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History of Science and Technology

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MY APPROACH TO THE IL MIO APPROCCIO ALLA
HISTORY OF CHEMISTRY STORIA DELLA CHIMICA

Roberto Zingales
Dip. di Chimica Inorganica e Analitica “S. Cannizzaro”, Università di Palermo
Viale delle Scienze, Parco d’Orleans II, Ed. 17, I-90128 Palermo - Italy
zinko@unipa.it

As proved by the birth and development of this Come dimostra la nascita e il successo di questa
Magazine, nowadays, in teaching Sciences at all lev- rivista, nell’insegnamento delle Scienze, a tutti i li-
els, a growing interest has been velli, si pone oggi sempre mag-
developing to their historic per- giore attenzione alla loro prospet-
spective. This may be useful to tiva storica, per integrarne e com-
broaden and complete the under- pletarne le nozioni e i concetti
standing of their concepts and con la descrizione dei processi
principles with the description of attraverso i quali essi sono stati
the successive steps through concepiti e si sono evoluti, fino
which they have been conceived alle formulazioni correnti.
and developed, till their present
status. In this article, I will try to Nel seguito, cercherò di esporre e
explain and closely examine the approfondire i motivi che giusti-
reasons which justify the study ficano lo studio della Storia delle
of the History of Sciences, and Scienze, e della Chimica in parti-
particularly of Chemistry, bring- colare, portando come esempio,
ing as an example, setting apart in tutta modestia, il mio approc-
any modesty, my own approach cio da dilettante autodidatta. La
as a self-taught amateur. The ex- discussione sarà articolata in due
planation will be set forth passaggi consecutivi, in risposta
through two running steps, by a due quesiti fondamentali: per-
answering two main questions: ché interessarsi alla storia di una
why to take interest in the his- scienza e come, cioè secondo
Air pomp - Pompa d’aria
tory of a particular science, and quali criteri e con quali finalità
how to do it, namely, according to what criteria and intraprendere, e attraverso quali percorsi portare a-
with what aim, to start this study and through what vanti questo studio.
steps to set it forth.

Why to get interested in the History of Perchè interessarsi alla Storia della Chi-
Chemistry? mica?
A questa domanda si può rispondere partendo da
This question can be answered starting from two
due differenti punti di vista, in funzione dell’età e
different points of view, according to the age and
quindi del livello culturale e professionale raggiunto
hence the learning and professional level reached by
dal soggetto interessato.
the involved person. Let’s start taking into account
Iniziamo prendendo in considerazione la mia ri-
my own answer, namely that of a middle-aged man,
sposta, quella cioè di una persona ormai matura, che
who has been devoting himself, for almost 35 years,
da circa 35 anni si dedica allo studio dei diversi a-
to the study of different aspects of Chemistry, and

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has been lucky enough to practice a profession
which combines a continuous experimental activity
to that of teaching, i.e. of transmitting to others all
the knowledge learned on books or by first hand ex-
perimental practice.
In this case, the answer is as expected: sooner or
later, it may happens to a person who is actively in-
volved in a trade or a profession, to ask how all the
body of knowledge he has learned has been assem-
bled and transmitted from the past and, moreover,
how the certainties on which he has funded his own
cultural and professional growing have been
strengthened.
This experience is rather common, as shown by
different examples of professional chemists who, in
the XIX century, wrote a History of Chemistry.
Many of them, who, thanks to their own experimen-
tal and theoretic work, had contributed to the devel-
opment of Chemistry as a Science, decided to be-
come historians, and to contribute also to define the
cultural identity of their profession and to strengthen
the public image of Chemistry1.
Several examples can be given: Thomas Thom-
son, who had helped in developing and spreading Colorimeter - Colorimetro
Dalton’s atomic theory; the famous organic Chem-
ists Hermann Kopp and Adolphe Wurtz; Pierre spetti della Chimica ed è stato abbastanza fortunato
Duhem, who had developed the concept of thermo- da poter esercitare una professione che combini la
dynamic potential; and, finally, Wilhelm Ostwald, pratica costante della sperimentazione con quella
one of the funding fathers of Physical Chemistry. dell’insegnamento, cioè della trasmissione ad altri
Among them, it was the French chemist Marcelin delle conoscenze apprese sui libri o direttamente dal-
Berthelot, who had investigated the speed of some la propria personale sperimentazione.
organic reactions, and had been Minister of Educa- In questo caso, la risposta al quesito è abbastanza
tion and Foreign Minister in the French Govern- scontata: prima o poi, capita a chi è attivamente im-
ment2, to write those who are rightly considered pegnato nella pratica di un mestiere o di una profes-
milestones in the History of Chemistry: Les Origi- sione, di chiedersi come si siano accumulate nel pas-
nes de l’Alchimie and Introduction a l’Etude de la sato tutte le conoscenze, che gli sono state trasmesse
Chimie des Anciens et du Moyen Age (1889), writ- e, ancora di più, come si siano andate consolidando
ten after a careful critical and philological analysis le certezze su cui ha basato la propria formazione
of ancient documents, which he had recovered, culturale e professionale.
translated and interpreted. Questa esperienza è piuttosto comune, come di-
On the contrary, in the XX century, innovations mostrato dai diversi esempi di chimici professionisti
in Chemistry seemed not to stimulate any interest in che, nell’Ottocento, hanno scritto una Storia della
its history, as if its past could not be rekindled by its Chimica. Molti di coloro che avevano contribuito,
present1. For these reasons, to day the History of con il proprio lavoro sperimentale e le elaborazioni
Chemistry is written by professional historians, who teoriche che ne erano seguite, al progresso della Chi-
surely give invaluable contributions to our percep- mica, decisero di diventare storici e contribuire an-
tion of specific events. But this is probably con- che a definire l’identità culturale della propria pro-
nected with the loss of the global perspective of fessione e a consolidare l’immagine pubblica della
Chemistry evolution1, and, as we shall see, of the Chimica1.

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perception of the Svariati sono gli esempi che si possono citare, da
importance of the Thomas Thomson, che aveva contributo a consoli-
experimental dare e diffondere la teoria atomica di Dalton, agli
wealth. illustri chimici organici Hermann Kopp e Aldolphe
On the other Wurtz, a Pierre Duhem, che aveva sviluppato il
hand, to day the in- concetto di potenziale termodinamico, fino a uno dei
terest in the histori- fondatori della Chimica Fisica, Wilhelm Ostwald.
cal aspects of Tuttavia, fu il chimico francese Marcelin Berthelot,
Chemistry seems to che aveva studiato le velocità delle reazioni organi-
weaken, probably che e ricoperto le cariche di ministro dell’educazione
because students e degli esteri nel governo francese2, a scrivere quelle
are too urged by an che a ragione sono considerate le pietre miliari nella
enormous quantity storia della Chimica. Tra esse, vanno ricordate Les
of notions to learn, Origines de l’Alchimie e Introduction a l’Etude de
while young chem- la Chimie des Anciens et du Moyen Age (1889),
ists are compelled frutto di un’attenta analisi critica e filologica di anti-
to work hard to chi documenti, da lui recuperati, tradotti e interpreta-
reach particular ti.
professional goals, Nel Novecento, invece, le innovazioni della Chi-
so that neither the mica non sembrarono stimolare l’interesse per la sua
ones nor the others storia, come se il suo passato non potesse essere
have time for any- riacceso dal suo presente1. Per questo, oggi la storia
thing else than to della Chimica è scritta dagli storici di professione, i
passively acquire Calorimeter - Calorimetro quali sicuramente danno un contributo inestimabile
the principles of the alla nostra percezione di eventi specifici, ma proba-
science they study or practice. bilmente a questo si accompagna la perdita della
Anyway, historians’ work is useful for those who, prospettiva globale dell’evoluzione della Chimica1 e,
once their juvenile frenzies, want to devote part of come vedremo, della percezione dell’importanza del
their time to search and define their cultural identity, suo patrimonio sperimentale. D’altro canto,
thus discovering through what steps it has been l’interesse per gli aspetti storici sembra attenuarsi
growing as an essential part of the collective identity perchè gli studenti sono probabilmente troppo assil-
of a community of men who share the same tech- lati da un’enorme mole di nozioni tecniche da acqui-
niques and the same knowledge. sire, mentre i giovani professionisti sono costretti ad
If this search for identity does not simply answer impegnarsi allo spasimo per raggiungere determinati
to plain curiosity, it may become a tool of cultural traguardi professionali, per cui, né gli uni né gli altri
growing and of ripening the body of knowledge and hanno tempo se non per accettare supinamente i
techniques acquired and used, as it involves the steps principi della scienza che studiano o praticano.
through which they have been formed. In facts, it al- Ad ogni modo, la produzione degli storici con-
lows a professional chemist to realize that the large sente a chi, attenuati i furori giovanili, voglia dedica-
cultural inheritance he has received does not derive re parte del suo tempo a individuare e definire la
from a revelation, but it results from long and hard propria identità culturale, a scoprire attraverso quali
process of investigation on matter composition and passaggi essa si sia andata costituendo come parte
on its properties. This process started, although at an integrante dell’identità collettiva di una comunità di
artisan and unconscious level, as soon as Homo professionisti, che praticano le stesse tecniche e con-
sapiens started to investigate the composition of the dividono gli stessi saperi.
objects that surrounded him and the causes of their Se non si limita a rispondere a semplici curiosità,
changes. questa ricerca di identità può diventare strumento di
Nowadays, chemists are accustomed to interact crescita culturale e maturazione delle conoscenze e
with the matter only by means of well developed in- delle tecniche acquisite ed utilizzate. Essa, infatti,

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struments which, in a matter that they not always consente al chimico professionista di rendersi conto
fully understand, give them ready-made answers, di come l’immenso patrimonio culturale, che gli è
leading them into the temptation to avoid any critical stato trasmesso, non sia frutto di una rivelazione, ma
judgement and to believe blindly in the instrumental il risultato di una lunga e laboriosa indagine sulla
output. Against this scenery, the study of the History composizione della materia e sulle sue proprietà, che
of Chemistry sets characters, which, used little more è iniziato, seppure a livello artigianale e inconsape-
than primitive tools, often introducing systematic er- vole, non appena l’Homo sapiens ha rivolto la pro-
rors in their results. Nevertheless, in the course of pria curiosità verso gli oggetti che lo circondano e
millennia, they were able to use their cleverness so verso le cause delle loro trasformazioni.
efficiently to overthrow their experimental inadequa- Oggi più che mai, il chimico è abituato a interagi-
cies and to reach conclusions, which have been the re con la materia soltanto attraverso la mediazione di
determining steps in the evolution of Chemistry. sofisticatissime apparecchiature che, in maniera non
The History of this, as that of all Sciences, gives sempre pienamente comprensibile, gli forniscono ri-
clear instances of how the scientific method can be sposte già confezionate, inducendolo nella tentazio-
applied, of the close interaction between experimen- ne di sospendere ogni giudizio critico e affidarsi cie-
tal observations, hypothesis formulation and check camente al responso strumentale. A questo scenario,
of theories, and then helps professional chemists to lo studio della Storia contrappone quello di perso-
recover their role as main characters in the scientific naggi che, disponendo di una strumentazione poco
inquiry. più che primitiva, spesso tale da in-
These last sen- trodurre errori sistematici nei risulta-
tences give an answer ti, tuttavia, nel corso dei millenni,
also to the second hanno saputo usare il proprio inge-
part of the question: gno, in maniera tanto efficiente da
why a high school superare le inadeguatezze sperimen-
student, who has not tali e giungere a conclusioni, che
yet put his profes- hanno costituito i passaggi determi-
sional identity on a nanti nell’evoluzione della Chimica.
sound basis and who La storia di questa, come di tutte le
probably will not go altre scienze, fornisce esempi illumi-
farther in studying nanti dell’applicazione del metodo
Chemistry, should be scientifico, dell’interazione stretta tra
interested in the His- osservazione sperimentale, formula-
tory of Chemistry? zione delle ipotesi, verifica delle teo-
Because his approach rie, e perciò aiuta il chimico profes-
to Chemistry is fast sionista a recuperare il ruolo di pro-
and ultimate, the his- tagonista dell’indagine scientifica.
torical perspective Queste ultime considerazioni danno
can help him to un- una risposta anche alla seconda parte
derstand the funding del quesito: perché dovrebbe interes-
principles of this sci- sarsi alla storia della Chimica uno
ence: for him, more Wurts studente liceale, che non ha ancora
than for the profes- consolidato la propria identità profes-
sional chemist, it is essential to make it clear that sionale e che probabilmente non approfondirà più gli
every science is today the result of a long evolutive studi di Chimica nel prosieguo della propria forma-
process, through improvements and regresses, which zione culturale? Proprio perché il suo approccio alla
lead, by means of successive corrections, to formu- Chimica è rapido e definitivo, la prospettiva storica
late the principles and laws which are taught today. può aiutarlo nel processo di comprensione dei nuclei
For instance, the history of the discovery of vac- fondanti della disciplina: per lui, più che per il pro-
uum and of different gases will show how only the fessionista, è indispensabile capire come ogni scien-

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za sia oggi il risultato di un lungo processo evoluti-
vo, fatto di progressi e regressi, che ha portato, per
successive correzioni e aggiustamenti, alla formula-
zione dei principi e delle leggi che oggi gli vengono
insegnati.
La storia delle scoperte, del vuoto prima e dei va-
ri gas dopo, può servire da esempio per mostrare co-
me solo l’interpretazione critica di esperimenti accu-
rati abbia consentito di vedere l’invisibile e manipo-
lare ciò che per definizione è sfuggente. Illuminante,
da questo punto di vista, è il lavoro del medico scoz-
zese Joseph Black il quale, soltanto da considera-
zioni teoriche sulla base di un’accurata misura delle
variazioni di peso nella calcinazione dei carbonati,
poté dimostrare l’esistenza dell’anidride carbonica,
un gas diverso dall’aria, senza averlo mai né osser-
vato, né racchiuso in un recipiente. La stessa teoria
Galvanometer - Galvanometro atomica di Dalton è la mirabile sintesi di indagine
critical evaluation of accurate and well-designed ex- razionale e accurata misurazione di parametri speri-
periments made us see the invisible. A clear example mentali: quella che per secoli era stata una ipotesi
was the work of the Scottish physician Joseph filosofica, a lungo e accanitamente dibattuta, sulla
Black, who, by only theoretical considerations on composizione della materia, assurse al rango di teo-
the basis of an accurate determination of weight ria scientifica solo quando gli sperimentatori riusci-
changes during carbonate calcinations, could prove rono a darle una solida base empirica.
the existence of carbon dioxide, a new gas, different
from air, although he never saw it, nor confined it in Come studiare la Storia della Chimica?
a vessel. Dalton atomic theory is the admirable syn- Se si accetta il presupposto che lo studio della
thesis of rational enquiring and accurate measure- Storia della Chimica debba essere finalizzato a con-
ment of experimental parameters. What for centuries seguire una migliore e più profonda comprensione
had been a philosophical hypothesis, furiously de- dei diversi aspetti della Chimica, è più facile rispon-
bated, rose to the dignity of scientific theory only dere a questa domanda. Con le premesse sopra po-
when the experiments succeeded in giving it a sound ste, risulta poco opportuno un approccio rigidamente
scientific basis. storiografico, basato sull’analisi e l’interpretazione
dei testi originali, previa verifica della loro autentici-
How to study the History of Chemistry? tà e collocazione temporale. E’ meglio lasciare que-
If one agrees on the assumption that the study of ste procedure agli storici di professione e utilizzare il
the History of Chemistry should be aimed at obtain- loro prezioso lavoro per cogliere da questo ricco pa-
ing a better and deeper understanding of its different trimonio di informazioni soltanto quelle che siano
aspects, it is easier to answer this second question. funzionali al nostro progetto.
So, a strictly storiographic approach, based on the Allo stesso modo, memorizzare una successione
analysis and interpretation of original texts, after a cronologicamente ordinata di fatti, avvenimenti, per-
previous check of their authenticity and time collo- sonaggi, scoperte, teorie, certamente consente di in-
cation, could be inopportune. It is better to leave to quadrare gli avvenimenti chimici nello scenario più
these historians procedures and use their precious ampio del periodo storico nel quale si sono verificati
work to gather, from the wealthy inheritance of e di comprendere meglio le interazioni tra il chimico
knowledge, only what is useful to our project. e il contesto sociale nel quale si muove. Tuttavia,
In the same manner, memorizing a chronologi- questo non può costituire l’aspetto esclusivo del no-
cally ordered course of actions, characters, discover- stro studio. Invece, seguendo l’evoluzione, dalle ori-
gini fino alle più recenti formulazioni, di ogni singo-

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ies, theories, surely allows to frame chemical events lo concetto e principio caratteristico e caratterizzante
into the wider scenery of the historical period in della Chimica, ci si può rendere conto di come, e at-
which they occurred, and to better understand the traverso quali passaggi, si siano andati consolidando
interactions between chemists and the social context i concetti che costituiscono il patrimonio culturale
in which they moved. Nevertheless, this cannot rep- del chimico, come composizione, struttura, reattivi-
resent the only aspect of our study. Rather, follow- tà, acidità, similarità, per citarne alcuni. La ricostru-
ing the evolution of each chemical concept or princi- zione di questo processo, di quali obiezioni siano
ple, one can realize how the chemical cultural inheri- state sollevate e come si siano superate e di come si
tance has grown, by developing concepts as compo- siano chiariti sempre meglio anche gli aspetti colla-
sition, structure, reactivity, acidity, similarity, and so terali, non può che migliorarne la comprensione e
on. The different steps through which these concepts facilitarne l’apprendimento.
have been consolidated, what objections have been Tutto ciò, inoltre, chiarirebbe che la Chimica non
raised, how they have been overcome, how have è soltanto una scienza moderna, ma alcune delle sue
been made the side aspects clearer and clearer of problematiche sono state poste e affrontate sin dai
each chemical theory or principle, can surely im- tempi più remoti, da quando cioè l’uomo iniziò a ri-
prove our understanding and make our easier learn- flettere sui fenomeni naturali. D’altro canto, si sco-
ing. prirà come, partendo da risposte semplici e infantili,
Moreover, in this way, it will be shown that legate a superstizione o mitologia, solo grazie
Chemistry is not only a modern science, but it will all’acquisizione di strumenti sperimentali e concet-
evidenced how some kind of problems have been tuali sempre più potenti e efficienti, si sia riusciti a
posed and faced since the most remote ages, when migliorare le spiegazioni dei fenomeni naturali, fino
men started to speculate about natural phenomena. a concepire, elaborare e consolidare vere e proprie
On the other side, it will become clear that, start- teorie scientifiche.
ing with simple and childish answers, stemming Questo modo di procedere, che non va necessa-
from superstition or mythology, only after that better riamente portato avanti in chiave positivista, come
and more efficient experimental and conceptual una serie continua di trionfi e progressi, ma che, an-
tools were acquired, it was possible to improve the zi, deve evidenziare tutti gli alti e bassi che caratte-
explanations of natural phenomena, until conceiving, rizzano tutte le attività umane, è estremamente effi-
elaborating and strengthening authentic scientific cace, perché mostra come nelle scienze, e nella Chi-
theories. mica in particolare, solo una stretta connessione tra
This manner of going on has not necessarily to be esperimento e riflessione critica sui risultati, ha con-
a positivistic succession of progress and triumphs,
but it should put in evidence all the steps forward
and backward which characterize human enterprises:
in this way, it will be greatly effective showing how
in Sciences, and particularly in Chemistry, only a
close connection between the experiment and the
critical reflection on its results allows to go farther
on the road of knowledge.
This last sentence suggests another fundamental
remark: since its origins, in the pre-alchemic period,
Chemistry has been an art, a practical activity, even-
tually fitted with more or less coherent attempts to
explain facts and to improve the quality or the yield
of products. This has always required a varied array
of instruments, both to manipulate substances and to
realize their transformations, separations, and purifi-
cations. So, the History of Chemistry must not be
seen only as a train of events and ideas, but also of
Alembic - Alambicco

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procedures and tools to realize them. Without the in- sentito di progredire nella strada delle conoscenze.
vention and development of instruments, no chemi- Quest’ultima affermazione porta ad un’altra con-
cal evolution could have been pos- siderazione fondamentale: sin dalle
sible. origini, dal periodo prealchimistico,
This seems to be a quite on im- la Chimica è stata un’arte,
portant aspect in the study of His- un’attività pratica, eventualmente
tory of Chemistry, which, proba- corredata da tentativi più o meno
bly, has not been developed coerenti di spiegare i fatti e miglio-
enough. The approaches of profes- rare la qualità o la resa dei prodotti.
sional historians and of chemists Tutto questo ha sempre richiesto u-
to the History of Chemistry proba- na variegata tipologia di strumenti,
bly differ just in this: historians, sia per manipolare le sostanze, che
who never performed chemical ex- per realizzarne le trasformazioni, le
periments, probably have no idea separazioni, le purificazioni. Perciò,
of how important are instruments la Storia della Chimica non deve es-
in the evolution of this discipline. sere vista soltanto come una succes-
At the most, their attention is sione di fatti e di idee, ma anche di
drawn to the most attractive speci- procedure e strumenti per realizzar-
mens, such as alembics, retorts, le. Senza la creazione e l’evoluzione
crucibles, pneumatic pumps, ba- della strumentazione, non ci sarebbe
rometers, thermometers, electric stata evoluzione della Chimica.
machines and piles, discharge Berthelot Questo a me sembra un aspetto e-
tubes. In many cases, this interest stremamente importante nello studio
depends on the artistic relevance of some instru- della Storia della Chimica, che, forse, non è stato
ments, built by clever artisans to fit with the furni- sviluppato a sufficienza. Gli approcci dello storico di
ture of rich houses, where they were stored and used. professione e del chimico alla Storia della Chimica
What escapes them is the working of instruments si differenziano probabilmente soprattutto in questo:
and, particularly, what is their value and what their lo storico, che non ha mai praticato la sperimentazio-
limits, namely what experiments they allow to real- ne chimica, non possiede la percezione di quanto sia
ize or not, what quantities they can measure and importante lo strumento nella evoluzione di questa
with what precision and accuracy. These aspects do disciplina. Al più, la sua attenzione è richiamata sol-
not escape the attention of professional chemists, tanto agli esemplari più eclatanti (gli alambicchi, le
whose mental attitude compels them, while reading storte, i crogioli, le macchine pneumatiche, barome-
the description of an experiment, to integrate it with tri, termometri, la pila di Volta, i tubi di scarica),
a mental representation of running operations and of spesso in dipendenza dei pregi artistici presentati da
part of instruments to be properly assembled for a certe strumentazioni, realizzate da abili artigiani per
correct working. non stonare con l’arredamento dei salotti dove erano
Only in this way one can get the complete under- custoditi ed utilizzati.
standing of all the steps that characterized each Quello che gli sfugge è il funzionamento dello
chemical conquest, and how to it had equally con- strumento e, in particolare, quali siano i suoi pregi e
tributed to the design of the experiment, to its practi- quali i suoi limiti, cioè quali esperimenti consenta di
cal realization, and to the critical evaluation of its realizzare e quali no, quali grandezze consenta di
results. Accordingly, one can properly evaluate the misurare e con quali precisione e accuratezza. Tutto
genius and creativity of those who, using theoretical questo non sfugge al chimico professionista, il cui
and experimental tools largely lower than ours, have abito mentale gli impone di integrare la lettura della
succeeded in obtaining important results and in descrizione di ogni processo con una raffigurazione
firmly funding our chemical knowledge. mentale di operazioni che si succedono, di parti di
The great difference between the purely historical strumentazione che vanno opportunamente assem-
approach and the chemical-historical one can be blate per potere correttamente funzionare. Solo così

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made clear by confronting two recently published si può avere la comprensione completa di tutte le fa-
books: si che hanno caratterizzato ogni conquista chimica e
di come ad essa abbiano dato un contribuito eguale
Philip Ball, Bright Earth: The Invention of Colour. la progettazione dell’esperimento, la sua realizzazio-
Oxford Paperbacks, 2001 ne pratica e l’elaborazione critica dei risultati ottenu-
Alan Macfarlane and Gerry Martin, The Glass ti. E, di conseguenza, valutare correttamente la ge-
Bathyscaphe. How Glass Changed the Word, Profile nialità del processo creativo di chi, con mezzi teorici
Books Ltd., London, 2002 e sperimentali molto inferiori ai nostri, sia riuscito a
conseguire risultati fondamentali e a porre le basi
The former has been written by a chemist who, delle nostre conoscenze.
although dealing with the History of Painting, from
prehistoric times to the XX century, shows how col- La distanza che separa l’approccio puramente sto-
ors, their tonalities, their adhesion to substrates rico da quello storico-chimico può essere chiarita
(walls, clothes, wood, paper, glass), their final effect, dall’esempio costituito da due differenti volumi di
their degradation by ageing or by atmospheric agents recente pubblicazione:
(pollutants or not) are strictly bound to chemical
phenomena, and should be considered and explained Colore, una biografia, di Philip Ball, Rizzoli, Mila-
accordingly. It results in a fascinating tale, in which no 2002
chemists feel themselves as the main characters in Una storia invisibile. Come il vetro ha cambiato il
the evolution of an art far away from theirs, but mondo, di Alan Macfarlane e Gerry Martin, Laterza,
which is closely depending on it. Bari 2003
The latter deals with history and how the use of
glass, under different shapes, contributed to the de- Il primo è stato scritto da un chimico e, sebbene
velopment of Mankind. The book is equally interest- tratti la storia di una delle belle arti, la Pittura, dalla
ing, but what – in my opinion – the authors (an an- preistoria al Novecento, enfatizza come le tonalità
thropologist and an expert in electronic control de- dei colori, la loro adesione al substrato (pareti, tela,
vices) neglect is the chemical aspect of the glass his- legno, carta, vetro), la loro resa finale, la loro degra-
tory, from its first production. No mention is made dazione per invecchiamento o per azione degli agen-
of any involvement of Chemistry in the processes ti atmosferici (inquinanti e non), siano strettamente
that improved its resistance, transparency, workabil- connessi a fenomeni chimici e in questa chiave va-
ity and colouring. Paradoxically, they tell the history dano letti e interpretati. Ne risulta una storia avvin-
of a chemical, in which Chemistry is missing, al- cente, nella quale il chimico si sente protagonista
though a famous painting (1580) of Jan van der dell’evoluzione di un’arte lontana mille miglia dalla
Straet (Stradanus), showing an alchemical labora- propria, ma che ad essa risulta intimamente legata.
tory, appears in the first cover of the Italian transla- Il secondo tratta la storia del mondo e come essa
tion. sia stata influenzata o meno dall’uso del vetro, sotto
Moreover, the authors assert that, without glass diversi aspetti. Il testo è altrettanto interessante, ma
instruments, Chemistry could not have been born quello che, secondo me, gli autori - un antropologo e
nor developed. This is only partially true, because, un esperto di sistemi di controllo elettronico – tra-
before the discovering of glass, artisans built own scurano, è la problematica chimica che accompagna
instruments, using several different materials until la storia del vetro, sin dalla sua prima produzione.
the end of the Middle Ages, when new techniques of Nessun accenno è fatto a tutta la Chimica che sta al-
blowing and modelling glass were developed. la base dei processi messi a punto per migliorarne
So, while it is debatable that Chemistry could not resistenza, trasparenza, lavorabilità, coloritura. Para-
exist without glass, it is sure that glass and glassware dossalmente, si racconta la storia di un prodotto chi-
could not exist without the chemical reactions mico nella quale la Chimica è assente, nonostante in
which, starting from sand and calcareous materials, copertina faccia bella mostra di sè il famoso dipinto
lead to their formation, as it is very difficult to melt di Giovanni Stradano, raffigurante un laboratorio di
and model natural obsidiana. alchimia (1580).

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Al contrario, gli autori sostengono che, senza
“ ...the history of the discovery of vac- strumentazione in vetro, la Chimica non avrebbe po-
uum and of different gases will show how tuto nascere e svilupparsi. Questo è vero solo in par-
only the critical evaluation of accurate te, perché, prima di scoprire il vetro, gli artigiani e-
and well-designed experiments made us rano in grado di costruire i loro apparati chimici, uti-
lizzando materiali che rimasero di uso prevalente fi-
see the invisible... ” no a quando, nell’ultima parte del Medio Evo, non
furono perfezionate le tecniche di soffiatura e mo-
“...La storia delle scoperte, del vuoto pri- dellamento. Mentre dunque è opinabile che la Chi-
mica non sarebbe esistita senza vetro, è certo che il
ma e dei vari gas dopo, mostra come solo vetro e i manufatti in vetro non esisterebbero senza
l’interpretazione critica di esperimenti la reazione chimica che porta alla loro produzione a
accurati abbia consentito di vedere partire da sabbia e materiali calcarei, visto che
l’invisibile...” l’ossidiana naturale risulta molto difficile da fondere
e modellare.
In conclusione, credo di potere affermare che ciò
In conclusion, I think I can assert that what makes che rende affascinante la storia della Chimica, più
the History of Chemistry fascinating, more than the che la successione delle sue conquiste e dei suoi
series of its conquests and contribution to progress contributi al progresso dell’umanità, sia il racconto
of Mankind, is the tale of how its procedures and ap- di come si siano evolute le sue procedure e i suoi ap-
paratus have developed, and how this evolution has parati e di come questa evoluzione abbia accompa-
matched that of its theories and of explanations of gnato quella delle sue teorie e della spiegazione del
matter behaviour, in a symbiosis that allowed both comportamento della materia, in una simbiosi che ha
aspects, theoretical and practical, to integrate each consentito ai due aspetti, teorico e pratico, di inte-
other and to stimulate mutual development. grarsi a vicenda e di stimolare l’uno il progredire
dell’altro, e viceversa.
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Dolly sheep

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