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Biografas Hroes y Prceres de Chile

Pginas 27-29.

Guerra del Pacfico


Arturo Prat Chacn

Fecha de nacimiento: 3 de abril de 1848


Fecha de deceso: 21 de mayo de 1879

De profunda fe religiosa, su vida hogarea eliminaba las calaveradas y farras con que los
marinos y militares de la poca amenizaban los frecuentes ocios, actitud que le enajen las
simpatas de sus compaeros. Sus estudios legales lo colocaron moralmente fuera del
Gremio. Se le conceptuaba til cuando mucho para oficinista. Si alguien hubiera sealado
su temple, habra provocado una carcajada general. Corran los tiempos en que el valor
militar era indisoluble del amatonamiento, la parranda, la copa y la mujer. Ms o menos
esta era la imagen que se tuvo de Agustn Arturo Prat Chacn en los das anteriores del
combate naval de Iquique, una de las pginas ms gloriosas de la historia de la Armada
chilena.
Naci el 3 de abril de 1848 en la hacienda de San Agustn de Puual, cerca de Quirihe. Su
to materno, Jacinto Chacn, dijo sobre l: De complexin raqutica y endeble, tena una
expresin melanclica y un aire distrado. Era hijo de un padre dechado de virtudes, pero
como Job, aquejado de gravsimos males.
Agustn Prat, y su madre, Mara del Rosario Chacn, descendientes de una antigua familia
espaola con modestos recursos econmicos, haban sufrido la muerte de dos hijos
anteriores en plena infancia. El tratamiento cuidadoso que le diera la madre as como la
reaccin natural de su organismo, lo convirtieron pronto en un joven de elevada y esbelta
figura y de gran fortaleza fsica y moral. Estudi en una escuela primaria de Santiago y
ms tarde, cuando tena slo diez aos, fue inscrito en la escuela Naval. No fue un alumno
brillante, aunque su falta de aplicacin era suplida por su inteligencia siempre atenta a
comprender y a destacarse en el estudio de matemticas y geografa. El 11 de mayo de
1860, el libro de rgimen interno de la escuela Naval registra la siguiente anotacin: Prat,
Arturo, pele con Condell. 4 horas de arresto.
Terminada su preparacin naval, profundiz sus estudios de ciencias naturales y de
astronoma. En enero de 1860 fue embarcado en la Esmeralda y el 13 de julio de 1861 fue
nombrado aspirante y se gradu de guardiamarina el 13 de julio de 1864; al ao siguiente
ya era teniente segundo, correspondindole su bautismo de fuego en el combate de
Papudo en ese mismo ao. Capitn de Corbeta en febrero de 1873, cas el 5 de mayo
siguiente con Carmela Carvajal, y fueron padres de dos hijos, Arturo y Blanca Estela. En
1875 recibi su ttulo de abogado, lo que le acrecent su fama de marino literato, siendo
este uno de los motivos por los cuales el comandante en jefe de la Armada, Juan Williams
Rebolledo, se neg a incluirlo en el personal bajo su mando que iba a combatir a la
poderosa Escuadra Peruana.
Desempeando su cargo subalterno en la comandancia general de la marina en marzo de
1879, el Capitn Prat fue designado secretario del ministro Rafael Sotomayor,
correspondindole cumplir la misin de lograr transportes para el aprovisionamiento de la
Escuadra y, de regreso, por orden del Almirante Williams, llev desde Valparaso a
Antofagasta la caonera Covadonga.
Francisco Antonio Encina en su historia general dej establecido que entre todos los
polticos, militares y marinos que actuaron en la guerra del Pacfico (Prat) fue el que se
revel ms amplio y ms seguro golpe de vista Polticomilitar y ms imaginacin
estratgica autntica. Pero su destino le haba sealado una empresa superior. Este juicio
surge de la misin diplomtica, que le fuera asignada al capitn Arturo Prat en Argentina,
cuyas proyecciones quedaron claramente mostradas en la correspondencia que sostuvo
con el mismo Almirante Williams y con el ministro Sotomayor.
El plan estratgico naval estaba destinado a que el grueso de la escuadra chilena buscara a
la peruana en el Callao. Prat recibi la tarea de comandar la Esmeralda, de 854 toneladas,
12 caones de 40 libras y un andar de solo cinco millas por hora, lo que por sus largos aos
de servicio, el mal estado de sus calderas y de su casco, le daban caracterstica de un
verdadero pontn. El capitn Prat estaba convencido de que los acorazados peruanos no
permaneceran ni en el Callao, ni en Arica y que, por el contrario, saldran en correras
hacia las costas chilenas; pero al recibir sus instrucciones del almirante, disciplinadamente
dijo que l sabra defender su puesto, abordar el Huscar si se presentaba en la rada de
Iquique. Su misin era la de mantener el bloqueo del puerto junto a la caonera
Covadonga al mando de Carlos Condell. Las instrucciones le fueron dejadas en un sobre
cerrado con la orden de abrirlo el 20 de mayo en la maana, en la que Williams le haca
saber que iba a atacar al enemigo en la baha de El Callao. Curiosamente, al leer el
documento, Prat dijo: Maana ser un gran da para Chile. Posteriormente esta frase ha
adquirido otras proyecciones.
Al amanecer el 21 de mayo de 1879, los acorazados peruanos Huscar y la Independencia
se aproximaron a Iquique, despus de haber tocado en Arica y en Pisagua, tal como haba
previsto la informacin acogida y entregada por Prat a sus superiores. Imposibilitado de
maniobrar, dio todas las rdenes necesarias para hacer frente a los poderosos buques
enemigos.
La arenga de Prat a su tripulacin, aunque breve, constituye toda una norma para ejemplo
de Chile: Muchachos, la contienda es desigual, nunca se ha arriado nuestra bandera ante
el enemigo y espero que no sea la ocasin de hacerlo. Mientras yo viva, esa bandera
flamear en su lugar, si yo muero mis oficiales sabrn cumplir con su deber. Se quit la
gorra y lanz un Viva Chile! que fue coreado por los marinos.
Luego comenz el desigual combate en el que el capitn Prat abord el monitor, seguido
slo por el Sargento Juan de Dios Aldea y un marinero ms. Prat fue herido cuando se
diriga con la espada en la diestra hacia la torre de mando, cay a medias hasta que un
disparo lo hiri mortalmente en la frente. Al trmino de cuatro horas de lucha, murieron
141 de sus 198 tripulantes.
La noticia caus inicialmente una sensacin de desaliento en Chile, pero cuando se
conocieron los detalles del heroico comportamiento de Prat y de su tripulacin as como el
inteligente triunfo de Condell sobre la Independencia, la emocin sacudi al pas,
surgiendo la decisin de imitar en coraje y amor patrio al hroe de Iquique.