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La popolazione mondiale dovrebbe raddoppiare entro il

prossimo mezzo secolo. Oggi, una parte significativa


dell'attuale popolazione vive in condizioni scadenti e non
ha abbastanza cibo da mangiare. Anche se l'attuale
insicurezza alimentare non dovesse aumentare
sostanzialmente, la produzione di cibo reale deve essere
più che raddoppiata entro 50 anni; allo stesso tempo, gli
standard di vita e la qualità della vita devono essere
significativamente migliorati. La maggior parte dei terreni
adatti all'agricoltura è già coltivata e l'occupazione ha da
tempo iniziato a diffondersi su pendii più ripidi e in
ambienti più fragili. Le conseguenze sono state la
deforestazione su vaste aree, l'eliminazione delle
popolazioni vegetali, l'erosione, la salinizzazione e altre
forme di degrado del suolo e di inquinamento.
Utilizzare isotopi e tecniche di radiazione per risolvere i
problemi di fertilità del suolo, nutrizione delle piante e
conservazione dell'ambiente è notevolmente aumentato
negli ultimi decenni. I radioisotopi sono stati utilizzati
nello studio della disponibilità di nutrienti e acqua per le
colture dai suoli e dai fertilizzanti, dalla decomposizione
della materia organica e dalla sintesi e dal movimento dei
metaboliti. I vantaggi speciali dei radioisotopi sono la
possibilità di distinguere tra un elemento o una sostanza
già presente e uno che viene aggiunto al sistema. La
sensibilità del metodo è così elevata che è necessario
aggiungere al sistema solo piccole quantità della
sostanza in esame, pertanto le condizioni normalmente
esistenti non vengono modificate. Sebbene l'uso di isotopi
stabili come traccianti si basi sullo stesso principio dei
radioisotopi, il loro uso nella ricerca scientifica è
accelerato solo di recente, principalmente a causa della
facilità con cui possono essere gestiti. Hanno l'ulteriore
vantaggio che si verificano in modo naturale e che i
cambiamenti nella loro distribuzione e abbondanza
naturale nei suoli e nelle piante possono fornire
informazioni significative sul funzionamento degli
ecosistemi, sulla dinamica della materia organica e su
processi importanti come la fissazione dell'azoto biologico
(BNF) e l'uso di acqua da parte delle piante .
L'obiettivo di questo simposio, a cui hanno partecipato
circa 100 partecipanti provenienti da oltre 40 paesi, è
stato quello di valutare i progressi compiuti nell'uso delle
tecniche nucleari e correlate per lo studio di vari aspetti
della fertilità del suolo e della nutrizione delle piante,
problemi ambientali, potenzialità e limitazioni dei metodi
esistenti e le possibilità di ulteriore sviluppo.
I recenti progressi nei metodi e nelle attrezzature analitici
hanno portato allo sviluppo di analisi isotopiche stabili
ad alta produttività, che a loro volta hanno portato allo
sviluppo di mutazioni in diversi metodi a flusso continuo.
Allo stesso tempo, i cambiamenti nelle direzioni della
ricerca hanno portato a nuovi requisiti analitici, gas
diversi e campioni più piccoli. Mentre le tecniche
analitiche ¹⁵N e ¹³C sono ormai ben consolidate, l'analisi
³⁴S è in fase di sviluppo attivo e vi è il potenziale per
misurare ²H dall'acqua nell'analisi di routine. È probabile
che la nuova tecnologia porti a una maggiore
integrazione dei sistemi e strumenti più compatti nel
prossimo futuro.
Le tecniche di diluizione degli isotopi, descritte per la
prima volta da M. Fried e H. Broeshart nel 1975, sono
state ampiamente utilizzate per misurare il BNF a causa
del suo potere di discriminare tra azoto fissato dall'aria e
assimilato dai pool di azoto del suolo. È stato discusso il
ruolo del BNF nella produzione agricola sostenibile, così
come i problemi associati alla tecnica, in particolare nella
stima del BNF nelle specie di piante perenni, dove è
necessaria molta cautela. Negli studi sull'ecologia
rizobiale, approcci tradizionali come sierologia, resistenza
agli antibiotici e analisi del profilo plasmidico sono
spesso laboriosi e richiedono tempo. La tecnologia del
gene marcatore recentemente sviluppata ha
notevolmente facilitato lo screening per ceppi di
Rhizobium di successo in ambienti specifici e potrebbe
essere utilizzato in futuro per il controllo di qualità degli
inoculanti. Sono stati anche esaminati i trasferimenti di
azoto fisso a colture non fissanti e la disponibilità e l'uso
efficace di tale azoto organico e carbonio. Gli isotopi ¹⁵N
e ¹⁴C sono stati a lungo utilizzati negli studi sulla
materia organica del suolo, ma l'integrazione della ¹³C in
questi studi ha ora dato loro una nuova dimensione.
Il consumo di acqua delle colture è stato un aspetto
importante in molti studi relativi all'acqua del suolo e
delle piante e l'introduzione di misuratori di umidità dei
neutroni e sonde di densità gamma è stata altamente
strumentale per migliorare le nostre conoscenze in
questo importante campo di ricerca. È stato inoltre
messo in evidenza l'uso del fertilizzante marcato nella
ricerca sulla fertirrigazione. Un ulteriore sviluppo negli
ultimi dieci anni circa è stato il crescente interesse
nell'uso della discriminazione ¹³C durante la fotosintesi
come indice di differenze genotipiche nell'efficienza
dell'uso dell'acqua. L'identificazione dei parametri
fisiologici responsabili di queste differenze nella
discriminazione del ¹³C sarà di grande valore per gli
agronomi e gli allevatori interessati a combinare le
caratteristiche d'elite dell'alta efficienza nell'uso
dell'acqua con l'elevata resa.
La rapida erosione e il relativo degrado del suolo
rappresentano attualmente un grave problema globale.
Le tecniche convenzionali per il monitoraggio della
perdita di suolo pongono molte limitazioni e numerosi
ricercatori hanno esplorato il potenziale dell'uso di radio
nuclidi di ricadute, in particolare ¹³⁷C, per ottenere stime
dei tassi di erosione e deposizione del suolo sui terreni
agricoli.
Il simposio ha anche esaminato le recenti preoccupazioni
e problemi relativi al riscaldamento globale e ai
cambiamenti climatici. Innegabilmente, le pratiche
agricole inefficienti contribuiscono con effetto serra 5
anni alle emissioni di gas come CH₄ e N₂O. La pulizia
della superficie e delle acque sotterranee è un'altra
questione importante, mentre la lisciviazione del nitrato
dovrebbe essere evitata a tutti i costi.
Nel 1994, la Divisione congiunta FAO/AIEA di tecniche
nucleari nel settore alimentare e agricolo ha celebrato il
suo trentesimo anniversario, a cui è dedicato questo
simposio. Si spera che l'entusiasmo dimostrato negli
anni '60 per l'uso di tecniche nucleari per risolvere i
problemi agricoli sarà potenziato e che questi
procedimenti aiuteranno gli scienziati, in particolare
quelli nei paesi in via di sviluppo, nei loro tentativi di
trovare modi per aumentare e sostenere la fertilità e il
raccolto del suolo produzione, preservando l'ambiente.
Original

FOREWORD
The world’s population is expected to double within
the next half century. Today, a significant proportion of
the present population lives under substandard
conditions and does not have enough food to eat. Even if
current food insecurity were not to increase
substantially, real food production must be more than
doubled within 50 years; at the same time, living
standards and the quality of life must be significantly
improved. Most land suitable for agriculture is already
under cultivation and occupation has long begun to
spread on to steeper slopes and into more fragile
environments. The consequences have been deforestation
over huge areas, elimination of plant populations,
erosion, salinization, and other forms of soil degradation
and pollution.
Use of isotope and radiation techniques to solve
problems in soil fertility, plant nutrition and
environmental preservation has increased substantially
over the past decades. Radioisotopes have been used in
the study of the availability of nutrients and water to
crops from soils and from fertilizers, of the decomposition
of organic matter, and of the synthesis and movement of
metabolites. The special advantages of radioisotopes are
that it is possible to differentiate between an element or
substance that is already present and one that is added
to the system. The sensitivity o f the method is so high
that only small amounts o f the test substance need be
added to the system, therefore the conditions normally
existing are not changed. Although use o f stable isotopes
as tracers is based on the same principle as
radioisotopes, their use in scientific research has
accelerated only recently, primarily because of the ease
with which they can be handled. They have the added
advantage that they occur naturally and changes in their
distribution and natural abundance in soils and plants
can provide significant information on the functioning o f
ecosystems, organic matter dynamics and important
processes such as biological nitrogen fixation (BNF) and
water use by plants.
The objective o f this symposium, attended by about
100 participants from over 40 countries, was to assess
the progress being made in the use o f nuclear and
related techniques for studying various aspects of soil
fertility and plant nutrition, environ mental problems,
the potential and limitations o f existing methods, and
the possibilities for further development.
Recent advances in analytical methods and
equipment have resulted in developments in high
productivity stable isotope analysis, which have in turn
led to developments in several continuous flow methods.
At the same time, changes in research directions have
resulted in new analytical requirements, different gases
and smaller samples. While ¹⁵N and ¹³C analytical
techniques are now well established, ³⁴S analysis is being
actively developed and there is the potential to measure
²H from water in routine analysis. New technology is
likely to lead to greater systems integration and more
compact instruments in the near future.

Isotope dilution techniques, first described by M.


Fried and H. Broeshart in 1975, have been used widely
to measure BNF because of its power to discriminate
between nitrogen fixed from the air and that assimilated
from soil nitrogen pools. The role of BNF in sustainable
agricultural production was discussed, as were the
problems associated with the technique, especially in
estimating BNF in perennial plant species, where much
caution is needed. In studies of rhizobial ecology,
traditional approaches such as serology, antibiotic
resistance and plasmid profile analysis are often
laborious and time consuming. The recently developed
marker gene technology has greatly facilitated screening
for successful strains of Rhizobium in specific
environments and could be used in future for quality
control of inoculants.
Transfers of fixed nitrogen to non-fixing crops and
the availability and effective use of such organic nitrogen
and carbon were also examined. The isotopes ¹⁵N and ¹⁴C
have long been used in soil organic matter studies, but
integration of ¹³C into these studies has now given them
a new dimension.
Crop water consumption has been an important
aspect in many soil-plant water related studies and the
introduction of neutron moisture meters and gamma
density probes has been highly instrumental in
enhancing our knowledge in this important field of
research. Also highlighted was the use of labelled
fertilizer in research involving fertigation. A further
development over the past decade or so has been the
growing interest in the use of ¹³C discrimination during
photosynthesis as an index of genotypic differences in
water use efficiency. Identification of the physiological
parameters responsible for these differences in ¹³C
discrimination will be of great value to agronomists and
plant breeders interested in combining the elite features
of high water use efficiency with high yield.
Rapid erosion and the associated soil degradation
currently represent a serious global problem.
Conventional techniques for monitoring soil loss pose
many limitations and a number o f researchers have
explored the potential for using fallout radio nuclides,
particularly ¹³⁷Cs, to obtain estimates of the rates of soil
erosion and deposition on agricultural land.
The symposium also reviewed the recent concerns
and problems with respect to global warming and climate
change. Undeniably, inefficient agricultural practices
contribute substantiallу to the greenhouse effect through
emissions of gases such as CH₄ and N₂O. Cleanliness of
surface and groundwater is another important issue,
while leaching of nitrate should be avoided at all costs.
In 1994, the Joint FAO/IAEA Division of Nuclear
Techniques in Food and Agriculture celebrated its 30th
anniversary, to which this symposium is dedicated. It is
hoped that the enthusiasm shown in the 1960s for using
nuclear techniques to solve agricultural problems will be
enhanced, and that these Proceedings will assist
scientists, particularly those in developing countries, in
their attempts to find ways of increasing and sustaining
soil fertility and crop production, while preserving the
environment.