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F REDERIC L EBBE Frederic Lebbe è nato a Gand nel

1877. Sua madre era inglese e convertita al


cattolicesimo; suo padre era un avvocato belga che
recuperò la pratica della sua fede cattolica attraverso
l'incoraggiamento della moglie. Sebbene nato e cresciuto
nelle Fiandre, il giovane Frederic era un ardente sostenitore
delle cose francesi e non aveva simpatia per il "Movimento
fiammingo" [Lec 17-18] . Questo è importante da tenere a
mente vista la sua successiva posizione contro le autorità
francesi in Cina: nonostante la sua successiva opposizione
al colonialismo francese, Federico ha incarnato fin dalla
prima giovinezza lo spirito del nazionalismo
francese [ibid.] .
La famiglia Lebbe ha preso sul serio la loro fede. Sia
Federico che il fratello minore Adrien entrarono nella vita
religiosa e divennero sacerdoti. Adrien divenne Dom Beda
di Maredsous, poi dell'abbazia di Glenstal; mentre Federico
si unì ai vincenziani (lazzaristi) e prese il nome del
fondatore del suo ordine scelto, san Vincenzo de 'Paoli.
I vincenziani furono fondati come Ordine missionario nel
diciassettesimo secolo ed erano attivi in Cina dal
1703. Seguendo la supressione dei gesuiti verso la fine del
diciottesimo secolo, i vincenziani divennero la principale
congregazione missionaria in Cina. Br. Vincent Lebbe
aveva sperato fin dall'infanzia di avere l'opportunità di
servirlo lì come missionario; e nonostante la cattiva salute
fu mandato in Cina nel 1901, subito dopo la fine della
Ribellione dei Boxer.
io
Vincent Lebbe in Shaohhing - 1918 The Dowager Imperatrice

IN CINA
Dal momento del suo arrivo in Cina, Vincent Lebbe si
identificava completamente con i cinesi. Ben presto arrivò
a credere che i problemi che affliggevano il cattolicesimo
nella sua "nuova patria" fossero principalmente dovuti alle
attitudini e ai metodi dei missionari europei. Era inorridito
per il basso numero di preti cinesi e la riluttanza dei loro
superiori europei a metterli in posizioni di autorità [Lec
59]. Ha adottato il vestito e le maniere cinesi e ha iniziato a
pensare ai cinesi come alla sua gente. Il suo vescovo,
mons. Jarlin accettò che la Chiesa fosse stata posta in una
"falsa posizione" attraverso secoli di discutibili pratiche
missionarie; ma era molto meno ottimista del giovane
Fr. Vincent su cosa si potrebbe fare per rettificare le
cose [Lec 62-63] . Ordinò il sacerdote Vincent nel settembre
1901; e,felice dello straordinario successo del giovane
missionario nei suoi primi incarichi, ha nominato p.Lebbe
nel 1906 all'importante incarico di direttore distrettuale di
Tientsin, la seconda città più grande del nord della Cina.
A Tientsin Vincent fondò un giornale cattolico e si dedicò
rapidamente a lavori di soccorso, carità ecumeniche e
predicazione quasi perpetua. Il numero di convertiti al
cattolicesimo è aumentato drammaticamente a seguito
delle sue fatiche. Come Matteo Ricci prima di lui era
profondamente sensibile alle usanze e alle tradizioni cinesi,
che ha imitato con successo fino al punto di indossare
un coda . A differenza di Ricci, tuttavia, si vestiva e
viveva come un contadino cinese piuttosto che come uno
dei letterati. L'esempio della sua vita semplice e il potere
della sua personalità gli hanno fatto guadagnare amici e
sostenitori a tutti i livelli della società cinese. Nel 1913 fu
inviato in Europa per tenere conferenze e incoraggiare le
vocazioni alle Missioni; e al suo ritorno nel 1914 fu
nominato Vicario Generale dal Vicario Apostolico di
Tientsin, recentemente nominato, mons. Dumond.
A Tientsin Vincent Lebbe iniziò a dedicarsi apertamente
ai progetti che lo avrebbero occupato per il resto della sua
vita. La prima era la questione di un sacerdozio indigeno:
Vincent non solo riteneva che il numero dei preti cinesi
fosse inadeguato, ma che era giunto il momento per il
sistema dei vicariati missionari di essere sostituito da una
gerarchia cinese con i vescovi cinesi. Il secondo era il
problema del protettorato francese, che desiderava vedere
sostituito da una nunziatura. Ma il terzo problema era
in realtà quello centrale, la premessa da cui derivavano gli
altri due: vale a dire l'assoluta devozione di Vincent Lebbe
alla causa del nazionalismo cinese. I cinesi erano ora "il
suo" popolo; si considerava uno di loro. Non solo i cinesi
meritano il proprio clero, gerarchia e rappresentanti del
Vaticano; Lebbe considerava essenziale che amassero il
loro paese e si dedicassero alla "Giovane Cina" che stava
emergendo dalle macerie del vecchio impero. La sua
appassionata dedizione a questi temi lo ha reso caro ai
cinesi ma lo ha sempre più alienato dai suoi colleghi e
superiori europei.

Vincent Lebbe in Tientsin

Il conflitto tra il nazionalismo cinese e il protettorato


francese balzò in risalto nel 1916, quando mons.Dumond
accettò incautamente l'aiuto del console francese contro le
autorità cinesi locali sulla questione della terra per la nuova
cattedrale del vescovo. Quando Lebbe si schierò dalla
parte dei cinesi contro i francesi, fu inviato sul primo di una
serie di esiliati che lo portarono via sempre più lontano da
Tientsin. In ogni luogo in cui fu inviato, si verificarono più
o meno gli stessi eventi: uno straordinario successo
missionario avrebbe portato Lebbe alla ribalta; le sue
opinioni sulle questioni controverse (specialmente il
nazionalismo cinese) riapparirebbero; e di conseguenza
sarebbe stato inviato in una località ancora più
remota. Anche in esilio nel sud della Cina, dove il suo
dialetto nordico era incomprensibile, rimaneva una fonte di
irritazione per i suoi superiori, tanto più che l'enciclica
papale Massimo Illud di Benedetto XV, apparso nel 1919,
sembrava sostenere completamente le sue idee. Nel 1920
fu gentilmente, silenziosamente sollecitato a lasciare la
Cina e tornare in Europa.
ATTEGGIAMENTI A ROMA
Lungi dal metterlo a tacere, questo "esilio" nella sua terra
natale permise a Vincent Lebbe di esercitare un'influenza
molto maggiore sulla successiva storia del cattolicesimo in
Cina di quanto sarebbe stato possibile se fosse rimasto nella
sua terra d'adozione. Le ragioni per questo devono essere
ricercate nell'atteggiamento del Vaticano nei confronti delle
missioni in Oriente.
La necessità di un clero indigeno e gli aspetti
problematici del protettorato francese erano ben noti a
Roma. Il primo Papa moderno a prendere sul serio le
questioni relative alle missioni straniere fu Leone XIII. Il
suo l'ampia visione della Chiesa e dei suoi bisogni
contrastò nettamente con quella del suo predecessore, Pio
IX, durante il cui lungo pontificato Roma era diventata
quasi l'unico centro di iniziativa e autorità nella
Chiesa. Leone XIII era particolarmente interessato alle
missioni orientali [Baumg-Jedin 536]; e nel 1893 lodò lo
sviluppo di un clero indigeno in India nella sua
enciclica Ad Extremas :

"La conservazione della fede cristiana tra gli indù sarà


precaria e la sua propagazione incerta finché non ci sarà
un clero nativo adeguatamente formato per i doveri
sacerdotali, non solo per essere di aiuto a sacerdoti
stranieri, ma anche a essere in giusta
carica dell'amministrazione della Chiesa Cristiana
nelle loro città ... Ora era la pratica degli Apostoli ...
selezionare alcuni tra gli psionici ... e persino elevarli
all'episcopato . Questo esempio fu seguito in seguito
dai pontefici romani. " {308]
Così il sostegno rumoroso di Vincent Lebbe a un clero e
una gerarchia indigeni ha fatto sì che condividesse le
preoccupazioni di Leone XIII [non solo Leo ma Prop Fidei nel
1630, 1659 e 1687; Innocenzo XI nel 1680 - Aubert 396]. Come è già
stato descritto, Leone XIII aveva anche tentato senza
successo di stabilire relazioni diplomatiche con la Cina,
frenando così il potere del protettorato
francese. Quindil'opposizione di Lebbe alle autorità
francesi era un altro esempio del suo servizio (sebbene non
se ne rendesse conto all'epoca - Lec 123) come portavoce
di Roma.
Leone XIII morì nel 1903. Il papa sotto il quale Lebbe
lavorava a Tientsin non era quindi l'autore lungimirante
di Ad Estmas , ma il santo (e insulare) San Pio X, il cui
pontificato fu caratterizzato da un ritorno all'ecclesiologia
ultramontana del suo omonimo, Pio IX. Le missioni
straniere non erano ben visibili nella sua visione della
Chiesa [Baumgartner, 559; Holmes 27] , preoccupato com'era
della riforma liturgica e dell'eradicazione del
modernismo. Le direttive di Roma sulle questioni
missionarie durante il pontificato di Pio X non erano
sempre d'aiuto: ad esempio, il titolo di "missionario
apostolico" concesso agli europei che lavoravano in terre
straniere veniva interpretato da alcuni come implicante una
"categoria superiore a quella del prete ordinario"
ministrando nel paese della sua nascita " [Aubert 401] . Una
definizione emessa in nome di Pio X nel 1908 sembrò
confermare questa interpretazione [Aubert 399], ed è stato
citato come sostegno papale alla pratica di permettere ai
sacerdoti indigeni di servire solo come assistenti ai
missionari apostolici, i "rappresentanti ufficiali" del
papa [Aubert 401] .
Il pontificato di Benedetto XIV (1914-1922) è stato un
importante punto di svolta per le missioni cattoliche in
Oriente. Durante il suo esilio nella Cina meridionale,
Vincent Lebbe ha scritto alla Congregazione per la
Propagazione della Fede, spiegando dettagliatamente le sue
preoccupazioni riguardo al clero indigeno, al Protettorato e
al nazionalismo cinese. Le sue lettere sono state lette con
simpatia da mons. Laurenti, Segretario e
Cardinale Van Rossum, Prefetto per la Congregazione: è
stato infatti suggerito che la corrispondenza di Vincenzo
Lebbe costituisse la base per la grande enciclica
missionaria, Massimo Illud [L. Levaux, LE PERRE LEBBE
(Bruxelles 1948), 215-22] .
Massimo Illud supportato ciascuna delle preoccupazioni
di Vincent Lebbe. La necessità di un clero indigeno è stata
ribadita: "La cura principale di coloro che governano le
missioni dovrebbe essere quella di allevare e formare un
clero tra le nazioni in cui dimorano ... Né il sacerdote
indigeno deve essere addestrato per il solo scopo di
assistere i missionari stranieri in un ministero
subordinato [35] ". Anche i sostenitori
del protettorato francese hanno ricevuto un rimprovero
obliquo nell'enciclica. Come Leone XIII, Benedetto XIV
aveva tentato di stabilire una nunziatura a Pechino nel
1918, ma minacce dai francesi lo costrinsero ad
abbandonare il piano. Così dentro Maximum Illud , che
apparve l'anno seguente, rimproverò i missionari che
cercano "non tanto di estendere il regno di Dio quanto di
aumentare il potere del proprio paese [37] ". Infine,
sostenne il patriottismo straniero consigliando i missionari
a "Dimenticare il tuo popolo e la casa di tuo padre " " ; e ha
condannato coloro che hanno insegnato "che l'adesione a
(cristianesimo) implica la sottomissione in un paese
straniero e la perdita della propria dignità nazionale" [ibid]
SEI ANNI IN EUROPA
Vincent Lebbe lasciò la Cina apparentemente per iniziare
una cappellania agli studenti cinesi che studiavano in
Europa. In realtà la sua partenza era stato raccomandato
dall'ex vescovo di Canton, mons. de Guebriant, che era
stato nominato Vicario Apostolico e gli era stato affidato il
compito di "indagare sulla condizione della Chiesa in Cina"
sulla scia di Massimo Illud [Lec 209] . Ha suggerito che
Lebbe viaggi con lui di nuovo in Europa per iniziare il
"lavoro importante tra gli studenti"; e promise di convocare
Lebbe a Roma per parlare personalmente con il Santo
Padre [216] .
Il lavoro con gli studenti è andato molto bene. Molti
erano stati violentemente anti-stranieri e anti-cristiani al
loro arrivo: volevano solo imparare i segreti dell'Occidente
in modo da liberare la Cina dal dominio straniero. Vincent
Lebbe riuscì a convincere molti di loro che c'erano
individui e istituzioni in Occidente solidali con la
Cina. Alcuni studenti furono convertiti al cristianesimo,
uno dei più notevoli era An-Yuen Yong, uno studente di
Lovanio che in seguito divenne Dom Thaddeus di Saint-
André, Brugge; e fu così il primo cinese a diventare un
benedettino.
Ma la convocazione a Roma non è arrivata. Mons. de
Guebriant tornò in Cina, lasciando Vincent Lebbe sotto
l'autorità dei suoi superiori vincenziani che non
approvavano né le sue teorie né i metodi che aveva usato in
Cina. Con l'aiuto di suo fratello Beda a Maredsous
contattò il cardinale Mercier, che aveva incontrato nel 1913
e che poi lo chiamò a Roma nel 1920. Il cardinale Mercier
ha organizzato incontri con il cardinale Van Rossum e il
papa; e con sua grande gioia fu chiesto a Lebbe di
raccomandare i nomi di sacerdoti cinesi che potrebbero
essere portati all'episcopato. Tornò al suo lavoro con
studenti felicissimi, contento di guardare dall'Europa i
cambiamenti che il Vaticano stava lentamente introducendo
in Cina.
Benedetto XV morì nel 1922. Entro sei mesi dalla sua
adesione, Pio XI, più tardi conosciuto come "Il Papa delle
Missioni", inviò un delegato apostolico a Pechino,
ignorando le obiezioni del governo francese [Holmes 24] . Il
delegato, mons. Costantino, si è opposto a quello che ha
definito "feudalesimo territoriale", la tendenza da parte dei
missionari europei a considerare la loro giurisdizione
assegnata come "colonie religiose appartenenti a questo o
quell'istituto [citato in Aubert 395] . " Si trasferì rapidamente,
nominando due sacerdoti cinesi come prefetti apostolici nel
1923 e nel 1924 [Aubert 403] ;e nel 1924 il titolo
problematico "Missionario Apostolico" fu abolito dalla
Congregazione per la Propagazione della Fede [ibid
401] . Infine, nel 1926, sei vescovi cinesi furono consacrati
in San Pietro da Pio XI. Vincent Lebbe era lì; ed è stato
invitato da mons. Sun, uno dei vescovi appena creati e un
collega-vincenziano, per tornare con lui nella nuova diocesi
vescovile di Lihsien, nel nord della Cina.

TORNA ALLA CINA


Al suo ritorno nel 1926, Vincent Lebbe chiese e ottenne la
naturalizzazione cinese: la Cina divenne così il suo
paese. I suoi superiori nell'ordine vincenziano rimasero
sospettosi e tentarono di confinarlo esclusivamente a
mons. La nuova e remota diocesi di Sun. Mons. Costantino
intervenne, tuttavia, e l'autorità del Delegato Apostolico gli
permise di ampliare la sua sfera di influenza [Lec 258,
261]. Ha predicato ampiamente; scrisse per il giornale che
aveva fondato a Tientsin; e fondò organizzazioni
parrocchiali, diocesane e studentesche dedite alla diffusione
del cristianesimo e alla causa del patriottismo cinese.

Ardent nazionalista - con a coda Piccolo fratello di San Giovanni Battista

L'implementazione di Massimo Illud in Cina era stata


ampiamente respinta e si stava avvicinando solo
lentamente. Così Pio XI promulgò un'altra enciclica
missionaria, Rerum Ecclesiae , in cui ha ribadito le
questioni sollevate dal suo predecessore in Massimo
Illud e si è rivolto a un'altra questione, la questione della
vita religiosa nelle terre di missione. Ha scoraggiato il
"feudalesimo missionario" mons. Costantino aveva
descritto e raccomandato invece che i membri di un ordine
"non esitano a convocare in vostro aiuto come missionari
dei vostri collaboratori che non sono della vostra stessa
famiglia religiosa [70] . " Ha raccomandato che i cattolici
indigeni siano incoraggiati a unirsi non solo alle
congregazioni missionarie attive, ma anche alle "vecchie
congregazioni" [65] . Raccomandò in particolare gli ordini
contemplativi, menzionando specificamente i certosini e le
trappiste cinesi vicino a Pechino [66-67] . Infine ha
suggerito la possibilità di fondare nuove congregazioni
"come se rispondessero meglio al genio e al carattere dei
nativi, ed essere più in linea con i bisogni e lo spirito del
paese [65] . "
Vincent Lebbe divenne di nuovo uno strumento per
attuare le raccomandazioni del papa. Nel 1928 fondò ad
Ankwo i "Piccoli Fratelli di San Giovanni Battista", un
ordine destinato a combinare i principi della vita trappista
con un servizio attivo alla diocesi locale. I Piccoli Fratelli
mantenevano un regime monastico completo e vivevano
nella vera povertà cinese, sopportando così austerità
sconosciute anche nei più severi monasteri europei [Lec 262-
3; Neve Loeuvre mon. pp. 1-3, BM 12/37 ] Tuttavia si sono messi a
disposizione del vescovo locale e hanno intrapreso
qualunque lavoro fosse necessario nella lorocomunità
cristiana locale. Nel 1927 le "Piccole sorelle di Santa
Teresa di Gesù Bambino" furono fondate come controparte
femminile apostolica dei Piccoli Fratelli. Nel 1933,
Vincent Lebbe risolse definitivamente il problema dei
conflitti con i suoi superiori vincenziani unendosi alla sua
nuova Congregazione come primo superiore.
Per il resto della sua vita fino alla sua morte, nel 1940,
Vincent Lebbe fu intensamente coinvolto nel tumulto
politico della sua nazione adottiva. Il Giappone aveva
invaso la Manciuria nel 1931 e la questione del
nazionalismo cinese che Vincent Lebbe sosteneva divenne
progressivamente più acuta durante la guerra dei quindici
anni che seguì. Nel 1933 organizzò i Piccoli Fratelli e altri
volontari cristiani in un corpo di barellieri che servivano i
feriti in prima linea. Dopo sei anni è stato in grado di
consegnare la responsabilità di questo gruppo eroico a
p. Vincent Martin, un monaco belga del monastero
benedettino di Si'Shan . Così Vincent Lebbe fu libero di
accettare un incarico datogli daChaing Kai-shek, quello di
fare un lavoro di propaganda per la Repubblica dietro le
linee giapponesi inares ora controllate dai comunisti
cinesi. Nel corso di questo lavoro fu imprigionato dai
comunisti di Honan; ma è stato rilasciato sei settimane
prima della sua morte ed è morto, probabilmente di cancro,
circondato da amici a Chungking.