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Los antiguos griegos utilizaban procedimientos basados en lmites para calcular reas,

como el rea del crculo. Consista en cubrir o (agotar) una regin de forma tan completa
como fuera posible utilizando tringulos. Sumndolas reas de los tringulos se tenan una
aproximacin al rea de la regin de inters. Newton y Leibniz, los inventores del clculo.
Sin embargo, no dieron una definicin rigurosa del procedimiento. El matemtico francs
Augustine-Louis Cauchy (1789-1857) fue el primero en desarrollar una definicin rigurosa
de lmite. La definicin que usaremos aqu se remonta al matemtico alemn Karl
Weierstrass (1815-1897)

La idea y definicin de lmite, en especial la del lmite de funciones reales, es una cuestin
matemticamente delicada. Pinsese que se logr la Idea intuitiva de lmite con la
definicin actual recin en la segunda mitad del siglo XIX.
El abordaje de este tema ofrece dificultades de ndole tcnico-didctica que hace que la
comprensin fina de ste ocurra en etapas sucesivas y posteriores, cuando el estudiante
logre una madurez matemtica suficiente.

En la primera etapa del siglo XX el tratamiento del concepto de lmite en los libros
espaoles estaba ligado a los conceptos de sucesin y variable. Adems la idea de
infinitsimos estaba implcitamente subyacente en ella y, efectivamente, el lenguaje de
infinitsimos se utilizaba abundantemente a lo largo del tema. La definicin del lmite
funcional real de una variable real a partir de sucesiones de nmeros reales, fue usada en
los libros hispnicos hasta aproximadamente 1965. En esta poca esta definicin fue
completada con una interpretacin geo mtrica del lmite de una funcin en un punto, la
cual utiliz entornos simtricos.

Como es bien conocido, a comienzos de los aos setenta, triunfo en casi todo el mundo
occidental la enseanza de las llamadas matemticas modernas. Siguiendo los libros
espaoles las ideas de esta matemtica, los conjuntos y las aplicaciones eran los cimientos
sobre los que se pretenda construir el edificio de la matemtica, y las estructuras, las
herramientas para construir dicho edificio. Estas ideas se vieron reflejadas en el
tratamiento.
De la Idea intuitiva del lmite: la orientacin topolgica, no fue casual sino que fue
justamente la preconizada por los pioneros de la reforma de la matemtica, Papy y
Dieudonne entre otros, de acuerdo con las ideas bourbakistas. Por ello los conceptos de
conjunto, nmero real y entorno se utilizaban constantemente.
En la segunda mitad del siglo XX, aproximadamente entre 1967 y 1975, la definicin de
lmite fue evolucionando hasta un mayor formalismo. En algunos libros espaoles se
enfatiz la definicin por sucesiones, aunque tambin apareci de modo residual la
definicin topolgica que utiliz entornos generales; en cambio en otros textos del mismo
pas la Idea intuitiva de lmite se enfatiz la definicin topolgica y se quiso conducir
progresivamente al alumno a partir de ciertos ejemplos hasta dicha definicin.

Las notaciones evolucionaron desde las correspondientes a la definicin de lmite por


sucesiones hasta la definicin topolgica, adaptndose a cada tipo de definicin; y se inici
el uso de la simbologa de los cuantificadores. A mediados de la dcada del setenta,
sugerido como una orientacin didctica en los nuevos diseos curriculares espaoles, se
escribi una definicin de lmite funcional donde los entornos de la definicin topolgicos
se expresaban como distancias entre puntos, y donde tambin se utilizaron los smbolos de
los cuantificadores. A esta definicin se la llam mtrica. Estos diseos curriculares se
implementaron en la mayora de los pases del mundo occidental, salvo raras excepciones,
y su aceptacin fue universal.

Desde 1980 hasta nuestros das, la definicin de lmite se presenta prioritariamente en


forma mtrica, aunque tambin se utilizan las definicin por sucesiones y la topolgica. La
definicin mtrica la llamamos definicin clsica del lmite funcional real de una variable
real, puesto que ella es la que nos acompaa en casi todos los libros desde 1980 hasta hoy.