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Desarrollo

de la percepcin
de una intencin
Cmo aprenden los bebs a reconocer las intenciones
de otras personas y a actuar ellos mismos en orden a un fin?

Sin embargo, a lo largo de los siglos se a sus propias acciones lo que ven en otras
Gisa Aschersleben les consider pasivos, que de momento personas. En determinado ensayo, un
registraban muy pocas informaciones de nio observaba al investigador jugando

T
obas est tumbado en su balan- su entorno y las elaboraban casi exclu- con un mueco que llevaba un guante
cn mirando cmo Claudia, su sivamente en forma de movimientos puesto. La persona adulta le quitaba el
mam, se afana en las tareas reflejos. La investigacin sistemtica guante al mueco y lo sacuda tres veces,
domsticas. Mientras ella va con nios pequeos se haca hasta bien al tiempo que sonaba una campanilla; des-
echando, pieza a pieza, la ropa sucia a entrado el siglo XX a partir de la fase del pus, volva a enguantar al mueco. Una
la lavadora, el beb masculla alegre- aprendizaje del habla, es decir, a la edad vez ejecutada esta secuencia varias veces,
mente por su cuenta y agita con viveza aproximada de los dos aos. La situa- llegaba el momento en que se dejaba al
los brazos y las piernas. Claudia piensa cin ha cambiado. Ahora se estudia qu beb manejar l mismo el juguete. Se ano-
entonces si acaso entiende que yo cojo capacidades tienen y desarrollan los taba entonces todo lo que el pequeo
esta camiseta intencionadamente para bebs en los primeros meses de su vida. probando intentaba hacer con el objeto.
meterla en el bombo de la lavadora. Qu Cmo investigar las capacidades de El resultado fue sorprendente: nios
grado de control consciente podr tener los nios que todava no pronuncian ni de seis meses o ms sacaban provecho
sobre sus propios movimientos?. una sola palabra? Los cientficos han de su observacin previa y ejecutaban
Pero no slo les interesa a los padres venido desarrollando una serie de pro- la primera fase de la secuencia presen-
observar el momento en que sus hijos cedimientos basados en una observa- tada por el monitor quitarle el guante
comienzan a entender que los movi- cin sistemtica del comportamiento. al mueco repitiendo la accin con una
mientos de las personas de su entorno Algunos mtodos, as el paradigma de frecuencia notablemente mayor que los
no se suceden por pura casualidad, as habituacin o el de mirada preferencial, bebs de otro grupo de control que no
como la edad en que ellos mismos empie- se sirven de su reaccin ante las nove- haban observado antes el desarrollo de
zan a ejecutar las primeras acciones con dades. Cuanto ms sorprendente es la la accin. Pero hay todava ms: los
un fin determinado. Tambin los cient- situacin, tanto ms tiempo queda presa pequeos pueden retener en su memo-
ficos se vienen ocupando, desde hace la mirada del beb; algo que sucede ya ria esos movimientos incluso durante
unos veinte aos, de cuestiones relacio- con los recin nacidos. Por su parte, el 24 horas, en el supuesto de que se les
nadas con este fenmeno, y ya han obte- paradigma de la imitacin se refiere al haya repetido el ejercicio con suficiente
nido resultados sorprendentes sobre el instinto de los bebs de repetir lo que reiteracin.
desarrollo cognitivo de los nios en los han visto. En este caso, los nios tienen
primeros meses de su existencia. que estar en condiciones de ejecutar
En este perodo fascinante de la exis-
tencia el ser humano aprende propor-
pequeos movimientos concretos, como
agarrar o sacudir. Por ello, este mtodo
1. OBJETO DE ESTUDIO: EL HOMBRE.
El objeto de la investigacin de la
cionalmente ms que en el resto de su se puede empezar a probar con nios de
vida. Los bebs exploran el mundo con a partir de seis o nueve meses. psicologa evolutiva es indagar en todo
todos sus sentidos superando un cmulo En ciertos estudios sobre imitacin se lo que saben y pueden hacer el pequeo
ingente de impresiones y de estmulos. busca comprobar si los bebs trasladan Tobas y sus amigos.

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CORBIS
Sin embargo, an faltan unos cuantos La cuestin es si los bebs se limitan para obtener la leche, mamar con una fre-
meses hasta que los nios puedan enten- a imitar los movimientos de los dems cuencia determinada o atender la agra-
der por s mismos y ejecutar todos los o si ya se imaginan el efecto que stos dable voz de la propia madre, y no la de
pasos de una secuencia de tres fases. En producen. En el pasado qued demos- otra mujer.
funcin del tipo de tarea propuesta son trado que los adultos regulan sus mo- Los experimentos con objetos mvi-
capaces de llevarla a cabo slo a partir vimientos anticipndose mentalmente a les ofrecen la posibilidad de investigar
de los 15 o 18 meses. las consecuencias de stos, y no, por estos resultados. El beb est tumbado
ejemplo, por el control de cada uno de en su cunita. A la articulacin de uno de
Preferible peluche los msculos y de las articulaciones. los pies se ha fijado un cordel unido a
En experimentos de imitacin con nios, Cuando un pianista interpreta Para Eli- un mvil que pende sobre la cuna y se
los investigadores tienen que atender sa, de Beethoven, no se concentra en mueve ante la vista del nio, cada vez
hasta qu punto las acciones presenta- qu dedos ha de mover y en qu suce- que ste patalea. Entonces pasa algo
das se adaptan al estado de desarrollo de sin, ni siquiera cundo y qu msculos curioso: los bebs descubren al cabo de
sus probandos. A los bebs de nueve me- tiene que contraer. En su lugar, el eje- pocos minutos esta coincidencia de movi-
ses no les gusta, por ejemplo, que les qui- cutor se imagina toda una secuencia de mientos, y la frecuencia del pataleo
ten los objetos que tienen agarrados por sonidos, es decir, el efecto que obtiene aumenta claramente. Los resultados de
la mano. Por eso no sera un experimento con su movimiento de dedos sobre las tales estudios demuestran que los lac-
adecuado a su edad la tarea consistente teclas del piano. El resto sigue por s tantes captan perfectamente las relacio-
en introducir un dado de juguete en un solo. nes entre sus propios movimientos y
cubilete. Los ejercicios propuestos deben Y qu pasa con los bebs? Los ex- determinados efectos del entorno. Lo
ser, en cambio, interesantes. Tienen perimentos de condicionamiento, que que no muestran es que los nios tengan
mucho xito los muecos o los anima- gozaron de particular popularidad en los ya la conciencia de ser los causantes de
les de peluche, aunque tambin les cau- aos sesenta del siglo pasado, mostra- esos efectos.
tivan los ruidos extraos o los efectos ron que los recin nacidos son capaces Por eso resultan fascinantes los expe-
especiales de luz. de aprender a producir efectos agrada- rimentos que no se basan en el condicio-
bles mediante determinados movimien- namiento, sino en la imitacin. En nues-
tos; es decir, que pueden ser condicio- tro Instituto, en el ao 2002, dejamos
2. TEST DEL OSITO. nados. Desde los primeros das de su que un total de 72 nios en edades com-
Lo ms tarde a los doce meses, un nio existencia se mueven y perciben acon- prendidas entre los 12 y los 18 meses
ya puede adelantarse mentalmente a los tecimientos interesantes de su entorno. observase a un hombre adulto durante
efectos de sus acciones. Sobre la base de En ese marco se percatan tambin de una triple secuencia de accin: el adulto
casualidades circunstanciales: la coin- tomaba un taco de madera cilndrico,
observaciones anteriores el nio espera
cidencia frecuente de algunos movi- situado delante de un osito de juguete.
que si se agita el juguete del osito se mientos y de determinados fenmenos Sacuda el taco y a continuacin se lo
produzca un ruido interesante; as, l del entorno. As, aprenden experimen- devolva al oso. En uno de los grupos
mismo remueve el cilindro con especial talmente en primer lugar a girar la cabeza los nios reaccionaron a la sacudida del
insistencia. cilindro con una especie de gruido; en
el otro, por contra, con la devolucin del
taco al oso.
A continuacin vino una fase de imi-
tacin; durante la misma, los nios podan
experimentar libremente con el oso y el
cilindro. Entonces ejecutaban en su caso
con ms frecuencia y anticipacin aque-
lla fase de la accin que acarreaba tras
s el efecto acstico. Con otras palabras:
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un nio que haba percibido cmo el


adulto produca el ruido agitando el ta-
co empezaba l mismo tambin a agitar
el cilindro (y adems con ms frecuen-
cia), antes que un nio del grupo de con-
trol. De lo que se deduce que ya los nios
con un ao presumiblemente incluso
antes pueden anticipar mentalmente
los efectos de sus movimientos y uti-
lizar su experiencia observadora para di-
rigir sus propios actos.
En otro experimento queramos des-
cubrir a partir de qu edad los bebs se
percatan de que los efectos que ellos
producen no son idnticos a los que ha-
ban venido observando. La prueba se
desarrollaba de la siguiente manera: si
uno de los directores del experimento
tiraba de una anilla de plstico sonaba

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3. APRENDER A PEDIR DE BOCA.

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A partir los ocho meses de edad,
los nios utilizan ayudas para conseguir
sus objetivos. Se sirven, por ejemplo,
de un cordel para arrastrar un cochecito
hacia s.

un tono agudo; si apretaba hacia abajo,


el anillo se encenda. A continuacin, se
dejaba jugar a los nios con el objeto,
pero alterando la clasificacin: si se
tiraba se produca la seal ptica y apre-
tando sonaba el tono. El resultado fue
que, a partir de los 15 meses de edad,
parece que los nios ya notaban esa dife-
rencia. Consecuentemente ejecutan los
movimientos observados ms raramente
que los nios de otro grupo distinto entre
los que no se haba alterado el orden de
los ejercicios. O sea, los nios recono-
cen en el transcurso del segundo ao de
su vida las relaciones especficas entre
acciones y efectos; por ejemplo, los cam-
bios respecto a un determinado efecto
esperado.
Una cuestin importante de la psi-
cologa evolutiva es la de si se requiere os. En una de ellas, el director del Un beb de entre ocho y nueve meses
que los bebs sepan ejecutar determi- experimento le ensea a un nio que, tira del cordel y acerca con toda inten-
nadas acciones para interpretar las de pongamos por caso, est sentado a la cin el juguete hacia s. Por el contra-
otros. Hace tiempo que los cientficos mesa, un coche de madera nuevo y lla- rio, los nios menores agarran igual-
respondieron afirmativamente. Los in- mativo, que sita a continuacin fuera mente el cordel con los dedos, pero slo
vestigadores deducen de las tareas del alcance de su probando. A dicho para jugar con l. No se les ocurre toda-
medios-fin con qu fijacin en un deter- objeto se ha atado un cordel cuya punta va que podran acercar el cochecito
minado objetivo actan ya los peque- se halla directamente delante del nio. tirando del cordel. Por lo que se puede
aventurar la tesis de que los nios de
nueve meses estn capacitados para
entender los actos intencionados de otras
personas.
Adems otros experimentos y datos
cotidianos confirmaron esta ptica tra-
dicional. As slo a la edad de entre nueve
y doce meses los nios ya empiezan a
desarrollar gestos comunicativos, como
por ejemplo sealar con la mano, y tam-
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bin atender a los gestos y a las miradas


de los otros.

4. TEATRO INVESTIGADOR.
Ya con seis meses de edad los nios
interpretan el movimiento de agarrar
un objeto como una accin encaminada
a un fin. Los bebs pueden observar
repetidamente cmo una mano agarra
una torre (fila superior); pero despus se
irritan mucho ms cuando, acto seguido,
la mano coge el cubo (abajo, izquierda) que
cuando vuelve a agarrar la torre, ya que
sta mientras tanto ha cambiado su
posicin con el cubo.

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Lectura del pensamiento ajeno
La paciente yace despierta en el quirfano de un hospital de Las neuronas descubiertas por Rizzolatti no eran una ver-
la ciudad canadiense de Toronto. Tiene la cabeza introducida sin motora de las nuevas clulas: empiezan a emitir sus
en una especie de jaula metlica. Del interior del crneo, por impulsos elctricos en cuanto se reconoce la finalidad de una
encima de la frente, salen dos microelectrodos. Se la est some- accin. Para ello, basta con que el simio eche una rpida mirada
tiendo a una intervencin quirrgica para tratarle graves a la escena. Ni siquiera la oscuridad representa un problema
depresiones. Se ha prestado, adems, a la ejecucin de un para las clulas, que reaccionan ante cualquier ruido delator.
experimento neurocientfico emprendido por William Las observaciones anotadas por Hutchison en pacientes some-
Hutchison, psiquiatra de la Universidad de Toronto. tidos a intervenciones quirrgicas permiten deducir con nota-
Le duele?, pregunta Hutchison mientras pincha con una ble seguridad que los humanos disponemos tambin de neu-
aguja su dedo ndice. Antes de que responda afirmativa- ronas especulares. Algo se haba sospechado ya a partir de las
mente, los sensores miden la estimulacin de una clula. imgenes del cerebro humano obtenidas en tomografas de
Poco despus, es el psiquiatra el que se pincha su propio espn nuclear y de emisin de positrones. En estas imgenes
dedo ante la mirada de la paciente. Los electrodos regis- se apreciaba la excitacin de grupos de neuronas lo mismo
tran, de nuevo, la activacin de la clula del dolor. Pero la cuando uno corra tras un baln o tiraba una moneda al aire
mujer niega sentir nada. que cuando se observaba que otras personas lo hacan.
Con este experimento se ha observado, por primera vez Mas, por qu en el segundo caso el espectador no empieza
en la especie humana, una clula nerviosa que reacciona ante a mover sus miembros? Luciano Fadiga, de la Universidad de
un hecho que ocurre en otra persona, una neurona espe- Ferrara, ha demostrado que existe un mecanismo mediante el
cular. Este tipo de clulas ha despertado un vivo inters en cual el cerebro frena la reaccin muscular.Vittorio Galese, tam-
los investigadores de todo el mundo. Ven en ello la base de bin de Parma, y otros creen que este frenado puede relajarse
toda una serie de cualidades ancestrales de la especie humana, inconscientemente. As se explicara que arranquemos a rer
desde el reconocimiento de intenciones y sentimientos aje- cuando, entre amigos, alguien ha explicado un chiste que no
nos hasta el desarrollo del lenguaje y de la cultura. acabamos de entender: nos contagiamos de la risa general.
Las neuronas especulares son clulas nerviosas que cum- Normalmente, este mecanismo supresor opera con suavi-
plen una doble funcin. Por un lado, participan en las fun- dad. No podemos decir lo mismo cuando se trata de pacien-
ciones sensoriales o motoras del cerebro, peculiaridad de las tes que sufren ecopraxia: imitan las actitudes corporales de
clulas del dolor. Por otro, se hacen eco de los procesos que otras personas sin poderse controlar. Segn parece, tales
observamos en nuestro alrededor, acometiendo una suerte pacientes presentan lesiones en las reas cerebrales que fre-
de simulacin neuronal. nan los impulsos que parten del sistema reflector.
En el descubrimiento de las neuronas especulares inter- Las clulas especulares encajan a la perfeccin en el viejo
vino el azar. En 1995 Giacomo Rizzolatti, neurlogo de la debate que vienen sosteniendo neurlogos y filsofos. Cmo
Universidad de Parma, aplicaba electrodos al estudio de las consiguen las personas prever las intenciones de otros?
neuronas del cerebro frontal de macacos. Se propona iden- Pensemos en el nio al que se le hace la boca agua cuando
tificar las clulas responsables del impulso que induca a los ve cmo su madre alarga la mano para alcanzar una caja de
animales hambrientos a comer cacahuetes. galletas. Algunos cientficos piensan que el nio reacciona
as porque recuerda experiencias pasadas: a cada extraccin
S lo que pretendes de la caja le sigue una sensacin dulce.
Los altavoces conectados a los electrodos empezaron muy Otros, sin embargo, proponen una explicacin alternativa:
pronto a emitir chasquidos: lo hicieron en el momento en entendemos a los dems en la medida en que, en una especie
que en el campo visual de un simio apareci la mano del de simulacin interna, imitamos y sentimos su conducta. En
investigador y la extendi hacia los frutos para ponerlos a su ensayo Vom Erkennen und Empfinden (Sobre el recono-
su alcance. El experimentador advirti que las neuronas se cer y el sentir), publicado en 1778, Johann Gottfried Herder
activaban slo cuando el movimiento adquira sentido a los atribua el sustrato material de la intuicin a unas cuerdas ner-
ojos del primate. Por ejemplo, si la mano se extenda a un viosas que vibraran al unsono; no saba decir qu caracte-
espacio donde no haba cacahuetes, las neuronas especulares rsticas podran tener tales cuerdas. Tal vez sea precisamente
apenas se excitaban. eso lo que representan las neuronas especulares . Para Vittorio

Enroque cubo-torre mano no asa un segundo objeto, coloca- ban ms tiempo en mirar cuando se
De todas formas las investigaciones do al lado del primero (un cubo). A con- cambiaba de lugar el objetivo de la
recientes permiten suponer que los bebs tinuacin, se cambiaban las posiciones accin, aunque el movimiento ejecutado
a la edad de entre cinco y seis meses se de la torre y el cubo. Entonces, en una por la mano segua siendo el mismo.
encuentran en condiciones de recono- primera variante del experimento, la Lo que confirma que ya los nios de
cer acciones intencionadas de otras per- mano volva a agarrar la torre; mas, al entre cinco y seis meses de edad cap-
sonas. Amanda Woodward, de la Uni- haber cambiado las posiciones de las tan que el movimiento de las manos de
versidad de Chicago, llev a cabo en piezas, tena que ejecutar un movimiento otras personas persigue una intencin
1988 un experimento con este objetivo. distinto del anterior. En una segunda determinada.
En esta prueba, los nios vean en pri- variante la mano haca el mismo movi- Pero, pueden captar esto los nios
mer lugar cmo una mano en un esce- miento que antes pero agarraba natu- tambin cuando se trata de gestos nue-
nario volva una y otra vez a agarrar un ralmente el cubo, algo que sorprenda vos y desconocidos? Para responder a esta
determinado objeto (una torre), pero la a los nios muchsimo ms. Emple- cuestin, nuestro grupo investigador ha

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Galese, pionero en esa lnea de investigacin, es posible que gestos corporales, de la boca en particular, de otro manifes-
permitan a una persona humana trasladarse al interior de otra. tando as haber entendido su sentido. Con una mueca, por
Las noticias procedentes de los laboratorios pueden pro- ejemplo, muestra que sabe que el otro sufre dolor. En prin-
mover los avances de otras disciplinas. Las clulas especula- cipio esa tesis no puede ni demostrarse ni descartarse.
res deparan a los lingistas sorpresas muy sugestivas. En los Vilayanur Ramachandran, neurlogo de la Universidad de
macacos estas clulas se concentran en una regin del lbulo California en San Diego, sostiene que las neuronas especu-
frontal izquierdo que corresponde al rea de Broca en la espe- lares son las responsables de la evolucin cultural humana.
cie humana, centro cerebral responsable de la produccin lin- Como para Rizzolati, tambin para Ramachandran el ncleo
gstica. Este hallazgo da nuevo impulso a la teora motora central corresponde al aprendizaje mimtico. De hecho el
de la percepcin lingstica segn la cual percibimos las pala- arte de la imitacin alcanza en Homo sapiens un grado de
bras en cuanto son gestos de la boca. Afirma esta hipte- refinamiento que ni de lejos encontramos en otras especies
sis que el habla surge a partir de la informacin que unos animales, bien sea a la hora de trenzar un nudo marinero,
individuos ofrecen a otros con los labios; ms tarde apare- ejecutar un paso de danza o devolver una pelota en el juego
ceran los sonidos emitidos desde los distintos lugares de la de tenis.
boca: habran nacido las vocales. Segn Ramachandran hay que agradecer a las neuronas
Rizzolatti, su defensor, especula sobre el mecanismo mediante especulares la gran explosin cultural ocurrida hace unos
el cual tales neuronas especulares desencadenan este pro- cuarenta mil aos, cuando el hombre utiliz por primera vez
ceso. Se apoya en la ayuda que nos proporciona la imitacin los adornos y el vestido o inici el culto religioso. Realmente
de conductas ajenas. El primer dilogo del mundo pudo muy estas neuronas no fueron las desencadenantes, pero cuando
bien coincidir con el momento en que un primate repiti los los primitivos homnidos tallaron instrumentos y crearon el
lenguaje o las matemticas fueron las neuronas especulares
quienes, a travs de la imitacin, contribuyeron a que tales
adquisiciones se propagaran como reguero de plvora.
YA FUNCIONA EN LOS LACTANTES. Las personas captan Merced a esa gavilla de descubrimientos recientes, la inves-
intuitivamente lo que les ocurre a los dems, al parecer gracias tigacin ha cobrado nuevo impulso en muchos campos. Los
a neuronas especializadas. psiquiatras especulan con la posibilidad de que estas nuevas
clulas expliquen la esquizofrenia, el autismo y cuadros cl-
nicos similares. Se ha comprobado que las personas esqui-
zofrnicas no pueden a menudo diferenciar entre acciones
propias y ajenas. Si, por ejemplo, colocan su antebrazo bajo
una pantalla y sobre ella se proyecta una mano que mueve
los dedos, creen que son sus propios dedos los que se mue-
ven. Los psiclogos sospechan tambin que en el autismo tal
vez se encuentre alterada la simulacin neuronal. No slo les
resulta difcil compartir los sentimientos con alguien, sino
que, adems, les resulta punto menos que imposible apren-
der por imitacin movimientos finos (abrocharse la hebilla).
Aude Billard, de la Universidad de Carolina del Sur, ha
construido una red neuronal inspirada en las neuronas
especulares : los microchips responsables de la percepcin
dirigen tambin los movimientos. Para ello no es indis-
MAURITIUS /BENELUX PRESS

pensable el descubrimiento de Rizzolatti, opina Billard:Una


combinacin de crculos interrelacionados es el mtodo
ms sencillo y eficaz para que los robots imiten los movi-
mientos.
H UBERTUS B REUER

seguido desarrollando el experimento Desde el trasfondo de los resultados de le dice mucho antes de haber aprendido a
de Amanda Woodward. Presentamos a la investigacin en el campo de la psico- hablar. As pues, los padres deberan tener
los bebs el dorso de una mano que des- loga evolutiva hay que cuestionar la ptica en la mente que ya en el primer ao de
plazaba la torre a una nueva posicin. tradicional, segn la cual el entendimiento vida sus hijos entienden ms de su trato
Se evidenci que ya los bebs de seis del comportamiento ajeno presupone la con ellos de lo quiz les creen capaces.
meses podan interpretar el movimiento, capacidad para la plena ejecucin de acti-
nuevo y desconocido, como intencio- vidades de uno mismo. Es posible que
nado, aunque slo si iba acompaado de ambas aptitudes se desarrollen de forma
un efecto reconocible, como por ejem- paralela. Aunque el pequeo Tobas no GISA ASCHERSLEBEN, docente de psicolo-
plo un cambio de posicin. Cuando el puede realizar todava con precisin deter- ga, dirige el grupo de investigacin sobre
efecto de esta accin desaparece, los minados movimientos, es perfectamente desarrollo de la cognicin y de la accin en
bebs la interpretan como no intencio- capaz de entenderlos cuando los hace su el Instituto Max Planck de Mnich para las
nada o casual. madre. Igual que l entiende lo que ella Ciencias de la Cognicin y las Neurociencias.

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