su
pena, a retirarse.
−Comprende que con esta cantidad de riqueza, eres libre de
comenzar de nuevo,−dijo.−Puedes vender la casa, mudarte de
Davenport y viajar por el mundo. De hecho, si monitorea las
inversiones correctamente, no tendrá que preocuparse por el resto de
su vida.
Consideró esto.−Tienes razón. He estado pensando en salir de la
ciudad. No he estado en ningún lado desde la secundaria cuando fui en
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mi viaje de último año a Chicago. Dejar Davenport puede ser lo que
necesito.−Sonrió, pero sabía que estaba fingiendo. Era la misma
sonrisa falsa que había aprendido a ponerse en los últimos seis meses,
dos semanas y tres días. La sonrisa tranquilizó a la gente, les hizo
pensar que estaba trabajando en su dolor, les hizo dejarla en paz. Pero
lo más importante, cubría la vergüenza y la ira que se retorcían dentro
de ella.
−Me alegra que estés pensando en seguir adelante,−dijo.−Sé
que estos últimos meses han sido un infierno para ti.
Apretó los dientes una vez más. Odiaba cuando la gente fingía
entender.
Thomas sacó una cartera de la pila de documentos en su
mesa.−Esto enumera todas sus inversiones, sus acciones y bonos, los
certificados de depósito y los bienes inmuebles. Aquí está la tarjeta de
su asesor de inversiones. Te sugiero que le des el visto bueno para
administrar todas las cuentas por ti y determinar los detalles de un
ingreso mensual.
Brenna llevó el portafolio a su regazo y comenzó a hojear las
diferentes secciones. Cuando se dirigió a la parte de bienes raíces,
estudió cada una de las portadas de las propiedades que Edward había
comprado.
−¿Tenía propiedades en Arkansas? Supongo que por sus
padres,−dijo.−Y Florida. Quería retirarse allí, lo sé.−Se detuvo en una
página.−¿Qué es esto? ¿Plantación de Cítricos Poulsen? ¿En Arizona?
−Si mal no recuerdo, había invertido en un área por ahí. Se
especulaba que el mercado inmobiliario se recuperaría más pronto que
tarde, y esperaba vender el terreno a uno de los grandes contratistas
de viviendas nuevas por tres veces la cantidad que había invertido.
−En serio.−Hojeó esa sección de la cartera escaneando las fotos,
mapas y diagramas de zonificación.−Edward odiaba el calor del
desierto. Me pregunto si incluso se molestó en visitar o invirtió a
ciegas.
−Sí, fue a Arizona. De hecho, al menos tres veces lo sé. Unos
meses antes del accidente, me habló de encontrar una manera de
deshacerse de esa propiedad en particular. Supongo que ha habido
algunos problemas con los propietarios originales. No estoy seguro de
los detalles.
Llegó a una foto de una casa de dos pisos con un gran porche
cubierto.−¿Hay una casa en la propiedad?
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−Aparentemente, pero dudo que haya estado ocupada por algún
tiempo.
−¿Porque eso?−Examinó la foto. La casa, estuco y marco, se
parecía a muchas de las granjas que salpicaban el campo de Iowa. Era
pintoresca y tradicional, y las ventanas del segundo piso junto con el
porche cubierto le recordaron la casa de sus abuelos que había visitado
cuando era niña. Algo sobre eso, las dos ventanas en blanco sobre el
gran porche, como una cara, una cara triste y solitaria. La casa parecía
acogedora de una manera extraña.
Thomas se dio la vuelta para mirar por encima de su hombro, se
dirigió a la página de presentación de la propiedad y sacó una tarjeta
de presentación del divisor de plástico transparente.−Aquí está el
corredor con el que Edward estaba trabajando. Llámela, ella puede
darle más información sobre la propiedad.
Brenna tomó la tarjeta.−No me importaría echar un vistazo a la
casa en persona.
−¿Todo el camino hasta Arizona? Creo que es mucho más
caliente que Davenport en esta época del año. Puede ser bueno dejar el
frío y estar al sol por un tiempo.−Él le palmeó el hombro.
Brenna volvió a colocar la tarjeta de visita en la cartera y
dijo:−Me vendría bien un poco de sol.

T
Se sentó en la cama de la habitación de invitados de su hermana,
donde había estado viviendo durante los últimos seis meses y medio;
junto a ella, una maleta llena estaba abierta, esperando el último
artículo, que tenía en sus manos. Era una caja de música de madera con
una imagen en découpage (collage barnizado) de un sol sonriente y tocaba la
melodía "You Are My Sunshine". Se lo había dado a su hijo, Michael,
cuando era un bebé, y ella lo tocaba a menudo mientras él se quedaba
dormido en sus brazos. Cuando se despertaba en medio de la noche de
un sueño aterrador, lo abrazaba y lo tocaba de nuevo, tranquilizándolo
con la reconfortante melodía. Pero desde su muerte, había mantenido
la caja junto a su cama en la casa de su hermana, sin abrirla ni una sola
vez para escuchar la canción. No había tenido el valor todavía. Pasó el
pulgar sobre la imagen del sol, tocó el dial de cobre, que daba cuerda al
instrumento, y finalmente lo guardó en el medio de su maleta junto a
una foto enmarcada de su esposo y su niño pequeño. Estaba a punto de

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cerrarla y bajar las escaleras cuando su hermana llamó y entró en la
habitación.
−Bill trajo el correo. Tienes una tarjeta de Debra. Mira,
matasellado desde Nairobi. Bonito sello.−Jessica le tendió el sobre.
−Le enviaste un correo electrónico, ¿no? ¿Le contaste lo que
pasó?−Brenna preguntó.
−No, Brenna, no lo hice. Pero estoy segura de que alguien de la
iglesia lo hizo.−Jessica miró la maleta.−Has empacado mucho en tu
camioneta por solo unas pocas semanas. ¿Y ahora está maleta? No
entiendo. ¿No puedes volar a Arizona y alquilar un auto? Parece que te
estás mudando allí, por el amor de Dios.
Brenna tragó saliva para evitar que su voz saliera corta y
odiosa.−Te lo dije, Jess. Voy a estudiar la remodelación de la casa. El
corredor con el que trabajó Edward me dijo que es bastante vieja,
construida en 1910. Sería una buena restauración histórica.
−No planeas quedarte en Arizona para ver cómo restauran el
lugar,−dijo Jessica.
Brenna apretó la mandíbula y la fulminó con la mirada.
−¿Y cuánto tiempo tomará eso?
Brenna no respondió.
−Pero no conoces a nadie por ahí. Estarás sola. Completamente
sola.
Brenna tragó de nuevo y golpeó su correo sin abrir contra su
muslo.−Estoy sola.−Y sabía que era una declaración verdadera.
Jessica se cubrió la boca mientras sacudía la cabeza. Cuando
habló, su voz vaciló.−Hermana, nunca has estado sola.
Brenna miró hacia otro lado.
−Verte así me rompe por dentro, Brenna. Necesitas hablar
conmigo. ¿Por qué no me hablas?−Jessica comenzó a llorar.
Pero Brenna no la miraba. Dudaba que Jessica pudiera manejar la
verdad.
−Cuando eras pequeña,−dijo Jessica,−y mamá y papá murieron,
y tú viniste a vivir conmigo, hice mi mejor esfuerzo para...
−Detente.−Brenna golpeó el costado de la cama con el puño.
Jessica dio un paso atrás.
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Con una voz más suave, aún tensa, Brenna dijo:−Bajaré en un
momento para despedirme de ti y los niños.
Vio a Jessica salir de la habitación mientras dentro se tambaleaba
con culpa y rabia. Amaba a su hermana, estaba agradecida cuando
habían perdido a sus padres hace diecisiete años, Jessica y su nuevo
esposo la habían acogido. Sabía que había sido una imposición para
ellos. Pero en los últimos meses, Jessica se había vuelto sofocante y
empalagosa. Hizo demasiadas preguntas, fisgoneó en cada uno de sus
movimientos. Brenna no pudo contener su irritación con ella por más
tiempo, y sabía que era mejor que se fuera por un tiempo.
Mientras debatía si debería ir a disculparse, tocó la cicatriz en la
base de su cuello que corría desde la parte posterior de su cabeza hasta
la línea del cabello. Le picaba, le picaba y, al tocarlo, pensó que se
sentía caliente. Sabía que era por el estrés, por la constante supresión
de su dolor y su ira, que sentía que tenía que mantener para el
beneficio de su familia. No dejaría que sus dos sobrinos o su hermana y
su cuñado la vieran caer en pedazos como lo había hecho en las
semanas sucesivas al accidente. Pero lo que es más importante, no
podía dejar que vieran su confusión interior, la culpa que sentía por la
muerte de Edward y Michael. Estaba segura de que su hermana
comenzaría a resolver las cosas y se daría cuenta de lo que había
sucedido, tal vez incluso descubriría la verdad.
Brenna examinó el sobre y reconoció la letra de Debra, y se
preguntó por qué Debra se había molestado en escribirle. ¿No había
dicho que le había roto el corazón? ¿Casi arruinó su matrimonio? Bufó;
sabía que, de todos modos, había arruinado casi todo en su vida. Debra
fue solo una víctima más desafortunada.
Después de abrir el sobre, sacó una tarjeta de condolencia
estándar. En el interior, debajo del sentimiento impreso, Debra había
escrito, lamento tu pérdida. Sepa que Allen y yo rezaremos por ti;
Debra.
Brenna dio la vuelta a la tarjeta. No hubo otro mensaje. La partió
por la mitad y la tiró a la papelera junto a la cama. No tenía sentido
atesorar un recuerdo de una relación fallida.
Abajo, se despidió de su hermana y su cuñado, así como de sus
dos sobrinos, quienes la abrazaron y lloraron. Se dio cuenta de que
para ellos, ambos aún jóvenes, su partida era confusa. Habían luchado
por llegar a un acuerdo con la muerte de su tío Eddie y del primo
Mikey, y ahora estaban perdiendo a su tía en el otro lado del país.

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Se apresuró a subir a su minivan llena y se despidió por la
ventana mientras se alejaba. Para cuando llegó a la frontera estatal de
Iowa-Missouri, respiró aliviada. Se las había arreglado para conducir
durante horas sin la compulsión de desviar su camioneta hacia un
semirremolque que se aproximaba y terminar con todo. Esto era una
mejora, pensó. Y se dio cuenta de que en realidad estaba deseando que
llegara el sol en el desierto del suroeste. Sabía que nunca curaría la
pérdida de su pequeño sol, su hijo Michael, pero estar fuera del gris y
sombrío invierno del Medio Oeste sería un alivio. Quizás lo suficiente
para darle la voluntad de afrontar otro día sin él.

T
−Señora Leighton, su cita de las diez, Señora Wilson, está
aquí,−la recepcionista habló por teléfono. Ella le sonrió a Brenna.
Brenna pensó que era una sonrisa triste, una que mostraba
lástima. Reunió que Cassandra Leighton, la corredora de propiedades
de Edward en Arizona, le había informado a su secretaria que la viuda
del Sr. Wilson vendría esa mañana.
−Usted puede entrar, señora,−dijo la secretaria.
Brenna vaciló y jugueteó con su bolso. Se había sentido cohibida
por su vestimenta informal en el momento en que entró en la oficina
grande y ricamente amueblada en el centro de Phoenix. Sabía que se
veía horrible. Había visto su imagen en el espejo. Su apariencia era un
cliché, hasta las ojeras bajo sus ojos y su cabello rubio lacio, que no se
había molestado en teñir o peinar desde el accidente. Parecía una viuda
afligida y una madre trágica. Todo menos la línea de la mandíbula, que
a menudo permanecía rígida mientras sus dientes rechinaban, no para
evitar romperse y llorar, como la mayoría de la gente esperaría de ella,
sino para evitar gritar.
Ahora, cuando abrió la puerta de la oficina privada de la
corredora, se sintió aún más mal vestida e incómoda cuando vio lo
elegante y sofisticada que parecía la mujer que estaba adentro.
−Brenna, es un placer conocerte en persona.−Cassandra
Leighton extendió su mano.
−Gracias, Cassie, por aceptar verme,−dijo Brenna. No pudo
evitar mirar a la mujer. Era rubia, como ella, pero Cassie expresó una
belleza pulida vestida con su costoso traje de negocios. Su cabello
estaba impecable, sus uñas cuidadas y sus joyas acentuaban
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perfectamente su atuendo. Era hermosa y elegante, justo el tipo de
mujer con la que Brenna siempre se sentía tímida.
−No te ves peor después de tu largo viaje. ¿Te sientes cómoda en
el Scottsdale Hilton?−Cassie le indicó que tomara asiento.
−Lo estoy. Gracias por recomendarlo. Habría acabado en un
antro junto al camino con mi suerte.−Brenna se acomodó en la silla de
cuero, examinó la oficina y notó las muchas fotos, placas y premios que
cubrían las paredes. Estaba claro que Cassie tenía éxito en su línea de
trabajo.
−No hay problema,−dijo Cassie.−Quiero que te sientas cómoda
mientras nos visitas aquí en la soleada Arizona. Déjame traerte un
café.−Zumbó a su secretaria, y en unos momentos, las dos estaban
bebiendo sus bebidas y discutiendo el clima y la economía de Arizona.
−Nunca pensé que el desierto tuviera mucho que ofrecer,−dijo
Brenna,−pero los campos de golf, las granjas y los desarrollos de
viviendas son increíbles. Y los cítricos, están en todas partes.
−Cítricos, algodón, cobre, ganado y clima—las cinco C de Arizona
conocidas,−dijo Cassie.−Lamentablemente, la mayor parte de la
economía de los cítricos se ha alejado de nosotros a California y
Florida, incluso a Chile. Esa es la razón por la cual muchas de las
antiguas dinastías de cítricos han sido vendidas y distribuidas para
desarrollos de viviendas y campos de golf.
−¿Y eso es lo que sucedió con esta tierra de Poulsen?
A estas alturas, las dudas que tenía Brenna sobre su propio
vestido informal se habían desvanecido mientras continuaba hablando
con Cassie. Decidió que le gustaba la cara de Cassie, pensó que era
dulce y abierta. De hecho, había algo familiar en Cassie, algo que
Brenna no pudo describir en ese momento, pero que la tranquilizó.
−La plantación Poulsen nunca fue conocida por ser una de las
productoras más grandes,−dijo Cassie.−Si no recuerdo mal, cultivaron
toronja, pero por lo que recuerdo haber escuchado, la familia siempre
estaba sufriendo algún tipo de disputa laboral o los árboles no estaban
produciendo. La cosecha se cerró hace unos veinte años, y nunca se
vendieron a los desarrolladores.
−¿Y los árboles? ¿Están todos muertos?
−Sí, la plantación ha desaparecido.
−Y Edward, ¿qué esperaba hacer con la tierra?

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−La propiedad se encuentra a unas veinte millas fuera de los
límites de la ciudad, en tierras del condado, y ha surgido poco
desarrollo a su alrededor,−dijo Cassie.−Estoy segura de que Edward
pensó, como muchos de nosotros lo hicimos, que habría una expansión
hacia allá cuando la economía cambiara.
−Ya veo.−Brenna cruzó y descruzó las piernas mientras tomaba
un sorbo de café. Todavía tenía que divulgar a Cassie que tenía la
intención de restaurar la casa que se encontraba en la propiedad;
incluso consideró vivir en ella.−Entonces, ¿cuál es la batalla legal a la
que se refirió mi abogado?
Cassie abrió un archivo y hojeó algunos papeles.−La familia no
quería que una parte de la propiedad, incluida la casa, se vendiera en la
compra. Creo que si recuerdo…−Volvió a hojear el papeleo, fue a un
archivador y sacó un archivo más grande. Desdobló un documento
sobre su mesa, una vista aérea de la propiedad superpuesta con una
cuadrícula topográfica.−Puede ver aquí, la casa y esta área de aquí se
separaron de la venta original. Pero la logística dificultó el
levantamiento y mapeo de la tierra para parcelas individuales. Devaluó
la propiedad a su alrededor. Y la familia tenía este gran bloque, una
cancha de tenis, creo que estaba destinada a ser vertida aquí.−Señaló
el lugar.−Había un plan para construir una casa grande para uno de los
nietos. De todos modos, Edward y yo estábamos peleando por tener
esas dos áreas incluidas en la compra. Aproximadamente tres meses
antes de su muerte, pude lograr el visto bueno para la casa y el terreno
a su alrededor, pero no esta área, no el área con el bloque de concreto
que se encuentra en la superficie posterior.
Brenna examinó el mapa. Podía ver la vista superior de la casa y
al lado una construcción más pequeña. Vio otra pequeña construcción
cerca del bloque.−¿Que son estas estructuras?
Cassie consultó una leyenda y algunos documentos en el archivo
y señaló el mapa.−Es un garaje para un solo coche y esa es la casa de
bombas. Cubre el mecanismo de riego de la plantación.
Brenna continuó estudiando el mapa.−¿Entonces todos esos
árboles, como dijiste, están muertos?
Cassie se rio entre dientes.−Sin riego, no mucho puede
sobrevivir a nuestro entorno desértico. Pero puede haber algunos que
hayan aguantado con nuestra poca lluvia. Creo que vi algunos con fruta
cuando visité la propiedad con Edward el año pasado. ¿Por qué
preguntas?

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−Solo curiosidad. Parece una pena dejar que todos esos árboles
mueran, que todos los cítricos se desperdicien.
−Sí, lo es.−Cassie ladeó la cabeza.−¿Estás pensando en intentar
revivir la plantación? ¿Entrar en el negocio de los puestos de
frutas?−Se rió de nuevo, pero frunció el ceño de todos modos.
−No, estaba pensando en restaurar la casa, vivir en ella por un
tiempo.
−¿Viviendo en eso?
−Sí.
Cassie dobló el mapa y volvió a sentarse. Tomó un sorbo de café
y dijo:−Eso no es posible.
−¿Qué quieres decir? ¿Por qué no?−Brenna preguntó,
sorprendida por el repentino cambio de tono y postura de Cassie.
−Escucha, Brenna.−Cassie se frotó la frente.−No creo que sea
una buena idea. Esa casa no se ha vivido en los últimos cinco años, y
antes de eso la familia tenía un cuidador viviendo allí. Ha estado
cerrada y vacía todo este tiempo. Necesita ser demolida junto con las
otras construcciones y árboles muertos.
−Pero es una casita dulce. Me recuerda el lugar de mis abuelos
en el campo. Me encantaría restaurarla.
−No quieres hacer eso. Está demasiado lejos de la ciudad y
además es vieja. Me refiero a muy vieja.−Cassie comprobó algo en el
archivo.−Como te dije por teléfono hace unas semanas, fue construida
en 1910. Es antigua. No quieres vivir allí.
−Pero lo hago, Cassie. Tan pronto como vi las fotos en la oficina
de Stan Thomas, supe que esta casa era lo que necesitaba.
−¿Qué necesitabas?
Brenna cerró la boca e hizo una mueca. Cassie no necesitaba
saber qué tan cerca había estado de terminar, de irse para siempre. Se
frotó el hombro, tensa por el largo viaje, y dijo:−Antes de quedar
embarazada de Michael, Edward me dejó tomar clases en el colegio
comunitario. Logré una licenciatura en diseño de interiores. Nunca
tuve la oportunidad de hacer nada con eso. Pero ahora puedo poner en
práctica todo lo que aprendí. La casa tiene más de un siglo de
antigüedad, una candidata perfecta para la restauración. Podría
catalogarla como una casa histórica.
−No está en el circuito histórico tan lejos.
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−No lo entiendes, Cassie, necesito la distracción.−Eso era cierto;
necesitaba algo para agarrar, para evitar hundirse más.
−Lo siento, Brenna, pero no me sentiría cómoda contigo
trabajando allí sola, y mucho menos viviendo allí.
Brenna se detuvo de gritar una obscenidad. Se mordió la lengua y
forzó su falsa sonrisa.−Gracias por su preocupación, pero es mi
propiedad.
Cassie abrió y cerró la boca. Después de una larga pausa,
dijo:−Es tu propiedad. Perdóname. Solo estaba pensando en tu
bienestar.−Fue hacia la ventana, de espaldas a Brenna.−Si insiste en
hacer de esa propiedad tu residencia, incluso por un corto tiempo, me
siento obligada a revelar algunos antecedentes sobre el lugar.
−¿Cómo qué?−Brenna observó la espalda de Cassie.−¿Es algo
malo?
−Depende de cuánto crédito le des a una leyenda
urbana.−Cassie se dio la vuelta.−Hay una historia sobre la propiedad,
pero muchos lugares antiguos tienen historias.
−¿Te refieres a una historia de fantasmas?
−Sí.
−No creo en los fantasmas.
−¿Al menos no quieres saber la historia?−Cassie preguntó,
sentándose de nuevo.−¿No tienes curiosidad?
−¿Le contaste a Edward la historia?−Brenna podía sentirse
molesta. Quizás Cassie estaba inventando esto para disuadirla.
−No, no lo hice. No había razón para hacerlo. Iba a vender la
tierra, no vivir en ella.
Brenna apretó la mandíbula.−Okey, ¿cuál es la historia?
Cassie volvió a llenar su taza de café y se recostó como si
estuviera a punto de contar una larga historia épica.−Hay una leyenda
sobre Hadley Poulsen. Fue el primero en vivir allí, construyó la casa y
ocupó el lugar antes de que Arizona se convirtiera en estado. De todos
modos, según cuenta la historia, una noche se volvió loco, nadie sabe
por qué razón, y le disparó a su esposa, le cortó el cuerpo y lo enterró
en la plantación.
Brenna escuchó con cara de piedra, apretando aún más la
mandíbula, molesta con Cassie por tratar de asustarla.

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−Cuando la cuadrilla del sheriff fue a arrestarlo,−continuó
Cassie,−desenterraron su cuerpo, bueno, partes del cuerpo;
encontraron cada pieza menos su cabeza. Sin embargo, Poulsen no fue
procesado, ni siquiera pasó una noche en la cárcel. El sheriff era su
primo, ya ves.
−¿Hace cuánto tiempo fue esto?
−Esto habría sido hace más de ochenta años.
−¿Eso es todo lo que hay en la historia? No parece una gran
historia de fantasmas.−Brenna podía escuchar la irritación en su voz.
−Bueno, la leyenda dice que porque su asesinato nunca fue
vengado, por la noche su espíritu deambula por la plantación buscando
su cabeza.
Brenna se burló.−¿Una mujer sin cabeza deambula por mi
propiedad por la noche?
−Esa es la historia.
−Eso es ridículo, eso es lo que es.−Brenna cruzó los brazos sobre
el pecho.
Cassie se inclinó hacia delante y le tocó la rodilla.−Sé que es una
leyenda tonta, Brenna, y no estoy tratando de insultar tu inteligencia.
−Ajá.−Brenna frunció los labios y levantó una ceja.
−Pero la cosa es que hay algo extraño en esa tierra. He
escuchado la historia toda mi vida, y cuando estaba en la secundaria,
mis amigos y yo solíamos salir de fiesta. Ya sabes, como parte de un
desafío, beber cerveza alrededor de una fogata, fumar cigarrillos;
escuchamos ruidos extraños, vimos cosas extrañas incluso entonces.
Brenna se acercó el mapa y lo abrió una vez más. Supuso que
cualquier lugar con cien-años-de-historia tendría leyendas. Pero ella
no era supersticiosa y tampoco creía en fantasmas. Además, no había
cruzado el país en coche para ser apartada.
−Cassie, sé que no quieres que me quede afuera sola. Pero
entiendo, soy una mujer adulta, y no voy a asustarme con un cuento
espeluznante contado por adolescentes y viejos.
−¿Al menos me dejarás encontrar un alquiler en Scottsdale para
que te quedes mientras trabajas en el lugar?
Brenna miró el mapa una vez más, pasó el dedo por el contorno
de la casa. Era consciente de que Cassie la estaba mirando y

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probablemente pensaba que se había vuelto loca. Finalmente,
habló.−Perdí todo lo que alguna vez me importó, Cassie. Todo en el
mundo. Sé que no tiene sentido para ti, pero necesito esta casa;
necesito el aislamiento, el silencio de las sirenas.−Cerró los
ojos.−Todavía escucho las sirenas, y daría lo que sea para evitar que
retumben en mi cabeza. Por favor entiende.−Abrió los ojos para ver a
Cassie observándola.
−Está bien. Es tu propiedad, como tú dices.−Cassie alcanzó una
vez más y tocó su rodilla, dándole un apretón firme antes de secarse
los ojos y sonreír.
Al igual que la sonrisa de la secretaria, Brenna pensó que la de
Cassie era una sonrisa triste, una de simpatía, y eso la hizo encogerse;
sabía en su corazón que no merecía ninguna bondad.
En su mesa, Cassie sacó una libreta y comenzó a
escribir.−Seguiré adelante y veré si se encienden los servicios
públicos. No lo será hasta dentro de unas semanas, así que no planee
salir hasta al menos fin de mes. Y será mejor que uno de mis
muchachos haga una inspección y me asegure de que no haya ningún
problema con la línea de gas o el panel eléctrico. El lugar ni siquiera
estaba conectado, creo, hasta la década de 1940.
−Gracias.−Brenna logró su primera sonrisa genuina en mucho
tiempo.
−No me sorprendería si una vez que veas el estado de la casa,
cambies de opinión.−Cassie agitó su mano sobre el mapa.−¿Y para el
resto de la propiedad? ¿Estás planeando conservarlo o quieres que sea
inspeccionado, calificado y segmentado para la venta?
−No lo había considerado.−Brenna se inclinó sobre el mapa.−Me
gustaría mantener el terreno en el que se encuentra la casa con tal vez
un acre o dos alrededor. Me gustaría ver si puedo cuidar de algunos de
los árboles para que vuelvan a la vida también. Por lo demás,
probablemente lo tenga preparado para la venta. Pero no sé nada de
eso. Supongo que te lo dejo a ti, si no te importa.
−Por supuesto.−Cassie buscó en el cajón de su mesa.−Lo
primero que necesitamos es inspeccionarla adecuadamente, como dije;
Edward había estado debatiendo si seguir adelante con la molestia de
que la inspeccionaran o solo venderla, pero si la trazamos y mapeamos,
particularmente para lotes de mini-mansiones, tendrá muchas más
posibilidades de atraer a un inversionista en vivienda.−Levantó la
vista de sus notas.−Además, el camino que conduce desde la autopista

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debe ser nivelado de inmediato antes de siquiera pensar en conducirlo
regularmente.
−¿Tiene un contratista que puede recomendar?
−Lo hago. De hecho, he trabajado con esta empresa en particular
durante años en proyectos similares. Soy un buen amigo del
propietario. Llamaré mañana y estableceré una hora para repasar el
contrato y reunirme en la propiedad en unas semanas.−Cassie le
entregó una tarjeta de visita.−Aquí, esta es la compañía. Sé que
conseguiremos una buena tarifa, y los equipos son profesionales.
Brenna leyó la tarjeta: Santana e Hijos, Contratistas Profesionales
de Topografía y Nivelación, Comerciales y Residenciales, Licenciado y
Avalado, Alex Santana, Propietario. Echó un vistazo a Cassie, que había
comenzado a sonreír con una mirada que no podía leer. Era como si
tuviera un secreto que no podía esperar para compartir.
−¿Hay algo más?−Brenna preguntó.
−No mucho.−Cassie continuó sonriendo.−Solo quería decirte
que te admiro, Brenna. Después de lo que has pasado y luego conduces
por todo el país, bueno, espero que encuentres lo que estás buscando
entre esas toronjas. Realmente lo hago.
Brenna volvió a mirar la tarjeta de presentación y notó que el
logotipo de la compañía era un simple dibujo lineal de un sol que venía
sobre las montañas.−Espero que yo también,−dijo, y deslizó la tarjeta
en su bolso.

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Capitulo Dos

Durante las siguientes semanas, Cassie invitó a Brenna a una


serie de almuerzos y cenas en restaurantes locales exclusivos. Cassie
también la expuso al elegante y distinguido distrito comercial conocido
como Old Town Scottsdale. Juntas examinaron galerías y boutiques y
admiraron las joyerías personalizadas llenas de plata y oro hechos a
mano. Brenna nunca había pensado mucho en el arte o las joyas, y se
resistía a la mayoría de los precios mientras se preguntaba si la gente
realmente compraba esos artículos. ¿Quién podría permitirse esos
lujos? Luego se recordó a sí misma que tenía los medios para comprar
cualquier cantidad de piezas si quería. Había heredado una fortuna,
una fortuna que no se merecía.
Pero estos pensamientos llenos de culpa le fueron fáciles de
mantener a raya mientras su amistad con Cassie crecía. Brenna se
estaba enamorando de la mujer, no de la forma obsesiva que había
anhelado a Debra, sino de una forma de amistad cercana. No había
tenido muchas amigas cuando era niña. La muerte inesperada de sus
padres cuando era joven la había dejado retraída y socialmente
incómoda. Pero ahora con Cassie, Brenna descubrió a alguien con
quien se sentía cómoda, con quien podía compartir una risa. Además,
Cassie hablaba de sí misma en lugar de interrogarla constantemente,
como le gustaba hacer a Jessica. Le contó a Brenna sobre su carrera en
el sector inmobiliario, su infancia y adolescencia cuando creció en
Tempe y su socia, Kelly, una profesional de golf en el exclusivo
Phoenician Resort. Brenna se preguntaba cómo la socia de Cassie tenía
tiempo para negociar bienes raíces comerciales de alta gama y ser una
profesional del golf al mismo tiempo. Se dio cuenta de que Cassie tenía
cuidado de no hacer demasiadas preguntas sobre Edward y Michael.
De hecho, Cassie evitó el tema de Edward por completo, algo por lo que
Brenna estaba agradecida.
Sin embargo, su tiempo con Cassie se vio compensado por el
tiempo que pasó sola en su habitación de hotel de lujo. Se ocupó de
buscar información sobre tiendas y almacenes de mejoras para el
hogar. Obedientemente llamó a Jessica una vez al día y revisó el correo
electrónico en su computadora portátil. Leyó sobre la cultura nativa y
escaneó revistas de viajes para tomar nota de las atracciones locales
que quería ver mientras se quedaba en el área metropolitana de
Phoenix. Las noches en las que no cenaba con Cassie, ordenaba al

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servicio de habitaciones, incluida una botella de vino. Sabía que
mezclar el vino con la ayuda para dormir que le habían recetado sus
médicos en Davenport era peligroso. Su corazón podría detenerse
mientras dormía. Pero sería una bendición, pensó, una muerte rápida
con seguridad.
La noche antes de ir a encontrarse con Cassie en la propiedad, se
sentó en la cama del hotel y agitó el vino en su copa mientras
reflexionaba sobre pensamientos de autolesión. Esos pensamientos la
habían perseguido durante meses, y cada vez que comenzaba a
formular un plan más detallado, sentía la sensación de ahogarse y
toser, a veces con tanta violencia que vomitaba moco manchado de
sangre. Esta noche no fue diferente. Tosió y se aclaró la garganta
mientras se bebía otra copa de vino hasta que su cabeza se empañó
tanto que todo lo que pudo hacer fue sentarse en la cama y sostener la
caja de música de su hijo y llorar. También lloró por Edward, aunque
no estaba enamorada de él. Pero sus sentimientos de culpa por él
palidecieron en comparación con su absoluta desesperación por
perder a su dulce chico. Concebir a Michael había sido difícil. De hecho,
había tenido un aborto espontáneo antes de quedar embarazada de él;
había puesto mucho de sí misma y de sus sueños en la vida de su hijo, y
en un momento rápido, él fue separado de ella. En algún rincón
escondido de su mente, sospechaba que merecía perderlo.
A través de sus lágrimas, acarició la caja de música, pasando su
pulgar sobre la imagen del sol sonriente brillando sobre los girasoles;
comenzó a arrastrar la letra de la canción icónica. Pero como siempre,
se le quebró la voz y empezó a llorar más fuerte. Su cuerpo físico
podría haber estado en el Valle del Sol, como se conocía al área
metropolitana de Phoenix, pero su espíritu estaba roto y escondido en
las sombras de su vergüenza.

T
El letrero de la cerca de tela metálica decía: Plantación de
Cítricos Poulsen. Brenna detuvo su minivan a un lado de la carretera, a
poca distancia de la puerta que bloqueaba la entrada a la propiedad. El
área estaba cubierta de maleza y hierba alta, y hasta la cerca de la
propiedad había toronjas torcidas y muertas en hileras ordenadas, una
tras otra. Tiró del candado de la puerta y miró hacia el camino de grava
y tierra que conducía a la casa. Apenas podía distinguir el segundo piso
de la estructura. Miró arriba y abajo de la carretera y cruzó la carretera
hasta un campo de algodón. A lo lejos pudo distinguir otra casa. Pero
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Cassie tenía razón, la propiedad estaba aislada. En los pocos momentos
que había estado esperando, solo habían pasado dos vehículos. Aparte
del vecino lejano, la civilización más cercana era la estación de servicio,
millas atrás, donde esta carretera se encontraba con la autopista
principal.
Mientras esperaba, examinó la tierra a su alrededor. Vio una
montaña de forma extraña, de color rojo y asomando desde el desierto
virgen. Sonrió, pensando que se parecía a un gran pecho rojo con un
prominente pezón endurecido. Comenzó a caminar por el borde de la
carretera y respiró hondo, asimilando los aromas de mezquite y salvia;
ahora entendía por qué tanta gente jubilada del Medio Oeste pasaba el
invierno en este estado. Era templado, lleno de sol y terreno abierto;
comprobó la hora en su teléfono. Habían pasado otros diez minutos y
Cassie debería encontrarse con ella en cualquier momento. En ese
momento, un coche deportivo se detuvo junto a ella.
−La encontraste, ya veo.−Cassie salió.
−Bueno, una vez más, diste excelentes direcciones,−dijo
Brenna.−Es tranquilo aquí afuera.
Cassie jugueteó con un llavero, que contenía una docena de
llaves.−Sí, lo es, pero puede ser un poco espeluznante por la noche. No
hay farolas, ya sabes.−Encontró la llave correcta y abrió la
cerradura.−Aquí vamos.
Empujó un lado de la puerta lejos de ella tanto como pudo, y
Brenna empujó el otro lado de una manera similar. Miraron hacia el
accidentado camino que conducía a la casa. No se había nivelado en
mucho tiempo. Cunetas profundas y baches marcaban el camino
angosto, y la evidencia de la escorrentía de agua hizo que el camino
fuera desigual.
−Los monzones de la temporada pasada,−dijo Cassie.−Estos
caminos de tierra tienen lo peor de la escorrentía, especialmente
aquí.−Consideró ambos vehículos.−Creo que tienes más ventaja que
yo. Dejaré mi auto aquí y tomaremos tu camioneta. Pero ve despacio;
no quiero que arranques tu tren de aterrizaje.
Brenna estuvo de acuerdo, y de vuelta en su camioneta,
maniobró alrededor de los baches más grandes.
−Es bueno que el equipo pueda comenzar el lunes,−dijo Cassie
justo cuando la casa apareció a la vista.−No vas a querer conducir tu
camioneta sobre esto a menudo.

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Brenna se detuvo en el camino de grava frente al porche, miró a
través de su parabrisas hacia la estructura y apagó el motor.−Es
pequeña. Por alguna razón de las fotos, pensé que era más grande.
Una vez que estuvieron fuera de la camioneta, Brenna comenzó a
mirar alrededor. A un lado de la casa, el garaje estaba tal como lo había
visto en la foto aérea. Un balde y una escalera abandonados se
apoyaban contra el casa, y las pequeñas ventanas que corrían a lo largo
de la parte superior de las puertas dobles estaban sucias y amarillas,
algunas rotas. El remanente de pintura, que alguna vez fue un azul
cielo brillante en el revestimiento del marco y un blanco limpio en los
aleros y molduras, se estaba desconchando y opacando por el intenso
sol del desierto. La casa, pintada con el mismo tema, no estaba en
mejores condiciones. En el garaje, Brenna tiró de las manijas de las
puertas dobles, pero gruñó cuando no cedieron.
−¿Hay una llave?−Se giró para ver a Cassie mirando las ventanas
del segundo piso. Siguió la mirada de Cassie, pero ambas ventanas
estaban cerradas desde adentro, algunos de los paneles individuales se
rompieron.−¿Cassie?
Cassie se sacudió.−No lo sé.−Estudió su llavero mientras se
acercaba al garaje.
Cuando examinaron las puertas más de cerca, no vieron indicios
de un ojo de cerradura, una cerradura o un pestillo.
−Tal vez está enganchado desde adentro.−Brenna intentó tirar y
empujar las puertas nuevamente.
−Tal vez. ¿Pero cómo salió quien lo cerró?−Cassie preguntó.−Es
posible que tengamos que abrirlo. Puedes hacer que uno de los
miembros del equipo la semana que viene use una palanca.
Brenna regresó a la casa y probó su peso en los escalones del
porche. Las tablas de madera chirriaron cuando dio un paso. Debajo
del tejadillo cubierto a un lado de la puerta principal y debajo del
ventanal, también tapiados, había un banco y una vieja lata de café con
arena, que contenía colillas de cigarrillos. Latas de refresco vacías,
botellas de cerveza y envoltorios de dulces cubrían el área.
−Chicos de secundaria,−dijo Cassie.
−Buscando a la esposa decapitada de Hadley Poulsen,
¿verdad?−Brenna se rió cuando Cassie gruñó.

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Alrededor de la casa, encontró los restos de un huerto, un
tendedero desgastado y una carretilla encendida, oxidada y en
descomposición.
−¿Dijiste que alguien vivía aquí hace cinco años?−Brenna
contempló el huerto de cítricos, oscuro y sin vida.
−Sí, un cuidador. Era un matón de Poulsen, estoy segura.−Cassie
buscó la llave para abrir la puerta principal.
−¿Matón? ¿Por qué dices eso?
Finalmente, Cassie localizó la llave correcta y abrió la endeble
mosquitera, pero antes de abrir la puerta principal, dijo:−Supongo que
no sabes mucho sobre la política de este estado, pero los Poulsen son
dinero viejo, antiguo poder. Tienen mucha influencia en Arizona. Es
casi imposible realizar cualquier tipo de negocio sin encontrarse con
uno de sus nietos, primos o matones.
−¿Me estás diciendo que son como la mafia?
−Algo como eso.−Cassie abrió la puerta de la casa y las dos
miraron adentro. Con todas las ventanas cerradas, poca luz entró por la
puerta abierta.
−Déjame coger mi linterna,−dijo Brenna. Regresó de su
camioneta con una linterna y la iluminó dentro. La entrada estaba
vacía con polvo espeso en los pisos de madera. Dio un paso adelante,
pero Cassie la agarró del brazo.
−¿Estás segura de esto?
−Es una aventura, vamos, Cassie. Será divertido.−Brenna entró y
encendió su luz. Estaba parada en una habitación grande, que servía
como sala de estar y comedor y se mezclaba en una pequeña cocina;
frente a la puerta principal había una escalera estrecha, y al lado de la
escalera, justo al lado de la cocina, había una puerta abierta que
conducía a otra habitación. Brenna se dirigió en esa
dirección.−Pequeña cocina,−comentó al pasar por la zona.
Cassie miró a su alrededor en la tenue luz, manteniéndose cerca
de Brenna.−Esto es espeluznante,−dijo.−Saquemos una de estas
tablas para que entre más luz.−Tiró de Brenna hacia la ventana de la
cocina, y sacaron una tabla de la jamba. Cuando un rayo de sol atravesó
el oscuro interior, reveló huellas de botas en el piso polvoriento. Cassie
chilló e intentó huir.
−Creo que es de tu chico, Cassie.−Brenna se rió de la expresión
de sorpresa de Cassie.−¿Recuerda? Lo enviaste hace unas semanas.
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Cassie sonrió, pero a Brenna le pareció más una mueca.
−Así que ahora que lo has visto, no te quedarás aquí esta noche,
¿verdad?−Cassie la siguió a la habitación fuera de la cocina.−Te vas a
quedar en el hotel hasta que limpies el lugar.
La habitación a la que habían entrado las dos era la habitación de
la planta baja, y en un extremo había un pasillo corto que conducía a un
baño y luego a una puerta trasera, que se abría a la parte trasera de la
casa.
−No lo sé. Dijiste que los servicios públicos están activados;
déjame probar el agua.−Brenna se metió en el baño y giró la perilla del
lavabo. Se roció agua y comenzó a salir un lodo oscuro de la boquilla;
después de unos momentos, aún no se había aclarado.
−Vas a necesitar correr las líneas y despejarlas.−Cassie hizo una
mueca de disgusto.−Y también compraría agua embotellada. No bebas
esta cosa.
−No problema. Tengo una caja de agua en la parte trasera de la
camioneta.−Brenna se dirigió hacia la escalera.
−¿Vas a subir allí?−Cassie preguntó.
La escalera era empinada y oscura, y la parte superior del rellano
estaba oculta a la vista.
Brenna se volvió hacia ella.−El fantasma ronda la plantación, no
la casa, ¿verdad?
−Um, bueno...
Brenna se rio por lo bajo.−Vamos, vamos a verlo.
Cassie bufó mientras se apresuraba detrás de ella.−Puedes
burlarte todo lo que quieras, Brenna. Además, ¿qué pasa si ella pasa el
día en la casa y la noche en la plantación? ¿Has pensado en eso? ¿Eh?
−Cassie, estás siendo tonta.−Brenna buscó un interruptor, que
encontró y encendió.−Ah, mira, la bombilla que dejó tu amigo en el
pasillo.
La luz revelaba paredes enlucidas, peladas y descoloridas donde
el viejo daño del agua había manchado y se había filtrado a través de la
pintura.
−Necesitaré un techador para que venga a ver si hay fugas;
esperemos que el moho no haya crecido bajo la pintura.−Brenna pasó
la mano sobre la mancha mientras observaba a Cassie mirando

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alrededor y bajando las escaleras.−¿Cassie?−Se acercó a ella.−Tienes
miedo, ¿no? No solo estás bromeando.
Cassie se lamió los labios y se abrazó.−Brenna, ahora que estoy
aquí, debo insistir en que te quedes en la ciudad en el hotel. No estoy
segura de que esta casa sea segura de ocupar.
−Estará bien. El agua está conectada y tengo electricidad. Y
dijiste que revisó el gas y encendió la luz del piloto. Así que vamos,
quiero ver el resto.
Brenna tiró de Cassie por el brazo y se volvió hacia una de las dos
puertas de las habitaciones de arriba. Empujó la primera puerta y se
abrió. Encendió la luz y vio que estaba tan vacía y polvorienta como la
planta baja.−Ayúdame a sacar un tablón y traer algo de luz aquí.
La madera, como antes, cedió y un rayo de sol atravesó los
cristales rotos y sucios. Brenna miró su camioneta y miró hacia los
árboles de cítricos. Pudo distinguir la casa de bombas que había visto
en la fotografía en la oficina de Cassie, y por la interrupción en el
patrón de los árboles, dedujo que era donde estaba el bloque de
concreto.
−Vas a querer poner cartón en estos paneles o perderás todo el
calor,−dijo Cassie.
−Llamaré la próxima semana y veré si se reemplazan las
ventanas.−Brenna retrocedió y supuso el ancho y la altura de la
ventana. Se giró hacia el pasillo.−Veamos la otra habitación.−Probó la
manija de la puerta en la segunda habitación y empujó con su hombro
contra la puerta.−Eh, esta parece bloqueada.−Examinó la puerta con
su linterna.−¿Hay una llave para esta habitación?
Mientras Cassie probaba las llaves, Brenna encendió la linterna
en la manija de la puerta. Cassie finalmente encontró la llave correcta y
giró el mango. La puerta se abrió y Brenna encendió la luz en la
habitación. Pero esta no estaba vacía. En cambio, estaba llena de
montones de papeles sueltos, cajas y una mesa.
−¿Que es todo esto?−Brenna se abrió camino hacia la
ventana.−Échame una mano.
Soltaron un tablón, y al igual que en la habitación anterior, la luz
del sol entraba en el área, pero las paredes de esta habitación estaban
empapeladas con un estampado aterciopelado antiguo, amarillo y con
relieve.

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−Asco.−Brenna pasó la mano sobre el papel y notó que dejaba
un rastro de polvo en sus dedos. Se limpió la mano en sus jeans y
comenzó a examinar las cajas llenas de archivos. También había
fotografías, apiladas unas encima de otras y esparcidas sobre la
mesa.−Me pregunto de qué se trata todo esto.−Cogió una foto vieja de
la mesa; mientras lo hacía, vio algo más.−Mira esta lámpara.−Levantó
una vieja lámpara de aceite. Estaba sucia, hollín y vacía de
combustible.−Y todavía tiene una mecha.
−Apuesto a que es una antigüedad, y esta mesa también parece
vieja,−dijo Cassie.
−Tal vez le traiga un poco de aceite. Hay una ferretería al otro
lado de la autopista donde nos desviamos.−Brenna devolvió la
lámpara a la mesa y comenzó a hojear las pilas de papeles.−¿De qué
crees que tratan estos documentos?
−No lo sé. Quizás el cuidador los dejó. No estoy segura.−Cassie
comenzó a examinar el desorden también. Sostenía un documento
descolorido.−Algunos de estos recibos y documentos se remontan a
más de ochenta años.
Brenna abrió los cajones de la mesa, encontrándolos vacíos, y
ahora intentó abrir el cajón más grande, pero estaba atascado.
En ese momento oyeron que se cerraba la puerta de un auto y
Cassie se asomó por la ventana.−Genial, ella está aquí.−Se dirigió hacia
el pasillo.−Vamos, te presentaré al dueño de Santana e Hijos. Creo que
ella te gustará.
−¿Ella? Okey, solo un segundo y me reuniré contigo.−Brenna
tiró con un poco más de determinación en el cajón más grande de la
mesa. Pero fue inútil. El cajón no se movió. Miró por la ventana hacia el
camino de grava. Le intrigaba la idea de una mujer propietaria de su
propio negocio de construcción. Luego, cuando estaba a punto de girar
para bajar, vio a la mujer salir de la camioneta.
Primero aparecieron dos botas de trabajo gastadas y luego unas
piernas en jeans azules, seguidas por una mujer bien formada con
cabello castaño ondulado recogido en una cola de caballo. Estaba
vestida con una chaqueta estilo Eisenhower, desabrochada, revelando
una camisa ajustada debajo. Brenna observó a la mujer sonreír,
quitarse las lentes de sol y acercarse a Cassie. Incluso desde la ventana,
Brenna podía ver los grandes ojos marrones de la mujer. Vio a las dos
abrazarse, pero antes de que terminara el abrazo, Cassie y la mujer se
besaron en los labios.

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−Huh. Okey.−Brenna ladeó la cabeza y luego corrió escaleras
abajo para unirse a ellas.
Cuando salió de la habitación, un escalofrío la recorrió y la
lámpara antigua echo chispas y chisporroteó. Una llama parpadeó,
encendiendo la vieja mecha y difundiendo una luz débil por la
habitación antes de que la llama se apagara una vez más. Aunque hacía
un calor de veinticinco grados esa mañana de noviembre, se había
formado una escarcha en uno de los cristales sucios y apareció la
huella de una mano, cuando alguien,—algo se apoyó contra la ventana
para observar a las tres mujeres en el camino de entrada.

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Capítulo Tres

Brenna se detuvo a la sombra de la puerta principal y observó a


la mujer y Cassie hablando. Pensó que la extraña era atractiva con su
piel bronceada, cabello oscuro y sonrisa brillante. Mientras continuaba
observando, Brenna vio que metía la mano en el bolsillo delantero de
sus jeans, tirando hacia atrás su chaqueta corta para revelar un
cinturón ancho de cuero con un clip de llaves en un lazo. Brenna la
encontró fascinante, una sensación familiar, pero una que no había
sentido desde Debra. Luego, mientras caminaba hacia el porche, Cassie
le indicó que se acercara.
−Alex Santana, Brenna Wilson. Brenna, Alex.−Cassie señaló a
cada una como una forma de presentación
Brenna extendió su mano.−Hola.
−Un placer.−Alex tomó su mano con firmeza.−Entiendo por
Cassie que estás pensando en renovar este viejo lugar.
Brenna parpadeó. Nunca había conocido a una mujer con
pestañas tan largas.−Ese es el plan.−Miró al costado de la camioneta
de Alex y reconoció el logotipo del sol y las montañas que había visto
en la tarjeta de presentación.
−Plan ambicioso.−Alex sonrió.
Brenna parpadeó de nuevo. Los dientes de Alex eran de color
blanco lechoso, perfectamente formados. Miró la camioneta una vez
más.−¿Eres la Santana de Santana e Hijos?−Sintió que su cuello se
calentaba y su rostro se estremeció ante su propia incomodidad.
Cassie y Alex se miraron y soltaron una risita.
−No, no la Santana original,−dijo Alex.−Ese sería mi padre;
comenzó el negocio hace cuarenta años. Lo heredé cuando se retiró.
Brenna detectó un leve acento mientras hablaba. Alex cortó sus
palabras y Brenna se dio cuenta de que esa era su forma de minimizar
sus inflexiones.
−Entonces, ¿son tú y tus hijos?−Brenna quería golpearse la cara;
era una pregunta tonta, lo sabía. Claramente, Alex no tenía la edad
suficiente para tener hijos en edad laboral.
De nuevo, Alex y Cassie compartieron una mirada y una sonrisa.
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−No hay hijos para mí,−dijo Alex.−Mi padre comenzó el negocio
antes de que yo naciera, y creo que fue una ilusión de su parte que
algún día tendría hijos. Pero aquí lo tienes. En cambio, terminó con una
hija.−Alex sonrió de nuevo, revelando profundas líneas de risa a
ambos lados de sus labios carnosos.−Nunca nos hemos molestado en
cambiar el nombre ya que el negocio es tan conocido en el Valle.
Brenna parpadeó unas cuantas veces más. Pensó que podría
estar alucinando; la luz del sol de la mañana parecía brotar, no del
cielo, sino del rostro radiante de esta mujer. Sintió que algo se movía
dentro de su cabeza, la presión alrededor de su mandíbula y garganta
se relajó.
−Ya veo.−Se preguntó por qué las dos mujeres la miraban con
extrañas sonrisas. Balbuceó mientras hablaba de nuevo.−Entonces,
sí...−Se aclaró la garganta.−Así que Cassie dijo que quizás puedas
nivelar y despejar el camino a partir de la próxima semana.
−Conseguiré un equipo a primera hora del lunes por la
mañana.−Alex escaneó la minivan de Brenna.−Sí, te arrancarás la
parte inferior si no tienes cuidado.
Brenna volvió a mirar su camioneta. Ella y Edward la habían
comprado hace más de un año. Michael se había dedicado al fútbol y al
T-ball, y se había convertido en la madre del fútbol estereotipada,
llevando a los hijos de otras mujeres a las prácticas y los juegos, ya que
la mayoría de ellas tenían carreras o trabajos fuera del hogar.
−Estoy pensando en cambiarla por un Jeep de todos
modos,−espetó. No había sido consciente de ese deseo hasta ahora.
Alex sacó su billetera del bolsillo interior de su chaqueta y sacó
una tarjeta de presentación.−Ve a ver a mi primo Víctor a San Tan Jeep
y Chrysler. Dile que te envié y te dará un buen trato.−Dio un paso más
cerca y se puso seria.
Brenna contuvo el aliento, insegura de lo que estaba sucediendo,
ya que Alex parecía estar a centímetros de ella, como si estuviera a
punto de abrazarla.
−Cassie me dijo que perdiste a tu familia en abril,−dijo
Alex.−Siento escuchar eso. Y también me dijo que no conoces a nadie
aquí, así que…−sacó otra tarjeta de presentación de su billetera y un
bolígrafo de su bolsillo y garabateó algo en el reverso,−…toma mi
tarjeta; el número del frente llama a la oficina principal, pero he puesto
mi celular personal en la parte de atrás si no puedes contactarme de
otra manera.

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Brenna miró a Alex a los ojos y tomó la tarjeta. Cuando trató de
hablar, su voz quedó atrapada en su garganta. Tosió y se cubrió la
boca.−Um, gracias, es amable de su parte ofrecer su
número.−Comenzó a girar un mechón de cabello, algo que no había
hecho en mucho tiempo. Era un hábito desde la infancia, algo que hacía
cuando se sentía insegura. De nuevo, vio a Cassie y Alex intercambiar
miradas.
−Oye, Alex,−dijo Cassie,−¿podrías echar un vistazo a las puertas
del garaje? No podemos abrirlas, y no hay cerrojo ni cerradura que
podamos ver.
Brenna dejó escapar el aliento, agradecida de que la atención de
Alex se desviara de ella mientras caminaba hacia el garaje. Y mientras
lo hacía, Brenna la miraba y admiraba la forma en que sus jeans
abrazaban sus caderas y curvas. Giró un mechón de cabello con más
vigor.
Alex tiró y empujó las puertas dobles. Examinó el fondo de cada
puerta y se puso de puntillas para pasar la mano por el borde superior
del marco. Se sacudió y tiró una vez más e incluso apoyó el hombro
contra una de las puertas y empujó. No pasó nada.
−Están deformados por la lluvia y el calor, supongo,−dijo
Alex.−Tendrás que abrirlas, si no te importa dañar la madera.−Pasó su
mano por la costura donde se encontraban las dos puertas.−¿Qué es
esto?−Se inclinó cerca.−Parece como si alguien hubiera clavado las
puertas cerradas. Mira aquí, han contra hundido las cabezas de clavos e
incluso se molestaron en pintar sobre ellos. Extraño.
−¿Por qué harían eso?−Cassie preguntó.
−¿Quién sabe?−Alex se encogió de hombros y
regresó.−¿Planeaste estacionar adentro?−Le preguntó a Brenna.
Pero Brenna se estaba concentrando en las botas de Alex.
−¿Brenna?
−¿Qué?−Brenna se sobresaltó y levantó la vista.
−Si quieres, puedo trabajar en eso el lunes, tal vez aflojar las
bisagras. ¿Quieres aparcar dentro?−Alex preguntó.
Brenna miró los labios de Alex. Las pequeñas líneas de sonrisa a
ambos lados la fascinaban.
−¿Brenna?−Alex movió la cabeza hacia un lado e hizo contacto
visual.

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−¿Huh?−Brenna se sacudió a sí misma.−Por supuesto. ¿Qué
dijiste?−Sintió que le ardían las orejas y casi gimió en voz alta. Odiaba
cuando se quedaba con la lengua así rodeada de mujeres. Mujeres
hermosas, mujeres fuertes, mujeres por las que no podía evitar
sentirse atraída.
Cassie soltó una risita y puso su brazo alrededor de los hombros
de Brenna y le dio unas palmaditas.−Tiene mucho en qué pensar, Alex;
quizás el garaje pueda esperar.
−Sí, puede esperar,−dijo Alex.−Pero estoy enviando a mis
muchachos cuando abramos esas puertas. Sabes que hay serpientes y
escorpiones dentro, sin mencionar las arañas viudas negras.−Hizo
movimientos de araña con los dedos e hizo un temblor falso antes de
reírse.
−¿Serpientes?−Brenna chilló. Sintió que el calor se le escapaba
de la cara.
−Alex,−dijo Cassie.
Alex miró primero a Cassie y luego a Brenna.−No te preocupes;
si hay serpientes, mis muchachos las eliminarán, y también eliminarán
a los escorpiones y arañas. Confía en mí, tenemos todo tipo de
experiencia trabajando en sitios abandonados. Serpientes, tarántulas,
coyotes rabiosos y...
−Alex.−Cassie la detuvo y se volvió hacia Brenna.−Está
exagerando, cariño. Estoy segura de que estará bien.
Brenna tragó y se lamió los labios.
−Solo iba a agregar, y los fantasmas de los guerreros y
conquistadores apaches, Cassie. No hay necesidad de morderme la
cabeza.−Alex se rio.
Cassie le lanzó otra mirada.
Ante esto, Alex silenció su risa y agarró el brazo de Brenna,
bajando la voz.−No te preocupes, Brenna. Tienes mi palabra. Me
aseguraré de que todos los bichos espeluznantes sean reunidos y
devueltos al campo abierto.
Brenna asintió, calmada por su toque.
−No quise asustarte. Lo siento−dijo Alex.
−Okey gracias.−A Brenna le gustó la forma en que Alex la miró, y
por un momento pudo devolverle la mirada. Pero captó a Cassie fuera

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de su vista lateral y la miró sonriendo con la misma sonrisa reservada
que le había dado en la oficina semanas atrás.
−Debería ir a comprobar las líneas de agua.−Brenna extendió su
mano. Estaba temblando.−Encantada de conocerte, Alex. Me alegra
tenerte trabajando en mi propiedad. Quiero decir...−Gimió.−Quiero
decir, para mí en mi propiedad.−Se mordió el labio y apartó la mano.
−Sigue, Brenna,−dijo Cassie.−Alex y yo revisaremos el contrato.
−Excelente. Okey.−Brenna se apresuró hacia la puerta principal,
pero se detuvo cuando escuchó que Alex la llamaba.
−Te veré la próxima semana, si estás cerca,−dijo Alex.−Y no te
preocupes, mis equipos están limpios. Traeremos nuestro propio baño
y no dejaremos basura. También se espera que sean respetuosos con el
cliente, por lo que no hay necesidad de preocuparse de que la pille o la
acose de ninguna manera. Me tendrán que responder si lo hacen.
−Okey. Correcto. Okey.−Brenna luchó para formar una
respuesta coherente, se dio por vencida y entró corriendo en la casa,
donde se quedó adentro y trabajó para recuperar el aliento.
Era una sensación tonta, lo sabía. Tonta, pero estimulante. Estaba
segura de que nunca volvería a sentirse así, no después de perder a
Michael. Pero cuando se llevó la mano al corazón y sintió los rápidos
latidos, se dio cuenta de que el sentimiento estaba allí y no podía
negarlo. Apoyándose en la puerta, pero fuera de la vista, vio a Cassie y
Alex hablando. Podía oír sus voces, pero no podía entender lo que
decían. Entonces vio a Alex pasar su mano por el hombro de Cassie y
apoyarla en su espalda baja. Fue un gesto afectuoso y Brenna gruñó de
decepción. Pero sus observaciones fueron interrumpidas cuando
escuchó un movimiento detrás de ella. Se volvió, sólo por curiosidad, y
se enfrentó a la escalera oscura. ¿Algo se movía en lo alto de las
escaleras? Se acercó unos pasos y aguzó la vista. Encendió la linterna
que había estado sosteniendo y movió el haz de luz hacia arriba, un
escalón a la vez, segura de haber escuchado algo casi como pasos. Una
mano se cerró sobre su hombro.
−El contrato se ve en orden,−dijo Cassie.
Brenna saltó.−¡Maldición, Cassie, me sorprendiste!
−¿Te sorprendí?−Cassie miró hacia la escalera y volvió a mirar a
Brenna.−¿Estás bien? Te has puesto pálida.
−Estoy bien. El polvo, creo que estoy teniendo una reacción
alérgica al polvo.

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−Okey, los equipos estarán aquí el lunes por la mañana, y
haremos que esto avance.
−Excelente.
−¿Estás segura de que estás bien?−Cassie preguntó de nuevo.
−Sí estoy segura. Voy a revisar el agua en la cocina.−Brenna
pasó junto a ella y en unos momentos estuvo ocupada con el grifo de la
cocina mientras Cassie inspeccionaba los diales de la vieja estufa;
mientras el agua salpicó, Brenna se apoyó contra la encimera. Sabía
que Cassie la estaba estudiando.−Alex parece agradable.−Trató de
sonar indiferente.
−Ella lo es.
Brenna la miró de reojo. Se preguntó acerca de su
relación.−Ustedes dos parecen cercanas.
−Es una de mis más queridas amigas. La conozco desde la
secundaria.−Cassie revisó los armarios de la cocina.
−Es increíblemente bonita. Es difícil pensar en alguien tan
atractiva en construcción. Parece que podría ser modelo.
Cassie se rio entre dientes.−Siempre la he odiado por su
complexión. Pasa todo ese tiempo al sol y nunca se arruga.
−Sí, tiene una piel hermosa.−Brenna se encogió. ¿Había
admitido eso en voz alta?
−Tengo que decirte,−dijo Cassie,−es una de las amigas más
confiables y fieles que he tenido. Quizás la persona más ética que
conozco. Y tiene el sentido del humor más tonto del mundo. Nunca se
sabe qué tipo de broma práctica hará. A veces quiero estrangularla, y
otras veces me hace reír tanto que me mojo.
−Me di cuenta de eso.−Brenna pensó en la forma en que Alex
había bromeado sobre las serpientes y las arañas.
−Escucha, Brenna, deberías llamarla si necesitas algo. Quiero
decir, tú también tienes mi número, pero Alex no te hubiera dado su
número si no quisiera que lo usaras.
−Lo tendré en cuenta, gracias.−Brenna cerró el agua, convencida
de que estaba corriendo lo suficientemente claro.−Tanto tú como Alex
son buenas personas. Aprecio toda tu ayuda.−Le entregó la linterna a
Cassie.−¿Buscaría la llave que abre la puerta trasera? Voy a traer
algunas cajas de la camioneta.

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Cassie tomó la linterna.−Okey, pero no tardes mucho. No me
gusta estar aquí sola.
Brenna salió al frente y comenzó a mover cajas de su camioneta
adentro. Mientras trabajaba, pensó en Alex y Cassie, se preguntó si
eran solo amigas cercanas o una pareja, como sospechaba. En su tercer
viaje de regreso a su vehículo, levantó una caja de la parte trasera y
miró por casualidad las dos ventanas del segundo piso. Eso era
extraño, pensó. Cassie debió haber vuelto a subir a la habitación con el
escritorio y las cajas; estaba de pie junto a la ventana mirándola; pero
espera, Cassie era rubia. La persona en la ventana era...
−¿Qué estás mirando?−Cassie dio la vuelta al costado de la
camioneta.
Brenna saltó una vez más.−Cassie, te juro que sigues
acercándome sigilosamente.−Se frotó los ojos y volvió a mirar. Debe
haberse equivocado. No pudo haber sido Cassie. Podría haber jurado
que había visto a una mujer con el pelo largo y negro observándola
desde la ventana.
−¿Por qué estás tan nerviosa de repente?−Cassie preguntó.
Brenna negó con la cabeza y se rió. Sus nervios estaban todos
dispersos, se dio cuenta. Pero no estaba segura de sí era por su
inesperada atracción por Alex o por la ridícula historia de Cassie;
movió el dedo en dirección a Cassie.−Tu estúpida historia de
fantasmas me ha puesto nerviosa.
−Pero dijiste que no crees en los fantasmas.
−No lo hago.−Brenna miró la ventana una vez más. Sabía que
estaba siendo tonta, pero algo se sentía mal, algo que no podía
explicar.−Creo que me quedaré otras dos noches en el hotel. Necesito
recoger un saco de dormir y un colchón de aire de todos modos.
Cassie dejó escapar un dramático suspiro de alivio.−Gracias a
dios. Ahora las dos dormiremos un poco esta noche.
Después de cerrar con llave y volver a subir a la camioneta,
Brenna dio la vuelta a su vehículo para regresar hacia la calle de
entrada mientras Cassie comenzaba a charlar sobre el restaurante al
que quería llevarla el sábado por la tarde para almorzar. Brenna
asintió con la cabeza mientras avanzaba por la carretera, pero no
estaba escuchando. En su lugar, observó en su espejo retrovisor
mientras la casa se retiraba al fondo. Se preguntó qué había oído,—o
pensó que había oído—en la parte superior de las escaleras, lo que
había visto o pensó que había visto en la ventana. Sin embargo, para
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cuando se despidió de Cassie, condujo por la autopista y giró en la
autopista de regreso al hotel, había logrado convencerse a sí misma de
que su inesperada emoción por conocer a la hermosa Alex Santana la
había dejado con la guardia baja, la había hecho olvidar
momentáneamente su mente racional. Y la absurda historia de Cassie
solo había luchado con su imaginación. No creía en fantasmas, se dijo
una vez más. En verdad, ya creía en muy poco.

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Capítulo Cuatro

Brenna cavilaba durante el resto del fin de semana, a pesar de


que había pasado la mayor parte del sábado con Cassie almorzando y
comprando. Al final de esa tarde, estaba segura de que Cassie y Alex
eran pareja;—Cassie hablaba de ella casi todo el tiempo. Brenna se
sintió resentida. Quería ese tipo de relación. No la había tenido con
Edward y se la había negado con Debra. Así que la charla de Alex, por
encantadora que la encontrara Brenna, hizo poco para levantarle el
ánimo. El domingo por la noche, estaba abatida y, mientras hablaba por
teléfono con Jessica, no podía ocultar el sentimiento en su voz. Jessica
le suplicó, pero fue en vano.
−Necesitas volver a casa, Brenna. Por favor cariño. Contrata a
alguien para supervisar la preparación de la propiedad. No necesitas
estar allí para eso,−dijo Jessica por teléfono.
Sin embargo, Brenna insistió en que necesitaba lograr algo de
principio a fin por su cuenta. Entonces, para aliviar a Jessica de la
preocupación, se comprometió, prometiendo que regresaría a
Davenport para el Día de Acción de Gracias, se quedaría hasta Navidad
y luego regresaría a Arizona para terminar con la propiedad. Por
supuesto que no tenía ninguna intención de hacer tal cosa. Esta sería la
primera temporada navideña sin Michael. Solo quería ignorar las
próximas fechas, dejarlas pasar sin reconocimiento. Quizás el año que
viene sea más fácil. Quizás.
El lunes por la mañana, se recuperó un poco y se volvió a
concentrar en la casa Poulsen y el desafío de restaurarla. Se detuvo en
una ferretería y compró artículos de limpieza, entre ellos una botella
de aceite para lámparas y una nueva mecha de algodón. Le gustaba la
vieja lámpara de aceite de la habitación de arriba y pensó que tal vez la
pequeña llama la calmaría mientras trabajaba por las noches. Llegó a la
propiedad esa misma tarde. Cuando detuvo su camioneta a un lado de
la carretera, pudo ver camionetas estacionadas a lo largo de la valla
perimetral y hombres con chalecos de construcción naranja y cascos
mirando por encima del papeleo. Se estacionó detrás de una de las
camionetas mientras consideraba dar la vuelta y regresar varios días
después de que el equipo hubiera terminado con la carretera. Pero un
hombre levantó la vista de su papeleo y caminó hacia ella.
−¿Puedo ayudarte?−Se quitó el casco.

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Era un hombre atractivo en sus veintes, con el pelo negro
recortado y un bigote y perilla bien cuidados. Brenna pensó que
parecía algo que usaría el demonio, pero los calientes ojos del hombre
junto con sus gruesas pestañas negras arruinaron la impresión.
−Hola, soy Brenna Wilson.−Se detuvo.−Quiero decir, Taylor,
Brenna Taylor.−Había estado considerando volver a su apellido de
soltera y se estaba sintiendo cómoda probándolo.−Esta es mi
propiedad, y me preguntaba si podría seguir el camino a la casa.
Él miró su camioneta.−No lo creo, Señora Taylor. Tenemos un
cargador frontal en el camino, y no tienes autorización para conducir la
zanja. ¿Necesitas llegar a la casa hoy?−Habló con un ligero acento.
−Supongo que no. Pero tengo todos estos suministros cargados
en la parte de atrás, y esperaba comenzar a limpiar.
−Si quieres, podemos poner tus cosas en mi camioneta…−señaló
su vehículo−…y te lo llevaré. ¿Querrías hacer eso?−Él sonrió,
revelando hoyuelos en ambas mejillas, lo que destruyó aún más
cualquier esperanza de que pudiera haber tenido el aspecto del diablo
con su perilla elegantemente recortada.
−Sabes, eso sería genial,−dijo. Pero tenía que saberlo.−¿Está
Alex Santana en la propiedad hoy?
−Ella apareció hace una hora, afuera en los árboles, teniendo una
idea del equipo que necesitaremos para derribarlos. ¿Necesitas hablar
con ella?
−No, solo tenía curiosidad.
−Déjame estacionar mi camioneta.−Extendió su mano.−Soy
Johnny. Soy el capataz en este trabajo.
−Gracias Johnny. Soy Brenna.−Tomó su mano. Mientras lo hacía,
su manga de la camisa se levantó para revelar una red de tatuajes en su
antebrazo. También vio tatuajes a lo largo de sus nudillos y el costado
de su cuello. Nunca había visto a alguien tan tatuado. Apartó la mano,
sintiéndose aprensiva, pensando que él miraba con dureza e
intimidante, incluso con sus lindos hoyuelos.
A los dos les llevó unos minutos transferir todos los artículos de
limpieza y otros artículos de su camioneta a la parte trasera de su
camioneta. Después, ella se subió al asiento del pasajero mientras él
saltaba al volante y le sonreía una vez más, sus hoyuelos parpadeaban
junto a su barba.

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−Te echaré una mano y llevaré estas cosas
adentro,−dijo.−Entonces, si quieres, te llevaré a los árboles para ver al
jefe.
−No, puedo descargarlo. No necesitas hacer eso y...¿la llamas el
jefe?
Johnny sonrió.−El jefe, la jefa. Ella es la dama, ¿sabes? La
mayoría de nosotros lo hacemos por respeto y para burlarse un poco
de ella, pero a ella no le importa.−Se acarició la perilla y esperó a que
uno del equipo lo señalara por el camino.
−¿Has trabajado mucho para Alex?
−Unos siete años,−dijo.−Me ha dejado ser la jefa de algunos
trabajos durante los dos últimos. ¿Qué hay de ti? ¿Has estado mucho
tiempo en el valle?
−No, solo llegué a Arizona hace unas semanas.
−Entonces, ¿acabas de comprar este viejo lugar? ¿Qué te hizo
decidirlo?−Condujo por la curva hacia la casa.
−Mi esposo compró la propiedad.−Brenna se inclinó hacia
delante cuando vieron la casa y miraron por la ventana de arriba, en la
que había imaginado a alguien hace unos días. Pero la ventana estaba
vacía. La casa parecía tan cansada y triste como la recordaba.
−Tu marido. Ya veo.−Johnny la miró cuando se detuvo.−¿Él
vendrá aquí más tarde?
Se encogió. Claramente Alex no había compartido su situación
con el equipo.−No, mi esposo falleció hace unos meses. Estoy aquí sola.
−Dios mío,−exclamó. Cuando la miró, su expresión estaba teñida
de lástima.−Oye, lo siento. No lo sabía.
−Gracias, está bien.−Odiaba estos incómodos momentos cuando
la gente le ofrecía lástima. Si solo supieran, pensó.
De pie en el porche ahora, jugueteó con la llave. Probablemente
debían reemplazar tanto la puerta como la mosquitera, observó
distraídamente. Johnny llevaba dos de las lámparas que había
comprado y miró por encima del hombro.
−¿Conoces la historia de este lugar?−Preguntó.
−Cassie me lo contó todo.−Le sostuvo la puerta.
−¿Conoces a Cassie? Gran dama. ¿Fue la que te vendió esto?

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−A mi esposo, pero estoy trabajando con ella para preparar la
propiedad para la venta a un desarrollador de viviendas.
−¿Y qué vas a hacer con esta casa?
−Restaurarla. Que aparezca como un sitio histórico.
Después de que todos los suministros estaban en el medio de la
sala de estar, Brenna le dio las gracias y le estrechó la mano una vez
más. Él sostuvo su mano más de lo necesario, y eso la hizo erizar de
incomodidad.
−Sé un poco sobre esto y aquello. Necesitas algo, házmelo saber;
estoy feliz de ayudar,−dijo.
−Eres muy amable, gracias.
Metió las manos en los bolsillos y miró a su alrededor, escaleras
arriba.−Es pequeña. ¿Cuántas habitaciones arriba?
−Solo dos y son pequeños también.
−Correcto.
−Bueno, gracias de nuevo.
−¿Estás poniendo esas lámparas en las habitaciones? Las llevaré
arriba si quieres.
Aunque dudaba de estar a solas con él, estuvo de acuerdo en que
sería útil y abrió el camino hacia el nivel superior. Le pidió que pusiera
una de las lámparas de pie en la habitación vacía, la enchufara y se
asegurara de que funcionara, y luego lo llevó a la otra habitación con la
mesa y las cajas. Cuando entró, sintió un escalofrío instantáneo y se
estremeció visiblemente.
−Querrás poner algo en esos cristales rotos. Hace frío en esta
habitación. ¿Dónde quieres esta lámpara?−La sostuvo en alto.
−Justo al lado de la mesa servirá.−Hojeó algunos documentos
dispersos.
Johnny instaló la lámpara, la enchufó, la encendió y la volvió a
apagar. Comentó sobre el feo fondo de pantalla amarillo, luego notó la
pila de fotografías y comenzó a examinarlas.−Esta parece casi sacada
de esta habitación.−Sostuvo una foto granulada en blanco y negro y la
presionó contra uno de los pocos cristales sin romper.
Brenna se unió a él y se inclinó para mirar por la ventana;
reconoció la forma en que el horizonte en la cima de los árboles en la
foto se alineaba perfectamente con la cordillera en la distancia.
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−Esas son las Montañas de la Superstición,−dijo Johnny.−Parece
que alguien tomó la foto de esta habitación. ¿Y ves esto?−Señaló
algunas pequeñas estructuras blancas en la foto, cinco de ellas
seguidas.−Ese bloque de concreto está justo donde solían estar esas
casas.
−¿Eran casas?
−Solo cuatro paredes y un techo. Sin plomería ni electricidad; los
trabajadores pueden dormir adentro y salir del calor o la lluvia;
todavía puede ver algunas como ellas en la carretera a Tucson, en las
afueras de Marana.
−¿Casas para los trabajadores?−Brenna pensó que las
estructuras parecían primitivas.
−Claro, los trabajadores agrícolas migrantes y sus familias se
mudan de cosecha en cosecha. Los propietarios los arrojaban a ellas;
pero algunos eran bastardos codiciosos y cobraban alquiler a los
trabajadores, descontando su salario.
−Eso es terrible.−Brenna volvió a mirar la foto y miró hacia
donde estaba ahora la cancha de tenis.
−No sucede tanto ahora. Gracias a César Chávez. Ya sabes, el
padre de Alex trabajó con él y la UFW. Así conoció a su madre. Deberías
pedirle que te lo cuente alguna vez. Rubén, su padre, es un gran
hombre.
−He oído hablar de César Chávez, pero, ¿qué es el UFW?
−United Farm Workers. (Unión −Johnny giró cuando los
De Campesinos.)

neumáticos se detuvieron en la grava de abajo. La camioneta de Alex


acababa de detenerse.−Le haré saber que estás aquí.−Dejó las fotos y
salió de la habitación.
Brenna se paró en la ventana y vio a Alex salir de su camioneta
tal como lo había hecho el viernes pasado por la mañana. Johnny salió
al porche para encontrarse con ella, y su conversación en español flotó
a través de los cristales rotos. Supuso que le estaba diciendo a Alex que
la había ayudado con sus suministros. Después de un momento, los dos
entraron, y Brenna los escuchó hablar mientras subían las escaleras;
esperó junto a la ventana hasta que aparecieron en la puerta.
−Brenna, no me di cuenta de que ibas a venir a la propiedad
hoy.−Alex sonrió.
Era una sonrisa brillante, y para Brenna, calentó la habitación
fría.
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−Quería comenzar a limpiar y Johnny me ayudó a transportar
mis suministros adentro.−No pudo evitar mirar fijamente.
Alex intercambió una mirada con Johnny, quien sostenía las
viejas fotos.
−Esto es de lo que te estaba hablando,−dijo.
Alex se acercó a la ventana y mostró las distintas fotografías,
examinando cada una mientras Brenna tiraba ociosamente de un
mechón de cabello. Se concentró en la forma en que el sol de la ventana
caía sobre Alex y se reflejaba en sus ojos marrones.
−Estas son geniales,−dijo Alex.−Mira lo pequeños que eran los
árboles en ese entonces. Y tienes razón, parece que fueron sacadas de
esta habitación.−Alex se volvió hacia ella.−¿Estás bien?
Brenna la había estado mirando y bajó los ojos una vez que Alex
se dirigió a ella.−Sí, estoy...sí...está bien. Estoy bien, gracias.−Se aclaró
la garganta y se reprendió a sí misma por tener la lengua trabada;
entonces comenzó a divagar, haciendo una pequeña charla para
disimular su nerviosismo.−Tal vez haga ampliar y enmarcar esas fotos;
se verían bien en las paredes. Parte de la historia, ya sabes, tenerlo
todo restaurado y renovado. Este sería un buen alojamiento y
desayuno, ¿no crees, si tuviera más de un baño? Pero supongo que
podría alquilarlo como una sola unidad. ¿Crees que la gente querría
quedarse aquí? Las montañas son hermosas. A la gente del este podría
gustarle.
Alex frunció el ceño y luego sonrió e intercambió otra mirada con
Johnny, quien se encogió de hombros. Se volvió hacia Brenna.−Sí,
enmarcar las fotos sería bueno,−dijo. Luego se enfrentó a Johnny una
vez más.−Vaya a RJ Rentals y asegúrese de que nos programen por tres
semanas con dos compactos y un camión. Dígales que también
necesitaremos la excavadora pesada y que nos pongan en el programa;
quiero que me entreguen el equipo la semana que viene antes del Día
de Acción de Gracias.
−¿Vamos a empezar a nivelar los árboles esos tres días?−Johnny
preguntó.
−Depende de lo rápido que lo mapeemos y analicemos,−dijo
Alex, y los dos comenzaron a discutir otros puntos de negocios.
Brenna sabía que estaban ocupados, así que se dirigió hacia la
puerta. Pero Alex se volvió justo cuando estaba a punto de salir al
pasillo.

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−Brenna, ¿quieres dar un paseo por allí y ver la propiedad antes
de que empecemos a desnudarla?−Alex preguntó.
−Seguro supongo.
−Johnny, cuando termine con la señora Wilson, la dejaré en la
carretera, en su camioneta y...
−Taylor,−Brenna interrumpió.
Alex giró la cabeza.
−Voy a volver a mi apellido de soltera.
−Okey.−Alex se volvió hacia Johnny.−Tengo que conducir a
Queen Creek y verificar el progreso de Robín. Entonces, volveré por
aquí. Dile al equipo, pizza y cerveza a las cinco.
−En realidad,−dijo Brenna,−estoy planeando limpiar por el
resto de la tarde, así que puedes dejarme aquí. Puedo caminar de
regreso a mi camioneta.
−¿Necesitas limpiar hoy?−Alex preguntó.
−Quiero tenerlo listo para los muebles,−dijo Brenna.−Voy a
necesitar una cama, por un lado.
−¿Una cama?−Alex frunció el ceño.−¿Por qué?
Brenna se preguntó por qué Alex y Johnny la miraban de manera
extraña.−Para dormir, por supuesto. También necesito un
refrigerador. ¿Cuándo estará terminado el camino de entrada?
Necesito programar entregas.
Alex levantó las cejas.−¿Estás planeando dormir en esta
casa? Pensé que te quedarías en la ciudad y solo vendrías a trabajar en
ella.
−Por supuesto que voy a dormir aquí,−dijo Brenna.−Cassie
activo todos los servicios públicos, y una vez que consiga una cama y
un refrigerador, estaré lista.
Alex sacudió la cabeza.−Pero estás a millas del vecino más
cercano y…
−Soy perfectamente capaz de cuidarme.−Brenna se cubrió la
boca. Se había sorprendido con la brusquedad en su voz.
Johnny chasqueó la lengua y se deslizó hacia la puerta. Alex se
quedó quieta con las manos en las caderas y giró la cabeza mientras

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miraba a Brenna con los ojos fijos. Se produjo una pausa incómoda, un
silencio pesado.
−Nunca dije que no eras capaz,−dijo Alex finalmente.
Brenna sintió que su cara se calentaba de vergüenza.−Lo
siento. No era mi intención molestarte.
−¿Entiendes lo aislada que estás aquí?−Alex preguntó.
−Cassie me lo explicó.
−¿También le dijo que esta propiedad se encuentra en una
intersección de las principales autopistas entre Globe y Phoenix que
los contrabandistas usan en su camino a Tucson, y luego a la frontera?
Brenna se encogió de hombros.−¿Qué quieres decir con
contrabandistas? ¿Te refieres a los traficantes de drogas?
−Drogas, armas, gente. Esta propiedad está fuera de los caminos
trillados, pero lo suficientemente cerca de la autopista, por lo que es un
punto de parada perfecto para las personas que huyen, que se mueven
de un lugar a otro. Ha habido rumores en mi comunidad, gente que
conozco, algunos de los amigos de mi padre en el departamento del
sheriff. Y cuando estaba en los árboles hoy, vi evidencia de fogatas y
basura. La gente ha estado acampando en esos árboles. Algunos
pueden ser adolescentes, pero estoy segura de que algunos provienen
de personas que están traficando. Y créame, algunas de esas personas
son peligrosas.
Brenna miró por la ventana rota, hacia la arboleda oscura, que se
había vuelto gris ceniza con el sol de la tarde. Pensó en el comentario
de Cassie sobre los adolescentes, que incluso ella había ido a la
arboleda de fiesta cuando era joven. Recordó la lata de café junto a la
puerta principal con colillas de cigarrillos y otra basura. Vio a Alex
mirándola, Johnny esperando en la puerta. Sin duda pensaban que
estaba indefensa, incapaz de cuidarse sola. Sin duda, se sentían
inclinados a protegerla como siempre lo había hecho la gente. Hinchó
el pecho y se cruzó de brazos.−Como dije, soy capaz de cuidarme
solo. Gracias por su preocupación.
−Si eso es lo que quieres,−dijo Alex,−entonces me aseguraré de
terminar el camino en los próximos días.
−Gracias.
−Entonces, vamos a conducir.−Alex arrojó las fotografías a la
mesa y sonrió.

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Para Brenna, esa sonrisa ayudó a evitar el incómodo intercambio.
Los tres salieron de la habitación y Brenna agradeció a Johnny
una vez más por su ayuda antes de subir a la camioneta de Alex,
esperando mientras los dos hablaban. Conversaron en español, pero
parecían susurrar de todos modos. Brenna sintió un tirón de agravio,
pensando que estaban discutiendo su sospecha de que no podía
cuidarse sola en la propiedad aislada. Mientras esperaba, echó un
vistazo al segundo piso. Eso era extraño, pensó. Estaba segura de que
después de que Johnny enchufó la lámpara nueva y la probó, la apagó;
pero en ese momento pudo ver un resplandor amarillo distintivo que
emanaba de la habitación que contenía las cajas y la vieja mesa.
−Muy bien, solo para advertirte, el camino de acceso está en
pésimas condiciones.−Alex se subió a su asiento. Miró por el
parabrisas, siguiendo la mirada de Brenna.−¿Qué ocurre?
−Creo que dejé la luz encendida,−dijo Brenna. Cuando volvió a
mirar, ya no vio el resplandor de la luz.−Supongo que debe ser la
forma en que el sol golpeaba los cristales rotos.
Pero su recuerdo de haber visto a una mujer en la ventana hace
unos días la inquietaba. Se estremeció, pero trató de quitárselo de
encima, pensando que solo estaba siendo tonta e ilógica. No tenía
miedo de quedarse sola allí, y tampoco tenía miedo de los
contrabandistas. Su mayor temor ya se había hecho realidad, lo sabía;
había perdido a su único hijo. Nada podría ser más aterrador.
−Conozco una empresa que fabrica e instala nuevas ventanas
cuando estás lista para ellas,−dijo Alex.−Querrá hacerlo pronto antes
de que llueva en invierno.
−¿Otra prima?
Alex se rio entre dientes.−No, estos son amigos que conocí a
través de Cassie. Te conseguiré su tarjeta más tarde esta semana.−Giró
su camioneta hacia el camino de acceso.−Esta plantación está cubierta
de maleza y hierba, y los árboles son enormes, extremadamente secos
también. Necesitamos derribarlos antes de que la fogata de alguien
encienda toda la propiedad en llamas.−Maniobró alrededor de una
curva en el camino y comenzó a pasar la casa de bombas.
Brenna vio que la puerta estaba encadenada con un
candado.−Me pregunto por qué está cerrada.
−Esos pozos bajo el mecanismo de riego pueden ser profundos;
mantiene fuera a los animales.

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−¿Esta tierra tiene agua de pozo?
−No, los pozos se conectan a pasajes subterráneos que se
conectan al sistema de canales. Tu agua en la casa viene de la
ciudad.−Alex detuvo su camioneta.−¿Quieres salir y mirar? Te
sorprenderá lo oscuro y grueso que es.
Brenna estuvo de acuerdo, salió de la camioneta y se abrió
camino por el terreno accidentado mientras seguía a Alex hacia los
árboles. Una vez que habían recorrido una docena de metros, Alex se
detuvo y se dio la vuelta.
−¿Ves lo que quiero decir? Será lento atravesar esta masa de
árboles.−Su voz fue silenciada por el denso dosel.
−Ya veo.−Brenna miró a su alrededor.
Los árboles no habían sido atendidos en algún tiempo, no habían
sido podados ni moldeados. La mayoría de ellos estaban muertos a
pesar de que las hojas marrones todavía se adherían a la mayoría de
las ramas, que llegaban a muchos pies por encima y bloqueaban
cualquier luz del sol que pudiera haber intentado asomarse. Miró a
través de ellas, tratando de ver la casa desde donde estaba, pero las
extremidades y las ramas muertas eran demasiado gruesas. Bagajes
encogidos y endurecidos de cítricos viejos esparcidos por el suelo; sólo
unos pocos trozos muertos o podridos seguían colgando de las ramas;
el aire estaba quieto, ningún insecto zumbaba, no soplaba brisa. Estaba
silencioso excepto por el zumbido distante y el retumbar de los
camiones que todavía trabajaban en la carretera de entrada.
−Es pacífico,−dijo Brenna.−Tan silencioso.−El silencio era
realmente reconfortante para ella. No había sirenas, ni cristales rotos,
ni madera astillada, ni viento que gritara. Sintió la nuca. Su cicatriz era
fría al tacto.
−Sí, silencioso,−dijo Alex.−Y cuando mi equipo termine y tú
estés aquí sola por la noche, esa tranquilidad se hará más fuerte.
−Puede que no pienses que eso suena agradable, pero créeme,
he necesitado silencio por mucho tiempo.
Alex frunció el ceño.−Creo que el aislamiento no te brindaría
mucho consuelo. Supongo que pensé que querrías estar con la gente
después de tu pérdida.
Brenna rodeó las ramas caídas.−No he estado sola mucho desde
el accidente. Mi hermana y cuñado o damas de nuestra iglesia siempre
están conmigo. Sé que tienen buenas intenciones, pero nunca puedo

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relajarme, solo estarlo. Es difícil porque a veces todo lo que quiero
hacer es llorar, a veces gritar.
Tiró de una botella de cerveza, medio oculta por la suciedad y los
escombros. La giró en su mano, la arrojó al suelo y miró a Alex que la
miraba, la escuchaba. No tenía idea de por qué se sentía obligada a
compartir algo tan personal con esta mujer, una extraña.
Alex se aclaró la garganta.−¿Puedo preguntarte algo?
Brenna asintió con la cabeza.
−¿Cuántos años tenía tu hijo?
−Seis. Acababa de cumplir seis años en febrero.
−Lo siento, Brenna. Es una tragedia terrible, perder un niño
pequeño.
Brenna sintió que su mandíbula se puso rígida y sus labios se
apretaron en una delgada línea.−¿Alguna vez has perdido un hijo?−Era
consciente de la amargura en su voz.
−No, pero yo…
−Lo peor de mi vida. Es algo que ninguna madre debería tener
que vivir.
Alex enterró sus manos en sus bolsillos.−No, ninguna madre
debería tener que hacerlo.
Brenna se volvió, sintiéndose avergonzada por su segundo
estallido dirigido hacia Alex. Claramente, la mujer solo estaba siendo
amable y no merecía ser atacada. Cerró los ojos. El equipo de la
carretera continuó retumbando en la distancia y se quedó quieta,
sumergida en la aislada sensación de paz. La cercanía de los árboles la
calmó y eliminó la tensión de su cuerpo. Pero el momento sereno se
rompió cuando escuchó la voz de un hombre.
−Puta.
Abrió los ojos, buscó en los árboles y vislumbró las botas de
barro que se alejaban de ella.−¡Hey!−Gritó.
Alex se apresuró a su lado.−¿Qué pasa?
−¿Están algunos de tus hombres aquí?−Preguntó ella, molesta
que uno de los hombres de Alex, los hombres que Alex dijo que no la
incomodarían, la habían insultado.
−No, todos están en el camino de entrada. ¿Por qué?

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−¿No escuchaste eso?−Brenna señaló en la dirección donde
había visto desaparecer las botas.−¿No viste a un tipo hace un
momento?
Alex frunció el ceño.−No, Brenna, no lo hice.
Brenna entrecerró los ojos y se dejó caer para mirar entre los
troncos de los árboles.−Había alguien allí. Un hombre. Escuché su voz.
−No lo escuché. Tal vez fue un eco del camino.
Brenna se estremeció, segura de que uno de los miembros del
equipo las había seguido y la había insultado intencionalmente. Apretó
la mandíbula con más fuerza y tosió con la boca cerrada. Sentía la
garganta espesa, como si algo se le hubiera atorado en la
tráquea.−Necesito hacer un poco de limpieza, si no le
importa.−Caminó de regreso a la camioneta de Alex mientras se tocaba
la nuca y sentía su cicatriz, caliente y palpitante.

T
No hablaron durante el viaje de regreso, pero una vez que Alex
estacionó su camioneta frente a la casa, dijo:−Siento la forma en que
reaccioné a que te quedaras aquí. Solo estoy preocupada por ti, nada
más. A veces soy un poco mandona y me meto la nariz en los asuntos
de otras personas.
−Es amable de su parte preocuparte.−Brenna trató de hacer que
su voz sonara tierna. Se sintió mal por haber sido malvada antes.
−¿Estás bien, Brenna?
−Estoy bien. Solo cansada.−Miró a los ojos de Alex. Eran unos
ojos preciosos, del mismo color que su cabello grueso y oscuro, que
tenía una onda natural. Brenna se preguntó cuán suave se sentiría el
cabello de Alex al tocarlo.
Continuaron observándose, y Brenna se sorprendió de que
pudiera sostener la mirada de Alex sin sonrojarse y tirarse del pelo;
quería preguntarle acerca de Cassie, para saber si las dos significaban
algo la una para la otra, pero pensó que no era asunto suyo. Entonces
abrió la puerta la camioneta y salió.−Gracias. Debería ir a limpiar. A
ver si puedo barrer los pisos.
−Te veré el miércoles, pero si necesitas algo antes de eso,
llámame.−Alex se inclinó desde la ventana de su camioneta.−Y si

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Johnny puede ayudar con algo, no dudes en preguntar. Él es un buen
tipo. Puedes confiar en él.
−Por supuesto. Gracias.−Brenna se preguntó si Johnny había
sido el que estaba en los árboles, el que la había insultado. Pensó de
nuevo en sus tatuajes y su perilla diabólica.
Una vez dentro, con la puerta cerrada, escuchó mientras la
camioneta de Alex se alejaba de la casa. Cuando estuvo segura de que
se había ido, Brenna suspiró, se deslizó por la pared y se dejó caer
sobre su trasero. Se quedó mirando la pila de suministros en el suelo
frente a ella, preguntándose si había cometido un error. Se sintió mal
del estómago por alguna razón y trató de recordar lo que había comido
esa mañana. Era más que un simple nerviosismo alrededor de Alex,
estaba segura. Era esta casa, la plantación, la voz de ese hombre. La
había llamado puta.
Una puta
Hizo girar su anillo de bodas. Había querido quitárselo hace
meses, pero aún no había encontrado el valor para hacerlo. La culpa la
mantenía atada a ella. Pero iba a cambiar su nombre de nuevo, pensó;
el anillo también debería quitarse. Después de deslizarlo de su dedo, lo
sostuvo en su mano y lo miró. Entonces pensó en Debra y en su
aventura. Brenna sabía que la había lastimado, había complicado su
vida, casi le había costado a Debra su matrimonio. Había destruido su
propio matrimonio en el proceso, lastimando a Edward. Pero había
sido tan comprensivo, recordó. Comprensivo pero herido de todos
modos. No la castigaría y le quitaría a Michael, le había dicho. Sin
embargo, había perdido a su hijo. Un castigo mayor al final. Tragó
saliva varias veces mientras el bloqueo de su garganta amenazaba con
provocarle un ataque de tos. Luego metió el anillo de bodas en el
bolsillo y empezó a buscar entre sus productos de limpieza y otras
compras. Había mucho aquí para distraerse, pensó, y comenzó a
encender las otras lámparas de la casa, a poner bombillas nuevas en
los accesorios de la cocina y el baño, y a desinfectar el inodoro y los
lavabos de la cocina y el baño.
Cuando terminó con todo eso, subió las escaleras y examinó el
horrible empapelado del segundo dormitorio. Despegó algunas tiras
para determinar el trabajo necesario para quitarlo. El papel se había
aplicado sobre Sheetrock y el adhesivo se había vuelto marrón por
debajo. Cuando apartó una tira de la esquina junto a la ventana, notó
que en algunos lugares había salpicaduras negras. Le preocupaba que
pudiera ser evidencia de moho por la entrada de humedad a través de
los cristales rotos y el techo con goteras. La idea de luchar contra las
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esporas de moho la desanimaba y se sentía demasiado cansada para
continuar con la limpieza.
Entonces, en lugar de continuar con su plan de barrer y trapear
los pisos, comenzó a revisar algunos de los documentos antiguos y
hojear fotos. Comenzó a juntar todas las fotografías en una pila y a
mover papeles sueltos a otra. Pronto el sol se trasladó al final de la
tarde, haciendo que la habitación se oscureciera. Encendió su nueva
lámpara de pie, luego recordó que había comprado combustible para la
lámpara de aceite. Fue a buscar la mecha nueva, la botella de aceite y
un paño. Después de desmontar y limpiar la antigüedad, insertó la
mecha y llenó la palangana con aceite nuevo. Pero no tenía encendedor
ni cerillas con ella. Temporalmente bloqueada, devolvió la lámpara a la
mesa y en su lugar encendió su nueva luz eléctrica, y reanudó su
inspección del contenido de la habitación. Después de un rato, se sentó
en el suelo frente a la ventana mientras escarbaba en una de las cajas
de archivos. Encontró recibos de venta de fertilizantes, facturas de
riego y pagos de fletes. También encontró otra fotografía antigua,
metida entre carpetas. La sacó y la estudió. Como las otras, esta foto
era granulada en blanco y negro. Mostraba a un hombre de aspecto
brusco junto a una mujer pálida de cabello rubio. Un hombre más joven
estaba a un lado de la pareja y un joven rubio al otro. También se veía
pálido y se parecía mucho a la mujer. Dio la vuelta a la fotografía;
alguien había escrito en el reverso: Familia Poulsen 1924. Se dio cuenta
de que se trataba de una pieza histórica invaluable. Sería un
complemento perfecto para las otras fotos, ampliadas y enmarcadas,
centradas en la pared de la sala.
−El famoso Hadley Poulsen.−Pensó en la tonta historia de
Cassie.
Luego, mientras estudiaba el rostro de la esposa de Hadley y se
preguntaba cuál había sido su nombre, se preguntaba sobre los
nombres de los supuestos hijos lo horripilante de la historia volvió
rápidamente a ella, y se sintió mareada de nuevo, pensando que podría
haber algo de verdad en ella. Se puso de pie y colocó la fotografía con
las demás. A estas alturas estaba anocheciendo y la luz de la lámpara se
reflejaba en los pocos cristales enteros que quedaban. Se acercó a la
ventana para ver si podía ver al personal de la carretera desde ese
punto de vista y vio un reflejo de cabello largo y oscuro en el cristal;
Alex había vuelto. Se dio la vuelta, feliz de poder interactuar con ella
nuevamente.
Pero Alex no estaba parada en la puerta.

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Brenna sintió el pulso de la cicatriz en la nuca mientras que al
mismo tiempo sus manos se enfriaron y tembló. La pequeña y
desordenada habitación pareció cerrarse a su alrededor, y pensó que
captó el olor a moho y hongos del desagradable papel pintado. Quizás
eso era por lo que le dolía el estómago. Tosió, apagó la lámpara y se
abrazó a sí misma mientras bajaba las escaleras. Había hecho suficiente
por un día, razonó. Podría volver mañana para seguir limpiando;
recogió su bolso y su chaqueta y se dirigió a la puerta principal, pero se
detuvo cuando escuchó algo. Hizo una pausa y levantó los ojos. Algo
rechinó en el piso de arriba. Era débil, pero estaba segura de que el
sonido provenía de la habitación con la mesa. Se apartó de la puerta
principal y miró hacia la escalera oscura. Algo se movía en lo alto de las
escaleras, algo en las sombras. Y esta vez, sin lugar a dudas, escuchó
pasos, pasos suaves y acolchados, aterrizando en los escalones,
bajando la escalera. Agarró su garganta. Estaba segura de que la esposa
de Hadley Poulsen estaba en la casa y venía directamente por ella;
mientras su miedo amenazaba con cortar su grito, alguien llamó a la
puerta.
−¿Brenna?
Saltó y abrió la puerta mientras sostenía su corazón. Alex estaba
en el porche, su camioneta al ralentí en la entrada.
−Hola.−Brenna tragó saliva en breves estallidos.−Me asustaste;
no te escuché subir.
−Lo siento,−dijo Alex.−Acabo de regresar de revisar otro
trabajo y noté que tu camioneta todavía estaba ahí afuera. ¿Necesitas
que te lleve de vuelta?
−Eso sería genial, gracias.
Brenna se subió a la camioneta y, cuando Alex se alejó, miró las
ventanas del segundo piso. Se habían oscurecido ahora, el sol se había
puesto detrás de los árboles.
−Tenemos pizza y cerveza algunas veces a la semana cuando
terminamos el día. ¿Quieres venir?−Alex preguntó.
Brenna miró por encima del hombro, por la ventana trasera del
camión, y observó la casa. Su corazón todavía se aceleró y su boca
estaba reseca mientras tragaba saliva inexistente. Debió haber
escuchado la camioneta de Alex detenerse, se dijo, tratando de ignorar
el sonido que creía haber escuchado. La tonta historia de Cassie y la
conversación de Alex sobre contrabandistas la pusieron tensa. Eso fue
todo. Se cubrió la boca y tosió.

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−¿Te sientes bien?−Alex preguntó.
−Estoy bien. Creo.
−Entonces, ¿quieres comer pizza y cerveza conmigo y mi
equipo?
−No lo sé, Alex. No estoy familiarizada con esta área. No sabría
cómo llegar allí o volver a mi hotel después.
−No está lejos de la autopista principal. Donde te quedas. Puedo
darte indicaciones como respaldo para tu GPS.
−Scottsdale, el Hilton.−A Brenna se le estaba ocurriendo que
Alex le estaba pidiendo que socializara.
−Genial. Escucha, haré que uno de mis muchachos conduzca mi
camioneta y te acompañaré en tu camioneta para mostrarte el camino;
luego te dibujaré un mapa de regreso a tu hotel. Vamos, no has cenado,
¿no?
−No, no lo he hecho.−En verdad, Brenna no tenía ganas de
comer ya que su estómago todavía estaba pesado. Aun así, Alex le
estaba pidiendo que hiciera algo, que pasara tiempo con ella.
−No son los lugares elegantes que Cassie puede llevarte, pero
conozco a la familia propietaria del lugar. No es una cadena, y su pizza
es desde cero. La cerveza también está helada.−Alex se detuvo junto a
la camioneta de Brenna.−¿Vendrás? Somos un montón de idiotas, pero
todos somos amigables. Me gustaría que vinieras.
Ese fue todo el aliento que Brenna necesitaba.−Okey. No he
comido pizza en mucho tiempo.
Eso pareció complacer a Alex, y después de haberle dicho a uno
de sus muchachos que tomara su camioneta y las encontrara en el
restaurante, se subió a la camioneta de Brenna y sonrió.−Genial, me
alegro de que vayas,−dijo, y comenzó a darle instrucciones.
Se alejaron mientras el sol se ponía en la arboleda. Los árboles se
quedaron en silencio, mirando la casa mientras una luz tenue
parpadeaba y crecía, filtrándose desde la ventana de arriba y hacia el
camino de grava de abajo. La lámpara de aceite estaba encendida, la
nueva mecha chisporroteaba, después de haber absorbido el
combustible nuevo. Y en la ventana, una figura apareció. Su cabello
oscuro le colgaba sobre los hombros y sus ojos negros buscaban entre
los árboles mientras buscaba en vano aquello que había perdido hacía
tantos años.

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Capítulo Cinco

Mientras conducía Brenna, Alex habló sobre su trabajo. Brenna


se impresionó al saber que Alex estaba supervisando otros tres
trabajos en todo el Valle. Alex también mencionó que tenía
perspectivas apareciendo en Peoria y una al sur del Valle en Casa
Grande.
−Parece que trabajas todo el tiempo,−dijo Brenna.
−A veces lo hago, incluso los fines de semana. Pero para mí
personal que tienen familias, trato de darles al menos los domingos
libres.
−¿Y qué hay de tu familia?−Echó un vistazo a las manos de
Alex.−¿Te casaste?−Había adivinado qué respondería Alex, pero
esperaba alguna revelación sobre Cassie y su relación.
−Solo yo, mi papá y mi abuelo en casa.
Cuando Brenna se atrevió a echar otra mirada, notó que Alex le
sonreía.−Lo siento. No quise entrometerme.
−Está bien. Sé que no estoy a la altura de todos los estereotipos.
−¿Estereotipos?
−La mayoría de las latinas de mi edad ya tienen algunos hijos, y
las que no lo hacen suelen pensar en hacer votos, ser monjas.−Alex se
rio entre dientes.−Tal vez no tanto en estos días.
−¿Querías ser una monja?
Eso hizo reír a Alex rotundamente.−No, Brenna, no hay convento
para mí. No estoy segura de que me lleven en este punto.
−¿Pero eres católica?
−Ese estereotipo que estoy a la altura. ¿Y tú? Te escuché decir
algo esta tarde sobre las damas de tu iglesia.
Brenna apretó la mandíbula.−Me crié metodista, me casé en la
iglesia metodista y bauticé a mi hijo allí. Mi esposo era diácono, así que
asistimos a muchas funciones de la iglesia.
−Ya veo.

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−Pero no soy religiosa. No creo en dios. En algo. Ya no.−Era
consciente de lo áspera que sonaba y, como ese día, se arrepintió de
haber tomado ese tono con Alex, a quien vio fruncir el ceño y mirar
hacia otro lado. Después de un momento, se aclaró la garganta, tragó el
grosor que se acumulaba allí y trabajó para sonar más
agradable.−Nunca antes había conocido a una mujer en construcción, y
mucho menos a una propietaria de su propio negocio.−Mantuvo sus
ojos en el camino. Pero sabía que Alex la miraba, la estudiaba.
−Tengo algunas chicas trabajando para mí. Robín es una
mujer. También es capataz.
−Interesante.
−¿Y qué hacías en casa en Iowa?
−Solo una madre y una esposa,−dijo Brenna, sintiéndose
consciente de su vida menos que colorida.
−¿Solo madre y esposa?−Alex repitió.−No sé tú, pero he visto a
mis tías y primos criando hijos y administrando un hogar. No hay nada
al respecto. Eso es trabajo duro. Mucho más duro que las horas que
paso trabajando en carreteras y examinando tierras.
−No sé sobre eso.
Alex le tocó el hombro.−Date un poco de crédito, Brenna. Ser
madre y esposa es un gran compromiso.
Brenna apretó aún más la mandíbula.−Sí, bueno, ya no soy
ninguna de esas. Supongo que necesito encontrar una nueva carrera.
Avanzaron en incómodo silencio el resto del camino hasta el
restaurante.

T
Dentro de la pizzería, el equipo del trabajo de Brenna y los demás
del trabajo en Queen Creek ya estaban allí. Saludaron e hicieron señas
a Alex y Brenna cuando las vieron entrar. Alex le presentó a cada
persona, le preguntó si quería cerveza y luego desapareció en el baño
para limpiarse. Aunque todavía se sentía aprensiva con Johnny y se
preguntaba si había sido él quien la había insultado en los árboles,
Brenna se sentó junto a él en la gran mesa redonda. Los otros
miembros del personal la estudiaron hasta que finalmente una de las
mujeres se dirigió a ella.

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−Johnny nos dice que compraste la vieja casa de Poulsen.−Era la
que Alex había presentado como Robín, la otra capataz.
−Mi esposo compró la tierra,−dijo Brenna.−La estoy
preparando para venderla a los desarrolladores, tal vez restaurar la
casa como un hito.
−¿Conoces la historia de ese lugar?−Robín preguntó.
−Varias personas me han contado la historia.−Brenna produjo
su sonrisa sincera y luchó para no escupir las palabras. Estaba cansada
de escuchar la historia de la esposa decapitada de Hadley.
Los hombres y mujeres en la mesa continuaron mirándola.
Entonces otro hombre, Héctor, dijo:−No te preocupes, niña, cada
lugar antiguo tiene una historia de fantasmas. Incluso el restaurante de
los Delgados tiene una anciana que lo persigue.
−¿Qué restaurante es ese?−Brenna preguntó.
−Las Cinco Hermanas. Es el restaurante de la familia de la jefa;
sus tías y su madre fueron las que lo iniciaron, pero su tía Marta lo
dirige ahora,−dijo Johnny.
−Los mejores chimis del estado,−intervino Héctor.
−Tamales también, y ah, el chile verde,−comentó otra mujer, y
luego le preguntó a Brenna,−¿Te gusta la comida mexicana?
−Claro, supongo,−dijo Brenna.
−Haz que Alex te lleve a Las Cinco Hermanas. Lo votan uno de
los mejores restaurantes de comida mexicana en el Valle cada
año,−dijo la misma mujer.
−Y tal vez puedas ver a la anciana que lo atormenta,−agregó
Héctor.−He oído que a veces se le aparece a los clientes.
−Es una vieja vaquera, crió ganado en el pasado,−dijo
Johnny.−El restaurante está construido justo en el sitio de su rancho,
cerca de la base de South Mountain. Tenía corral a su alrededor. Dicen
que espera hasta que el equipo de limpieza barre y guarda las sillas
antes de que comience a practicar su lazo allí mismo en el comedor
principal.
Brenna se abstuvo de poner los ojos en blanco. ¿Qué pasaba con
los arizonenses y sus historias de fantasmas?−Parece que su estado
tiene muchas historias de fantasmas para todos,−dijo.−Estaba leyendo
una revista en mi habitación de hotel sobre el holandés perdido que

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supuestamente ronda las Montañas de la Superstición. Pero, como dice
Héctor, supongo que cada lugar antiguo tiene una historia.
−¿Habitación de hotel? ¿No eres de aquí?−Robín preguntó.
−No, Iowa. Solo estoy aquí para supervisar la preparación de
esta propiedad.−Brenna esperaba que Robín no presionara por más.
−¿Tú y tu esposo esas personas que compran propiedades y las
cambian?−Robín se inclinó sobre sus codos.
Brenna se mordió el labio.−No, mi esposo, él…
−Robín, ese es el negocio del cliente, no el tuyo.−Alex se paró
detrás de Brenna, después de acercarse a la mesa y captar la última
conversación.
−Claro, jefa.−Robín volvió a su cerveza.
Brenna la miró. Se sentía a gusto ahora que estaba allí, pero
también nerviosa cuando Alex la miraba antes de sonreír y sostener
una botella de cerveza.
−Te ves como una chica a la que le gusta ligera. ¿Estoy en lo
cierto?−Alex dijo.
−¿Ligera?
−Tu cerveza.−Alex dejó la botella en la mano de Brenna, dio la
vuelta y se sentó frente a ella.
Johnny se inclinó hacia él.−Al jefe le gusta la suya oscura. Pero
estoy contigo.−Él sonrió, mostrando sus dos hoyuelos. Luego levantó
su propia botella.−¡Salud!
El grupo comenzó a hablar sobre los proyectos en los que
estaban trabajando, así como los chismes familiares y las rivalidades
deportivas locales. Llegaron las pizzas y se metieron, sin dejar de
hablar con la boca llena. Mientras Brenna escuchaba la conversación y
comía, observaba a Alex, que parecía estar siempre sonriendo y riendo;
Alex la miraba a menudo, asintiendo con la cabeza en ocasiones, pero
nunca sostuvo su mirada más de un segundo. Después de que se acabó
la pizza, la charla y las risas continuaron, junto con algunos chistes y
comentarios poco atractivos. Pero en su mayor parte, todos fueron
amables y educados con Brenna, incluyéndola en la conversación,
particularmente Johnny, quien le dio una palmada en el hombro en
más de una ocasión. Notó que él seguía mirándola, y cuando se volvía
para mirarlo cada vez que él hablaba, siempre sostenía su mirada;
ahora estaba segura de que él no podría haber sido el que estaba en la

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plantación ese mismo día. Era demasiado dulce, pensó. Y también
estaba empezando a entender algo más sobre él. Le había tomado un
tiempo porque no estaba acostumbrada a la atención de un hombre.
Edward había comenzado a salir con ella cuando aún estaba en el
último año de la escuela secundaria, y antes de eso, no había tenido
experiencia con chicos. Pero ahora podía verlo. A Johnny le gustaba. En
un momento, garabateó su número de teléfono en una servilleta de
papel y se lo entregó.
−En caso de que necesites algo,−dijo.
Alex le lanzó a Johnny una mirada que hizo que Brenna se diera
cuenta de que Alex también había visto el comportamiento solícito de
Johnny.
Cuando el grupo ordenó otra ronda de cerveza, Brenna se excusó
para usar el baño. Todavía en su puesto, escuchó la puerta del baño
abrirse y entrar dos mujeres, hablando.
−…¿y ella está con tu mamá esta noche?−Era la voz de Alex.
−La llevará a la escuela el resto de la semana y la mantendrá
toda la noche hasta que pueda sacarlo del apartamento.−Era Robín, y
sonaba como si estuviera llorando.
−Necesita un buen programa de tratamiento, Robín; necesitamos
llevarlo a algún lugar, de lo contrario, terminará en las calles usando y
vendiendo,−dijo Alex.
−Lo sé, pero ningún lugar lo llevará por su historial. Mierda,
Alex, no puedo dejar que esté cerca de ella. Es demasiado joven para
estar expuesta a esto.−Robín lloró más fuerte.
La voz de Alex, más suave, casi reconfortante, dijo:−Escucha,
hablaré con mi padre. El conocerá a alguien. Lo llevaremos a
tratamiento. Solo mantén a Kylie con tu madre hasta que podamos
ayudarlo.
Brenna escuchó la voz apagada de Robín, asumió que debía estar
abrazando a Alex mientras hablaba.−Gracias, no podría hacer esto sin
ti. Y gracias a Rubén por mí también.
−Encargarte de la cuenta. Necesito orinar y llegar a la tabaquería
de Juan Carlos. Regreso a casa sin su tabaco, tendrá el corazón roto.
La puerta del cubículo junto a Brenna se abrió y se cerró. No
quería que Alex supiera que había escuchado la conversación con su
empleada, así que se sonrojó, luego trató de lavarse las manos y

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marcharse. Pero el dispensador de toallas de papel se atascó, y justo
cuando estaba a punto de limpiarse las manos mojadas en sus jeans y
escapar, Alex salió de su cubículo. Brenna miró en el espejo del baño el
reflejo de Alex.
−Lo siento, no quise escuchar a escondidas.−Se dirigió hacia la
puerta.
−Espera, Brenna. Está bien. Espera un minuto.
Brenna se volvió.
−No tuvimos la oportunidad de hablar mucho.−Alex se lavó las
manos.−Parece que Johnny te tiene reservada.−Golpeó el dispensador
de toallas de papel y sacó las toallas.−Perdónalo, es inofensivo. Pero
creo que se ha enamorado un poco de ti. Arrojó sus toallas mojadas a la
basura y se apoyó contra el mostrador.
Brenna no sabía qué decir. Sus sospechas sobre Johnny
aparentemente eran correctas. Alex, y probablemente los otros en la
mesa, habían captado sus coqueteos. La hizo sentir bien de alguna
manera. Pero ella estaba desarrollando un enamoramiento propio, y no
era por Johnny.
−Es un hombre dulce, y muy lindo con esos hoyuelos y la perilla
de su demonio.
−Ah, sí, su perilla.−Alex se rio entre dientes.−La ha estado
cuidando por meses. Creo que su madre estaría feliz de ver cómo se
afeita.
−Espero que no se lastime si yo no...
Pero Alex levantó una mano.−No, Brenna, no te sientas mal;
estará bien. Tuve una conversación con él y le dije que, dado que eres
una viuda reciente, ciertamente no estás lista para ser cortejada;
especialmente no por personas como él.−Con esas últimas palabras,
ella se echó a reír.
−Correcto.−Brenna notó que las luces del baño brillaban en la
cara y los ojos de Alex, iluminando la pequeña habitación.
−Me imagino que pasará algún tiempo antes de que incluso
consideres salir de nuevo.−Alex se había puesto seria.
Brenna comenzó a tartamudear una respuesta.−Bueno, yo…
Pero Alex agregó:−Quiero decir, eres una mujer joven, y estoy
segura de que todavía te duele, que aún extrañas a tu marido.

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−Y mi hijo.−Brenna se movió sobre sus pies. La gente siempre
suponía que echaba de menos a Edward. Anticipó la ola familiar de
culpa que acompañó su silenciosa conciencia de que no echaba de
menos a su marido.
−Por supuesto, y tu hijo.
−Sí, bueno...−Brenna no pudo evitar tirar de su cabello. Trató de
pensar en algo que decir, algo que preguntar, y finalmente espetó:−Tu
personal te ama. Todos ustedes son como una gran familia. Eso es
bueno.
−Sí, lo somos. Son buenas personas.
−Me alegra que Cassie haya recomendado tu compañía, y me
alegro de haberte conocido.−Se estremeció, segura de que sonaba
como una idiota porque había conocido a Alex hace solo tres días.−Fue
amable de tu parte pedirme que viniera esta noche también;
gracias.−Extendió la mano, sin saber la forma de terminar la
conversación.
−Me alegra que lo hayas hecho.−Alex la tomó de la mano. Te
llevaré de regreso a tu hotel si quieres. Puedes seguirme en mi
camioneta.
−Eso es dulce, pero algunas instrucciones servirán.−Brenna
notó que Alex mantenía sus ojos fijos en ella y apretó su mano con más
fuerza.
Alex soltó su agarre y sacó una toalla de papel del dispensador y
un bolígrafo de su bolsillo.−Correcto. Aquí, esto debería hacer.−Dibujó
un mapa tosco mientras explicaba cómo volver a la autopista y hacia el
hotel en Scottsdale.
−Creo que entre esto y mi GPS, puedo encontrar mi camino,−dijo
Brenna.
−Llámame si te pierdes. Estaré encantada de ir a buscarte.
−No quiero ser un problema.
−No tienes problemas, Brenna. No hay problema en
absoluto,−dijo Alex.
Brenna bajó los ojos. Quería decir más, pero en cambio solo
podía mirar la hebilla del cinturón de Alex.
Finalmente, Alex le palmeó el hombro.−Te veré el miércoles en
la casa Poulsen.

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T
El martes por la mañana, Brenna condujo el lote de San Tan Jeep
y Chrysler en un nuevo Jeep Wrangler rojo cereza, y cargó con todas las
opciones disponibles. El primo de Alex, Víctor, podría haberle vendido
el vehículo por el precio de venta del concesionario y haber hecho una
gran comisión por el costoso modelo, ya que ella no sabía nada sobre el
proceso y el juego de comprar un automóvil. Pero como ella le había
preguntado por su nombre y le había dicho que su prima Alex lo había
recomendado, le había ofrecido el descuento para empleados. Víctor se
había reído y le había dicho a Brenna que sabía el terror que podría
tener su prima si la reñían.
Sin embargo, había sido más difícil de lo que Brenna había
imaginado entregar las llaves de su minivan para el canje. No estaba
particularmente apegada al vehículo, pero había sido el último viaje
que había hecho con su esposo e hijo esa fatídica mañana del
accidente; había desaparecido ahora, detrás de ella, mientras conducía
hacia el desvío de la autopista hacia su propiedad. Había comprado el
descapotable con capota blanda y Víctor le había enseñado la forma de
enrollar la funda en el maletero detrás del asiento trasero y a lo largo
de la barra de seguridad. Ahora, acelerando por la autopista con el sol
bañando su piel y el viento otoñal soplando en su cabello, todavía
estaba en estado de shock porque el lado tímido de su naturaleza había
sido dejado a un lado y esta nueva mujer atrevida había emergido. ¿Un
Jeep rojo cereza y descapotable? La mamá del fútbol se había mudado
de piel.
Antes del desvío a la autopista, hizo dos paradas más—una en
una tienda de artículos deportivos para comprar un saco de dormir y
un colchón de aire y otra en una ferretería. Compró cinta adhesiva y un
rollo de láminas de plástico grueso para sellar los cristales rotos de las
ventanas hasta que pudiera reemplazarlos. También compró algunas
sillas de jardín, una pequeña mesa para el porche delantero, tapaporos
y pintura junto con rodillos y cepillos. Su objetivo del día era terminar
de quitar las tablas de las ventanas, sellar los paneles rotos con plástico
y cinta adhesiva, y barrer y trapear los pisos de madera, así como
limpiar los escombros del interior y alrededor de la casa. También
tomaría medidas para un refrigerador y una cama para el dormitorio
de la planta baja, algo que no había hecho el día anterior; si el equipo
de Alex completaba el camino de entrada la semana que viene, seguiría
adelante y compraría muebles que se entregarían al final de la semana.
Mientras tanto, imprimía y pintaba el dormitorio de la planta baja.
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Estaba decidida a trabajar todo el día en la casa y, si se sentía cómoda,
pasaba la noche. Alex estaría de vuelta en la propiedad mañana, y
quería estar allí también, esperando tener otra interacción con ella.
Después de salir de la autopista en la carretera, recordó que la
única comida que tenía en la casa era agua embotellada y una caja de
barras de granola que había dejado allí el día anterior. Su estómago se
había recuperado y sabía que si planeaba trabajar la mayor parte del
día, le daría hambre. Entonces, antes de continuar por la autopista, se
detuvo en la estación de servicio que había notado en su primer viaje
para comprar bocadillos y hielo para su hielera. Mientras estacionaba
su nuevo Jeep, vio a un hombre de mediana edad trabajando en un
tractor en el garaje. Él la miró, pareció admirar sus ruedas nuevas y
volvió al trabajo. En el interior, se alegró de encontrar una tienda de
conveniencia completa con un área de comedor y un mostrador de
delicatessen a un lado. Algunos lugareños se sentaron en una de las
mesas a ver las noticias en un televisor apoyado en la esquina. Cogió
unas patatas fritas y un paquete de seis gaseosas junto con un par de
latas de pasta preparada. La estufa tenía gas—había comprobado el día
anterior—y podía calentar la pasta en la lata si tenía cuidado; tendría
que hacerlo hasta que comprara algunas ollas y sartenes. Eso le
recordó que no había comprado un abrelatas en la ferretería y también
quería comprar un encendedor.
−¿Puedo ayudarla, señorita?−Preguntó una voz de mujer detrás
de ella.
Brenna se volvió para mirar a una gran mujer de cabello claro
con manos callosas y hombros anchos.
−¿Tienes un abrelatas que pueda comprar?−Brenna preguntó.
La mujer hizo un gesto.−Por allí con los suministros de
automóviles.−La acompañó al área.−¿Eso lo hará por ti?
Brenna miró la tienda de delicatessen.−¿Está abierto el deli?
−Te prepararé algo.−La mujer se colocó detrás del
mostrador.−¿Qué puedo conseguirte?
Brenna leyó el menú escrito a mano, ordenó y esperó mientras la
mujer preparaba su emparedado. Miró a los otros clientes que miraban
televisión y dirigió su atención al informe de noticias:
Los críticos dicen que el nuevo proyecto de ley es sólo la última
ola de legislación racialmente sesgada que saldrá de la Cámara de
Representantes de Arizona. Pero los partidarios del proyecto de ley
argumentan que las demandas de recursos estatales ya están
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estresadas y afirman que negar a los inmigrantes indocumentados el
acceso al seguro de salud y la financiación para la educación es una
forma de lidiar con las deficiencias del presupuesto y desalentar aún
más a los ilegales a cruzar nuestras fronteras por lo que un
representante llama un almuerzo gratis.
−Solo más de lo mismo, ¿estoy en lo cierto?−La mujer deslizó el
sándwich envuelto hacia ella.
−¿Disculpe?−Brenna había estado prestando atención a la
transmisión.
La mujer asintió con la cabeza hacia la televisión.−Estos políticos
y sus cruzadas. Siempre se puede saber cuándo es el año electoral;
tienen que revolver la olla. Se dirigió hacia la caja registradora
mientras Brenna la seguía.
−Supongo. Me acabo de mudar aquí. No estoy familiarizada con
la política local.
−¿De dónde eres?
−Iowa.−Brenna sacó su tarjeta de débito de su billetera y deslizó
la máquina.
−Tengo una familia de esa parte del país.−La mujer comenzó a
tocar la comida.−Espaguetis, cola y papas fritas a la barbacoa. Parece
que alguien tiene ganas de comer.
−¿Podría conseguir una bolsa grande de hielo también?−Brenna
preguntó.
En ese momento, el mecánico entró por la puerta abierta y
comenzó a llenar su taza con refrescos de la máquina.
−Fernie, dale a esta joven una bolsa de hielo,−le dijo la mujer.
Fernie salió y agarró el hielo del refrigerador exterior y lo puso
en el asiento trasero del Jeep de Brenna. Volvió a entrar y se apoyó
contra el mostrador mientras hojeaba una revista.
−¿Tener un picnic entonces?−La mujer preguntó mientras
llamaba al último de los artículos.
−No, solo voy por el camino para trabajar en una casa que
heredé. Pensé que necesitaría algo para seguir adelante más tarde en el
día.−Brenna tecleó su PIN.
−¿Qué casa es esa?−La mujer preguntó.
Fernie dejó la revista y él y el empleado intercambiaron miradas.
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−La que está en la plantación de cítricos, la antigua casa
Poulsen.−Brenna tomó su bolso. Pero la mujer agarró su mano cuando
llegó.
−Cariño, ¿dijiste la casa Poulsen?−Bajó la voz y Brenna notó su
expresión peculiar.
−Así es. Estoy renovando la casa.−Se sentía incómoda con la
forma en que la mujer seguía sosteniendo su mano.
−Sería mejor que lo arrasaran todo,−dijo la mujer.−El lugar no
es más que un feo recordatorio.
−No digas nada, mi amor,−dijo Fernie.
Brenna no entendió lo que había dicho, pero sonó como una
advertencia. Y entonces se dio cuenta de que probablemente volvía a
ser la estúpida historia de fantasmas de Cassie. Chasqueó la lengua;
este cuento ridículo ciertamente tenía una larga vida útil.−¿Te refieres
a la esposa de Hadley Poulsen y su fantasma sin cabeza?
−¿Nelda Poulsen?−La mujer parecía desconcertada por la
pregunta de Brenna.−No, cariño, esa vieja está enterrada en el
cementerio de Mesa. Ella y sus cinco bebés. Pobre cosa. Esa es una
historia desgarradora, pero no, me refiero a ese viejo Owen, el
cuidador que...−La mujer se detuvo y miró a Fernie que la saludaba y le
hacía gestos.−Fernie, sabes que Brimhall quiere su tractor listo para
esta tarde. Deja de husmear y vuelve al trabajo.
−Ya terminé, corazón. No necesitas ser tan mandona todo el
tiempo. Es malo para la presión arterial,−respondió.−Además, esta
joven mujer no quiere escuchar tus chismes y tonterías.−Sonrió hacia
Brenna y volvió a salir.
La mujer negó con la cabeza.−Ese hombre me lleva a la
distracción.−Luego se inclinó sobre el mostrador mientras miraba a
los dos hombres absortos en la televisión.−Escucha, cariño, no creas
nada de esas tonterías sobre el fantasma de Nelda. Han estado diciendo
ese hilo por más tiempo que yo. Es una tontería, te lo digo.
−Lo sospechaba.
−Pero Owen, pobre viejo,−continuó la mujer,−él era el lacayo
del jefe de policía adjunto y su hermano el representante del estado;
dicen que descubrió la verdad sobre la familia. Ya sabes, la
excomunión, esos suicidios, todo eso.
Al oír la palabra suicidio, Brenna arrancó el bolso de la mano de
la mujer y retrocedió, sacudiendo la cabeza.−No sé a qué te refieres
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con el suicidio o la excomunión. Ni siquiera conozco a ese Owen. Acabo
de llegar a Arizona hace unas semanas y no estoy familiarizada con
ninguno de...
−¿Eres una chica que va a la iglesia?−La mujer la miró.
La pregunta se sintió como una bofetada. La última vez que
Brenna entró en una iglesia fue en el funeral de su esposo e hijo y
dudaba que alguna vez volviera a ir.−No creo que eso sea de su…
−Bueno, escucha,−la mujer interrumpió de nuevo.−Esa tierra
está maldita. ¿Entiendes? La familia tenía el dinero y el poder para
encubrirlo al mismo tiempo, y ahora esos dos nietos, Julian Wilcox y su
hermano, Marcus, lucharán para mantener esos secretos familiares
ocultos. Tienen mucho que perder.
Brenna tropezó hacia atrás hacia la puerta.−Supongo, pero…
−Y pobre Owen, te apuesto un centavo a que descubrió algo;
pero espera y verás. La familia no tiene el poder que solía tener. Todo
saldrá eventualmente.
Brenna entró por la puerta abierta.−¿Qué estás diciendo? Yo
no...−Sacudió la cabeza, renunciando a cualquier intento de aprender
más. Se apresuró hacia su Jeep, se subió y lo encendió antes de atarse,
pero luego gritó de sorpresa cuando Fernie, el mecánico, apareció en la
ventana de su pasajero. La observó un momento antes de acercarse a
su lado del Jeep.
−A mi esposa le gustan los chismes. No quiere hacer daño,−dijo.
Brenna vio el nombre pintado sobre el garaje: Fernando Flores,
propietario.−¿Este es tu lugar?
Extendió una mano grasienta.−Sí, soy Fernando. Pero puedes
llamarme Fernie.
−Es un placer conocerte, Fernie. Soy Brenna.−Tomó su mano.
−Es un buen pedazo de tierra el que tienes,−dijo.−Pero tal vez
sea una mejor idea si está pavimentado.
Pensó que era algo extraño de decir, y aunque sabía que
probablemente no debería preguntar, necesitaba saberlo.−Fernie,
¿puedes decirme qué quería decir tu esposa sobre el cuidador,
Owen? ¿Lo que le sucedió?
Fernie pareció debatir consigo mismo antes de
responder.−Estaba colocando una placa de concreto en el garaje;

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déjame pensar...han pasado unos cinco años. Fue entonces cuando
sucedió.
−¿Cuándo pasó?
−No estamos muy seguros, pero el jefe adjunto del sheriff dijo
que el anciano sufrió un derrame cerebral y permaneció indefenso en
el concreto húmedo durante uno o dos días. Una cosa triste. Murió
unos días después en el hospital.−Fernie sacudió la cabeza.−Qué pena;
una pena, lo fue.
−¿Es por eso que las puertas están clavadas?
Fernie levantó las manos.−Eso no lo sé.−Regresó al garaje, pero
se detuvo y se volvió de nuevo, mirándola con cara severa.−Mi esposa
tiene razón, señorita. Esa tierra está maldita. Mi gente sufrió mucho
bajo la familia, mucha tristeza y miseria que muchos de nosotros
deseamos olvidar.−Se volvió una vez más y desapareció dentro del
garaje.

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Capítulo Seis

Mientras conducía por la carretera hacia la plantación, Brenna


pensó en lo que le habían dicho el mecánico y su esposa. También
pensó en lo que había imaginado que había visto en la ventana del piso
de arriba, los ruidos que creía haber escuchado en la escalera. Pero se
convenció de que estaba dejando que la historia de Cassie y la lejanía
de la propiedad se apoderaran de ella. La esposa de Hadley fue
enterrada, presumiblemente con la cabeza, en el cementerio de la
ciudad. No tenía ningún mérito la leyenda local. Y después de todo, ella
era una chica grande y pragmática también, se dijo. No iba a dejar volar
su imaginación. Pero lo que es más importante, tenía que demostrarle
a todos los que continuaban advirtiéndola y haciendo un escándalo,
que era capaz de cuidarse a sí misma y no se asustaría. Aún así, la
historia sobre el cuidador la había dejado nerviosa.
Al acercarse a la propiedad, vio a Héctor dirigiendo una gran
pieza de maquinaria. Se detuvo. Cuando la vio, sonrió y apartó al
hombre que conducía el equipo.
−Hola, Señora Taylor, el jefe y Johnny están en la
plantación. ¿Quieres que los llame?−Tocó la radio en su cinturón.
−Puedes llamarme Brenna,−dijo. Luego preguntó, incapaz de
ocultar su sorpresa,−Alex está aquí? Dijo que no saldría hasta mañana.
−Están mirando algunos mapas y cuadrículas. Les diré que estás
aquí.−Usó su radio y dijo algo en español.
Escuchó la voz de una mujer responderle de la misma manera.
−Te encontrarán en la casa.−Héctor asintió con
aprobación.−Buen jeep. ¿Recibiste eso de Víctor?
−Lo hice.
−Dulce. Permíteme indicarle a Kevin que acerque el cargador
frontal para darte espacio.
Brenna le dio las gracias, rodeó el gran equipo y saludó a los
otros miembros del personal que le devolvieron el saludo. Dobló la
curva y la casa apareció a la vista. Antes de salir, miró las dos ventanas
del segundo piso, donde el sol se reflejaba en los cristales rotos. A
continuación, consideró el garaje. Se obligó a salir del Jeep y se acercó a
él. Tiró de las puertas, pero permanecieron clavadas. Pensó en el pobre
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que había muerto por dentro. No había sido nada, estaba segura, sino
un evento desafortunado. El hombre era mayor, tuvo un derrame
cerebral y murió en el hospital. Tenía que haber una buena razón por
la que alguien había clavado las puertas. Tal vez más tarde en la
semana, Alex las abriría, como había prometido, y Brenna vería que no
había nada significativo dentro. Miró cuando dos camiones se
acercaron con estruendo.
−Bonitas ruedas.−Johnny comenzó a revisar su nuevo Jeep una
vez que había salido de su camioneta.
Para entonces Alex se había unido a ellos.−Hola, Brenna.
−Hola.−Brenna no pudo evitar tomar a Alex, pasando sus ojos
desde la parte superior de la cabeza de Alex hasta sus botas de trabajo.
Alex continuó observándola, sonriendo.
Johnny estaba en su nuevo Jeep.−Alex dijo que estabas pensando
en ir a ver a Víctor. ¿Te ha dado un buen trato?
−Supongo. Nunca he comprado un auto antes,−dijo Brenna, aún
mirando a Alex.−Mi esposo siempre se encargaba de comprar nuestros
autos. Pero Víctor dijo que me dio el descuento para empleados.
Alex asintió con la cabeza.−Lo hizo. Ya he hablado con él esta
mañana.
−Gracias. Tu primo fue muy servicial.
−Me alegro de que pudiera ayudar.−Alex comenzó a admirar el
interior del vehículo también.−Ya veo muchas cosas buenas. Guao,
radio satelital. ¿Son esos asientos de cuero con calefacción?
−Me volví un poco loca. Probablemente no tenía necesidad de lo
mejor. Pero nunca he comprado un auto antes.−Se sintió bien entrar y
señalar lo que quería y no preocuparme por el precio.
−No sabría mucho sobre ese tipo de cosas.−Alex se asomó al
asiento trasero.−¿Quieres ayuda para meter estas cosas
adentro? Johnny, comienza a transportar estas cosas.
−Eso no es necesario,−dijo Brenna.
−Tonterías. Permítanos ayudarla mientras estamos aquí.
En unos momentos, el Jeep había sido desempacado, y Brenna les
ofreció latas de refresco para agradecerles. Johnny se negó y dijo que
necesitaba volver a la carretera, pero Alex tomó una lata y se sentó en
los escalones del porche. Brenna se unió a ella.

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−Hermoso día soleado,−dijo Alex.−Un clima extraño para
noviembre. Por lo general, es mucho más fresco.
Brenna contempló la pared de árboles muertos.−Pensé que no
llegarías hasta mañana.
Alex la miró y sonrió antes de que ella hablara.−Después de que
Víctor me llamó para contarme sobre la venta de ese Jeep, decidí pasar
por aquí. Esperaba haberme encontrado contigo.
−¿De verdad? ¿Por qué?
−Quería ver cómo estabas. Decirte que disfruté que estuvieras
conmigo y mi equipo anoche. Para decirte que puedes unirte a
nosotros en cualquier momento.
−Me divertí, gracias.−Brenna sonrió, pero esta vez no era su
sonrisa falsa.
−Parecía que te estabas divirtiendo. Creo que incluso te reíste
algunas veces.
Ante esto, Brenna se rió.−Supongo que sí. Parece una eternidad
desde que me reí.
Alex le entregó la lata vacía, se levantó y sacó las llaves de su
camioneta.−Apuesto a que ha sido.−Su voz sonaba tierna.−Entonces
escucha.−Su tono cambió de nuevo a todos los negocios.−Veo que
compraste un saco de dormir. ¿Te quedarás aquí esta noche?
−Probablemente.
−No volveré a molestarte por quedarte en la ciudad, pero
mantén la puerta cerrada. Y llámame si necesitas algo.−Alex caminó
hacia su camioneta.
−¿Alex?−Brenna también se levantó.−¿Sabes mucho sobre esta
tierra? Quiero decir, aparte de esa tonta historia de fantasmas. ¿Sabes
mucho sobre por qué la familia dejó de cultivar cítricos?
−No mucho. Algunos rumores sobre el bajo rendimiento, la
incapacidad de cosechar lo que cultivaban, no podían mantener a los
trabajadores en el trabajo. Esa clase de cosas.
−¿Porque eso? ¿Por qué no podían mantener trabajadores?
−Según las historias que escuché contar a la gente, el hombre
que los dirigió los últimos años que estuvo en funcionamiento estaba
un poco loco. No siempre pagó a los trabajadores. Pero eso es solo lo
que he escuchado. El lugar cerró cuando era pequeña.

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−¿Has oído algo sobre el cuidador que sufrió un derrame
cerebral?
−No, ¿cuándo ocurrió esto?
−El hombre y su esposa que son dueños de la gasolinera donde
se desvía la autopista me dijo que había estado colocando una losa de
hormigón en el garaje y tuvo un derrame cerebral, más tarde murió.
Alex echó un vistazo al garaje.−Supongo que eso fue hace unos
cinco años. Cassie dijo que el lugar había estado cerrado tanto tiempo;
no, no sé nada de eso.−Miró el segundo piso, salió al bosque y regresó
al garaje. Luego miró a Brenna, sostuvo su mirada antes de decir:−Me
voy a preocupar por ti aquí sola, Brenna.
−No estoy asustada.
−Lo sé.−Alex comenzó a decir algo más, pero en su lugar
gesticulo con la mano y sonrió.−Necesito volver al trabajo. Te veré
mañana.
Brenna le dio las gracias y la vio alejarse. Se sintió halagada de
que Alex hubiera venido a verla, y se sentó en su nueva silla de jardín
en el porche y pensó en lo que podría significar. Pero estaba segura de
que estaba haciendo un gran problema con el gesto. Además, todavía
tenía que establecer la naturaleza de la relación de Alex y Cassie y ni
siquiera estaba segura de que su intuición no la engañara. Apartó la
tranquila esperanza de su mente, así como el problemático
conocimiento de la muerte del cuidador, y se puso a trabajar dentro de
la casa.
Pasó la primera hora abajo, indecisa en volver a subir después de
lo que creía haber oído el día anterior. Pero después de mirar las
escaleras un par de veces, se reprendió a sí misma por estar inquieta y
subió a la habitación con la mesa y las cajas. Una vez más, notó que la
habitación parecía más fría que el resto de la casa. Decidió que
necesitaba sellar los cristales rotos con láminas de plástico de
inmediato. Pero primero, encontró su encendedor y enrolló la nueva
mecha en la lámpara de aceite antigua, lista para encenderla por
primera vez. Se quedó paralizada, con el pulgar posado sobre el
encendedor. La punta de la mecha estaba ennegrecida como si la
hubieran encendido antes. Pasó el dedo por el algodón carbonizado y
lo frotó contra su pulgar mientras observaba el hollín. Esto no tenía
sentido, lo sabía. Ella solo había limpiado la lámpara ayer, no la había
encendido. Mientras pensaba en esto, sintió un susurro, un suspiro
contra su oído. Se dio la vuelta. Pero no había nada, nadie. Dejó escapar
un suspiro y creó un humo brumoso por el frío helado de la habitación.
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Su cicatriz comenzó a palpitar, su corazón comenzó a acelerarse,
se olvidó de la lámpara y se apresuró a bajar las escaleras y salir al
porche y luego al camino de grava. Se inclinó sujetándose las rodillas
mientras tosía y jadeaba, reprendiéndose a sí misma por asustarse. Fue
entonces cuando se dio cuenta de que el zumbido y el ruido de los
equipos de carretera en la distancia apenas traspasaban el silencio que
la rodeaba. Alex tenía razón. Era un gran silencio. Ayer no la había
molestado, pero hoy deseaba haberse comprado una radio en la
ciudad, ya que el silencio la incomodaba. En cambio, encontró su
reproductor de MP3, enchufó los auriculares y trabajó el resto del día
en la planta baja mientras escuchaba su lista de reproducción de
música favorita. Lo de arriba podían esperar, razonó, y necesitaba
tener la planta baja lista para una cama de todos modos. Mantuvo su
mente ocupada en la música y se obligó a ignorar la obvia
incongruencia de la mecha chamuscada de la lámpara.

T
Estaba anocheciendo cuando Brenna decidió asearse y comer
algo. A estas alturas, sus nervios anteriores se habían calmado y sentía
que la casa estaba bastante segura. No vio ninguna razón para no pasar
la noche. Después de calentar una lata de pasta en la estufa, salió al
porche a comer y vio cómo la plantación se volvía negra bajo el cielo
del desierto de un color púrpura intenso. El aire no se movía sin brisa
ni ruido del equipo de Alex desde que habían despegado una hora
antes. Cerró los ojos y dejó que la quietud la relajara. Por alguna
extraña razón, el silencio de la noche fue menos opresivo que el de ese
día. Pasó la siguiente hora en el porche contemplando, pensando en la
casa y en Alex, alejando su mente de su hijo, esposo y Debra. Cuando
comenzó a bostezar, regresó adentro para prepararse para ir a la cama;
pensó en ducharse primero, pero estaba demasiado cansada de trapear
y limpiar. Al menos había quitado los tablones de madera de todas las
ventanas y las había reparado con plástico, excepto las dos del piso de
arriba. Tendría que hacer eso por la mañana.
Después de ponerse unos pantalones de chándal y conectar su
reproductor MP3 para cargar, se metió en su saco de dormir. Junto a
ella en el suelo, había puesto la caja de música de Michael y la
fotografía enmarcada de él y Edward, junto con su linterna. Por un
breve segundo, pensó en subir las escaleras a buscar la lámpara de
aceite antigua, encenderla y observar la pequeña llama mientras se
dormía. Pero decidió no hacerlo; temía que pudiera derribarla
mientras dormía. Volvió a considerar lo extraño que parecía que la
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lámpara hubiera estado encendida al mismo tiempo. Tenía la incómoda
idea de que quizás alguien había entrado en la casa la noche anterior
después de que ella la dejó. Y ahora se preguntaba si había cerrado con
llave la puerta de entrada anoche cuando se asustó y sobresaltó por el
golpe de Alex. Luchó por mantener ese pensamiento fuera de su mente
mientras daba vueltas en su saco de dormir. Aún tenía que apagar la
lámpara de pie junto a su lugar en el suelo, temiendo sumergirse en la
oscuridad total. Desde su posición podía ver el último escalón de las
escaleras que conducían al segundo piso. Siguió mirando ese escalón y
la oscuridad más allá
−Esto es ridículo,−murmuró.
Reunió su ingenio y apagó la lámpara. Sus ojos tardaron unos
momentos en adaptarse a la absoluta oscuridad. Aunque la ventana del
dormitorio no estaba cubierta, a excepción de los pocos cristales rotos
que había reparado con láminas de plástico, no entraba luz en la
habitación. Sin luna. Sin farolas. Solo negrura. Cerró los ojos. Su ayuda
para dormir funcionaría en cualquier momento, estaba segura. Pero
por mucho que lo intentara, no podía sentirse cómoda en el colchón de
aire mientras luchaba con su agotamiento, luchando por conciliar el
sueño. Buscó su teléfono y presionó un botón para ver la hora. Eran
más de las once y media. ¿Por qué no podía dormir? Ah, no vino, se dijo
a sí misma. Cerró los ojos de nuevo y se dio cuenta de que quizás la
absoluta quietud era demasiado. Volvió a encender la lámpara y fue a
comprobar su reproductor MP3. Tenía al menos media carga,
suficiente para que se durmiera. Se enchufó los auriculares, eligió una
lista de reproducción de música clásica, presionó la función de
repetición aleatoria y se instaló en su colchón de aire después de
apagar la luz una vez más. Una vez más la opresiva negrura se la tragó,
pero la música lo hizo mejor. Ahora, si pudiera encontrar el lugar
correcto, se quedaría dormida. Pero mientras escuchaba la música
relajante, enfocándose en relajar su cuerpo, su mente comenzó a
estudiar detenidamente los detalles que más quería evitar. Esta noche
no quería pensar en su hijo y su marido. No quería pensar en esa
mañana de abril en la iglesia cuando escuchó por primera vez las
sirenas del tornado en la distancia. No quería recordar el sonido del
viento, como un tren de carga acercándose a ella.
Se negó a pensar en esas cosas, y cerró los ojos con fuerza,
tratando de concentrarse nuevamente en los eventos de los últimos
días, en sus nuevos conocidos, pero particularmente en Alex Santana;
comenzó a recrear los encuentros que había tenido con Alex,
repitiéndolos en su mente. Admiraba la belleza de Alex, pensó que su
voz y su risa eran tranquilizadoras. Recordó la forma en que Alex la
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había sujetado del brazo cuando la había tranquilizado sobre las
serpientes y las arañas, la forma en que Alex le había tomado la mano
con firmeza, la forma en que Alex la había escuchado en la plantación
mientras divagaba sobre la necesidad de soledad. Se imaginó el
hermoso cabello oscuro de Alex, sus ojos marrones y sus largos dedos;
incluso mientras yacía sola en la oscuridad, Brenna sintió que su rostro
se calentaba por los pensamientos que estaba teniendo. Pero, ¿cuál era
el daño en permitirse reconocer a su tonto enamoramiento? Una vez
que la propiedad estuviera preparada, probablemente nunca volvería a
ver a Alex. Además, pensar en ella era una agradable distracción de su
dolor.
Con ese pensamiento, comenzó a considerar otros recuerdos,
algunos de la infancia. Recordó la forma en que se había sentido con las
amigas de su hermana mayor. Recordó haber querido ser parte de las
fiestas de pijamas de su hermana para poder escuchar a las chicas
hablar y admirar su hermosa piel y cabello. Había llevado esos
pensamientos y sentimientos con ella durante la escuela secundaria y
hasta su matrimonio. Pero nunca había hablado de sus sentimientos
con nadie,—ni con su hermana, ni con su marido, con nadie. Siempre
había asumido que todos tenían estos sentimientos en un momento u
otro. Sin mencionar que su atracción siempre se había dirigido hacia
las niñas y mujeres a las que admiraba más que nada. Siempre habían
sido personas seguras de sí mismas, inteligentes y de voluntad fuerte;
cualidades que le faltaban y deseaba poseer. No era más que adoración
a un héroe, solía decirse a sí misma. Aun así, siempre había sabido la
verdad. Pero cuando Debra sucedió, finalmente se encontró cara a cara
con la realidad de quién era.
Brenna no pudo detenerse entonces cuando comenzó a
obsesionarse con esa relación, a reproducir todo el triste evento desde
el primer beso hasta el último momento de gritos de su ruptura. La
aventura había nacido de la inocencia de la amistad. Debra y Allen
Patterson eran misioneros que habían sido patrocinados por su
congregación. Estaban cerca de las edades de ella y de Edward, y como
Edward era diácono en la iglesia, cuando la pareja regresó a Estados
Unidos, los invitó a cenar varias veces. Brenna siempre había
encontrado atractiva a Debra y envidiaba la inteligencia y las
experiencias mundanas de la mujer, así como su personalidad
dominante, una que parecía mantener incluso a su marido
subordinado a sus deseos. Después de unos meses de una amistad
creciente, de conversaciones íntimas y almuerzos por la tarde solas
mientras sus maridos estaban en el trabajo y otros negocios, Brenna se
había encontrado irremediablemente enamorada. Luego vino la
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sorprendente declaración de amor de Debra y, por primera vez en su
vida, Brenna se encontró volando alto en la pasión y el romance,
completamente embelesada y atrapada. Pero cuando la aventura
alcanzó su clímax, Debra había querido más de lo que Brenna podía
dar. ¿Dejarías tu marido? Preguntó Debra. ¿Aceptaría mudarse al otro
lado del país con ella? ¿Dejar a Michael con Edward? ¿Comenzar una
nueva vida? ¿Divorciarse de Edward, sí. Pero, ¿dejar a Michael?
Preferiría morir, le había dicho Brenna. ¿Había sido esto solo un juego?
¿No valía la pena el sacrificio? Había exigido saber Debra. Luego lloró
cuando acusó a Brenna de destruir su vida, su matrimonio y su
oportunidad de redención espiritual. Debra se había vuelto contra ella
y había etiquetado a Brenna como una seductora manipuladora, una
jezabel, la Puta de Babilonia.
Brenna se movió sobre su colchón de aire y se secó los ojos. Puta,
pensó, no soy más que una puta. Se dio la vuelta y lloró hasta quedarse
dormida.

T
Las sirenas chillaron en la distancia. Sostuvo a su hijo contra su
pecho y cruzó entre bancos. La puerta del sótano de la iglesia estaba a
solo unos metros de ella, unos pocos pasos más.
−¿Dónde está papá?
−Ayudando a otros.
−Pero quiero a papá.
El viento, las sirenas, la madera comienza a astillarse.
−¿Está bien, mami?
−Papi vendrá.
Una anciana cayó de rodillas.
−Sostén la falda de mamá. Déjame ayudar a la señora Chambers.
El vidrio se rompió, los escombros volaron en forma de dagas. Se
dio la vuelta. Él se había ido. Arrancado, arrancado de ella, en cuerpo y
alma.

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T
−¡Miguel!−Brenna disparó hacia arriba.
En la oscuridad estaba desorientada y sus oídos sordos. Se soltó
los auriculares y se sujetó la cabeza. Estaba empapada en sudor frío y
jadeaba mientras su garganta se contraía, lo que le provocaba arcadas;
temblando, pasó la mano por la cicatriz en la nuca y el cuello. Estaba
palpitante, caliente al tacto, y el recuerdo de la conmoción cerebral la
mareó. Y luego, en esa oscuridad quieta, lo escuchó. El clic. El suave
tintineo. La melodía familiar. Jadeó y alcanzó la lámpara solo para
derribarla. Rodó del colchón de aire y agarró la linterna, encendiéndola
y dirigiéndola a la caja de música. Su corazón dio un vuelco y gritó
cuando vio la caja de música abriéndose y tocando su triste melodía;
observó cómo el pequeño mecanismo giraba y, al hacerlo, tuvo la
sensación de que alguien de pie en la oscuridad la observaba. ¿Escuchó
a alguien respirar, llorar? Agitó su linterna por la habitación. Estaba
segura de que encontraría ante ella el fantasma macabro de la esposa
de Hadley, sin cabeza y amenazadora. Pero no había nada, solo sus
cajas y su maleta.
Exhaló y cerró la tapa de la caja de música de su hijo. Razonó que
la había golpeado mientras dormía, agitándose en su pesadilla. Pero se
preguntó, ¿cuándo fue la última vez que la tocó? Todavía temblando, se
puso de pie y enderezó la lámpara, encendiéndola. La habitación se
llenó de luz y se detuvo un momento para tranquilizarse. Tosió unas
cuantas veces más y notó que su garganta ardía por gritar en su
pesadilla. Fue a la cocina y sacó una botella de agua de la nevera que
había dejado en la encimera. Continuó temblando, pero su corazón
estaba volviendo lentamente a la normalidad. Cuando regresó al
dormitorio, miró la hora en su teléfono celular. Eran las tres y cuarto
de la mañana. En ese momento llegó otro sonido: arañazo, inhalar,
respirar. Se le entumecieron las piernas, contuvo la respiración y
escuchó. Ahí estaba de nuevo.
−Mierda.
Se dirigió hacia la puerta del dormitorio, donde volvió a
escuchar. El sonido era más nítido ahora, y junto con el arañazo, la
inhalación y la respiración...no, era un jadeo...escuchó un quejido;
coyotes. Alex había mencionado los coyotes. Con ese pensamiento, se
preguntó si sería de mala educación llamar a Alex tan temprano en la
mañana. Ya había programado su número en su teléfono. ¿No le había
dicho Alex que llamara si la necesitaba? O tal vez debería llamar a
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Johnny en su lugar. La servilleta en la que había escrito su número
estaba en algún lugar, tal vez en el bolsillo de sus jeans. Pero descartó
ambas ideas y se reprendió a sí misma por ser tan cobarde. Se acercó
de puntillas a la cocina y se quedó quieta en la oscuridad, aguantando
la respiración de nuevo, escuchando los latidos de su corazón.
Rasguño...olfatear...quejido...El sonido estaba justo afuera de la puerta
principal. Se encorvó al estilo de un comando y se arrastró hasta la
ventana panorámica. Lo había cubierto con láminas de plástico, pero
una de las esquinas estaba lo suficientemente suelta como para que
pudiera mirar y ver el porche. Sin embargo, todavía estaba oscuro.
Faltaban unas buenas cuatro horas para el amanecer. Apoyó la
oreja en la esquina de la ventana y escuchó. Tenía que ser un coyote o
un lobo. ¿Había lobos en Arizona? ¿Alex había mencionado a los lobos?
En ese momento, un quejido lastimero, casi un aullido, vino del otro
lado de la puerta, y encendió la luz del porche y cayó de rodillas para
mirar hacia afuera de nuevo. Pudo ver el pelaje,—amarillo, sucio y
fangoso—luego una cola, una nariz, un perro. Agarró su corazón y dejó
escapar un suspiro teñido de una risita. Abrió la puerta y se encontró
con un enorme chucho amarillo sentado en cuclillas, jadeando y
mirándola. Lo miró mientras él la observaba. Abrió la puerta un poco
más. Vio que estaba cubierto de barro y tenía un collar alrededor del
cuello.
−Buen chico, buen chico,−arrulló y abrió más la puerta.−¿De
dónde vienes?−Le tendió la mano.
El perro bajó la nariz, la olisqueó y le lamió la mano.
−Hay ahora, buen chico. ¿Vienes de esa granja de algodón al otro
lado de la carretera?−Se sentó en una de las sillas de jardín.−Ven aquí,
grandote. Déjame revisar tu collar. ¿Tienes un nombre o número?
Extendió la mano alrededor del grueso cuello del perro,
sintiendo un cierre en el collar, pero no había ninguno. En su lugar,
encontró un grueso trozo de lona enrollado, enganchado con dos
tangas de cuero. Se inclinó para ver si podía desatarlo. Cuando lo hizo,
captó un olor a hedor.
−¡Uf, hueles horrible! ¿En qué te has metido?−Se rió y el perro le
lamió la mano otra vez.
No pudo quitar el collar improvisado, pero logró darle la vuelta y
mover al perro para que la luz del porche cayera sobre él. Cosido en el
lienzo había un nombre, pero estaba embarrado.

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−Quédate quieto, amigo, déjame ver. Tal vez sea el nombre de tu
dueño.−Entrecerró los ojos y frotó el pulgar sobre las costuras,
raspando el barro y los escombros.−Parece que, M...I...G…oh, es Miguel.
El perro ladró, entrecerró los ojos y curvó la boca en una sonrisa
tonta.
−Miguel. ¿Es ese el nombre de tu dueño o el tuyo?−Le dio unas
palmaditas en la cabeza y sonrió. Pero la sonrisa cayó de su rostro;
reconoció el nombre de Miguel. Era un nombre español. En inglés se
tradujo a Michael.
−A veces el universo es cruel,−dijo, y sus lágrimas cayeron sobre
la cabeza del perro, humedeciendo su pelaje.
Ante esto, la bestia, como si entendiera, gimió y apoyó su cabeza
embarrada en su regazo y la miró con inusuales ojos dorados. Lo
acarició y lo olisqueó.
−Eres un chico dulce. Apuesto a que tienes hambre. Déjame
conseguirte algo.
Una vez dentro, enjuagó uno de los pequeños baldes que había
usado para limpiar ese día y lo llenó con agua. También cortó un
cuadrado de láminas de plástico y tomó una lata de pasta a medio
comer del refrigerador. Cuando regresó al porche, vio al perro sentado,
atento, mirando la negrura de la plantación.
−Aquí. No sé si comerás esto, pero es todo lo que tengo.−Puso
un poco de pasta fría sobre el plástico, se puso de pie y miró para ver si
él tomaba la comida.
El perro olfateó la pasta, la miró y volvió la cabeza hacia la
plantación. Siguió su mirada, pero no pudo ver nada más allá del tenue
resplandor emitido por la luz del porche.
−¿Qué ocurre?
Se quedó mirando la pared de oscuridad y se estremeció. Cuando
volvió a mirar, el perro estaba comiendo. Cuando terminó y tomó un
poco de agua, se sentó de nuevo en sus patas traseras y volvió su
atención a los árboles. Lo acarició y se preguntó qué debería hacer con
él, pero decidió que no podía obligarlo a pasar el resto de la noche en el
porche.
−No voy a dejar que tu fangoso yo entre a mi casa limpia.
Mientras observaba los grupos de lodo en su pelaje, él se levantó
y comenzó a menear la cola como si alguien se acercara. Dirigió su

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atención hacia donde él miraba, y el pelo en la parte superior de sus
brazos se puso rígido.
−¿Hay alguien por ahí?
Nadie respondió. Se sacudió, sus nervios al borde de su pesadilla.
−Okey, la única forma en que te dejo dormir en la casa es si te
bañas. Déjame conseguir unos baldes de agua y jabón.
Se volvió para volver a entrar y recoger las cosas que necesitaría,
pero el perro aulló y dio un paso fuera del porche. Sus ojos registraron
la vista antes de que su cerebro pudiera comprender. Allí, en el círculo
de luz emitido por la lámpara del porche, vio dos pies descalzos y
embarrados. Pero antes de que pudiera gritar un solo sonido, vio que
los pies se retiraban y el perro los seguía. Tropezó de regreso en la casa
y cerró la puerta de golpe, golpeó la cerradura en su lugar y se arrodilló
para mirar una vez más por la esquina de la ventana.
−Mierda, mierda, mierda.
Se mordió los nudillos y pensó en gatear de regreso a la
habitación y recuperar su teléfono para llamar a Alex. Pero el perro
volvió al porche. Se acercó a la ventana, a la esquina donde ella miraba,
y se sentó con la boca en una sonrisa tonta y perruna, una que curvó
los labios y cortó los ojos. Se preguntó si estaba rabioso o si alguna
manifestación de un demonio venía a burlarse de ella.

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Capítulo Siete

Brenna había debatido durante más de una hora qué debía hacer
con el intruso en su propiedad y con el perro que seguía sentado como
un centinela en el porche. Ciertamente, pensó, tenía que pertenecer a
quienquiera que se hubiera acercado a la casa. ¿Por qué la persona no
había dicho algo? ¿Y por qué estaba cubierto de barro como el perro?
No había notado nada de barro en la propiedad el día que Alex la llevó
a la plantación, y tampoco había llovido desde que estuvo allí. Pero una
vez que estuvo convencida de que el perro no se iría y la persona que
se había acercado a la casa no regresaría, se armó de valor para abrir la
puerta nuevamente y salir al porche.
El perro movió la cola y bajó la cabeza cuando ella salió.
−¿Es este tu perro?−Gritó a la oscuridad.
Esperó una respuesta, para que volvieran los pies embarrados,
pero de nuevo no había nada.
−Esta es mi propiedad. No deberías estar aquí.
Aún nada.
Consideró al perro. Ciertamente parecía inofensivo. Extendió una
mano y lo acarició, sintiéndole acariciarla. Quizás la persona lo había
abandonado a propósito, pero no podía imaginar por qué alguien lo
haría. Y mientras lo escudriñaba más, pudo ver cuán sucio estaba.
−Muy bien, déjame limpiarte. Iremos a buscar a tu dueño por la
mañana.
Durante la siguiente hora, trabajó su champú en su grueso abrigo
con baldes de agua tibia sacados del fregadero de la cocina. Pero toda
el agua que corría por la tubería vieja había aflojado un acoplamiento
que conectaba las tuberías del grifo con la línea principal de agua. A las
cinco cuarenta y cinco de la mañana, se encontró de espaldas con la
cabeza y los hombros debajo del fregadero de la cocina mientras
trataba de reparar el daño. Miguel, el perro, se acostó en sus toallas de
baño en la cocina y la miró.
Soltó una maldición y salió de debajo del fregadero para cambiar
los baldes. El agua continuó goteando en un chorro constante de las
tuberías. Este flujo constante requería que cambiara los baldes de vez
en cuando y vertiera el exceso de agua afuera. Mientras tiraba el agua
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en la grava del porche, notó que el cielo se había vuelto de un azul
blanquecino. El sol saldría pronto y el equipo de construcción también
llegaría. Quería darse un baño antes de que Alex apareciera por la
tarde, pero no se atrevió a intentar ducharse hasta tener las tuberías
bajo control. No tenía idea de lo que podría pasar con el cambio en la
presión del agua cuando abriera el grifo de la bañera.
−Vamos, muchacho, veamos si puedo arreglarlo esta vez,−le dijo
a Miguel.
Él la siguió al interior, la había seguido cada vez que ella salía y
volvía, la había seguido a todas partes, incluso al baño donde ella lo
reprendió para darle privacidad.
Cuando vio el balde de reemplazo a medio llenar, gimió.−Y ni
siquiera he tomado una taza de café.
Miguel entrecerró los ojos y curvó la boca en una sonrisa,
haciéndola reír. A la luz de la mañana, parecía menos diabólico que en
las primeras horas de la mañana.
−Eres un perro gracioso. Estás sonriendo, ¿verdad, muchacho
tonto?−Acarició su cabeza sedosa.
Sin la suciedad, el barro y las rebabas, su cabello se sentía como
terciopelo, y era el dorado amarillo más profundo que había visto en
un perro. Casi brillaba. Concluyó por su color y forma que él debe ser
un Golden retriever y una mezcla amarilla de Labrador. Pero él era
enorme. Sus patas eran tan anchas como sus manos. Pensó que tenía
que tener otra raza mezclada para ser tan increíblemente grande.
Miró la hora en su teléfono. Estaba segura de que Alex había
dicho que no vendría por la propiedad hasta la tarde. Tenía que
detener la fuga y ducharse antes de eso, lo sabía. Así que de vuelta
debajo del fregadero ella fue, y Miguel volvió a ponerse en las toallas de
baño y apoyó la cabeza sobre sus enormes patas para mirar.
Intentó una vez más con los alicates que había comprado en la
ferretería. Pensó que probablemente no eran del tipo adecuado para el
trabajo de fontanería, pero era todo lo que tenía.
−Está bien, vamos. Izquierda floja y derecha aprieta...
aprieta...aprieta.−Se tensó contra el mango de los alicates, gruñó e
intentó de nuevo. Pero el acoplamiento no se apretó, y el agua continuó
goteando dentro del balde. Golpeó la tubería con los alicates.−Rueda,
pedazo de goma de mierda.

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−Las tuberías responden mejor a las maldiciones
reales,−observó una voz.−Rueda, pedazo de goma de mierda no suele
hacer que coopere.
−¿Qué?−Brenna saltó y se golpeó la cabeza cuando escuchó la
voz. Se deslizó por debajo del fregadero para encontrar a Alex parada
sobre ella.−Alex, ¿qué haces aquí? Pensé que no aparecerías hasta más
tarde.−Se puso de pie y se acomodó el cabello suelto detrás de las
orejas. Estaba mortificada de que Alex la viera revuelta y descuidada.
Alex sostuvo dos tazas de papel y mostró una gran sonrisa.−No,
tengo algo de trabajo que necesito hacer más tarde hoy, así que decidí
hacer de esta mi primera parada.−Le tendió una de las tazas.−No
estaba segura de sí bebías café o no, pero pensé que querrías algo
caliente y reconfortante después de tu primera noche de sueño en tu
casa embrujada.
−¿Algo caliente y reconfortante?−Brenna estaba confundida,
nerviosa. Quería ducharse, arreglarse el cabello, maquillarse y, cuando
notó sus manos sucias, ahogó un gemido. Esta no era la forma en que
quería que se desarrollara su próximo encuentro.
−El café. Te traje café.
Brenna hizo girar un mechón de cabello suelto.−Gracias, no
necesitabas hacer eso.−Tomó la taza y agregó:−Y la casa no está
embrujada. Tú, Cassie, y los otros me están engañando para ver cuánto
voy a durar.
−No, Brenna, no haríamos eso. Solo lo dije en broma.
Brenna no tuvo una respuesta a la repentina sinceridad de Alex;
en cambio, miró las botas de trabajo de Alex y, en contra de su
voluntad, sus ojos subieron por las piernas de Alex, hasta sus caderas
bien formadas, el cinturón ancho, la chaqueta abierta y sin cremallera;
dirigió su mirada al delgado cuello de Alex y se detuvo en sus labios
carnosos antes de mirarla a los ojos. Se encontró con sus ojos, contuvo
el aliento y miró hacia otro lado.
−Gracias de nuevo por el café,−logró responder.
−De nada. ¿Y quién es este chico guapo?−Alex acarició a Miguel,
que le acarició la nariz con la mano.
−Apareció anoche, arañando la puerta, y pobrecito, estaba
cubierto de barro.
−Hmm, ¿es eso cierto? Seguro que es hermoso. Qué ojos tan
geniales.−Alex se arrodilló y revolvió las orejas de Miguel.
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−Fue la cosa más extraña. Alguien estuvo afuera anoche. Creo
que es su perro.
Alex se quedó quieta.−¿Qué quieres decir? ¿Quién estaba fuera
de dónde?
−Anoche vi a alguien afuera. Pero cuando le pregunté si Miguel
era su perro, no respondió, nunca regresó.
−¿Miguel?
−Sí. ¿Ves su collar? Parece hecho a mano.−Brenna tiró del collar
de lona para que Alex lo viera.−Todo lo que puedo leer es Miguel. No
sé si ese es su nombre o el de su dueño.
Alex se levantó y sonrió a la bestia.−San Miguel Arcángel,
defiéndenos en la batalla.
Miguel formó su sonrisa boba y dejó escapar un ladrido.
−Ya veo,−dijo Alex.−Nuestro amigo aquí entiende español.
−¿Qué le dijiste a él?
−Parte de una oración que aprendí de niña. Traduce algo como,
San Miguel Arcángel, defiéndenos en la batalla. Veamos, y el resto va, sé
nuestro amparo contra la perversidad y asechanzas del demonio, que
significa algo así como, sé nuestra protección y mantenernos fuera de
las trampas del diablo.
−Eso es bonito. Quiero decir, el español.−Brenna pensó que las
palabras eran hermosas, y saliendo de la boca de Alex las hizo aún más.
−Ah, bueno, mi primer idioma.−Alex acarició a Miguel un
momento más, pareciendo deliberar sobre algo. Finalmente, levantó la
vista.−Brenna, me incomoda la idea de que haya alguien en la
plantación mirando tu casa.
−A mí también.
−Haré que algunos de mis muchachos conduzcan allí más tarde y
que vean si ven a alguien, si el perro es suyo, que le digan que salgan de
tu propiedad.
−Gracias.
−Por supuesto.−Alex sacó un puñado de paquetes de azúcar y
cremas del bolsillo de su chaqueta y los arrojó sobre el
mostrador.−Traje estos. No estaba segura de sí te gustaba tú café
negro o no. Supuse que te gustaría dulce.

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−Me gusta dulce.−Brenna se rio.−Pero dos o tres habrían
bastado.−Continuó riendo mientras tomaba su café.
Alex se inclinó cerca.−Supongo que exageré con el azúcar. Ya
pareces bastante dulce.
Brenna sintió que su rostro se calentaba y tiró de un mechón de
su cabello mientras miraba la encimera. No estaba segura, pero eso
había sonado como un coqueteo.
−¿Qué pasa con tu fregadero?−Alex preguntó.
−No lo sé. No puedo apretar el tubo. Anoche saque tantos baldes
de agua tibia tratando de limpiarlo…−señaló a Miguel,−…y creo que
algo se ha aflojado.
−¿Quieres que le eche un vistazo?−Alex comenzó a quitarse la
chaqueta.
−No.−Brenna levantó las manos.−Gracias, pero quiero
arreglarlo yo misma. Necesito poder hacer las cosas por mi cuenta.
−Okey, pero…−Alex señaló las pinzas que había dejado caer en
el suelo…−esos no son alicates para bombas de agua. Vas a quitarte el
acoplamiento. Y puede que esté lo suficientemente apretado. Es posible
que solo necesites una arandela nueva.
Brenna recogió sus alicates.−No entiendo.
−Escucha, tengo una caja de herramientas en la camioneta; tengo
las herramientas adecuadas. ¿Por qué no te los dejo prestadas?
−Eso es amable de su parte, pero sé que estás ocupada y todo.
−Brenna, no llegarás a ninguna parte con esto.−Alex tocó los
alicates en su mano.−Déjame conseguir mi caja de herramientas. Ya
vuelvo.
Cuando Alex salió de la cocina, Brenna gimió en voz alta,
avergonzada porque sabía que olía después de haber trabajado todo el
día de ayer, bañar al perro esa mañana y luego trabajar en el fregadero.
−Aquí vamos.−Alex regresó y dejó una caja de herramientas en
el mostrador. La abrió y la desplegó a cuatro niveles. Estaba repleta de
una amplia variedad de herramientas, lo que hacía que Brenna se
sintiera humillada por sus pocas llaves, destornilladores y martillos
miserables.

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−Prueba este.−Alex tendió unos alicates con mango rojo.−Si se
trata de una arandela, puede apretarla todo lo que quiera y aún así no
sellará la fuga.
Brenna tomó la herramienta y se metió debajo del fregadero.
Pero estaba tan nerviosa y distraída por la presencia de Alex que con
un giro a la izquierda, una fuerza de agua roció en un torrente por su
cara y empapó su cabeza y parte superior del cuerpo. Gritó cuando el
agua la golpeó. Al mismo tiempo, Miguel se puso de pie y ladró.
−¡Oh demonios!−Alex ahogó una carcajada mientras corría hacia
un lado de la casa hacia la válvula principal de agua.−¿Te
ahogaste?−Preguntó ella cuando regresó.
−Casi.−Brenna se rió y sacudió los brazos lejos de su cuerpo. Su
camiseta estaba empapada.
Aunque Alex se había reído de la ducha sorpresa de Brenna, se
detuvo a medio reír y posó los ojos en el pecho de Brenna. Y aunque su
piel estaba bronceada, sus mejillas se enrojecieron y levantó la vista
para mirar a los ojos de Brenna.
Tan pronto como Brenna se dio cuenta de que los ojos de Alex
estaban sobre ella, cruzó los brazos sobre el pecho. No se había
molestado en ponerse un sostén todavía esa mañana y la camiseta
mojada se aferraba a sus senos.−Debería ir a cambiarme.
Alex tragó saliva.−Sí. Debieras.
En el dormitorio, Brenna cerró la puerta y buscó en su maleta
ropa seca mientras pensaba en la forma en que Alex acababa de
mirarla. Había visto esa mirada antes en los ojos de Edward cuando se
casaron por primera vez, en los ojos de Debra cada vez que habían
tenido intimidad. Y ahora Alex. No pudo evitar sonreír, pensando que
tan descuidada y pálida como estaba por sus meses de duelo, podría
haber llamado la atención de Alex después de todo.
Después de cambiarse de ropa, peinarse y ponerse más
presentable, regresó a la cocina solo para encontrar que Alex se había
quitado la chaqueta y doblado las toallas de baño de Miguel, y ahora
estaba acostada de espaldas inspeccionando el fregadero.
−No necesitas hacer eso, Alex.
−Solo buscaba. Creo que está destrozado.−Alex giró los alicates
y, cuando lo hizo, su núcleo se tensó.
Brenna miró fijamente el lugar donde la camiseta de Alex se
había soltado de sus jeans, donde la pretina de los pantalones cortos
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abrazó su cintura. Sintió que su cara volvía a arder y tuvo que
sostenerse de la encimera para apoyarse.
Alex salió de debajo del fregadero.−Parece que tiraste el
acoplamiento, pero la arandela también está podrida. Ambos
necesitarán ser reemplazados.−Le tendió las piezas dañadas.−Puedo
hacer que Johnny corra a la ferretería y recoja esto esta tarde si
quieres.
−Puedo ir. De verdad.−Brenna trató de no mirar la definición
obvia en los brazos de Alex, especialmente en sus antebrazos.
− No podrás bajar hasta más tarde. Tenemos el remolque con
una retroexcavadora estacionada en este momento y dos cargadores
de cadenas están en la zanja. Se los daré a Johnny y le pediré que los
recoja en el almuerzo.−Alex guardó las piezas en el bolsillo de sus
jeans.−Además, aunque tienes una elegante tracción en las cuatro
ruedas, no me gustaría que intentaras atravesar la plantación todavía y
arruinar ese dulce trabajo de pintura roja.
−Es un rojo brillante, ¿no?−Brenna se rio.−Mi esposo siempre
insistió en los autos blancos o plateados. Algo sobre trampas de
velocidad.
Alex asintió con la cabeza.−¿Tu esposo? Ya veo. Probablemente
también reparó las tuberías con fugas.
−No, solo contrataba un plomero. Cada vez que intentaba
arreglar algo en casa, él se frustraba y decía que costaba más arreglar
lo que había estropeado.
Alex asintió nuevamente.−Bueno, tengo que decir que te respeto
por querer ser autosuficiente, Brenna. Muchas mujeres, y muchos
hombres, también prefieren dejar que otras personas lo hagan por
ellos, en lugar de hacerlo ellos mismos. Es admirable que intentes abrir
tu propio camino.
Con ese cumplido, Brenna logró hacer contacto visual
nuevamente.−Gracias.
−De nada.
Brenna se encogió de hombros.−Muy bien, si no te importa que
Johnny consiga las piezas, las instalaré. No puedo tener el agua libre
todo el día. Voy a necesitar una ducha eventualmente.
−Lo haré ir a la hora del almuerzo. Hablando de almuerzo, ¿te
gustan las cebollas y los jalapeños en tu perro con queso y chile?

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−¿Qué perro con queso y chile?
−El que te voy a comprar en el camión de comida de Della. Della
tiene los mejores perros de queso con chile. Hace su propio chile desde
cero. Como el mío con cebollas y jalapeños. Es genial entrar, pero no
tanto al salir. Aún así, vale la pena el precio.
−Alex, no espero que me compres el almuerzo.
−Pero Della es famosa por la ciudad. Tienes que probar uno de
sus perritos calientes de queso.
−Okey, pero sin jalapeños, solo cebollas.
−Correcto. Y solo un perro y un bollo para usted, señor.−Alex
acarició la cabeza de Miguel.−No quiero que la dama aquí sufra por tus
pedos apestosos.
−¿Crees que quien lo dejó aquí anoche todavía está allá afuera?
−No lo sé, pero haré que algunos de mis muchachos revisen,
como dije. Si no encontramos a nadie, es tuyo para que lo guardes.
Brenna le acarició la cabeza.−Tengo que admitir que no me
importaría tenerlo. Ha sido una gran compañía.
−Ciertamente es un perro hermoso.−Alex miró por la ventana de
la cocina y agarró su taza de café.−Vamos a ver el amanecer. Debería
estar llegando a la Montaña Roja por ahora. Vamos, no vas a creer lo
mágico que es.
Alex la jaló del brazo y Brenna se dejó llevar, se llevó su café y
siguió a Alex al porche con Miguel justo detrás de ella.
Mientras los tres observaban, el sol subió por la parte superior
de la casa, bañó los árboles muertos con una luz brillante y se arrastró
por la tierra sombría para comenzar a iluminar la montaña que Brenna
había observado por primera vez en la propiedad. En silencio, tomaron
un sorbo de café y vieron el evento. La montaña primero cambió de un
gris mate a un rosa claro y finalmente a un carmesí profundo cuando el
sol finalmente la abrazó por completo.
−Guao,−dijo Brenna.
Alex tenía razón. El amanecer en Montaña Roja fue mágico, y el
momento también se sintió mágico. Podía oler el aire fresco del
páramo, sentir el calor del sol de la mañana así como la sensación del
antebrazo de Alex rozando el suyo. Encontró el coraje para volverse y
mirarla, solo para encontrar a Alex mirándola a cambio. Sostuvo su
mirada, decidida a no apartar la mirada.
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−Hermoso,−dijo Alex.
−Sí,−dijo Brenna. Entonces, aunque se había puesto ropa seca,
se estremeció.
−Espera aquí.−En un instante, Alex había regresado con su
chaqueta y la había envuelto alrededor de sus hombros.
El gesto fue tan inocente, cortés y lleno de ternura, que Brenna
casi se echó a llorar, pero se obligó a tomar un sorbo de café y volvió a
centrar su atención en la montaña.
Después de haber estado en silencio durante un rato, Alex
dijo:−Siempre pensé que parecía un seno con un pezón endurecido.
Brenna le lanzó una mirada y se rió.
Alex se sonrojó de nuevo como lo había hecho en la cocina.−En la
escuela secundaria, solíamos venir mucho aquí. Lo llamamos Montaña
Seno porque todos pensaron eso, no solo yo.
−Yo lo veo. Pensé lo mismo cuando salí el viernes.
−En la escuela secundaria, Cassie y yo salíamos con esta chica,
Nicole, y ella era algo. La pobre era tan conservadora y correcta. No
pudo pronunciar la palabra seno. Cuando sirvieron pechugas de pollo
para el almuerzo en la cafetería, no podía pedirle a la señora del
almuerzo. En cambio, decía: ¿Me pasas el pollo?−Alex se rió y su
sonrisa llenó su rostro.
Continuó con su historia mientras Brenna la miraba, adorando la
forma en que el sol de la mañana ahora bañaba su largo cabello oscuro
y brillaba en sus ojos.
−Que puntazo era ella. Bromeábamos con ella por escalar la
Montaña Seno y hacer un baile en el pezón. Y se enojaba con nosotras
por hacerla sonrojar. Fue divertido burlarse de ella.−Alex ladeó la
cabeza y sonrió.−Me recuerdas un poco a Nicole.
−¿Cómo es eso?
−No lo sé. Ella era callada, tímida. Un poco demasiado limpia
para nuestra generación. Inocente, supongo.
Brenna bajó los ojos.−Estoy lejos de ser inocente.−Bajó la cabeza
y se dio cuenta de lo cierto que era.
−Hmm,−fue todo lo que Alex respondió.
Se quedaron un rato más, las dos mujeres y el perro dorado, y
luego Alex verificó la hora en su teléfono.
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−Necesito salir y hacer algunas paradas. Enviaré a Johnny a
buscar tus partes y a Héctor y algunos otros a buscar a tu intruso en los
árboles. Luego nos vemos a la una para almorzar.−Se giró para
caminar hacia su camioneta.
−Espera, tu chaqueta.−Se la quitó y se lo devolvió.−Gracias.−Era
reacia a separarse de eso; la chaqueta tenía un aroma, como ropa de
cama recién lavada, secada al sol en un tendedero.
−En cualquier momento.
−Y gracias por el café y por salvarme de ahogarme.
−De nada, Brenna.−Alex se subió a su camioneta. Arrancó el
motor y bajó la ventanilla para asomarse.
Brenna notó que Alex no se había vuelto a poner la chaqueta, y su
brazo desnudo con su piel marrón absorbió los rayos del sol.−¿Cómo
podré agradecerte por todo lo que has hecho por mí?
Alex señaló el Jeep rojo, que brillaba a la luz del sol de la
mañana.− ¿Qué tal cuando terminamos este camino, un sábado por la
tarde, tú y yo vamos a dar una vuelta en tu nuevo vehículo, con
tracción en las cuatro ruedas en el fondo de un río seco?
Brenna nunca había estado con la tracción en las cuatro ruedas,
pero con Alex quería intentarlo.−Claro, me encantaría llevarte a dar
una vuelta.
Alex soltó una carcajada y arqueó las cejas−¿Es eso cierto? Okey,
te veré en el almuerzo.−Retrocedió, saludó y se dirigió por el camino
de ripio.
−¿Qué está mal conmigo?−Brenna gimió, dándose cuenta de la
forma en que su comentario debió parecer, y observó hasta que la
camioneta desapareció en la curva.−Vamos, Miguel, limpiemos lo que
podamos.−Hizo un gesto al perro para que la siguiera y, mientras
caminaba de regreso hacia la casa, estaba perdida en sus pensamientos
sobre Alex.−Dios,—me encantaría llevarte a dar una vuelta,—qué
idiota soy.−Se volvió cuando llegó a la puerta.−Vamos muchacho.−Vio
a Miguel sentado en el camino de grava, con la cabeza levantada,
mirando el segundo piso.−¿Miguel?
El perro la miró.
−¿Qué pasa?−Salió del porche y levantó los ojos hacia el lugar
donde él había estado mirando. No vio nada más que los cristales
sucios y rotos.−No hay nada. Ahora ven. Me estás dando escalofríos.

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Miguel la siguió al interior y se sentó en la base de las escaleras
mientras ella comenzó a limpiar el desorden en la cocina. Absorta en
sus pensamientos sobre Alex y en su preocupación por una persona en
los árboles, no se dio cuenta de que Miguel se paraba y meneaba su
cola mientras miraba hacia lo alto del rellano. Y tampoco se dio cuenta
de la mujer de cabello oscuro que descendió y se quedó acariciando al
perro mientras miraba a Brenna con ojos negros.

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Capítulo Ocho

Brenna había estado preparando las paredes del dormitorio de la


planta baja para el tapaporos cuando escuchó neumáticos rodar por el
camino de grava. Se miró en un espejo compacto—antes había buscado
en su maleta y encontró su neceser de maquillaje. Satisfecha de verse
tan bien como pudo, fue al porche delantero para saludar a Alex, quien
llevaba una bandeja de comida con bebidas y una bolsa de papel bajo el
brazo.
Miguel salió corriendo a su encuentro, levantó el hocico y
olisqueó.
−Espera, chico. Primero arreglemos el fregadero,−le dijo
Alex.−Salió al porche y le tendió la bandeja de comida a
Brenna.−Espero que el refresco de naranja esté bien. Es mi favorito.
−Naranja está bien.−Brenna tomó la bandeja.
Alex sostuvo la puerta y blandió la bolsa de papel.−Y aquí están
tus partes. ¿Quieres poner esto primero y asegurarte de que podamos
hacer correr el agua antes de comer?
Brenna estuvo de acuerdo en que sería una buena idea.
En la cocina, Alex demostró cómo encajan las piezas y se las
entregó junto con los alicates de la bomba de agua.−Después de
apretarlo a mano, usa los alicates lo suficiente como para hacer un
ajuste perfecto. No aprietes demasiado.
Brenna tomó los artículos, volvió a meterse debajo del fregadero
y comenzó a instalarlos.
Alex se arrodilló y miró debajo del fregadero.−Déjame sacar la
linterna de mi camioneta.
−Hay una en el dormitorio.−Brenna levantó la cabeza para mirar
como Alex fue a buscarla. Parecía tomarle más tiempo del que debería,
así que gritó:−¿La encontraste?
−Lo tengo justo aquí.−Alex regresó, se arrodilló nuevamente y
dirigió la luz hacia las tuberías.
Mientras trabajaba, Brenna sintió a Alex inclinarse y colocar su
mano en el piso entre sus piernas.

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−La foto de tu saco de dormir,−dijo Alex después de un rato.
Brenna dejó de jugar con el tubo y la miró.
−¿Tu hijo y esposo?−Alex preguntó.
−Sí.
−Era guapo, tu marido.
−Él lo era.−Brenna volvió a apretar el acoplamiento.
−Tu hijo,−continuó Alex,−se parecía mucho a él, pero tu hijo era
de color como tú, rubio, ojos verdes. Era un niño hermoso.
Brenna dejó caer las manos.−Sí, lo sé.−Miró fijamente el tubo
encima de ella. La excitación de lo que ella pensó había sido el
coqueteo anterior de Alex se desvaneció cuando el peso de su pérdida
la presionó. Entonces, sintió la mano de Alex tocar su muslo. Levantó la
cabeza.
−Lo siento, Brenna. Me di cuenta de la foto cuando fui a la
habitación. No debería haber sido entrometida.
Brenna forzó su sonrisa sincera y, con cierta vacilación, extendió
la mano y acarició la mano de Alex.−No hay problema. Estoy
bien.−Dejó que su mano descansara allí hasta que sintió que Alex la
apretaba y la soltaba.
−¿Casi has terminado?−Alex preguntó.
−Espera.−Brenna volvió a apretar mientras se preguntaba sobre
el afectuoso gesto.
En unos momentos volvió a montar la tubería y Alex se inclinó
hacia delante.−¿Esta apretado?
−Tal vez.
−Déjame ver. Déjame probarlo.
−¿Con tus dedos?−Brenna preguntó, y vio una sonrisa comenzar
a formarse en la cara de Alex. Tartamudeó.−O...quiero decir...esto? ¿Los
alicates?−Levantó la herramienta.
−Dedos.−Alex buscó debajo del fregadero, sobre la cabeza de
Brenna, y probó el acoplamiento.−Se siente lo suficientemente
apretado.−Retiró la mano.−Ahora dale una vuelta con los alicates.
Brenna trató de sostener los alicates, pero sus manos temblaron
y los alicates se soltaron.

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−Aquí, ábrelos bien, hasta el final.−Alex tomó la herramienta de
su mano y la sostuvo por la muñeca.
Brenna hizo lo que Alex le indicó y en cuestión de segundos la
reparación se completó. Alex se puso de pie mientras Brenna salió de
debajo del fregadero. Cuando comenzó a levantarse para ponerse de
pie, sintió que Alex tomaba ambas manos y la levantaba. Había sido
tomada por sorpresa por el rápido movimiento, y ahora estaba parada
barbilla a barbilla con ella.
−Creo que lo hiciste,−dijo Alex.
−¿Qué?
−Creo que has arreglado el fregadero. Déjame ir a abrirla.−Alex
todavía sostenía sus manos.
−¿Abrir qué?−Brenna miró los labios de Alex.
−El agua.−Alex se inclinó hacia delante y, cuando habló, su
aliento sopló sobre la piel de la mejilla de Brenna.
Miguel ladró.
Brenna se rió y se alejó, tirando de un mechón de cabello y
sintiendo el calor en su rostro.−Supongo que quiere su perro caliente.
−Supongo que sí. Okey, vigila y abriré.−Alex desapareció por la
puerta y al costado de la casa. En un momento, gritó:−¿Cómo se ve?
Brenna examinó las tuberías, probó el grifo.−Creo que está bien.
−Y tenemos agua,−dijo Alex cuando volvió a entrar y revisó
debajo del fregadero y probó el grifo también.−Okey,
comamos.−Mientras se lavaba las manos, preguntó:−¿Lo quieres
adentro o afuera?
−¿Qué quiero dentro o fuera?−Brenna sintió que sus mejillas se
sonrojaban una vez más.
−Tu perro con queso y chile.
−Afuera. Es un día tan bonito.−Parpadeó y trató de aclarar su
cabeza.
Llevaron su comida a las sillas de jardín en el porche y vieron
cómo Miguel se sentaba a sus pies y devoraba su simple perrito
caliente en minutos.
−¿Ya revisaron los árboles para encontrar a su dueño?−Brenna
preguntó.

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−Sí, antes de enviarlos a almorzar, hice que Héctor y otros dos
caminaran de regreso por el área donde había visto signos de una
fogata.
−¿Y nadie?
−Nope, ni un alma.
−¿Así que quien quiera que fuera lo abandonó aquí?−Miguel era
un perro tan bien educado. Parecía extraño que alguien lo abandonara.
−A veces las personas no pueden cuidar a un perro, no tienen los
medios. Si se tratara de un grupo en movimiento, tal vez pensaron que
estaría mejor contigo.
−Entonces supongo que tendré que traerle comida para perros
más tarde.−Brenna lo acarició. Sería bueno tenerlo cerca, se dio
cuenta, tener la compañía y el compañerismo.
−Puede conducir por la carretera más tarde esta tarde;
terminaremos alrededor de las tres.
−Entonces, ¿el camino está terminado?
−Nah, necesitaremos otro día, pero moveremos las excavadoras
a un lado para que puedas tener acceso. Quiero terminar y comenzar a
encuestar para el final de la semana. La próxima semana es corta, así
que estaremos un poco retrasados.
−¿Corta? ¿Porque eso?
−Acción de Gracias, les doy a mis personal jueves y viernes
libres.−Alex mordió un perro caliente y masticó mientras la miraba;
luego preguntó:−¿Vuelas de regreso a casa para las fiesta?
Brenna no respondió al principio. Le había prometido a su
hermana que lo haría, pero nunca tuvo la intención de hacerlo.
−No creo que quiera,−dijo finalmente.
Alex masticó otro bocado. Después de tragar, dijo:−No puedes
pasar el Día de Acción de Gracias aquí sola. No lo permitiré.
−Alex, está bien. El día no significa nada para mí.−Pero estaba
mintiendo. Esta sería su primera fiesta familiar sin su hijo.
−No deberías estar sola, no en esta fiesta.
−Pero estoy sola.−Recordó haberle dicho esas palabras exactas a
su hermana hace semanas.

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Comieron en silencio y, afortunadamente, Brenna todavía tenía
suficiente de su perrito caliente que podía masticar y tragar, ocultando
el hecho de que estaba tragando el torrente de lágrimas que
empujaban su garganta.
Miguel apoyó la cabeza a sus pies y gimió.
Comieron sin hablar un poco más y Brenna supuso que el asunto
se había abandonado. Pero Alex la sorprendió. Extendió la mano, la
tomó del hombro y se volvió para mirarla fijamente mientras hablaba.
−Eso no es cierto. No estás sola, Brenna. Nadie está realmente
solo.
Brenna no pudo mirarla. En cambio, observó a Miguel, tragó el
último trozo de comida y se aclaró la garganta, que nuevamente se
sentía espesa, bloqueada de alguna manera.
−Esta será la primera Acción de Gracias sin mi hijo.−Su voz
tembló.−Prefiero gastarlo sola. Gracias.
−Puedo ver lo difícil que será para ti, cada día festivo, su
cumpleaños. Si entiendo.
Brenna bajó la cabeza.
−Aún así, quiero que vengas al Día de Acción de Gracias de mi
familia. No dejaré que te quedes aquí sola.
Brenna apretó los dientes y tosió con la boca cerrada.
−Escucha.−Alex le soltó el hombro, se levantó y habló con las
manos como si quisiera enfatizar su punto.− Cerramos el restaurante
de mi familia al público, y todos—mis tías y tíos, primos, primos
segundos—aparecen. Y mis tías comienzan a hacer tamales tres días
antes, y asamos un cerdo entero, y algunos de mis primos tienen una
banda, y mi primo Raymond es DJ, y limpiamos la sala principal para
una pista de baile. Los niños tienen piñata, y nosotros bebemos
chupitos de tequila, bueno los adultos, no los niños, y hasta las dos de
la madrugada. Y no te preocupes, también tenemos pavo y aderezo,
pero los postres, no te lo creerás. Tenemos tarta y tarta y empanadas y
flan y...−Alex se detuvo y volvió a sentarse.−Brenna, lo siento. No
llores. Por favor, no quise molestarte.
Brenna se inclinó sobre sus manos y sollozó.−¿De qué debo estar
agradecida? ¿Qué?
Miguel empujó su enorme cabeza entre sus brazos doblados y
empujó su nariz contra su cara. Eso la hizo reír, y abrazó al perro y

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siguió llorando mientras Alex esperaba. Finalmente, cuando logró
controlar algo, miró a Alex y vio que sus ojos estaban llenos de
preocupación.
−Eres dulce al preguntarme, pero no puedo ir. Por favor
entiende.
−Está bien,−dijo Alex.−Luego voy a venir aquí para pasar el día
contigo, y nos prepararé un festín completo para traer conmigo. No voy
a dejar que estés sola en Acción de Gracias. No está bien.
Esto llevó a Brenna de vuelta, y estudió la cara de Alex, notando
cuán seria se veía con los labios dibujados y una ceja levantada.
−No te puedes perder el Día de Acción de Gracias de tu familia;
eso es ridículo.
La ceja de Alex se arqueó más arriba.−No me dejas otra opción;
tengo la misión de asegurarme de que mis clientes estén bien
atendidos.
Brenna sintió que el calor le subía a la cara otra vez. Se preguntó
por qué no podía evitar sonrojarse con esta mujer.−¿Me estás diciendo
que harías esto por alguno de tus clientes?
−Tal vez.−Alex sonrió ahora, relajando la mirada severa en su
rostro.
−No podrías.−Brenna la golpeó juguetonamente la pierna.
−Okey, tal vez solo para las lindas.
Brenna tragó su refresco naranja y se retorció en su silla. Esto lo
confirmó, estaba segura. El coqueteo no solo estaba en su mente. Pero
Cassie? ¿Cuál era su relación?
−¿Cassie estará allí? ¿En tu fiesta de Acción de Gracias?
−Claro, ella y Kelly ambas. Siempre vienen.
−¿Su socia comercial?
Alex frunció el ceño antes de esbozar una sonrisa.−Creo que
sabes más que eso, Brenna. Kelly es su esposa. Su pareja de hecho.
−Por supuesto.−Brenna miró hacia otro lado y se tomó su
tiempo para chupar el resto de su refresco de naranja, drenándolo;
quitó la tapa del vaso, se metió un poco de hielo en la boca y comenzó a
masticar mientras pensaba en esto y se preguntaba qué habría querido
decir Alex. Creo que sabes más que eso. Escupió el hielo en su vaso y
dijo:−El día que te conocí, pensé que tú y Cassie estaban juntas. Parece
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haber esta conexión entre ustedes, y cuando ella y yo estábamos
almorzando el otro día, habló de ti todo el tiempo. Supuse que ustedes
dos eran una pareja.
−Lo éramos, hace mucho tiempo cuando éramos adolescentes;
ella fue mi primera. Yo la de ella.
−¿Novias de secundaria?−Brenna sonrió ante el pensamiento,
pensando que parecía inocente y romántico.
−Algo como eso.
−¿Y ahora?
−Mejores amigas. Ella ha sido mi roca. En la escuela secundaria,
me defendía cuando otros niños me llamaban, se burlaban de mí por
ser mexicana, por provenir de una familia de trabajadores migrantes;
ella estuvo allí para mí cuando mi madre murió, me ayudó a superarlo;
es la mejor amiga que cualquiera podría esperar. La amo, no puedo
imaginar mi vida sin ella.
−Sí, dijo algo en el almuerzo el otro día sobre tu madre. ¿Cuántos
años tenías cuando murió?
−Diecisiete, joven en la escuela secundaria.−Alex hizo girar su
taza, sacudiendo el hielo, mientras cruzaba una pierna sobre la otra y
rebotaba un pie.
Brenna se dio cuenta de que había tocado algo que aún le dolía;
estaba a punto de revelar su propia pérdida, las muertes inesperadas y
trágicas de su propia madre y su padre cuando tenía doce años, para
simpatizar con Alex, para hacerle saber que entendía lo difícil que era
perder a un padre. Pero recordó después de la muerte de Edward y
Michael, cómo las mujeres de su iglesia, otros padres de la escuela de
Michael, intentaban compartir alguna pérdida personal con ella como
si pudieran identificarse con su dolor. Se había resentido con esos
intentos de simpatía. Sobre todo porque sentía que no se merecía la
ternura y la comprensión.
Entonces, en cambio, respondió:−Lamento escuchar eso, Alex;
eras joven. No es justo.
−Poco en la vida lo es,−dijo Alex y comprobó la hora en su
teléfono. Comenzó a limpiar.−Necesito correr de nuevo si voy a llegar
al otro lado del Valle a las cuatro. Te veré mañana, pero será por la
tarde.−Recogió la basura y se puso de pie mientras buscaba en sus
bolsillos sus llaves.−Piensa en mí invitación, Brenna. Me gustaría que
vinieras, para que seas mi invitada.

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Este comentario hizo que Brenna se preguntara. Si Cassie no
estaba con Alex, ¿entonces quién? Tenía que haber alguien especial en
la vida de Alex. Era demasiado hermosa, demasiado encantadora para
estar soltera.
−Me da vergüenza preguntar esto,−dijo Brenna, siguiendo a Alex
a su camioneta.
−¿Pregunta qué?
Brenna comenzó a girar un mechón de cabello nuevamente, pero
se detuvo tan pronto como se dio cuenta de que Alex había recogido su
hábito nervioso. Se le ocurrió que debía haberse estado delatando todo
el tiempo.
−¿Qué querías preguntarme, Brenna?
−Eres una persona agradable.
−Gracias.
− Supongo que probablemente estés saliendo con alguien en este
momento. No quiero causarle ningún problema.−Ella quería
esconderse en ese momento. ¿Podría haber sido menos suave o más
presuntuosa?
Alex se echó a reír e hizo una mueca retorcida, una cara tonta, y
silbó aire a través de sus dientes.−No estoy viendo a nadie en este
momento. Han pasado unos años. Me quemé un poco la última vez.−Se
rió y pasó la mano por el dorso de su cola de caballo.
Brenna aplaudió por dentro, pero por fuera se encogió de
hombros.−Ya veo. Okey, bueno, me encantaría ser tu invitada para el
Día de Acción de Gracias. Tienes razón. Probablemente no debería
pasar todo el día sola.
Alex le palmeó el brazo.−Gracias. Tendré el honor de tenerte
como mi invitada.
−No, gracias por preguntar. Apenas te conozco y en los últimos
días has hecho todo lo posible para ser amable y hacerme sentir
bienvenida.
Alex le palmeó el brazo una vez más.−Es fácil ser amigable
contigo, Brenna.−Miró más allá de ella hacia la casa, se volvió y miró
hacia la plantación.−Escucha, mantén la puerta cerrada y llámame si
aparecen más visitantes inesperados.
−No te preocupes. Tengo un perro guardián ahora.−Acarició a
Miguel, y él acarició su pierna.
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−Sí, lo tienes.−Alex señaló al perro.−Protégela. Mantenla a salvo.
Miguel movió la cola y le arañó los jeans.
−¿Qué le dijiste a él?−Brenna preguntó.
−Le dije que cuidara de ti y que te mantuviera fuera de
problemas.−Alex le tendió la mano.−Tienes mi número. Lo digo en
serio, llama si me necesitas por alguna razón.
−Lo hare.−Miró la mano de Alex y pensó que era una forma tan
formal de decir adiós después de lo que habían compartido esa
mañana y tarde, pero tomó su mano, sin embargo, y sintió los largos
dedos de Alex agarrarla y jalarla un poco.
−Bien entonces.−Alex la soltó y caminó hacia su camioneta.−Le
haré saber a mi tía Marta que he invitado a una comensal para Acción
de Gracias, y te veré mañana por la tarde.
Brenna la miró una vez más subir a su camioneta, despedirse y
conducir por la carretera. Observó la columna de polvo levantada por
los neumáticos de la camioneta y deseó que Alex no se hubiera ido,
ojalá pudiera haberse quedado allí el resto de la tarde y hasta la noche;
quería que Alex le hablara, le hablara en español, la mirara como lo
hacía en la cocina.
Miró a Miguel.−¿Qué quiere decir con mantenerme fuera de
problemas? No fui yo quien rodó en el barro anoche.
Miguel meneó la cola.
−¿Sabes qué? Voy a tomar una foto y enviársela a Jess. Mostrarle
que no puedo volver a casa para Acción de Gracias ahora que tengo un
perro que cuidar.
Recuperó su teléfono desde adentro, regresó y se enfocó en el
perro. Tomó la foto y apartó el teléfono para mirar.
−Debes haberte movido. Quédate quieto, Miguel.
Volvió a levantar el teléfono, asegurándose de que él estaba en el
marco, y presionó el botón. Pero cuando miró la segunda toma, todo lo
que consiguió fue un reflejo nítido del sol. Jugó con la configuración de
la cámara del teléfono y, esta vez, se movió para hacer sombra al perro
con su cuerpo, alineó el marco y tomó la foto. Pero todo lo que podía
ver en la foto era su propia sombra proyectada contra el camino de
grava. Miguel debió haberse movido, pero cuando miró, él estaba
sentado en el mismo lugar. Cuando volvió a mirar la última imagen, vio

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un suave resplandor amarillo a un lado de su sombra, casi como un
aura.
−¿Que está pasando?
Pero no estaba lista ni podía permitir que su mente llegara a la
explicación obvia. En cambio, volvió al interior de la casa para seguir
tapando los poros de las paredes del dormitorio y preparándolas para
pintar.

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Capítulo Nueve

Para cuando Brenna terminó en el dormitorio, ya era hora de


cenar. Sabía que tenía que ir corriendo a la tienda de Fernie y comprar
comida para perros, pero en lugar de eso disfrutaba viendo la puesta
de sol detrás de la plantación y Montaña Roja. Miguel yacía a sus pies y
le acariciaba la espalda mientras se recostaba en una silla y bostezaba;
fue uno de los momentos más pacíficos que había experimentado en
mucho tiempo. Pero cuanto más tiempo permanecía sentada allí, notó
que le comenzaba a doler la cabeza y pensó que tal vez no había dejado
suficiente ventilación mientras trabajaba. Y ahora se preguntaba por su
prisa por sellar las ventanas con el plástico pesado. Antes de comenzar
a aplicar la capa superior de pintura, sabía que tenía que pelar un poco
del plástico y permitir el flujo de aire.
Se frotó las sienes, los hombros y sintió los músculos tensos. Una
repentina sensación de agotamiento la inundó en ese momento. No
había dormido bien la noche anterior gracias a su colchón de aire
chirriante y a Miguel arañando la puerta. Y toda la emoción de ese día
con las dos visitas de Alex y los aparentes coqueteos la había dejado
exhausta, casi flácida. Pero Miguel necesitaba comida y ella también
podría necesitar algo para su dolor de cabeza. Aun así, estaba
desmotivada para moverse, y aunque le seguía doliendo la cabeza,
disfrutaba de su tiempo viendo la forma en que la luz cambiante
alteraba el paisaje a su alrededor mientras fantaseaba y soñaba
despierta con Alex.
Se sorprendió a sí misma sonriendo, y mientras se preguntaba
cómo era posible que sintiera los sentimientos que tenía, cómo podía
sentirse viva de nuevo, también luchó con la culpa. ¿Incluso tenía
derecho a sentirse así? Después de todo, en los últimos meses, se había
resignado a no volver a ser feliz nunca más, creyendo que ya no se lo
merecía. Había engañado a Edward, le había roto el corazón a Debra y
había perdido a su hijo porque no había podido protegerlo. Era solo
egoísmo, pensó, dejándose cautivar por Alex.
En ese momento, vislumbró un movimiento en la plantación. Se
puso de pie, dio un paso fuera del porche y miró fijamente, tratando de
discernir lo que había visto. Las luces de la ciudad aún brillaban en el
horizonte occidental, pero los árboles estaban ahora cubiertos por una
densa oscuridad. Comenzó a caminar hacia la línea de árboles. Podría
ser el dueño de Miguel volviendo a buscarlo, después de todo, después
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de todo, cambió de opinión. Gruñó con decepción; se había encariñado
con el perro en el poco tiempo que había estado con ella, y temía la
idea de renunciar a él.
Pero se le ocurrió otro pensamiento. ¿Y si no fuera el dueño del
perro? ¿Y si fuera uno de esos contrabandistas de los que Alex le había
advertido? Alguien, uno de los miembros del equipo de Alex, estaba
segura, había sido grosero ese día que estaban en los árboles con Alex;
miró hacia la carretera. El equipo estaba en silencio. El personal se
había ido a casa hacía horas.
Hizo una pausa, pero mantuvo los ojos en el área en la que pensó
que había visto movimiento. Quizás solo habían sido sombras o una
bandada de pájaros moviéndose para anidar y dormir. Continuó
entonces, Miguel a su lado. Pero a medida que se acercaba al borde de
la arboleda, él comenzó a arrearla, cortando frente a ella, haciendo que
se detuviera y caminara alrededor de él. Lo hizo unas cuantas veces
más y ella se rió.
−Por el amor de Dios, Miguel. ¿Qué estás haciendo?
Cuando llegaron al borde de la plantación, se colocó entre ella y
los árboles. Acarició su cabeza y escuchó mientras se ponía en cuclillas
y miraba a través de las estrechas hileras de troncos. Pero estaba
demasiado oscuro para que viera algo.
−¿Qué piensas, chico? ¿Ves a alguien?
Se puso de pie y golpeó un nudo arrugado de lo que había sido
una toronja colgando de una rama baja. Cuando lo hizo, se desprendió
de su tallo muerto y cayó al suelo con un golpe. Le dio una pequeña
patada con su zapato.
−Vamos, necesito una ducha y llegar a Fernie por tu comida.
Se estremeció mientras caminaba de regreso a la casa, pero se
detuvo en seco cuando escuchó un crujido, luego un tap-tap-tap. A sus
pies, la toronja arrugada, la que solo unos segundos antes se había
desprendido de su rama, rodó hasta detenerse. Se dio la vuelta y
Miguel dio vueltas frente a ella, protegiéndola. Su cabello se erizó y un
profundo gruñido salió de su garganta. Lo agarró por el cuello de lona y
se dio cuenta de que Miguel no reaccionaría como lo hizo con su dueño,
al regresar para recuperarlo. Tenía que ser un intruso, un
contrabandista, el hombre que la había insultado llamándola puta.
−Esta es una propiedad privada. Estás en propiedad privada;
vete antes de que llame a la policía.−Trató de gritarlo con la mayor
confianza posible, pero su voz tembló y salió chillona.
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Escuchó los pies pisando, mientras el intruso salió corriendo,
pero solo el silencio vino de los árboles. Miguel volvió a gruñir y tiró de
su agarre.
Luego escuchó lo que pensó que era una risa despectiva, tan
suave y apagada que no estaba segura de haber escuchado nada;
Miguel se liberó y se estrelló contra los árboles. Ladró, no como si
estuviera alarmado, sino como si estuviera atacando.
−¡Miguel!−Comenzó a correr tras él, pero temía con quién o qué
podría encontrarse.
En ese momento, el cielo se volvió más oscuro cuando una
colonia de murciélagos surgió de los árboles y pululaba. Ella chilló, se
dejó caer de rodillas y se cubrió la cabeza. Pero en cuestión de
segundos la colonia había avanzado y Miguel regresó, lamiéndole los
brazos y la cara.
−Bueno, mierda.−Abrazó el cuello del perro.−Estúpidos
murciélagos.
Miguel la acarició y sonrió con su tonta sonrisa.
−Gracias, muchacho valiente. Me alegra que estés conmigo.
Se puso de pie y pateó la toronja seca hacia la línea de árboles y
luego regresó a la casa. Dentro, cerró la puerta con llave y se asomó a la
ventana cubierta con plástico antes de resignarse al hecho de que no
era más que una bebé asustada y atemorizada por los murciélagos. Lo
llamó para que la siguiera y fue a ducharse. Mientras se quitaba la ropa
sucia, decidió que además de comida para perros y aspirinas,
compraría un paquete de seis cervezas, tal vez una botella de vino
barato. Cualquier cosa para calmar sus nervios y ayudarla a dormir
toda la noche.

T
Abrió la puerta del pasajero de su Jeep y le hizo un gesto.−Vamos
a traerte algo de comida y a mí un poco de cerveza.
Pero Miguel siguió sentado en el porche.
−Vamos, tonto, vamos a dar un paseo. Te compraré un regalo
especial.−Tiró de su cuello, pero él no se movió.−Tonto terco; bien. Iré
sin ti, pero quédate allí y espérame.

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Dio la vuelta a su Jeep y empezó a bajar por la carretera. El
equipo de Alex había terminado más de las tres cuartas partes. A este
ritmo, habrían terminado a fines de mañana, y podría comprar algunos
muebles y una cama decente para entregar. Estaría feliz por eso, una
cama decente.
En la estación de servicio, tanto Fernie como su esposa, cuyo
nombre Brenna supo que era Patricia, la saludaron y le preguntaron
cómo iban las renovaciones en la casa. Charló cortésmente y les habló
de Miguel. Mientras Patricia le hacía un sándwich en la tienda de
delicatesen, habló sobre su matrimonio con Fernie, sus hijos y nietos;
pero cuando le preguntó a Brenna sobre su vida, Brenna se congeló;
después de un momento de incomodidad, reveló que era viuda y había
perdido a su único hijo. Patricia negó con la cabeza e hizo pequeñas
expresiones de simpatía. Le aseguró a Brenna que ella, Fernie y su hijo
mayor, Luis, el gerente nocturno de la tienda, estarían felices de
ayudarla con cualquier cosa que pudiera necesitar. Antes de que
Brenna pudiera salir por la puerta, Patricia le había dado un recipiente
del deli para que lo usara como plato para perros y una hielera más
grande para almacenar más comida hasta que le entregaran un
refrigerador nuevo. Pero el artículo más útil que Patricia insistió en
que se llevara era una vieja radio que Fernie había usado en el garaje
pero que ya no necesitaba.
El viaje de regreso a la plantación de cítricos fue tan hermoso
como lo había sido la puesta de sol. El cielo del desierto, de un negro
púrpura con solo una astilla de luna, la envolvía como un manto de
estrellas, y pudo ver la sombra de la Montaña Roja en el horizonte y
pensó en cómo esa mañana, ella y Alex se habían parado en el porche y
observaron cómo el sol iluminaba el pico de forma inusual. Durante el
resto del viaje de más de veinte millas, se permitió soñar despierta con
Alex una vez más.
Cuando se detuvo frente a la casa, se dio cuenta de que se había
olvidado de dejar las luces encendidas, pero pudo ver a Miguel
esperando debajo del tejadillo. Ahora fuera del Jeep y en el porche, se
esforzó por encontrar el ojo de la cerradura en la manija de la puerta;
cuando abrió la puerta, la casa estaba completamente a oscuras. Su
corazón se aceleró porque sabía que tendría que entrar en la oscuridad
y buscar una luz. Una vez más, estaba agradecida de tener a Miguel a su
lado mientras se dirigía a trompicones hacia la cocina y encontró el
interruptor. Dejó escapar un suspiro una vez que se encendió la luz,
pero supo que estaba siendo tonta. No había nada que temer, nada más
que una colonia de murciélagos y tal vez algunas serpientes y arañas,
como Alex había bromeado cuando se conocieron. Aun así, la casa
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estaba en silencio. Muy silenciosa. Todo lo que podía oír era su propia
respiración y el chasquido de la cola de Miguel en el suelo de madera;
enchufó la radio, y después de decidirse por una estación, le preparó
algo de cena al perro y se quedó en la cocina comiendo su sándwich
mientras lo veía devorar su comida.
Después de limpiar y cambiarse para la cama, llamó para hablar
con su hermana y decirle que no volvería a Iowa para Acción de
Gracias. Sabía que esta iba a ser una conversación difícil.
−El Día de Acción de Gracias se debe pasar con la familia,−dijo
Jessica.
Brenna podía escuchar el dolor en la voz de su hermana, pero se
las arregló para controlarse, sin replicar que su familia estaba muerta;
en su lugar, se ofreció en traer a Jessica en avión en Navidad cuando los
niños tenían tiempo libre de la escuela.
−Podríamos conducir y ver el Gran Cañón,−dijo Brenna.−Mason
me preguntó sobre eso antes de irme. Sería divertido.−Hizo todo lo
posible para sonar optimista y positiva.
−¿Y qué sabes de estas personas que acabas de conocer?
−Te lo dije, Jess, es amiga de la agente inmobiliaria con la que
Edward estaba trabajando, y es dueña de la compañía que está
preparando la propiedad. Ella es amable y dijo que no sería ningún
problema invitarme. Y además, como dije, ahora tengo este perro. No
puedo pedirle a alguien que lo cuide mientras estoy fuera.
Jessica estuvo de acuerdo finalmente, aunque todavía sonaba
herida.
Hablaron una hora más, pero sobre todo Jessica habló sobre
todas las personas que ella y Brenna conocían en común y las cosas
que Tanner y Mason estaban haciendo en la escuela. Brenna se sintió
mal por no estar más interesada. Solo había estado fuera de Davenport
durante cinco semanas, pero sentía como si hubieran pasado años
desde que vivió allí.
Después de colgar el teléfono, se estiró y se frotó los hombros. Se
puso tensa mientras hablaba con Jessica. Tampoco era un sentimiento
nuevo. Cuando la aventura con Debra había sido más intensa, pensó
que Jessica podría haber sospechado algo. Jessica la acorralaba y le
hacía preguntas inquisitivas, sugerentes e incluso acusatorias. Los
interrogatorios dejarían a Brenna tensa y nerviosa. Pero siempre se las
había arreglado para maniobrar en torno a esas preguntas. Se
preguntó cuánto sabría Jessica. Pero eso importaba poco ahora, pensó;
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Debra se había ido, había vuelto con su marido y su misión en África
Oriental, y Edward y Michael estaban muertos. Se dejó caer contra la
pared mientras la vieja aprensión, ese susurro burlón, la acusaba una
vez más. Si no hubiera engañado a Edward, si hubiera seguido siendo
una esposa fiel, si no hubiera intentado...
Miguel apretó la cabeza contra su pierna y le tocó el brazo.
Se secó las lágrimas y se sostuvo la cabeza, que había comenzado
a latir de nuevo a pesar de la aspirina que había tomado con su
primera botella de cerveza. Necesitaba dormir, lo sabía, así que tomó
otra dosis con un sorbo de su tercera cerveza antes de enviar a Miguel
a hacer sus cosas. Después de cerrar, lo llevó de regreso al dormitorio
donde tomó su somnífero y se lo tragó con un trago más de cerveza. Se
acomodó dentro del saco de dormir y palmeó el suelo junto a ella.
−Ven a acostarte conmigo, muchacho.
Miguel, que había estado sentado en la puerta observándola, se
acercó y se acostó.
Apagó la lámpara, envolvió un brazo alrededor de su cuello y
acomodó su rostro contra su hombro.
−Esto es bonito. He extrañado tener a alguien a quien
abrazar.−Sintió que comenzaba a ir a la deriva.
Fue reconfortante tenerlo allí con su respiración rítmica y
calidez. Y la ayuda para dormir, mezclada con el alcohol, alivió el
nerviosismo que había sentido la noche anterior,—que había sentido
esa misma noche. En cuestión de minutos, estaba dormida. Pero sus
últimos pensamientos no fueron con Alex y su creciente
enamoramiento. En cambio, se demoraron en los errores que había
cometido, en sus errores de juicio, que creía que le habían costado la
vida a su hijo. Había cometido tantos errores y seguía pagando por
ellos.

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Al−AnkaMMXX
Capítulo Diez

El piso se rompió debajo de ella.


−Sostén mi vestido,−gritó sobre el rugido.
−Quiero a papá.
Tiró de su mano y lo obligó a tomar el borde de su
vestido.−¡Maldita sea, Michael, dije que sostengas mi vestido!
Las astillas arrojaron a sus caras, y arrojó su falda, que se había
transformado en una cortina gigante que fluía, sobre el cuerpo de su
hijo. Él estaría a salvo allí mientras ayudaba a la anciana.
Pero no era Maribel Chambers a sus pies. En cambio, era Debra,
su rostro contorsionado.−¿A quién vas a salvar?
Brenna se agarró la falda que le fluía. Había tantos pliegues, tanto
material. Estaba frenética mientras desplegaba la prenda solo para
encontrar a Michael desaparecido.
La madera se agrietó, el vidrio se hizo añicos y el grito de la
sirena del tornado se fundió con el suyo.

T
Gritó su nombre como lo había hecho todas las noches desde que
lo había perdido. Estaba empapada de sudor y sollozos. Se dejó caer
sobre la almohada y se tiró del pelo mientras seguía llorando y
tosiendo, ahogándose con las lágrimas. Lo que ella daría por evitar esta
pesadilla por solo una noche,—solo una noche. Alcanzó a Miguel, pero
no pudo sentirlo. Entonces, oyó sus pies en el piso de madera, su
familiar jadeo y cola agitada. Se puso de rodillas y encendió la lámpara
de pie para verlo de pie en la puerta del dormitorio mirando, no a ella,
sino a algo a su lado.
−¿Necesitas salir?−Tosió y se secó los ojos.
Pero él solo siguió sentado, observando.
La radio se había vuelto estática. Quizás el ruido lastimaba sus
oídos. Lo apagó.
−¿Miguel?
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El perro siguió algo con sus ojos.
−¿Qué estás mirando? No hagas eso, me da escalofríos.−Se
esforzó por ver lo que esperaba que fuera una polilla o una mosca.
No había nada.
Le devolvió la mirada.−¿Qué pasa?
Luego, el clic.
Dejó caer la boca abierta mientras sus ojos se dirigían a la caja de
música de su hijo. La tapa se levantó. El pequeño mecanismo giró. Los
pequeños dientes arrancaron la melodía. Mientras la melodía giraba a
su alrededor, sintió que alguien la observaba. Pero no podía moverse;
el miedo la paralizó. La caja se había abierto por sí sola, una acción que
sabía que era imposible. Cuando la caja de música hizo una segunda
rotación, volvió la cabeza y vio a Miguel sonriéndole a alguien y
moviendo la cola.
−¿Quién...qué estás mirando, maldito perro?−Sus lágrimas ahora
venían del pánico, no del dolor.
Se llevó las piernas al pecho y se encogió. Pero no podía soportar
volver a escuchar esa melodía. Cerró la caja de golpe, mirándola,
rezando para que no se abriera de nuevo. Luego vio como Miguel
parecía seguir a alguien a la sala de estar. La lámpara del dormitorio
iluminó el área fuera de la puerta, y pudo ver que él se había detenido
al pie de las escaleras, girándose y mirándola mientras sus ojos
dorados brillaban en el reflejo de la luz del dormitorio.
Lo miró boquiabierta, a la caja de música y luego a él. Él estaba
en el suelo junto a ella cuando se quedó dormida. Debe haberlo
golpeado. Debe tener un pestillo de resorte. Esa era la única
explicación posible.
Miguel se quejó.
−¿Necesitas salir? ¿Es eso?
Se frotó los brazos alrededor de sí misma. Aceptaría la
explicación de un pestillo con resorte porque cualquier otra cosa era
demasiado ridícula. Se incorporó con las piernas flojas y fue a la cocina
donde encendió la luz, luego la luz de la sala de estar y, finalmente, la
luz del porche. Abrió la puerta y sostuvo la destartalada mosquitera.
−Darse prisa. Quiero volver a dormir.−Se preguntó qué hora era.
Miguel se volvió y miró hacia la oscura escalera.

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−Miguel, maldición, vamos, date prisa.−Ahora fue dura,
impaciente, con los nervios de punta.
Luego escuchó algo más, algo que la dejó sin aire,—un golpe
fuerte justo encima de su cabeza. Sus piernas se hicieron papilla
mientras un gemido escapó de su garganta. Miró los escalones oscuros;
otro ruido, menos intenso, pero un sonido definido de movimiento,
raspó el piso de arriba. Agarró su garganta. El corazón le salía por la
boca y no podía respirar. Luego vio sus llaves en la encimera de la
cocina. Tenía que agarrar esas llaves y el perro, y largarse de allí;
alguien había irrumpido en la casa mientras dormía y estaba en una de
las habitaciones de arriba. Tal vez había alguien en los árboles antes,
no solo los murciélagos. Tal vez fuera un contrabandista, como había
advertido Alex.
−Miguel.−Hizo un gesto hacia él.
Pero movió la cola y subió las escaleras.
−No no no. Maldita sea, Miguel.
Se detuvo en la parte superior del rellano y se volvió, sus ojos le
hicieron señas para que la siguiera.
No sabía qué hacer. No quería abandonarlo, temiendo que el
intruso lo lastimara. Cogió las llaves y el martillo que había dejado en el
mostrador con el resto de sus herramientas. Era contra su mejor
criterio subir esas escaleras oscuras, pero quería proteger a su perro.
−¿Hay alguien ahí?−Preguntó mientras se acercaba a él.
Hizo una pausa después de cada paso para escuchar más ruidos;
no hubo ninguno. Finalmente, llegó a lo alto del rellano. Agarró el
martillo, parpadeó y esperó a que sus ojos se adaptaran mientras se
quedaba tan quieta como lo permitía su frenética respiración. Ahora
deseaba haber traído la linterna con ella. La única habitación, la vacía,
estaba oscura. Cualquiera podría estar escondido en las sombras, y la
lámpara estaba clara al otro lado de la habitación. La habitación con el
escritorio y las cajas también estaba oscura y...
¿Por qué estaba cerrada la puerta? No la había cerrado cuando
había estado allí el día anterior.
Se debatió si debía bajar las escaleras por la linterna o solo
arriesgarse a entrar corriendo y encender la luz. O tal vez debería solo
recoger al perro, si pudiera, y correr a por él. Pero otro sonido la
asaltó; venía de detrás de la puerta cerrada, la habitación con la mesa.
−¡Mierda!
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Agarró el collar de Miguel y tiró de él hacia las escaleras. Pero
Miguel no estaba cooperando. Y aún más interesante, no estaba
gruñendo ni tenía el pelo de punta.
−Miguel, por favor.
De repente, una fina franja pálida de luz amarilla atravesó la
penumbra del pasillo y brilló bajo la puerta cerrada. Alguien había
encendido la luz dentro de la habitación.
No quería nada más que salir corriendo de la casa lo más rápido
que pudiera en ese momento, pero la oleada de miedo y terror le
impidió encontrar sus pies. Cayó de espaldas sobre su trasero y se alejó
gateando de la puerta mientras se mordía el labio para no gritar. Sabía
que el intruso entraría por esa puerta en cualquier momento, y todo lo
que tenía para protegerse era un martillo. Sintió que su estómago se
revolvía y convulsionaba cuando el miedo se apoderó de ella. Se
estremeció y tembló, mirando la luz debajo de la puerta, esperando ver
pasar una sombra a través de ella. Pero no hubo nada.
−¿Miguel?
Fue hacia la puerta y la empujó.
A estas alturas, su corazón latía tan brutalmente que estaba
segura de que se desmayaría. Pero cuando se abrió la puerta, vio que
no había nadie dentro. Se levantó de un tirón sobre las rodillas
temblorosas y entró en la habitación. Tan pronto como lo hizo, jadeó y
sostuvo su pecho. Su corazón dio un vuelco hasta detenerse y comenzó
de nuevo. Allí, sobre la mesa, la lámpara de aceite antigua brillaba con
una llama encendida en su mecha, la pequeña luz parpadeaba en la
habitación. Mientras miraba la llama, su mente racional le dijo que una
lámpara de aceite no podía incendiarse espontáneamente. Alguien tuvo
que haberlo encendido.
−Esto es una locura.
Se movió para encender la lámpara de pie en la esquina, pero no
podía apartar los ojos de la pequeña chispa que oscilaba y silbaba en la
mecha de algodón. Se estremeció cuando extendió la mano y giró el
pequeño pomo de la lámpara para apagar la llama. Cuando lo hizo, una
etérea voluta de humo ascendió por la parte superior de la chimenea
de cristal y se disipó. Escuchó a Miguel detrás de ella y lo vio mirando
con ojos intensos. Entonces, se le ocurrió algo. Quizás el intruso se
había deslizado por la ventana y había caído al camino de grava de
abajo. Pero la palanca que abría la ventana estaba en su posición
bloqueada. Se secó el sudor y las lágrimas de los ojos y miró hacia la

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oscuridad. Por todo su cuerpo, sintió que los pequeños pelos se
endurecían y su piel se volvía húmeda mientras la cicatriz en la parte
posterior de su cabeza y cuello pulsaba.
−Necesitamos volver a la ciudad. Encontraré un hotel que acepte
mascotas y volveremos a la ciudad. Fui tonta al pensar que podía
quedarme aquí sola.
Comenzó a salir de la habitación, pero sus ojos se posaron en la
mesa. El día que Cassie y ella exploraron la casa por primera vez, abrió
los cajones de la mesa, todos menos el cajón más grande, que no se
abría. Pero ahora, el cajón estaba abierto un centímetro. Se inclinó de
puntillas y miró dentro. Pudo ver algo brillante. Tiró de la manija y el
cajón se abrió por completo, revelando dos collares de plata.
−¿Qué es esto?−Sacó un rosario de plata y una pequeña medalla
de plata, ambas sin mancha.
Llevó las piezas a la lámpara de pie para verlas mejor. El rosario
era una pieza elegante de forma primitiva. La plata parecía forjada a
mano y con forma, las cuentas estaban gastadas en algunos lugares por
repetidos golpes de dedos. En un extremo, el crucifijo. En el otro, un
medallón con una representación de la Virgen. Estaba familiarizada
con la mayoría de la iconografía religiosa, pero esta imagen era
diferente. Luego examinó la pequeña medalla. Era un óvalo plateado,
colgado de una cadena de plata con un broche roto. A un lado estaba un
hombre, no,—un Angel. Ella no estaba segura. Parecía como si tuviera
algo en la mano. En la parte superior había palabras gastadas, pero
legibles.
Se inclinó más cerca de la lámpara y leyó:−San Miguel.−Miró al
perro.−Tienes que estar bromeando.
Revisó el cajón una vez más, pero estaba vacío. Pensó que para
un cajón tan grande por fuera, ciertamente era poco profundo por
dentro. Lo cerró y miró alrededor de la habitación. No había una
explicación simple para todo esto, lo sabía. Los golpes y el arrastre, la
lámpara de aceite encendida, el cajón abierto. Y ahora estas dos piezas
de plata brillando como si las acabaran de pulir; sabía que la plata se
oxidaba, si no se cuidaba. Si estas piezas eran de plata pura,—como
sospechaba que lo eran,—deberían estar negras por el deslustre, pero
en cambio brillaban. Cualquiera que sea la explicación, no quería pasar
un momento más en la casa. Palmeó la cabeza de Miguel.
−Vámonos.

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Pero cuando comenzó a salir de la habitación, él aulló, haciéndola
girar.
Se puso de pie sobre sus patas traseras y se apoyó contra la
ventana. Miró más allá de él, hacia la plantación ennegrecida; todavía
tenía que poner el plástico pesado en estos cristales rotos. Se acercó y
vio un puntito de luz naranja en la distancia, una fogata en la superficie
trasera. Podrían ser contrabandistas, pensó. Quizás uno de ellos se
había metido en la casa después de todo. Cómo había salido no tenía
sentido. O tal vez eran adolescentes, tal como Cassie había
mencionado; entonces recordó lo que Alex había dicho acerca de que
los árboles estaban tan secos que fácilmente podrían incendiarse. El
miedo a un incendio incontrolado que podría arrasar toda la propiedad
fue suficiente para dejar de lado su ansiedad por los contrabandistas y
el misterio de la lámpara de aceite. De hecho, había liberado tantas
endorfinas durante su momento de miedo que se sintió casi
energizada. Apagó la lámpara, bajó las escaleras y se puso unos zapatos
y una chaqueta. Dejó los dos collares de plata en la encimera de la
cocina y se dirigió hacia la puerta mientras le indicaba al perro que la
siguiera.
−¿Vienes conmigo esta vez?
Miguel parecía ansioso por seguirla y saltó al asiento delantero
del Jeep sin que ella abriera la puerta.
−Buen chico.
Encendió las luces brillantes y giró hacia el camino de acceso
trasero. Mientras conducía, se dio cuenta de que esta carretera estaba
en peores condiciones que la carretera principal. Aunque su Jeep tenía
bastante espacio libre, se tomó su tiempo, reduciendo la velocidad para
los baches profundos mientras mantenía sus ojos en la fogata en la
distancia. Cuanto más se aventuraba, el aire se enfriaba y la oscuridad
se hacía más espesa. Condujo alrededor de la curva, pasó por la casa de
bombas, fue un poco más lejos hasta que estuvo a una docena de
metros de la fogata. Metió su Jeep en el prado y escuchó. Podía ver a la
gente, pero no podía oír ninguna risa o hablando en voz alta, típico de
los adolescentes borrachos. Se le pasó por la cabeza la idea de que
podrían ser traficantes de drogas, y tal vez la estaban viendo acercarse,
listos para abordarla. Pero fueran quienes fueran, tenía que conseguir
que apagaran el fuego. Se puso en marcha y se acercó. A medida que
avanzaba y sus faros iluminaban al grupo, notó que estas personas no
eran adolescentes y no parecían del tipo que trafica con drogas. Eran
hombres adultos, sentados en taburetes, bañeras volcadas y tocones de

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árboles. Ni siquiera miraron hacia ella cuando se acercó. Estacionó su
Jeep y se paró en su asiento.
−¿Hola?
Miguel saltó y fue hacia el grupo. Él movió la cola cuando uno de
los hombres comenzó a acariciarlo.
−¿Es este tu perro? ¿Miguel te pertenece?−Vio que iba de
persona en persona.−Disculpa, pero si él es tu perro, está bien. Sé que
uno de ustedes lo dejó anoche.
Nada.
Gimió, salió de su Jeep y se acercó a ellos, esperando que uno de
ellos le hablara.
−Escucha, esto es propiedad privada. No me importa que estés
aquí, pero el fuego me tiene preocupada. Los arboles están muertos;
solo tomaría una chispa.
Miguel se sentó con los hombres silenciosos y esperó.
Suspiró frustrada y buscó los rostros que podía ver a la luz del
fuego. Ninguno hizo contacto visual con ella. Fue entonces cuando se
dio cuenta de lo cansados que parecían estos hombres, lo desgastados
que parecían. Estaban vestidos con ropa de trabajo, llevaban botas
cubiertas de barro seco y gorras sucias o sombreros de vaquero en la
cabeza. Luego, a la luz del fuego, más profundamente en las sombras,
vislumbró piernas y pies desnudos. Cuando sus ojos se adaptaron, se
dio cuenta de que eran mujeres y niños. Algunas de las mujeres
abrazaban a los bebés mientras que otras llevaban pertenencias,
mantas enrolladas, sacos y cantimploras. Por lo que podía ver, al
menos una docena de personas se apiñaban alrededor del fuego;
estaba segura de que era una familia de trabajadores agrícolas
migrantes, quizás más de uno.
−¿Necesitan ayuda?−Brenna preguntó.
Uno de los hombres se quitó el sombrero manchado de
sudor.−Sí, usted nos puede ayudar.
−Lo siento, no hablo español.
−Él dice que puedes ayudarnos.−Era una voz de mujer,
acentuada y antigua.
Brenna miró hacia el fuego. No estaba segura de quién había
hablado.−¿Cómo? Dime que necesitas.

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Los hombres se levantaron y se separaron mientras una anciana
vestida con una falda roja descolorida y un chal negro alrededor de su
cabeza, salió a la luz. Su rostro estaba escondido en el hueco de su
manto y sostenía una toronja grande y madura en su mano. Brenna se
preguntó dónde la habría encontrado, porque todos los árboles
estaban muertos. No había fruta viva.
−¿Nos ayudarás?−La mujer preguntó.
Brenna se encogió sin querer. La voz de la mujer sonaba
amenazadora.−Por supuesto. ¿Qué puedo hacer?
−No ha regresado. Debes encontrarlo.
−¿Quién no ha regresado de dónde?
−Pedro, mi nieto.
Brenna examinó a la multitud. Podía ver niños pequeños, con la
cara sucia y la nariz mojada. Su corazón dio un vuelco al imaginarse a
un niño pequeño, separado de los brazos protectores de su madre,
descarriado en algún lugar de la oscuridad. Tosió cuando algo le hizo
cosquillas en la garganta.
−¿Tu nieto? ¿Está perdido?
−Fue a la casa para liberar a su madre, mi hija. Pero aún no ha
regresado. Debes ayudar.−La mujer tocó la toronja en la mano.
−Por supuesto que te ayudaré. ¿Cuánto tiempo tiene
él...?−Brenna se detuvo.−Espera un minuto.−Señaló en dirección a la
casa.−¿No te refieres a esa casa?
−Sí.
−Me temo que has cometido un error. No hay nadie en esa casa
excepto yo y este perro.−Brenna señaló a Miguel.
−¿Perro?−La mujer volvió su cara oculta hacia Miguel.−No,
señorita, él no es un perro.
Brenna frunció el ceño. Claramente, algo se estaba perdiendo en
la traducción.−Necesito llamar a alguien que pueda ayudarte. No nos
estamos comunicando. Tengo mí...−Metió la mano dentro de su bolsillo
por su teléfono y se dio cuenta de que no lo había traído.−Maldición,
mi teléfono. Déjame volver a la casa y buscarlo.
La anciana dio un paso adelante. Sostuvo la toronja entre sus
manos como para abrirla.−Nos ayudarás.−Era una afirmación, no una
pregunta.

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−Sí, por supuesto. Dije que lo haría,−dijo Brenna.−No quiero
que tu nieto esté afuera en la oscuridad asustado.
El fuego surgió como si alguien lo hubiera rociado con
combustible. La anciana dejó caer la toronja y se echó hacia atrás el
chal. Brenna miró fijamente los ojos negros, ojos hipnóticos, entre los
pliegues del rostro arrugado de la mujer. Algo en esos ojos, en ese
rostro, la hizo respirar rápidamente. Cuando lo hizo, se atragantó y
tosió mientras se tapaba la boca. El resto de la familia, todos de pie
ahora, se acercaron. Formaron un semicírculo a su alrededor y la
miraron con rostros solemnes y tristes. Sus expresiones de
preocupación la conmovieron, porque sabía lo que era estar
preocupado por un niño.
−No te preocupes. Lo encontraré.−Dijo Brenna.−Pero
permítanme llamar a una amiga que puede ayudarnos. De hecho, ¿por
qué no vienes...−le tendió la mano a la anciana−...conmigo y puedes
hablar con mi amiga. Habla español.
−No tenemos permiso para la casa. Solo Anabel, mi hija, está
permitida.
−Está bien. Puedes venir a la casa. Es mi casa.−Brenna continuó
extendiendo su mano.
Pero la abuela lo ignoró. En cambio, se acercó y miró a ambos
lados de Brenna. Comenzó a sacudir la cabeza cuando sus ojos negros
se abrieron y se llenaron de lágrimas.−¡Ave María Purísima!−Exclamó
y se cubrió la boca.
−¿Qué ocurre?−Brenna preguntó, confundida, un poco asustada.
La abuela extendió la mano y colocó su mano en la mejilla de
Brenna.−Qué pena.
−¿Qué?−Brenna se apartó.
Pero la abuela se acercó.−Ay, mija, cómo sufres. Se aferra a
ti.−Puso su mano sobre el pecho de Brenna.
Brenna se habría alejado de nuevo si sus pies no hubieran estado
clavados en el suelo. Sintió el calor correr de la mano de la mujer. Su
pecho comenzó a arder, su garganta a ampollar. Algo se clavó en su
interior, como garras diminutas que le cortaban la tráquea.
−¿Qué...qué estás haciendo?−Se agarró la garganta y jadeó.
−Sí, tal dolor, pero la ira y la amargura también.−La abuela
lloró.−Se aferra a ti, te traga.

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Un eco amortiguado de algo en la distancia, el sonido de hombres
gritando y caballos relinchando, reverberó contra los densos árboles;
de repente, la gente comenzó a hablar, sus voces entraron en pánico;
las mujeres abrazaban a los bebés y niños pequeños contra el pecho,
los niños chillaban y se abrazaban, los hombres tomaban palas y palos
largos y Miguel se puso en guardia mientras se le erizaba el pelo.
−¿Qué está pasando?−Brenna preguntó.
La abuela la miró con los ojos muy abiertos.−Lo has
llamado.−Uno de los hombres tomó a la anciana del brazo y comenzó a
apartarla, pero ella se volvió hacia Brenna.−No nos iremos sin Pedro y
Anabel. Debes encontrarlo, encontrar a Pedro. Fue a la casa para
liberar a su madre. Ella está en la casa. Está en la casa.−Se volvió con
los demás y desapareció entre los árboles.
−Espera. Por favor, no entiendo,−gritó Brenna detrás de ellos;
en cuestión de segundos, la arboleda estaba vacía de gente y el silencio
la rodeaba mientras la luz del fuego proyectaba sombras contra la
pared de árboles muertos.−¿Hola?−Se dio cuenta de que Miguel estaba
mirando.−¿Eran tu gente?
Saltó de nuevo al Jeep y la esperó mientras ella pateaba tierra
sobre las llamas y apagaba la fogata lo mejor que podía. Conmocionada,
se unió a él, dio la vuelta a su vehículo y emprendió el camino de
regreso a la casa con una mano en el volante y la otra apoyada en su
espalda. Tenía que ser su perro, estaba segura. Tenía que haber sido
uno de los hombres o quizás uno de los niños pequeños que lo dejó en
su porche anoche. Lo mejor que podía imaginar era que eran
trabajadores agrícolas migrantes que trabajaban en las granjas y
plantaciones de la zona. O tal vez solo estaban pasando a otra granja o
plantación. No importa, al menos no eran contrabandistas, pensó;
maldijo al pasar por la casa de bombas. Se sintió asustada, pero no
entendió la fuente de su miedo. También estaba confundida. Nada de lo
que sucedió tenía ningún sentido lógico para ella. Y la anciana, ¿qué
había querido decir con que su vergüenza lo ha atraído? Tragó y tosió,
sintiendo un hormigueo en la garganta. Para cuando se detuvo frente a
la casa, su miedo y confusión habían dado paso a la frustración;
necesitaba llamar a Alex, que saliera por la mañana y hablara con esta
gente. Y eso significaría que probablemente renunciaría a Miguel.
−Necesitas estar con tu gente, Miguel.
Apagó su Jeep y pensó en el niño, Pedro, y se preguntó dónde
podría estar. Ciertamente podría simpatizar con la abuela y los
demás. Aquí estaban durmiendo al aire libre con niños y bebés, afuera

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en los elementos y preocupados por el regreso del niño y su
madre. Pero tenían que estar equivocados, pensó. La madre, Anabel,
debe estar en la casa de la plantación de algodón.
−No te preocupes. Alex nos ayudará a resolver todo esto. El niño
y su madre no pueden estar lejos.−Ella frunció.−¿Miguel?
Se sentó en el asiento delantero del Jeep, pero su cabeza y
hombros estaban en punto, sus ojos dirigidos hacia el segundo piso de
la casa. Brenna levantó los ojos. En la habitación con la mesa y el papel
pintado feo, se encendió una luz. Se le cerró la garganta y soltó un grito
silencioso al ver aparecer el rostro de una mujer en la ventana. El
cabello negro de la mujer le caía sobre los hombros y sus ojos oscuros
miraban a Brenna. Eran unos ojos hermosos, negros como el ónice,
como los de la abuela, y casi tan hipnóticos. Brenna agarró las llaves
con una mano y la manija de la puerta del Jeep en la otra. No podía
apartar los ojos de la mujer que estaba en la ventana mirándola.
−¿Anabel?−Y luego tuvo un pensamiento.−¿Nelda?−Pero la
mujer era oscura, no blanca como la mujer de la vieja fotografía
familiar.
La figura presionó su mano contra un cristal lleno y continuó
observando a Brenna, su expresión parecía pedir ayuda.
−Miguel,−dijo Brenna sin mirar al perro,−¿es Anabel?
Él gimió.
−Necesito mi teléfono.−Comenzó a caminar hacia la casa, todo el
tiempo mirando a la mujer, que a su vez, la miraba.
Pero la casa había sido transformada. Subió al porche y, cuando
alcanzó la mosquitera, su mano se encontró con la manija de la
puerta. Buscó el contorno de la puerta. Faltaba la mosquitera. Entonces
vio que la puerta era de roble pulido, no deteriorado ni
desgastado. Giró el pomo. Estaba bloqueado.
−Que…
Caminó hacia atrás fuera del porche. Para su incredulidad, estaba
parada frente a una casa que no reconoció, una casa pintada en azul
brillante con ribetes blancos.
−Estoy soñando...sonámbula... esto es una locura.−Comenzó a
hiperventilar. Se le hizo un nudo en el estómago y sintió como si
vomitaría.−¿Miguel?−Llamó su nombre, esperando desesperadamente
que él comenzara a lamerla para despertarla. Tenía que estar soñando
en su saco de dormir. Tenía que ser una pesadilla.−¡Miguel!
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Se apartó de la casa y volvió a mirar por la ventana. Pero la mujer
ya no estaba. Brenna buscó a Miguel, pero él también se había ido. ¿Se
había escapado? Pero, ¿Cuándo? ¿Dónde? Miró boquiabierta la ventana
y vio sombras que se desviaban a la luz. La voz de un hombre, profunda
y amenazante, gruñó desde el interior de la habitación. Una mujer,
suplicando y rogando, contrarrestó la suya. Entonces, Anabel cayó
contra la ventana y rascó el cristal. Sus ojos asustados miraron a
Brenna cuando alguien la tiró por el pelo y la apartó de la
ventana. Anabel gritó cosas incomprensibles, gritos de desesperación,
que perforaron la cabeza de Brenna, penetrando en sus entrañas.
−¡Oh Dios, oh Dios, oh Dios!−Sollozó mientras se tapaba los
oídos.
Se subió a su Jeep y buscó a tientas sus llaves. Pero justo cuando
estaba a punto de encender el motor, los gritos se
detuvieron. Entonces, oyó pisadas fuertes, como si alguien bajara
corriendo las escaleras dentro de la casa. Vio que la puerta principal se
abría antes de trepar al lado del pasajero, salir y agacharse para
esconderse de quienquiera que saliera por esa puerta. Cayó boca abajo
en el camino de grava, cerró los ojos, se mordió los nudillos y contuvo
la respiración. La cicatriz en la parte de atrás de su nuca y su cabeza
palpitaba con cada latido. Podía escuchar los crujidos de alguien,
grande y pesado, caminando por la grava lejos de la casa. Oyó un
gruñido y un crujido como si se abriera una puerta. Entonces
silencio. Se asomó por debajo del Jeep. Pero no había nadie a quien
pudiera ver. Se puso de pie y volvió a subirse a su Jeep y lo comenzó a
comprobar la hora en la pantalla del tablero. Pero el brillo
incandescente del reloj solo reveló números parpadeantes:
3:15. Golpeó la pantalla y apretó los pequeños botones. El reloj no
funcionaba y deseaba saber la hora. Miró a su alrededor una vez más,
de vuelta a la ventana, que, como vio ahora, era perfecta con todos los
paneles enteros e intactos. Pero para su horror, también vio lo que
parecían huellas de manos, huellas de manos ensangrentadas
manchadas en rayas por el cristal. No podía determinar más si estaba
soñando. En este momento su terror era real. ¿Y dónde estaba
Miguel? ¿Por qué había huido cuando lo necesitaba? Puso el Jeep en
marcha y lo giró hacia la carretera, pero pisó los frenos antes de haber
recorrido más de unos pocos metros. Fue el garaje. Las puertas, las que
habían sido clavadas, estaban abiertas de par en par. Una luz de una
lámpara de querosén llenaba el espacio, y aunque estaba segura de
haber visto una mano ensangrentada y un pie tirado en el piso de
tierra del garaje, no estaba dispuesta a investigar. Pisó el acelerador y
voló a través de la parte no nivelada de la carretera, en la parte que el
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equipo de Alex había terminado, en la carretera y directamente a la
tienda de Fernie.

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Capítulo Once

Brenna se detuvo en el estacionamiento de la tienda. En el


interior, encontró a un hombre apoyado contra el mostrador. Parecía
una versión más joven de Fernie, pero no tenía tiempo para
presentaciones.
−Llame a la policía,−gritó.−Una mujer está siendo golpeada
hasta la muerte.
Él la miró fijamente.
−¿Me has oído? ¡Llame al 9-1-1!
−Está bien, señora, cálmate. Aquí, aquí está el teléfono. −Sacó un
teléfono fijo de debajo del mostrador y lo colocó frente a ella.
Marcó, esperó la recogida mientras golpeaba su pie.
−9-1-1, ¿cuál es su emergencia?−La voz de una mujer habló al
otro lado.
−Mi nombre es Brenna Wilson, me refiero a Brenna Taylor. Creo
que vivo en la plantación de Poulsen, en McKellips Road, al este de la
autopista.−Sintió que el sudor le caía por el costado de la cara y jadeó
mientras hablaba, tratando de controlar su voz y su respiración.
−¿Eres Brenna?−Preguntó el joven, pero lo hizo callar.
−¿Cuál es su dirección, señora?−Preguntó el operador.
−¿Cuál es mi dirección? No tengo idea. No hay uno. No la sé.−Ella
miró a Luis.−¿Cuál es la dirección de la propiedad de Poulsen?
−No lo sé. Solo la conocemos como la plantación Poulsen.
−No tengo una dirección,−dijo Brenna por teléfono.
−Señora, la computadora indica que está llamando desde
ochenta y novecientos East McKellips Road, ¿es correcto?
−¿Cuál es la dirección aquí? ¿Esta tienda?−Le preguntó a Luis.
Salió corriendo de la dirección y ella se la confirmó al operador.
−¿Y esta es tu residencia?−preguntó el operador.
−No, estoy en una estación de servicio. Escucha, una mujer está
siendo lastimada en mi propiedad. La escuché gritar en mi casa, y creo
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que su familia está en la plantación, y perdieron a un niño. Por favor,
tienes que enviar a la policía.−Comenzó a llorar en el receptor.
−Señora, necesito que mantenga la calma. Quien es la mujer, ¿y
dónde está el niño?
−¡No lo sé!−Golpeó el mostrador.
Se registró una pausa en el otro extremo de la línea y el operador
dijo:−Señora, el lugar donde ocurrió este incidente no es el mismo
desde donde está llamando. ¿Es esto correcto?
−Por el amor de Dios, sí.−Sostuvo su cabeza
−¿Dices que este incidente ocurrió en la propiedad Poulsen a
veintitrés millas al este de tu ubicación actual?
−Sí, la plantación de cítricos, date prisa.
−Lo estoy conectando con la oficina del sheriff del condado de
Maricopa,−dijo el operador.−Esa ubicación no está dentro de la
jurisdicción de la policía de Mesa. Por favor, espera.
Brenna escuchó música de ascensor.−¿Qué? ¡No!
Pero en segundos, otra voz respondió.−Oficina del alguacil del
condado de Maricopa, ¿cómo puedo ayudarle?−Preguntó la voz de un
hombre.
−Escúchame, hay una mujer siendo lastimada. Puede que ya esté
muerta, en mi propiedad, en Plantación de Cítricos Poulsen. Necesito
ayuda.−Apretó los dientes.
−¿Cuál es su nombre, señora?
−Brenna Taylor, por segunda vez, y no, no estoy llamando desde
la casa. Estaba bloqueada. Estoy llamando desde el garaje de
Fernie. ¿Podrían enviar ayuda, por favor?
El operador confirmó la dirección y dijo:−Enviaré a un ayudante
de inmediato. Permanece en tu ubicación actual hasta que él llegue.
Cerró el auricular y sostuvo su rostro mientras trataba de
controlar sus emociones. Levantó la cabeza para ver al joven
mirándola.
−¿Eres Luis?
−Sí, y tú eres Brenna. Mi mamá y mi papá me hablaron de ti.

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−Lamento estar loca, pero ha sido una noche extraña.−Trató de
sonreír, pero todavía estaba temblando y no pudo reunir más que una
débil sonrisa.
−Puedo ver eso. Me estaba preparando para hacer la primera
ronda de café. También puede tener pasteles de ayer, si lo desea. El
camión de la panadería no estará aquí hasta dentro de una
hora.−Cogió una jarra y se dirigió al área detrás de la tienda.
−Gracias, Luis, solo café por ahora. Mi estómago está atado en
nudos.−Se sentó en una de las mesas en el área de delicatessen y se
concentró en respirar. Su corazón todavía golpeaba contra sus
costillas, y sus manos y rodillas palpitaban por caer boca abajo cuando
se escondió detrás de su Jeep.
Luis regresó y comenzó a preparar el café.−Entonces, dime qué
pasó. ¿Conoces a la mujer? ¿Quién la estaba lastimando?
−No estoy segura. Creo que se llama Anabel. ¿Ese nombre te es
familiar?
−No, no conozco a ninguna Anabel.
−Su familia estaba acampando en la plantación, esperándola a
ella y a su hijo. El chico se había escapado o algo así.−Brenna trató de
reconstruir en su mente lo que podría estar pasando.−La abuela dijo
que Anabel estaba en la casa. Eso no tenía sentido para mí. Pero
cuando regresé, ella estaba allí, y la casa...Solo no tiene ningún sentido;
la puerta, las ventanas, la pintura.−Se frotó la cicatriz en la nuca.−Y
luego escuché a un hombre gritar y a ella gritar. Dios, estaba gritando
como si la estuvieran asesinando. Y ella estaba en mi casa, pero no era
mi casa.
Luis se sentó mientras se preparaba el café.−No entiendo lo que
quieres decir con que no era tu casa.
−No lo sé. Era como si estuviera alucinando o algo así. Tal vez el
vapor del tapaporos o...−Brenna comenzó a pensar en voz alta.−La
lámpara de aceite estaba ardiendo. No tiene sentido. Y la noche
anterior, me desperté y la caja de música de mi hijo...−Se concentró en
el suelo de baldosas mientras hablaba.−Y de nuevo esta noche estaba
tocando. Me asustó. Mi hijo. Su canción.
−Mi mamá me habló de tu hijo y esposo. Lamento escuchar eso.
−Gracias.
−¿Dijiste vapor de tapaporos? Ya sabes, cuando pintas necesitas
mucha ventilación.
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−Estoy al tanto.
−Y esa propiedad es probablemente tenga gas.
−Lo tiene.
−Deberías llamar a la compañía de gas. Si tiene una fuga lenta, ni
siquiera la olerá. Pero aún podría envenenarte, pero muy lentamente,
por lo que tendrías sensaciones extrañas y esas cosas.
−Tiene un punto.−No había olido a gas. Había podido usar la
estufa de gas para calentar la pasta enlatada, y había recibido agua
caliente del calentador de gas cuando se había duchado. Pero algo tenía
que explicar los extraños sucesos. Los vapores del tapaporos
mezclados con el gas eran una explicación lógica.
Luis sirvió el café y lo trajo junto con dispensadores de azúcar y
crema.−Solo algo para pensar.
Brenna preparó su café y se preguntó si estas dos últimas noches
había estado durmiendo en humos nocivos. ¿Y si todo lo que había
experimentado no era más que un engaño provocado por el aire
venenoso?
−Gracias Luis. Llamaré a la compañía de gas y comprobaré
eso.−Tomó un sorbo de café y deseó haber traído su teléfono con ella;
necesitaba llamar a Alex, pero no sabía su número de
memoria.−¿Tienes una guía telefónica?−Preguntó.−Iba a buscar el
número de una amiga junto con la compañía de gas.
−Por supuesto.−Luis fue detrás del mostrador y buscó. Cuando
se levantó, miró por las ventanas delanteras de la tienda e hizo una
mueca.
−¿Qué sucede?
−No puedo creer que lo hayan enviado.
−¿Enviado a quién?−Brenna se unió a él en el mostrador.
La patrulla de un sheriff se detuvo junto a su Jeep, y un hombre
grande y bigotudo con una barriga prominente y brazos fornidos se
levantó del asiento de su automóvil. Él sostenía un portapapeles y
admiraba su Jeep.
−¿El ayudante?−Preguntó ella, no le gustaba la mirada del
hombre.−¿Qué pasa, Luis?
−Eso no es solo un ayudante. Ese es Marcus Wilcox. Es el
segundo al mando, el jefe adjunto del sheriff del condado de Maricopa.

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−No esperaba que enviaran a alguien de tan alto
rango.−Observó al hombre grande rodear su Jeep y anotar lo que
supuso que era su número de placa temporal. Notó que tenía ojos
pequeños y malos y una boca cruel parcialmente oculta por su bigote.
−Tiene sentido. Esa era propiedad de su familia,−dijo Luis.
Hizo una doble toma de Luis al oficial.−¿Eso es un Poulsen?
−Sí, Hadley Poulsen era su bisabuelo.−Luis negó con la cabeza y
agregó:−El hombre y su hermano, el representante del estado, son
matones.−Se giró hacia ella.−Ten cuidado, Brenna. Algunas personas,
especialmente los parientes de mi padre, dicen que es el diablo...el
diablo.
Marcus Wilcox entró en la tienda.−¿Alguien aquí llamo por una
emergencia?−Miró a Brenna de arriba abajo, con una sonrisa enferma,
y miró a la joven Flores.−Luis, ¿me estás haciendo una broma,
muchacho?
Brenna se dio cuenta de que se había erizado al ser llamado
muchacho.
−No, jefe adjunto. Esta mujer llamó, no yo,−dijo Luis.
Wilcox se volvió hacia ella, otra vez comiéndosela con los ojos,
haciendo que su piel se erizara. Él inclinó la cabeza hacia ella a pesar
de que no llevaba puesto su sombrero de vaquero de piel
blanca.−Señora, ¿cómo puedo ayudarla?
Brenna miró a Luis, quien pensó que había sacudido la cabeza en
una advertencia silenciosa.−Bueno oficial, yo…
−Es el subjefe del sheriff Wilcox, señora. Jefe Adjunto
servirá,−interrumpió, acicalando con el uso de su título.
Ella puso los ojos en blanco y comenzó de nuevo.−Sí, Jefe
Adjunto, estaba en la propiedad Poulsen, y vi una fogata en la distancia,
y…
−¿Pensé que mi abuelo vendió esa propiedad a un tipo del
este?−Wilcox volvió a interrumpir mientras se servía una taza de café.
−Él hizo. Ese era mi esposo.
Se volvió y la estudió de nuevo, prestando especial atención a sus
caderas.−¿Está bien? ¿Y dónde está tu marido ahora?

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−Él está muerto. Murió en un accidente hace siete
meses.−Colocó sus brazos sobre su pecho para bloquear su mirada
lujuriosa.
El adjunto aparentemente no había anticipado su respuesta y se
detuvo a mitad de camino de tomar un sorbo de café.−Ya veo, entonces
eres la viuda del tipo. Hmm.−Él entrecerró sus ojos pequeños y
brillantes.−Usted no está viviendo en esa casa, ¿verdad, señora?
−Lo hago. La estoy arreglando, renovando y restaurando.
−¿Para qué demonios?
Brenna regresó a la mesa donde había dejado su café y se
sentó.−No estoy segura.
Wilcox la miró, volvió a mirar a Luis y examinó su
portapapeles.−Despacho dice que crees que una mujer estaba
sufriendo daños allí afuera. Cuéntame sobre eso.
Ahora Brenna deseaba no haber llamado a la policía.−Algunas
personas estaban acampando en la plantación, y salí a hablar con ellos;
estaban preocupados por uno de sus muchachos y su madre. Entonces
algo los asustó y salieron corriendo. Cuando regresé a la casa, escuché
a una mujer gritar y conduje hasta aquí.
Wilcox comprobó las rosquillas pre empaquetadas.−Hmm, sí,
suena como ilegales. Probablemente se asustaron cuando sus coyotes
vinieron a buscarlos. A veces no pagan y logran escapar. La mujer
probablemente estaba recibiendo una paliza. Algunos de ellos, los
coyotes, expulsan a las mujeres, también a los niños, si pueden.−Se
decidió por un paquete de donas, la abrió, miró a Luis, sonrió y se
mordió la boca.
Brenna miraba con disgusto.−No sé a qué te refieres con los
coyotes. No te refieres al animal, entiendo.
Wilcox chasqueó los labios.−¿No has oído hablar de
coyotes? Trafican con drogas y un montón de cosas más, gente
también. Aceptan un pago inicial, generalmente todo el dinero que
tiene una persona, y hacen arreglos para cruzar la frontera
sigilosamente, sujetándolos a punta de pistola en un depósito y
exigiendo más dinero. Pero a veces los mantienen en el campo o en el
desierto.
−¿Coyotes contrabandeando gente a través de la frontera?
−Contrabando no es la palabra, más como tráfico. Muchas veces
mantienen a parte de la familia en un solo lugar, prostituyendo a los
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niños pequeños y a las mujeres, mientras hacen trabajar a los hombres;
es un negocio sucio.−Tomó otro bocado de rosquilla.
Brenna hizo una mueca.−No creo que estas personas estuvieran
siendo traficadas, o lo que sea. Creo que eran trabajadores agrícolas
migrantes, tal vez de la plantación al otro lado de la carretera después
de mí.
−No es probable. El algodón no está alto por otro mes.
−Quienquiera que sean, necesitan ayuda. Alguien estaba
lastimando a esa mujer.
−¿Viste a la mujer?
−La vi brevemente en la ventana de arriba.
−¿Ventana de arriba?−Wilcox entrecerró los ojos.−Ella estaba
en la casa?
Brenna asintió con la cabeza.
−¿Por qué estaba ella en la casa? ¿La dejaste entrar?
−No sé cómo entró en la casa a menos que atravesara la
plantación buscando a su hijo y encontrara mi puerta abierta mientras
yo estaba hablando con el resto de su familia.
Wilcox golpeó su portapapeles en su muslo.−Parece
razonable.−Terminó otra dona y tragó su café, luego se pasó la mano
por el bigote. Después de examinar sus notas, caminó hacia la nevera
de refrescos y sacó una botella de cola, la abrió y succionó la mitad
antes de eructar y acariciar su gran estómago.
Brenna vio a Luis apretar los dientes. Se dio cuenta de que no
podía hacer nada con respecto al robo del adjunto.
−¿No conoces a estas personas en la plantación?−Wilcox
preguntó.−¿Nunca has visto a la mujer antes? ¿Quizás les ofreció
trabajo o ayuda recientemente?
−No y no. No sé quiénes son y nunca los he visto ni hablado con
ellos antes.
−Entonces dígame, señora.−Wilcox se pasó el dorso de la mano
por el bigote nuevamente.−¿Te quedas ahí sola?−Él le dio una sonrisa
asquerosa.
Sabía a qué se refería. Entendió su implicación, y la enfermó.−
No, no lo estoy. No después de esta mañana. Voy a recoger a mi

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hermana, a su esposo y a mis sobrinos en el aeropuerto esta tarde. Se
quedarán conmigo durante las vacaciones.
−Huh, está bien entonces, vamos a verlo.−Se giró hacia
Luis.−Dile a tus padres que he venido a darles las gracias por el
café.−Sostuvo la puerta.−Después de usted, señora. ¿Supongo que ese
es tu elegante Jeep? Seguiré en mi patrulla. Estaré justo detrás de ti.−Él
sonrió mientras la miraba una vez más.
Brenna no quería estar sola con este hombre. Su intuición gritaba
una advertencia dentro de su cabeza y estómago. Miró el reloj digital
en el estante junto a la pantalla del cigarrillo. Eran las cuatro cuarenta
y cinco de la mañana. El equipo de Alex llego a su casa alrededor de las
cinco o cinco y media de la mañana de ayer.
−Gracias, Jefe Adjunto. Ya saldré. Necesito algunos artículos de
tocador.
Él gruñó y fue a su auto.
−Luis.−Se volvió hacia él tan pronto como el ayudante estaba
afuera.−Por favor, ayúdame. Encuentra el número para Santana e Hijos
Contratistas Profesionales de Topografía y Nivelación. Deberían estar
en la guía telefónica. Si no, llame a la información. Ponte en contacto
con la dueña, Alex Santana. Dile lo que sucedió y pídele que envíe a
alguien de su equipo a mi propiedad lo antes posible.
−Estoy en ello. Ayer por la mañana vi uno de sus camiones
cuando se detuvieron para tomar un café. Sé a qué compañía te
refieres.
−Gracias.−Agarró una caja de tampones, que no
necesitaba.−Escucha, no tengo mi billetera, pero…
−No te preocupes por eso. ¿Quieres que llame a mi papá para
acompañarte allí? No deberías estar sola con ese bastardo. Tiene mala
reputación con las mujeres.
−No, llama a Alex Santana. Conduciré despacio y le daré tiempo.
Brenna salió de la tienda y vio al adjunto mirándola. Se subió a su
Jeep, se tomó su tiempo para abrocharse el cinturón de seguridad y dar
marcha atrás a la autopista. Esperaba ver el sol asomándose por el
horizonte, pero el cielo todavía era de un blanco azul pálido justo antes
del amanecer. De alguna manera, el tiempo parecía haberse detenido,
pensó; todo parecía alterado. Miró por el espejo retrovisor y vio el
coche del adjunto detrás de ella.

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−Por favor, Alex, date prisa,−dijo mientras conducía lentamente
hacia la plantación. Esperaba que Alex recibiera su mensaje a tiempo.

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Capítulo Doce

Al acercarse al desvío de la propiedad, Brenna vio dos camiones


estacionados a lo largo de la carretera y dos hombres apoyados contra
sus puertas traseras abiertas bebiendo de los termos. Eran Johnny y
Héctor. Se detuvo y Johnny vino corriendo.
−Brenna, Alex llamó y me dijo que te encontrara aquí. Está
preocupada por...−Se detuvo cuando vio que el coche del sheriff se
acercaba.−Alex me dijo que me quedara contigo mientras está aquí;
déjame entrar contigo.−Fue al otro lado de su Jeep para subir, pero se
detuvo nuevamente cuando vio al adjunto bajar la ventanilla.
−¿Qué están haciendo ustedes aquí? ¿Acosando a esta
joven?−Wilcox se burló.
−No señor, Jefe Adjunto. Somos parte del equipo que trabaja en
la carretera. Estamos con Santana e hijos.−Johnny señaló el letrero al
costado de su camioneta.
El adjunto hizo una mueca.−Ah, cierto, Santana e hijos. Sí, sé todo
sobre tu jefa y su padre. Pues sigue con eso. Me gustaría llegar a casa
para el desayuno.
Johnny saltó al Jeep.−Alex me dijo que tienes que llamarla. Está
muy preocupada y dijo que estará aquí lo más rápido que pueda.
−Gracias, Johnny. Ese hombre es un asqueroso,−dijo Brenna.
−Tienes razón.−Su teléfono sonó.−Es Alex.−Él respondió,
hablando español y luego inglés.−Aquí, quiere hablar contigo.
Brenna tomó el teléfono y dirigió con una mano.−¿Alex?−Estaba
tratando de no estallar en lágrimas.
−Dios, Brenna, ¿qué está pasando? ¿Estás bien? Mi oficina dijo
que habías llamado al sheriff porque había una mujer herida allí afuera.
Brenna podía escuchar el pánico en la voz de Alex.
−Es complicado. No sé lo que está pasando.−Se detuvo frente a
la casa. Johnny salió, dio la vuelta y se paró a su lado del vehículo, y
observó mientras el agente aún estaba daba vuelta en la parte no
nivelada de la carretera.

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−Johnny está contigo,−dijo Alex.−Se quedará a tu lado hasta que
yo llegue allí. Estoy a unos quince minutos de distancia. Te quedas
cerca de él. No dejes que Wilcox te lleve sola, ¿me oyes?
−Okey, no lo haré. Lo siento. No quiero ser una
molestia.−Brenna se limpió la nariz con la chaqueta.
−Detente. No eres una molestia.. Ahora espera. Estaré ahí.
Devuélvele el teléfono a Johnny.
Brenna le entregó a Johnny el teléfono y él comenzó a conversar
en español nuevamente. Pensó que él le estaba asegurando a Alex que
la cuidaría. Mientras hablaban, salió de su Jeep y miró por la ventana
de arriba. Nadie estaba allí. Escaneó la casa. Era como la conocía:
pintura azul sucia, descolorida y descascarada, con ventanas rotas y
una puerta desgastada cubierta con una mosquitera desvencijada. Echó
un vistazo al garaje. Las puertas estaban cerradas. Se acercó y tiró de
ellas, pero las puertas no se movieron. En ese momento oyó un ladrido
familiar, y se dio la vuelta para ver a Miguel corriendo hacia ella con la
lengua colgando de su boca.
−¡Miguel!−Lo encontró a medio camino, cayendo de rodillas y
abrazando a la gran bestia.−Eres un perro tonto, estaba preocupada
por ti. ¿Dónde...oh Dios mío, apestas.
Estaba tapado y cubierto de barro, tal como había estado la
noche anterior.
−Ugh, mírate.−Se puso de pie y examinó la mancha de lodo en su
frente.−Maldita sea, esta era mi última ropa limpia.
Pero antes de que pudiera regañarlo más, su dulce y amoroso
compañero se transformó en un animal feroz, gruñendo sus labios y
exponiendo sus dientes caninos, gruñendo y ladrando.
−¿Qué ocurre?−Dio un paso atrás, asustada por su repentino
cambio. Luego se volvió y vio que el agente acababa de detenerse en su
automóvil.−Miguel, para.−Tiró de su collar de lona, pero el perro
estaba concentrado en lanzarse contra el auto del adjunto.
−Llama a tu maldito perro ahora mismo o le meteré una bala en
la cabeza,−gritó Wilcox a través de su ventana rota.
−Por el amor de Dios, él solo me está protegiendo,−gritó Brenna,
y le indicó a Johnny que se acercara.−Ayúdame a llevarlo a la
casa.−Los dos lograron tirar de Miguel al porche y empujarlo adentro.
Johnny cerró la puerta.−Ese es un buen perro.

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Wilcox salió al porche. Sus ojos se movieron de un lado a
otro.−El lugar parece lamentable. Siga mi consejo, señora, y destruya
estos edificios junto con los árboles.
−Creí que serías sentimental con respecto al patrimonio de tu
familia,−dijo Brenna.
Wilcox la fulminó con la mirada.−¿Patrimonio?−Respiró como si
tratara de calmar su temperamento.−Vi a mi madre y a mi padre
esclavizarse en esta plantación, perdiendo dinero año tras año. La fruta
se corroía, los árboles dejaban de producir. Le costó a mi padre su
salud y a mi madre su cordura.−Sacudió la cabeza y frunció el
ceño.−Me alegra que el abuelo lo haya vendido. Debería haberlo hecho
hace mucho tiempo.
−Excepto por el área debajo de la cancha de tenis y la casa, hasta
que mi esposo y su corredor lograron convencer a su abogado.−Le
interesaba por qué Wilcox parecía tan amargado.
−Él tiene sus razones. Algunas empresas familiares son
privadas.−Se limpió la boca y enderezó los hombros.−Además, ahora
tienes la casa. Pensé que nos quedaríamos con ella. Pero mi hermano
Julián va a postularse para gobernador el próximo mandato. El abuelo
pensó que necesitaría los fondos.−Estudió su portapapeles.−¿Esta
mujer que viste en la casa, la que estaba siendo atacada, todavía está
allí? Ese perro está adentro, así que les dejaré a los dos echarle un
vistazo.
Brenna le dijo a Johnny:−¿Ven conmigo?
Johnny asintió y los dos entraron.
−Un gran trabajo policial, bastardo perezoso,−dijo Johnny al
entrar en la casa.
Brenna suspiró, complacida de estar lejos de la mirada del
adjunto. Se dio cuenta de que todas las luces de la planta baja que había
encendido horas antes todavía brillaban, y Miguel se sentó esperando
en la sala de estar con trozos de barro manchados sobre los pisos de
madera una vez limpios.
−Genial, ahora has traído tu desorden de barro adentro.−Se
inclinó y lo abrazó.−Pero eres un buen chico protegiéndome así.
Él sonrió y le lamió la cara.
−¿Dónde encontraste esto?−Johnny levantó los dos collares de
plata del mostrador de la cocina donde los había colocado.

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−Arriba, en una mesa. Ese es un rosario, ¿no?
−Sí, con Nuestra Señora de Guadalupe. Nuestra Señora de
Guadalupe.
−¿Cuál es el otro?
Johnny dio vuelta la medalla una y otra vez.−A San Miguel. Estos
parecen viejos.
−Es lo que pensaba.
Wilcox gritó desde afuera.−Dense prisa ahí dentro.
Johnny devolvió las dos piezas de plata al mostrador de la
cocina.−Echemos un vistazo y deshagámonos de él.
Brenna revisó el dormitorio y el baño, luego se encontró con
Johnny en las escaleras.−Oye, ¿hueles a gas?−Preguntó.
Johnny olfateó el aire y fue a la cocina, se inclinó y olió a lo largo
de la estufa.−No, solo huelo a perro mojado. ¿Por qué? ¿Has estado
oliendo a gas?
−No lo creo, pero lo que sucedió parece extraño, y estaba
pensando, dado que la casa es vieja, tal vez haya una fuga de gas en
alguna parte.
−Si quieres, llamaré a la compañía de gas.−Johnny sacó su
teléfono.−No deberías meterte con cosas así.
−¿No necesitas esperar hasta que abran?
− Tienen un número de emergencia las veinticuatro horas. Lo
tengo programado porque a veces nos encontramos con líneas de gas
cuando estamos trabajando. Déjame llamar muy rápido.−Apretó
algunos botones y comenzó a hablar con alguien del otro lado,
dándoles la ubicación y el nombre de Brenna.
Arriba, primero revisaron la habitación vacía, luego la otra donde
no vio ni la lámpara eléctrica, ni la lámpara de aceite encendida;
tampoco había signos de lucha, y en la ventana, ni manchas de sangre
en los fragmentos de vidrio.
−La escuché gritar,−dijo Brenna.−La vi en la ventana. Estoy
segura de ello.
Johnny acarició su perilla.−Te creo, Brenna. Pero ella se ha ido
ahora. Tal vez se escapó.−Se abrazó a sí mismo y chasqueó los dientes.

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Ella también se estremeció. La habitación estaba más fría que
hace unos días. De repente, el sonido de neumáticos chirriando y un
motor rugiendo les llegó. Tanto ella como Johnny miraron por la
ventana. Alex acababa de llegar. Brenna vio como Alex salía de la
camioneta. Su cabello estaba suelto, no recogido en su cola de caballo;
en cambio, era ondulado y salvaje. Y no se parecía a la misma mujer
que Brenna había visto hace unos días por primera vez. No era el dulce
y alegre Alex de cálidos ojos marrones y generosa sonrisa. Esta era una
Alex enojada, protectora. Le recordó a Brenna el viejo cliché de la
mamá grizzly protegiendo a sus cachorros.
−Mierda, está enojada,−dijo Johnny.
Brenna podía decir que sin duda tenía experiencia con esta Alex
y le tenía miedo.
−¿Ves la forma en que está parada? Y conozco esa mirada.
Maldición,−agregó.
Observó a Alex avanzar hacia Wilcox, quien se apoyó en la puerta
abierta de su auto y habló por radio. Cuando la vio, se irguió como si un
sargento de instrucción se le acercara.
−Salgamos,−dijo Johnny.
Brenna lo siguió, ansiosa por ver a Alex y estar segura de que
todo estaría bien.
Cuando bajó las escaleras, le pidió a Johnny que esperara un
momento.−Déjame sostener a mi perro de ataque mientras abres la
puerta.
−No me metería con él.−Johnny acarició la cabeza de Miguel.
Sostuvo a Miguel con fuerza por el cuello, pero el perro tiró,
ansioso por salir.−No, te quedas, Miguel. Buen chico por protegerme,
pero te quedas. Alex está aquí ahora. Está bien.
Miguel pareció entender porque dejó de tirar y se sentó recto,
aunque continuó expresando un gruñido apagado.
Cuando Brenna entró al porche, su mirada se dirigió a Alex,
cuyos ojos se disolvieron en grandes charcos de ansiedad y
preocupación. Brenna sonrió y saludó con la mano, y Alex asintió con la
cabeza hacia ella antes de volverse la enfadada Alex y enfrentarse con
el adjunto una vez más.

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−Como le dije, esto no tiene nada que ver con su equipo, Señora
Santana,−dijo Wilcox.−Me llamaron por un caso legítimo. Y no, no hay
un conflicto de intereses aquí.
−Encontrarás cualquier maldita razón para acosarnos a ellos y a
mí, Marcus, y lo sabes.−Alex estaba a centímetros de él, dominando su
espacio.−¿Y quiere que crea que el subjefe del sheriff del condado de
Maricopa, segundo al mando, está conduciendo a las cuatro de la
mañana?
Wilcox cruzó sus robustos brazos sobre su gran estómago.−Su
tipo siempre sospecha de los hombres de uniforme, ¿verdad, Señora
Santana?
−¿Que tipo es ese, Marcus? ¿Hispano, espalda mojada o la
lesbiana? Eso es lo que quieres decir, ¿no? A eso te refieres.−Alex
escupió las palabras vulgares hacia él.
Él la fulminó con la mirada y acarició su portapapeles;
finalmente, miró hacia otro lado como si no pudiera tolerar su mirada
enérgica.−Hiciste los insultos, no yo.−Él sonrió mientras volvía su
atención a Brenna.−Bueno, señora, déjame sugerirle que haga un
mejor trabajo investigando a sus empleados de ahora en adelante. Esta
empresa tiene numerosas violaciones de la Ley de Trabajadores
Legales de Arizona, y...
−Eso es una mentira y lo sabes,−dijo Alex.
Wilcox la ignoró.−Y la dueña aquí ha sido citada varias veces por
desobediencia civil y por perturbar la paz.
Brenna hinchó el pecho y dio un paso al lado de Alex.−Esta
compañía me fue muy recomendada, Jefe Adjunto, y le agradeceré que
centre su atención en toda la razón por la que llamé a la policía.
−Su dólar, señora,−dijo Wilcox.−Entonces, dime, ¿encontraste a
la mujer en tu casa? ¿Alguna señal de lucha o violencia?
−¿Qué mujer en tu casa?−Alex preguntó.−Brenna, ¿qué pasó?
Brenna se volvió hacia ella.−Anoche salí al bosque porque vi una
fogata. Cuando llegué allí, algunas personas acamparon y...
−¿Saliste sola en medio de la noche? Mierda, Brenna, ¿tienes idea
del tipo de personas que ...ay Dios!−Alex presionó el puente de su
nariz.
−Alex, espera. Déjame terminar.−Brenna no había esperado que
reaccionara de esta manera y podía ver que también estaba al borde de

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las lágrimas.−Tenía a Miguel conmigo. Estaba bien. De todos modos,
encontré a estas personas por ahí. Parecía que estaban acampando y
me dijeron que uno de sus muchachos había desaparecido y que su
madre estaba en la casa. Entonces les dije...
−¿Por qué estaría su madre en tu casa?−Alex la interrumpió de
nuevo.
−No lo sé. Me pregunte lo mismo.
Wilcox miró de una mujer a otra.−Probablemente huyó de
alguien, encontró la puerta abierta y entró para esconderse.
−Tal vez,−admitió Brenna.−De todos modos, cuando volví a la
casa, traté de volver a entrar para llamarte, para ver si podías traducir,
me costaba mucho entenderlos.
−Entonces, ¿ahora ofrecen servicios de traducción a sus clientes,
Santana?−Wilcox preguntó.
Alex no le prestó atención y le preguntó a Brenna:−¿Y por qué no
me llamaste?
−Me quedé fuera. No tenía mi teléfono. Entonces escuché a la
mujer gritar. Me asusté y...−Vencida por la intensidad emocional del
escenario que había experimentado, Brenna se cubrió la boca y luchó
por el control.
Alex la esperó y pareció suavizar su postura y su voz.−Está bien;
puedes decirme luego. Lo entiendo. Fuiste y llamaste al 9-1-1. Habría
hecho lo mismo.−Se giró hacia Wilcox.−¿Y ahora qué? ¿Vas a ir al
plantación para ver si puedes encontrarlos y hablar con ellos?
Wilcox miró a través de los árboles muertos.−¿Qué tan lejos los
viste?
−Más allá de la casa de bombas hasta la cerca de la cancha de
tenis,−dijo, y pensó en esas horribles casitas blancas que había
observado en la fotografía de arriba, las que Johnny le había mostrado
unos días atrás.
Wilcox se puso rígido. Se acarició el bigote y Brenna pudo ver sus
pequeños ojos malvados entrecerrarse.
−Bueno, necesito ver si alguno de ellos todavía está
acampado.−Miró la patrulla de sheriff.−¿Qué tan malo es el camino?
−Caí en unos cuantos profundos en mi Jeep. Está bastante
mal,−dijo Brenna.

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Alex miró hacia arriba y puso los ojos en blanco.−Sube a mi
camioneta, Marcus. Te llevaré allí.
Wilcox frunció el ceño.−Supongo que es mejor que arrancar mi
transmisión.−Se subió al lado del pasajero de la camioneta de Alex y
esperó.
Alex se volvió hacia Johnny y Brenna.−Ustedes dos quédense
aquí. Ya vuelvo.−Miró a Brenna, abrió la boca como para decir algo
más, pero volvió a cerrarla, subió a su camioneta y se fue.
−¿Está enojada conmigo?−Brenna le preguntó a Johnny, una vez
que se habían ido.
−No, no te preocupes, se pone así cuando está enojada. Ella y
Wilcox tienen una historia.
−Una historia, ¿qué quieres decir?−Se había estado preguntando
por qué los dos parecían hostiles entre sí.
−Le gusta acosarnos. Exigiendo ver nuestras visas y tarjetas
verdes a pesar de que la mayoría de nosotros somos ciudadanos,
nacimos aquí en Arizona. Él trata de citarla por no presentar las
verificaciones electrónicas a pesar de que ella lo hace. La hace
reenviarlas, cosas así. Cualquier cosa que la moleste.
−¿Por qué molestar a Alex?
−Porque ella es la mierda, hombre.−Johnny se rio entre dientes.
−No entiendo.
−Es así, durante años, ella y su padre han estado protestando
por los estúpidos proyectos de ley que el hermano mayor de Wilcox
siempre está tratando de aprobar en la legislatura estatal. Primero fue
ese maldito proyecto de ley de prueba de ciudadanía. Últimamente, ha
sido algo nuevo sobre evitar que los inmigrantes logren seguro médico
o dinero para ir a la escuela. Siempre es algo, y Alex y Rubén, se
defienden cada vez. El bastardo solo está volviendo a ella. Eso es todo.
−Actuaba asustado de ella.−Brenna pensó en la forma en que
Wilcox había puesto firme cuando Alex se le acercó.
−Ella tiene una reputación. La gente no se mete con ella.
−¿Realmente ha sido condenada por desobediencia civil y por
perturbar la paz?−Este lado de Alex no era algo que Cassie había
divulgado.

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Johnny se rio de nuevo.−No es tan malo como lo hace sonar
Wilcox. Ella redujo los cargos.
−¿Qué pasó?
Johnny le indicó el porche y comenzó a explicar.−Hace un
tiempo, estábamos en la capital protestando por el proyecto de ley que
obliga a personas como yo a demostrar que somos ciudadanos cada
vez que nos detienen. De todos modos, estas cabezas rapadas estaban
marchando en el otro lado de la calle. Ya sabes, como una contra
protesta que lo apoya. Todo estaba bien al principio, pero luego uno de
esos imbéciles decide que va a cruzar la calle. Empieza a gritarnos todo
tipo de mierda y le escupe a esta niña. ¡Entonces Bam!−Johnny
aplaudió.−Aquí viene el jefe y ella se aferra a este cabezas rapadas y
empieza a golpearlo. Tomó a tres tipos para sacarla.
La boca de Brenna se abrió.−¿Ella atacó a un cabeza rapada?
−Sí, también rompió la mandíbula del bastardo. Sin embargo,
por suerte para nosotros, la policía de Phoenix estaba allí y evitó que
fuera una pelea de arrastre. La acogieron, pero el juez redujo sus
cargos porque estaba defendiendo a la niña.−Johnny sacudió la
cabeza.−Alguna vez tienes que ir a un callejón oscuro, llevate al jefe
contigo. Ella se enoja, se vuelve loca.
−Lo recordaré,−dijo Brenna, ganando un nuevo respeto por
Alex. Luego se preguntó sobre algo que Johnny había dicho.−Este
último proyecto de ley al que te refieres, escuché algo en la televisión al
respecto.
−Sí, solo una mierda, más de lo mismo. La economía se hunde, de
repente es culpa de la gente morena que no hay suficiente dinero para
las escuelas y nadie puede darse el lujo de ver a un médico.
Nunca se había molestado mucho con la política, pero
reconociendo el interés y la participación de Alex, escuchó
atentamente mientras Johnny continuaba.
−Mira, la gente olvida que la mayoría de nosotros aquí no
cruzamos la frontera. Nuestras familias se remontan a generaciones. Y
también se olvidan de que la mayoría de los que cruzan la frontera solo
quieren trabajar y mejorar la vida de sus familias. No es que quieran
algo por nada. Trabajan duro y solo quieren mantener saludables a sus
hijos, darles una educación decente. Esta mierda que Wilcox y su
hermano siguen presionando no es más que racismo.
−Suena así.

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−No me malinterpretes, hay personas malas que cruzan la
frontera todo el tiempo. Pero hay gente mala en todas partes, y no
todos son latinos.
Continuó expresando su opinión sobre la controvertida
legislación y relatando algunos otros episodios de las protestas
políticas y los arrestos de Alex. Brenna se enteró de que Alex, junto con
su padre, se había convertido en una espina clavada en el costado de
los dos hermanos Wilcox. Rubén Santana, quien había trabajado junto
a César Chávez para hacer justicia a los trabajadores agrícolas en los
años setenta, era una figura destacada en la comunidad mexicano-
estadounidense local. Su influencia llegó profundamente, provocando
la ira de los líderes empresariales y políticos que se habían alineado
con los intereses corporativos y conservadores.
Mientras continuaban hablando, un camión de gas se detuvo y
salió un hombre de servicio.−¿Eres Brenna?
−Sí, gracias por venir tan rápido,−lo saludó
−No puedo arriesgarme con el gas. ¿Entonces crees que tienes
una fuga?
Explicó cómo había tenido algunas sensaciones inusuales y sabía
que la casa era vieja. El hombre de servicio no pareció pensar que su
preocupación era injustificada y les pidió a ella y a Johnny que se
quedaran afuera mientras revisaba la línea y los aparatos de gas.
−Debería sujetar a mi perro. Dame un segundo,−dijo ella.
Dentro, buscó algo para mantener a Miguel bajo control;
encontró un cinturón que había guardado en su maleta e hizo una
correa improvisada, luego lo condujo al porche.
Mientras el hombre se ponía a trabajar, Johnny le dio unas
palmaditas en la cabeza a Miguel, girando su collar para
examinarlo.−¿Entonces crees que pertenece a esas personas que viste
en los árboles?
−Esa es mi suposición.
−Es un perro de aspecto extraño.
Brenna ahuecó su mano debajo de la barbilla de Miguel y volvió
su rostro hacia ella. Miró sus hermosos ojos dorados mientras él le
sonreía.−Eres un tonto.−Se rio.−Y un buen chico también. Tampoco
me gusta ese viejo adjunto malo.
−Los perros lo saben,−estuvo de acuerdo Johnny.

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Pasaron otros diez minutos antes de que la camioneta de Alex
doblara la curva de la carretera. Se acercó a la casa, y Wilcox salió y fue
a su auto mientras ella salía al porche.
−¿Por qué hay una camioneta de gas aquí?−Preguntó.−¿Y por
qué el perro está cubierto de barro?
Miguel tiró de su correa improvisada y gruñó tan pronto como
vio a Wilcox, todavía ocupado en su auto.
−¿Y por qué tú estás cubierta de barro?−Le preguntó a Brenna.
−Llamé a la compañía de gas, Jefe,−dijo Johnny.−Brenna pensó
que podría haber una fuga.
−Bueno, mierda, Brenna, ¿qué está pasando y por qué está
gruñendo?−Alex señaló a Miguel.
−No le gusta el adjunto.−Brenna tiró de Miguel para que se
sentara.−Detente ahora, Miguel. Alex está aquí. Nadie me va a hacer
daño.
−Así es, Brenna. Nadie te va a lastimar. Me ocuparé de eso,−dijo
Alex como si fuera un juramento.−Pero explícame por qué ustedes dos
están cubiertos de barro.
−Estaba feliz de verlo, así que lo abracé. Pero no tengo idea de
por qué está cubierto de barro. Preguntarle. Dijiste que él entiende
español.−Quería obligar a Alex a sonreír. Necesitaba ver esa sonrisa
tranquilizadora y saber que Alex no estaba enojada con ella.
Johnny volvió la cabeza y cubrió una risita mientras Alex
retrocedía y se ponía las manos en las caderas. A Brenna le pareció que
estaba a punto de reprocharle su respuesta descarada.
En ese momento, el adjunto se dirigió hacia ellos.−Okey, tengo
todo lo que necesito.−Dio un paso hacia el porche.
Miguel se tambaleó y gruñó, mientras saltaba hacia atrás, sin
haber visto al perro cuando Alex estaba bloqueando su vista.
−Maldita sea, te dije que mantuvieras a ese perro bajo
control,−espetó Wilcox.
Brenna luchó para mantener a Miguel a raya.
Alex intervino.−¡Siéntate! ¡Cállate! ¡Déjalo!−Ella señaló y él se
calló y se sentó derecho.
Brenna le entregó a Johnny la correa improvisada y fue hacia el
adjunto.−¿Encontraste a alguien?
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−Nope, tampoco pensé que lo haría. Supongo que quienesquiera
que hayan sido, ya se han ido. Presentaré este informe. Aquí está el
número de referencia.−Le entregó un trozo de papel.−Volveré en unos
días.
−Ella estará bien, Marcus,−dijo Alex.−Tendré un hombre en el
sitio dentro de veinticuatro horas a partir de ahora.
−Bueno, ahora es un caso de MCSO, (Oficina del Sheriff del Condado de Maricopa) Señora
Santana. Las regulaciones requieren que revisemos de nuevo.−Se
dirigió a Brenna.−¿Dijiste que tu hermana y tu familia estarían aquí
esta tarde?
−Sí, los recojo más tarde hoy,−dijo, y vio a Alex fruncir el ceño.
−Muy bien, mantén los ojos abiertos para cualquiera que no
deba estar en la propiedad. Y llama si ves a alguien.−Wilcox le sonrió a
Alex, antes de girar hacia su auto.
−Gracias, Jefe Adjunto,−dijo Brenna.
Él se despidió con la mano pero no miró hacia atrás. Los tres
observaron cómo se metía en su patrulla y salía de la propiedad.
Brenna dejó escapar un suspiro de alivio y esperó a que Alex la
mirara. Cuando lo hizo, la cara de Alex había cambiado, luciendo
cansada y preocupada.
−Brenna, estaba muy preocupada,−dijo Alex.−No sabes lo que
estaba pensando y...
−¿Brenna?−Era el hombre del gas.
−¿Encontraste algo?−Brenna preguntó.
−Lo hice. La línea principal esta buena, pero tú horno necesita
ser reemplazado, el calentador de agua también. Ambos tienen fugas
lentas. Y supongo que su estufa también se está apagando. Cerré el gas
en la válvula principal. Te sugiero que abras la casa para que entre aire
y veas cómo reemplazar esos electrodomésticos lo antes posible.
Alex maldijo por lo bajo.
−¿Fue suficiente una fuga para causar alucinaciones?−Le
preguntó Brenna.
−¿Alucinaciones? ¿Tuviste alguna?
La boca de Alex se abrió.

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−No lo sé, pero había algunas cosas.−Brenna estaba
avergonzada de revelar los extraños eventos y visiones que había
tenido.
−Principalmente deberías tener dolor de cabeza y estar enferma
del estómago, pero tal vez alucinaciones,−dijo.−Si tienes un lugar
donde quedarte esta noche, lo haría y esperaría hasta que conectes
esos nuevos electrodomésticos. Tendrá que programar una llamada de
servicio para que vengamos y vuelva a encender el gas una vez que
todo esté en su lugar.
Brenna hizo algunas preguntas más sobre los electrodomésticos,
firmó un formulario y se despidió del técnico. Todo el tiempo Alex se
sentó en la silla de jardín escuchando, y Johnny acarició a Miguel.
Cuando el hombre se fue, Alex se levantó y caminó hacia ella,
tomándola del brazo.−Quiero hablar contigo.−Miró a Johnny.− Johnny,
vuelve a la oficina y trae la caravana. Llama a tu madre y dile que
estarás en el lugar durante las próximas dos semanas. Espera, te
llevaré a la autopista.
−Si jefe. Hasta luego, Brenna.−Trajo a Miguel y le entregó la
correa.−Es un gran perro. Espero que puedas quedarte con él.
−Es un gran perro, y gracias por tu ayuda y por quedarte
conmigo,−dijo Brenna.
−De nada. No es un problema.−Él sonrió y se subió a la
camioneta de Alex.
−Y tú,−le dijo Alex.−Te metes en la casa, empacas lo que
necesitas y me esperas en el porche.−Se giró hacia su camioneta.
−No eres mi jefa, gracias,−dijo Brenna.
Alex se dio la vuelta.−¿Qué dijiste?
Brenna se cruzó de brazos y se encontró con la intensa mirada de
Alex.−Dije que no eres mi jefa, Alex.
Las dos se quedaron mirando hacia abajo hasta que finalmente
Alex sonrió. Su primera sonrisa desde que había llegado esa mañana.
−No, no soy tu jefa,−dijo Alex.
Al ver la sonrisa de Alex, Brenna sonrió.−Así que no me mandes,
¿okey?−Hizo girar un mechón de su cabello despeinado.
−Sí, señora. Entonces, ¿puedo sugerirle que espere en el porche
con su perro hasta que regrese?

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−Lo pensare.
Brenna se volvió hacia la puerta y miró hacia atrás para ver a
Alex subiendo a su camioneta y hablando con Johnny. Se preguntó qué
estaban diciendo, por qué sonreían y la miraban mientras retrocedían
y se alejaban. También se preguntó qué había significado la pequeña
lucha de poder, pero decidió que debía ser algo bueno porque cuando
se volvió y vio la forma en que Alex la estaba mirando a través del
parabrisas de la camioneta, podría haber jurado que Alex tenía esa
mirada otra vez, la que le había dado en la cocina la mañana anterior;
Brenna esperaba que no fuera una alucinación inducida por gas.
Tan pronto como se perdieron de vista, entró corriendo en la
casa, se cepilló el pelo y los dientes, se lavó la cara y se puso otra
camisa sucia, pero sin barro. Recogió las cosas que necesitaba para
darle otro baño a Miguel y regresó al porche.
−¿Dónde encontraste todo ese barro, chico malo? No ha llovido,
y anoche no vi barro.
Mientras volvía a entrar para llenar el balde con agua del
fregadero, pensó más en la interacción que acababa de tener con Alex;
al verla con Johnny y el adjunto, Brenna se dio cuenta de que Alex
estaba acostumbrada a dar órdenes y estar a cargo. Durante la mayor
parte de su vida, había aceptado la personalidad más fuerte. Lo había
hecho con Edward, lo había hecho con Debra, pero esta mañana, se
había defendido a sí misma y había enfrentado el desafío de Alex;
disfrutaba de la actitud de tomar el mando de Alex y estaba tentada de
convertirse en esa persona dócil que siempre había sido, pero estaba
decidida a no dejar que ni siquiera esta mujer hermosa y carismática la
dominara. Juró en ese momento, sin importar lo que sucediera entre
ellas, no permitiría que Alex la mandara. Sin embargo, de vuelta en el
porche, comenzó a dudar de sí misma tan pronto como vio a Alex
detenerse, estacionarse y salir de su camioneta. Alex caminó hacia ella
con los ojos fijos y el rostro desprovisto de su habitual brillo alegre;
Brenna se puso de pie y esperó a que hablara, pensando todo el tiempo
que Alex parecía diferente de alguna manera. Y por un momento, el
cabello oscuro y suelto de Alex la hizo destellar en la imagen de Anabel
que había visto solo unas horas antes.

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Capítulo Trece

−¿Estás bien?−Alex preguntó.


−Estoy mejor ahora.
−¿Tu hermana y tu familia están volando hoy?
−No, eso fue una mentira. No quería que Wilcox pensara que
estaba sola.
Hubo una pausa antes de que Alex respondiera.−Mujer
inteligente, pensamiento rápido.−Caminó hacia Brenna mientras
mantenía contacto visual.
Brenna permaneció inmóvil. No podía leer la cara de Alex y le
preocupaba que le lanzarse un sermón sobre ir a la plantación por la
noche sola e involucrar a Marcus Wilcox. Pero nada de eso sucedió; en
cambio, Alex caminó los pocos pasos hacia el porche y se acercó, tan
cerca que las colas de la camisa desabrochada de Alex rozaron contra
ella.
Brenna sostuvo su mirada.−¿Estás enojada conmigo?
Alex sacudió la cabeza.
−Lo siento, no sabía sobre ti y Wilcox. No quise...
−Detente.−Alex tocó la cara de Brenna, la acercó y la abrazó por
los hombros.
Brenna se sorprendió por la demostración de afecto, pero no se
resistió. Envolvió sus brazos alrededor de la cintura de Alex y la
sostuvo a su vez, disfrutando del aroma de su camisa y cabello. Era el
mismo aroma de lino limpio y secado al sol que había olido en la
chaqueta la mañana anterior. Luego, mientras estaban en el porche en
ese tierno abrazo, sintió a Alex temblar, la escuchó sollozar.
−Alex, ¿estás llorando?
Alex se apartó, salió del porche y le dio la espalda mientras se
tapaba la cara.−Dame un minuto.
Brenna no sabía qué hacer, no entendía por qué la mujer más
fuerte que conocía había llorado. Y esto, la misma mujer que Johnny
había dicho había roto la mandíbula de un cabeza rapada.

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Alex se dio la vuelta y se secó los ojos.−Me emociono cuando
todo se calma. Estoy bien en una emergencia, además de todo, pero tan
pronto como la situación se calma, me desmorono.
−Okey.
−¿Te importaría hacer un poco de café? Ayer vi que tenías una
cafetera.
−Claro, entra mientras me la pongo.−Brenna entró, seguida de
Alex y el fangoso Miguel. Preparó el café mientras Alex estaba en la
cocina y la miraba.
−Debería haber revisado tus aparatos de gas. Podría patearme
por pasar por alto eso,−dijo Alex.
−No podrías haberlo sabido. Cassie envió un inspector después
de todo. Y escuchaste al tipo de gas, son pequeñas fugas. Puede que no
los hayas encontrado.
−Estaba en la ducha cuando sonó mi teléfono.−Alex se frotó la
frente.−Salí y vi que tenía un mensaje. Era Susan de la oficina. Su
mensaje no tenía sentido, algo sobre un chico de una tienda de
conveniencia llamando por ti. Que estabas en problemas y que una
mujer había resultado herida y que Wilcox estaba contigo y...−Se pasó
la mano por los ojos.−Mierda, no tenía idea de lo que eso significaba; le
devolví la llamada y dijo que tampoco lo sabía, así que llamé a Johnny y
Héctor y les dije que vinieran de aquí. Johnny volvió a llamar cuando
estaba tomando la autopista, diciéndome que no estabas en casa,
y...−bajó la cabeza y apretó los ojos,−…estaba asustada y no podía
conducir lo suficientemente rápido.−Volvió la cara de nuevo.
Brenna tocó el hombro de Alex.−Sé que no quieres que te diga
que lo siento. Pero quiero que sepas, no tenía idea de que Wilcox
aparecería, y no tenía idea de que ustedes dos tenían una relación tan
antagónica.
−Sé que no quisiste que nada de esto sucediera.−Alex miró
alrededor de la habitación, recobrándose visiblemente. Señaló algo en
el mostrador.−¿De dónde vienen estos?−Recogió el rosario y otro
collar.
−Los encontré en medio de la noche.
−¿Los encontraste? ¿Dónde?
Brenna comenzó a contarle a Alex todo, desde el momento en
que se despertó sobresaltada, hasta pensar que había un intruso, como
encontró los dos collares de plata, vio la fogata, y así sucesivamente
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hasta que la puso al día. Pero omitió ciertos detalles: la lámpara de
aceite encendida, la forma en que se había transformado la casa, el
garaje abierto. Temía que Alex pensara que estaba delirando. Mientras
relataba la historia, preparó dos tazas de café y, cuando terminó su
historia, ella y Alex se sentaron juntas en el porche bebiendo a sorbos;
durante todo su relato, Alex la había observado mientras asentía con la
cabeza y escuchaba.
−Y entonces Johnny y yo revisamos la casa y no encontramos
señales de ella o de una lucha. Entonces llegaste,−concluyó Brenna.
Alex estudió el rosario y la medalla de San Miguel que había
estado sosteniendo mientras Brenna le había contado su historia.−El
rosario de mi madre es similar.−Frotó su pulgar sobre la imagen de la
Virgen y agregó:−Este rosario es valioso, el de San Miguel también,
pero el rosario era precioso para alguien.−Miró a Brenna.−Déjame
echar un vistazo a esa mesa.
Brenna la condujo a la habitación de arriba, donde Alex examinó
la mesa y el gran cajón. Luego recogió la pila de viejas fotografías y las
revolvió.
−Esta es la familia Poulsen.−Brenna señaló la foto que había
encontrado. La volteó para mostrarle a Alex la escritura.
Alex asintió y continuó mirando las viejas fotos. Ninguno de los
demás tenía fotos de personas, solo paisajes y construcciones.
−¿Crees que el rosario y la medalla pertenecían a uno de
ellos?−Brenna preguntó cuándo Alex había vuelto a la foto de la
familia.
−No, estos son símbolos católicos. Los Poulsen eran mormones,
al menos hasta que los hermanos fueron excomulgados.
−Sí, Patricia en la estación de servicio, la esposa de Fernie,
mencionó algo al respecto. ¿Sabes por qué fueron excomulgados?
Alex examinó la foto de las pequeñas casas blancas y siguió
mirando por la ventana en la dirección en la que se encontraban hace
mucho tiempo.−Ni idea. Fue antes de que yo naciera. Pero debe haber
sido malo.
Brenna se acercó.−Sigues estudiando esa foto con las casas. ¿Qué
ves?
−No lo sé. Esa cancha de tenis parece peculiar.−Alex dejó las
fotos e inspeccionó la plata una vez más.−Lo extraño es que los
encontraste en esta mesa, que había estado encerrada en esta casa
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durante al menos cinco años. ¿Pero quién los habría encerrado y por
qué?
−Quizás pertenecían al cuidador.
−Quizás, pero supongo que no. Nuestra Señora de Guadalupe,
aunque no es exclusivamente para mujeres, es algo que una mujer
probablemente tendría, y este San Miguel es más pequeño que la
mayoría. Muchos niños reciben esta medalla por su confirmación.
−Me parecen viejos.
−Sí, pero recién pulido. La plata se empaña fácilmente.
−Pensé lo mismo. Estoy segura de que son preciosos para
alguien, como dijiste.
−Muy valioso para alguien, estoy segura.
Brenna se estremeció cuando una corriente de aire frío la
envolvió. Se inclinó hacia la ventana y sintió el aire más cálido que
entraba por los cristales rotos. No tenía explicación para su siguiente
pensamiento, sintió como si una influencia externa lo empujara a su
mente.
−Me gustaría encontrar a quién pertenecen y devolverlos.
−¿Cómo vas a hacer eso?−Alex preguntó.
−No lo sé. ¿Podrían haber pertenecido a algunos de los
trabajadores agrícolas migrantes, tal vez de cuando la plantación
todavía estaba funcionando, produciendo fruta?
−Supongo que podrían haberlo hecho.
Brenna examinó los papeles sueltos de la mesa, abrió cajas y
hojeó los archivos.−¿Crees que hay un registro de las familias que
trabajaron aquí?
−Improbable. Pero la iglesia más cercana puede tener un
registro. Muchos de los trabajadores agrícolas migrantes eran de
México, y la mayoría eran católicos. Habrían buscado al sacerdote local,
la parroquia más cercana para la confesión, la comunión, ese tipo de
cosas.
−¿Entonces es posible que nosotras podamos encontrar a
alguien para dárselos? ¿Quizás un pariente de los propietarios
originales?
Alex se rio entre dientes.−¿Nosotras?

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−Me vas a ayudar, ¿verdad?−Brenna regresó a la ventana donde
estaba Alex.−Dijiste todo lo que necesitaba.
−Sí, dije eso.
−Entonces, ¿cómo deberíamos comenzar? Tal vez pueda
preguntar para ver si alguien recuerda a alguien que había sido
empleado por la familia. Le preguntaré a Fernie en la estación de
servicio. Dijo algo sobre su gente sufriendo aquí.
−¿Sufriendo?
−Sí, no sé a qué se refería.
Alex frunció el ceño y le dio la vuelta al rosario en la mano.−Mis
padres eran trabajadores agrícolas cuando eran jóvenes. Mis tías y mi
abuelo también. Fue un trabajo duro, lo sé, por las historias que me
cuentan. Aún más difícil, creo, para quienes trabajaron antes de las
reformas. Los registros no siempre fueron bien conservados. No estoy
segura de que podamos cavar lo suficiente como para encontrar un
heredero para estas piezas, Brenna.
−Quizás no, pero quiero intentarlo.−Cuando expresó su
determinación, Brenna sintió que el aire frío a su alrededor disminuía,
y se sintió llena de calor casi como si alguien la estuviera sosteniendo
en una manta.
−Okey.−Alex empujó las manos de Brenna hacia ella y colocó
ambos collares en sus palmas hacia arriba.−Ayudaré como
pueda.−Luego señaló hacia la plantación.−Pero en este momento,
necesitamos encontrar a esa familia, rastrear hacia dónde se dirigen;
por lo que describes, me temo que suena como si estuvieran en manos
de coyotes.
−¿Es verdad lo que dijo Wilcox? ¿A veces obligan a las mujeres y
los niños a prostituirse?
−Me temo que sí.
−Dios, Alex, tenemos que ayudarla.−El recuerdo de los ojos
tristes de Anabel perseguía a Brenna, casi tanto como el sonido de sus
gritos, y la idea de que podría estar sufriendo un destino más terrible
pesaba sobre ella.
−Los ayudaremos, Brenna, lo prometo. Pero por ahora...−se puso
las manos en las caderas y ladeó la cabeza,−…esta es una sugerencia,
no una orden directa. Johnny se quedará en este lugar en la caravana
de la compañía. El estará aquí y podrá cuidar de Miguel. Viste cómo se
llevaban. Él lo alimentará y lo mantendrá fuera de problemas.
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−Quieres que regrese a la ciudad.
−Puedes regresar durante el día y supervisar la instalación de
sus nuevos electrodomésticos, continuar pintando, lo que sea. Pero
hasta que la casa esté segura, hasta que sepamos qué está pasando con
esa familia, por favor, Brenna. Dormiría mucho mejor por la noche
sabiendo que estas a salvo en una habitación de hotel.
−Tienes razón. Necesito lavar la ropa de todos modos y necesito
una buena noche de descanso.
−Gracias. Pensé que tendría que volverme mandona contigo otra
vez.−Alex se rió y Brenna se unió a ella.
−Me gustó un poco. Lo curioso es que la vieja yo te habría
permitido mandarme todo lo que quisieras. Pero ahora, es importante
para mí hacer las cosas por mi cuenta tanto como pueda, tomar mis
propias decisiones. ¿Lo entiendes?
−Lo hago.
Brenna sonrió y miró a Alex a los ojos. Sintió que se habían
acercado en los últimos dos días, particularmente después del trauma
de la mañana.
−Alex, lo que hiciste, venir aquí para rescatarme...−Sacudió la
cabeza.−Lo siento. Cuando todo sucedió, cuando vi a Wilcox, estaba
asustada, y la única persona que podía llamar era a ti. Y aquí estás.
−Sí, aquí estoy.
−Nos conocimos el viernes pasado y, sin embargo, me invitaste a
Acción de Gracias, me ayudaste con mi fregadero, viniste a rescatarme
esta mañana.
−Te lo dije, mi padre me enseñó a atender las necesidades de mis
clientes lo mejor que puedo.
−Ya veo. Solo soy otro trabajo para ti.
−Creo que sabes más que eso.−Alex la tomó de la mano. Parecía
estar sopesando sus palabras antes de hablar.−Brenna, sé que las
cosas han sido difíciles para ti, tu vida se puso patas arriba. Te tengo
mucha simpatía.
−No quiero tu simpatía.−Trató de alejar su mano, pero Alex la
abrazó.
−Y yo iba a decir que también tengo mucha admiración.

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−¿Admiración? ¿Por qué me admirarías?−Esto la sorprendió;
nadie la había admirado nunca antes.
−Porque no te has rendido con la vida.−Alex le apretó la
mano.−¿No es cierto?
Brenna se encogió por dentro pensando en las muchas veces que
había deseado estar muerta. No fue solo desde la muerte de Edward y
Michael. Hubo momentos antes, tiempos tan lejanos como su infancia;
forzó su sonrisa falsa; se sentía como una impostora. La admiración de
Alex estaba fuera de lugar.
−No, Alex, no me he rendido.
−Okey.−Alex le soltó la mano.−Ahora veamos qué tipo de
electrodomésticos necesitas pedir. Te daré los nombres de algunos
almacenes mayoristas donde puedes conseguir un buen negocio.
−¿Más primos?
−Por supuesto. ¿No sabes que existen algunos estereotipos
porque son ciertos?−Alex se rio.
Después de examinar el horno, el calentador de agua y la estufa,
así como escribir algunas especificaciones para que Brenna se las
llevara cuando ordenó nuevos modelos, Alex verificó la hora y se
dirigió a la puerta principal.
−Necesito cruzar el valle, y el tráfico de la mañana se vuelve más
denso cuanto más espero.
Brenna la siguió hasta la camioneta y esperó mientras Alex se
desabrochaba los jeans y se metía la camisa.
−No sé qué pasó aquí anoche, Brenna. Pero pondré a algunos de
mis muchachos en eso. A ver si no podemos averiguar qué le pasó a
Anabel, ver si podemos encontrar a Pedro.−Terminó de abrocharse el
cinturón.
−Gracias. No puedo soportar pensar en esa mujer siendo
golpeada. Sus gritos fueron...fueron terrible.
Alex recogió su cabello en una cola de caballo y lo aseguró con un
lazo. Cuando terminó, se acercó.−Llegaremos al fondo de esto, te lo
prometo. Encontraremos a esas personas y nos aseguraremos de que
quien sea que esté lastimando a Anabel sea castigado. Y encontraremos
a Pedro y también lo reuniremos con su madre.−Extendió la mano y
tocó la mejilla de Brenna.−Siempre cumplo mis promesas. Deberías
saber eso.

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−No tengo duda.
Alex abrió la puerta de su camioneta.
Pero Brenna extendió la mano y la tomó del brazo.−Quiero
preguntarte algo.
−¿Si?
−Sé que cenaré contigo el próximo jueves, con tu familia y todo;
pero esperaba que aceptaras dejarme llevarte a cenar esta noche;
quiero agradecerte por todo lo que has hecho por mí.
−No puedo.
−Por supuesto.−Brenna retrocedió, sintiéndose tonta por
siquiera preguntar.
−No, quiero decir que no puedo esta noche. El viernes por la
noche es mejor, pero puedo elegir el lugar. Sé que Cassie te ha estado
llevando a todos esos lugares elegantes en Scottsdale, y no quiero que
gastes ese tipo de dinero en mí.
−El dinero no es un problema,−dijo Brenna, sintiéndose aliviada
de que Alex no la hubiera rechazado.−Pero te dejaré elegir. No sé
mucho por aquí.
−Excelente.
−Sí, genial.−La abrazó espontáneamente. Cuando se alejó de
nuevo, notó que los ojos de Alex estaban muy abiertos y tenía una
sonrisa tonta en la cara.
−Te llamaré más tarde.−Alex se subió a su camioneta, se
despidió y se alejó.
Brenna se volvió para encontrar a Miguel de pie en el borde de la
plantación. Se unió a él y miró hacia los árboles. Incluso con los rayos
plenos del sol de la mañana, el interior de la plantación permaneció
oscuro y denso. Se preguntó si la familia todavía estaría ahí fuera,
todavía escondida. Quizás la estaban mirando en ese momento. Pero
cuando Miguel comenzó a gruñir suavemente, su instinto le dijo que se
alejara de los árboles. Tiró de él por el cuello.
−Vamos, te estás bañando.
De vuelta en el porche, lo bañó como lo había hecho antes. Pero
todo el tiempo, continuó mirando la plantación, gruñendo de vez en
cuando, haciéndola ver y mirar fijamente. Pero no había nada, nada en

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absoluto que pudiera ver. Sin embargo, su cicatriz comenzó a palpitar y
estaba caliente al tacto.

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Capítulo Catorce

Brenna se hundió hasta el cuello en el baño de burbujas. Le dolía


el cuerpo de dormir en el colchón de aire durante las últimas dos
noches, y antes de dejar la propiedad esa tarde, había lavado al perro y
de alguna manera se las arregló para pintar todo el dormitorio de la
planta baja. Se despidió de Miguel una vez que Johnny apareció con la
casa rodante y luego se dirigió al mismo hotel de cinco estrellas en el
norte de Scottsdale. Se había sentido avergonzada cuando se registró
porque estaba sucia, con pintura en las manos y el cabello, pero el
recepcionista se acordó de ella. Él le había dicho que no había una
habitación individual disponible, pero la Señora Leighton había
llamado antes y había hecho arreglos para que la pusieran en una
suite; se preguntó cómo se enteró Cassie de su cambio de planes;
claramente, ella y Alex ya habían hablado.
Después de sumergirse y relajarse en la bañera, pidió la cena
junto con una botella de vino. Mientras esperaba su comida, sonó su
teléfono. Era Cassie.
−No iba a decir que te lo dije,−dijo Cassie,−pero Brenna, por
amor de Dios, te lo dije. Desearía que me escucharas y no trataras de
quedarte ahí afuera.
−Lo sé.
−Y lamento lo del gas. Mi chico lo comprobó, pero no tenía los
instrumentos para detectar pequeñas fugas.
−No, Cassie, está bien. Como le dije a Alex, no había forma de
saberlo y, además, ahora estoy bien.
−Sí, pero ¿y si no hubieran sido pequeñas filtraciones? ¿Sabes lo
responsable que me habría sentido si te hubieras quedado dormida y
nunca más hubieras despertado?
Brenna no respondió. Había esperado esa misma cosa muchas
veces.
−Me alegro de que Alex estuviera allí, especialmente con ese
asqueroso Wilcox,−agregó Cassie.
−Yo también.

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−Y esa pobre familia. Alex me habló de ellos,−dijo Cassie.−Pero
no te preocupes, es la persona más confiable que he conocido. Ella los
encontrará y los ayudará. Sé que lo hará.
−Sé que ella también lo hará. Es una persona maravillosa.
Cassie guardó silencio, y Brenna se preguntó cuánto habían
estado discutiendo ella y Alex.
Finalmente Cassie dijo:−Me dijo que estarás con nosotros en
Acción de Gracias.
−Lo hare.
Otra pausa larga y luego,−Le gustas, Brenna. Lo sabes, ¿no?
−Y ella me gusta.−Brenna hizo girar el vino en su copa. Sus
extremidades hormiguearon. Tener a Cassie confirmando el interés de
Alex en ella fue emocionante.−¿Te dijo que le invité a cenar?
−Me lo dijo.
−Saldremos el viernes por la noche.
−Suena bien.−Otro largo silencio, luego Cassie
preguntó:−Brenna, ¿has estado involucrada con una mujer antes?
Brenna tragó su vino.−Más o menos.
−Tuve una corazonada.
Brenna comenzó a protestar, pero se dio cuenta de que había
tenido el mismo presentimiento sobre Cassie la mañana en que se
conocieron en su oficina.−¿Soy tan obvia?
−Digamos que a veces tengo un sentido sobre las personas.
Brenna se rió, su cabeza comenzó a flotar por el vino y su
entusiasmo por Alex.−¿Y por qué siento que has estado jugando a
Cupido todo este tiempo?
Cassie también se rió.−Algo me dice que mi influencia fue
mínima en este intercambio.−Agregó:−Escuchen, ya que ustedes dos
van a salir el viernes por la noche, ¿por qué no almorzamos y vamos de
compras el viernes por la tarde? ¿Tal vez te gustaría conseguir algunos
atuendos nuevos? ¿Quizás unos cuantos jeans ajustados, algunas botas
o tacones, un par de camisas de seda? ¿Qué piensas?
−Supongo.−Brenna pensó en el contenido de su maleta. No
había traído nada más que camisetas, sudaderas y pantalones vaqueros

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viejos y raídos.−Sí, probablemente necesito algo mejor para el jueves
también.
−No necesitas vestirte demasiado. Casi todos usan jeans, todos
menos Alex. Se pone todo un vestido y tacones. Ella es absolutamente
impresionante.
−¿Alex se pone un vestido y tacones?−La imagen de Alex con
algo distinto a jeans y botas de trabajo la intrigaba.
−Lo hace. Dice que es su noche para brillar porque las reuniones
familiares son la única oportunidad que tiene para vestirse. Y baila;
todo: salsa, rumba, mambo, lo que sea, puede hacerlo. No puedo
esperar a que la veas. Es muy divertida cuando hace la Macarena;
prepárate para reír hasta que te mojes los pantalones. Y también nos
saca a todos a la pista de baile. Es tan divertido.
−Yo no bailo,−dijo Brenna, sintiéndose a la vez emocionada y
petrificada. Nunca le habían gustado los bailes, los había evitado en la
escuela secundaria. Para su boda, había tratado de aprender porque
Edward había insistido en que se veían naturales cuando bailaban por
primera vez como novios. Ese tipo de apariencias había sido
importante para él.−En serio, yo no bailo.
Cassie se echó a reír.−Vas hacerlo. Créeme. Alex es una buena
maestra y paciente. Si puede lograr que Kelly la siga en una salsa,
entonces ella te sacará por ahí.
Las dos hablaron más sobre la propiedad. Cassie indicó que había
alineado a varios inversionistas en viviendas nuevas interesados en
convertir la plantación en lotes de mini mansiones de un acre. También
sugirió a Brenna que la Sociedad Histórica de Mesa fuera a la casa para
recoger las cajas en la habitación de arriba. Podría haber algo de valor
en ellas entre todos los documentos y fotos. Brenna estuvo de acuerdo
en que podría ser una buena idea.
Después de colgar el teléfono, buscó en Google la sociedad
histórica y, mientras navegaba por su sitio web, descubrió que la
organización tenía una extensa biblioteca de archivos de documentos
legales originales, contratos civiles, diarios personales y periódicos; los
archivos estaban abiertos al público para la investigación con cita
previa. Esto le dio una idea de cómo encontrar un heredero para las
dos piezas de plata. Tal vez necesitaba comenzar desde el presente y
trabajar hacia atrás en el tiempo, para ver si podía reconstruir la
historia de la plantación Poulsen desde sus inicios. Tal vez podría
descubrir a la familia a la que pertenecía la plata.

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Después de otra copa de vino, la cuarta, se preparó para
acostarse. Se sintió mareada por la cantidad que había consumido y se
preguntó si debería renunciar a su somnífero. Morir mientras dormía
no se sentía tan atractivo como lo había hecho, no desde que conoció a
Alex. Pero temía la pesadilla, la repetición de esa mañana de domingo
de abril. Durante las últimas dos noches, el sueño la había obligado a
despertar, y temía enfrentarlo de nuevo esta noche.
Mientras estaba sentada en la cama, se preguntaba cuándo sería
capaz de dormir toda la noche sin que el sueño la atormentara. Cogió la
caja de música de Michael, que había traído de la casa. La había cerrado
con cinta adhesiva de pintor, y mientras la sostenía en sus manos
pensando en su hijo, también comenzó a pensar en Anabel y su familia
buscando al niño, Pedro. Quizás Anabel se había encargado de ir a
buscarlo. Debe haber estado preocupada por su hijo en el bosque
oscuro por la noche. Quizás había estado tratando de protegerlo de los
coyotes y traficantes. Brenna frotó su pulgar sobre la cinta, que
mantenía cerrada la caja. También había tratado de proteger a su hijo,
pero había fallado.
A estas alturas, el vino y la emoción de los acontecimientos de la
noche anterior la alcanzaron. Se recostó y observó el patrón de luz de
la televisión en el techo mientras recordaba su extraño encuentro con
la familia migrante. Y entonces se le ocurrió algo, algo en las palabras
de la abuela. Fue a la casa para liberar a su madre, había dicho la
anciana. Ella está en la casa. Era Pedro quien había ido a buscar a su
madre, no al revés.
¿Por qué estabas en la casa en primer lugar, Anabel? ¿Por qué
necesitaba liberarte?
El vino y su agotamiento golpearon, y cayó en un sueño
profundo.

T
Por primera vez desde la muerte de Edward y Michael, Brenna se
despertó sin el peso del miedo y la desesperación. Se acostó en la cama
y dejó que la sensación se apoderara de ella. Su médico le había dicho
que los primeros meses de duelo serían los peores, pero ella
encontraría formas de afrontarlo y cada día sería mejor que el anterior;
pero también le había advertido que siempre tendría esos días en los
que caería en depresión. Sin embargo, esta mañana no fue una de ellas;
tenía cosas que hacer y saber que podría ver a Alex más tarde en el día
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la emocionaba. Limpió y se dirigió a buscar los almacenes que Alex le
había dicho que visitara para comprar sus nuevos electrodomésticos.
Era un cálido día de noviembre y aún no le había puesto la capota
a su Jeep desde que lo había comprado. Disfrutando del sol, cruzó un
distrito industrial del sur de Phoenix con el viento en el pelo. Encontró
los lugares fácilmente y los hombres fueron de gran ayuda. Después de
que les dijera que era amiga de Alex Santana, garantizaron que los
electrodomésticos serían entregados e instalados el martes siguiente
por la mañana. Después de realizar esa tarea, recuperó la dirección de
la Sociedad Histórica de Mesa que había programado en su GPS. El
lugar estaba al otro lado de la ciudad, pero era un día hermoso, así que
no le importó conducir.
Cuarenta y cinco minutos después, se detuvo en el viejo edificio
de adobe en el centro de Mesa. En el interior, habló con una
recepcionista sobre su hallazgo en la casa Poulsen y luego tuvo una
breve conversación con el director de la sociedad. Estaba interesada en
los documentos y las fotos y le dijo que enviaría a uno de los
voluntarios a la casa después de las vacaciones de Acción de Gracias
para que echara un vistazo. Preguntó sobre el uso de los archivos para
investigar un poco, y él estuvo feliz de darle acceso, particularmente
después de que ofreció una gran donación al fondo general de la
sociedad histórica. En la parte trasera del edificio donde se
encontraban los archivos y las pilas, miró a su alrededor, sin saber por
dónde empezar. Decidió pedir ayuda al mostrador de investigación de
la biblioteca.
−¿Disculpe, señorita?−Dijo Brenna.−Estoy tratando de
encontrar algo, cualquier cosa, en el Plantación de Cítricos Poulsen.
La joven escribió algunas cosas en su computadora, estudió la
pantalla.−Creo que puede haber algunos documentos legales, algunos
artículos periodísticos. Podría retirarlos por ti si quieres.
Brenna leyó su etiqueta con su nombre.−Gracias, Sadie. ¿Has
sido voluntaria aquí por mucho tiempo?
−Algunos semestres. Soy estudiante de historia en ASU. Este
trabajo cuenta para mi práctica.
−Escucha, Sadie, estoy segura de que tienes tareas que debes
realizar como parte de tu trabajo aquí, pero si pudieras dedicar más
tiempo y encontrar información sobre la propiedad, sobre la familia,
sobre cualquier persona que trabajó para ellos, yo estaría dispuesta a
pagarte en efectivo.

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Brenna intercambió números de teléfono con ella, le agradeció
de nuevo y le dio algunos billetes grandes como pago inicial. De vuelta
en su Jeep, se preparó para conducir a la propiedad. Se acercaba el
mediodía y no podía esperar para ver a su perro. Y esperaba que Alex
también estuviera en el lugar.

T
Cuando llegó a la propiedad, se alegró de ver el camino de
entrada completado y notó una nueva colonia de equipo pesado: una
excavadora enorme, dos excavadoras pequeñas y una retroexcavadora
habían sido entregadas. Buscó a Miguel con la mirada, lo llamó, pero se
sintió decepcionada cuando no vino corriendo. Se asomó a los
frondosos árboles y vio el destello del sol destellar en un parabrisas. El
personal de Alex estaba ahí fuera. Condujo hacia la superficie trasera
donde trabajaba la cuadrilla y encontró sus camionetas estacionadas
junto a la casa de bombas. Después de estacionar su Jeep, avanzó poco
a poco hacia el interior, tratando de no tropezar con la maleza alta y las
raíces nudosas. Estaba aproximadamente en el mismo lugar donde
había visto a la familia acampar la noche anterior. Pero a sus pies, no
pudo discernir ninguna evidencia de su fogata o dónde había pateado
tierra a las llamas. Delante vio la cancha de tenis y la cerca de tela
metálica, que atravesaba la propiedad delimitando la porción de tierra
que no había sido incluida en la compra original de Edward. Yardas
frente a ella, vio a Alex hablando con algunos de sus hombres. Cuando
dio un paso adelante, rompió un palo bajo los pies, lo que provocó que
Miguel, que había estado descansando a los pies de Alex, soltara un
ladrido feliz y corriera en su dirección. Él la alcanzó a unos pocos saltos
y se arrodilló para abrazarlo.
−Ahora es una bienvenida que todos merecen.−Alex se abrió
paso.
−Lo sé. Esa es una de las mejores cosas de los perros,−dijo
Brenna.−Siempre están felices de verte y saludarte como si hubieran
pasado años.
−Me refería a la forma en que saludaste al perro. Me preguntaba
si iba a recibir ese tipo caliente de saludo.
Brenna se levantó y tiró de su cabello. La sonrisa de Alex ya la
estaba deshaciendo.−Bueno, por supuesto.−La abrazó.
−Entonces, ¿qué hay de nuevo?−Alex preguntó.

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−Bueno, ordené los electrodomésticos y pagué por ellos. Serán
entregados e instalados el martes. Si me devuelven el gas el miércoles
por la mañana, puedo regresar el miércoles por la noche y tal vez
pintar el resto de la planta baja para poder ordenar algunos muebles.
Brenna le contó a Alex sobre sus planes de instalar nuevas
ventanas y también instalar un sistema de alarma. También quería
terminar el piso de arriba, explicó, pero sabía que quitar el antiestético
papel tapiz de una habitación sería un trabajo de dos o tres días.
−¿Cuánto tiempo planeas vivir en la casa después de que la
hayas restaurado?−Alex preguntó.
−No lo sé. Supongo que necesito analizar qué pasos tomar para
considerarlo como un hogar histórico, para registrarlo, ese tipo de
cosas.
−¿Y luego volverás a Iowa?
−No he pensado tan lejos, para decirte la verdad.−Cuando
Brenna respondió, notó que Alex sonreía.
Se miraron una a la otra, sin hablar. Los hombres de Alex se
apoyaron contra los árboles, y uno de ellos dijo algo en español y se
echó a reír. Alex frunció el ceño y les respondió algo, haciendo que los
cuatro saltaran como conejos asustados.
−Necesito volver a esto. Si podemos mapear este sector,
podemos comenzar a nivelar los árboles y transportarlos en los
próximos días.
−Suena genial. Pero quería consultar contigo. ¿Algo sobre Anabel
o Pedro?
Alex sacudió la cabeza.−Envié a Johnny y Héctor a las granjas
circundantes de la zona después del almuerzo para preguntarles por
ellos, pero aún no han regresado.
−Espero que encontremos una pista pronto.−Brenna miró
alrededor de los densos bosques. ¿Y si no lo hacemos? ¿Y si el niño o su
madre...?
−Conseguiremos algo,−interrumpió Alex.−Estoy segura de ello.
−Entonces te dejaré volver al trabajo.
−Okey, y escucha, voy a ser reventada en los próximos días, así
que si no te veo, te veré el viernes por la noche.

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−Estoy deseando que llegue.−Brenna dejó que su mirada se
detuviera en Alex antes de señalar a Miguel.−Vamos, Miguel, ven y
ayúdame a medir una cama.
La bestia se puso de pie, trotó hacia su vehículo y saltó a la
ventana abierta del Jeep sin esfuerzo.
−¿Cuántos años crees que tiene?−Brenna preguntó. También
había notado su agilidad la noche anterior y estaba sorprendida por su
agilidad, especialmente por su tamaño.
−No tengo ni idea,−dijo Alex.−Sin embargo, es extraño. Durante
la mayor parte de la noche, Johnny dijo que dormía contra las puertas
del garaje. Y como hemos estado aquí, ha estado gimiendo casi toda la
mañana junto a la casa de bombas. Finalmente tuve que regañarlo e
invitarlo a quedarse conmigo.
−Está extrañando a su gente. Quiero encontrarlos y ayudarlos,
pero no quiero dejarlo ir. Supongo que estoy siendo egoísta, ¿no?
−No puedo imaginar que alguna vez seas egoísta. Ni un poco.
Brenna miró hacia otro lado.−Te sorprenderías.−Luego se
despidió y regresó a la casa.

T
En el dormitorio de la planta baja, anotó las medidas de una
cama. Se dio cuenta de que solo podría caber, como mucho, una cama
matrimonial, no una queen como esperaba. Pero pensó que eso
serviría. Como le había dicho a Alex, no tenía idea de cuánto tiempo
planeaba vivir en la casa una vez que fuera restaurada. Con ese
pensamiento, especuló sobre cuánto tiempo planeaba quedarse en
Arizona y se preguntó, si las cosas con Alex se desarrollaban como
esperaba, si podría quedarse más tiempo de lo que había planeado.
Después, pasó un tiempo en el porche con Miguel, acariciándolo y
hablando con él. Era un buen compañero, y una vez más sintió una
pizca de pena al pensar en tener que devolverlo a su gente. Sin
embargo, quería encontrarlos y ayudarlos. Continuó demorándose en
el porche, todo el tiempo esperando que Johnny y Héctor regresaran
pronto y ella tendría algunas noticias sobre el niño desaparecido y su
madre. Pero después de una hora, decidió que necesitaba regresar a su
hotel y ver si le lavaban la ropa y tal vez ver qué podía reconstruir
sobre la familia Poulsen una vez que hubiera tenido noticias de Sadie,
la voluntaria de la sociedad histórica.
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De vuelta al interior, agarró el rosario y la medalla que había
dejado en un cajón de la cocina el día anterior y volvió arriba para
buscar el retrato de la familia Poulsen, todavía apilado con las otras
fotografías en la mesa. Mientras estaba en la habitación, volvió a
considerar el desagradable papel pintado. No estaba ansiosa por
quitarlo, le preocupaba encontrar presencia de moho, lo que requeriría
que tratara la placa de yeso antes de poder aplicar el tapa poros y
pintar. En la esquina de la ventana, quitó un poco más de papel del
lugar que había inspeccionado días atrás. Se las arregló para liberar
una gran franja y le intrigó descubrir que las manchas oscuras que
había detrás tenían un patrón peculiar. Las examinó más de cerca,
arrancando más papel. Una forma familiar comenzó a formarse;
era...no podía ser. Tiró, rasgó y destrozó antes de dar un paso atrás y
llevarse la mano a la boca. Parpadeó, tratando de comprender lo que
veía, luego se acercó y colocó su mano sobre la imagen de otra: un
contorno oscuro y salpicado de una mano humana, una mano pequeña
como la suya. De hecho, era del tamaño exacto de ella. ¿Era pintura? Se
preguntó. Quizás quienquiera que hubiera empapelado la pared había
dejado la huella. El aceite de la piel de la persona puede haber causado
óxido o decolorado el adhesivo, o fue...
Su teléfono vibró en su bolsillo, y respondió.
−Hola, Brenna, esta es Sadie. Busqué algunas cosas, solo un poco;
pero ya he encontrado algunos artículos de periódicos interesantes,
algunos viejos en el archivo.
−Okey.−Brenna se preguntó por qué su estómago se sentía
enfermo otra vez, por qué le latía la cabeza. Estaba segura de que los
vapores ya se habían disipado.
−Sí, bueno, algunas de estas cosas son perturbadoras,−dijo
Sadie.
−¿Perturbadoras? ¿A qué te refieres?−Ahora Brenna podía
sentir su cicatriz picando.
−Aparentemente, uno de los hijos de Hadley Poulsen se pegó un
tiro allí en la plantación.
Brenna recogió el retrato familiar de la mesa. Estaba el hombre
rudo, la mujer pálida y, a un lado de ellos, el chico pequeño. Pero
también estaba el otro hombre. Estudió su rostro. ¿Era este el hijo? Se
preguntó. Acercó la foto y entrecerró los ojos. No se había dado cuenta
antes, pero él tenía una burla visible en su rostro.

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Capítulo Quince

Brenna encontró la casa de Alex en un barrio de clase


trabajadora en el sur de Chandler. Mientras conducía por la calle e
inspeccionaba los números de las casas, notó a personas sentadas en
sus porches. Muchos de los vecinos sonrieron y la saludaron. Una vez
que encontró la casa correcta, estacionó su Jeep frente a la casa de
estilo rancho construida de ladrillo rojo con enormes árboles de
mezquite y Palo Verde en el patio delantero. Se miró el pelo y el
maquillaje en el espejo de la visera. ¿Dónde había estado esta mujer
durante tanto tiempo? Se preguntó. No podía recordar la última vez
que se había arreglado tan bien.
Mientras caminaba por el sendero de los escalones ubicados en
el paisaje desértico, se arregló los jeans ajustados y se alisó la camisa
verde que había comprado esa mañana mientras compraba con Cassie,
quien le había dicho que el verde le iba bien con los ojos y el cabello;
además de los nuevos jeans y la camisa, también tenía botas nuevas de
corte de tobillo. Le gustaba la forma en que podía balancear sus
caderas en ellas, y también le gustaban las dos pulgadas adicionales
que le daban. En la puerta principal, tomó una respiración más para
calmar sus nervios, tocó el timbre y esperó. La puerta se abrió y oyó la
voz de un hombre a través de la mosquitera, que bloqueó su visión del
interior.
−Debes ser Brenna, la amiga de Alejandra. Qué contento estoy de
conocerte−dijo la voz.
Era una voz tan profunda y resonante, llena de amabilidad, y
cuando se abrió la mosquitera, miró a los familiares ojos marrones. El
hombre, de unos sesenta años, era guapo con el pelo negro ondulado,
gris en las sienes.
−Soy Rubén, su padre.−Extendió su mano.
−Señor Santana, es un placer conocerte.
−Por favor, eres amiga de mi hija. Me llamarás Rubén.−Él le pasó
un brazo por los hombros y la condujo a la entrada.−Alejandra todavía
se está vistiendo. Llegó a casa tarde de un trabajo en Peoria. Está casi a
medio camino de Los Angeles.−Él rió.−Por favor entra y conoce a mi
suegro, su abuelo, Juan Carlos.

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Cuando pasaron por la sala de estar, notó un santuario en la
esquina. Las velas encendidas que adornaban el santuario proyectaban
un resplandor ámbar sobre una estatua de la Virgen María y una
fotografía enmarcada de una bella latina que se parecía mucho a Alex;
un rosario plateado colgaba del marco de la foto.
En una habitación del pasillo principal, sentado en un sillón
reclinable, había un hombre viejo, pequeño, frágil y con aspecto de
duende. Tenía el pelo blanco, corto y tenía la cara bien afeitada con
grandes ojos marrones. Se reclinó sobre un bastón mirando la puerta
mientras ella y Rubén entraban.
−Bienvenida, mija.−Él se rió y extendió su mano.
Rubén guió su mano hacia la del anciano, ya que ahora se daba
cuenta de que el abuelo de Alex estaba casi ciego.
−Padre, esta es la amiga de Alejandra, Brenna,−dijo
Rubén.−Brenna, este es el abuelo de Alejandra, Juan Carlos Delgado.
−Es un placer conocerlo, señor.−Captó el olor a tabaco de pipa
flotando en el aire a su alrededor.
−Sí, sí, tú eres bendecida en mi casa.−Juan Carlos le acarició la
mano.
−Él te da su bendición,−tradujo Rubén.
Y luego Juan Carlos comenzó a hablar tan rápido y con tanta
alegría Brenna se preguntó de qué se trataba todo ese alboroto. Él se
rió, sonrió y le dio unas palmaditas en la mano. Rubén intervino
español y también se rió, asintiendo con la cabeza. Ella sonrió, sin
saber lo que decían, pero esperaba que fuera bueno.
Rubén le tocó el hombro.−Juan Carlos dice que eres la joven más
hermosa que nuestra Alejandra ha traído a casa. Él dice que ahora
entiende por qué ella ha estado cantando tan fuerte en la ducha estas
últimas mañanas. Debes haberle traído mucha alegría.
Alex apareció en la puerta.−Hola, Brenna.
Brenna se volvió para ver nada menos que la perfección. Alex
llevaba un pantalón de color caqui que le quedaba bien en cada curva, y
una camisa de punto negro, de corte bajo y abotonado en la parte
delantera. Llevaba botas de cuero negro con tacón, y se había peinado
el cabello con suaves rizos que colgaban de sus hombros. También
llevaba un collar de plata con un brazalete a juego que resaltaba el
brillo de los aretes de plata que colgaban de sus orejas.

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−Alex, estas hermosa.−Brenna sintió sus mejillas calientes con la
declaración.
−Gracias.−Alex sonrió y sus ojos recorrieron todo el cuerpo de
Brenna antes de que ella dijera:−Y te ves fantástica.
Brenna miró a Rubén y a Juan Carlos para ver si estaban
incómodos, pero ninguno de los dos parecía molesto. Al parecer, el
saludo entre Alex y ella era normal y corriente. Envidiaba a Alex en ese
momento por ser ella misma y aún ser aceptada por su familia.
Alex abrazó y besó a su abuelo, le dijo algo en español. Cuando
Juan Carlos respondió, Alex tomó la mano de Brenna y se la devolvió
una vez más. Entonces Juan Carlos se puso solemne, diciendo algo
largo y medido. Cuando terminó, Rubén y Alex dijeron:−Sí, sí.
−Nos vamos ahora, papá,−dijo Alex.−Recuerda, Tía Marta puso
tu cena en el estante inferior de la nevera. Tres cincuenta por solo
treinta minutos o las tortillas se endurecerán.
−Puedo manejar la cena esta noche, mija.−La abrazó y los
acompañó hasta la puerta, donde tomó la mano de Brenna una vez
más.−Siempre eres bienvenido en esta casa, Brenna.−Y luego se volvió
hacia Alex.−Recuerda, Alejandra, tienes que estar en Casa Grande
mañana a las siete de la mañana. No beba demasiado y esté en casa en
la cama antes de la medianoche.
−Papá, tengo treinta y dos años. Ya no puedes establecer mi
toque de queda.
Rubén le sonrió a Brenna.−Ah, ella es mi bebé, Brenna. Pero un
padre nunca deja de ser padre, incluso cuando su bebé es una mujer
adulta.
Mientras caminaban hacia el Jeep, Alex se rió entre dientes.−Es
vergonzoso. Todavía me trata como si fuera su pequeña niña. Supongo
que no ayuda dormir en la misma habitación en la que crecí.
−¿La misma habitación? Eso es increíble. ¿También es la misma
cama?
−Sí, pero abandoné las sábanas de Spider-Man cuando me
gradué de la escuela secundaria.
Brenna se rió y alcanzó la puerta del lado del pasajero,
abriéndola para la mujer con la que estaba cada vez más cautivada.
−Gracias, eso es dulce,−dijo Alex, subiendo al Jeep.

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−Entonces, dime qué dijo tu abuelo al final. Parecía
serio.−Brenna se abrochó el cinturón.
−Nos recordaba que te habíamos invitado a nuestra casa, y ahora
eres como una hija para mi padre, una nieta para él, y una hermana
para mí. Debemos recordar siempre nuestros votos a nuestra familia y
cuidar de aquellos que necesitan nuestra ayuda así como la Madre
Santísima se preocupa por nosotros en nuestra necesidad.
−Dios mío, Alex, eso es hermoso.−Brenna se sorprendió. Parecía
tan formal, tan especial, tan inusual.
−Bueno, es viejo y medio ciego, pero sigue siendo el jefe de
nuestra familia. Es tradición extender el vínculo de la familia a quienes
invitamos a nuestro hogar. Te bendijo cuando te conoció, ¿no?
−Sí, tu padre dijo eso.
Alex le tocó el hombro.−Te guste o no, ahora estás bajo la
protección de mi familia. Estaremos aquí para ti cuando lo necesite.
−Eso es lo más amable que alguien me ha dicho.−El corazón de
Brenna se sintió caliente. En toda su vida nunca había oído hablar de
tal cosa, nunca se había sentido tan honrada. Volvió a mirar a Alex,
notando lo impresionante que era con el pelo rizado y el delineador
acentuando sus ojos.−Okey, ¿dónde elegiste para cenar?
−Un pequeño pub en el centro de la ciudad que pasaste camino a
mi casa.
Brenna puso su Jeep en marcha y siguió las instrucciones
mientras Alex señalaba varios puntos de referencia—el centro
comunitario donde su padre y su abuelo todavía jugaban dominó, la
iglesia católica local donde asistieron a la misa, su escuela primaria, la
hamburguesería donde había tenido su primer trabajo remunerado. A
Brenna le encantaba escucharla hablar. Todos los recuerdos de Alex
parecían genuinos y felices. No había nada amargo en su infancia que
pudiera ver. En el restaurante, se instalaron en uno de los reservados y
Alex saludó a la mayoría de los meseros y al camarero;—todos allí
parecían conocerla. Pidieron una ronda de cerveza y guardaron
silencio. Brenna pasó un dedo por una hendidura en la mesa mientras
sorbía su cerveza. Había tanto que quería saber, tantas cosas que
quería preguntar. Y además de eso, tenía información interesante,
aunque inquietante, que había obtenido de Sadie sobre la familia
Poulsen. Estaba ansiosa por compartir esos hallazgos con Alex. Dio un
largo trago a su cerveza mientras observaba a Alex mirarla con ojos
firmes. Hizo que su corazón se acelerara y se rió.

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−Tenía tantas cosas que quería decirte, preguntarte, y ahora no
sé por dónde empezar,−dijo Brenna.
−Está bien, entonces comenzaré. Dime cómo eras cuando eras
una niña.
−No lo sé, Alex. No quiero hablar de mí de todos modos. Quiero
hablar de ti.
−No es justo. Cassie te ha contado muchas historias sobre mí y
mis hazañas.
−Ella y Johnny ambos. Fuiste una gran revoltosa, ¿no?−Brenna
sonrió mientras sorbía su cerveza.−Hábleme de Alejandra,—no tenía
idea de cómo te llamabas.
−Sí, Alejandra Clarita María Santana-Delgado.−Alex enfatizó
cada nombre.
−¿Cómo encajaron todo eso en un certificado de
nacimiento?−Brenna se rio de nuevo.−Soy simple Brenna Ann Taylor.
−¿Wilson?
−Correcto, Wilson.−Se calló y extendió los dedos sobre su mano
izquierda. Había pasado una semana desde que se había quitado el
anillo de bodas.−Estoy volviendo a cambiar mi nombre, te lo dije. De
vuelta a Taylor.−Pensó que vio brillar los ojos de Alex.−De todos
modos, estoy confundida. ¿Cuál es tu apellido? ¿Santana o Delgado?
−Ambos. Delgado es el apellido de soltera de mi madre. Santana-
Delgado es mi apellido legal, pero muchas personas no entienden cómo
tomamos los nombres de nuestro padre y nuestra madre. Entonces,
por negocios, dejo caer el nombre de mi madre.
−¿Y tú primer nombre?−Brenna pudo ver que Alex estaba algo
cohibida al respecto.
−Es la versión en español de Alexandra. Mi padre lo escogió;
creo que esperaba que fuera un niño.−Alex se rio entre dientes.−Mi
madre dijo que significaba el defensor del hombre, y sabía que para eso
había nacido.−Miró más allá de Brenna como si estuviera perdida en
un momento de pensamiento, luego se encogió de hombros.−La
mayoría de mis amigos y familiares más jóvenes me llaman Alex, pero
para la generación mayor, sigo siendo Alejandra.
De nuevo se callaron. Y entonces Brenna pensó en el santuario y
las velas que había visto en la esquina de la sala de estar.−¿Era el
santuario para tu madre?

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Alex explicó que en la mayoría de los hogares católicos,
particularmente entre la comunidad mexicoamericana, había pequeños
santuarios en sus casas donde rezaban y encendían velas en memoria
de alguien o de alguien necesitado Le contó a Brenna cómo su madre,
Clarita, había crecido con cuatro hermanas, una de las cuales era su
gemela, y cómo la familia había vivido en El Sahuaro, México, y había
viajado por el desierto varias veces al año para trabajar en granjas y en
las plantaciones de los Estados Unidos. Una temporada de cosecha a
finales de la década de 1970, la madre de Alex junto con sus hermanas
y su padre, Juan Carlos, viajaron a una pequeña comunidad agrícola
fuera de San Diego donde habían asistido a un mitin de la UFW dirigido
por César Chávez, y ella conoció a Rubén Santana en ese mitin.
−Mi padre nació en una ciudad a lo largo de la frontera en
Sonora, México, y había visto algunos de los peores tratos a los
trabajadores antes de Chávez y las reformas,−dijo Alex.−Se las arregló
para lograr la ciudadanía familiar de él y de mi madre, y ya sabes, su
historia es el verdadero sueño americano. Mi madre y mis tías
limpiaron casas y reunieron suficiente dinero para abrir el restaurante,
Las Cinco Hermanas, en Phoenix. Mi padre construyó su negocio. Y
todos los niños de primera generación fuimos a trabajar en negocios
familiares, abrimos el nuestro, encontramos trabajos bien
remunerados e incluso asistimos a la universidad. Tengo primos que
son enfermeras, maestros, policías, bomberos e incluso dos abogados.
−¿Es ese el restaurante donde se celebra el Día de Acción de
Gracias de tu familia?
−Sí, principalmente mi tía Marta lo dirige ahora, pero mis otras
tías todavía cocinan allí en ocasiones.
−Es gemela de tu madre, dijiste.
−Si.−Alex despegó la etiqueta de su botella de cerveza.−No
puedo esperar a que la conozcas, Brenna. Ella es especial para mí.
−Apuesto a que lo es.−Brenna sintió la oleada de tristeza que
había sobrevenido a Alex, y se dio cuenta, como había sospechado a
principios de semana, que Alex seguía llorando la muerte de su madre
después de todos estos años.
Alex continuó pelando la etiqueta de su botella. Cuando habló, su
voz usualmente segura y juguetona se había suavizado.−Mis abuelos,
eran trabajadores migrantes y, ya sabes, pobres. No hubo mucha
atención médica, ciertamente no hubo atención prenatal. Mi abuela, mi
abuela, murió pocos días después de dar a luz a Marta y a mi mamá. Y
Marta, bueno, ella nació primero. Mamá, nunca fue tan fuerte. No fue
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hasta que ella era una adolescente que descubrieron que tenía un
defecto cardíaco.
−Parece que ella logró vivir con eso la mayor parte de su vida.
Para entonces, los ojos de Alex estaban húmedos.−Ella lo hizo;
pero después de tenerme, los médicos le dijeron que no debería tener
más hijos. Tenerme estresó su corazón.
Brenna extendió la mano y tomó una de las manos de Alex.
−Sin embargo, fue duro para ella,−continuó Alex.−Ella y mi
padre siempre quisieron tener una gran familia. Tampoco me hubiera
importado un hermano o una hermana, pero, ya sabes, tengo muchos
primos en su lugar. Los hijos de Marta, Angel y Marissa, tenemos una
edad cercana, por lo que son como mi hermano y mi hermana, y
también fueron como un hijo y una hija para mamá.
−¿Los conoceré el jueves?
−Sí, y todos están emocionados de conocerte también.−Alex se
secó los ojos y sonrió, pareciendo sacudirse su melancolía.−Marissa y
Angel en particular. Les he contado todo sobre ti.
Brenna se atragantó con un sorbo de cerveza.−No hay presión
allí.
Se rieron cuando el camarero les puso la comida frente a ellas, y
pronto se dispusieron a comer mientras la conversación se centró en
temas más livianos mientras Alex compartía más sobre su familia
unida, así como algunas de las hazañas de ella y Cassie cuando eran
adolescentes. Brenna se reía a menudo de las cosas que Alex le decía;
Cassie tenía razón: Alex era una gran tonta con un sentido del humor
escandaloso. Cuando retiraron sus platos y el camarero fue a buscar
postre y café, Alex dijo que era el turno de Brenna de compartir. Pero
Brenna no tenía nada que pudiera pensar que valiera la pena
compartir.
−Háblame de tus padres,−dijo Alex.
Brenna sintió que la ligereza de la última hora se
disipaba.−Quería decírtelo antes.
−¿Decirme qué antes?
−Que perdí a mis padres cuando tenía doce años.
Con esta declaración, Alex farfulló y se cubrió la boca.−¡Ay
Dios! ¿Qué pasó?

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−Accidente automovilístico. Me acababan de dejar en el
campamento de la iglesia a las afueras de Cedar Falls. De camino a casa
se encontraban en un choque múltiple. Murieron en la escena.−Brenna
cavó el chinche en la mesa con la uña.
Alex sacudió la cabeza. Cuando habló, su voz vaciló.−Has perdido
tanto, Brenna, más de lo que una persona debería.
−Ambos lo hemos hecho.
−¿Y a dónde fuiste a vivir después?
−Con mi hermana, Jessica. Es ocho años mayor y estuvo casada
unos meses, así que me fui a vivir con ella y su nuevo esposo,
Bill. Cuando tenía diecinueve, me casé con Edward. Y después de eso…
−Tú también lo perdiste,−Alex terminó su pensamiento.
−Sí, y Michael.
Alex se inclinó.−¿Puedes hablarme de tu esposo e hijo? ¿O sigue
siendo demasiado crudo?
−Puedo, creo.
Y comenzó a contarle a Alex la forma en que había conocido a
Edward cuando su cuñado lo había llevado a casa de la oficina a
cenar. Cómo Edward había decidido que se casarían, cómo su hermana
y su cuñado pensaban que era una buena idea. Le contó a Alex sobre
sus intentos de concebir hijos, su aborto espontáneo. Habló sobre dar a
luz a Michael, cómo por primera vez sintió amor incondicional por otra
persona, cómo ser madre le dio la alegría más profunda que jamás
había experimentado.
−Y el día que murieron, ¿puedes contarme sobre eso?−Alex
preguntó.
Brenna miró hacia el espacio y comenzó a relatar el triste evento,
su voz plana y monótona como si estuviera leyendo una lista de
compras.
−Era domingo, la primera semana de abril. Tornados habían sido
vistos el día anterior y estábamos de guardia. Estábamos en la iglesia
cuando sonaron las sirenas. Los escuché a lo lejos. Nadie entró en
pánico. Si vives en Iowa, en cualquiera de esos estados, te acostumbras
al simulacro. El ministro ordenó a los ancianos y diáconos que
procedieran con el plan de emergencia. Edward era un diácono, así que
le dio un abrazo a Michael y le dijo que fuera conmigo. Me dijo que se

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uniría a nosotros en un momento. Luego llevé a Michael hacia el
sótano.
Se detuvo y miró la pared. Se imaginó la puerta que conducía al
sótano, la anciana que había tropezado y caído, las sirenas, el viento
sonando como un tren de carga, los cristales rotos, la madera astillada,
su hijo queriendo a su padre. Tenía miedo y ella lo había dejado para
ayudar a la anciana. Se suponía que debía sujetar su falda. ¿Por qué la
había soltado? ¿Por qué había vuelto corriendo a Edward? Y luego el
tornado golpeó a la iglesia con toda su fuerza. Un pesado banco de
madera se levantó y se estrelló sobre la carne humana,—en la carne de
Edward. Había arrojado su cuerpo sobre el de su hijo, pero no había
sido suficiente.
−¿Brenna?−Alex estrechó una de sus manos.
Brenna parpadeó y volvió a enfocar sus ojos en la cara de Alex.
−Lo último que dijiste fue que te dirigiste al sótano.
−El sótano...−Brenna se frotó las sienes.−No lo sé, pero de
alguna manera Michael se alejó de mí y corrió hacia Edward. Fueron
aplastados por los escombros.
Alex se estremeció visiblemente.−Lo siento. No quise hacerte
revivirlo. Solo quería entender.
Brenna tomó un sorbo de cerveza y volvió a centrarse en la surco
de la mesa.
−Quiero que sepas,−continuó Alex,−Entiendo que debes luchar
todos los días. Y estoy aquí para ti cuando necesitas alguien con quien
hablar, alguien con quien llorar. No importa qué, puedes confiar en mí
para estar aquí para ti. Así como mi abuelo me hizo prometer esta
noche, ahora eres parte de mi familia y estaré aquí para ti cuando lo
necesites.
Brenna tomó otro trago de cerveza y dejó caer la cabeza. Esta no
era la cita que ella había imaginado. Y la pena de Alex no era la
emoción que esperaba despertar en ella esa noche.

T
Tomaron su café y postre rodeados de un humor sombrío y
hablaron sobre el progreso en la propiedad. Pero Brenna no estaba de
humor para informar los hechos peculiares e incómodos que Sadie
había desenterrado. En cambio, discutieron las perspectivas de tener la
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propiedad preparada para lotes y la posibilidad de desarrollo
económico en el área. Alex le dijo que podía hacer casi el triple de la
cantidad que Edward había invertido si todo salía bien. Pero Brenna se
sintió ambigua acerca de ganar dinero con la tierra. La casa y la plata
que había encontrado eran más apremiantes para ella.
Cuando terminó la comida, Alex sugirió que caminaran al centro
de la ciudad, donde todos los viernes y sábados por la noche durante
los meses de otoño e invierno, los residentes locales celebraban un
mercado de agricultores con frutas y verduras frescas, artesanías y
entretenimiento. Los enrejados y las ramadas en el centro de la ciudad
estaban colgados de luces, algunas de ellas con bombillas navideñas;
las dos pasearon por los compartimientos y revisaron las mercancías
de los vendedores. Brenna comenzó a sentir que se levantaba el ánimo,
especialmente después de las pocas veces que Alex le rozó la mano o se
acercó mientras caminaban. A medida que pasó la noche, el estado de
ánimo de Alex también pareció mejorar. Le contó a Brenna más
historias de su juventud, más cuentos divertidos, y a Brenna le
encantaba escucharlos a todos. En poco tiempo, ambas estaban
sonriendo y riendo nuevamente, disfrutando de la compañía de la otra,
la conversación anterior se desvaneció.
−Y dime otra vez, ¿cómo es posible que sigas soltera y seas tan
encantadora?−Brenna preguntó. Se sentaron en un banco escuchando
a un joven tocar su guitarra.
−Crees que soy encantadora, ¿eh?
−Sabes que lo hago. No te hagas el tímida. Aparentemente soy un
libro abierto ya que tanto tú como Cassie fueron capaces de
descubrirme.
−No te he entendido bien.−Alex rozó sus dedos contra su pierna.
−No soy tan complicada,−Brenna coqueteó, tomando la mano de
Alex.
−De alguna manera sospecho que eso no es cierto.
−Pero lo es. Soy una simple chica de Iowa.
Alex frunció el ceño, aparentemente perpleja. Brenna esperó, se
preguntó qué estaría pensando.
Cuando terminó el solo de guitarra, Alex se volvió hacia
ella.−¿Cuándo supiste de ti? ¿Fue antes de casarte con tu marido o
después?

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−Probablemente siempre lo supe. Pero finalmente lo admití ante
mí misma hace un año.
−¿Qué pasó hace un año?
Brenna retiró la mano.
−¿Conociste a alguien?−Alex preguntó.
−Algo así.
−¿Quién era ella?
−Una mujer en nuestra iglesia, una misionera.
−¿Y?−Alex se volvió para mirarla directamente.
Brenna cruzó los brazos sobre el pecho.−Y nos hicimos cercanas
y me gustó. Nunca me había sentido así por Edward. Entonces me di
cuenta de lo que faltaba en mi matrimonio, por qué no era del todo
feliz en él. Fue entonces cuando finalmente me lo admití.
−¿Estabas enamorada de ella?
Brenna se mordió el labio.−En ese momento, eso pensé.−Sintió
que Alex la miraba, sabía que estaba esperando más. Se tapó la boca y
tosió. Sintió que la vergüenza subía por su garganta, saboreó la culpa
en su boca. Aparte de Edward y Debra, nadie sabía de su traición;
nunca se lo había contado a Jessica, nunca había tenido un amigo en
quien confiar, y ahora la presión de su transgresión amenazaba con
estrangularla. Tragó el grosor de su garganta.−No estoy orgullosa de lo
que hice.−Gruñó una vez que las palabras salieron de sus labios.
Alex no respondió de inmediato, pero finalmente dijo:−Soy la
última persona en el mundo que te juzgaría por cualquier cosa que
hayas hecho, Brenna. Tampoco siempre he tomado las mejores
decisiones en las relaciones y me he arrepentido de algunas.
−¿Como la última?−Tenía curiosidad por qué había resultado en
que Alex no saliera en los últimos años.
−Sí, la última. Creo que me apresuré a entrar. Debería haber sido
más cautelosa, tomar las cosas más despacio.
−Supongo que querrás tomar las cosas con calma
conmigo.−Tenía sentido, Brenna lo sabía. Después de todo, no se
conocían desde hace mucho tiempo.
Alex tomó su mano y la levantó.−Has pasado por mucho, perdido
mucho.−Comenzó a conducirla hacia el Jeep.−Quiero darte tiempo y
espacio para llorar a tu esposo e hijo. Y como te dije la noche que
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fuimos a comer pizza, pensé que pasaría algún tiempo antes de que
estuvieras lista para salir de nuevo.
Llegaron al Jeep y Brenna le sostuvo la puerta.−No sabía que
estaba lista hasta que te conocí.
Alex sacudió la cabeza.−Pero no quiero ser tu distracción. Quiero
que tus sentimientos por mí provengan de un lugar genuino.
Brenna esperó a responder hasta que entró y se abrochó el
cinturón de seguridad. Antes de encender su vehículo, se volvió hacia
Alex y buscó en sus ojos. Podía ver su punto, entendió su
vacilación.−No pienso en ti como una distracción.
−¿No?
−Hay algo sobre ti, sobre tu sonrisa, tu cara. El primer día que
nos conocimos, fue como si un rayo de sol saliera de ti. Eso suena tonto,
lo sé, pero sentí que algo atravesó la oscuridad en mi cabeza ese día,
como si algo me despertara.
−Recuerdo lo triste que te veías ese día.
−Yo estaba triste. Lo he estado por meses. He estado muerta por
dentro, caminando completamente aturdida. Y cuando no he estado
entumecida...−Brenna se frotó los ojos y bajó la voz a un simple
susurro.−Sabes, durante el primer mes todo lo que hice fue gritar. Y si
no estaba gritando, estaba llorando o maldiciendo.
Alex le tocó la mejilla.−Lo sé, lo sé, Bella. Lo sé.
−Nunca pensé que me sentiría así de nuevo, como lo hago
ahora,−continuó Brenna.−Nunca pensé que sería capaz de reír y
esperar el día siguiente. Pero una parte de mí siente...−Miró hacia otro
lado. No quería llorar, no ahora, cuando todo parecía ir como esperaba.
−Continua.
−Parte de mí siente que no merezco sentirme viva nuevamente;
tal vez merezco ser miserable por el resto de mi vida.−Brenna sintió
que Alex le acariciaba la barbilla y levantaba la mirada.
−No mereces tal cosa, Brenna.
−Tal vez.
Brenna cerró los ojos para evitar las lágrimas antes de poner su
Jeep en marcha y regresar a la casa de Alex. Una vez que se estacionó
debajo de la farola, apagó el motor y esperó a ver qué haría
Alex. ¿Habría un beso de buenas noches? ¿O estaba Alex decidida a

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tomar las cosas con calma como había dicho antes? Pero en lugar de
decir buenas noches y salir, Alex continuó observándola, sin abrir la
puerta del Jeep, solo quitándose el cinturón de seguridad.
−Deberías saber que mis sentimientos por ti son genuinos, Alex;
genuinos y reales. Y no me importa si solo ha pasado poco tiempo. Mis
sentimientos no son menos válidos.−¿Era esto lo que Alex necesitaba
escuchar?
−Pero ni siquiera sabes si permanecerás en Arizona después de
que hayas terminado con esa casa.
−Y no sabes que no lo haré.
En el Jeep abierto, se miraron una a la otra. Un perro ladró a lo
lejos, los insectos se cernían alrededor de la farola y el aire templado
de noviembre acarició su piel expuesta, el toque apenas se
notaba. Brenna se arriesgó a mover uno de los rizos oscuros de Alex de
su hombro.
−No me importa tomar las cosas lentamente. Conocernos es
parte de la diversión. Pero quiero que entiendas, no te considero una
distracción. Me entristecí por Edward y Michael todos los días desde
que los perdí, y sospecho que como tú sientes por tu madre, lloraré por
ellos todos los días de mi vida.
−Eso es justo.−Alex movió su mano hacia el muslo de
Brenna.−Sí, me gustaría conocerte mejor. Hay muchas cosas que me
gustaría saber sobre ti.
−¿Cómo qué?
Alex sonrió, aligerando el estado de ánimo.−Tu color favorito, lo
que querías ser cuando fueras grande, si tenías alguna mascota cuando
eras niña. Esa clase de cosas.
Brenna miró los labios de Alex mientras respondía.−Turquesa;
siempre tuvimos gatos, no perros, y creo que en un momento quería
ser gitana y viajar con un circo, pero decidí ser agricultora y criar
cerdos y gallinas en la granja de mis abuelos.
−Ah, ya veo. Una dulce niñita del medio oeste.−Alex se rió y le
acarició el muslo.
−Sí, también encajo en el estereotipo.−Ella se rio.−¿Y qué hay de
ti? ¿Conozco tu color favorito, qué querías ser, cuántos perros y gatos
tenías?

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−Amarillo, seguido de naranja. Y veamos, creo que quería ser
guía de safari cuando era pequeña, pero no hay selva aquí en el
desierto. Y no recuerdo gatos, recuerdo, pero hemos tenido dos
Rottweilers, cuatro perros callejeros y tres chihuahuas.
−Son muchos perros.
−La mayoría eran callejeros. Mamá siempre tomaba perros
callejeros. Los acogería, los pondría saludables y les buscaría buenos
hogares. Pero me dejó quedarme con Taco, uno de los Chihuahuas. Lo
tuve hasta los veinticinco años. Todavía extraño al pequeño moco.
−¿Has llamado a tu perro Taco?
Alex sonrió.−No, se llamaba Chico, pero lo llamé así cuando lo
llevé a pasear. Siempre hacía reír a los vecinos.
−Ciertamente me haces reír.
−Ves, soy una distracción después de todo.
−Una hermosa.−A la tenue luz, Brenna estaba segura de haber
detectado un sonrojo en las mejillas de Alex.
−Gracias. Creo que también eres hermosa,−dijo Alex.
Se quedaron en silencio de nuevo, mirándose, y desviando la
mirada rápidamente. Brenna jugó con la costura de sus propios jeans
con una mano, mientras que su otra mano ahora descansaba sobre la
de Alex mientras continuaba sosteniendo su muslo.
−Tengo que irme.−Alex abrió su puerta.−Tengo una mañana
temprana y un fin de semana largo.
−¿Cuándo voy a verte de nuevo?
−Estaré en el sur durante el fin de semana, puede que no regrese
al Valle hasta el lunes por la noche, y luego tendré que estar en el lugar
los martes y miércoles en el trabajo de Peoria.
−¿Entonces cuando?
−Jueves de Acción de Gracias.
−Te extrañaré.−Brenna se sintió vulnerable a admitirlo, pero era
cierto.
−Yo también te extrañaré, pero hablaremos por teléfono.−Alex
se movió para dejar el Jeep.
Pero Brenna la alcanzó y la tomó por el brazo.−Está bien, pero…

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Alex esperó.
−Debería acompañarte a tu puerta.
−No, estoy bien. Ya es tarde.−Alex se inclinó hacia delante y le
dio un beso en la mejilla. Se demoró y dijo:−Buenas noches, mi
hermosa, mi bella.−Luego salió del Jeep y salió al porche. Se demoró
allí con la puerta principal abierta, hasta que finalmente se despidió y
entró.
Brenna se tocó la mejilla y miró la puerta cerrada. No era el beso
que había esperado, pero lo estaban tomando con calma después de
todo. Regresó al hotel repitiendo toda la noche en su cabeza, incluso las
partes difíciles, y volvió a reírse de algunas de las cosas que Alex le
había dicho mientras recordaba cómo sonreía su rostro cada vez que
sonreía.

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Capítulo Dieciséis

Owen Charles Brock, residente de Mesa desde hace mucho tiempo, murió
por causas naturales en un hospital de Mesa. Tenía noventa y ocho años. Brock se
mudó a Arizona en 1922, donde trabajó en la mina de cobre Old Dominion en
Globe antes de ser empleado de la plantación de cítricos de la familia Poulsen.
Brenna leyó una fotocopia de un obituario mientras estaba
sentada en la sala de estar de la suite del hotel con su computadora
portátil, una selección de documentos, el rosario de plata y la medalla
de San Miguel extendidas ante ella en la mesa de café. Había pedido el
desayuno y una taza de café y tenía la televisión sonando de fondo
como compañía. Había estado despierta desde temprano esa mañana a
pesar de que había regresado a su habitación pasada la medianoche;
había tratado de dormir, pero se había quedado despierta, pensando
en la cena, todavía sintiendo el suave beso de Alex en su mejilla. Como
no podía dormir y no podía dejar de fantasear con ella, había decidido
levantarse y repasar el material que Sadie había encontrado: artículos
de periódicos, documentos judiciales, facturas de venta, registros
financieros y títulos de propiedad. Estaba buscando algo, cualquier
cosa que pudiera llevar al dueño de los collares de plata. Volvió a leer
el obituario del cuidador e hizo los cálculos en su cabeza. Tendría unos
quince años cuando se mudó a Arizona y, de joven, habría trabajado
para la familia Poulsen. Habría conocido a Hadley y Nelda, habría
sabido algo de las familias que trabajaban en la plantación, tal vez a la
que pertenecían el rosario y San Miguel. El obituario, sin embargo, no
mencionó nada sobre los familiares sobrevivientes. No había nadie con
quien pudiera hacer un seguimiento. Luego se preguntó cuándo había
muerto Nelda y hojeó el artículo del periódico sobre la muerte de su
hijo.
Dallin Poulsen, el hijo mayor de Hadley y Nelda Poulsen, veterano de la
Gran Guerra, herido en la Batalla de la plantación de Argonne, receptor de la
Insignia del Mérito Militar, se disparó...Sucumbió a sus heridas. Le sobrevive su
hermano menor, Lanny.
El artículo estaba fechado en 1928. Si Lanny era el único pariente
sobreviviente de Dallin, eso significaba que tanto Hadley como Nelda
debían haber muerto en 1928. En un papel borrador, Brenna trazó una
línea de tiempo burda que indicaba la muerte de Brock junto con los
demás, alargando las décadas atrás hasta principios del siglo XX. Cassie
le había dicho que Hadley se había adueñado de la propiedad antes de
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que Arizona se convirtiera en un estado, lo que una búsqueda rápida
en Internet le dijo que significaba que tenía que haberse decidido por
ella antes de 1912. Consideró su línea de tiempo mientras acariciaba
las cuentas del rosario. Se dio cuenta de que estaba viendo un lapso de
tiempo de cien años. Es posible que los herederos de la plata ya no
vivan en Arizona. Quizás fue inútil seguir buscando una pista. Después
de todo, tenía la casa en la que concentrarse. La casa y Alex.
Miró la televisión cuando un nombre familiar llamó su atención:
El representante estatal Julian Wilcox continúa recibiendo críticas de sus
colegas legisladores, incluidos los de su propio partido, con su cruzada para
aprobar lo que él llama su legislación de No-Free-Lunch, Arizona House Bill
1180.
Se sentó en el sofá. Julian Wilcox era el hermano de ese
espeluznante diputado jefe.
El informe de noticias continuó: Wilcox, quien anunció su carrera
para gobernador a principios de este año, argumenta que su proyecto de ley
abordará gran parte del déficit presupuestario del estado al negar a los hijos de
inmigrantes ilegales ayuda estatal para la educación, incluida la matrícula
estatal, y al limitar su cobertura de atención médica a fondos federales;
Medicare de emergencia. Sin embargo, informes de investigación recientes han
descubierto que una de las empresas privadas de Wilcox, Southwest Fabrics and
Textiles, ha sido multada dos veces en los últimos cinco años por emplear a
trabajadores indocumentados. La empresa es una subsidiaria de Poulsen
Enterprises, que fue fundada por el magnate inmobiliario Lanny Poulsen,
abuelo del representante Wilcox.
Brenna sacó el número de Cassie en su teléfono y realizó la
llamada.−Cassie, ¿puedes arreglar que hable con Lanny Poulsen?
Cassie farfulló en el otro extremo de la línea.−¡Brenna, son las
seis y media de la mañana!
−Vaya. Lo siento. No quise despertarte.
−¿Y por qué querrías reunirte con ese viejo chiflado?−Cassie
preguntó.
−Necesito hablar con él. ¿Lo conociste, verdad, cuando tú y
Edward compraron la propiedad?
−No, solo me reuní con el abogado. Nunca hablé con Poulsen.

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−Pero justo ahora, en las noticias, había una historia sobre una
compañía de telas, parte de Poulsen Enterprises. Él todavía está vivo,
todavía alrededor.
−Ciertamente no por mucho tiempo. El hombre tiene noventa
años, si todavía no tiene cien.
−¿Crees que tiene todas sus facultades? Quiero decir, él no está
en un hogar de ancianos, ¿verdad?
−No lo sé. No lo creo. ¿Pero por qué demonios querrías hablar
con él? Si quieres el resto de esa tierra, Brenna, tendremos que hablar
con el abogado nuevamente. Y en este punto, creo que tenemos que
concentrarnos en conseguir lo que tiene listo para vender,—olvídate
de la superficie trasera.
−No, esto no tiene nada que ver con la tierra. Necesito saber los
nombres de las familias migrantes que trabajaron en la plantación
cuando todavía estaba en funcionamiento.−Escuchó a Cassie gemir.
−Correcto. El rosario y esa otra pieza. Alex me lo dijo.−Cassie se
quedó callada antes de agregar:−Parece una posibilidad remota, te lo
diré. Ni siquiera estoy segura de qué pretexto puedo dar para que
vayas a verlo, pero veré qué puedo hacer.
−Gracias, Cassie, esto significa mucho para mí. No puedo
explicarlo, pero estoy convencida de encontrar a alguien a quien
devolverle estos collares.
−Son un hallazgo interesante, eso es seguro,−dijo Cassie. Luego
bajó la voz.−Así que dilo, Brenna, cuéntame sobre la cena con Alex
anoche.
Brenna se rio.−Como si aún no hubieras recibido su versión.
−Por supuesto que sí, pero ahora quiero la tuya. ¿Qué puedo
decir? Soy una voyeur de corazón y me muero por saber cómo te fue
desde tu punto de vista.
Contenta de tener a alguien con quien compartir su entusiasmo
por Alex, Brenna le contó a Cassie lo más destacado. Pero cuando se
desconectó de la llamada telefónica, continuó sentada en el sofá
mientras se preguntaba una vez más si incluso merecía este
sentimiento,—si merecía a Alex. El rosario todavía estaba en su mano,
y acarició las cuentas mientras consideraba su valía. Alex era una
buena persona, amable y honesta, pero ella era...Sacudió la cabeza al
pensar en las cosas que había hecho, su pasado, la forma en que había
hablado con sus padres, había tratado a Jessica, engañado a Edward, y

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las promesas que le había hecho a Debra, solo para romperlas. Ella
había sido egoísta. Nada más que egoísta. Se puso de pie y arrojó el
rosario sobre la mesa de café y se quitó la vergüenza de su mente. Se
había sentido demasiado bien en los últimos días, y no quería hundirse
nuevamente en la depresión y la auto condena. Pero cuando se levantó,
la foto de la familia Poulsen se deslizó de la mesa. La recogió y estudió
cada una de sus caras. No se había dado cuenta antes, pero el joven, a
quien ahora sabía que debía ser Lanny, no solo parecía enfermo, sino
que también estaba asustado. E inspeccionando la cara del hermano
mayor, Dallin, vio que su imagen se veía diferente a la de ayer por la
tarde. Él se burlaba, eso era lo mismo, pero ahora también sonreía con
esa burla. Una sonrisa que le hizo cosquillear y arder la cicatriz.

T
No estaba segura de que la hizo decidir, pero más tarde esa tarde
se encontró conduciendo al cementerio de Mesa. Al principio, la idea
había sido repelente para ella, la última vez que había estado en un
cementerio en Davenport fue para ver a su esposo e hijo siendo
enterrados; pero algo más que su cicatriz picaba. Era un pensamiento,
una intuición que no podía sacudir.
En el cementerio, no encontró ningún mausoleo para la familia
Poulsen. Tampoco había grandes lápidas. De hecho, las parcelas de
entierro eran bastante sencillas. En un extremo estaba Hadley Poulsen,
nacido en 1881, muerto en 1926, y Nelda junto a él, nacida en 1883,
muerta en 1925. Cinco lápidas más pequeñas seguían a los padres;
Brenna miró esas lápidas y leyó el nombre de cada niño. Las fechas de
nacimiento y muerte estuvieron en una sucesión cercana, la más
temprana de 1899–1904 a la más antigua de 1912–1915. La esposa de
Fernie, Patricia, tenía razón. Nelda Poulsen había perdido a sus hijos
uno tras otro, uno de ellos de solo unos meses, los tres mayores;
Brenna no pudo evitar compadecerse por ella; entendía el dolor que el
corazón de una madre experimentaba al perder un hijo, y esta pobre
mujer había perdido cinco. Finalmente, llegó a la tumba del hijo mayor,
que yacía después de todas las más pequeñas. Dallin Poulsen había
nacido en 1898, murió en 1928. Recordó algo que había leído en el
artículo sobre su muerte. Había peleado en una batalla...¿qué era? Pero
no podía recordar y decidió tomar algunas fotos de las lápidas con su
teléfono antes de regresar a su propiedad y ver cómo estaba Miguel.
Treinta minutos después, lo encontró enfurruñado junto al
garaje. Sin embargo, cuando la vio acercarse, él estaba de pie y a su
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lado, meneando la cola y sonriendo. Johnny y algunos miembros del
equipo estaban tomando un descanso, y pasó un rato hablando con
ellos, preguntándoles si habían surgido más pistas sobre el paradero
de Anabel y Pedro. Pero no se había descubierto ninguna pista. La
familia se había desvanecido, al parecer, en el aire. Cuando la cuadrilla
volvió al trabajo, se ocupó y preparó el área de la sala de estar para el
tapaporos, mientras Miguel yacía al pie de las escaleras y observaba. A
última hora de la tarde, los trabajadores habían terminado y salían de
la propiedad, y ella pensó que también necesitaba regresar a su hotel;
pero subió primero las escaleras para ver si podía ver lo que habían
hecho hasta ahora ese día.
Desde la ventana de la habitación empapelada, pudo ver un área
donde se habían derribado árboles. No pasaría mucho tiempo antes de
que todo el paisaje estuviera desnudo. Mientras estaba allí, enderezó
algunos de los papeles sueltos y apiló cajas porque sabía que un
voluntario de la sociedad histórica vendría la próxima semana para
echar un vistazo a los artículos. Pero no inspeccionó más el papel
pintado. Algo en esas manchas negras del otro día la había puesto
nerviosa. Aún así, fue a la ventana una vez más antes de irse y colocó
sus manos sobre los pocos cristales enteros que quedaban. Miró hacia
la plantación, oscureciéndose a medida que el sol se desvanecía, y
pensó en Anabel parada en ese lugar exacto mientras sus ojos negros
suplicaban ayuda. Brenna también recordó sus gritos. Habían
perforado el aire de la madrugada, le habían penetrado la cabeza y el
estómago. Mientras recordaba la horrible noche en su mente, deslizó la
mano por la ventana, sin prestar atención a los bordes irregulares de
los cristales rotos. Se estremeció cuando sintió el corte y se llevó el
dedo a la boca. La herida rezumaba sangre. Justo como se le pidió que
visitara el cementerio ese mismo día, sintió otra urgencia curiosa y se
limpió el dedo ensangrentado contra el cristal, luego retrocedió para
inspeccionarlo. Había manchas de sangre en la ventana. Anabel había
arañado el cristal. Brenna sabía que ella y Johnny deberían haber
encontrado esa evidencia al menos. Entonces luchó consigo misma. No
quería mirar, pero el impulso era demasiado fuerte. Se volvió hacia la
pared en la esquina donde había quitado el papel pintado y colocó su
mano con el dedo sangrante sobre la salpicadura negra. Ahora sabía
que la mancha era sangre.
Miró a Miguel, ahora parado en la puerta donde él había estado
mirándola. La estaba mirando como lo había hecho la noche en que ella
descubrió la plata. Cerró los ojos y sacudió la cabeza. Sabía que lo que
estaba pensando era absurdo.
−Vamos, Miguel. Necesito regresar a la ciudad.
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Pero cuando se dio vuelta para irse, miró la lámpara de aceite
que estaba sobre la mesa. Lo que vio le hizo un nudo en el estómago;
casi la mitad del combustible que le había puesto días atrás se había
consumido, y la mecha había sido enrollada y ennegrecida aún más.

T
Se arrodilló en la gravilla y habló con Miguel, diciéndole que
fuera bueno y que lo vería mañana. Estaba temblando por dentro, y la
incómoda sensación volvió a su estómago y cabeza.
−Gracias de nuevo por cuidarlo,−le dijo a Johnny.
−No es un problema. Como dije, es un buen perro. Como no
podemos encontrar a la familia, supongo que es tuyo.
−La familia,−reflexionó y miró a la ventana.−Johnny, ¿crees que
la familia está aquí ilegalmente como dijo Wilcox? ¿Crees que están
huyendo?
−No lo dudaría. Sucede mucho.
Brenna se despidió de él y Miguel mientras giraba su Jeep hacia
la carretera. Desde el camino de entrada, se detuvo en la carretera y
miró una vez más hacia la plantación. Desde la línea de la cerca, pudo
ver el área que el equipo había despejado ese día. Pero parpadeo dos
veces. Uno de los miembros de la tripulación todavía estaba allí afuera,
observando cómo pasaba. Desaceleró. ¿Qué le pasaba a su rostro? Y
mientras miraba, él se volvió y desapareció entre los árboles.

T
En el camino de regreso a su hotel, continuó luchando contra las
náuseas y el dolor de cabeza. Lo que había comenzado como un día
bastante agradable se había vuelto preocupante. No era su depresión
habitual por Edward y Michael o incluso su auto-tortura y culpa sobre
Debra. No, esto era otra cosa. Era la propiedad, la triste historia de
Nelda Poulsen y sus muchos hijos perdidos, el suicidio de Dallin
Poulsen, la extraña aparición de la familia y su desaparición aún más
extraña. Pero lo más perturbador fue el asalto a Anabel, que Brenna
sabía que había presenciado, pero ahora dudaba. Y esas malditas
manchas negras, esas huellas de manos de sangre. ¿De quién es la
sangre?

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Una tremenda red irregular de relámpagos horizontales estalló
en el cielo del desierto, seguida de un estallido tembloroso. Brenna
saltó y viró bruscamente en su Jeep. Las nubes de lluvia se acumularon
alrededor del tramo panorámico del horizonte montañoso, y cuando
entró en el estacionamiento del hotel, una lluvia fría constante golpeó
el pavimento y las temperaturas cálidas se desplomaron. Después de
recibir ayuda de un miembro del personal para asegurar la capota de
su Jeep, regresó a su habitación, refugiándose de la tormenta inusual;
se acurrucó en una manta, ya que la temperatura en su habitación de
hotel también había bajado, a pesar de sus llamadas a la recepción y su
jugueteo con el termostato. Pidió servicio a la habitación, evitando el
vino esta vez, trató de comer para calmar su estómago, pero se rindió
después de algunos bocados. Tomó algo para su dolor de cabeza y se
volvió a enrollar en una manta en el sofá. La lluvia fuera de la ventana
de su hotel cayó en un siseo constante y su habitación se enfrió;
agotada por su noche con Alex, se estiró y se quedó dormida viendo la
televisión. Mientras se dormía, la imagen que tenía en la mente de la
casa Poulsen se mezcló y se fusionó con el interior de una iglesia.
El santuario estaba vacío y oscuro, y caminó por el pasillo central
hacia el frente y miró el altar.
−¿Dónde estás, mami?
Se volvió para verlo deambulando por la nave, moviéndose entre
bancos. Lo alcanzó y lo abrazó, llorando de alegría ante la sensación
familiar de su pequeño cuerpo, el olor de su cabello. Luego el vidrio se
hizo añicos, fragmentos dispararon como balas a través de la sala
abierta. Lloró por su padre, pero ella lo tranquilizó y luchó contra el
poderoso viento para llegar a la puerta del sótano. Pero la puerta
estaba cerrada, y tiró y gritó con frustración, su hijo se aferró a ella.
−¡Mi hijo, mi hijo, tengo que salvar a mi hijo!
Una anciana se agachó a sus pies.
−Sostén la falda de mamá. No la sueltes.−Levantó los hombros
de la mujer, y los ojos oscuros la miraron mientras el cabello negro caía
en cascada a su alrededor.
−Mi hijo encuentra a mi hijo. Lo has prometido−gruñó la mujer;
comenzó a sonreír y reír mientras su rostro se transformaba en uno
desfigurado y le faltaba la mitad inferior de la barbilla. Ya no era una
mujer, sino un monstruo, y se le lanzó.
−Puta,−se burló el monstruo mientras la asfixiaba.−Maldita
puta sucia.
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Brenna se disparó jadeando por aire y sosteniendo su garganta;
jadeó y luchó por respirar mientras le hormigueaban las extremidades;
afuera aún llovía y dentro de la habitación se sentía aún más frío que
antes. Revisó el termostato e hizo té caliente en el horno de
microondas de la habitación. Sentada en el sofá, abrazó la manta y
maldijo su pesadilla. Lamentó no haber pedido vino después de todo;
sobre la mesa de café, el rosario yacía con los otros documentos y
fotografías. Lo recogió, curiosa por encontrar que el metal
generalmente frío se sentía caliente, casi caliente al tacto. Cuando sonó
su teléfono, saltó.
−Hey.−Sonrió al teléfono, aliviada de ver aparecer el nombre de
Alex en la pantalla.
−Tenía miedo de que estuvieras dormida,−dijo Alex.
−No, estaba esperando tu llamada.
−¿Estás bien? Suenas sin aliento.
−No es nada. Acabo de despertar de un mal sueño, eso es
todo.−Brenna se secó el sudor de la cara, pero se estremeció de todos
modos.
−Entonces estabas dormida. Lo siento.
−Está bien. Me había quedado dormida en el sofá. Este tipo de
clima siempre me da sueño.
−¿Qué quieres decir con este tipo de clima?
−La lluvia. ¿No te estás empapando? Una tormenta llegó
alrededor del atardecer y no ha cesado.
−No, está perfectamente claro aquí. Hmm, eso es extraño. Bueno,
cuéntame sobre tu mal sueño.
−No fue nada, exactamente lo mismo. La iglesia, el
tornado.−Brenna hizo una mueca ante la imagen burlona de la mujer
oscura transformada en un monstruo.
−Lo siento, Brenna. ¿Tienes el sueño a menudo?
−Casi todas las noches.
Alex suspiró al teléfono.−Supongo que es de esperar.
−No quiero hablar de mis pesadillas. Dime acerca de tu
día. Cuéntame todo, a dónde fuiste, en qué tipo de trabajo estás
trabajando, qué comiste para el almuerzo, para la cena.

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Durante la siguiente hora hablaron,—principalmente Alex habló
y Brenna escuchó. Los detalles eran intrascendentes, pero la voz de
Alex y su risa fueron suficientes para aliviar la tensión en los hombros
de Brenna y aliviar su dolor de cabeza y estómago. En poco tiempo, se
estaba riendo de las historias de Alex y bostezando.
−Te dejaré ir a la cama. Suenas cansada,−dijo Alex.−Y tal vez
como ya has tenido uno malo, solo soñarás dulces sueños por el resto
de la noche.
−Hablar contigo ha sido de gran ayuda. Gracias.
−Como dije en la cena de anoche, estoy aquí si necesitas alguien
con quien hablar, alguien con quien llorar.
−No solo eres una mujer hermosa por fuera, Alex Santana, sino
también por dentro. Nunca he conocido a alguien tan amable como tú.
−Gracias Brenna. Eso es dulce. Y quiero que sepas...en realidad
espero que no te ofendas, pero anoche después de que te fuiste,
encendí una vela por ti, recé una oración a Nuestra Madre y le pedí su
bendición para ayudarte a sanar y conseguir algo de paz.
−¿Rezaste por mí?
−Yo lo hice.
Brenna trató de no dejar que su voz sonara amarga, pero lo
hizo.−Gracias, Alex, pero no deberías haberte molestado.
Después de colgar el teléfono, se sentó mucho tiempo en el sofá
mientras rumiaba y se guisaba con la vieja ira. Y todo el tiempo, el
rosario de plata se calentó en su mano.

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Capítulo Diecisiete

El domingo estuvo lluvioso, frío y sombrío, y Brenna volvió a


hundirse en la depresión. El giro en su pesadilla, extrañar a Alex, y las
circunstancias y eventos que rodearon la propiedad,—todo esto
funcionó en ella, y se encontró leyendo y releyendo el material que
Sadie había fotocopiado para ella, así como viendo las fotos de las
lápidas que había tomado el día anterior. Estaba irritada, nerviosa y de
mal genio. Le gritó a la mujer que había traído su ropa de la lavandería,
se quejó de algo insignificante al personal que le trajo la cena. Estaba
de mal humor, de humor negro, de un estado de ánimo enojado. Por la
noche, se dio una ducha caliente, tratando de quitarse el frío que aún
sentía por la tormenta.
No podía entender por qué estaba tan fría,—fría hasta los
huesos. Había vivido toda su vida en el Medio Oeste, había sufrido
innumerables tormentas de nieve, pero nunca había sentido el tipo de
frío penetrante que experimentaba ahora. Después de la ducha, se
enfundó en una bata y decidió llamar al servicio de habitaciones para
pedirle una botella de vino, algo que la ayudaría a caer en un sueño
profundo. No estaba dispuesta a tener una repetición de esta nueva
versión de su pesadilla. Pero antes de que pudiera llamar al servicio de
habitaciones, sonó su teléfono celular. Respondió, viendo que era Alex.
−Me preguntaba si tu servicio de habitaciones todavía estaba
allí,−dijo Alex.
−¿Mi servicio de habitación?−Brenna preguntó.−Estaba a punto
de pedir una botella de...hey, cómo...−Y entonces oyó un
golpe.−Espera.−Se ajustó la bata, abrió la puerta y encontró a Alex,
goteando agua de lluvia de su cabello y ropa. En sus manos, sostenía
una pequeña maceta de girasoles en miniatura con un pequeño adorno
de espantapájaros. Brenna cayó contra la puerta con sorpresa.−No
puedo creer que estés aquí. Pensé que no te vería hasta el jueves. Ni
siquiera ibas a regresar hasta mañana.
Alex se rio.−¿Puedo entrar o no?
−Sí, por supuesto.−Brenna la atrajo y la abrazó.−Alex, estás
empapada. ¿Por qué condujiste de regreso en esta tormenta?
−Estaba completamente claro hasta que llegué a la autopista 10,
pero cuando llegué a la ciudad, me encontré en el medio de

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repente.−Sostuvo la pequeña maceta de flores, que también goteaba
agua de lluvia.−Aquí tienes. Los vi en un puesto justo antes de la
autopista fuera de Eloy, y no pude resistirme. Decidí traerte un poco de
sol con un pequeño espantapájaros para ahuyentar tus
pesadillas.−Movió la pequeña figura de paja y se rió entre dientes.
−¿Sol? ¿Me trajiste sol?−Brenna sabía que Alex no podía tener
idea del significado de la palabra.
−Espero que sean lágrimas felices.
Brenna tomó las flores.−No puedes empezar a imaginar.−Los
miró y volvió a mirar a Alex, cuya sonrisa era tan radiante como el
sol.−Gracias, Alex, gracias por esto.
−De nada.
Brenna tiró de su bata.−Déjame ir a cambiar.−En el dormitorio,
llamó a Alex desde detrás de la puerta cerrada.−Elige lo que quieras
del menú por teléfono. Me estaba preparando para pedir un poco de
vino, tal vez algo de cenar.−Salió vestida con ropa deportiva y llevando
una toalla.
Alex hojeó el menú−Brenna, no puedo dejar que me invites a
cenar otra vez, y además no hay precios listados.
−Lo sé, solo elige lo que quieras.−Le entregó a Alex la
toalla.−Aquí, mira si puedes secarte un poco. No quiero que te resfríes.
Alex frotó la toalla por fuera de su ropa mojada.−Deberías subir
la calefacción en tu habitación.
−Lo hice. El termostato está roto, creo. Se lee setenta y dos, y he
llamado una docena de veces abajo para que hagan algo al respecto.
−Bueno, hace más frío dentro de esta habitación que en el
pasillo.−Alex le entregó la toalla húmeda.−¿Estás bien? Pareces de mal
humor.
−Solo uno de esos días, supongo. Ve y elige algo para comer;
llamaré y también pediré algunas mantas adicionales.
−Como dije, no necesitas comprarme...
Pero Brenna acercó su dedo a los labios de Alex y la hizo
callar.−No aceptaré un no por respuesta.
Después de un poco de persuasión, Alex acordó quedarse y
permitió que Brenna ordenara la cena. Se sentaron en el sofá, se
acurrucaron con una manta sobre sus regazos y una alrededor de sus

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hombros y comieron mientras Brenna le mostraba a Alex todo lo que
había descubierto en los últimos días con la ayuda de Sadie.
−Owen Brock fue la última persona que habría conocido a
cualquiera de las familias que trabajan para los Poulsens, al menos eso
es lo que pensé,−dijo Brenna.−Y luego escuché algo en la televisión
sobre la corporación de Lanny Poulsen y me di cuenta de que el
hombre todavía estaba vivo. No sé por qué eso nunca se me ocurrió
para empezar. Tiene que recordar algunas de las familias que
trabajaban en la plantación. Cassie me conseguirá una cita para hablar
con él.
−No lo sé, Brenna. Incluso si acepta verte, quiero decir, es un
hombre muy viejo. Mi abuelo tiene ochenta y nueve años y olvida
cosas, ya sabes, un poco de demencia.
−Según mis cálculos…−Brenna sostuvo el retrato de la
familia−…Yo diría que está a mediados de los noventa. Si todavía está
involucrado con su corporación, podría tener la mayoría de sus
facultades.−Arrojó la fotografía a un lado y recogió el rosario. Tocó las
cuentas y se preguntó quién había sostenido la pieza y cuáles habían
sido sus oraciones.
−Es importante que encuentres a alguien a quien darle esto,
¿no?−Alex tomó el collar de la mano de Brenna.
−Sí. Pero no sé por qué. Solo es.
Alex pasó los dedos por las cuentas.−El rosario de mi madre es
similar, como te dije, pero no todo es plata. También tiene a Nuestra
Señora de Guadalupe. Lo tenía en sus manos cuando murió, aunque
durante los últimos días de su vida nunca recuperó la conciencia.−Alex
se frotó la frente y bajó la voz.−Pero me aseguré de que lo sostuviera
en sus manos. Pensé en enterrarlo con ella, pero mi abuelo me dijo que
tenía que guardarlo, rezar con él y recordarla.
−¿Rezas a menudo?−Brenna podía sentir la creciente tristeza de
Alex.
−Rezo, pero no he estado en confesión o comunión en años. La
iglesia oficial no tiene un lugar para gente como yo. Pero lo respeto. Las
creencias son importantes para mi padre y mi abuelo, así como para
mis tías y primos, y Nuestra Señora de Guadalupe fue especial para mi
madre. Ella también es especial para mí.
−Cuéntame sobre ella.

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Alex continuó acariciando las cuentas mientras hablaba.− Cuenta
la historia que se le apareció a Juan Diego, un campesino de México;
ella le pidió que construyera una iglesia en su honor. Hay más sobre el
milagro de las flores, las rosas que encontró creciendo fuera de
temporada y reunidas en su capa, y cómo incrustó su imagen en ella;
de todos modos, para muchos latinos católicos, ella es nuestra patrona,
nuestro milagro. Hay toneladas de festivales y santuarios en su honor;
incluso para los más agnósticos entre nosotros, ella es especial. Mi
primo Eddie se convirtió en Wiccano, pero incluso él todavía le reza.
Brenna consideró esta información y su ignorancia cuando se
trataba de creencias ajenas a la suya. Señaló el medallón.−No creo
haber visto una versión de María como esta antes. ¿En qué está
parada?
−Esa es la luna. Mira, y hay un angelito sosteniéndola.−Alex se
frotó la parte inferior.−Algo que la gente no se da cuenta es que es
única en las culturas de América del Sur. Para los nativos de
Mesoamérica, la luna era el dios de la oscuridad. Al pararse sobre ella,
Nuestra Señora muestra que ella la derrotó, la venció.
−Mmmm interesante.−Brenna tomó el medallón de Alex y lo
examinó.−Y su túnica, ¿qué hay en ella?
−Estrellas. En la imagen original en la capa de Juan Diego, su
manto es azul y turquesa, el signo de la realeza. Las estrellas ubicadas
dentro del manto muestran que es la reina del cielo.
−Eso es inusual. Al ser criada metodista, nunca se mencionó a
nadie más que al Dios masculino enojado y vengativo.
−Te diré un secreto,−dijo Alex.
Brenna se rió de la sonrisa astuta de Alex. Alex estaba tratando
de mantenerse optimista a pesar de que sus ojos indicaban lo
contrario.−Okey, vamos a escucharlo.
Alex miró alrededor de la habitación como si fuera una espía,
buscando vigilancia enemiga. Levantó las cejas de una manera tonta y
Brenna se rió una vez más. Luego se inclinó para susurrar.−La mayoría
de nosotros le rezamos casi exclusivamente. Mis tías, particularmente
mi tía Marta, creen que ella es el Ser Supremo, la primera causa.
Brenna se echó hacia atrás.−¿De verdad?
Alex asintió con la cabeza.−Pero es herético, así que no lo
anunciamos, si sabes a lo que me refiero.

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−Huh.−Brenna ladeó la cabeza y examinó la pieza una vez
más.−Y estas líneas, ¿qué representan?
−Ah, los rayos del sol,−dijo Alex.
−¿El sol?
−Sí, para los nativos, el sol era su dios más poderoso. Pero
Nuestra Señora se para frente al sol, frente a él, dominándolo. Y parece
que los rayos brillan detrás de ella, pero de hecho, brillan dentro de
ella. Ella es el sol, nuestra madre, la portadora de toda vida y amor.
Brenna parpadeó.−El sol. Ya veo.
−Mi tía Marta dice que cada mujer lleva un rayo de luz dentro de
ellas, una chispa de su llama. Cada una de nosotras tiene un pedazo de
ella dentro de nosotras. Todas somos madres, por así decirlo.
Brenna bajó los ojos.−Algunas de nosotras somos mejores que
otras.
−¿Por qué dices eso?−Alex la tomó de la mano.−Apuesto a que
eras una madre excelente.
Brenna retiró la mano y se inclinó sobre las rodillas mientras
sostenía la cabeza. Decidida a no llorar, apretó los dientes y cerró los
ojos.
−Su muerte fue un accidente, Brenna, una cosa terrible. Hiciste
todo lo que pudiste. Me dijiste que trataste de llevarlo al sótano. −Alex
acarició la parte baja de su espalda y esperó.
Pero Brenna no se movió, no respondió. ¿Qué pensaría Alex de
ella si supiera la verdad?
−Sabes…−Alex se aclaró la garganta−…Mamá solía decirme que
nada era más fuerte que el vínculo entre madre e hijo. Ningún poder
puede igualarlo. Y cuando supo que estaba a punto de morir, me lo
recordaba a diario: No voy a dejarte nunca, Alejandra. Nunca. Nunca te
dejaré, Alejandra, nunca.
Brenna levantó la vista cuando escuchó la voz de Alex romperse.
−Y ya sabes,−continuó Alex,−es verdad. La siento conmigo a
menudo.−Se secó los ojos.
Brenna asintió, pero miró hacia otro lado. Nunca había tenido ese
tipo de vínculo con su propia madre.
Después de un silencio incómodo, Alex dijo:−Háblame, Brenna;
no te cierres.−Frotó el hombro de Brenna.
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Pero Brenna se apartó del toque de Alex, alcanzó el control
remoto del televisor y encendió la unidad.−¿Quieres ver una
película?−Pasó los canales y se decidió por algo antes de tirar el
control remoto sobre la mesa. Se echó hacia atrás, pero cruzó los
brazos sobre el pecho. Aún así, no evitó que Alex se acercara más y la
rodeara con un brazo. En un comercial, dijo:−¿Sabes cómo el seguro
clasifica un tornado?
Alex sacudió la cabeza.
−Como un acto de Dios.−Brenna volvió su atención a la
televisión y se calló.
Alex se quedó solo un poco más. Le dijo a Brenna que estaba
cansada de su trabajo durante el fin de semana y del viaje en coche y
que necesitaba irse a la cama. En la puerta, se abrazaron y Alex la besó
en la mejilla.
−Estoy preocupada por ti,−dijo Alex.
−Estoy bien.−No lo estaba.
Una vez que Alex se fue, Brenna llevó la maceta de girasoles al
dormitorio y la colocó junto a la caja de música de su hijo. Tocó la
imagen en découper del sol en la caja y acarició los pétalos de los
pequeños girasoles en la maceta. Pensó en Alex y su madre, en lo que
Clarita le había dicho: el amor de una madre por su hijo era una fuerza
poderosa. Pero su propio amor por Michael no había sido suficiente
para salvarlo. Como madre, le había fallado cuando más la necesitaba;
recuperó lo que quedaba de la botella de vino durante la cena. Sin
molestarse en verterlo en una copa, tragó lo que quedaba y tragó no
uno, sino dos somníferos. Al menos, dormiría toda la noche,
adormecida por el dolor, adormecida en todas partes excepto por el
grosor que se acumulaba en su garganta.

T
Brenna no vio a Alex durante los siguientes días, pero pudo
hablar con ella a menudo por teléfono. Mientras tanto, se mantuvo
ocupada pintando la sala de estar y la cocina de la casa Poulsen. Todas
las tardes salía, visitaba a Miguel, se comunicaba con Johnny y luego se
ponía a trabajar. Sin embargo, evitó las habitaciones del piso de arriba,
excepto cuando Johnny la ayudó a colocar plástico pesado sobre las dos
ventanas. Seguía lloviendo, todavía hacía un frío helado, y pensó que
una vez que se instalara la nueva calefacción, querría que la casa se
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calentara sin perder nada de calor. Con la ayuda adicional de Johnny,
también selló las ventanas de la planta baja con láminas de plástico.
El miércoles por la mañana, la entrega de muebles seguida por
los repartidores de electrodomésticos aparecieron e instalaron sus
nuevas compras. Por la tarde, llegó un técnico de la compañía de gas y
abrió el gas. Comprobó todos los electrodomésticos nuevos y le dio el
visto bueno. Y ahora, con la casa calentándose, su nuevo sofá y
televisión junto con la nueva cama, mesita de noche y tocador, la casa
parecía casi acogedora y habitable.
Más tarde esa noche, salió de la suite del hotel y trajo su maleta
con ropa limpia junto con todos los documentos que había recogido de
Sadie. Desempacó su ropa y puso la caja de música junto con su maceta
de girasol en la mesita de noche junto a su cama. Se debatió si debería
poner la foto de Edward y Michael allí también, pero era la única foto
de su hijo que había traído con ella. La colocó con los demás artículos y
fue a prepararle algo de cena a Miguel. De regreso a la propiedad esa
misma noche, se detuvo en la tienda de Fernie y Patricia, y Patricia le
hizo otro sándwich. No era la cocina de clase alta del Scottsdale Hilton,
pero la disfrutó mientras se sentaba en su nuevo sofá con Miguel allí
como compañía frente a su nuevo televisor de pantalla grande. Se
sintió más optimista de lo que se había sentido durante días. También
le ayudó mañana, que era Acción de Gracias, y lo pasaría con Alex. No
verla desde el domingo por la noche había sido difícil incluso con las
llamadas telefónicas cada noche.
Para cuando Alex finalmente llamó esa noche para su chequeo
habitual, ya era hora de acostarse.−Lo siento, bella. Sé que es tarde,
pero necesitaba hacer algunos trámites.
Brenna sonrió al teléfono. Alex había empezado a llamarla bella y
le gustaba, sabía que significaba hermosa y sentía que era la forma
cuidadosa de Alex de ser romántica sin apresurar las cosas.−Está
bien,−dijo.−Pensé que estabas ocupada con el trabajo.
−Estas cortas semanas de trabajo son un asesinato.−Alex
gimió.−Necesito ir a la cama y dormir un poco, ya que estaré despierta
al amanecer y bajar al restaurante para empezar el hoyo para el cerdo;
mi primo Marco siempre se queda corto con el mezquite. Necesito
asegurarme de que lo haga bien, ya sabes.
−¿También mandas a tus primos?
Alex se rio entre dientes.−Yo mando a todos.

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Su conversación continuó durante otra hora. En un momento,
Brenna le preguntó a Alex sobre sus arreglos de vivienda y se preguntó
si alguna vez quería vivir sola. Alex explicó que vivir con su padre y su
abuelo fue un beneficio para todos ellos, y disfrutaba de la estrecha
relación con ellos.
−¿Pero crees que siempre vivirás con ellos?−Brenna preguntó.
−No, algún día encontraré mi propio lugar.−Alex hizo una pausa
en el teléfono mientras bostezaba, y luego dijo:−Siempre pensé que me
gustaría tener una propiedad de caballos en Montaña Roja. Ya sabes,
chicas y caballos. Siempre he querido un caballo. Pero es más que eso;
me encanta el desierto, y si pudiera levantarme todas las mañanas,
salir a mi porche y ver el sol golpear esa montaña, bueno, creo que
estaba viviendo en el paraíso.
Se dieron las buenas noches y Brenna salió para ver si podía ver
la Montaña Roja en la oscuridad. Su silueta familiar era visible ya que la
lluvia había amainado un poco y una brisa había disipado algunas de
las nubes. Miró la montaña y recordó la mañana, no hace mucho,
cuando Alex le había mostrado por primera vez el amanecer. Y se dio
cuenta de que le encantaría ver el amanecer todas las mañanas en
Montaña Roja con Alex a su lado.
La luz de la casa rodante de Johnny se encendió y salió, saludó
con la mano y dijo buenas noches. Le devolvió el saludo, feliz de que él
estuviera allí. Con él y Miguel, el aislamiento no parecía tan profundo;
esperó mientras Miguel salía del porche hacia la oscuridad para hacer
sus asuntos, luego lo condujo al interior y se subió a su nueva cama;
palmeó sus mantas y lo llamó. Él se levantó de un salto y se acurrucó a
su lado.
−Intentemos esto de nuevo. No he dormido ni una noche en esta
casa.−Besó su nariz, apagó la luz y se dio la vuelta, tirando de las
mantas a su alrededor.
Estaba tan oscuro como siempre en la habitación, pero el calor de
la calefacción, junto con la respiración rítmica de Miguel, la calmaron;
estaba cansada de su trabajo físico de pintar durante los últimos días;
dormir, esperaba, no sería un problema incluso sin su somnífero o sin
vino, que anhelaba, sin embargo. Pero el sueño la despertó.

T
−¿Mamá?
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−Estoy aquí, Michael.
−Estoy asustado. Quiero papi. ¿Dónde está papá?
−Él vendrá. Ahora sostén mi falda.
Lo bajó y él se fue. Gritó y se rasgó el pelo. Podía sentir el dolor
agudo de algo golpeando en la parte posterior de su cabeza, partiendo
su cráneo.
−¿Mamá? ¿Dónde estás, mami?
Podía escucharlo, pero no podía alcanzarlo. Estaba perdido y ella
no podía levantar la cabeza para ver.

T
Se sentó en la cama cuando Miguel le lamió la cara. Lo apartó
mientras lloraba en sus manos antes de limpiarse los ojos y la nariz;
Miguel saltó de la cama.
−¿Necesitas salir?
Encendió la lámpara y se sentó un segundo para concentrarse en
el presente, para apartar la pesadilla de su mente. Luego empezó a
mover las piernas fuera de la cama, pero en cambio se puso rígida. Ella
había escuchado algo. Miró la caja de música. No se abrió. Volvió a oír
el ruido, pero esta vez no estaba dentro de la casa. Estaba fuera de la
ventana de su dormitorio.
−¿Mamá? ¿Dónde estás, mamá?−La voz de un niño llamó.
−Oh, demonios,−dijo. Era Pedro, estaba segura, todavía
buscando a su madre. Siguió a Miguel hasta la puerta principal y
escuchó nuevamente. Él arañó su pierna.−Okey, okey. Tienes que
aprender a sostenerlo, por el amor de Dios.
Encendió la luz del porche y abrió la puerta, pero saltó y
retrocedió gritando cuando Johnny le dirigió la linterna a la cara.
−Lo siento, pensé que te escuché llamarme,−dijo.
Brenna sostuvo su corazón.−No, no fui yo. Creo que es el niño,
Pedro.
−Todavía no puede estar ahí afuera.

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Brenna agarró su linterna, lo empujó y comenzó a agitar la
luz.−¿Pedro? ¿Dónde estás? Por favor, ven aquí, cariño. Queremos
ayudarle.
Silencio.
−¿Crees que es ese niño?−Johnny preguntó.
Brenna entrecerró los ojos mientras miraba en la oscuridad;
incluso con la creciente luna gibosa, no podía ver más allá de la luz del
porche, y el haz de la linterna hacía poco para iluminar la
oscuridad.−¿Habrían dejado atrás a su hijo?
−No, Brenna, no abandonamos a nuestros hijos. A no ser que…
−¿A menos que?
−A menos que no pudieran llegar a él. Tal vez se movieron antes
de que pudieran encontrarlo.
Sus dientes castañeteaban y se abrazó a sí misma. Se mostró
reacia a volver adentro y dejar a Pedro allí, especialmente en este clima
frío. Pero dudaba que ella y Johnny pudieran encontrarlo incluso con
un tercio de su propiedad despojada de árboles.
−Deja la luz encendida, Johnny. Dejaré la luz de mi porche
encendida. Quizás eso lo atraiga hacia nosotros. No sé qué más hacer,
pero espero que venga a la puerta y pida ayuda.
Llamó a Miguel, regresó a la casa y sacó su teléfono de su mesita
de noche. Quizás necesitaba llamar a Alex y avisarle. Pero cuando vio la
hora en su nuevo despertador, las tres y cuarto de la mañana, decidió
que esperaría y llamaría después del desayuno. Entonces, para pasar el
tiempo, tomó una manta extra y se dejó caer frente al televisor;
mientras navegaba por los canales en busca de algo que ver,
agradecida de haber tenido instalada una antena parabólica, pensó en
el pobre Pedro, en Anabel en algún lugar retenida por coyotes, en la
anciana y en su preocupación por su hija y su nieto. Y su cicatriz latía
hasta el punto de marearla.

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Capítulo Dieciocho

Eran las cuatro de la tarde cuando Brenna llegó al restaurante


del sur de Phoenix, Las Cinco Hermanas. El edificio de adobe estaba
enmarcado con vigas de madera, pintado de color turquesa y colgado
con bombillas navideñas, y una pancarta colgada en el alero: Día de
Acción de Gracias de la Familia Delgado, Fiesta Privada. Estacionó su
Jeep en el extremo más alejado del estacionamiento lleno y caminó
hacia el edificio mientras notaba que algunos adolescentes pasaban el
rato en sus autos fumando, hablando y escuchando música. La miraron
mientras pasaba. Casi todos sonrieron y algunos saludaron.
Una adolescente trotó.−¿Eres Brenna? Mi prima dijo que
vendrías. Entra, vamos a comer pronto.
Brenna le dio las gracias y se abrió camino entre los coches hasta
el frente. Pasó junto a una fuente ornamentada y un estanque de koi
que formaba un bucle dentro y debajo del puente de entrada que
conducía a las puertas principales. El patio delantero estaba revestido
con baldosas de Saltillo, que se envolvían alrededor de grandes álamos,
proporcionando un dosel entrelazado de ramas y hojas. Música, risas y
conversación se filtraban por las puertas delanteras abiertas, y podía
oler un aroma maravilloso, casi como barbacoa, pero no del todo;
cuando entró en el vestíbulo, las luces eran más tenues que la luz del
sol del atardecer, y sus ojos tardaron un momento en adaptarse
mientras buscaba un rostro familiar a su alrededor.
El restaurante estaba lleno de niños y ancianos, adultos y
adolescentes. Rubén y Juan Carlos se sentaron a un lado en una mesa
sobre una plataforma elevada. Un torrente de personas se acercaba y
estrechaba las manos de los dos hombres. Entonces Brenna vio a una
atractiva joven que la miró a los ojos, sonrió y se dirigió hacia ella;
mientras se acercaba, Brenna pensó que le resultaba familiar: tenía el
pelo largo y oscuro, ojos oscuros y una sonrisa radiante. Podría haber
sido la hermana menor de Alex si hubiera tenido una.
−¿Brenna? Hola, soy Marissa, una de las primas de Alex;
bienvenida al Día de Acción de Gracias de la familia Delgado.−Ella
abrazó a Brenna.
−Hola, Marissa, gracias,−dijo Brenna.−No me di cuenta de que
habría tanta gente.

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−Tenemos una familia numerosa, pero si se cuenta toda la
familia extendida y las múltiples generaciones, podríamos poblar
fácilmente nuestro propio pequeño país.−Marissa se rió y la llevó de la
mano a la plataforma elevada.−Alex está en el patio trasero con
algunos de los muchachos. A ella le gusta supervisar el asado de cerdo;
te llevaré allí, pero primero debes saludar a nuestro abuelito.
Rubén extendió la mano y la abrazó cuando la vio.−Brenna, mi
querida hija, bienvenida.
Juan Carlos se levantó con su bastón. Él sonrió y tomó la mano de
Brenna, que ella le extendió. Él le dijo algo y Marissa tradujo.−El
abuelo dice nuevamente que te bendice y te da la bienvenida a su
familia. Espera que busque en tu corazón y encuentres mucho para
agradecerle este día de Acción de Gracias.
Brenna sonrió, pero tuvo que forzarlo un poco. Era el primer Día
de Acción de Gracias sin Michael, y como le había dicho a Alex una vez
antes, no sentía que tuviera mucho por lo que estar agradecida.
−Gracias, Abuelito,−dijo, usando el término de afecto que Alex le
había dicho a su abuelo.−Estoy feliz y honrado de estar aquí con usted
y su familia.
Juan Carlos asintió con la cabeza y le dijo algo más a Marissa,
quien respondió en español antes de excusarse a sí misma y a Brenna.
De vuelta en la barra, Marissa le dio unas palmaditas en el
hombro a un hombre.−Hola, cariño, esta es Brenna. Ya sabes, la Brenna
de Alex.
Extendió su mano.−Hola, soy Justin. Te hemos estado esperando;
me alegro de que puedas unirte a nosotros. Y no te preocupes, este es
solo mi tercer Día de Acción de Gracias con los Delgado y todavía me
estoy acostumbrando.
Brenna le dio las gracias, notando la camiseta de Justin impresa
con las palabras Departamento de Bomberos de Phoenix y el logo de
un ave fénix. Mientras observaba a las otras personas en la barra, notó
que uno de los dos hombres con los que Justin había estado hablando
también vestía una camisa similar.
−¿Eres un bombero?−Preguntó.
Señaló al otro hombre.−Sí, yo y Angel. Servimos en la misma
estación. Soy un paramédico y Angel es nuestro capitán.
Angel se acercó y la abrazó.−Alex tenía razón. Eres hermosa;
pero mi prima siempre ha tenido buen gusto con las mujeres.
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Podía ver un parecido tan sorprendente entre Marissa, Angel y
Alex. De hecho, Angel podría haber pasado por el hermano gemelo de
Alex.
El otro hombre sentado con ellos le dio un codazo a Angel en las
costillas.−Y tienes buen gusto para los hombres. Debe haber una
conexión familiar.
Angel presentó al hombre como su pareja, Philip.
Brenna se quedó con sus nuevos conocidos e intercambió una
pequeña charla. Mientras conversaban, vio una enorme fotografía en
blanco y negro enmarcada que colgaba como pieza central en la pared
de la barra. Mostraba a cinco hermosas latinas de pie con largos
vestidos blancos y el cabello negro recogido en moños. Sentado en un
taburete frente a las mujeres había un apuesto hombre de mediana
edad. Brenna lo reconoció. Era Juan Carlos y las mujeres detrás de él,
sus cinco hijas. Las dos hijas del medio se parecían entre sí, y notó que
una de las gemelas era definitivamente la madre de Alex; se veía casi
igual a la fotografía de ella junto al santuario familiar. El grupo
continuó charlando, hasta que finalmente Marissa la tomó del brazo
nuevamente y comenzó a llevarla por un pasillo trasero.
−Puedes poner tu bolso y chaqueta en la oficina y saldremos al
patio trasero para ver si Alex ha terminado de supervisar al
cerdo,−dijo Marissa.
Cuando Marissa abrió la puerta del patio, el olor a carne asada se
apoderó de Brenna. Estaba delicioso, diferente a todo lo que había
olido. Pero más delicioso que el olor del suculento cerdo asado fue la
vista de Alex de pie junto al fuego, dando instrucciones y supervisando
la operación. Llevaba un vestido de dos piezas, la falda en capas y
acampanada en la parte inferior, casi como una falda campesina, pero
de un material azul agua más brillante. La blusa estaba hecha del
mismo material y estaba sujeta con una correa sobre su hombro
izquierdo, el otro hombro expuesto y desnudo. El escote de la parte
superior estaba forrado con flores bordadas. La falda era corta, justo
por encima de las rodillas, y llevaba tacones negros y medias negras
transparentes también. Alex había adornado el vestido con un gran
collar de cuentas de ónix y pendientes colgantes de ónix. Llevaba el
pelo oscuro rizado y se había maquillado extra, la sombra de ojos
resaltaba la aguamarina de su vestido.
Alex levantó la vista, los vio y se acercó.−Brenna, me preguntaba
dónde estabas.−Le dio un rápido abrazo y agregó:−Y conociste a
Marissa.

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−Tenía mi ojo puesto en ella,−dijo Marissa.−La vi entrar con esa
mirada atónita y sabía que tenía que ser ella.
−No esperaba tanta gente,−dijo Brenna.
Marissa le palmeó el brazo.−No te preocupes, no estás obligada a
aprender el nombre de todos. Tengo primos segundo y tercero cuyos
nombres aún no recuerdo.−Señaló la puerta.−Alex, voy a regresar para
ver si mamá necesita ayuda.
Después de que Marissa entró, Alex dijo:−Bienvenida al Día de
Acción de Gracias de mi familia.−Sostuvo a Brenna con el brazo
extendido.−Y te ves maravillosa.
−Y te ves...guao.−Brenna no pudo encontrar las palabras. Este
era un aspecto tan diferente del Alex que estaba acostumbrada a ver.
−No me veo como una puta, ¿verdad?−Alex hizo girar su falda.
−Por el amor de Dios, no. Eres hermosa. No puedo pensar en las
palabras correctas. Llamativa, apetitosa, deliciosa incluso.
−¿Deliciosa? Hmm.−Alex apartó un mechón de pelo de los ojos
de Brenna.−Quiero presentarte a mis tías. Y Marissa tiene razón. No te
preocupes por el nombre de todos. Solo diviértete.
Las dos se dirigieron a la cocina, pero cada pocos metros alguien
detuvo a Alex para abrazarla y presentar a Brenna. También
abrazarían invariablemente a Brenna. Finalmente, Alex abrió las
puertas de la cocina y la llevó a un área llena de mujeres charlando,
cocinando y preparando comida. Era una imagen de caos organizado.
Primero, Alex le presentó a Brenna a la hermana mayor de su
madre, Sofía, una mujer bonita que, explicó Alex, hablaba poco inglés,
como su abuelo. Alex tradujo su bienvenida:−Estamos felices de
tenerte en la familia.−A partir de ahí, Brenna conoció a dos de las otras
tías de Alex, Imelda y Lucia. El parecido familiar con Sofía y Alex era
sorprendente. Cada una la abrazó sucesivamente y la recibió por turno;
finalmente, Alex la acercó a una mujer que removía una gran olla de
salsa. Se parecía tanto a la fotografía de Clarita, Brenna ya sabía quién
era.
−Y esta es mi dulce tía Marta, la gemela de mi madre,−dijo Alex.
La mujer miró directamente a los ojos de Brenna. Una respuesta
tardía, casi incómoda, hizo que Brenna se encogiera. Marta dejó de
moverse, se limpió las manos y se acercó.

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−Brenna Taylor.−Se presentó y le tendió la mano. Algo parecía
diferente sobre esta tía. Marta tomó su mano, pero la palma hacia
arriba, y la estudió antes de cerrar su propia mano sobre ella.
−Lo veo. Lo veo−dijo Marta, sacudiendo la cabeza. Continuó
sosteniendo la mano de Brenna y dio un paso atrás para tomarla todo
antes de abrazarla. Cuando terminó el abrazo, tocó la mejilla de
Brenna, sostuvo su mano allí y buscó sus ojos.−Alejandra, no me dijiste
que era tan bonita,−dijo. Tenía el mismo acento suave que las otras
tías, solo que su voz era más profunda, más autoritaria.
−Gracias, Marta, eres muy amable,−dijo Brenna. Se sintió
aprensiva.
−Hmm.−Marta le dio unas palmaditas en la mejilla, movió ambas
manos hacia los hombros de Brenna y las palmeó, así como sacudió la
cabeza y murmuró algo en español.
−Te pareces mucho a la foto que vi de Clarita, tu hermana,−dijo
Brenna.
−Si.−Marta siguió sosteniéndola por los hombros.
Desde su visión lateral, Brenna vio que Alex fruncía el ceño.
−Tu hijo y tu hija se parecen mucho a Alex también.−Brenna
sonrió, pero sus labios temblaron de nervios.
−He sido bendecida con dos niños hermosos y generosos y
doblemente bendecida porque cada uno de ellos ha encontrado parejas
que los adoran,−dijo Marta.
−¿Qué pasa, Tía?−Alex preguntó.
Pero Marta despidió a Alex.−Una madre siempre desea lo mejor
para sus hijos,−dijo.−Y ahora veo que mi querida sobrina, una hija
para mí también, ha encontrado a alguien especial. Estamos felices de
darle la bienvenida a nuestra familia, Brenna.−Volvió a supervisar la
salsa.
−Gracias,−dijo Brenna.
Alex agarró su mano para llevarla lejos cuando Marta habló una
vez más.
−Espero que dejes que tu corazón sane, mija. La carga que llevas
es demasiado grande incluso para alguien tan fuerte como tú.
Brenna vio que la cara de Alex se enrojecía y sus labios se
apretaban. La sacó de la cocina al comedor principal.

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−¿Dije algo malo?−Brenna preguntó.
−Estás bien. Ven. Quiero que te sientes aquí.−Alex la llevó a una
mesa y sacó una silla.−Nos traeré algo de la barra.−Puso un beso en la
coronilla de la cabeza de Brenna y se fue.
Brenna la vio irse, pero Alex no fue a la barra. En cambio, se
dirigió de regreso a la cocina. Le preocupaba haber hecho algo para
insultar a Marta y se preguntó si, después de todo, había sido una
buena idea aceptar la invitación de Alex.
−¿Brenna?−La voz de Cassie atravesó el clamor.
Brenna se levantó de un salto y la abrazó.−Finalmente, alguien
que conozco.
−Me alegro de que estés aquí, te espera un regalo.−Cassie se
volvió hacia la mujer a su lado.−Brenna, esta es mi pareja Kelly.
Kelly extendió los brazos.−Abrazos. Escuché que has sido
adoptado en esta familia como Cassie y yo, así que tenemos que
abrazarnos.
Brenna aceptó el abrazo.−He escuchado mucho de ti. Me alegro
de que finalmente nos encontremos.
−Eres todo lo que he escuchado durante semanas,−respondió
Kelly.−Y esta…−señaló a Cassie,−…y Santana están hablando por
teléfono cada dos horas hablando de ti. Apuesto a que tus oídos han
estado quemando algo feroz.
Brenna miró de reojo a Cassie.−Así. ¿Cada dos horas?
−Lo confieso.−Cassie levantó las manos.−Pero te lo dije, lo supe
en cuanto entraste a mi oficina.
−Ella juega a Cupido para todas nuestras amigas solteras,
Brenna. No puede evitarlo,−dijo Kelly.
Cassie miró a su alrededor.−¿Dónde está Alex?
−Fue a la cocina,−dijo Brenna.
−¿Conociste a todas sus tías? ¿Marta?−Cassie preguntó.
−Lo hice.
−Apuesto a que todas estaban felices de conocerte.
−Supongo que sí.−Miró más allá de Cassie y deseó que Alex se
apresurara a regresar.

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Cassie y Kelly se disculparon para tomar algo en la barra y
Brenna se sentó de nuevo y miró en dirección a la cocina. Pronto vio a
Alex dirigiéndose hacia ella, con dos botellas de refresco. Al parecer, se
detuvo en la barra.
−No estaba segura, pero pensé que primero querrías comenzar
con un refresco. Por lo general, tomamos cerveza y tequila después de
comer,−dijo Alex.
−Está bien.−Brenna tomó la botella y notó que Alex la estaba
estudiando. Parecía tensa alrededor de los hombros, con la boca
fruncida.−¿Le dije algo mal a Marta?
−Por supuesto que no,−dijo Alex.−Ella piensa que eres hermosa.
−¿Entonces qué?
Pero antes de que ella pudiera presionar por más, Cassie y Kelly
se unieron a ellas, y el comportamiento de Alex cambió por completo.
−Oigan, chicas,−dijo Alex y abrazó a cada mujer.
−Maldición, chica, qué manera de superar a todos,−dijo Kelly.
−Te ves atractiva, mujer,−Cassie intervino.−Vas a quemar esa
pista de baile como siempre lo haces, lo sé.
Alex puso su brazo alrededor de Brenna.−Ambas lo haremos.
El estómago de Brenna se apretó con aprensión.−Alex, no puedo
bailar. Te lo dije.
−No te preocupes,−dijo Alex.−Soy una buena maestra.
Pasó otra media hora con la gente llegando y saludándose;
Brenna vio que todos iban a presentar sus respetos a Juan Carlos y
Rubén antes de comenzar a mezclarse. Finalmente, Marissa y Justin se
unieron a ellos en la mesa junto con Angel y Philip.
−¿Cuándo es la comida?−Kelly preguntó.
−Otros minutos,−dijo Alex.−Están moviendo un micrófono a la
mesa de Juan Carlos en este momento.
En unos momentos, todos estaban sentados y Brenna vio cómo
dos hombres acercaban un micrófono a Juan Carlos. Sin ninguna orden,
el restaurante se quedó en silencio mientras las madres silenciaban a
sus hijos, los padres tocaban los hombros de sus adolescentes y los
ancianos giraban en sus sillas.

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−Familia, bienvenidos,−dijo Juan Carlos al micrófono.−Que Dios
los bendiga.
−Bienvenida a mi familia,−interpretó Rubén.−La bendición de
Dios sobre todos ustedes.
Y luego Juan Carlos continuó mientras Rubén traducía cada
pocas líneas. La bendición continuó durante veinte minutos antes de
que el hombrecillo la pusiera fin.
Rubén tradujo:−Y no olvidemos a los que nos han dejado para
ser acunados en los brazos de Nuestra Santísima Madre, sostenida en
el hueco de su manto, en el cruzamiento de sus brazos. Nos esperan y
habrá una gran celebración cuando nos reencontremos con aquellos a
quienes amamos una vez más.
Brenna sofocó un suspiro. Eso le valió una mirada problemática
de Alex, que se cubrió con una sonrisa y una palmadita en la pierna.
Entonces Juan Carlos levantó una mano mientras Rubén lo
sostenía.−Los bendigo, mis hijos. Vayan con Dios.
Todo el restaurante estalló en aplausos como si el viejo acabara
de dar una actuación en el Carnegie Hall. Rubén se inclinó ante él, lo
ayudó a tomar asiento y luego habló por el micrófono.−Comamos.
Una progresión lenta, cada mesa por turno, fue a la cocina, y cada
persona fue servida en forma de buffet mientras caminaban por los
mostradores. La fiesta consistió no solo en la tradicional variedad de
pavo, relleno, papas y salsa de Acción de Gracias, sino también en una
gran bandeja de carne de cerdo desmenuzada, que acababa de ser
retirada del cerdo entero. Una buena docena de ensaladas frías y
calientes, media docena de panes y panecillos diferentes, junto con
harina y tortillas de maíz adornaban el mostrador. Mientras Brenna
trataba de decidir qué llevarse, se dio cuenta de que no había forma de
que pudiera probarlo todo.
−Toma unos tamales.−Alex puso uno en el plato ya lleno de
Brenna.−Mis tías trabajan en esto por días. Y ten un poco de frijoles y
arroz también,−dijo, mientras cuchareaba la comida.
−Alex, no puedo comer tanto.−Brenna se rio.
−Esta es solo la comida principal. Espera hasta que salga el
postre.
−Voy a estallar.−Se rió de nuevo mientras Alex continuaba
apilando su plato.

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−No te preocupes. Haré que lo quemes bailando.−Alex guiñó un
ojo y continuaron bajando la fila.
Con comida goteando de sus platos, Brenna, junto con Alex y sus
amigos, regresaron a su mesa. Raymond, el DJ, puso música norteña de
fondo y todos empezaron a hablar y comer. Durante la conversación de
la cena, Brenna aprendió mucho sobre los primos de Alex, cómo Justin
había conocido a Marissa a través de la unidad de Angel, cómo Philip
voló para una compañía de rescate aéreo y transporte de emergencia, y
cómo él y Angel habían estado juntos durante seis años. También le
impresionó saber que Angel tenía la distinción de ser el primer latino
abiertamente gay en Arizona en servir como capitán de una estación de
bomberos. Sin embargo, a pesar de toda la conversación y la historia
que compartieron con ella, nadie le preguntó sobre su familia o
antecedentes. Decidió que Cassie o Alex se lo habían dicho y que
estaban respetando su privacidad.
Cuando la comida llegó a su fin, Brenna vio a los niños pequeños
dirigirse hacia la puerta principal.−¿Qué está pasando?−Le preguntó a
Alex.
−Los niños golpean una piñata después de la cena mientras mis
tías limpian y preparan la mesa de postres. ¿Quieres salir al patio y
mirar?
−Lo siento pero no. No creo que pueda.−Brenna podía ver niños,
algunos de la edad de Michael, en la estampida hacia la puerta.
−Lo entiendo. No tienes que explicarlo.
Luego, cuando los niños y sus padres salieron por la puerta, una
niña se separó del grupo y saltó.
−Prima, ¿tú también vienes?−Le preguntó a Alex.
−Sigue, mija. Pero ten cuidado de no golpear a tu hermano con el
palo esta vez.−Alex abrazó a la niña y la giró hacia Brenna.−Jacquelyn,
conoce a mi amiga. Esta es Brenna ¿Puedes decir hola?
−Hola.−La niña sonrió.
−Hola, Jacquelyn. Estoy encantada de conocerte.
−Eres bonita,−dijo Jacquelyn.−Me gusta tu cabello dorado.
−Gracias, y creo que tienes unos ojos hermosos,−respondió
Brenna.
Alex le dio a la niña un golpe juguetón en la parte inferior.−Ve a
ver si puedes golpear esa piñata antes de que tus primos la destruyan.
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−Te quiero, Prima,−dijo la niña y se alejó.
−Eres buena con los niños,−dijo Brenna, acercándose mientras
apoyaba la barbilla en sus manos.−Es lindo. Supongo que no les
importa que seas mandona, ¿verdad?−Se rió de la expresión
perturbada en el rostro de Alex.
−Bueno, he cuidado a la mayoría de los pequeños aquí, e incluso
a algunos de los mayores.
−¿Crees que alguna vez tendrás un hijo propio?
Alex levantó las cejas.−No lo sé. Nunca pensé mucho en eso.
−Todavía eres una mujer joven.
−Lo soy.
−Entonces, ¿qué te dijo cuándo se fue?
−¿Jacky? Ella dijo: Te amo, prima.
−¿Te quiero?
−Sí, te quiero es te amo,−dijo Alex.−Bueno, no de la forma
íntima, sino lo que le dirías a un amigo o familiar.
−¿Y cómo lo dices al revés? ¿La forma íntima?−Brenna se inclinó
más cerca.
−Es...es te amo.−Alex desvió la mirada.
−Te qué?
−Te amo,−repitió Alex. Jugueteó con su botella de refresco hasta
que se excusó y fue al baño, donde parecía haberse retrasado mucho.
Cuando Alex regresó y se dirigió hacia la mesa, una explosión de
música surgió de la banda, que se había instalado en la esquina del
salón principal.
−Han comenzado a tocar música para bailar. ¿Estás lista?−Alex
preguntó.
−Alex, en serio, incluso si pudiera bailar, estoy demasiado llena;
sigue y baila. Yo lo mirare.
Alex sonrió. Cualquier torpeza que haya habido entre ellas
cuando ella explicó la expresión Te amo ahora se había ido. Brenna se
apartó de la mesa.
−Limpia esa sonrisa de tu cara, Alex. Te dije que no bailaría;
necesito usar el baño de todos modos.

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Brenna se rió para sí misma mientras entraba y salía de la gente
hacia el baño. Algo le dijo que Alex la convencería de lo contrario sobre
bailar. Pero en este punto, pensó que no le importaba. Al menos la
tensión anterior entre ellas se había disipado, y Alex había vuelto a ser
tonta. Cuando regresó a la mesa, Angel estaba entregando una bandeja
de chupitos de tequila junto con un tazón de rodajas de limón.
Pasó un tiro a cada uno de ellos.−¡Salud!−Él sonrió, tragó el tiro
y mordió una rodaja de lima.
Nunca había hecho tragos de tequila antes, y después de ver el
resto, decidió probarlo. Pero a pesar de que Angel se había enganchado
al Patrón más caro, ella hizo una mueca y sacudió la cabeza cuando el
líquido le ardió por la garganta. Los otros se rieron cuando vieron su
rostro.
−Guao, mira cómo tomas tequila como una profesional.−Alex se
rió entre dientes cuando le dio un apretón en el hombro a Brenna.
Brenna tosió y golpeó su pecho.−Correcto Como una profesional.
Los otros se rieron un poco más.
La banda comenzó a tocar una salsa rápida, y Alex le dijo que se
sentara y mirara mientras ella y Angel tomaban la pista de baile junto
con Marissa y Philip y otras dos docenas de parejas. Brenna se recostó
y observó cómo el trago de tequila comenzó a calentar sus
extremidades y su cerebro comenzó a temblar. Observó a Alex bailar,
los músculos de sus piernas se flexionan a través de las medias negras
transparentes, su falda arremolinándose a su alrededor. Brenna
parpadeó, tratando de comprender cómo Alex y Angel lograron mover
sus pies tan rápido, girar sus caderas, piernas y hombros tan
suavemente. No había visto muchos bailes latinos antes, y verlos a
ambos juntos, gente tan atractiva, la sorprendió. Observó hechizada
mientras el cabello de Alex volaba a su alrededor mientras Angel la
sumergía y la hacía girar; entonces oyó un trino penetrante escapar de
los labios de Alex. Otros en la pista de baile vitorearon a los dos primos
y respondieron al trino de Alex con los suyos.
−Ella está calentando para ti, Brenna.−Cassie la palmeó en el
brazo.−¿No te dije que era algo?
Brenna no podía creer lo bien que Alex bailaba, lo seductor. Y a
medida que el tequila se adentraba en su sistema, sintió el impulso y
los latidos en su propio cuerpo, provocado por el espectáculo de Alex
bailando. La canción llegó a su fin y la banda entró en otro número;

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Marissa le hizo un gesto a Justin para que se uniera a ella, y él salió a la
pista mientras Angel y Philip tomaban asiento y bebían cerveza.
Alex se volvió hacia ella y levantó la mano.−Déjame ayudarlos;
enseguida voy a buscarte.
Cuando comenzó la música, Marissa tomó la posición siguiente
mientras que Justin tomó la delantera. Pero Alex vino detrás de Justin,
alineó sus brazos con los de Marissa y presionó su trasero para dirigir
sus movimientos. Justin parecía mortificado, pensó Brenna, al verse
atrapado entre las dos. Pero permitió que Alex lo moviera, y en poco
tiempo, los dos estaban haciendo una rumba modificada. Alex se
separó de la pareja y volvió a la mesa. Brenna podía sentir el calor
saliendo de su cuerpo.
−¿Ves lo que quiero decir? Justin está en movimiento. Yo
también te llevaré allá afuera,−dijo Alex.
−No, no hay manera. No puedo bailar así.−Brenna sacudió la
cabeza, pero se rió de todos modos. El tequila no solo la hacía sentir
relajada, sino también tonta.
−No te preocupes, bella. Comenzaremos con un bolero. Es un
baile más lento, casi como un vals.
Alex se acercó a la banda, llamó la atención de un guitarrista y le
susurró algo al oído. Él asintió y pasó el mensaje de Alex. La canción
actual terminó, y Raymond habló por el micrófono, anunciando una
canción, mientras más parejas se apiñaban en la pista de baile. Alex
regresó y le tendió la mano.
−Señorita, favor baila conmigo.
Brenna tomó su mano, sintió que su estómago se tensaba de
ansiedad y siguió a Alex a la pista de baile. Alex la colocó y la miró a los
ojos.
−No mires tus pies. Mira mis ojos, siente mis manos. Puedes
decir con qué pie pisar con la presión de mis manos...−demostró
Alex−…y mis caderas y muslos. Solo imagine que nuestros cuerpos
están conectados en las caderas y los hombros. Relájate y deja que te
mueva.
Lenta y tímidamente, Brenna comenzó a moverse, sintiendo el
cuerpo de Alex moviéndola. Pero estaba nerviosa, pensando
demasiado, no permitiendo que el ritmo natural del baile y los
movimientos de Alex la alcanzaran.

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−Lo siento,−dijo, después de pisar los pies de Alex por tercera
vez.
−Lo estás haciendo bien. Intenta no anticiparte, solo acepta mi
toque.−Alex apretó su agarre sobre la cadera de Brenna.
−Déjame ayudarte, chica.−Marissa vino detrás de ella.
Brenna sintió las manos de Marissa en sus caderas, sus pechos
contra su espalda y sus piernas moviéndose contra las suyas. Sus ojos
se agrandaron y su rostro ardió cuando tragó saliva un par de veces. La
sensación de estar presionada entre Marissa y Alex mientras sus
cuerpos se movían contra ella, la guiaban y la acariciaban era increíble.
−Está bien, ella te ayudará.−Alex ahogó una risa.−Solo déjanos
moverte. Relajate.
Brenna se rindió y les permitió mover su cuerpo al ritmo lento de
la música. Mientras la canción avanzaba, miró a Alex a los ojos y vio
que estaba complacida. Esa aprobación silenciosa le dio a Brenna el
estallido de seguridad en sí misma que necesitaba, y antes de que se
diera cuenta, Marissa había retrocedido y estaba bailando con Alex sin
ayuda. Una vez que terminó la canción, Alex la detuvo.
−Lo hiciste, Brenna. Tú bailaste.
−Lo hice, ¿no?−Abrazó a Alex alrededor del cuello.
En cuestión de segundos, la banda continuó tocando, y la
multitud dejó escapar un grito cuando docenas más de personas se
apilaron en la pista de baile y se alinearon.
−Te encantará,−dijo Alex.−Es la Macarena. Es como bailar en
línea.−Tiró de Brenna al centro de la pista de baile.−Solo mírame a mí
y a los demás y lo recogerás en poco tiempo.
Cassie y Kelly se unieron a Brenna por un lado y Marissa y Justin
por el otro mientras la música aumentaba. Se rió mientras veía a Alex
hacer los movimientos tontos, exagerar los movimientos de sus brazos
y caderas y cantar. Entonces, Alex se volvió e hizo sus movimientos de
cara a ella y a los demás. Hizo muecas y agregó sus propios
movimientos distintivos, haciendo que todos se rieran. Brenna se
sintió tan emocionada que apenas podía seguir al grupo, y cuando la
loca canción terminó, estaba jadeando y sudando de esfuerzo y de risa;
Alex tomó su mano, llevándola de regreso a la mesa, y después de que
Brenna se sentara, Alex se dejó caer en su regazo y envolvió un brazo
alrededor de su cuello.
−Lo tienes, bella. Mira, te dije que sería divertido.
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Angel apareció con otra bandeja de chupitos y los pasó. El
segundo chupito fue un poco más suave que el primero para Brenna,
pero aun así hizo una mueca.
−Creo que estas cosas te están gustando,−dijo Angel.
Alex levantó la mano.−Disminuye la velocidad, hermano. Tiene
que conducir a casa más tarde.
En ese momento, alguien se acercó y le dijo a la mesa que los
postres estaban listos, y algunos del grupo se dirigieron a la exhibición.
−No creo que pueda comer más,−dijo Brenna.
−Solo un pequeño flan.−Alex la arrastró.−Volveremos y
bailaremos un poco más, y prometo que lo quemarás en poco tiempo.
Brenna fue de buena gana y permitió que Alex llenara otro plato
con postres. De regreso a la mesa, el grupo habló y comió mientras la
música continuaba sonando. Pero pronto se reanudó el baile y Cassie y
Kelly salieron a bailar, al igual que Marissa y Justin. Philip también
bailó con Alex, y Brenna observó cómo los dos bailaban
magistralmente. No pudo evitar envidiar a Philip cuando Alex balanceó
su pierna contra su cadera mientras él la sostenía por el muslo y la
alejaba de él.
−No entiendo algo,−dijo Brenna a Cassie una vez que ella y Kelly
habían regresado a la mesa.−¿Dos mujeres pueden bailar, pero no dos
hombres?
−No es raro en su cultura que las mujeres bailen juntas. En la
mayoría de los eventos, superan en número a los hombres,−dijo
Cassie.
Brenna miró las caras del gran clan extendido. Tenía curiosidad
por saber cómo Alex y Angel pudieron ser abiertamente homosexuales
en una familia tan tradicional.−¿La familia los acepta?
Cassie movió la cabeza de hombro a hombro.−Bueno, hasta
cierto punto. Estoy segura de que algunos miembros de la familia lo
desaprueban, y ciertamente su iglesia no lo aprobará. Pero su abuelo
los ha aceptado a ellos y a los pocos que han salido, así que nadie va a
hacer o decir nada para contradecirlo.
−Interesante.−Brenna miró a Juan Carlos.
−Sí, bueno, la familia es importante para ellos. Como dice Alex,
como dice su abuelo, la familia es lo primero. Esos lazos son más
importantes para ellos que cualquier otra cosa.

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−Familia,−repitió Brenna.
La música estaba alta, y el tequila había aliviado gran parte de
sus dudas sobre el baile y la vida social y le había levantado el ánimo;
pero pensar en lo que Cassie había dicho la deprimió cuando pensó en
Edward y Michael, en la imagen aparentemente perfecta de una familia
sana y feliz que le habían presentado al mundo exterior. También
pensó en su hermana, en sus padres y en cómo su sentido de familia se
había hecho añicos cuando era tan joven. Y pensó en la familia
migrante, posiblemente en fuga, a quien había conocido hacía más de
una semana en el bosque. Podían haber seguido adelante, pero no iban
a dejar atrás al niño, Pedro, y a su madre, Anabel. Entonces se dio
cuenta de que tenía envidia de ellos, de Alex y de Cassie y Kelly, que
habían sido adoptadas por la tribu Delgado. Se preguntó si podría creer
lo que todos le habían dicho esa tarde. ¿Era parte de esta familia,
aceptada en el redil? Cuando terminó la canción, vio a Alex venir hacia
ella y se preguntó una vez más si la merecía, si era digna de ella.
−¿Estás bien?−Alex se dejó caer nuevamente en su regazo.
−Verte bailar es increíble.
−Bueno, tengo más lecciones para ti,−dijo Alex con los labios
presionados contra la oreja de Brenna.
Brenna sintió que le ardía la cara y se preguntó si era el tequila o
el coqueteo sutil de Alex.
Angel se acercó con otra bandeja de chupitos y se la tendió.−Uno
más, no? Todavía tenemos tiempo de sobra para que estés sobria
mientras conduces a casa.
Alex tomó dos chupitos de la bandeja.−Esto es todo para ella,−le
dijo; luego le entregó un vaso a Brenna y dijo:−¿Verdad? Tengo la
sensación de que eres un peso ligero con estas cosas.
−Algo así, supongo. No soy muy bebedora.−Pero Brenna sabía
que la declaración era falsa.
−Ah bueno.−Alex levantó su copa.−¡Salud!
Brenna bebió su tercer trago y mordió la lima que Angel le
ofreció. Cuando abrió los ojos, notó que Alex la miraba con una sonrisa
en el rostro. Con el efecto liberador del alcohol, casi se permitió
inclinarse hacia adelante para un beso. Pero la banda se reanudó y Alex
le tendió la mano.
−¿Estás lista para otro baile?

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Brenna se pasó la mano por los ojos. Los oscuros pensamientos
que había experimentado hace unos momentos habían desaparecido, y
tomó la mano de Alex y la siguió hasta la pista de baile una vez más;
pero esta vez Alex cambió sus posiciones.
−Te dejaré liderar ahora,−dijo Alex, y la banda debe haber visto
su señal porque ofrecieron otra melodía de ritmo lento.
−No creo que pueda hacer lo contrario.−Brenna sintió que su
cuerpo se tensaba.
−Sí, tú puedes. Solo piensa en lo que te hice, y tú me haces eso a
mí,−instruyó Alex.−Aquí, te ayudaré, pero mira mi cara, no mis pies.
−Alex, no puedo.−Brenna luchó con la frustración mientras
trataba de mover el espejo opuesto a lo que había hecho antes.−Soy
mejor recibiendo que dando.−Sonrió ante el doble significado de sus
palabras.
Alex acercó su boca al oído de Brenna.−Confía en mí, creo que
serás buena si solo te relajas y haces lo que es natural.
−¿Está bien?−Brenna se sintió borracha por su tercer trago de
tequila.
Afortunadamente, sin embargo, Angel vino detrás de ella antes
de que pisoteara más los pies de Alex.−Aquí, Brenna, déjame darte algo
de ayuda. Esta está demasiado caliente para manejar tu primera vez a
la cabeza.
Y él, como Marissa antes que él, se inclinó hacia ella. Al igual que
antes, se relajó y pronto encontró la mirada de aprobación en los ojos
de Alex lo suficiente como para darle el impulso de confianza que
necesitaba para captar los movimientos. Angel se apartó, y ella
comenzó a llevar a Alex a la pista de baile.
−Sabía que tenías el toque correcto,−dijo Alex.
Brenna tropezó momentáneamente.−Bueno, no del todo.−Se rio.
−¿Te estás divirtiendo?
−Sí.
−¿Tienes idea de lo hermosa que eres cuando sonríes? Quiero
decir, realmente sonríe, no la sonrisa falsa que me mostraste ese día en
los árboles.
Brenna sintió que su cuerpo se volvía líquido, y se preguntó si
estaba bailando tan bien como imaginaba.−Mmm, sí, mi sonrisa falsa;

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bueno, no hay sonrisas falsas a tu alrededor,−dijo, arrastrando las
palabras.
Alex se rio entre dientes.−Okey, has terminado con tequila por el
resto de la noche.
−Pero me da coraje bailar contigo.
−Ya veo.
−Y darte un beso de buenas noches.−Brenna pensó que había
dicho esas palabras en su cabeza, pero la mirada en el rostro de Alex le
dijo que habían salido de sus propios labios.
La canción terminó, pero en lugar de sacarla de la pista de baile,
Alex la sostuvo en su lugar y le preguntó:−¿Necesitas coraje para eso?
Brenna se tambaleó, rió una vez más.−Tal vez. Supongo que ya
veremos.

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Capítulo Diecinueve

Durante el resto de la noche, Brenna no pudo apartar los ojos de


Alex, no pudo evitar tocar su mano, hombro o cadera. Brenna bailó con
ella una y otra vez, mejorando tanto en la posición de líder como en la
de seguimiento. Alex le enseñó nuevos movimientos, diferentes estilos
y siempre la felicitó por su habilidad para seguir los pasos tan rápido;
con su nuevo estallido de confianza en sí misma, también bailó con
Cassie y Kelly. Angel, luego Philip, también la llevaron a la pista de
baile. Y aunque sentía vergüenza por la forma en que Marissa la había
ayudado a aprender a moverse, también bailó con ella. Incluso Justin se
unió a la acción, y los dos lograron realizar un baile decente aunque
ambos eran novatos. Cuando la tarde se hizo de noche, la gente empezó
a irse. A las diez en punto, la mayoría de los niños pequeños y sus
padres se habían ido a casa, al igual que Rubén y Juan Carlos. Sin
embargo, antes de que los dos patriarcas se fueran, Brenna les
agradeció nuevamente por darle la bienvenida a la familia. Y era un
agradecimiento sincero, lo sabía, porque se estaba permitiendo a sí
misma permiso, solo un poco de perdón a sí misma, y estaba dispuesta
a pensar que pertenecía a esta familia, a Alex.
A la una de la madrugada, la banda había guardado sus
instrumentos y Raymond había puesto una mezcla de música en CD
para el resto de la noche. Las mesas estaban en su mayor parte
despejadas y limpiadas, pero la hoguera aún ardía en el patio trasero y
las botellas de cerveza y los productos de papel cubrían el suelo. Para
entonces, las tías de Alex habían terminado de limpiar la cocina y se
preparaban para irse a casa. Las mujeres visitaron a sus hijos y nietos y
se despidieron de ellos con un abrazo. Cuando llegaron a la mesa de
Alex, las tías abrazaron a Brenna junto con los demás. Pero Marta fue la
última en despedirse y esperó para darle las buenas noches hasta que
todos los demás se dirigieron hacia la puerta.
−Rezaré por ti, mija. Encenderé una vela y rezaré.−Marta besó la
mejilla de Brenna.
−Gracias, eso es amable de tu parte.−Brenna sintió que su
lengua se volvía pesada, y se encogió por dentro pensando que debía
sonar como una idiota.
Afortunadamente, Alex abrazó a su tía, y Brenna las observó
susurrar a las dos. Pero para su consternación, vio que la cara de Alex

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se tensaba de nuevo mientras la miraba. Una vez que Marta se fue, Alex
pareció librarse de la tensión, y tiró de Brenna sobre su regazo y la
abrazó.
−Marta cree que eres dulce.−Alex la besó en el hombro.
Pero Brenna sintió que Alex estaba ocultando algo, y cuando vio
que Alex intercambiaba una mirada con Marissa y Angel, estaba segura
de que algo andaba mal.
Una hora más tarde, Angel y Philip se disculparon. Angel la besó
en la mejilla y la sostuvo con el brazo extendido.−Me alegro de
conocerte, Brenna. Sé que las cosas te han resultado difíciles. Alex me
lo dijo. Pero al verte aquí esta noche, bailando y divirtiéndote, veo que
estás comenzando a abrazar la vida nuevamente.
Se quedó sin palabras en su agarre y lo miró a los ojos, los ojos de
Alex.
Él besó su mejilla una vez más.−Date tiempo, pequeña. Todos
estamos aquí para ti. Recuerda eso.
Lo miró a él ya Philip irse y se preguntó qué habría dicho. Y
cuando miró a Alex, la vio observándola con una expresión que era
difícil de leer. No podía decir si Alex estaba enojada, triste o asustada.
Los demás hablaron durante una hora más. Brenna les habló de
Anabel y Pedro, así como del misterio del rosario y la medalla de San
Miguel. Pronto, Justin comenzó a bostezar y dijo que necesitaba
descansar y estar sobrio para su turno. Todos se dirigieron a la oficina
por sus chaquetas y carteras, y se despidió de sus nuevos amigos,
abrazándolas a cada uno, dándole un abrazo extra especial a Cassie.
Afuera, Alex la acompañó a su Jeep y le tomó la mano mientras
caminaban hacia el otro extremo del estacionamiento.
−Gracias por venir,−dijo Alex.
−Gracias por preguntar.
−Este fue el mejor Día de Acción de Gracias.
−Fue maravilloso.
Cuando estaban a pocos metros del Jeep, Alex se volvió hacia
ella.−Me gustó bailar contigo, Brenna.
Brenna le apretó la mano.−Cassie tenía razón, eres una buena
maestra.

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Alex se encogió de hombros.−Ayuda tener una estudiante
dispuesta.−Parecía pensativa de nuevo y miró hacia el cielo nocturno;
estaba lleno de nubes, pero la lluvia había aguantado la mayor parte
del día.
−¿Qué pasa, Alex? Pareces tensa esta noche. ¿Estás segura de que
no he hecho algo?
Alex continuó mirando hacia arriba.−No, estás bien. Es solo
que...−Se rió y sacudió la cabeza.
−¿Solo qué?
−Si alguien me hubiera preguntado hace unas semanas si creía
que dos personas en menos de dos semanas de mundos tan diferentes
podrían...−Sacudió la cabeza de nuevo.−Esto rompe todas mis reglas,
todas mis promesas a mí misma de no apresurarme.−Miró a
Brenna.−No quiero hacer promesas que no pueda cumplir. No quiero
engañarte, prepararme para la angustia. Pero lo más importante, no
quiero interponerme en tu curación.
−Me estoy curando, Alex. Todos los días me estoy volviendo más
fuerte.
−Yo espero que sí.
Brenna vio la inquietud en los ojos de Alex.−Tienes miedo,
¿verdad?
−Muerta de miedo,,−dijo Alex.
−Yo también.−Trazó su dedo a lo largo del borde de la blusa de
una sola tira de Alex, a lo largo de la parte superior de su hombro. No
tenía idea de dónde provenía su confianza para hacerlo.−Eres hermosa
cuando bailas.−Observó la vena en el pulso de la garganta de Alex, el
hueco de su cuello temblar.−Absolutamente hermosa.
−Brenna, no estoy segura de que...
Pero antes de que Alex pudiera terminar, Brenna envolvió sus
brazos alrededor de su cuello y la atrajo hacia un beso duro con la boca
cerrada. Pero perdió el dominio del beso cuando Alex la empujó contra
el Jeep, tiró de sus muñecas a los costados y la inmovilizó en su lugar;
Alex controló el beso ahora, y Brenna no tuvo más remedio que
rendirse mientras su cuerpo se inundaba de lujuria. Cuando el beso
terminó y siguieron de pie cerca, tocándose las narices y su respiración
entrecortada, Brenna fue la primera en hablar.

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−Primero una lección de fontanería, lecciones de baile, y ahora
una lección de besos. ¿Qué me enseñarás después?−Hablaba tan
seductoramente como sabía.
Alex mantuvo su rostro cerca, buscando sus ojos.−¿No sabes que
también me has enseñado algo?
−¿Qué podría haberte enseñado?
−Coraje, mi hermosa. Valor y fuerza.

T
Mientras Brenna conducía de regreso a la propiedad, puso su
radio y cantó. Había hecho más que sobrevivir a su primer Día de
Acción de Gracias sin Michael a pesar de que lo extrañaba y sentía el
dolor de su pérdida. Se había reído y tomado riesgos, había superado
su timidez por el baile, había afirmado su deseo de estar con Alex y la
había besado, no una, sino muchas veces. Se habían parado contra el
Jeep durante un largo rato besándose y susurrando, y antes de que ella
se fuera, le había pedido a Alex que volviera a la casa con ella. Pero
Alex le había explicado que era responsable de desmontar la fogata y
ayudar a preparar el restaurante para el día siguiente, el Viernes
Negro, cuando los compradores saldrían en masa y se detendrían para
almorzar. Pero Alex había sugerido algo que alivió su decepción.
−¿Qué tal si voy mañana, temprano en la tarde? Llevaré una caja
de sobras y podremos ver un juego, tal vez algunas películas. Y llevaré
mi bolsa de viaje si te parece bien.
Brenna sintió que se le aceleraba el pulso.−Me encantaría eso.
−Entonces es un plan. Ahora conduce a casa con seguridad. Han
pasado algunas horas desde que tomaste un trago. Deberías estar
bien.−Luego agregó:−Y sabes que Johnny está en Glendale con su
madre durante las vacaciones, así que te vas a casa a una casa vacía.
−Estoy bien. Miguel me espera. Además, son más de las dos y
media de la mañana. Dudo que haya tráfico, y no está lloviendo en este
momento.−Le había dado a Alex otro beso profundo antes de irse.
Ahora, cuando tomó el desvío de la autopista hacia la autopista
hacia su propiedad, notó que la casa de Fernie estaba oscura. Se
preguntó sobre esto: Patricia le había dicho que la tienda estaba
abierta las veinticuatro horas, incluso los días festivos. Cuando estaba a
minutos de la carretera de entrada, buscó su teléfono en el interior de
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su bolso. Pensó en llamar a Alex y hacerle saber que estaba en casa; fue
entonces cuando se dio cuenta de que tenía cuatro llamadas perdidas y
dos mensajes de voz. Redujo la velocidad para recuperarlos. El primer
mensaje era de Jessica, deseándole un feliz Día de Acción de Gracias;
Brenna se reprendió a sí misma. Había estado tan emocionada todo el
día por ir a casa de Alex que se había olvidado de llamar a su hermana;
entonces llegó el siguiente mensaje de Sadie.
−Hola, Brenna, soy Sadie. Quería llamarte anoche, pero estuve
despierto toda la noche haciendo pasteles con mi mamá. De todos modos,
estaba en los archivos del condado en Phoenix y encontré este
interesante documento sobre Hadley Poulsen.
Brenna presionó el teléfono contra su oído.
−Sí, de todos modos, sabes que no pude encontrar su licencia de
matrimonio y la de Nelda. Sé que me habías pedido que averiguara si
podía encontrar una copia, pero lo más probable es que se hubieran
casado fuera del estado. No lo sé. De todos modos, solicitó otra licencia
de matrimonio unos ocho meses después de que ella muriera en mil
novecientos veinticinco.
Brenna giró hacia su camino de acceso y condujo hacia la casa;
podía ver el resplandor de la luz del porche y estaba ansiosa por ver a
Miguel.
−La aplicación enumera a una no residente, una mujer llamada
Anabel Gonzales.
El estómago de Brenna se sacudió.
−Y también había solicitado adoptar a su hijo. Parece que...um, un
niño de diez años, también no residente, llamado Pedro Gonzales.
Brenna detuvo el Jeep frente a la casa, apagó el motor y las luces;
pero ella permaneció en su asiento.
−De todos modos,−continuó el mensaje de Sadie,−parece que la
solicitud para el matrimonio y la adopción fueron rechazadas. No sé
porque. Pensé que era interesante porque me hablaste de esas personas a
las que estabas tratando de ayudar. Y pensé que habías dicho que se
llamaban Anabel y Pedro. Una especie de extraña coincidencia, ¿no te
parece?
Extraño no estaba cerca de describirlo.
−Sé que probablemente estés con tu familia o amigos por el día,
pero llámame el viernes y puedo escanear y enviarte estas cosas por

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correo electrónico. Hablaré contigo más tarde.−Sadie terminó su
mensaje con una voz alegre.
Pero Brenna no se sintió alegre, ni un poco. Se quitó el teléfono
de la oreja y miró la pantalla mientras intentaba concentrarse en las
palabras de Sadie. La hora en el teléfono marcaba las tres y cuarto;
salió de su Jeep y buscó a Miguel. Estaba sentado a la luz del porche con
sus ojos dorados mirándola. Luego, cuando sus ojos se ajustaron,
vislumbró dos pies descalzos, sucios y embarrados. El perro estaba
sentado mientras alguien lo acariciaba.
−¿Miguel?−Brenna apenas podía pronunciar su nombre; su
garganta se agarró y su lengua se volvió pesada.
Cuando Miguel se levantó, pudo ver a la persona, un niño de unos
diez años. Él la miró y ella vio que había estado llorando. En ese
momento, el terror y el miedo le arrebataron su fuerza, y sus piernas
amenazaron con doblarse debajo de ella. Aunque no tenía sentido, ella
sabía quién era el niño.
−¿Pe-Pedro?−Balbuceó su nombre.
El chico caminó hacia ella. Sin querer, se alejó un paso de él.
−Por favor,−dijo con voz acentuada.
−¿Qué deseas?−Lloró, su confusión intensa.
−Ayuda por favor. Vengo a liberar a mi madre.
−¿Anabel?
Pedro salió del porche y señaló hacia arriba.−Ella está en la casa.
Miró, siguiendo su dedo, y vio cómo se encendía una luz en la
habitación de arriba. Ahora ella entendía. Nunca había estado sola en la
casa. Anabel había estado con ella todo el tiempo.
Eran ojos verdes, no marrones, que la miraban con tanta tristeza
que su mente racional gritaba que era un niño de carne y hueso real, no
un fantasma o una aparición de 1925. Comenzó a temblar. El aire no
solo era más frío, sino que también cambiaba. Un pulso eléctrico se
cargó a su alrededor y un eco, una impresión, un recuerdo comenzó a
formarse. La luz estaba en el piso de arriba. Debe ser Anabel, pero no
estaba en la ventana como había estado la vez anterior. Brenna miró de
nuevo al joven de ojos verdes y cabello oscuro. Estaba cubierto de
barro y apestaba.
−Pedro,−dijo con la mayor calma que pudo,−voy a llamar a un
amiga mía. Ella te ayudará a ti y a tu madre, ¿okey?
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Levantó su teléfono y notó que la pantalla estaba negra. Lo
encendió, luego lo apagó, el resplandor incandescente se encendió y la
pantalla reapareció. Marcó rápidamente el número de Alex y se llevó el
teléfono a la oreja. Silencio. Miró la pantalla y no vio barras ni señal. Se
movió hacia atrás y hacia un lado, sosteniendo su teléfono en el aire,
tratando de obtener una señal, pero no encontró ninguna. El chico la
miró, esperando. Entonces, Miguel se volvió y centró su atención en la
puerta principal. Los pelos de su espalda se erizaron desde su cuello
hasta su cola, y un profundo gruñido gutural salió de su garganta;
Pedro miró por la ventana, y fue entonces cuando Brenna escuchó las
voces, la voz de un hombre, la voz de una mujer. Estaba gritando,
maldiciendo. Ella sollozaba, suplicaba.
Pedro comenzó a llorar y se volvió hacia Brenna.−De nuevo,
viene de nuevo. Por favor ayuda.
Miró de él a la ventana donde creyó ver sombras, movimiento;
cuando volvió a mirar a Pedro, había cambiado. ¿Dónde estaba el
barro? Acababa de estar cubierto de barro. Lo había visto, lo olió. Pero
él no era todo lo que había cambiado. Se alejó un paso más de la casa y
vio, como antes, que se había transformado. Las ventanas estaban
intactas, sin láminas de plástico. El marco estaba pintado, la madera sin
erosionar y faltaba la puerta mosquitera.
−¿Qué está pasando?−Se llevó la mano al corazón y se tragó la
sensación de malestar en el estómago.
−Viene de nuevo.−Pedro agarró algo alrededor de su cuello y
comenzó a murmurar oraciones.
−¿Qué viene de nuevo? Pedro, estabas cubierto de barro y ahora
tú...−El niño se tocó una pequeña medalla de plata alrededor del
cuello.−La medalla. Es tuya.−La implicación de lo que vio le quitó el
aire de los pulmones y luchó por respirar.
Levantó la vista de sus oraciones justo cuando un grito
penetrante salió de la casa, y Brenna vio a Anabel aparecer en la
ventana. Arañó la ventana y gritó. Alguien la estaba atacando por
detrás, tirando de ella por el pelo.
−¡Mamá!−Pedro gritó y sus ojos verdes se agrandaron.−Tengo a
mis tíos. ¡Por favor, detenlo!−Corrió hacia la plantación con Miguel
siguiéndolo.
−Detente. Espera. ¡Pedro, Miguel!
Brenna corrió tras ellos y, mientras lo hacía, vio el resplandor de
una fogata en la distancia. La familia había regresado. Sabía que
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necesitaba comunicarse con ellos, solicitar su ayuda para asaltar la
casa y liberar a Anabel. Pero Anabel volvió a gritar. Dejó de correr y
miró hacia atrás. Podía ver movimientos sombreados en la ventana y
escuchar los choques, las maldiciones y la mendicidad. Miró a su Jeep y
volvió a la casa. Alguien estaba matando a Anabel, y se dio cuenta de
que no tenía tiempo para buscar ayuda. Tenía que decidir. Aunque Alex
pensó que era valiente, Brenna nunca se había considerado valiente o
heroica. Solo había tentado la muerte una vez esa mañana de abril,
cuando corrió contra el torrente de viento y cristal y madera que
volaban para alcanzar a su hijo, que yacía muriendo bajo el peso del
cuerpo de su padre y un pesado banco de madera. Había saltado con
todas sus fuerzas, cayendo a centímetros de agarrar su pequeña mano,
que yacía torcida lejos de su cuerpo. Se había arrastrado mientras el
cristal y las astillas le cortaban las rodillas y las manos hasta que
finalmente se aferró a los pequeños dedos, solo para sentirlos flojos;
ahora, mientras miraba por la ventana iluminada, reconoció que todo
lo que había en la casa que lastimaba a Anabel nunca podría ser tan
aterrador como la experiencia que había vivido meses atrás.
Vio por primera vez que las puertas del garaje estaban abiertas y
corrió hacia la casa. Una lámpara encendida de querosén colgaba de
una viga dentro de la puerta, y a lo largo de las paredes había
herramientas de jardín, latas de gas y llantas viejas.
Cogió una pala y volvió corriendo a la casa. Primero intentó abrir
la puerta principal, pero estaba cerrada. Anabel siguió gritando y
suplicando. Brenna sabía que se estaba quedando sin tiempo, así que
miró hacia el ventanal, se echó la pala por encima del hombro y la hizo
girar a través del cristal, que se rompió en una gran hoja y cayó en
fragmentos quebradizos al porche y dentro de la casa. No pensaba en
su propia seguridad ni intentaba entender el hecho de que faltaban sus
muebles. En cambio, el interior de su casa estaba decorado con una
alfombra y muebles que no eran los suyos. No, esos pensamientos no le
servían de nada. Solo pensó en irrumpir en esa habitación y detener a
quien estuviera atacando a Anabel.
Corrió, agarrada de la pala y subió las escaleras de dos en dos. A
mitad de camino, escuchó pisadas y dificultad para respirar. Aunque no
pudo ver a nadie, sintió una fuerza y escuchó el gruñido de un hombre;
trató de empujar hacia adelante, pero fue empujada hacia atrás y cayó
por los escalones. Su cabeza golpeó el suelo de madera y se estremeció
de dolor y mareos. Pero no iba a caer sin luchar. Balanceó su pala
salvaje y ciegamente, decidida a golpear lo que sea que la empujara;
pero su pala solo silbó en el aire, sin dar un golpe. Rodó a un lado y
trató de ponerse de pie, pero su caída por los escalones la había
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sacudido y sus piernas cedieron. Se obligó a ponerse de rodillas,
usando la pala para estabilizarse, y vio que la puerta principal estaba
abierta. Mientras gateaba hacia la puerta abierta, escuchó el sonido
amortiguado de gruñidos y maldiciones. La voz de un hombre. Pero
cuando miró afuera, no pudo ver nada más que el inquietante
resplandor de la lámpara de querosén que colgaba en el garaje abierto.
Se puso de pie, caminó hacia el porche y escuchó. Aún podía ver
la fogata a lo lejos y se preguntó por qué Pedro no había regresado con
sus tíos. Luego, las puertas del garaje se cerraron de golpe y oyó el
sonido de pasos pesados sobre la grava. Pasos invisibles de un diablo
invisible se cruzaron en su camino. Salió del porche y corrió hacia el
costado de la casa para esconderse y vislumbrar la fuerza invisible;
pero no pudo ver nada. Finalmente, los pasos se alejaron de la casa, y
ella se sentó jadeando y sudando con la espalda contra la pared. La
cabeza le palpitaba por la caída y su cicatriz ardía. Pero la adrenalina
apagó el dolor lo suficiente como para darle la voluntad de continuar.
Luego, en la distancia, escuchó los cascos, el relincho de los
caballos y los hombres gritando. Alguien venía. Se arrastró hacia el
garaje, se asomó al interior y, bajo la luz parpadeante, vio a Anabel
inmóvil. Brenna volvió a mirar su Jeep. Podría irse, buscar una tienda
abierta y llamar a Alex. Pero suaves gemidos, un suave grito la hizo
mirar de nuevo para ver a Anabel moverse. Brenna se deslizó por las
puertas y se acercó a ella. Ahora olía el querosén, así como el sudor y la
sangre que se filtraban del cuerpo herido que tenía delante. Se
arrodilló y reprimió su miedo mientras tocaba el pulso a lo largo del
cuello de Anabel. Y cuando Brenna se acercó, Anabel la tomó de la
mano.
−Mi hijo, mi hijo,−gimió, tratando de levantarse del suelo.
−¿Anabel? ¿Quién te hizo esto?−Brenna levantó la cabeza. Los
ojos de Anabel estaban hinchados casi cerrados, pero aun así, Brenna
vislumbró su negrura.
Anabel se concentró en la cara de Brenna e intentó hablar, pero
solo logró gruñir. Agarró su mano con más fuerza, sus propias manos
sangraban y rezumaban. Brenna la miró e intentó no apartarse de la
sangrienta desfiguración de lo que recordaba que había sido una mujer
hermosa. Los ojos de Anabel no solo estaban hinchados, sino que
también sus labios inferiores y superiores estaban abiertos, el superior
arrancado hasta la base de su nariz destrozada. Sus dientes estaban
manchados de rojo de sangre, y Brenna pudo ver que luchaba por
respirar mientras la sangre se acumulaba en su boca. A lo largo de la
línea del cabello, una herida, limpia hasta los huesos, coagulada con
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sangre mientras el líquido se filtraba de sus orejas extendidas. Brenna
se sacudió mientras limpiaba la sangre de la boca de Anabel. Sabía que
necesitaba llevarla al Jeep y al hospital. Pero cuando trató de
levantarla, sintió que Anabel se alejaba y tomaba ambas manos.
−Por favor, mi amiga,−dijo Anabel con voz fuertemente
acentuada.−Mi hijo, él matará a mi hijo.
−¿Quién? Dime quién hizo esto.−Brenna lloró mientras sostenía
las manos de la mujer moribunda. Podía ver lo duro que Anabel
luchaba por aguantar. Era una madre, como ella, una madre que
deseaba desesperadamente proteger a su hijo. Entonces, el sonido de la
masacre las alcanzó. A lo lejos, mujeres y niños gritaban, hombres
gritaban y el sonido de disparos y caballos relinchando penetraron las
paredes del garaje.
Anabel abrió la boca y lloró, con el corazón roto y
golpeada.−¡No! ¡No! ¡No! ¡Que Dios nos ayude!
−¿Qué ocurre? Dime que está pasando. Dime qué hacer.
Anabel volvió la cabeza y logró abrir un ojo y enfocarse en
Brenna por última vez. Intentó sonreír con los dientes rotos, los
profundos cortes de sus labios se abrieron aún más.
−Por favor,−dijo mientras la última parte de su vida se agotaba
de ella.−Ahora somos hermanas, tú y yo. Encuentra a mi hijo...venga
nuestras muertes...promételo,−se ahogó con sangre,−tu promesa...mi
hermana...tu promesa.
Brenna cerró los ojos y sollozó.−Lo prometo.−Se dio cuenta de
que Anabel sostenía algo, y cuando apartó la mano y abrió la palma,
encontró un sólido rosario de plata descansando allí.−¿Cómo?
Pero Anabel no respondió. En cambio, abrió la boca en un grito
silencioso, mirando más allá del hombro de Brenna.
−¿Qué pasa−Brenna preguntó, asustada.
−Pensé que te había matado, puta sucia,−gruñó un hombre.
Brenna se volvió y vislumbró la hebilla de un cinturón y algo
negro y amenazador. Era una pistola y le apuntaba directamente a la
cara. Sintió la explosión, la onda de choque resonando y rebotando en
ella. Cayó cuando un dolor punzante le desgarró la parte posterior de
la cabeza y el sonido de un tren de carga atravesó la iglesia por el
viento, rompiendo cristales y astillando madera. Gritó llamando a su
hijo, gritó tan fuerte que le ardío la garganta. Lo alcanzó, y cuando
tomó su mano y lo miró a los ojos, pareció reconocerla. Parpadeó, pero
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cuando volvió a abrirlos, sus ojos la miraron vacíos. Habría continuado
gritando de no ser por el dolor en la base del cráneo que la llevaba a la
oscuridad, la hacía caer en el olvido.

T
La primera sensación que reconoció fue la grava debajo de su
mejilla. Entonces, escuchó el familiar gemido y sintió una lengua
húmeda en su rostro. Había ese olor de nuevo,—el hedor a barro
asqueroso y agua rancia. Abrió los ojos para encontrar una nariz negra
pinchándola.
−¿Miguel?−Apenas podía hablar. El dolor irradiaba de su sien a
través de su cabeza y bajaba por su hombro.
El perro la arañó, deslizando su enorme y fangosa pata sobre ella.
−Ay. Okey, okey.−Rodó sobre su espalda. Eso empeoró el dolor
en su cabeza. Parpadeó cuando el viento helado sopló sobre su rostro;
se cubrió los ojos con las manos y trató de recordar lo que había
sucedido.
Había estado conduciendo a casa después de Acción de Gracias;
Alex la había besado y luego el mensaje de Sadie...Brenna se sentó. ¿Se
había salido de la carretera mientras trataba de jugar con su teléfono?
¿Se había estrellado? Pero cuando miró a su alrededor, vio que estaba
tendida en la grava junto al garaje. A su alrededor había fragmentos de
vidrio amarillo. Los pocos paneles de cristal que quedaban, que habían
llenado las pequeñas ventanas sobre la puerta del garaje, estaban
destrozados a su alrededor. Miró a Miguel, que parecía mirarla con
preocupación, y notó que estaba cubierto de barro. Su memoria
regresó rápidamente en ese momento: el niño embarrado, su madre, la
medalla, el rosario. Anabel estaba muerta. Había tomado sus manos
mientras agonizaba. Entonces, recordó la sombra de la pistola
apuntando a su cabeza. Se llevó la mano a la frente. Sus dedos fueron
directamente a la herida, que recorría su sien y detrás de su oreja. La
herida se sentía húmeda y dolorosa al tacto, y cuando volvió a mirar su
mano, vio sangre. Una oleada de náuseas la golpeó y se tambaleó,
escupiendo y tosiendo. Le habían disparado en la cabeza, pero no podía
decir qué tan mal.
Se puso de rodillas, se tambaleó y miró hacia la casa. Era como la
conocía, pintura vieja y descascarada, con las ventanas cubiertas con
cinta adhesiva. Se arrastró hasta su teléfono celular en el suelo a unos
metros de ella. Tenía toda la fuerza de las barras y una señal, notó, pero
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la hora marcaba las siete y treinta y ocho de la mañana. Había perdido
cuatro horas. Se puso de pie, flaqueó y se apoyó contra el garaje. Se
apoyó en él y se obligó a mantenerse consciente. Mientras lo hacía,
examinó las puertas y vio que estaban clavadas. Tocó su herida de
nuevo. Nada de esto tenía sentido, lo sabía. El garaje estaba abierto,
Anabel se estaba muriendo, le había hecho una promesa. Comenzó a
desenredar los eventos cuando una fina niebla de lluvia comenzó a
caer. Miró a su perro...el barro...su cara...esos ojos.
−Lo sabes, ¿no?
Él gimió y acarició su mano.
−Eres su perro. Sabes lo que le pasó a esa gente, a Pedro. Sabes
quién mató a Anabel.
Rió. Le dolía porque le sacudía la cabeza, pero tuvo que reír al
recordar la noche en que él apareció en su puerta y le dio la única
comida que tenía a mano. ¿Qué tipo de fantasma come espaguetis?
Cuando trató de alejarse del garaje, hacia su Jeep, flaqueó y se contuvo
de nuevo. Se dio cuenta de que estaba mucho más herida de lo que
había pensado al principio, y supo que necesitaba ayuda, conseguir a
Alex. Se estabilizó mientras levantaba el teléfono y marcaba el marcado
rápido. El teléfono sonó tantas veces que estaba segura de que iría al
buzón de voz. Alex probablemente todavía estaba dormida.
La llamada se conectó.
−Te levantaste temprano.−La voz somnolienta de Alex se
escuchó.−¿Te despiertas con resaca o algo así?
−Alex...mi cabeza...estoy sangrando.
−¿Brenna?
−Anabel, Pedro...muerto. Alex, por favor...−Su cabeza nadó, su
estómago se revolvió y giró, haciéndola sentir más débil y más
desorientada. Sus rodillas cedieron y se derrumbó.
−¿Brenna? ¿Brenna?−La voz de Alex chilló a través del teléfono
mientras se encontraba a unos metros del alcance de Brenna.
Pero no podía responder ni gritar, porque se estaba
desvaneciendo, muriendo, estaba segura. Finalmente muriendo,
finalmente por sufrir la pérdida de su pequeño hijo. Cuando cayó en la
inconsciencia, agradecida de haber terminado por fin, sintió que
Miguel yacía encima de ella. Lo último que escuchó antes de hundirse
fue un aullido,—un aullido largo y resonante como si un gran cuerno
sonara a lo lejos.
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−Te quiero, mami.
−Yo también te quiero, cariño.−Besó la parte superior de su
cabeza y lloró.
−No tengas miedo. Papá está conmigo.−Comenzó a alejarse
mientras señalaba un camino iluminado por el sol que atravesaba las
toronjas.
−Michael, quédate con mami. Por favor, cariño, no me dejes.−Lo
abrazó con más fuerza, pero él se deslizó fuera de sus brazos como una
hebra de mercurio, brillante y líquido.
−Está bien, mami. No estoy asustado. No tengas miedo tampoco.
−Michael, por favor.−Sollozó y se estremeció con el viento frío.

T
Abrió los ojos y giró la cabeza, encontrando los ojos dorados más
hermosos. Miguel le lamió la cara.−Eww, apestas.
Se apartó, se sentó y tomó su teléfono. Eran más de las ocho y
media de la mañana. Había estado inconsciente por solo cuarenta
minutos. Se tocó la herida, pero ya no sangraba. De hecho, no sintió
ningún dolor. En cambio, se sintió revivida, descansada y hambrienta;
en ese momento, escuchó el rugido de un motor y neumáticos chirriar
por su camino de entrada. La camioneta de Alex y otra entraron en su
camino de entrada, y Alex saltó de su vehículo y corrió hacia ella.
−¡Brenna!
Había estado llorando, Brenna podía ver.
−Mantenla sentada,−dijo Angel mientras corría hacia ellas. Se le
unió Justin corriendo con su kit.
−¿Qué pasó?−Alex la acunó.
−¿Cómo supiste venir?−Brenna preguntó.
Alex la apoyó contra su hombro mientras Justin iluminaba sus
ojos con una luz.−¿No recuerdas llamarme? Estabas murmurando y
luego te escuché caer, y luego hubo un lamento estremecedor, un
aullido o algo así,−dijo Alex.
−Brenna, sigue mi dedo. ¿Puedes seguir mi dedo?−Justin dijo.
Hizo lo que él le pidió, pero estaba confundida.
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−¿Te golpeaste la cabeza, Brenna?−Justin ahuecó su cabeza y
palpó su cráneo.
−Aquí.−Señaló su sien.−Pero ya no duele.
Angel ayudó a Justin a apartar su cabello, y examinaron el área
donde ella había señalado. Luego la inclinaron hacia delante y Alex le
levantó el pelo del cuello.
−No hay ninguna marca allí,−dijo Angel.−Estás segura que tú…
−Brenna, ¿de dónde sacaste esta cicatriz?−Alex preguntó.
−Me golpearon los escombros en el tornado. Tomó más de
treinta puntos de sutura para cerrarla.
−Vamos a llevarte adentro.−Angel y Justin la pusieron de
pie.−Mira un poco más.
Cuando cruzaron la puerta principal, Brenna miró a
Miguel.−Eres un desastre de barro. Quédate aquí en el porche hasta
que te limpie.
Trató de seguirlos dentro, pero Alex lo echó, dejando la puerta
abierta para que pudiera sentarse y mirar.
Los hombres la pusieron en el sofá y Justin continuó revisando
sus signos vitales. Pero Angel le indicó a Alex que saliera al porche de
nuevo y los dos se quedaron muy juntos, susurrando. Después de unos
momentos, volvieron a entrar y Angel se sentó a su lado, tomando su
mano y sonriendo.
−¿Puedes hablarme de lo de anoche?−Preguntó.−¿Recuerdas
estar en el restaurante?
Después de contar los eventos de la noche anterior, Angel le
preguntó el año actual, el presidente actual, el año en que nació y
algunas otras preguntas fácticas. Las respondió todas correctamente.
−Entonces, supongo que vivirás.−Él se rió y, por un momento,
Brenna vio su rostro iluminarse como el de Alex.
−Bueno saberlo.−Vio a Alex mirándola.
−Bueno, no tienes una conmoción cerebral,−dijo Justin,
empacando su kit.−La presión arterial está bien, los niveles de oxígeno
están bien. Pero necesita ver a un médico el lunes, hacerte un chequeo;
¿harías eso?
−Okey.

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−Gracias, Justin.−Alex lo abrazó. Luego abrazó a Angel.−Gracias
hermano. Te lo debo.
−Sí, gracias a los dos,−dijo Brenna. Se sintió avergonzada por
todo el alboroto.
−No hay problema. Me alegra que hayamos estado aquí para
ayudar.−Angel le sonrió de nuevo, y luego se volvió hacia Alex y se
inclinó mientras susurraba algo una vez más.
−Sí, lo haré,−le respondió Alex.
Brenna sintió que se ruborizaba. Sabía que estaban hablando de
ella. Entonces Alex los acompañó a su camioneta, y los tres se
quedaron bajo la lluvia suave y hablaron mientras se sentaba en el sofá
y se preguntaba qué estaban diciendo de ella.
−Lo siento,−dijo una vez que Alex volvió a entrar.−No quise
involucrar a Justin y Angel. Están vestidos para su turno. No los retrasé,
¿verdad?
Alex sacudió la cabeza. Tenía el pelo suelto, húmedo por la lluvia;
parecía despeinada como si acabara de salir de la cama.−Se dirigían
cuando recibí tu llamada. Y no te preocupes, están felices de ayudar;
están preocupados por ti. Yo también.
−¿Preocupados?−Brenna sopló el aire de los labios
fruncidos.−Tal vez deberías estarlo.−Estaba empezando a dudar de lo
que había experimentado. Pero había sido demasiado real para haber
sido una alucinación inducida por el tequila, estaba segura.
Alex se sentó, tomó sus manos y comenzó a sollozar.−Brenna,
lamento haberte dejado venir a casa sola anoche. Debería haberte
seguido.
−Estoy bien, Alex, por favor no llores.−Brenna la abrazó
mientras se consolaba con la fragancia limpia de lino secado al cabello
y la sudadera de Alex.
Alex siguió llorando.−Cuando no responderías...y ese aullido;
sabía que estabas herida y casi llamé al 9-1-1, pero temía que Wilcox
escuchara la llamada por radio y llegara antes que yo. Entonces llamé a
Angel y él llamó a Justin y corrió hasta aquí para encontrarme y...lo
siento. No debería haberte dejado volver sola a casa. No sé lo que
estaba pensando.
−Está bien, estoy bien. No puedo explicarlo, pero mi cabeza está
bien.

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Alex se deslizó al suelo y se arrodilló mientras aún sostenía las
manos de Brenna.−¿Qué pasó? No entiendo lo que te pasó.
Brenna vaciló cuando las imágenes de la tragedia aparecieron en
una foto fija tras otra en su mente. Todavía podía oler el cuerpo roto de
Anabel, sentir su agarre sangriento, escuchar su desesperada súplica.
−¿Pro-may-sah significa promesa?−Brenna preguntó,
pronunciando la palabra en español mientras la recordaba de los
labios de Anabel.
−Si.−Alex frunció el ceño y se limpió la nariz.−¿Por qué
preguntas?
Brenna sabía que tenía que decirle a Alex lo que pasó, o lo que
pensó que había pasado. Pero sospechaba que Alex no la creería y lo
atribuiría a los delirios de una madre afligida que finalmente se había
roto. De hecho, estaba segura de que Alex y Angel habían estado
discutiendo ese mismo pensamiento en el porche mientras Justin la
atendía. Sin embargo, tenía que intentarlo. Tenía que esperar que Alex
le creyera porque se lo había prometido a Anabel, y no estaba
dispuesta a romper esa promesa. Y si Alex no le creía, ¿cómo podría
ella sola ayudar a Anabel y Pedro?
−Okey.−Pensó en cómo comenzar y miró a los ojos marrones de
Alex.−Okey,−repitió,−necesito que escuches y trates de entender; por
favor, necesito que mantengas una mente abierta.
−Vamos, Brenna. Estoy escuchando.
−Gracias. Déjame decirte lo que creo que sucedió.

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Capítulo Veinte

−Y sentí el disparo, me sentí caer. Pero no recuerdo después de


eso,−dijo Brenna.−Cuando abrí los ojos, Miguel me estaba empujando,
y estaba segura de que estaba sangrando. Luego me desmayé de nuevo,
y bueno, ahora estoy bien.
Se sentó con Alex en el sofá. En los últimos veinte minutos,
mientras contaba su historia, Alex apenas había parpadeado y no había
asentido con la cabeza ni había indicado de una forma u otra cómo
estaba recibiendo la historia. Miguel miró desde el porche, y Brenna
encontró más fácil mirarlo a través de la mosquitera mientras hablaba
que a Alex. Podía ver algo en los ojos de Alex y eso la puso nerviosa.
−No estoy segura de lo que sucedió después de
eso,−continuó.−No recuerdo haberte llamado, pero recuerdo esta
extraña sensación cuando me desmayé de nuevo.
−¿Qué sensación?−Alex preguntó.
Brenna tocó su sien donde estaba segura de que le habían
disparado.−Fue extraño. Sentí que Miguel yacía encima de mí, y esto es
una tontería, pero creo que aulló. Y luego Michael estaba conmigo, y me
decía que no tuviera miedo. Cuando desperté, tú y Angel y Justin
estaban aquí.
La lluvia había comenzado de nuevo con más fuerza, y con la
puerta de entrada abierta, el sonido de ella golpeando la grava del
exterior ahogó el silencio que siguió. Alex tomó la mano de Brenna y se
frotó el puente de la nariz con la otra mientras cerraba los ojos.
−Me crees, ¿no?−Brenna preguntó.
−Sí, te creo.
Brenna dejó salir el aire de sus pulmones y la abrazó.−Gracias;
me preocupaba que creyeras que me había vuelto loca.
−No es tu mente lo que me preocupa.
−No entiendo.−Brenna pudo ver que Alex estaba ahora a punto
de llorar nuevamente.
−Creo que experimentaste esas cosas tal como me las
describiste, hasta el último detalle. Creo que lo has experimentado
todo.
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Brenna entrecerró los ojos.−Entonces, ¿qué pasa?
Alex se estremeció y se secó los ojos.−Por favor entiende,
Brenna, no estoy descontando los detalles de tu experiencia. Solo dudo
de tu interpretación.
−¿Mi interpretación? ¿Qué significa eso? Esas personas fueron
asesinadas en esta propiedad. Hadley Poulsen los mató a todos. No lo
ves. La tonta historia de Cassie, esa estúpida leyenda urbana, tenía una
pizca de verdad después de todo. No fue a Nelda a quien mató, sino a
Anabel, su hijo, toda su familia. Han estado atrapados en esta
propiedad durante todos estos años.
Alex se levantó y tiró de Brenna con ella.−Ve a ducharte;
cámbiate de ropa sucia y, mientras lo haces, le daré un baño a Miguel;
entonces, puedes empacar un bolso e iremos a mi casa. Miguel también
puede venir. Le gustará mi patio trasero. Es grande.
−Él no dejará esta propiedad, y yo tampoco, hasta que haya
terminado lo que me ha pedido.−Brenna se apartó, dándose cuenta de
que Alex tenía la intención de evitar que ella cumpliera su promesa.
−Brenna, necesito alejarte de esta casa, de esta propiedad;
necesito llevarte a un lugar seguro.−Alex usó su voz autoritaria y la
sostuvo por ambas muñecas.
−No puedes hacer que me vaya.−Brenna tiró del agarre de
Alex.−No me iré hasta que encuentre a Anabel, Pedro y los demás;
tenemos que encontrarlos, Alex.
−¡Necesitas alejarte de aquí!
Ahora veía el verdadero miedo en los ojos de Alex. Le temblaban
las manos cuando la agarró, y sus labios temblaron mientras luchaba
contra las lágrimas.−Hay algo que no me estás diciendo.
Alex sacudió la cabeza y murmuró en español.
−Alex, dime qué demonios está mal.−Sintió que un nuevo pánico
la sujetaba y liberó sus muñecas.−Dime.
−Mi tía, ella lo vio. Vi algo pegado a ti.
−¿Qué significa eso?
−Significa que algo está tratando de destruirte, Brenna. Algún
mal se ha adherido a ti. Estás maldita,—el espanto, el espanto. Sea lo
que sea, Marta lo vio a tu alrededor, flotando a tu alrededor como una
capa negra a punto de tragarte por completo.

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Una puñalada fría atravesó el pecho de Brenna y su garganta se
apretó mientras retrocedía.−¿De qué diablos estás hablando?
Alex habló a través de respiraciones superficiales mientras
lloraba.−Me dijiste que viste morir a tu hijo y a tu esposo. Los viste,
Brenna. Ese tipo de terror se te pega, te debilita. Y ahora eres
vulnerable a cualquier cosa que quiera unirse a ti. Esta Anabel, esta
mujer que crees que viste, no sabes realmente lo que viste. Podría ser
un demonio, un espíritu maligno que intenta arrastrarte a su propio
infierno.
−Ella no es un demonio, es una madre. Una madre que ha
perdido a su hijo.
−Eso es lo que quiere que creas. Sabe que extrañas a tu propio
hijo, y lo está usando en tu contra.
−¡Mierda!−Brenna se apresuró a la habitación donde recuperó
las dos piezas de plata que había puesto en el cajón de la mesita de
noche el día anterior. Regresó a la sala de estar y los empujó a la cara
de Alex.−Estos son símbolos religiosos, Alex. Pedro rezó con el suyo;
Anabel sostuvo el suyo en sus manos mientras él le quitaba la
vida. ¿Por qué los demonios harían eso?
−El diablo es un cabrón complicado, Brenna.
−No creo en el diablo. Yo tampoco creo en Dios. Pero sé que esas
personas necesitan mi ayuda.
−¡Madre de Dios!−Alex arrojó sus brazos y manos mientras
hablaba.−Ni siquiera sabes si son esas personas. Podría estar
engañándote, usando tu propia simpatía contra ti. No lo ves. Te
encontraste con esa familia hace una semana y te asustaste. Y desde
entonces has estado preocupada por encontrar un heredero de la plata
y...
−Todo está aquí, Alex. Todas las pistas,−insistió Brenna. Desde
el mostrador de la cocina, agarró la pila de documentos y fotografías
que había estado obsesionada durante los últimos días. Como la plata,
las blandió en la cara de Alex.−Sé lo que pasó. Hadley los mató. No sé
por qué, pero lo hizo. Quizás Anabel se negó a casarse con él después
de la muerte de Nelda. Tal vez él se enfureció porque ella amaba a
alguien más. ¡Tal vez él pensó que ella era una puta!−Contuvo el
aliento y se contuvo en el mostrador. Una visión más clara de lo que
había sucedido la noche anterior corrió hacia ella.−La llamó...yo...puta;
me llamó puta.−Su cabeza comenzó a nadar nuevamente, y sintió como
si pudiera vomitar.

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Alex sacó los documentos y las fotos de ella y los dejó en el
mostrador.−Brenna, mírame. Por favor mírame.−La tomó por los
hombros.
Brenna sostuvo la cabeza y se estremeció al recordar la cruel voz
de Hadley que condenaba a Anabel, ¿o era ella?
−Necesito que me escuches.−Alex la sacudió.
Pero Brenna continuó cubriendo sus ojos.
−Necesito sacarte de aquí. Si tengo que hacerlo, te agarraré y te
arrastraré. Pero no voy a dejar que te quedes ni un momento más.
−Su sangre está en las paredes de arriba.−Brenna cayó contra el
hombro de Alex.−Es real, Alex. Ella no es un demonio. Me necesita y no
la abandonaré. Tienes que ayudarme porque no puedo hacer esto sola.
Alex sofocó un sollozo.−No hay sangre arriba, Brenna. He estado
en esa habitación, ¿recuerdas? Es solo otro truco.
−Detrás del papel de pared.−Tomó la mano de Alex y la arrastró
escaleras arriba.−Te mostrare. Me creerás. Tienes que creerme.
Arriba, abrió la puerta y tiró de Alex hacia la esquina junto a la
ventana. La lluvia había atravesado las láminas de plástico, y la
habitación olía a humedad y acre. Señaló uno de los puntos oscuros.
−¿Ves? Es una mano. Su mano.−Brenna colocó la suya sobre el
contorno salpicado.−Y mira.−Apartó otra tira de papel. Cuando lo hizo,
reveló otra mancha oscura.−Más de su sangre.−Se giró hacia Alex.−La
golpeó en esta habitación, Alex. Golpeo tanto que le sangraba la boca, la
nariz y las orejas. Y sus manos, sus manos estaban ensangrentadas, y
estaba arañando la pared, en la ventana para que alguien la viera, para
pedir ayuda.
La boca de Alex se abrió y sus ojos se abrieron de par en par
cuando hizo la señal de la cruz.
−Necesito que me ayudes, Alex. Ha perdido a su hijo. Sé lo que
siente, sé cómo le duele. Y ella me llamó su amiga, su
hermana.−Brenna tocó el brazo de Alex.−Me necesita tanto como yo la
necesito a ella. Necesito ayudarla y no puedo hacer esto sin ti.
−¿Qué quieres que haga?
−Descubre su cuerpo. Está en el garaje debajo de la placa de
hormigón.
−¿Y si no hay cuerpo? ¿Volverás a la ciudad conmigo?

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Brenna estaba segura de que encontrarían los restos de Anabel;
entonces, para ganar tiempo, dijo:−Sí, volveré contigo.
Alex se abrazó y se estremeció.−Ve a tomar una ducha entonces;
voy a llamar a Marissa y pedirle que traiga mi bolso y algo de comida;
también voy a llamar a mi tía. Puede ayudarte, Brenna, si la dejas.
−¿Ayudarme cómo?
−Tiene sus caminos. Si confías en ella, puede ayudarte a superar
esto.
−¿Y Anabel? ¿Puede ella ayudarla?
Alex la condujo fuera de la habitación y bajó las escaleras.−Sí,
bella, si Anabel es quien crees que es, Marta ayudará lo mejor que
pueda. Pero en este momento, todo lo que me importa es mantenerte a
salvo.

T
Mientras Brenna se duchaba, Alex bañó a Miguel. Después, se
sentaron juntas en el sofá esperando que apareciera Marissa, bebiendo
café y viendo la televisión, un partido de fútbol, con el volumen bajo.
−¿Le dijiste a Marissa lo que pasó?−Brenna preguntó.
−No, dije que te desmayaste y te golpeaste la cabeza.
−Es igual de bueno. Toda tu familia pensará que he tocado fondo.
−No has tocado fondo, Brenna. Y si lo haces, me sumergiré justo
después y te salvaré. No te dejaré hundirte.
Miguel se sentó a los pies de Brenna, y él levantó la cabeza y la
puso sobre su rodilla mientras la miraba con sus ojos brillantes. Lo
acarició, consolándose en su mirada tranquila.
−Ha estado tratando de mostrarme todo este tiempo. Pero lo que
no entiendo es por qué la abuela dijo que no era un perro.
Alex frunció el ceño.−¿La anciana con la familia? Dime otra vez lo
que te dijo la noche que los viste.
−Que Pedro había ido a la casa a liberar a su madre, que no había
regresado,−recordó Brenna.−También dijo que no podían irse sin
ellos. Entiendo ahora. Es extraño, pero es casi como si todos estuvieran
atrapados en una especie de purgatorio extraño, como si la pesadilla se

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repitiera y repitiera…−cerró los ojos−…y repitiera. Conozco ese
sentimiento. La pesadilla nunca se detiene.
Alex la rodeó con el brazo y la besó en el pelo.−Lo sé.
Brenna miró hacia arriba. Sabía que Anabel estaba en esa
habitación incluso ahora, esperando y observando.−Ella ha estado
tratando de contactarme desde el primer día. La vi en la ventana el día
que Cassie y yo salimos por primera vez.
−¿La abuela te dijo algo más?
−No, bueno...sí, ella dijo algo extraño que no entendí.
−¿En español?
−No, me tocó la cara y dijo que podía ver lo triste que estaba
y...−Brenna dejó que sus palabras se arrastraran mientras pensaba en
su encuentro de hace una semana. ¿Qué había dicho la anciana? ¿Sobre
su dolor, su ira, que lo llamaba?−Maldita sea.−Fue al mostrador de la
cocina y comenzó a hojear la pila de papeles y fotos. Los llevó al sofá y
los extendió sobre la mesa de café.−Mira. Este es Hadley.−Señaló la
foto de la familia Poulsen.− Me dijo que lo había llamado, mi ira lo
había llamado.
−¿La abuela te dijo esto?
−Sí. Está en la plantación, Alex. Lo he sentido allí y también
Miguel.
Alex se frotó la frente.−¡Por Dios! Brenna, esto es una mierda
peligrosa.
Brenna tocó el lugar donde le habían disparado.−Sí, Alex, lo sé.

T
Marissa apareció dos horas más tarde, trayendo con su bolso de
viaje de Alex y una caja con las sobras del día anterior. Ella y Alex
hablaron en el porche mientras Brenna calentaba platos de comida, y
luego Marissa se despidió para regresar al restaurante para ayudar con
la multitud. Pero antes de irse, abrazó a Brenna y le dijo que confiara
en su madre, Marta. Brenna entendió que Alex debió haberle contado
toda la historia.
−Dijiste antes que Marta podía ver la oscuridad a mi
alrededor,−dijo Brenna después de que Marissa se fuera.−¿Es una
psíquica o algo así?
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Estaban comiendo en el sofá mientras la televisión todavía
murmuraba a bajo volumen con otro juego de fútbol al aire.
−No es realmente una psíquica, más una sanadora,−dijo Alex.
−No sé si creo en las maldiciones, pero creo que me he sentido
como si toda mi vida hubiera sido una gran plaga. Primero mis padres,
luego conocí a Debra y luego perdí a Michael.
−¿Debra?
−La mujer de la que te hablé, la de mi iglesia.
−Correcto.−Alex se limpió la boca y apartó su plato.−No estoy
segura de que sea una maldición real como un hechizo. Hay otras
enfermedades, aflicciones que podemos provocar. Ver algo terrible o
tener una ira intensa también puede dañarnos.
−Supongo que tengo ambos.− Brenna bajó la cabeza. Era cierto,
lo sabía. No solo había estado lidiando con su dolor por Edward y
Michael, sino también con una rabia penetrante que a veces se
desbordaba. Estaba enojada con muchas cosas: con sus padres por
morir, con su hermana por barrerla para casarse con Edward, con
Edward por sus modales suaves y falta de pasión, con Debra por
culparla y exigir que dejara a Michael, su iglesia, su ministro, la pandilla
de señoras de la iglesia chismosas, y al destino por llevarse a su hijo;
pero lo más importante, estaba enojada consigo misma, sintiéndose
responsable de la muerte de Michael. Maniobró a los brazos de Alex y
apoyó la cabeza en su hombro. Miró la televisión, pero no le prestó
atención.
−Háblame de tu tía. ¿Cómo cura? ¿Cómo nos ayudará a mí y a
Anabel?
Alex comenzó a explicar cómo lo mágico y lo místico estaban
incrustados en su cultura mexicana, una mezcla de prácticas antiguas e
indígenas mezcladas con el catolicismo. Los curanderos, muchos de
ellos mujeres, eran aquellos que entendían el uso de plantas y hierbas
como formas de enderezar el cuerpo, la mente y el alma. Fueron
venerados y buscados para todo tipo de curaciones, desde trastornos
digestivos y menstruales hasta enfermedades más graves, como el
susto extremo o una maldición como el mal de ojo.
−Marta es una yerbera y una curandera,−dijo Alex.−Es bien
considerada en nuestra comunidad y considerada bastante
poderosa.−Levantó la cara de Brenna.−Supongo que todo esto te
suena fantástico, un extraño. Pero créeme, he visto los resultados de su
curación muchas veces.
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−¿Y cómo adquirió ella sus poderes?−Brenna nunca había sido
supersticiosa y ciertamente nunca se había preocupado por nada
religioso, pero creía en Alex y confiaba en ella.
−Ella es, como te dije, la gemela de mi madre. Nació primero y
siempre fue la más fuerte de las dos. Pero no sé por qué es como
es. Algunos dicen que es porque absorbió la sabiduría de su madre, mi
abuela, cuando murió. Cuando todavía era una niña que vivía en
México, un hombre, un curandero, se le acercó y le dijo que había
tenido un sueño con ella y que debía enseñarle sus caminos antes de
morir.
−Entonces es como un chamán.
−Sí, algo así.
−Cuando hablaste con ella por teléfono, ¿te indicó cómo
ayudaría?
Alex la abrazó más fuerte.−Ella hará todo lo que pueda por esas
almas perdidas, pero lo que realmente me importa es que te ayude. No
te perderé en esta oscuridad. No te dejaré ir.
La lluvia siguió cayendo hasta bien entrada la tarde. Los dos
continuaron sentados en el sofá y hablando, esperando que Marta las
llamara. Cuando lo hizo, le dijo a Alex que no podría llegar a la
propiedad hasta la noche siguiente y sugirió que regresaran a la
ciudad. Pero Alex le dijo a su tía que Brenna estaba decidida a quedarse
en la casa. Contra el buen juicio de Marta, y también el de Alex, Brenna
se había comprometido a quedarse y ocuparse de descubrir los restos
de Anabel a la mañana siguiente. Y Alex no la dejaría sola para afrontar
la tarea.
Al caer la tarde, Brenna apenas podía mantener los ojos
abiertos.−Estoy cansada. Creo que iré a tomar una siesta si no te
importa.
−Es una buena idea.−Alex besó su frente.
−¿Te quieres unir a mí?
Alex se rio entre dientes.−Creo que una de nosotras necesita
estar en guardia.
−No nos hará daño, Alex. Estoy segura de ello.
−Puedes estar segura, Bella, pero prefiero mantener los ojos
abiertos. Además, necesito llamar a Johnny y ver cómo se encuentra

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con nosotros mañana por la mañana con una sierra circular para que
podamos cortar las puertas del garaje.
−¿Vas a decirle?
−Como te dije antes, es un buen tipo. Podemos confiar en él.
Brenna fue a su habitación seguida de Miguel. Podía escuchar el
nuevo calentador soplar, defendiéndose del frío y la humedad en la
casa, pero aun así se enterró bajo las mantas y se acurrucó contra
Miguel. Se preguntó, mientras se quedaba dormida, dónde planeaba
dormir Alex esa noche. ¿En el sofá? ¿Con ella? Y estaba asombrada de sí
misma por incluso tener esos pensamientos teniendo en cuenta lo que
había vivido en las últimas veinticuatro horas.

T
Abrió los ojos y vio una habitación oscura, pero el parpadeo de la
pantalla del televisor se filtró en el dormitorio a través de la puerta
abierta. El reloj de su mesita de noche marcaba las nueve de la noche;
había dormido todo el día. Se dio la vuelta, miró hacia la pared y
consideró volver a dormir. Pero sintió que Miguel meneaba la cola,
golpeándola contra la cama. Se dio la vuelta para ver a Alex sentada
cerca. Su cabello colgaba alrededor de sus hombros y su rostro estaba
oculto en las sombras con el resplandor del televisor iluminando su
contraluz.
−Me dejaste dormir todo el día,−dijo Brenna.
Alex le tocó la cara.
Brenna se estremeció.−Debería subir el calentador. Tu mano se
está congelando.
Alex le acarició la mejilla.
−¿Hablaste con Johnny? ¿Contarle toda la historia?
Alex no respondió. En cambio, jugueteó con algo en su regazo.
Brenna alcanzó y sintió la caja de música de su hijo en la otra
mano de Alex.−Eso es de Michael. Él era mi pequeño sol. La luz de mi
vida.
Vio a Alex sacudir la cabeza como si estuviera reconociendo ese
pensamiento. Luego sintió que la mano de Alex se movía para retirar la
cinta del pintor, que aseguraba el pestillo.

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−Alex, por favor no lo hagas. No puedo soportar escuchar esa
canción.
Pero Alex la ignoró y levantó la tapa. La melodía triste comenzó a
sonar mientras se inclinaba hacia adelante, cerca de la cara de Brenna.
−Tu promesa. No me falles.
Brenna se sacudió en su cama mientras salía de sus mantas justo
cuando Alex apareció en la puerta y encendió la lámpara.
−Brenna, ¿con quién estás hablando?...−Alex cayó hacia atrás
contra la puerta y se persignó con manos temblorosas.
Anabel se alejó de la cama mientras Miguel saltaba y se acercaba
a su lado. Observó a Brenna y Alex, volviendo la cabeza de un lado a
otro.
Brenna sostuvo su pecho, sintiendo que su corazón se aceleraba
y su garganta se contraía. Miró a Anabel y parpadeó. No estaba
ensangrentada ni rota, sino entera y vestida con un vestido de lino
blanco con un chal transparente alrededor de la cabeza y los hombros;
cuando la caja de música de Michael comenzó otro ciclo de la melodía,
Brenna la cerró y miró a Alex, que se había puesto pálida. Se volvió una
vez más hacia Anabel y fue atrapada por el poder de su oscura mirada;
la mujer era hermosa, hipnóticamente hermosa.
−Fuiste tú. Seguiste abriéndola,−dijo Brenna.
Anabel asintió con la cabeza.
−Sabes que era de mi hijo. Sabes que lo he perdido.
De nuevo, Anabel asintió.
−Brenna,−dijo Alex mientras mantenía su posición, como
paralizada por el espectro de Anabel.
−Está bien, Alex. Ella no quiere hacernos daño. Solo necesita
nuestra ayuda. ¿No es así? Me necesitas para descubrir tu cuerpo y el
de tu familia. Sé dónde estás. En el garaje. Y tu familia, están debajo de
la cancha de tenis donde alguna vez estuvieron sus casas.
Anabel asintió una vez más.
−Pero tu hijo, Pedro, no sé dónde está.
−Ayúdame, por favor. Tu promesa,−dijo Anabel.
Brenna miró a Alex, quien tradujo.−Ella dice, por favor, ayúdala,
tu promesa.

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−Cumpliré mi promesa, Anabel.−Brenna se levantó de la cama y
se acercó a ella.−Encontraré a Pedro.
Anabel se volvió hacia Alex, pareció considerarla un largo
momento y luego dijo:−Hermana, venganza. Ayúdame. Mi venganza.
−Mierda,−farfulló Alex y se persignó una vez más.
Anabel miró a Brenna.−Venganza,−repitió y se arremolinó y
adelgazó, disipándose en la nada.
Por un momento, las dos miraron donde había estado. Entonces
Miguel se acercó a Brenna y se apoyó en su pierna. Ladeó la cabeza y lo
miró a los ojos. Cuando miró a Alex, estaba mirando boquiabierta a
Brenna y al perro.
−Te dije que no quiere hacerme daño,−dijo Brenna.−Puedes ver,
¿verdad? ¿Cuánto me necesita?
Alex dio un respingo y señaló hacia donde se encontraba Anabel.
Brenna fue hacia ella y la tomó en sus brazos. Mientras la
sostenía, sintió que Alex temblaba.−¿Qué te dijo allí al final?
Alex trató de hablar, se estremeció una vez más antes de
responder:−Ella dijo: Hermana, venganza. Ayúdame. Mi venganza.
−¿Su venganza?−Brenna sacudió la cabeza.−Pero está muerta;
Hadley Poulsen está muerto.
−No lo sé, Brenna. Solo te digo lo que dijo. Ella quiere venganza.
Brenna se quedó quieta y abrió mucho los ojos.−Su hijo, los
amigos, Owen Brock. Dios mío, Alex.−Se apartó y corrió a la cocina y
regresó con la pila de documentos y papeles, colocándolos en el piso,
organizando y reorganizando.
−¿Qué estás haciendo?−Alex preguntó.
Brenna se levantó y señaló la serie de papeles.−Ella ha
preguntado a otros antes que a mí. Otros que no hicieron lo que pidió.
−No entiendo. ¿A qué te refieres?
Brenna tomó la fotografía de la familia y consideró la imagen
frágil del joven que creció para ser Lanny Poulsen.−Esta familia y esta
propiedad han visto más tragedia de la que nos hemos dado cuenta.
−¿Qué significa eso?
−Ha habido otros, creo. Otros que ha tratado de convencer para
que la ayuden. Pero ellos no escucharon.−Brenna dirigió su mirada a
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Alex.−Incluso si no me importara, me vería obligada a ayudarla. No
tengo otra opción ahora.−Sopesó sus palabras, pero decidió hablar lo
obvio.−Si no lo hago, terminaré muerta como los demás.
Alex vaciló sobre sus pies y dejó escapar un grito apagado.

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Capítulo Veintiuno

Brenna tuvo que convencerse un poco para que Alex se calmara y


entrara en razón. Seguía repitiendo que Anabel no les haría daño si
hacían lo que ella pedía, pero Alex estaba frenética y seguía exigiendo
que se fueran en ese momento, que dejaran al perro incluso si él se
negaba a ir con ellas.
−También te llamó hermana, Alex. Ella te suplicó que ayudaras;
no podemos abandonarla,−dijo Brenna.−E incluso si dejamos la
propiedad, no importará. Tiene un alcance más lejos de lo que cabría
esperar.
−¿De qué estás hablando?
−Deja que te enseñe.
Brenna llevó a Alex a la cama y comenzó a tejer una historia
trágica, hecha a partir de los fragmentos de eventos que había
reconstruido a partir del material que Sadie había encontrado. Primero
le mostró a Alex el informe del periódico sobre el suicidio de Dallin
Poulsen. Siguió con tres anuncios publicitarios sobre los amigos de
Dallin que habían regresado de la guerra con él y que se habían ido a
trabajar para la familia Poulsen. Poco después de la muerte de Dallin,
cada uno de ellos, a su vez, se había enfrentado a la tragedia y la
muerte prematura a causa de accidentes, desde ser atropellados por un
tren, ahogarse en el río Salado, hasta caer desde una cresta en las
Montañas de la Superstición. Alex escuchó, retorciéndose en la cama y
mirando por la puerta hacia las escaleras. Pero mientras Brenna
continuaba hablando, comenzó a calmarse.
−¿Qué guerra? ¿Primera Guerra Mundial?−Alex preguntó.
−Así es.−Brenna recuperó su computadora portátil de la sala de
estar y escribió algunas palabras. Estudió algo que encontró en
Internet y se volvió hacia Alex.−Los cuatro lucharon en la Batalla del
Bosque de Argonne. Aquí dice que fue una de las batallas más
sangrientas que haya visto nuestro país. Conocido por algo llamado
Batallón Perdido, donde más de la mitad de los hombres murieron o
desaparecieron. Dallin y sus tres amigos fueron algunos de los
sobrevivientes. Y cuando regresaron a Estados Unidos, regresaron a
casa para trabajar en la plantación de cítricos de su padre.
−¿Y crees que él sabía sobre los asesinatos?
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−Lo hago. Y creo que Anabel trató de hacer que hicieran algo al
respecto, encontrar a Pedro, revelar el crimen. Pero la ignoraron, así
que los mató.
Alex tragó saliva.
−Y mira aquí,−dijo Brenna. Recogió otro artículo del suelo.−La
propiedad fue administrada por el hermano de Nelda por un tiempo
antes de que Lanny tuviera la edad suficiente para hacerse cargo;
después de crecer, regresó a la propiedad, se casó y trató de manejar la
plantación. Pero fallaba constantemente. Luego su esposa murió dando
a luz a su segundo hijo, que murió unos días después.
−¿Anabel hizo eso?
−No estoy segura. Pero fue trágico sin embargo. Lanny tenía que
haber sabido lo que hizo su padre. Quizás Anabel quería que se
presentara cuando alcanzara la edad adulta, pero no lo hizo. Así que
creo que ella lo castigó.
Alex recogió los bosquejos que Brenna había hecho días
atrás.−Pero según tu cronología, él era solo un niño en el momento de
los asesinatos. ¿Por qué lo castigaría?
−Como dije, ella quiere hacer descubrir este crimen y encontrar
a su hijo.−Brenna le entregó a Alex otro documento.−Y mira aquí. Creo
que tu espeluznante ayudante del sheriff y su hermano igualmente
desagradable saben algo.
Alex leyó el periódico y suspiró.−Entonces, la única hija
sobreviviente de Lanny Poulsen, una hija, regresa a la propiedad años
más tarde con su esposo, Evan Wilcox, para criar a sus dos hijos y
restaurar el negocio familiar.
−Sí, pero de nuevo, los árboles no producen suficiente y no
pueden retener a ningún trabajador. Las familias migrantes llegan y en
poco tiempo se van, negándose a regresar. Fernie me dijo el otro día
que las condiciones de trabajo eran terribles. Al parecer, tenía tías y
tíos que trabajaban como esclavos con Wilcox. Luego, sin ninguna
razón obvia, la hija de Lanny sufre una crisis nerviosa y es internada en
un hospital psiquiátrico en Phoenix, donde luego se ahorca. Y su
marido sufre un infarto un mes después en la plantación.
Alex rodeó el resto de los papeles y fotografías. Se frotó el cuello
mientras se inclinaba y leía algo, luego se levantó y dio vueltas un poco
más.−¿Crees que Marcus y Julian saben lo que hizo su bisabuelo?
−No estoy segura.

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−¿Y este Owen Brock, el cuidador?−Alex señalando el obituario
del hombre.
−Cuando Lanny tomó a sus dos nietos huérfanos y se mudó a
Scottsdale, Owen fue puesto a cargo del lugar. Había trabajado para los
Poulsens desde que era un adolescente. Debe haber sabido sobre los
asesinatos.
Brenna contempló la disposición de pistas ante ella, pensando
que necesitaba ver a Lanny Poulsen con más urgencia que antes. Él
debía saber dónde estaba enterrado Pedro, y se preguntó si Cassie
había ideado un buen plan para conseguirle una audiencia con él. Pero,
por supuesto, ahora no era para interrogarlo sobre los nombres de los
trabajadores agrícolas migrantes que habían sido empleados por su
padre, sino más bien sobre una masacre olvidada que había aniquilado
a toda una familia. Miró hacia arriba, pensando una vez más en Anabel
allí en la habitación, en las manchas de sangre detrás del atroz papel
tapiz.
−No creo que Owen o Lanny hayan sido necesariamente
culpables de sus muertes,−dijo.−Eran demasiado jóvenes, demasiado
inocentes. Pero creo que ellos lo sabían, y creo que ella trató de
convencerlos de que también la ayudaran, pero no lo hicieron. Se
impacientó y los castigó. Owen murió en ese garaje mientras cubría su
tumba sin marcar con concreto. Él la estaba cubriendo, cubriendo todo,
y ella no estaba feliz.
Alex la levantó por los hombros y la giró para que estuvieran
cara a cara.−¿Cómo encontraremos a su hijo?−Alex preguntó.−Me
dijiste que no estaba con la familia, y ella tampoco lo sabe. ¿Se supone
que debo desenterrar toda la propiedad?
−Cavaré si es necesario, cualquier cosa para terminar con su
sufrimiento.
Alex la abrazó.−Maldición si no eres terca. Terca y valiente.
Brenna se echó a reír y retrocedió.−Ese es un cumplido que
viene de la mujer que rompió la mandíbula de un cabeza rapada.
Alex sacudió la cabeza.−Actúe precipitadamente por ira. Pero tú,
mi hermosa, condujiste solo por el país, saliste sola a un bosque oscuro
para enfrentarte a extraños y arrojaste palazos a un espíritu maligno;
sin mencionar que tomas tequila como si fuera limonada.
Brenna volvió a reír.

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−Tienes unos cojones grandes, mujer,−dijo Alex, sosteniendo la
cara de Brenna.−Valor como nunca antes había visto.
Miró a los ojos de Alex. Vio la admiración allí, y esperaba algo
más también.−No siempre he sido así. Eso es un desarrollo
reciente.−Recordaba a su antiguo yo, la chica tranquila y dócil que
fácilmente había sido conducida a un matrimonio sin amor, la mujer
que se había dejado seducir a una aventura prohibida.
−Bueno, me gusta este desarrollo.−Alex le acarició el pelo.
−La vieja Brenna era una imbécil.
−¿Está bien?
−Dejó que otras personas tomaran decisiones por ella y nunca
pidió lo que quería.
−Ya veo. ¿Y ella sabe lo que quiere ahora?
Brenna contuvo el aliento. Alex estaba coqueteando
directamente.−Sé exactamente lo que quiero.−Acercó a Alex a un beso,
forzando su lengua contra la de ella, succionando su labio inferior y
mordiéndolo mientras se alejaba.
Los ojos de Alex se abrieron y su pecho se agitó.
−Quiero complacerte, Alex. Me mostrarás cómo, ¿no?
Alex comenzó a responder, tartamudeando un sonido
incomprensible.
−¿Me enseñarás?−Brenna tiró de Alex de la mano hacia la
cama.−Como bailar, ¿me enseñarás cómo moverte, cómo complacerte?
−Sí, pero…
−¿Pero qué?
Alex señaló hacia arriba.−Anabel. Está en la casa y...—Señaló a
Miguel que se había subido a la cama.−Y ese perro. No puedo hacer el
amor contigo cuando ese perro está mirando. Está todo mal.
−Eso no es solo un perro.
−Eso es lo que me preocupa.
Brenna se volvió hacia él.−Miguel, danos privacidad.
Saltó, fue a la sala de estar y se acurrucó en la base de las
escaleras.
−¿Okey−Se puso la sudadera de Alex.
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−¿Estás segura?
−Muy segura.
Brenna gimió cuando Alex la abrazó y comenzó a besarla, tirando
de sus jeans mientras Brenna tiraba de los de Alex. Se cayeron sobre la
cama mientras se quitaban la ropa. En un momento, trató de alcanzar y
apagar la lámpara, pero Alex la bajó.
−Quiero verte, verte moverte,−dijo Alex.
−Pero, Alex, he tenido un hijo. Mi cuerpo es...
−Detente.−Alex levantó la mano.−Eres hermosa. No he dejado
de pensar en ti desde el momento en que te vi. La forma en que te
sonrojas, la forma en que tiras de tu cabello, tu sonrisa
triste.−Comenzó a llorar y se secó los ojos mientras la miraba.−Me
rompiste el corazón la primera vez que te vi, Brenna. Tú pena, tu
desesperación. No quería nada más en el mundo que quitarte tu dolor;
y ese día, cuando fuiste a la plantación por primera vez, ay, bella, mi
hermosa, te veías tan pequeña y rota en las sombras de esos árboles. Y
todo lo que podía pensar era que quería traer luz a tu vida, sol y alegría
una vez más. Para verte sonreír con sincera alegría. Y no he pensado en
nada más desde entonces.
−Y has traído luz del sol a mi vida.−Con esa declaración, Brenna
se entregó, dejando que Alex liderara.
Pero a diferencia del baile, Brenna había tenido alguna
experiencia con una mujer y no tenía ninguna duda. Aun así, estaba
sorprendida,—aunque se preguntaba por qué debería estarlo. Alex
tenía, después de todo, mucha más experiencia que ella. No pudo evitar
sorprenderse de la forma en que Alex construyó hábilmente su
entusiasmo mientras le susurraba al oído, a veces en inglés, otras en
español. Podía oírse a sí misma gemir ante el toque de Alex, mientras le
acariciaba los costados y el interior de los muslos. Alex se burló de ella
hasta que pudo juntar las piernas y apretarla, segura de que alcanzaría
el clímax solo con ese movimiento. Pero no habría prisa. Alex se
tomaría su tiempo y continuaría la lenta y tortuosa acumulación,
aumentando la anticipación de Brenna. Y como si Alex sostuviera hilos
de marioneta, Brenna comenzó a levantar las caderas a un ritmo
constante, ansiando que Alex la tocara.
−Por favor,−dijo en la melena de cabello oscuro que cubría su
rostro.−Te necesito.
Alex debe haber pensado que había jugado lo suficiente porque
instantáneamente entró en ella, moviéndose y empujando, tirando y
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deslizándose. Brenna gritó y encontró esos dedos a medio camino,
empujándolos mientras empujaban hacia atrás. Y cuando Alex curvó
sus dedos y torció su codo en el ángulo correcto para permitir un
movimiento constante de entrada y salida, Brenna se convulsionó,
cerca de liberarse. Jadeó con la boca abierta y sintió que llegaba a la
cima más rápido de lo que esperaba, sensible por los juegos
previos. Esto no se parecía en nada al sexo monótono que había tenido
con su esposo, nada como el torpe y lerdo amor con Debra. Esto
parecía fluido, natural y correcto.
−¿Cómo estás haciendo eso?−preguntó ella, sin entender cómo
Alex prolongaba su placer de construcción.
Vio a Alex sonreír justo antes de inclinar la cabeza y comenzar a
acariciar sus pezones con la lengua, mientras que al mismo tiempo su
pulgar comenzaba a acariciarla a la vez que sus dedos entraban y
salían. Eso era todo lo que necesitaba Brenna, y una ráfaga de calor se
disparó a través de los dedos y la lengua de Alex, enviándola a un
colapso cuando la primera ola de su clímax la superó seguida de otra,
arrastrando su deseo y necesidad reprimidos, ordeñando cada gramo
de placer y sensación de ella. Estaba gritando, estaba segura. Esa tenía
que ser su voz, lo sabía. Y también podía oír a Alex, gimiendo mientras
la sostenía mientras sus dedos seguían moviéndose hasta que
convulsionó tan intensamente que se apretó y logró volverse de lado,
cerrándose. Agarró el antebrazo de Alex, sintió los músculos y
tendones tensarse mientras sus largos dedos se movían. Tomó su
brazo, frenándola, tratando de retroceder. Finalmente, Alex detuvo sus
movimientos y solo se quedó rígida dentro de ella, llenándola y
haciendo eco del latido de sus paredes internas. Brenna respiraba
entrecortadamente y sentía la cabeza ligera y mareada. Alex todavía
estaba dentro de ella, pero ahora la estaba acunando, besando sus
mejillas, susurrando algo en español.
Respiró hondo.−¿Se supone que debe sentirse así? ¿Tan fuerte,
por tanto tiempo?
−Cuando realmente te importa alguien, así es como se
siente.−Alex salió y se tumbó encima, besándola. Luego, alzándose
sobre los codos, mostró una sonrisa arrogante.−No pienses que he
terminado contigo. Solo he empezado.−Besó a Brenna nuevamente y
comenzó a besar su cuello, sus hombros, a lo largo del codo, sus senos
y caderas hasta que descansó entre sus piernas.
Brenna observó el lento descenso de Alex, sabiendo lo que se
avecinaba.−Alex, no estoy segura. Por lo general, solo puedo tener

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uno.−Sintió que sus mejillas se sonrojaban por haber admitido su
limitación.
−No estés tan segura.−Alex la separó.−Ahora recuéstate y
déjame tenerte.−Sostuvo uno de los senos de Brenna, su otra mano
entrando en ella nuevamente.
Brenna gimió cuando la fuerte lengua de Alex la tocó y comenzó a
moverse sobre ella. Cualquier ansiedad que pudiera haber tenido
acerca de su incapacidad para alcanzar el clímax por segunda vez se
disipó cuando sintió que estaba subiendo de nuevo a la cima. Fue una
acumulación más lenta, pero estaba llegando. Alex le estaba haciendo
esto, y no podía detenerlo, no quería detenerlo, y la lengua de Alex no
mostraba signos de debilitamiento o desaceleración. Dejó ir su cuerpo
y permitió que Alex la condujera de nuevo a otro poderoso orgasmo;
gritó un grito gutural, parecido a un animal, cuando el placer, al borde
de lo insoportable, recorrió su cuerpo. Sostuvo la cabeza de Alex,
tirándole del cabello y arqueó la espalda. Su cuerpo ya no era suyo, se
dio cuenta. Había entregado no solo las propiedades físicas, sino
también las partes secretas que clamaban pertenecer a otra. No
importa qué, a partir de ese momento, ella supo que le pertenecía a
Alex. Solo a Alex.
Después del clímax, Brenna se acurrucó en una posición fetal
mientras Alex la sostenía en sus brazos y la consolaba. Se quedaron así
un largo rato, susurrando y riendo, acariciándose y besándose,
respirando el consuelo del aroma de la otra. Luego, aunque debería
haber estado cansada por la experiencia que Alex le había hecho pasar,
Brenna sintió una ráfaga de energía y se impulsó hacia la cima.
−Brenna, está bien. No tienes que hacerlo,−dijo Alex.
−Sí. Te deseo.−Brenna comenzó a imitar los movimientos de
Alex.
El aliento de Alex se enganchó en su garganta.
−¿Te gusta esto?−Brenna preguntó.
−Sí.
−¿Y esto?−Estaba embriagada con la sensación de estar en
control del cuerpo de Alex.
−Sí, sí, así.−Alex cerró los ojos y levantó las caderas al ritmo del
toque de Brenna.
Pero Brenna no necesitaba instrucciones. Sabía qué hacer porque
había prestado mucha atención a la forma en que Alex la había tocado;
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se sintió eufórica y orgullosa de ser quien le dio este sentimiento, de
que Alex lo aceptaba y le permitía liderar. Y no pasó mucho tiempo
antes de que Alex gritara su nombre, arqueada y resistida. Y como Alex
le había hecho, no se detuvo hasta que Alex la agarró de la muñeca y la
apartó. Sintió que las paredes de Alex latían alrededor de sus dedos, y
observó y esperó hasta que Alex pudiera concentrarse una vez más.
−No creo que esperaba esto de ti.−Alex jadeó por un respiro.
Brenna sonrió y comenzó a deslizarse por su cuerpo.
Alex trató de detenerla.−No tienes que imitarme hasta el
final...−Gimió y gimoteó cuando Brenna se acercó a ella con la lengua.
El sonido de la vulnerabilidad de Alex volvió loca a Brenna de
deseo, y se concentró con una intensidad y vigor inusuales. No pasó
mucho tiempo antes de que Alex gritara y se levantara de la cama una
vez más. Cuando finalmente se detuvo y trepó al cuerpo de Alex, estaba
aturdida por la euforia.
−Es un sentimiento increíble, dártelo.−Besó a Alex por el cuello.
−Sí, es...increíble...eres increíble.−Alex tragó saliva y tragó.
Brenna se apoyó sobre su codo y sonrió, observando a Alex y
adorando cada movimiento, gesto y sonido.
Alex bajó la temperatura y la miró.−¿Qué?
−No creo que haya terminado,−dijo Brenna con una sonrisa de
disculpa. Ansiaba el poder del toque de Alex y había encontrado la
confianza para pedir directamente lo que quería, ya no temía que su
cuerpo no respondiera.
Alex arrugó la frente.−¿Hablas en serio? ¡Lo haces! Por Dios,
Brenna! Me vas a matar.−Se rió y la giró, colocándose detrás, tirando
de la parte inferior de Brenna contra ella y acunando uno de sus senos
mientras deslizaba los dedos por el interior de su muslo.
Brenna chilló cuando Alex la movió a su posición, y ahora ella
esperó, volviendo la cabeza y mirando por encima del hombro. Vio a
Alex lamerse los labios.−No estoy segura de conocer este
movimiento,−dijo y se rió.
−Es como bailar, Bella. Relájate y déjame moverte, y si eres una
buena chica, te dejaré liderar la próxima vez.
Hasta bien entrada la noche continuaron, y su hacer el amor fue
de hecho como un baile, cadencioso y rítmico, ya que pasaron
fácilmente de una posición a otra, de una líder mientras otra seguía y
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viceversa. Finalmente, a medida que se acercaban las primeras horas
de la mañana, Brenna sintió un tirón de sueño. Los acontecimientos de
antes, la inesperada visita de Anabel, y ahora el intenso acto sexual la
habían dejado consumida. Alex le permitió apagar la lámpara, acercó
su cabeza a su pecho y le acarició el cabello.
−Duerme ahora, mi amor, duerme. Pero no más pesadillas para
ti, no mientras estés en mis brazos.
Brenna se relajó en el abrazo de Alex. Agradeció el sueño y la paz
que provenía de saber que estaba segura y cuidada. Era todo lo que
siempre había querido, todo lo que había soñado. Y esas sombras que
la rodeaban comenzaron a desmoronarse. Incluso la profunda ira y
culpa se sintieron más ligeras a medida que se diluían y adelgazaban
bajo la pureza del amor y la luz de Alex. Pero se despertó de su casi
sueño cuando escuchó a Miguel salir por las escaleras. Se sentó y miró
el reloj. Eran las tres y cuarto de la mañana. En ese momento sintió un
movimiento y miró hacia la oscuridad mientras un suave brillo
comenzaba a crecer ante ella. Alex se dio la vuelta y comenzó a roncar;
Miguel saltó a la cama, sus ojos brillaban dorados. Y ahora Anabel
estaba junto a la cama mirándola. Brenna sostuvo su mirada,
hipnotizada por la profundidad de los ojos de la mujer, la pura negrura
y belleza. Anabel se tocó la mejilla con una mano fría, la llevó al
corazón de Brenna y luego a la caja de música de la mesita de noche;
pero esta vez no la abrió. En cambio, sonrió, casi con tristeza al
parecer, y se dispersó en miles de chispas de luz como si un diente de
león hubiera sido atrapado por el viento.
Brenna se secó el sudor repentino de la frente. Miró a los ojos del
perro y escuchó el suave ronquido de Alex. Se dio cuenta de que era el
momento anterior. Sin embargo, la casa estaba en silencio. No hubo
señales, ni ecos de la tragedia. Y se preguntó, la abuela le había dicho
que le había llamado. Quizás, pensó, él no vendría mientras el amor
llenara su corazón. Se hizo cucharita con Alex y se acurrucó contra su
espalda. Cuando comenzó a dormirse una vez más, se tocó la mejilla y
luego el corazón mientras recordaba la sensación de la mano fría de
Anabel. En ese momento comprendió que había llegado a amar no a
una, sino a dos mujeres en cuestión de semanas.

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Al−AnkaMMXX
Capítulo Veintidós

Brenna se apartó de los pedazos de madera que volaban


mientras Alex y Johnny trabajaban para cortar las puertas del garaje;
Miguel se sentó a sus pies. Era temprano en la tarde y la lluvia se había
retirado, dejando mucha luz solar para completar su misión. Pero
siguió revisando la hora en su teléfono. Alex y Johnny tardaron más en
bajar las puertas de lo que había anticipado, y quería llegar a Anabel
para demostrarle que hablaba en serio acerca de mantener su
promesa. Al principio había sugerido que solo demolieran toda la
estructura, pero Alex había insistido en que dejaran el garaje intacto si
podían.
−Si encontramos sus restos,−había dicho Alex,−sería una buena
idea protegerlos. El médico forense del condado y su equipo forense
necesitarán hacer una investigación exhaustiva, y no queremos que su
tumba sin marcar se vea comprometida por el clima o los animales
carroñeros.
Brenna había estado de acuerdo en que tenía algún sentido, y
ahora esperó y observó mientras los dos trabajaban para quitar las
puertas. Veinte minutos más tarde, Alex dejó la sierra en el suelo, se
secó la cara y, luego, ella y Johnny sacaron las puertas y las
maniobraron hacia el costado de la vivienda. Brenna miró fijamente el
espacio oscuro casi esperando ver a Anabel parada allí.
−Buscas arañas,−le dijo Alex a Johnny.
−Claro, Jefe.
Brenna se acercó a ella mientras Johnny estaba dentro
iluminando con una linterna. Se limpió el aserrín de la mejilla de Alex y
notó que parecía aprensiva.−¿Estás bien?
−Estoy bien,−dijo Alex.−Solo no me importan mucho las
serpientes y las arañas, especialmente las arañas.
Brenna chasqueó la lengua.
−¿Qué?−Alex se volvió hacia ella.
−Y estabas tratando de ser dura con eso el primer día que te
conocí, diciéndome que no me preocupara, que te encargarías de eso.
−Dije que mis muchachos se encargarían de eso.

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−¿De verdad tienes miedo de las arañas?
Alex desvió la mirada.−Son las piernas. Esas piernas
espeluznantes y desarticuladas.
−Todo despejado.−Johnny salió, quitándose la telaraña de su
cabello.
−¿Sin arañas?−Alex preguntó.
−Rompí algunas viudas negras, pero la mayoría de las redes
fueron abandonadas,−dijo.
Brenna la miró, vio que era una verdadera fobia y lamentó las
burlas.−Está bien, Alex. Iré a comprobarlo.−Tomó la linterna de
Johnny y entró al garaje antes de que Alex pudiera protestar.
Arrojó luz sobre el piso de concreto. Podía ver un patrón extraño
en los remolinos, y se puso de rodillas para pasar la mano por la placa
polvorienta.
−¿Qué es?−Alex preguntó, viniendo detrás de ella.
−Mira este patrón.
Johnny había recuperado otra linterna de su camioneta y ahora
la mantuvo en alto, iluminando un poco más la pequeña área. Gritó tan
pronto como su luz se unió a la de Brenna, y Alex se persignó mientras
Brenna se paraba y levantaba más la linterna. En los trazos que Owen
Brock había hecho al colocar la losa, había la imagen de un cuerpo,
retorcido y angustiado.
−¿Es Owen o Anabel?−Brenna preguntó.
Alex sacudió la cabeza.−Probablemente un poco de ambos.−Se
giró hacia Johnny.−Deja estacionar la 27SR en la curva de la carretera
al lado de la casa de bombas. Su pala es lo suficientemente pequeña
para entrar aquí y usaremos su fuerza de ruptura para romper la placa;
irá mucho más rápido que los martillos neumáticos.
−¿Estás segura de esto?−Preguntó.−Quizás necesitemos llamar
a alguien.
Alex sostuvo su hombro.−No sabemos lo que encontraremos;
pero necesitamos descubrir todo lo que podamos antes de ir a las
autoridades. Si Wilcox se entera de esto antes de que estemos listos
para exponer lo que sucedió…−Sacudió la cabeza.
−Lo entiendo, jefe. Lo sé. Nos arrojará a una celda en espera de
investigación.

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−Sí.
Johnny tenía su propia medalla religiosa que había sacado de
debajo de su cuello.−Okey. Vuelvo enseguida.
Alex se volvió hacia Brenna.−No creo que debas estar aquí
cuando descubramos sus restos. Regresa a la casa y espera.
−No, me quedo,−dijo Brenna.−Le tomé las manos cuando murió
y quiero verla cuando la descubras. Quiero devolver esto.−Ella sacó el
rosario de su bolsillo.
−Brenna, no es...
−Por favor, Alex, esperaré en el porche, pero no trates de
protegerme de verla.
No tomó mucho tiempo romper el hormigón. Había sido un
trabajo casero, no hecho profesionalmente. La placa no se había
vertido profunda ni uniformemente. Lo que llevó más tiempo fue el
constante desprendimiento de cada capa de suciedad. Alex dirigía a
Johnny mientras trabajaba en la retroexcavadora y, de vez en cuando,
ella lo detenía, se arrodillaba para quitar la suciedad con las manos
enguantadas, cavaba con una pala pequeña y luego lo reorientaba para
que siguiera cavando. Brenna miró desde el porche con Miguel. El sol
se estaba hundiendo en las últimas horas de la tarde y le preocupaba
que pudieran perder la luz después de todo. Luego vio a Alex ponerse
de pie y darle a Johnny la señal de apagar el motor de la
retroexcavadora. Saltó y se inclinó sobre el área con ella. Estaban hasta
la cintura en una zanja estrecha y Brenna se acercó a ellos con Miguel
pisándole los talones.
−¿Alex?−Se acercó.
Alex se puso de pie, con la cara dibujada.−La hemos encontrado,
Brenna.
Miguel los empujó y saltó a la tumba cuando Brenna llegó al
borde. Habían descubierto una mano y parte de un hombro que
sobresalían de un material podrido, los restos de su vestido. Miguel
olfateó y dio vueltas varias veces antes de acostarse junto a los huesos
y poner la cabeza contra los dedos parcialmente momificados.
−¿Es su perro?−Johnny preguntó.
−No estoy segura de quién es.−Brenna tomó la mano de Alex y
se sentó junto a Miguel. Ella se arrodilló en la tierra y lo
acarició.−Déjame verla, muchacho grande.

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Miguel se movió para permitirle acercarse. Miró la mano
momificada con los dedos hacia arriba y recordó haber sostenido esa
mano. Miró el hueso del hombro y los restos andrajosos de su vestido;
ahora era real, pensó. Allí, frente a ella, estaban los restos de Anabel, la
bella Anabel.
−Quiero ver su cara.
Alex vaciló.
−Por favor, Alex. Déjame verla.
Alex se trasladó al área donde probablemente estarían los restos
de la cabeza de Anabel y comenzó a recoger tierra. Lo primero que se
hizo visible fue el cabello negro. Tanto Johnny como Alex gruñeron, y
Alex cerró los ojos e hizo la señal de la cruz una vez más antes de
continuar. En unos momentos, el cráneo de Anabel, encogido y
diezmado con su cabello negro todavía adherido, se hizo visible;
Johnny agarró su medalla y rezó. Alex bajó la cabeza. Pero Brenna miró
dentro de las cuencas vacías y recordó esos ojos, la súplica en ellos
mientras Anabel agonizaba. Alargó la mano y acarició el cabello negro.
−Está bien, mi amiga,−dijo.−Te hemos encontrado y prometo
que encontraremos a tu hijo y a los demás. Ahora quédate en paz.
Se secó las lágrimas y colocó el rosario en los dedos levantados;
cuando lo hizo, una ráfaga de viento se arremolinaba dentro del garaje
y el cráneo de Anabel se movió sobre su cuello huesudo. Los ojos
hundidos y la boca abierta se volvieron hacia Brenna. Alex saltó y
Johnny chilló. Pero Brenna no se movió. Continuó mirando dentro de
esas cuencas, acariciando el cabello. Luego, con la ayuda de Alex y una
mano de Johnny, salió y llamó a Miguel también.
−Deberíamos cubrirla. Darle algo de dignidad.
Fue a la casa y regresó con una manta. Juntos cubrieron los
restos de Anabel, colocando grava en las esquinas para mantener la
manta en su lugar.
Acarició la cabeza de Miguel.−Cuídala. Mantenla a salvo.
El perro tomó su posición junto a la tumba donde se quedó según
lo ordenado.

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T
Brenna se paseaba de un lado a otro frente al garaje. De vez en
cuando, se detenía y miraba la ventana del piso de arriba, volvía a salir
a la plantación y luego seguía paseando. Era de noche y la única luz,
aparte de la luna, provenía del porche. Alex se sentó allí mirándola
mientras Miguel, todavía en el poste, la seguía con sus ojos dorados;
después de una buena hora de esto, finalmente se rindió, acarició a
Miguel y fue a sentarse con Alex.
−Sigo repitiéndolo,−dijo,−pero no se me ocurre nada que pueda
ayudarnos a localizar el cuerpo de Pedro.
Acercó su silla de jardín y tomó la mano de Alex mientras
observaba la línea de árboles y repetía la horrible escena en su mente;
desde esa tarde, desde que encontró a Anabel, se había ido hundiendo
gradualmente en un estado de ánimo amargo en contra de su
voluntad,—quería aferrarse a la maravillosa sensación de estar con
Alex. Sin embargo, no pudo evitar que la sensación de aprensión la
picoteara. Era como si la descripción de Marta de la oscuridad,—como
una gruesa capa rodeándola, tragándola,—se volviera real.
−¿Estás bien?−Alex besó el dorso de su mano.
−Solo frustrada. Me preocupa que no encontremos a Pedro, y se
lo prometí.
−Lo encontraremos.
Apretó la mano de Alex.−¿Estás dispuesta a ayudarme a
desenterrar cada centímetro de cada acre hasta que lo hagamos?
−Cada acre, cada pulgada.
Brenna se inclinó y besó la mejilla de Alex.−Sabía que podía
depender de ti. Y estaba pensando, quizás tengamos que abordar la
placa mañana. Has traído todo ese equipo pesado. ¿Crees que
podríamos atravesar la cancha de tenis y comenzar a descubrir a los
demás a primera hora de la mañana?
Alex se movió en su silla y se frotó la frente.−Esa puede no ser la
mejor idea, Brenna.
−¿Por qué?

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−Técnicamente, no eres dueña de esa tierra. Estaría invadiendo;
y créeme, Marcus Wilcox usará todo lo que pueda para arrojarme a una
de sus celdas de detención.
−Te rescataría. Tengo los fondos.
−No hasta que haya estado allí toda la noche.
−¿No se agregaría eso a tu historial policial de otro modo
colorido?−Brenna le guiñó un ojo.
Alex se rio entre dientes.−Sería.−Entonces su rostro y su voz se
pusieron serios.−Pero no estoy dispuesta a arriesgarme. Wilcox tiene
mala reputación con las prisioneras.
Brenna hizo una mueca.−No me estás diciendo…
−Lo estoy. Pero al viejo bastardo nunca lo llaman. Ya sabes,
familia poderosa, dinero viejo.
−Eso me da asco.−Brenna retiró la mano y se encogió; había
sentido la mirada lasciva del jefe adjunto sobre ella, y sabía también
que Hadley Poulsen probablemente le había hecho mucho peor a
Anabel que golpearla. Se preguntó si la enfermedad había pasado del
bisabuelo al nieto. Sacó su teléfono del bolsillo y sacó el número de
Cassie.−Quiero que le cuentes a Cassie lo que pasó. Ella te creerá. No
estoy segura de que me crea.−Le entregó a Alex su teléfono.
−No estaba planeando traerla a esto.
−Solo dile, Alex. Y cuando termines, dame el teléfono. Tengo una
idea.
Brenna escuchó mientras Alex y Cassie hablaban. Fue extraño
escuchar la historia contada por alguien que no había presenciado los
hechos. Podía decir desde el lado de Alex, Cassie dudaba en aceptar la
extraña historia, incluso pensando que Alex la estaba engañando. Pero
finalmente, Cassie llegó a aceptar la historia, como lo había hecho
Johnny antes. Y tal como le había pedido Brenna, cuando Alex terminó,
le entregó el teléfono.
−Supongo que puedes decirme que me lo dijiste,−dijo Brenna.
−Esto es una locura,−respondió Cassie.−Todos estos años, todas
esas veces que fui allí de niña.
−Lo sé.
−Entonces, necesitas descubrir a los demás y encontrar a
Pedro. ¿Cómo puedo ayudar?

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−Quiero que te pongas en contacto con el abogado de Poulsen,
con el que trabajó con Edward. Dile que estoy tan satisfecha con esta
propiedad que estoy interesada en otras inversiones, tal vez incluso
pensando en hacer una gran donación para la carrera de gobernador,
su nieto. Dile que es imperativo que me reúna con el propio Poulsen el
lunes.
−Brenna, es un fin de semana festivo.
−Envía un correo electrónico, llama, envía un mensaje de texto,
lo que sea que necesite hacer, Cassie. Asegúrate de hacerle saber que
estamos hablando de una gran cantidad de dinero. Necesito ver a ese
anciano de inmediato. Tiene que saber dónde está enterrado Pedro;
tengo que encontrarlo pronto. Se lo prometí.
Cassie accedió a hacer lo que pudiera, comprometiéndose a
llevar a Brenna a ver a Lanny Poulsen a primera hora del lunes por la
mañana. Cuando Brenna colgó el teléfono, Alex sacudió la cabeza y
sonrió.
−¿Qué?−Brenna preguntó.
−No solo eres hermosa y valiente, sino también una intrigante.
−Tenemos que avanzar rápido en esto, Alex. No me preguntes
por qué sé esto, pero lo sé. Tenemos que encontrar a Pedro y exponer
esto tan pronto como podamos.
−Lo sé. De lo contrario, Anabel vendrá a por nosotras.
Brenna dirigió su atención a la oscura masa de árboles.−No, ya
no estoy preocupada por Anabel. Creo que ella y yo tenemos esta
conexión. No creo que ella me haga daño después de todo.
Se puso de pie y caminó hasta el final del porche donde miró los
árboles a la luz de la luna. Él estaba ahí fuera, lo sabía. No había
atacado anoche. ¿Volvería a intentarlo esta noche? ¿O la siguiente? No
podía soportar la idea de que Anabel y Pedro o los demás volvieran a
revivir su pesadilla.
−Él está esperando. Mirando y esperando. Sabe que la hemos
encontrado, y creo que intentará evitar que encuentre a Pedro.
Alex se unió a ella en el escalón y también miró hacia los
árboles.−Brenna, mi tía sintió una oscuridad a tu alrededor, como dije;
ella pensó, como yo, que era la pena por tu hijo. Pero ahora me
preocupa que pueda ser algo más. Algo más peligroso que la
desesperación.

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−¿Qué? ¿Hadley Poulsen?
Alex la abrazó con fuerza.−Dijiste que la abuela te dijo que lo
habías traído de vuelta.
−Sí, ella dijo eso.
−¿Y si él también está decidido a llevarte?
−¿Llévame a dónde?−Brenna retrocedió y miró a los
preocupados ojos de Alex.
−Al infierno.
−¿Al infierno?−Aunque no tenía intención de hacerlo, Brenna
sonrió.−No te preocupes, Alex. He estado en el infierno y no me asusta
lo más mínimo.

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Capítulo Veintitrés

Esa noche volvieron a hacer el amor. Para Brenna fue una


distracción efectiva de la creciente inquietud que había estado
sintiendo desde que descubrió el cuerpo de Anabel. Y como habían
hecho la noche anterior, ella y Alex continuaron haciendo el amor
hasta bien entrada la madrugada hasta que cayeron exhaustas en los
brazos de la otra. Pero a diferencia de la noche anterior, Anabel no
apareció junto a la cama. Sin embargo, Brenna se despertó
sobresaltada a las tres y cuarto y esperó a que apareciera su aparición;
después de una hora sin señales, salió al porche y se acercó a Miguel,
que vigilaba en silencio los huesos de Anabel.
−Eres un buen chico, Miguel. La mantendrás a salvo, tal como me
mantuviste a salvo.
Examinó los árboles. No había señales de la fogata de la familia,
pero no podía evitar la sensación de que él estaba ahí afuera
mirándola. Dejó a Miguel para mantener la guardia y volvió a meterse
en la cama junto a Alex. Pero no dormía. En cambio, continuó
repitiendo la noche del ataque tal como lo había presenciado, y se
preguntó por qué Pedro nunca había llegado hasta sus tíos y dónde
había terminado. Por la mañana, estaba agotada y hosca. Sintió que se
alejaba de Alex, y Alex seguía preguntando si estaba bien, sugiriendo
una vez más que Brenna volviera a la ciudad mientras ella y Johnny, y
quizás Héctor, comenzaban a buscar a Pedro.
−No, Alex, ella me lo pidió. A mí,−dijo Brenna.−Yo hice la
promesa, no tú.−Oyó la impaciencia en su voz y se dio cuenta de que
había ladrado sus palabras.
Alex se echó hacia atrás.−Estoy preocupada por ti, bella. Parece
que te estás desmoronando.
−No iré. No puedes obligarme a dejarla.−Y Brenna se encerró en
su habitación el resto de la mañana y se dedicó a llamar a su hermana y
Sadie.
Más tarde ese día, convenció a Alex de que fuera a la ciudad a
comprar más comestibles, algo que Alex era cauteloso de hacer.
−No me siento bien dejándote sola.
−Es la mitad del día. No pasa nada a la mitad del día.

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−Prométeme que te quedarás en la casa.
−Lo prometo.
Pero ahora que Alex se había ido y Miguel estaba de guardia,
Brenna se sintió atraída hacia la plantación. Caminó a lo largo de la
línea de los árboles y miró por encima del hombro para ver a Miguel
observándola.
−Te quedas con ella, chico. Estoy dando un paseo.
Pero no había avanzado más de unos pocos metros cuando vio al
perro con ella. Como había hecho una vez antes, comenzó a arrearla,
poniéndose frente a ella y obligándola a cambiar de dirección. Pero no
se inmutó, y en cuestión de minutos se encontró en medio de los
árboles con solo fragmentos de luz solar atravesando las densas ramas;
Miguel jadeaba y daba vueltas en círculos mientras se quejaba. Pero lo
ignoró y buscó a su alrededor, preguntándose dónde podría haber
terminado Pedro. En una dirección pudo distinguir el claro donde el
equipo de Alex había cortado algunos de los árboles. Enfrente estaba el
camino de acceso que conducía a la superficie posterior hacia la casa
de bombas y hasta la línea de la cerca donde estaba la placa de
concreto; se dirigió en esa dirección y la luz del sol se hizo más tenue
cuanto más se aventuraba.
−Estoy bien, Miguel,−lo regañó después de que él intentara
llevarla de nuevo.−Es a plena luz del día. Nada puede hacerme daño.
De repente, atravesó un claro donde se habían talado algunos
árboles hacía mucho tiempo. Examinó los tocones y el área alrededor
de ellos, buscando señales de una posible tumba. Pero no hubo
ninguno. Se sentó y sintió que tragaba saliva para respirar. Sin la
sombra de los árboles, el sol brillaba sobre ella, casi de forma opresiva,
y con la lluvia de los últimos días, la humedad parecía succionar el
oxígeno del aire. Se secó el sudor de los ojos y miró a través de las
gruesas ramas que la rodeaban. Entonces se le ocurrió que se dio la
vuelta y no estaba segura en qué dirección estaba la casa, el camino de
acceso o la casa de bombas. Entró en pánico, se puso de pie y dio
vueltas mientras debatía qué camino tomar. De repente, Miguel se
puso firme, con la cabeza agachada y el pelo de la espalda se erizó. Él
comenzó a gruñir y ella se agachó para mirar lo que había descubierto;
sus ojos se enfocaron en algo profundo dentro de la arboleda. ¿Era la
rama de un árbol caído? Parpadeó. ¿Se había movido? Pero no había
brisa ni viento. Forzó más la vista, luego ahogó un grito cuando vio la
pierna y los jeans cubiertos de barro, sangre o ambos. Se puso de pie
para correr, y cuando lo hizo, vio una bota unida al final de la pierna. Se

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había acercado un paso más a ella y ahora vio una mano que se
extendía hacia adelante.
−¡Miguel!
Miguel estalló en un ladrido feroz y se zambulló entre los
árboles; tropezó con un muñón, se abrió camino con las garras y echó a
correr. Siguió tropezando con ramas y raíces, cayendo en las ramas;
podía oír a Miguel gruñir y su propia respiración entrecortarse;
entonces, ella escuchó su voz. No estaba gritando palabras ni gritando
nada comprensible. En cambio, aulló como un lunático dispuesto a
saltar, un chillido inhumano teñido de risa maníaca. Sollozó cuando la
monstruosa voz se acercó a ella y volvió a gritar cuando cayó, con el
tobillo atrapado en una nudosa raíz. Estaba segura de que la había
atrapado y la había agarrado con la mano, lista para arrastrarla de
regreso a los árboles. Pero se liberó y continuó avanzando por la
plantación mientras las ramas muertas la cortaban y le arañaban la
cara. Agitó los brazos y corrió sin otro propósito que el de encontrar
una salida. Podía oír a Miguel ladrar y rechinar los dientes. Y ese
aullido impío no cesaba; la risa malévola solo se hizo más fuerte;
extendió la mano cuando vislumbró el parabrisas de su Jeep. Con un
último estallido de voluntad, se lanzó hacia adelante y aterrizó,
deslizándose por la grava hacia el claro. Gritó mientras medio gateaba
y medio corría hacia la casa, luego se cayó en los escalones del porche y
se esforzó por respirar mientras llamaba a Miguel.
−¿Miguel? ¡Miguel? ¡Oh Dios, Miguel!
Salió cojeando, con rebabas y barro pegado a él. Se detuvo frente
a ella y jadeó con gran esfuerzo, goteando de su boca abierta.
−Lo siento,−gritó y lo agarró por el cuello.
Cuando miró más allá de él, su respiración frenética se detuvo
bruscamente. En el borde de los árboles lo miró, sonriendo, pero sin
sonreír, su rostro deforme, la mandíbula inferior colgando
desarticulada y suelta. Luego se volvió y se desvaneció en la plantación.

T
Brenna acercó la toallita al profundo corte de su mejilla
izquierda. Los otros habían sido menos profundos y Alex se las había
arreglado para curarlas adecuadamente. Pero la única laceración aún
rezumaba. En ese momento, estaba sentada en el porche mientras Alex
bebía cerveza y murmuraba en español. No la miraba y Brenna estaba
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segura de que los murmullos eran maldiciones. Alex se había enojado
cuando regresó de la tienda y la encontró llorando en los escalones del
porche, con la camisa rota y la cara y las manos ensangrentadas. Alex
se había ocupado de sus heridas y le había ordenado que se sentara en
el porche y esperara a que apareciera Marta. No tendrían que esperar
mucho, porque una vez que Alex llamó a su tía y le contó todo lo que
había sucedido, Marta había encontrado a alguien para cubrir su turno
en el restaurante y en ese momento estaba de camino.
Alex abrió su segunda cerveza y sacó un largo trago.
−Alex, te lo dije, lo siento,−dijo Brenna.−No sé lo que me pasó;
era como si me estuvieran arrastrando, haciendo señas casi hasta los
árboles.−También bebió una cerveza, pero no tenía apetito. Era solo la
frialdad que calmaba su garganta, cruda por los gritos.
−Sabía que debería haberte sacado de aquí.
−Pero Marta está en camino. Dijiste que ella puede ayudar.
−No sé si puede detener todo esto, Brenna.−Alex terminó su
cerveza en un largo trago y dejó la botella a un lado.−Esto podría estar
más allá incluso de ella.
Miguel había vuelto a su puesto después de que Alex regresara;
Brenna lo había revisado y descubrió que había sido cortado y rasgado
en la cabeza y una de sus patas también estaba desgarrada. Alex
también lo había atendido, pero le aseguró que sus heridas eran
superficiales. Ahora Brenna lo observaba mirándola, pensando que él
también estaba decepcionado de ella por su estupidez.
Cuando el coche de Marta dobló la curva, Miguel lo siguió hasta el
punto donde se detuvo. Marta salió y se volvió, no hacia Alex y Brenna,
sino hacia Miguel, quien se acercó cabeza abajo y ojos arriba. Al
principio, Brenna temió que se lanzara a atacar. Pero no lo hizo. En
cambio, se sentó a los pies de Marta, con la cabeza todavía baja
mientras ella lo consideraba. Se las arregló para agacharse, usando la
puerta abierta de su auto como apoyo, tomó su cabeza y levantó su
rostro. Asintió con la cabeza y le dijo algo. Meneó la cola y volvió a
proteger a Anabel. Alex ya había salido del porche y Brenna se unió a
ella.
Marta las miró de arriba abajo y apoyó la mirada en
Brenna.−Tenemos mucho que hacer.
Brenna señaló a Miguel.−¿El perro? ¿Es de ellos? ¿Les pertenece?

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−No le pertenece a nadie,−dijo Marta.−Es solo un centinela, un
guardián. Llamaron y él respondió.
−No entiendo.
−Quizás no estamos destinados a hacerlo.−Marta señaló su
asiento trasero.−Alejandra, por favor, esta caja, llevala a sus restos.
−Sí, Tía.−Alex lo recuperó.
Marta tomó la mano de Brenna.−Quiero verla. Muéstrame.
Brenna llevó a Marta al garaje y apartó la manta que cubría los
huesos de Anabel. Marta negó con la cabeza mientras se santiguaba;
entonces ella y Alex comenzaron a conversar en español, y Brenna
observó mientras colocaban un santuario en la superficie del piso del
garaje. Colocaron una pequeña estatua de la Virgen, la misma
representación que había observado en el rosario, encendieron velas y
Marta colocó un jarrón con flores frescas entre ellas. Luego, ella y Alex
se arrodillaron en el suelo, Alex ayudó a su tía y rezaron. Brenna
observó el espectáculo y se sintió como una extraña. Cuando
terminaron, Alex ayudó a su tía a ponerse de pie y de nuevo
conversaron en español, dejando fuera a Brenna, o eso creía ella;
entonces Marta volvió a tomarle la mano.
−Muéstrame la casa. Muéstrame dónde se te apareció,−dijo
Marta.
Brenna abrió el camino mientras Alex comenzaba a recuperar
otros artículos del auto de Marta: una bolsa de lino del asiento
delantero y del maletero, un paquete de madera cortada y una pequeña
parrilla. En él, Alex comenzó a preparar un fuego junto al porche
delantero.
Dentro del dormitorio, Brenna relató la primera noche en que se
despertó con el sonido de la caja de música de su hijo, la noche en que
se encontró con Miguel. También le contó a Martha lo de la noche
siguiente cuando encontró la lámpara de aceite encendida, descubrió el
rosario y la medalla, y había hablado con la familia en el bosque;
Brenna sabía que Alex ya le había contado el resto de los hechos.
Marta tocó la caja de música de Michael.−Has sido bendecida,
mija. Estas almas perdidas te han elegido como su campeón. Y Anabel,
siente un vínculo contigo, con tu corazón roto que te duele por tu
propio hijo.
−Ella dijo que éramos como hermanas.

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−Sí, hermanas de algún tipo,−dijo Marta.−Ahora, muéstrame la
mesa, esta lámpara de aceite de la que hablas, las manchas de sangre.
Brenna una vez más abrió el camino, y Alex, que había dejado la
madera para arder, se unió a ellas arriba. Al principio Marta caminaba
por la habitación sin prestar mucha atención a nada. Se quedó un
momento con los ojos cerrados, como si escuchara algo, luego tocó la
mesa y la lámpara, miró a través de las otras fotos que abarrotaban la
mesa y hojeó las cajas antes de estudiar las manchas de sangre en la
pared. Finalmente, se volvió y miró a Brenna.
−Dijiste que la joven, Sadie, encontró un registro de Hadley
Poulsen solicitando licencias de matrimonio y adopción, pero fueron
denegadas. ¿Sabes por qué?
Brenna sacudió la cabeza.
−Siento algo.−Marta comenzó a examinar de nuevo la
mesa. Abrió el gran cajón vacío.
−¿Qué es?−Brenna preguntó.
−No estoy segura, pero nos falta algo.−Marta metió la mano
dentro del cajón y la pasó por los bordes.
−También estaba pensando que era extraño, él quería casarse
con ella, especialmente porque su esposa no llevaba mucho tiempo
muerta,−dijo Brenna.
−Sí, extraño.−Marta tomó las manos de Brenna entre las suyas y
las giró, pasando un pulgar sobre las palmas. Luego volvió a mirarla a
los ojos antes de comenzar a sonreír.−Ay, ya veo. Estás destinada a
encontrarlos.
−¿La familia?
−Las fotos.−Marta acercó a Brenna al gran cajón.−Sácalo.; gíralo.
Brenna sacó el cajón de la mesa y lo volteó, tirando un trozo de
madera de balsa que había sido colocado como falso fondo, junto con
tres viejas fotografías en blanco y negro ocultas debajo.
−¿Qué es esto?−Alex preguntó.
Ella y Brenna se pusieron de rodillas y acomodaron las fotos en
una línea. Marta sacó sus lentes para leer del bolsillo de su vestido y
buscó las fotografías, y las tres se acurrucaron juntas para
inspeccionarlas. La primera era de Anabel y un joven Pedro. La
segunda era de Pedro, como Brenna lo conocía, de pie del brazo de un
chico rubio de la misma edad.
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−Ese es Lanny,−dijo. Pero la tercera fotografía saltó hacia
ella.−Oh. Mi. Dios.−Se cubrió la boca.
Era un retrato familiar, no muy diferente del de la familia
Poulsen. Pero en esta fotografía, Hadley estaba con su brazo alrededor
de Anabel, y entre ellos estaba Pedro. Hadley sostuvo el hombro del
joven. A un lado de Anabel estaba Lanny, y al otro lado de Hadley,
Dallin. Nelda faltaba en la imagen.
−Se iba a casar con ella y adoptar a su hijo,−dijo Marta.−¿Por
qué matarla? ¿Por qué matarla a golpes? Mira la sonrisa en su rostro. Él
no es el asesino.
Brenna volvió a estudiar la foto. Se dio cuenta de que solo tres de
ellos estaban sonriendo: Hadley, Anabel y Pedro. La mirada en el rostro
de Lanny, mientras se apartaba a un lado, era triste. Pero nada
comparado con la expresión cruel en el rostro de Dallin.
−Esta foto tuvo que ser tomada poco antes de que
murieran,−comentó Alex.
−No entiendo,−dijo Brenna.
Marta hojeó las tres fotos nuevamente. Señaló la cara de
Hadley.−Este hombre tenía todas las razones para amar a la mujer y a
su hijo. Mira el parecido del chico con él. Y mira este. ¿No puedes ver el
parecido entre los dos muchachos?−Levantó la foto de Pedro y Lanny.
−¿Hermanos?−Alex preguntó.
−Medio hermanos,−dijo Brenna, visualizando la línea de tiempo
del nacimiento de Pedro. Nelda debe haber estado viva cuando Anabel
quedó embarazada.−Si Hadley no lo hizo, ¿entonces quién?
−Mirar de nuevo. Mira de cerca, mija,−dijo Marta.−¿No mató
Caín a su hermano Abel, por celos?
−¿Lanny?−Brenna sabía que eso era absurdo—habría sido
demasiado joven. ¿Cómo pudo haber golpeado hasta la muerte a una
mujer adulta? ¿Arreglar la muerte de toda su familia?
−Mira de nuevo.−Marta señaló la foto de Dallin.−¿No ves los
ojos del diablo, el diablo, mirándote?
Brenna se estremeció. Había visto esa mirada antes, esos ojos
crueles y brillantes. Eran los mismos ojos del gran sobrino de Dallin,
Marcus Wilcox, y lo mismo del monstruo que la había cazado en la
plantación.

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T
Se sentó en el sofá y tomó la mano de Alex. La revelación de la
paternidad de Pedro la había molestado, pero no entendía por qué. Y
aparentemente Alex había terminado de enojarse con ella; la abrazó y
escuchó mientras Marta hablaba.
−La historia completa está enterrada con la familia,−dijo
Marta.−Pero no necesitamos saber la historia completa. Como tú y
Alex han concluido, estoy segura de que los demás están debajo de la
bloque de concreto. Solo necesitamos encontrar a Pedro.
−¿Puedes comunicarte con él? ¿Con Pedro?−Brenna preguntó;
se estremeció de nuevo, aunque no hacía mucho frío en la casa.
−No. Lo siento. Siento a Anabel, siento que nos está
mirando,−dijo Marta. Se giró para mirar a Miguel, que había entrado al
porche y estaba mirando a través de la puerta mosquitera.−Así como
este viejo.−Ella señaló a Miguel.−Y tengo un sentido de la
familia.−Miró más allá del perro hacia los árboles.
Brenna estudió la cara de Marta.−Sientes algo más, ¿no?
Marta asintió con la cabeza.
−Dime.
Marta se frotó la frente, de la misma manera que Brenna había
visto a Alex.−Aquí hay traición. Traición, arrepentimiento y culpa;
tanta culpa.
Brenna se retorció en su asiento.
Marta continuó.−Es evidente para mí que la mujer y el hombre
se amaban. Puedo verlo en la fotografía y puedo sentirlo de ella.
−Estaba casado con Nelda,−intervino Alex.
Marta miró a su sobrina y luego a Brenna.−Amamos a quien
amamos.−Mantuvo los ojos pegados a Brenna, que se retorció y
retorció de nuevo.
−La línea de tiempo.−Alex se levantó y lo encontró barajado
entre los papeles de la mesa de café.−Mira, Tía, Pedro habría sido unos
años mayor que Lanny basado en esto. Y si ese fuera el caso, el viejo
Hadley tuvo una aventura con Anabel durante al menos diez años.

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−Parece que sí.−Pero Marta no estaba mirando la línea de
tiempo, todavía estaba mirando a Brenna.
Brenna no pudo sostener su mirada y se miró las manos. Tenían
frío y temblaban.
−Me pregunto si Anabel también estuvo casada,−dijo Alex,
absorto en estudiar la línea de tiempo y las fotografías.−Quizás a uno
de los otros trabajadores. O si Hadley fuera el único en ser infiel.
Brenna sintió que el frío en sus manos viajaba a su corazón. Sus
dientes castañeteaban y algo se coagulaba en su garganta como
mucosidad espesa.
−Aún así,−continuó Alex,−no tiene sentido que Dallin los mate;
quiero decir, ¿estaba defendiendo el honor de su madre porque Anabel
era la amante de su padre?
−No, no lo creo,−dijo Marta.
−Pero hablaste de traición y culpa,−dijo Alex.
Brenna tembló y se mordió el labio inferior.
−Lo hice,−dijo Marta, y de nuevo Brenna podía sentir su mirada.
−Ninguna de estas cosas importa,−dijo Brenna.−Saber quién se
acostó con quién y por qué no nos ayuda a encontrar a Pedro. Tenemos
que encontrarlo. Se lo prometí.
−Sí, lo hiciste.
Brenna miró hacia otro lado. Era como si Marta viera las partes
más oscuras de ella.−Mantengo mis promesas.
−¿Lo haces?−Marta preguntó.
Alex frunció el ceño.−¿Brenna? ¿Qué pasa?
Marta respondió:−Ella y Anabel comparten más que la pérdida
de su único hijo. Comparten la culpa de no poder proteger a sus hijos;
ambas se culpan a sí mismas por su muerte.−Hizo una pausa y observó
a Brenna antes de agregar:−Y quizás mucho más.
Brenna la fulminó con la mirada. No quería nada más que
estrangular a Marta, abofetear la cara sabia y escupirla.
−¿Brenna?−Alex se arrodilló a su lado.−Bella, estás temblando;
¿Qué pasa?
Lágrimas de ira se desbordaron de los ojos de Brenna y sus
manos formaron puños.−Amaba a mi hijo,−dijo, apretando los dientes.
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−Sí,−Marta estuvo de acuerdo.
−Ella me dijo que me amaba.
Alex sacudió la cabeza.−¿De qué estás hablando?
Pero Brenna la ignoró.−Íbamos a estar juntas. Ella me lo
prometió. Pero exigió que dejara a mi hijo.
−Otra promesa,−dijo Marta,−otra promesa rota.
Brenna se levantó y señaló con un dedo.−Cómo te atreves. Lo
acabas de decir. Dijiste que amamos a quien amamos.
−Yo lo hice.
−Amaba a mi hijo,−dijo Brenna.−No estaba renunciando a mi
hijo sin importar cuánto la amara.
−¿Qué demonios te pasa?−Alex se puso de pie.−¿Por qué le
gritas a mi tía?
Brenna era consciente de que estaba siendo irracional, pero su
rabia reprimida durante mucho tiempo, su abrumadora vergüenza y
culpa por las muertes de Edward y Michael, salieron a la superficie y
perdió el control. Se volvió hacia Alex y lanzó sus amargas palabras.
−Pídele a tu santa madre todo lo que quieras. Sigue adelante y
reza todo tu corazón. No te hará ningún bien. ¿No crees que oré? ¿No
crees que sé que está muerto por mi culpa?
Humillada por su arrebato, Brenna se tapó la boca y salió
corriendo de la casa, directamente hacia la plantación. Llegó a la línea
de árboles y se inclinó y se abrazó mientras sollozaba. Sintió que
Miguel dejaba su puesto y se paraba detrás de ella y escuchó pasos en
la grava mientras Alex corría hacia ella. ¿Cómo podía explicar esto?
¿Cómo podía esperar que Alex entendiera?
−Brenna, aléjate de los árboles,−dijo Alex.
Pero Brenna cayó de rodillas.−Fue mi culpa que Michael
muriera.
−Fue un accidente.−Alex trató de ponerla de pie.
Pero Brenna no se soportaría. Comenzó a gritar sus palabras,
gritándolas al cielo, a los árboles.−Yo le fallé. Estaba en mis brazos y le
fallé. Quería a Edward, y le fallé porque la Sra. Chambers se cayó, y lo
dejé para ayudarla, ¡y corrió hacia su padre!−Se estremeció y tembló,
mocos y saliva volaron de ella mientras despotricaba.−Deje a mi bebé
en el suelo y está muerto. ¿Qué tipo de madre suelta a su hijo en medio
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de un tornado? Le fallé, ¿no lo ves? Mi bebe está muerto. ¡Michael está
muerto porque le fallé!−Se tiró del pelo mientras lo sostenía,
meciéndose de un lado a otro, gimiendo.
−No puedes culparte a ti misma.−Alex trató de detener sus
manos de su asalto.
−¡Perdí a mi bebé! ¡Perdí a Michael!−Se sacó la ropa, el cabello,
arremetió con las manos, golpeándose el pecho y el estómago,
desgarrándose el corazón.−Fue mi castigo, ¿no lo ves? Mi castigo por
engañar a mi esposo. Mi castigo por romper su corazón, su corazón. Mi
castigo por querer morir porque no podía tenerla.
−No, Brenna, no fue un castigo. Fue un accidente.−Alex intentó
sujetarle los brazos a los costados y abrazarla.
Pero Brenna no quiso detener su reprimenda. Continuó su
lamento, rogando por Michael, condenándose a sí misma mientras
gritaba hasta que su voz se quebró como un plástico quebradizo. Marta
ya se les había unido. Le gritó a Alex, algo que Brenna no pudo
comprender.
−Tenemos que entrar, Brenna,−dijo Alex.−No es seguro tan
cerca de los árboles.−Trató de levantarla.
−¡No es justo, no es justo!−Brenna lloró en el hombro de
Alex.−Debería haber sido yo. ¿Por qué me quitas a mi hijo? ¿Por qué
llevarte a mi bebé? Soy la que debería haber muerto, no mi bebé, oh
Dios, no mi bebé.
Marta gritó otra advertencia en español, y Alex luchó para que
Brenna se pusiera de pie.
−Brenna, por favor. Tienes que alejarte de los árboles.
Se aferró a Alex y se puso de pie, dando pequeños pasos hacia la
casa. Pero antes de que hubiera recorrido ni un metro, un gruñido aulló
desde las profundidades de los árboles y algo la atrapó por el pelo y la
azotó hacia atrás, aterrizándola sobre su trasero.
−¡Alex!−Gritó y luego gruñó cuando el suelo accidentado le
desgarró el trasero. La estaban arrastrando a los árboles, a la
oscuridad, a su infierno. Gritó de nuevo y alcanzó a Alex, quien se
abalanzó y la agarró por los tobillos. Miguel saltó hacia la fuerza
invisible mientras Marta comenzaba a gritar órdenes en español y
extendía las manos como para protegerse del ataque.−¡Alex!−Gritó de
nuevo.

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Brenna rastrilló el suelo con las manos, luego agarró el tronco de
un árbol y le clavó las uñas. Pero su agarre falló y fue empujada más
profundamente hacia la plantación. Alex saltó hacia adelante y dejó
caer la mitad de su cuerpo sobre ella. Fue suficiente para detener el
impulso del ataque. Miguel chocó contra alguien y corrió hacia la
oscuridad, y Alex y Marta la ayudaron a levantarse.
−Estas sangrando.−Alex sostuvo su brazo, revelando sangre a lo
largo de la manga de su camisa.
Marta sostenía un encendedor que había sacado del bolsillo y, a
la luz parpadeante, podían ver la mancha de sangre fresca en la camisa
de Brenna. Brenna sintió su brazo y costillas, notando los moretones,
pero no la piel rasgada.
−No es mi sangre. No es mi sangre.
Marta señaló el árbol que Brenna había arañado.−¡Ave María
Purísima! Mira aquí, sangra. La plantación sangra.
Brenna tocó la corteza, el lugar donde se había raspado las uñas;
a la luz de la pequeña llama, pudo ver la sangre brotar del árbol
mientras los gusanos se retorcían en la tierna madera, expuestos como
carne desnuda. Luego escuchó a Marta gritar y Alex gritar mientras se
derrumbaba en el suelo y su cuerpo se convulsionaba.
Alex la levantó, la cargó y Brenna se maravilló de su fuerza;
dentro del dormitorio, sintió que Alex le quitaba la camisa y el
sujetador y la dejaba en la cama. Estaba dando vueltas, o la cama lo
estaba, y le palpitaba la cabeza, le dolía el cuerpo. Se sintió mal del
estómago y se estremeció violentamente a pesar de que podía sentir el
sudor goteando en sus sábanas. También podía oler humo, humo de
leña. ¿Estarían Alex y Marta quemando la plantación? Se preguntó en
su aturdimiento. Podía oírlos hablar, siempre en español, pero de vez
en cuando Alex se inclinaba y susurraba algo en inglés. También estaba
consciente de Miguel en la cama. ¿Por qué no estaba en su puesto? Pero
ella no tenía fuerzas para levantar la cabeza y regañarlo. Marta estaba a
su lado, llevándose la cabeza y una taza a los labios. El sabor de algo
caliente y floral inundó su boca. El líquido estaba siendo forzado a
bajar por su garganta. En todas partes había velas encendidas. Y humo,
tanto humo. El olor a salvia y tabaco llenó sus pulmones y la asfixió;
comenzó a toser y la fuerza le desgarró la espalda y las costillas. Algo la
arañó dentro, algo luchó contra su tos.
El techo de la iglesia se despegaba como papel de arroz, el
campanario giraba en el aire. Edward la miró por última vez, con el
rostro aterrorizado y triste mientras agarraba a su hijo y se zambulló
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para protegerlo del banco de madera que hacía girar los veranos sobre
sus cabezas. Ella gritó su nombre, el nombre de Michael. Entonces,
negrura.
Tosió de nuevo, pero ahora se dio cuenta de que no podía
respirar, y se arañó la garganta solo para que Alex le apretara las
manos.
Marta se llevó la copa a los labios.−Bebe. Debes beber y purgarlo,
mija. Te destruirá si no lo haces.
−Déjame morir,−logró decir a pesar de los espasmos en el pecho
y la garganta.
−Hay cosas peores que la muerte,−dijo Marta, y continuó
vertiendo el líquido florido, un té, Brenna estaba segura, por la
garganta ardiente.
Algo estaba atorado, algo en su pecho, luchando contra la fuerza
de su tos. Fuera lo que fuese, había enrollado sus pequeños tentáculos
alrededor de su esófago y se había negado a moverse.
El contorno del sombrero de ala del soldado se cernía sobre ella
mientras yacía en su litera. Las luces destellaron afuera de la puerta de
la cabina, y podía escuchar a sus amigos hablar. Jessica lloró y extendió
los brazos. No habría más fogatas, no más historias de fantasmas, no
más competencias para memorizar versículos de la Biblia. El
campamento de verano había terminado para ella. Junto a la tumba de
sus padres, un ministro pronunció un elogio vacío. No había podido
verlos, sus cuerpos, destrozados por el accidente automovilístico. Era
demasiado joven, Jessica le había dicho. Se preguntó si estarían dentro
de los ataúdes. Tal vez solo huirían. ¿Qué fue lo último que les dijo? Te
odio. No quiero ir al campamento de la iglesia. Quiero pasar el verano
en la granja de la abuela. Mantuvo sus ojos enojados en los rostros de
aquellos que la miraban con lástima. Odiaba sus ojos, quería sacarlos.
Miguel paseaba a los pies de la cama mientras Alex sostenía sus
piernas y Marta, sus hombros, a la vez que movía algo blanco y esférico
sobre el cuerpo de Brenna. Luego Marta sostuvo un grupo de ramas
verdes en su mano mientras arrojaba suavemente a Brenna de la
cabeza a los pies y cantaba. Brenna comenzó a toser de nuevo, tan
violentamente que en su mareo pudo ver la saliva de sangre caer sobre
una toalla que cubría su estómago. Se estaba ahogando, asfixiada, pero
eso no le importaba. Pronto terminaría. Alex la miró con lágrimas
cayendo en cascada por su rostro, y Brenna quería decirle que la
amaba, pero el vil tapón, que se anclaba en su garganta, le impedía
hablar.
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El ministro pronunció un discurso conservado sobre las esposas
que se sometían a sus maridos mientras ella estaba parada en el altar y
su vestido de novia rozaba los brazos. Miró a Edward, un buen hombre,
un amigo en muchos sentidos, pero no estaba enamorada de él. Se giró
para mirar a la audiencia en la iglesia. Jessica se secó los ojos. ¿Estaba
feliz finalmente de deshacerse de su problemática hermanita? Ella
sonrió con su falsa sonrisa. Cubría una gran cantidad de pecados: ira,
resentimiento, depresión, desesperación, un deseo de muerte.
Sus dientes castañeteaban. Estaba helada mientras al mismo
tiempo se quemaba. Sintió algo húmedo y caliente en su piel. Era un
paño empapado en un ungüento picante y Marta se lo pasaba por el
pecho desnudo, por el estómago y por el cuello. Cantó, tal vez oró;
Brenna no estaba segura. Las velas se habían apagado y Alex se sentó
en el suelo con la cabeza inclinada. Brenna intentó hablar, pero el
tumor en su garganta la hizo callar. Miró a Marta. Su rostro estaba tan
arrugado como el de la abuela de Pedro, sus ojos casi tan oscuros.
−Debes perdonarte a ti misma,−dijo Marta.−Perdonate.
Brenna sacudió la cabeza y jadeó. Sintió las lágrimas deslizarse
por su rostro y el charco en sus oídos. No había perdón por lo que
había hecho, por lo que había querido hacer. Sintió algo apretarse
alrededor de su tráquea. Trató de respirar. Trató de chillar incluso un
poco de aire. Pero su garganta se había cerrado herméticamente. Se
estaba muriendo. Ya había terminado.
Era sábado por la noche antes de la iglesia. Michael dormía,
Edward leía en la cama y ella lloraba en el baño. ¿Qué le había hecho a
su marido? ¿A su hijo? Había jodido sus vidas, al igual que había jodido
la de su hermana, Debra, y la suya propia. Se preguntó, mientras
miraba el frasco de prescripción que tenía en la mano, ¿había
arruinado también la vida de sus padres? Calculó la cantidad de
medicamento que necesitaba tragar para hacer el trabajo sin hacerla
vomitar y sin alertar a Edward. Pero se le negó su objetivo cuando
irrumpió en el baño. Ahora en la cama, sostuvo su cabeza y lloró;
siempre había sabido de ella, pero de todos modos la amaba. Quería
que fuera feliz, que fuera quien la hiciera feliz. Encontraría la manera,
le dijo, de demostrarle cuánto la amaba, a pesar de todo. Él también
conseguiría su ayuda, le buscaría un buen consejero. Superaría a
Debra, estaba seguro. Volvería con él. Era un buen marido, ¿no? ¿Un
buen padre? Por el amor de Dios, ¿no le dio todo lo que pudo? Pero ella
solo podía llorar en sus brazos. No merecía vivir. Destruyó las cosas
que amaba. Era una ingrata y mimada como había dicho muchas veces
su madre, como había confirmado su padre. ¿Y no estaba Jessica
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resentida con ella, la carga que había sido? Y como Debra había
proclamado, era una puta, nada más que una sucia puta infiel.
Alguien abrió la boca, bajó la garganta y arrancó la masa que le
impedía respirar. En un largo tirón, algo surgió y aterrizó en su pecho;
parecía un grupo de arañas negras, con sus pequeñas piernas
desarticuladas retorciéndose y enroscándose. Alex chilló y se apartó,
pero Marta lo cubrió con un paño y lo apartó. Brenna retrocedió,
exhausta por la tensión, y permitió que Marta se limpiara la sangre y el
sudor de la boca y la cara.
−Duerme ahora, mija. Está fuera. La oscuridad está desterrada.
Brenna cerró los ojos, demasiado débil para admitir que todavía
podía sentir un trozo que se arrastraba hacia su corazón.

T
Alex y Marta la dejaron dormir. Agitada, Brenna dio vueltas y
vueltas sobre su almohada empapada de sudor. Podía sentir a Miguel
allí con ella, el peso de su cuerpo presionado contra su espalda. Se
consoló un poco con eso. Pero estaba preocupada por Alex. ¿Alex
todavía la amaría, se preguntó, todavía la querría? Y la sensación de esa
pulpa de araña, que se había desprendido y permanecía dentro de ella,
la hizo sentir enferma incluso después de que la fiebre había
desaparecido. Cuando la cama se movió, abrió los ojos. Junto a ella,
Anabel estaba sentada con su fino chal enrollado alrededor de su
cabeza y hombros. Estaba llorando.
−Perdónate a ti misma,−dijo Anabel.−Por favor, mi hermana,
perdónate.
Brenna extendió la mano, y Anabel abrió los brazos y la abrazó,
acarició su cabello mientras sus lágrimas fantasmales caían y se
mezclaban con las suyas. En ese momento, Brenna sabía que Anabel no
lloraba por Pedro o los demás, sino por ella y por todo lo que había
perdido y sufrido.

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Capítulo Veinticuatro

Alex llevó el Jeep de Brenna a un lugar de estacionamiento cerca


de la entrada del edificio corporativo donde se encontraba la oficina de
Lanny Poulsen.−Creo que debería entrar contigo.
−Esto es algo que tengo que hacer yo misma.−Brenna se metió
una carpeta bajo el brazo y palpó su bolsillo mientras miraba por la
ventana y se estremecía. Pero ella no tenía frío. Estaba ardiendo, su
frente estaba húmeda de sudor, el corte a lo largo de su mejilla aún
supuraba a pesar de que se lo había manchado con maquillaje esa
mañana.
Alex la tomó del brazo.−Brenna, no te ves bien, y estoy
preocupada por ti. Anoche estuviste...
Brenna tocó la mano de Alex.−Haz que algunos de tus
muchachos estén esperando con palas y la retroexcavadora. Y llama a
tu padre. Pero dile que no llame al sheriff hasta que hayamos llegado a
Pedro.
Alex abrió la boca para hablar.
−No, Alex, sabes que si él llama ahora, toda la propiedad estará
cerrada. Pueden pasar días o semanas antes de que los investigadores
lo encuentren. No la haré esperar más.
−¿Y crees que Poulsen te dirá dónde está Pedro? ¿Qué lo
recordará después de todo este tiempo?
Brenna tosió en su mano y se limpió la frente.−Él recuerda.
Una vez dentro del vestíbulo del edificio, localizó la oficina. Un
guardia de seguridad privado estacionado afuera de la puerta de
Poulsen levantó la vista cuando ella entró, y la mujer detrás de la
recepción la miró con cautela mientras se acercaba.
−Soy Brenna Taylor.
La mujer continuó mirando a Brenna mientras levantaba su
teléfono y murmuraba por el auricular. Una vez que colgó, llevó a
Brenna por un pasillo hasta las puertas dobles de roble, que abrió a
una oficina con una ventana panorámica que daba a un patio. Detrás de
la mesa, un frágil hombre arrugado estaba sentado en una silla de
ruedas. Sus ojos estaban ocultos detrás de lentes polarizados y su

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rostro tenía un ceño permanente. Brenna lo miró mientras él la
estudiaba y el asistente salió de la habitación.
−Eres esa mujer que Marcus dijo que ha estado viviendo en la
casa.−Su voz débil raspó en su garganta. El esfuerzo de hablar hizo que
su nudosa cabeza se sacudiera con una ligera parálisis.
−Lo soy.
−Entiendo que tuviste un buen susto con algunos ilegales
caminando por la propiedad.
Brenna miró por la ventana hacia el patio donde un equipo de
jardinería, que parecía ser latino, recortaba setos y rastrillaba la
grava.−He tenido un susto, sí, señor.
−Son personas degeneradas, la mayoría de ellos
delincuentes.−Se burló, profundizando el ceño fruncido en su
rostro.−Una joven bonita como tú ahí sola, eres afortunada de no
haber sido lastimada.
Brenna tragó saliva con disgusto.−Esa parece una generalización
injusta e infundada, Sr. Poulsen.−Sus ojos volvieron a los hombres
fuera de la ventana.
Él siguió su mirada y se burló.−Los buenos son pocos. Incluso
entonces, hacen hincapié en nuestra infraestructura, exigiendo
atención médica y educación gratuitas.−Se giró hacia ella.−Nos costó
un paquete a los contribuyentes.−Él le dedicó una sonrisa
helada.−Pero Julian, mi nieto mayor, lo cambiará una vez que sea
elegido gobernador.
Cambió de peso y metió una mano en el bolsillo mientras
observaba el resto de la oficina y las numerosas fotografías de Poulsen
con varios hombres de cierta importancia.
−Soy un hombre ocupado con días contados, señorita
Taylor.−Levantó las manos como garras, retorcidas con la edad, debajo
de la barbilla y apoyó los codos sobre los brazos de la silla de
ruedas.−Solo accedí a verte después de que mi abogado le indicó a tu
agente inmobiliario que me llamara para decirme que estás interesada
en nuevas inversiones.−Él inclinó la cabeza.−O tal vez una donación de
campaña considerable.
Se limpió una gota de sudor de la sien.−No, Sr. Poulsen, no estoy
aquí para comprarle más tierras o donarlas a las aspiraciones políticas
de su nieto.
−¿Entonces qué quieres?
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Brenna levantó la mirada y sacó la medalla de San Miguel de su
bolsillo.−Me gustaría discutir esto.
Se quitó los lentes, revelando ojos pálidos.−¿Eso se supone que
significa algo para mí?
−Creo que perteneció a tu hermano.
Un grito ahogado escapó de su boca, pero mantuvo sus ojos en
ella mientras levantaba su teléfono con una mano temblorosa.−No me
pases llamadas. Nadie entra hasta que haya terminado.−Después de
colgar el teléfono, jugueteó con el tubo conectado a su silla y se colocó
una cánula nasal alrededor de la cabeza y se la insertó en la nariz. Giró
el dial del tanque de oxígeno y respiró hondo.−¿Y dónde encontraste
eso?
Brenna se acercó y abrió la carpeta bajo su brazo. De ella sacó
una vieja fotografía y la arrojó sobre la mesa. Era el de Poulsen cuando
era un niño con su brazo alrededor de Pedro. Puso la medalla encima y
dio un paso atrás.
−En una mesa en una de las habitaciones de
arriba,−dijo.−Sospecho que su hombre, Owen Brock, se aferró a él y a
esta imagen como una forma de asegurar su empleo.
La parálisis que le afectaba la cabeza empeoró al mirar la
fotografía.−Él y esa maldita cámara,−murmuró para sí mismo. Se
quedó en silencio, pareció contemplar algo, sopesar sus
opciones. Luego miró a Brenna por un largo tiempo antes de hablar.
−Mi padre era un buen hombre, señorita, tan bueno como
venían, pero él era un hombre, sin embargo. Si crees que desenterrar
sus transgresiones pasadas empañará el nombre de mi familia y el
futuro de Julian, me temo que has perdido tu tiempo. Además, ¿qué
crees que prueba esta vieja fotografía granulada y esa pieza de plata?
−No estoy aquí para chantajearlo, Sr. Poulsen. Y como dije, no me
importan las aspiraciones políticas de tu nieto.
−¿No?−Él resopló.−Entonces no sé lo que esperas lograr aquí,
pero puedo decirte que, por tu propio bien, es mejor que prepares esa
propiedad para el desarrollo y vuelvas a casa a Iowa o donde sea que
vengas.−Cerró el puño sobre la medalla.−Hemos terminado aquí;
conoces la salida.
Brenna mantuvo su posición y esperó a que la mirara de nuevo;
cuando lo hizo, ella dijo:−Lo vi suceder.

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Se quedó quieto. Incluso su respiración pareció
detenerse.−¿Viste lo que pasó?
Brenna observó sus ojos pálidos, tan fríos y vacíos como los de su
nieto. Pero ella no se estremeció un poco cuando dijo:−Fui testigo de la
noche en que los mató.
El pequeño color que había drenado de su rostro cuando su
expresión cambió de sorpresa a terror a ira.−Sal de mi oficina,−siseó;
él apretó la medalla contra su pecho mientras se agitaba.−¡Sal ahora!
−Encontré el cuerpo de Anabel, señor Poulsen. Lo sé todo.−Ella
esperó un momento y agregó:−Todo menos dónde está enterrado tu
hermano Pedro.
Los ojos de Poulsen se agrandaron y su boca se abrió, dándole la
apariencia de una calavera. Comenzó a negar con la cabeza con
incredulidad cuando un manojo de emociones contradictorias atravesó
su rostro y sus ojos vagaron por la habitación como si esperara que
Anabel se materializara frente a él. Cuando habló a continuación, su
voz había perdido su dureza.
−¿Encontraste sus restos?
−En el garaje. Debajo de esa placa que Owen puso sobre
ella.−Brenna se sentó en una silla frente a la mesa.
Poulsen comenzó a retorcerse las manos nudosas y tragar
repetidamente, haciendo que el gran nudo de su manzana de Adán se
hundiera y se elevara en su frágil cuello.−No tienes idea de qué fuerzas
estás manipulando, querida,−dijo, sonando casi tierno.−Ella se llevó a
Owen, ya sabes.−Su barbilla tembló y sus ojos se
humedecieron.−También se llevó a mi esposa y mi hija pequeña;
volvió loco a mi hija mayor y dejo morir al papá de mis nietos en esos
árboles. Ella se llevó a todos.−La miró con ojos angustiados.−También
te llevará.
Se inclinó hacia delante cuando sintió una oleada de pena. Quizás
no era el monstruo que había aparecido por primera vez. Quizás
todavía había suficiente del triste niño dentro del hombre arruinado
para que ella pudiera alcanzarlo.
−Solo quiere a su hijo, señor Poulsen. Dime dónde está enterrado
y no necesitas sufrir más por el crimen de Dallin.
Poulsen giró hacia atrás.−¡No digas el nombre de ese
demonio!−Su grito torturado se arrancó de su pecho y sacudió la
habitación.

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Brenna miró las puertas de la oficina, pero permanecieron
cerradas. Se volvió para encontrarlo llorando en sus manos. No pudo
haber cometido el crimen, pero de alguna manera estaba implicado, de
alguna manera estaba atado a la necesidad de venganza de Anabel, y
fue más que solo ocultar sus muertes durante estas décadas.
−Por favor, dime dónde está Pedro,−dijo.−Entonces, todo esto
puede terminar. Puedes liberarte de eso.
Mantuvo los ojos cerrados y presionó el puño contra su
rostro.−Confesarte no me absolverá de mi culpa.−Sus hombros
temblaron cuando otro sollozo lo agarró.−Ni todas las oraciones y
súplicas, ni todo el sufrimiento que ha sufrido mi familia, ni la iglesia ni
ninguna maldita fuerza en este universo pueden hacerlo.
Brenna se puso rígida con el eco de los mismos sentimientos que
tenía.
Alzó la cara. Estaba distorsionado por la desesperación.−Te diré
dónde lo enterraron esos bastardos, pero eso no nos salvará a ti ni a mí
de su ira.
−¿Bastardos?−Brenna preguntó.−Quién más…?−Sus ojos se
abrieron.−Sus amigos de guerra.
−Ella también los tomó,−dijo, con la barbilla todavía
temblando.−Pero se merecían lo que tuvieron.−Se secó los ojos y
contuvo el aliento.−Y me merecí lo que obtuve también.
Se levantó, rodeó la mesa y se arrodilló frente a él. Se sintió
extrañamente tierna hacia él en ese momento, y presionó una de sus
manos entre las suyas.
−Pero solo eras un niño pequeño.
Sacudió la cabeza mientras más lágrimas se acumulaban en sus
ojos.
−Por favor, Lanny,−dijo,−dime dónde encontrar a Pedro;
déjame ayudarlo a él, a Anabel y a los demás a encontrar la paz. Deja
que te ayude.
Su boca se torció con esfuerzo mientras susurraba:−La casa de
bombas, bajando uno de los mecanismos. Él y su perro.
El corazón de Brenna latió con fuerza.−¿Su perro?
Poulsen levantó la medalla.−Un gran perro callejero amarillo que
lo acompañó a todas partes. Lo nombró por su santo favorito.

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−Miguel.
Poulsen frunció el ceño.−Cómo hizo…
−¿Por qué Dallin y sus amigos los mataron?
Se giró hacia la ventana y observó la lucha interna que se
desarrollaba en su rostro. Esperó un poco antes de apretar su mano
para alentarlo más.
Finalmente se encogió de hombros.−La guerra tiene una forma
de destruir el alma de un hombre, señorita Taylor. Los horrores que
presenció, los actos que se vio obligado a cometer.−Él la miro.−Mi
padre me dijo que la culpa lo había comido de adentro hacia afuera;
pero no podía compadecerlo, y nunca lo amé. Pudo haber sido el
primogénito de mi madre, su querido hijo, pero fue un monstruo desde
el día en que regresó a casa. El hombre más cruel para caminar por
esta tierra.−Poulsen se apartó de ella y tocó la medalla con ambas
manos mientras continuaba con voz tensa.−Fue horrible ver cómo
trataba a esa familia. Pero fue una pesadilla la forma en que acechó a
Anabel.
−¿Pero tu padre?
−La amaba, sí,−dijo Poulsen.−Intentó casarse con ella después
de la muerte de Madre, para darle a Pedro su nombre y derecho de
nacimiento, pero de alguna manera Dallin lo detuvo. Y no mucho
después, Padre se enfermó con fiebre y falleció. Fue entonces
cuando...−Poulsen se mordió los nudillos y habló en silencio.−Me
acostaba en mi habitación por la noche escuchándolo abajo en la cama
de mi padre, tomándola en contra de su voluntad. Había prohibido la
entrada a la casa al resto de la familia, especialmente a Pedro. Dijo que
si lo veía cerca de la casa, le dispararía.
Brenna inclinó la cabeza y maldijo.
−Cuando terminaba con ella, Anabel se arrastraría a su
habitación y sostendría la lámpara en la ventana para que Pedro
supiera y saliera de las sombras. Solo para que ella pudiera echarle un
vistazo.−Poulsen farfulló y se atragantó con un sollozo.−Pero aún
peor, la obligaría a complacer a esos malditos amigos suyos, siempre
amenazándola con la muerte de su hijo si ella no hacía lo que él le
pedía.
Brenna apretó los dientes y contuvo un grito.

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−Finalmente, no pude aguantar más, y le pedí a Owen que me
ayudara a elaborar un plan, de alguna manera para que la familia
escapara y se fuera.
−Espera, ¿querías ayudarlos?
La cara de Poulsen se fracturó a través de sus profundas líneas
de edad.−Pedro era mi hermano, mi verdadero hermano. Y Anabel era
más una madre para mí que la mía. Tuve que salvarlos, ¿no lo ves? Ya
no podía ver la forma en que Dallin abusó de ellos.
−Pero no se escaparon. No los salvaste.−Entonces Brenna
recordó lo que Marta había hablado la noche anterior.−Los
traicionaste, ¿no?
La cabeza de Poulsen se sacudió.−¡Me habría
matado!−Gritó.−No entiendes lo que me habría hecho. Amenazó con
desollar la piel de mi espalda, quemarme con planchas si no le contaba
lo que Owen y yo habíamos estado susurrando. Él era el diablo. ¿Me
escuchas? ¡El hombre era el diablo!
El pecho de Brenna se derrumbó y se dejó caer sobre los
talones.−Pedro y los otros, ¿sabían que los habías regalado?
Él sacudió la cabeza y sus ojos miraron más allá de ella mientras
forzaba sus palabras.−Observé desde los árboles. La miré en la
ventana gritando mientras él le quitaba la vida.−Mientras continuaba,
comenzó a hiperventilar.−Pedro, corrió hacia sus tíos, pero lo detuve,
le rogué que se escondiera conmigo en la casa de bombas.−Él volvió
sus ojos llenos de terror hacia ella.−Pero las armas y los gritos
comenzaron y…−la alcanzó y ella le agarró la mano,−…toda su
familia...las mujeres, los bebés, su abuela...todos.
Brenna fijó sus ojos en los de él, y las lágrimas le cayeron por las
mejillas. Podía ver su miedo, sentir su impotencia. Solo había sido un
niño, un niño enfermo y frágil.
−No pude detener a Pedro,−dijo Poulsen, todavía
llorando.−Salió corriendo de la casa de bombas justo cuando esos
bastardos se acercaban.−Bajó la mirada hacia la medalla en sus
manos.−Y ese maldito perro saltó de la nada y fue directo a la garganta
de Dallin. Pero el hijo de puta lo derribó de un tiro en la cabeza.
Brenna gruñó y se tambaleó de rodillas.
−Y Pedro se arrojó sobre su perro y me miró. La mirada en sus
ojos, la forma en que me miraba...−Poulsen besó la medalla en sus
labios antes de echar la cabeza hacia atrás y llorar.−Era mi hermano,

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mi amigo. Querido Dios, lo amaba. Sí, fui yo. Lo traicioné. ¡Están
muertos por mi culpa!−Luego dejó caer la cabeza sobre el pecho y
siguió llorando.
Brenna sostuvo su garganta. Había querido verlo como un
hombre malvado, pero no pudo evitar reconocer su propio tormento
en el de él. Cuando tuvo la fuerza, se puso de pie y puso una mano
sobre su hombro encorvado. No había nada que ella pudiera decirle,
nada que pudiera consolarlo.
Levantó la vista con una cara suave y desesperada.−Vi como un
hermano asesinaba al otro. Fue mi culpa. ¿Crees que hay algún poder
en todo el universo para arreglarlo?
−No lo sé.−Le apretó el hombro y comenzó a alejarse, pero él la
tomó de la mano.
−Lo siento, señorita Taylor, que ahora se ha convertido en parte
de esta trágica conspiración.
−Ya se acabó, señor Poulsen. Estoy llegando a Pedro hoy. Tendrá
a su hijo, y finalmente estarán en paz.
Él apretó su agarre.−Puedes descubrir el cuerpo de Pedro. Tal
vez aplacará su inquietud, como dices. Pero no irás a las autoridades;
esta información no llegará a los medios. El futuro de Julian no se verá
comprometido.
Trató de alejar su mano.−Pero los otros también necesitan ser
recuperados. El médico forense necesita...
La suavidad en su rostro se desvaneció.−¿Sabes quién soy? ¿El
alcance que tengo, el poder detrás de la insignia de mi nieto? Haré
confiscar esa propiedad y haré que te arresten. No será difícil para mí
inventar alguna razón, y Marcus estará feliz de asegurarse de que te
detengan y te pongan en una celda privada.
Soltó su mano.−Pero esta es tu oportunidad de arreglar las
cosas.
La frialdad volvió a filtrarse en su voz.−No podemos deshacer el
pasado, señorita Taylor.−Se puso los lentes.−Y no dejaré que el pasado
destruya el futuro de mi nieto.
La ira hirvió en ella y se abalanzó sobre él.−Tal vez eres tú quien
no tiene idea de qué fuerzas estás manipulando.
Antes de que él pudiera reaccionar, le arrebató la medalla de San
Miguel de su puño y barrió el archivo de la mesa. Jadeó e inhaló aire

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mientras se agarraba el pecho con ambas manos y se desplomaba hacia
adelante. En ese momento, las puertas se abrieron y el asistente chilló
antes de salir corriendo de la habitación.
Brenna salió por la puerta justo cuando el guardia de seguridad
doblaba la esquina. Lo esquivó y corrió a través del vestíbulo y a través
de las puertas, y saltó a su Jeep. Su cara estaba manchada con lágrimas
teñidas de rímel y su cabello estaba sacudido.
−¡Brenna!−Alex la agarró del brazo y miró por la ventana
mientras el guardia de seguridad miraba desde la acera y hablaba por
teléfono.−¿Qué demonios?
−Está en la casa de bombas.−Brenna jadeó con esfuerzo.−Date
prisa, tenemos que llegar a él. No tenemos mucho tiempo.
Un ataque de tos la asaltó cuando Alex lanzó el Jeep hacia la
carretera.

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Capítulo Veinticinco

Cuando Brenna y Alex llegaron a la propiedad se habían


acumulado nubes espesas en el horizonte, y una fina niebla de lluvia
fría hizo que se formara una niebla a lo largo del suelo húmedo.
−¿Ya han cavado?−Brenna preguntó, saliendo del Jeep.
Johnny y Héctor estaban apoyados contra la retroexcavadora, los
restos de las paredes de la casa de bombas se astillaron a su alrededor.
−Te estábamos esperando,−dijo Johnny.
Cuando Brenna y Alex se acercaron a los restos, Miguel se
levantó de donde había estado acurrucado contra una de las dos
estructuras de hormigón, cuadradas y cubiertas con cubiertas de latón
y pies de pie sobre el suelo. Se acercó a Brenna y bajó la cabeza cuando
llegó a su lado. Ella se arrodilló y lo miró a los ojos dorados.
−Me vas a dejar. Yo sé eso. No eres de este mundo.
Lamió su rostro y presionó su frente contra su hombro. Su
corazón casi estalló, y lo abrazó con todas sus fuerzas. Vio a los demás
observando y notó que Héctor se mordía el labio, jugueteando con su
pala.
−¿Alex te dijo lo que nos estamos preparando para hacer?−Le
preguntó.
−Sí, señora.
Brenna volvió a mirar a cada uno de ellos, deteniéndose en
Alex.−Ese.−Señaló la cubierta de latón sobre el mecanismo donde
había estado acostado Miguel.−Necesitamos trabajar rápidamente;
Poulsen tendrá sus matones aquí en cuestión de tiempo.
−Mi padre debería llamar al sheriff ahora, Brenna,−dijo Alex.
Brenna señaló una vez más.−No. Llegaremos a Pedro primero.
Alex suspiró, pero asintió con la cabeza hacia la retroexcavadora
y habló con sus hombres.−Usa la pala para desalojar este bloque de
concreto, luego excava cuatro o cinco pies.
En menos de diez minutos, Johnny tenía los dientes de la pala de
la retroexcavadora enganchados en el bloque de hormigón. El motor
gruñó y los engranajes crujieron hasta que finalmente hubo un sonido
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de succión, un silbido cuando el bloque se desprendió del suelo a su
alrededor y cayó hacia adelante. Alex llamó a Johnny y todos rodearon
el agujero cuando un olor desagradable se arremolinó hacia ellos.
−No puedo ver nada,−dijo Héctor.
−Tráeme una linterna,−le dijo Alex.
Brenna se movió a su lado y sostuvo su mano en busca de apoyo
mientras Miguel se paró entre ellos. Héctor arrojó una linterna a Alex, y
ella la dirigió hacia el agujero, que no era tan profundo como parecía;
estaba cubierto de lodo y barro.
−Apuesto a que la cosa no ha sido limpiada de escombros en
años,−dijo Johnny.−Parece que dejaron que este se llenara de fango.
−Puede explicar la razón por la que la plantación comenzó a
fallar,−dijo Alex.−Probablemente cerraron esto después de que lo
arrojaron. Y si solo usaran la única llave de riego para dejar entrar
agua, los árboles no tendrían suficiente.
Nuevamente retrocedieron mientras Johnny trabajaba con la
retroexcavadora y sacaba capas de lodo. El sol se había puesto y
Brenna encendió los faros del Jeep para iluminar el área. Mientras
trabajaban, la retroexcavadora y sus cuerpos proyectaban sombras
espeluznantes contra la niebla. Después de otros diez minutos, Alex
despidió a Johnny, tomó la linterna de Héctor y se dejó caer en el
agujero. Brenna se acercó al borde y vio a Alex con las manos y las
rodillas escudriñando el barro.
−¿Lo encontraste?−Brenna preguntó.
−Aún no. Sin embargo, necesitamos usar palas de aquí en
adelante. Si profundizamos mucho más, necesitaremos soportes de
madera para evitar que las paredes se derrumben sobre
nosotros.−Alex levantó la vista.−Déjame encontrarlo, Brenna. No
necesitas venir aquí y ensuciarte.
−Estaré bien. Ahora ayúdame.
Héctor la estabilizó mientras ella se deslizaba por el agujero y se
dejaba caer en los brazos de Alex.
Alex besó su frente.−Está bien, sostén la linterna.−Volvió a
quitar el lodo. Después de unos momentos, ella pidió una pala.
Pero cuando Alex se levantó, la linterna captó algo pálido y
blanco.

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−Espera.−Brenna empujó la luz en la mano de Alex. A cuatro
patas, comenzó a mover barro, que apestaba a moho y
descomposición; de repente, ella se echó hacia atrás.−¡Pedro!−Jadeó,
sin esperar ver las cuencas de sus ojos mirándola.
Alex se acercó a sus manos y rodillas para ayudarla a retirar los
grupos de lodo, que ahora se cayeron en grandes parches. En unos
momentos, la mayor parte del esqueleto superior del niño quedó
expuesto.
Alex desaceleró las manos de Brenna.−Deja que el equipo
forense haga el resto, Brenna. Lo encontramos. Cumpliste tu promesa.
Brenna sacó la medalla de San Miguel de su bolsillo y la colocó
sobre su pecho. Cuando lo hizo, vislumbró algo más. Era lienzo
blanco. ¿Parte de su ropa? ¿Zapatos? Lo soltó y lo sostuvo en el haz de
la linterna. Era un collar de lona hecho a mano, podrido con
descomposición y barro húmedo.
−Miguel.
−No puede ser.−Alex extendió la mano para girar el collar,
revelando las letras cosidas.−Oh, Brenna.
−¿Qué sucede?−Johnny preguntó.
Ellas miraron hacia arriba. Johnny y Héctor los observaban junto
con Miguel, que los miraba con los ojos brillantes. Saltó al agujero y se
paró entre ellas mientras olfateaba los restos de Pedro.
−Encontré a tu chico, Miguel,−dijo Brenna, con lágrimas en los
ojos.−Pronto tendrás al resto de tu gente.
Él presionó su cabeza contra su pierna, y se arrodilló y rodeó su
cuello enorme con los brazos y besó la parte superior de su cabeza.
−Nunca tuve un perro cuando era niña. Siempre tuvimos gatos;
pero te amo Miguel. Gracias por ser mi amigo, por protegerme.
Miguel lamió su cara, un largo sorbo húmedo de su lengua, y
luego retrocedió. Olfateó los restos una vez más antes de girarse y
recostarse sobre los huesos, que una vez había sido un perro, que
yacían sobre los huesos, que una vez había sido un niño,—un hermoso
niño de ojos verdes. Volvió a mirar a Brenna y sonrió con su sonrisa
tonta. Ella se rió disimuladamente. Levantó el hocico y soltó un aullido
suave y humilde. Cuando terminó, bajó la cabeza, parpadeó y se
desvaneció. Brenna se inclinó hacia el abrazo de Alex y sollozó.

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−Ahora está con su hijo, Brenna, está con su hijo.−Alex la
consoló y sacó su teléfono del bolsillo. Mientras sostenía a Brenna
contra su hombro, habló con su padre y le transmitió la
noticia. Después de colgar, levantó la cara de Brenna.−Está llamando
ahora mismo. Será un rato. Regresemos a la casa y cambiemos esta
ropa sucia.
Justo entonces, Johnny se inclinó.−Alex, hay sirenas. Alguien
viene.
Él y Héctor los ayudaron desde la tumba cuando un todoterreno
con luces intermitentes se detuvo y Marcus Wilcox, junto con dos de
sus leales ayudantes, vestidos con todo tipo de antidisturbios con rifles
a mano, salieron y se acercaron.
−Mierda.−Alex tiró de Brenna detrás de ella.
−No puede hacernos daño,−dijo Brenna.−Tu padre...el sheriff...
−Él puede hacer cualquier cosa que le plazca,−dijo Alex.
El grupo se unió. Johnny y Héctor flanquearon a Alex mientras
Brenna agarró la mano de Alex y se encogió detrás de ella.
El jefe adjunto fornido, fulminante y sonriente, se acercó a ellos;
sus hombres se pararon a ambos lados y apuntaron sus rifles.
−El abuelo está muerto,−dijo y escupió en el suelo.
Brenna miró por encima del hombro de Alex.
−Así es, pequeña perra, fuiste y le diste un ataque al corazón.
−¡Oye!−Alex dio un paso hacia él solo para apuntarle con los
rifles a la cabeza.
Brenna tiró de su espalda y miró a Wilcox.−Lamento su pérdida,
Jefe Adjunto.
−Como el infierno que lo haces.−Escupió de nuevo y notó la casa
de bombas en ruinas.−¿Hay alguna razón por la que estás trabajando
en la noche, Santana?
−Sabes lo que estamos haciendo, Marcus. No juegues
juegos,−dijo Alex.
Él miró a su alrededor.−Solo ustedes cuatro, ¿eh? Eso hace que
mi trabajo sea más fácil.

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−Llegaste demasiado tarde,−dijo Alex.−El sheriff Vesik estará
aquí en cualquier momento con el médico forense. Mi padre lo está
llamando ahora mismo.
−¿Es eso así? Entonces supongo que mejor me encargo de esto
rápidamente.−Wilcox puso su mano sobre su arma y tocó el chasquido
de su funda.
−Demasiada gente lo sabe, Marcus,−dijo Alex.−El secreto de tu
familia está descubierto.
−¿Y qué secreto es ese, Santana? ¿Que el negocio de mi familia se
derrumbó gracias a un montón de mojones perezosos? ¿Crees que a
alguien le importan algunos mexicanos muertos hace mucho tiempo
enterrados en la plantación? ¿Eh? Los vagos hijos de puta no valen la
pena, y a nadie le importará. No lo hicieron entonces, y no lo harán
ahora.
Brenna rodeó a Alex.−Puedes dejar de cubrir a tu abuelo y a tu
tío abuelo. Se acabó. Dejen que estas personas descansen.
Él sonrió con su asquerosa sonrisa.−No, señora, esto no ha
terminado, ni para mí ni para mi hermano. Será gobernador, espera y
verás, y luego se postulará para presidente. Este país necesita un
hombre como Julián. Hemos vendido nuestro derecho de nacimiento y
vamos a recuperarlo de los ilegales y de los mestizos que lo roban.
Brenna se estremeció cuando lo miró a los ojos. Estaba agotado y
despeinado y había estado llorando. Su camisa estaba desabrochada y
mal abrochada, y una pernera del pantalón estaba atrapada en su bota;
sin embargo, lo que es peor, continuó tocando la pistola que colgaba de
su cadera. Estaba claro que estaba delirando con odio y prejuicio,
poseído por la misma maldad que había reclamado a Dallin Poulsen
décadas antes.
Llegó otra camioneta y dos hombres bajaron, abriéndose paso
hacia ellos. Brenna pudo ver que uno de ellos debía ser Julian Wilcox;
parecía una versión más vieja, pero más pequeña, de Marcus.
−Los tengo, Julian.−Marcus se volvió hacia su hermano.
Julian Wilcox le dio unas palmaditas en el brazo a su
hermano.−Está bien, Marcus, dejame manejar esto.−Dio un paso
adelante e hizo una mueca de desprecio cuando sus ojos se posaron en
Alex.−Señora Santana, parece que cada vez que hay problemas para
mí, te encuentro a ti o a tu papá detrás de eso.
Alex se burló.

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−Y parece que usted y sus amigos se han metido en un asunto
familiar delicado. No tengo más remedio que hacer que Marcus te
traiga y presente cargos por alguna infracción u otra. Luego, podemos
sentarnos todos y discutir un resultado agradable para todos nosotros,
siempre y cuando usted esté de acuerdo en permanecer callado. De lo
contrario, me temo que usted y los demás podrían sufrir un
desafortunado accidente mientras estén recluidos en la cárcel de
nuestro condado.
Brenna podía ver por la forma en que hablaba y sus gestos que
era todo un político, todo escupido y pulido, pero sin sustancia.
−Mi padre ya llamó al sheriff,−dijo Alex.−Y hemos encontrado a
Pedro y Anabel. Amenaza todo lo que quieras, pero eso no detendrá la
verdad.
Wilcox se puso rígido, se volvió y miró a su hermano.
−Encontraron al niño, Julian. Tal como dijo el abuelo al
final.−Señaló hacia la destartalada casa de bombas.
Julian se volvió hacia el grupo.−Eso es lamentable,−dijo.−Nos
has dejado poco tiempo para preparar el escenario. Y muy mal para tu
padre. Nunca estuve de acuerdo con sus posiciones, pero al menos el
hombre tenía convicciones.
−No amenaces a mi padre.−Alex dio un paso adelante.
Los ayudantes levantaron sus fusiles una vez más.
Pero Wilcox los canceló.−No, por supuesto que no, Rubén es un
buen hombre. Es una pena que se le rompa el corazón cuando se entere
de que su hija murió en un tráfico de drogas que salió mal, ella y sus
amigos traicionados por coyotes que trabajaban para uno de los
carteles. Suena bien.−Miró a Brenna.−Marcus me dice que tuviste un
encuentro con algunos de esos ilegales hace una semana, ¿no es así,
señorita?
−Alex.−Brenna la agarró del brazo. Vio hacia dónde se dirigía
esta conversación.
−Lástima que la compañía que contrató para preparar su
propiedad estaba traficando con drogas, señorita...¿Wilson?
¿Taylor? ¿Cuál era?
−Taylor,−dijo.−Y lo que estás sugiriendo es...
−Sí, lástima que la atraparon en un negocio desagradable y entró
en un intercambio de drogas, señorita Taylor.−La miró con ojos

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insensibles y los volvió a mirar a Alex.−Y lástima que tu papá esté tan
afligido por tu asesinato, Señora Santana, y el departamento del sheriff
demasiado ocupado investigando el crimen, que la historia de los
cuerpos ocultos será olvidada.
−No puedes hacer esto, Julian,−dijo Alex.−En este momento,
todo lo que tienes es la vergüenza de un secreto familiar, algo que ni
siquiera hiciste.
−Ese secreto desentrañará todo por lo que he trabajado;
todo.−Se volvió hacia su camioneta y le dijo a su hermano:−Vuelve a
enterrar a ese niño y a su madre antes de que aparezca Vesik.
Asegúrate de que parezca que los coyotes dispararon al estilo de
ejecución de los demás.
Marcus Wilcox sonrió.−Consigan las lazos, muchachos. Haremos
que parezca que los coyotes se divirtieron con las mujeres antes de que
les dispararan a todos.−Miró a Brenna.−Primero ataremos a los
hombres y los dejaremos mirar.
−La tocas y te arrancaré la maldita garganta.−Alex se abalanzó
sobre él.
Brenna había anticipado el movimiento de Wilcox, lo había visto
alcanzar su arma. Sus instintos se hicieron cargo y se lanzó entre el
ayudante y Alex, decidida a protegerla. Fue un movimiento hecho por
la necesidad primordial de proteger a la persona que amaba. Le había
fallado a Michael, pero no le fallaría a Alex.
Mientras estaba en el aire, con los brazos extendidos, sintió el
frío abrasador de la bala cuando entró en su costado y sintió que sus
pulmones colapsaban. Quedó sorda momentáneamente por estar tan
cerca del disparo, y sus ojos fueron cegados temporalmente por un
borrón. Un rayo, una línea horizontal de oro, pasó a toda velocidad
junto a ella. Escuchó un gruñido, más profundo que cualquier gruñido
de perro que hubiera conocido. La ira y la venganza salieron de los
restos de la casa de bombas y atacaron a Marcus Wilcox. Con un
movimiento rápido, Miguel,—o alguna versión de Miguel desde su
punto de vista,—se paró sobre el hombre mientras la sangre brotaba
de su arteria destrozada, lloviendo un líquido negro sobre su rostro
sorprendido. Ahora podía oír gritos. Julian gritó llamando a su
hermano, ordenando a los agentes que dispararan, mientras Alex
gritaba, Johnny y Héctor gritaban. Se sintió bajada al suelo, vio la niebla
partirse a su alrededor mientras miraba el cielo nocturno. Había tantas
estrellas, más de las que había notado antes. Alex estaba allí, podía

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sentirla, pero no verla. Solo podía ver las estrellas como una manta que
la envolvía.
Se sentó en un claro lleno de luz del sol en el que podía ver un
camino largo e iluminado. El aire estaba impregnado de la fragancia de
las flores de los cítricos y, detrás de ella, el bosque estaba oscuro y sin
vida. Lo miró, se estremeció y volvió su atención al camino iluminado
mientras se preguntaba dónde se había metido Alex.
−Puta de mierda.−Las palabras silbaron por detrás.
Se volvió hacia los árboles. Podía verlo escondido en las sombras,
su cuerpo embarrado. Luchó por respirar y notó un dolor caliente en el
pecho. Alguien se movió detrás de ella y miró hacia atrás. Edward se
paró en el camino.
−Todavía no, Brenna. Tienes que quedarte,−dijo.
Corrió hacia él y lo abrazó.−Perdóname.
−Ya lo hice.
Sollozó en sus brazos, pero su alivio duró poco cuando escuchó al
monstruo burlarse de ella nuevamente.
−Lo dejaste morir,−decía.
Se dio la vuelta. Para entonces, el monstruo había salido de las
sombras, y podía ver la naturaleza desarticulada de su rostro, con la
barbilla colgando suelta por un mechón de carne ensangrentada
mientras la parte superior de su cabeza se abría.
−Te quiero, mami.−La voz de Michael llamó desde atrás.
De nuevo se volvió. Edward se fue. En su lugar, Michael le sonrió.
−Bebé.−Lo tomó en sus brazos y lo abrazó mientras lloraba en
su cuello.−Lo siento, Michael. Te falle. Lo siento.
−Te dije que está bien, mami. No tengo miedo. Papá está
conmigo.
Brenna lo abrazó contra su pecho, pero escuchó el susurro de los
árboles detrás de ella y se movió para proteger a su hijo del monstruo
que avanzaba sobre ellos.
−No la mereces,−decía. Pero se detuvo en el borde de los
árboles, incapaz de pisar el camino iluminado.
Brenna jadeó y se agarró el costado e hizo una mueca con cada
respiración, el dolor ahora más agudo. Fulminó con la mirada al

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monstruo, notando que ya no se parecía a Dallin Poulsen, sino una cara
familiar para ella.
−Te mereces quemarte, perra,−gruñó.
Gimió, la pústula de masa negra en la base de su garganta la
asfixió. Se miró los pies. La línea oscura de árboles avanzó hacia el
claro soleado, amenazando con vencerla. Y justo cuando vio que la
oscuridad le llegaba a los dedos de los pies y sintió que sus pulmones
se convertían en fuego, la abrazaron por detrás, la sujetaron y la
mantuvieron erguida mientras un delgado velo de lino blanco la
envolvía.
−Perdona,−dijo Anabel.−Perdona y sana, hermana.
Brenna hizo una mueca cuando el dolor se intensificó en su
pecho. El espectro en la oscuridad caminaba como un animal voraz y
gruñó mientras enseñaba los dientes.
−Debes luchar contra la oscuridad,−instó Anabel.−Perdónate a
ti misma o te perderás.
Brenna se desplomó contra ella y sintió que la mano de Anabel se
estiraba y sostenía su corazón.
−Toma mi fuerza.−Anabel levantó su chal y atrajo a Brenna bajo
su manto protector.
A estas alturas, Brenna apenas podía hablar, el dolor era tan
intenso, pero se enfrentó al monstruo que se burló de ella mientras
Anabel la sostenía por detrás, sosteniéndola con los brazos extendidos
y la luz del sol brillando a través de la ropa blanca.
Tartamudeó cuando sintió que el aire dejaba sus pulmones para
siempre.−Yo...te perdono.−Con eso, vomitó el último trozo de
tentáculo negro, cubierto de bilis.
El demonio frente a ella chilló y tiró de sus orejas, sacándolas de
su cabeza. Se retorció y giró, retorciéndose mientras las ramas de los
árboles rodeaban sus ramas y comenzaban a ahogarlo y cortarlo.
−¡Puta!−Le gritó, tratando de señalar con el dedo, pero los
árboles se movieron para arrancarle la mano del brazo.−¡Maldita
puta!−Se las arregló para gritar cuando fue tirado al suelo. Antes de
que fuera eviscerado y esparcido en pedazos, su rostro la miró y
Brenna vio que sus propios ojos miraban hacia atrás.
Cuando la criatura ya no estaba, la plantación se iluminó
espontáneamente y surgió la abuela, seguida del resto de la familia;

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uno por uno desfilaron frente a Brenna, inclinando la cabeza
respetuosamente y agradeciendo. Las mujeres besaron su mejilla, los
hombres inclinaron sus sombreros, hasta que finalmente, la abuela con
la falda roja desteñida se paró frente a ella.
−Ay, mija, tanto coraje, tanta fuerza.−Sostuvo a Brenna por la
cara y sonrió. Luego pasó su mano sobre el estómago de Brenna.−Has
hecho la voluntad de Nuestra Madre, y ella te recompensará
enormemente.
−Pero perdí a mi hijo,−dijo Brenna.
−No está perdido. Él te espera. Volverás a estar con él, pero hoy
no es el día.−Se movió para unirse a los demás.
Anabel, con Pedro y Miguel, se paró frente a ella. Pedro la tomó
de la mano.
−Eres una gran dama,−dijo.−Sabía que serías tú quien nos
escucharía y ayudaría. Toma esto, recuérdame.−Él colocó su medalla
de San Miguel en su mano, y ella se inclinó para que él pudiera besar su
mejilla.
−¿Es tu perro?−Acarició a Miguel.
−Se parece a él, sí. Él sabe que me da consuelo, pero mi perro me
espera.−Pedro señaló hacia el camino iluminado por el sol.
Anabel dio un paso adelante y la abrazó mientras envolvía su
chal una vez más.−Hasta que estemos juntas de nuevo, mi amiga, mi
hermana.−Colocó el rosario de plata en la mano de Brenna.
Brenna miró a los ojos negros de Anabel. Tenía tanto que quería
decirle a esta mujer. Esta hermosa mujer, que había sufrido tratando
de proteger a su hijo, que había luchado más allá de la tumba por la
justicia, que entendía su dolor y su culpa.
−Siento...−Pero Brenna sacudió la cabeza. No tenía palabras
sobre cómo se sentía. Aún así, entendió que había sido sanada. Ya sea
por la luz del amor de Alex o por la oscuridad de los ojos de Anabel, ella
había logrado perdonarse y sanar. Agarró el rosario en sus manos y
dijo:−Te amo, Anabel.
Anabel inclinó la cabeza y tocó su frente con la de Brenna.−Te
quiero, mi hermana. Recuerda, siempre estaré contigo.−Con eso, besó
la mejilla de Brenna y retrocedió. Se giró, tomó a Pedro de la mano y
caminó con los demás por el sendero iluminado por el sol y
desapareció, dejando a Brenna y Miguel vigilándolos.

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−¿Vas a ir también?−Le preguntó.
Él meneó la cola.
Levantó la medalla de Pedro.−¿Siempre estarás conmigo
también, Miguel?
Soltó un ladrido y se paró en sus cuartos traseros, lamiéndole la
cara antes de ponerse a cuatro patas de nuevo.
−Uf, apestas.−Se echó a reír, arrodillándose y abrazándolo,
pasando las manos por su grueso pelaje, inhalando su aroma.−No es
más fácil decir adiós la segunda vez, ya sabes. Te amo, quien seas, lo
que sea que seas.
Mientras lo sostenía, sintió que levantaba su hocico, y de su boca
lanzó un aullido profundo y resonante, tan intenso que sintió que el
suelo a su alrededor temblaba, el cielo sobre su grieta y la onda de
sonido se extendió desde su cabeza hasta sus pies.

T
La primera sensación que sintió fue el dolor entumecedor en su
costado y la sensación resbaladiza de plástico contra su pecho. Miró
por encima de algo que cubría su boca y nariz y vio a un hombre, luego
dos hombres inclinados sobre ella.
−¡La recuperamos!−Gritó uno de ellos.
La voz de Alex la alcanzó a continuación.−¡Brenna!
Alex estaba allí con ella, sosteniendo su mano. Podía sentir que
flotaban y empujaban, y ahora sus oídos percibían el sonido de radios y
hombres hablando. Las luces palpitaban a su alrededor, y volvió la
cabeza e intentó hablar a través de la máscara de oxígeno.
−No, no hables. Ahorra tu fuerza, bella,−dijo Alex.
Justo cuando los paramédicos estaban a punto de llevarla a la
ambulancia, luchó y liberó la máscara.−Miguel. ¿Dónde está Miguel?
Alex parpadeó y sacudió la cabeza.−Ahora está con Pedro.
−No, él...lo vi. El jefe adjunto...−se desgarró la garganta.
−Marcus Wilcox fue a dispararnos nuevamente y tropezó;
bastardo disparó su maldita cabeza. Sus ayudantes se negaron a
dispararnos.

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−¿Julian?
−Cayo muerto de un ataque al corazón por todo lo que podemos
reunir,−dijo Alex.−Ya lo han cargado.
−Su venganza.
−Sí, Brenna. Anabel tiene su venganza. La pesadilla ha
terminado.
Se las arregló para deslizar una mano, aunque incrustada con
una intravenosa, en su bolsillo y sacó el rosario y la medalla. Uno de los
paramédicos frunció el ceño y se los quitó, y se los entregó a Alex.
−¿Cómo?−Alex preguntó.−Los dejamos con sus restos.
Pero Brenna estaba demasiado débil para explicar. Echó la
cabeza hacia atrás mientras la deslizaban dentro de la ambulancia;
pero antes de desaparecer en el vehículo, vio por última vez las
estrellas y el profundo azul púrpura del cielo del desierto.
−Te amo, Michael,−susurró al cielo.
Dentro de la ambulancia, Alex continuó sosteniendo su mano;
Brenna la miró por encima del borde de la máscara de oxígeno que el
paramédico le había devuelto a la cara.
−Y te amo, Alex,−dijo y agregó en un incómodo español,−te amo,
Alejandra.
Alex lloró.−Te amo, Brenna, para siempre.

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Epílogo

Sintió el suave toque, los dedos en su cabello, y abrió los ojos


para ver a Alex sonriéndole.
−Tuviste una noche difícil, ¿verdad, poniéndote cómoda?−Alex
preguntó.
−Estoy agotada,−dijo Brenna.−Tu hija ya está practicando sus
movimientos de baile y está decidida a patearme debajo de las costillas
cada vez que tenga la oportunidad.
−Debería haberte dejado dormir, pero pronto amanecerá, y
quería que lo veamos juntas en su día especial.
−Eso sería maravilloso.
−Voy a comenzar el café,−dijo Alex.−Sal al patio, y te veré con
los gemelos.
Brenna pasó las piernas por el borde de la cama y se incorporó;
se cubrió los pies hinchados con chanclas y se tambaleó hacia el patio
de su casa hecha a medida. Se acomodó en una silla de jardín, una de
las mismas sillas que había comprado dos años atrás para la casa de
Poulsen y que había traído consigo cuando se mudó. Miró al cielo,
blanco y azul pálido. El sol estaba a pocos minutos. Cerró los ojos e
inhaló, oliendo mezquite y salvia. Sería un día caluroso de verano, lo
sabía, pero las mañanas antes de que el sol apareciera por completo
todavía eran un poco frescas. Su hija sería una bebé de verano y, como
muchas personas habían señalado, estar embarazada durante un
verano en Arizona fue un desafío. Pero la bebé estaba sana y ella
también. Ninguna de las complicaciones que había experimentado en el
pasado la atormentaba. Sin embargo, como medida de precaución, su
médico había acordado inducir el parto esa mañana.
−Aquí tienes, aquí está tu mamá.−Alex salió al patio. Llevaba dos
cachorros dorados. Los cachorros regordetes gimieron mientras ella
los sostenía. Brenna les dio a cada uno un abrazo y un beso antes de
que Alex los pusiera en la zona de césped del patio, donde tropezaron y
se estiraron mientras olfateaban. Por el tamaño de sus patas, llegarían
a ser perros grandes, una mezcla de labrador amarillo y Golden
retriever, un dulce pero triste recordatorio de Miguel y su gran melena
amarilla.

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−¿Dime otra vez tu sabiduría para conseguir dos cachorros justo
cuando estamos a punto de dar a luz a nuestra hija?−Brenna preguntó.
−Será bueno para ella. Hablaré español, tú hablarás inglés, y
Princess y Perrito hablarán perro. Ella será trilingüe.−Alex se rió entre
dientes y volvió a tomar café.
−¿Habla perro? Estás loca, ¿lo sabes?−Brenna la llamó.
Pero conseguir los cachorros había sido una decisión mutua. Y
desde su llegada la semana pasada, los cachorros habían estado
durmiendo en una cama de perros, justo al lado de la cuna. Brenna
quería su aroma allí, sus gentiles almas impresas en los muebles y las
paredes. Sabía que su hija se uniría con ellos, y ellos con ella, ese
vínculo especial de niño y perro.
El sol comenzó a tocar la majestuosa forma de pecho de Montaña
Roja. Parecía mucho más grande desde la parcela del desierto donde
había construido su casa, un área lo más cerca posible de la montaña y
una zona para caballos.
−Date prisa, Alex, el sol ya casi está aquí.
−Aquí tienes. Descafeinado, cuatro azúcar.−Alex le tendió la
taza.−Es todo lo que consigues hasta después de que ella nazca, así que
tómalo lentamente.
Alex se sentó y puso su brazo alrededor de los hombros de
Brenna, y las dos observaron en el aire quieto de la mañana del
desierto mientras el sol subía a la montaña, iluminaba la piedra
arenisca roja y emitía un tono rosado. Brenna se inclinó hacia el abrazo
de Alex mientras sostenía su café en una mano y se palmeaba el
estómago con la otra. El sol seguía subiendo, y ella recordó ese primer
amanecer, ese primer momento de intimidad que habían compartido el
día que estuvieron en el porche de la vieja casa, que ya no existía. Ella
había hecho despojar la propiedad una vez concluida la investigación y
el entierro de los restos. Pero en lugar de venderla a un desarrollador
de viviendas, donó el terreno al condado y lo convirtió en un parque, el
San Miguel Memorial Park. Junto con esta casa que había construido
para ella y Alex, le había tomado la mayor parte de su tiempo y energía
en los últimos años.
−Es hermoso,−dijo y giró la cabeza para ver a Alex mirándola.
−Sí eres tú.
−Está pateando de nuevo, siente.−Acercó la mano libre de Alex a
su estómago.

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Alex se inclinó y habló en el vientre de Brenna.−Hoy es tu día,
mija. Un día especial, solo para ti.
Se sentaron juntas un rato más, disfrutando de la paz y la calma
antes de que comenzara la emoción del día. Luego Alex fue a los
establos y alimentó a los caballos, y Brenna se quedó en el patio y la
observó desde la distancia. Alex amaba esos caballos, cuidándolos y
montándolos. Y antes de que Brenna quedara embarazada, habían
montado los caballos casi todos los días en el desierto a lo largo de
lechos de ríos secos, a través de pequeños cañones poco profundos y
pasos rocosos. Ahora con la bebé en camino, Alex sugirió que uno de
sus primos viniera y se quedara en la casa de huéspedes. De esa forma,
ella tendría ayuda con el cuidado de los caballos y otra persona con la
que viajar hasta que el médico autorice a Brenna. Cuando Brenna
pensó en qué primo sería, vio que Alex dejaba de trabajar y se volvía
para mirarla. Estaba lo suficientemente lejos como para no poder
distinguir la expresión de Alex, pero estaba segura de que estaba
sonriendo, porque el sol, más alto ahora en el cielo, brillaba en la cara
de Alex y la irradiaba hacia ella.
Cuando Alex terminó su trabajo y regresó por el camino a la casa,
Jessica salió de la casa de huéspedes y se unió a ella. Las dos se
abrazaron y dieron buenos días y comenzaron a hablar y reír mientras
caminaban juntas. Brenna sonrió. Nunca se había dado cuenta de
cuánto se parecía su hermana a su difunta madre. Estaba agradecida de
que Jessica estaría allí para el nacimiento de su hija, que su cuñado y
sobrinos se unirían a ellas más tarde en el verano. Su familia, la familia
de Alex, se había fusionado.
Después de la ducha, se sentó en la cama mientras Jessica le
peinaba el cabello mojado y charlaba sobre los acontecimientos del día.
−Harás que Alex me llame tan pronto como nazca, ¿me
oyes?−Jessica dijo.
−Sí, lo haremos, pero queremos tener algo de tiempo para que
Marta y Angel la abracen antes de que lleguen los demás. ¿Tú
entiendes?
−Por supuesto.
Acarició la mano de Jessica.−Gracias por todo lo que estás
haciendo, Jess. Has sido de gran ayuda.
−Es un placer, Brenna. No puedo decirte lo emocionada que
estoy de ver al angelito. No puedo esperar para comprarle vestidos y
cintas para su cabello.

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Brenna se rio.−Ella va a estar tan malcriada con toda la atención;
y Marta, oh Dios mío, la mujer está loca por su primer nieto. Me alegra
poder darle este regalo.
−¿No me dijiste que Alex dijo que su nombre significa regalo?
Brenna se frotó el estómago con las manos.−Sí, Teodora, el
español de Theodora, el regalo de Dios.
Más tarde, mientras Alex cargaba sus dos bolsos de viaje en el
Jeep, Brenna inspeccionó la habitación de la bebé. Se paró frente a un
estante donde había puesto fotos enmarcadas de ella misma como una
niña pequeña y una de Alex alrededor de los seis años. También había
colocado una foto de Alex con sus padres. Mostraba a Clarita y Rubén
sosteniendo a Alex entre ellos en sus regazos. Además, tuvo una de
Alex, Angel y Marissa juntos cuando eran niños. Junto con esos, Jessica
había traído con ella una de Brenna con sus difuntos padres para
agregar al estante. Esta exhibición era importante. Brenna quería que
su hija supiera que los padres y los niños eran especiales, importantes
y honrados, que la familia le dio fuerzas para vivir y crecer. Y, sin
embargo, había una foto que no había podido colocar en el estante: un
retrato profesional de sí misma con Edward y Michael. Jessica la había
traído con ella junto con la otra foto. Alex la había visto, comentó que
Michael había sido dulce y lindo, pero Brenna no la había colocado en
el estante con las demás. En cambio, la puso en el cajón superior de la
cómoda de la bebé y la dejó allí junto con la caja de música de
Michael. Ahora mirando el lugar donde iría, se preguntó por qué dudó.
−¿Brenna?−La voz de Alex rompió su concentración.
−Lo siento. Estoy lista. Vamos,−dijo ella. Este no era un tema
importante, se convenció a sí misma. No necesitaba ser discutido.
Pero Alex se acercó y le tocó la cara, la giró para mirarla a los
ojos.−Sé sobre la foto. Te he visto mirándola durante las últimas
semanas. Ese lugar en el estante necesita ser llenado.
−Alex, este no es el momento, tenemos que ir y…
−Quiero que la pongas allí,−interrumpió Alex.−Michael es su
hermano y tu hijo. Ella debería saber eso. Es importante.
−Pero Edward está en la foto, y…
−Y Edward es su padre, sí. Él es tan parte de nosotras y de esta
familia como Jessica, Bill y sus dos hijos.−Alex metió la mano dentro
del cajón y sacó la imagen enmarcada, colocándola en su lugar. Miró

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nuevamente dentro del cajón y sacó la caja de música, colocándola
junto a la imagen también.
Brenna se secó los ojos y asintió.
−Mi abuelo nos dio su bendición, Brenna,−dijo Alex,−y Angel
nos ayudó a concebir a nuestra hija. Somos una familia ahora. Y ya
sabes el dicho: Mi casa es tu casa, mi familia es tu familia.
Alex sacó algo de su espalda. Era una de las viejas fotos de la casa
Poulsen, la de solo Anabel y Pedro. Alex la había vuelto a escanear y
colocar en un marco plateado. Brenna lloró cuando la vio. No había
visto una foto de Anabel por algún tiempo y había olvidado la belleza
de la mujer. Alex la colocó en el estante con las demás.
−Anabel y Pedro también son parte de nuestra familia. ¿Te iría
bien si compartieran el estante?−Alex preguntó.
Brenna se secó los ojos.−Gracias.−Ahora el estante estaba
completo. Tocó los rostros de Anabel y Pedro y luego el rostro de su
hijo.
Alex la tomó de la mano y la condujo fuera de la
habitación.−Ahora, vamos a traer nuestro rayito de sol a este mundo.
−¿Rayito de sol?−Brenna la detuvo. Había aprendido mucho
español, pero esta frase era nueva para ella.
−Sí, nuestro rayo de sol, nuestro pequeño rayo de sol. Si te
parece bien. ¿O prefieres que no la llame así?
Para Brenna, el término de cariño era perfecto.−Me gusta. ¿Y qué
daño hace un nombre más de todos modos? Teodora Clarita María
Santana-Taylor. Me pregunto cómo cabra todo eso en el certificado de
nacimiento.
Se rieron, se abrazaron y se dirigieron a la puerta principal, al
Jeep, bajando la carretera hasta la carretera y al hospital, donde en
cuestión de horas, darían la bienvenida al mundo a su hija.
La casa quedó en silencio.
Pero en la habitación de la bebé, la tapa de la caja de música se
levantó y el instrumento tintineó su tono antes de cerrarse
nuevamente. El aroma a cítricos y rosas impregnaba el aire cuando ella
dio un paso adelante con su chal alrededor de su cabeza y una bestia
dorada a su lado. Miró la habitación con ojos negros, del color del ónix,
extendió los brazos sobre la cuna de la bebé y le dio su bendición antes
de que ella y la bestia se disiparan en una lluvia de luz intensa.

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La sala ahora estaba santificada, un espacio sagrado que
esperaba recibir una nueva vida dentro de sus paredes, dar la
bienvenida a una niña. Porque ella era el regalo prometido a Brenna
esa noche espantosa en la plantación, su bebé, un rayo de sol, el sol, un
reflejo de Alex, quien para Brenna era el sol mismo. Y juntas, Alex con
sus calientes ojos marrones y su hija de cabello oscuro con brillantes
verdes iluminaría y disiparía cualquier sombra persistente en el alma
de Brenna, dándole la fuerza para ser madre una vez más y el coraje
para vivir plenamente una vez más.

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