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FENOMENOS NUCLEARES Y SUS APLICACIONES- RADIACTIVIDAD

A principios del ao 1896, Henri Antoine Becquerel, premio Nobel de Fsica en 1903, descubri que un compuesto de
uranio emita espontneamente radiaciones ionizantes. Dos aos ms tarde el matrimonio Pierre y Marie Curie,
encontraron que otra sustancia llamada Torio emita el mismo tipo de radiacin que el compuesto de uranio. Las
investigaciones de estos dos cientficos condujeron al descubrimiento de un nuevo elemento llamado Radio.
Llamamos radiacin a la energa que se propaga en forma de onda a travs del espacio. El ser humano ha estado
expuesto a las radiaciones ionizantes desde el comienzo de los tiempos. Las fuentes naturales de radiacin se encuentran
tanto en el universo como en la tierra. El espacio exterior y el sol son el origen de la radiacin csmica, constituida por
partculas con un alto ndice energtico, 86% protones y 12% de partculas alfa.
Dentro del concepto de radiacin se incluye tanto la luz visible como las ondas de radio y televisin lo que se conoce
como -radiaciones no ionizantes- y desde la luz ultravioleta a los rayos X o la energa fotnica -radiaciones ionizantes-.

Ncleo Atmico

Los Ncleos atmicos de los distintos elementos estn formados por PROTONES y NEUTRONES, por lo cual se les
denomina con el nombre genrico de NUCLEONES
Para describir un ncleo se utilizan dos nmeros:
NMERO ATMICO (Z), que representa la cantidad de protones que contiene
NMERO MSICO (A), que representa el total de nucleones que contiene, o sea, la SUMA TOTAL de protones y
neutrones.
Si se desea conocer el nmero de neutrones que contiene un ncleo, se debe tener en cuenta que:
A = nmero de protones + nmero de neutrones, por lo tanto
Nmero de Neutrones = A nmero de protones = A- Z
El Ncleo de cualquier elemento se simboliza:

Existen muchos ncleos que presentan igual nmero de protones, por lo que pertenecen al mismo elemento, pero
Difieren en su Nmero Msico, o sea, que difieren en el nmero de neutrones. A estos ncleos se le denominan
ISTOPOS, otros en tanto son elementos diferentes pero mantienen el mismo nmero msico (isobaros) o igual nmero
de neutrones entre ellos (istonos).

ISOTOPOS Mismo Z, distinto A.

Pertenece al mismo elemento.

ISOBAROS Mismo A, distinto Z.

Elementos distintos.

ISOTONOS Igual nmero de neutrones.

Elemento distinto.

Actividad 1: Clasifique las siguientes parejas de elementos como istopos, isbaros o istonos.

20 Ca40 20 Ca42 ______________________________________________________________

83 Bi207 83 Bi209______________________________________________________________

18 Ar40 20 Ca40______________________________________________________________

N14 5B12_________________________________________________________________
7

46 Pd107 47Ag107_____________________________________________________________

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Fuerzas Nucleares

La fuerza que controla la estructura electrnica y las propiedades del tomo es la conocida Fuerza de Coulomb
(Fuerza Electrosttica). Sin embargo, dentro del ncleo se pueden encontrar dos fuerzas ms:
a) Fuerza Nuclear Dbil
b) Fuerza Nuclear Fuerte
La Fuerza Nuclear Dbil, se manifiesta en la Emisin beta, ya que es la encargada de que un neutrn se desintegre y se
pueda liberar esta partcula. Es la segunda fuerza ms dbil (nicamente la fuerza gravitatoria es ms dbil que esta) y
de corto alcance (solo acta a distancias del orden 10-15 m)
La Fuerza Nuclear Fuerte es la encargada de mantener unido los nucleones (protones y neutrones) dentro del ncleo.
Esta fuerza presenta tres caractersticas:
Es de gran intensidad (Es la ms fuerte de las fuerzas fundamentales)
De corto alcance (solo acta entre nucleones vecinos y a distancias del orden de 10-15 m)
La intensidad no depende de las partculas entre las que acta; su valor es siempre igual independientemente de si
acta entre dos protones, dos neutrones o un protn y un neutrn.

Estabilidad nuclear

La estabilidad de un ncleo en particular depende de diversos factores y no hay una regla nica que nos permita predecir
si un ncleo especfico es radiactivo y cmo se podra desintegrar. Sin embargo, hay varias observaciones empricas que
son de utilidad para hacer predicciones.

Proporcin de neutrones a protones

Puesto que las cargas iguales se repelen mutuamente, puede parecer sorprendente que en el reducido volumen del
ncleo pueda residir un gran nmero de protones. A distancias cortas, sin embargo, existe una intensa fuerza de
atraccin, llamada interaccin nuclear fuerte, entre los nucleones. Los neutrones participan ntimamente en esta fuerza
atractora. Todos los ncleos con dos o ms protones contienen neutrones. Cuantos ms protones hay en el ncleo, ms
neutrones se necesitan para mantenerlo unido. Los ncleos estables de nmero atmico bajo (hasta alrededor de 20)
tienen aproximadamente nmeros iguales de protones y neutrones. Para los ncleos de nmero atmico mayor, el
nmero de neutrones necesarios para crear un ncleo estable aumenta con ms rapidez que el nmero de protones,
como se muestra en la siguiente figura:

Por tanto, la proporcin de neutrones a protones de los


ncleos estables aumenta con el nmero atmico.
La banda sombreada de la figura anterior es el rea
dentro de la cual se encuentran todos los ncleos estables y
se conoce como cinturn de estabilidad. El cinturn de
estabilidad termina en el elemento 83 (bismuto). Todos los
ncleos con 84 protones o ms (nmero atmico 84) son
radiactivos. Por ejemplo, todos los istopos de uranio, de
nmero atmico 92, son radiactivos.
El tipo de desintegracin radiactiva que sufre un
radionclido en particular depende en gran medida de su
proporcin de neutrones a protones en comparacin con la
de los ncleos cercanos a l dentro del cinturn de
estabilidad. Podemos visualizar tres situaciones generales:
1. Ncleos por arriba del cinturn de estabilidad (alta
proporcin de neutrones a protones): estos ncleos ricos
en neutrones pueden reducir su proporcin y avanzar
hacia el cinturn de estabilidad emitiendo una partcula
beta. La emisin beta reduce el nmero de neutrones y
aumenta el nmero de protones en un ncleo, como lo
muestra la ecuacin (3).
2. Ncleos por abajo del cinturn de estabilidad (baja
proporcin de neutrones a protones): estos ncleos ricos
en protones pueden aumentar su proporcin ya sea por
emisin de positrones o por captura de electrones.
Ambos tipos de desintegracin aumentan el nmero de
neutrones y reducen el de protones, como se puede ver en las ecuaciones (5) y (7). La emisin de positrones es ms

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comn que la captura de electrones entre los ncleos ms ligeros; en cambio, la captura de electrones se hace cada
vez ms comn al aumentar la carga nuclear.
3. Ncleos con nmero atmico 84: estos ncleos pesados, que estn ms all del borde superior derecho de la
banda de estabilidad, tienden a sufrir emisin alfa. La emisin de una partcula alfa disminuye tanto el nmero de
neutrones como el de protones en 2 unidades, lo que desplaza al
ncleo en diagonal hacia el cinturn de estabilidad.
Estas tres situaciones se resumen en la siguiente figura:

En este punto debemos sealar que nuestras pautas no siempre


funcionan. Por ejemplo, el torio-233, 23390Th, del cual podramos esperar
que sufriera desintegracin alfa, de hecho sufre emisin beta.
Adicionalmente, unos pocos ncleos radiactivos se encuentran de hecho
dentro del cinturn de estabilidad. Por ejemplo, tanto el 14660Nd como el
148
60Nd son estables y estn dentro del cinturn de estabilidad; en cambio,
el 14760Nd, que se ubica entre ambos es radiactivo.

Actividad 2: Determine la estabilidad de los siguientes elementos.

Calcio - Plomo - Rodio - Estroncio - yodo - plutonio - Europio

NOTACIN NUCLEAR

En las reacciones nucleares, un ncleo puede perder o ganar protones o neutrones. Ahora, como el nmero de
protones es igual al nmero atmico, el cual identifica a un elemento, al aumentar o disminuir el nmero de protones,
cambia la identidad de un elemento.

Podemos representar las reacciones nucleares a travs de ecuaciones, as como se hace con las reacciones qumicas. En
las ecuaciones nucleares los reactantes y productos corresponden a ncleos, por lo cual se deben indicar
los istopos de los elementos que estn cambiando y producindose.
Para simbolizar un istopo, se escribe el nmero msico (A) como superndice y el nmero atmico (Z)
como subndice. Estos nmeros se anotan a la izquierda del smbolo del elemento (E).
Cuando caracterizamos un ncleo por su nmero atmico y su nmero msico lo llamamos nclido.

Comparacin de las reacciones qumicas con las reacciones nucleares.

Reacciones qumicas Reacciones nucleares

-Los tomos se reordenan por la ruptura y formacin de -Los elementos (o los istopos del mismo elemento) se
enlaces qumicos. interconvierten los unos en los otros.

-Slo los electrones de los orbitales atmicos estn -Pueden implicarse protones, neutrones, electrones y
implicados en la ruptura y en la formacin de los enlaces. otras partculas elementales.

-Las reacciones van acompaadas por la absorcin o -Las reacciones van acompaadas por la absorcin o
liberacin de cantidades de energa relativamente liberacin de enormes cantidades de energa.
pequeas.
-Las velocidades de reaccin generalmente no se ven
-Las velocidades de reaccin se ven influidas por la afectadas por la temperatura, la presin o los
temperatura, la presin, la concentracin y la presencia catalizadores.
de catalizadores.

Emisiones radiactivas:

Cuando la radiacin de la muestra de un elemento radiactivo,


como el radio (Ra), se somete a la accin de un campo magntico,
se comprueba que existen 3 tipos de emisiones radiactivas.

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Una parte de la radiacin est formada por partculas alfa (), con carga positiva; por otra parte contiene partculas
beta (), con carga negativa; y el resto de la radiacin no se ve afectada por el campo magntico ya que no tiene carga
elctrica: rayos gamma ().

Las radiaciones , y se emiten a diferentes velocidades y tienen distintas capacidades de ionizar y penetrar la materia.
Los ncleos que emiten radiaciones se llaman radioistopos.

Radiaciones alfa:
Consiste en un flujo de partculas formadas por 2 protones y 2
neutrones. Una partcula tiene una masa de 4 uma y una carga igual
a +2 y es idntica a un ncleo de helio (un tomo de helio sin sus 2
electrones); su smbolo es 42He.
Debido a que la masa y el volumen de las partculas alfa son
relativamente elevados, estas radiaciones viajan a una velocidad
menor que la radiacin beta o gamma y, por lo tanto, tienen un poder
de penetracin bajo.

Radiaciones beta:
Tambin estn constituidos por haces de partculas y se representan
como 0-1e. Las partculas son idnticas a los electrones, es decir,
partculas de carga negativa. Corresponden a partculas 7000 veces
ms pequeas que las alfa y viajan a una velocidad cercana a la de la
luz, condicin que le permite atravesar la malla de ncleos y electrones
de algunas clases de materia, en suma, poseen un poder de
penetracin medio.

Radiaciones Gamma:
Son muy distintas de las radiaciones y . Es una radiacin
electromagntica idntica a la de la luz, pero con un contenido
energtico muy superior. Estas propiedades hacen de los rayos gamma
sutiles agujas, desprovistos de masa, capaces de atravesar la materia y de realizar amplios recorridos sin encontrar
ningn obstculo.

Ecuaciones nucleares
Los procesos radiactivos se representan por medio de ecuaciones nucleares.
Cuando un ncleo se convierte en otro, la masa comprometida en el proceso (la masa de los protones y neutrones) debe
ser la misma antes y despus de la desintegracin. Por lo tanto, la suma de los superndices (nmero msico) y de los
subndices (nmero atmico) debe ser igual en ambos lados de la ecuacin.

Desintegracin alfa (Ley de Soddy):

Si el ncleo del tomo de un elemento radiactivo emite una partcula alfa, se origina otro nuevo elemento cuya masa
atmica ha disminuido en 4 unidades y su nmero atmico disminuye en 2 unidades.

Un ejemplo peculiar es el decaimiento del uranio-235, que se convierte en torio-231:

Desintegracin beta (Ley de Fajans):

Los nclidos que se encuentran a la izquierda de la curva de estabilidad, con un exceso de neutrones, se estabilizan
mediante la emisin de negatrones, o partculas beta, convirtiendo un neutrn en un protn.
Los negatrones no son sino electrones, despedidos a enormes velocidades fuera de la atraccin del ncleo. De esta
forma, uno de los neutrones del radionclido experimenta la siguiente reaccin:

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Durante este proceso, el radionclido eleva en una unidad su nmero atmico (pues cuenta con un protn adicional), y
mantiene constante su nmero de masa. Dicho de otra menera si el ncleo del tomo de un elemento radiactivo emite
una partcula beta, el nuevo elemento originado no experimenta variacin en su masa atmica; pero su nmero atmico
aumenta en una unidad.

Un ejemplo particular es el torio-231, que se convierte en protactinio-23 1 por emisin beta:

Desintegracin gamma ():

Al igual que los electrones excitados de los tomos, que al volver a estados ms estables emiten radiacin
electromagntica, los ncleos inestables tambin pueden hacerlo, salvo que en este caso la radiacin es mucho ms
energtica y se denomina gamma. El nclido no cambia su nmero atmico ni el de neutrones; simplemente reduce su
energa.

Desintegracin de un positrn (0+1e):

Si el ncleo de un tomo emite un positrn, el nuevo elemento originado no experimenta variacin en su masa atmica,
pero su nmero atmico disminuye en una unidad.

El nuevo elemento se hallar situado hacia la izquierda del sistema peridico (un casillero menos).

Series radiactivas

Ciertos ncleos, como el uranio-238, no pueden adquirir estabilidad por una emisin sencilla. En consecuencia, se
produce una serie de emisiones sucesivas. Como se muestra en la figura de la pgina siguiente, el uranio-238 se
desintegra a torio-234, el cual es radiactivo y se desintegra a protactinio-234. Este ncleo tambin es inestable y se
desintegra posteriormente. Este tipo de reacciones sucesivas contina hasta que se forma un ncleo estable, el plomo-
206.
Una serie de reacciones nucleares que comienza con un ncleo inestable y termina con uno estable se conoce como
serie radiactiva o serie de desintegracin nuclear. Hay tres de estas series en la naturaleza. Adems de la serie que se
inicia con el uranio-238 y concluye con el plomo-206, hay una que comienza con el uranio-235 y termina con el plomo-
207. La tercera principia con torio-232 y acaba con plomo-208.

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Actividad 3: Escriba las ecuaciones nucleares de la serie radiactiva del uranio al plomo.

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APLIQUEMOS

1. Una partcula Alfa se compone de


N Protones N Neutrones
A) 1 1
B) 2 2
C) 2 4
D) 4 2
E) 4 4

2.- Si un tomo radiactivo emitiera nicamente partculas beta negativas , entonces


A) disminuira el nmero de partculas en su ncleo.
B) transmutara a un tomo ms liviano.
C) disminuira su nmero de electrones.
D) aumentara su nmero atmico.
E) disminuira su nmero de protones.

3. En la siguiente reaccin nuclear, la partcula X que colisiona presenta

I) 2 protones.
II) 4 neutrones.
III) 6 electrones.
De las anteriores, es (son) correcta(s)
A) slo I.
B) slo II.
C) slo III.
D) slo I y III.
E) I, II y III

4. Para la siguiente notacin qumica la opcin correcta es