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Descubriendo el material hereditario.

Hasta la primera década del siglo XX, la comunidad científica consideraba que las grandes proteínas eran las moléculas responsables de la transmisión de la herencia entre los seres vivos. La idea de un principio transformador capaz de transmitir información genética fue establecida en 1928 por Frederick Griffith, quien investigó las propiedades virulentas de una cepa bacteriana de Streptococcus pneumoniae (estreptococo). Griffith usó dos cepas de la bacteria del estreptococo: la cepa Smooth o lisa (S) y la cepa Rough o rugosa (R). El origen de los nombres se debe a que la cepa S está rodeada por una cápsula mientras que las bacterias R no la poseen. La diferencia entre las cepas no es solo de nombre pues las dos

cepas tienen distintos grados de virulencia. Griffith sabía de estudios anteriores, que las del tipo R eran inocuas para los ratones, mientras que, las de tipo S, provocaban la muerte por neumonía. El médico había investigado, además, que cuando las bacterias tipo S eran destruidas por calor, los animales no se infectaban.

El estreptococo es la bacteria responsable de causar varias enfermedades, como neumonía y peritonitis. Las
El estreptococo es la bacteria responsable de
causar varias enfermedades, como neumonía y
peritonitis.
Las bacterias lisas (S) tienen una cápsula exterior
cubierta de polisacáridos que las protege del
ataque del sistema inmune de los animales. Las
bacterias de la cepa R, en cambio, poseen una
mutación en la enzima que participa en la
síntesis del polisacárido de la cápsula, lo que
explica que no puedan infectar a los ratones.

Experimento de Griffith

Griffith inyectó a los ratones con las distintas cepas y todas las combinaciones de estas, incluida las cepas virulentas tipo S, previamente inactivadas por calor, junto con cepas no virulentas tipo R. Sorprendentemente, los ratones murieron de neumonía, lo que indicó que algún componente de la bacteria S, inactivada se traspasó a la bacteria R e hizo que esta se volviera virulenta. A este componente, Griffith le llamó factor de transformación. Cuando se analizó la sangre a los ratones muertos como consecuencia de la última combinación de cepas, la sangre contenía las bacterias S, o sea, las cepas del tipo virulento.

de la última combinación de cepas, la sangre contenía las bacterias S, o sea, las cepas

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Griffith planteó la siguiente hipótesis:

1.- La cepa S, inactivada o muerta por calor, se reanima de alguna manera. 2.- La cepa R viva, fue modificada por algún factor de transformación cuando se combinó en el ratón con la cepa S.

Análisis del experimento. 1.- ¿Qué ocurre con las bacterias cuando se exponen a altas temperaturas? 2.- ¿Por qué el ratón moría siempre cuando le inyectaban la combinación de la cepa S muerta con la cepa R? 3. -¿A qué se llama factor de transformación? 4.- ¿Por qué las bacterias hijas de la mezcla Smuerta + Rviva, heredaban el fenotipo virulento? 5.- ¿Qué experimento plantearías tú para establecer las características de la molécula responsable de la transformación?

Griffith no pudo explicar la naturaleza de este factor transformante, pero sembró la duda sobre el papel de la proteína como molécula responsable de la transmisión de los caracteres de células padres a hijas. Para la época de Griffith, ya se sabía que las proteínas se desnaturalizan por la acción del calor y se inactivan de forma irreversible de manera que no recuperan su función biológica. Entonces, ¿si no eran las proteínas las que se transmitían de generación en generación, qué era?

Los aportes de Oswald Avery, Colin MacLeod y Maclyn McCarty (1944)

Mientras Griffith experimentaba con estreptococo, se profundizaba cada vez más en el estudio de una molécula especialque se había descubierto casi 50 años antes, en el núcleo de la células humanas y de salmón y al que se llamó ácido nucleico (Miescher,

1869).

En 1914, Robert Feulgen desarrolló un método de tinción para esta molécula y encontró su presencia en todas las células eucariotas, específicamente en los cromosomas. En los años 20, poco antes de los experimentos de Griffith, el bioquímico Paul Levene analizó los componentes del ácido nucleico concluyendo que estaba formado por 4 bases nitrogenadas (citosina, timina, adenina y guanina), azúcar desoxirribosa, y ácido fosfórico. Levene estableció que el nucléotido era la unidad básica del ácido nucleico Hasta este momento ya se sabía la localización, ubicuidad y composición del ADN. Pero, ¿cuál era su función? En 1930, los experimentos de Hammerling demostraron que la presencia del núcleo celular, era imprescindible para heredar características de célula a célula.

Si el ADN se encontraba en el núcleo, ¿habría alguna relación entre la molécula y el efecto hereditario del organelo?

En 1944, tres científicos norteamericanos, Avery, MacLeod y McCarty, revisaron el experimento de Griffith e idearon un experimento muy sencillo que permitió concluir que el factor de transformaciónera el ADN. Para ello, incubaron cepas de bacterias Rin vitro, con distintos componentes de las cepas S. Sus resultados fueron rápidos. Para Avery y colaboradores, el material hereditario era el ADN.

Avery y colaboradores, el material hereditario era el ADN. Desafortunadamente, aunque los resultados fueron

Desafortunadamente, aunque los resultados fueron inequívocos, estaba demasiado arraigada la teoría que apoyaba que las proteínas eran el candidato indiscutible que se heredaba.

Analiza el esquema que representa el método experimental de Avery. ¿Por qué crees que algunos biólogos siguieron apoyando la teoría del rol principal de las proteínas en la herencia?

Faltaba un último experimento para confirmar el resultado de Avery. En 1952, Alfred Hershey y Martha Chase se encargaron de darle al ADN el lugar de honor que le correspondía.