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Mercurio (elemento)

Para otros usos de este trmino, vase Mercurio.

Oro Mercurio Talio

Hg
80

Tabla completa Tabla ampliada

Blanco

plateado

Mercurio vertindose en una placa de Petri

Informacin general

Nombre, smbolo,nmero Mercurio, Hg, 80

Serie qumica Metales de transicin


Grupo, perodo,bloque 12, 6, d

Masa atmica 200,59 u

Configuracin
Completa:
electrnica
1s2s2p63s3p64s3d104p65s
4d10 5p66s4f145d10

Abreviada: [ Xe] 4f14 5d10 6s

Dureza Mohs 1,5

Electrones pornivel 2, 8, 18, 32, 18, 2 (imagen)

Propiedades atmicas

Radio medio 150 pm

Electronegatividad 2,00 (Pauling)

Radio atmico(calc) 171 pm (Radio de Bohr)

Radio covalente 149 pm

Radio de van der Waals 155 pm

Estado(s) de oxidacin 4, 2, 1 (levemente bsico)

1. Energa de ionizacin 1007,1 kJ/mol

2. Energa de ionizacin 1810 kJ/mol

3. Energa de ionizacin 3300 kJ/mol

Propiedades fsicas

Estado ordinario Lquido

Densidad 13579,04 kg/m3

Punto de fusin 234,32 K (-39 C)

Punto de ebullicin 629,88 K (357 C)

Entalpa de vaporizacin 59,229 kJ/mol

Entalpa de fusin 2,295 kJ/mol

Presin de vapor 0,0002 Pa a 234 K

Varios
Estructura cristalina Rombodrica

N CAS 7439-97-6

Calor especfico 140 J/(Kkg)

Conductividad trmica 8,34 W/(Km)

Velocidad del sonido 1407 m/s a 293,15 K (20 C)

Istopos ms estables

Artculo principal: Istopos del mercurio

iso AN Periodo MD Ed PD
MeV
194Hg Sinttico 444 a 0,040 194Au

195Hg Sinttico 9,9 h 1,510 195Au

196Hg 0,15 % Estable con 116 neutrones


197Hg Sinttico 64,14 h 0,600 197Au

198Hg 9,97 % Estable con 118 neutrones


199Hg 16,87 % Estable con 119 neutrones
200Hg 23,1 % Estable con 120 neutrones
201Hg 13,18 % Estable con 121 neutrones
202Hg 29,86 % Estable con 122 neutrones
203Hg Sinttico 46,612 d 0,492 203Tl

204Hg 6.87 % Estable con 124 neutrones

Valores en el SI y condiciones normales de presin y temperatura, salvo

que se indique lo contrario.

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El mercurio es un elemento qumico con el smbolo Hg y nmero atmico 80. En la literatura


antigua era designado comnmente como plata lquida y tambin
como hidrargiro.1 Elemento de aspecto plateado,metal pesado perteneciente al bloque D de
la tabla peridica, el mercurio es el nico elemento metlico que es lquido en condiciones
estndar de laboratorio; el nico otro elemento que es lquido bajo estas condiciones es
el bromo (un no metal), aunque otros metales como el cesio, el galio, y el rubidio se funden a
temperaturas ligeramente superiores.

El mercurio aparece en depsitos en todo el mundo, principalmente como cinabrio (sulfuro de


mercurio). El pigmento rojo denominado bermelln se obtiene triturando cinabrio natural o
sulfuro de mercurio obtenido por sntesis.
El mercurio se usa en termmetros, barmetros, manmetros, esfigmmetros, algunos tipos
de vlvulas como las de las bombas de vaco, interruptores de mercurio, lmparas
fluorescentes y otros dispositivos, a pesar de que las preocupacin acerca de la toxicidad del
elemento han llevado a los termmetros y tensimetros de mercurio a ser eliminados en gran
medida en entornos clnicos en favor de otras alternativas, como los termmetros de vidrio que
utilizan alcohol o galinstano, los termistores o los instrumentos electrnicos basados en la
medicin de la radiacin infrarroja. Del mismo modo, manmetros mecnicos y sensores de
calibradores de tensin electrnicos han sustituido a los esfigmomanmetros de mercurio. El
mercurio se mantiene en uso en aplicaciones de investigacin cientfica y
en amalgamasodontolgicas, todava utilizadas en algunos pases. Tambin se utiliza en las
luces fluorescentes, en las que la electricidad que atraviesa una lmpara conteniendo vapor
de mercurio a baja presin produceradiacin ultravioleta de onda corta, que a su vez provoca
la fluorescencia del fsforo que recubre el tubo, produciendo luz visible.

El envenenamiento por mercurio puede resultar de la exposicin a las formas solubles en


agua del mercurio (como el cloruro mercrico o el metilmercurio), por la inhalacin de vapor de
mercurio, o por la ingestin de cualquier forma de mercurio.

ndice

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1Caractersticas generales
2Propiedades
o 2.1Propiedades fsicas
o 2.2Propiedades qumicas
2.2.1Amalgamas
o 2.3Istopos
3Etimologa
4Historia
5Distribucin
6Produccin mundial
7Qumica
o 7.1Compuestos de mercurio (I)
o 7.2Los compuestos de mercurio (II)
o 7.3Estados de oxidacin ms altos
o 7.4Compuestos organomercuriales
8Aplicaciones
o 8.1Medicina
o 8.2Produccin de cloro y sosa custica
o 8.3Uso en equipos de laboratorio
o 8.4Iluminacin y electrnica
o 8.5Cosmticos
o 8.6Armas de fuego
o 8.7Usos histricos
8.7.1Uso medicinal histrico
9Toxicidad y seguridad
o 9.1Liberacin en el medio ambiente
o 9.2Exposicin laboral
o 9.3Daos fetales
o 9.4Tratamiento
o 9.5Pescado y marisco
10Precauciones
o 10.1Transporte
o 10.2Manchas
o 10.3Etiquetado
11Reglamentos
o 11.1Internacional
o 11.2Unin Europea
o 11.3Noruega
o 11.4Suecia
o 11.5Dinamarca
o 11.6Estados Unidos
12Vase tambin
13Referencias
14Lecturas relacionadas
15Bibliografa
16Enlaces externos

Caractersticas generales[editar]
El mercurio es un metal pesado plateado que a temperatura ambiente es un lquido inodoro.
No es buen conductor del calor comparado con otros metales, aunque es buen conductor de
la electricidad. Se aleafcilmente con muchos otros metales como el oro o
la plata produciendo amalgamas, pero no con el hierro. Es insoluble
en agua y soluble en cido ntrico. Cuando aumenta su temperatura -por encima de los 40 C-,
produce vapores txicos y corrosivos, ms pesados que el aire por lo que se evapora creando
miles de partculas en el vapor que al enfriarse se depositan de nuevo. Es daino
por inhalacin, ingestin y contacto: se trata de un producto muy irritante para
la piel, ojos y vas respiratorias. Es incompatible con elcido ntrico concentrado, el acetileno,
el amonaco, el cloro y los metales.

El mercurio es un elemento anmalo en varias de sus propiedades. Es un metal noble, ya que


su potencial redox Hg2+/Hg es positivo (+0,85 V), frente al negativo del cadmio Cd (-0,40 V),
su vecino inmediato de grupo. Es un metal singular con algo de parecido al cadmio, pero ms
semejante al oro y al talio. Es el nico metal de transicin lquido con una densidad tan
elevada, 13,53 g/cm; una columna de 76 cm define una atmsfera, mientras que con agua se
necesita una columna de 10 m de altura. Su estado lquido en condiciones estndar indica que
su enlace metlico es dbil y se justifica por la poca participacin de los electrones 6s a la
deslocalizacin electrnica en el sistema metlico (efectos relativistas).

Tiene la primera energa de ionizacin ms alta de todos los metales (10.4375 eV)2 por la
misma razn anterior. Adems el Hg2+ tiene muy baja entalpa de hidratacin comparada con
la del cinc Zn2+ y la del cadmio Cd2+, con preferencia por la coordinacin dos en los complejos
de Hg (II), como el oro Au (I) isoelectrnico. Esto trae como consecuencia que los potenciales
redox de aquellos sean negativos y el del mercurio sea noble (positivo).

La poca reactividad del mercurio en procesos oxidativos se justifica por los efectos
relativistas sobre los electrones 6s muy contrados hacia el ncleo y por la fortaleza de su
estructura electrnica de pseudogas noble.

Tambin es el nico elemento del grupo que presenta el estado +I, en forma de especie
dinuclear Hg22+, aunque la tendencia general a estabilizar los estados de oxidacin bajos sea
la contraria en los grupos de transicin: formacin de compuestos de Hg (I) con racimos de
pares Hg-Hg. Esta rica covalencia tambin se puede apreciar en compuestos de Hg (II), donde
se tiene que muchos de estos compuestos de Hg (II) son voltiles como el HgCl2, slido
molecular con entidades Cl-Hg-Cl en slido, vapor e incluso en disolucin acuosa. Tambin es
destacable la resistencia de amidas, imidas y organometlicos de mercurio a la hidrlisis y al
oxgeno del ambiente, lo que indica la gran fortaleza del enlace con el carbono Hg-C. Tambin
el azufre S y el fsforo P son tomos dadores adecuados: ligandos blandos efectivos para
cidos blandos como el Hg en estados de oxidacin cero, I y II.

El estado de oxidacin ms alto del mercurio es el II debido a su configuracin electrnica


externa d10s, y a que la suma de sus tres primeras energas de ionizacin es demasiado alta
para que en condiciones estndar se generen estados de oxidacin III o superiores. Sin
embargo, en 2007 se ha descubierto que a bajsimas temperaturas, del orden de -260 C (esto
es, la temperatura media del espacio), existe en estado de oxidacin IV, pudiendo asociarse
con cuatro tomos de flor y obtenindose de tal modo ese grado de oxidacin adicional. A
esta forma se la denomina tetrafluoruro de mercurio (HgF4);3 la estructura es plano-cuadrada,
la de mayor estabilidad para una especie d8 procedente de un metal ''5d''. Este
comportamiento es esperable, dado que el mercurio tiene mayor expansin relativista de sus
orbitales 5d con relacin a sus homlogos del grupo 12, con lo que frente al flor, el elemento
ms oxidante de la tabla peridica, puede en condiciones extremas generar enlaces
covalentes. La posibilidad de sintetizar este fluoruro de mercurio, HgF4, fue predicha
tericamente en 1994 de acuerdo a modelos antes indicados. Por la misma razn se puede
considerar la posibilidad del estado de oxidacin III para este metal, y efectivamente se ha
aislado una especie compleja, en un medio especial y por oxidacin electroqumica, donde
aparece el catin complejo,[Hg cyclam]3+; el cyclam es un ligando quelato que estabiliza al
mercurio en este estado de oxidacin raro (1,4,8,11-Tetraazaciclotetradecane= cyclam). Con
todo esto, se debe concluir que el mercurio debe ser reconsiderado para ser incluido como un
metal de transicin, ya que genera especies con orbitales d internos que estn vacos, por lo
que se tiene una energa favorable de estabilizacin por el campo de los ligandos (EECL).4

Propiedades[editar]
Propiedades fsicas[editar]

Una moneda de una libra (densidad de ~7.6 g/cm3) flota en mercurio gracias a la combinacin de
la fuerza de flotacin y de la tensin superficial.

El mercurio es un metal blanco plateado y pesado. En comparacin con otros metales, es un


mal conductor del calor, pero un buen conductor de la electricidad.5 Presenta un punto de
solidificacin de -38,83 C y un punto de ebullicinde 356,73 C,6 7 8 ambos excepcionalmente
bajos para un metal. Adems, el punto de ebullicin del mercurio de 629,88 K (356,73 C) es
el ms bajo de cualquier metal.9 Una explicacin completa de este hecho se adentra
profundamente en el reino de la fsica cuntica, pero se puede resumir de la siguiente manera:
el mercurio tiene unaconfiguracin electrnica nica, en la que los electrones recubren todos
los niveles disponibles 1s, 2s, 2p, 3s, 3p, 3d, 4s, 4p, 4d, 4f, 5s, 5p, 5d y 6s. Debido a que esta
configuracin resiste considerablemente a la liberacin de un electrn, el mercurio se
comporta de manera similar a los gases nobles, que forman enlaces dbiles y por lo tanto se
funden a bajas temperaturas. Tras la congelacin, el volumen del mercurio disminuye en un
3,59% y su densidad cambia de 13,69 g/cm3 en estado lquido a 14,184 g/cm3 cuando se
solidifica. El coeficiente de expansin volumtrico es de 181,59x106 a 0 C, 181,71x106 a
20 C y de 182,50x106 a 100 C (por cada C).

La estabilidad del orbital 6s es debida a la presencia del nivel 4f repleto. La capa f apantalla
dbilmente la carga nuclear efectiva, lo que aumenta la atraccin debida a la fuerza de
Coulomb entre el nivel 6s y el ncleo (vercontraccin lantnida). La ausencia de un nivel
interior f repleto es la razn de la temperatura de fusin algo ms alta del cadmio y del zinc,
aunque estos dos metales tambin funden fcilmente y, adems, presentan puntos de
ebullicin inusualmente bajos.

Por otro lado, el oro, que ocupa un espacio a la izquierda del mercurio en la tabla peridica,
tiene tomos con un electrn menos en la capa 6s que el mercurio. Esos electrones se liberan
con mayor facilidad y son compartidos entre los tomos de oro, que forman un relativamente
fuerte enlace metlico.6 7
Propiedades qumicas[editar]
El mercurio no reacciona con la mayora de los cidos, tales como el cido sulfrico diluido,
aunque los cidos oxidantes como el cido sulfrico concentrado y el cido ntrico o el agua
regia lo disuelven para dar sulfato, nitrato, y cloruro. Como la plata, el mercurio reacciona con
el cido sulfhdrico atmosfrico. As mismo, reacciona con copos de azufre slido, que se
utilizan en los equipos para absorber el mercurio en caso de derrame (tambin se utilizan con
este mismo propsito carbn activado y zinc en polvo).10

Amalgamas[editar]

Lmpara de descarga de mercurio para calibrar espectrmetros.

El mercurio disuelve muchos otros metales como el oro y la plata para formar amalgamas. El
hierro es una excepcin, por lo que recipientes de hierro se han utilizado tradicionalmente para
el comercio de mercurio. Varios otros elementos de la primera fila de los metales de transicin
(con la excepcin del manganeso, el cobre y el zinc) son reacios a formar amalgamas. Otros
elementos que no forman fcilmente amalgamas con el mercurio incluyen
al platino.11 12 Laamalgama de sodio es un agente reductor comn en sntesis orgnica, y
tambin se utiliza en las lmparas delmparas de vapor de sodio de alta presin.

El mercurio se combina fcilmente con el aluminio para formar una amalgama de


aluminio cuando los dos metales puros entran en contacto. Esta amalgama destruye la capa
de xido de aluminio que protege al aluminio metlico de oxidarse en profundidad (como le
sucede al hierro ante el agua). Incluso pequeas cantidades de mercurio pueden corroer
gravemente el aluminio. Por esta razn, el mercurio no se permite a bordo de una aeronave
bajo la mayora de las circunstancias, debido al riesgo de la formacin de una amalgama con
partes de aluminio expuestas en la aeronave.13

El ataque del mercurio sobre el aluminio es uno de los tipos ms comunes de fragilizacin por
metal lquido.
Istopos[editar]
Artculo principal: Istopos del mercurio

Hay siete isotopos estables del mercurio, con 202


Hg siendo el ms abundante (29,86%). Los radioistopos ms longevos son 194
Hg con un perodo de semidesintregracin de 444 aos, y 203
Hg con una vida media de 46,612 das. La mayor parte de los radioistopos restantes tienen
vidas medias que son de menos de un da. 199
Hg y 201
Hg son los ncleos activos ms a menudo estudiados mediante resonancia magntica
nuclear, teniendo espines de 12 y 32respectivamente.5

Etimologa[editar]
Hg es el smbolo qumico moderno para representar abreviadamente al mercurio. Proviene
de hydrargyrum, una forma latinizada del trmino griego (hydrargyros), que es una
palabra compuesta que significa "agua-plata" (de - hydr- , la raz de , "agua", y
argyros "plata"), ya que es lquido como el agua y brillante como la plata. Comparte
el nombre con el dios romano Mercurio, conocido por su velocidad y movilidad. Por el mismo
motivo, tambin se asocia con el planeta Mercurio. El smbolo astrolgico del planeta es
tambin el smbolo alqumico del metal; la palabra snscrita para la alquimia es Rasavtam,
que significa literalmente "el camino de mercurio".14 El mercurio es el nico metal para el que
su nombre planetario alqumico se convirti en su nombre comn.15

Historia[editar]

El smbolo delplaneta mercurio() fue usado antiguamente durante muchos aos para representar al
elemento qumico.
El mercurio se encuentra en tumbas del Antiguo Egipto que datan del 1500 a. C..16

En China y el Tibet, el uso del mercurio era recomendado para prolongar la vida, curar
fracturas, y mantener una buena salud en general, aunque ahora se sabe que la exposicin a
los vapores de mercurio conduce a graves efectos adversos sobre la salud.17 El primer
emperador de China, Qin Shi Huang (supuestamente enterrado en el denominado "Mausoleo
de Qin Shi Huang", que contena ros de mercurio que fluyen reproduciendo un modelo de la
tierra gobernaba en el que se representaban los ros de China) mueri por beber una mezcla
de mercurio y de jade en polvo recetado por los alquimistas de la Dinasta
Qin (causndole fallo heptico,envenenamiento por mercurio y muerte cerebral) que pretenda
darle vida eterna.18 19 Khumarawayh ibn Ahmad ibn Tulun, el segundo gobernante de
Egipto Tulun (r. 884-896), conocido por su extravagancia y despilfarro segn las crnicas de
la poca, construy un recipiente lleno de mercurio, en el que se tenda sobre la parte superior
de cojines llenos de aire y se balanceaba para dormir.20

En noviembre de 2014 "grandes cantidades" de mercurio fueron descubiertas en una cmara


de 60 pies por debajo del templo de 1800 aos de antigedad conocido como la "Pirmide de
la Serpiente Emplumada", "la tercera pirmide ms grande de Teotihuacn", Mxico, junto con
"estatuas de jade, jaguares vigilantes, una caja llena de conchas talladas y pelotas de
goma."21

En la Antigua Grecia se usaba el mercurio en ungentos; las egipcias y romanas lo utilizaron


en cosmticos. En Lamanai, convertida en una ciudad importante de la civilizacin maya, se
encontr una balsa de mercurio bajo un marcador en una pista de juego de pelota.22 23 Hacia
el ao 500 el mercurio se utilizaba para hacer amalgamas (del latn medieval amalgama,
"aleacin de mercurio") con otros metales.24

Los alquimistas pensaron en el mercurio como la materia prima a partir de la cual se formaron
todos los metales. Creyeron que diferentes metales podran ser producidos haciendo variar la
calidad y cantidad de azufre contenido dentro del mercurio. El ms puro de stos era el oro, y
el mercurio se usaba en los intentos de transmutacin de los metales de base (o impuros) en
oro, que era el objetivo de muchos alquimistas.15

Las minas de Almadn (Espaa), Monte Amiata (Italia), e Idrija (ahora Eslovenia) dominaron la
produccin de mercurio a partir de la apertura de la mina de Almadn hace 2500 aos, hasta
que aparecieron nuevos depsitos al final del siglo XIX.25

Distribucin[editar]
Vanse tambin: Categora:Minas de mercurio y Minerales de mercurio.
Productores de Mercurio en 2005

El mercurio es un elemento extremadamente raro en la corteza terrestre, que tiene una


abundancia media en peso de tan solo 0,08 partes por milln.26 Debido a que no se mezcla
geoqumicamente con aquellos elementos que constituyen la mayora de la masa de la
corteza terrestre, los minerales de mercurio se encuentran extraordinariamente concentrados
teniendo en cuenta la abundancia del elemento en la roca ordinaria. Los minerales ms ricos
de mercurio contienen hasta un 2,5% de mercurio en peso, e incluso los depsitos de
concentrados ms pobres contienen al menos el 0,1% de mercurio (12.000 veces la
abundancia media en la corteza terrestre). Se encuentra ya sea como metal nativo (raro) o en
forma decinabrio, corderota, livingstonita y otros minerales, con el cinabrio (HgS) siendo la
mena ms abundante.27 Los yacimientos de mercurio por lo general se producen en zonas
de orognesis reciente, donde las rocas de alta densidad se ven obligadas a surgir a la
corteza de la Tierra, impulsadas por aguas termales o por la actividad de determinadas
regiones volcnicas.28

Cristales de cinabrio con su caracterstico color rojo oscuro,minas de Almadn, Ciudad Real, Espaa
Mercurio nativo con cinabrio, mina Socrates, Sonoma County, California. El cinabrio en ocasiones se
altera a mercurio nativo en las zonas de oxidacin de los depsitos.

A partir de 1558, con la invencin del proceso de patio para extraer la plata a partir de sus
menas usando mercurio, este metal se convirti en un recurso esencial en la economa de
Espaa y de sus colonias americanas. El mercurio se utiliz para extraer plata en las
lucrativas minas de Nueva Espaa y Per. Inicialmente, las minas de la Corona Espaola en
Almadn (localizadas en el sur del centro de Espaa) suministraron todo el mercurio necesario
en las colonias,29 hasta que fueron descubiertos nuevos yacimientos en el Nuevo Mundo, y
ms de 100.000 toneladas de mercurio fueron extrados de la regin de Huancavelica, Per
(especialmente de la mina Santa Brbara), a lo largo de los tres siglos posteriores al
descubrimiento de sus yacimientos en 1563. El proceso de patio primero y despus el depan
amalgamacin crearon una gran demanda de mercurio para el tratamiento de minerales de
plata hasta finales del siglo XIX.30

Antiguas minas en Italia, Estados Unidos y Mxico, que una vez produjeron una gran
proporcin de la oferta mundial, han sido completamente agotadas o, en el caso de Eslovenia
(Idrija) y de Espaa (Almadn), debieron cerrar debido a la cada del precio del mercurio. La
Mina de McDermitt en el estado de Nevada, la ltima explotacin de mercurio en los Estados
Unidos, se cerr en 1992. El precio del mercurio ha sido muy voltil en los ltimos aos y en
2006 fue de $650 por cada vasija de 76 libras (34,46 kg).31

El mercurio se extrae por calentamiento del cinabrio en una corriente de aire y condensando el
vapor. La ecuacin para esta extraccin es:

HgS + O2 Hg + SO2

En 2005, China fue el principal productor de mercurio con casi dos tercios de la cuota
mundial, seguida delKirguistn.32 Se cree que otros pases mantienen una produccin no
registrada de mercurio derivada de procesos deelectrodeposicin del cobre y por la
recuperacin de los efluentes.

Debido a la alta toxicidad del mercurio, tanto la extraccin del cinabrio como el refinado
del mercurio son causas peligrosas e histricas de envenenamiento.33 En China, el trabajo
penitenciario fue utilizado por una empresa minera privada en pocas tan recientes como
la dcada de 1950 para explotar nuevas minas de cinabrio. Miles de prisioneros fueron
utilizados por la empresa minera Luo Xi para excavar nuevas galeras.34 La salud de los
mineros de las minas en explotacin se encuentra en alto riesgo.

La directiva de la Unin Europea disponiendo el uso obligatorio de lmparas


fluorescentes compactas a partir del ao 2012 ha alentado a China a reabrir sus minas de
cinabrio para obtener el mercurio necesario para la fabricacin de este tipo de bombillas.
Los peligros ambientales han sido una preocupacin, en particular en las ciudades
sureas de Foshan y Guangzhou, y en la provincia Guizhou, situada en el sudoeste del
pas.34

Las plantas de procesamiento de las minas de mercurio abandonadas a menudo


contienen acumulaciones de desechos muy peligrosas de cinabrio calcinado. El agua de
escorrenta en estos lugares es una fuente reconocida de daos ecolgicos. Antiguas
minas de mercurio pueden ser adecuados para su reutilizacin constructiva. Por ejemplo,
en 1976 el Condado de Santa Clara (California) compr la histrica Mina Almaden
Quicksilver y cre un parque del Condado, despus de realizar un exhaustivo estudio de
seguridad y un anlisis ambiental de la propiedad.35

Produccin mundial[editar]
Produccin Mundial Anual de Mercurio:

n Pas Produccin (Tm)

1 China 1600

2 Kirguistn 100

3 Chile 50

4 Rusia 50

5 Per 45

6 Tayikistn 45

7 Marruecos 32

(Ao 2013. Fuente:IndexMundi)

La produccin mundial de mercurio experiment histricamente un crecimiento continuado


(primero ligado principalmente a la minera del oro y de la plata en el Nuevo Mundo, y a
partir de comienzos del siglo XX tambin relacionado con la produccin industrial
de cloro), con un progresivo descenso a partir de la dcada de 1980, cuando se
empezaron a hacer patentes los riesgos ambientales que entraa su utilizacin
indiscriminada. Por ejemplo, en la dcada de 1970 se estimaba que las minas de
Almadnhaban producido unas 200.000 tm de mercurio a lo largo de toda su vida til, y
que todava albergaban otras 200.000 tm en su interior. Desde el final de la Segunda
Guerra Mundial hasta la dcada de 1970, la produccin mundial anual pas de las 3.200
tm en 1948 a las 8.650 tm en 1965, estabilizndose durante una dcada en las 9.000-
10.000 tm anuales.36

A partir de la dcada de 1990, tanto por motivos econmicos (el descenso del precio del
metal oblig a cerrar muchas de las principales minas de los pases occidentales, que ya
no eran rentables), como ambientales (la produccin se concentr en los pases con
menos restricciones legales en relacin con el medio ambiente), la China ha copado el
mercado mundial, con ms del 80% de la produccin total en los primeros aos del siglo
XXI.

La produccin mundial en el ao 201337 fue del orden de 1.900 toneladas (prcticamente


la quinta parte de su mximo histrico, registrado como ya se ha sealado en la dcada
de 1970), con China en un destacado primer lugar (vase la tabla adjunta),
siendo Kirguistn y Chile segundo y tercer productores, con porcentajes mucho menores.

Qumica[editar]
Vase tambin: Categora:Compuestos de mercurio

El mercurio existe en dos estados de oxidacin principales, I y II. Los estados de oxidacin
ms altos son poco frecuentes (por ejemplo, el fluoruro de mercurio (IV), HgF
4), y slo se han detectado bajo condiciones extraordinarias.38
Compuestos de mercurio (I)[editar]
A diferencia de sus vecinos ms ligeros, cadmio y zinc, el mercurio suele formar
compuestos estables con simples enlaces metal-metal. La mayora de los compuestos de
mercurio (I) son diamagnticos y cuentan con el catin dimrico, Hg2+
2. Los derivados estables incluyen el cloruro y el nitrato. El tratamiento de los compuestos
complejos de Hg(I) con ligandos fuertes tales como sulfuro o cianuro, induce una
desproporcin a Hg2+
y la formacin de mercurio elemental.39 El cloruro de mercurio (I), un slido incoloro
tambin conocido como calomel, es realmente el compuesto con la frmula Hg2Cl2, con la
estructura Cl-Hg-Hg-Cl, un estndar en electroqumica que reacciona con el cloro para dar
cloruro mercrico HgCl2, que se opone a la oxidacin adicional. El hidruro de mercurio (I),
un gas incoloro, tiene la frmula HgH, que no contiene ningn enlace Hg-Hg.

Indicativas de su tendencia a adherirse a s mismas son las formas de policationes de


mercurio, que consisten en cadenas lineales con centros de mercurio, rematadas con una
carga positiva. Un ejemplo es el Hg2+
3(AsF
6)
2.40
Los compuestos de mercurio (II)[editar]
El mercurio (II) es el estado de oxidacin ms comn y por lo tanto el ms frecuente en la
naturaleza. Se conocen los cuatro haluros de mercurio, que forman complejos tetradricos
con otros ligandos, pero los haluros adoptan geometra de coordinacin lineal, algo as
como sucede con Ag+. El ms conocido es elcloruro de mercurio (II), una sustancia slida
de color blanco, fcilmente sublimable. HgCl2 forma complejos que son tpicamente
tetradricos, por ejemplo elHgCl2
4.

El xido de mercurio (II), el xido principal del mercurio, se forma cuando el metal est
expuesto al aire durante largos perodos de tiempo a temperaturas elevadas. Los
elementos se separan de nuevo si el xido se calienta a cerca de 400 C, como
demostr Joseph Priestley en una de las primeras sntesis deoxgeno puro.10 Los
hidrxidos de mercurio estn mal caracterizados, como sucede con sus elementos
vecinos oro y plata.

Siendo un metal blando a efectos de pH, los derivados de mercurio forman combinaciones
muy estables con los calcgenos ms pesados. La forma ms abundante es el sulfuro de
mercurio (II), HgS, que se produce en la naturaleza como el mineral cinabrio, utilizado
como pigmento rojo brillante con el nombre de bermelln. Como el ZnS, el HgS cristaliza
en dos formas, la forma rojiza cbica y la negra con una configuracin similar a la de
la blenda.5 El seleniuro de mercurio (II) (HgSe) y el telururo de mercurio (II) (HgTe) son
tambin conocidos, as como diversos derivados, como por ejemplo el telururo de
mercurio y cadmio y el telururo de mercurio y zinc, que son semiconductores tiles como
materiales detectores de infrarrojos.41

Las sales de mercurio (II) forman una variedad de compuestos derivados del amonaco.
Estos incluyen la base de Millon (Hg2N+), un polmero unidimensional (sales de (HgNH+
2)
n), y un "precipitado blanco fusible" (el [Hg(NH3)2]Cl2). Conocido como reactivo de Nessler,
el tetraiodomercurato (II) de potasio (HgI2
4) sigue siendo en ocasiones utilizado para la prueba del amonaco, debido a su tendencia
a formar la sal yoduro de la base de Millon, de intenso color.

El fulminato de mercurio (II) es un detonator ampliamente utilizado en explosivos.5


Estados de oxidacin ms altos[editar]
Estados de oxidacin superiores a 2 en una especie no cargada son extremadamente
raros, aunque un catin cclico de mercurio (IV), con tres sustituyentes, puede ser un
intermediario en reacciones de oximercuracin.42 43 En 2007 se public un informe en el
que se daba cuenta de la sntesis de un compuesto de mercurio (IV), el fluoruro de
mercurio (IV).44 En la dcada de 1970 hubo una reclamacin sobre la sntesis de un
compuesto de mercurio (III), pero ahora se cree que es falsa.45
Compuestos organomercuriales[editar]
Artculo principal: Compuestos organomercuriales

Los compuestos orgnicos de mercurio son histricamente importantes en el desarrollo de


la qumica, pero en el mundo occidental son de poco valor industrial. Las sales de
mercurio (II) son un raro ejemplo de complejos metlicos simples que reaccionan
directamente con los anillos aromticos. Los compuestos organomercricos son siempre
divalentes y por lo general bidimensionales y de geometra lineal. A diferencia de los
compuestosorganocdmicos y los organozincados, los compuestos organomercuriales no
reaccionan con agua. Por lo general tienen la frmula HgR2, que son a menudo voltiles, o
HgRX, que a menudo son slidos, donde R es arilo o alquilo y X es generalmente haluro o
acetato. El metilmercurio, un trmino genrico para los compuestos con la frmula
CH3HgX, forma una familia de compuestos peligrosos que se encuentran a menudo en el
agua contaminada.46 Surgen por un proceso conocido como biometilacin.

El mercurio (II) forma complejos con ligandos dadores de nitrgeno, fsforo y azufre, pero
se resiste a formar complejos con los dadores de oxgeno; tambin genera complejos muy
estables con bromo, iodo y cloro como corresponde a un catin blando. La estabilidad de
los complejos de mercurio (II) es mayor que la de los otros dos elementos de su grupo,
cinc y cadmio, porque adems de enlaces con hibridaciones adecuadas del metal
intervendrn enlaces por la mayor expansin de los 5d del mercurio (efectos
relativistas), que inyectan carga a los orbitales d vacos de los ligandos: se crear un
sistema resonante que es compatible con la asociacin cuntica del subnivel lleno 5d10,
reforzando a la vez los enlaces M-L por retrodonacin. Esto es inusual, puesto que los
iones ms pequeos forman normalmente los mejores complejos. No se conocen
complejos con ligandos , como CO, NO o alquenos. Los complejos de cinc son
incoloros, pero los de mercurio y en menor extensin los de cadmio, son coloreados
debido a la transferencia de carga del metal al ligando (absorciones de transferencia de
carga), y del ligando al metal que es ms patente en el mercurio de acuerdo a lo indicado
antes (expansin 5d>4d).

La mayora de los complejos de Hg (II) son octadricos distorsionados, con dos enlaces
cortos y cuatro enlaces largos. El caso extremo de esta distorsin es la formacin de solo
2 enlaces, ejemplo de esto son los compuestos Hg(CN)2 y Hg(SCN)2, y el complejo
[Hg(NH3)2]Cl2; este ltimo contiene el ion lineal [H3N-Hg-NH3]2+. El mercurio (II) tambin
forma complejos tetradricos como [Hg(SCN)4]2- y el K2[HgI4]. Este ltimo es el
denominado reactivo de Nessler para la determinacin de amonaco en disolucin; se
detectan concentraciones tan bajas como 1ppm y se forma un precipitado amarillo o
marrn, [Hg2NI.H2O] (unidades {Hg2N}+ que dan entorno tetradrico de Hg para el N y
lineal para el Hg (II), catin polimrico con estructura 3D de tipo cuprita, Cu2O, o bien anti-
-cristobalita.

Otros ejemplos de complejos de mercurio (II) donde se pueden apreciar diferentes


entornos de coordinacin, son:

Lineal: [Hg (py)2]2+, el ligando, py, es la piridina


Planotriangular: [HgX3]-, siendo X = Cl, Br, I
Tetradrico: [HgI4]2-; [Hg (en)2]2+; en, es la etilendiamina-ligando quelato, y cada una
conecta por dos sitios al mercurio.
Octadrico: [Hg (en)3]2+

Aplicaciones[editar]

Bulbo de un termmetro de mercurio.

El mercurio se utiliza principalmente para la fabricacin de productos qumicos industriales


o para aplicaciones elctricas y electrnicas. Se emplea en algunos termmetros,
especialmente los que se usan para medir temperaturas elevadas. Una cantidad cada vez
mayor se usa como mercurio gaseoso en lmparas fluorescentes, mientras que la mayora
de las otras aplicaciones se estn eliminando lentamente debido a las regulaciones de
salud y seguridad, siendo reemplazado en algunas aplicaciones por materiales menos
txicos, pero considerablemente ms caros, como la aleacin Galinstano.47
Medicina[editar]

Relleno dental con amalgama de mercurio


Vase tambin: Amalgama (odontologa)

El mercurio y sus compuestos se han utilizado en medicina, aunque son mucho menos
comunes en la actualidad de lo que lo eran antes, debido a que los efectos txicos del
mercurio y de sus compuestos son mejor conocidos. La primera edicin del Manual de
Merck en 1899 inclua muchos compuestos de mercurio48 como medicamentos, tales
como:

Mercauro
Mercuro-yodo-hemol.
Cloruro de mercurio-amonio
Benzoato de mercurio
Mercrico
Bicloruro de mercurio (Cloruro mercrico corrosivo, U.S.P.)
Cloruro de mercurio
Cianuro de mercurio suave
Succinimida de mercurio
Yoduro de mercurio
Mercurio rojo biniodido
Yoduro de mercurio
Amarillo de mercurio (proto-yoduro)
Negro Hahnemann (xido de mercurio soluble)
xido rojo de mercurio
xido amarillo de mercurio
Salicilato de mercurio
Imido-succinato de mercurio
Sulfato de mercurio
Subsulfato de mercurio bsico (Turpeth Mineral)
Tanato de mercurio
Mercuro-cloruro de amonio

El mercurio es un ingrediente en amalgamas dentales.


El Thiomersal (denominado tiomersal en los Estados Unidos) es un compuesto
orgnico utilizado comoconservador en vacunas, aunque este uso est en declive.49 El
tiomersal se metaboliza en etilmercurio. Aunque se ha discutido ampliamente acerca de la
seguridad del tiomersal (vase: Controversia del tiomersal), sugirindose que este
conservante a base de mercurio podra provocar o desencadenar autismoen los nios, los
estudios cientficos no han mostrado evidencias que apoyen estas afirmaciones.50 Sin
embargo, el tiomersal ha sido retirado, o reducido a pequeas cantidades en todas las
vacunas recomendadas para los nios de Estados Unidos hasta los 6 aos de edad, con
la excepcin de la vacuna inactivada de la gripe.51

Otro compuesto de mercurio, merbromina (mercurocromo), es un antisptico tpico


utilizado para pequeos cortes y raspaduras que todava est en uso en algunos pases.

El mercurio en la forma de uno de sus minerales ms comunes, el cinabrio, se utiliza en


diversas medicinas tradicionales, especialmente en la medicina china tradicional.
Revisiones de su seguridad han encontrado que el cinabrio puede conducir a la
intoxicacin por mercurio significativa cuando se calienta, se consume en sobredosis, o
tomado a largo plazo, y puede tener efectos adversos en dosis teraputicas, aunque los
efectos de las dosis teraputicas suelen ser reversibles. Aunque esta forma de mercurio
parece ser menos txica que otras formas, su uso en la medicina tradicional china an no
ha sido justificado, y la base teraputica para su uso no est clara.52

Hoy en da, el uso de mercurio en medicina ha disminuido considerablemente en todos los


aspectos, especialmente en los pases desarrollados. Lostermmetros y
los esfigmomanmetros que contienen mercurio se inventaron a principios del siglo XVIII y
finales del XIX respectivamente. A principios del siglo XXI, su uso est disminuyendo y ha
sido prohibidos en algunos pases por los propios estados y sus instituciones mdicas. En
2002, el Senado de los Estados Unidos aprob una legislacin para eliminar gradualmente
la venta de termmetros de mercurio. En 2003, los estados de Washington y de Maine se
convirtieron en los primeros en prohibir los aparatos medidores de la presin arterial que
utilizasen mercurio.53 Compuestos de mercurio todava se pueden encontrar en
algunos medicamentos de venta libre, incluyendo antispticos tpicos,
laxantes, pomadas para la dermatitis por paal, colirios, y en aerosoles nasales.
La FDA seala que "sus datos son insuficientes para establecer el reconocimiento general
de la seguridad y la eficacia" de los ingredientes de mercurio en estos productos.54 El
mercurio se sigue utilizando en algunos diurticos, aunque ya existen sustitutos para la
mayora de usos teraputicos.
Produccin de cloro y sosa custica[editar]
El cloro se produce a partir del cloruro sdico (sal comn, NaCl) utilizando electrlisis para
separar el sodio metlico del gas cloro. Por lo general, la sal se disuelve en agua para
producir una salmuera. Los subproductos de dicho proceso cloro-lcali son hidrgeno (H2)
e hidrxido de sodio (NaOH), lo que comnmente se conoce como sosa custica. Con
mucho, el mayor uso de mercurio55 56 a finales del siglo XX era en el proceso de celdas de
mercurio (tambin denominado proceso Castner-Kellner), en el que se forma el sodio
metlico como una amalgama en un ctodo hecho de mercurio. Este sodio se hace
reaccionar con el agua para producir hidrxido de sodio.57 Muchas de las emisiones de
mercurio industriales del siglo XX proceden de este proceso, aunque las plantas
modernas afirmaban ser seguras en este aspecto.56 Despus de alrededor de 1985, todas
las nuevas instalaciones de produccin de cloro-lcali que fueron construidas en los
Estados Unidos utilizan tecnologas de smosis para producir cloro.
Uso en equipos de laboratorio[editar]
Algunos termmetros, especialmente los de altas temperaturas, contienen mercurio;
aunque estn desapareciendo gradualmente. En los Estados Unidos, la venta sin receta
de los termmetros de mercurio est prohibida desde el ao 2003.58

El mercurio tambin se utiliza en los telescopios de espejo lquido.

Algunos telescopios de trnsito utilizan un recipiente con mercurio para formar un espejo
plano y absolutamente horizontal, til en la determinacin de una referencia vertical o
perpendicular absoluta. Espejos parablicos horizontales cncavos pueden formarse
mediante la rotacin de mercurio lquido en un recipiente cilndrico: el lquido adopta de
este modo forma parablica, permitiendo la reflexin y el enfoque de la luz incidente.
Estos telescopios son ms baratos que los grandes telescopios de espejos
convencionales hasta en un factor de 100, pero el espejo de mercurio lquido no se puede
inclinar y siempre debe sealar hacia la vertical del lugar.59 60 61

El mercurio lquido es una parte del popular electrodo de referencia secundaria


(denominado electrodo de calomel) en electroqumica, como una alternativa alelectrodo
estndar de hidrgeno. El electrodo de calomelanos se utiliza para calcular el potencial del
electrodo de las semiceldas.62 Por ltimo, pero no menos importante, el punto triple del
mercurio, -38.8344 C, es un punto fijo utilizado como un estndar de temperatura para la
Escala Internacional de Temperatura (ITS-90).5

Los electrodos empleados en polarografa63 64 utilizan mercurio elemental. Este uso


permite que un nuevo electrodo no contaminado est disponible para cada medicin o
para cada nuevo experimento.
Iluminacin y electrnica[editar]
El mercurio gaseoso se utiliza en lmparas de vapor de mercurio, y lmparas
fluorescentes y en algunos reclamos publicitarios del tipo "letrero de nen". Estas
lmparas de baja presin emiten luz con lneas espectralmente muy estrechas, que se
utilizan tradicionalmente en espectroscopia para la calibracin de las posiciones
espectrales. Se venden lmparas comerciales de calibracin para este fin; analizar la luz
de un fluorescente de techo en un espectrmetro es una prctica de calibracin
frecuente.65 El mercurio gaseoso tambin se encuentra en algunos tubos electrnicos,
incluyendo ignitrones, tiratrones, yrectificadores de arco de mercurio.66 Tambin se utiliza
en las lmparas de atencin mdica especializada para el bronceado de la piel y
desinfeccin.67 Se aade mercurio gaseoso a las lmparas de ctodo fro que
contienen argn para aumentar la ionizacin y la conductividad elctrica. Una lmpara
rellenada de argn sin mercurio presentar manchas mates y dejar de iluminar
correctamente. Los sistemas de iluminacin que contienen mercurio pueden ser tratados
trmicamente una sola vez. Cuando se aade vapor de mercurio a tubos llenos de neon,
la luz producida presentar manchas rojas/azules inconsistentes, hasta que se complete
el proceso trmico inicial; finalmente, se encender un solo color,68 mostrando finalmente
un color azul apagado coherente.

El brillo de color violeta oscuro de una descarga de vapor de mercurio en unalmpara


germicida, cuyo espectro es rico en radiacin ultravioleta invisible.

Dispositivo bronceador de la piel que contiene una lmpara de vapor de mercurio de baja
presin y dos lmparas de infrarrojos, que actan tanto como fuente de luz como de balasto
elctrico.

Tipos variados de lmparas fluorescentes.


Cosmticos[editar]
El mercurio, en forma de tiomersal, es ampliamente utilizado en la fabricacin de rmel. En
2008, Minnesota se convirti en el primer estado en los Estados Unidos en prohibir el
mercurio aadido intencionadamente en los cosmticos, lo que supone una norma ms
dura que la del gobierno federal.69

Un estudio de la media geomtrica de la concentracin de mercurio en la orina, identific


una fuente no reconocida previamente de la exposicin al mercurio inorgnico entre los
residentes de Nueva York: los productos para el cuidado de la piel. Estudios basados en
la biomonitorizacin de la poblacin tambin mostraron que los niveles de concentracin
de mercurio son ms altos entre los consumidores de pescado y marisco.70
Armas de fuego[editar]
Un compuesto de mercurio llamado "fulminato de mercurio" se utiliza principalmente en
las cpsulas fulminantes como detonador de la carga de plvora de
las balas y cartuchos que sirven de municin a las armas de fuego.
Usos histricos[editar]

Interruptor de mercurio tipo (SPST).


Manmetro de columna de mercurio.

Muchas aplicaciones histricas hacen uso de las peculiares propiedades fsicas del
mercurio, sobre todo como un lquido denso y como un metal lquido:

Cantidades de mercurio lquido de entre 90 y 600 g han sido recuperadas de tumbas


de las lites de lacivilizacin maya (entre los aos 100 y 700)71 o en vasijas rituales en
seis lugares. Este mercurio pudo haber sido utilizado en cuencos como espejo con
fines adivinatorios. Cinco de ellos datan del perodo clsico de la civilizacin maya (c.
250-900), pero uno de los seis ejemplos es anterior.72
Fue utilizado como colorante en forma de bermelln (cinabrio en polvo), formando
parte de forma extensiva de las pinturas de color rojo durante siglos, hasta ser
sustituido por el rojo de cadmio (que no es txico).
En la Espaa Islmica fue utilizado para llenar piscinas decorativas. Siglos despus, el
artista estadounidenseAlexander Calder construy una fuente de mercurio para el
Pabelln Espaol de la Exposicin Internacional de Pars de 1937. La fuente est
ahora en exhibicin en la Fundaci Joan Mir en Barcelona.73
El mercurio se utilizaba dentro de seuelos de pesca oscilantes. Su forma pesada, con
la inestabilidad propia del mercurio lquido en su interior, hace que el movimiento
irregular de estos seuelos sea muy atractivo para los peces. Su uso se prohibi por
motivos ambientales, pero se ha producido la posterior reaparicin de este arte de
pesca ilegal.
Las lentes de Fresnel de los faros antiguos utilizaban un bao de mercurio sobre el
que flotaban y rotaban, actuando como un cojinete.74

Interruptor de turbina de mercurio. El motor hace girar la rueda dentada que pasa por un flujo de
mercurio proyectado a travs de la trayectoria de los dientes. Ajustando la posicin de la rueda
arriba o abajo el ciclo inducido en la corriente del circuito primario puede modificarse.

En los primeros aos de la radiodifusin a comienzos del siglo XX, para generar ondas
hercianas con frecuencias de kilociclos, se utilizaban unos interruptores
electromecnicos consistentes en una rueda dentada metlica que interceptaba un
flujo continuo de mercurio por el que se haca circular la electricidad
(vase Conectores de mercurio).

Esfigmomanmetros (medidores de presin arterial), barmetros, bombas de


difusin, coulombmetros, y otros muchos instrumentos de laboratorio utilizan
mercurio. Como lquido opaco con una alta densidad y una expansin trmica casi
lineal, es ideal para este uso.75
Como lquido conductor de la electricidad, se utiliz en interruptores de
mercurio (incluyendo algunos tipos de interruptores de luz domsticos instalados
antes de 1970), interruptores basculantes utilizados en detectores de fuego antiguos,
y los interruptores de inclinacin de algunos tipos de termostatos domsticos.76
Debido a sus propiedades acsticas, el mercurio se utiliz como medio de propagacin
en dispositivos conmemoria de lnea de retardo utilizados en las primeras
computadoras digitales de la mitad del siglo XX.
Turbinas de vapor de mercurio experimentales se instalaron para aumentar la
eficiencia de la energa elctrica de las plantas de combustibles fsiles.77 La planta de
energa South Meadow en Hartford (Connecticut), emple mercurio como fluido de
trabajo (en una configuracin binaria con un circuito de agua secundario) durante una
serie de aos a partir de finales de la dcada de 1920, en un intento por mejorar la
eficiencia de la planta. Varias otras plantas fueron construidas con este diseo de
turbina, incluyendo la estacin Schiller enPortsmouth (Nuevo Hampshire) que se puso
en servicio en 1950. La idea no tuvo xito en toda la industria debido al peso y a la
toxicidad del mercurio, as como a la aparicin de las plantas de vapor supercrtico en
los aos siguientes.78 79
Del mismo modo, el mercurio lquido se utiliz como refrigerante para
algunos reactores nucleares; sin embargo, el sodio se ha impuesto para los reactores
enfriados con metal lquido, debido a que la alta densidad del mercurio requiere
mucha ms energa para hacerlo circular por los circuitos de refrigeracin.80
El mercurio era un propulsor de motores inicos en los inicios de los sistemas
de retropropulsin espacial elctrica. Sus ventajas eran su alto peso molecular, su
baja energa de ionizacin, su baja energa de doble ionizacin, la alta densidad del
lquido y la capacidad de almacenamiento del metal a temperatura ambiente. Sus
desventajas eran los problemas relacionados tanto con impactos ambientales
asociados con las pruebas, como con el eventual enfriamiento y condensacin de
algunos de los propelentes en la nave espacial en las operaciones de larga duracin
en tierra. El primer vuelo espacial que utiliz la propulsin elctrica con un propulsor
de iones de mercurio como combustible (desarrollado por el centro de
investigacin NASA Lewis) fue la nave espacial "SERT-1" lanzada por la NASA en
1964. El vuelo SERT-1 fue seguido por el SERT-2 en 1970. El mercurio y
el cesio fueron los propulsores utilizados en los primeros motores de iones, hasta que
en el Hughes Research Laboratory se descubri que el gas xenn es un sustituto ms
adecuado. El xenn es ahora el propelente utilizado en los motores de iones, ya que
tiene un alto peso molecular, poca o ninguna reactividad debido a su naturaleza
de gas noble, y presenta una alta densidad cuando se almacena como un lquido a
baja temperatura.81 82

Otras aplicaciones hacen uso de las propiedades qumicas del mercurio:

La batera de mercurio es un tipo de acumulador elctrico no recargable, una celda


primaria muy comn a mediados del siglo XX. Se utilizaba en una amplia variedad de
aplicaciones y estaba disponible en varios tamaos, en particular para las
pequeas pilas botn. Su salida de tensin constante y larga vida til le dieron un uso
especfico en los medidores de luz las cmaras fotogrficas y en los audfonos. Las
pilas de mercurio fueron prohibidas de manera efectiva en la mayora de los pases en
la dcada de 1990, debido a las preocupacin por la contaminacin por mercurio del
suelo.83
El mercurio se utiliza para la conservacin de la madera, la creacin de daguerrotipos,
el plateado de espejos, en pinturas navales para evitar que se adhieran distintos
organismos al casco de los buques (uso abandonado en
1990), herbicidas (abandonado en 1995), pequeos juguetes en forma de laberintos
de bolsillo en los que se debe guiar una gota de mercurio, algunos productos de
limpieza, y en los sensores de algunos dispositivos de suspensin autonivelante
utilizados en su momento en automocin. Como medicamentos, los compuestos de
mercurio se han utilizado en antispticos, laxantes, antidepresivos, y en tratamientos
contra la sfilis.
Supuestamente fue utilizado por espas de los Aliados en acciones de sabotaje contra
la Luftwaffe, mediante una pasta de mercurio que provocaba la rpida corrosin
del aluminio de los aviones, causndoles fallos estructurales graves.84
Proceso clorolcali: El principal uso industrial del mercurio durante el siglo XX fue en la
electrlisis para separar el cloro y el sodio de la salmuera; sirviendo el mercurio
como nodo del proceso Castner-Kellner. El cloro se utiliza para el blanqueo de papel
(por lo que la localizacin de muchas de estas plantas estaba cerca de fbricas de
papel), mientras que el sodio se utiliza para fabricar hidrxido de sodio utilizado en
jabones y otros productos de limpieza. Este uso ha sido abandonado en gran medida,
sustituyndose por otras tecnologas que utilizan membranas osmticas.85
Como electrodos en algunos tipos de electrlisis, en catalizadores y en insecticidas.
El mercurio tambin fue utilizado como limpiador del interior de los caones de las
armas de fuego.86 87
A partir de mediados del siglo XVIII hasta mediados del siglo XIX, se utiliz en la
fabricacin de sombreros de fieltro un proceso denominado "carroting". Las pieles de
animales eran lavadas en una solucin de nitrato mercrico (Hg (NO32H2O2) de color
naranja (el trmino "carroting", de zanahoria en ingls, surgi de este color).88 Este
proceso separa la piel del pelaje enmaraado, aunque esta disolucin y los vapores
que produce son altamente txicos. ElServicio de Salud Pblica de los Estados
Unidos prohibi el uso de mercurio en la industria del fieltro en diciembre de 1941. Los
sntomas psicolgicos asociados con el envenenamiento por mercurio inspiraron la
expresin inglesa "mad as a hatter" (loco como un sombrerero). El personaje de El
Sombrerero de Lewis Carroll en su libro Las aventuras de Alicia en el pas de las
maravillas era un juego de palabras basado en la antigua frase, pero el carcter
mismo del personaje no presenta sntomas de envenenamiento por mercurio.89
Minera de oro y plata. Histricamente, se utiliz mercurio ampliamente en minera
hidrulica con el fin de separar por flotacin el oro (que se hunde en el mercurio) de la
mezcla de grava y de agua que lo acompaan. Las partculas finas de oro adems
pueden formar una amalgama mercurio-oro y, por lo tanto, aumentar los porcentajes
de recuperacin de oro.5 El uso a gran escala del mercurio se detuvo en la dcada de
1960. Sin embargo, se sigue utilizando a pequea escala, a menudo clandestina, en
la prospeccin de oro. Se estima que 45.000 toneladas mtricas de mercurio que
fueron utilizadas en California en la explotacin de placeres aurferos no han sido
recuperadas.90 Mercurio fue tambin usado en plata mining.91
Uso medicinal histrico[editar]

El cloruro de mercurio (I) (tambin conocido como calomel o cloruro de mercurio) se ha


utilizado en la medicina tradicional como diurtico, desinfectantetpico, y laxante.
El cloruro de mercurio (II) (tambin conocido como cloruro de mercurio o sublimado
corrosivo) en tiempos se utiliz para tratar la sfilis (junto con otros compuestos de
mercurio), aunque es tan txico que a veces los sntomas de su toxicidad se confunden
con los de la sfilis que se crea tratar.92Tambin se utiliza como desinfectante. El "Blue
mass", una pastilla o jarabe en el que el mercurio es el ingrediente principal, se recet a lo
largo del siglo XIX para numerosas enfermedades, como el estreimiento, la depresin, la
infertilidad y los dolores de cabeza.93 A principios del siglo XX, el mercurio se administr a
nios pequeos como laxante y vermfugo, y se utiliz en polvo dental para lactantes.
La merbromina, un organohaluro que contiene mercurio (a veces se vende como
mercurocromo) sigue siendo ampliamente utilizado, pero ha sido prohibido en algunos
pases como los Estados Unidos.94

Toxicidad y seguridad[editar]
Vanse tambin: Envenenamiento por mercurio y Ciclo del mercurio.

El mercurio y la mayora de sus compuestos son extremadamente txicos y deben ser


manejados con cuidado; en los casos de derrames relacionados con el mercurio (por
ejemplo, en el caso de rotura de termmetros o de tubos fluorescentes que contengan el
metal o sus vapores), existen procedimientos de limpieza especficos para evitar la
exposicin y evitar su dispersin.95 Protocolos para fusionar fsicamente las gotas ms
pequeas depositadas sobre superficies duras para poder recogerlas con un cuentagotas,
o bien para empujar suavemente el derrame hacia un recipiente desechable. Aspiradoras
y escobas causan una mayor dispersin del mercurio y no deben utilizarse.
Posteriormente se esparcen sobre el rea afectada por el derrame escamas
deazufre, zinc, o algn otro material en polvo que forme fcilmente una amalgama
(aleacin) con el mercurio a temperaturas ordinarias, antes de ser recogidos y
depositados adecuadamente. La limpieza de superficies porosas y prendas de vestir no es
eficaz para eliminar todos los rastros de mercurio y, por lo tanto, se aconseja a desechar
este tipo de artculos cuando han estado expuestos a un derrame de mercurio.

El mercurio puede ser absorbido por la piel y las membranas mucosas y los vapores de
mercurio puede ser inhalados accidentalmente, por lo que los contenedores de mercurio
estn bien sellados para evitar derrames y evaporacin. El calentamiento del mercurio o
de sus compuestos, que pueden descomponerse cuando se calientan, debe llevarse a
cabo con una ventilacin adecuada a fin de minimizar la exposicin al vapor de mercurio.
Las formas ms txicas de mercurio son sus compuestos orgnicos, como
el dimetilmercurio y el metilmercurio. El mercurio puede causar tanto intoxicaciones
crnicas como agudas.
Liberacin en el medio ambiente[editar]

Cantidad de mercurio atmosfrico depositado en el glaciar superior de Fremont (Wyoming)


entre 1720 y 1990.

Los ndices de depsito pre-industriales de mercurio de la atmsfera pueden ser de


aproximadamente 4 ng/(1 l de depsito de hielo). A pesar de que puede ser considerado
un nivel natural de la exposicin, las fuentes regionales o globales tienen efectos
significativos. Las erupciones volcnicas pueden aumentar el nivel atmosfrico entre 4 y 6
veces.96

Las fuentes naturales, tales como los volcanes, son responsables de aproximadamente la
mitad de las emisiones de mercurio a la atmsfera. La contaminacin provocada por la
actividad humana se puede dividir en los siguientes porcentajes estimados:97 98 99

65% de centrales trmicas, siendo las plantas de carbn la mayor fuente agregada (el
40% de las emisiones de mercurio de Estados Unidos en 1999). Esto incluye plantas
de energa alimentados con gas donde el mercurio no se ha eliminado. Las emisiones
procedentes de la combustin de carbn son entre uno y dos rdenes de magnitud
mayores que las emisiones procedentes de la combustin de petrleo, dependiendo
de cada pas.97
11% de la produccin de oro. Las tres mayores fuentes de emisiones de mercurio en
los EE.UU. son las tres mayores minas de oro. La liberacin hidrogeoqumica de
mercurio producto de la excavacin de las minas de oro ha sido contabilizada como
una fuente significativa de emisin de mercurio a la atmosfra en el este de
Canad.100
6.8% de la produccin de metales no ferrosos, tpicamente en fundiciones.
6,4% de la produccin de cemento.
3.0% a partir de vertederos, incluyendo basuras domsticas y residuos
peligrosos, hornos crematorios, y la incineracin de fangos de depuracin.
3,0% de la produccin sosa custica.
1,4% de la produccin de arrabio y acero.
1.1% de la produccin de mercurio, sobre todo para las bateras.
2,0% de otras fuentes.

Los porcentajes anteriores son estimaciones de las emisiones de mercurio de origen


humano a nivel mundial en el ao 2000, con exclusin de la quema de biomasa, una
fuente importante en algunas regiones.97

La contaminacin atmosfrica reciente por mercurio en ambientes urbanos al aire libre se


midi con valores de entre 0,01-0,02 mg/m3. En 2001 se midieron y estudiaron los niveles
de mercurio en 12 lugares del interior de viviendas elegidos para representar una seccin
transversal de las clases de construccin, la ubicacin y las edades de los edificios en el
rea de Nueva York. Este estudio encontr concentraciones elevadas de mercurio en el
interior de las viviendas significativamente ms elevados que los registrados al aire libre,
en un rango de entre 0,0065 y 0,523 mg/m3. El promedio fue de 0,069 g/m3.101

El mercurio tambin entra en el medio ambiente a travs de su eliminacin inadecuada


(por ejemplo, en los vertederos y en las incineradoras) de determinados productos que
contienen mercurio, como: piezas de automviles, bateras y pilas, bombillas
fluorescentes, productos mdicos, termmetros y termostatos.102 Debido a problemas de
salud (vase ms adelante), se est reduciendo progresivamente o eliminando el mercurio
en estos productos. Por ejemplo, la cantidad de mercurio contenido en los termostatos
vendidos en los Estados Unidos se redujo de 14,5 toneladas en 2004 a 3,9 toneladas en
2007.103

La mayora de los termmetros utilizan ahora alcohol tintado en lugar de mercurio, y los
termmetros de la aleacin galinstano son tambin una opcin disponible. Los
termmetros de mercurio se utilizan todava de vez en cuando en el campo de la
medicina, ya que son ms precisos que los termmetros de alcohol, aunque
frecuentemente, ambos estn siendo reemplazados por los termmetros electrnicos y
menos comnmente por los ya citados termmetros de galinstano. Los termmetros de
mercurio siguen siendo ampliamente utilizados para ciertas aplicaciones cientficas debido
a su mayor precisin y rango de trabajo.

Histricamente, una de las mayores emisiones se produjo en la planta industrial de Colex,


una instalacin dedicada a la separacin de istopos de litio situada en Oak Ridge,
Tennessee. La planta oper en las dcadas de 1950 y 1960. Los registros son
incompletos y poco claro, pero las comisiones gubernamentales han estimado que se
desconoce el paradero de unas novecientas toneladas de mercurio.104

Un desastre industrial grave fue el vertido de compuestos de mercurio a la baha


de Minamata, en Japn. Se estima que ms de 3.000 personas sufrieron varias
deformidades severas, sntomas de intoxicacin por mercurio o la muerte, en lo que se
conoce como enfermedad de Minamata.105 106

Ms recientemente, en varias comunidades del estado de Quertaro, Mxico, se ha


descubierto la presencia de mercurio en alimentos de origen animal, vegetal y en el agua,
y los niveles de contaminacin por este elemento "exceden hasta en mil por ciento el
mximo permitido, lo que implica graves riesgos para la salud".107

Contaminacin global

Mercurio medido en el hielo del Monte Logan y en el glaciar Fremont y Hg emitido de origen
antropognico. Figura redibujada a partir del original publicado por Beal et al. (2015).108

Las emisiones de mercurio a la atmsfera se distribuyen globalmente y contaminan todos


los ecosistemas.109 Como ya se ha sealado, el mercurio procede de actividades
humanas (combustin del carbn, minera directa de mercurio, plata y oro) y actividades
naturales (vulcanismo, por ejemplo). Las emisiones producen mayoritariamente Hg0, con
menor cantidad de Hg2+. El mercurio depositado puede ser re-emitido a la atmsfera
mediante su intercambio entre el ocano y el aire o la combustin de biomasa.110 111

El mercurio almacenado en el hielo del monte Logan (5340 m sobre el nivel del mar;
Yukon, Canad) desde el ao 1400 hasta 1998 ha sido medido con precisin.108 La
mayora de la acumulacin de mercurio de origen antropognico durante 600 aos se
produjo en el Monte Logan durante el siglo XX y especialmente entre 1940 y 1975. El
incremento entre 1993 y 1998 (final del muestreo) puede reflejar el aumento de emisiones
a la atmsfera por la combustin de carbn en Asia y la minera a pequea escala de los
pases en desarrollo, que se ha estimado que contina hasta la actualidad.112 113 La
recolecta y estudio de nuevas muestras de hielo es urgente debido a la desaparicin
acelerada de los glaciares. 114
Exposicin laboral[editar]
Debido a los efectos sobre la salud de la exposicin al mercurio, sus usos industriales y
comerciales son regulados en muchos pases. La Organizacin Mundial de la Salud,
la OSHA, y la NIOSH tratan al mercurio como un riesgo laboral, y se han establecido
lmites de exposicin laboral especficos. Las emisiones y la eliminacin del mercurio
ambiental estn regulados en los EE.UU. principalmente por la Agencia de Proteccin
Ambiental.

Estudios epidemiolgicos han constatado numerosos efectos nocivos del mercurio, como
temblores, deterioro de habilidades cognitivas, y alteraciones del sueo en trabajadores
con exposicin crnica al vapor de mercurio, incluso a bajas concentraciones (en el rango
de 0,7 a 42 mg/m3.115 116 Un estudio ha demostrado que la exposicin puntual (4 - 8 horas)
a niveles de mercurio elemental calculados entre 1,1 y 44 mg/m3 dio lugar a dolor en el
pecho, disnea, tos,hemoptisis, deterioro de la funcin pulmonar, y la evidencia
de neumonitis.117 La exposicin aguda intersticial al vapor de mercurio se ha demostrado
que produce profundos efectos sobre el sistema nervioso central, incluyendo reacciones
psicticas caracterizadas por el delirio, alucinaciones y tendencia suicida. La exposicin
ocupacional se ha plasmado en un amplio alcance de perturbaciones funcionales,
incluyendo eretismo, irritabilidad, nerviosismo, timidez excesiva, e insomnio. Con la
exposicin continuada, se desarrolla un ligero temblor, que puede transformarse en
espasmos musculares violentos. El temblor inicialmente involucra a las manos, y luego se
extiende a los prpados, los labios y la lengua. A largo plazo, la exposicin de bajo nivel
se ha asociado con sntomas ms sutiles de eretismo, incluyendo fatiga, irritabilidad,
prdida de memoria, sueos vvidos y depresin.118 119
Daos fetales[editar]
Los efectos nocivos del mercurio pueden ser transmitidos de la madre al feto, e incluyen
dao cerebral, retraso mental, falta de coordinacin, ceguera, convulsiones e incapacidad
para hablar. Los nios con envenenamiento por mercurio pueden desarrollar problemas
en sus sistemas nervioso y digestivo y daos renales.120
Tratamiento[editar]
La investigacin sobre el tratamiento de la intoxicacin por mercurio es limitada. En la
actualidad los frmacos disponibles para tratar la intoxicacin mercurial aguda incluyen
quelantes de N-acetil-D, L-penicilamina (PAN), Dimercaprol, cido 2,3-dimercapto-1-
propanosulfnico (DMPS), y cido dimercaptosuccnico(DMSA). En un pequeo estudio
incluyendo a 11 trabajadores de la construccin expuestos al mercurio elemental, los
pacientes fueron tratados con DMSA y NAP.121 La terapia de quelacin con ambos
frmacos tuvo como resultado la movilizacin de una pequea fraccin del mercurio total
corporal estimado. El DMSA fue capaz de aumentar la excrecin de mercurio en un grado
mayor que el NAP.122
Pescado y marisco[editar]
Artculo principal: Presencia de mercurio en peces

El pescado y el marisco tienen una tendencia natural a concentrar mercurio en sus


cuerpos, a menudo en forma de metilmercurio, un compuesto orgnico altamente txico.
Las especies de peces que forman parte de los niveles superiores de la cadena
alimentaria, como tiburones, peces espada, caballas,atunes o albacoras contienen
mayores concentraciones de mercurio que otros. Como el mercurio y el metilmercurio son
solubles en grasa, se acumulan principalmente en las vsceras, aunque tambin se
depositan en todo el tejido muscular.123 Cuando un pez es consumido por un depredador,
el nivel de mercurio se acumula. Dado que los peces son poco eficientes en la depuracin
de la acumulacin de metilmercurio, las concentraciones en sus tejidos aumentan con el
tiempo. Por lo tanto, las especies que estn ms altas en la cadena trfica acumulan una
carga corporal de mercurio que puede ser diez veces ms alta que la de las especies que
consumen. Este proceso se llama biomagnificacin. Este tipo de envenenamiento por
mercurio se produjo de esta manera en Minamata, Japn, dando lugar a la
denominada enfermedad de Minamata.

Precauciones[editar]
Transporte[editar]
Se transporta en estado lquido, cdigo europeo del A.D.R.: [2809-80-8-8,66 c)].124 Los
contenedores deben cerrarse hermticamente. Se pueden emplear contenedores
de acero, acero inoxidable, hierro, plsticos, vidrio o porcelana. Deben evitarse los
contenedores de plomo, aluminio, cobre, estao y cinc.125

Almacenar en reas fras, secas, bien ventiladas, alejadas de la radiacin solar y de


fuentes de calor y/o ignicin, ya que a temperaturas mayores de 40 C produce vapor.
Debe estar alejado de cido ntrico concentrado, acetileno y cloro. Debe almacenarse en
recipientes irrompibles de materiales resistentes a lacorrosin y que sean compatibles.
Manchas[editar]
El mercurio puede amalgamarse accidentalmente con metales nobles como el oro,
produciendo manchas sobre su superficie. Dado que el mercurio se evapora a unos 360C
(de hecho, debe ser almacenado a una temperatura que no sobrepase los 40 C para
evitar la emanacin de vapores), es posible eliminar una mancha (por ejemplo, de alguna
joya) colocndola en la llama de un mechero y despus pulindola. Si la mancha es muy
grande puede introducirse la joya en cido ntrico concentrado o cido
sulfrico concentrado (la joya debe ser de oro o platino, de lo contrario se disolver). Los
cidos reaccionan con el mercurio, por lo que debe tenerse en cuenta que estas
reacciones son exotrmicas y liberan vapores txicos.126
Etiquetado[editar]
De acuerdo a la legislacin de la Unin Europea en el etiquetado deben incorporarse
las frases R: R 23 ("Txico por inhalacin") y R 33 ("Peligro de efectos acumulativos").
Tambin deben incorporarse las frases S: S 1/2 ("Consrvese bajo llave y mantngase
fuera del alcance de los nios"), S 7 ("Mantngase el recipiente bien cerrado") y S 45 ("En
caso de accidente o malestar, acuda inmediatamente al mdico (si es posible, mustrele
la etiqueta)").

Reglamentos[editar]
Internacional[editar]
Un total de 140 pases acordaron en la Minamata Convention on Mercury el Programa de
las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) con el objeto de evitar emisiones
peligrosas. 127 El convenio fue firmado el 10 de octubre 2013.128
Unin Europea[editar]
En la Unin Europea, la directiva sobre la restriccin del uso de ciertas sustancias
peligrosas en aparatos elctricos y electrnicos (vase RoHS) prohbe el mercurio de
ciertos productos elctricos y electrnicos, y limita la cantidad de mercurio en otros
productos a menos de 1000 ppm.129 Tambin se han impuesto restricciones para la
concentracin de mercurio en los envases (el lmite es de 100 ppm para suma de
mercurio, plomo, cromo hexavalente ycadmio) y en las bateras (el lmite es de 5
ppm).130 En julio de 2007, la Unin Europea prohibi tambin el mercurio en dispositivos
de medicin no elctricos, tales como termmetros y barmetros. La prohibicin slo se
aplica a nuevos dispositivos, y contiene excepciones para el sector de la atencin sanitaria
y un perodo de gracia de dos aos para los fabricantes de barmetros. 131
Noruega[editar]
Noruega promulg una prohibicin total del uso de mercurio en la fabricacin e
importacin/exportacin de productos de mercurio, el 1 de enero 2008.132 En 2002, se
constat que varios lagos en Noruega presentaban un mal estado debido a la
contaminacin por mercurio, con un exceso de 1 g/g de mercurio en sus
sedimentos.133 En 2008, el Ministro de Desarrollo para el Medio Ambiente de Noruega,
Erik Solheim, manifest que: "El mercurio es una de las toxinas ambientales ms
peligrosas. Alternativas satisfactorias al mercurio en los productos ya estn disponibles,
por lo que es apropiado introducir una prohibicin."134
Suecia[editar]
Los productos que contienen mercurio fueron prohibidos en Suecia en 2009.135 136
Dinamarca[editar]
En 2008, Dinamarca tambin prohibi la amalgama de mercurio dental, excepto para el
relleno de la superficie de masticacin de dientes permanentes, como los molares de
adultos.134
Estados Unidos[editar]
En los Estados Unidos, la Agencia de Proteccin Ambiental (EPA) se encarga de regular y
gestionar la contaminacin por mercurio. Varias leyes confieren a la EPA esta autoridad.
Adems, en la normativa recogida en el "Mercury-Containing and Rechargeable Battery
Management Act", aprobada en 1996, se retira paulatinamente el uso del mercurio en las
pilas, y se prev la eliminacin eficiente y rentable de los muchos tipos de bateras
usadas.137 Los pases de Amrica del Norte contribuyeron aproximadamente con el 11%
del total de las emisiones globales antropognicas de mercurio en 1995.138

La "Clean Air Act" (1990), aprobada en 1990, puso al mercurio en una lista de
contaminantes txicos que necesitan ser controlados en la mayor medida posible. Por lo
tanto, las industrias que liberan altas concentraciones de mercurio al medio ambiente han
acordado en instalar el mximo alcanzable de las tecnologas de control (MACT). En
marzo de 2005, la EPA promulg una regulacin139 que aadi las centrales elctricas a la
lista de fuentes que deben ser controladas e instituy un sistema de Comercio de
derechos de emisin nacional. Se dio de plazo hasta noviembre de 2006 para imponer
controles ms estrictos, pero despus del desafo legal de varios estados, las
regulaciones fueron derogadas por un tribunal federal de apelaciones el 8 de febrero de
2008. La norma no se considera suficiente para proteger la salud de las personas que
viven cerca de las plantas de energa que queman carbn, dados los efectos negativos
documentados en el Informe al Congreso del Estudio de la EPA de 1998.140 Sin embargo,
nuevos datos publicados en 2015 mostraron que despus de la introduccin de controles
ms estrictos sobre el mercurio, ste se redujo drsticamente, lo que indica que la Ley de
Aire Limpio surti el efecto deseado.141
La EPA anunci nuevas reglas para las plantas elctricas de carbn el 22 de diciembre
2011.142 Los hornos de cemento que queman residuos peligrosos se mantienen a un nivel
de control menos estricto que las incineradoras estndar de residuos peligrosos, por lo
que constituyen una fuente desproporcionada de la contaminacin por mercurio.143

Vase tambin[editar]

gCaractersticas:
Elemento qumico, metal de transicin, cuyo smbolo es Hg. Pertenece al segundo grupo del
sistema peridico de los elementos, segundo subgrupo. Su nmero atmico es 80, y su peso
atmico es de 200,61. Tiene siete istopos estables.
Es de color gris claro, como plateado y bastante brillante. Es el nico metal lquido a
temperatura ambiente. Es adems muy voltil.
Su dilatacin es uniforme a cualquier temperatura.
Se solidifica a -38,87 C, hierve a 356,95 C y tiene un punto de fusin de -39 C Su densidad
es de 13,59 g/cm2, que es bastante elevada. Es muy difcil que le afecten los cidos
minerales.
Es buen conductor de la electricidad, y tiene un elevado coeficiente de dilatacin trmica.
Su resistividad es de 0,957 *mm2/m, pero a -268,88
desaparece sbitamente su resistencia.
Si es sometido a una presin de 7.640 atmsferas (5.800.000 mm Hg) se transforma en
slido, habindose elegido esta presin como medida tipo para presiones extremadamente
altas.
Se disuelve en cido ntrico y en cido sulfrico concentrado, pero es resistente a los lcalis.
El mercurio ocupa el lugar 67 en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre.
En la naturaleza:
El mercurio se encuentra en la naturaleza en:
Estado libre: Acompaando como minsculas gotitas a sus minerales.
En forma de compuestos:
El cinabrio: Es el ms importante. Es el nico del que se extrae industrialmente el mercurio. Es
un mineral de coloracin rojiza caracterstica, constituido por sulfuro de mercurio.
Compuestos:
Se combina directamente con el azufre y con los halgenos, dejando libre la mayor parte de
los metales, a excepcin del hierro, cobalto, nquel, molibdeno y tungsteno, con los que forma
disoluciones caractersticas llamadas amalgamas.
El mercurio forma compuestos monovalentes y divalentes.
El cloruro mercurioso (calomelano): Es una sustancia blanca, insoluble en el agua y alterable a
la luz. Se utiliza en medicina como desinfectante intestinal y en forma de pomadas para tratar
enfermedades en a piel. Se usa tambin para electrodos
Antes era empleado como purgante.
El cloruro mercrico (o sublimado corrosivo). Se presenta en forma de cristales blancos y
solubles en agua. Es muy venenoso. Se emplea como antisptico, para preparar derivados
mercricos, en el estampado de tejidos, en electricidad y para conservar la madera.
El yoduro mercrico: Es de color rojo, pero se transforma en amarillo por calentamiento. Se
usa en la investigacin de trazas pequesimas de amoniaco en el agua, sirviendo tambin
para preparar el reactivo de Nessler.
El fulminato de mercurio: Es un polvo cristalino pardoscuro, que cuado est seco, explota al
ms ligero choque. Se utiliza para la preparacin de mezclas detonantes, en la metalurgia del
oro y de la plata, como catalizador en muchas reacciones orgnicas, en los aparatos
cientficos (termmetros, barmetros...), para la preparacin de amalgamas y en la
construccin de lmparas con vapor de mercurio.
El mercurocromo o mertiolate, que se usa en medicina.
El sulfuro de mercurio (II), un antisptico comn tambin utilizado en pintura para obtener el
color bermelln
Descubrimiento:
El mercurio ya era conocido desde la antigedad. Los griegos lo denominaban hidrargyrum,
nombre del que proviene su smbolo.
El primero en obtenerlo en estado puro fue Teofrasto de Ereso, en el 320 a.C. Los griegos lo
llamaron hidro argiros, es decir, plata lquida, de donde deriva su nombre latino hidrargyrum.
Los alquimistas de la Edad Media no lo consideraban un metal, sino la esencia de todos los
metales.
El qumico francs Antoine Laurent de Lavoisier lo identific por primera vez como elemento
durante sus investigaciones sobre la composicin del aire.
Obtencin:
El mercurio se prepara por tostacin del cinabrio, a una temperatura de unos 600 C. El
mercurio se volatiliza y sus vapores son conducidos a dispositivos de condensacin
hermticamente cerrados, donde el mercurio se condensa y se recoge en estado lquido. Otro
mtodo para purificar este metal, es tratarlo con cido ntrico diluido, el cual oxida los dems
metales, dejando libre el mercurio, que por ltimo se lava con agua, se seca y se destila al
vaco.
Otro mtodo de purificacin consiste en hacer pasar por el mercurio caliente una corriente de
aire que produce la oxidacin de las impurezas, las cuales se separan por filtracin a travs de
pieles de gamuza o papeles especiales.
Daos en el hombre:
El mercurio es muy voltil, y sus vapores son txicos para el hombre. Es muy venenoso,
puesto que nuestro organismo no es capaz de eliminarlo. La principal va de intoxicacin es la
respiratoria.
La intoxicacin por este metal se denomina hidrargirismo, y se manifiesta con ulceraciones de
las encas, ennegrecimiento de los dientes, vmitos, diarreas, temblores...
Produccin:
Entre los pases que producen mayor cantidad se encuentran Espaa, Italia, la Unin
Sovitica y China.
Los yacimientos ms importantes se encuentran en Almadn (Ciudad Real), California
(EEUU), Monte Amiata (Italia) e Istria (Yugoslavia).
Los yacimientos de cinabrio ms importantes estn en contacto con masas eruptivas y
terrenos sedimentarios.
Amalgamas:
Son unos compuestos caractersticas del mercurio, que forma con el hierro, cobalto, nquel,
molibdeno y tungsteno.
Son amasables a temperatura ambiente, y se endurecen con el tiempo.
Puede ser lquida o slida, dependiendo de la cantidad de mercurio que contenga.
Cinabrio:
Es el mineral ms importante del mercurio.
Es un sulfuro, cuya frmula es HgS. Cristaliza en el sistema trigonal. Tiene color rojo, y es
estable a todas las temperaturas.
Su dureza es de 2 - 2,5 y se utiliza mucho en pintura.
Aplicacin:
Se emplea para fabricar termmetros y barmetros, debido a que su dilatacin es uniforme
a cualquier temperatura, es decir, que su coeficiente de dilatacin es casi constante; la
variacin del volumen por cada grado de aumento o descenso de temperatura es la misma
Tambin se emplea en bombas de vaco, interruptores y rectificadores elctricos.
El vapor de mercurio se usa en lugar del vapor de agua en las calderas de algunos motores
de turbina
Las amalgamas se emplean en odontologa como empaste de dientes.
Para fabricar pilas de botn, de elevado rendimiento y tamao reducido.
El cloruro mercurioso se utiliza en medicina como desinfectante intestinal y en forma
de pomadas para tratar enfermedades en a piel.
El cloruro mercrico se emplea como antisptico, para preparar derivados mercricos, en
el estampado de tejidos, en electricidad y paraconservar la madera.
El yoduro mercrico se usa en la investigacin de trazas pequesimas de amoniaco en el
agua, sirviendo tambin para preparar el reactivo de Nessler.
El fulminato de mercurio (HgC2N2O2) se utiliza para la preparacin de mezclas detonantes,
en la metalurgia del oro y de la plata (Uno de los mtodos de extraccin del oro y la plata de
sus menas consiste en combinarlos con mercurio, extrayendo luego el mercurio por
destilacin), como catalizador en muchas reacciones orgnicas, en los aparatos cientficos
(termmetros, barmetros...), para la preparacin de amalgamas y en la construccin
de lmparas con vapor de mercurio, que se utilizan como fuente de rayos ultravioletas en
los hogares y para esterilizar agua.
El cinabrio se emplea adems en pintura.
El mercurocromo o mertiolate, que se usa en medicina.
El sulfuro de mercurio (II), un antisptico comn tambin utilizado en pintura para obtener el
color bermelln
Almadn
Almadn tiene el yacimiento de mercurio ms importante del mundo tanto por el tonelaje de
sus riquezas como por la riqueza del mineral.
La aparicin de estas minas se debi a los efectos producidos por el curso de aguas termales
alcalinas portadoras de sulfuro de mercurio (S Hg) que se disolvi en las rocas por la accin
de hidrocarburos o bien por corrientes de enfriamiento.
El cinabrio se pos en las fracturas abiertas en las cuarcitas por donde exhalaban gases y
agua a elevada temperatura. Las partes del yacimiento donde no se encuentra este mineral
estn formadas por pizarras. La produccin de cinabrio asciende a 1500 t. al ao y sita a
Espaa en el segundo lugar mundial, precedida por la antigua U.R.R.S.
El periodo anual de extraccin es de 6 a 8 meses, tiempo en el que se satura el mercado
interior y exterior y vara de acuerdo con la demanda mundial y la pugna en precios con el
resto de pases productores.
Los turnos de trabajo son de 6 horas debido a la toxicidad del mercurio, que es envasado en
frascos de hierro y transportado a travs de la estacin de ferrocarril de Almadenejos. En la
actualidad las minas son propiedad del estado y dependen de la Direccin General de
Patrimonio, perteneciente al Ministerio de Hacienda. Hasta 1981 fue un organismo autnomo
del Ministerio de Economa y Hacienda y a partir de la ley 38/1981 de 19 de octubre se
convirti en sociedad annima estatal.
La comercializacin del mercurio se realiza en unos recipientes de hierro, llamados frascos,
que contienen 34,5 Kg de este metal y que representa la unidad de cotizacin. Ms del 90%
del cinabrio extrado en Almadn se dirige a la exportacin, que representa el 14,5% del
cmputo total de minerales exportados en Espaa, antecedido por las de hierro, cobre y zinc.
Los principales receptores son la URSS, que recibe el 34,5%, EE.UU., los pases de la CEE y
Japn.
Una campaa de falsa informacin sobre la presunta toxicidad del mercurio ha hecho que en
los ltimos aos la venta de mercurio haya descendido a cantidades mnimas, por lo que la
produccin de las minas est prcticamente paralizada, existen stock de mineral para poder
conservar el stock estratgico de mercurio cuando una partida del mismo se vende.
Horno de destilacin Bustamante (Siglo XVII)
Se trata de un horno construido por Juan A. Bustamamte en 1646. Es una reproduccin del
horno inventado por Saavedra Barba en 1633 en Huencavelica (Per). El horno consta de dos
cuerpos rectangulares enfrentados y de dos alturas. Estn construidos con ladrillos macizos.
Uno tiene dos chimeneas y cuatro ventanas o miras. Entre ambos se sitan los canales de
destilacin formados por piezas cermicas (aludeles). Son cuatro bloques con ocho canales
cada uno. Estn situados en forma de "V" para facilitar el desplazamiento del mercurio.
Estuvieron en funcionamiento cerca de 300 aos, dejando de utilizarse en 1928, habiendo
producido 46.000 toneladas de mercurio, hoy son una curiosidad.
Minas de Dlar Se localiza en Dlar, Granada. Produce Hierro, cobre, mercurio