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Megalodon (Carcharocles megalodon), che significa "dente grosso", � una specie

estinta di squalo che ha vissuto circa 23-2,6 milioni di anni fa (mya), durante il
Miocene primitivo alla fine del Pliocene. C'era stato qualche dibattito sulla
tassonomia del megalodon: alcuni ricercatori sostenevano che fosse della famiglia
Lamnidae e strettamente legata al grande squalo bianco (Carcharodon carcharias),
mentre altri sostenevano che appartenesse alla famiglia estinta Otodontidae;
attualmente, c'� un consenso quasi unanime sulla correttezza di quest'ultima
opinione. Il suo posizionamento genere � ancora dibattuto, gli autori lo collocano
in Carcharocles, Megaselachus, Otodus, o Procarcharodon. Lo squalo ha fatto la sua
apparizione in diversi media, come la docufiction Megalodon di Discovery Channel:
Lo squalo mostro vive.

Gli scienziati suggeriscono che il megalodon sembrava una versione pi� tozzo del
grande squalo bianco, anche se potrebbe essere simile allo squalo elefante
(Cetorhinus maximus) o allo squalo toro (Carcharias taurus). Considerato come uno
dei pi� grandi e pi� potenti predatori mai vissuti, resti fossili di megalodon
suggeriscono che questo squalo gigante ha raggiunto una lunghezza di 18 metri (59
ft). Le loro grandi ganasce potevano esercitare una forza di morso fino a 109.000 -
182.000 newton (24.400 - 41.000 libbre). I loro denti erano spessi e robusti,
costruiti per afferrare le prede e rompere l'osso.

Megalodon probabilmente ha avuto un impatto importante sulla struttura delle


comunit� marine. Il record fossile indica che aveva una distribuzione cosmopolita.
Probabilmente si rivolgeva a grandi prede, come balene, foche e tartarughe giganti.
I giovani abitavano le calde acque costiere dove si nutrivano di pesci e piccole
balene. A differenza del grande bianco, che attacca la preda dalla parte inferiore
morbida, megalodon probabilmente usato le sue mascelle forti per rompere la cavit�
toracica e forare il cuore e polmoni della sua preda.

L'animale ha dovuto affrontare la concorrenza dei cetacei che si cibano di balene,


come il Livyatan e le antiche balene assassine (Orcinus citoniensis), che
probabilmente hanno contribuito alla sua estinzione. Poich� preferiva acque pi�
calde, si ritiene che anche il raffreddamento oceanico associato all'inizio delle
glaciazioni, associato all'abbassamento del livello del mare e alla conseguente
perdita di aree di crescita adeguate, possa aver contribuito al suo declino. Una
riduzione della diversit� delle balenottere e uno spostamento della loro
distribuzione verso le regioni polari possono aver ridotto la fonte primaria di
cibo dei megalodoni. L'estinzione dello squalo sembra aver colpito altri animali;
ad esempio, le dimensioni delle balene sono aumentate significativamente dopo la
scomparsa dello squalo.

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