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HISTORY OF SCIENCE AND TECHNOLOGY

16 to 18 years SECTION EUROPEAN PUPILS MAGAZINE

MP3, AN AUDIO MP3, UN FORMATO DI


COMPRESSION FORMAT COMPRESSIONE AUDIO
Vanni Rizzo
Liceo Scientifico “Enrico Boggio Lera” - www.boggiolera.it
Via Vittorio Emanuele 346 – I-95124 Catania, Italy - boggiolera@interbusiness.it
vannyn@email.it

Mp3 is a format of compression that Il formato di compressione audio MP3


has represented a real revolution in the ha rappresentato una vera e propria rivoluzione
musical field. Previously, the exchange nella divulgazione della musica: se prima
of music tracks through the Net required scambiare un file musicale tramite la rete
long times. Now, thanks to the necessitava tempi lunghissimi, ora, grazie a
development of the sharing programs (like programmi di sharing (condivisione) come
Napster, Winmx, Kazaa, etc.), few minutes Napster, Winmx, Kazaa, bastano pochi minuti
are enough for having any track. In fact a format that per avere a disposizione qualsiasi brano. D’altronde,
reduced an audio track from 40 MB to 4 MB had never un programma che riduceva un file audio da 40 MB a
been used before.
4 MB non si era mai visto prima.

Why was Mp3 invented?


The audio tracks of an audio CD, to be used on Perché Nasce l’MP3?
a computer, require specific programs to converts I file audio di un CD musicale, per poter essere
“*.cda” files into wave format. However the wave utilizzati sul proprio computer necessitano di specifici
tracks, because of their excellent quality, possess a lot programmi per estrapolarne le tracce audio (file in
of information, so they have very big dimensions (one formato *.cda) che li convertano nel formato wave. I
song could have an average size of 50-60 MB, file wave però, a fronte della loro ottima qualità,
corresponding approximately to 43 floppies!). So, the possiedono anche una miriade di informazioni e
transfers of audio files into the Net is extremely difficult. conseguentemente una dimensione notevole (una sola
Mp3 means MPEG1 Layer3 and is essentially a canzone ha una grandezza media di 50-60 MB,
compression format of audio data that allows to reduce corrispondente all'incirca alla capacità di 43 floppy!).
the dimensions of an audio track a lot, without loss of Ne risulta pertanto estremamente difficoltoso il trasporto
quality. This happens because the compression algorithm e l'archiviazione e quasi impossibile la diffusione via
eliminates parts of the "redundant" sounds, which can’t Internet.
MP3 significa MPEG1 Layer3 ed è
essenzialmente un formato di compressione di dati
audio che permette di ridurre considerevolmente le
dimensioni di un file, senza perdita di qualità. Questo
avviene perché l'algoritmo di compressione elimina
parte dei suoni "ridondanti", che non vengono
percepiti dall'orecchio umano. Attualmente i siti che
be perceived by the human ear. Currently the web sites regalano o vendono brani e i lettori abbondano sulla
that give tracks or players proliferate on the Net, the rete, la scelta musicale è più che vasta e aggiornata e
musical choice is very large and updated and the audio la qualità sonora veramente apprezzabile. Il rapporto
quality is really appreciable. The relation between dimensioni/qualità è, insomma, quello che ha generato
dimensions and quality is what has carried the format l’enorme successo del formato MP3.

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Mp3 to an enormous success. Come nasce?


La tecnologia che sta alla base
How was it invented? del formato MP3 è un po’ più vecchia
The technology of the Mp3 di quanto si possa comunemente
format is older than we could imagine. immaginare. La ricerca scientifica iniziò
The scientific research began in 1987 in the Fraunhofer ne lontano 1987 al Fraunhofer Institut Integrierte
Institut Integrierte Schaltungen (Fraunhofer IIS-A) at Schaltungen (Fraunhofer IIS-A) ad Erlangen, in
Erlangen, in Germany, with the help of Dieter Seitzer, Germania grazie al professor Dieter Seitzer
a teacher at the University of Erlangen. After about dell'Università di Erlangen. Dopo quasi tre anni di
three years of studies in 1989 the new format was studio nel 1989 il nuovo formato venne approvato in
approved in Germany and, in 1992, it was approved Germania e nel 1992 venne accettato dall’International
Standards Organisation (ISO) e integrato nel "Motion
also by the International Standards Organisation (ISO)
Picture Experts Group's (MPEG) specification" uno
and integrated in the "Motion Picture Experts Group's
standard per la compressione del formato video e audio.
(MPEG) specification", a standard for video and audio
È stato proprio nel laboratorio del MPEG, in cui lavora
compression. It was in the MPEG laboratory, where Leonardo Chiariglione (uno degli italiani più conosciuti
Leonardo Chiariglione works (one of the best well- e più influenti nella rete), che si è dato vita prima
known Italians over the Internet who has devoted himself all’Mpeg-1 (Mp3), seguito poi dal 2, dall’Mpeg-3, dal
to the development of the Mpeg formats) that the first Mpeg-4 (video e audio a bassa velocità adatti ad
experiments on MPEG format were carried out. Now internet). Il laboratorio è passato ora all’evoluzione
the MPEG laboratories are working for the evolution dell’Mpeg-7, uno standard di descrizione senza
of the MPEG -7 format; this isn’t a compression standard compressione che in futuro permetterà di ricercare
(like the others) but it is a description standard that will un’immagine riconoscendo al suo interno forme e colori
allow to seek an image recognizing its inside forms and (v. XML). Da quel momento la diffusione dell'MP3 è
colors (v. Xml). Then, the diffusion of Mp3 became stata velocissima, soprattutto con l'arrivo dell'AMP
fast, above all with the arrival of the AMP (Advanced (Advanced Multimedia Products), il primo player di
Multimedia Products), the first Mp3 player developed MP3, ad opera di Tomislav Uzelac che fu
by Tomislav Uzelac that was subsequently used like successivamente utilizzato come modello per il
model for the famous WinAmp and MacAmp. famosissimo WinAmp e MacAmp.

How does it work? Come funziona?


Obviously, the Mp3 format is based on audio È evidente che il funzionamento del formato MP3
studies, particularly on the Psychoacoustic science. The si basa sugli studi della nostra percezione sonora umana
technology of Mp3 compression analyzes the sound, effettuati dalla Psicoacustica. L’orecchio umano è infatti
divides it, eliminates a lot of the sounds that don't incapace di percepire la maggior parte delle frequenze
correspond to the sound models, and maintains the presenti in natura ed in particolare quelle che superano
sound that coincides with them. For the compression, i 20 KHz di frequenza. La maggior parte di suoni “utili”,
the user can specify the number of bits allocated for inoltre, si trova al di sotto dei 18 KHz. Per la conversione
dei brani musicali da un cd audio al formato Mp3 si
each sound second (called bitrate): high bitrate gives
utilizzano programmi specifici detti encoders che
better sound resolution. You can imagine a movie: with
permettono di impostare il bitrate cioè il numero di bit
more frames per second the video will be fluid; the
allocati per ogni secondo di musica. Il bitrate è
same, a higher bitrate will correspond to a better sound, direttamente proporzionale alla risoluzione sonora:
faithful to the original. maggiore sarà il numero di bit allocati per ogni secondo,

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The sounds are erased but not all of them. The signal migliore sarà la qualità; possiamo paragonarlo alle
is analyzed and the bit distribution is defined; afterwards, pellicole cinematografiche nelle quali un maggior
it is divided into little parts, elaborated separately by numero di frames (o fotogrammi) migliora la fluidità
their algorithms. The frequencies of each frame are e la qualità del film.
compared with the psychoacoustics models contained
in the compressor. Then it determines which frequencies
have to be elaborated, maintaining them and cutting
the others. The disguise effects are very important: if
there is a strong sound and a weak sound it is possible
to eliminate the weak sound, calculating the milliseconds
during which it won't be perceptible. In the same way,
two sounds that are overlapped (because of the strong
intensity) or static parts of the sound (silence, rustle of I suoni vengono divisi in sottobande a seconda
the sound) are masked intelligently. della loro frequenza; dopodiché ogni sottobanda, detta
In a Mp3 stereo of X kbps, X/2 for each channel. anche frame, viene processato da determinati algoritmi,
For example: a 192 kbps music track the half of che confrontano il suono coi modelli della psicoacustica,
the bitrate for each channel will be used. (192:2=96 tagliando o eliminando i suoni in relazione al loro grado
kbps). di percettibilità per l’orecchio umano.
Therefore a Un passaggio importante della compressione sono
second of music at inoltre gli effetti intelligenti di mascheramento con i
128 kbps will quali vengono eliminati i suoni deboli, che si trovano
occupy 16 kb. The in sovrapposizione con quelli più forti.
best parts of the
tracks are
compressed with
the CBR (constant
Bitrate) method. In
this method Mp3
will have the same
bitrate during all
the compression: if
the sound is simple it will play well, but if the sound
is complicated the bitrate could not be sufficient and
the compressor will be forced to cut more sounds. The Nelle tracce stereo a X kbps di bitrate ad ogni
answer to this problem is the VBR (Variable BitRate), canale verranno allocati X/2 kbps.
where the passages of the simple sound (like voice and Esempio: un file codificato a 192 Kbps divide il
few tools) will be encoded with fewer bits; whereas, in suono, 96 Kbps a destra e altrettanti sinistra.
the complicated points, a better bitrate will be applied, Per comprimere una traccia audio possiamo
with the purpose of maintaining high quality without scegliere, dal punto di vista del Bitrate, il metodo CBR
any cut of frequencies. In the CBR method the bitrate o il metodo VBR. Il primo (Constant BitRate) manterrà
is chosen while in the VBR method is chosen on the lo stesso bitrate in tutta la traccia; è sconsigliabile, però,
level of its quality. usarlo in suoni complessi, poiché i bit a disposizione
Therefore if we cut the frequencies above the 18 potrebbero non essere sufficienti. Il secondo (Variable
KHz the compressor will have fewer frequencies to BitRate) codificherà i suoni più semplici con un bitrate
manage and it will use the bit at disposal for low minore, utilizzandone uno maggiore nei punti più
frequencies, which contain the biggest part of the sound. complicati; in questo modo si risolve intelligentemente
So we will improve the quality without increasing of al problema del CBR ottenendo, quindi, suoni più
bitrate. definiti.

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In the image below, the frequencies perceptible by In basso uno schema in cui si evidenziano le
human ears: frequenze percepibili all’orecchio umano:

For mistrustful and sceptic people Per diffidenti e scettici


The Home-Stereo often applies a 20 KHz Cutoff Gli impianti CD Stereo sono soliti eliminare le
filter to delete the high frequencies which contains frequenze superiori ai 20 KHz (lowpass), spesso costituite
rustle and useless sounds, and could cause distorsions da fruscii e suoni inutili, al fine di evitare distorsioni
in the amplifiers. Moreover, digital music contains a negli amplificatori. Da aggiungere che la musica digitale
range of frequencies from 0 to 22 KHz (N. o. R.: to (in questo caso i CD Audio) contiene una gamma di
44.1 KHz according to some sources), while in real frequenze da 0 a 22 KHz (N.d.R.: fino a 44,1 KHz,
life there are sounds of higher frequencies. For that secondo alcune fonti), mentre nei suoni della vita reale
reason there isn’t any acoustic difference, perceptible e nei Super CD Audio sono presenti anche frequenze più
by our ear, between Cd Audio and Mp3 files. alte. Quindi, non c’è alcuna differenza acustica, percettibile
al nostro orecchio, tra Cd Audio ed Mp3.

Bibliography Bibliografia
1. Scott Hacker, Mp3 the definitive guide readable 1. Scott Hacker, Mp3 the definitive guide, su:
on: http://digilander.libero.it/oge/Articoli/Come_funziona_Mp3/Co
http://digilander.libero.it/oge/Articoli/Come_funziona_ me_funziona_Mp3.html
Mp3/Come_funziona_Mp3.html 2. Intervista a Leonardo Chiariglione di Chiara
2. Interview to Leonardo Chiariglione by Chiara Sottocorona all’indirizzo:
Sottocorna readable on: http://leonardo.telecomitalialab.com/press/smau/smau0107.htm
http://leonardo.telecomitalialab.com/press/smau/smau0107.htm 3. http://www.iis.fraunhofer.de
3. http://www.iis.fraunhofer.de 4. http://www.mpeg.org
4. http://www.mpeg.org

Iconography Iconografia
1. http://www.winmx.com 1. http://www.winmx.com
2. http://www.kazaa.com 2. http://www.kazaa.com
3. http://www.napster.com 3. http://www.napster.com
4.http://www.digilander.libero.it/oge/articoli/Come 4. http://www.digilander.libero.it/oge/articoli/Come_funziona_
_funziona_Mp3/Come_funziona_Mp3.html Mp3/Come_funziona_Mp3.html

Acknowledgements Ringraziamenti
Prof. Giusy Lipera Prof. Giusy Lipera

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