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Un fascinante viaje al pasado remoto de la Tierra para conocer las condicionesquehicieronposiblesuexistenciaylosdramáticoscambiosque dieroncomoresultadoelplanetaqueconocemos.

TaleslapropuestadeRobertM.Hazen,distinguidogeofísicoydivulgador

científicoestadounidense.Recurriendoalaimaginacióndeunastrobiólogo,

alenfoquedeunhistoriadoryalapasióndeunnaturalista,Hazenexplicaen

estaspáginasrigurosasyamenascómoloscambiosenelnivelatómicose

tradujeronentransformacionesdramáticasenlacomposicióndelaTierra.

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RobertHazen LaHistoriadelaTierra Losprimeros4500millonesdeaños Delpolvoestelaralplanetaviviente ePubr1.0 Titivillus

RobertHazen

LaHistoriadelaTierra

Losprimeros4500millonesdeaños

Delpolvoestelaralplanetaviviente

ePubr1.0

Titivillus17.03.2018

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Títulooriginal:THESTORYOFEARTH.TheFirst4-5BillionYearsfromStardusttoLivingPlanet

RobertHazen,2012

Traducción:MaiaFernándezSchussheim

Diseñodecubierta:Enigma

Editordigital:Titivillus

ePubbaser1.2

Diseñodecubierta:Enigma Editordigital:Titivillus ePubbaser1.2 www.lectulandia.com-Página4

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ParaGregory.

Lascosascambiarán;

quetengaslasabiduríayelvalor

paraadaptarte.

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INTRODUCCIÓN

UnadelasimágenesmásextraordinariasdelsigloXXesunafotografíaquemuestra

a la Tierra en pleno ascenso sobre el cielo lunar. La tomó, en 1968, un viajero humano que se encontraba en órbita alrededor de nuestro satélite. Hace mucho tiempoquesabemoslovaliosoyespecialqueesnuestromundo:laTierraeselúnico planetaqueconocemosquecuentaconocéanos,conunaatmósferaricaenoxígeno, con vida. Y a pesar de ello, a muchos nos tomó desprevenidos el absoluto y sorprendentecontrasteentreeldesoladopaisajelunar,elvacíomuertoyoscurodel espacio,ynuestrohermosoymarmoleadoplanetaazulyblanco.Desdeeselejanoy privilegiado punto de vista la Tierra parece solitaria, pequeña y vulnerable, pero tambiénmuchomáshermosaquecualquierotroobjetoceleste. Esfácilentenderquénoshacesentirtancautivadospornuestrohogarplanetario. MásdedossiglosantesdelnacimientodeCristo,eleruditofilósofoEratóstenesde Cirenellevóacaboelprimerexperimentodocumentadoennuestroplaneta:para podermedirlacircunferenciadelaTierradesarrollóuningeniosométodobasadoen la simple observación de las sombras. Durante el solsticio de verano, justo al mediodía,EratóstenesobservóelSolquesealzabasobresucabezaenlaciudad ecuatorial de Syene, Egipto, hoy Asuán. Un poste vertical no arrojaba ninguna sombra.Porelcontrario,elmismodía,alamismahora,enlaciudadcosterade

Alejandría,unos780kilómetrosalnorte,unposteverticalparecidoproyectabauna

pequeña sombra, y esto revelaba que en ese lugar el Sol no se encontraba exactamenteenelcenit.Eratóstenesusólosteoremasgeométricosdesuantecesor griegoEuclidesparaconcluirquelaTierradebíaserunaesfera,ycalculóquetenía unacircunferenciadeunos 40200 kilómetros, una cifra notablemente cercana al

valormodernode40075kilómetrosalaalturadelEcuador.

Alolargodelossigloshahabidomilesdeestudiosos,unoscuantosfamosospero lamayorparteperdidosparalahistoria,quehaninvestigadoyreflexionadosobre nuestrohogarplanetario.SehanpreguntadocómoseformólaTierra,cómosemueve porloscielos,dequéestáhechaycómofunciona.Y,sobretodo,estoshombresy mujeresdecienciasehanpreguntadocómoevolucionónuestrodinámicoplaneta, cómo se convirtió en un mundo vivo. Hoy, gracias a nuestro conocimiento acumulativoyalasmaravillasdelatecnologíahumanasabemosmássobrelaTierra deloquejamásimaginaronlosantiguosfilósofos.Porsupuesto,nolosabemostodo, peronuestracomprensiónesmuyricayprofunda. SibiennuestroconocimientodelaTierrahaidoaumentandodesdeelorigendela humanidadyseharefinadodurantesigloshastaalcanzarciertogradodeconsenso, buenapartedeeseprogresohareveladoqueestudiarlaTierraesestudiarelcambio.

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Hay muchas líneas de evidencia basadas en la observación que apuntan a la naturalezafluctuantedelaTierra,añoconaño,épocaconépoca.Losdepósitosde sedimentosrítmicosovarvadosenalgunoslagosglacialesdeEscandinaviamuestran más de 13 mil años de estratos alternados de partículas gruesas y finas, que se formaroncomoconsecuenciadeerosionesmásomenosrápidasdurantelosdeshielos anualesdeprimavera.LosnúcleosdehieloextraídosdelaAntártidayGroenlandia revelan más de 800 mil años de acumulaciones estacionales de hielo. Y los delgadísimosdepósitosdesedimentosdeGreenRiverShale,enWyoming,preservan másdeunmillóndeañosdeeventosanuales.Cadaunadeesascapasdescansasobre rocas mucho más antiguas, que a su vez ofrecen indicios de grandes ciclos de cambios. Almedirlosprocesosgeológicosgradualesobtenemospistassobreperiodosaún máslargosdelahistoriadelaTierra.Laformacióndelasinmensasislashawaianas requirióunaactividadvolcánicalentaysostenida,unasucesióndecapasdelavaque seacumularon,unassobreotras,alolargodemillonesdeaños.LosApalachesy otrasviejasyredondeadascordillerasmontañosassurgierondespuésdecientosde millonesdeañosdeerosióngradual,resaltadosporgrandesderrumbes.Alolargode lahistoriageológicalosmovimientos,avecesespasmódicos,delasplacastectónicas handesplazadocontinentes,elevadomontañasyabiertoocéanos. LaTierrasiemprehasidounplanetainquieto,enconstanteevolución.Desdeel núcleohastaelmanto,seencuentraencambioperpetuo.Aunhoy,elaire,losocéanos ylatierraestáncambiando,talvezaunpasoinéditoenelpasadorecientedenuestro planeta. Sería insensato permanecer indiferentes ante estos inquietantes cambios globales,yparamuchosdenosotrosresultaimposible,puesnuestracuriosidady nuestro amor por nuestro hogar nos resultan tan naturales como lo fueron para Eratóstenes.PeroseríaigualmenteinsensatoocuparsedelestadoactualdelaTierra sinaprovecharplenamenteloquenoscuentasobresupasado,sorprendentemente llenodeacontecimientos,sobresupresenteimpredeciblementedinámico,ysobre nosotrosynuestrolugarensufuturo.

Hepasadolamayorpartedemividatratandodeentendernuestrohogar,estelugar tan vibrante y complejo. De niño coleccionaba rocas y minerales, abarrotaba mi cuartoconfósilesycristalesquesecodeabancontodaclasedebichosyhuesos.Toda micarreraprofesionalhatenidocomoejeeltemadelaTierra.Alprincipiome dediquéaexperimentarenlaescalasubmicroscópicadelosátomos,aestudiarla estructura molecular de los minerales que conforman las rocas, a calentar y a comprimirlosdiminutosgranosdemineralescomosiestuvierandentrodeunaolla de presión para documentar los efectos de estas condiciones extremas en las profundidadesdelaTierra. Coneltiempo,miperspectivacambióyseabrióalasgrandesescalasespacialesy temporalesdelageología.DesdelosdesiertosdeÁfricadelNortealoscamposde

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hielodeGroenlandia;delascostasdeHawaialascumbresdelasRocallosas;dela GranBarreradeArrecifesenAustraliaalosarrecifesfósilesdecoralenunadocena de países, las bibliotecas naturales de la Tierra revelan una historia de miles de millonesdeañosdecoevolucióncompartidaporloselementos,losminerales,las rocasylavida.Conformemiprogramadeinvestigacióndiounvirajehacialos posiblespapelesdelosmineralesenlosantiguosorígenesgeoquímicosdelavida,me hedeleitadorealizandoestudiosquesugierenquelacoevolucióndelavidaylos mineralesalolargodelahistoriadelaTierraesaúnmássorprendentedeloquenos habíamosimaginado:nosóloesverdadquealgunasrocassurgenapartirdelavida, comoresultaevidenteenlascuevasderocacalizaalolargodeloscontinentes,sino quelavidamismapuedehabersurgidodelasrocas.Durantecuatromilmillonesde añoslashistoriasevolutivasdelosmineralesylavida—lageologíaylabiología— se han entretejido en formas extraordinarias que apenas hoy comenzamos a

vislumbrar.En2008estasideasculminaronenunartículopococonvencionalsobre

«evoluciónmineral»,unargumentonuevoycontroversialquealgunosrecibieroncon beneplácitoyrepresentóloquetalvezfueraelprimercambiodeparadigmaen mineralogía de los últimos dos siglos, y que otros vieron con recelo, como un replanteamiento tal vez herético de nuestra ciencia en el contexto del tiempo profundo. Sibienlaantiguadisciplinadelamineralogíaesabsolutamentecentralparatodo loquesabemossobrelaTierraysuinteresantepasado,curiosamentehapermanecido bastanteestáticaeindiferentealoscaprichosconceptualesdecadaépoca.Durante más de dos siglos las mediciones de composición química, densidad, dureza, propiedadesópticasyestructuracristalinahansidoelalimentocotidianoenlavidade losmineralogistas.Sivisitascualquiermuseodehistorianaturalentenderásloque digo: verás vitrinas y vitrinas llenas de cristales fantásticos, con etiquetas que muestransunombre,sufórmulaquímica,susistemacristalinoysulocalización. EstosatesoradosfragmentosdelaTierrasonmuyvaliososenelcontextohistórico, pero posiblemente no nos ofrezcan ninguna pista sobre su edad o sus transformacionesgeológicassubsecuentes.Laviejaescuelabásicamenteseparalos mineralesdesusapasionanteshistoriasdevida. Estaperspectivatradicionaltienequecambiar.Mientrasmásexaminamoselrico registrogeológicodelaTierra,máscomprobamosqueelmundonatural,tantoelvivo comoelinanimado,sehatransformadounayotravez.Cadavezentendemosmejor lasdualesrealidadesplanetariasdeltiempoyelcambio,yestonospermitehacer conjeturas no sólo sobre cómo se formaron los minerales, sino cuándo. Recientementesehandescubiertoorganismosenlugaresquetradicionalmentese consideraban inhóspitos para la vida: chimeneas volcánicas supercalientes, pozas ácidas,hieloárticoypolvoestratosférico,yestohahechoquelamineralogíasea vistacadavezmáscomounadisciplinaclaveenlabúsquedaporcomprenderlos

orígenesylasupervivenciadelavida.Enelnúmerodenoviembrede2008dela

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publicación emblemática del área, American Mineralogist, mis colegas y yo propusimos una nueva forma de pensar sobre el reino mineral y sus increíbles transformacionesatravésdeladimensióninexploradadeltiempo.Hicimosénfasisen quehacemuchosmilesdemillonesdeañosnoexistíanmineralesenelcosmos.No podíanhaberseformado,ymuchomenossobrevivido,compuestoscristalinosenel torbellinosupercalientequesiguióalBigBang.Tuvoquetranscurrirmediomillónde añosparaqueseformaranlosprimerosátomos—hidrógeno,helioyunpocodelitio —enelcalderodelacreación.Millonesdeañosdespuéslagravedadamalgamó estoselementosgaseososprimordialesenlasprimerasnebulosasyluegolashizo colapsarparaformarlasprimerasestrellasincandescentes,densasycalientes.Lasaga mineralógica del cosmos sólo pudo dar inicio cuando esas primeras estrellas explotaronparaconvertirseenbrillantessupernovas,cuandolascapasdegasesricos enelementossecondensaronenlosprimerosdiminutoscristalesdediamante. Esporesoquemeheconvertidoenunlectorcompulsivodeltestimoniodelas rocas,lashistorias—apasionantes,sibienavecesfragmentariasyambiguas—que narrancosassobreelnacimientoylamuerte,laestasisylafluctuación,losorígenesy laevolución.EstagrandiosahistoriadelaTierra,enlaqueseentretejenlasesferasde lovivoydeloinanimado—lacoevolucióndelavidaydelasrocas—esunacosa sorprendente.Yhayquecompartirla,porquenosotrossomoslaTierra.Todoloque nosdacobijoysustento,todoslosobjetosqueposeemos,ydehechocadaunodelos átomosymoléculasqueconstituyennuestroscaparazonesdecarne,provienendela Tierrayaellaregresarán.Conocernuestrohogares,pues,conocerunapartede nosotrosmismos. TambiénhayquecompartirlahistoriadelaTierraporquenuestrosocéanosy nuestrasatmósferasestáncambiandoaunritmocasinuncaigualadoensularga historia.Elniveldelosocéanosseestáelevando,ysusaguasseestánvolviendomás cálidasyácidas.Lospatronesglobalesdelluviaestáncambiandoylaatmósferase estávolviendomásturbulenta.Elhielopolarsederrite,latundrasedescongelaylos hábitatssedesplazan.Comoexploraremosenlaspáginasquesiguen,lahistoriadela Tierraesunasagadecambio,peroenlasrarasocasionesenlasqueelcambioocurrió conlamismaalarmanterapidezquehoy,lavidaparecehabertenidoquepagarun terribleprecio.Siactuamosconcuidadoyoportunamente,pornuestropropiobien, tenemosquevolvernosíntimosdelaTierraydesuhistoria,puescomorevelaen

formasublimeesamaravillosafotografíatomadadesdeunmundosinvidaa385mil

kilómetrosdedistancia,notenemosotrohogar.

EnlatradicióndeEratóstenesydelasmilesdementescuriosasquelohanseguido, mipropósitoenestelibroestransmitirlahistoriadelcambioenlaTierra.Sibienésta nosparecemuyinmediatayfamiliar,suanimadahistoriaabarcaunasucesiónde transformaciones casi imposibles de imaginar. Para conocer de verdad tu hogar planetario y para aprehender los eones que le dieron forma, primero tienes que

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comprendersieteverdadescapitales.

1. LaTierraestáhechadeátomosrecicladosyencontinuoreciclaje.

2. LaTierraesenormementeviejasiselacomparaconladuracióndelasvidas humanas.

3. LaTierraestridimensional,ylamayorpartedelaacciónocurrefueradela vista.

4. LasrocassonlosarchivosdelahistoriadelaTierra.

5. Lossistemasterrestres—lasrocas,losocéanos,laatmósferaylavida—están interconectadosenformascomplejas.

6. La historia de la Tierra incluye largos periodos de estasis marcados por eventosavecesrepentinoseirreversibles.

7. LavidaenlasuperficiedelaTierrahacambiadoysiguecambiando.

EstosconceptossobrelaexistenciadelaTierrapermeanlasmuchascapasycapasde historiasdelosátomos,losminerales,lasrocasylavidaenunagranepopeyade espacioytiempo;volveremosaencontrarlasenlaspáginasquesiguen,encadaetapa de los feroces orígenes del universo y la extensa evolución de la Tierra. La coevolucióndelaTierraylavida,elnuevoparadigmaqueseencuentraenelcorazón de este libro, es parte de una secuencia irreversible de etapas evolutivas que se remontanalBigBang. Cada etapa dio paso a los nuevos fenómenos y procesos planetariosque,finalmente,esculpiríanlasuperficiedenuestroplanetaunayotra vez,pavimentandoinexorablementeelcaminoparaelmundomaravillosoenelque vivimoshoy.ÉstaeslahistoriadelaTierra.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

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4-5,6,7

EDADDELATIERRA (milesdemillonesdeaños) 0 1 2 3 4 4-5,6,7 Eón H a d e a n o

Eón

Hadeano

EónFanerozoico

EónArqueano EónProterozoico

Capítulo1

Elnacimiento

EónArqueano EónProterozoico ↑ Capítulo1 Elnacimiento LaformacióndelaTierra

LaformacióndelaTierra

Losmilesdemillonesdeañospreviosalaformación

delaTierra

EnelcomienzonohabíaTierra,niunSolqueledieracalor.Sepuededecirque

nuestrosistemasolar,consubrillanteestrellacentralysusurtidodeplanetasylunas,

esunreciénllegadoalcosmos,conapenas4567millonesdeañosdeedad.Tuvieron

quepasarmuchascosasantesdequenuestromundopudieraemergerdelvacío. Mucho,muchoantes,enelorigendetodaslascosas—elBigBang—,haceunos

13700millonesdeañossegúnlosúltimoscálculos,lamesayaestabaservidaparael

nacimientodenuestroplaneta.Esemomentodecreaciónsiguesiendoelmáselusivo

eincomprensible,eleventomásdefinitivoenlahistoriadeluniverso.Setratódeuna

singularidad:unatransformacióndenadaaalgoquesigueestandofueradelalcance

delacienciamodernaodelalógicadelasmatemáticas.Sibuscasindiciosdeundios

creadorenelcosmos,elBigBangesellugarindicadoparaempezar.

Enelcomienzotodoelespacio,todalaenergíaytodalamaterianacieronapartir

deunvacíoinescrutable.Nada.Luegoalgo.Estaideaescapaanuestracapacidadde

elaborarmetáforas.Nuestrouniversonoapareciódondesóloexistíaelvacío,porque

antesdelBigBangnohabíavolumenynohabíatiempo.Nuestroconceptodelanada

implicaelvacío;antesdelBigBangnoexistíanadaquecontuvieraelvacío.

Entonces,enuninstante,nosólohabíaalgosinotodoloquepodríaexistir,todo

almismotiempo.Nuestrouniversoadoptóunvolumenmáspequeñoqueunnúcleo

atómico.Eseuniversoultracompactadocomenzócomopuraenergíahomogénea,sin

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partículasqueecharanaperdersuperfectauniformidad.Eluniversoseexpandió

rápidamente,peronoenelespaciooencualquierotracosafueradeél(noexisteel

afueraparanuestrouniverso).Elvolumenmismo,aúnenformadeenergíacaliente,

nacióycreció.Conformelaexistenciaseexpandió,tambiénseenfrió.Unafracción

desegundodespuésdelBigBangaparecieronlasprimeraspartículassubatómicas:

loselectronesylosquarks,laesenciainvisibledetodoslossólidos,líquidosygases denuestromundosematerializaronapartirdeenergíapura.Pocodespués,todavía durantelaprimerafraccióndelprimersegundocósmico,losquarkssecombinaronen paresytríadasparaformarpartículasmásgrandes,entreellaslosprotonesylos neutronesquepueblanlosnúcleosdecadaátomo.Lascosasestabanridículamente

calientes,ypermanecieronasíporunos500milaños,hastaquelacontinuaexpansión

finalmenteenfrióelcosmosaunoscuantosmilesdegrados,losuficienteparaquelos electronesseacoplaranalosnúcleosyformaranlosprimerosátomos.Laabrumadora

mayoríadeesosprimerosátomos—másde90porciento—fuerondehidrógeno,con

un pequeño porcentaje de helio y un rastro de litio. Esta mezcla de elementos conformólasprimerasestrellas.

Laprimeraluz

La gravedad es la gran fuerza de aglomeración cósmica. Un átomo de 18.05 hidrógenoesunacosamuypequeña,perositomasunátomoylomultiplicaspordiez elevadoalasesentapotencia(esdecir,unbillóndebillonesdebillonesdebillonesde billonesdeátomosdehidrógeno),ejerceránunosobreotrounafuerzagravitacional colectivabastanteimpresionante.Lagravedadlosjalahaciaadentro,haciauncentro común,yformaunaestrella:unabolagigantedegasconunaspresionesépicasenel núcleo.Cuandounagigantescanubedehidrógenocolapsa,elprocesodeformación estelartransformalaenergíacinéticadelosátomosenmovimientoenlaenergía gravitacionalpotencialdesuestadoagregado,quesetraducenuevamenteencalor;es elmismoprocesoviolentoqueocurrecuandounasteroidechocacontralaTierra, peroenelcasodelasestrellasliberaunacantidaddeenergíainmensamentemayor. Elnúcleodelaesferadehidrógenoeventualmentealcanzatemperaturasdemillones degradosypresionesdemillonesdeatmósferas. Estas enormes temperaturas y presiones desencadenan un nuevo fenómeno llamadoreaccionesdefusiónnuclear.Bajoestascondicionesextremaslosnúcleosde dosátomosdehidrógeno(cadaunoconunprotón)chocancontantafuerzaquelos neutrones pasan de un núcleo al otro, lo que provoca que algunos átomos de hidrógenotenganmásmasaqueotros.Trasvariasdeestascolisionesseformaun núcleodeheliocondosprotones.Sorprendentemente,elátomodehelioqueresulta esmásomenosunoporcientomenosmasivoquelosátomosdehidrógenooriginales apartirdeloscualesseformó.Esamasaperdidaseconviertedirectamenteenenergía

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calorífica(igualquesucedeenunabombadehidrógeno),locualpromuevemásy más reacciones de fusión. La estrella «se enciende», inunda sus alrededores con energíaradianteysevuelvecadavezmásricaenhelio,aexpensasdelhidrógeno. Las estrellas grandes, muchas de ellas mucho más grandes que nuestro Sol, terminaronagotandolosprodigiosossuministrosdehidrógenodesusnúcleos.Pero susinmensastemperaturasypresionesinternasaúnpermitíanlafusiónnuclear.Los átomosdehelio,condosprotones,sefusionaronenelnúcleoestelarparahacer carbón,consusseisprotones:elelementoesencialdelavida,mientrasnuevospulsos deenergíanucleardesencadenabanlafusióndelhidrógenoenunacapaesféricade átomosalrededordelnúcleo.Elcarbóndelnúcleosefusionóparahacerneón,elneón parahaceroxígeno,luegomagnesio,silicio,azufre,ylahistoriasiguióysiguió.Poco a poco la estrella desarrolló una estructura de cebolla, con capa sobre capa de reaccionesdefusión.Lasreaccionescomenzaronaocurrirmásrápido,hastaquela estrellaalcanzólafasedeproduccióndehierro,quenodurómásqueundía.Para estemomentodelciclodevidadelasprimerasestrellas,muchosmillonesdeaños despuésdelBigBang,lasreaccionesdefusiónhabíancreadoyalamayorpartedelos veintiséisprimeroselementosdelatablaperiódica. Este proceso de fusión nuclear no puede ir más allá del hierro. Cuando el hidrógenosefusionaparaproducirhelio,cuandoelheliosefusionaparaproducir carbón,ydurantetodoslosotrospasosdelafusión,seemiteunagrancantidadde energíanuclear.Peroelhierrotienelaenergíamásbajadelosnúcleosatómicos.Del mismomodoqueunfuegoabrasadortransformahastalaúltimapizcadecombustible encenizas,paraestemomentotodalaenergíasehaagotado.Elhierroeslaúltima cenizanuclear:nosepuedeextraerenergíanucleardelafusióndelhierroconningún otroelemento.Asíquecuandolaprimeraestrellagigantescaprodujosuinevitable núcleodehierrolahistoriasehabíaterminadoylosresultadosseríancatastróficos. Hastaesepuntolaestrellahabíamantenidounequilibrioestableenelquesusdos grandes fuerzas, la gravedad que jala la masa hacia el centro y las reacciones nucleares que la empujan hacia afuera, se contraponían exactamente. Cuando el núcleosellenódehierrolapresiónhaciaafuerasedetuvo,ylagravedadganóla partidaenuninstantedeviolenciainimaginable.Todalaestrellacolapsócontal velocidadquerebotóyexplotóenformadelaprimerasupernova.Laestrellasehizo pedazos,ylamayorpartedesumasasaliódisparadahaciaelespacio.

Nacelaquímica

Paraloslectoresquebuscanevidenciasdeundiseñoenelcosmos,lassupernovas

soncasitanbuenlugarparaempezarcomoelBigBang.PorsupuestoqueelBig

Bangcondujoinevitablementealosátomosdehidrógeno,ylosátomosdehidrógeno

produjeron,igualdeinexorablemente,lasprimerasestrellas.Peronoresultatanobvio

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cómolasestrellaspudierondarorigen,ellassolas,anuestromundoviviente.De entrada no parece que una gran bola de hidrógeno nos vaya a llevar a ninguna conclusión interesante, a pesar de que en su núcleo comiencen a acumularse elementoscadavezmáspesados,hastallegaralhierro. Pero cuando explotaron las primeras grandes estrellas les siguió un poco de novedadcósmica.Estoscuerposfracturadossembraronelespacioconloselementos que habían creado. Algunos de estos elementos eran especialmente abundantes:

carbón, oxígeno, nitrógeno, fósforo y azufre, los elementos de la vida. También abundabanelmagnesio,elsilicio,elhierro,elaluminioyelcalcio,quedominanenla composicióndemuchasrocascomunesyformanunaparteimportantedelamasade losplanetassimilaresalaTierra.Peroenelinterior,incomprensiblementeenergético, de estas estrellas en explosión los elementos se fusionaron en formas nuevas y exóticasparaformar toda la tabla periódica: los elementos más allá del número veintiséis. Así aparecieron las primeras trazas de muchos elementos raros: los valiosos,comooroyplata;losútiles,comoelcobreyelzinc;lostóxicos,comoel arsénicoyelmercurio,ylosradiactivos,comoeluranioyelplutonio.Todosestos elementosfueronlanzadosalespacio,dondeestuvieronlibresdeencontrarseunos con otros y combinarse en formas nuevas e interesantes mediante reacciones químicas. Laquímicaocurrecuandounátomocualquierachocaconotro.Cadaátomotiene un núcleo diminuto pero masivo que posee una carga eléctrica positiva, y está rodeadoporunanubedeunoomáselectronescargadosnegativamente.Losnúcleos atómicosaisladoscasinuncainteractúan,exceptoenlaollaapresióndelinteriorde las estrellas. Pero los electrones de un átomo siempre están chocando con los electronesdelosátomosadyacentes.Lasreaccionesquímicassucedencuandodoso más átomos se encuentran y sus electrones interactúan y se reacomodan. Esta mescolanzaeintercambiodeelectronesocurreporquehayciertascombinacionesde

electrones,enespeciallosgruposde2,10o18electrones,quesonparticularmente

estables. Las primeras reacciones químicas que siguieron al Big Bang produjeron moléculas:pequeñosracimoshechosdeunospocosátomosunidosfuertementeen una sola unidad. Antes incluso de que los átomos de hidrógeno empezaran a fusionarseenlasestrellasparaformarhelio,enlasprofundidadesdelespaciovacíose estaban formando moléculas de hidrógeno (H 2 ), cada una con dos átomos de hidrógenoenlazadosentresí.Cadaátomodehidrógenotieneunsoloelectrón,una situaciónmásbieninestableenununiversoenelquedoselectronesesunnúmero mágico.Asíquecuandoseencuentrandosátomosdehidrógeno,unensusrecursos paraformarunamoléculaconesenúmeromágicodeelectronesencomún.Dadala abundanciadehidrógenotraselBigBang,lasmoléculasdehidrógenoseguramente antecedieronalasprimerasestrellas,yhansidounrasgoperpetuodenuestrocosmos desdequeaparecieronlosprimerosátomos.

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Tras la primera supernova, el espacio se vio sembrado de una variedad de elementosquepodíanformarmuchasotrasmoléculasinteresantes.Elagua(H 2 O), con dos átomos de hidrógeno enlazados a un átomo de oxígeno, fue una de las primerasmoléculas.Esposiblequeelespacioalrededordelasprimerassupernovas tambiénestuvieraenriquecidopormoléculasdenitrógeno(N 2 ),amoniaco(NH 3 ), metano(CH 4 ),monóxidodecarbono(CO)ydióxidodecarbono(CO 2 ).Todasestas especiesquímicasestabandestinadasadesempeñarpapelesclaveenlaformaciónde losplanetasyenelorigendelavida. Luego le tocó el turno a los minerales, volúmenes sólidos microscópicos de perfecciónquímicayordencristalino.Losprimerosmineralessólopudieronformarse cuandolasdensidadesdeloselementosmineralizadoresresultaronlosuficientemente altas,ylastemperaturaslosuficientementebajas,paraquelosátomosseordenaran enformadepequeñoscristales.SólounoscuantosmillonesdeañosdespuésdelBig Banglasenvolturasdelasprimerasestrellasqueexplotaron,cadavezmásextensasy frías,eranelescenarioperfectoparaestasreacciones.Esprobablequelosprimeros mineraleseneluniversofuerandiminutoscristalitosdecarbón,diamanteygrafito puro.Esoscristalespioneroserancomounpolvofino;losgranosindividualeseran microscópicos,perotalvezlosuficientementegrandescomoparadarlealespacioun poco de brillo de diamantes. Las formas cristalinas del carbón pronto se vieron acompañadasporotrossólidosaaltatemperaturaqueincluíanloselementosmás comunes, como magnesio, calcio, silicio, nitrógeno y oxígeno. Algunos eran minerales comunes, como el corindón, el compuesto químico del aluminio y el oxígenoqueestanapreciadoensusvariedadesdecolor:elrubíyelzafiro.También aparecieroncantidadesdiminutasdeolivina,hechadesilicatodemagnesioypiedra zodiacaldelosnacidosenagosto.Laacompañólamoissanita,uncarburodesilicio queennuestrosdíassuelevendersecomounbaratosustitutosintéticodeldiamante. El polvo interplanetario puede haber albergado en total una docena de «protominerales».Así,conlaexplosióndelasprimerasestrellaseluniversocomenzó aponersemásinteresante. Nadasucedeunasolavezennuestrouniverso(exceptotalvezelBigBang).Los escombrosdispersosdelasviejasestrellasquehicieronexplosiónestuvieronsiempre sujetos a la fuerza organizadora de la gravedad. Así, los restos de las viejas generacionesdeestrellasinevitablementeterminarondentrodenuevaspoblaciones deestrellasalformarnuevasnebulosas;cadaunaeraunaenormenubeinterestelarde gasypolvoquerepresentabalasruinasdemuchasestrellasanteriores.Cadanueva nebulosaeramásricaenhierroymáspobreenhidrógenoquelaanterior.Esteciclo se ha mantenido durante 13700 millones de años, conforme las viejas estrellas producennuevasestrellasylentamentetransformanlacomposicióndelcosmos.En incontablesmillonesdegalaxiashansurgidoincontablesmillonesdeestrellas.

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Pistascósmicas

Habíaunavez,hacecincomilmillonesdeaños,amediocaminodelcentrodelaVía Láctea,enlaorilladeshabitadadelbrazodeunaespiralsalpicadadeestrellas,un puntoqueestabadestinadoaconvertirseennuestroterruño.Eraunbarriomodesto,y nohabíamuchomásqueunagrannebulosadegasypolvocongeladoqueseextendía alolargodeañosluzporeloscurovacío.Nuevedecadadiezpartesdeesanube estabancompuestasdeátomosdehidrógeno;nuevedecadadiezpartesdeloque restaba eran átomos de helio. El hielo y el polvo, ricos en pequeñas moléculas orgánicasyengranosmicroscópicosdeminerales,conformabanelunoporciento restante. Unanebulosapuedepasarmuchosmillonesdeañosflotandoenelespacioantes dequeundetonador—porejemplolaondadechoqueproducidaporlaexplosiónde unaestrellacercana—desencadenesucolapsoycomiencelaformacióndeunnuevo

sistemaestelar.Hacecasi4600millonesdeañosunodeestosdetonadoresmarcóel

iniciodenuestrosistemasolar.Muylentamente,eneltranscursodeunmillónde años,elremolinodegaspresolarypolvosecontrajo.Igualqueunpatinadorsobre hieloquegiraagranvelocidad,laenormenubecomenzóarotarmásymásrápido conforme la gravedad la obligó a acercar sus pequeños brazos hacia su centro. Cuandolanubecolapsóyempezóagiraraúnmásrápido,sevolviómásdensayse convirtióenundiscoaplanadoconunaprotuberanciacentralcadavezmásgrande:el Solnaciente.Esehambrientoovillocentral,ricoenhidrógeno,creciómásymás,

hastaquefinalmentesetragó99.9porcientodelamasadelanube.Conformecrecía,

laspresionesylastemperaturasinternasalcanzaronelpuntodefusiónnucleary encendieronnuestroSol. Enlosarchivosdenuestrosistemasolar,esdecir:susplanetasysuslunas,sus cometas y sus asteroides y sus abundantes y variados meteoritos, se conservan algunaspistasdeloquesucediódespués.Unacaracterísticallamativaesquetodos losplanetasylaslunasorbitanelSolenelmismoplanoyenlamismadirección.Es más,elSolycasitodoslosplanetasgiransobresuejeenmásomenoselmismo plano y la misma dirección. No hay ninguna ley del movimiento que exija esta comunidaddegiros;losplanetasylaslunaspodríanorbitarygirarencualquier dirección—norteasur,esteaoeste,dearribaabajo,deabajoarriba—yaunasí obedeceríanlaleydelagravedad.Unoesperaríaunrevoltijoasísilosplanetasylas lunas hubieran sido capturados de fuentes distantes y arbitrarias. Pero, por el contrario, la casi perfecta uniformidad orbital que puede observarse en nuestro sistemasolarsugierequelosplanetasylaslunassefusionaronapartirdelmismo discoplanodegasypolvoenmovimientomásomenosalmismotiempo.Todos estosenormesobjetosconservanelmismosentidoderotación—elmomentoangular quecompartetodoelsistemasolar—desdeaquellostiemposdelaturbulentanube original.

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Podemosencontrarunasegundapistasobrelosorígenesdelsistemasolarenla característicadistribucióndesusochoplanetasprincipales.Loscuatroplanetasmás cercanos al Sol —Mercurio, Venus, la Tierra y Marte— son mundos rocosos relativamentepequeños,compuestosensumayorparteporsilicio,oxígeno,magnesio yhierro.Sussuperficiesestándominadasporrocasdensas,comoelbasaltovolcánico negro.Porelcontrario,loscuatroplanetasexteriores—Júpiter,Saturno,Uranoy Neptuno— son gigantes de gas hechos sobre todo de hidrógeno y helio. Estas inmensasesferasnotienensuperficiessólidas,sólounaatmósferaquesehacemás densaconformemásteinternasenellas.Estadicotomíadelosmundossugierequeen losiniciosdelsistemasolar,aunospocosmilesdeañosdelnacimientodelSol,un intensovientosolarempujóelhidrógenoyelheliosobrantehacialaszonasexteriores ymásfrías.AlestarlosuficientementelejosdelcalordelSol,estosgasesvolátiles pudieronenfriarse,condensarseyreunirseenesferaspropias.Encontraste,losgranos de polvo, más gruesos y ricos en minerales, permanecieron cerca de la ardiente estrella central, y muy pronto se arremolinaron para formar los planetas rocosos internos. Laincreíblementericaydiversavariedaddemeteoritosdenuestrosistemasolar conservamuybienlosdetallesdelosprocesosviolentosquedieronformaalaTierra yalosotrosplanetasinteriores.Inquietaunpocopensarquenuestrohogarseve constantementeacribilladoporpiedrasquecaendelcielo.Dehecho,lacomunidad científica no les hizo mucho caso sino hasta hace unos dos siglos, aunque seguramenteenelfolclorpopularnofaltabanhistoriaspintorescassobrecaídasde meteoritos (incluyendo varias protagonizadas por unos desdichados campesinos franceses).Sinembargo,inclusocuandolosestudiososcomenzaronadescribirla caídademeteoritosdemaneramásformalresultabamuydifícilobtenerpruebas científicasreproduciblesparadocumentarlos,ymuchomenosparaexplicarsuorigen. CuandoelpolíticoynaturalistaestadounidenseThomasJeffersonleyóunreporte técnicodelaUniversidaddeYalesobreunimpactodemeteoritoqueseobservóen Weston, Connecticut, bromeó: «Me resulta más fácil creer que mientan dos profesoresyanquisaquelaspiedrascaigandelcielo». Dossiglosydecenasdemilesdehallazgosdemeteoritosdespuéssuveracidadya no está en duda. Hoy los expertos en meteoritos cubren más terreno, los coleccionistas ávidos compiten por obtener los especímenes más raros y las colecciones públicas y privadas siguen creciendo. Durante un tiempo estas colecciones tenían una marcada preferencia por los meteoritos metálicos, cuyas características cortezas negras, sus curiosas formas esculpidas y su densidad inusualmentealtaloshacíadestacarsedelasrocascomunes.Peroeldescubrimiento,

en1969,demilesdemeteoritosquedescansabanenlosprístinoscamposdehielode

laAntártidacambióesapercepción. Losmeteoritosconstituyenpistasmuyreveladorassobreelorigendenuestro

planeta.Losmásantiguosycomunes,lascondritasde4566millonesdeaños,se

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remontanjustoalaépocapreviaaqueseformaranlosplanetasylaslunasdel sistemasolar,cuandoelreactornucleardelinteriordelSolseencendióporprimera vez y emitió una intensa energía radiante que redujo a cenizas la nebulosa circundante.Eseefectodealtohornoderritióeldiscodepolvoyloredujoagrumos formadosporpequeñasgotitasderocallamadoscóndrulos,términoquevienedela palabragriegaquesignifica«grano».Estosproductosdelfuegosolar,queibandel tamañodeunacanicagrandehastaeldeunaarveja,sederritieronmuchasveces, durantevariospulsosderadiaciónquetransformaronlaregiónmáscercanaalSol. Los racimos de estos antiguos cóndrulos, aglutinados gracias al polvo y a los fragmentosdemineralespresolares,sonloscomponentesdelasantiguascondritas quehanaterrizadoenlaTierrapormillones.Lascondritasnosofrecenlamejor perspectivasobreelbrevelapsodetiempoquetranscurrióentreelnacimientodelSol ylaformacióndelosplanetas. Existeunasegundaclasedemeteoritosmásjóvenes,llamadosenformagenérica acondritas,quedatandelaépocaenlaquelosprimerosmaterialesdelsistemasolar estaban siendo fundidos, despedazados y en general transformados de diversas maneras. La variedad de meteoritos acondríticos resulta sorprendente: pepitas de metalbrillante,trozosderocaennegrecida,unostanfinoscomoelvidrio,otrosque contienen cristales brillantes de dos centímetros de largo. Todavía se están descubriendonuevasvariedadesenalgunasdelasregionesmásremotasdelaTierra. LaAntártidaposeevastasplaniciescubiertasdeantiguoshielosazules,lugaresen losquenuncanievaycuyasuperficieheladapuedepermanecerinalteradadurante muchosmilesdeaños.Lasrocasquecaendelespaciosequedanahí,objetososcuros yfueradelugarqueyacenenesperadeserencontrados.Existentratadoscomerciales que prohíben la explotación comercial de esas áreas, y además son zonas tan inaccesiblesqueestosrecursosextraterrestrespermanecenreservadosparaelestudio científico.Cadaciertotiempo,gruposdecientíficosequipadosconhelicópterosy motonieves,ymuybienabrigados,peinansistemáticamentecadakilómetrodeestos imponentesdesiertosdehielo.Registranyguardancuidadosamentecadaunodesus hallazgos,yseasegurandequeniunamanoniunhálitocontaminensusuperficie. Cuando regresan a la civilización, tras cada temporada de verano ártico, estos cazadoresdemeteoritosentregansustesorosalascoleccionespúblicas,enespeciala lasbodegasdelSmithsonianInstituteenlazonasuburbanadeSuitland,Maryland, donde se conservan muchos miles de especímenes en gabinetes hiperlimpios y herméticosdentrodeedificiostangrandescomocamposdefútbol. Los grandes desiertos de Australia, América del Sur, la Península Arábiga y especialmenteÁfricadelNorte—elenormedesiertodelSahara—sonigualdericos en meteoritos, pero menos apropiados para la recuperación y el almacenamiento estéril.EntrelosnómadasquecruzanelSahara—lostuaregs,losbereberes,los fezzanis—sehacorridolavozdequelosmeteoritospuedenservaliosos.Secuenta que un solo valiosísimo meteorito lunar que se encontró en algún punto de las

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cambiantesarenasdeÁfricadelNorteaprincipiosdelosañosveintealcanzóun valordeunmillóndedólaresenunaventaprivada.Paraunjineteresultamuyfácil bajarsedesucamelloyllevarcualquierpiedraextrañahastaelpróximopueblo, dondealgúnrepresentantedeungremioextraoficialdeintermediariosdemeteoritos, encontactoconotrosmedianteteléfonossatelitalesyconbuenalabia,leofreceráuna sumaridículaenefectivo.Lasbolsasderocaspasandeuncomercianteaotro,cada vezconmásvaloragregado,hastaquelleganaMarrakech,RabatoElCairoydeallí viajanhastaloscompradoresdeeBayylasgrandesexposicionesinternacionalesde rocasyminerales. Mehatocado,másdeunavez,queduranteunaexpedicióngeológicaenalguna zonalejanadeMarruecosmeofrezcanbolsasdelonaconcincoodiezkilosderocas quesesuponequesonmeteoritos:«sinintermediarios,reciénsalidasdeldesierto,las encontramoslasemanapasada».Estas«ofertas»sóloenefectivosuelenllevarsea caboenloscuartitossuciosysinventanasdecasasdearcilla,lejosdelardientesol deldesiertoydonderesultacasiimposibleverquéesloqueestánofreciendo.Una vez que se cumplen las formalidades de los saludos y se han compartido las tradicionalestazasdetédementa,elvendedortiraelcontenidodelabolsasobreuna alfombra.Algunasrocassonsólorocas.Lastre.Escomounapruebaparaversisabes deltema.Unascuantassonlostiposmáscomunesdecondritas,deltamañodeuna aceitunaounhuevo,algunasconunalindacortezadefusióncomoresultadodesu ferozcaídadelcielo.Elpreciodesalidasiempreesdemasiadoalto.Sidicesqueson rocasmuyvulgaresesposiblequeaparezcaunasegundabolsa,máspequeña,quetal vezcontengaunmeteoritometálicooalgoaúnmásexótico. Recuerdo una compra que negoció nuestro guía, Abdula, a la orilla de una carreterapolvorientaunoskilómetrosalestedeScoura.Elvendedor,unpariente lejanoconcredencialesmuydudosas,llamóporsuteléfonosatelitalyexigióabsoluta confidencialidad.«Puedesermarciana»,ledijoaAbdula.«Novecientosgramos.Sólo

veintemildirhams».Equivalíana2400dólares,perosieradeverdadpodíahacerle

compañíaalasaproximadamentedosdocenasdemeteoritosqueprovienendeMarte, yseríaunaganga.Sepusierondeacuerdosobrelahorayellugar.Dosautomóviles corrientessedetuvieronunojuntoaotro.Tresdenosotrossalimosynosparamosen uncírculocerrado.Alguienextrajoamorosamentelarocaencuestióndeunsaquito de terciopelo. Pero parecía una roca cualquiera (como todos los meteoritos marcianos).Elpreciobajóaquincemildirhams.Luegodocemil.Peronohabía formadeestarseguros,asíquenosabstuvimos.MástardeAbdulameconfesóquese habíasentidotentado,peroquesiemprehabráotrosmeteoritos.Mejornoapostarle todoaunasolacompra;nadiedicenuncalaverdad,ynoseaceptandevoluciones. ComosucedeenlaAntártida,losdesiertosecuatorialesrevelanladistribución naturaldetodaclasedemeteoritosyofrecenpistassinigualsobreelcarácterdel sistema solar en sus inicios, y también sobre los orígenes de nuestro planeta. Lamentablemente,adiferenciadelosmeteoritosdelaAntártida,lamayorpartede

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estosespecímenesnuncallegaráalacoleccióndeunmuseo,yesoalmenospordos razones. La primera y más importante es que la creciente comunidad de coleccionistasaficionados(animadaporunoscuantosamateurscondineroyporla abundanciaderocasdelSahara,fácilesdeconseguir)esmuycompetitiva.Cualquier roca rara se vende a gran velocidad y por mucho dinero. Algunos de esos especímenessindudaterminansiendodonadosalosmuseos,perolamayorpartese manejamalyelvalorcientíficodeunhallazgoencondicionesinmaculadassepierde a causa de la contaminación de las manos desprotegidas, de las bolsas de tela multiusosydelaomnipresentecacadecamello.Esigualdepreocupantelafaltade documentación útil sobre cuándo o dónde se encontraron los meteoritos en el desierto.TodosloscomerciantesdicenqueenMarruecos,locualsueleserfalso,pues lamayorpartedelSaharaarenososeencuentraaleste,enArgeliayLibia,paísesde los que ahora es ilegal importar especímenes. Así que sin una documentación rigurosa la mayor parte de los museos simplemente rechaza los meteoritos «marroquíes»o«norafricanos». EnlosterrenoshostilesyáridosdelSahara,oenloscamposdehielodela Antártida,cualquierrocasedestacacomounobjetoextrañocaídodelcielo.Este muestreointactodelapoblacióndemeteoritosleofrecealoscientíficoslamejor informacióndisponiblesobrelasprimerasetapasdelsistemasolar,cuandoseformó

laTierra.Lascondritasrepresentancasi90porcientodeloshallazgos;elrestoson

lasvariadasacondritas,quetienensuorigenenlaépoca,queduróunoscuantos millonesdeaños,enlaquenuestrojovensistemasolareraunanebulosaturbulenta durantelacuallascondritasseagregaronencuerposmásymásgrandes:millonesde objetosdeunoscuantosmilímetrosdediámetroquecompetíanporelespacioenun mismoanilloestrechoalrededordeljovenSol. Crecieronmásymásgrandes:primerodeltamañodeunpuño,luegodeunauto, luegodeunestadio,luegodeunaciudadpequeña.Ysiguieroncreciendo:altamaño de una ciudad, luego de un estado. El caótico proceso de acreción que experimentaronestosmilesdeplanetésimosloshizodiversificarseennuevasformas. Cuandoadquirieronunosochentakilómetrosdediámetroomássecombinarondos fuerzasdecalorigualmenteintensas.Laenergíagravitacionalpotencialdemuchos objetospequeñosquechocabanentresíalcanzólamismaintensidadquelaenergía nuclear de los elementos radiactivos de decaimiento rápido como el hafnio y el plutonio.Así,losmineralesqueconformabanestosplanetésimossetransformarona causadelcalor.Susinterioressederritieronysediferenciaronenunaconfiguración dezonasmineralesdistintivasparecidaaladeunhuevo:unnúcleodensoyricoen metales(análogoalayemadelhuevo),unmantodesilicatodemagnesio(laclara)y una corteza delgada y quebradiza (el cascarón). Los planetésimos más grandes resultaronalteradosporelcalorinterno,porreaccionesconaguayporelintenso shockprovocadoporlasfrecuentescolisionesqueocurríanenlosatestadossuburbios solares.Graciasaestosdinámicosprocesosdeformaciónplanetariasurgieronunas

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trescientasespeciesminerales,quesonlamateriaprimaquedebeformartodoslos planetas rocosos, y todas se encuentran todavía hoy en el diverso surtido de meteoritosquecaenalaTierra. Ocasionalmente,cuandodosplanetésimosgrandeschocabanentresíconfuerza suficienteambosvolabanenpedazos.(Esteviolentoprocesoocurrehastaeldíade hoyenelCinturóndeasteroidesmásalládeMarte,graciasalasperturbaciones gravitacionalesdelplanetagiganteJúpiter).Esporelloquelamayorpartedelos meteoritos acondríticos que encontramos hoy representan partes diferentes de miniplanetasquefuerondestruidos.Estudiarlasacondritasescomoestudiaruna leccióndeanatomíaconuncadáverqueestalló.Serequieretiempo,pacienciaypegar muchospedacitosparaobtenerunaimagenclaradelcuerpooriginal. Losdensosnúcleosdemetaldelosplanetésimos,queterminaronconvirtiéndose enunaclaseparticulardemeteoritosmetálicos,sonlosmásfácilesdeinterpretar. Algunavezsepensóqueeraneltipomáscomúndemeteoritos,perolasmuestras imparcialesdelaAntártidarevelanquelosmetálicosapenasrepresentanunmodesto cincoporcientodelosquelleganalaTierra.Losnúcleosdelosplanetésimosdeben habersidoproporcionalmentepequeños. Los mantos de los planetésimos, ricos en silicio, en claro contraste con la composicióndelosnúcleos,estánrepresentadosenunamultituddemeteoritosde clasesexóticas:howarditas,eucritas,diogenitas,ureilitas,acapulcoitas,lodranitasy muchasmás,cadaunaconunacomposición,unatexturayunamineralogíaparticular ycasisiemprebautizadasenhonorallugarenelqueseencontrólaprimeramuestra. Algunosdeestosmeteoritossonanálogosatiposderocasqueseencuentranhoyen laTierra.Laseucritasrepresentanunaformabastantetípicadelbasalto,eltipode roca que mana de la dorsal mesoatlántica y que cubre el fondo oceánico. Las diogenitas, que están compuestas principalmente de minerales de silicato de magnesio, parecen ser resultado de cristales que se crearon en grandes cámaras subterráneasdemagma.Conformeelmagmaseenfrió,loscristalesmásdensosque ellíquidocalientequelosrodeabacrecieronysedepositaronenelfondoparaformar unamasaconcentrada,igualquelohacenenlascámarasmagmáticasdelaTierra actual. Devezencuando,duranteunchoqueparticularmentedestructivo,unmeteorito arrancabapartedelafronteraentreelnúcleoyelmantodeunplanetésimo,enelque coexistíantrozosdemineralesdesilicioymetalesricosenhierro.Elresultadoesuna hermosa palasita, una combinación espectacular de metal brillante y de cristales dorados de olivina. Entre los coleccionistas de meteoritos hay pocas piezas más valiosasquelaslajasdelgadasdepalasitapulida,quereflejanlaluzensuspartes metálicasyladejanpasarporlaolivinacomosisetrataradeunvitral. Conformelagravedadamalgamólasprimerascondritasylaenormepresión,la temperaturaardiente,elaguacorrosivaylosimpactosviolentosdieronnuevaformaa losplanetésimosencrecimiento,seformaronmásymásnuevosminerales.Entotal

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se han encontrado más de 250 minerales diferentes en todas las variedades de meteoritos,veintevecesmásqueladocenademineralessolaresprimordiales.Estos sólidossonmuyvariados,eincluyenlasprimerasarcillasdegranodelgado,mica laminada y circonios semipreciosos que se convirtieron en los materiales de construccióndelaTierraydeotrosplanetas.Losplanetésimoscrecieronmásymás, ylosmásgrandessetragaronalosmáspequeños.Eventualmenteunaspocasdocenas derocasredondeadas,cadaunadeltamañodeunplanetapequeño,empezarona hacerlasvecesdeenormesaspiradorasespacialesybarrieronconlamayorpartedel gasydelpolvoquequedabaenelsistemasolarconformesefusionaronyadquirieron órbitassemicircularesalrededordelSol.Laposiciónenlaqueacabócadaunodelos objetosdependió,enbuenamedida,desumasa.

Elsistemasolarcobraforma

ElSol,quesequedóconlamayorpartedelamasadelsistemasolar,lodominatodo. Nuestrosistemanoesdelosmásmasivos,yelSolesunaestrellamásbienmodesta, locualresultamuyconvenienteparaunplanetavivientecercano.Paradójicamente, mientrasmásmasivaseaunaestrella,máscortaserásuvida.Lastemperaturasylas presionesinterioresdelasestrellasgrandes,proporcionalmenteelevadas,producen reaccionesdefusiónnuclearmásymásrápidas.Así,unaestrelladiezvecesmás masivaquenuestroSolpuededurarunadécimaparte,alomásunoscuantoscientos demillonesdeaños,quenoestiemposuficienteparaqueunplanetaquelaorbite desarrollevidaantesdequelaestrellaexploteenformadeunasupernovaasesina. Porelcontrario,unaenanarojaconunadécimadelamasadelSoldurarádiezveces más—cienmilmillonesdeañosomás—,aunquelaemisióndeenergíadeuna estrellatandébilpuedenosertanadecuadaparamantenerlavidacomoladenuestro benefactoramarillo. NuestroSolesunagradabletérminomedio:noestangrandecomoparateneruna vidacortanidemasiadopequeñoyfrío.Yconunosnueveodiezmilmillonesde añosdevidaproductivaquemandohidrógeno,haproporcionadobastantetiempopara quelavidaarranque,ytodavíahaysuficienteparaquesigaevolucionando.Escierto queenunoscuatroocincomilmillonesdeañoselSolagotaráelhidrógenodesu núcleo y tendrá que comenzar a quemar helio. En el proceso se hinchará hasta convertirseenunagiganterojamuchomenosbenigna,conundiámetrocienveces mayorqueelactual,ysetragaráprimeroalpobreMercurio,luegoincendiaráy devoraráVenusytambiénharáquelascosasenlaTierraseponganincómodas.Por

suerte,tras4500millonesdeañostodavíafaltamuchotiempoparaqueelSolse

conviertaenunviejitomalhumoradoylavidaenlaTierrasevuelvaproblemática.

Nuestrosistemasolarposeeotraventajaimportanteparaunplanetaviviente.A

diferenciademuchosotros,elnuestroesunsistemauniestelar.Losastrónomos,con

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ayuda de telescopios muy poderosos, han encontrado que aproximadamente dos terceraspartesdelasestrellasquevemosenelcielonocturnoenrealidadpertenecen asistemasbinarios,enlosquedosestrellasseorbitanmutuamenteenunbaileen tornoauncentrocomúndegravedad.Alformarseesasestrellas,elhidrógenose acumulóendoslugaresseparadosparaformargigantescasbolasdegas. Si nuestra nebulosa hubiera sido un poquito más espiral, con más momento angulary,porlotanto,másmasaalláporlaregióndeJúpiter,nuestrosistemasolar probablementehabríaterminadosiendounsistemabinariotambién.ElSolhabría sido más pequeño y Júpiter, en vez de convertirse en un gran planeta rico en hidrógeno,habríacrecidohastaconvertirseenunapequeñaestrellaricaenhidrógeno. Talvezlavidahabríapodidoprosperarenmediodeestapolaridad.Talvezuna estrellaextranoshabríaprovistoconunafuenteextradeenergíaparalavida.Pero lasdinámicasgravitacionalesdedosestrellaspuedenserintrincadas,demodoquela Tierrapodríahaberterminadosiendounmundohostilparalavidaconunaórbita excéntrica,unarotacióntambaleanteycambiosclimáticosviolentosprovocadospor lasdosatraccionesgravitacionalesopuestas. Porsuerte,losplanetasgaseososgigantes,consutamañomodestoysusórbitas casicircularesalrededordelSol,secomportanbastantebien.Júpiter,elmásgrande delgrupo,alcanzapocomenosqueunamilésimapartedelamasadelSol.Esoes suficienteparaejerceruncontrolbastanteimportantesobresusvecinosplanetarios; graciasalasperturbacionesqueproducesucampogravitacionallosplanetésimosque formanelCinturóndeasteroidesnuncasehanjuntadoparaformarunplaneta.Pero Júpiternoeslosuficientementegrandeparadesatarreaccionesdefusiónnuclearen supropionúcleo,queesladiferenciafundamentalentrelasestrellasylosplanetas. Saturno,consuanillo,ylosheladosUranoyNeptuno,sonaúnmáspequeños. Y sin embargo, todos estos gigantescos planetas gaseosos fueron lo suficientementegrandesparacapturarsuspropiosdiscosdedesechosmediantesu campogravitacional,comosifueranpequeñossistemassolaresdentrodeunomás grande.Porello,loscuatroplanetasexteriorestienensuspropiosconjuntosdelunas fascinantes, incluyendo algunos asteroides relativamente pequeños que fueron atraídosymantenidosenórbitaporlagravedaddelosgigantes.Otraslunas,algunas casi tan grandes como los cuatro planetas interiores y con sus propios procesos geológicosdinámicos,seformaronmásomenosensulugarapartirdepolvoygas sobrantes,losdetritosdelaconstrucciónplanetaria.Dehecho,elobjetomásactivo enelsistemasolaresIo,unalunadeJúpiterqueestátancercanaasuenormeplaneta que lo orbita una vez cada 41 horas. Las colosales fuerzas de marea estresan

constantementelos3637kilómetrosdediámetrodelalunayleproporcionanenergía

amediadocenadevolcanesqueemitenpenachosdeazufrequeseextiendenmásde 160 kilómetros sobre la superficie, algo inédito en el sistema solar. Igual de intrigantesresultanEuropayGanímedes,lunascasitangrandescomoMercurioy compuestasporcantidadescasiigualesdeaguayroca.Lasincesantesfuerzasde

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mareadeJúpiterlasmantienentibias,graciasalocualposeenocéanosprofundosy envolventes,cubiertosporunacapadehielo.Ambassonunobjetivodela NASA, comopartedesuincesantebúsquedadevidaenotrosmundos. Saturno,elsiguienteplanetacontandodesdeelSol,estádotadoconcasidos docenasdelunas,pornohablardeungloriososistemadeanillosdominadopor pequeños fragmentos de hielo de agua muy reflectantes. Casi todas las lunas de Saturnosonrelativamentepequeñas;algunassonasteroidescapturadosyotrasse formaronapartirdelosrestosgaseososdelplaneta.Perosulunamásgrande,Titán, esmayorqueMercurioyestáahogadaenunadensaatmósferaanaranjada.Graciasa

lasondaHuygens,enviadaporlaAgenciaEspacialEuropeayqueaterrizóel14de

enerode2005,tenemosacercamientosdeladinámicasuperficiedeTitán.Existen

complejasredesderíosyarroyosquealimentanlagoscongeladosdehidrocarburos líquidos;laatmósfera,densa,coloridayturbulenta,estáespolvoreadademoléculas orgánicas.Titánesotrodelosmundosenlosquesebuscanseñalesdevida. Losmáslejanosdelosgigantesgaseosos,UranoyNeptuno,nolepidennadaa losdemásencuantoasurtidodelunasinteresantes.Lamayorpartemuestraseñales dehielodeagua,moléculasorgánicasyunacontinuaactividaddinámica.Ytanto Urano como Neptuno tienen sus propios sistemas complejos de anillos, aunque parecenestarcompuestosportrozostangrandescomoautomóvilesdealgúnmaterial oscuroyricoencarbono,muydistintoalaspartículasluminosasqueformanlos heladosanillosdeSaturno.

Mundosrocosos

Máscercadecasa,lagravedadtambiénhizodelassuyas.Comolamayorpartedel hidrógenoyelheliosalierondisparadoshaciaelreinodelosgigantesgaseosostrasla ignicióndelSol,elsistemasolarinteriorteníamuchamenosmasaparajugar,yla mayor parte consistía en rocas duras, la materia que forma las condritas y las acondritas.Mercurio,elplanetarocosomáspequeñoyseco,estambiénelquese formómáscercadelSol.Estemundointerior,hostilychamuscado,pareceestar muertoymaltrecho:susuperficiellenadecrátereshasidopreservada,durantemiles demillonesdeaños,poruncielosinaire.Sialgunaveztepidenqueapuestesporun lugar del sistema solar en el que no hay vida, Mercurio debería ser tu primera elección. Venus,elplanetaquesigue,esidénticoalaTierraentamaño,peroradicalmente diferenteenhabitabilidad,graciasenbuenamedidaasuórbita,queseencuentracasi cincuentamillonesdekilómetrosmáscercadelSol.Esposiblequealprincipiohaya tenidounapequeñacantidaddeagua,talvezinclusounocéanopocoprofundo,pero lamayorpartedelaguavenusinaparecehaberseevaporadoacausadelcalordelSol ydelvientosolar.Eldióxidodecarbono,elgasdominanteenlaespesaatmósfera

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venusina, atrapó la energía radiante del Sol y creó un efecto invernadero descontrolado.HoylastemperaturaspromedioenlasuperficiedeVenussuperanlos

500gradosCelsius,suficienteparaderretirelplomo.

Marte,unaparadamásalládelaTierra,esmuchomáspequeñoquenuestro planeta,conapenasunadécimapartedesumasa,peroenmuchossentidoseselmás terrícoladetodosnuestrosvecinos.Igualquelosotrosplanetasrocosos,Martetiene unnúcleometálicoyunmantodesilicatosy,comolaTierra,poseeunaatmósferay muchaagua.Sugravedadesrelativamentedébilynopuededetenerlasmoléculasde gasqueviajanrápidamenteenlaatmósferasuperior,asíquealolargodemilesde millonesdeañoshaperdidomuchoaireyagua,apesardelocualMarteconserva depósitossubterráneostibiosenlosquelavidapodríatenerunúltimorefugio.Con razónlamayorpartedelasmisionesespacialestienencomoobjetivoelplanetarojo. LaTierramisma,«eltercerplaneta»,estájustoenmediodelazonahabitableque loscientíficosllaman«RicitosdeOro».EstálosuficientementecercadelSol,ylo suficientemente caliente, como para haber expulsado cantidades importantes de hidrógenoyhelioalasregionesexternasdelsistemasolar,perolosuficientemente lejosdelSol,ylosuficientementetemplado,comoparaconservarlamayorpartede suaguaenformalíquida.Comolosotrosplanetasenelsistemasolar,seformóhace

unos4500millonesdeaños,básicamenteapartirdecondritasquechocabanycuyas

crecientes fuerzas gravitacionales las convirtieron, a lo largo de unos cuantos millonesdeaños,enplanetésimosmásymásgrandes.

Tiempoprofundo

TodalaevidenciaconlaquecontamossobreelnacimientodelSol,laTierrayelresto de nuestro sistema solar implica comprender enormes lapsos de tiempo: 4500 millonesdeañosycontando.Alosestadounidensesnosencantacitarlasfechasde algunoseventosfamososenlahistoriadelahumanidad.Celebramosgrandeshazañas

ydescubrimientos,comoelprimervuelodeloshermanosWright,el17dediciembre

de1903,yelaterrizajedelaprimeramisióntripuladaalaLuna,el20dejuliode

1969.Conmemoramoslosdíasenlosqueocurrierontragediasypérdidasnacionales,

comoel7dediciembrede1941 [*] yel11deseptiembrede2001.Yrecordamoslos cumpleaños: el 4 de julio de 1776 [] y, por supuesto, el 2 de febrero de 1809, cumpleañosdeCharlesDarwinydeAbrahamLincoln.Nosparecequeesválido celebrar estos momentos históricos porque existe un registro escrito y oral ininterrumpidoquenosvinculaconesepasadonotandistante. Alosgeólogostambiénlesencantanlasmarcasdeltiempohistórico:haceunos

12500años,cuandoterminólaúltimagranglaciaciónyloshumanoscomenzarona

poblarAméricadelNorte;hace65millonesdeaños,cuandoseextinguieronlos

dinosauriosymuchasotrascriaturas;ellímiteCámbrico,hace530millonesdeaños,

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cuandoapareciódeprontounagrandiversidaddeanimalesconcaparazonesduros,y

hacemásde4500millonesdeaños,cuandolaTierraseconvirtióenunplanetaen

órbitaalrededordelSol.Pero¿cómosabemossiesoscálculossoncorrectos?No existenregistrosescritos,nitradicionesorales,sobrelacronologíadelaTierra,más alládeunospocosmilesdeaños. Cuatromilquinientosmillonesdeañosesunnúmerocasiimposibledeentender. El récord Guiness actual de longevidad lo detenta una francesa que vivió para

celebrarsucumpleaños122,asíqueloshumanosnoconseguimosvivirnisiquiera

4500millonesdesegundos(unos144años).Todalahistoriahumanadelaquese

tieneregistroduramuchomenosde4500millonesdeminutos.Ylosgeólogosse

atrevenaasegurarquelaTierrahaexistidopormásde4500millonesdeaños.

Nohayunaformasencilladecomprenderestetiempoprofundo,peroaveceslo intentoemprendiendolargascaminatas.AlsurdeAnnapolis,Maryland,seextienden unostreintakilómetrosdeacantiladosondulantesyllenosdefósilesqueflanqueanla costaoestedelabahíadeChesapeake.Sirecorreseldelgadocaminodearenaentrela tierrayelaguapuedesencontrarmontonesdealmejas,conchasespirales,coralesy galletasdemarextintos.Devezencuando,sitienesmuchasuerte,apareceráun dientedetiburóndequincecentímetrosyconlasorillasaserradas,ounaerodinámico cráneodeballenadedosmetrosdelargo.Estasvaliosasreliquiascuentanlahistoria deuna época, hace quince millones de años, cuando la región era más cáliday tropical,comolaisladeMauihoy,yhabíamajestuosasballenasqueveníanaparira sus aguas y monstruosos tiburones de veinte metros de largo que se daban un banqueteconlosanimalesmásdébiles.Losfósilesocupancienmetrosdesedimentos verticalesquesedepositaronallídurantetresmillonesdeañosdehistoriadela Tierra.Lascapasdearenaymargaseinclinanapenashaciaelsur,asíquecaminar porlaplayaescomopasearporeltiempo.Cadapasohaciaelnorteexponeestratos unpocomásantiguos. ParatenerunaideadelaescaladelahistoriadelaTierra,imagínatequecaminas haciaatráseneltiempo;cadapasorepresentacienañosatrás,lomismoquetres

generacioneshumanas.Unamillatelleva175milañosenelpasado.Lospocomás

de 32 kilómetros de acantilados de Chesapeake, un largo día de caminata, correspondenamásdetresmillonesdeaños.Peroparadejaraunqueseaunapequeña marquitaenlahistoriadelaTierra,tendríasqueseguircaminandoaesepasodurante

muchassemanas.Veintedíasdeesfuerzos,a32kilómetrospordía,ycienañospor

paso,tellevarían70millonesdeañosenelpasado,justoantesdelaextinciónmasiva

delosdinosaurios.Cincomesesdecaminatasde32kilómetrosaldíacorresponderían

amásde530millonesdeaños,laépocadela«explosión»delCámbrico,cuando

surgieron,deformamásomenossimultánea,milesdeanimalesconcaparazónduro. Peroaunritmodecienañosporpasotendríasquecaminarcasitresaños para alcanzarloscomienzosdelavida,ycasicuatroañosparallegaralnacimientodela Tierra.

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¿Cómopodemossaberlo?Loscientíficosqueestudianelplanetahandesarrollado muchaslíneasdeevidenciaqueapuntanaunaTierraincreíblementevieja,altiempo profundo.Laevidenciamássencillaseencuentraenlosfenómenosgeológicosque producenladeposiciónanualdematerial:sicuentaslosestratos,cuentaslosaños. Loscalendariosgeológicosmásespectacularessonlosdepósitosdevarva:capas delgadasdeestratosclarosyoscurosalternadosquerepresentanlossedimentosmás gruesosdelveranoylossedimentosmásfinosdelinvierno,respectivamente.Enlos lagosglacialesdeSueciapuedeverseunasecuencia,meticulosamentedocumentada,

queregistra13527añosdeestratos,ycadaañosedepositaunanuevacapabicolor.

Los delgados esquistos laminados de Green River, que están expuestos en los espectaculares y escarpados cañones de Wyoming, muestran secciones verticales continuasconmásdeunmillóndecapasanuales.Deformasimilar,losnúcleosde hielodemilesdemetrosdeprofundidadextraídosdelaAntártidaydeGroenlandia

revelanmásde800milañosdeacumulación,añoconaño,capadenievetrascapade

nieve.Todasestascapasdescansansobrerocasmuchísimomásantiguas. Paramedirprocesosgeológicosmáslentosdebemosretrasaraúnmáselrelojde la historia de la Tierra. Las enormes islas hawaianas se formaron gracias a una actividadvolcánicamuylentaycontinuaqueprodujoqueseapilaransucesivascapas delavadurantealmenosdecenasdemillonesdeaños,sinosbasamosenlastasas modernasdeerupción.LosApalachesyotrascordillerasmontañosasredondeadas adquirieronsuformagraciasacientosdemillonesdeañosdeerosióngradual,ylos movimientos, casi imperceptibles, de las placas tectónicas que han movido continentesyabiertoocéanos,tambiénoperanenciclosdecientosdemillonesde años. La física y la astronomía nos muestran evidencias del tiempo profundo igualmenteconvincentes.Lastasasdedecaimientoradiactivodelosisótoposdel carbono,uranio,potasio,rubidioyotroselementospuedenpredecirseconexactitudy funcionancomorelojesexcepcionalmenteprecisosparadatareventosdeformación derocaqueseremontanamilesdemillonesdeañosatrás,alnacimientomismodel sistema solar. Si tienes una colección de un millón de átomos de un isótopo radiactivo,lamitaddecaeráenunlapsodetiempollamadovidamedia.Sidejaspor ahí un millón de átomos de uranio-238, por ejemplo, y vuelves cuando haya

transcurridosuvidamediade4468millonesdeaños,encontrarásquesóloqueda

mediomillóndeátomosdeuranio-238.Elrestodeluraniohabrádecaídoenmedio

millón de átomos de otros elementos, hasta llegar finalmente a los átomos de

plomo-206,quesonestables.Siesperasotros4468millonesdeañossóloquedaráun

cuarto de millón de átomos de uranio. Para determinar la edad de las condritas

primitivasmásantiguas—4566millonesdeaños—seusaestemétododedatación

radiométrica.

Pero¿quéhaydelosmuchosmilesdemillonesdeañosquetranscurrieronantes

delsistemasolar?Lasmedidasastrofísicasdelaslejanasgalaxiasenmovimiento

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apuntanaununiversoqueesmuchomásviejoque4500millonesdeaños.Todaslas

galaxiassealejandenosotrosagranvelocidad.Losdatosdelosdesplazamientos Doppler —también llamados desviación al rojo— revelan que las galaxias más distantessealejanaúnmásrápido.Siproyectaraslapelículacósmicaenreversatodo

convergiríaenunsolopunto,haceunos13700millonesdeaños.EselBigBang.La

luzdealgunosdelosobjetosmásdistantesquehemosvistohaestadoviajandoporel

espaciopormásde13milmillonesdeaños.

Estosdatossonirrefutables.CualquieraquedigaquelaedaddelaTierraesde diezmilañosomenosdesafíalaevidenciaobservacional,abrumadoraeinequívoca, detodaslasramasdelaciencia.Laúnicaalternativaesqueelcosmosfuecreado hacediezmilañosdemodoqueparecieramuchomásantiguo,unaconclusiónque

expusoporprimeravezelnaturalistaestadounidensePhilipGosseen1857,ensu

difíciltratadoOmphalos(bautizadoasíporlapalabragriegaquesignifica«ombligo», porqueAdán,quenotuvomadre,fuecreadoconombligoparaqueparecieraque naciódeunamujer).GossecatalogócientosdepáginasdeevidenciadeunaTierra extremadamenteantiguayluegosepusoadescribircómoDioscreótodohacediez milañosparaquesevieramuchomásantiguo. Tal vez a algunos les parezca tranquilizador el tecnicismo creacionista que asegura que las cosas fueron creadas para parecer antiguas, conocido como precronismo.Alasobservacionesdelosastrofísicos,quemuestranquelasgalaxiasse encuentranamilesdemillonesdeañosluzdedistancia,losprecronistasresponden quecuandoeluniversofuecreadolaluzdeestasestrellasygalaxiasyaviajabaen dirección a la Tierra. Aseguran que las rocas con tasas antiguas de isótopos radiactivosysusderivadossecrearonconlamezclajustadeuranio,plomo,potasioy argónparaqueparecieranmuchomásantiguasdeloquerealmenteson.Sicreesen

elprecronismotesugieroquesaltesalcapítulo11,«Elfuturo».Sino,dejaquetu

imaginacióntellevemilesdemillonesdeañosatrás,almomentoenelquenació nuestroplaneta.

ElnacimientodelaTierra,hace4500millonesdeaños,fueundramaqueseha

repetidoincontablesbillonesdevecesdurantelahistoriadeluniverso.Cadaestrellay cada planeta surgen en el espacio casi vacío a partir de gas y polvo, partículas individuales de materia demasiado pequeñas para verlas a simple vista, pero tan grandesenextensiónquepodemosobservar,desdeelotroladodelagalaxia,enormes nubesenlasqueestánnaciendolasestrellas.Hacemilesdemillonesdeañosla gravedadsirviócomolaparteraenelnacimientodelsistemasolar.ElSolemergió comoelgigantesolitarioentreunacamadadepigmeosplanetarios.Lasreacciones nuclearesincendiaronlasuperficiedelSolybañaronasusvecinosplanetariosenluz ycalor.Yasínuestrohogardiosusprimerospasosvacilantesparaconvertirseenun mundoviviente. Estos eventos épicos pueden parecernos de lo más ajenos, pero todos experimentamos,durantecadadíadenuestravida,losmismosfenómenoscósmicos

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quecondujeronalaformacióndelaTierra.Losmismoselementosyátomosque

forjaronlaTierraconstituyennuestroscuerposynuestrosentornos.Lamismafuerza

universaldelagravedadquedioformaalasestrellasyalosplanetasapartirdegasy

polvo,yqueforjóloselementosdentrodeloshornosdelasestrellas,eslaquenos

mantieneunidosanuestrohogarplanetario.Cuandosetratadelasleyesuniversales

delafísicaylaquímica,nohaynadanuevobajoelSol.

Lasleccionesquenosenseñanlasrocas,lasestrellasylavidasonigualdeclaras.

ParaentenderlaTierratienesquedivorciartedelaescalatemporalyespacialdela

vidahumana,igualmenteintrascendentes.Vivimosenunmunditodiminuto,enun

cosmosdecienmilmillonesdegalaxias,cadaunaconcienmilmillonesdeestrellas.

Vivimosdíaadíaenuncosmosquetienecientosdemilesdemillonesdedíasde

edad.Sibuscassentidoypropósitoenelcosmosseguroquenoloencontrarásen

ningúnlugaromomentoespecialvinculadoconlaexistenciahumana.Lasescalasde

espacioydetiemposoninconcebiblementegrandes.Perouncosmosregidoporlas

leyesnaturalesconduceinevitableeinexorablemente,aununiversoqueprometela

posibilidaddeconocerseasímismo,yquees,comosugiereporsumismanaturaleza

elestudiocientífico,uncosmosrepletodesignificado.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

0

1

2

3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo2

ElGranImpacto

EónFanerozoico ↑ Capítulo2 ElGranImpacto LaformacióndelaLuna

LaformacióndelaLuna

EdaddelaTierra:de0aaproximadamente50millonesdeaños

Uno de los principios centrales de este libro es que los sistemas planetarios

evolucionan:cambianalolargodeltiempo.Esmás,cadanuevaetapaevolutiva depende de una secuencia previa de etapas. Los cambios suelen ser graduales. Cambiarelmedioambientedeunplanetapuedetomarmilesoinclusomilesde millonesdeaños,perotambiénocurrencambiosviolentos,súbitoseirreversiblesque puedenalterarunmundoenminutosyparasiempre.AsíocurrióconlaTierra. LaTierraseformórelativamenterápido,ennomásdeunmillóndeañossegún ciertoscálculos,apartirdeunainfinidaddepartículas.Haciaelfinaldeesteproceso laproto-Tierracompartíaespacioconunascuantasdocenasdeplanetésimos,cada unodevarioscientosdekilómetrosdediámetro.Enunlapsodeunoscienmilaños, conformenuestroplanetaseaproximabaasutamañodefinitivo,lasúltimasetapasde esteprocesotuvieronlugarenepisodiosdeunaviolenciainconcebible.Cadatantos milesdeañosunodelosminiplanetasseestrellabaenlaproto-Tierrayeratragado porcompletoporésta. Duranteesostiemposturbulentos,laTierraeraunaesferacalienteyennegrecida, cruzadaporgrietasincandescentes,enormesfuentesdemagmaeincesantesimpactos demeteoritos.Cadaunodeloscuerposquechocabancontraestaesferalanzabaen órbitarocasvaporizadasyconvertíalasuperficiecompletaenuncharcoderocaal rojovivo.Peroelespacioesfrío.TrascadaimpactolasuperficiedelaTierra,por

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entoncescarentedeaire,prontoseenfriabayvolvíaaennegrecerse.

UnaLunaextraña

EstahistoriasobrelosorígenesdelaTierraparecemuyclaraysencilla,exceptopor undetalleextraordinario:laLuna.Esdemasiadograndeparaignorarla,ydurante buena parte de los últimos dos siglos su existencia ha resultado muy difícil de explicar.Laslunaspequeñassonfácilesdeentender.FobosyDeimos,lasdosrocas irregulares, del tamaño de una ciudad, que orbitan Marte, parecen ser asteroides capturados.LasdocenasdelunasmuchomásgrandesqueorbitanJúpiter,Saturno, Urano y Neptuno, con mucho menos que unamilésima parte de la masa delos planetasqueorbitan,sondiminutasencomparaciónconsusanfitriones.Laslunas másgrandes,queseformaronapartirdelosrestosdelpolvoyelgasquedieron origenalosplanetas,orbitanaestosgigantesgaseososcomosifueranplanetasdeun sistemasolarenminiatura.LalunadelaTierra,porelcontrario,esinmensaen comparaciónconelplanetaqueorbita:tienemásdeunacuartapartedeldiámetrode laTierrayaproximadamenteunaoctogésimapartedesumasa.¿Dedóndevieneésta anomalía? Las ciencias históricas, en particular las ciencias de la Tierra y los planetas, dependendeunanarracióncreativa(aunqueporreglalashistoriascontadastienen queadaptarsemásomenosbienaloshechos).Sihaymásdeunahistoriaqueparece ajustarsealasobservaciones,losgeólogosadoptanunacautelosaposturaconocida como«múltipleshipótesisdetrabajo»,unaestrategiaquecualquieraquedisfrutelas novelasdedetectivesconocerábien.

AntesdelosfamososalunizajesdelApolo,quecomenzaronen1969yapartirde

los cuales pudieron recolectarse rocas lunares intactas y empezaron a tomarse cuidadosasmedicionesgeofísicasdelinteriordelaLuna,existíantressospechosos principales en el Caso de la Luna Gigante. La primera hipótesis científica ampliamente aceptada fue la teoría de la fisión, que propuso, en 1878, George HowardDarwin(menosfamosoquesupadre,elnaturalistaCharlesDarwin).Enla hipótesisdeGeorgeDarwinlaTierraprimordial,ensuestadolíquido,girabatan rápidosobresuejequeseestrechóyelongóhastaqueunaesferademagmaseseparó delasuperficieyentróenórbita(conunpocodeayudadelempujegravitacionaldel Sol).EnestemodelolaLunaesunbrotedelaTierraqueseescapó.Hayunavariante muyimaginativadeestadramáticahistoriaquesostienequelacuencadelPacífico constituyeunamarcaquedelataesteevento:unacicatrizdelpartodelaTierra. Hayunasegundateoríaquecompiteconlaanterior,lateoríadelacaptura,que sugeríaquelaLunaesunplanetésimoqueseformóaparteyqueocupabamáso menoselmismocódigopostalquelaTierradurantelaformacióndelsistemasolar. En algún momento ambos cuerpos pasaron tan cerca que la Tierra, más grande,

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capturóalaLunaylalanzóaunaórbitacircularquesehaidoestabilizandoconel tiempo.Estevorazmecanismogravitacionalparecíafuncionarbienparalaspequeñas lunasrocosasdeMarte,¿asíqueporquénotambiénparalaTierra? Latercerahipótesis,lateoríadelaacreciónbinaria,proponíaquelaLunase formómásomenosensuubicaciónactualapartirdeunagrannubederestosque permanecieron en órbita alrededor de la Tierra. Esta idea, bastante verosímil, reproduceloqueconocemossobreelSolysusplanetas,asícomosobrelosgigantes gaseososysuslunas.Esuntemacomúnquevemosaparecerunayotravezportodo elsistemasolar:losobjetosmáspequeñosseagreganapartirdenubesdepolvo,gas yrocasalrededordeobjetosmásgrandes. Tres hipótesis en competencia. ¿Cuál es la correcta? Para saberlo las mentes curiosastuvieronqueesperaraquellegaranlosdatosdelasrocaslunares,másde

381kilogramosdemuestrasprovenientesdelosseissitiosdealunizajedelApolo.

ArriboalaLuna

LasmisioneslunaresApolotransformarondemuchasformaslacienciaplanetaria. Porsupuesto,fueronunapropagandainmejorablesobrelasproezastecnológicasyla fanfarronería estadounidenses. Sin duda representaron un impulso tremendo a la dupla militar-industrial, e inspiraron innumerables innovaciones, desde las minicomputadorasalospolímerosyalTang,yconelloconstituyeronuncatalizador económicoquedebehaberpagadomuchasveceslosveintemilmillonesdedólares quecostaronlasmisiones.Noesdesorprenderquefueranelorgullonacionalyla carrerapor«llegaralomásalto»,ynolaciencialunar,losincentivosprincipales paraenviarlasprimerasmisionesalaLuna,tancarasypeligrosas. Como sea, es difícil exagerar el tamaño del impacto que tuvieron, para mi generacióndecientíficosdelaTierra,lasmisionesApoloysucofredeltesorolleno de rocas lunares. Durante toda la historia de la humanidad la Luna estuvo

seductoramentecerca,anomásde400milkilómetrosdedistancia.Enlastardes

clarasdeverano,cuandoseasomaporelhorizonteesaLunarojiza,sientesquesi extiendeslamanopodrástocarla.Peronoteníamosningunamuestra,nadaquenos dijeradequéestabahechalaLuna,nicuándo,nidónde.Conlaprimeratandade muestras lunares pudimos, por primera vez en la historia de la humanidad, literalmente tocar la Luna (y lo mismo pueden hacer hoy los visitantes del Smithsonian).

Miprimerabocanadademuestraslunaresocurrióenelinviernode1969-1970,

durante mi último año en el MIT, menos de medio año después de las misiones

históricasdelApolo11.Lascosascomenzaronunospocosmesesantes,el24dejulio

de1969,cuandolosprimeroshumanosquecaminaronsobrelaLunavolvieronala

Tierra. En esos primeros días de exploración especiales existían políticas muy

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estrictas de cuarentena para los astronautas y para sus muestras, por miedo a la contaminaciónpormicrobiosextraterrestres.Asíqueencuantoelmódulocayóenel Pacífico,cercadeHawai,ytanprontocomoelUSSHornetrecogióaNeilArmstrong, BuzzAldrinyMikeCollins,ellosylosveintekilosderocasysueloinvaluablesque habíantraídodelespaciofueronselladosherméticamenteenlaInstalaciónMóvilde Cuarentenadela NASA.DeHawailosllevaronaHouston,alnuevoLaboratoriode Recepción Lunar, donde los exploradores espaciales y sus muestras estuvieron confinadosdurantetressemanas,encasodequesehubierantraídodelespacioalgún bichodesagradable. LasmisionesApolosesucedieronrápidamentedurantelostresañossiguientes.El

módulolunardelApolo12,Intrepid,quellevabaalosastronautasCharlesConradJr.

yAlanBean,alunizóel19denoviembrede1969,yregresóunasemanadespuéscon

unostreintakilosdesueloyrocaslunares,quefueronconfinadasalasinstalaciones decuarentenaenHouston.Porpurasuertemiasesordetesis,elbrillanteyentusiasta David Wones, era miembro del Equipo de Investigación Preliminar de Muestras Lunares del Apolo 12. Ese pequeño equipo de científicos vivieron la gloriosa aventura de escudriñar el segundo botín de muestras lunares con un arsenal de equiposanalíticosdeúltimageneración.Daveeraexpertoenpetrologíaígnea,el estudiodelosorígenesdelasrocasqueseformanapartirdelmagma.Todaslasrocas

lunaresdelApolo11y12erandeorigenígneo,asíqueseencontrabaenelcielode

losgeólogos. Enciertosentidoerauntrabajobastantearduo,esodeestarencerradodurante casitodounmesconunpuñadodecientíficosapasionados,trabajandobajouna enormepresiónparaobtenerdatosirrefutablesapartirdealgunasdelasmuestrasde rocamáscostosaseimportantesjamásrecolectadas.Perotambiéneraincreíblemente excitanteestarentrelosprimeroshumanosenmanipularrocasysuelodeotromundo, elmaterialespacialquenosrevelaría,deunavezportodas,elorigendelaLuna. MiprimerencuentrocaraacaraconlaLunaocurriócuandoDaveregresóalMIT. RecuerdoquelapuertadelelevadorseabrióenelpisodocedelEdificioVerde,yahí estaba Dave, no muy alto y con lentes, flanqueado por dos agentes federales musculosos,uniformadosyarmados.Sutrabajoeracuidarlasmuestraslunares,que enesemomentodebíanvalermillonesdedólaresenelmercadodeloscoleccionistas. Habíaquedarcuentadecadamiligramo.Daveseveíacansadoynervioso;había estadofuerapormuchotiempo,seencontrababajosupervisiónpermanenteytodavía teníaquehacersutrabajo. Cuandosaleacolacióneltemadelasmuestraslunareslagenteseimaginade inmediatorocaslunares,porejemplountrozoquepuedessostenerenlamano.Pero unaparteimportantedelmaterialdelApoloerasuelolunar,oregolito.Lapartemás finadelregolito esrocapulverizadaenfragmentostan pequeñosquenopuedes verlosenelmicroscopio,aconsecuenciadeunalargahistoriadeviolenciacósmica, desde enormes asteroides hasta el incesante viento lunar. Este ultrapolvo tiene

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propiedadesextrañas,laprincipaldelascualesesqueselepegaatodoloquetoca, comosifueratónerdeimpresora.EltrabajodeDaveeratransferirpartedeestepolvo desdeuncontenedordeltamañodeunapilaCatresocuatrofrascosdeltamañode pilasAAA,parapoderdistribuirloalaboratorioscercanos. Suenabastantefácil.Echaselpolvodelfrascograndeenunpedazodeunpapel parapolvo,desuperficiemuylisaydeunosochocentímetrosdelado.Conmucho cuidado,vacíasunpocoenlosfrasquitos.Davehabíahechooperacionesparecidas cientosdeveces,ynodeberíahaberletomadomásdeunminuto.Peroaquíhabía muchoenjuego.Acadaladoteníaparadounguardiasinmuchosentidodelhumor,y tambiénlorondabaunpequeñoséquitodeestudiantes.AsíquelasmanosdeDave temblaronunpococuandoinclinóelfrascogrande.Elpolvitopegajososeagarróde lasparedesdevidrioynoquisosalir.Lediounosgolpecitosconeldedoíndice. Nada.Másgolpecitos. Entonces,todoelpolvolunar—queenrealidadnoeramásqueunmontoncitodel tamañodeunchocolateKiss,peroqueparecíamásenestascircunstancias—cayóde golpe,y¡puf!Elpolvovoló,cubriólosdedosdeDaveysedesparramósobrelaorilla delpapelyporlamesa.Seguroquetodosinhalamosalgunasdelaspartículasmás finas,quevolaronporelaire.Nadiedijonada. Por suerte no ocurrió ningún desastre: no se perdió casi nada, el polvo eventualmentefuetransferidoasulugarcorrectoylosguardiasfederalessefuerona dejarlasalícuotasaotroslaboratorios.Ahoraquelopienso,atodosnospareció bastantegracioso.Unpardedíasdespués,sobrelabancadelaboratorioendondese habíahecholatransferenciacolgamos,enmarcado,elcuadritodepapeldepolvocon unaimpresióncasiperfectadeldedoíndicedeDaveWoneenpolvolunar.

AestamisióndelApololesiguieroncuatroalunizajesmás,queterminaronen1972

conelApolo17yelregresodemásdecienkilogramosdemuestrasdelvalleTaurus

Littrow,unaregiónenlaquesesospechabaqueexistíavulcanismolunar.Ésafuela última misión; nadie ha regresado en décadas. Pero las rocas lunares, meticulosamenteguardadasenbóvedasestérilesenelEdificiodeMuestrasLunares enelCentroEspacialJohnsondelaNASAenHouston(yenunacolecciónderespaldo en la Base Brooks de la Fuerza Aérea, en San Antonio, Texas), siguen proporcionandounaasombrosacantidaddeinvestigación. UnosañosdespuésdelaúltimamisiónApoloesasmuestrasmedieronmiprimer trabajo de verdad, como miembro posdoctoral del Laboratorio de Geofísica del

InstitutoCarnegie.Mitrabajoeraestudiarpilasde«finos»delApolo12,elApolo17

y LUNA 20(unadelastresmisionessoviéticasnotripuladas,quetrajounoscien gramosdemuestraslunares).Elfinopolvolunarestámezcladocongranosdemayor tamaño,ymidifícilmisiónerarevisarmilesdeestosgranos,unoporuno.Paséhoras enelmicroscopio,viendodecercahermososcristalesverdesyrojosydiminutas esferasdoradasdevidriodecolores,restosderocasquefueronhechasañicosdurante

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milesdemillonesdeañosdeviolentoschoquesconmeteoritos. Unavezqueaislabaunaspocasdocenasdepartículasprometedoras,sometíacada granoquemeparecíainusualatrestiposdeanálisis.Elprimeroeraladifracciónde rayosXdemonocristal,parasaberdequéclasedecristalsetrataba.Lamayorparte demisestudiosseconcentrabanenmineralescomunes,comolaolivina,elpiroxeno ylaespinela.Siencontrabaunbuencristalorientabaconcuidadoelgranoymedíasu espectrodeabsorcióndeluz(laformaenlaquepenetranlosdiferentesespectrosde luz).Loscristalesverdesdeolivina,porejemplo,suelenabsorberlaslongitudesde onda rojas; los cristales rojos de espinela, por el contrario, absorben más en las longitudesverdes.Tambiénmedílosespectrosdetodoslosgranosdecristalraros queencontré,enbuscadeloscaracterísticosbultoseirregularidadesenelespectrode absorciónqueindicanlapresenciadeelementosmásraros,porejemplo,cromoo titanio. Uno de mis memorables momentos de «eureka» fue cuando descubrí un

pequeñopicoalos625nanómetros,unaligeraabsorcióndelaslongitudesdeonda

rojo-naranjas,característicadelelementocromotalcomosepresentaenlaLunapero muydiferentealcromodelaTierra. Paraterminar,unavezqueconcluíeltrabajoconrayosXyconmicroscopios ópticos,uséunaelegantemáquinaanalíticallamadamicrosondadeelectronespara determinarlaproporciónexactadeloselementosdemimuestra.Yconfirmé,unay otravez,loquelosdemáshabíanhallado:losmineralesdelasuperficiedelaLuna,si biensonsimilaresalosdelaTierraenloquerespectaaloselementosprincipales, sonbastantediferentesenlosdetalles.Tienenmástitanio,yelcromotambiénes diferente. EstasyotraspistasdelasrocasdelApololimitarondrásticamentelasdiversas teoríassobreelorigendelaLuna.Paraempezar,resultóqueéstatieneunadensidad dramáticamentemenorquelaTierra,puesnoposeeunnúcleograndeydensode hierrometálico.Elnúcleoterrestrecontienecasiunatercerapartedelamasadel planeta,peroeldiminutonúcleodelaLunacontienemenosdetresporciento.En segundo lugar, las rocas lunares casi no contienen rastros de los elementos más volátiles,losquetiendenavaporizarseencuantohaceunpocodecalor.Elnitrógeno, elcarbono,elazufreyelhidrógeno,tancomunesenlasuperficiedelaTierra,están ausentesenelpolvolunar.Estadeficienciasignificaque,adiferenciadelaTierra, queestácubiertadeagualíquidaycuyossueloscontienenmuchosmineralesricosen agua,comoarcillasymicas,lasmisionesApolonotrajeronningúnmaterialque contuvieranipizcadeagua.Algodebehabereliminadoesoscompuestosvolátilesde laLuna;talvezunchoqueounaexplosiónconvirtieronsusuperficieenellugarseco ydesoladoqueeshoy. EltercerhallazgoclavedelasmisionesApolotienequeverconelelemento oxígeno,omásespecíficamenteconladistribucióndesusisótopos.Cadaelemento químicoestádefinidoporelnúmerodeprotones,cargadospositivamente,quehayen sunúcleo.Esenúmeroesúnico:oxígenosóloesotraformadedecir«átomoconocho

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protones».Losnúcleosatómicostambiéncontienenunasegundaclasedepartícula,

losneutrones,quesoneléctricamenteneutros.Másde99.7porcientodelosátomos

deoxígenodeluniversotienenochoneutrones(ochoprotonesmásochoneutrones

producenunisótopollamadooxígeno-16),mientrasquelosisótoposconnueveo

diezneutrones(oxígeno-17yoxígeno-18,respectivamente)representanunapequeña

fraccióndelporcentajerestante.

Eloxígeno-16,eloxígeno-17yeloxígeno-18tienenuncomportamientoquímico

casi idéntico —puedes respirarlos en cualquier combinación y no notarías la diferencia—, pero poseen masas distintas. El oxígeno-18 es más pesado que el

oxígeno-16.Porlotanto,cadavezqueuncompuestoquecontieneoxígenocambiasu

estadodesólidoalíquido,odelíquidoagas,eloxígeno-16,menosmasivo,puede

moverse más fácilmente. Durante los turbulentos inicios del sistema solar estos cambioserandelosmáscomunes,yprodujeronunaalteraciónenlascantidadesde

isótoposdeoxígeno.Resultaquelaproporcióndeoxígeno-16yoxígeno-18cambia

deplanetaenplaneta,yesmuysensiblealadistanciaalaqueseencontrabadicho planetadelSolcuandoseformó.LasrocasdelApolorevelaronquelasproporciones deisótoposdeoxígenoenlaLunasonprácticamenteidénticasalasdelaTierra.En otraspalabras,laTierraylaLunadebenhaberseformadomásomenosalamisma distanciadelSol. ¿Quépasa,entonces,conlastreshipótesisrivalessobrelaformacióndelaLuna? Lateoríadelaacreciónbinariaestabaenproblemasdesdeelprincipio.SilaLunase formóapartirdesobrasdelaTierra,ambastendríanquetenerlamismacomposición promedio.EsverdadquelaLunaylaTierracoincidenencuantoalosisótoposde oxígeno, pero la teoría de la acreción binaria no puede explicar las grandes diferenciasenhierroyencompuestosvolátiles.LacomposicióngeneraldelaLuna es demasiado diferente como para que se haya formado a partir de los mismos materialesquelaTierra. Lasdiferenciasencomposicióntambiénplanteanproblemasinsalvablesparala teoríadelacaptura.Losmodelosteóricosdelosmovimientosplanetariossugieren queunplanetésimocapturadodeberíahaberseformadoenlanebulosasolaramáso menoslamismadistanciadelSolquelaTierray,porlotanto,tendríamásomenosla mismacomposiciónpromedio.LaLunano.Claroquepodríahaberseformado,en otrazonadelanebulosasolar,unobjetodeltamañodelaLunaconunaórbitaque cruzaraladelaTierra,perolosmodelosporcomputadoradelasdinámicasorbitales requierenqueunalunacomoésatuvieraunavelocidadmuyaltaenrelaciónconlade laTierra,loqueharíaqueeseescenariodecapturaresultaraimposible. AsíquequedalateoríadelafisióndeGeorgeHowardDarwin,lacualpuede explicarlascomposicionessimilaresdeisótoposdeoxígeno(laTierraylaLunason un mismo sistema) y la diferencia de hierro (el núcleo de la Tierra ya se había formado;lamasaamorfaquedaríaorigenalaLunaerauntrozodelmantodela Tierra,yadiferenciadoypobreenhierro).Además,permiteentenderporquésiempre

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vemoslamismacaradelaLuna:laórbitadelaTierrayladelaLunasiguenel mismomovimientoderotaciónalrededordelejedelaTierra:giranenelmismo sentido. Pero todavía hay un gran problema: ¿dónde quedaron los compuestos volátilesdelaLuna? Lasleyesdelafísicatambiénpresentanalgunosinconvenientesparalateoríade lafisión.MásomenosporlamismaépocaenlaqueselanzaronlasmisionesApolo, losmodelosporcomputadoradelaformacióndeplanetashabíanprogresadoalpunto dequelosteóricospodíanestudiarconprecisiónladinámicadeunabolademagma deltamañodelaTierraquegiraagran velocidad.Enunapalabra:lafisión no funciona.LagravedaddelaTierraesdemasiadofuerteparaqueunagranmasade rocafundidasalgadespedidahaciaelespacio.Dehecho,unaTierralíquidatendría quegirarsobresuejeaunavelocidadincreíble,másomenosunavezporhora,para quesedesprendieraunagotadeltamañodelaLuna.ElsistemaTierra-Lunanotiene suficientemomentoangularparaquealgoasíocurra. Conclusión:ningunadelastresteoríaspredominantessobrelaformacióndela LunaseajustabaalosdatosqueobtuvimosdelasmisionesApolo.Debíahaberotra explicación.

Eltestimoniodelasrocaslunares

Loscientíficosplanetariossongrandesnarradores.Lasobservacionesdelasmisiones

Apolorefutarontodaslashipótesispreviasa1969sobrelaformacióndelaLuna,pero

no les tomó mucho tiempo inventar una nueva idea a partir de hechos incontrovertibles.LasnuevaspistasquetrajoelApolosobrelacomposicióndela Lunaproporcionaronunaclave:laLunaseparecemásomenosalaTierra.Tienela mismacomposicióndeisótoposdeoxígenoycasitodosloselementosprincipales, aunque no tiene suficiente hierro y compuestos volátiles. Esos datos tenían que integrarsealasevidenciasorbitalesqueconocemosdesdehacemilesdeaños:la Luna orbita la Tierra en el mismo plano y en la misma dirección que los otros

planetasalrededordelSol.LaTierratieneunairritanteinclinaciónde23gradosensu

ejederotación(queesloqueprovocalasestaciones).YlaLunasiemprenosmuestra lamismacara. Los viejos modelos de la formación lunar tendían a ignorar las evidencias orbitalesqueseencontrabanmásalládelsistemaTierra-Luna,incluyendoalgunas llamativas excepciones a los patrones generales de nuestro sistema solar. Para empezar,Venusrotasobresuejeensentidocontrarioalosotrosplanetas.Puedeno parecerimportante,peroVenusescasitangrandecomolaTierra,¡ygiraensentido contrario!Urano,eltercerplanetamásgrande,esaúnmásraro,puessuejede rotaciónestádelado,demodoqueparecerodarsobresuórbitaalrededordelSol. Tambiénlaslunasdelosotrosplanetastienensusexcentricidades.Tritón,lalunamás

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grandedeNeptuno,queescomparableentamañoalalunaterrestre,orbitaenun gradomuyinclinadorespectoalarotacióndesuplaneta,yenladirecciónopuestaal restodelsistemasolar. Laculturacientíficatieneunrostrounpocoraro,quepuededesalentaralosque noestánenlajugada.Porunlado,senosocurrenteoríasmuybuenasqueexplican muchoshechoscuriosos;porejemplo,quetodoslosplanetasylaslunasorbitenel Solenlamismadirecciónyenelmismoplanoapuntaaquetienenunorigencomún, apartirdeunamismanebulosa.Peroluegoencontramosexcepcionesaestaregla,y lasdejamosdeladocomomerasanomalíascuriosas.¿QueVenusrotaensentido contrario? ¿Que Tritón orbita en sentido contrario? No hay problema. Estas aberracionessoncasualidadesenelgranesquemadelascosas. Estetipodesituacióncomplicamuchasdiscusionespúblicas,porejemplo,ladel calentamientoglobal.Muchoscientíficospredicenquelascondicionesatmosféricas perturbadas provocarán que las temperaturas globales promedio aumenten varios grados.Peroestoscambiostambiénproducenclimasextremos,porejemplo,grandes tormentasdenieveenelsurdeEstadosUnidos.Elcalentamientoglobaltambién alteralascorrientesoceánicas,porejemplolacorrientedelGolfo,yprovocaqueel nortedeEuropaseconviertaenunaespeciedecongeladorsiberiano.Estaclasede anomalíasleechaleñaalosnegacionistasdelcalentamientoglobal:loscientíficos dicenqueelmundoseestáhaciendomáscaliente,peroacabamosdepasarlapeor tormentadenieveenlahistoriadelaregión.¿Cómoresponderaesto?Unarespuesta sensata es que la naturaleza es sorprendente: rica, variada y compleja, está minuciosamente interconectada y tiene una historia larga y complicada. Las anomalías,yaseaqueocurranenlasórbitasplanetariasoenelclimadeAméricadel Norte,nosonsólodetallesinconvenientesporignorar,sinolaesenciamismadela comprensión,losdetallesindispensablesparaentendercómofuncionanlascosas. Desarrollamosmodelosampliosygeneralessobrecómofuncionalanaturaleza,y luego usamos los detalles disímbolos para refinar el modelo original, siempre imperfecto(o,silasexcepcionesarrinconanalaregla,lasreagrupamosalrededorde un nuevo modelo). Por eso los buenos científicos adoran las anomalías. Si lo entendiéramostodo,sipudiéramospredecirlotodo,notendríasentidolevantarseenla mañanaparairallaboratorio. EnelcasodelorigendelaLunaterrestre,esasexcepcionesalastendencias sistemáticas—esasirritantesanomalíasorbitales—condujeronalmodelodel«Big Splash»oel«BigThwack»(la«GranSalpicadura»oel«GranImpacto»),quesurgió

amediadosdeladécadade1970.Loqueoriginalmentenoeramásqueunconjunto

dehipótesisrelacionadoperomaldelimitadoseconvirtióenconocimientoaceptado

duranteunaconferenciacrucialquesellevóacaboenHawaien1984,yenlaquelos

expertosenformaciónplanetariasereunieronparaconsiderartodassusopciones.En este ambiente tan sesudo prevaleció la «navaja de Ockham», la idea de que la solución más sencilla para un problema —si es consistente con los hechos— es

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posiblementelacorrecta.ElGranImpactocumplíatodoslosrequisitos. Para entender esta idea radical, imagínate lo que ocurría hace más de 4500 millonesdeaños,cuandolosplanetasacababandeformarseapartirdetodoslos planetésimos rivales. Para poder alcanzar su diámetro actual, de unos 13 mil kilómetros,laTierratuvoquetragarsetodosloscuerposcercanosquequedabanen unasucesióndegrandesimpactos.Esaspenúltimascolisionesconobjetosdemuchos cientosdekilómetrosdelargodebenhabersidoespectaculares,peronotuvierongran efectoenlaTierra,unprotoplanetamuchomásmasivo. Peronotodoslosimpactossoniguales.EnlahistoriadelaTierrasedestacaun

soloevento,undíamásespecialquelosdemás.Haceunos4500millonesdeaños,

cuandoelsistemasolarteníaunoscincuentamillonesdeaños,laoscuraproto-Tierra yuncontrincanteplanetariounpocomáspequeñocompetíanporlamismafranja estrechadesistemasolar.Elplanetaenciernes(bautizadoTheia,porladiosatitán quedioaluzalaLuna)semerecíatenerelestatusdeplaneta,pueseradosotres vecesmásgrandequeMarteyteníamásomenosunatercerapartedelamasadela Tierra.Unaregladelaastrofísicaesquedosplanetasnopuedencompartirlamisma órbita.Eventualmentechocarán,yelplanetamásgrandesiempregana.Asíocurrió conlaTierrayTheia. Loscientíficostratandeentenderloquesucedióconayudadesimulacionespor computadoracadavezmásprecisas.Losgrandesimpactosestánregidosporlasleyes de la física, así que uno puede correr miles de simulaciones con toda clase de situacionesinicialesparaversiproducenunaluna.Larespuestaestáíntimamente vinculadaconlosparámetrosiniciales:lamasaylacomposicióndelaproto-Tierra,la masaylacomposicióndeTheia,susvelocidadesrelativasyelánguloylaprecisión delimpacto.Lamayorpartedelascombinacionesnofuncionan;noseformauna luna.Peroalgunosmodelossonsorprendentementeexitososyproducenunsistema Tierra-Lunabastanteparecidoalquetenemoshoy. Enunaversiónqueserepiteconfrecuenciaelimpactoocurrederefilón:Theia, queesbastantegrande,golpealaTierra,queesaúnmayor,unpocofueradecentro. Desdeelespaciolosacontecimientosocurrenencámaralenta.Enelmomentodel contactoambosmundosparecen,alprincipio,darseuntiernobeso.Luego,durante lossiguientescuatroocincominutos,Theiapareceaplanarse,comounabolade arcillaquecaealpiso,sindemasiadoefectoparalaTierra.Diezminutosdespués, TheiaestácasiaplastadaylaTierracomienzaadeformarse.Mediahoradespuésde lacolisiónTheiasehadesintegradoporcompletoylaTierrayanoesunaesfera simétrica.Lasrocassupercalientessehanvaporizadoyemanandelaheridaabierta en forma de arroyos luminosos contra las oscuras superficies de estos mundos trastornados.

Otroescenarioquesuelecitarseeselquepropuso,en1970,elteóricoAlastair

Cameron, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, y que se fue perfeccionandodurantelossiguientesveinteaños.Segúnestafascinanteidea,Theia

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teníamásomenos40porcientodelamasadelaproto-Tierra.Tambiénocurrióun

impactofueradecentro,peroenestaversiónTheiarebotócontralaTierra,salió disparadaenformadeunabolaalargada,yfinalmenterecibiósugolpedegracia,un segundoimpactotraselcualdesaparecióparasiempre. EnamboscasoslacatástrofeaniquilóaTheia,quesevaporizóenunainmensa nubeincandescentequealcanzódecenasdemilesdegradosdetemperaturayrodeó porcompletolaTierra.PeroTheiaalcanzóahacerdaños:untrozobastantegrande delmantodelaTierratambiénsevaporizóysalióexpulsado,traslocualsemezcló conlosrestosdispersosdeTheia.Partedelmaterialescapóhaciaelespacio,perola mayor parte de los detritos del destrozo permanecieron en órbita gracias a la implacablesujecióngravitacionaldelaTierra.Apartirdeestanubeturbulentalos metalesdensosqueseencontrabanenlosnúcleosdeambosmundossecombinaron, seenfriaron,volvieronasuformalíquidaysehundieronparaformarunnuevo núcleoterrestre,másgrandeestavez.Losmaterialesdelmantotambiénsemezclaron ysevaporizaronparaformarunanubederoca,infernalmentecaliente,querodeó todoelplaneta.DurantealgunosdíasosemanasviolentoslaTierraexperimentóuna lluvia incesante de gotas de silicato al rojo vivo, que se mezclaron con un interminableocéanodemagma.FinalmentelaTierraseapropiódemuchodeloque habíaformadopartedeTheiayterminósiendounplanetamásmasivo. PerolaTierranoterminóapropiándosedetodoelmaterialquealgunavezformó partedeTheia.Unpocomáslejosenelespaciosevioenvueltaporunaenorme acumulacióndecascajorocosoproductodelacolisión,ensumayorparteunamezcla íntima de los dos mantos planetarios. Las gotitas de rocas, que comenzaban a enfriarse,sepegaronunasaotras,ylostrozosmásgrandesdevoraronalosmás pequeños.Enunaespeciederepeticióninstantáneadelaacrecióngravitacionalque formólosplanetasoriginales,laLunasefusionóagranvelocidadyseguramente adquiriósutamañoactualeneltranscursodeunospocosaños. Lafísicadelaformaciónplanetariadeterminaenquéposiciónpuedehaberse formadolaLuna.Todoslosobjetosmasivosestánrodeadosporunaesferainvisible llamadaellímitedeRoche,dentrodelcuallasfuerzasgravitacionalessondemasiado intensasparaqueseformeunsatélite.PoresoSaturnotieneanillosinmensosperono posee ningún satélite en un radio de unos 80 mil kilómetros de distancia de su superficie.LagravedaddeSaturnoevitaquelaspartículascongeladassefusionen paraformarunaluna. EllímitedeRochesecalculaapartirdelcentrodeunobjetoenrotación.Parala

Tierraesdeunos17milkilómetros,oaproximadamente11milkilómetrosdesdela

superficie.Así,losmodelosdelaformacióndelaLunaubicanelnuevosatéliteauna

distanciaseguradeunos24milkilómetros,dondepodríacrecerenformaordenadaal

tragarselamayorpartedelosfragmentosdispersosdelGranImpacto.Yasí,hacetal

vezunos4500millonesdeaños,segúnlamayoríadeloscálculos,fuecomonacióla

Luna.LaTierraseconsiguióuncompañero,formadoenbuenaparteporpedazosde

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ellamisma. LoscientíficosprontoaceptaronlateoríadelGranImpactoporqueexplicatodas lasevidenciasmejorquecualquierotromodelo.AlaLunalefaltaunnúcleodehierro porquelamayorpartedelhierroqueposeíaTheiaterminódentrodelaTierra.La LunacarecedecompuestosvolátilesporquelosdeTheiaseescaparonduranteel impacto.SiemprevemoslamismacaradelaLunaporqueelmomentoangulardela TierrayTheiasecombinaronenunsolosistemagiratorio. ElGranImpactotambiénayudaaexplicarlaextrañainclinacióndelejedela

Tierra,deunos23grados,unelementoqueningunodelosescenariospreviospodía

acomodarmuybien.ElimpactodeTheialiteralmenteinclinólaTierrahaciaunlado. CuandoloscientíficossedieroncuentadequelaLunaseformóapartirdeungran impactocomenzaronaespecularsobreotrasanomalíasplanetariasenelsistemasolar. Tal vez los acontecimientos estilo Gran Impacto son comunes, y posiblemente necesarios.EsopuedeexplicarporquéVenusgirasobresuejeensentidocontrarioy porquéperdiótantaagua,yposiblementeunenormeimpactoprovocóqueUrano rotedelado.

Uncielodiferente

LaformacióndelaLunafueunmomentocrucialenlahistoriadelaTierra,ytuvo consecuenciasdemuylargoalcancequesontotalmentesorprendentesyqueapenas ahora comenzamos a entender. Hace 4500 millones de años la Luna no era el románticodiscoplateadoquevemoshoyenelcielo.Porentonceseraunainfluencia amenazadora,dominanteeinimaginablementedestructivasobreelambientedela superficiedelaTierra.

Todosereduceaunhechoasombroso:laLunaseformóasólo24milkilómetros

dedistanciadelasuperficiedelaTierra,nomuchomáslejosqueunvuelodeavión de Washington, D. C., a Melbourne, Australia. Hoy, sin embargo, la Luna se

encuentraa382milkilómetrosdedistancia.Deentrada,parecepocoprobableque

unaLunagigantesealejedeesemododelaTierra,perolasmedicionesnomienten. LosastronautasdelApolo dejaron espejismos en la superficie de la Luna, y los científicoshacenreflejarenellosrayosláserdesdelaTierraparamedirladistancia conunaprecisióndeunafraccióndecentímetro.Cadaaño,desdeprincipiosdela

décadade1970,laLunasehaidoalejando3.82centímetrosporaño.Noparecegran

cosa,peroalavelocidadactualsumaunkilómetroymediocada40milaños.Si

proyectamoslapelículaenreversapodemossuponerquehace4500millonesdeaños

lasituacióneraradicalmentedistinta. Para empezar, la Luna se veía totalmente diferente. A24 mil kilómetros de distancia la Luna, con su diámetro de 3456 kilómetros, nos habría parecido gigantesca,diferenteatodoloquehayamosvisto.Abarcabacasiochogradosdearco

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enelcielo—másomenosdieciséisveceseldiámetroaparentedelSol—ytapaba doscientoscincuentavecesmásluzdelfirmamentoquelaLunaactual. Yahínoacabalacosa.LajovenLunaerauncuerpoviolento,conunvulcanismo intensoymuydiferentealobjetogrisáceoyestáticoquevemoshoy.Lasuperficie debehabertenidounaspectoennegrecido,surcadoporgrietasllenasdemagmay cuencasvolcánicasqueeranvisiblesdesdelaTierra.LaLunallenaprimigeniaera igualdedramática,susuperficiereflejabacientosdevecesmásluzsolarqueen tiemposmodernos.Podríashaberleídounlibrobajosuluz,perolasobservaciones astronómicas habrían resultado inútiles: su brillo habría opacado el de todas las estrellasoplanetas. Unacosaquecontribuíaaldramatismodelasituacióneraquetodosucedíaaun ritmoacelerado.Enelespacionoexistelafricción,asíquelosobjetosquegiran siguenhaciéndolodurantemilesdemillonesdeaños.Lacantidadtotaldeenergíade giro del sistema Tierra-Luna —su momento angular— se mide mediante la combinacióndedosmovimientoscircularesquenosresultanfamiliares.Elprimero eslarotacióndelaTierrasobresueje;conformemásrápidogiralaTierra,más momentoangulartiene.ElmomentoangulardelaLuna,porelcontrario,depende básicamentedequétanlejosestéydequétanrápidaseasuórbitaalrededordela Tierra.Supropiarotaciónnoesunaparteimportantedelaecuación. ElmomentoangulartotaldelarotacióndelaTierramáslaórbitadelaLunano ha cambiado mucho durante los últimos miles de millones de años, pero la importanciarelativadeambosmovimientoshacambiadomuchísimo.Actualmente, casitodoelmomentoangulardelsistemaTierra-LunaseencuentraenlaLuna,con

sus382milkilómetrosdedistanciaysuperiodoorbitalde29días.LaTierra,quese

encuentraenelcentrodeestesistema,yqueesmuchomásmasivaytieneuncómodo

díade24horas,sólotieneunapequeñafraccióndelmomentoangulardelaLuna.

(Delmismomodo,loslejanosgigantesgaseososcargancasitodoelmomentoangular

delsistemasolar,aunqueelSolmismotenga99.9porcientodelamasa).

Perohace4500millonesdeañoslascosaseranmuydistintas.ConlaLunaasólo

24 mil kilómetros de distancia todo daba vueltas ridículamente rápido, como el patinadorenhieloqueacercalosbrazosalcuerpoparaacelerarelritmodesusgiros. Paraempezar,laTierragirabasobresuejecadacincohoras.Todavíaletomabaun

añoentero(unas8766horas)giraralrededordelSol;esetiemponohacambiado

muchoenlahistoriadelsistemasolar.¡Perohabíamásde1750díascortosporaño,y

elSolsalíacadacincohoras! Estecálculosuenaextravaganteeimposibledecomprobar,perohayalmenosun pardemedicionesdirectasqueconfirmanestaideadequeantiguamentelosdíaseran máscortos.Losarrecifesdecoralsonunaformamuyconvincentedeevidencia. Algunas especies de coral muestran líneas de crecimiento extraordinariamente precisasqueregistrantantolossutilesciclosdiarioscomolosciclosanuales,más

evidentes.Comoesdeesperarse,loscoralesmodernosmuestranunas365líneas

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diarias por cada año de crecimiento. Pero existen corales fósiles del periodo

Devónico,haceunos400millonesdeaños,quemuestranmásde400líneasporaño,

loqueindicaunatasamayorderotación.Losdíassóloduraban22horasporese

entonces,ylaLunaestabaunos15milkilómetrosmáscercadelaTierra.

Lasegundamedida,quecomplementaésta,sebasaeneleufónicofenómenode lasritmitasmareales,quesonsedimentosquesedepositanencapasmuyfinasy revelan los ciclos diarios, lunares y anuales de las mareas. Algunos estudios

microscópicosmuyexhaustivosderitmitasmarealesde900millonesdeañosde

antigüedadqueprovienendelcañónBigCottonwood,enUtah,sugierenunmundoen

elquelosdíasterrestressóloduraban18.9horas,ydondehabía464días—464

salidasypuestasdeSol—cadaaño.SecalculaqueladistanciaentrelaTierrayla

Lunaenesaépocaerade350milkilómetros,loqueimplicaquelatasaderecesión

eramuysimilaraladenuestrostiempos:3.91centímetrosalaño.

Mundolunático

Todavíanoexisteningunaevidenciadirectaquedocumentelosciclosdemareasdela Tierraanterioresamilmillonesdeaños,peropodemosestarsegurosdequehace

4500millonesdeañoslascosaseranmássalvajes.LaTierrateníadíasdecinco

horas,peroademáslaLunagirabamuchísimomásrápidoensuórbitacercana.Sólo

letomaba84horas—3.5díasmodernos—darlelavueltaalaTierra.LaTierragiraba

tanrápidoylaLunaorbitabatandeprisaquenuestroconocidociclodeLunanueva, Lunacreciente,LunallenayLunamenguantesesucedíafrenéticamente:cadapocos díasdecincohorasaparecíaunanuevafaselunar. Estoshechostuvieronmuchasconsecuencias,unasmásbenignasqueotras.Con unaobstrucciónlunartangrandeenelcielo,yconmovimientosorbitalestanrápidos,

loseclipseseranacontecimientosmuyfrecuentes.Cada84horassucedíauneclipse

solartotalencasitodaslaslunasnuevas,cuandolaLunaseubicabaentrelaTierray elSol.Estobloqueabaporcompletolaluzsolar;lasestrellasylosplanetasaparecían deprontocontrauncielooscuroylosferocesvolcanesylosocéanosdemagmadela Lunadestacaban,con unbrillorojizo, contraeloscuro discolunar.Loseclipses

totalesdeLunatambiénocurríanenformaregular,casicada52horasdespués,conla

regularidaddeunreloj.DurantecadaLunallena,cuandolaTierraseencontrabajusto entreelSolylaLuna,lagransombradelaTierraoscurecíaporcompletolaenorme carabrillantedelaLuna.Unavezmás,lasestrellasylosplanetasaparecíansobreun cielonegroylosvolcanesdelaLunahacían,rubicundos,suaparición. UnaconsecuenciamuchomásviolentadelaproximidaddelaLunaeranunas mareas monstruosas. Si la Tierra y la Luna hubieran sido cuerpos sólidos

perfectamenterígidosseveríanhoymásomenosigualquehace4500millonesde

años:estaríana24milkilómetrosdedistancia,ytendríanmovimientosrotacionalesy

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orbitalesrápidosyeclipsesfrecuentes.PerolaTierraylaLunanosonrígidas.Sus rocaspuedendeformarseydoblarse;cuandoestánfundidas,enparticular,sealzany

retrocedenconlasmareas.LaLunajoven,aunadistanciade24milkilómetros,

ejercíaunasfuerzasdemareatremendassobrelasrocasterrestres,ylaTierraasuvez ejercíaunafuerzagravitacionaligualyopuestasobreelpaisajelunar,ensumayor parteenestadolíquido.Esdifícilimaginarlasenormesmareasdelavaqueocurrían por entonces. Cada pocas horas la superficie de la Tierra, en buena medida conformada por rocas fundidas, debe haberse abultado más de un kilómetro en direcciónalaLuna;estadeformacióngenerabaunafriccióninternatremendaque producíamáscalorymanteníalasuperficielíquidadurantemástiempoqueenun planetaaislado.LagravedaddelaTierraledevolvíaelfavor:hacíasobresalirlacara delaLunaquedahacialaTierraydeformabanuestrosatéliteperfectamenteesférico. EstascolosalesdeformacionesdemareasonlarazónfundamentaldequelaLuna

sigaalejándosedelaTierra.¿Cómolehaceunobjetode3450kilómetrosdediámetro

paraalejarsedesdeapenas24milkilómetrosa382000?Larespuestaseencuentraen

laconservacióndelmomentoangular,lasumaconstantedelaenergíarotacionaldela TierramáslaenergíaorbitaldelaLuna.Lasleyesdelafísicadicenqueelsistema Tierra-Lunadebeconservar,engranmedida,todosumomentoangularoriginal.

Hace4500millonesdeañosunaenormedeformacióndemarearecorríatodoel

planetacadapocashoras.PerocomolasuperficiedelaTierragirabaalrededordesu ejemásrápido(cadacincohoras)deloquelaLunaorbitabaalrededordelmismoeje

(cada48horas),ladeformacióndemarea,consumasaextra,siemprellevabala

delanterayconstantementejalabalaLunaconsufuerzadegravedad,haciéndolair másymásrápidoencadaórbita.Lasleyesinmutablesdelmovimientoplanetario, quepropusohaceunoscuatrosigloselmatemáticoalemánJohannesKepler,dicen quemientrasmásrápidoorbitaunsatélitemáslejostienequeestardesuplaneta central.PerosilaLunaorbitalaTierramásymásrápido,yporlotantosealejade ellamásymás,tambiéntienequeganarmomentoangular. AlmismotiempoqueladeformacióndemareadelaTierrajalabaalaLuna,la Luna deformada jalaba la enorme deformación de la Tierra con una fuerza gravitacionaligualyopuesta,loquehacíaquelaTierragiraramásdespaciosobresu ejeencadarotación.Aquíesdondeentralaconservacióndelmomentoangular. MientrasmásrápidogirabalaLuna,máslejosteníaqueestardelaTierraymás momentoangularteníaqueganar.Paracompensar,laTierrateníaquerotarcadavez máslentamentesobresuejeparaconservarelmomentoangulartotaldelsistema Tierra-Luna.Piensanuevamenteenelpatinador,queahoraextiendesusbrazospara

hacermáslentoelritmodesusgiros.Eneltranscursode4500millonesdeañosla

rotacióndelaTierrahapasadodeocurrirunavezcadacincohorasaunacada24

horas,ylaLunasehaalejadoyhaganadounmontóndemomentoangularenel

proceso.

Notodoslossistemasplaneta-lunasiguenesteguion.Sielplanetagirasobresu

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eje más lentamente de lo que su luna lo orbita, sigue un proceso inevitable de frenado.Lasdeformacionesdemareaenelplanetasequedanretrasadasylalunase frenaconcadaórbitayseacercacadavezmásasufin.Coneltiempolalunase desplomarásobreelplanetayserádevorada,enunavariaciónmásdelGranImpacto. Tal vez por eso Venus, con su rotación retrógrada, no tiene luna. Tal vez la desaparicióncataclísmicadeunaviejalunaexplicaporquéVenusperdiósuaguayes ahoraunmundoinhóspito,ardienteysinvida.

AcomienzosdelahistoriadelsistemaTierra-Lunaestosintercambiosdemomento angularquellevabanacabolaTierra,cadavezmáslenta,ylaLuna,enconstante aceleración, eran mucho más acentuados que hoy. En los primeros siglos tras la formacióndelaLunaamboscuerposestabancubiertosporocéanosturbulentosde magmaquepodíanfluirydeformarse.Esprobablequelasgigantescasmareasde magmaenlaTierra,ylasdeformacionesequivalentesenelmagmalunar,causaran quelaLunasealejaradecenasocientosdemetrosalañoaunquelafrenéticarotación de la Tierra se fuera haciendo cada vez más lenta. Pero estas enormes mareas terrestres no pueden haber durado mucho: conforme aumentaba la distancia Tierra-Lunalasfuerzasdemareadisminuíanaúnmás:unaduplicacióndeladistancia reducelafuerzadegravedadaunacuartaparte.Sisetriplicaladistancia,lasfuerzas gravitacionalesnotienensinounanovenapartedesupotenciaoriginal. Elestréscontinuoprovocadoporlasmareasretrasó,peronopudodetener,la solidificacióndelosmundos.AunoscuantosmillonesdeañosdelGranImpactolas superficiesdelaLunaylaTierraestabancubiertasdesólidarocanegra.Lasmareas detierra—ladeformacióndelarocasólida—noerannadainsignificantesenesos primeros momentos, pero no se parecían mucho a las poderosas deformaciones diariasquesufríaelmagmaquelasantecedió.

LaLunaesunrecordatorioluminosodequeelcosmosesunlugarenelquela creaciónyladestrucciónseentretejen.Nisiquierahoysomosinmunesaalgunas afrentascósmicascatastróficas:devezencuandosiguencruzandolaórbitadela Tierraasteroidesycometasasesinos.Hacemillonesdeañosunaenormerocamatóa losdinosaurios;dentrodemillonesdeañosotrasrocasigualmentegrandesdarán, inevitablemente, en el blanco. Si la supervivencia humana es nuestro principal imperativocomoespecieharíamosbienenseguirescrutandoloscielos,puesnuestro vecindariocósmicomáscercanoesunmudotestigodequeelcambiosueleser benignoygradual,peroavecesunotienedíasrealmentemuymalos.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

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3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo3

LaTierranegra

EónFanerozoico ↑ Capítulo3 LaTierranegra Laprimeracortezadebasalto

Laprimeracortezadebasalto

EdaddelaTierra:de50a100millonesdeaños

DurantesulargahistoriaalaTierralehatocadosufrirmuchoseventosdefinitorios.

ElGranImpactofuesindudaelmásperturbadorytambiénelque,aldarorigenala Luna,tuvolosefectosmásdramáticos.Perounresultadocomoéste—unaLuna grandeysolitariaqueorbitaunplanetallenodecompuestosvolátiles—noespara nadaunresultadoinevitabledelasleyesdelafísicaylaquímica.Silosdetallesdela antiguainteracciónentrelaTierrayTheiahubieransidounpoquitodiferentes,el episodiodeformacióndelaLunahabríaresultadomuydistinto.Sielimpactohubiera ocurridodirectamenteenelcentrodelaTierra,buenapartedelamasadeTheia habríaterminadoformandopartedenuestroplaneta.Posiblementenotendríamosun satélite,puesTheiaylaTierrasehabríanfusionadoenunodelosmayoresplanetas sinluna.Porotrolado,siTheianohubieradadoenelblancosuórbitapodríahaberse alteradolosuficientecomoparasalirlanzadahaciaelcentro,aVenus,ohaciael exterior,endirecciónaMarte,paraabandonarparasiempreelvecindarioterrestre.Y sielimpactohubierasidomásoblicuoaún,ladistribucióndelosrestospodríahaber producido muchas lunas que adornaran nuestro cielo nocturno, claro que más pequeñas. Lacasualidadtieneunpapelmuyimportanteennuestrodinámicovecindario cósmico.Lahistoriadelsistemasolaresunaletaníadegolpesydeimpactosqueno sucedieronporunpelo.Elasteroidequeayudóaacabarconlosdinosauriosmuybien

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pudo haber fallado el tiro, lo que habría dejado que los Tyrannosaurus y su descendenciaevolucionaranduranteunascuantasdecenasdemillonesdeañosmás. Talvezunospájaroscongrandescerebrossehabríanconvertidoenconstructoresde herramientasinteligentesyalados.Losescuálidosmamíferosquevivieronenésaera Mesozoicaextendidaposiblementenohabríanllegadomuylejos.Unpardecambios pequeñosaquíoalláhabríansidosuficientesparaquelahistoriadelaTierrafuera muydistinta. Peroalgunosaspectosdelcosmossoninevitables,deterministas.Laproducción degrandescantidadesdeprotonesyelectrones,ydelascantidadescorrespondientes dehidrógenoyhelio,estabadeterminadaennuestrouniversodesdeelinstantedel BigBang.Laformacióndeestrellaseraunaconsecuenciainevitabledelaproducción degrandescantidadesdehidrógenoyhelio.Lasíntesisdetodoslosotroselementos mediante reacciones de fusión nuclear y supernovas estaba igualmente predeterminadaporlaformacióndeestrellasricasenhidrógeno.Ylaacreciónde todaclasedeplanetasinteresantes—parecidosalaTierra,aMarteoaJúpiter,y docenasdetiposmásqueapenasahoraestamoscomenzandoadescubriralrededorde estrellaslejanas—fueconsecuenciainevitabledelasíntesisdetodosesoselementos químicos. AsífuecomolaTierrapos-Theiacomenzóunaépocaturbulentadeenfriamiento y autorganización. ¿Cómo era este nuevo mundo? Los geólogos le dieron a los

primeros500millonesdeañoselnombredeeónHadeano,comoreconocimientode

lascondicionesinfernalesquedebenhaberprevalecido.Laespeculacióninformada deloscientíficosnospresentaunpanoramaextraordinariodeleónHadeanoenla Tierra:exhalacionesvolcánicasdeazufre,ríosdelavaincandescenteyunalluvia constantedeasteroidesycometasquebombardeabanlasuperficie.Sinembargo,nos resultacasiimposibleconocercualquierdetalledelosprimeroscientosdemillones deañosdevidadelaTierra,porquecarecemosporcompletodepruebastangibles. ParaconocerlosorígenesdelaTierracontamosconlosricosregistrosdelsistema solar:elSolylosmilesdeobjetosqueatraesufuerzadegravedad.Haydecenasde milesdemeteoritosquenosofrecenvistazosíntimosdelaedaddelosplanetésimos. PodemosencontrarlosorígenesdelaLunaencadarocaymuestradesuelolunar. PeronosobrevivenadadelosprimerosdíasdelaTierra,almenosnadaenlaTierra misma,niunfragmentoderocaniungranodemineral. Parece extraordinario, pero esa evidencia sí puede existir aún en forma de meteoritos,expulsadosdelasuperficiedelaTierradurantelosimpactosgigantesque sucedieronhacemilesdemillonesdeañosyqueluegovolvieronacaerenlaTierrao enlaLuna.Estosespecímenesdebenandarporahíytalvezinclusoserabundantes, algunosprácticamenteintactosdesdeentonces.Dehecho,labúsquedadeestasviejas reliquiasterrestressecitaconfrecuenciacomounadelasrazonescientíficaspara regresaralaLuna.Unaexploraciónminuciosadelasuperficielunarpodríarendir frutos y hallar rocas hadeanas errantes que nos revelen datos sobre el pasado

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inaccesibledelaTierra. Peroaunqueseríamuylindopodersostenerenlamanounpedazodelaprimera superficiesólidadelaTierra,hayotrascosasquepodemoshacer,puesaunquela

Tierrahacambiadounayotravez,lasleyesdelaquímicaylafísicano.Hace4500

millonesdeañosesasleyesfísicasyquímicasprevalecían,comosiempre,perosin

otrosgrandesimpactosnicomplicacionesdeescalaplanetaria.

Inevitabilidadelemental

LaevolucióntempranadelaTierrafueconsecuenciadedosrealidadesquímicas entrelazadas: la cosmoquímica (la fabricación de elementos) y la geoquímica (la fabricaciónderocas).Primerovinolacosmoquímicaylaproducciónestelardelos elementospesados:todoloquehayenlatablaperiódicamásalládelhidrógenoydel helio,quesonloselementosunoydosdelaprimerafila.Ennuestrouniversomuchos de esos elementos químicos estaban destinados a ser dominantes: el oxígeno, el silicio,elaluminio,elmagnesio,elcalcioyelhierrosonmuchísimomásabundantes quetodoslosotroselementospesados,enparticularenlosplanetasterrestresrocosos.

Estosseiselementosconforman98porcientodelamasadelaTierra,asícomodela

Luna,Mercurio,VenusyMarte. Cada uno de estos elementos, los «seis grandes», tiene una historia química particularquecontar.Cadaunocontribuyó,asumanera,aquelaTierraseconvirtiera enloqueestabadestinadaasertraselGranImpacto.Laclavesonlos enlaces químicos.Recuerdaquelosátomosseunenunosaotroscuandosusdifusasnubesde electronesinteractúanysecombinanparaformararreglosmásestables,enparticular átomos con el número mágico de 2, 10 o 18 electrones. Para que este tipo de intercambiofuncionealgunosátomostienenquedesprendersedesuselectronesy otrostienenqueacogerlos. EloxígenoeselprincipalreceptordeelectronesenlaTierra.Cadaátomode oxígeno tiene en su núcleo ocho protones con carga positiva, que se equilibran eléctricamenteconochoelectronesconcarganegativa.Peroeloxígenosiempreanda buscandodoselectronesmásparaformarelnúmeromágicodediezelectrones.Esa avidezconstantehacequeeloxígenoseaunodelosgasesmásreactivosycorrosivos enlanaturaleza.Sinduda,unmuymalbicho. Nosotrossolemospensareneloxígenoprincipalmentecomounaparteesencial

delaatmósfera(másomenos21porcientoestácompuestodeoxígeno,yesoeslo

quenospermiteestarvivos).Peroeseafortunadoacontecimientoatmosféricoesun cambiorelativamenterecienteenlahistoriadelaTierra.Duranteporlomenosdos milmillonesdeañoslaatmósferadelaTierraestuvocompletamentedesprovistade

oxígeno.InclusoenlaactualidadcasitodoeloxígenodelaTierra—99.9999por

ciento— está fijado en las rocas y los minerales. Cuando escalas una montaña

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majestuosayescarpadaocaminasporunerosionadoafloramientorocoso,lamayor partedelosátomosquehaybajotuspiessondeoxígeno.Cuandotetirasenlaarena deunaplaya,casidosterceraspartesdelosátomosquesostienentucuerposonde oxígeno. Paraqueeloxígenopuedadesempeñarestecrucialpapelquímicodeaceptorde electrones también tiene que haber montones de otros átomos que pueden desprendersedesuselectronesocompartirlos.Eldonadormásprolíficodeelectrones eselsilicio,querepresentacasiunodecadacuatroátomosenlacortezayelmanto terrestres. El silicio tiene en su núcleo 14 protones con carga positiva, que

oficialmentesonequilibradospor14electronesconcarganegativa.Elsiliciosuele

renunciaracuatroelectronesparaalcanzarelnúmeromágicode10electrones,conlo

queseconvierteenuniondesilicioconunacargaeléctricapositiva.Enlacorteza rocosayelmantodelaTierraesoscuatroelectroneserrantessuelenserdevorados pordosátomosdeoxígeno,queasíseconviertenenionesconcarganegativa.Como consecuencia, en casi todas las rocas pueden encontrarse fuertes enlaces silicio-oxígeno,sobretodoenelcuarzooSiO 2 ,unamezcladeunátomodesilicioy dosátomosdeoxígeno.Lostransparentesgranosdecuarzosonmuyresistentesy duranmuchotiempo.Seacumulanportrillonesalolargodelascostas,ysonpor muchoelmineralmáscomúndelaarenadeplaya.Seguramentehasvistohermosos especímenesdecuarzo,transparenteyconmuchasfacetasirregulares,quevendenen lastiendasNewAgecomo«cristalesdepoder».Cuandotomasunodeesostesoros conlamano,dosterceraspartesdeloquesostienessonoxígeno. Loscristalesconenlacessilicio-oxígeno,llamadosenformagenéricasilicatos,

sonlosmineralesmáscomunesdelaTierra,yseconocenmásde1300especies(cada

messedescubreunanueva).Laversatilidaddesuconexiónsilicio-oxígenolesdauna granvariedaddeestructurasatómicasydepropiedades,comolaresistenciaalclima delcuarzoyelfeldespato,laformaderacimodelashermosasolivinasverdesylos granatesrojos(laspiedrassemipreciosaszodiacalesdelosnacidosenagostoyenero, respectivamente),loshábitosdealgunostiposfamososdeasbestodeformarcadenas desilicatoslargosydelgados,odeconstruirláminasplanasydelgadasdeminerales como la mica, que alguna vez se usó como un sustituto barato del vidrio para ventanas. Aunqueelcalcio,elmagnesioyelaluminiosonmenosabundantesqueelsilicio, desempeñanunpapelestructuralenlasrocasdesilicatomáscomunesenlacortezay elmantoterrestres.Igualquesuabundanteprimoelsilicio,cuandoseencuentranen formadeionespositivosocasionalmenteseenlazanconoxígenosueltoyforman óxidodecalcioquereconocemoscomocal;uncompuestomásraro,elóxidode magnesio,y(cuandoseincorporanalóxidodealuminiotrazasdecromootitanio, elementosmásraros)losvaliososrubíesozafiros. Elhierro,elsexto«granelemento»,essindudaelmásversátildetodos.Cada unodelosotroscinco—eloxígeno,elsilicio,elaluminio,elmagnesioyelcalcio—

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adoptanunapersonalidadquímicadominante.Eloxígenocasisiempreactúacomo aceptordedoselectrones;elsiliciocasisiempreesdonadordecuatroelectrones,el aluminioesdonadordetreselectronesyelmagnesioyelcalciosondonadoresdedos

electronescadauno.Peroelhierro,elelemento26,desempeñatrespapelesquímicos

muydistintos. La estructura estratificada de la Tierra hace que destaque la versatilidad del hierro.Aproximadamenteunodecadadiezátomosenlacortezayelmantoterrestres —dominadosporeloxígeno—esdehierro,mientrasqueelnúcleometálicodela Tierra está compuesto por hierro en 90 por ciento. Este llamativo contraste es

consecuenciadequeesteelementotenga26electrones,muylejosdelnúmeromágico

máscercano,18,loqueloconvierteenundonanteporexcelencia.Nohayformade

queelhierrodone8electrones(ningúnátomopuedeaceptartantos),asíquetieneque

arreglárselasconlosaceptoresqueseencuentrenpresentes. Aveceselhierroactúaigualqueelmagnesioydonahastadoselectronespara

convertirseenunion+2.Enesteestadodivalenteelhierroleotorgauncaracterístico

color verdoso o azulado a muchos minerales y a otras sustancias químicas. El característicocolorverdedelagemaperidoto(unaolivinaconhierro)yelcolor azul-verdosodelasangredesprovistadeoxígenoquecorreportusvenassonambos indiciosdehierrodivalente.Enestaformaelhierroseenlazaconeloxígenoenuna proporcióndeunoauno.Ycomolosátomosdemagnesioydehierrosondetamaño similar, estos elementos con frecuencia se sustituyen libremente uno a otro en algunos minerales comunes en la corteza y el manto terrestres. Algunos de los mineralesmásabundantesdelaTierra,incluyendolaolivina,elgranate,elpiroxeno ylamica,tienenvariantesquecontienenbásicamentecualquierproporciónposible

demagnesioyhierro,desdealgunasversionesincolorasquetienen100porcientode

magnesio a variedades de tonos oscuros que contienen 100 por ciento de hierro divalente.

Sinembargo,elhierronoestálimitadoalestado+2.Enpresenciademuchos

aceptoresdeelectronesdeinmediatodonauntercerelectrónparaconvertirseenun ion de hierro +3. Esta forma trivalente del hierro le confiere a su portador un característicocolorrojoladrillo.Elóxidorojo,losladrillosrojosylasangreroja,rica enoxígeno,ledebenalhierrotrivalentesusbrillantestonalidades.Comoelaluminio,

quetambiénadoptaelestado+3,elhierrotrivalenteseenlazaenunaproporciónde

dosatresconeloxígenoparaformarFe 2 O 3 ,unmineralcomúnllamadohematitaa causadesucolorrojosangre.Delmismomodoqueelmagnesioconfrecuencia remplaza la forma divalente del hierro, el aluminio muchas veces remplaza la variantetrivalentedelhierro.Losmineralesgranate,anfíbolymicapuedencontener todaslasproporcionesdealuminio-hierroimaginables;lasvariedadesricasenhierro tienenuncolorrojo,envezdeverde.

Asíquegraciasaltruquito,extremadamenteútil,deiryvenirentrelosestados+2

y+3(volveremossobreestanotablehabilidaddentrodeunpardemilesdemillones

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deaños,cuandolavidaapareceenescenaporprimeravez),elhierro,ensuestado

divalenteytrivalente,actúacomolosotrosmiembrosdelos«seisgrandes».Pero

espera,porqueelhierrotieneunpapelmásimportantequedesempeñarenlaTierra:

puedeformarmetalesconfacilidad. Todos los tipos de enlaces químicos de los que hemos hablado hasta ahora involucranunintercambiodeelectrones,ydancomoresultadoiones.Elsilicio,el aluminio,elmagnesio,elcalcioyelhierrodonanelectrones;eloxígenoseloslleva. Como consecuencia, estas uniones se llaman enlaces iónicos. Sin embargo, los metalesadoptanunaestrategiadeenlacemuydiferente.Enunmetalcadaátomo dona uno o más electrones y adquiere una carga positiva. Pero esos electrones errantessequedanporahí,enelmetal,enunaespeciedemarpegajosoyconcarga negativaquemantienejuntostodoslosátomosconcargapositiva,comosifueran filasdebalinesquenadanenmelaza.Elhierrometálicoesunaenormecolecciónde átomosdehierroquecomparten,entretodos,estoselectroneserrantes. Este comportamiento comunitario tiene consecuencias muy profundas. Para empezar,todosloselectronescompartidospuedenmoverselibremente,asíquelos metalessonexcelentesconductoresdelaelectricidad(quenoesmásqueelflujo controladodeelectrones).Porelcontrario,enlosmaterialeshechosdeoxígenoy magnesioosilicio,enlazadosiónicamente,cadaelectrónestátanfirmementefijoen sulugarquelaelectricidadnopuedefluir.Otraconsecuenciadelosenlacesmetálicos esqueestosmaterialestiendenadoblarse,másquearomperse.Elmardeelectrones querodeaalosátomospuededoblarseytorcersesinquepierdasufuerzacolectiva,a diferencia del comportamiento de la mayor parte de las rocas y los minerales quebradizos. Loslectoresperspicaceshabránnotadoenestepuntoqueelhierronoeselúnico quepuederealizarestetrucodeformarmetales.Laslatasyelpapeldealuminioyel cableadodomésticoestánportodoslados;lasaleacionesdemagnesiometálicoson ubicuasenlosautosdecarrerasdeúltimatecnologíayotrosjuguetes,yelsilicio,que essemimetálico,yaceenelcorazóndetodoslosartefactoselectrónicos(deaquíque sellameasíSiliconValley:siliconsignificasilicioeninglés).Peroelaluminio,el magnesioyelsiliciometálicossonmaravillasmodernasdelaindustriaquímica.Se necesitan grandes cantidades de energía para separar esos tercos elementos del oxígeno,ysusestadosmetálicoscasinuncaseformanenlanaturaleza. Elhierroestámenoscomprometidoconeloxígenoyesmáscaprichosoconsus compañerosdeenlacesquímicos.Adiferenciadelsilicio,elaluminio,elmagnesioo elcalcio,lepareceperfectamentenormalunirseaotrosaceptoresdeelectrones,en particularelazufre;elsulfurodehierroeselmineralpirita,elbrillante«orodelos tontos».También,adiferenciadeesosotroselementos,elhierroformaconfacilidad unmetaldensoquesehundehastaelcentrodelosplanetasyformasusenormes núcleos.

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LaTierrafundida

Losseisgrandeselementos,cadaunodeloscualesesunaconsecuenciainevitablede laevolucióndelasestrellasqueexplotanydelosplanetasterrestres,tambiénsonlos responsables de que existan las rocas más abundantes de la Tierra. Sus comportamientosquímicoscaracterísticoscondujeronanuestroplanetaauncamino irreversible de transformación que terminó dando como resultado el mundo que habitamoshoy.Peroantesdequelasrocaspudieranformarse,laTierratuvoque enfriarse. Imaginadenuevolosañosviolentosquesiguieronalimpactoquedioorigenala Luna.DuranteunosdíasosemanasloqueterminaríaconvirtiéndoseenlaTierraylo queseconvertiríaenlaLunaaúnestabapordecidirse.NilaTierranilaLuna,enesos primerosdíaspos-Theia,teníanunasuperficiesólida.Losdosglobosfusionados estabanunidosporunocéanodemagmaquelosrodeaba,turbioyalrojovivo, bañadoporunalluviaincandescentedesilicatosfundidosatemperaturasdemilesde gradosCelsius. MientraslaatmósferasedespejabadelosrestosdeTheia,laTierraradiabahacia el espacio una enorme cantidad de calor, y su capa superficial se enfriaba inexorablemente. A pesar de ello, algunos eventos cósmicos conspiraron para mantenerfundidalasuperficiedelaTierraporuntiempomás.Paraempezar,grandes asteroideshacíanimpactoenelplaneta.Cadachoqueañadíamásenergíatérmica, supercalentabaeláreadeimpactoyfrustrabasusintentosporformarunacorteza estable.LasintensasmareasproducidasporlagravedaddelaLuna,queaúnestaba muycerca,tambiénayudabanamantenerlaTierraenestadolíquido;cadacinco horasunagranprotuberanciaecuatorialdemagmaturbulentorecorríaelplanetay quebrabacualquiercapadelgadaquehubierapodidoformarse.Tambiénañadíacalor al conjunto la gran reserva de elementos muy radiactivos de la Tierra, tanto los isótoposdealuminioytungsteno,devidacortaycapacesdegenerarcalor,comolos isótoposdeuranio,torioypotasio,conlargasvidasmedias.Lanacienteatmósfera, alimentadaporlosvaporesvolcánicosricosendióxidodecarbonoyenagua,puede haberamplificadoestosefectosalinducirunestadode«superefectoinvernadero». Duranteunlapsodesconocidodetiempo,talvezcienaños,talvezcienmil—un pestañeoentérminosgeológicos—,laTierrapermanecióenestadolíquido.Pero estabapredestinadaaenfriarseyaendurecerse.Lasegundaleydelatermodinámica exigequelosobjetoscalientesquenotienenningunafuenteimportantedeenergíase enfríen, y que cuanto más caliente esté el objeto, más rápida sea la tasa de enfriamiento. Existentresmecanismoscomunesquefacilitanestatransferenciadecalor.La primeraeslaconducción.Cuandounobjetomáscalientetocaunomásfríolaenergía térmica debe fluir de lo caliente a lo frío. Este proceso, dolorosamente obvio si algunaveztehasquemadolospiescaminandoporelpavimentocalienteotehas

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ampollado las manos al tocar un quemador de la estufa, es provocado por el movimiento constante de los átomos. En los objetos más calientes los átomos experimentanmovimientosmásviolentos.Cuandounobjetomásfrío,cuyosátomos semuevenmásdespacio,entraencontactoconunobjetomáscaliente,conátomos másfrenéticos,partedeesemovimientoviolentosetransfieremediantecolisiones entreátomos.Sielobjetoquetocasestálosuficientementecalientepuedeafectarlas moléculasdetupiel,matarcélulasyocasionarunaquemadura.Laconducciónesuna buenaformadetransferircalorlocalmente,desdeunobjetoaotroqueestájuntoaél, peronosirvemuybienparatransferircaloraescalaplanetaria.Tomademasiado tiempotransportarcalordeunátomoalquesigue. Laconvección,enlacualgruposdeátomoscalientestransportanenergíatérmica alpormayor,esunamejorelecciónplanetariaparaenfriarse.Cadavezqueelagua hierve,experimentaslaconvección.Echaaguaenunaolla,prendelaestufayespera. Alprincipioelprocesoeslento:laollaentraencontactoconelaguafría,letransfiere calorporconduccióny,pocoapoquito,losátomosdemetaldelaollaempujanlas moléculasdeagua.Peroprontoentraenacciónotromecanismo.Elaguacalientedel fondocomienzaaexpandirseyaelevarseatravésdelaguamásfríaydensadearriba, conloquetransfieregrandescantidadesdecaloralasuperficie.Almismotiempoel aguadelasuperficie,másfríaydensa,sehundehaciaelfondocalientedelaolla.El intercambiodecalorocurremásymásrápido:lascolumnasdeaguasubenyse hundenhastaqueelaguahierveaborbotones.Medianteelcicloconvectivodelagua caliente que sube y el agua fría que baja, hay grandes volúmenes de agua que propaganelcalorportodoellíquidoenunbailerápidoyefectivo. Agranescala,ladelaTierra,laconvecciónapareceportodoslados:enlas refrescantes brisas marinas durante un día de verano, en las grandes corrientes oceánicasqueviajandelEcuadoralÁrtico,enlosturbulentosfrentesdetormentas salpicadasderelámpagos,enlosmanantialesenebulliciónyenloschorrosdelos géiseres.YlomismosucedeenelinteriordelaTierra:losmagmasylasrocasmás fríasydensascercadelasuperficiesehunden,ylosmagmasmáscalientesymenos densosdelasprofundidadesemergenalasuperficie.Durantetodalahistoriadela Tierralaconvecciónhasidoelmotorprincipaldelenfriamientoplanetario. Yluegotenemoslaradiación,eltercermecanismoparalatransferenciadecalor. Todoslosobjetoscalientesirradiancalorasusalrededores,másfríos,enformade radiación infrarroja que viaja 300 mil kilómetros por segundo en el vacío. Esta conocidaformadeenergía,tanevidentecuandoterelajasytebañasunratoenlos rayosdelSolresplandeciente,secomportaenformasimilaralasondasdeluzvisible (aunquelaradiacióntérmicatienelongitudesdeondaunpocomáslargas).Lafuente másobviadeenergíainfrarrojaessindudaelSol,quebañalaTierraenunaradiación

infrarrojaquetardaunos8.3minutosenviajarhastanosotrosatravésdelvacíodel

espacio.Otrosejemplosfamiliaressonloscalentadoreseléctricos,elfuegodela

chimeneaylosviejosradiadoresdeaguacaliente.Todoslosobjetoscalientesirradian

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calorasusalrededoressiéstosestánmásfríos.Tucuerponoeslaexcepción;espor

esoquelosauditoriosatiborradosdegentesecalientantanto:cadapersonairradia

tantocalorcomounfocodecienwatts,unhechofácildeverificarsiunosepone

unoslentesdevisiónnocturna,quehacenquelagenteyotrosanimalesqueemiten

radiacióninfrarrojaparezcanbrillarenlaoscuridad.

Latasadetransferenciadecalor,yaseaporconducción,convecciónoradiación,

dependedeldiferencialdetemperaturaentrelosobjetosmáscalientesylosmásfríos.

Laconducciónesmásrápida,laconvecciónmásvigorosaylaradiaciónmuchomás

intensasilasdiferenciasdetemperaturasonmayores.LaTierraesunplanetatibio;a

lolargodesuórbitaalrededordelSolirradiacalorcontinuamentehaciaelfríovacío

delespacio.PerolaTierrapos-Theia,aúnalrojovivo,lanzabaenergíacaloríficaal

espacioaunritmosinprecedentesenépocasmodernas.Literalmentebrillabaenla

oscuridadvacíadelespacio.

Lasprimerasrocas

La Tierra irradiaba cantidades tan prodigiosas de calor hacia el espacio que era inevitablequeseformaraunacorteza.Enalgúnlugar,probablementecercadeunode lospolosmenosafectadosporlasfuerzasdemarea,lasuperficiefundidaseenfriólo suficienteparaqueseformaranlosprimeroscristales.Peroenfriarseycristalizarseno era para nada un evento sencillo. Muchas sustancias cotidianas tienen una temperatura bien definida, a la que su forma líquida se convierte en sólida al enfriarse,elfamosopuntodecongelación.Elagualíquidasecongelaacerogrados,

elplateadomercuriometálicoa–38gradosyeletanol(elalcoholquebebemos)a

-117gradosCelsius.Peroelmagmaesdiferente:unacaracterísticapeculiaresqueno

tieneunúnicopuntodecongelación(aunqueenelcasodelmagmahablardeun

puntodecongelacióndemásde1300gradosCelsiussuenacomounoxímoron).

Comencemosconlascondicionesinfernalesquereinaronhace4500millonesde

años,inmediatamentedespuésdelchoqueconTheia,unaépocaenlaquelaTierray suLunacompartíanunaresplandecienteatmósferadevapordesilicioquesehallaba a temperaturas de 5 mil grados Celsius. Ese gas rocoso infernal se enfrió rápidamente,secondensóenformadegotitasycayócomounalluviademagma

sobrelosnuevosmundosgemelos.Inevitablementeempezóaenfriarse:bajóa3mil

grados,luegoa2mil,luegoamil.Entoncescomenzaronaformarselosprimeros

cristales. Contarestashistoriassobrelasprimerasrocasterrestreseslaespecialidaddelos petrólogos experimentales, gente que inventa nuevas técnicas de laboratorio para cocinaryexprimirlasrocasconelobjetivodeimitarlascondicionesquereinanen lasprofundidadesdelaTierra.Labúsquedadelosorígenesdelasrocasenfrentados retostécnicos.Primero tienesquecontrolar temperaturasincreíblementealtas, de

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milesdegrados,muchomásaltasquelasquealcanzacualquierhornodoméstico. Parahacerlo,loscientíficosfabricanbobinasdealambredeplatino,meticulosamente espaciadas, por las cuales hacen pasar corrientes eléctricas muy intensas que les permiten alcanzar temperaturas extremas. Lo más desafiante es que estas temperaturas tienen que aplicarse al tiempo que las muestras son sometidas a presionesbrutales,decenasocientosdemilesdevecesmayoresquelaatmosférica. Paraestaexigentetarealosinvestigadoresutilizanlaayudadecilindroshidráulicos gigantesydeenormesprensasdetornillo. DurantemásdeunsigloelLaboratoriodeGeofísicadelInstitutoCarnegie,mi hogar científico, ha sido el centro de estas heroicas búsquedas de las verdades profundasdelaTierra.Duranteunbrevelapso,antesdequemurieraprematuramente enunhospital,tuvelaoportunidaddetrabajarcodoacodoconHattenS.YoderJr., unodelospionerosdelapetrologíaexperimentalyprincipalexpertomundialenlos orígenesdelbasalto.Yodereraunhombreimponente,dinámico,entusiastaymuy atento,literalmenteunaencumbradafiguraensucampo.Alhaberservidocomo oficialnavaldurantelasegundaguerramundialestabaíntimamentefamiliarizadocon los equipos metálicos gigantes. En la década de 1950 entró al Laboratorio de Geofísicaycomenzóausarcañonessobrantesyviejascorazasblindadas,todavía pintadasconelcolorgrisdelosbarcosdeguerra,paraconstruirellaboratoriodealta presiónqueledaríaformanosóloasucarrerasinotambiénanuestracomprensión delsueloquepisamos. LapiezacentraldelartefactodeYodererauna«bomba»:unenormecilindrode acero de 30 centímetros de diámetro, 50 de largo y una perforación de 2.5 centímetrosdeancho.Unextremodelartilugioseconectabaaunaseriedebombas

degas,compresoreseintensificadoresquepodíangenerarunasasombrosas12mil

atmósferasdepresióndegas—lapresiónqueexistea40kilómetrosdeprofundidad

bajolasuperficiedelaTierra—y,encasodequeelaparatoalgunavezfallara catastróficamente, una energía acumulada equivalente al poder explosivo de una barradedinamita.Elotroextremodelabombaalojabaunarreglodemuestrasde

rocade30centímetrosdelargoyunaenormetuercahexagonalde15centímetrosde

diámetro.Parasellarelaparatoajustábamoslatuercaconunallavequemedíaun metrodelargoypesabadiezkilos. LolindodelaparatodeHatYoderesquepodíamosllenartubitosdeoroconrocas pulverizadasymuestrasdeminerales,meterlosenuncalentadorcilíndricoyasegurar todoelarreglodentrodelacámaradepresióndelabomba.Subíamoslapresión, encendíamoselcalentadoreléctricoylabombahacíaelrestodeltrabajo.Cadaciclo podíamosponerhastaseistubitosdeoro;cadacorridadurabadesdeunoscuantos minutoshastaalgunosdías.ElgenialinventodeHatYoderestabaperfectamente adaptado para estudiar cómo evolucionaron las rocas de la corteza y el manto superiordelaTierra. LoqueencontraronHatYoderysuscolegasfuequeunamezclaincandescente

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ricaenlosseisgrandeselementoscomienzaasolidificarse,porlogeneral,cuandose formancristalesdeolivina,hechosdesilicatodemagnesio,almomentoenquela mezcla se enfría por debajo de 1500 grados Celsius. Durante su periodo de enfriamientotantoenlaLunacomoenlaTierracomenzaronacrecerenelmagma hermososcristalitosverdes,comosemillasmicroscópicasqueluegoalcanzaronel tamañodebalines,guisantes,uvas…Perolaolivinasuelesermásdensaqueel líquidoenelquecrece,asíqueesosprimeroscristalescomenzaronahundirse,másy másrápidoconformeloscristalescrecíanmásymás,yenlasprofundidadesse acumularonenormesmasasdecristalescasipurosqueformaronunaespectacular rocaverdellamadadunita.HoyesraroencontrarestarocaenlaTierra;sóloaparece enlasuperficieenocasionesespeciales,cuandolosfenómenosqueledanformaalas montañas —como las deformaciones del terreno o la erosión— exponen los característicoscúmulosdeolivinaqueseformaronenlasprofundidades. Elhundimientoconstantedecristalesdeolivinaalterópocoapocolosmagmas que se enfriaban dentro de la Tierra y la Luna. Su composición cambió: fueron perdiendomagnesioyseconcentraroncadavezmáselcalcioyelaluminio.Enla Luna,conformeseguíaenfriándoseelocéanodemagma,comenzóaformarseun segundo mineral: la anortita, un feldespato hecho de aluminosilicato de calcio, comenzóacristalizarsejuntoalaolivinayaformarpálidosbloques.Adiferenciade laolivina,laanortitaesmenosdensaqueellíquidoenelqueseforma,asíquetiende aflotar.EnlaLunaaparecieronenormescantidadesdeanortitaqueflotabanenla superficie del océano de magma y que formaron una gran corteza de cadenas montañosashechasdefeldespatoflotantequeseelevabanhastaseiskilómetrossobre

lasuperficiefundida.Estasmasasblanco-grisáceas,quetodavíaocupan65porciento

de la cara reflejante de la Luna, se llaman planicies lunares. Como se elevaron directamenteapartirdelocéanodemagma,sonlasformacionesmásantiguasquese conocen en la Luna. Las muestras del Apolo revelan que estas anortositas tan característicasseencuentranenunrangodeedadesquevandesdelasmásjóvenes,de

3900millonesdeaños,hastalasmásviejas,de4500millones,queseformaronmuy

pocodespuésdelGranImpacto. EnlaTierra,queteníaunacomposiciónmáshúmeda,océanosdemagmamás profundosy,porlotanto,temperaturasypresionesinternasmásaltas,ocurrióun escenariounpocodiferente.Esposiblequesehayancristalizadopequeñascantidades deanortitaalpocotiempodeformadalaTierra,enentornossuperficialesyconpoca presión, pero era un mineral más bien secundario. Por el contrario, apareció en abundancia el piroxeno, rico en magnesio y el más común de los minerales de cadenasdesilicatos,ysemezclóconlaolivinaparaformarungruesoamasijode cristales.Así,enlasprimerasrocasdelaTierrapredominanlaolivinayelpiroxeno, queaparecenenunadurarocaverde-negruzcallamadaperidotita.Aloanchodelos primeros 75 kilómetros del manto terrestre comenzaron a cristalizarse diferentes variedades de peridotita; el proceso probablemente comenzó hace más de 4500

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millonesdeañosysiguiódurantemuchoscientosdemillonesmás. Apesardesuabundanciaoriginal,laperidotitatambiénesrelativamenteraraen lasuperficiedelaTierraactual.Unescenariobastanteverosímildescribebalsasde peridotitaqueseendurecieronyenfriaronparaformar,temporalmente,laprimera superficierígidadelaTierra.Peroalenfriarse,laperidotita,igualquesupredecesor, ladunita,sevolviómuchomásdensaqueelardienteocéanodemagmaapartirdel cualseformó.Alocurriresto,lasuperficiedeperidotitaseagrietó,seseparóyse hundiódenuevodentrodelmanto,yconellodesplazómásmagmaqueseenfriópara formarmásperidotita.Alolargodecientosdemillonesdeañoselmantomismose solidificólentamentegraciasaestacintatransportadoradeperidotitaquefuncionóen los 75 kilómetros de espesor del manto. La proporción de peridotita sólida se incrementórespectoalademagmahastaquelapartesuperiordelmantoestaba compuestaensumayorparteporrocasólidadeolivina-piroxeno.

Elcorazóndelasunto

En las profundidades del manto, entre 75 y 300 kilómetros bajo la corteza, el enfriamientoylacristalizacióndebenhaberocurridoenformasimilar,aunquemás lentamente.Todavíanoconocemosbienlosdetallesdelproceso—hacefaltauna nuevageneracióndeequiposdealtapresiónyaltatemperaturaqueseancapacesde resolver algunos problemas complejos— pero la separación de los cristales del líquido mediante hundimiento y flotación probablemente desempeñó un papel importante,igualqueenelentornodelasuperficie. Muchodeloquesabemossobreesosmundosprofundosyocultosselodebemos a la ciencia de la sismología, el estudio de ondas de sonido que viajan por las profundidadesdelaTierra.LaTierrarepicacontinuamentecomounacampana:las olas que revientan en las costas, los camiones que rugen en los caminos y los temblores,grandesypequeños,conspiranparasacudirlatierraypropagarondas sísmicas.Igualquelasondassonorasdentrodeuncañónestrecho,lasondassísmicas provocanecoscuandochocancontraunasuperficie.Lasondassísmicasrevelanque elinteriordelaTierraesunsitiocomplejo,formadopormuchascapas. EnelnivelanatómicomásbásicolaTierratienetrescapas:unacortezadelgaday pocodensaenlasuperficie,unmantoespesoydensoenelmedioyunnúcleo metálico,muygruesoydensoenelcentro.Cadaunodeesosdominiostienesus propiascapas.Elmanto,porejemplo,sedivideentressubcapas:mantosuperior, zonadetransiciónymantoinferior.Elmantosuperior,dominadoporlaperidotita,se

extiendeporunos300kilómetros;aesasprofundidadeslapresiónobligaalosátomos

delaolivinaaapretujarseenuncristaldesilicatomásdenso,llamadowadsleíta,el

materialmásabundanteenlazonadetransicióndelmanto.Elmantoinferior,250

kilómetrosmásabajo,exhibeunconjuntoaúnmásdensodesilicatosdemagnesio.

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Laspresionesenelmantoinferiorsontanaltas—cientosdemilesdevecesladela superficie—quelosenlacesdesilicio-oxígenoadoptanunarreglodeátomostodavía másdensoyeficiente,llamadoperovskita. Losestudiossísmicosdocumentanlanaturalezayelalcancedecadaunadeestas capasdelmanto,mineralógicamentediferentes,yrevelanquelastransicionesentre ellas suelen ser limpias y ordenadas. Las superficies exactas de las transiciones cambian ligeramente, de veinte a treinta kilómetros según el lugar —bajo los continentes o bajo los océanos, por ejemplo—, pero cada límite parece ser relativamentehomogéneoyclaro.Lasismologíaofreceevidenciaquesugiereque, porelcontrario,lafronteraentreelmantoyelnúcleoesunazonaespecialmente complicada,muydiferentedelasclarastransicionesentremantoymanto.Enuna primera aproximación, la frontera núcleo-mantoproduce el eco fuerte que es de esperarse,pueselcontrastededensidadesentreelmantodesilicatoyelnúcleo metálicoestanextremoquecreaunabarrerafísicatannítidacomolaqueexisteentre elaireyelaguayreflejalaseñalsísmicamásfuertedelasprofundidadesdela Tierra.Hacemásdeunsigloesadivisiónfueunodelosprimerosrasgosocultosen lasprofundidadesdenuestroplanetaquedescubrieronlossismólogos. Silafronterafueraperfectamentelisayregularproduciríaunreflejosísmico concentrado,unecoquequedaríaregistradoenunsismómetrocomounsaltomuy característico.Perolaseñalessísmicasquereflejalafronteranúcleo-mantosuelenser caóticas,extensasyfragmentadas.Alláabajotienenqueexistirotrasestructuras, comobultosirregularesopilasdeescombros.Losgeofísicos,quenosiemprese caracterizan por inventar términos muy llamativos, llaman a esta zona caótica y granulosalacapaD″(Ddobleprima).(Losastrofísicos,queacuñarontérminostan imaginativoscomoenanacafé,giganteroja,energíaoscurayagujeronegrollevan lasdeganareneljuegodelanomenclaturacientífica). LacomplejidaddeestaprofundacapaD″sedesprendeenpartedeldramático contrastededensidadesentreelhierrometálicohomogéneodelnúcleoylavariedad demineralesricosenoxígenodelmanto.Todoslosmineralesdelmantoflotanenel núcleodensocomosifuerancorchossobreelagua,peropuedentenerdensidades muydistintas.Enelocéanodemagmaprimordialalgunossilicatossehundíanyotros flotaban; en consecuencia, se hundieron grandes trozos de los primeros sólidos cristalizados,atravesaronelmantoyfueronaflotarcomobalsassobreelnúcleo metálico.Algunossismólogosseimaginan«montañas»dequinientoskilómetrosde alto de pilas irregulares de minerales densos que descansan sobre la frontera núcleo-manto,yallídesvíanenformacaóticalasseñalessísmicas. Paranuestrasorpresa,enlafronteranúcleo-mantotambiénpuedenexistirgrandes estanquesycharcosdesilicatoslíquidosinusualmentedensos,talvezricosenlos elementosaluminioycalcio,asícomounmontónde«elementosincompatibles»que parecenfaltarenlosinventariosdelascapasmásexterioresdelaTierra.Nopodemos estar seguros, pero los sismólogos hablan de profundas «zonas de velocidad

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ultrabaja»enlacapaD″,justosobrelafronteranúcleo-manto,enlasquelasondas sísmicas viajan aproximadamente 10 por ciento más despacio que en las rocas adyacentes. Estos profundos lagos y estanques líquidos también podrían ser la soluciónalmolestoproblemadeloselementosperdidos:sólohayqueechartodoslos elementosincompatiblesenlainaccesiblecapaD″,dondesequedaránrecluidospara siempreenesaenigmáticayheterogéneazonadebasuramineralógica. ¿Yquéhaysobreelnúcleo?CuandolaTierraeramuyjovenyasehabíaformado

unnúcleo,densoyricoenhierro,deunos3200kilómetrosdediámetro.Seguramente

seencontrabacompletamentefundido(adiferenciadeloquepasahoy,cuandoel

núcleointernopareceserunabolasólidadecristalesdehierrode1200kilómetrosde

diámetro).Lastemperaturasenesaclaralíneadivisoriaentreelnúcleoyelmanto

puedenhaberexcedidolos5milgradosCelsius,ylaspresionesdebenhabersidoun

millóndevecesmayoresqueladenuestraatmósferamoderna. Desdeelprincipioelnúcleocalientefueunazonadinámicayturbulenta,cruzada porcorrientesdemetallíquido.Unaconsecuenciaimportantedeestascorrientesfue el nacimiento temprano del campo magnético de la Tierra, la magnetosfera, que funciona como un enorme electroimán. Los campos magnéticos desvían las trayectorias de las partículas cargadas eléctricamente, así que la magnetosfera terrestresirvecomounaespeciedeescudoquebloqueaelconstantebombardeode viento solar y rayos cósmicos; una barrera que tal vez es un requisito para los orígenesylasupervivenciadelosseresvivos. Elnúcleotambiénesunafuenteimportantedeenergíacaloríficaqueayudaa mantenerlaconvecciónenelmanto.Aúnhoy,enzonasvolcánicascomoHawaiy Yellowstoneemergencolumnasdemagmaardientequeprovienendelafrontera núcleo-manto, a casi 3200 kilómetros de profundidad. Resulta llamativo que la ubicaciónprecisadeestascolumnasenlasuperficiepuedeestardeterminadaporla topografía de las profundidades. Las montañas de 480 kilómetros de altura que existenenlacapaD″puedenactuarcomocobijastérmicasquecubrenelnúcleo,así queesposiblequelaszonascalientesseoriginenenlosvallesprofundosycalientes queseencuentranentreestasextraordinariasmontañasocultas.

Basalto

En esencia, la historia de la evolución mineral consiste en una sucesión predeterminada de tipos de roca; cada etapa de formación mineral se sigue lógicamentedelaetapaanterior.LaprimeracortezadeperidotitadelaTierra,que naciódelmardemagmaprimordial,fueunaetapainfantil,críticaperofugaz.Cuando finalmenteseenfrióyseendurecióresultódemasiadodensaparapermanecerenla superficie,demodoquesehundióenlasprofundidadesdelatierra.Senecesitabauna rocadiferente,menosdensa,paracubrirlasuperficiedelaTierra.Esarocaerael

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basalto. Elbasaltonegroeslarocaquepredominaenlasuperficiedetodoslosplanetas terrestres.ElexteriordeMercurio,cruzadopormúltiplescicatricesdeasteroides,es casipurobasalto.TambiénlachamuscadaymontañosasuperficiedeVenusyla erosionadasuperficiedeMarte.LosmaresoscurosdelaLuna,quecontrastantan vívidamente con las planicies de anortosita, de color gris pálido, son los restos

endurecidosdeenormeslagosbasálticosnegros.YenlaTierra70porcientodela

superficie,incluyendoelsuelodetodoslosocéanos,seencuentrasobreunacostrade basaltosubyacente. El basalto viene en una variedad de sabores, pero está compuesto fundamentalmentepordosmineralesdesilicato.Unodeestosmineralesclaveesel feldespato plagioclasa, sin duda el mineral con aluminio más importante en los planetasylaslunasterrestres,yelmineralmáscomúnenlacorteza.DaveWones,mi profesordelMIT,unavezmesugirióquesimemostrabanunarocamisteriosayme

preguntabanquéerarespondierasiempre«plagioclasa»;acertaría90porcientodelas

veces.Elsegundoingredientemineralógicoesencialdelbasaltoeselpiroxeno,la cadenadesilicatoscomúnquetambiénseencuentraenlaperidotita.Elpiroxenoes unodeunpuñadodemineralescomunesquepuedenincorporarlosseisgrandes elementos(ytambiénmuchoselementosmenoscomunes). Paraentenderlosorígenesdelaplagioclasayelpiroxeno,losdosingredientes mineralesesencialesdelbasalto,debemosconsiderarlosextrañoshábitosquetienen

lasrocasalcongelarseyfundirse.Hace4500millonesdeaños,cuandoempezóa

enfriarseelocéanodemagmadelaTierra,primeroseformólaolivina,luegoun poquito de anortita y finalmente un montón de piroxeno. La roca de silicato de magnesio que resultó fue la peridotita, que dio forma a buena parte del manto superior.Conformelas masasdeperidotitaseformabany sehundían,volvían a calentarseyafundirseparcialmente. Nuestrasexperienciascotidianasconlascosasquesefundensugierenqueel cambiodesólidoalíquidoocurresiempreaunatemperaturaespecífica.Elhielode

aguasefundeacerogradosCelsius,laceradeveladomésticalohaceporahíde54

grados,yelplomometálicodensoa327.Perolascosasnosontansencillasconlas

rocas:lamayorpartenosefundeporcompletoaunamismatemperatura.Sicalientas peridotitaamilgradosCelsiussederretirálaprimeraparte(másabundantesila peridotita es rica en agua y dióxido de carbono, que son más volátiles). La composicióndeesasprimerasgotitasmicroscópicasesdramáticamentediferenteala delconjuntodelarocadeperidotita.Laprimeraparteenfundirsetienemuchomás calcioyaluminio,unpoquitomásdehierroysilicioymuchomenosmagnesio.El líquido inicial también es mucho menos denso que la roca de peridotita que lo alojaba.Enconsecuencia,sienelmantosefundeinclusouncincoporcientodela peridotitaestogeneramuchomagmaqueseacumulaalolargodefronterasdegrano mineral, se cuela en las fisuras y los recovecos y sube hacia la superficie, y

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eventualmenteseconvierteenbasalto.Alolargodelosmilesdemillonesdeañosde historia de la Tierra la fundición parcial de la peridotita ha generado cientos de millonesdekilómetroscúbicosdemagmadebasalto. El basalto fundido sube a la superficie de los planetas en dos formas complementarias.Lamásespectacularesatravésdeerupcionesvolcánicascomolas deHawaieIslandia,queproducenferocesfuentesyríosdemagma.Estasdramáticas erupcionesocurrenporqueelaguayotrosvolátilesquesequedanatrapadosdentrode lossilicatoslíquidosaaltaspresiones,adosomáskilómetrosdeprofundidad,se transformanviolentamenteengascuandoseencuentrancercadelasuperficie.Este vulcanismo explosivo puede arrojar ceniza y gases tóxicos hasta la estratosfera, lanzar «bombas» volcánicas tan grandes como un auto hasta un kilómetro a la redondayaplanartodoelpaisaje. Estaserupcionesdecenizaylavabasálticaspuedenconstruir,capaporcapa, montañasdemuchoskilómetrosdealturaycubrirderocanegramilesdekilómetros cuadrados.Estetipodelavaycenizabasálticaesdegranoextremadamentefinoy ricoenvidrio,puesellíquidoseenfríatanrápidoqueloscristalesnotienentiempo deformarse.Elresultadoesunacostraamorfadelavasolidificada.Algunosbasaltos deolivinamuycaracterísticossóloocurrencuandolaperidotitasefundeparcialmente aprofundidadesrelativamentebajas,demenosdetreintakilómetros,ycontienen algunosbrillantescristalesdeolivinaqueseformaronbajotierradurantelaprimera etapadesolidificacióndelalava.Estoscristalitosverdesadornanlasquedeotro modoseríanunasaburridasrocasnegras. Senecesitamuchafuerzaexplosivaparaqueelmagmarompalasuperficie,así queunacantidadsignificativadelmagmabasálticonuncavelaluzdeldía.Estos líquidosalrojovivosequedanatrapadosenlasprofundidadesdelatierra,dondese enfrían más lentamente, forman cristales de feldespato y piroxeno de unos tres centímetros de largo con aspecto de listones y se convierten en rocas llamadas diabasa o gabro. Aveces el magma es inyectado en grietas casi verticales que aparecenenlasrocasbajolasuperficieparaformardiqueslisos.Silarocahuéspedes suaveyseerosiona,unosmillonesdeañosdespuéselresultadopuedeserunapared dediabasalargayrectaquesepareceextraordinariamenteaunsitioarqueológico derrumbado.Si,porelcontrario,elmagmaesinyectadoentrecapashorizontalesde rocassedimentariaspuedeformarunagruesarepisa.LosacantiladosdelasPalisades, enelríoHudson,fácilesdeverríoarribadelaciudaddeNuevaYork,enlaorilla occidentaldelrío,sonresultadodeunaseriederepisasbasálticasqueseinclinan ligeramentehaciaeloesteparaformaraltiplanosparalelos(algunosdelosterrenos máscarosparaconstruir)enelnortedeNuevaJerseyyelsurdeNuevaYork.En otrasocasionesmásellíquidosedepositayseenfríaencámarasdemagmadeforma irregularquepuedenformarseakilómetrosbajolasuperficieyqueenocasionesse extiendenporlargasdistancias.Perocualquieraqueseasugeometríafinal,ladiabasa yelgabrosonexactamentecomoelbasalto.

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TraslainevitableformacióndelacortezabasálticalaTierragozóporprimeravez de una superficie sólida y resistente capaz de flotar. Antes de que existiera esta corteza,cuandoelmagmaylaperidotitaeranlosúnicosquedefiníanlasuperficiedel planeta,ningúnrasgotopográficopodíaelevarsedemasiadoporencimadelaaltura mediadelplaneta.Laperidotitaalrojovivonoeslosuficientementefuertepara cargarunamontaña.Peroelbasalto,resistenteyrelativamentepocodenso,esotra

historia.Ladensidadpromediodelbasaltoesmásde10porcientomenorqueladela

peridotita.Esoquieredecirqueunamasaflotantedebasaltodediezkilómetrosde

espesorseproyectaráunkilómetrosobreelocéanodemagma.Losconosvolcánicos

seacumularíanrápidamenteyseelevaríanaúnmás,talveztreskilómetrossobreel

promedio.AsífuecomolaparchadasuperficiedelaTierraempezóaadquirirun

carácterpropio.

Unmundohostil

Desdeelespacio—aunadistanciasegura,porejemploladelajovenLuna—la fachadabasálticadelaTierraseveíadecolornegroprofundo,surcadaporgrietas curvadasypuntosbrillantesenloslugaresenlosqueinmensosvolcanesrompíanla superficie con sus fuentes de lava. Los chorros de vapor grisáceo y cargado de cenizas oscurecían algunos de los conos volcánicos más ricos en volátiles y sus alrededores.

Imaginaqueviajasa4400millonesdeañosenelpasado,justoatiempoparaver

lanuevasuperficienegradeesaTierrahadeana.Nopodríassobrevivirmuchotiempo

enesepaisajehostilyextraño.Lasuperficieesbombardeadaconstantementepor

meteorosquerompenladelgadacortezanegraysalpicanderocadespedazaday

burbujasdemagmalasplaniciesdesiertas.Seelevanincontablesconosvolcánicos

quecrecenconstantementehastaalcanzarmilesdemetrosdealturaydelosque

mananenormesfuentesdemagma,impulsadasporlafuerzaexplosivadelvaporyde

otrosvolátilesqueunbuendíaseenfriaránlosuficienteparaformarlosocéanosyla

atmósfera.Nohayunsolorastrodeloxígenoesencialparalavida.EnestaTierra

implacableabundancompuestossulfurososymalolientesqueatacantunariz,las

fumarolasardientesteescaldanlapielylosgasestóxicostequemanlosojos.Enun

mundotanhostiltuagoníaseríadolorosaperobreve.

LaLunasiguealejándose,peroaúndesempeñaunpapelcrucialenlaformación

delacorteza.SibienlasmareasderocaymagmaqueviajanporlaTierrasonmenos

extremasquedurantelosprimerossiglostraselimpactodeTheia,siguenagrietando

yrompiendolasuperficiedelaTierra,yabrenfisurasporlasquemanamagmaal

rojovivoqueimpidelaformacióndeunasuperficiesólida.Laincómodaproximidad

delaLunatambiénperpetúalarotacióndelirantementerápidadelaTierra:todavía

existendíasdecincohoras,acompañadospormegatormentasyultratornadosmás

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severosquecualquieraqueseanunciehoyenelWeatherChannel. Perobajoestatorturadasuperficieyahabíacomenzadolainevitableevoluciónde laTierracomounmundovivo.Elinterior,líquidoydinámico,comenzóasepararse enzonascondistintascomposiciones,materialesqueundíaseconvertiríanenlos continentesylacortezadelfondomarino,lasatmósferasylosocéanos,lasplantasy losanimales.Procesoscomoelcalentamiento,elenfriamientoylacristalización,la separacióndecristalesporasentamientoyflotación,laacumulacióndeperidotitayel

fundimientoparcialledieronformaalaTierra,desdesuinfanciahace4500millones

deañoshastaeldíadehoy. Las enormes reservas de calor interno de la Tierra, el tema central de este capítulo,siguendesempeñandounpapelfundamentalenlatransformacióndenuestro hogar planetario. Actualmente, las manifestaciones más evidentes de este oscuro reinoardientesonlosvolcanes,consusferocesfuentesdemagmaysusríosderoca fundida.Laserupcionesdelosgéiseresylosmanantialestermalestambiénsonuna muestradeloinfernalesquesonlascosasenesereinosubterráneo.Alolargodelos

4567millonesdehistoriadelaTierraelcalorhaviajado,inevitablemente,desdeel

centroincandescentehacialafracturadacortezaydeahíalfríovacíodelespacio,yla superficieeslaquehapagadoelprecio.Golpeadaporlosefectosdelaagitada conveccióndelmanto,acentuadosasuvezporlaincesanteatraccióndelaLuna,la cortezahasidodobladaytorcida,plegadayagrietadacontinuamente.Loscontinentes han viajado sin parar por el globo; se han desgarrado, chocado y rozado en la continuadanzadelasplacastectónicas,impulsadasiempreporelcalor.Durantecada díadenuestrasvidaselcalorinternodelaTierratransformalasrocassobrelasque vivimos,reciclaelaguaquebebemosyalteraelairequerespiramos. Graciasalcalor,laTierraestabadestinadaaser,duranteuntiempo,unmundo negro,esmaltadoconunadelgadacapabasáltica.Peroesabrevefasejuvenilnopodía durarmucho.Estabaapuntoderodearalmundounanuevacapaazulbrillanteque nacióenelfondodelosvolcanes.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

0

1

2

3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo4

LaTierraazul

EónFanerozoico ↑ Capítulo4 LaTierraazul Laformacióndelosocéanos

Laformacióndelosocéanos

EdaddelaTierra:de100a200millonesdeaños

LainfanciadelaTierra,susprimerosquinientosmillonesdeaños,másomenos,

estánenvueltosenelmisterio.Lasrocasylosmineralesofrecenevidenciastangibles decasitodoelagitadopasadodenuestroplaneta,perosobrevivenpocasrocaso minerales del antiguo tiempo hadeano. Y por lo tanto, cualquier relato del enfriamientodelaTierraylaformacióndelosmaressobresunegrasuperficiedebe estarbasadoenespeculacionesinformadasporexperimentos,modelosycálculos.Y aunasísiemprenosquedaremosconalgunasdudas. Eso no es malo. Lo que hace que cada nuevo día en el laboratorio resulte emocionanteestodoloquenosabemosylaposibilidaddiariadedescubriralguna pequeñapistaquenosacerquealaverdad.Aúnmástentadoraeslaposibilidadde descubrir aspectos del mundo natural «que no sabíamos que no sabemos», esos descubrimientosquenohacenmásqueprofundizarlosmisterios [*] .Estasnuevas formasdehacerpreguntas—«¿cómoevolucionanlosminerales?»,porejemplo,en vezdesimplemente«¿cuálessonsuspropiedadesquímicasyfísicas?»—abrenel caminoalosdescubrimientos. Es importante realizar un inventario de las cosas que no sabemos. Todas las evidenciasapuntanaquelaLunaseformótrasunimpactodeenormesdimensiones, pero no podemos decir con exactitud cuándo ocurrió la colisión, ni conocer los detalles de la trayectoria final de Theia. Podemos imaginar que tras ese colosal

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impactocayóunalluviatorrencialdesilicatosincandescentessobrelostorturados océanosdemagmadelaTierra,peroladuraciónylavelocidadalaqueseenfrióeste mundosupercalentadosoninciertos,yserántemadedebatedurantemuchasdécadas porvenir.Igualmenteinciertassonlaproximidadylavelocidaddealejamientodela Luna,aunquesondatosfundamentalesparaentenderladinámicaylaevolucióndela jovenTierra.Nadiesabecuándoseformaronlosprimerosocéanos,nicómoeran. Peroseformaron,ylahistoriaquesigueestábasadaenlasevidenciasquetenemos,y eslamejorquepodemoscontarporelmomento. LaTierranegranoseguiríasiendonegrapormuchotiempo.Elvulcanismode escalaglobalarrojónitrógeno,dióxidodecarbono,compuestostóxicosdeazufrey vapordeaguaardientesalaatmósfera,cadavezmásespesa,aunritmodemilesde millonesdetoneladasaldía.Estoselementosycompuestosvolátiles—exactamente las mismas moléculas que formaron los diferentes tipos de hielo de la antigua nebulosa,losmismísimosátomosqueestásrespirandoyqueconstituyencadaunode loscomplejostejidosdetucuerpo—desempeñarondiversospapelesenlaTierra,que evolucionabaagranvelocidad.Cuandoelaguacalientesemezclóconlosmagmasde rocahizodescendersuspuntosdefusiónylosconvirtióenunasopasupercalentada queseelevóalasuperficie.Alacercarsealasuperficielosgasesdisueltosenlasopa magmática,queseencontrabanenestadolíquido,seexpandieronviolentamentepara producirgigantescasexplosionesvolcánicas,parecidasaloqueocurrecuandoel contenidodeunrefrescomuyagitadoexplotadentrodelalata.Algunosfluidosricos enaguatambiénsedisolvieronyconcentraronelementosraros—berilio,zirconio, plata,cloro,boro,uranio,litio,selenio,oroymuchosmás—queeventualmentese convertiríanenlosgrandesyacimientosmineralesdelacortezaterrestre,cadavez másdiversificada.Enelcaosdelasuperficielosríosfuriososylasolasviolentasse convirtieronenlosagentesprincipalesdelaerosióndelaroca,delaformacióndelas primerasplayasdearenadelaTierraydelaacumulacióndesedimentoscercadelas orillas.Enresumen,elaguaseconvirtióenelprincipalarquitectodelasuperficie sólidadelaTierra. Concentrarseenlosocéanosyenlaatmósferarevelaunaperspectivamásbien antropocéntrica, pues estos fluidos son componentes insignificantes del planeta.

Actualmentelosocéanosapenasrepresentan0.02porcientodelamasatotaldela

Tierra,ylaatmósferanollegamásqueaunamillonésimaparte.Ysinembargo,los

océanosylaatmósferahanejercidounainfluenciadesproporcionadamentegrandeen

laformacióndelaTierratalcomolaconocemos,ysiguenhaciéndolo.

EntreloscomponentesgaseososdelaTierrahaycuatroprotagonistasprincipales:

elnitrógeno,elcarbono,elazufreyelagua.Todosestosingredientesseproducenen abundancia dentro de las estrellas más grandes, todos se dispersan durante las explosionesdesupernovasytodosseconcentraronenlosmeteoritosdecondritas

ricasencarbonomásprimitivos,demásde4560millonesdeañosdeedad.

Lacomposiciónpromediodelosmeteoritosdecondritassepareceenmuchos

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sentidosaladelaTierraactual.Losseisgrandeselementosdelosquehablamosenel

capítulo3(oxígeno,silicio,aluminio,magnesio,calcioyhierro)seencuentranen

proporciones notablemente parecidas, y lo mismo ocurre con muchos elementos menoscomunes.Peroinclusounexamenrápidodeestosfascinantesobjetosantiguos revelaquebuenapartedelinventariooriginaldecompuestosvolátilesdelaTierra estáausentehoydenuestroplaneta.Lascondritasmásprimitivastienenenpromedio másdetresporcientodecarbón,perotodaslasreservasdecarbónconocidasenla

Tierrasumanapenas0.1porciento.Lomismoocurreconelagua:elcontenidode

aguadelascondritasesmuchomayorqueelpromediodelaTierra,talvezincluso cienvecesmás.Estasenormesdisparidadesenlacomposicióndeambosobjetos indicanunpasadocaóticoyviolento.Lamayorpartedeloscompuestosvolátilesde la Tierra deben haberse perdido en el espacio o se encuentran profundamente enterrados,dondenopodemosobtenermuestras. La clave para entender la transformación de la Tierra, de una roca negra y maltrechaaunplanetaazul,tibioyhabitable,seencuentraenlahistoriadesus volátiles peripatéticos. Pero ningún compuesto sobrevivió intacto a los primeros quinientosmillonesdeañosdelaTierra.Casitodoelnitrógenoyelcarbono,ytodo elazufreyelagua,sehanrecicladoincontablesmilesdeveces,ylosmismosátomos hansidousadosunayotravez.Losmeteoritosdecondritasnosofrecenunpuntode partidacuantitativoparacomenzarnuestrasconjeturas;laspocasmuestrasderocasy mineralesconquecontamosdelosprimerosmillonesdeañosdelaTierra,asícomo losdatosdelaLunaydeotrosobjetosdelsistemasolar,sirvenparainformarnuestras especulaciones.Ydelmismomodoqueparacomprenderlaevolucióndelmantoyla cortezadurantelosprimeroscientosdemillonesdeañosdelaTierra,asícomola formacióndeestrellasmuchoantesqueeso,laclaveparaconstruirunescenario viableesconocerlascaracterísticasinmutablesdeloselementosencuestión,eneste casolaspropiedadesfísicasyquímicasdelosvolátilesnitrógeno,carbono,azufrey agua. Elnitrógenoeselmásfácildemanejardeestoscuatroingredientes.Esungas químicamenteinertequeformapocosminerales,casinodesempeñaningúnpapelen laformacióndelasrocasytiendeaconcentrarseenlaatmósfera.Dehecho,elciclo delnitrógenonotuvomuchoefectoenlascapassuperficialesdelaTierrasinohasta laaparicióndelavida.Elcarbonoyelazufretambiénsevolveríanmuchomás importantesmilodosmilmillonesdeañosdespuésdelaformacióndelaTierra, cuando la vida y una atmósfera rica en oxígeno transformaron el reino de la superficie.Peroelcuartoingrediente,elagua,hasidofundamentalenlahistoriadela Tierradesdeelprincipio.

Elagua:unabrevesemblanza

Losdiversospapelesgeológicosquedesempeñaelaguasedebenalassingulares

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propiedadesquímicasdelóxidodehidrógeno.Recuerdaqueelhidrógenoeselprimer

elementoyeloxígenoeseloctavo;ningunodeellostieneelnúmeromágicode2o

10electrones.Cadaátomodeoxígenoaceptordeelectronesbuscadoselectronesmás

paraalcanzarelnúmeromágico10,ycadaátomodehidrógenoconunelectrónpara

compartirquiereunomás.Elresultadomolecularesunaproporcióndedosaunode hidrógeno y oxígeno: H 2 O. Los átomos que forman esta unidad compacta se acomodanenformadeV:eloxígeno,másgrande,estáenelcentro,yacadalado tienedosprotuberanciasdehidrógeno,unpococomolasorejasdeMickeyMouse.El átomo de oxígeno, que ha tomado prestados electrones de los dos átomos de hidrógeno, adquiere una carga eléctrica ligeramente negativa, mientras que cada átomodehidrógenoesproporcionalmentepositivo.Elresultadoesunamolécula polar,conpartesopuestasquetienencargaseléctricaspositivasynegativas(lasorejas yelhocicodeMickey,respectivamente). Estapolaridaddelasmoléculasdeaguaeslaresponsabledemuchasdesus propiedadescaracterísticas.Elaguapolaresunsupersolvente,porquesusextremos positivoynegativoejercenfuerzaspoderosasquepuedendesarmarotrasmoléculas. Esporelloquelasaldemesa,elazúcarymuchosotrosingredientessedisuelven rápidamenteenagua.Alamayorpartedelasrocaslestomaunpocomásdisolverse, peroalolargodemillonesdeañoslosocéanossehanvueltoricosencasitodoslos elementos químicos. (En consecuencia, cada kilómetro cúbico de agua de mar contieneunoscientoquincekilogramosdeoro,quevaldríanmásdediezmillonesde dólaresalconsiderablepreciorecientedeloro…situviéramoslatecnologíapara extraerlo).Estahabilidadúnicadelaguaparadisolverytransportarotrassustancias tambiénlaconvierteenunmedioidealparaelorigenylaevolucióndelavida.Toda lavidaenlaTierra,ytalveztodalavidadelcosmos,dependedelagua. Lapolaridaddelasmoléculasdeaguaocasionaqueseenlacenfuertementeunas conotras:lapartepositivadeunamoléculaatraelaspartesnegativasdeotras.Espor esoqueelhieloesunsólidomolecularinusualmentefuerte(cosaquenuncaolvidarás si te has puesto una buena caída al patinar sobre hielo). Estos enlaces intramolecularesinusualmentefuertestambiénledanalaguaunatensiónsuperficial particularmentealta,unapropiedadfascinantequelepermitealosinsectospequeños caminar,literalmente,sobreelagua.Latensiónsuperficialtambiéndalugarala accióncapilar,queprovocaqueelaguasubaporlostallosdelasplantasvascularesy permitequelosárbolesalcancencientosdemetrosdealtura.Lasgotasdeagua, redondeadas por la fuerte atracción mutua de las moléculas de agua, es otra manifestación de la tensión superficial, y un eslabón vital para mantener el inusualmenterápidociclodelaguaenlaTierra.Lasmoléculasvolátilesnopolares, comoelmetanoyeldióxidodecarbono,nopuedenformarestasgotitas:sólopueden flotarenlaatmósferaenformadeunapenetranteneblinaultrafina,asíquela«lluvia» seríaunfenómenodesconocidoenunplanetadominadoporestosgasesatmosféricos.

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Losenlacesfuertesentrelasmoléculassonlacausadeotradelaspropiedades

máscuriosaseimportantesdelagua:elagualíquidaesaproximadamente10por

cientomásdensaqueelhielosólido.Encasitodosloscompuestosquímicosquese conocenelsólidosehundeensulíquido,unasituaciónqueresultaintuitivamente lógica,puesenlossólidoslasmoléculasestándispuestasenpatronesregularesy repetidos, en contraste con los líquidos, en los que están distribuidas en forma arbitraria.Piensaqueescomoguardarcajasdezapatosenlabodegadeunazapatería. Las pilas ordenadas de cajas (como moléculas perfectamente alineadas en una estructuracristalinasólida)ocupanmuchomenosespacioqueunapiladesordenada (comolasmoléculasquechocancaóticamenteenunlíquido).Peroenelagualas moléculasseordenandeformamáseficienteensuestadolíquidoarbitrarioqueen losordenadoscristalesdehielo. Laconsecuenciarelevanteesqueelhielo,yaseaenuncubitodentrodetubebida, enformadecapasobreunríoounarroyocongelado,oenuniceberg,flota.Sino fueraporestainsólitacaracterísticamuchoscuerposdeaguasecongelaríanenbloque envezdeformarunagruesacapaprotectoradehieloduranteelinvierno.Enun mundoenelqueelhielosecongelaraporcompletolavidaacuáticaenfrentaría riesgos muy serios y el vital ciclo del agua se detendría casi por completo. Curiosamente,elmismofenómenoesunodevariosfactoresquepermitenesquiary patinarsobrehielo.Lapresiónqueejercelacuchilladetuspatinesalpresionarel hielosólidoayudaaproducirunadelgadacapadeagualíquida,másdensa,sobrela quepuedesdeslizarte.Silatemperaturadesciendemucho,engeneralpordebajode

–73gradosCelsius,noseformaestacapadeagualubricanteypatinaryesquiarse

vuelvemuchomásdifícil. Ysinembargo,otracaracterísticadistintivadelagua«pura»essufaltadepureza. No importa qué tan cuidadosamente se filtre o se destile, el agua nunca está compuestaporcompletodemoléculasdeH 2 O.Esinevitablequeunapequeñaparte deesasunidadescompuestasportresátomossedesprendanparaformarionesde hidrógenopositivamentecargados(hidronesoionesH+,quedehechonosonsino protonesindividualesconcargapositivaysinningúnelectrón)ygruposhidroxilo negativamente cargados (iones OH-). Los hidrones se aferran rápidamente a las moléculasdeaguaparaproducirionesdehidronioH 3 O+.Loquellamamosagua pura a temperatura ambiente contiene cantidades iguales de hidronio positivo y

gruposhidroxilonegativos,enunaconcentraciónqueequivaleaunpHde7(un

«potencial hidrógeno» de 10 -7 moles de grupos hidronio por litro, en términos químicos). Unodelostemassobrelosqueseespecularespectoalosprimerosocéanos terrestres es su pH y su contenido de sal. El agua disuelve fácilmente muchas impurezas,algunasdelascualesestánpositivamentecargadas,comolosionesde sodio(Na + )odecalcio(Ca 2+ ),yotrasnegativamentecargadas,comolosionesde

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cloro(Cl-) o carbonato (CO 3 2 –). Como regla general, la carga eléctrica total de cualquiersolucióndeaguaengrandesvolúmenesdebesercero:elnúmerototalde cargaspositivasdebeestarequilibradoporunnúmeroigualdecargasnegativas.Enel agua pura a temperatura ambiente, 10 -7 moles de H 3 O+ están perfectamente

equilibradospor10 -7 molesdeOH–.Enlosácidos,sinembargo,elexcesodeH 3 O+ debeequilibrarionesnegativos(comoelcloroenelácidoclorhídrico,HCl).Enlas bases,elexcesodeOH–debeequilibrarionespositivos(comoelsodioenlabase hidróxidodesodio,NaOH). LafuerzadelosácidosylasbasessemideenlaescalapH.Losvaloresbajosde pH indican soluciones ácidas, con más iones H 3 O+ que OH–. Una solución

ligeramenteácidaconunpH6(típicodelaguadelallavesintratarenmuchos

lugares)tienediezvecesmásionesdehidronioqueunasoluciónneutralconpH7.

Algunoslíquidosmásácidosincluyenelcafé(pH5,concienvecesmásH 3 O+),el vinagre(pH3,condiezmilvecesmásH 3 O+)yeljugodelimón(pH2,concienmil vecesmásH 3 O+).Lasbases,porelcontrario,sonlíquidosconmásOH–queH 3 O+,

yporlotantoconvaloresdepHmásaltosque7.Algunasbasescomunesincluyenel

bicarbonatodesodio(pH8.5),lalechedemagnesia(unantiácidopopularconpH10)

yloslimpiadorescaserosconamoniaco(pH12).Comoveremosmásadelante,elpH

ylasalinidaddelosprimerosocéanosterrestressiguensiendountemaquesediscute

apasionadamente.

Agua,aguaportodoslados

Elaguaesunadelassustanciasquímicasmásabundantesdelcosmos.Mientrasmás buscamosmáslaencontramos,ysupresenciaenotrosplanetas,lunasycometasnos ofrece pistas sobre su abundancia aquí en la Tierra, así como sobre la posible distribucióneneluniversodeformasdevidabasadasenelagua.Lasobservaciones pormediodetelescopiospuedenresultarengañosas,puesnuestraatmósferaricaen aguatiendeaocultartodoslosdepósitosdeH 2 Oenlasfuenteslejanas,conexcepción delasmásconcentradas.Apesardeesto,sabemosquealgunosobjetosenelespacio profundo tienen una superficie helada, gracias a la forma característica en que absorbenlaradiacióninfrarroja. Estas huellas espectroscópicas revelan que algunos cometas y asteroides contienen cantidades significativas de agua congelada. Los astrónomos han documentadomuchosmundosheladosennuestrosistemasolar,desdePlutónysu lunacompañera,Caronte,hastalosluminososanilloscongeladosdeSaturno.Sibien todoslosplanetasgaseososgigantesestáncompuestosprincipalmenteporhidrógeno yhelio,susdensasatmósferascontienencantidadesimportantesdevapordeagua.Y secreequeEuropayCalisto,lasgrandeslunasdeJúpiter,estáncubiertasporuna

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capadehielodealgunoskilómetrosdeespesorqueflotansobreprofundosocéanos deagua. Aprimera vista los otros planetas terrestres, más cerca de casa, parecen ser bastantesecos.MercurioestátancercadelSolquecualquieraguaquehayaexistido cercadelasuperficieseevaporóhacemucho,asíqueesteplaneta,elmáscalientede todos,tambiéneselmásdeshidratado.Venus,elplanetaquesigue,puedehaber tenidoensusiniciosunadotacióndeaguaparecidaaladelaTierra,perohoyparece carecercasitotalmentedeH 2 Ocercadelasuperficie.Sugruesaysobrecalentada atmósferadedióxidodecarbononoshabladeunefectoinvernaderodesbocadoyde unaantiguapérdidadelapocaaguasuperficialquepuedahabertenidocuandose formó. Marte,consuscasquetespolaresdehieloqueseexpandenyseencogenalritmo

delciclomarcianodelasestaciones,de687díasdeduración,esotrahistoria.Durante

muchotiempolosastrónomoshanespeculadoqueelplanetarojopuedeserunmundo húmedo y vivo. En la década de 1870, cuando la órbita de Marte se encontró particularmente cerca de la Tierra, el astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli documentólíneasnegrasoscurasqueinterpretócomocanalesnaturalesporlosque posiblementefluíaelagua,esdecircanali,enitaliano.Luegolatraducciónalinglés deestadescripciónoriginallasllamóporerrorcanals,queeneseidiomaimplicanla idea de estructuras de alta tecnología, y cobró vida la idea de una extinta raza marciana inteligente. El más notable de estos entusiastas de Marte fue Percival

Lowell,elastrónomodeHarvardqueen1890seobsesionóconlosdescubrimientos

deSchiaparelli.Lowellusóeldinerodesufamiliaparaconstruirunobservatorio privadoenFlagstaff,Arizona,dondeseentregóalestudiodeMarte.Armadodeun

telescopioúltimomodelode24pulgadaspensóquepodríaver,bajolosclaroscielos

de Arizona, una gran red de canales que se extenderían desde los polos, presumiblementecubiertosdehielo,hastaelsecoEcuador.Ensusexitososlibros

Mars(Marte,1895),Marsanditscanals(Marteysuscanales,1905)yMarsasthe

abodeoflife(Martecomoelhogardelavida,1908)Lowelldescribelaúltimaobra

maestratecnológicadeunarazaextintaacausadelafaltadeagua. LasvistosasimágenesdeLowellalimentaronunaoladecuentosynovelasde cienciaficción(entreellaselclásicodeH.G.WellsLaguerradelosmundos,de

1898),peronosirvieronparaconvenceralacomunidadcientíficadequeenMarte

hay agua, y mucho menos vida. Tras más de un siglo de estudiar Marte con telescopios más y más grandes, y de un frenesí de sofisticadas misiones de

reconocimiento(laprimeradelascualesfueelMariner9,en1971)ydeaterrizajes

(comenzandoconelVikingen1976),nosehabíanobtenidopruebasdefinitivasde

queenMarteexistierancuerposdeaguaodecuálerasuextensión.Afinalesdela

décadade1970lasmisionesVikingfinalmentedocumentaronenformainequívocala

presenciadehielodeaguaenlaregiónpolardelnortedeMartemediantemediciones espectrales, pero sólo a partir del año 2000, y con ayuda de un arsenal de

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instrumentosabordodelaúltimageneracióndesatélites,asícomodeinstrumentos deexcavaciónenlasondaPhoenixylosroversSpirityOpportunity,seharevelado laverdaderacantidaddeaguaenMarteylanaturalezadesusdepósitos. Actualmente la mayor parte del agua de Marte se encuentra en forma de permafrostbajolasuperficie,yposiblementecomoaguacorrienteenzonasmás profundasytibias,talvezinclusoenenormesdepósitosquepermanecenocultospor la seca capa exterior. En 2002 la nave Mars Odyssey, que llevaba consigo un sofisticadoespectrómetrodeneutrones,encontróalgunaspistassobrelaextensiónde estaaguabajolasuperficie.Cuandolosrayoscósmicosbombardeanlasuperficiede Martepuedendesprenderneutronesdedepósitosricosenhidrógeno(esdecir,que contienenagua).Elespectrómetroestabadiseñadoparadetectarestosneutronesque emanandeunaampliafranjadesuperficiemarciana,desdeelEcuadorhastalatitudes más altas. Sin embargo, estos fascinantes resultados provocaron tantas preguntas comorespuestas,porquenosepudodeterminarsielaguaseencontrabaenforma líquida,sólidaoasociadaconminerales. En2007elMarsReconnaissanceOrbiterdela NASA,conayudadeunradar capazdepenetrarelsuelo,nosproporcionóunaimagendemuchamayorresolución deestaaguaescondida.Dichasmedicionespionerasdetectaronacumulacionesde hielotangrandescomoglaciaresenlaslatitudesdelcentroysurdelplaneta.Más recientemente el Mars Express Orbiter de la Agencia Espacial Europea usó un sistemaderadarparecidoparadetectarhieloocultoagranprofundidadalolargode unaanchafranjadelplaneta.Algunasáreascercanasalpolosurrevelarontenerzonas ricasenhielodemásdecientocincuentakilómetrosdeprofundidad.Dehecho,es posiblequeMartecontengabajolasuperficieunacantidaddehieloequivalenteaun océanoquecubraelplanetaenteroydecientosdemetrosdeprofundidad.Asíquelos océanosterrestrespudieronhabertenidoalgunavezunprimomarciano. Elaguatambiénpuededetectarseapartirdelapresenciaderocasyminerales característicos.EllanderPhoenixylosintrépidosroversSpirityOpportunity,lostres de la NASA, encontraron muchas pruebas complementarias de minerales que se formaronmedianteinteraccionesentreelaguaylasrocas.Resultaquelasarcillas, minerales ricos en agua, son un fenómeno corriente en el ambiente superficial marciano,yesposiblequerepresentenbuenapartedelmaterialricoenhidrógenoque losdetectoresdeneutronesobservaronunosañosantes.Tambiénsoncomuneslas evaporitas, minerales característicos de los lagos secos, así como el ópalo, una variedaddelcuarzomalcristalizadoquesueleformarseenlossedimentoshúmedos delfondodelosocéanos. Cadavezqueloscientíficosplanetariosestudianelplanetarojoconnuevosojos encuentranmásevidenciasdequeporlasinuosasuperficiemarcianaundíafluyó agualíquida.Lasfotografíasdealtaresoluciónrevelanantiguosvallesybarrancas fluvialessalpicadasdepeñascos,islasconformadegota,depresionesypequeños canalesentrecruzados.Estosaccidentesgeográficoscorrenatravésdesedimentos

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queparecenhabersidodepositadosenlagosomarespocosprofundos.Ydehecho, lasterrazasquerodeanelhemisferionortedeMarte,parecidasalasdelasplayas terrestres, implican que los océanos boreales pudieron haber cubierto en algún momentomásdeunatercerapartedelasuperficiemarciana.EseMarte,másfresco queelactual,podríahabersidoentonces,muchosmillonesdeañosantesquela Tierra,unplanetaazulfavorableparalavida. YluegotenemosalaLuna,unelementoclaveparaentenderlahistoriadelagua enlaTierra,sucompañera.LacreenciapopularesquelaLunaestásecacomoun hueso(dehechomássecaqueunhueso,queconservaunacantidadsignificativade agua incluso cuando está expuesto al sol del desierto). Hay muchas líneas de investigaciónqueapuntanaquedehechoesasídeárida:lostelescopiosterrestresno muestranlaabsorcióninfrarrojacaracterísticadelagua,lasrocaslunaresrecolectadas enlosseisalunizajesdelApolonoconteníanrastrosdetectablesdeestecompuesto(al

menossegúnlosestándaresanalíticosde1970)yelhallazgodehierrometálicosin

oxidarsetrascuatro milmillonesdeañosenlasuperficielunarparecedescartar inclusounacantidadínfimadeaguacorrosiva. Locuriosodelacreenciapopularesqueeventualmentealguienlaponeenduday de vez en cuando encuentra cosas realmente interesantes. En 1994 un único sobrevuelo de la misión Clementine obtuvo mediciones de radar que resultaban consistentesconhielo deagua,aunqueamuchoscientíficos nolespareciómuy convincente. Cuatro años después el LunarProspector empleó espectroscopía de neutronesparadetectarunaconcentraciónimportantedeátomosdehidrógeno,ypor lotantoposiblehielodeaguaomineralesquecontienenagua,cercadelospolos lunares.Aúnentoncesmuchosexpertosseñalaronqueunafuentemásprobablepara laseñaleranionesdehidrógenoarrastradoshastaallíporelvientosolar.Peroen octubrede2009la NASA hizochocarlaetapasuperiordelcoheteAtlasenunode estoscráteres(elcráterCabeus,cercadelpolosurdelaLuna)yanalizólacolumna dedesechosquelevantóelimpactoenbuscadeseñalesdeH 2 O.Yallíestaban:la lluviadepolvoincluíaunacantidadpequeñaperosignificativadelcompuestovital, suficientepararenovarelinterésenelagualunarysusposiblesorígenes.Esemismo mesaparecieronenSciencetresartículosseguidosqueestablecíanquelasevidencias deaguaenlaLunahoysonincontrovertibles. AquíesdondeentranErikHauriysuscolegasdelInstitutoCarnegie.Conayuda deunamicrosondaiónica—uninstrumentomuysensiblequenoexistíacuandola primera generación de científicos estudió las muestras del Apolo— el equipo de Haurivolvióaexaminarcuentasdevidriodecolorescomolasqueestudiédurantemi

primertrabajodegeología,allápor1976,cuandomededicabaaencontrarpartículas

lunares.Otroscientíficoshabíanbuscadorastrosdeaguaenesascuentasendécadas pasadas, pero sus habilidades de detección no podían competir con las de la microsondadeiones,capazdetomarmedicionesenescalasdeunamillonésimade pulgada.Hauriysuscolegaspulieronvariascuentasdevidrioparaqueloscortes

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transversalesredondeadospudieranverseenlasondadeiones.Losbordesexteriores delascuentasresultaronsermuysecos,conapenasunascuantaspartesdeaguapor millón,perolosnúcleosdelascuentasmásgrandestienenhastacienpartespor millón.Alolargodemilesdemillonesdeañoscasitodaelaguadelascuentasseha evaporado,másladelasorillasqueladelnúcleo.Sinembargo,conbaseenla importantecantidaddeaguaquequedadentrodelascuentas,Hauriysuscolegas calcularonqueelcontenidooriginaldeaguaenelmagmalunarpuedehabersido

hastade750partespormillón,bastanteaguaencomparaciónconmuchasrocas

volcánicas de la Tierra, y más que suficiente para provocar en la superficie un vulcanismoquehabríadispersadoelmagmamedianteerupcionesexplosivashace milesdemillonesdeaños. Sihubosuficienteaguaparaalimentarlosvolcanesdelpasadolunaraúndebe existirmuchamás,encerradaenalgúnpuntodelheladointeriordelaLuna.Ycomo la Luna se formó principalmente a partir del impacto de Theia, que excavó profundamenteenelmantooriginaldelaTierra,esmuyprobablequetambiénel interiordenuestroplanetacontengacantidadesprodigiosasdeaguainvisible.

Elciclodelaguavisible

PormásaguaqueterminemosencontrandoenMarteoenlaLuna(yparecequehay mucha)laTierrasiguesiendoelúnicomundoacuáticodelsistemasolar.Lahistoria delaguaterrestre—cuántahay,quéformasadopta,dóndeseencuentraycómose

mueve—esbastantecomplicada.Hastahacepoco,porahídeladécadade1990,se

pensabaquelosocéanoseranlosmayoresdepósitosdeaguayqueconteníancercade

96porcientodelinventarioaccesibledelaguadelaTierra.Loscasquetespolaresy

losglaciares,quecontienenhoytresporcientodelaguadelplaneta(ytalveznomás decincooseisporcientoinclusoenlasépocasdemayoravancedelhielo,durantelas

glaciaciones),quedanenunlejanosegundolugar.Elaguasubterránea(todaelH2O

queseencuentrabajolasuperficie,tantoenacuíferosbiendefinidoscomoenrocas dispersas) representa uno por ciento, mientras que todos los lagos, ríos, arroyos, estanquesylaatmósferajuntosnointegranmásqueunadiezmilésimapartedelos suministrosdeaguacercadelasuperficiedelaTierra. Todaestaaguaestáenpermanentemovimientoycambiadeunlugaraotroen unaescalaquevadedíasamillonesdeaños.Elciclodelagua,tandinámicocomo indispensableparalavida,representalafuentemásevidentedecambioennuestro siemprecambianteplaneta.Imagínatetodoslosposiblespaseosdeunasolamolécula deagua,hechaporciertodeunátomodeoxígenoydosátomosdehidrógenoquehan existidopormilesdemillonesdeaños.Comencemosconunamoléculadentrodel poderosoocéanoPacífico,dondelamayorpartedelasmoléculasdelasuperficiede laTierrapasancasitodosutiempo.Unenormeríooceánicodeaguafría,lacorriente

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deCalifornia,barreconlamoléculaylallevadesdelasinmediacionesdeAlaska hacialacostadeCalifornia;deahíllegaaBajaCaliforniaydespuésalEcuador.Allí el agua se calienta y asciende, la molécula alcanza la superficie del océano y comienzaunviajeépico,ensentidocontrarioalasmanecillasdelreloj,alrededordel Pacíficonorte.Primerotomalacorrienteecuatorialdelnortequefluyehaciaeloeste ygiraalpasarporJapón;luegoseincorporaalacorrientedelPacíficonorte,quela lleva hacia Norteamérica. Cuando nuestra molécula vuelve a pasar cerca de Californiaseacercaalasuperficieyseevaporaenlaatmósfera,dondeunasnubes estánempezandoaformarse. Losvientosdominantesempujanlagruesamasadenubesdelluviahaciaeleste,a travésdeldesiertodelsuroestedeEstadosUnidosyhastaelterrenoaltodelas MontañasRocallosas.Lasnubesseelevanaalturasmayoresymásfrías,ycomienza allover.EnalgúnmomentonuestramoléculabajaalaTierracomopartedeunagota delluvia;sigueuncaminitosinuosohastaencontrarunriachuelo,luegounarroyo,un torrente y finalmente un río crecido que se desborda de sus orillas. Hasta este momentolosmovimientosdelapartículadeaguahansidomásbienrápidos:unoo dosañosparadarlevueltaatodoelocéanoPacífico,unoodosdíasenlasnubesyen formadelluvia,másomenosunasemanaensucaminoporelterrenomontañoso. Pero ahora que penetró profundamente en la tierra y se mezcló con un enorme acuíferooculto,lamoléculapuedepasarmuchosmilesdeañosvagandoporelreino subterráneo. Aquíesdondelasactividadeshumanasalteranelviejoritmonatural,pueslas granjas, siempre sedientas, bombean inmensas cantidades de agua profunda para mantenerlaagriculturaenelsudoestesemiárido.Losacuíferossonasídespojadosde suaguaaunritmoimposibledesostener,yseestánsecando.Nuestramoléculasufre estedestinoyvuelveasaliralasuperficie,ahorasobreunmaizalenTexas,donde rápidamenteseevaporadenuevoenuncielosinnubesycontinúasuviajehaciael este. Ésteesunciclosinfin.Algunasmoléculasseseparantemporalmenteenionesde hidronioehidroxilo,sólopararecombinarseennuevasmoléculasdeaguaconnuevos compañerosatómicos.Otrasmoléculassecongelanenelgruesohieloantárticoy permanecenencerradasallídurantemillonesdeaños.Algunasmásexperimentan reaccionesquímicasparaformarpartedemineralesarcillososdelsuelo. Lavidatambiénsehaconvertidoenparteintegraldelciclodelagua.Lasplantas atrapanmoléculasdeaguaydióxidodecarbonoylascombinan,graciasalproceso delafotosíntesis,impulsadoporluzsolar,parafabricarraíces,tallos,hojasyfrutas. Cuandoesostejidosvegetales,ricosennutrientes,sondevoradosporanimalesy despedazados gracias al milagro metabólico de la respiración, los productos de desechoqueexhalamosencadaalientonosonmásquemoléculasdedióxidode carbonoyaguavueltasaarmar.

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Elciclodelaguaprofunda

A mediados de la década de 1980 los especialistas en ciencias de la Tierra comenzaronapensarseriamentesobreelaguaaescalaglobal,porqueelciclodel agua superficial no puede ser toda la historia. Sabemos que los magmas que se formandecenasocientosdekilómetrosbajolasuperficiecontienensuficienteagua paraprovocarexplosionesvolcánicas,asíquepodemossuponerquelosmineralesde silicatoqueseencuentrancristalizadosenlasprofundidadesdenuestroplanetade algúnmododebenatraparH 2 O.Debeexistirunapartedelciclodelaguaprofunday ocultaquenosayudaríaaentendercómoycuándolaTierraseconvirtióenelplaneta bañadoporocéanosqueconocemoshoy. La investigación experimental sobre el agua de las profundidades se ha concentradoenlaposibilidaddequelamayorpartedelosminerales—laolivina,el piroxeno,elgranateysusvariantes,másdensas,enlasprofundidadesdelaTierra— puedanincorporarpequeñascantidadesdeaguaenlascondicionesquepredominan en el manto. Durante la década de 1990 el estudio del agua en minerales con «anhidrosisnominal»seconvirtióenunejedelainvestigaciónmineralógicadealtas presiones,yarrojóresultadossorprendentes.Seencontróqueaaltaspresionesy temperaturasaalgunosmineraleslesresultarelativamentefácilincorporarmontones deátomosdehidrógeno,quesonelequivalentemineralógicodelagua(porquelos átomosdehidrógenosecombinanconeloxígenodeestosminerales).Losminerales que inevitablemente son secos en los ambientes con menores presiones y temperaturasdelacortezamássuperficial—dondeelvulcanismoexplosivoexpulsa toda el agua que pueda encontrarse— pueden ser bastante húmedos en las profundidadesdelmanto. Enprincipiolaestrategiaexperimentalesbastantesencilla.Setomaunamuestra deolivinaodepiroxeno,seagregaaguaycalor,seexprimeyseobservaadóndeva el agua. En la práctica, sin embargo, no es tan fácil. Para poder reproducir las condicionesdelasprofundidadesdelmantoterrestrelamuestradebesometersea presionescientosdemilesdevecesmayoresquelapresiónatmosférica(equivalentes amillonesdekilogramosporcentímetrocuadrado)ycalentarsealmismotiempoa

temperaturastanaltascomo2milgradosCelsius.Paralogarestaimponentehazaña

loscientíficosechanmanodedosestrategiascomplementariasdealtapresión. Algunosusanprensasgigantescas,tangrandescomounahabitación,queejercen toneladasdepresiónsobreunadiminutamuestra;setratadeversionessofisticadasde labombadepresiónqueHatYoderusóhacemediosiglo.Unarregloexperimental queseusaconfrecuenciarequierecuatroetapasanidadas,comomuñecasrusas:cada etaparodeayabrazaalasiguiente,yasíconcentrapresionesenormesenunvolumen cadavezmáspequeño.Primerounpardegigantescasplacasmetálicasaprietanpor arriba y por abajo con una fuerza sorprendente que puede alcanzar miles de toneladas.Esasplacasenormessostienen,comosifueranuntornillodebanco,la

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segundaetapa,queconsisteenseisyunquescurvosdeaceroentrelazados—tres arribaytresabajo—queasuvezpresionanuniformementeentodasdireccionesuna terceraetapa,formadaporungrupodeochoyunquesdecarburodetungstenoen forma de cubo. La muestra de mineral pulverizado y agua debe encerrarse firmemente dentro de la cuarta etapa, la más profunda, muchas veces con un recubrimientodeoroodeplatinoparaquelosreactivosnosechorreenporloslados. Comosigenerarestaspresionesnofuerasuficiente,lamuestratambiéndebecocerse con calentadores eléctricos colocados dentro del recipiente de la muestra, y la temperaturadebemonitorearseenformacontinuaconundelicadoarodealambre especial,llamadotermocupla. Otroenfoqueexperimentalpopularquesirveparareproducirlascondicionesde las profundidades de la Tierra es la celda de yunque de diamante, que genera presiones extremas al empujar uno contra otro dos diamantes de puntas planas. Primerosetomandosdiamantestípicosdemedioquilate,concortedebrillante, comolaspiedrasdelosviejosanillosdeboda,ysepuleelextremoinferiorpara conseguirunasuperficieplanaycirculardeunmilímetrodediámetro;estasuperficie seconvertiráenlacaradelyunque.Luegolosdiamantessemontanenunaprensade metalalineadacongranprecisión,yentreellossecolocaundelgadotrozodemetalal queselehahechounagujerito.Elagujerosecentrarespectoalosyunquesde diamante,sellenaconaguaymineralpulverizado,ysepresiona.Paracrearuna presión tremenda sólo tiene que ejercerse sobre los diamantes una fuerza relativamentemodesta,porquelosyunquessonmuypequeñosyconcentranlafuerza. Lasceldasdeyunquedediamantehanconseguidopresionesrécord,igualesalostres millonesdeatmósferasqueseencuentranenelnúcleointernodelaTierra.Labelleza delaceldadeyunquedediamanteesquepuedesvertumuestrabajopresiónsimiras a través del diamante transparente. Se puede usar una batería de técnicas de espectroscopíaanalítica,yesfácilcalentarlamuestrahastacondicionesparecidasa lasdelmantoconunláserdealtopoder,quetambiénpuedeatravesarlosyunques transparentesdediamante. Sitodofuncionacomodebe:sisealcanzanysemantienenlaspresionesylas temperaturasdeseadas,silatermocuplanoserompeysilamuestranoseescurre, entoncescomienzaeldelicadotrabajoanalítico.Esfácilreconoceralgunosminerales quecontienenagua,comolasarcillasylasmicas,pero¿cómomidesunascuantas partesdeaguapormillónenunamuestraseca?Lasondadeionesesunaopción;su altasensibilidadysuresoluciónespacialpermitióqueErikHauridescubrierarastros deaguaenelvidriovolcánicodelaLuna.Laespectroscopíainfrarroja,quepuede revelarenlacescaracterísticosentreeloxígenoyelhidrógeno,esotraherramienta útil.Losnuevoslazosqueseformanentreelhidrógenoyeloxígenomodificanla formaenquelasradiacionesinfrarrojasinteractúanconuncristal,yesoscambios puedenrevelarelaguaqueseencuentradentrodelaestructuramineral.Sinembargo, algunoscolegasmuyprecavidos(orivalescientíficosquenoquierenquedarfuerade

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lajugada)siempreinvocaránlaposibilidaddequelosexperimentosfallenodeque lastécnicasanalíticasnoseanlosuficientementesensibles.Unasolainclusiónfluida, es decir una diminuta burbuja de agua, demasiado pequeña para verse con un microscopio, puede arrojar una señal falsa cuando se trata de mediciones tan quisquillosas. Como ocurre con cualquier nueva tentativa científica, tomó un tiempo perfeccionar estos experimentos, pero cuanto más buscaron los científicos más minerales encontraron que son buenos candidatos para contener agua en las profundidades.Laolivinayelpiroxenoenlaparteinferiordelacortezasonbastante secos;nocontienenmásdeunadiezmilésimapartedeagua.Perosilascondiciones

depresióndelmantoseelevana100milatmósferasylatemperaturaamilgrados

Celsiuslaolivinasetransformaenwadsleíta,quepuedeincorporarunsorprendente tresporcientodeagua.LacapadelaTierraquecorrespondeaestascondiciones,la

zonadetransicióndelmanto,entre400y650kilómetrosdeprofundidad,esunode

loslugaresmáshúmedosdelplaneta,ypuedecontenerhastanuevevecesmásagua que todos los océanos. Los minerales de la parte inferior del manto son menos húmedos,perolocompensanconsuenormevolumen,queequivalealamitaddela Tierra.Asíqueseestimaqueelmantoinferiorcontienedieciséisvecesmásaguaque todoslosocéanos.Esprobablequeexistanotrosmineralesricosenaguayqueel núcleodehierrotambiéncontengamuchohidrógeno,asíquelasprofundidadesde nuestroplanetapuedencontenermásdeochentaveceselaguadelosocéanos.

Primerocéano

Algunoscálculosconservadoresarrojanquelacantidadoriginaldevolátilesdela

proto-Tierraeracienvecesmásaltaqueenlaactualidad.Enefecto,unodelosretos

principalesparamodelarlahistoriadelosvolátilesdelaTierraesaveriguarcuántos

seperdieronycómoseescaparon.

Dealgunascosassípodemosestarseguros.Desdeelprimerdíaseliberaron

cantidadesprodigiosasdevolátilesdelinteriordelaTierra,quesalieronexpulsados

concantidadesinmensasdevapordurantelasexplosionesdelosmegavolcanespara

formarpartedeunaatmósferacadavezmásespesa.Durantelosprimerosmillonesde

añosdeexistenciadelaproto-Tierraesaatmósferatempranapuedehabersidomucho

másdensaqueladelplanetamoderno.Esposiblequeelaguahayaemergidoala

superficieenformalíquida;duranteunasdecenasdemillonesdeañosenfriólas

primerasrocasyformómaresampliosypocoprofundos.

YluegoelGranImpactodioaltrastecontodo.Casitodaslamoléculasque

habíanconseguidosaliralasuperficieseperdieronenelespacio,comosialguien

hubierapresionadoungranbotóndereinicio.Notenemosningúncálculoconfiable

sobrequéproporcióndelasreservasdenitrógeno,aguayotrosvolátilesdelaTierra

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seperdieronduranteeseacontecimiento,perofuemuygrande.Durantelossiguientes quinientosmillonesdeañossesucedierondocenasdeimpactosmáspequeños,de rocasdealrededordeunkilómetrodediámetro,cadaunadelascualesvaporizóuna parteimportantedelosocéanosydisminuyóaúnmáselinventariodevolátiles. Sinembargo,unmillóndeañosdespuésdelGranImpactoelvapordeaguase habíaconvertidonuevamenteenelcomponenteprincipaldelaatmósferaprimordial y había formado una tempestad de nubes negras, vientos poderosos, relámpagos devastadoresyunalluviatorrencialeincesante.Lacortezadebasaltoseenfrióyse endurecióbajoelazotedelatormenta,ylascuencasbajassellenarongradualmente deaguaparaformarlentamentelosprimerosocéanos.Duranteuntiempo,conforme ladelgadacapadeaguadelasuperficieentrabaencontactoconlasgrietasyfisuras queseabríanenlasrocascalientesyexhalabanenormesgéiseresdevaporardientey agua supercalentada, los mares invasores formaron un sauna planetario. Estas intensasinteraccionesentreelaguaylasrocassirvieronparaapurarelenfriamiento delacortezaehicieronlugarparaestanquesprofundos,luegolagosyfinalmente océanos. Noconocemoselmomentoexactoenelqueseformaronlosocéanos,perohan surgidoalgunaspruebasinteresantesenformadeloscristalesmásantiguosdela Tierra.EntrelasrocasmásantiguasdelaTierraestánunossedimentosdeunostres milmillonesdeañosdeedadqueseencuentranenlosáridosterrenosconocidos comoJackHills,unazonaovejeraeneloccidentedeAustralia.Esossedimentos, formados por minerales y fragmentos de roca finos como arena, deben haberse desprendido por erosión de formaciones rocosas mucho más antiguas aún. Una diminutaproporcióndeesosgranosdearena,nomásdeunoenunmillón,estáhecho delmineralcircón:silicatodecirconio(ZrSiO 4 ),unodelosmaterialesmásdurosde lanaturaleza. Losgranosdecircón,engeneralmáspequeñosqueelpuntoalfinaldeesta oración,seformaronoriginalmentecomomineralessecundariosenlasrocasígneas. Imagínatequeelbasaltosesolidificaapartirdeunmagmaqueapenascontieneuna trazadelelementocirconio.Lamayorpartedeloselementosquímicos,yaseanraros ocomunes,entranfácilmenteenlasestructurascristalinasdelpiroxeno,laolivinay elfeldespato.Peroalcirconionolegustaconvivirconesosminerales,asíquebuscaa losdesupropiaclaseyformadiminutoscristalesaisladosdecircón. Existendiferentesfactoresqueactúanalunísonoparahacerdeestoscristalesde circonio, tan fáciles de ignorar, una fuente única de información sobre la Tierra antigua.Paraempezar,loscirconesdurancasiparasiempre(almenostodalahistoria delaTierra).Uncristaldecircónpuedeerosionarsedeunaroca(talvezlarocaígnea donde primero se cristalizó), luego volverse parte de una roca de arenisca sedimentaria,yluegoerosionarsedenuevoydenuevoydenuevodurantemilesde millonesdeaños.Esemismogranodecircónpuedereciclarsealolargodeuna docenadeformacionesdiferentesderocasedimentaria.

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Ensegundolugar,loscristalesdecircónsirvenparamedireltiempoporque incorporanconfacilidadelelementouranio,quepuedeconstituirunoporcientoo

másdesusátomos.Eluranioradiactivo,quetieneunavidamediadeunos4500

millonesdeaños,eselgrancronómetrodelanaturaleza.Unavezqueseformaun cristaldecircónsusátomosdeuranioquedanencerradosycomienzanadecaeraun

ritmoestable;enpromedio,lamitaddelosátomosdecaecada4500millonesdeaños

ysetransformaenunátomoestabledeplomo.Latasadedecaimientodelosátomos padredeuranioenátomoshijodeplomonospermitecalcularconprecisiónlaedad delcristaldecircón. Paraterminar,enelcircóndosdecadatresátomossondeoxígeno,locualnosda unapistasobrelatemperaturaalaqueseformó.Recuerdaqueunadelaslíneasde evidenciasobrelaformacióndeMarteeralaproporcióncaracterísticadeisótopos

establesdeloxígeno:laTierraylaLunatienenproporcionesidénticasdeoxígeno-16

yoxígeno-18,loqueimplicaqueseformaronaunadistanciaparecidadelSol.En

unalíneaderazonamientosimilar,laproporcióndeoxígeno-16yoxígeno-18enun

cristaldecircónindicalatemperaturaalaquecreció:lasmuestrasenriquecidascon

oxígeno-18,máspesado,indicanunamenortemperaturadeformación.Paralasrocas

ígneasestatemperaturapuedeserunindicadormuysensibledelcontenidodeaguaen elmagmaapartirdelcualcrecieronloscristalesdecircón,porqueelaguareducela temperaturaalaqueseformanloscristales.Esmás:elaguacercanaalasuperficiede laTierratiendeaseraúnmásricaenoxígenopesado,demodoqueseinterpretaque

loscristalesdecircón,quetienenuncontenidoextremadamentealtodeoxígeno-18,

interactuaronconelaguadelasuperficie. Así pues, los cristales de circón de las primeras rocas de la Tierra pueden sobrevivirmuchosciclosdeerosiónydeposiciónyconservardetallessobrelaedad, la temperatura y el contenido de agua de su ambiente original. ¡Y toda esta informaciónseobtieneapartirdecristalescasiimposiblesdeversinunmicroscopio! Laconclusión es que muchos de los cristales de circón de las Jack Hills de Australiatienenmásdecuatromilmillonesdeaños;unodeesosgastadosgranosde

arenainclusoalcanzólanotableedadde4400millonesdeaños.Esteviejísimocristal

decircón—dehecho,elfragmentosólidomásantiguoqueseconocedelaTierra— tiene una composición de isótopos de oxígeno sorprendentemente alta. Algunos

científicoshanllegadoalaconclusióndequehace4400millonesdeaños,cuandola

Tierraapenasteníaunoscientocincuentamillonesdeañosdeedad,lasuperficieera relativamentefríayhúmeda:habíaocéanos. Otrosexpertosnoestántanseguros,puesseñalanqueloscristalesdecircón

puedenllegaraserincreíblementecomplicados:esegranodearenade4400millones

deaños,asícomosuscompañerosunpocomásjóvenesdelasJackHills,tieneun

antiguonúcleodecristal.Perolosmapasdetalladosdecadacristalindividualrevelan

capasconcéntricasdecircónquecrecieronalrededordecapasmásantiguas.Noes

inusualqueunsologranotenga,entreelnúcleoylaorilla,unrangodeedadesdemil

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millonesdeaños,convariacionescorrespondientementecomplejasdeisótoposde oxígeno.Sielnúcleooriginalsevioalteradodurantepulsosdecrecimientomás recientes,talveznopodamosconocerlaverdaderanaturalezadelaantiguasuperficie terrestre. Pase lo que pase con la historia del circón, la mayor parte de los expertos concuerdanenquenomuchodespuésdecienmillonesdeañostraselGranImpacto laTierrasehabíaconvertidoenunbrillantemundoazulyacuático,rodeadoporun océanoglobaldeunkilómetrodeprofundidad.Desdeelespaciosehabríavistocomo unacanicalapislázuli,conalgunosblancosremolinosdenubes,sí,perobásicamente deunazulextraordinario.(Loscoloresdelocéanopuedenexplicarseentérminos físicossencillos.Laluzquebañalasuperficieestácompuestaportodosloscolores delarcoíris—rojo,amarillo,verdeyazul—,peroelaguaabsorbemásfácilmentela parterojadelespectro,asíquenuestrosojospercibensobretodolaslongitudesde ondaazules,quepredominanenlaluzquesedispersa). ¿Yquéhayconlatierra?Hoyloscontinentesocupancasiunatercerapartedela superficiedelaTierra,peroenlosalboresdeltiempoennuestroplaneta,duranteel infernaleónHadeano,loscontinentestodavíanoseformaban.Elazulmarprimordial sóloseveíainterrumpidoporalgunasislasvolcánicasaisladasqueasomabansu humeantecabezasobreelagua.Losúnicosrasgosquerompíanlamonotoníadelas aguas eran sus formas cónicas y sus estrechas playas negras y pedregosas, que salpicabanelplanetadesdelospoloshastaelEcuador. CuandopensamossobreesteprimerocéanoglobaldelaTierranospreguntamos cómoera.¿Eracaliente?Alprincipioprobablementesí,puestoquebajoélhabíaun océanodemagmaqueseenfriabapocoapoco.¿Eradulceosalado?Lasalestalvez lacaracterísticamásdistintivadelaguademarmoderna,peroesrazonablesuponer que el primer océano de la Tierra comenzó siendo de agua dulce, con pocas sustanciasquímicasdisueltas,ygradualmenteadquiriólasalinidadquetienehoy.Y sinembargo,algunasevidenciasrecientessugierenqueeseprimerocéanocaliente prontosevolviómássaladoqueelactual.Lasaldemesacomún,elclorurodesodio (NaCl),sedisuelvemuyfácilmenteenaguacaliente.Enlaactualidadmásomenosla mitaddelasaldelaTierraseencuentraendomosdesalrodeadosdetierra,yenotros depósitosdeevaporitasquealgunavezfueroncuerpodeaguasaladaquesesecaron. Lamayorpartedeestasalseencuentraengruesascapassubterráneas,perodurante losprimerosquinientosmillonesdeañosdevidadelaTierranohabíacontinentes quepudieranalmacenarlasal.Asíquelasalinidaddelprimerocéanodebehabersido hastadeldoblequeenelmundoactual.Además,enelaguademartibiatambién habríanestadopresentesenmayoresconcentracionesotroselementosdisueltos,sobre todohierro,magnesioycalcio,predominantesenelbasalto. Loscientíficostambiénsepreguntansielocéanohadeanoeraácidoobásico.El factormásdeterminanteparacontrolarelpHylasalinidaddelocéanoeseldióxido decarbonoatmosférico.Lamayorpartedeloscálculosarrojanqueelcontenidode

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CO 2 delaatmósferaantiguaeramilesdevecesmásaltoqueeldehoy,deunpoco

menosde400partespormillón(aunquecadaañonosacercamosmásaesenivel,y

prontolorebasaremos).QuehubieramuchomásCO 2 enelairehadeanosignificaque tambiénhabíamuchomásCO 2 enelagua,yestodebehaberacarreadoconsecuencias importantes tanto para el pH como para la salinidad. El dióxido de carbono se combinaconelaguadelluviaparaformarácidocarbónico,H 2 CO 3 .Enelocéanoeste carbonato se disocia parcialmente en iones de hidrógeno, que forman iones de hidronio(elH 3 O+delosácidos)ybicarbonato(oHCO 3 -).EstaadiciónnetadeH+

vuelvemásácidoslosocéanos,talvezapHtanbajoscomo5.5.Estascondiciones

oceánicastanácidasprobablementeaceleraron,asuvez,lameteorizacióndelbasalto

ydeotrasrocas,loqueañadióaúnmássolutosaunocéanoyadeporsísalado.

LaparadojadelSoltenue

ComosilasdetalladashistoriassobrelaformacióndelprimerocéanodelaTierra,a vecesopuestasentresí,nofueranlosuficientementecontroversiales,hayotragran vueltadetuercaconlaquedebemosvérnosla:segúnobservacionesastronómicas cadavezmássensiblesyconcálculosastrofísicos,lasestrellascomonuestroSol experimentanunaumentodebrillolentoperoinexorablealolargodesusvidas.

SegúnestoscálculoseljovenSoldehace4400millonesdeañoseraentre25y30por

cientomenosbrillantequehoy.Esmás:seguiríasiendoincómodamentetenueporal

menosotros1500millonesdeaños.SinuestroSolactualseatenuaradeprontohasta

esenivellaTierraentraríadeinmediatoenunestadodecongelador;losocéanosse congelaríanporcompletodesdelospoloshastaelEcuadorylamayorpartedelavida enlaTierraperecería.Sólolosorganismosmásresistentes,lavidamicrobianabajola superficieylosanimalesquevivieranenzonashidrotermalesprotegidas,asociadas conlosvolcanes,sobreviviríanuncambioclimáticotancatastrófico. PerosielantiguoSoleratanfrío,laTierradebehabersecongeladorápidamente. Ysinembargo,existenclarasevidenciasgeológicasdequehacecuatromilmillones de años existía mucha agua en la superficie. Es común encontrar sedimentos de entornosacuáticossomerosyprofundos.Lavidacomenzóyprosperóduranteese intervalo.¿Entoncescómopudopermanecerlíquidoelocéanoprimordial? SindudapartedelascarenciascaloríficasqueprovocabatenerunSolmuchomás tenueerancompensadasporunaTierramuchomáscaliente.Traslaformacióndela corteza a partir del océano de magma primigenio seguía habiendo mucha roca fundidayunagranactividadvolcánicaquecalentabanlasuperficie.Esteocéano estaríacontinuamentecalentadodesdeabajo,conformelanegracortezaseengrosaba yseenfriaba. La principal hipótesis para explicar la paradoja del Sol tenue apunta a un exageradoefectoinvernaderoquecontribuyóaelevarlatemperaturayfuecausado

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porunaconcentraciónextremadamentealtadedióxidodecarbonoenlaatmósfera, talvezmásdediezveceslacantidaddenuestraatmósferaactual(lasmismasaltas concentracionesdeCO 2 pudieronacidificarelocéanoeincrementarsusalinidad). UnsegundoescenariopostulademaneraingeniosaquelaTierraensutemprana fasenegrayluegoazulabsorbióunporcentajemuchomásaltodeluzsolarquela superficieterrestreenlaactualidad.Hoylosocéanosabsorbenmásluzsolarquela Tierra, un efecto que posiblemente fue exagerado entonces a causa de la alta concentracióndehierroenlosprimerosocéanos.Esteincrementoenlaabsorción solarfuedelamanodeunaescasezdenubesquedispersaranlaluzdelSol;hoyen díalaspartículasqueproducenlasplantas,asícomodiversassustanciasquímicas, desempeñanunpapelfundamentalenlanucleacióndelasnubes,perohacemilesde millonesdeañosnohabíaplantasquepudierandesencadenarlaformacióndelas nubes. Otra hipótesis más propone que en la atmósfera temprana existía una gran cantidaddemetano,ungasconunpoderosoefectoinvernadero.Unaconsecuencia curiosadeunaatmósferaricaenmetanohabríansidoreaccionesquímicasenloalto delaatmósfera,dondelaradiaciónultravioletahabríadesencadenadolasíntesisde unagranvariedaddemoléculasorgánicas,incluyendoalgunosposiblescomponentes delavida.Estasmoléculasorgánicashabríanprovocadounaniebladensa,parecidaal esmog,quehabríatransformadolaTierraazulenunmundoanaranjado,nomuy diferentedeTitán,lagranlunadeSaturno.Así,aunquetodavíanoconocemosla combinación exacta de factores, contamos con suficientes explicaciones sobre la formaenquelaTierrasemantuvoporencimadelpuntodecongelación. Loquepodemosdecirconseguridadesqueunavezqueseformóesteocéano global transformó las capas exteriores del planeta; esculpió la tierra, aceleró la evolucióndelreinomineral,cadavezmásdiverso,yelorigendelabiosfera.Elagua sigue haciendo maravillas en todos los aspectos de nuestra vida, como la concentradoradelariquezamineral,comoelprincipalagentedeloscambiosenla superficieycomoelmediodelavida.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

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2

3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo5

LaTierragris

EónFanerozoico ↑ Capítulo5 LaTierragris Laprimeracortezadegranito

Laprimeracortezadegranito

EdaddelaTierra:de200a500millonesdeaños

LaTierraactualesunmundodecontrastes:unatercerapartetierra,dosterceras

partesagua;desdeelespaciopareceunamezcladeazul,café,verdeyremolinos

blancos.Noeraasíhace4400millonesdeaños,cuandolosúnicostrocitosdetierra

quesobresalíanenlaazulmonotoníadelosmaressomeroseranalgunospocosconos volcánicos de basalto negro dispersos por aquí y por allá. Todo eso estaba por cambiarconlainvencióndelgranito,laprimerapiedradeloscontinentes. La historia de la Tierra es una saga de diversificación: de separación y concentracióndeelementosennuevasrocasyminerales,encontinentesymaresy finalmenteenvida.Estetemaseharepresentadounayotravez.Losplanetasrocosos internos—Mercurio,Venus,laTierrayMarte—seformaroncuandofuertespulsos devientosolarsepararonelhidrógenoyelheliodelosseisgrandeselementos,más pesados,ybarrieronloselementosgaseososmásligeroshaciaelexterior,haciael dominiodelosplanetasgigantesJúpiter,Saturno,UranoyNeptuno.EnlaTierra,el pesadohierrofundidoseasentóenelcentroconformeelnúcleometálicoseseparó delmantoricoenperidotita.Unafundiciónparcialdelaperidotitaprodujobasalto, unarocaricaensilicio,calcioyaluminio,queseseparódelaperidotitaparaformar laprimeracortezadelaTierra,negraydelgada.Conformeelbasaltoemergióenla superficie,delamanodeviolentasexplosiones,elaguayotrosvolátilessesepararon delmagmabasálticoparaformarelprimerocéanoylaprimeraatmósfera.Cadapaso,

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impulsadoporelcalor,separóyconcentróloselementos;cadapasocondujoaun planetacadavezmásestratificadoydiferenciado. Elascensodeloscontinentesfueotropasoimportanteenladiversificacióndela Tierra. Cuando las capas exteriores de la corteza de basalto se enfriaron y se endurecieronformaronunaespeciedetapaqueatrapóelcalordelmantoquese agitabapordebajo.Elbasalto,querecibíacalordesdeelinterior,comenzóafundirse

atemperaturasrelativamentebajas—unoshelados650gradosCelsius—,enespecial

enpresenciadeagua.Conformeaumentólatemperaturatambiénlohizoelporcentaje

debasaltofundido:primerofue5porciento,luego10porcientoyeventualmente25

porciento.Comounecodelafundicióndeperidotita,elmagmaresultanteteníauna composiciónradicalmentediferentedelarocabasálticahuésped.Lomásllamativoes queestanuevamezclaeramuchomásricaensilicio,yteníaunaumentoensodioy potasio.Tambiénelaguaseconcentrabaenestefluidoardiente,asícomodocenasde elementostraza:berilio,litio,uranio,circonio,tantalioymuchosmás.Estenuevo magmaricoensilicioeramuchomenosdensoquesuantecesor,elbasalto,asíque resultó inevitable que se abriera paso hacia la superficie para formar el primer granito. La mayor parte de los granitos contienen una mineralogía simple, de cuatro especies diferentes. En el granito abundan cristales de cuarzo, transparentes e incoloros—puroóxidodesilicio—;susdurosgranosseerosionaronparaproducir lasprimerasplayasarenosasblancasdelaTierra.Hubodosclasesdefeldespato,uno ricoenpotasioyelotroensodio,queledieronalosprimerosgranitosdelaTierrasu monótonocolorblancogrisáceo.Ydentrodecadagranitoseencuentramezcladoun cuartomineral,másoscuroyricoenhierro,avecesbloquesdepiroxeno,aveces láminasdemica,aveceslargostrozosdeanfíbol.Lapróximavezqueveasunarepisa degranitopulidoounlavabodebañobuscaenellosestesencillogrupodecuatro minerales. Lapresenciadeelementosmásrarosconfrecuenciaprovocaqueseencuentren granosmáspequeñosdemineralesadicionalescomoelcircón,porejemplo,que concentra el elemento circonio. En el capítulo anterior vimos que los diminutos cristales rojos de circón provenientes de las lejanas Jack Hills de Australia nos

ofrecenpistasdeunocéanotempranohace4400millonesdeaños.Esosmismos

cristales,queparecenhaberseformadoencondicionesrelativamentetempladasy húmedas,tambiénpuedenapuntaraloscomienzosdelaformacióndegranitoenun etapatemprana.LoscirconesdeJackHillsnosólocontienenelpesadoisótopode oxígenocaracterísticodeunorigenfríoyhúmedo,sinoqueunoscuantoscristalesde

4milmillonesdeañosdeedadcontieneninclusionesdecuarzo,unmineralque

raramenteseprodujoantesdeladvenimientodelgranito.Algunosexpertossugieren

queestosviejosyfríoscristalesdecircónconcuarzosonlosúltimosrestosdela

primeracortezadegranito.

Conelorigendelgranitoocurreporprimeravezunadivergenciaimportanteentre

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laevoluciónmineraldelaTierrayladealgunosdesusvecinosplanetarios.La formación de granito requiere que exista mucho basalto cerca de la superficie planetaria,asícomounintensocalorinternoparavolverafundirlo.Losplanetas MarteyMercurio,asícomolaLunaterrestre,estándotadosdelacapabasáltica necesaria,perosondemasiadopequeñosparafabricarmuchogranito;carecendel calorinternonecesario.Sindudaenesosmundossegeneraronpequeñosvolúmenes degranito,peronadaparecidoalosprofundoscontinentesdegranitodelaTierra.

Flotabilidad

LaprimeracortezadebasaltonegrodelaTierra,ablandadaporelcalorinteriorycon unadensidaduniformeunastresvecesmayorqueladelagua,nuncafuecapazde aguantarmuchatopografía.Esposiblequealgunaspocasestructurasvolcánicasse elevarandosotreskilómetrossobreelpromedio,suficienteparaqueaparecieran algunasislasdispersassobreelmar,peroantesdelaaparicióndeloscontinentesno habíagrandescadenasmontañosasniprofundascuencasoceánicas.Elgranito,que

tieneunadensidadpromediosignificativamentemenor(aproximadamente2.7veces

ladelagua),vinoacambiaresadinámica.Elgranitoflota,inevitablemente,sobreel basaltoylaperidotitayseapilaengrandesmontículosquesealzanvarioskilómetros sobrelasuperficie,comounicebergqueflotaenelagua.

Elhielo,queesaproximadamente10porcientomenosdensoqueelagua,nos

sirvecomounaanalogíafamiliar.Estadiferenciadedensidadprovocaquemáso

menos10porcientodelvolumendeunicebergsobresalgadelagua.Unescarpado

icebergdeunossesentametrosdealtosueletenerexpuestosunosnuevemetrossobre lasuperficiedelagua;deaquílaexpresión«eslapuntadeliceberg».Delmismo

modo,elgranitoes10porcientomenosdensoqueelbasaltosobreelqueflota.

Cuando el basalto parcialmente fundido comenzó a generar capa sobre capa de granito,comenzaronaformarseprotuberanciasparecidasauniceberg.Uncuerpode granitodeunkilómetrodeespesorhabríaproducidounapequeñaprotuberanciade casidoscientosmetrossobreelnivelpromediodelacortezabasáltica.Peroalolargo deltiempolasmasasdecortezagraníticaalcanzaronespesoresdemuchoskilómetros, ylasmasascontinentales,profundamenteancladasenlacorteza,sealzaronmásy mássobrelosocéanos;algunascadenasmontañosasseelevaronmuchoskilómetros sobrelasuperficiedelagua.LasMontañasRocallosaseneloestedeEstadosUnidos, consusraícesdegranitodehastasesentaycincokilómetrosdeprofundidad,exhiben muchospicosdemásdecuatromilmetrosdealtura.Estagrancolumnavertebraldel territorionorteamericanoseyerguecomountestimoniodelaflotabilidaddelgranito. En1970,cuandocursémiprimeraclasedegeologíaenel MIT,elpoderdela flotabilidadenelcambiogeológicoseguíaconstituyendolaortodoxiaenloslibrosde

texto(usábamosporentonceslaediciónde1965dePrincipiosdeGeologíaFísica,el

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clásico,profusamenteilustrado,delgeólogobritánicoArthurHolmes).Sellamaba «isostasia». La fuerza que impulsaba la «tectónica vertical» era el «reajuste isostático».Habíaunlindograbado,casiidénticoalosdeloslibrosdetextode geologíadelsigloXIX,quemostrabaunalíneadebloquesdemaderarectangularesde diferentestamañosqueflotabanenagua.Losbloquesmásaltosseproyectabanmás sobreelagua,igualqueunamontaña.Seexplicabaquelascuencasoceánicasse habíanllenadodegruesascapasdesedimentos,yqueesossedimentossehabían fundidoparaformarmáscuerposgraníticos.Aprendimosque,acontinuación,las montañasseelevaronapartirdeesosnúcleosgraníticosflotantes.Porentoncestenía muchosentido,ysiguesiendolahipótesisprincipalsobrelaformacióndelaprimera cortezadelaTierra,hacemásdecuatromilmillonesdeaños. MuyalprincipiodelahistoriadelaTierra,talvezinclusodurantelosprimeros doscientosmillonesdeaños,debenhabercomenzadoaformarsepequeñasmasas terrestressobrelospuntoscalientes,cuandoalgunasacumulacionesprofundasde basaltosefundieronparcialmente.Enesostiemposremotos,latectónicaverticalyla isostasiadebenhabersidolasfuerzasdominantes,talcomoenseñóArthurHolmes. Los primeros trozos continentales de granito, totalmente yermos y estériles, eran constantemente barridos y castigados por el viento y por las intensas olas. Los fragmentosdecuarzoerosionadosseacumularonlentamenteparaformarpequeñas playasdearena,ylosfeldespatosseconvirtieronencapasdelgadasdesuelosricosen arcillas.Lasprimerasislasgraníticaseranpequeñas,aisladasymásbienchatas;nada indicabalaescaladeloscontinentesqueformaríanconeltiempo.

¿Otravezunimpacto?

¿CómopudolaTierrapasardeserunmundobasálticosalpicadodevolcanesaun planeta con grandes continentes de basalto gris? ¿Cómo pudieron expandirse las primerasislassolitariasdegranitohastaconvertirseenmasasdetierraquecubren hemisferioscompletos,comolasquevemoshoy?LoscientíficosdelaTierranunca hantenidoreparoseninventarhipótesis.Unadelasideasmásintrigantespropone queloscontinentesseformarongraciasaunasecuenciadeeventosdesencadenadani másnimenosqueporunasteroideperdido,éseyafamiliaragentedelcambio. TrasladestruccióndeTheiaylaformacióndelaLunasiguieronocurriendo enormesimpactosocasionalesdurantemilmillonesdeaños.Estoesincontrovertible. Losexpertoscalculanquedurantesuseonesformativosdebenhaberchocadocontra la Tierra docenas de grandes asteroides, de hasta ciento cincuenta kilómetros de longitud,restoserrantesdelaeradelaformacióndelosplanetas.Imagínateuna escenahacecuatromilmillonesdeaños:bajounajovencortezaoceánicasuben columnasdemagmaardiente.DelinteriordelaTierradebenhaberemergidomuchas docenas,sinocientos,decolumnascomoéstasparatransferiralexteriorelcalor

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internomedianteeleficienteprocesodeconvección.Sobrecadacolumnahanhecho erupción grandes volcanes que arrojan lavas basálticas, incluso ahora que la refundicióndelacortezadebasaltohageneradouncomponentegraníticoqueha aumentadoelespesordelsuelo. Yentoncesllegalacatástrofe:unasteroidedecincuentakilómetrosdediámetro seestrellaenelconjuntovolcánicoyexterminacualquierseñaldetierraenunradio dequinientoskilómetros.Elimpactoproduceungigantescolagodelavaenformade cuenco y hace que sobre todas las superficies cercanas caiga una lluvia de lava fundidayrocasdespedazadas.Esteterribleultrajecósmicobloquealacolumnadel manto,quetienequeencontraralgúnotrocaminohacialasuperficie. Segúnesteingeniosoescenario,traselimpactolacolumnacambiasucamino parareaparecerdebajodeunminicontinenteconraícesbasálticasyunacreciente capadegranito.Unavezqueseencuentrabajoestagruesatapadebasalto,queatrapa elcalor,lanuevafuentecaloríficaproducenuevosyabundantespulsosdegranito,lo queexpandeyensanchaaúnmáselsuelo. Estahistoriaesimposibledeprobar,peropuedeserpartedelahistoriadelos primeros continentes terrestres. Mil millones de años de tectónica vertical, y la colisióndeunasteroide,habríangeneradouninventariocadavezmayordeislas volcánicasoceánicasconnúcleoscombinadosdebasaltoygranito.Latierraemergió gradualmente del mar. Hace cuatro mil millones de años algunas grandes islas, distribuidas en forma aleatoria por el globo terrestre, pueden haber ocupado un modestoporcentajedelasuperficiedelaTierra. Peroentoncesentróenjuegolatectónicadeplacas,ylaevolucióndelasuperficie terrestremetióelacelerador.

Continentesaladeriva

Eldescubrimientodequelatectónicadeplacaseselprocesogeológicodominanteen laTierraesunahistoriaensímisma,yabarcalamayorpartedelacienciamoderna. Sibienfueanticipadadurantealmenoscuatrosiglosdeobservaciones,laideadeque loscontinentespuedenmigrardealgúnmodosobrelasuperficiedelaTierraresultó al principio vaga y herética, y sólo se le prestó atención y resultó ampliamente aceptadatrasunasucesiónfuriosadedescubrimientosinternacionalesenladécadade

1960Perounavezquelasevidenciascomenzaronaacumularse,lascienciasdela

Tierraexperimentaronunodeloscambiosdeparadigmamásrápidosenlahistoriade laciencia.Dehecho,duranteloscincoañosquetrabajéenelMIT,amediadosdela

décadade1970,tuvieronquereescribirsetodosloslibrosdetextodegeologíapara

eliminar,casiporcompleto,laviejaortodoxiadelatectónicavertical.

Enretrospectiva,algunasdelasevidenciascontralatectónicaverticaldeberían

haberresultadoevidentes.PormásaltasqueseanhoylasMontañasRocallosas,no

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soncompetenciaparaelmonteEverest,consus11kilómetrosdealtura,niparala

poderosacordilleradelosHimalayas.LafosaoceánicamásprofundadelaTierra, cerca de las islas Marianas en el Pacífico sur, tiene unos sorprendentes once kilómetros de profundidad, que contrastan con los apenas tres kilómetros de profundidadpromediodelosocéanos.Estosextremostopográficosnopodríandurar enunmundoisostático.Latectónicaverticalnopodíaserelfinaldelahistoria. Lasprimeraspistasdelatectónicalateral—elpapeldelosmovimientoslaterales enlaevolucióngeológicadelaTierra—vienendelamanodelosprimerosmapas precisos de la costa del Nuevo Mundo. Aprincipios del siglo XVII ya resultaba evidentelasorprendenteconcordanciaqueexistíaentrelacostaestedelasAméricas ylascostasoccidentalesdeEuropayÁfrica.Todoapuntabaaquesetratabade piezas de un viejo rompecabezas: la misma forma sinuosa, las mismas bahías y protuberancias,loscontornosredondeadosdelsuroestedeÁfricaylasugerentecurva quetrazahaciaelesteelextremodeAméricadelSur. Se propusieron varias hipótesis extravagantes para explicar esta tentadora coincidenciacontinentaltransatlántica.ElastrónomoWilliamHenryPickeringdela UniversidaddeHarvard,queapoyólateoríadeGeorgeDarwindelafisióncomo origendelaLuna(deunamasafundidaquefuelanzadahaciaelespaciodesdeuna Tierra que giraba vertiginosamente), propuso que al tiempo que la Luna se vio arrancada del océano Pacífico, del otro lado de la Tierra el océano Atlántico se desgarró.OtrosvieronlamanodeDiosenestagranSatlántica.Talvezlascostasdel AtlánticoeranlasorillasdelgrandiluviodeNoé,quehabíasidodesatadomilaños antesparacrearelgranocéanoy«dividirlastierras». Unainvestigacióngeológicasistemáticapodríahaber ayudadoaresolvereste problema,perohacecuatrosigloslageologíatodavíanohabíasidonibautizada,y mucho menos emprendida en forma sistemática. La minería y la agricultura, las fuerzas impulsoras de la economía que permitieron las primeras investigaciones geológicasafinalesdelsigloXVIII,eranasuntosestrictamenteestatalesynacionales. Nosehacíanmuchosesfuerzosporhacercoincidirformacionesgeológicasmásallá delasfronteraspolíticas,ynosepensabaquelasriquezasquesehallabanenun principadopudieranestarconectadasdealgúnmodoconlasdecualquierotrolugar. Eloroestaba,literalmente,dondeloencontrabas.Enunambientetannacionalistalo deempatarrasgosgeológicosatravésdelagranextensióndelocéanoAtlánticono eraunaprioridad. Lasprimerascomparacionesgeológicastransatlánticasquesehicieronconcierto gradodedetallefueronemprendidasporunestudiosoinverosímil,elmeteorólogo AlfredWegener,quepasóbuenapartedesucarreraenelÁrtico.(Murióalaedadde cincuentaañosduranteunaheroicamisiónderescateinvernalsobrelaheladacapade hielodeGroenlandia).Aunquedurantesuvidaprofesionalsededicóprincipalmente aestudiarlosorígenesdelclima,sutrabajomásmemorableyduraderotienequever conloquellamó«derivacontinental»,unacontribucióntemprana,ymuydesdeñada,

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alatectónicalateral.Suinspiraciónparaemprenderestaextrañadigresióngeológica ocurriódurantelaprimeraguerramundial,cuandosirviócomotenientedereservaen elejércitoalemán.DurantelacampañaenBélgicarecibióundisparoenelcuello,así quefuerelevadodelservicioenelfrenteyselepermitiódedicarsuconvalecenciaal estudio. ComomuchosdesuspredecesoresaWegenerlesorprendióelaparenteempatede loscontinentesaambosladosdelocéanoAtlántico,aunquemuchoscientíficoslo desecharoncomounasimplecoincidencia.Wegenerdecidióampliarsuperspectivay notóquepodíanversecoincidenciassimilaresentrediversascostasdeÁfricadel Este,Antártida,IndiayAustralia.Dehecho,todosloscontinentesdelaTierrapodían agruparseelegantementeparaformarunsupercontinente,queWegenerllamóPangea (del griego «todas las tierras»). Wegener y un puñado de simpatizantes citaron evidenciasdealgunasinvestigacionesgeológicasrecientementepublicadassobrelas regiones costeras de Europa, África y las Américas que revelaban correlaciones intrigantesaambosladosdelAtlántico.Algunasgrandesregionesmineras,comolas reservasdeoroydiamantesdeBrasilydeSudáfrica,parecenformarunsolodepósito inmensocuandoseyuxtaponenlosmapasdeloscontinentes.Delmismomodo,las capasderocaquealojanuncaracterísticohelechofósil,Glossopetris,yelreptil extintoMesosaurussealineancasiperfectamente.Wegenerargumentabaqueestas correlacionesgeológicasypaleontológicas,tandetalladas,nopodíanserunasimple coincidencia. LahipótesisdeladerivacontinentaldeWegenersepublicóporprimeravezen

1915.Lesiguierontresedicionesenalemán,cadaunamásdetalladaquelaanterior,

asícomounatraducciónalinglésen1924,tituladaTheoriginsofthecontinentsand

oceans(Losorígenesdeloscontinentesylosocéanos)ymuchasotrasediciones. Siguieron llegando datos que daban sustento a la idea de que los continentes

estuvieronunidosalgunavez.En1917uncomitédepaleontólogoscatalogómásde

unadocenadecasosdeestratosconfósilesquesecorrespondíanperfectamentea travésdelosocéanos,loqueinterpretaroncomoqueenelpasadoexistióalgunaclase de puente entre las masas terrestres. El geólogo sudafricano James Du Toit, especialmentedeslumbradoconlasideasdeWegener,obtuvounabecadelInstituto CarnegieparavisitarelestedeAméricadelSur.DuToitregistrómásejemplosde correspondenciastransoceánicas,comominerales,rocasyfósilesidénticosalosdel otrolado. Ysinembargo,apesardelaacumulacióndedatosenfavordelaalineación continental,lacomunidaddecientíficosdelaTierranoseconmovió.Afaltadeun mecanismoverosímilparaestosvagabundeosdeescalacontinental,muchosgeólogos despreciaronabiertamentelasconjeturasdeWegener.Parecíaapuntalarsuscríticasla primeraleydelmovimientodeNewton,quedicequenadasucedesinoesporuna fuerza.Hastaquenopudierainvocarseunafuerzaformidablequemovieralascosasa escalagloballaderivacontinentalnopasaríadeserlachifladuradeungeólogo

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aficionado.ElfísicoHaroldJeffreys,deCambridge,resumióasíelpuntodevistade

losbritánicosen1923:«LascausasfísicasqueWegenerofrecesonridículamente

inadecuadas».EnEstadosUnidoslosgeólogostampocoestabanconvencidos.Rollin T.Chamberlin,deldepartamentodegeologíadelaUniversidaddeChicago,atacóla

derivacontinentalenunsimposioen1926:«Engeneral,lahipótesisdeWegeneres

delomáscaprichosa,puessetomaconsiderableslibertadesconnuestroplaneta,y estámenoslimitadaoatadaaloshechosquelamayorpartedesusteoríasrivales… Para poder creer la hipótesis de Wegener debemos olvidar todo lo que hemos aprendidodurantelosúltimossetentaañosyempezardenuevo». Y sin embargo, unos cuantos geocientíficos estuvieron lo suficientemente intrigados por los hallazgos de Wegener y sus seguidores para inventar nuevos mecanismosparalasderivascontinentales.Unadeestasescuelaspropusoquela Tierraseestáencogiendo,talvezporenfriamientooporelcolapsodeespaciosllenos degasensusprofundidades,yporellopartesdelasuperficietienenquecontraerse, comounabóvedaquecolapsa.Segúnestemodelo,porlodemásinsostenible,enel pasadoloscontinentescubrieronunaextensióncontinuadetierra,desdelascostas occidentalesdeAméricahastalascostasdelestedeÁfricaydeAsia.Sepensabaque elocéanoAtlánticoactualfuealgunavezunaenormebóvedadetierraquecolapsóy quesehundióenelmanto.Lageometríaeuclidianabásicadioaltrasteconelmodelo delaTierraqueseencoge:unasimplebóvedapuedecolapsar,perositransfieresla ideaaunaesferayanohayespacioparaquecolapseunvolumencontinentalque cubreeláreadelocéanoAtlántico. Otro grupo hizo una propuesta antitética: que la Tierra había estado expandiéndose,comounglobo,alolargodeltiempogeológico.Habíaunavezuna solacortezacontinentalqueseagrietóyserompióenpedazosconformeelplanetase infló(segúnalgunosporlaproduccióndegasescalientesenexpansión).Yenefecto, si reproduces en reversa un video imaginario de esta Tierra supuestamente en expansión llegarás a un estado en el que todos los continentes embonan a la perfecciónparacubrirunaesferaquetieneaproximadamentetresquintaspartesdel diámetro de la Tierra actual. Afalta de algún otro mecanismo aceptado para la formacióndelAtlánticoestahipótesisperduróenalgunoscírculosgeológicosdesde

1920hastafinalesde1960,cuandolaremplazóunaideanuevaymásconvincente.

Lasmontañasocultas

Ahoraavancemosrápidamentehastalosañosdelaposguerra,unaépocadeuna tremendainnovacióntecnológicayungranoptimismoenlaciencia.Enesosañosse desarrollarondostecnologíasimportantesenlaguerracontralossubmarinos,ambas desclasificadas y adoptadas por los oceanógrafos en la década de 1950, que condujeronaalgunosdescubrimientosfundamentalessobrenuestrodinámicoplaneta.

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Elsonar,queusaondasdesonidoparamedirdistanciasydirecciones,esuna tecnologíacentenariaqueleresultaráfamiliaracualquieraquehayavistopelículas hollywoodensesdesubmarinos.PrimeroseescuchaunPING,alquelehaceeco,un pocodespués,unpingmásdébil.Unaondadesonidorebotacontraelsólidocascode unsubmarino.(Elefectoqueestoproduceenelespectadordependedesilapelícula secentraenlaperspectivadelcazadorodelcazado).«PINGping»,«PINGping», «PINGping»: los ecos se suceden más rápidamente cuando se determina la ubicacióndelsubmarino.Lamúsicasevuelvemástensa;sedisparanlascargasde profundidad. Loscientíficospuedenusarexactamentelamismatecnologíaparasondearlas profundidadesdelocéanoy,porlotanto,latopografíadelsuelomarino,inclusolos vallesylasfosasmarinasmásprofundos.Enfechatantempranacomoladécadade

1870científicosbritánicosabordodelHMSChallengerusaronsondasdeprofundidad

primitivasyreportaronindiciosdegrandesmontañasenelsuelooceánicoamitaddel Atlántico, un resultado muy intrigante que algunos románticos contemporáneos asociaron con el continente perdido de Atlántida. La tecnología primitiva de ecosondas,quesedesarrollóoriginalmenteparadetectaricebergstraslatragediadel Titanic en 1912, avanzó rápidamente durante la primera guerra mundial, cuando

comenzaronamerodearporlasaguaslossubmarinosalemanes.Ladécadade1920

violaprimeraaplicaciónsistemáticadelsonarparamapearelsuelooceánico;los científicosprontosedieroncuentadequebajotodoslosocéanosdelaTierrayacen enormes cordilleras montañosas. Sin embargo, no se dio gran relevancia a las implicaciones geológicas de estos primeros sondeos oceánicos, y los esfuerzos oceanográficos se vieron drásticamente reducidos por la gran depresión y la inminentesegundaguerramundial. Traslaguerralosoceanógrafosestabanarmadosconunanuevageneraciónde detectoresdesonarmuysensibles,capacesnosólodemapearlatopografíadelfondo oceánicocompleto,sinotambiéndedetectarlasondasdesonidoquereflejancapas derocasaúnmásprofundas.Fuefácilconfirmaralgunosrasgosgeneralesdelsuelo delocéanoAtlántico,porejemploquelasplataformascontinentalessehacenmás profundas conforme te alejas de la mayor parte de las costas del Atlántico, por distancias de hasta cientos de kilómetros. Las orillas de estas plataformas continentalessecaracterizanporunasúbitacaídahaciaunallanuraabisaldetres kilómetrosdeprofundidadydosmilkilómetrosdeancho,muchomásanchayplana quecualquierllanuraentierrafirme.Yelocéanoestábisecadoporunaenorme cadenamontañosa,ladorsalmesoatlántica. Todoestoconcordabaconlosdescubrimientosanteriores,peroelespesordela cortezaoceánicaresultóunaenormesorpresa.Losgeólogoshabíanpredichoquelos océanostendríanraícesmenosprofundasquelatierra,yquelacortezaoceánicase iríahaciendomásdelgadaconformesealejaradelacosta.Loqueencontraron,envez de esta transición gradual, fue un contraste notablemente abrupto de grueso a

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delgado. Adiferencia de las decenas de kilómetros de rocas de corteza que se encuentranbajoloscontinentes,lacortezaoceánicasólomedíaunosochoadiez kilómetrosdeespesor:latransiciónocurríadrásticamentejustoenlacaídaalborde delaplataformacontinental.Estadelgadafronteraentreloscontinentesylosocéanos contradecíalosmodelosisostáticos. Añotrasañoloscientíficosrecorrieroneseanchoocéano,deunladoaotro, cientos de veces. Cada cruce arrojó el mismo resultado: bajo las olas yacía una

enormecordilleraque,consusmásde30milkilómetrosdelargo,bisecabacon

precisiónelocéanoAtlántico.Lascimasocultasdeladorsalmesoatlánticaseguían lasmismasanchascurvasdelascostasdeloscontinentes.Esmás,siseconsideraba quelosbordesdeloscontinentesseencontrabanprecisamenteenlasabruptascaídas hacialasllanurasabisales(ynoenlascostasarenosas),entonceslacorrespondencia entreloscontinentesresultabaasombrosa,comosifuerandosplatosdeporcelanaque habíanvueltoajuntarsealaperfección.Lacienciayanopodíatacharlasemejanza entrelascostasdemeracoincidencia. A medida que los científicos completaron nuevos cruces por el Atlántico y compararon más detalles comenzaron a emerger otros patrones. La dorsal mesoatlánticanoeraunacordilleracualquiera.Entierra,enlamayorpartedelas cadenasmontañosaslospicosmásaltosestánalineadosalolargodesueje,pero justoenelcentrodeladorsalmesoatlánticahayunagrandepresióndeunostreinta kilómetrosdeanchoydoskilómetrosmásprofundaquelospicosadyacentesaestey oeste,unaformaciónquehoyllamamosunafosatectónica.Además,ladorsalysu fosatectónicanotrazabanunacurvasuaveycontinuadenorteasur;porelcontrario, lafosatectónicasiempreestabadesplazadacientocincuentaomáskilómetroshacia elesteoeloesteporunafalladetransformaciónmuyclaramentedefinida;estas fallassonlugaresdondelacortezaestárotaydesplazada,loqueledaatodaladorsal unaspectoescarpadoyabrupto.¿Quéestabapasando? Estosinteresantesdescubrimientosmuybienpodríanhabersequedadosepultados bajolaavalanchadebrillantesdescubrimientoscientíficosenlaposguerra;encierto sentido no eran más que nuevos datos. Pero los investigadores principales del proyectodelfondooceánicoteníantalentoparalapublicidad.BruceHeezenyMarie Tharp,geofísicosmarinosdelObservatorioGeológicoLamontdelaUniversidadde Columbia,desarrollaronunnuevoydramáticomapatopográficodelasuperficiede la Tierra. Como en otros mapas topográficos representaron las elevaciones continentalesconcolores:laselevacionesmásaltasserepresentabanconverdes, amarillos y cafés y, finalmente, blancos en las mayores elevaciones, los picos nevados.Enestemapasedestacabanclaramentelasgrandescadenasmontañosas:los Himalayas,losAndes,losAlpes.PerolanovedaddeHeezenyTharpfuemostrarlas inmensascordillerassubmarinasexactamentedelmismomodo,sibienendiferentes tonosymaticesdeazul,unatécnicaquelogróqueladorsalmesoatlánticayotros rasgosoceánicosrevelaransumonumentaltamañoenunaescalaglobal.Alcentrar

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esteexquisitomapajustamentesobreelAtlánticosubrayaronenformainolvidable lasformasidénticasdeladorsalylascostasdeloscontinentesaamboslados.Parala

décadade1960elmapadeHeezenyTharpsehabíaconvertidoenunicono.Fuera

cualfueralacausadeesteparalelismoelhechoesqueexistíaalgúnvínculogenético entretodosestosrasgos. (Esta historia de Bruce Heezen [se pronuncia «Heizen»] y su ampliamente reconocida contribución tiene un significado especial para mí y para mi carrera,

porquecuandolleguéalMIT,enelotoñode1966mesorprendióencontrarquehasta

losprofesoresmásvenerablesdeldepartamentodegeologíametratabancongran

respetoyestabanansiosospordarmelamano.Lospedigrísdistinguidos—hastalos

delavariedaddeunahomonimiaerrónea—tienensusventajasenciencia).

Elmarseexpande

Coneldescubrimientodeladorsalmesoatlánticaydedorsalesvolcánicassimilares bajoelocéanoPacíficoorientalyelocéanoÍndicoloscientíficosselanzaroncon bríos renovados a considerar la posibilidad de los movimientos continentales laterales.Alparecerloscontinentesnovagabansinrumbo,comopodríasugerirel términoacuñadoporWegener,asíquelosgeólogoscomenzaronabuscaralguna fuerzaocultaquepudierareacomodardramáticamentelasuperficieterrestre. Undescubrimientosiguióaotro,yllegaronnuevosdatosquenohicieronmásque

frustraralosexpertos.En1956,HeezenysujefeenLamont,elsismólogoMaurice

Ewing, documentaron una notable correspondencia entre la posición de la fosa

tectónicaenladorsalmesoatlánticayunpatrónde54milkilómetrosdelargode

terremotosmoderadosenelsuelooceánicoqueseextendíaalrededordelglobo.Las fosastectónicasylosterremotosestabanrelacionadosdealgúnmodo,asíquelas dorsalesdebíanserlugaresdinámicosycambiantes. Las rocas del suelo oceánico también sorprendieron a muchos geólogos que habíanpredichoqueladorsalmesoatlánticaeraunacordilleratípicacubiertaporuna duracapaderocacaliza,justocomolasRocallosascanadienses.Perolosextensos dragadosalolargodeladorsal,asícomoobservacionesdelasmuchasislasdel Atlántico, no revelaron más que basalto, y uno relativamente joven, por cierto. Resultaque,exceptoporunadelgadacapadesedimentossuaves,lacortezaoceánica estáhechacasiporcompletodebasaltovolcánico.Delestealoeste,alolargodemás decuatromilkilómetrosdesuelooceánico,elpavimentoestáhechodepurobasalto. Dehecholasdatacioneshechasconbaseenlastasasconstantesdedecaimiento deelementosradiactivosrevelanunsimplepatróndeedadentodasestasrocas.El basaltoqueseobtuvodelafosatectónicaenelcentrodeladorsalmesoatlánticaestá reciénhecho,conmenosdeunmillóndeañosdeedad.Conformemástealejasdela fosatectónica,haciaelesteohaciaeloeste,másviejoeselbasalto,hastaquelas

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rocascercadelosmárgenescontinentalestienenmásdecienmillonesdeañosde antigüedad.¿Porquésonmásjóveneslasrocasenmediodelocéanomientrasquelas de la periferia son mucho más viejas? Una conclusión lógica es que la dorsal mesoatlántica es una fila de volcanes que escupen constantemente nueva corteza basáltica.Pero¿dedóndevienenlasrocasmuchomásantiguasenlasorillasdelas cuencasoceánicas? La segunda tecnología antisubmarinos, llamada el magnetómetro, fue la que contribuyóconlainformaciónclavedelatectónicadeplacas.Lossubmarinosdela segunda guerra mundial son básicamente trozos enormes de aleaciones ricas en hierro, así que son magnéticos. Gracias al desarrollo de los magnetómetros los aviones cazadores de submarinos podían volar sobre la superficie del océano y detectar las anomalías magnéticas de un submarino enemigo cercano. Tras el conflicto los geofísicos inventaron nuevas clases de magnetómetros sensibles a cambiosmáspequeñosenelcampomagnéticoyadaptaronestosinstrumentospara remolcarlostraslosbarcosdeinvestigación,justosobreelfondodelmar. Suobjetivoeraelbasaltodelsuelooceánico,quetieneunaseñalmagnéticadébil en forma de diminutos cristales del mineral de hierro magnetita. Se sabe que el campomagnéticodelaTierracambialigeramentedeunañoalotro,loquesellaman variacionesseculares.Cuandoseenfríaelmagmadebasaltoestoscristalessequedan congeladosendireccióndelcampomagnéticodelaTierra,comodiminutasagujasde compás. Así, el basalto del fondo oceánico conserva la orientación del campo magnéticodelaTierraenelmomentoexactoenelquelarocaseendureció.La prósperadisciplinadelpaleomagnetismoestudiaestoscamposmagnéticosinvisibles queestánencerradosenelbasaltoyenotrasrocas.(Entierrafirmeunrevoltijode señalesmagnéticasproducidasporeldoblamientodelterreno,lacreacióndefallasy otrascontorsionesdelacortezacontinentalalolargodeltiempoprovocaqueestos patronesseconfundan).

Aprincipiosdeladécadade1950losoceanógrafosubicaronmagnetómetros

cerca del suelo marino y recorrieron con ellos grandes trayectos a través de las dorsales oceánicas. Esperaban que sus mediciones paleomagnéticas arrojaran una imagen más clara de la variación secular en el fondo oceánico. Pero lo que encontraron fue, por el contrario, un patrón magnético muy extraño, sorprendentementeregularycomplicado.Cercadelafosatectónicacentral,tantodel ladodelAtlánticocomodelPacífico,elbasaltomostrabalaorientaciónmagnética normalyapuntabafielmentehaciaelpolomagnéticoboreal.Perovarioskilómetros

haciaelesteoeloestedelafosatectónicalaseñalmagnéticahaceungirode180

grados: el norte magnético se encuentra casi exactamente opuesto a su posición actual,dondedeberíaestarelpolosur,yviceversa.Sinavegasvarioskilómetrosmás

encualquierdirecciónelcampomagnéticogiranuevamente180gradosparavolvera

laorientacióncorrecta.Sepuedeobservarcómoelcampomagnéticocongeladoen

lasrocasdalavueltaunayotravez,docenasdeveces,encualquiertrayectoquese

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estudie. Unanálisisadicionalrevelótreshechosclave.Elprimeroesquelasrocascon camposmagnéticosrevertidosformanfranjasdelgadasquecorrendenorteasur, paralelasalasdorsalesdelocéanoAtlánticoyPacífico.Dondeserompelafosa tectónicacentral,desplazadaporlasfallasdetransformación,tambiénserompenlas franjasmagnéticas.Elsegundohechoesquelospatronesdeestasfranjasmagnéticas sonsimétricosrespectoalosejesdeladorsal:siviajashaciaelesteohaciaeloeste desde el centro verás exactamente la misma secuencia de franjas normales y revertidas,algunasmásanchasyotrasmásdelgadas.Yelterceroesqueladatación radiométricadeestosbasaltosdelossistemasdedorsalesentodoelmundoconfirma quecadareversiónocurrióenformasimultáneayduranteunaépocabreveybien definida.Así,lasreversionesmagnéticassirvencomounaespeciedelíneadeltiempo delfondooceánico. Aesto le siguieron dos conclusiones lógicas, si bien muy sorprendentes. La primeraesqueelcampomagnéticoterrestreesenormementevariable:cadamedio

millóndeaños,enpromedio,daungirode180grados,ylohavenidohaciendoasíal

menosdurantelosúltimoscientocincuentamillonesdeaños.Lasrazonesdeestos curiosos giros se entienden más o menos bien. Nuestro planeta es un enorme electroimán;sucampomagnéticoesgeneradoporremolinosdecorrienteseléctricas queexistenenelfluidoquesemueveporconvecciónenelmantoexternodela Tierra.Elcaloreselmotordeestaconvección;enlafronteraconelnúcleointeriorel líquidocalienteydensoseexpandeysube,yesremplazadoporunomásfríoydenso quesehunde.Losgeofísicosusansofisticadosmodelosdecomputadoraparamostrar que la rotación de la Tierra añade algunos giros complicados y caóticos a la convección; estos movimientos provocan inversiones del campo magnético cada mediomillóndeaños,másomenos.LarotacióndelaTierratambiénobligaalos polosmagnéticosaquepasenlamayorpartedeltiempoalineadoscercadelejede rotación estable, pero durante los periodos de inestabilidad del núcleo el campo magnéticopuedefluctuarenormementeydarunavoltereta,talvezeneltranscurso deunsiglooinclusomenos. Lasegundaconclusiónesquelasdorsalesmesoceánicasproducenunanueva cortezadebasaltoaunritmodeunoodoscentímetrosalaño.Elbasaltoviejose desplazahacialoslados,tantohaciaelestecomoaloeste,conformelalavanueva tomasulugar.Lossistemasdedorsalesson,pues,dosgrandescintastransportadoras quecorrenensentidosopuestosyexponencontinuamentenuevofondooceánico.El basaltonuevoquesegeneraenladorsalmesoatlánticaexpandeelAtlántico,que puedecrecerhastacincocentímetroscadaaño;enpromediocadanuevokilómetrode

suelooceánicotardaunos20milañosenemerger.Sireproducimoslapelículaen

reversaunoscientocincuentamillonesdeaños,nosencontraremosconqueelocéano

Atlánticonoexistía.AntesdeesaépocaAméricadebehaberestadounidaaEuropay

África,talcomopropusoAlfredWegener.

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Una de las presentaciones más influyentes de este notable descubrimiento

aparecióen1961enelGeologicalSocietyofAmericaBulletin.Elgeofísicobritánico

RonaldMasonyelexpertoestadounidenseenelectrónicaArthurRaff,delInstituto ScrippsdeOceanografíaenCalifornia,trabajaronjuntosdurantecasiunadécadapara reunirunagrancantidaddeestudiosmagnéticosexhaustivosdelsuelooceánicocerca delacostaoestedeAméricadelNorte.Elplatofuertedesuartículofueunmapa magnético detallado de la dorsal de Juan de Fuca, una gran formación que se encuentraenelsuelodelocéanoPacífico,asóloundíadenavegacióndelospuertos deOregon,elestadodeWashingtonylaColumbiaBritánica. ElmapadeMasonyRaff,deunaausteridadmonocromática—lasfranjasblancas ynegrasrepresentancamposmagnéticosnormaleseinvertidos,respectivamente—, muestradocenasdefranjasqueseextiendendenorteasur.Engrandeszonasdela corteza del océano, cada una de cientos de kilómetros de ancho, prevalece la uniformidad:cadaunamuestraunpatróndefranjassimétricorespectoaunafosa tectónica central. Pero entre cada bloque adyacente el patrón se encuentra roto, desplazadoalolargodelíneastrazadasporlasfallasdetransformaciónytorcido comouncuadrocubista.Elanálisisdelosdesplazamientosalolargodeestasfallas,

lazonadefracturaMendocino,revelaunnotabledesplazamientolateralde1100

kilómetros de largo. En el interior de la corteza terrestre deben existir procesos extraordinariamentepoderosos,capacesdetransformarlatandramáticamente. Comocomenzabanaacumularseevidenciasparecidasalolargodelossistemas de dorsales de todo el mundo, los geólogos, los geofísicos y los oceanógrafos empezaronacolaborarenunnuevoesfuerzocomún.Todoapuntabaalamisma conclusión:lascorrelacionesdelatopografíadelfondooceánico,lasismología,el magnetismoylaedaddelasrocas.Lacortezaterrestresecreaentodoelmundoen lossistemasdedorsales,dinámicaszonasdeactividadvolcánica.Lavelocidadala que se extiende el fondo oceánico ha quedado registrada en forma de patrones simétricosdefranjasmagnéticasyenlaedaddelosbasaltos. Pronto una cascada de artículos importantes transformaron la mentalidad geológica colectiva, y para mediados de la década de 1960 casi todos estaban convencidosdeloquealgunavezsehabíaconsideradoherético:loscontinentesse mueven.ElocéanoAtlánticosehaidoensanchando,añoconaño,durantemásde cienmillonesdeaños.

Elcasodelacortezadesaparecida

Los primeros años de la revolución de la tectónica de placas fueron una época frenéticadedescubrimientos,cambiosdeparadigmasynuevaspreguntasigualde intrigantes.Unadeestaspreguntassinresponderdestacóentrelasdemás:¿cómoes

posiblequecada20milañosseagregueunanuevafranjadecortezabasálticadeun

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kilómetrodeanchoacasi50milkilómetrosdedorsalesmesoceánicasenlosocéanos

Atlántico,PacíficoeÍndico?¿Cómopuedecabertodaestanuevacorteza?Amenos quelaTierraseestéhaciendomásgrande—yduranteunbreveinterludioenlas

décadasde1950y1960ungrupodegeólogos,pequeñoperomuyactivo,enelquese

encontraba Bruce Heezen, defendió el escenario insostenible de que la Tierra en efectoseexpandía—lacortezatienequeiraalgúnlado. Los sismólogos encontraron la respuesta. En el clima de la guerra fría de la década de 1960 las armas nucleares se convirtieron en el tema central de la sismología(yensufuenteprimordialdefinanciamiento).Traslacrisisdelosmisiles

conCubaen1962,EstadosUnidosylaUniónSoviéticaacordaronunTratadode

Prohibición Parcial de Ensayos Nucleares, que restringió las pruebas de armas nuclearesalasdetonacionessubterráneas.ElcumplimientodelTratadoexigíaun monitoreosísmicocontinuomedianteunextenso(léasecaro)arreglodeinstrumentos sensiblesalavibraciónqueseinstalaroninclusoenlaszonasmáslejanasdelglobo. ElresultadofuelaRedSismográficaEstandarizadaMundial(WWSSN,porsussiglas eninglés),queconectabacientoveinteestacionesaunacentraldeprocesamiento computarizadaenGolden,Colorado,hogardeunadelasramasdelaUnitedStates GeologicalSurvey.Porprimeravezenlahistoriafueposibleconocerconexactitud lasubicaciones,profundidades,magnitudesymovimientosdepequeñostemblores(y grandesexplosiones)encualquierlugardelglobo. LascienciasdelaTierracosecharonunenormebeneficioadicional.Armadoscon sus nuevas herramientas, los geofísicos pudieron detectar miles de movimientos terrestreshastaentoncesinvisibles,yasídocumentaronpatronessísmicosglobales antesdesconocidos.Encontraronquecasitodoslosmovimientossúbitosenlacorteza terrestre tienen lugar a lo largo de delgadas líneas de actividad sísmica intensa, lugarescomolasdorsalesmesoceánicas.Muchosotrosterremotosocurrencercade cadenas de volcanes próximas a los márgenes de los continentes, por ejemplo alrededordelfamoso«CinturóndeFuego»delPacífico.Estasviolentasregionesde lacostadelPacífico,queincluyenFilipinas,Japón,Alaska,Chileyotraszonasde peligro,formabanunpatróncomún. Sesabíadesdehacíatiempoquelosterremotosrelativamentesuperficiales(los queocurrenaprofundidadesdeunoscuantoskilómetrosomenos)seoriginancerca delascostas,enlosalrededoresdelasfosasdelfondooceánico,mientrasquelos terremotosmásprofundosocurrentierraadentroylejosdelacosta.Losterremotos másprofundosqueseconocensuelentenerlugarbajocadenasdevolcanesmuy explosivosypeligrosos,comoelmonteSantaHelenayelmonteRainierenelestado deWashington,quesuelenencontrarseaunadistanciaconsiderabletierraadentro.

Haciafinalesdeladécadade1960elWWSSNarrojónuevosdatosqueayudarona

entenderlosdetallesdelarelaciónentrelasfosasmarinasprofundas,losterremotosy

losvolcanes.Elpatróncaracterísticodeterremotosprofundostierraadentro,lejosde

lasfosas,ayudóaconstruirunaimagendeenormeslosasdecortezaoceánicaquese

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hundenenelmanto,bajoloscontinentes,alolargodeloquesellamózonasde subducción.LaTierrasetraga,literalmente,laviejacortezabasáltica,muchomásfría ydensaqueelmantocaliente.Conformeelbasaltoensubducciónatrapayarrastraen su camino fragmentos de la corteza adyacente se forman las profundas fosas oceánicas.Porcadakilómetrocuadradodecortezanuevaqueseformaenlasdorsales oceánicas desaparece un kilómetro cuadrado de corteza vieja en la zona de subducción.Lanuevacompensaconexactitudlavieja. Lanuevacienciadelatectónicadeplacasfinalmenteadquirióclaridad,comosi se hubiera levantado un velo. Las dorsales oceánicas y las zonas de subducción definenlasfronterasdeunadocenadeplacasenmovimiento,cadaunadelascuales esfría(comparadaconelmantoquehaymásabajo),quebradiza(deaquílafractura delosterremotos)ydeapenasunascuantasdecenasdekilómetrosdeespesorperode cientosdemilesdekilómetrosdeancho.Estasplacasrígidassimplementesedeslizan sobrelasrocasdelmanto,máscalientesyblandas.ElCinturóndeFuegodelPacífico delimitaunadelasgrandesplacas,ylaAntártidaylosmaresquelarodeanmarcan lasfronterasdeotra.LasplacasdeAméricadelNorteydelSurseextiendenhaciael oestedesdeladorsalmesoatlánticayhastalacostadelPacíficodeAmérica,mientras laplacaEurasiáticaseextiendehaciaelestedesdeladorsalmesoatlánticahastala costadelPacíficodelestedeAsia.LaplacadeÁfrica,queseextiendedesdeladorsal mesoatlánticaeneloestehastalamitaddelocéanoÍndicoeneleste,muestraun aspectointrigantedeladinámicasuperficiedelaTierra:elcontinenteafricanoestá comenzandoadesprenderse,puescontinuamenteseformannuevasfosastectónicas, marcadasporunacadenadelagosydevolcanesactivos,asícomoregionesaltasque porciertosonelhogardealgunosdeloscorredoresdefondomásrápidosdelmundo. AlgúndíaÁfricasedividiráendosplacasentrelasquecreceráunnuevoocéano. Conformelasdorsalesoceánicasproducennuevomaterialparalasplacasylas zonas de subducción devoran el viejo, Euclides vuelve a entrar en escena para complicar el escenario: la Tierra es una esfera. La geometría del nacimiento y subduccióndelasplacassobreunaesferarequierequealgunasdelasplacasrocen conotrasalolargodefallasdetransformaciónconbordesirregulares,yestoexplica lasbandasdesplazadasqueMasonyRaffmostraronensufamosomapamagnético deladorsaldeJuandeFuca.LaviolentafalladeSanAndrés,quehaocasionado muchosterremotosmemorablesenCalifornia,esotradeestassuturas.Todoslosdías seacumulamástensiónalolargodelafalla,pueslagranplacadeAméricadelNorte semuevehaciaelsurenrelaciónconlagranplacadelPacífico.Todoslosdíasestos inexorablesmovimientosdelasplacasacercanmásaloshabitantesdeLosÁngelesy SanFranciscoalpróximo«granterremoto». Estoesbásicamentetodoloquehayquesabersobrelasencillageometríadela tectónicadeplacas.Pero¿quépasaconlasdescomunalesfuerzasqueprovocanel movimientodelasplacas?¿Quépuedehacerquecontinentesenterossemuevan, rocenychoquenentresíalolargodecientosdemillonesdeaños?Larespuestase

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encuentraenelcalorinternodelaTierra.LaTierraescalienteyelespacioesfrío.La segundaleydelatermodinámica,unconceptofundamentalentodoelcosmos,dice queelcalorsiemprefluyedelosobjetosmáscalientesalosmásfríos.Así,elcalor debedispersarsepocoapoco,yencontraralgunaformadealcanzarelequilibrio. Recuerdalostresmecanismosfamiliaresquepermitenlatransferenciadeenergía calorífica.Todoslosobjetoscalientestransfierensucalorasusalrededoresenforma deradiacióninfrarroja;elcalortambiénsemueve,sibienenformamuchomenos eficiente,porcontactodirectooconducción,yporconvección,cuandounfluidose mueveentreregionesmásfríasymáscalientes.LaTierratienequeobedecerla segundaleydelatermodinámica.Pero¿cómopuedemoverseconeficienciaelcalor entreelnúcleoardienteylacortezafría?Larocayelmagmaimpidenlaradiación infrarroja,ylaconducciónesmuylentaynomuchomáseficiente.Asíquelaclave eslaconveccióndelasrocasdelmanto,ablandadasporelcalorhastaalcanzarla consistenciadelcarameloblando. LasrocasdelasuperficiedelaTierrasonmaterialesdurosyquebradizos,pero muyadentrodelaolladepresiónsobrecalentadaqueeselmantolasrocassehacen tan blandas como si fueran de mantequilla. A lo largo de millones de años, y sometidasalaspresionesdelinteriorprofundodelaTierra,lasrocassedeforman, rezuman y fluyen. La rocas más calientes y con mayor flotabilidad suben gradualmentehacialasuperficie,mientrasquelasrocasmásfríasydensassehunden enlasprofundidades.Existengrandesceldasdeconvección,cadaunademilesde kilómetrosdeanchoycientosdekilómetrosdeprofundidad,quehacengirarelmanto terrestreenunmajestuosocicloinvisible.Elritmoalqueocurreestagranrevoltura planetariaesigualmentegrande:unsologirodelaceldadeconvecciónpuedetomar cienmillonesdeañosencompletarse,omás. Alprincipio,talvezdurantemásdemilmillonesdeaños,laconveccióndel mantobajolauniformecortezadebasaltoquecubríalaTierradebehabersidouna caótica mescolanza. Aquí y allá las burbujas de granito de menor densidad se elevaban en pulsos y columnas desorganizadas hacia la superficie, donde se acumulabanyquebrabanelbasaltomásfríoydenso.Algunosfragmentosaisladosy densosdeesacortezafríasehundíanlentamentehaciaelinterior,enunintercambio decalordeescalaglobal. Durantelossiguientesquinientosmillonesdeaños,elrecicladodelmantose volvió más organizado. Se consolidaron docenas de celdas de convección más pequeñas,cadaunaconcolumnasyláminasdemagmaenascensoybloquesde cortezaquesehundíanenlasprofundidades;unpuñadodeciclosmajestuosos,cada unodevarioskilómetrosdeprofundidadymilesdekilómetrosdeextensión.La nuevacortezabasálticaseformabaenelpuntoenelquelasceldasdeconvecciónse elevabanhaciaelfondooceánico,alolargodelasdorsalesencrecimiento,ylavieja yfríacortezabasálticasehundíaenelmantoenunángulomuypronunciadopara formarlazonasdesubducción,enunaTierracadavezmásdominadaporlosnuevos

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procesos de la tectónica de placas. En un corte transversal las turbulentas capas exterioresdelaTierrasehabríanvistocomounacolecciónderemolinosverticales quedabanungirocompletocadacienmillonesdeañosomás. Entonces,comoahora,lasuperficiedelaTierra,enconstanteevolución,eraun reflejodelosprocesosdeenormeescalaqueocurríanenlasprofundidades.Sobrelas zonasdeconvecciónatravésdelasquesubíaelmagmacrecierongrandescadenasde volcanesbasálticos.Seformaronfosasmuyabruptasenlospuntosenlosquelavieja cortezadesubducciónsehundíaenelmantoyplegabayarrastrabaconsigoelfondo oceánico adyacente. La subducción también aceleró la siempre importante produccióndegranito.Conformelacortezadesubduccióndebasaltofríoyhúmedo se hundía más y más profundamente, devorada nuevamente por el interior de la

Tierra,secalentabaycomenzabaafundirse,nodeltodoperotalvezsíun20oun30

porciento.Estoscrecientesvolúmenesdemagmagraníticovolvieronaemergerala

superficieyformaroncadenasdeislasvolcánicasgrisesdecientosdemetrosde

largo.Todoestabalistoparacomenzaraconstruirloscontinentes.

Larevolución

Elgranitoflota,elbasaltosehunde:ésaeslaclavedelorigendeloscontinentes.Los magmasdecomposicióngraníticasonmuchomenosdensosquesurocamadre,el basalto,asíqueesinevitablequesuban,paracristalizarseenformademasasderoca cercanasalasuperficie,oquehaganerupciónatravésdevolcanesquearrojancapas decenizassobrelasuperficie.Alolargodelosmilesdemillonesdeañosdehistoria delaTierraesteprocesocontinuohadadoorigenaincontablesislasdegranito. La tectónica de placas no sólo produjo estas cadenas de islas con raíces de granito;tambiénlascongregóenformadecontinentes.Laclaveresideenelsimple hechodequeelgranitonopuedesubducirse.Elbasaltodensosobreelcualflotase hundefácilmenteenelmanto,peroelgranitoescomouncorchoqueflota.Unavez queseforma,seconservaenlasuperficie.Conformelasubducciónproducemás islas,eláreatotaldegranitocreceenformairreversible. Imagínateunaplacaensubducciónbajolacortezaoceánica,salpicadadeislasde granitoquenopuedenhundirse.Elbasaltosesubduce,perolasislasno.Deben permanecerenlasuperficieyformarunafranjadetierrajustosobrelazonade subducción.Alolargodedecenasdemillonesdeañosseapilanmásymásislasde granitoylafranjasehacemásymásancha,conformenuevosvolúmenesdemagmas graníticosseelevandelalosaensubducciónparaengrosaryexpandiraúnmásel continente.Lasislasseamalgamanparaformarprotocontinentes,queasuvezse sumanparaformarcontinentes,delmismomodoquelascondritasdenuestrosistema solaralgunavezseamalgamaronparaformarplanetésimosylosplanetésimospara formarplanetas.

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Elcicloépicodelatectónicadeplacastransformanuestromundo.Lasuperficie delaTierra,delgada,fríayquebradiza,serompeysemuevecomolaespumaenuna olladesopaquehierve.Lanuevacortezaemergedelasdorsalesvolcánicas,que revelanlaszonasenlasqueemergenlasprofundasceldasdeconvección.Lavieja cortezaesdevoradaenlaszonasdesubducción,querevelanlospuntosenlosque desciendenlasceldasdeconvección.Lasalteracionesmásviolentasdelasuperficie delaTierra—lospeoresterremotos,losvolcanesmásgrandes—nosonmásque incidentesinsignificantes,pestañeos,comparadosconlospoderososmovimientosde escalaglobalqueocurrenensusprofundidades. LatectónicadeplacastambiénrevolucionólascienciasdelaTierra.Enépocas anteriores, en la edad de las tinieblas de la tectónica vertical, cada disciplina geológicaseestudiabaporseparadoynoparecíaguardarningunarelaciónconlas demás.Antesdelarevoluciónlospaleontólogosnoteníanningunanecesidadde hablarconlosoceanógrafos;elestudiodelosvolcanesteníapocoqueverconla geologíadeyacimientos;alosgeofísicosnolesinteresabaelorigendelavidanila evolución,ylasrocasqueexistíanenunpaísnoparecíantenerningunarelevanciaen relación con las rocas de otro, y mucho menos con las rocas del lejano fondo oceánico. LatectónicadeplacasunificótodoloqueteníaqueverconlaTierra.Ahora podemosrelacionarcongranprecisiónlosorganismosfósilesqueexistenalolargo deanchosocéanos.Losterrenosvolcánicosextintosconducenalosmineroshacia yacimientos muy valiosos ocultos en sus zonas de subducción correspondientes, solidificadasdesdehacemillonesdeañosdentrodelarocacontinental.Losestudios geofísicosdeloscontinentesenmovimientoexponenalgunasinfluenciasclaveenla evolucióndelasplantasylosanimales.LatectónicadeplacasrevelaalaTierracomo unsistemaplanetariointegrado,desdelacortezahastaelnúcleo,yaescalasquevan desdelananométricahastalaglobal,conunsoloprincipiounificadoralolargodel tiempoydelespacio. Tomó un tiempo que la producción de granito pasara de ser un mosaico desordenadodeislasformadasporcolumnasdemagmaydominadoporlatectónica verticalaunconjuntoordenadodecontinentesformadosporprocesosdesubducción.

ParacuandolaTierracumplió1500millonesdeañoselmantodeconvección—esa

zonade 2800kilómetrosdeespesorquecontienecasitodalamasaylaenergía térmicadelatierra—habíatransformadoirrevocablementelasuperficiedenuestro planeta. Adiferencia del basalto negro, las masas crecientes de granito desnudo teníanuncolorblancogrisáceo,elcolortípicodelasmezclasdecuarzoyfeldespato. Asíquesiviajaraseneltiempoaeseantiguomundo,hacetresmilmillonesdeaños, teencontraríasalgunospaisajesconocidos.Podríascaminarporlosprotocontinentes, carentesdetodavegetación,cubiertosporcolinasescarpadasyvallesprofundos,no muydiferentesaciertaszonascosterasdelÁrtico.Tetocaríanalgunosperiodosde climaviolento,puntuadospordíasdecielosazulesysoleadosynubecitasblancas.

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Encontraríasunocéanosaturadodemineralesdisueltos,entreelloscarbonatosde calcioydemagnesioqueocasionalmentesedepositaríancomocapasdecristales sobreelfondooceánicodebasalto.Podríassentarteenlasprimerasplayasdearenas blancas, ricas en duros granos de cuarzo que se erosionaron del granito gris, a contemplarelmarazul.Peroprontoteasfixiaríasenladensaatmósfera,ricaen nitrógenoydióxidodecarbonoperosinelmásremotoolorcillodeoxígenovital.

Lainvencióndeloscontinentes—masasdetierraformadasapartirdeunagruesa corteza de granito— no es más que un acto secundario en el gran desfile de la evolucióndelaTierra.Lassuperficiesdegranito,formadasapartirdelcalentamiento delbasaltoenlasprofundidadesydesufundiciónparcialenlasuperficie,yque cubrían casi toda la tierra, parecían costras cada vez más grandes en la prístina superficienegradenuestroplaneta.Pocoapocolasgruesaslosasdegranito,que flotaban sobre una base de basalto denso, se elevaron sobre el nivel del mar y sentaron las bases de todos los grandes continentes, lo que hoy, desde nuestra perspectivaantropocéntrica,percibimoscomolaTierrasólida.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

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3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo6

LaTierraviva

EónFanerozoico ↑ Capítulo6 LaTierraviva Losorígenesdelavida

Losorígenesdelavida

EdaddelaTierra:de500millonesa1000millonesdeaños

Asus500millonesdeañosdeedadlaTierra,apenasunaniña,todavíanodaba

ningunapistadeloprecozqueestabaapuntodevolverse.LaTierrapodíahacer

alardedesudramáticovulcanismo,sinduda,perotambiénotrosplanetasylunasde

nuestrosistemasolar.LaTierraestabaagraciadaporocéanosquecubríantodasu

superficie,perotambiénMarteporesosdías,yEuropayCalisto,lasgigantescas

lunasdeJúpiter,estabanenvueltasenocéanoscubiertosdehielodemásdeochenta

kilómetrosdeprofundidad,demodoqueconteníanunaproporciónmuchomayordel

preciosolíquidoenlasuperficie.Latectónicadeplacascontribuyóatransformar

nuestroplaneta,peroenesosprimerosañosVenusytalveztambiénMarteteníansus

propiosfenómenostectónicosimpulsadosporconvección.

Nisiquieralaquímicaterrestredistinguíanuestroplanetadelosdemás.Elbasalto

yelgranitofueronlaspiedrasfundacionalesdetodoslosplanetasrocosos.Todos

estabancompuestosbásicamenteporoxígeno,silicio,aluminio,magnesio,calcioy

hierro.LaTierrateníasureservadecarbono,nitrógenoyazufre,peroennuestro

sistemasolartambiénhabíaotrosmundosdotadosdeesoselementosvitales.Encasi

cadaaspectolaTierradehacecuatromilmillonesdeañosparecíaunplanetabastante

corriente.

PerolaTierraestabaapuntodevolverseúnicaentrelosmundosqueconocemos.

Esverdadqueasusquinientosmillonesdeañosyaeraunlugarúnico,porqueningún

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otroplanetaolunahabíasoportadoepisodiostanextensosdecambio;ningúnotro planetahabíacambiadosuaspectoexternoenformatanradicalyfrecuente.Pero estas metamorfosis sólo eran diferentes en escala, y no en clase. El motor más dinámicodelcambioplanetario—elquedistinguealaTierradetodoslosdemás— aúnnoemergía.SólolaTierracobróvida.Elorigenylaevolucióndelabiosfera distinguealaTierradetodoslosotrosplanetasylunasconocidos.

¿Quéeslavida?

¿Quésignificaestarvivo?¿QuéesestefenómenoquehacealaTierratandiferente del resto del universo conocido? Podemos tratar de describir la vida como un conjunto de rasgos entrecruzados: una estructura compleja, aparejada con la capacidaddemoverse,crecer,adaptarseyreproducirse.Podemosseñalaralgunos atributoscelularestancaracterísticoscomolamembranaolasgrandeshebrasdela moléculagenética ADN.Peronoimportaquétanlargaseanuestralistaderasgos diagnósticos,siempreparecehaberalgunasexcepciones.Loslíquenesnosemueven. Lasmulasnosereproducen. Laquímicaofrecefundamentosmásfirmesparadefinirquéeslavida,puestodos losseresvivossonsistemasmolecularesorganizadosqueexperimentanreacciones químicasdeunacomplejidadyunacoordinaciónasombrosas.Todaslasformasde vidaestáncompuestasporconjuntosdiscretosdemoléculas(células)separadosdel exterior(elmedioambiente)porunabarreramolecular.Estasastutascoleccionesde sustancias químicas han desarrollado dos formas interdependientes de autopreservación—elmetabolismoylagenética—quejuntaspermitendistinguir inequívocamentelovivodelonovivo. Elmetabolismoesunconjuntodiversodereaccionesquímicasquetodaslas formasdevidausanparaconvertirátomosyenergíadesuentornoenmaterialespara sus células. Las células, diminutas fábricas químicas, absorben materias primas molecularesycombustibleyusanesosrecursos,obtenidoscongranesfuerzo,para moverse,repararse,crecery,devezencuando,reproducirse.Eigualquelasfábricas químicas,yadiferenciadelosincendiosforestalesolasreaccionesnuclearesen cadena que existieron dentro de la primera estrella generadora de elementos, las células controlan y regulan estas reacciones con exquisita precisión mediante retroalimentacionestantopositivascomonegativas. Peroelmetabolismonobasta,porsímismo,paradefinirlavida.Adiferenciade sumedioambienteinerte,lascélulascontieneninformaciónenformademoléculas deADN,ypuedencopiarypasarestainformaciónmoleculardeunageneraciónala otra.Esmás,lainformaciónpuedemutar;confrecuencialasmoléculassecopiancon errores,locualproducevariacionesgenéticas.Así,lasmutacionessonlafuentede novedadesquímicas,inventosquelepermitenalapoblacióndecélulascompetir

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contraotraspoblacionesmenoseficientesparasobrevivirduranteépocasdecambio ambiental,oparaexpandirsupresenciaennuevosnichosambientales. De este modo, tanto el metabolismo como la genética deben caracterizar la materiaviva,peroresultasorprendentequelosbiólogosnohayansidocapaceshasta ahora de concebir una definición única y universalmente aceptada de vida. El ProgramadeExobiologíadelaNASA,quetieneelencargodeinvestigarlosorígenes delavidaylaposibilidaddequeexistaenotrosplanetas,estalvezelqueseha acercadomásaestadefinición.En1994unpaneldela NASA presididoporGerald Joyce,delInstitutoScripps,sedecidióporunasencillafrase:«Lavidaesunsistema químicoautosustentablecapazdeexperimentarevolucióndarwiniana». Joyce,quienlideralosesfuerzosporconstruirvidaenellaboratorio(trabajaenun campo de investigación más bien futurista, llamado biología sintética), consiguió hacepocounlogroextraordinarioenelcampo:desarrollóunconjuntodemilesde moléculasdistintasqueinteractúanentresíparaformar,dentrodeuntubodeensayo, unacomunidadautosustentableyenevolución.Esteintrincadoproceso,queocurre entrelasparedesdeunrecipientedecristal,ocasionaqueconeltiempocambienlas proporciones de diversas moléculas que estaban presentes en el inicio del experimento,sibienlasmoléculasmismassoncopiasexactasdelasoriginales.Joyce sediocuentadequeunsistemaquímicoquenohacemásqueproducirduplicadosad nauseam,inclusosilasproporcionesrelativasdeesasmoléculascambianconel tiempo,noesmuchomásqueunafotocopiadoramolecular.Lossistemasvivientes naturales, por el contrario, tienen la habilidad de mutar, y al hacerlo adquirir capacidades completamente nuevas, como explorar nuevos medios ambientes, sobrevivircambiosambientalesinesperados,desempeñarnuevastareasyganarlea losvecinosenlacompetenciaporlosrecursos.AsíqueJoycerevisósudefinicióne incluyóunacaracterísticamás:«Lavidaesunsistemaquímicoautosustentablecapaz deincorporarnovedadesydeexperimentarevolucióndarwiniana».Meparecequelo másnotabledeestecambiofuequealdarsecuentadelosutilqueeslavidaJerry Joyce haya tenido la modestia de cambiar la definición de la NASA, en vez de arrogarseelpuesto,históricoaunquefrankensteiniano,deserelprimercientíficoque creóvidaenellaboratorio.

Materiaprima

¿CómolehizoelplanetaTierra,inertehastaentonces,parainventarelmetabolismoy la genética? Casi todos los que estamos en este negocio del origen de la vida sospechamos que la aparición de la primera célula fue un proceso geoquímico inevitable.LaTierraposeíatodaslasmateriasprimasesenciales.Losocéanos,la atmósfera,lasrocasylosmineraleseranricosenloselementosnecesarios:carbono, oxígeno,hidrógeno,nitrógeno,azufreyfósforo.Tambiénlaenergíaeraabundante:la

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radiaciónsolaryelcalorinternodelaTierraproveíanlasfuentesmásfiables,pero puedenhabercontribuidolosrelámpagos,laradiactividad,losimpactosdemeteoritos ymuchasotrasformasdeenergía.(Yporlotanto,existentantasteoríassobreel origendelavidacomofuentesdeelementosydeenergíahay). Casitodomundoconcuerdaenunaspecto:elcarbono,elelementomásversátil delatablaperiódica,tuvoelpapelprotagónico.Ningúnotroelementopuedeformar diseñosmolecularestanricosodesempeñarfuncionesmolecularestandiversas.Los átomosdecarbonoposeenunahabilidadinigualableparaenlazarseaotrosátomosde carbono, así como a miles de otros elementos —en particular el hidrógeno, el oxígeno,elnitrógenoyelazufre—conhastacuatroenlacessimultáneos.Elcarbono puedeformarlargascadenasdeátomos,oanillosentrelazados,ocomplejosarreglos queseramifican,ocasicualquierotraformaimaginable.Esasíqueformalacolumna vertebraldeproteínasycarbohidratos,degrasasyaceites,delADNydelARN.Sólolas polifacéticasmoléculasbasadasenelcarbonoparecencompartirlascaracterísticas dualesquedefinenlavida:lacapacidaddereplicarseylacapacidaddeevolucionar. Cada partícula de comida que ingerimos, cada medicina que tomamos, cada estructuradenuestrocuerpoydeloscuerposdetodoslosdemásseresvivosestán cargadosdecarbono.Entodosladoshaysustanciasquímicasbasadasenelcarbono:

enpinturas,pegamentosytintes,enplásticos,enlasfibrasdeturopayenlassuelas detuszapatos,enlaspáginasylaencuadernaciónylatintadeestelibro,yen combustiblesricosenenergía,desdeelcarbónyelpetróleohastaelgasnaturalyla

gasolina.Y,comoveremosenelcapítulo11,nuestradependencia,cadavezmayor,

de combustibles basados en el carbono y en otras sustancias está implicada en algunoscambiospreocupantesenelmedioambientedelasuperficiedelaTierraque estánocurriendoaunritmotalvezinéditoenmillonesdeaños. Ysinembargo,elcarbononopudoproducirporsucuentalanotableprogresión degeoquímicaabioquímica.Todoslosgrandespoderesdetransformacióndela Tierra —el agua, el calor, los relámpagos y la energía química de las rocas— desempeñaronsupapelenelorigendelavida.

Pasouno:ladrillosycemento

Nadiesabeexactamentecómo(ocuándo)ocurriólaantiguatransicióndeunmundo inerteaunollenodevida,perograciasalainvestigaciónespecializadaqueserealiza en docenas de laboratorios alrededor del mundo están saliendo a la luz algunos principiosbásicos.Labiogénesisdebehaberocurridocomounasecuenciadepasos, cadaunodeloscualesagregóunpocodecomplejidadquímicaalmundo.Primero tuvieronqueaparecerlosbloquesdeconstrucciónmolecular.Luegoesaspequeñas moléculas tuvieron que ser seleccionadas, concentradas y organizadas en las estructurasesencialesdelavida,comomembranas,polímerosyotroscomponentes

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funcionalesdelacélula.Enalgúnmomentoestacoleccióndemoléculastuvoque hacercopiasdesímismaydesarrollaralgúnmétodoparatransmitirinformación genéticadeunageneraciónalaotra.Delodemásseencargólaselecciónnatural darwiniana:surgiólavida. Elprimerpasodelabiogénesis,yelmejorentendidodetodos,fuelaproducción desenfrenada de los bloques de construcción molecular de la vida: azúcares, aminoácidos,lípidosyotros.Estassustanciasquímicasesenciales,todasbasadasen elcarbono,eseelementotanversátil,surgensiemprequelaenergíapuedainteractuar conmoléculassimplescomoeldióxidodecarbonoyelagua.Lamateriaprimadela vidaseformó allídondelosrelámpagosperforaronlaatmósfera,dondeelcalor volcánico hizo hervir las profundidades del mar, incluso donde la radiación ultravioletabañólasnubesmolecularesenlasprofundidadesdelespacio,mucho antesdequelaTierranaciera.Enlosantiguosmaresdenuestroplanetacomenzarona concentrarselassustanciasdelavida,conformelasbiomoléculascaíandeloscielos enformadelluviayemergíandelasprofundidadesdelaTierra.

Lainvestigaciónmodernasobreelorigendelavidacomenzóen1953,conelque

siguesiendohastahoyelexperimentomásfamosoenelcampodelabiogénesis.El químicoHaroldUrey,profesordelaUniversidaddeChicagoyganadordelpremio Nobel,ysudecididoalumnoStanleyMiller,diseñaronunsencilloyeleganteaparato devidrioparasimularlascondicionesdelaTierraantigua.Elaguahirviendohacía las veces del ardiente océano hadeico, una mezcla de gases simples imitaba la atmósfera primitiva de la Tierra y algunas chispas eléctricas simulaban los relámpagos.Despuésdeunoscuantosdíaselagua,hastaentoncesincolora,adquirió un tinte rosado y luego café, y se pobló de moléculas orgánicas. El vidrio transparentesellenódeunfangoorgániconegroypegajoso. LosanálisisquímicosderutinaquerealizóMillerrevelaronunaabundanciade

aminoácidosydeotrosbloquesdeconstrucciónbiológicos.Suartículode1953enla

revistaScience,enelqueanunciólosresultados,produjounaoladeencabezados sensacionalistasalrededordelmundo.Losquímicosselanzaronenmanadaalestudio delaquímicaprebiótica.Yaunquesecuestionólacombinaciónexactadelosgases atmosféricosenelexperimentoMiller-Urey,sehanrealizadomilesdevariaciones experimentalessobreeltemaquehanestablecido,másalládetodaduda,quela Tierraprimitivadebióhaberestadorepletadelasmoléculasesencialesparalavida.

Elexperimentode1953ysusdescendientesfuerontanexitososquemuchosexpertos

pensaronqueelmisteriodelosorígenesdelavidaestababásicamenteresuelto. Esteentusiasmoinicial,yelcontinuointeréseneltema,puedenhabercobradoun precio.ElmagistralexperimentodeMillerdeterminóquelainvestigaciónsobrelos orígenes de la vida debía desarrollarse en el campo de la química orgánica, y establecióelparadigmadequelavidaemergióapartirdeuncaldoprimigenio,tal vezun«tibioestanque»(haciendoecoalasespeculacionesqueDarwinhizoparasí casi un siglo antes). En la década de 1950 pocos científicos experimentales se

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detuvieron a considerar la asombrosa complejidad de los ambientes geoquímicos naturales,alteradosporlosciclosdiariosdenocheydía,caloryfrío,humedady secas, y muchas otras variables. Tampoco consideraron la gama de gradientes naturales,porejemploentemperatura,cuandoelmagmaentraencontactoconlafría aguadelocéano,oensalinidad,cuandounarroyodeaguafrescapenetraenelocéano salado.YningunodelosexperimentosdeMillerincorporórocasyminerales,tan químicamentediversos,condocenasdeelementosdominantesysecundariosycon fasescristalinasenergéticasyreactivas.AsumieronquelasuperficiedelaTierra, entibiadaporlaluzsolar,eradondetendríaquehaberocurridotodalaacción. LainfluenciadeMillerfuemuypoderosa,yélysusseguidoresdominaronla comunidaddeinvestigadoresdelorigendelavidadurantemásdetresdécadas.Asu artículolesiguieroncascadasdepublicaciones;aparecieronnuevasrevistas,seles concedieronhonoresypremiosyelfinanciamientoestatalfluyóendireccióndelos

«milleritas».Peroafinalesdeladécadade1980sedescubrieronecosistemasenlos

humeantesrespiraderosvolcánicosdelosocéanos,yestodioorigenaunaalternativa viableparael«caldoprimigenio».Enesaszonasoscurasyprofundas,alejadasdela iluminadasuperficiedelocéano,existenfluidosricosenmineralesqueinteractúan conlaardientecortezavolcánicaparadarlugararespiraderosparecidosagéiseresen el fondo oceánico. Estos respiraderos arrojan chorros de agua hirviendo que, al contacto con el agua helada del océano, crean una precipitación constante de minerales(laspartículasmicroscópicasqueproducenel«humo»negro).Enestos lugaresasombrososyocultosabundalavida,alimentadaporlaenergíaquímicadela fronteraentrelacortezayelocéano. Labatallaentrediversosparadigmassobreelorigendelavidarevelamuchas cosassobrelasociologíadelaciencia.Porunlado,elprocesoMiller-Ureyprodujo unconjuntodebiomoléculassorprendentementesimilaralqueusanlosseresvivos. Lamezcladeaminoácidos,carbohidratos,lípidosybasescasipareceserunadieta bienbalanceada.ComoseleocurriódeciraHaroldUrey:«SiDiosnolohizoasí, perdióunabuenaapuesta».Perolosdevotoscreyentesqueseencontrabanenla canchadeMillerhicieronalgomásqueapoyarlaideadelcaldoprimigenioactivado por la energía de los relámpagos: también tuvieron buen cuidado de rechazar públicamentetodaslasideasquepodíancompetirconlasuya. PerolaeficaciadelacamarilladeLaJollaparaobstruirnuevasideascomenzóa menguarconelsorprendentedescubrimientodelosnegrosrespiraderosvolcánicos quedescriboarriba,asícomodelapoderosainfluenciadela NASA,queteníasus propiasambiciones.Eldescubrimientodemicrobiosenlosrespiraderosvolcánicos vinoaconfirmarquelavidapuedeprosperarenambientesextremos,lugaresenlos quealageneraciónanteriordebiólogosnisiquieraselehabíaocurridobuscar.Hoy sabemosquehaymicrobiosqueprosperanenlosarroyosácidosqueformanlos desechosdelasminasyenestanqueshirvientessobrealgunaszonasvolcánicas.Los microbiosselasarreglanparaganarselavidadentrodelasheladasrocasantárticas,y

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sobreviven en partículas de polvo estratosférico, a muchos kilómetros sobre la superficie.Existengrandesecosistemasmicrobianosbajolasuperficiesólidadela Tierra,akilómetrosdeprofundidad,dondelascélulasvivenenlasmásdiminutas grietasyfisurasysubsistenapartirdelaexiguaenergíaquímicadelosmineralesy bienpuedenconformarlamitaddelabiomasadelaTierra,lomismoquetodoslos árbolesyloselefantesylashormigasylaspersonascombinadas.Sipuedeprosperar estavidaextremófila—siunafracciónsignificativadelavidaenlaTierrasobrevive enambientesprofundos,protegidosdelasagresionesdelosasteroidesyloscometas —,¿nopodríahaberseoriginadoallí? La NASA,cuyasposibilidadesdefinanciamientocientíficoestánestrechamente vinculadasconlaposibilidaddehacergrandesdescubrimientos,saltódealegríaante estanoticia.SilavidaestálimitadaasurgirenunescenariotipoMiller-Urey,enla superficiedeunplanetaacuáticobañadoporlaluzsolar,esoquerríadecirquela TierraytalvezMarte(ensusetapastempranas,susprimerosquinientosmillonesde años)seríanlosúnicosmundosanuestroalcanceenlosqueexistiríalaposibilidadde quesurgieralavida.Perosilavidapuedeaparecerenlasprofundidadesoscurasy calientesdeunazonavolcánicabajolasuperficie,muchosotroscuerposcelestesse convertiríanenobjetivosinteresantesparalaexploración.EnMartedebenexistir actualmentezonashidrotermalesprofundasenlasquelavidapodríaperdurarhasta hoy.VariaslunasdeJúpiterestánlistasparalainvestigaciónbiológica,ytambiénlo estáTitán,unalunadeSaturnotangrandecomolaTierrayricaencompuestos orgánicos.Inclusoalgunosdelosasteroidesdemayortamañopuedenalbergarzonas húmedasycalientes,capacesdeproducirvida.Silavidasurgióenlasprofundidades delaTierralainvestigación(yelfinanciamiento)dela NASA paralaexobiología podríadurarmuchasdécadas. SepuededecirquemiscolegasdelInstitutoCarnegieyyosomoslosrecién llegadosaesteasuntodelorigen delavida. Nuestrosprimerosexperimentos de laboratorio patrocinados por la NASA, en 1996, se diseñaron con el propósito específicodeprobarlasíntesisorgánicaenregímeneshidrotermalesconfumarolas negras,dondeprevalecenaltastemperaturasypresiones.ComoMiller,sometimos mezclas de gases simples a condiciones energéticas, en nuestro caso calor y superficies minerales químicamente reactivas, las mismas que uno esperaría encontrarenunazonavolcánicaprofunda.ComoMiller,produjimosaminoácidos, lípidosyotrosbloquesdeconstruccióndelavida.Nuestrosresultados,queyahan sidoreplicadosyextendidosenmuchoslaboratorios,demuestranmásalládetoda dudaqueresultafácilsintetizarunconjuntodemoléculasvitalesenlascondiciones extremas de la corteza exterior. Los gases volcánicos que contienen carbono y nitrógeno reaccionan fácilmente con las rocas y el agua de mar para formar virtualmentetodoslosbloquesdeconstrucciónbásicosparalavida. Es más: estos procesos de síntesis son controlados por reacciones químicas relativamentesuavesllamadas reaccionesdereducción yoxidación,o reacciones

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redox, tales como la oxidación del hielo o la caramelización del azúcar, que conocemosbien.Éstassonelmismotipodereaccionesquímicasquelavidautiliza paraelmetabolismo,ycontrastandrásticamenteconlosviolentosefectosionizantes delosrelámpagosodelaradiaciónultravioleta.Dehecho,sibienlosrelámpagos puedenfacilitarlaproduccióndepequeñasbiomoléculas,conlamismafacilidad puedenconvertirestosbloquesdeconstrucciónentrizasmoleculares.Paramuchos delosqueestamosenelnegociodelorigendelavidatienemássentidoquelaTierra fabricarasusmoléculasprebióticasmediantereaccionesquímicasmenosenergéticas, másomenosigualesquelasdelascélulasactuales. StanleyMillerysusseguidoreshicierontodoloquepudieronparadesmentir nuestras conclusiones y cancelar nuestro programa de investigación. Durante un frenesídepublicacionesadversasargumentaronquelasaltastemperaturasdelas fuentes hidrotermales destruirían de inmediato cualquier biomolécula útil que estuvierapresente.«Lahipótesisdelasfuenteshidrotermalesesunfracaso»,sequejó

Millerenunaentrevistaen1998.«Nisiquieraentiendoporquétenemosquehablar

sobre ella». Miller y sus colaboradores basaban sus argumentos en algunos cuidadosos experimentos en los que las biomoléculas se degradaban en el agua hirviendo.PeroestosestudiossimplistasnopodíanimitarlacomplejidaddelaTierra primordial; no tomaban en cuenta los enormes gradientes de temperatura y de composicióndelasprofundidadesdelocéano,elflujoturbulentoylosciclosdelas fuenteshidrotermales,lacomplejidadquímicadelaguademarricaenmineralesolas superficies protectoras de las rocas con las que hoy sabemos que se unen las biomoléculas.Finalmente,elestudiodelosorígenesdelavidahaidomásalládel experimentoMiller-Urey,yparamuchosexpertoslaszonasprofundasyoscurasdela Tierrasonelescenarioprincipalenelestudiodelorigendelavida. Comodijeantes,esprobablequetodoslosentornosantiguosquecontarancon fuentesdeenergíaypequeñasmoléculasconcarbonoprodujeransudotaciónde aminoácidos, azúcares, lípidos y otros bloques de construcción molecular. Una atmósferasalpicadaporrelámpagosoexpuestaaunaaltadosisderadiaciónsigue compitiendo como una teoría de la biogénesis, y también la de las fuentes hidrotermalesyotrosentornosprofundosycalientes.Lasbiomoléculasseforman durantelosimpactosdeasteroides,enlaspartículasdepolvobañadasporlaluzsolar enloaltodelaatmósferayennubesmolecularesenlasprofundidadesdelespacio expuestasalosrayoscósmicos.CadaañolluevensobrelaTierratoneladasdepolvo

espacialcargadodecompuestosorgánicos,yasíhasidopormásde4500millonesde

años.Hoysabemosquelosbloquesdeconstruccióndelavidaestándiseminadospor

todoelcosmos.

Pasodos:selección

Hacemediosigloelmayorretodelainvestigaciónsobrelosorígenesdelavidaera

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sintetizarlasmateriasprimas:losladrillosyelcementodelavida.Paraprincipiosdel sigloXXIesteproblemaestabaprácticamenteresuelto;loscientíficossedieroncuenta de que la Tierra debió haber estado cubierta con un consomé diluido de los ingredientesvitalesparalavida.Buenapartedelaatenciónseencuentraahoraenla selección,laconcentraciónyenelensamblajedelosbiopedazosenmacromoléculas paradarlugaralasmembranasquerodeanlacélula,lasenzimasquepromuevensus reaccionesquímicasylospolímerosgenéticosquetransmiteninformacióndeuna generaciónalasiguiente. Existendosprocesosqueprobablementedesempeñaronunpapelimportante.Uno eselautoensamblaje,duranteelcualungrupodemoléculasalargadas—lípidos—se agruparon en forma espontánea para formar las membranas que delimitaron las primerascélulas.Loslípidostienendelgadascolumnasvertebralesconformadaspor alrededordeunadocenadeátomosdecarbono,yenciertascondicionestiendena autoensamblarseenformadeesferashuecasmicroscópicas;lasmoléculasalargadas sealineanunaalladodeotracomolassemillasdeundientedeleón.Enunodelos artículosmásinfluyentesquesehanpublicadosobreeltemadelorigendelavida,el bioquímicodeCaliforniaDavidDeamerdescribecómoextrajounconjuntodeestas versátilesmoléculasorgánicasdelmeteoritoMurchison,ricoencarbono(unamezcla desustanciasquímicasqueseformaronenelespaciomuchoantesquelaTierra),y encontróqueprontoseorganizabanporsucuentaenformadediminutasesferitas parecidasacélulas,conuninterioryunexterior,algoasícomopequeñasgotasde aceiteenelagua.Haceunosaños,Deameryyodescubrimosquelasmoléculasricas en carbono que se forman bajo grandes temperaturas y presiones en las fuentes hidrotermales se comportan de forma muy parecida. Éste y otros experimentos demuestranquelasvesículasrodeadasporunamembranasonunrasgoinevitabledel mundoprebiótico;elautoensamblajedeloslípidosdebehaberdesempeñadounpapel claveenlosorígenesdelavida. Elrestodelosbloquesdeconstruccióndelavidanosuelenautorganizarse,pero puedenconcentrarseyorganizarseenlassuperficiesprotectorasdelasrocasylos minerales,enloqueseconocecomosíntesisdirigidaporplantillasmoleculares,el segundodelosprocesosdeselección.Losexperimentosquellevamosacaboenel InstitutoCarnegiealolargodelaúltimadécadarevelanquemuchosdelosbloques deconstrucciónmolecularmásimportantesseadhierenaprácticamentecualquier superficiemineral.Losaminoácidos,losazúcaresyloscomponentesdelADNydel ARNseadsorbensobrelosmineralesmáscomunesenlasrocasterrestres,quesuelen formarpartedelbasaltoyelgranito:elfeldespato,elpiroxeno,elcuarzoyotros.Es más: cuando varias moléculas compiten por el mismo trozo de bienes raíces cristalinos, con frecuencia cooperan para producir sobre la superficie complejas estructuraspropiasqueinclusopuedenpromovermásadsorciónymásorganización. Así,llegamosalaconclusióndequeresultamuyprobablequeencualquierzonadel océano prebiótico que entrara en contacto con minerales surgieran grupos

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concentradosdemoléculasvitalesapartirdelcaldoamorfo. Ahora bien, llegados a este punto tengo que hacer una advertencia. En la investigaciónsobrelosorígenesdelavida(yprobablementeencasitodaslasdemás disciplinas)loscientíficossesientenatraídoshaciamodelosqueponenderelievesu propiaespecialidadcientífica.StanleyMiller,queeraquímicoorgánico,ysuséquito creyeronqueelorigendelavidaerafundamentalmenteunproblemadequímica orgánica.Losgeoquímicos,porelcontrario,hantendidoaconcentrarseenescenarios más complejos que suponen variables como la temperatura y la presión y rocas químicamentecomplejas.Losexpertosenmoléculasdelípidoscapacesdeformar membranaspromuevenel«mundolípido»,mientrasquelosbiólogosmoleculares queestudianelADNyelARNconsideranqueel«mundoARN»eselmodeloavencer. Losespecialistasqueestudianvirus,ometabolismo,oarcillas,oloprofundodela biosfera tienen sus propios prejuicios idiosincrásicos. A todos nos pasa; nos concentramosenlascosasqueconocemosmejor,ycontemplamoselmundoatravés deesalente. Yoestudiémineralogía,asíquenoresultamuydifíciladivinarcuálesmiteoría predilectasobrelosorígenesdelavida.Meaculpa.Muchosotroscientíficosque investiganelorigendelavidatambiénhanllegadoaestaconclusión;dehecho, variosbiólogosimportanteshanempezadoaacercarsealosminerales,porquelos escenariosdelorigendelavidaquesólocontemplanlosocéanosylaatmósfera enfrentan problemas insuperables para explicar los eficientes mecanismos de selección y concentración molecular. Los minerales sólidos tienen un potencial inigualableparaseleccionar,concentraryorganizarmoléculas,asíquedebenhaber desempeñadounpapelcentralenelorigendelavida.

Derechaeizquierda

Los procesos bioquímicos son complejos, con ciclos y redes de reacciones molecularesentrelazadas.Paraqueestoscomplejosprocesosestratificadospuedan funcionar las moléculas deben tener el tamaño y la forma justa. La selección molecularconsisteenencontrarlamejormoléculaparacadafunciónbioquímica,yla seleccióndirigidaporplantillasmolecularessobrelasuperficiedelosmineraleses hoyelprincipalcandidatoparaexplicarcómoselasarreglólanaturalezaparallevarla acabo. Talvezelretomásimportantedelaselecciónmoleculareslaquiralidad,la generalizada«lateralidad»delavida.Muchasdelasmoléculasvitalesvienenen paresquesonimágenesespecularesentresí,varianteszurdasydiestras,comotusdos manos.Lasparejasdemoléculasquiralessonidénticasenmuchossentidos:tienenla mismacomposiciónquímica,losmismospuntosdefusiónydeebullición,elmismo colorydensidadylamismaconductividadeléctrica.Perolasmoléculaszurdasy

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diestrastienenformasdiferenteseincompatibles,algoqueteresultaráfamiliarsi algunavezhastratadodeponerteunguantezurdoenlamanoderecha.Resultaquela vida es increíblemente quisquillosa: las células usan, en forma casi exclusiva, aminoácidoszurdosyazúcaresdiestros. Laquiralidadesimportante.Enelcuriosocasodelperfumeartificialllamado limonenolaformadiestraproduceoloresparecidosalosdeunanaranja,perola versión zurda de esta sencilla molécula con forma de anillo huele a limón. Los receptores de olores dentro de tu nariz son sensibles a la quiralidad, así que el limonenozurdoyeldiestrotransmitenseñalesligeramentediferentesatucerebro. Laspapilasgustativassonmenossensiblesalasdiferenciasentrelosazúcareszurdos ylosdiestros.Ambossondulces,peroelsistemadigestivodenuestrocuerposólo estáadaptadoparaprocesarlasformasdiestras.Elendulzanteartificialtagatosa,un sustitutodelazúcarsincaloríascompuestoporunamoléculazurda,explotaestas propiedades. La trágica historia de la talidomida también tiene que ver con la lateralidad:laversióndiestradeestadrogaaliviabalasnáuseasmatinalesdelas mujeres embarazadas, pero la variante zurda, que venía inevitablemente pegada, provocabadefectosdenacimiento.Hoyendíalaautoridadgubernamentalimpone reglasmuyestrictasparaproducirdrogasconquiralidadpura,yestasreglassalvanla

vidadelosconsumidores,perolescuestanaproximadamente200milmillonesde

dólaresalañoencostosadicionalesdemanufactura. Lamayorpartedelosexperimentosquesintetizanbiomoléculas(incluyendoelde Miller-Urey y los experimentos con fuentes hidrotermales) producen cantidades igualesdemoléculaszurdasydiestras,ylamayorpartedelosprocesosnaturales tratanaambasexactamentedelmismomodo.Dehecho,elmundonaturalinertees básicamenteindiferentealadistinciónentreizquierdayderecha.Peroparalavidaes absolutamentenecesarialaformacorrecta:esesencialteneraminoácidoszurdosy azúcaresdiestros.Lasmoléculasconlateralidadopuestasimplementenofuncionan. Asíquenuestroequipodeinvestigaciónabordólapreguntadecómohizolavidapara seleccionarlosaminoácidoszurdoscasisiempreenvezdelosdiestros,yazúcares diestrosenvezdeloszurdos. Recientementehemosllevadoacaboexperimentosqueexploranlaposibilidadde quelassuperficiesmineralesquiraleshayandesempeñadoelpapelprotagónicoenla seleccióndemoléculasconlateralidad,ytalvezinclusoenlosorígenesdelavida.En 2000, mis colegas y yo nos dimos cuenta de algo que entonces nos pareció sorprendenteperohoyesobvio:enlanaturalezalassuperficiesmineralesquirales estánportodaspartes.Losmineralesmáscomunes,quepuedenencontrarseentodas lasrocasytodoslossuelos,rebosandesuperficiesenlasquelosátomosforman «asideros»deescalamolecular,algunoszurdosyotrosdiestros.Enelmundonatural estas superficies minerales zurdas y diestras aparecen en proporciones estadísticamente iguales, así que en términos globales la Tierra no parece tener preferencia por la izquierda o la derecha. Pero a cada molécula individual sí le

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importadóndevaaterminar.Nuestrosexperimentosmostraronqueciertasmoléculas zurdaspuedenacumularseenungrupodesuperficiescristalinas,mientrasquesu imagen especular, su contraparte diestra, se acumula igual de fácilmente en otro grupodesuperficiesminerales.Conformelasmoléculaszurdasodiestrasseseparan yseconcentran,cadasuperficieseconvierteenunpequeñoexperimentodeselección yorganizaciónmolecular. Espocoprobablequeunosolodeestosexperimentosindividualesconminerales ymoléculashayageneradovida,peroimaginaquetomasbillonesdebillonesde billonesdesuperficiesminerales,cadaunabañadaporuncaldoorgánicoricoen moléculas,yrepitesesosdiminutosexperimentosnaturalesunayotravezalolargo decientosdemillonesdeaños.Enalgúnmomento,enalgúnlugardelaTierradeben haberse probado prácticamente todas las combinaciones posibles de moléculas pequeñas.Ladiminutafraccióndelascombinacionesmolecularesqueterminaron autoensamblándose más fácilmente, o que se adhirieron más fuertemente a las superficies minerales, o que tuvieron más estabilidad a las presiones y a las temperaturasaltas,sobrevivieronytalvezinclusocrecieronyaprendieronnuevos trucos. Todavía no sabemos con precisión cuál de ese sinnúmero de combinaciones posiblesdemoléculasymineralescondujoaunaorganizaciónsemejantealadelos seresvivos,peroactualmenteseestándescubriendolosprincipiosdelaselecciónyla organización molecular. Se sintetizaron grandes cantidades de biomoléculas, y algunas de esas moléculas formaron racimos más y más grandes. Nuestros experimentossugierenquelacargaeléctricadesempeñóunpapelmuyimportante. Algunas moléculas tienen una carga ligeramente positiva; otras tienen una carga ligeramentenegativa,yotrasmás(comoelagua)sonpolares,esdecirquelosdos extremos de la misma molécula tienen cargas ligeramente positivas y negativas, respectivamente.Tambiénlosmineralestienensuperficiescargadaseléctricamente, algunas positiva y otras negativamente. Si unes todas estas piezas cargadas eléctricamente,seorganizanenformaespontánea,pueslascargaseléctricaspositivas siempre atraen a las cargas eléctricas negativas. Así, en prácticamente todos los ambienteshúmedosyricosenmineralesdelaTierraprebióticaocurrierondiversos ensamblajesmoleculares.

Pasotres:replicación

Ningúngrupodesustanciasquímicaspuedeestarvivoamenosquehagacopiasdesí mismo,sinimportarquétancomplejaseasuestructura.Elsellodistintivodelavida eslareproducción:unconsorciodemoléculasseconvierteendos,dossevuelven cuatro,yasísiguelacosaenprogresióngeométrica.Elgranenigmaenlahistoriade la biogénesis sigue siendo el surgimiento de este primer sistema de moléculas

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autorreplicantes.Algunosexperimentosmuyingeniososreplicanporcionesdelos ciclos reproductivos que parecen convincentes, aunque todavía no hemos podido imitarporcompletoeseesquivotrucobioquímicoenellaboratorio.Sinembargo,en algún punto del espacio y del tiempo una colección organizada de moléculas comenzóaduplicarseacostadeotrasmoléculas(esdecir,«comida»). ImagínatelaTierraalaedaddequinientosmillonesdeaños,hacemásomenos cuatromilmillonesdeaños.Conteníauncaldodemoléculasorgánicas,teníabillones ybillonesdesuperficiesmineralesreactivasycientosdemillonesdeañosparajugar conellas.Lamayorpartedelasmoléculasnohacíanadainteresanteniteníaninguna funciónútil.Perounapequeñafraccióndelasmoléculasorgánicas,ordenadassobre superficiesminerales,produjoalgúntipodeestructuraconunafunciónmejorada,tal vezunmejoragarrealasuperficie,otalvezlosmediosparaatraermásmoléculasa la comunidad, o la tendencia a catalizar la destrucción de especies moleculares adversarias,oinclusolahabilidaddehacercopiasdesímisma.Elmundonatural recompensaríaconcrecesestainnovación,yunavezestablecidalavidainfestaría rápidamentetodoslosrinconeshabitablesdelglobo. Pero demos un paso atrás. ¿Por qué un grupo de moléculas comenzaría a autorreplicarse espontáneamente? La respuesta se encuentra en los dobles pilares evolutivos de la variación y la selección. Existen dos razones por las cuales los sistemas evolucionan. Primero, muestran enormes cantidades de configuraciones posibles;ésaeslavariación.Segundo,algunasdeesasconfiguracionestienenmuchas más probabilidades de sobrevivir que otras; ésa es la selección. Imagínate un conjuntoprebióticodecientosdemilesdemoléculasdiferentes,todashechasde carbono,hidrógenooxígenoynitrógeno,ytalvezunaspizcasdeazufreodefósforo. Lasíntesisprebiótica(alaStanleyMiller)ylasmuestrasnaturales(porejemplo,el meteoritodeDavidDeamer)presentanesteniveldevariaciónmolecular.Perono todaslasmoléculasfueroncreadasiguales.Algunasmoléculaseranrelativamente inestablesysedesintegraron,esdecir,fueroneliminadasmuyrápidamentedela competencia.Otrasseagregaroneninútilesmasasalquitranadasysefueronflotando osehundieronenelfondodelocéano,dondeyanopodíandesempeñarningúnpapel. Peroalgunasmoléculasresultaronserespecialmenteestables,talvezaúnmáscuando podíanunirseaotrasdesutipooaunasuperficiemineralparticularmentetentadora. Estasmoléculassobrevivieronyelcaldomolecularsedeshizodelasmásdébiles. Las interacciones moleculares refinaron todavía más esta mezcla prebiótica. Algunos grupos de moléculas cooperaron entre sí para asirse a las superficies minerales,yasícontribuyeronalasupervivenciadesuhermandad.Otrasmoléculas pequeñas funcionaron como catalizadores: multiplicaron la presencia de algunas especiesquímicasalpromoverlaformacióndeenlacesquímicosoaceleraronla destruccióndeotrasespeciesquímicasalrompersusenlaces.Asíseseparóelgrano delapajadentrodelcaldomolecular,peroenunmundocomoésteeliminarala competenciaosimplementeaguantarentulugarnoteasegurabasobrevivir.Elgran

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premiodelasupervivenciaestabadestinadoalgrupodemoléculasqueaprendieraa hacercopiasdesímismo. Existen tres modelos rivales que tratan de describir los primeros sistemas de moléculasautorreplicantesysemivivientes.Elmássencillodeestosmétodos(ypor lotanto,elquemuchospreferimos)apuntaauncicloqueentendemosbienyqueestá formado por unas cuantas moléculas pequeñas: el ubicuo ciclo del ácido cítrico. Comienzaconácidoacético,quesólocontienedosátomosdecarbono.Elácido acéticoreaccionaconeldióxidodecarbono(CO 2 )paraformarácidopirúvico(con tresátomosdecarbono),queasuvezreaccionaconmásCO 2 paraformarácido oxaloacético,concuatroátomosdecarbono.Otrasreaccionesproducenmoléculas cadavezmásgrandes,hastallegaralácidocítrico,consusseisátomosdecarbono.El ciclosevuelveautorreplicantecuandoelácidocítricosedivideespontáneamenteen dos moléculas más pequeñas, ácido acético (dos átomos de carbono) más ácido oxaloacético(cuatroátomosdecarbono),quetambiénsonpartedelciclomolecular. Así,unciclodemoléculasseconvierteendos,dosseconviertenencuatro,etcétera. Esmás,muchosdelosbloquesesencialesdelavida,entreelloslosaminoácidosylos azúcares, son sintetizados fácilmente por reacciones simples con las moléculas centralesdelciclodelácidocítrico.Porejemplo,sólotienesqueañadiramoniacoal ácidopirúvicoyobtienesalanina,unaminoácidoesencial.Todaslascélulasvivasde laTierraincorporanelciclodelácidocítrico,asíquemuybienpuedetratarsedeuna característicaprimordial,unfósilquímicoquedesciendedelaprimerísimaformade vida.Elciclonoestávivoensímismo,perotieneelpotencialdereplicarelcírculo interiordemoléculasaexpensasdesustanciasquímicasmenosfecundas. En el extremo opuesto de la complejidad química está la red autocatalítica autorreplicante, un modelo defendido por Stuart Kauffman, quien llevó a cabo estudiosteóricospionerosenelfamosoInstitutoSantaFe.Esposiblequeelcaldo prebióticohayaincorporado,enunprincipio,cientosdemilesdetiposdiferentesde moléculaspequeñas,basadasenelcarbónyprovenientesdediversasfuentes.Hoy sabemosquealgunasdeesassustanciascatalizaronreaccionesquefabricaronnuevas moléculas,yqueotrasreaccionesaceleraronladesintegracióndesusvecinas.Una red autocatalítica está compuesta por un grupo de moléculas —tal vez miles de especiesdiferentesquetrabajanalunísono—queaceleranlaproduccióndeotras como ellas y destruyen cualquier molécula que no forme parte de la red. Es el equivalentemolecularde«losricossevuelvenmásricos».Nuevamente,comoconel ciclodelácidocítrico,nopuedeconsiderarsequeestaredmolecularestéviva,pero enciertosentidopromuevelacopiadesímisma,yesmuchomáscomplejaquela mayorpartedelossistemasquímicosnovivos. Untercerescenario,probablementeelmásfavorecidoporlosbiólogosquehacen investigaciónsobreelorigendelavida,eseldelmundodeARN,unmodelobasado enunahipotéticamoléculadeARN quehacecopiasdesímisma.Paraentenderpor quéesteescenarioresultaatractivotenemosquedarunnuevopasoatrásparapensar

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sobrelasdosfuncionesmásimportantesdelavida:elmetabolismo(fabricarcosas)y lagenética(transferirinformaciónsobrecómohacercosasdeunageneraciónala siguiente).Lascélulasmodernasusanlasmoléculasde ADN,consuestructurade escalera,paraalmacenarycopiarlainformaciónquesenecesitaparahacermás proteínas, pero usan proteínas plegadas en formas complejas para hacer ADN. Entonces,¿quévinoprimero:el ADN olasproteínas?Resultaquehayunatercera molécula,elARN,quedesempeñaunpapelcrucialenambosprocesos. ElARN esunpolímeromuyelegante,unalargamoléculaformadaporunasola hebrahechademoléculasindividualesmáspequeñas(llamadasnucleótidos),como las cuentas de un collar o las letras en una oración. Existen cuatro «letras» moleculares diferentes, llamadas A, C, G y U, que pueden alinearse en cualquier secuenciaimaginable,comounmensajeencódigo.Dehecho,estasletrasde ARN contieneninformacióngenética(igualqueelADN).Almismotiempo,elARNpuede plegarse en formas complejas que tienen la capacidad de catalizar reacciones químicasclave(igualquelasproteínas).Dehecho,lasmoléculasdeARNfacilitanla síntesisdetodaslasproteínas,tantoaltransportarlainformacióngenéticacomoal catalizarlaformacióndeproteínas.Deestemodo,detodaslasdiversasmoléculasde lavidaelARNeslaúnicaqueparece«hacerdetodo». Elmodelodelmundode ARN sebasaenelsupuestodequealgúnmecanismo químico que todavía no se entiende bien produjo enormes cantidades de hebras distintasdeARN,otalvezunamoléculamuysimilarcapazdetransmitirinformación. Casiningunadeesashebrasdiferenteshizograncosa:simplementesobrevivierono sedegradaronpocoapoco.Sinembargo,algunaspocashebrasselectasteníanalguna clasedefunciónquelasbeneficiaba:seplegabanparavolversemásestables,ose aferrabanaunasuperficiemineralsegura,otalvezdestruíanasusrivales,otro ejemplodelacompetenciamolecularenelcaldoprimigenio. Lasuposicióncentraldelahipótesisdelmundode ARN es que una de estas incontables hebras aprendió el increíble truco de hacer copias de sí misma: se convirtióenunamoléculaautorreplicante.Estaideanoestaninverosímil:despuésde todo,elARNseparecemuchoalADN,queescapazdehacercopiasdesímismo,yde hechoelARN mutaconfacilidad.Asíquesinimportarsieraineficienteotorpe,la primeramoléculadeARNautorreplicanteprontotendríaqueempezaracompetircon montonesdeversionesligeramentediferentesdesímisma,algunasdelascuales aprendieron a copiarse más rápido, o con menos gasto de energía, o tal vez en ambientesligeramentedistintos.EstaprecozmoléculadeARNparecesatisfacertodos losrequisitosdelavida:esunsistemaquímicoautosustentablecapazdeincorporar novedadesyexperimentarevolucióndarwiniana,enestecasoevoluciónmolecular. Talveztomóunlargotiempoqueaparecieraesesistemamolecularfuncionalmás omenosautorreplicante,yafueraunciclodeácidocítrico,unaredautocatalítica,o unARNautorreplicante.Perodurantemuchosmillonesdeañosocurrióunacantidad

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inimaginabledecombinacionesmolecularessobrebillonesybillonesdesuperficies

mineralesalolargodeloscasi518millonesdekilómetroscuadradosdelasuperficie

delaTierra.Yenalgúnmomentoyenalgúnlugarunadeestascombinaciones, inconcebiblementenumerosas,funcionó.Aprendióaautorreplicarseyaevolucionar. Yeseinventocambiótodo. LosexperimentosqueelbiólogodeHarvardJackSzostakllevóacaboensu laboratoriodeBostondemuestranelpoderdelaselecciónenlaevoluciónmolecular. EnmuchosdesusexperimentoselequipodeSzostakcomienzaconunamezclade cienbillonesdesecuenciasdiferentesdeARN,cadaunadelascualesconstadeuna hebraconformadaporunacombinaciónaleatoriadelasletrasA,C,GyU.Entonces estaenormecoleccióndehebrasdeARN,cadaunadelascualessepliegaenforma diferente,esenfrentadaaunatarea,porejemploenlazarsefuertementeconalguna otra molécula que tiene una forma particular. El equipo de Szostak vierte una soluciónconloscienbillonesdehebrasenunmatrazconpequeñascuentasdevidrio, cadaunadelascualesestárecubiertaconestamoléculadeformaparticular.Estas moléculascuelganenlasoluciónricaenARNcomosifueranganchitos.Laenorme mayoríadelasmoléculasdeARNnoresponde;tienenlaformaincorrectaynopueden interactuar.Perounadiminutafraccióndelos ARN plegadosseunealasmoléculas objetivoyseaferraconfuerza. Entoncesempiezaladiversión,porqueloscolegasdeSzostakvacíanlavieja solución(adiósaloscasicienbillonesdehebrasnofuncionalesdeARN)yrecuperan laspocashebrasque,porvirtuddelasformasqueadoptaronporcasualidad,sepegan a las cuentas de vidrio. Luego, con ayuda de algunos trucos muy comunes en tecnologíagenéticaqueimitanciertosprocesosprebióticosverosímiles,preparanun nuevolotedecienbillonesdehebrasdeARN,peroestaveztodaslashebrassonmáso menosparecidas,cadaunaunmutantedeunadelashebrasfuncionalesoriginales.Al repetirlospasosqueseexplicanantesseproduceunanuevapoblacióndehebrasde ARNfuncionales,peroalgunasdelasvariantesdeestasegundageneraciónseenlazan muchomejorquecualquieradelaprimerageneración.Algunasdelashebrashijas mutanteslohacensignificativamentemejorquesuspadres.Siesteprocesoserepite unascuantasvecesmáslashebrasdeARNresultantessehacencadavezmejorespara enlazarse,hastaquelosmejoresmutantessonperfectamentefuncionales,puesse enlazanconsusobjetivosconlaenergíadeenlacemásaltaposible. Elexperimentotomaunoscuantosdías:llevamenosdeunasemanapasardelas hebrasaleatoriasalamoléculaperfecta.Perosilepidesaunequipoconformadopor losquímicosmásbrillantesdelmundoquediseñenunahebradeARNfuncionaldesde cerolesresultaríaprácticamenteimposiblemediantecualquiermétodocomputacional conocido.Actualmentenoexisteningúnmétodoquepuedapredecirexactamente cómosevaaplegarunahebralargadeARN,ocómovaaenlazarseaotrasmoléculas conformascomplejas.Laevoluciónmolecular,ynoeldiseñointeligente,essinduda

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elcaminomásrápidoyconfiableparadesarrollarfunciones.(Poresodecimosquesi

Dioscreólavida,fuelosuficientementelistoparausarlaevolución).

Laexplosióndelavida

Enelcaldoprebióticocualquiermoléculaqueadquirieraunafunciónútil,pormás pequeñaquefuera,teníaunagranventaja.Peroestosjuegosbélicosmoleculares palidecenfrentealaventajaqueposeíaunahebradeARNquetuvieraunafunciónútil yquepudierahacercopiasdesímisma.Estamoléculaautorreplicanteasegurabasu propiasupervivenciaalproducirhijasmásomenosidénticas.Dehecho,elproceso decopiadomolecularerabastantedesordenado,asíquealgunasdeesascopiasde ARNeranmutantes.Ysibienlamayorpartedelasmutacionesresultabanletalesono leconferíanasudueñoningunaventajasignificativa,algunosindividuosconsuerte opacaronasupadres,yelsistemaevolucionó.Porunsimpleprocesodeerroresde copiadolamoléculaautorreplicanteoriginaldebehaberproducidodescendientesque toleraroncondicionesmásextremasdepresiónocalorosalinidad,osereplicaron másrápido,oencontraronnuevasfuentesdecomida,odestruyeronasusvecinosmás débiles.LashebrasdeARNqueencontraronlaproteccióndeunasuperficiemineralo elrefugiodeunamembranacerradatuvieronventajasaúnmayores. Sinningunacompetencia,lasprimerasmoléculasautorreplicantesdevoraron,en apenasuninstantegeológico,todaslaszonasricasennutrientesdelaTierra.Talvez resulte absurdo pensar que un objeto microscópico pudo tomar el control, pero digamos,enformahipotética,quealaprimeramoléculaautorreplicante,todavíano muy eficiente, le tomó una semana duplicarse una vez. (En contraste, muchos microbios modernos pueden replicarse en unos cuantos minutos). Semana tras semana,doshebrassevolvieroncuatro,cuatrosevolvieronocho,etcétera.Aeste pasoleshabríatomadomedioañoformaruncúmulodecienmillonesdemoléculas autorreplicantes,unobjetotangrandequeseríaposiblepercibirloasimplevista.En otrasveintesemanasesamasade ARN sehabríaexpandidolosuficientecomopara llenarundedal.Yaestepasotendríanquepasarotrasveintesemanasparaquetodas lasmanifestacionesprimigeniasdelavidallenaranunabañeradebuentamaño. Peroestaduplicacióncontinua,semanaconsemana,prontohabríaproducidouna transformaciónextraordinaria.Enotrasveintesemanaselmundotendríakilómetrosy kilómetrosdeaguasinfestadasde ADN,talvezalolargodelascostas,enunlago tierraadentrooenlasprofundidadesdelmar.Yendosañosmás,siempresuponiendo quelaprimerahebradeARNseduplicabacadasemana,laTierrapodríaestarcubierta porunmillóndekilómetroscúbicosdemateriaviva,suficienteparataponarpor completoelmarMediterráneo. Losorganismosunicelularesprimitivosquesealimentabandelaenergíaquímica delasrocasnopudieronhabertenidounefectoconsiderableenlageologíadela

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Tierra,porejemploenladistribucióndelasrocassobrelasuperficieoladiversidad deminerales.HacecuatromilmillonesdeañoslasuperficiedelaTierra—yaseaque albergaravidaono—seguíasiendounaestérilsuperficiedecolornegroygris;la erosióneramuylentaylasprimerasformasdevidanohabríancontribuidocasinada aalterarlosazulesocéanosquecubríanelplaneta. Estosprimerosmicrobioseranmuyaguerridos,perocomonodejaronninguna marcanopodemosestarsegurosdecuándocomenzólavida.Algunasdelasrocas sedimentariasmásantiguasdelaTierra,queseformaronenocéanossomeroshace

3500millonesdeaños,contienenalgunosfósilesmicrobianosinconfundibles.En

estos entornos acuáticos poco profundos se formaron unas estructuras cupulares llamadasestromatolitos,quepodíanmedirdesdeunoscentímetroshastaunoscuantos metros de diámetro y que estaban compuestas por colonias de células que precipitaban,estratoporestrato,unafinacapademinerales.Lostapetesmicrobianos cubrierongrandesfranjasdecostayconsolidaronydieronformaalaarenasenlas zonasdemareas.Inclusohansobrevividoaloseonesalgunasesferasricasencarbón quetienenparedescelularescaracterísticasyquepuedenserfósilesdemicrobios, peronosehanencontradofósilesincontrovertiblesmásantiguosqueéstos.Resultan muyintrigantesalgunosrastrosgeoquímicosdecarbonoydeotrosbioelementosque

aparecenenrocasintensamentealteradasde3850millonesdeañosdeedad,perono

hanconvencidoparanadaalacomunidadgeológica. ¿Asíquecuándosurgiólavida?Siintuyesquelavidasurgerápidamenteycon frecuenciaencualquierplanetaolunaquetengalascondicionesadecuadas,talvez

defenderíasquehace4400millonesdeaños,cuandolaTierrateníacientocincuenta

millones,yaexistíaunabiosferaestable.Allíestabantodoslosingredientes:océanos yaire,mineralesyenergía.Losenormesimpactosdeasteroidesycometashabrían desafiadolasupervivenciadeestavidahadeana,ytalvezhabríanfavorecidoalas célulasmásfuertes,aquellasqueaprendieronavivirenhogaresrocosos,profundosy calientes,bajoelfondodelmar.Talvezlavidasurgiómásdeunavez,talvez muchas, antes de que la Tierra se instalara en una época más tranquila de

posadolescencia.Siesasí,estosfósilesde3500millonesdeañosrepresentaríanun

ecosistemaqueyaentoncesteníacasimilmillonesdeañosdeevolución. Si,porelotrolado,sospechasqueelsurgimientodelavidaenelcosmosesun

procesoinusualydifícil,tepareceráquelafechamáscercana,de3500millonesde

años,eslamáscertera.Talvezlavidaestanimprobablequehicieronfaltamil

millonesdeañosdeinteraccionesentremineralesymoléculas,alolargodecientos

demillonesdekilómetroscúbicosdecortezaoceánica,paraqueapareciera.Talvez

esospocosrestosfósilesdeleónArqueano,preciososydispersos,señalanenefecto

elprincipiodelabiosfera.

LaTierraviva

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Yaseaquelavidasurgierahace4400millonesdeañosohace3800,lociertoesque

alterómuypocolasuperficiedelaTierra.Esosprimerosmicrobiosnohicieronmás queaprenderalgunostrucosquímicosquelaTierrayasabía.Desdelosprimerosdías denuestroplanetahanocurridoreaccionesquímicassobresusuperficiesólida,o cercadeella.Todosereducealadistribucióndeelectrones:elmantoterrestretiene, enpromedio,máselectronesporátomoquelacorteza.Elmantoesmás«reducido»y la superficie más «oxidada», en el argot de la química. Cuando las sustancias reducidasyoxidadasseencuentran—porejemplo,cuandoelmagmaylosgases reducidos del manto se abren paso hacia la superficie más oxidada durante una erupciónvolcánica—confrecuenciaexperimentanunareacciónquímicaquelibera energía.Enelproceso,loselectronessetransfierendelosprimerosalaúltima. Laproduccióndeherrumbre,enlaqueelhierroreaccionaconeloxígeno,esun ejemplocomúndeestareacción.Elhierrometálicoestáatiborradodeelectrones; tienetantosque,comorecordarás,algunossonlibresdevagaralolargodelbrillante metalyconducirlaelectricidad.Elhierroes,pues,undonantedeelectrones.El oxígenogaseoso,porelotrolado,estátanprivadodeelectronesquelasparejasde átomosdeoxígenodebencompartirsusrecursosparaformarunamoléculadeO 2 ,en lacualambascompartensuescasosuministrodeelectronescomosifueracomidaen unaisladesierta.Eloxígenoeselaceptoridealdeelectrones.Asíquecuandoel hierrometálicoseencuentraconmoléculasdeoxígenolesigueunrápidointercambio deelectrones.Cadaátomodehierroentregadosotreselectrones,ycadaátomode oxígenotomadoselectrones.Elresultadodeesteintercambioesunnuevocompuesto químico,elóxidodehierro,asícomounapequeñadescargadeenergía. Ademásdelhierrohabíaotroselementosmetálicossaturadosdeelectrones,como elníquel,elmanganesoyelcobre,quetambiénestabanexpuestosalaoxidación. Tambiénestabanpresentesmuchasdelassencillasmoléculasbasadasencarbonoque habíansidosintetizadasdurantelosprocesosprebióticos,entreelloselmetano(un gasnatural),elpropanoyelbutano.Eloxígenogaseosoeraescasoenlaatmósfera tempranadelaTierra,peroestabanampliamentedisponiblesotrascoleccionesde átomosconhambredeelectrones,entreelloselsulfato(SO 4 ),elnitrato(NO 3 ),el carbonato(CO 3 )yelfosfato(PO 4 ),todoslistosparaadoptarsusfunciones. Antes de que apareciera la vida las reacciones redox ocurrían a un ritmo relativamentepausado.Perolosprimerosmicrobiosaprendieronabarajarelectrones aunritmomuchomayor.Enmuchoslugares,comoenlascostasprimitivas,enlas aguas someras y en los sedimentos del fondo del mar las células vivientes se convirtieronenmediadoresdeestasreacciones.Habíacomunidadesdemicrobiosque seganabanlavidaacelerandoelritmodelasreaccionesdelasrocasyusandola energía resultante para vivir, crecer y reproducirse. Por supuesto, la Tierra había fabricado óxidos de hierro desde el principio, pero los primeros microbios los hicieronmásrápido.Enelproceso,lavidacomenzóaalterarelambientedela

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superficiedelaTierra,sibientodavíamuydespacio.Losmicrobiosexplotaronla abundante energía que estaba a su disposición en forma de hierro reducido, disponibleenlosocéanosdelHadeanoyelArqueano,yoxidaronhierroparaformar elmineralrojohematita,unatransformaciónquímicaquepuedeliberarsuficiente energíaparamantenertodounecosistema.EnAustralia,AméricadelSuryotros viejosterrenossepuedenverenormesformacionesdehierrobandeadoquetalvez representenlosdesechosdeunépicobufetmicrobianoqueduródecenasdemillones deaños.Yasícomenzólaextraordinariacoevolucióndelageosferaylabiosfera. Laevoluciónporselecciónnaturalcontinuóimpulsandotodosestosprocesos.Las especiesdemicrobiosqueaprendieronausarmáseficientementeelhierroqueles servíacomoalimento,oatolerarcondicionesmásextremas,oaexplotarnuevas reaccionesredox,tuvieronunaclaraventajayaseguraronsupropiasupervivencia. Así,nuevaspoblacionesdemicrobiosmutantesinventaronnuevoscatalizadoresque promovieronestasreaccionesproductorasdeenergíaenformamáseficientequeel medio ambiente no vivo. Los resultados, dispersos por aquí y por allá, fueron pequeñoscúmulosdecalizayalgunosdepósitosmodestosdeóxidosdehierro,así comounincrementogradualenelprocesamientodelcarbono,elazufre,elnitrógeno yelfósforoqueseencontrabancercadelasuperficie.Sinembargo,hastaahoralas primerasformasdevidanohicieronmásqueimitarlaquímicaqueyaexistía(sibien enformamáspausada)enelmundohastaentoncesinerte.

Luz

Lamayorpartedelosinvestigadoresdelosorígenesdelavidasospechanquelas primerasformasdevidadependieronexclusivamentedelaenergíaquímicadelas rocas;unafuentedeenergíaabundante,escierto,peroquerestringíamucholaszonas enlasquepodíaprosperarlavida.Enalgúnmomentounoscuantosmicrobiosfueron másalládesupapelcomomediadoresdereaccionesquímicasintrínsecasasumedio ambienteyaprendieronarecolectarlaradiaciónsolar,queproveeríaacualquier habitantedelasuperficie,encualquierlugardelplaneta,deunafuentedeenergía baratayabundante. Ensuformamásbásica,lafotosíntesisusaluzsolarparafabricarmoléculasa partirdemateriasprimastanubicuascomodióxidodecarbono,nitrógenoyagua.Si setienenlosandamiosquímicoscorrectossepuedenfabricartodoslosbloquesde construcciónesencialesparalavida—losaminoácidos,losazúcares,loslípidosylos componentesdelADNydelARN—apartirdelosgasesatmosféricosydelaradiación solar. A diferencia de las algas verdes actuales, los primeros fotosintetizadores microbianosnogeneraronoxígeno.Dehecho,algunosanálogosmodernosdeestos organismosprimitivostiendenaformarunacapadecolorpardoopurpúreosobreel aguaestancada.Algunosbiólogosinclusohansugeridoquesobrelosazulesocéanos

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arqueanos deben haber flotado inmensas balsas de microbios fotosintéticos que decoloraronsusaguasconunasfeasmanchasparduzcas. ¿Cómopodemossaberlo?Estosmicrobiosnoteníanpartesdurasquepudieran fosilizarse,ylostapetesmicrobianosflotantesnoalterandeningúnmodoevidenteel registrogeológico.Sinembargo,puedehaberunaformadeconseguirevidencias inclusodelosmásantiguosmicrobiosamantesdelaluz.Lascélulasfotosintéticas dependenenpartedehopanos,moléculasconunaestructuracaracterísticadecinco anillos de carbono entrelazados (una configuración muy parecida a la de los esteroides de los que tanto se habla hoy en las noticias deportivas). Cuando los microbios mueren y se degradan sus reveladores esqueletos de hopano, con sus múltiples anillos, pueden sobrevivir durante miles de millones de años como un residuomolecularenlosfinossedimentosoceánicos.Serequiereunprocesoquímico muymeticulosoparaextraeryanalizarestosgeohopanosapartirdelasrocas.Las interpretacionesnopuedensermásqueprovisionales,yporfuerzaincluyenuna letanía de complicadas conjeturas sobre posibles fuentes de contaminación, tanto antiguascomorecientes.Lacomunidadpaleontológicarecibeconrecelo—ocon abiertoescepticismo—cadanuevoreportesobremoléculasquesobrevivenmilesde millonesdeaños.Ysinembargo,allíestánlosrastrosquímicos,ypuedensernuestra

mejorventanahaciaestatenuebiosferaantigua.(Mássobreeltemaenelcapítulo7.)

Paraelcumpleaños milmillonesdenuestroplanetalavidahabíaafianzado una presenciafirme,sibienrelativamenteintrascendente,sobresusuperficie.Durantelos siguientesmilmillonesdeañoslavidamicrobianadelaTierraseabriríapasopocoa pocoenlosentornoscercanosalasuperficie,primeroalacelerarlasreaccionesredox yluegomediantelafotosíntesis.Hastadondepodemossaber,asusdosmilmillones de años de edad la Tierra aún no mostraría en su superficie ninguna novedad mineralógicadeimportanciaquehubierasidoproducidaporlavida.Lascélulas simplementefabricaríanmásóxidosdehierro,máscaliza,mássulfatosyfosfatosde los que habrían podido producirse de otro modo. Construirían grandes depósitos estratificados de minerales ricos en hierro en las profundidades del océano y manufacturaríanalgunoscúmulosderocaparaprotegerseenlaszonassomerasdelas costas.TodoséstossonfenómenosqueyaocurríanenlaTierraantesdelorigendela vida,ytambiénenotrosplanetasylunasdelsistemasolar. PerolaTierraysuprimitivapoblacióndemicrobiosestabandestinadosarealizar la transformación más dramática en la historia de nuestro planeta. Durante los

siguientes1500millonesdeañoslosmicrobiosfotosintéticosaprenderíanunnuevo

truco químico: exhalar un gas sumamente reactivo y peligrosamente corrosivo llamadooxígeno.

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EDADDELATIERRA(milesdemillonesdeaños)

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1

2

3

4

4-5,6,7

Eón

Hadeano

EónArqueano EónProterozoico

EónFanerozoico

Capítulo7

LaTierraroja

EónFanerozoico ↑ Capítulo7 LaTierraroja LafotosíntesisylaGranOxidación

LafotosíntesisylaGranOxidación

EdaddelaTierra:de1000a2700millonesdeaños

Adelantemoslapelículahastaelpresente.Resultaquelavidahatransformado

irrevocablementelasuperficiedelaTierra,enparticularlosocéanosylaatmósfera, perotambiénlasrocasylosminerales.Traslaaparicióndelaprimeracélulaviviente aúntendríanquepasarmilmillonesdeañosparaqueesatransformaciónrealmente comenzara.Enelínterinesposiblequealgunasvariedadesdemicrobioscrearan capasparduzcasovioláceasenalgunasregionescosteras.Talvezinclusohabíazonas delimoverdosoquedecorabanlascostasecuatorialesohabitabanlosestanques somerosdondealgunascélulasmuyastutasexperimentabanconnuevasformasde emplearlaenergíaradiantedelSol.Peroloscontinentesseguíandesnudos:ninguna plantaseaferrabaalpaisajerocoso,niexistíananimalesparacomérsela.Todavía habríasmuerto,deunmodohorrible,dehabertequedadoatrapadoenestemundo anóxico. Enapenasunpestañeogeológico,sinembargo,esadeslucidasuperficiegrisse volviócolorrojoladrilloconelinventodelafotosíntesisproductoradeoxígenoyla aparicióndeunaatmósferaoxidante.Esdifícildocumentarconprecisióncuándoy qué tan rápidamente evolucionaron las algas verdes para desencadenar esta transformación, conocida como la Gran Oxidación. Nuestros mejores indicios provienen de algunos cambios sutiles en el registro geológico que sugieren un chispazodefotosíntesispocodespuésdelcumpleañosdosmilmillonesdelaTierra,

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haceunos2500millonesdeaños.Trasesemodestoiniciotodoocurriórelativamente

rápido:hace2200millonesdeañoseloxígenoatmosféricohabíasubidodeceroa

más de uno por ciento de sus niveles modernos, y esto cambió para siempre la superficiedelaTierra. LaintrigantehistoriadelaoxigenacióninicialdelaTierraestácomenzandoa aclararse,conformesedescubrennuevaspistasysesiguennuevasyprometedoras líneas de investigación. Durante el último medio siglo la investigación paleoatmosférica ha visto muchas ideas contrastantes y algunas diametralmente opuestas,peroelmétodocientíficoesungrancedazoparasepararloinsostenibleylo falso. Todavía no conocemos toda la historia, pero nos estamos acercando y la imagenquevasurgiendopocoapocoquita(literalmente)elaliento.

Eltestimoniodelasrocas

LaspruebasdequeocurriólaGranOxidaciónvienendeuncatálogo,cadavezmás poblado,deobservacionesderocasymineralesqueabarcanunagranpartedela

historiadelaTierra,másomenosentre3500y2000millonesdeañosatrás.Porun

lado,muchasrocasdemásde2500millonesdeañosdeedadcontienenmineralesque

sonfácilmentedestruidosporlosefectoscorrosivosdeloxígeno,loquesugiereque antesdeesemomentoexistíaunambientelibredeéste.Losgeólogosencuentran guijarrosredondeadosypocoerosionadosdepirita(elsulfurodehierroquetambién seconocecomo«orodelostontos»)yuranitita(elmineraldeuraniomáscomún)en viejos lechos de arroyos, lugares en donde estos minerales se corroerían y desintegraríanrápidamenteenlaatmósferaricaenoxígenoqueexisteennuestros días.Estosviejoslechosdearenatambiéntienenunaquímicamuyreveladora,con unaconcentracióninusualdeelementosqueevitaneloxígeno,comoelcerio,yal mismotiemposonnotablementedeficientesenotroscomoelhierro,encomparación con los suelos modernos. Estas peculiaridades químicas ayudan a probar que la atmósferaestabatotalmentecarentedeoxígeno. En contraste, las rocas que tienen menos de 2500millones de años de edad

contienenmuchasseñalesinequívocasdeoxígeno.Haceentre2500y1800millones

deañosseacumularoncantidadesasombrosasdeenormesdepósitosdeóxidosde hierrollamadosformacionesdehierrobandeado.Estasdensasacumulaciones,muy

característicasdeestratosalternadosdeóxidosnegrosyrojos,contienenel90por

cientodelasreservasconocidasdehierro.Tambiénaparecendeprontoóxidosde manganeso,enformadegruesosdepósitosestratificadosquehoyconstituyenlos depósitos principales de yacimientos de manganeso en el mundo. Tras la Gran Oxidacióntambiénaparecenenelregistrogeológico,porprimeravez,cientosde mineralesnuevos,comoyacimientosoxidadosdecobre,níquel,uranioyotros.Ysin embargo,yapesardeesteextendidorepertoriomineralógico,algunoscientíficos

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todavíanoseconvencíandequelaGranOxidaciónhubierasidotanimportante.Tal vezlacantidaddeoxígenoatmosféricoseincrementópocoapoco.Talvezelregistro geológico,irregularyerosionado,esincompletoyengañoso. Las pruebas irrefutables de la Gran Oxidación provienen de una fuente inesperada:algunosdatosrecientes—ysorprendentes—sobrelosisótoposdeun elemento común, el azufre. La década de 1990 vio un aumento dramático en la resolución y la sensibilidad de los espectrómetros de masas, los instrumentos fundamentales para analizar el mundo de los isótopos. La nueva generación de espectrómetrosdemasaslepermitióaloscientíficosanalizarmuestrascadavezmás pequeñas,inclusogranosmineralesdentrodecélulasvivas,conmásymásprecisión. Elazufre,unodeloselementosesencialesparalavida,resultóserunobjetode estudio particularmente tentador, pues en la naturaleza existen cuatro isótopos establesdeazufre: azufre-32,-33,-34y-36.Todosestosisótopostienenlos16

protonesderigorenelnúcleo,peroelnúmerodeneutronesfluctúaentre16y20.

Ladistribucióndelosisótoposdelazufresuelepoderpredecirsesimplementecon baseensumasa.Todoslosátomosseagitan,perolosisótoposmenosmasivosse agitanmás,demodoqueencualquierreacciónquímicalosisótoposligerostienen más probabilidades de dar brincos que los pesados. Este proceso de selección, llamadofraccionamientodeisótopos,ocurrecadavezqueungrupodeátomosde azufreexperimentaunareacciónquímica,yaseaenlarocasólidaodentrodeuna

célulaviva.Enelcasodelazufre,unisótopodemasa32sefraccionarámásqueun

isótopodemasa34o36.Esmás,latasadefraccionamientosueleestardirectamente

relacionadaconlaproporcióndelasmasasenelisótopo:elfraccionamientodel

azufre-36aazufre-32casisiempreesdeldoblequeelfraccionamientodelazufre-34

a azufre-32. Esta regla física básica se desprende directamente de las leyes de Newton:lafuerzaesigualamasaporaceleración.Unamasamenorsignificamás

aceleración,asíquebajounafuerzadadaelazufre-32seagitamásqueelazufre-34,

queasuvezseagitamásqueelazufre-36.

Haceunadécada,elgeoquímicoJamesFarquhar,queporentoncestrabajabaenel campusdeSanDiegodelaUniversidaddeCalifornia,unlindolugaralaorilladel mar,encontróuncambioprofundoeinesperadoenladistribucióndeisótoposde

azufreenrocasqueteníanmásde2400millonesdeaños.Lasrocasylosminerales

másrecientescasisiempreexhibenlatendenciaqueunoesperaríayquedependede sumasa:lasproporcionesdeisótoposdeazufredependencasiexclusivamentedelas proporcionesdesusmasas.PeroFarquharysuscolegasencontraronenmuchasrocas de más de 2400 millones de años un fraccionamiento de isótopos de azufre radicalmentediferente;enalgunasmuestraslasdesviacioneserandevariasmilésimas (que en este caso es mucho). ¿Qué podría haber causado una desviación independientedelamasadelasirrefutablesleyesnewtonianasdelmovimiento? Algunos teóricos astutos, respaldados por pruebas experimentales, señalaron rápidamenteunasoluciónenlassutilezasdelamecánicacuántica.Bajolainfluencia

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delaradiaciónultravioletaelcomportamientodelosisótopospuededesviarsedel idealnewtoniano.Resultaquelosisótoposconunnúmeroimpardemasa,comoel

azufre-33,puedenserafectadosselectivamenteporlaradiaciónultravioleta(UV).Si

unamoléculadedióxidodeazufreodesulfurodehidrógenoincorporaunisótopode

azufre-33,ysiesamoléculasetopaconunrayoultravioleta(seguramenteenloalto

delaatmósfera)esposiblequereaccionemásrápidamente.Elazufre-33experimenta

un«fraccionamientoindependientedelamasa»quedistorsionalasproporcionesde losisótopos.

Pero¿porquéocurrióestecambiorepentinoenlaTierrahace2400millonesde

años?LarespuestaseencuentraenlaspropiedadesdeabsorciónderadiaciónUVdel ozono,unamoléculacompuestaportresátomosdeoxígenoquehasalidomuchoen lasnoticiasdurantelasdosúltimasdécadas.Actualmenteelozonoqueseencuentra enlapartesuperiordelaatmósferasirvecomounabarreraesencialparalosrayosUV delSol,potencialmenteletales.Lasmedicionesquesehanhechodurantelasdos últimas décadas revelan que esta alta capa de ozono se ha adelgazado mucho, seguramenteporlasreaccionesdestructivasqueprovocanproductosquímicosque producimosloshumanos,llamadosclorofluorocarbonos,oCFC.(Elfreón,quealguna vezseusóenlosairesacondicionados,eselejemplomejorconocido).Este«agujero deozono»permitequemásradiación UV cancerígenaalcancelasuperficiedela Tierra.Lasbuenasnoticiassonquelaprohibiciónmundialalaproducciónde CFC pareceestarpermitiendoquelacapadeozonoserecupererápidamente. Antesdequeaumentaraeloxígenogaseosoydequeaparecieraunacapade ozono que funcionara como un bloqueador cósmico para nuestro planeta, los compuestosdeazufrequeseencontrabanenloaltodelaatmósferasufríanunbaño continuoderadiaciónultravioleta.Bajoesasdurascondicionesloscompuestoscon

azufre-33experimentaronfraccionamientoindependientedelamasa.TraslaGran

Oxidaciónseacumulóunacapaprotectoradeozonoqueabsorbióbuenapartedela radiaciónUVdelSolycancelóasíesteextrañoefectoenlaproduccióndeisótopos. ComoloshallazgosdeFarquharfueronreplicadosyampliadosenlaboratoriosde todo el mundo, la mayor parte los científicos dedicados al estudio de la Tierra terminó aceptando que en efecto existió la Gran Oxidación. A menos que los científicosdescubranqueexistióunmecanismoparabloquearlosrayosultravioleta diferentedelozono,losdatosdelosisótoposdeazufrepermitenfijarelcomienzode

laGranOxidaciónhaceunos2400millonesdeaños.

Ahaceroxígeno

¿Entoncesdedóndevinotodoeloxígeno?Últimamenteunodelosprimerostemasde

losquesehablaencualquierclasedeintroducciónalabiologíaeslafotosíntesis,esa

extraordinariacapacidaddelasplantasdecombinaragua,dióxidodecarbonoyluz

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solarparafabricarsustejidos,ydeproduciroxígenocomodesecho.Hoydamospor sentadoquelasplantassonindispensablesparaquenuestromundoseaunlugar habitable,peroeldescubrimientodelafotosíntesisfueunodelosmayoresavances delaciencia.Ycomomuchosotrosdescubrimientosfundamentales,seprodujopor etapas. Primerosedescubrióelpapeldelagua.Paraloscientíficosdelsiglo XVII los mecanismos exactos del crecimiento de las plantas resultaban un misterio, pero generalmentesesuponíaquesustejidosproveníandelsueloricoenminerales,que lasplantasdebíanconsumirparacrecer.ElfísicoflamencoJanBaptistaVanHelmont

(1579-1644)pusoestaideaapruebaenladécadade1640medianteunsencillo

experimentoquedescribióasí:

ToméunrecipientedeTerracotaenelcualcoloqué200librasdeTierraquehabíasidosecadapreviamenteen

unHorno,yquehumedecíconaguadeLluvia,yplantéahíunRetoñooBrotedeunSauce,quepesabacinco

libras;ycuandohubierontranscurridocincoañoselÁrbolquebrotópesaba169libras,yaproximadamente

tresonzas:PerohumedecíelrecipientedeTerracotaconaguadeLluviaoaguadestilada(yestosiempreque

eranecesario)…Alfinalsequénuevamentelatierradelrecipiente,yencontrélasmismas200libras,menos

unas dos onzas. Por lo tanto, 164 libras de Madera, Corteza y Raíces se produjeron a partir del agua solamente.

El descubrimiento de Van Helmont fue un gran avance, aunque el agua (hoy lo sabemos)erasólopartedelahistoria. UnsiglodespuéselclérigoynaturalistainglésStephenHalessugirióporprimera vezqueademásdelagualasplantasdependendealgunoscomponentesdelaire:

trazasdedióxidodecarbonoatmosférico.Hoysabemosquetantoelaguaenelsuelo como el dióxido de carbono en el aire son los ingredientes principales de los organismosfotosintéticos.(ResultairónicoqueVanHelmonttambiéndescubrierael gasdióxidodecarbonoperoquenuncasupieracuálerasupapelenelcrecimientode lasplantas). Peroelpapelquedesempeñabalaluzsolarseguíasiendoenigmático,ytuvieron quetranscurrirotrostressiglosparaqueempezaranaentenderselosdetalles.Los avancesenfísicanuclearsentaronlasbasesdeestacomprensión,puesunanueva generacióndeaceleradoresdepartículasllamadosciclotronesnosofrecióporprimera

vezunsuministroestabledelisótopocarbono-11,muyradiactivoymuybuenopara

detectarreaccionesbiológicas.Afinalesdeladécadade1930,SamuelRubeny

Martin Kamen, en la Universidad de California en Berkeley, expusieron algunas

plantasadióxidodecarbonoconuna«etiqueta»decarbono-11.Asípudieronusarla

señalradiactivaparaseguireldióxidodecarbonoconformelaplantaloincorporabaa

sustejidos.Claroquelavidamediadelcarbono-11,deunosbreves21minutos,hacía

queestosexperimentosresultaranextraordinariamentedifícilesderealizar.

Peroen1940RubenyKamendescubrieronunaformadefabricarcarbono-14,un

isótopoderastreomuchomásadecuadograciasasucómodavidamediade5730

años;estorevolucionólainvestigaciónbiofísicayprontollevóaentendercómoes

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quelasplantasaprovechanelagua,eldióxidodecarbonoylaluzsolar.Enresumen, existe una proteína muy ingeniosa (y muy antigua) llamada rubisco —que se encuentraenunaclasedecianobacteriaspionerasquesecreequeseremontanatres millonesdeañosomás—yqueconcentraeldióxidodecarbonoyelagua,absorbela energía del Sol y usa las materias primas para fabricar bloques de construcción biológica.Durantelareaccióndefotosíntesisqueproduceeloxígenoquerespiramos, las algas o las plantas consumen seis moléculas de dióxido de carbono y seis moléculasdeaguaparaconstruirunamoléculadelazúcarglucosa,conseismoléculas de oxígeno como subproducto. Esta transformación química es otro ejemplo de nuestra vieja amiga, la reacción redox (que ocurre también en la oxidación del hierro). En este caso los átomos de carbono en el dióxido de carbono ganan electrones y por lo tanto se reducen, mientras que el agua u otro donante de electronesseoxida.EnlafotosíntesislosrayosdelSolproveenlaenergíanecesaria paraelintercambiodeelectrones. Descritaentérminosgeneralesestareacciónquímicasuenabastantesencilla—el dióxido de carbono más agua (u otra sustancia química que pueda suministrar electrones)fabricaazúcaresyotrasbiomoléculas—perolosdetallesdelafotosíntesis son inmensamente complicados, y todavía estamos tratando de entenderlos. Para empezar,losmicrobioshaninventadomuchasformasdiferentesdecosecharlaluz solaryotrasfuentesdeenergía.Lamayorpartedelasplantasylasalgasactualesque producenoxígenousanunbrillantepigmentoverdellamadoclorofilaparaabsorber luzenelespectrorojoyvioleta.PeroalolargodelahistoriadelaTierraalgunas célulashanusadootrasrutasfotosintéticasquenoproducíannadadeoxígeno.Han evolucionadopigmentoscapacesdeabsorberluzdemuchoscoloresyquedecoran lasalgasrojas ypardas,lasbacteriaspúrpuras,los líquenesylas espectaculares diatomeas. Algunos microbios emprendedores incluso alimentan sus reacciones fotosintéticas con radiación infrarroja, longitudes de onda que son totalmente invisibles para nuestros ojos pero que podemos sentir sobre la piel en forma de energíacalorífica. ElbioquímicoRobertBlankenship,queocupaunaposiciónimportantetantoenel departamentodequímicacomoeneldebiologíadelaUniversidaddeWashingtonen St.Louis,sededicaainvestigarelcomplejoorigendelafotosíntesis.Blankenshipy sus colaboradores, entre ellos algunos viejos colegas del influyente equipo de astrobiologíadelaArizonaStateUniversity,buscanseñalesdelasprimerasformas de vida, tanto en la Tierra como en otros mundos. Su