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LA UREA,

FERTILIZANTE
NITROGENADO
Miguel Fernández del Pozo
Ingeniero Agrónomo
La urea es un fertilizante nitrogenado que se incorporó • Daño en la germinación por aplicación localizada.
a la agricultura chilena a fines de los años 60. Su utili- En condiciones de poca humedad y altas tempera~
zación comenzó con muchas dudas, las que se han ido turas el desprendimiento de amoníaco puede dañar
resolviendo con la experiencia adquirida por los técni- la germinación de algunas semillas, no siendo reco-
cos y los agricultores. Desde su inicio este abono ha 1nendable, bajo tales circunstancias, localizarlas
competido con e! sa!ítre, ganando posiciones importan- cerca de la hilera de siembra. Esto es muy difícil
tes en el mercado nacional a pesar de que sus caracte- que ocurra en siembras de otoño-invierno, porque
r(sticas no son plenamente conocidas. El presente !a humedad es generalmente alta y la temperatura
artículo tiene como objetivo ampliar información sobre baja, pero es factible en algunas siembras de prima~
la urea para permitir al usuario hacer un manejo rnás vera.
adecuado de ella, aprovechar mejor sus bondades y
disminuir !os riesgos derivados de. su uso incorrecto. • Acidificación del suelo. Un tercer inconveniente de
la urea se relaciona con su uso continuado en suelos'
VENTAJAS DE LA UREA COMO FERTILIZANTE neutros y ácidos donde, en el mediano plazo, puede
producir una disminución de pH, o sea un aumento
Entre las bondades que presenta este abono se pueden de la acidez producto de la liberación de iones de
citar:
hidrógeno durante la nitrificación del amonio. En
• Alta concentración de nitrógeno: Ja urea que se la práctica, esta acidificación representa, por una
expende actualmente contiene 46 por ciento de parte, una pérdida de bases de! suelo (calcio, magne-
nitrógeno. Esta característica disminuye los costos sio, potasio y sodio) o sea, un empobrecimiento
por transporte y aplicación respecto a fertilizantes real, por cuanto éstas, con excepción del sodio son,
menos concentrados) y permite usarla con éxito en a su vez, nutrientes esenciales. Al ser desplazadas a
mezclas de fertilizantes. la solución, las bases pueden ser absorbidas por !as
plantas o arrastradas con e! agua en profundidad
• Alta solubilidad: esta característica facilita su rápida (lixiviadas). Pero, además, la acidiflcacíón causa un
incorporación al suelo a través de aguas de roc(o, aumento en la disponiblidad de aluminio y manga-
lluvia o riego, además de permitir su aplicación di· neso, los que pueden tener efectos tóxicos en las
suelta en el agua de riego o como fertilización foliar planta~ disminuyendo el rendimiento. Por lo tanto,
conjuntamente con Jos pesticidas para follaje. el uso continuado de urea en suelos de p/--1 igual o
inferior a 5,2 es riesgoso. Este riesgo es menor en el
• Precio atractivo: desde hace tiempo, ha mantenido
suelo cuanto mayor es su resistencia a los can1bios
un precio por kilo de nitrógeno inferior al de los
de pH. Generalmente cuanto más arcilla y materia
abonos n (trices que constituyen su competencia,
orgánica tiene el suelo, mayor es su resistencia.
siendo ésta, tal vez, la principal ventaja de la urea.

DESVENTAJAS
iCOMO Y CUANDO SE PRODUCEN LAS
• Pérdidas de nitrógeno:· la n1ayor desventaja que pre~
PERDIDAS DE NITROGENO?
senta la urea se refiere a las posibles pérdidas de
nitrógeno 1 en forma de gas amon(aco, proveniente Para contestar esta pregunta es preciso analizar breve·
de su descomposición al ser aplicada al suelo. De mente lo que ocurre con la urea una vez aplicada al
ella deriva una segunda desventaja. suelo.
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La urea es un compuesto orgánico, sintético 1 el que, Los factores que en la práctica disminuyen los riesgos
a pesar de ser soluble) no puede ser absorbido directa- de pérdidas de nitrógeno por volatilización de amon(a-
mente por !os vegetales. Sin embargo, ello no es un co son: la incorporación al suelo, ya sea a través de
inconveniente serio, por cuanto una vez en el suelo y labores mecánicas o por disolución con aguas de lluvia,
solubilizado por el agua, es descompuesto a través de riego o roc(o; !a aplicación superficial en suelos húme-
una reacción qu (mica 1 !a que es controlada por una dos; las bajas temperaturas de suelo (inferiores a 14ºC)
enzima ah( presente llamada "ureasa,.'. El producto de y la presencia de vegetación que disminuya la velocidad
la reacción es una sal qui'mlcamente inestable llamada del viento en la superficie. Las condiciones menciona-
carbonato de amonio) que se descompone rápidamen- das son comunes en la Zona Central y Sur de Chile
te en agua, anh(drido carbónico y amoníaco. Este durante el período invernal e inicio de primavera.
último puede seguir dos vías: una es perderse como
gas en la atmósfera {volatilización); la otra es que Cuando las caracterfsticas del ambiente son poco favo-
siendo un producto ávido de agua, se combine con rables a !as pérdidas, éstas !legan a carecer de toda
ella y forme una solución de hidróxido de amonio, importancia (0,5 a 1 por ciento). Trabajos efectuados
permaneciendo en el suelo. El pH del medio inclina la en la Estación Experimental La Platina indicaron que
proporción de ocurrencia de una u otra situación: si el aplicaciones de urea en trigo en la macolla tuvieron un
medio es alcalino (pH alto), se favorecerá la pérdida en efecto en los rendimientos similar al del salitre sódico,
forma de gas. Por el contrario, si el medio es ácido a pesar de ser suelo calcáreo, de pH alcalino (8,2) y
(pH bajo) lo más probable es que permanezca en el temperaturas medias de suclo 1 a 10 cm de profundidad,
suelo. de 13i4 a 16ºC. Estas condiciones, calificadas de favo-
rables para la formación de amon(aco 1 se complementa-
La descomposición de la urea en el suelo se produce ron con una permanencia de urea en !a superficie de
en un tiempo promedio de tres a cuatro días. La velo- hastJ siete días antes de ser incorporada con e! riego.
cidad de esta hidrólisis es regulada por la concentra-
ción de ureasa existente en el suelo, habiendo casos
en que a las 24 horas ya se ha descompuesto el 90 iQUE OCURRE EN EL SUELO A LA UREA YA
por ciento de la urea. La actividad de la ureasa es afec- HIDROLIZADA?
tada por la humedad, el contenido de rnateria orgánica
La urea hidrolizada genera ione~ atnonio (NH4 +), que
y la temperatura.
pueden ser absorbidos por las plantas y los microorga-
nismos o bien ser adsorbidos o retenidos por algunas
Las condiciones que favorecen una máxima pérdida de
partículas coloidales del suelo (arcillas y materia
nitrógeno proveniente de la aplicación de urea al suelo
orgánica).
son:
En el suelo, el amonio sirve de substrato o alimento
• Distribución de !a urea en la superficie del suelo.
para diversos microorganismos, dentro de los cuales
• Suelo con baja humedad aprovechable.
un grupo de bacterias, en especial las del género Nitro-
• Alta dosis de urea. somonas, tienen notoria importania. Estas bacterias
• Suelo con baja capacidad de intercambio catiónico. toman el amonio y lo oxidan a nitrito, el que puede
• Suelo de reacción alcalina. ser absorbido por las plantas, pero es tóxico para ellas.
• Temperatura de suelo superior a 14°C. Felizmente hay ot10 grupo de bacterias, las Nitrobac-
• Superficie descubierta, afectada por el viento. ter, que oxidan los nitritos a nitratos, los cuales a su
• Larga permanencia de la urea sobre el suelo, sin vez, son liberados a la solución. De este modo se impi-
incorporarse. de la concentración de nitritos en el suelo. El proceso
biológico de oxidación del amonio hasta nitrato, se
Bajo estas condicione~ las pérdidas pueden ser de hasta denomina "nitrificación". Los nitratos generados pue-
30 por ciento del nitrógeno aplicado. Sin crnbargo, es den ~er absorbidos por las plantas o lixiviados) es decir,
muy difícil que coincidan todos estos factores. Expe- arrastrados con el agua en profundidad, ya que, a dife-
riencias de laboratorio en la Universidad Católica de rencia del amonio, no son retenidos por las partículas
Chile, diseñadas para medir las pérdidas de nitrógeno del suelo.
provenientes de la hidrólisis de !a urea, demostraron
que suelos calcáreos del. Valle Central) de reacción Los factores que favorecen la nitrificación son: alta
alcalina, colocados en condiciones ambientales ópti- población de organismos nitrificadores; temperatura
mas para facilitar el desprendimiento de amon(aco, del suelo sobre 10ºC, pH del medio superior a 5,5;
perdieron como máximo un 40 por ciento del nitróge- adecuado suministro de calcio y fósforo y abundante
no en esa forma. Además, se demostró que al tercer aireación del suelo, proporcionando el ox fgeno deman-
día, la pérdida había alcanzado ya el 80 por ciento. dado por las bacterias. Por esta última razón) una
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humedad de suelo que sobrepase la capacidad de iCOMO DEBE APLICARSE?
campo es negativa para la nitrificación porque reduce
• En abonadura de pre-siembra, al voleo, incorporada
la cantidad de aire. En consecuencia, Ja nitrificación se
con rastraje, sola o mezclada con otros fertilizantes.
produce en un tiempo muy distinto según las caracte·
. rísticas del suelo. Comúnmente el proceso se completa • Localizada en banda, sola o mezclada con fosfatos,
entre los 10 y 25 días. Por ejemplo, investigaciones a durante !a siembra, guardando las precauciones so·
cargo de la Universidad Católica con suelos trumaos de bre temperatura y humedad de suelo.
la X Región, revelaron que se necesitó 30 días para
lograr la total nitrificación de !a urea cuando se tuvo e D1sue!td en agua, a través de riego por goteo, o en
en el suelo a una temperatura medía de 1OºC. Si ésta aspersión, en conjunto con pesticidas.
subía a 20°c 1
la nitrificación se producía en un lapso
o A voleo, en cobertera en cultivos de secano, durante
de sólo 15 días, es decir, la nitrificación se duplicaría
la época invernal (mayo a septiembre), cuando el
al incrementar la temperatura en 1OºC.
suelo está húmedo y !a temperatura fresca.

RESUMEN DE RECOMENDACIONES PARA EL • En aplicaciones fraccionadas en cobertera, inmedia-


USO EFICIENTE DE LA UREA tamente antes del riego.

WONDE Y CON QUE PRECAUCIONES UTILIZAR


iCUANDO USARLA?
UREA?
e Cuando !a relación de precios frente a otros fertili-
• én forma continuada, se puede usar urea sin mayo-
zantes nitrogenados es favorable.
res riesgos en suelos alcalinos y neutros, controlán-
e Durante !a fertilización de siembra de !os cultivos, dose el pH por !o menos cada tres años para detectar
tanto de invierno como de primavera. su evolución.

e En mantención de prdderas gram(neds y de frutales. e En suelo~ de reacción ácida se aconseja contrarrestar


su efecto acidificante mediante un empleo alternado
• En segunda dosis en cereales y cultivos de invierno con fertilizantes n(tricos, o bien agregando carbona-
aprovechando los per(odos frescos (temperaturas de
to de calcio en proporción a la dosis de urea a colo-
suelo inferiores a 14ºC) y suelos húmedos. car. Mientras más bajo sea el pH del suelo 1 mayor
• En segunda dosis en cultivos de primavera, inmedia· importancia tendrá prevenir el efecto acidificador
tamente antes de un riego. de la urea.O

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