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Lester C.

Thurow
Corrientes peligrosas
El estado de la ciencia econmica
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ECONOMA CONTEMPORNEA

CORRIENTES PELIGROSAS
Traduccin de
EmjARDO 1.. SuAREz
LESTER C. THUROW

. CORRIENTES PELIGROSAS:
EL ESTADO DE LA CIENCIA
ECONMICA

FONDO DE CULTURA ECONMICA


MXICO
Primera edicin en ingls, 1983
Primera edicin en espaiol, 1988
A Ethan, Torben y Gretchen

Ttulo original:
Dangerous Currents: The State of Economics
1983, Lester C. Thurow
Publicado por Oxford University Press, Oxford
ISBN 0-19-877214-9 (pbk)

D. R. 1988, FoNDO oe CULTUilA ECONMICA, S. A. oe C. V.


Av. de la Universidad, 975; 03100 Mxico, D. F.

ISBN 968-16-2825-X
Impreso en Mxico
RECONOCIMIENTOS

A lo largo de la elaboraci6n de este libro he recibido ms que la cantidad


normal de comentarios tiles de las siguientes personas: Sandra Del Boca,
Andrew Graham, Keith Griffin, Robert Heilbroner, Edwin Kuh, Eli Shapiro,
Lester Taylor, Peter Temin y M.rti;D Weitzman.
INTRODUCCIN

MAPA DE LAS CORRJENTES ECONMICAS

Hace ya ms de un decenio que persisten en frenarse los motores del baico


que capitanea la economa mundial, de suerte que el crecimiento econmico
tiene lugar a un ritmo cada vez ms lento. Mientras tanto, el barco ha
sido reiteradamente batido por la inflacin y la recesin. Lo que se inici
como una inflacin tras la guerra de Vietnam y el aumento de precios de
la OPEP en 1973, se ha convertido en estanflacin. El desempleo se dispar
y la inflacin empeor conforme las recesiones se 'prolongaban y golpeaban
a la economa cada vez con mayor frecuencia. A principioS de los aos
ochenta ya no poda considerarse descabellada la posibilidad de otra Gran
Depresin: era una genuina posibilidad. El crecimiento econmico se haba
detenido en todas partes: en la direccin este-oeste y en la direccin norte-
sur. El desempleo alcanzaba dos dgitos en Amrica y Europa; la tasa de
Gran Bretaa superaba los niveles 4e los aos treinta. Y por dondequiera
que se mirara -las instituciones norteamericanas de ~orro y prstamos o los
bancos mexicanos-, empezaban a aparecer ominosas fisuras financieras.
Pero nuestros navegantes, los economistas del mundo -los que traen
los mapas y las brjulas-, n parecen ponerse de acuerdo sobre el curso que
debe seguirse. Y nada de lo intentado hasta ahora parece funcionar. Com-
paremos las rutas seguidas por el presidente de los Estados Unidos, Reagan,
y el presidente de Francia, MitteiTand, cuyo mutuo desacuerdo_es casi total:
uno aconsejaba un brusco viraje hacia la derecha; el otro, un giro hacia la
izquierda. Reagan rebaj los impuestos a los ricos, mientras que Mitterrand
hizo lo contrario. Mitterrand expandi la red de la seguridad social; Reagan,
en cambio, la restringi. El presidente norteamericano redujo los controles
sobre la economa; Mitterrand emprendi un programa de nacionalizacianes.
Reagan opt por una oontraccin monetarista; el mandatario francs por
una expansin keynesiana. . . Cmo pudieron dos gobiernos provistos de
asesores econmicos inteligentes llegar a conclusiones tan diferentes acerca
de I3s polticas que deberan seguir? Ms problemtico an es el hecho de
que, despus de dos aos, debe declararse que ambos programas han fra-
casado. Ninguno de ellos funciona como sus arquitectos dijeron q~e lo hara,
y los electorados de ambos pases estn insatisfechos con los resultados.
Mientras tanto, el keynesianismo -otrora la prctica dominante entre
los economistas- caa en el descrdito. No hace mucho tiempo, Richard
Nixon afirmaba que "actualmente todos somos keynesianos"; pero esa escuela
11
12 INTRODUCCiN INTRODUCCiN 13

se a!IOCia hoy a los fracasos de la poltica econmica de los aos sesenta ma japonesa, a pesar de ser una de las ms sujetas a la intervencin, re- '
y setenta. En julio de 1982 asist en Tokio a una conferencia mundial de gulacin y manipulacin del gobierno, tiene mayor xito. que ninguna.
economistas.1 Haba entre ellos un desorden intelectual ab~luto: no era Asimismo estuvo representada una escuela llamada "de las expectativas
posible llegar a un acuerdo acerca de lo que estaba ocurriendo, por qu, racionales", cuyos tericos creen que el gobierno puede hacer poco o nada
y qu podra hacerse para curar nuestras economas enfermas. para mejorar (o empeorar) la situacin econmica, de modo que no de-
beramo~ hacer nada, fuera de armarnos de paciencia hasta que la economa
Los keynesianos sostenan que la contraccin mundial obedeca a una
restriccin excesiva en las polticas fiscal y monetaria que se empleaban para mwl(lial empiece a recuperarse por s sola.
luchar contra la inflacin; que el remedio consistira en encontrar otra Otras dos escuelas tenan resonancia entre los economistas presentes en
. manera de .hacer frente a \a inflacin (polticas de ingresos basadas en los Tokio. La primera de ellas defenda una concepcin de las "necesidades
impuestos, entre otros instrumentos), as como en reactivar nuestras econo- saciadas": como ya ha comprado tantos bienes y servicios -afirmaban estos
mas con reducciones de impuestos, aumentos de los gasts gubernamentales economistas--, el consumidor no desea nada ms, a tal grado que el creci-
y rebaJas de las tasas de inters. Los escpticos sealaron de inmediato el miento econmico se ha detenido por la disminucin de la demanda. La
ejemplo de Francia, donde la reactivacin keynesiana no haba funcionado. solucin, de acuerdo con ellos, consistira en aprender a ajustarse a un
Los mon~taristas presentes en la conferencia plantearon que nuestros ma- ambiente econmico que no crece mucho o no crece nada. Por ltimo,
les econmicos haban sido provocados por una tasa de crecimiento dema- compareci el darwinismo econmico, cuyos discpulos sostienen que nestros
siado rpida de la oferta monetaria a fines de los aos sesenta y principios problemas econmicos son una bendicin disfrazada: slo la adversidad
de los setenta, y que podran remediarse con una tasa de crecimiento lenta elimina a quienes son econmicamente dbiles o inadaptados. Una vez que
y gradual de esa oferta monetaria. Quittnes no estaban de acuerdo afirma- se cumpla la eliminacin, el crecimiento econmico y la prosperidad general
ron que el tipo de monetarismo duro de Rea~n no haba sido en absoluto regresarn, gracias a la eficiencia que habrn de llevar a la economa los
un xito completo. -. agentes econmicos sobrevivientes ms aptos. Hasta entonces, la purga de-
Por su parte, los llamados estructuralistas consideraron que en la econo- ber continuar.
ma no haba un desempleo "real". Un economista alemn sostuvo que todos El desorden intelectual de hoy en da entre los economistas slo se com-
los desempleados de su pas o bien estaban trabajando ya en la economa para con una poca de confusin similar duran'te los primeros das de la
subterrnea, disfrutando del ocio sin buscar realmente trabajo gracias a un Gran Depresin. Los economistas no podan ponerse de acuerdo entonces
sistema de beneficencia social demasiado generoso, o bien carecan de las sobre lo que causaba la depresin o lo que podra hacerse para salir de
habilidades neCesarias para encontrar trabajo en la economa alemana mo- ella. Algunos economistas tenan la total confianza en que su propia teora
derna. Alguna voces crtica.S respondieron que haba en efecto algunas per- funcionara, pero los responsables de la poltica econmica no saban cmo
sonas sin trabajo, y que el pensamiento del economista alemn se asemejaba proceder ante la falta de un consenso mnimo entre los economistas. De ma-
. al de algunos economistas norteamericanos convencidos de que los Estados nera que, bsicamente, no hicieron nada.
U nidos no tenan ningn desempleo "real", aun cuando la tasa ascendi El keynesianismo rescat a la ciencia econmica de esa poca de confu-
a 25% durante la Gran Depresin. sin. Para el economista profesional, la confianza en la nueva teora signi-
Estuvo presente tambin el anlisis de la causa y el remedio de quienes ficaba que el gobierno podra actuar para impedir las declinaciones eco-
estaban del lado de la oferta. Segn su punto de vista, los gobiernos de nmicas (lo que negaban las concepciones previas) ; y para el ciudadano, la
todo el mundo haban distorsionado o reducido los incentivos del mercado capacidad terica para impedir tales declinaciones significaba la responsa-
libre y haba necesidad de restablecerlos; adems de que el rejuvenecimiento bilidad prctica del gobierno de hacer exactamente eso.
de la economa requera ms inversin y una fuerza de trabajo mejor pre- Cincuenta aos ms tarde, como ciudadanos que somos, debemos escoger
parada y capacitada. Los crticos de esta posicin se preguntaron cmo a los mejores navegantes econmicos entre la cate.rva que pregona sus ideas.
podra ser esto cierto, cuando de hecho existe escasa correlacin entre el Cmo sabe.r quin tiene razn?; de qu discuten los supuestos experto~,
grado de la intervencin gubernamen~ y el xito econmico; as, la econo- Y cmo examinan los problemas que dicen entender tan bien?; por qu
se ha vuelto de nuevo tan discordante la disciplina?; adnde llevan a la
1 Intemational Conference on Econ~mics and Management Tokio Ja-.Ln~ J'ulio de profesin las corrientes tericas de la ciencia econmica, y cmo deber
1982. . 1"'-.
...

14 INTRODUCCiN INTRODUCCiN 15

preocupar esto al hombre de la calle? Este libro trata de ofrecer algunas hacia dnde se encamina nuestra profesin?, estar marchando en la di-
respuestas. reccin correcta?
Aunque las respuestas que aqu propongo no resolvern los problemas Pero toda ocupacin con miles de practicantes es como un ocano. A
econmicos del pas, espero nos ayuden a entender cules son tales proble- medida que trazamos las grandes corrientes que fluyen hacia l, no de-
mas y c6mo los interpretan los profesionales. El hecho es que las confu- bemos olvidar que siempre hay tambin corrientes secundarias y pequeos
siones que afectan ahora a la ciencia econmica no slo atraen el inters remolinos que se mueven en direcciones contrarias, y que una gran masa de
~mico, sino que influyen fuertemente en el ambiente intelectual y en el agua es siempre ms variada y menos tranquila que las abstracciones del
clima pblico en el que se toman las verdaderas decisiones a ese nivel. El dibujante. Sin embargo, la Corriente del Golfo sale en efecto del Caribe, sube
no iniciado no puede enderezar las corrientes de la ciencia econmica, pero por la costa oriental de Estados Unidos y se dirige hacia Europa influyendo
creo que es muy importante que tenga claro en qu consisten. Y si en oca- en el camino en gran medida sobre el clima de Amrica del Norte y de
siones encuentra que mi libro es demasiado tcnico, le ruego sea tolerante. Europa. Mi libro se ocupa slo de las grandes corrientes de la ciencia eco-
Quiero sei tan preciso como sea posible, sin sucumbir totalmente al lenguaje nmica norteamericana. No examino muchas de las numerosas corrientes
de la profesin. Pero necesitamos cierta precisin tcnica, pues mucha5 de secundarias, que son importantes en esta economa, ni las grandes escuelas
las aseveraciones que el economista propone confiadamente, que luego nues- del pensamiento extranjero.
tros lderes polticos traducen en polticas econmicas, son slo afirmaciones En cualquier caso, podemos afirmar con seguridad que hace cerca de cin-
no comprobadas. Si queremos denunciar lo que no se ha demostrado y, en cuenta aos Keynes y el anlisis keynesiano efectuaron un cambio ~unda
general, clarificar el lenguaje de los economistas, debemos luchar contra mental en las corrientes principales de la ciencia econmica. De acuerdo
ell06 en su propio terreno tcnico donde parecen ser los amos absolut06. con la teora otrora dominante, la cual se basaba en una visin simplista
Al ocupar los altos puestos tcnicos con una audacia y una confianza que de la &onoma, consistente en el equilibrio a travs de los precios de su-
en mi bpinin no' se justifican, los economistas han podido amedrentar al basta, no podra existir un fenmeno como el desempleo: todos los mer-
pblico, a la prensa, a los elaboradores de polticas econmicas y a los pol- cados operaban estrictamente de acuerdo con los principios de la oferta com-
ticos bajo ciertas modalidades que no suelen estar al alcance de los acadmicos petitiva y la demanda.
ni de los tcnicos. Paradjicamente, esto ocurre a pesar de que los econo- Cuando la Gran Depresin produjo enormes tasas de desempleo, se elabo-
mistas no gozan de un prestigio especialmente elevado. r el anlisis keynesiano para explicar la existencia y la persistencia de ni-
En mi opinin, los economistas norteamericanos ortodoxos se preocupan veles muy elevados de desempleo. Y, en el proceso, el keynesianismo cre un
ms por la necesidad acadmica de lograr una consistencia y un rigor gran campo nuevo de la ciencia econmica: la macroeconoma -el estudio
terico internos, que por la necesidad de explicar las realidades observables, del comportamiento econmico en conjunto--, que se opona a las concep-
mensurables, del mundo en que vivimos. En consecuencia, mi libro es una ciones del economista guiado por los precios de subasta. Subsisti el antiguo
crtica a la Economa que en general se ensea Y' se practica en los Estados conjunto de ideas, pero con el nuev nombre de microe.::onoma, el cual
Unidos. Estoy convencido que la aceptacin .del modelo convencional de la se limitaba a la explicacin del comportamiento de los actores econmicos
&onoma, el de la oferta y la demanda, equivale a creer que la Tierra es individuales: las empresas y los individuos.
plana o que el Sol gira alrededor de ella: en el papel se puede formular Pero, a medida que los problemas y las ansiedades de la Gran Depresin
un argumento riguroso en favor de ambas proposiciones, pero las pruebas se perdan en la historia, y que la inflacin se converta en un problema de
slidas son bastante escasas. Adems, si optamos por actuar sobre la base gran inters pblico, las corrientes del pensamiento econmico empezaron
de cualquiera de estas creencias, podemos meternos en grandes problemas. a regresar a la concepcin de los preios de subasta para explicar el compor-
Esto es lo que creo le han hecho a la economa norteamericana las polticas tamiento macroeconmico y microeconmico. El monetarismo, la economa de
de la Administracin Reagan. la oferta y las expectativas racionales --escuelas de pensamiento que este_libro
En cuanto al economista profesional, me gustara que este libro le diese examinar en detalle- se basan en la primaca del modelo de los precios de
un respiro, una oportunidad para escapar a la preocupacin, por lo gene- subasta. En suna, la economa clsica de los aos veinte, basadas en los precios
ral intensa, que los economistas sufrimos por las disputas especficas de la de subasta, fue sustituida durante la Gran Depresin por el keynesianismo,
profesin, y contemplar las corrientes ms generales d nuestra disciplina: el que a su vez dej su lugar a la nueva economa clsica de los aos ochenta.
...

16 INTRODUCCION INTRODUCCION 17

As pues, el keynesianismo fue derribado despus. de cincuenta aos de pre- eventos recientes es considerado, en el mejor de los, casos, con suspicacia.
dominio. En la ciencia econmica de hoy, la "Teora" se ha convertido en una ideo-
El propsito principal de mi libro es examinar y explicar el resurgimiento loga ms bien que en un conjunto de hipotesis de trabajo utilizadas para
del anlisis del equilibrio dictado por los precios de subasta como el 'modo entender el comportamiento que la economa observa en el mundo real.
intelectual prevaleciente en la ciencia econmica, as como preguntamos Pero presiento que la teora de los precios de subasta seguir prevaleciendo
si ese desarrollo ha de mejorar nuestro entendimiento y posibilidades de con- entre los economistas acadmicos y profesionales mucho tiempo despus que
trolar la economa. Por mi parte, no creo que haga ninguna de estas dos la Administracin Reagan y sus artfices de las polticas econmicas, cas-
cosas. tigados para entonces segn presumo, hayan salido de Washington.
Pero, aparte de un cambio en las ideas, otra cosa ha venido ocurriendo: Recientemente hemos presenciado en todo el mundo un retorno al funda-
esta profesin, esta disciplina, est en camino de convertirse en un gremio. mentalismo religioso. Me parece que el regreso al modelo del equilibrio por
Como sabemos, los miembros de un gremio tienden a preservar e impulsar los precios de subasta en la ciencia econmica representa un fenmeno pa-
las teoras tradicionales, en lugar de tratar de desarrollar nuevas formas de ralelo: el deseo de una certeza psicolgica en un mundo que es, en ~ltima
pensar y hacer cosas para resolver problemas nuevos. La visin del equilibrio instancia, inseguro.
por los precios de subasta es una visin tradicional del mundo c_on una Por ltimo, si criticamos una disciplina, podemos volvemos con facilidad
historia tan antigua como la de la ciencia econmica misma: se afirma que_ demasiado implacables. Un crtico tiende a ver lo que est mal, no lo que
el individuo es un consumidor o un productor maximizador en aquellos est bien. Eri todo caso, nada de lo que voy a decir negar el hecho de que, a
mercados libres de oferta y demanda que establecen un precio de equilibrio lo largo de una historia de 200 aos, los economistas como grupo han
para cualquier clase de bien o servicio: Esta concepcin pertenece a una promovido nuestro entendimiento del comportamiento econmico. En efecto,
ciencia econmica santificada por una supuesta consistencia intelectual con los problemas de la ciencia econmica no son ms graves, ni los desacuerdos
implicaciones que van mucho ms all del terreno de la teora econmica ms frecuentes, que en otros campos; slo son ms visibles -porque se co-
convencional. En suma, es tambin una filosofa poltica que a menudo se mentan todos los das-- y ms importantes -porque afectan el bienestar
aproxima a algo rayano en lo religioso. econmico inmediato de todos. Por lo tanto, aunque censure la profesin eco-
La economa de los precios de subasta tiene tambin la ventaja de que nmica, dir desde ahora que me siento orgulloso de que se me considere
puede asumir una forma matemtica : puede ir perfectamente de la mano un economista.
con el clculo infinitesimal. La expresin matemtica imparte a la teora
un rigor aparente y una fuerza interna. Pero ese rigor degenera fcilm~te
en un rigor mortis acadmico, ya que la facilidad matemtica se vuelve ms
importante para la profesin que un conocimiento sustantivo de la economa
misma. Cuando se expresa una idea en trminos matemticos, sta adquiere
la apariencia ilusoria de una verdad inexpugnable, a la vez que se toma
totalmente incomprensible para quien no tenga un adiestramiento matem-
tico. Adems, los acadmicos jvenes que aspiran a la profesin deben de-
mostrar un virtuosismo tcnico en las matemticas antes siquiera de que sean
considerados elegibles. Por analoga, una vez que los acadmicos confu-
cianos de la China antigua aprobaban un conjunto muy complicado de ex-
menes de admisin, usaban los mismos exmenes . para evitar la entrada de
otros. Ahora, como entonces, se 'reservan todos los honores para quienes
pueden explicar los acontecimientos actuales en trminos de la "Teora",
mientras que cualquiera que trate de desarrollar teras nuevas para explicar
2 Jack Barbash, "The Guilds of Academy", presentado en la reunin de la Amer-

ican Economics Association, diciembre de 1981.


l. PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES

CONTRACORRIENTES FUNDAMENTALES

SI PREGUNTRAMOS al economista tpico qu ha marchado mal en su dis-


.ciplina nos dira sin duda que algo en efecto ha funcionado mal en la
macroeconoma: la profesin ha perdido su capacidad para entender o con-
trolar los problemas econmicos agregados de la inflacin, el desempleo y
el bajo crecimiento de la productividad. Pero la misma persona dira pro-
bablemente tambin que la microeconoma est fundamentalmente bien, que
la profesin entiende plenamente el comportamiento de los actores econmi
cos individuales.1 Dira luego, probablemente, que aunque no est seguro
de la manera como deberan resolverse los problemas de la teora macroeco-
nmica, la fuente de la dificultad es clara, a saber: que la macroeconoma
no se basa firmemente en la teora microeconmica, es decir en la visin
del mundo de un equilibrio determinado por los precios de subasta (oferta
y demanda).
Estas percepciones son todas vlidas, con una excepcin. La teora mi-
croeconmica no es fundamentalmente slida, y los verdaderos problemas
de la ciencia econmica derivan del estado poco satisfactorio de la teora
microeconmica. Como tratar de demostrar en este libro, gran parte del
comportamiento individual real queda sin explicar o sin plantear por la
concepcin del comportamiento basada en el equilibrio por los precios de
subasta. Existen los problemas macroeconmicos, pero stos slo se resol-
vern cuando ocurra alguna reforma fundamental en la teora microeco-
nmica.
Como tratar de demostrar, el anlisis keynesiano se encuentra ahora en
aprietos porque parti de un postulado -el de los salarios rgidos-- que era
inconsistente con la concepcin de los precios de subasta. La revolucin
keynesiana no pudo sostenerse, en ltima instancia, porque los discpulos de
Keynes limitaron su inters a los problemas macroeconmicos sin construir
una teora microeconmica en la que pudiera basarse su anlisis. Sin una
teora microeconmica consistente, el anlisis keynesiano estaba condenado al
agotamiento intelectual. Y se agot.

1
Daniel Bell e Inving Kristol, cornps., Tht Crisis in Economic Thtory, Nueva
York, Basic Books, 1981.
19
20 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 21
Una contradiccin interna bsica que no afecta los ingresos reales ni los precios relativos, la inflacin no tiene
importancia. La sustitucin del trueque por el uso del dinero complica el
Como disciplina acadmica y profesional, la Economa vive con una con- modelo bsico de oferta y demanda, pero no altera fundamentalmente las
tradiccin interna fundamental: 1~ que se ensea en la microeconoma conclusiones porque el dinero no puede afectar los ingresos reales ni los pre-
convencional es incompatible con lo que se ensea en la macroeconoma. En cios relativos: el dinero es neutral, un mero velo que encubre la actividad
el primer caso, cada mercado es una arena donde los precios se subastan econmica real, segn razonara el homo economicus.
y se obtiene el equilibrio mediante pujas competitivas en un marco de ofer- Si el mercado de equilibrio por los precios de subasta describiera adecua-
ta y demanda. Por lo tanto, todo mercado se encuentra siempre en equili- damente el mundo real, todos los economistas se pondran de acuerdo sobre
brio, sin postores insatisfechos, y cada individuo con sus decisiones lleva al el resultado en el mundo real. Si existieran todos los mercados (a travs del
mximo el consumo y ' la produccin. En cambio, la macroeconoma es tiempo, del espacio y para el seguro por riesgo) y funcionaran perfecta-
bsicamente el estudio de mercados que no se vacan y no estn en equi- mente como se afirma, una economa competitiva generara el mejor resul-
librio. Por supuesto, tales contr~dicciones no son peculiares de la economa. tado econmico posible, dados los recursos reales y las preferencias de la
La fsica emplea la teora de las partculas y la teora de las ondas para poblacin. La economa operara en la mejor de las formas posibles. Nin-
describir los fenmenos electromagnticos. Pero es posible que las contra- guna intervencin podra mejorar los resultados: no hay desempleo, la
dicciones sean ms graves en la Economa que en otras disciplinas. . inflacin no preocupa a nadie y el crecimiento curre a la tasa ms alta posi-
En los mercdos de equilibrio por los precios de subasta resulta imposible ble y en concordancia con. las preferencias de los miembros de la sociedad.
la existencia de recursos empleadoS de ms o de menos. A cada factor de la Las nicas intervenciones que podran justificarse no provendran de la
produccin se le paga de acuerdo con su propia productividad (el producto ciencia econmica sino de los principios ticos que gobiernan la distribucin
marginal), y cada factor de produccin que desee emplearse ser utilizado a del ingreso y las dotaciones iniciales de los recursos.
un salario o precio gobernado por esa productividad. En .otras P.alabras, si un Surgen controversias acerca de si los mercados necesarios existen, podran
trabajador desempleado desea trabajar realmente, slo tendr que rebajar existir y, en caso de que existieran, cules seran los costos de transaccin
el salario que ha solicitado para que algn empleador lo contrate, y ste en involucrados eQ su empleo. Evidentemente, el mundo econmico real no es,
caso necesario despedir a alguno de sus empleados. Finalmente, el mercado en sentido literal, un mercado de subastas: pero procede como si tuviera
de mano de obra llegar al punto en que todos los que quieran trabajar al lugar "una subasta"? Dicho de otro modo, se aproXima el mundo real al
salario de equilibrio, o por debajo de l, estarn trabajando, mientras que modelo competitivo, de tal manera que pueda afirmarse que concuerda con
los desempleados lo estarn por pedir ms que lo ofrecido por el m~rcado. dicho modelo? Los escpticos sealan la inexistencia de ciertos mercados, a
Con esta clase de mercados, es obviamente imposible la existencia de re- saber: aquellos que permitiran a una persona hacer transacciones entre el
cursos ociosos. En consecuencia, las polticas macroeconmicas, monetarias o presente y el futuro distante, as como los costos . de transaccin por la
fiscales, destinadas a aumentar o reducir la demanda agregada para elimi- implantacin de otros mercados. Muchos de los mercados que venden res
nar los recursos ociosos, no son slo innecesarias sino definitivamente dainas. gos e incertidumbre no existen o tienen costos de transaccin tan elevados
Nadie debera intervenir en el mercado para mejorar su actuacin porque que pocos individuos los utilizan.. En muchos . mercados existen pocas em-
los resultados son los mejores que .se pueden obtener. Las intervenciones de presas, y los costos de entrada son altos.
toda ndole slo pueden tener efectos negativos, nunca positivos. Hay tambin grandes controversias entre los economistas acerca de lo que
De igual modo, de acuerdo con esta concepcin, la inflacin no puede exis- tardan los mercados en ajustarse. Los ajustes rpidos son cruciales para la
tir o no importa. No puede existir porque un aumento de precios en cualquier visin del mundo basada en eJ ajuFte de los precios, ya que el concepto del
rea (digamos, el precio de los energticos) impondr reducciones de la equilibrio slo es relevante si los mercados lo alcanzan con rapidez. Si los
demanda -hay menos ingreso disponible para gastar tras el pago de los ener- ajustes no son rpidos, debemos elaborar un modelo microeconmico ba-
gticos- y, por ende, disminuciones compensatorias de precios y salarios en sado en precios fijos, ya que el mundo real vive siempre en el corto plazo
otras reas. La inflacin no importa porque el homo economicus, perfecta de los precios fijos, jams en el largo plazo de los precios flexibles.
mente. racional, slo considera su ingreso real y 1011 precios relativos de diver- 2
sos bienes al tomar sus decisiones o juzgar su xito econmico. Y, puesto K. S. Arrow y F. H. Hahn, General Competilive Analysis, San Francisco, Holden,
1971.
22 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 25

Sin embargo, los devotos del modelo de los precios de subasta perciben de subasta lo describe todo correctamente. Lo que perciben como problemas
un mundo real que concuerda con ese modelo. Otros economistas, menos macroeconmicos los economistas menos informados son en realidad grandes
comprometidos pero de inclinacin similar, perciben un mundo que bsica- shocks aleatorios, incontrolables. Ms adelante volveremos a ocuparnos de esta
mente concuerda con dicho modelo, aunque admitan que por lo general se escuela.
aleja del mismo en algunos puntos. La alternativa que tenemos aqu es la construccin de una nueva micro-
Por otra parte, tampoco hay desacuerdo acerca de lo que ocurnna si economa que sea consistente con los problemas macroeconmicos, y luego
los salarios y los precios fuesen rgidos hacia abajo, supuesto keynesiano b- la construccin de una nueva macroeconoma sobre tales cimientos. Esto im-
sico, donde la demanda no se regula sola, donde los shocks externos, tales plica el diseo de una microeconoma que pueda explicar por qu los salarios
como los aumentos del precio del petrleo, provocan inflacin y desempleo, no bajan en el mercado de mano de obra cuando aumenta el desempleo. Pero
y donde existe, en consecuencia, una necesidad clara de poUticas macro- la nueva teora deber explicar tambin el desempleo y la rigidez de los
. econmicas. Un aumento del precio en el petrleo eleva el nivel medio de salarios, no como una imperfeccin del mercado, sino como una parte inte-
los precios: los precios del petrleo suben y los dems precios no bajan. Esto gral del funcionamiento eficiente del mercado de mano de obra. Las teoras
reduce la demanda de otros bienes y serv~cios: se dispone de menos ingreso de los contratos implcitos, en que trabajadores y patrones convienen en que
tras pagar ms por el energtico. Ante la disminucin de las ventas, las no dejarn bajar los salarios -maximizando as la cooperacin y, por ende,
empresas que estn fuera del rea de los energticos despiden trabajadores, la productividad en largos periodos (vase el captulo VD)-, constituyen
el desempleo aumenta, los ingresos bajan y se reduce la demanda agregada. esfuerzos por avanzar en una direccin nueva.a
Se inicia la estanflacin, y los keynesianos diran que se debe aumentar la Segn sea la alternativa bsica que se escoja, las corrientes intelectuales
demanda agregada para reducir el desempleo. El anlisis keynesiano no acla- de la ciencia econmica tomarn direcciones muy diferentes. Todos los eco-
ra lo que deber hacerse para frenar la inflacin en una economa de desem- no~istas reaccionan hoy en da ante el mismo problema fundamental, pero
pleo creciente, ya que fue elaborado durante la Gran Depresin, cuando los por desgracia ninguna lnea de argumentacin es ahora suficientemente
precios bajaban y la inflacin no era un problema. ' convincente para obtener el asentimiento universal.
Es importante entender que no hay controversias tericas acerca de lo
que ocurre en un mundo de precios fijos o en un mundo "de precios flexibles.
Las controversias son desacuerdos empricos acerca del modelo que describe La cuantificacin
mejor el estado real del mundo. Y, en virtud de que hay personas inteligentes
en ambos lados de la disputa, no resulta fcil dcidir cul de los modelos La ma~ora de las discrepancias en la Economa no i~volucran la existencia
es el ms correcto. Si tal cosa fuese fcil, hace mucho tiempo que se habra d: dive~s resultados econmicos del mundo real, sino su magnitud o velo-
resuelto la cuestin. Cidad. Sm embargo, el modelo de los precios de subasta no pronostica casi
La opinin econmica se inclina ahora por la vertiente de los precios fle- nunca. la magnitud o velocidad de los diversos resultados o efectos, sino
xibles. Por qu? Porque casi todos usan el modelo de precios flexibles en ~ue .Simplemente permite que los economistas pronostiquen en trminos cua-
su anlisis microeconmico. Adems, en algunos mercados, tales como el mer- htati;os que ocurrirn diversos efectos. Por ejemplo, todos los economistas
cado de los granos, vemos que los precios se ajustan claramente a los axiomas convie?~n en que los impuestos al ingreso producen un efecto de ingreso que
bsicos del modelo de la oferta y la demanda. La falla del anlisis keynesiano es positivo para el esfuerzo del trabajo (a medida que bajan los ingresos
es su carencia de una teora microeconmica para la defensa de sus supues- despus del impuesto, los individuos trabajan ms para alcanzar cierto nivel
tos macroeconmicos en otros mercados, tales como el mercado de mano deseado de vida) , y un efecto de sustitucin adverso para el esfuerzo del
de obra, donde los salarios no parecen ajustarse como deberan. trabajo (a medida que suben los impuestos, baja el ingreso disponible por
Hay bsicamente dos caminos para la eliminacin de 1~ tensiones exis- hora de trabajo y el ocio se vuelve relativamente ms atractivo, ms ba-
tentes entre la microeconoma y la macroeconoma, y muchos de los desacuer- rato>. Pero tos economistas no se ponen de acuerdo acerca de la magnitud
dos entre los economistas derivan del camino que escogen. Por ejemplo, la relativa de los dos efectos y la velocidad con la que ocurren a travs del
escuela de las expectativas racionales trata de eliminar las tensiones negando 3
Arthur Okun, Prius tuzd Quantiti11s: A Macro11conomic Analysis, Washington,
la existencia de la macroeconoma y afirmando que el modelo de los precios D. C., Brookinga Institution, 1981.
24 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES ~RECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 25 .

11
i

tiempo. Por ejemplo, este desacuerdo emprico, y no un desacuerdo terico, se abandon por completo como un instrumento de anlisis. 11 En cambio,
se encuentra detrs de las controversias acerca de si la economa de ofer- no se ha sabido que la~ constantes fsicas, tales como la velocidad de la luz,
i ta de Reagan pudiera hab~r tenido los efectos rpidos y de gran alcance hayan cambiado en unos cuantos aos.
: pronosticados por sus parti,darios.
Se crey que una especialidad dentro de la economa, el anlisis econo-
mtrico, resolvera la cuestin de la magnitud y la rapidez, pero la econome- El mecanismo de vaciado del mercado
trla no ha podido con la tarea, cono veremos ms adelante. Algunas dife-
rencias pequeas en la_ especificacin de una ecuacin economtrica resultan El interrogante controversia} de la economa no es: son competitivos los
en grandes diferencias en los .-esultados estimados; adems, los resultados no mercados y se vacan? Todos los mercados se vacan y la mayora de los mer-
son estables -"robustos", en la jerga especializada- ni siquiera en periodos cados norteamericanos son competitivos en el sentido de que son pocos pro-
cortos. ductores que no tienen competidores. El verdadero "interrogante es ste: se
En general, los economistas no pueden encontrar constantes empricas cla- vac~n los mercados de acuerdo con las fluctuaciones de los precios? Para
ras, como la de la velocidad de la luz en la Fsica, porque no estudian las tener un mercado funcional .de equilibrio por los preci~ de subasta, el mer-
reglas inmutables de la Naturaleza, sino las generalizaciones mudables que cado deber vaciarse de acuerdo con los cambios de los precios. Con otros
gobiernan el comportamiento humano. Cuando el mundo cambia, el com- mecanismos de vaciado (por ejemplo, las fluctuaciones de la produccin),
portamiento observado en los actores econmicos sigue tal cambio. Por ejem- la economa tendr todava mercados competitivos que se vacian, pero que
plo, el comportamiento de los salarios y los precios fue diferente antes y tienen caractersticas y resultados diferentes.
despus del primer choque petrolero de la OPEP en 1973-1974. Antes de dicha Por ejemplo, la observacin de que los salarios no bajan como respuesta
crisis, pocos contratos contenan en forma explcita las clusulas de aumentos al desempleo no debera llevarnos a concluir que los mercados de mano
automticos por el costo de la vida. Despus de sta, tales clus~las . apare- de obra no se vacan. Cuando los salarios son rgidos. hacia abajo, los patro-
cieron en la mayora de los contratos de salarios o productos industriales. nes tratan de encontrar los mejores empleados que se puedan contratar con
Y el comportamiento de precios y salarios en un mundo indizado es muy respecto al salario existente. En otras palabras, el mercado se vaca sobre la
diferente del mismo comportamiento en un mundo no indizado, como ve- base de 1~ cualidades de los trabajadores: nivel de instruccin, habilidades,
remos en el captulo IV. edad . . . Pero si el mercado se vaca sobre una base distinta del precio,
El mundo econmico tambin cambia como respuesta a las crisis. Du- tendr caractersticas distintas de las proclamadas por los fundamentalistas
rante muchos aos, por ejemplo, exista una relacin emprica aproximada de la oferta y la demanda. En lugar de moverse al punto de equilibrio dado
entre el PNB y el desempleo, conocida como la ley de Okun. 4 Esta ley pro- por las curvas convencionales de la oferta y la demanda, el mercado podr
nosticaba los ,cambios del desempleo que corresponderan a cualquier creci- vaciarse por desplazamientos de las mismas curvas. La oferta de mano de
miento dado del PNB. Sin embargo, toda relacin de esa clase depende de obra bajar efectivamente a medida que algunos trabajadores sean elimina-
una tasa de crecimiento de la productividad sostenida. Si se acelera esa tasa, dos del mercado porque no tienen las caractersticas "requeridas". Aqu los
. se requerir ms produccin para generar un nmero dado de empleos. Y si se trabajadores compiten por los empleos sobre la base de sus cualidades, no por
frena esa tasa, se requerir menos produccin para generar un n~ero su disposicin a trabajar por salarios menores. En consecuencia, los nuevos
dado de empleos. trabajadores potenciales pueden estar dispuestos a trabajar por el salarip
En consecuencia, los cambios ocurridos en las tendencias a largo plazo vigente, o aun por un salario menor, pero sus ofrecimientos podrn ser
del crecimiento de la productividad debern inducir cambios en la relacin rechazados: a causa de la perturbacin del trabajo en equipo y la motiva-
existente entre la produccin (PNB) y las demandas de mano de obra. Con- cin, los patrones no estn dispuestos a despedir a los trabajadores existen-
forme la tasa de crecimiento de la productividad norteamericana baj en tes para dar el lugar a nuevos trabajadores. Es posible tambin que deba
ms de 3% anual, antes de 1965, al intervalo negativo, despus de 1977, la transcurrir largo tiempo para que alguien . adquiera las cualidades reque-
ley de Okun se volvi gradualmente menos correcta, hasta que finalmente ridas. Y es posible que algunas de ellas, como la capacidad de jugar bs-
5
4 Llamada as en honor de Arthur Okun, quien la elabor para usarla en el Presi- Council of Economic Advisen, The Economic Report of tlle Pretitlenl, 1982,
dent's Council of Economic Advisers. p. 278.
26 PRECIOS FIJbS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 27
quetbol profesionalmente, no puedan adquirirse en absoluto. En cambio, los los aumentos de precios, como los que ocurrieron recientemente en el pe-
ofrecimientos de precios pueden cambiar instantneamente. Pero si los tra- trleo, producen cambios tan grandes en el ingreso real (la gente no puede
bajadores compiten con base en sus habilidades, ms bien que en la dispo- reducir su gasto en petrleo comprando menos) que resulta improbable, por
sicin a trabajar por salarios menores, el desempleo se vuelve una posibilidad, motivos polticos, que el pblico deje funcionar tal mercado. Las elasticidades
algo que resulta imposible si todos los mercados se vacan instantneamente pequeas significan tambin que las polticas pblicas, tales como la reduc-
slo con base en los precios. cin de la demanda para producir reducciones en los precios, para que pro-
Puede existir un equilibrio competitivo en muchos niveles, pero el modelo picien una dismi_nucin de stos tienen que ser tan draconianas que no tienen
convencional requiere la competencia de precios, que es la forma de la com- grandes probabilidades de que se las adopte.
petencia ms fcil, rpida y barata. Dado que cualquiera puede bajar los Pero los estudios economtricos tienden a indicar muy bajas elasticidades
precios con rapidez y con un mnimo de costos de transaccin, la coll?-peten- de precio de la demanda, siempre que se trata de estimar la estructura
cia de los precios deber eliminar otras formas de la competencia. Y, gracias total de las elasticidades de la demanda. En los clculos de Houthakker y
a que la competencia de los precios obliga a todos a producir y vender a Taylor, slo 17 de 83 productos tienen elasticidades de precio de la demanda
sus menores costos posibles, se consigue la eficiencia econmica. superiores a 1, lo que significa que una reduccin . de 1% en el precio pro-
Pero el mundo real, que vemos inmediatamente a nuestro derredor, se ducir un aumento mayor de 1% en las ventas. Cincuentaitres productos
caracteriza a menudo por formas d.e competencia independientes de los pre- tienen una elasticidad de la demanda igual a cero, ya que una baja del
cios. En efecto, podramos decir que la competencia de los precios es dema- precio no tiene ningn efecto sobre las ventas. Otros ocho tienen elastici-
~iado fcil. En virtud de que nadie piensa que podr obtener una ventaja dades menores de 0.5. Estas respuestas pequeas no destruyen por completo
comparativa mediante la simple reduccin de sus precios, una empresa puede el modelo de los precios de subasta, pero alteran gravemente sus caracte-
intentar centrar la competencia en reas donde pueda obtenerse una ven- rsticas funcionales. 8
taja insuperable (calidad, servicio, difere~ciacin del prOducto) . Los dueos
de restaurantes saben que los clientes podrn sentirse atrados por la belleza de Equilibrio y desequilibrio
sus instalaciones y su buen servicio, ms que por la comida barata.
En trminos tcnicos, las formas de competencia que no dependen de Muchos de los desacuerdos existentes entre los economistas derivan del ag-
los precios pueden describirse siempre como si se adaptaran al modelo, nosticismo del modelo competitivo en lo tocante a la duracin del periodo
que nos ofrecen los libros de texto, de la competencia estricta de precios. necesario para que los mercados se vacen. Dado un equilibrio econmico
En l~gar de un bien, hay ahora dos bienes -el bien X y el bien X con existente, con cunta facilidad podr desmantelarse rpidamente ese mundo
instalaciones bellas--, y los mercados de ambos tienen una competencia de Y crearse un nuevo mundo econmico que sea consecuente con un nuevo
precios. Pero esa redefinicin semntica oscurece la realidad de que algunos conjunto de condiciones externas? Por ejemplo, con cunta facilidad nos
bienes se venden en mercados donde la competencia real de los precios decidiremos a comprar un nuevo sistema de calefaccin cuando aumente el
desempea un papel muy limitado. Y, cuando ello ocurre, los precios no precio del petrleo?
sern los que prescribe y requiere el modelo convencional. El mejor ser- A menudo se ensea en el. saln de clases el modelo de equilibrio de
vicio no se manifiesta en una tasa de inflacin menor. Y, si as ocurre, los los precios de subasta como si los ajustes en los precios ocurrieran en forma
precios no bajarn como respuesta a las polticas macroeconmicas desti- instantnea, pero en trminos tcnicos no dice nada el modelo acerca del
nadas a generar una capacidad excedente, que es lo que sucedera si todos tiempo que se tardan los mercados en vaciarse. Algunos productos, como
los mercados se vaciaran con base en los cambios de los precios reales. la vivienda o el cobre, pareceran requerir lapsos ~uy extensos para moverse
El funcionamiento suave del modelo de los precios de subasta en el mundo de un punto de equilibrio a otro, simplemente porque se requiere mucho
real depende tambin de las respuestas relativamente intensas tanto de la tiempo para construir las nuevas instalaciones necesarias para alterar la oferta
oferta como de la demanda en el mercado ante los cambios ocurridos en ~ignificativamente. Si el tiempo del ajuste es prolongado, surge todo un con-
los precios. En trminos tcnicos, el modelo puede funcionar con cualesquiera JUnto de interrogantes difciles acerca de lo que ocurre durante el periodo
respuestas, grandes 'o pequeas, pero en realidad se requieren respuestas
8
razonablem!!nte intensas. Si las elasticidades (respuestas) son muy pequeas, H. S. Houthakker Y Lester C. Taylor, Consumer Demand in the United States,
Cambridge, Harvard University Press, 1970.
28 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 29

de ajuste (desequilibrio) y de la fonna en que ese periodo afecta el curso que, si fuese a construir un hotel nuevo, para el momento en que lo termi-
futuro de la economa. nara no podra rentar los cuartos por encima de la tasa de equilibrio de
As como el modelo de los precios de subasta no dice nada acerca del 100 dlares por noche. En ese caso, el mercado estara tambin en equilibrio
tiempo necesario para que se compensen los mercados, tampoco nos orienta a largo plazo, porque la tarifa de 125 dlares por noche ha generado ya,
acerca de lo que ocurre durante esos periodos de desequilibrio. Pero estos potencialmente, todos los cuartos de hotel que puede generar. Pero existen
hechos no pueden pasarse por alto. Si el periodo es suficient~mente pro- todava esas cuasi-rentas de desequilibrio de 25 dlares por cuarto la noche,
longado, la economa generar un flujo de lo que se llama "cuasi-rentas del que han ganado los afortunados propietarios actuales de los hoteles. Alguien
desequilibrio": un flujo de ganancias por encima o por debajo de lo nor- obtiene esos 25 dlares, lo que afecta sus compras y, por ende, la produc-
mal para los factores productivos involucrados. Estos ingresos nuevos de cin y los ingresos del resto de la economa.
los factores, mayores o menores, alteran las demandas de bienes y servicios, Imaginemos que, despus de construidos los. hoteles nuevos, aumenta ines-
y por ende el patrn de la demanda y la produccin de ia economa. Como peradamente el valor del dlar debido a la .elevacin de las tasas de inters
. se producen diferentes bienes, cambian los productos marginales y los .ingre- norteamericanas. Estados Unidos se convierte en un lugar muy caro para
sos. Algn shock o cambio inicial de las condiciones externas mueve a la pasar las vacaciones y los turistas extranjeros desaparecen de Nu~va York.
economa de un punto de equilibrio hacia otro, pero el proceso mismo del En consecuencia, cuando se completan los cuartos de hotel adicionales, no
movimiento genera flujos que la conducen hacia otro equilibrio diferente. pueden rentarse por 100 dlares, y mucho menos por 125. La renta por
En consecuencia, -el camino que efectivamente sigue afecta siempre su curso. noche baja a 75 dlares. Esa renta cubre con exceso los costos marginales
Esto puede parecer excesivamente tcnico, pero gran parte del debate acera de los hoteles existentes, de modo que ninguno de ellos cierra, pero los
del modelo de los precios de subasta se centra 'en determinar si los mercados dueos pierden dinero cua~do se consideran ' los costos fijos (de capital).
se encuentren o no en equilibrio. Y gran parte del desacuerdo deriva de Bajan los ingresos de los propietarios, ocurren cambios en sus demandas de
diferencias semnticas en la definicin del equilibrio, y no de diferencias bienes y servicios, y de nuevo se altera la ruta de la economa.
reales en el anlisis econmico. Dos economistas pueden contemplar exacta- Si se define el equilibrio como una situacin en la que hay oportunidad
mente los mismos fenmenos, pero uno ver el equilibrio y el otro el de- para la obtencin de beneficios anormales, la economa se encontrar siem-
sequilibrio. Qu quiero decir con esto? pre en equilibrio. Si en cambio se define como una situacin en la que
Supongamos, por ejemplo, que hay una escasez de cuartos de hotel en existe un flujo desequilibrado de ganancias de los factores que alterar el
Nueva York. Los cuartos . pueden construirse y rentai'se provechosamente curso de la economa, sta se encontrar por tanto en un desequilibrio per-
por 100 dlares la noche, pero en realidad se rentan por 125 dlares. Un sistente.
aumento inesperado de la demanda por parte de turistas extranjeros atra- Algunos economistas describiran el mercado de hoteles de Nueva York
dos por un dlar barato ha empujado la demanda por encima de lo espe- como un mercado en equilibrio porque no existen oportunidades a corto
rado. Se encuentra el mercado en equilibrio? . o largo plazo para la obtencin de beneficios superiores al promedio. Otros
Las rentas de 125 dlares por noche estimularn la construccin de mu- economistas describiran el mercado en cuestin como un mercado en dese-
chos cuartos nuevos de hotel. Desde este punto de vista, el mercado no se quilibrio porque se estn ganando cuasi-rentas de desequilibrio (la suma
encuentra en equilibrio. La oferta de cuartos est aumentando y las tarifas de ms o menos 25 dlares) . Fundamentalmente, no importa cmo se descri-
se encuentran por encima de los niveles de equilibrio a largo plazo. Pero, ba el mercado, mientras todos adviertan que hay un flujo de ingresos que
en menos de cuatro aos no pueden disearse, construirse y prepararse nue- alterar la naturaleza de la economa. Pero parecera que la profesin eco-
vos hoteles para ser ocupados. De este modo, el mercado se encuentra en nmica sabe muy poco, en verdad, cuando dos economistas pueden observar
equilibrio. No hay oportunidades a corto plazo para que los nuevos com- la misma cosa y uno de ellos la llama "equilibrio" mientras que el otro la
petidores obtengan tasas de rendimiento por encima del promedio, y la llama "desequilibrio".
renta de 1-25 dlares por noche es una tasa de equilibrio a corto plazo para . Dado que las teoras econmicas prevalecientes no son dinmicas -no
la asignacin de las instalaciones existentes. pueden trazar los cambios a travs del tiempo--, 'los economistas recurren
Supongamos que un inversionista potencial analiza la situacin y descu- a lo que se llama "esttica comparada". tstas consisten en el anlisis de la
bre que ya existe un nmero suficiente de cuartos en construccin, de modo manera en que diferentes condiciones iniciales producen equilibrios diferen-
30 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES
PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 31
tes sin tomar en .cuenta la ruta que siga la economa en cada caso. No se formas de la organizacin social y econmica puedan generar ms inversin,
ha seguido tal procedimiento porque los economistas sean estpidos, sino ms investigacin y desarrollo experimental, una fuerza de trabajo ms
porque la dinmica econmica ha resultado demasiado difcil para modelarla motivada, ms ingenieros o cualquier otra cosa que se requiera para obte-
formalmente, o por lo menos nadie ha encontrado todava un mtodo satis- ner mayor produccin y mayores beneficios. En efecto, si se comparara la
factorio para tal efecto. Perol como acabamos de ver en el ejemplo del hotel, economa japonesa con la norteamericana, cualquier observador neutral dira
la esttica comparada crea tambin, con frecuencia, resultados engaosos. que esta ltima se acerca ms a la descripcin del modelo de equilibrio
La ruta seguida entre dos puntos de desequilibrio siempre importa, si se con precios de subasta, pero que la economa japonesa funciona mejor.
generan cuasi-rentas considerables. Por qu? Los economistas pueden refugiarse en vagas referencias a "dife-
Una de las expresiones favoritas de los economistas es la de "a largo rencias culturales", pero eso no proporciona ayuda alguna a las teorias
plazo", porque existe el supuesto generalizado de que las condiciones de econ~icas que, supuestamente, son aplicables a todas las clases del com-
equilibrio prevalecern a largo plazo y la economa se mover eventual- portamiento humano.
mente a una nueva posicin de equilibrio si se perturban las condiciones
iniciales del antiguo equilibrio. Dado ese supuesto, son imposibles los dese- Refutaciones empricas
quilibrios perpetuos y, cuando se encuentran, se llamarn "imperfecciones
o rigideces del mercado". Entendido en esa forma, el desequilibrio, si existe, En las ciencias fsicas las observaciones empricas pueden usarse a menudo
slo podr producir efectos temporales. Los mercados se ajustarn eventual- para confirmar o descartar alguna hiptesis terica particular. Si no hubiese
mente y la economa avan~ar poco a poco hacia un nuevo equilibrio. sido un hecho que la luz se desva en el campo gravitacional del Sol los
Aunque el tiempo del ajuste rescata el concepto de la obtencin del cientficos habran descartado gran parte de la obra de Einstein. Pero: de
equilibrio, no ayuda en nada al concepto de la obtencin del estado de equi- ordinario, resulta imposible encontrar un experimento defnitivo cuyo resul-
librio preciso pronosticado por el anlisis de la esttica comparada. Si hay tado pruebe que un grupo de economistas tiene razn y el otro no la tiene
cuasi-rentas sustanciales, la economa se mueve hacia un nuevo equilibrio, de manera tan concluyente que quienes estn equivocados reconozcan que lo
pero no es el equilibrio calculado previamente. La ruta seguida en el mundo estn y se retracten. Y, aunque puedan construirse en el papel ciertas
real altera perpetuamente los ingresos y la posicin de la economa. Y, p~eb~ definitivas de orden emprico, resulta imposible por lo general su
mientras se produzcan tales cuasi-rentas, el nuevo equilibrio se alejar ms eJecucin, ya que nadie est dispuesto a permitir que los economistas ex-
y ms de lo pronosticado. En suma, la economa no alcanza el equilibrio per~enten con los ahorros o ~a subsistencia de uno. Adems, dado que la
calculado, por largo que sea el periodo transcurrido. r~al1dad econmica es siempre mucho ms compleja que cualquier teora,
Si el periodo de ajuste es prolongado, las vicisitudes externas pueden siempre se puede cambiar a una teora alternativa para explicar cualquier
sobrevenir tambin con mayor rapidez que los ajustes a las mismas, lo cual hecho desconcertante. En general, no hay un solo hecho que pueda refutar
significa que la economa nunca llegar a una posicin de equilibrio. Si el modelo del equilibrio por los preciso de subasta. En la ciencia econmica
reacciona siempre ante nuevos embates, la economa no podr afianzarse slo una teora ms persuasiva puede derrotar a la teora actual. '
jams. En consecuencia, el anlisis efectvo de lo que ocurre en el mundo Por ejemplo, lo~ economistas pueden recurrir siempre a variables no ob-
deber concentrarse en las condiciones de desequilibrio, aunque los econo- servables para explicar hechos inconvenientes. El modelo de los precios de
mistas no quieran llamarlas de ese modo. En el terreno emprico, los modelos sub~.ta, por. e~e~plo, supone que habr salarios iguales par~ quienes tengan
economtricos tratan de describir el comportamiento econmico a travs del hab1hdades Identicas, pero resulta muy difcil encontrar los grupos salaria-
tiempo, pero nunca son totalmente satisfactorios porque no se basan en les homogneos pronosticados. 7 Por precisas que sean las clasificaciones en
una teora de la dinmica. A pesar de que todas las economas son dinmicas, ~~ncin del medio de proveniencia, las descripciones del puesto y otras. va-
no existe tal teora. nables explicativas, la variacin de los ingresos dentro de cada grupo en
Veamos una cuestin relacionada con lo anterior. El mtodo de organi- Estados Unidos es casi tan grande como la de la poblacin en general.
zaci6n del mercado con precios de subasta maximiza los beneficios en un Pero los economistas pueden afirmar que, en tal caso, operan algunas varia-
momento dado, pero no hay razn para creer que lleve al mximo la pro- bies no observables; en este contexto, la que se menciona con mayor frecuen-
duccin o los beneficios por un tiempo indefinido. Es posible que otras 7
Christopher Jencks, ln~tquality, Nueva York, Basic Books, 1972.
32 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 33

cia es "la inclinacin a asumir riesgos". Algunos trabajadores aparentemente durante esas semanas o simplemente invirtiendo (absorbiendo los costos de
iguales ganan salarios dife.rentes porque estn ms dispuestos a asumir ries- la bsqueda necesaria) en nuestro capital humano?
gos en mayor medida que otros. Pero, en virtud de que nadie sabe cmo Supongamos que tenemos alguna habilidad particular y que acudimos
medir la "inclinacin a asumir riesgos", esta explicacin no puede probarse a una empresa que emplea trabajadores de nuestra categora y ofrecemos
ni rechazarse en forma definitiva: se cree o no se cree en ella. trabajar por menos que quienes ya estn empleados. Si el patrn rechaza
O bien, podra decirse que trabajadores idnticos ~stn obteniendo can- nuestra oferta, probar esto la existencia de un desempleo .involuntario?
tidades diferentes de ingreso psquico (beneficios no monetarios tales como O probar que nuestra oferta no fue suficientemente baja para cubrir los
condiciones de trabajo ms agradables) de sus empleos. 8 Estos beneficios costos de transaccin de nuestra contratacin, la de un trabajador nuevo
no monetarios hacen que difieran los ingresos monetarios, pero los ingresos y desconocido, y el despido de un trabajador antiguo y conocido? O es un
totales, monetarios y psquicos, permanecen idnticos. Tambin aqu puede ejemplo de una imperfeccin aislada del mercado: un patrn estpido con el
ser cierta la explicacin, pero no hay manera de comprobarlo. que nos hemos topado?
Tambin podra descartarse la observacin por ser una "imperfeccin del Consideremos la observacin keynesiana segn la cual los salarios reales
mercado": algo que existe pero que debe eliminarse para lograr que la eco- no bajaron en respuesta al desempleo durante la Gran Depresin. En ese
noma real se conforme a la teora de los precios de subasta. Por ejemplo, periodo, los salarios monetarios bajaron pero los p~ios bajaron con la misma
los salarios por antigedad inducidos por los sindicatos podran impedir el rapidez, de m~o que los salarios reales permanecieron constantes a pesar
desarrollo de salarios homogneos. Para quienes ven una "imperfeccin del de un desempleo de 25%. 9 La existencia de salarios reales rgidos puede
mercado", la solucin se encuentra en la eliminacin del problema: los aceptarse como un hecho, pero a la vez interpretarse como una imperfec
sindicatos. Si los actores econmicos no estn haciendo b que se supone cin del mercado surgida del colapso econmico de la Gran Depresin, un
que deben hacer, algo anda errado en los actores o en el mercado. En periodo peculiar y nico.
suma, la teora est siempre en lo justo. En todo caso, el desempleo no ha sido suficientemente elevad~ .para re-
Algunas ligeras diferencias en las definiciones semnticas se vuelven a me- ducir los salarios monetarios desde la segunda Guerra Mundial. Algunos
nudo importantes para los ec~nomistas. Consideremos, de nuevo, la encona economistas explicaran esto arguyendo que lo que se mide como desempleo
da disputa acerca de si el mercado de mano de obra se vaca o no como el es un desempleo "voluntario" y no el verdadero de~mpleo "involuntario".
modelo convencional afirma que lo hace. Especficamente: existe el desem As se afirma que el 11% de la fuerza de trabajo se halla buscando simple-
pleo involuntario? Todos convienen en que el desempleo involuntario no mente el empleo que realmente desea. Los salarios responderan al desempleo
podra existir en el mercado de mano de obra simple que describe el libro verdaderamente involuntario. Pero no ha habido tal desempleo. Cmo se
de texto. Todos convienen tambin en que las oficinas estadsticas guber- conoce esta ausencia del desempleo? Los salarios no han bajado como lo
namentales encontrarn siempre a algunas .personas que digan que les gus habran hecho si en realidad hubiese algn desempleo involuntario.
tarla trabajar pero que no pueden encontrar trabajo. Pero, qu significa As pues, lo que parece una rigidez salarial -ausencia de movimientos
realmente el hecho de encontrarse involuntariamente desempleado? Est uno descendentes en respuesta al aumento del desempleo- es en realidad sim
involuntariamente desempleado cuando lo despiden, mientras que otros indi- plemente un salario estable producido por un mercado de mano de obra en
viduos con habilidades idnticas siguen trabajando a la tasa salarial que equilibrio. Sin embargo, hemos de advertir que todo el argumento se ha
obtenan antes? O bien, para ser involuntariamente desempleado, debe de- tornado completamente circular. El desempleo real slo existe si los salarios
mostrarse que uno no puede encontrar ningn trabajo a ningn salario? estn bajando. Si los salarios no estn bajando, no hay desempleo real, por
Muchos estn involuntariamente desempleados en el primer sentido; otros "real" que parezca para quienes no han sido iniciados en los misterios de
menos lo estn en el segundo sentido. Por cunto tiempo deber uno buscar la ciencia econmica.
antes de ser clasificado como involuntariamente desempleado? Supongamos Se observa tambin que los eventos econmicos son el producto de dos
que buscamos un empleo que finalmente encontramos, pero que ello requie- procesos. Uno de ellos es el determinista, que los economistas intentan mol-
ra que transcurran varias semanas. Estaremos involuntariamente desempleados dear, pero el otro es un proceso estocstico y aleatorio que no puede 1er
9
R. E. B. Lucas, "Hedonic Wage Equations a'nd Psychic Wages in the Retums
1 U. S. Department o Commerce, The National Ineome and Produet Aeeounts of
to Schooling'', American Eeonomic Review, septiembre de 1977, pp. 549-558. the United States: Statistical Tables 1929-1976, pp. 258, 318.
PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 35

moldeado. Los precios del petrleo o de los granos estn sujetos a las reglas de la erupcin del monte Santa Elena, los miembros del departamento de
deterministas de la ciencia econmica, pero tambin se ven afectados por los Ciencias de la Tierra del MIT barruntaron que algo podra ocurrir, as que
grandes movimientos estocsticos y aleatorios, tales como los incrementos de colocaron algunos instrumentos de telemetra remota en el noroeste del Pa
precios impuestos por la OPEP en 1973 y 1979 o el mal ti~~ En cons~ cfico. Pero los pusieron en otra montaa.
cuencia, cualquier hecho puede verse siempre como una .desviaCin aleator!a En vista de tales desacuerdos y fracasos cientficos, los problemas que
de los pronsticos de la teora econmica. En suma, el chma de la econom1a afrontamos en la Economa no resultan sorprendentes. Los cientficos slo
se welve cada vez ms imprevisible por razones desconocidas. pueden ponerse de acuerdo cuando hablan de algn fenmeno que puede
En general, entonces, las creencias previas de un economista acerca de producirse y duplicarse en el laboratorio. Muy pocas actividades econmicas
lo que es cierto desempean un papel muy importante en su percepcin de los son fenmenos de laboratorio y, si vemos a nuestro derredor, advertiremos
resultados econmicos. Una vez formadas sus creencias, resulta difcil refu- que los fenmenos 'cientficos que no son de laboratorio estn sujetos a tanto
tarlas de una manera tan convincente que el economista cambie de opinin desacuerdo y controversia cc:>mo los que se observan en' la profesin econmica.
acerca de la forma como funciona el mundo. Y; gracias a sus respuestas apa- Los' pronsticos econmicos fallan a menudo, pero lo mismo ocurre con los
rentemente comprensivas para todos los interrogantes econmicos, el modelo pronsticos cientficos acerca de lo que ocurrir en el mundo real. El mo-
de los precios de subasta crea un conjunto muy fuerte de creencias previas. vimiento ~eleste es la nica gran excepcin. En ese mbito puede entenderse
tan bien lo que est ocurriendo, que pueden pronosticarse las posiciones de
los planetas a millones de aos en el futuro. Es la inspiracin de este modelo lo
Una ciencia no experimental que tiene a todos en la bsqueda de procesos deterministas, cuando los eventos
parecen ser aleatorios y estocsticos; pero lo que puedan hacer en su disciplina
La impresin que tiene el pblico en general de que los economistas no se los astrnomos no debera ser normativo para la ciencia en general. .
ponen d~ acuerdo sobre nada, es probablemente ms desconcertante an En efecto, los cientficos no pueden colwnbrar la aparicin de terremotos,
que las incapacidades de los economistas para pronosticar o controlar los grandes inundaciones y erupciones volcnicas, eventos que son ms imprevi-
eventos. Ocurre algo en la economa, y en la pantalla del televisor aparecen sibles que los acG>ntecimientos econmicos. Los fracasos se complican a me-
dos economistas que en los treinta segundos que se les conceden parecen ex- nudo. Si no puede pronosticarse el estado del tiempo, los economistas no
presar concepciones econmicas diametralmente opuestas. Si los economistas podrn pronosticar los precios de los alimentos ni la demanda de petrleo
divergen tan sealadamente, c6mo podrn saber algo? Pero los economis- para la ~alefaccin. Si los politlogos no pueden pronosticar las revoluciones
tas divergen entre s mucho menos de lo que cree el pblico, y la mayor parte en Irn y las guerras en el Medio Oriente, o los ge6logos no pueden pronos-
de las divergencias se refiere a los aspectos de los problemas econmicos que ticar el abasto futuro de petrleo, los economistas no podrn pronosticar
no son econmicos. Pero la percepcin del pblico no resulta sorprendente los precios de los energticos. Los pronsticos resultan difciles para el eco-
dada la naturaleza de la Economa en tanto que disciplina. nomista y para el fsico, porque ninguno de ellos -ni el hombre de ciencia
La Economa es una ciencia no experimental, y el desacuerdo es comn ni el economista- puede prever los grandes efectos aleatorios que ocurren
en cualquier rea similar donde resulta imposible la realizacin de experi- regularmente fuera del laboratorio.
mentos de laboratorio en los que se mantiene un control estricto sobre las Consideremos la Geologa y la seleccin natural, disciplinas cientficas que
variables secundarias no estudiadas. En 1980 hubo una gran disputa entre no se prestan a los experimentos. Como ocurre en la Economa, su capaci-
los nutrilogos norteamericanos acerca de si sus conciudadanos deberan comer dad para controlar o pronosticar los acontecimientos es limitada. Pero el
mantequilla o abstenerse de hacerlo. No pudo llegarse a ningn acuerdo hecho de que se perforen muchos pozos secos en bsqueda de petrleo no
en lo que, despus de todo, parece algo relativamente trivial. Cuando se trata demuestra la bancarrota intelectual de la geologa; sin esta disciplina, se per-
de quemar ms carbn para generar electricidad, los meteorlogos no pue- foraran ms pozos. Por lo que toca a las pruebas histricas, la selec-
den ponerse de acuerdo acerca de si el bixido de carbono adicional h~ cin natural abunda .en e~labones perdidos y en controversias. Ya que nadie
que la Tierra se caliente, se fundan los cascos polares y se inunde la mayora ha visto jams que una especie se convierta en otra, resulta difcil la solucin
de las grandes ciudades del mundo, o bien si har que el planeta ~ enfre Y de las controversias.
nuestras grandes ciudades se vean aplastadas por otra edad del hielo. Antes Como disciplina, la Economa es semejante, pero tambin se ve afectada
36 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 37

por el hecho de que sus sujetos pueden aprender y cambiar su comporta- por supuesto, lo que hace el homo sapiens y lo que debera hacer el homo
miento. La explicacin del comportamiento econmico no implica necesaria- economicus son cosas muy diferentes a menudo. Pero eso no invalida el mo-
mente hoy da que podremos explicarlo maana. Con el aprendizaje, ni delo bsico, como ocurrira en todas las dems disciplinas; slo significa que
siquie;a la cap~cidad para realizar experimentos de laboratorio eliminara deber hacerse algo para lograr que el homo sapiens coincida con el homo
muchos de los problemas afrontados por la ciencia econmica. Si ha d~ impu- economicus. Por lo tanto, en lugar de ajustar la teora a la realidad, se ajusta
tarse a los economistas algn delito, no ser el de conocer demasiado poco la realidad a la teora.
acerca de lo que pueden saber, sino el de estar demasiado seguros acerca ,Pero esto crea mucha confusin entre los economistas y el pblico acerca
de lo que creen saber. de si los economistas hablan como pronosticadores o como quien formula
prescripciones. Supongamos que algn economista afirma que los aumentos
El mejor juego econmico del precio de los energticos no puede -provocar inflacin: estar afirmando
que los mayores precios de los energticos no provocan inflacin en la eco-
La Economa se parece a otras disciplinas por cuanto trata de deducir teoras noma del mundo real, o que los mayores precis de los energticos no pro-
que le permitan describir y pronosticar la realidad, pero difiere de todos los vocaran inflacin en un mercado libre de competencia perfecta donde todo
dems campos porque tambin tiene una teora de lo que "debera" ser. Esto aumento de los precios deber balancearse con disminuciones de los precios
explica que los economistas recomienden siempre la eliminacin de esta o en alguna otra parte del sistema?
la otra "imperfeccin del mercado", como los sindicatos antes mencionados. La creencia de que los mercados libres competitivos constituyen el mejor
En efecto, toda regulacin impopular se denuncia como una imperfeccin juego econmico posible descansa tambin en un cOnjunto muy restrictivo de
del mercado por quienes no la consideran agradable. En cambio, ningn as- supuestos. Las conclusiones son tcnicamente correctas slo en- un mundo
trofsico recoinienda la eliminacin de los planetas (las observaciones) que esttico de aficiones arraigadas y tecnologa esttica donde el intercambio
no le gusten, como "imperfecciones del mercado". constituye el problema econmico bsico. Todos los economistas saben que
Laa recomendaciones de los economistas fluyen aqu del papel peculiar que se requieren docenas de supuestos restrictivos (conocimiento perfecto, facilidad
desempea en la teora econmica el concepto de un mercado libre. El mo- de entrada, preferencias independientes exgenas) para "probar'' que un mer-
delo del equilibrio por los precios de subasta no es slo una herramienta uti- cado libre es el mejor juego econmico posible, pero tales supuestos tienden
lizada por los economistas para describir y pronosticar acon~cimientos. El a olvidane en la prctica.
juego econmico particular llamado . mercado de libre competencia se consi- Si las aficiones son endgenas (creadas en el proceso de realizacin de
dera como el mejor de los juegos econmicos, pues se supone que produce las actividades econmicas), no es obvio por ejemplo que un mercado libre
el mayor bienestar posible y que, a lo sumo, otros juegos econmicos slo conduzca al mayor bienestar posible. Si difieren de acuerdo con el juego
podran igualar su actuacin. En consecuencia, los economistas se sienten en econmico que en efecto se est jugando, los mercados competitivos, con las
libertad para recomendar a la sociedad el "mercado libre", y que los juegos oportunidades que tienen para hacer comparaciones denigrantes, pueden hacer
econmicos reales sigan el modelo del juego del mercado libre. que la gente se sienta ms infeliz con su nivel de vida que algn otro juego
Considrese la divisin acadmica existente entre 106 departamentos de Eco- econmico donde el "ganador'' no sea el que disfrute de ms bienes y servicios.
noma y las escuelas de Administracin de Empresas. Mientras que los de- La preferencia perversa de la envidia (mi bienestar se reduce cuando tu in-
partamentos de Economa elaboran versiones cada vez ms refinadas del juego greso aumenta), por ejemplo, destruye el resultado nitido de la maximizacin
del mercado libre, y observan las imperfecciones del mercado impuestas por de la utilidad en cualquier juego econmico de mercado libre, donde se supone
el gobierno o los monopolios, las escuelas de Administracin ensean a los que cada quien observa exclusivamente su propio ingreso al juzgar su bien-
estudiantes cmo convertirse en mejores maximizadores dentro de las restric- estar.
ciones del mercado libre. Si los economistas logran trans~itir su mensaje por El juego econmico del homo economic~ puede ser o no el mejor juego
todas las escuelas de Administracin, garantizaran que por lo menos una econmico para el homo sapiens, pero los economistas afinnan casi siempre
parte de su teora econmica -la existencia de productores que tratan de que s lo es.10

maximizar sus beneficios- se aplicara en la realidad. Ninguna otra disciplina 10


Se han desarrollado aqui cienas ideas presentadaa antes en Lester C. Thurow,
trata de lograr que el mundo acte como cree que deberla hacerlo. Pero, "Economics 1977", DtUdalus, too, de 1977.
38 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 39

Diversos usos de los modelos econmicos el control sobre la economa. Sin embargo, los economistas ~ablan a menudo
como si pudieran hacer todas estas cosas simplemente porque pueden cons-
Muchas de las disputas surgidas entre los economistas derivan de la falta truir un modelo descriptivo.
de entendimiento de los diversos usos que pueden darse a los modelos eco Los economistas que sostienen esta postura en su forma ms extrema se
nmicos. aferran al siguiente silogismo: 1) el mercado de los precios de subasta es el
juego econmico ms eficiente que el hombre puede jugar; 2) los juegos eco-
l. Los modelos econmicos pueden usarse para describir y organizar even- nmicos ms eficientes eliminan a los juegos econmicos menos eficientes;
tos o ideas. 3) por lo tanto, el verdadero juego econmico debe ser un juego de equi-
2. Pueden usarse para entender lo que ocurrira en un ambiente con librio con precios de subasta~
trolado:
3. Pueden usarse para pronosticar lo que ocurrir en el mundo real. El nico problema restante consiste en entender cmo lo .que no es un
4. Pueden usarse para disear polticas que influyan sobre los eventos ajuste de precios en la forma, y lo que a menudo parece estar fuera de
econmicos y los controlen. . equilibrio, es en efecto un equilibrio con precioS de subasta, o acta "como
5. Pueden usarse como modelos normativos para indicar cmo debera si" lo fuera. Aqu el supuesto es que los mercados se acercan tanto a la per-
actuar un horno economicus perfectamente racional y cmo debera or- feccin como es posible, no porque lo hayamos probado sino porque sabe
ganizarse sus actividades.
. mos que as debe ser. Aparte de recomendar que el gobierno se haga a
Los fsicos pueden pronosticar el movimiento celeste, pero no pueden con- un lado (hay incluso algunas tendencias recientes hacia la eliminacin de
trolarlo ni influir sobre l. Un modelo de la conducta del homo economicus esta reserva), no hay nada que pueda hacerse para asegurar la eficiencia
no permite necesariamente que el economista describa en forma correcta la mxima.
actuacin efectiva del homo sapiens. El ~ntendimiento de las complejas in- En su examen de las polticas pblicas, los economistas no han hecho su-
teracciones qumicas y fsicas existentes entre el aire, el agua y la tierra ficiente hincapi en la distincin existente entre el control y la influencia.
en el laboratorio no permite necesariamente que el meteorlogo pronostique Por la misma razn que los eventos econmicos no son pronosticables, tam
el estado del tiempo, pero s le dice lo que debe observar. Pueden publi- poco son completamente controlables. En cualquier momento se presentarn
carse tablas de mareas, aunque las mareas efectivas difieran a menudo sig- influencias, shocks estocsticos y efectos de las polticas que no han sido
nificativamente de las tablas publicadas. pronosticados. Por ejemplo, el aumento de impuestos de 1968 influy sobre
Un economista inteligente, armado con un concepto que no puede medir- la economa -la que creci con mayor lentitud por esa razn-, pero otros
lo todo en el mundo real, podr describir y organizar cualquier actividad eventos hicieron que la economa creciera ms de prisa que lo deseado o
como si fuese el resultado de un proceso de maximizacin de mercado libre. pronosticado.U Existen polticas para influir sobre la economa, pero tales
Todas las compras de consumo representan una maximizacin de la utili- polticas no la controlan por supuesto.
dad; todas las elecciones de empleo representan una maximizacin del in
greso (psquico y monetario). No hay nada malo en la formulacin de modelos
con variables desconocidas y, en principio, imposibles de conocer si todos Juicios de valor
entienden que el resultado es slo un modelo descriptivo que podra ayu-
damos a catalogar las actividades. Pero la capac.idad para la provisin de Las recomendaciones de las polticas pblicas son tambin discutibles a causa
tales descripciones no significa que el modelo sea un modelo econmico en del juicio de valor no econmico que debe formularse para defender una
ninguno de los otios cuatro sentidos ~nteriores. Para que lo sea, el modelo poltica. El problema bsico deriva del hecho de que no hay polticas p-
debe ser capaz de ser refutado. blicas tan buenas que eleven el ingreso de todos, ni tan malas que bajen el
En virtud de que los economistas no pueden medir las variables no obser- ingreso de todos. En suma, toda poltica tiene efectos sobre la distribucin
vables tales como el ingreso psquico, no pueden formular pronsticos a del ingreso. En la teora econmica se puede evitar el problema usando el
partir de un modelo basado en ellas. Y si no entendemos cmo se generan
11 AJan S. Blinder y Robert M. Solow, "Analytical Foundations of Fiscal Policy'',
estas variables inobservables, no podremos entender la actividad econmica
en Th Economics of Public Finance, Washington, D. C., Brookinga Institution, 1974,
en el mundo real. Pero de ese modo resultarn imposibles la influencia o pAgina 9.
40 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 41

concepto del ptimo de Pareto, segn el cual el estado A es mejor que rimos a los economistas, significa que la disciplina es algo peculiar: nadie
el estado B si los ganadores en el estado A pudieran compensar a los per- habla de _qumicos liberales o conservadores, sino slo de qumicos que en
dedores del estado B. Y, dado que esto es siempre posible mientras que el sus vidas privada son liberales o conservadores.
PNB del estado A sea mayor que el PNB del estado B, el ptimo de Pareto . Ninguna disputa econmica ilustra mejor el problema de los juicios de
se reduce al problema simple de que el PNB sea o no mayor. Pero en el valor ticos que la perenne controversia sobre las leyes del salario mini-
mundo real se vuelve irrelevante la capacidad potencial para hacer pagos mo.12 Lo que se pelea como si fuera una discusin respecto de hechos eco-
compensatorios. Slo se vuelven relevantes si se hacen efectivamente, y casi nmicos es en realidad una diferencia acerca de los valores que la sociedad
nunca se hacen en las economas de la vida real. En consecuencia, toda "debera" seguir. Todos los economistas aceptan generalmente los hechos
recomendacin de una poltica econmica debe contener dos elementos prin- econmicos pertinentes, ya estn a favor o en contra de las leyes del salario
cipales. ' mnimo.
Primero, debe haber cierta infonnacin econmica precisa acerca de las Todos convienen en que el salario mnimo creara cierto desempleo para
personas cuyo ingreso aumentar y las personas cuyo ingreso bajar, y el re- aquellos cuya productividad se encuentra por debajo de ese salario. Todos
sultado neto de tales ganancias y prdidas. Es' en efecto mayor o menor convienen en que el salario mnimo elevar los salarios de otros trabajadores
el PNB? &ta es la parte cientfica de todo problema econmico. intramarginales que pennanecen empleados y recibirn el nuevo salario m-
No obstante, hay en segundo lugar un juicio de valor tico acerca de nimo, ms elevado. Todos convienen en que, si la elasticidad de la curva
las personas cuyo ingreso "debera" aumentar o disminuir, lo que no tiene de demanda es menor de uno (un aumento de 1% en los salarios generar
nada que ver con la economa tcnica pero de ordinario se encuentra en una reduccin menor de 1% en el empleo), aumentar el ingreSo total re-
el fondo de las diferencias existentes acerca de las polticas pblicas. Por cibido por los miembros del grupo de salarios bajos (empleados y desem-
ejemplo, todos convienen en que un impuesto a los beneficios anonnales en pleados). 'Tanto los economistas liberales como los conservadores estiman
la industria del gas natural reducir la oferta de gas en igualdad de otras que la elasticidad de la curva de demanda es menor que uno. .
circunstancias. Aunque hay pequeos desacuerdos acerca de la magnitud de En consecuencia, todos convienen en que aumentarn los ingresos agrega-
la reduccin que se producir en la oferta de gas, el desacuerdo principal se dos, pero que habr un grupo de perdedores que se vern arrojados al desem-
centra en la conveniencia de pagar ese precio para impedir los cambios pleo por la elevacin de la tasa salarial. Y no existe ningn desacuerdo
que ocurriran si simplemente . se liberarn los precios del gas natural y las acerca de quines sern los perdedores. El salario mnimo eleva el ingreso
empresas productoras recibieran los frutos del aumento de los precios. y el empleo de los adultos, ~n particular de las mujeres, mientras que
Los economistas plantean y responden con frecuencia este interrogante: concentra el desempleo e:Qtre los adolescentes.
"qu deber hace~ acerca del problema X?" (donde X puede ser la Los economistas convienen tambin e'it que las leyes del salario mnimo
inflacin, la productividad, el desempleo o algn otro problema pblico) , se aplican laxamente, con castigos mnimos para los violadores descubiertos.
pero no pueden dejar de surgir desacuerdos. De nuevo, la cuestin es tc- Las empresas pequeas violan la ley en fonna regular, y millones de traba-
nica slo en parte. Debera elevarse el desempleo en Estados Unidos para jadores reciben ilegalmente un pago menor que el salario mnimo. Por lo
detener la inflacin? Diferentes economistas tienen respuestas distintas a tanto, cualesquiera que sean los efectos tericos, los efectos reales son mucho
lo que "debera" hacerse, aunque convengan en el resultado tcnico y en la menores a causa del problema de la aplicacin. Quienes deben obedecer las
distribucin de las ganancias y las prdidas. leyes del salario mnimo son las empresas grandes, que se sentiran avergon-
Para encontrar los desacuerdos en la profesin econmica debe plan- zadas si se revelara pblicamente que violan deliberadamente la ley.
tearse otro interrogante: "si adoptramos la poltica Y, cules ingresos au- Adems, hay algunas regulaciones que penniten a los patrones pagar slo
mentaran, cules disminuiran y en qu medida?" En la mayora de las el 75% del salario mnimo a los estudiantes y jvenes aprendices por tiempo
circunstancias este interrogante generar un acuerdo sustancial. Los econo- completo. El uso relativamente escaso de estas disposiciones y la incapacidad
mistas liberales y los conservadores divergen con frecuencia acerca de quin para aplicar el salario mnimo indican que un salario menor que el mnimo
debera perder y quin ganar. Son mucho menos frecuentes sus desacuerdos
12 Edward M. Gramlich, "lmpact of Minimum Wage on other Wages, Employment
tcnicos respecto de quin perder y quin ganar. Pero el hecho mismo de
and Family Income", en The Brookings Papers on Economic Activity, nm. 2, Waah
que podamos usar las palabras "liberal" y "conservador", cuando nos refe- ington, D. C., Brookings lnstitution, 1976.
42 PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES . PRECIOS FIJOS Y PRECIOS FLEXIBLES 43

para los adolescentes . tendra s6lo un efecto pequeo sobre el empleo de stos. te _que los funcionarios pblicos estn jugando con nuestro dinero, mientras
Se acepta tambin que muchas de las personas que se benefician o se bene- que los empresarios privados juegan con su propio dinero. Pero, en el caso
ficiaran de los mayores salarios mnimos, sobre todo entre los adolescentes, de los administradores de grandes corporaciones, esa diferencia no existe.
provienen de familias que no son pobres. Por lo tanto, los efectos del salario Sin embargo, el brillo de la publicidad es ms intenso en el sector pblico
mnimo sobre la distribucin del ingreso no son muy favorables para los que en el sector privado.
pobres. La mayor parte de la redistribucin ocurre entre las mujeres y Siendo pblica, la asesora de ndole econmica debe convertirse en algo
los nios de . las familias de ingresos del estrato medio inferior. que se pueda vender. El pblico debe comprar la solucin sugerida, y raras
En vista de todas estas convergencias, cmo se explican las enconadas veces se vende si se resaltan los defectos del producto vendido. Nadie ha
disputas acerca del salario mnimo, en general, y de un salario menor que convencido jams al pblico para que emprenda alguna accin si se muestra
el mnimo para los adolescentes, en particular? La respuesta es simple. La inseguro acerca de su informacin o sus teoras. La exageracin de las cua-
disputa del salario mnimo no es una disputa sobre los hechos econmicos, lidades del producto es ms eficaz y, por ende, mS comn entre los eco-
sino una disputa poltica respecto a si el gobierno debera intervenir o no nomistas, como entre otros agentes que tratan de modificar las decisiones
en el mercado para alterar los ingresos. Cul es la bena sociedad: una pblicas. Y, en virtud de que gran parte de la economa se desenvuelve en
de laissez-faire o una donde el gobierno interviene para producir una "buena" un ambiente poltico, la pretensin de una certeza absoluta es comprensible,
distribucin del ingreso? Este interrogante es importante, aunque no P.s pri- aunque de lamentarse.
mordialmente un interrogante econmico. La actual economa de la oferta de la Administracin Reagan constituye
un buen ejemplo de este fenmeno. Los efectos positivos pronosticados para
las reducciones de impuestos de Reagan eran tan grandes que pocos econo-
Los imperativos econmicos mistas creyeron en ellos, pero sus defensores los pronosticaban con gran
seguridad. Es posible que la economa de la oferta est errada, pero se vendi
Las decisiones econmicas parecen tambin ms controversiales y sujetas muy bien en verdad.
a un menor acuerdo a causa del contexto en que se toman a menudo. Las
decisiones deben tomarse y no pueden posponerse por grandes que sean la
incertidumbre y la ignorancia. Por 'ejemplo, si los cientficos no estn seguros
acerca de si funcione el transbordador espacial, cancelarn o pospondrn el vue-
lo. Pero si los economistas se sienten igualmente inseguros respecto de si fun-
cione cierta poltica, el viaje econmico no podr cancelarse ni posponerse:
simplemente sigue adelante, y las reparaciones tendrn que hacerse mientras el
vehculo avanza. Adems, el viaje afecta a todos, no slo a unos cuantos .
que se hayan presentado como voluntarios para convertirse en astronautas.
As pues, en virtud de que las reparaciones deben hacerse durante un viaje
que ya se est realizando con todos a bordo, no es posible ser un agnstico
acerca de las alternativas econmicas. Todos estn obligados a asumir una
postura sobre lo que deber hacerse, cualquiera que sea su ignorancia.
Las decisiones macroeconmicas parecen ms controversiales que las deci-
siones microeconmicas, porque estas ltimas pueden hacerse en forma indi-
vidual. Yo puedo cometer un error, pero eso es cosa ma. Y cuando cometo
un error, raras veces lo advierto. En cambio, las decisiones macroeconmicas
deben tomarse en un contexto poltico, bajo el escrutinio pblico. Es posible
que. los errores que afectan a una comunidad no sean ms comunes que los
errores individuales, pero se comunican. A menudo se afinna erradamen-
LAS FALLAS ECONMICAS 45

En respuesta al descontento pblico, los economistas de Kennedy disea-


ron un conjunto de reducciones de impuestos e incentivos a la inversin -el
II. LAS FALLAS ECONMICAS
crdito fiscal para la inversin, la depreciacin acelerada- que llevaron a
la economa hasta na tasa anual de crecimiento de 4.7% entre 1960 y
TIFONES Y MAREJADAS 1965, y redujeron el desempleo a 4% a fines de 1965, mientras que la tasa
media de inflacin se mantuvo al nivel de 1.6%.1 Y, no s6lo sucedi que
pARA Jos economistas, la poca de oro de la profesin abarc un periodo fueran buenos los resultados, sino que precisamente fueron los que se haban
relativamente breve en la primera mitad de Jos aos sesenta. Fue entonces pronosticado.
cuando se consideraba que los economistas tenan todas las respuestas co- Nada es tan triunfal como el xito, de modo qe los miembros ms desta
rrectas : sus pronsticos eran correctos y funcionaban sus recomendaciones cados de la profesin econmica -los que trabajaban en Washington ela-
sobre las polticas a seguir. borando polticas macroeconmicas- nadaban en las aguas del reconoci-
Dado que Ja economa misma funcionaba satisfactoriamente y todo pareca miento y la esti~a. En realidad, es posible que estos economistas hayan
estar bajo control, haba escaso cambio en ,las corrientes ocenicas del pen- tenido ms suerte que tino, porque en la segunda mitad de los aos sesenta
samiento econmico. Pero al sobrevenir las fallas econmicas de los aos fracasaron tan rotundamente como haban triunfado en la primera mitad de
setenta, Jos economistas parecieron perder el control de los eventos eco- esa dcada. Pero al pblico no le importaba que estuviesen en lo cierto
nmicos. Podr argirse que la memoria es demasiado corta, que el pblico . por pura suerte o por sus conocimientos. El hecho era que haban triunfado.
esperaba demasiado, que surgi la mala suerte o que era falsa la percepcin Aquel xito indudable que se les adjudicara determin que la profesin
de la falla econmica; pero 1~ percepcin de la falla produjo un cambio econmica quedara considerada como la causa del xito o el fracaso en la
ocenico en las corrientes intelectuales bsicas de la Economa. En un pe- economa misma. Los profesionales anteriores no haban recibido crdito por
riodo relativamente breve, el anlisis keynesiano y sus practicantes pasaron los buenos tiempos ni condena por las malas rachas. Ahora, el xito de la
de la portada del Time a la condena generalizada por haber fracasado. profesin se ligaba al xito de la economa porque ambas estaban . juntas
en los titulares de la prensa. Esto se tradujo en que los economistas se
convertiran literalmente en los mensajeros de las buenas y las malas nuevas.
Los macrotifones Los economistas gubernamentales dieron a la prensa ciertos resmenes que
contenan algunas estadsticas econmicas, buenas y malas, y explicaron su
En Jos aos cincuenta hubo tres recesiones, de modo que el ingreso dispo-
importancia a los medios de comunicacin y al Congreso. Mientras tanto,
nible real per capita creci 19% durante el decenio, lo que no es mucho
los equipos de noticias de la televisin empezaron a buscar a los economistas
si se compara con el crecimiento de 32% logrado en los aos sesenta o el
para que les interpretaran los eventos econmicos del da. Lo que olvid la
de 26% de Jos tan difamados aos setenta.1 En efecto, el descontento eco
profesin en su nueva celebridad fue que los mensajeros de noticias malas
nmico fue notable durante los aos cincuenta, de modo que apenas se
han pasado las de Can por lo menos durante dos mil aos.
jwtifica )~ nostalgia que rodea a menudo ese decenio aparentemente intras-
Como suele ocurrir, el imperialismo econmico se asienta cuando termina
cendente.
un periodo de vigoroso crecimiento republicano. Las reputaciones se en-
Al terminar esa dcada, los norteamericanos estaban . preocupados acerca
cuentrn a menudo detrs de los eventos, e incluso pueden estar ascendien-
de lo poco que se haba logrado, en lo econmico y lo militar, en compa-
do precisamente en el momento en que se estn gestando nuevos desarrollos
_racin con Jos rusos. El Sputnik orbitaba la Tierra y nuestros satlites no lo
hacan. En las Naciones Unidas, Khrushchev en un arranque histrinico que desacreditarn esas mismas reputaciones.
golpe la mesa con su zapato y sentenci a Estados Unidos: "Los ente-
rraremos!" El pueblo norteamericano tuvo miedo de que lo hiciera. Despus
de todo, haba un retraso en el campo de los misiles y en materia de creci-
miento econmico.
1 Council of Economic Advisers, The E~onomic Report of the President, 1982,
pgina 261. 2 [bid., pp. 234, 268, 291.
46 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 47

Una poca de imperialismo del auditorio slo cuando afirm que ya era tiempo de dejar de escuchar
a los economistas. El senador Jackson horadaba en el pozo de una animosi-
Esto les ocurri a los economistas y a la ciencia econmica. Si el inicio. de dad pblica que habra de volverse cada vez ms palpable. Cuando los malos
los aos sesenta fue la poca de oro de los primeros, el final de los aos tiempos hundan la reputacin de los economistas, los monlogos nocturnos
sesenta y el principio de los aos setenta fue la poca del imperialismo de Johnny Carson los pintaban como ridculos brujos modernos que no oo
econmico. dan explicar ni controlar los misteriosos giros de la Economa.
Los economistas inundaban las revistas con ..artculos sobre la economa Al mismo tiempo, con la creacin de un Premio Nobel para la disciplina
, \ '
de la delincuencia, el matrimonio, el suicidio y otros fenmenos considera- esta quedaba reconocida como una ciencia. Florecieron los servicios de pro-
dos antes como cotos cerrados de otras ciencias sociales. 3 Los economistas nsticos econmicos tales co_mo Data Resources, Chase Econometrics y Whar-
crean que tenan un aparato analtico ms adecuado para el estudio de ton; los grandes pleitos antimonoplicos empezaron a contratar casi a tantos
estos fenmenos que el de otros cientficos sociales, y lo peor era que mu- ~conomistas como abogados; las corporaciones promovieron sus departamentos
chos otros acadmicos aceptaron sus pretensiones imperiales. No poda existir mternos de Economa. Antes, la mayora de las grandes corporaciones haban
ninguna facultad respetable de Derecho o Medicina sin sus economistas, y tenido un departamento de Economa, pero tales departamentos se asemeja-
los miembros de la profesin aparecan regularmente entre el personal de los ban a los pilares de la mansin de Scarlett O'Hara: una fachada impo-
departamentos universitarios de Trabajo Social, Ingeniera y Estudios Urba- nente, pero sin gran uso real, y nunca destinados a proveer un auxilio fun-
nos y Arquitectnicos, adem~ de los departamentos .tradicionales de Eco d~mental para la verdadera toma de decisiones. Ahora no podra existir
noma y Administracin de Empresas. Casi por todas partes surgieron pro- nmguna compaa seria que no tuviera sus propios pronsticos econmicos
gramas articulados con casi todas las otras disciplinas, ya que los estudiantes Y su modelo economtrico en miniatura de los mercados a que tena que
que se reciban de otros departamentos y escuelas consideraban que una hacer frente.
parte sustancial de sus estudios deba hacerse en el campo de la Economa. La declinacin de la estima pblica hacia los economistas se haba inicia-
A fin de protegerse contra las incursiones de los economistas, otros aca- do _con ~1 aumento de los impuestos de 1968 que, supuestamente, frenara
dmicos juzgaron que tendran que parecerse ms a los economistas. la mflacin engendrada por la guerra de Vietnam. La inflacin ocurrida
~ero, al mismo tiempo, muchos advertan que la economa misma estaba durante la Administracin Johnson parece moderada para los niveles ac-
fuera de control y que los economistas no podran remediar la situacin. Sin tuales (3.3% anual entre 1965 y 1968), pero a la sazn se consideraba into-
l~rable. Se supona que el aumento de impuestos de 1968, el remedio keyne
4
aviso previo,. la inflacin de dos dgitos y el desempleo llegaron simultnea-
mente. La economa no se derrumb, pero los lectores de los titulares perio- Siano. convencional para la inflacin generada por una demanda agregada
dsticos sintieron a menudo que s se estaba derrumband~. Entretanto, a excesiVa, frenara el enorme crecimiento de esa demanda y detendra la in-
medida que se desacreditaba la sabidura econmica tradicional, los econo- flacin. Pero la medida no f~ncion: la inflacin se aceler en efecto y, para
mistas no pronosticaron la llegada de los problemas ni parecan tener solu- 1970~ l!eg~ba ya a 6%. Por primera vez en un decenio los pronsticos
ciones para los mismos. economicos estaban errados y las polticas econmicas recomendadas no pa-
Es probable que se haya alcanzado la cima de aquel imperialismo cuando recan dar buenos frutos.
la Administracin Carter inici su gestin en 1976. Cinco de los diecisis Ahora podemos entender fcilmente por qu no fue abatida la inflacin.s
miembros del gabinete tenan un doctorado en Economa, mientras que slo El aumento e~ ,el gasto de la defensa en Vietnam fue mayor que lo espe-
cuatro eran los abogados que normalmente haban ocupado los corredores ~ado y neutralizo algo del aumento en los impuestos. Hubo tambin un auge
del poder estatal. mesperado en las ventas de automviles que arrastr al resto de la economa.
Pero .la estimacin general de los economistas no haba estado jams tan Por ltimo, los retrasos eran largos y el impulso inflacionario estaba ms.
baja. Algunos meses antes, en una mesa redonda sobre Economa realizada arraigado de lo que se crea. Pero cualesquiera fuesen las razones del fracaso
en la eleccin primaria presidencial por la Liga de Mujeres Votantes, el 0 ..
por IDJUSto ,qu~ fuese culp~ del mismo a los economistas (en privado, ' los
'
senador Henry ~ackson provoc la nica explosin autntica de aprobacin asesores economicos del presidente Johnson lo previnieron del inminente

B Por ejemplo, Gary S. Becker, "A Theory of Marriage: Part 1", Journal of Po- : E~onomic Report of t/11 Pruident, 1982, p. 291.
litical Economy, julio-agosto de 1973, p. 813. Bhnder Y Solow, "An~lytical Foundations", Cf., supra, n. 11.
LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 49
48

desastre de su poltica en Vietnam), subsista el hecho de que el fracaso dava se discute lo que hayan sabido diversos funcionarios de Nixon. Algunos
exista. A medida que se aceleraba la guerra de Vietnam, los economistas afirman que sencillamente la URSS enga a Estados Unidos. El comunis-
tenan que dar noticias cada vez peores. Sus pronsticos estaran errados Y mo de planeacin central se aprovech del capitalismo no planeado para,
sus planes de accin no funcionaran. al mismo tiempo, colocar pedidos y comprar una gran porcin de la oferta
En 1969 los economistas de Nixon sustituyeron a los de Kennedy y Jobo- disponible sin perturbar los precios. Cuando los norteamericanos descubriron
son. El equipo de Nixon tena una estrategia para detener la inflacin basada lo que haba pasado, los precios ya andaban par las nubes. Otros ven en
en la curva de Phillips, a la sazn ampliamente aceptada. Se adoptaron. las esto una conspiracin organizada por las grandes compaas de granos de
siguientes posiciones y planes de accin: la eco.noma ser~a frenada delibe- Estados Unidos para incrementar sus beeficios utilizando informacin inter-
radamente con el auxilio tardo del aumento de Impuestos Implementado por na obtenida de varios secretarios asistentes de Agricultura. Y otros creen
Johnson, se elevara el desempleo y la inflacin sera desterrada. !sta, e~ que se trat de parte de un acuerdo de kissinger para sacar las tropas nor-
tonces se reflacionara hasta un nivel de pleno empleo, pero no ms alla, teamericanas de Vietnam. Todos convienen ahora en que los economistas no
slo ~ara estar listos para la eleccin de 1972.8 Tal como se pron~stic,. el participaron en modo alguno en la d~isin inicial de vender granos a los
crecimiento econmico se detuvo y el desempleo se elev, pero la mflacin rusos. Pero, de todos modos, se culp a los economistas por el aumento .en
continu al mismo ritmo. En los meses anteriores a la imposicin de los los precios de los alimentos provocado por la venta de trigo: los economistas
controles de precios y salarios, en agosto de 1971, la inflacin alcanzaba una llevaron las malas noticias al pblico; y, segn todos, dichas malas noticias
tasa anual de 6%. po.dran haberse evitado si los economistas hubiesen aconsejado correctamente
Al mismo tiempo., el dlar sufra ataques peridicos p~r consider~rse so.- a los gobernantes.
brevaluado en los mercados de divisas. Aunque no hay mnguna razon para Los precios de los alimentos son especialmente sensibles en el terreno. po-
que un dlar a la baja se considere como una prueba del fracaso econmico, ltico porque la gente compra alimentos varias veces p~r semana, vigila de
casi todos lo consideraron as, en particular quienes se sentan orgullosos cerca los precios y sabe cundo se elevan. La inflacin de los bienes dura-
de la frase "tan firme como el dlar", y quienes no haban visto jams un deros es mucho menos sensible, ya que los consumidores no compran regular-
dlar que perdiera valor ante otras monedas. La econ~ma pareca estar mente tales productos, no recuerdan lo que pagaron la ltima vez y no saben
amenazada desde afuera y desde adentro, y esta impreSIn se acentu. en cul porcin de algn aumento en los precios se debe a un mejoramiento
agosto de 1971, cuando el presidente Nixon anunci que. Estados .Umdos de la calidad, y cul a la inflacin general.
abandonara el patrn oro y adoptara los controles de precios y s~lanos, po- En todo caso, la eliminacin de los contro~es de precios y salarios y la
litca que condenara reiteradamente en el pasado. De pronto, las firmes r~as elevacin en los precios de los alimentos hicieron que la tasa de inflacin
sobre las que se asentaba 'presumiblemente la economa parecan, ms bien, volviera rpidamente al nivel de 6% en 1973. Esto debi haberse esperado
arenas movedizas. por completo, en vista de que exista una economa sobrecalentada frente .
Otros choques imprevistos sobrevinieron. En 1972, el convenio c~n los ru- a la escasez de granos, pero la tasa de inflacin sirvi para desacreditar los
sos acerca del trigo provoc una explosin inesperada en los precios de los controles de precios y salarios como instrumento de la poltica econmica.
granos, y tal explosin debi, no obstante, haberse pronos~icado. Fuera de El "remedio liberal" haba sido intentado por un presidente conservador y
una gran reduccin en la produccin rusa de trigo, los precio~, de los granos haba resultado "poco apropiado". Tambin aqu podra argirse que no se
no tienen razn para aumentar. Pero en vista de la reducc10n y la ~enta dio una oportunidad justa a los controles de precios y salarios; pero la jus-
de trigo a los. rusos, hasta el economista ms ignorante habra pronostica~o ticia era entonces irrelevante. Los controles se implantaron y fracasaron, por
una elevacin rpida de los precios. Simplemente vendimos a los rusos mas cualquier razn que haya sido.
granos de los que tenamos para vender a los precios prevalecientes. A fines de 1973 ocurri la primera crisis petrolera de la OPEP, cuando
Se conden a los economistas por no haber pronosticado la enorme eleva- se cuadruplicaron los precios del petrleo y los ndices de la inflacin ge-
cin que sigui en los precios de los alimentos, pero hasta donde sabemos neral se dispararon hasta 11%. Ms importante fue la aparicin de 'colas
no se consult a ningn economista, dentro o fuera del gobierno, sobre los en las gasolineras. Las colas para comprar un producto bsico como la gaso-
efectos inflacionarios de dicha venta. El convenio se hizo en secreto, Y to- lina es algo que ningn norteamericano haba experimentado jams. La
a Council of Economic Advisen, The Economic Rport of the Presi~ent, 1970. conmocin e irritacin alcanzaron altos niveles; pero esas colas fueron como
LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 51
50

el primer ataque cardiaco peq~eo: una i~dicaci~ ~e mortalidad. ;'ez


la economa norteamericana se estaba volVIendo VIeJa y vulnerable, quizs
:al Para el economista profesional que analiza los acontecimientos a poste-
riori, lo sucedido era fcilmente explicable. La inflacin provocada por el
haba terminado el sueo econmico norte~ericano de un nivel de. ~d.a exceso de demanda agregada, como resultado del gasto de la guerra de Viet-
siempre creciente. Lo pequeo puede ser h~rmoso,, p~o si esa ~rase signif~ nam, se complicaba con los shocks de los precios de los energticos y los ali-
caba un nivel de vida menor, el norteamericano tpiCO lo habna de consi- mentos. Para contrarrestar los movimientos inflacionarios, el gobierno sujet
derar como una Jesadilla.7
deliberadamente su poltica monetaria y su poltica fiscal a fin de frenar el
La Administracin de Nixon-Ford respondi con controles en los precios crecimiento econmico, elevar el . desempleo y eliminar la inflacin. Mientras
del petrleo y la gasolina. Como un vehculo para mantener bajos los pre- tanto, el aumento de los precios del petrleo elevaba la tasa inflacionaria
cios los controles no podan dejar de fallar. Por una parte, tendrian que pa- y detena a la vez el crecimiento econmico. Despus de todo, el aumento
' los precios mundiales en la parte del consu~o que se Importl
garse . ba; ~or del pago por el petrleo no era ms que un aumel)to de impuestos decre-
otra parte, los controles propician demasiado fcilmente que las comparuas tado por gobiernos extranjeros. En virtud de que la tasa inflacionaria viene
petroleras dejen el petrleo en el subsuelo o no busquen nuevas fuentes de detrs de los eventos econmicos, la economa ~ frena y el desempleo se
abastecimiento mientras no suban los precios del combustible. Cuando los eleva antes de que la inflaein disminuya. Y, en efecto, .la inflacin baj
controles fallaron, se consolid el sentimiento pb~co de que el gobierno fe- con rapidez en respues~ 'a la recesin de 1975. Para 1976, la tasa no lle-
deral y sus economistas eran incapaces de manejar cualquier ~sunto con gaba a 6% anual. Pero el pblico esperaba algo mejor. Por supuesto, a estos
eficiencia. Peor an: los economistas no pudieron ofrecer solucin alguna males se sum Watergate, incidente que produjo entre otras cosas la violenta
para el problema energtico. Algunos economistas influyen~es, tal~s como impresin de que la Administracin Nixon era uo slo incompetente sino
Milton Friedman, pronosticaron que el crtel petrolero se desmtegra~ p~n tambin corrupta.
to. Otros economistas recomendaron que se permitiera que los preCios subie- Aunque Jimmy Carter reclut a muchos economistas para que colabora-
ran a los niveles mundiales, pero sa no era una solucin para los proble~as ran con l, el prestigio de la profesin declinaba. En trminos objetivos,
que el norteamericano tipico tena que afrontar. La elevacin de 1~ preCios todo estaba en 1980 tan mal, o peor, que en 1976. La inflacin se elev
lo obligarla a cambiar su estilo de vida. Podra responder a la rmsma con de 5.8%, en 1976, a 13.5%, en 1980. El desempleo baj de 7.7 a 7.1 %,
autom6viles ms pequefios y casas ms fras, tal como auguraban los eco- pero lleg a 5.8% en 1979 y empez a subir rpidamente hacia el final
nomistas; pero no le gustaba ninguna de las dos cos~ y pod~a hacer valer del periodo de Carter. Mientras tanto,. el crecimiento econmico baj de
su voto. Nadie crea que un cambio forzado del estilo de vida ~uese una 5.5% en 1977 a . menos 0.2% en 1980.8 En trminos subjetivos, las cosas
solucin. estaban peor todava. La administracin pareca carecer de un timn eco-
Una vez ms recurrindo al principio de que la elevacin del desempleo nmico. El periodo de Carter se inici con una devolucin fiscal de 50 d-
reducira la mflacin, las autoridades monetarias frenaron la tasa de creci- lares, que primero se propuso y que luego, repentinamente, se retir; y en
miento de la oferta monetaria para frenar la economa, aumentar el desem- su l~o ao, el presidente someti a consideracin un presupuesto, luego
pleo y eliminar Ja inflacin. En esta ocasin, las polticas produje~~ ~n lo retir y volvi a presentarlo al cabo de pocas semanas, cuando no pudo
derumbe del crdito. Durante seis meses, desde fines de 1974 hasta pnnCipios ganarse la confianza de los mercados financieros. En ambos casos, los cam-
de 1975 el PNB baj a la tasa ms acelerada que jams se hubiese regis- bios de curso fueron tan repentinos que no pudieron considerarse respuestas
trado. Hasta las tasas de declinacin de la Gran Depresin haban sido ~enos al cambio de las realidades, sino como indicaciones de l incompetencia y la
aceleradas aunque, por supuesto, ms prolongadas y profundas. La ansiedad indecisin de los gobernantes.
cambi pronto de una tasa de inflacin inaceptable a una tasa de desem- Los problemas de Carter empeoraban por la declinacin gradual de la
pleo inaceptable, y surgi el trmino de la "estanflacin". tasa de crecimiento de la productividad, el determinante final del nivel de
La estanflacin era a la vez un nombre y una condena, ya que los eco- vida de un pafs. Ahora se cree que la declinacin se inici en 1965, pero
nomistas haban enseado que tales fenmenos -el crecimiento l~to d~ ~a nadie le prest mucha atencin, si es que se le prest alguna, antes de la
economa, la elevacin del desempleo y de la inflacin- no podriaD exiStir ltima mita~ de los aos setenta.9 Para esa poca, el crecimiento de la pro-
al mismo tiempo. Pero existan.
Ec~~omic R~port t~/ ''" P~11id1n' 1982, pp. 23+, 268, 291.
TE. F. Schumacher, Small u Bttautiful, Nueva York, Harper & Row, t97S. 9 Cruu Inuttstanll, How to Profit from tl&tt Cominll Collapstt, etc.
.52 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS .53 o

ductividad haba bajado de 3 a 1% anual, y en 1978 se aproximaba al inter- econmicas en el pronstico y el control. son igualmente grandes y corroen
valo negativo: Con alguna justificacin, poda acusarse a los economistas de la confianza del pblico en la profesin econmica. En efecto, gran parte
ignorar el principal problema del pas del lado de la oferta. de lo que se percibe como una falla macro, es una falla de microeconoma.
Dado que la productividad se haba frenado primero, y despus disminuy, Si el xito o el fracaso del pronstico y el control de los eventos determina
nuestro nivel de vida no poda ms que crecer con mayor lentitud y luego que una teora econmica sea slida y merezca respeto, la microteora se
bajar. Nadie podr decir que los economistas hicieron que la productividad encuentra en tan malas condiciones como la macroteora.
descendiera pero a nadie le gusta tal situacin, quienquiera que sea el cul- Los movimientos imprevistos e incontrolables de los precios en los merca-
o

pable. En consecuencia, los economistas, nuevamente los chivos expiator1os, dos de energticos y de granos son fallas del pronstico y el control microeco-
debieron haber mantenido en ascenso el nivel de vida de Estados Unidos. nmicos, no fallas macro. Y los esfuerzos microeconmcos que se hicieron
O, como ocurre con un asesor de inversiones que comete un error por cuenta para controlar los precios de los alimentos o los energticos no tuv1eron
de su cliente, todos los economistas debieron haber sido despedidos. ms xito que los esfuerzos macroeconmicos que se' hicieron para controlar
En muchos sentidos, el principio de los aos ochenta puede verse como una la inflacin en general. Quienes analizaban las decisiones de la inversin hu-
repeticin de los inicios de los sesenta_. Tras un periodo de gran insatis- mana Y fsica, debieron haber previsto el frenamiento de la productividad ' y
faccin con la actuacin econmica norteamericana, un nuevo grupo de eco- recomendado polticas para detenerlo. Es un fenmeno microeconmico si
nomistas se hizo cargo de la situacin. En 1981, los economistas del lado los salarios estn aumentand~ ms de prisa que la productividad y provo-
de la oferta de Reagan estaban formulando pronsticos ms optimistas an cando inflacin. Si las fallas macroeconmicas estn sacudiendo los cimien-
que los formulados veinte aos atrs. S se implantaban las polticas del tos de la teora . macroeconmica, las fallas microeconmicas deberan estar
lado de la oferta -rezaban tales pronsticos-, la inflacin baiarla a 4%, sacudiendo de igual modo los cimientos de la teora microeconmica, pero
en 1985, y' el crecimiento econmico aumentara a 4.5% anual, para 1982, estas ltimas fallas no tienen tal efecto.
y se mantendra a ese nivel.10 Mientras que las polticas monetarias res Consideremos la recomendacin econmi~a tradicional de los aos cin-
trictivas detendran la inflacin, las grandes reducciones a los impuestos Y cuenta Y principios de los sesenta para la proteccin personal contra la infla-
la beneficencia social, combinadas con grandes aumentos del gasto de defensa, \ cin. La sabidura popular afirmaba que, para preservar nuestra riqueza,
impulsaran el crecimiento econmico. El nivel de vida empezara a ele- slo tenamos que invertir en acciones de socieddes annimas. De acuerdo
varse de nuevo con gran rapidez. con las tradiciones verbales del equipo del Consejo de Asesores Econmicos
Si los economistas del lado de la oferta y los monetaristas triunfaban, del Presidente, se supone que Paul Samuelson afirm a principios de los
porque tuviesen razn o porque fuesen afortunados, elevaran su propia . . aos sesenta que quien no se protegiera de la inflacin comprando acciones de
reputacin y la de toda la profesin econmica, incluyendo a quienes no estu- sociedades annimas era tan estpido que merecera perder su riqueza.11 Los
viesen de acuerdo con ellos. Los economistas seran vistos otra vez como precios slo podr~n aumentar si las corporaciones elevaban sus precios, de
m~ajeros de buenas nuevas y como la causa de tales buenas nuevas. Cesa- modo que las acCiones de stas deban constituir una proteccin contra la
ran las controversias que ahora afectaban a la ciencia econmica y retor- i~flacin. De hecho, las acciones de las corporaciones eran Ja peor protec-
nara la calma intelectual. Pero si fracasaban, porque estuvieran equivoca- CIn posible contra la inflacin. Desde 1968 hasta agosto de 1982 el valor
dos (como pareda probable en el invierno de 1983) o simplemente porque real de las acciones comunes baj 54% en tnninos del ndice de la Bolsa
tuviesen mala suerte, las controversias se agudizaran y su fracaso se inter- de Valores de Nueva York, y 65% en trminos del promedio industrial Dow
pretara como el fracaso de toda la profesin. Jones.
Los economistas podan ofrecer a posteriori muchas explicaciones posibl~
Imgenes m&cro de las fallas macroeconmicas del mal desempeo de las acciones de las corporaciones. Algunos observaron
que, dado que los precios del petrleo no los fijaban las corporaciones nor-
Mientras que las fallas macroeconmicas de los artfices de las politicas p- teamericanas sino los gobiernos extranjeros, los precios podan subir sin los
bli~ aparecen todos los da$ en los titulares de los diarios, las fallas micro- aumentos correspondientes de lqs ingresos norteamericanos. Otros afirmaban
lO Office of Management and Budget, Fiscal Yar 1982 Butlgl Rvisioru, marzo 11 10
Me contaron verbalmente cuando trabajaba en el equipo tcnico del Council
de 1981. of Econom1c Advers, en 1964.
LAS FALLAS ECONMICAS 55
54 LAS FALLAS ECONMICAS

que, en virtud de que los impuestos no estaban indizados, el fisco se estaba 1987 no.hay ninguna brecha en lo que se refiere al nivel de instruccin entre
llevando una porcin mayor de los beneficios reales. Y otros decan que la hombres y mujeres que trabajan todo el ao en empleos de tiempo completo
inflacin produca mayor variacin en los precios y, por ende, ms riesgos e (ambos grupos tienen 12 aos promedio de educacin), pero las mujeres
incertidumbre, lo que deba compensarse con precios menores. Co? un siguen ganando 58% de lo que ganan los hombres. La instruccin se volvi
electorado descontento, los riesgos econmicos se compli':aban con los nesgas mucho ms igualitaria desde la segunda Guerra Mundial, pero los ingresos
polticos provenientes de las intervenciones gubernamentales destinadas a del quintil superior aumentaron de 19 veces los ingresos del quintil inferior
mantener bajos los precios (y, por ende, los beneficios). Ambos eventos au- en 1958 a 27 veces en 1980. Entre 1950 y 1980, 80% de la brecha edu-
mentan la prima de riesgo que se usa para evaluar las corrientes de ganancias cativa que separa a los negros de los blancos se haba eliminado, pero slo
futuras de modo tal que bajan los valores presentes netos. Otro grupo oh- se elimin 50% de la brecha de ingresos existe~te entre quienes trabajan
' . f todo el ao de tiempo completo.18
servaba que quiz los inversionistas estaban descontando las gananctas u-
turas por la depreciacin menor de la planta y el ~quipo, pero no .co~gan Podemos pensar en muchas razones por las que . la instruccin diera la
sus balances para reflejar el menor valor real de la deuda corporativa. Las apariencia de haber fracasado en la promocin del crecimiento y la igualdad
ganancias futuras podran descontarse con tasas de ~nte~s qu~ refl~jaran la cuando en realidad ha tenido xito. Es posible que sus efectos positivds hayan
inflacin, pero era posible que esas mismas expectativas mflac10nanas no se sido superados por otros factores. Por ejemplo, los cambios ocurridos en la
incluyeran en las estimaciones de las corrientes de ganancias futuras, como composicin de la fuerza de trabajo por edad y sexo han producido una
debera hacerse. O bien, los subsidios pblicos para la vivienda podran ser fuerza de trabajo ms inexperta, la demanda de ms empleos de tiempo par-
tan grandes que estuviesen atrayendo fondos de los mercados de valores. cial ha generado ms trabajadores de bajos ingresos, y el desempleo es mayor
Todas estas explicaciones se ofrecieron. Es posible que algunas de ellas, ahora que antes.
,o todas, sean ciertas. Pero, independientemente de su capacidad de conven- A fin de comparar estas explicaciones alternativas, podemos observar la
cimiento subsiste el hecho de que haba fracasado el remedio tradicional de distribucin de la instruccin entre los hombres de 25 aos de edad y ms
'
que trabajaron durante tc;xio el ao de tiempo complet~ entre 1968 y 1978.
'
los econ~mistas para la proteccin de los valores de capital en un periodo
de inflacin: en el fondo, la mejor sabidura microeconmica no era mejor La distribucin de la misma se ha vuelto ms igualitaria (vase el cua-
dro u.1). Mientras que el quintil inferior tena, en 1968, 10.6% de la
que su homlogo macroecoJ?.mico.
Consideremos ahora el problema de la desigualdad del ingreso, rea pro- educacin total, en 1978 haba aumentado a 12.4%. Sobre la base de la pro-
blemtica donde la sociedad trat de recurrir a remedios microeconmicos. porcin en aos totales de instruccin, debera habe~ reducido en 20%
En los aos cincuenta y sesenta, los negros, las mujeres y los pobres empezaron la brecha existente entre el quintil inferio! y el quintif superior. Adems, ha
a exigir una participacin en el sueo econmico norteamericano. La res- ocurrido una reduccin sustandal de las diferencias en ingresos entre los es-
puesta convencional al problema de la desigualdad del ingreso era el nivel tratos de instruccin (vase el cuadro n.2). Durante ese lapso' de diez
de instruccin. Los economistas sostenan que los ingresos del mercado po- aos, los ingresos del estrato educativo ms bajo aumentaron 7% en rela-
dran elevarse y volverse ms equitativos slo si se elevaba y se igualaba ms. cin con los ingresos del ~s alto.
la distribucin del capital humano. Dicho de otro modo: cuando el capital Dado que los hombres de 25 aos, y ms, que trabajan de tiempo com-
humano posedo por los negros se igualara al capital humano posedo por los pleto todo el ao han experimentado una distribucin ms igualitaria de
blancos, los negros ganaran lo mismo que estos ltimos. Inyctese a la eco- la educacin y una compresin de sus salarios con respecto a los estratos
noma una distribucin de capital humano ms igualitaria, y se obtendr una de instruccin, debera haber ocumdo una reduccin sustancial de la desi-
distribucin ms igualitaria del ingresa. El aumento del capital humano ace- gualdad del ingreso. Pero no ocurri tal cosa.
lerara tambin nuestra tasa de crecimiento en la productividad. La estra- Entre 1968 y 1978 permaneci bsicamente estable la distribucin de los
tegia se adopt y se sigui, pero no funcion. ingresos de los hombres de 25 aos, y ms, que trabajaron de tiempo com-
Los niveles de instruccin de la fuerza de trabajo se elevaron en los aos .pleto todo el ao (vase el cuadro u.1). Si acaso, hubo un movimiento lige-
setenta, pero la productividad dej de ~recer a fines del decenio. Ya desde
18
U .. S. Department of Commerce, Bureau of the Census, Current Population
u Franco Modigliani y Richard A. Cohn, "lnflation, Rational Valuation, and the Reporls. Consumr Incomt~. Money lncomtl of Familis and Persons 1948 1950
1980. . ' '
Market", Financial A.nalysis ]oumal, nm. 3 (mancM&bril de 1979).
56 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 57

CuADRO 11.1 Distribucin de la .instruccin y el ingreso entre los hombres examen ms detenido revela que tampoco esa variable puede explicar lo
de 25 aos de edad y ms, que trabajaron de tiempo completo que debe explicarse. Por supuesto, una proporci6n creciente de trabajadores
durante todo el ao j6venes (entre 25 y 34 aos) , con ingresos menores que el promedio, au-
menta la desigualdad del ingreso. Pero este efecto se ve contrarrestado con
Porcentaje del total de Porcentaje del total del creces por los efectos niveladores de una proporci6n deClinante de trabaja-
aios de instruccin ingreso
dores ancianos (de 55, y ms), con ingresos menores que el promedio, y una
1968 1978 1968 1978 proporci6n decreciente de los trabajadores de mediana edad (35-54), con
Quinbl.s
ingresos superiores al promedio. Si se aplica el cambio de la distribuci6n por
10.6 12.4 7.4 7.5 edades, ocurrido entre 1968 y 1978, a la distribuci6n del ingreso por edades,
Inferior 13.6
17.9 18.7 14.1 en 1968, , el cambio de la edad debera hacer que la varianza total de los
2 18.3
3 21.0 19.1 18.2
23.6 23.5 ingresos bajara 0.4%, entre 1968 y 1978. Los cambis ocurridos en la distri-
'4 21.7 22.9
26.8 36.7 37.0 bucin por edades ahondan el misterio. .
Superior 28.7
La explicacin fcil de lo ocurrido se descarta tambin por los cambios
observados en los ingresos relativos entre las clses con instrucci6n. Si la
ro hacia la desigualdad. El quintil superior gan ~ el segundo q~~l perdi6. oferta de trabajo se nivelaba pero la demanda de trabajo se volva ms desi-
Pero es ms importante el hecho de que n.o ocurn6 el gran ~ovmuento (del gual al mismo tiempo, no habr ningn misterio en el hecho de que la
orden de 30%) hacia la igualdad que debi de haber ocumdo. . distribuci6n de los ingresos no se moviera como se haba pronosticado. Los
Por supuesto, la mayora de los factores obvios que podran ha~r c~n efectos . del lado de la oferta estaban funcionando, como se haba pronosti-
trarrestado las crecientes igualdades educativas (las tasas de la part1cipac16n cado, pero estaban ocultos por los efectos inesperados del lado de la deman-
femenina, el desempleo, el trabajo de tiempo parcial) no podan afectar los da. Aument6 la oferta de empleado& con educaci6n universitaria, pero su
datos referentes a los hombres empleados de tiempo completo durante todo demanda aument6 ms an. Pero si los efectos de la demanda hubiesen domi-
el ao. S6lo la edad subsiste entre los posibles factores explicativos. Pero un nado a ' los efectos de la oferta, habran aumentado las diferencias obser-
vadas en los ingresos entre las clases educativas. Dado que las diferencias
de los ingresos por niveles educativos bajaron efectivamente ( vlase el cua-
CUADRO 11.2 lngresos relativos por nivel de instrucci&n de los hombres de dro u.2), los efectos del lado de la oferta fueron visiblemente mayores que
25 aos, y ms, que trabajaron de tiempo completo durante todo el ao
los efectos del lado de la demanda. Los cambios de la demanda de mano
de obra educada en el mercado no pueden explicar lo que necesita expli- .,
Ingresos relativos carse para sostener los modelos convencionales del capital humano en los
(promedio de ingresos como
porcentaje de los ingresos de precios de subasta. 1
los egresados del bachillerato) Podran darse otras explicaciones del fracaso ( vlme el captulo VD) , pero
Aos de
al pblico no le importabn las razones. La sociedad tena un problema.
instruccin 1968 1978 Para resolverlo se hicieron grandes gastos pblicos y privados de acuerdo
con las reco:rpendaciones de los econooiistas. Las soluciones recomendadas no
Oa8 62.9 65.1 funcionaron. La sociedad quiere resultados, no explicaciones del fracaso. Las
8 77.0 78.4
85.5
consecuencias de la incapacidad de los economistas para pronosticar lo que
9 a 11 86.5
100.0 100.0 ocurrira han sido reales. Gracias a esta percepci6n del fracaso, el presidente
12
13 a 15 116.9 109.5 Reagan pudo abolir algunos programas federales de fuerza de trabajo y edu-
16 153.4 139.5 cacin sin que el pblico chistara.
17 o. + 169.6 163.2 En general, toda revisin de las polticas pblicas de los ltimos treinta
aos demostrar a final de cuentas que las recomendacion~s microecon6mi-
FuBNTB: U. S. Bureau of the Census, Current Population Reporl. Series P-60,
n6m. 123, pP. 213 ' y 218, y nm. 6, pp. 28 y 123. cas basadas en el modelo del equilibrio con precios de subasta han sido tan
58 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 59

poco afortunadas como las recomendaciones basadas en las teoras macro- grandes residuos negativos inexplicados.16 El crecimiento era menor . de lo
econmicas. que se habra esperado a partir de un anlisis de los insumos de factores. No
La Administracin Reagan, que propuso que la National Foundation of existe todava ningn acuerdo general sobre los factores a los que habra que
Science (Fundacin Nacional de la Ciencia) dejara de financiar a la ciencia imputar estos residuos negativos, pero la profesin parece estarse inclinando
econmica, ha venido armando un gran ataque contra la antigua posicin a echar la culpa a la intranquilidad social o a una declinacin de la tica
imperial de los economistas. Pero la estabilidad de la posicin de la profe- del trabajo. Pero lo que constituye una explicacin satisfactOria de las buenas
sin -los fondos fueron reducidos, pero no eliminados- no deriva final- nuevas no lo es en el caso de las malas. De nuevo, en el frente de la pro-
mente del grado del xito advertido, sino de un entendimiento de que la ductividad, los economistas no parecan entender lo que ocurra.
disciplina tiene una relacin clientelista con la sociedad. Unos cuantos eco- Debido en parte a la importancia de la instruccin para el crecimiento
nomistas (Marx, Keynes, Beveridge) han influido fuertemente sobre el pro- econmico, y en parte al inters de la sociedad por eliminar la pobreza y
grama de la 8ociedad, pero el resto de los economistas en general sobreviven la discriminacin, en los aos sesenta abundaron los estudios de las taSas de
cuando estn dispuestos a trabajar de acuerdo con la agenda social, cual- rendimiento de las inversiones educativas. 18 Por supuesto, los economistas ad-
quiera sta sea. En efecto, la profesin est dispues~ a cambiar sus intereses virtieron que muchas habilidades se creaban en el empleo antes que en la
de investigacin y su foco de atencin con gran rapidez, como respuesta a escuela y el adiestramiento formales, pero eso se consideraba un mero tec-
las necesidades percibidas por la sociedad y al financiamiento que le otorgue. nicismo. Los trabajadores tan slo pagaban a su patrn (con salarios menores
En los aos cincuenta, el inters del pblico por el crecimiento econmico de lo que ganaran de otro modo) por la enseanza de nuevas habilidades,
de los pases subdesarrollados y por mantenerse a la cabeza de los rusos en IUg~ de pagarse una escuela.
produjo una explosin de modelos tericos del crecimiento econmico y al- Se advirtieron algunas ano~alas. Los economistas trabajan con modelos
gunos estudios empricos sobre las fuentes del crec~iento. 14 Aunque el re- donde se pagan salarios idnticos por hbilidades idnticas. Pero el mundo
cimiento se haba explicado tradicionah~ente en trminos de la expansin real no pareca caracterizarse por el pago de salarios iguales por trabajo igual.
de las dotaciones de capital y de mano de obra, el anlisis indicaba que una Para la mayora de las habilidades haba una distribucin amplia de las
parte considerable del desarrollo de Estados U nidos no poda imputarse al tasas salariales. Una consecuencia de 'esto fue que las variables econmicas
crecimiento de los insumos fsicos. El desempeo de la economa se encon- convencionales (habilidades, IQ, horas de trabajo, etc.) slo podan explicar,
traba por encima de lo que habra pronosticado un anlisis de los factores de 20 a 30% de la varianza de los ingresos individuales. Pero esto se olvi-
que operaban en la misma. Este "residuo" adicional lleg a asociarse gra- daba en su mayor parte cuando se trataba de la recomendacin de planes
dualmente con los mejoramientos de la calidad, por opo8icin a la cantidad, pblicos de accin. Pero las ecuaciones revelaban a nivel tcnico que 70
del capital y la mano de obra. Se usaban nuevos equipos para realizar tareas u 80% de los ingresos se distribua al azar y que slo 20 o 30% se dis-
que no podran realizarse con los etsuipos antiguos. Los trabajadores apren- tribua de acuerdo con los modelos econmicos. Veinte aos ms tard cuan-
do la educacin no tuvo los efectos pronosticados sobre la distribucin ' del
dan nuevas habilidades, y los administradores aprendan a organizar con
mayor eficiencia las mismas unidades de capital y de mano de obra. ingreso, los economistas llegaron a reconocer que el mundo era mucho menos
Por lo tanto, la expansin y difusin del conocimiento lleg a considerarse determinista y mucho ms aleatorio (estocstico) de lo que haban credo tra-
como un ingrediente decisivo para .}a expansin de la economa. Muchos dicionalmente.
de los programas educativos emprendidos despus del Sputnik se basaron en No se analizaron los problemas ni los fracasos de la concepcin del ca- .
realidad en esta conclusin: se consider que la instruccin era el camino pital humano incluido en la profesin. Por el contrario, la atencin brincaba
del xito econmico para el individuo y la sociedad. de un problema a otro, mientras que los economistas se sobreponan apenas de
Veinte aos despus, cuando el crecimiento econmico se fren radical- su fracaso ms reciente. El inters pblico cambi cuando se hizo obvio, a fines
mente, el mismo tip? de anlisis -la contabilidad del crecimien.t o- produjo 15
John W. Kendrick, "Survey of the Factors Contributing to the Decline in
U. S.. ~.uctivity Growth", en The Dt~clin in Productivit:y Growth. Serie de con-
14Robert M. Solow, "Technical Change and the Aggregate Production Function", ferena~ num. 22, Boston, Federal ReseiVe Bank of Boston, p. l.
Rt~viwof Economic and Statistics, nm. 39, 1957; Edward F. Denison, Th Sourct~s 18
Ri?tard Eckhaus, Estimating th Rdurns lo Education, Nueva York, Comiai6n
of Economic Growth in tht1 Unitt1d Stattls and th A.ltt~rnativt~s Bfor Us, Nueva Came~1e, 19Pr73; Gary Becker, Th Economics of Diserimifllllion, Chicago University
York, Committee for Economic Development, 1962. of Chlcago eas, 1957. '
60 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS . 61

de los aos sesenta y principios de los setenta, que los programas de educa- Aunque los experimentos demostraban que eran mnimos los efectos ad-
cin y adiestramiento eran caros y ayudaban poco a alterar la distribucin versos sobre el trabajo de los pobres y positivos los efectos sobre los pobres
de los ingresos. La reforma de la beneficencia, los ingresos mnimos familiares que no trabajan y viven de la beneficencia, nada ocurri tras el gasto de
y los empleos garantizados pasaron al primer plano como problemas socia- cientos de millones de dlares.U La slida informacin ~onmica era irrel~
les y econmicos prominentes. vante. Cuando la Administracin Reagan lleg al poder, pas por alto un
Una gran parte de la frustracin derivaba en aquellos das de las dife- decenio de investigacin sobre las frmulas del beneficio. A fin de "ahorrar''
rencias existentes entre lo que el pblico crea, o quera creer, y lo que ocu- d~nero, pronto se elevaron las tasas impositivas implcitas de los pobres que
rra en realidad de acuerdo con el anlisis econmico y los funcionarios trabajan. Se redujeron algunos beneficios tales como el de la asistencia m-
pblicos. Podra obtenerse la autosuficiencia econmica para los pobres, pero dica por cada dlar ganado.
slo si los contribuyentes estaban dispuestos a asignar un precio muy alto . Los programas de impuestos negativos al ingreso se concibieron durante
al ingreso "ganado", por oposicin al ingreso "transferido". El anlisis de- los aos econmicamente exitosos de los sesentas y s~ enterraron cuando se
mostraba que, a menudo, resultaba ms .barato dar a muchos individuos agudizaba la atmsfera del fracaso econmico a fines de los sesentas. Sim-
de escasas habilidades un ingreso de ix>r vida que elevar, por la misma can- plemente haba cambiado lo que el pblico quera creer. Dado que toda
tidad, sus capacidades productivas. medida de reforma de la .beneficencia aumentaba de algn modo los costos
La conclusin condujo al diseo de dos variantes del impuesto negativo a corto plazo (a menos que se redujeran sustancialmente los niveles de la
al ingreso: el plan de asistencia familiar del presidente Nixon y el plan de- beneficencia en los estados ms generosos), surgi una oposicin a todas
mogrfico de McGovem, el candidato presidencial. Pero las elecciones de 1972 las reformas. Al final, se desperdici todo el esfuerzo dedicado a la recolec-
demostraron, entre otras cosas, que los contribuyentes no estaban dispues- cin de una infonnacin econmica ms completa. No era justo que se cul-
tos a pagar el precio necesario por la autosuficiencia, al mism~ tiempo que se para a los economistas de lo que haba ocurrido, asi como no es justo que
resistian a renunciar al ideal de la autosuficiencia. En virtud de que los votan- se les culpe por las malas poUticas macroeconmicas implantadas durante la
tes se resistan a hace~ una eleccin, no pudo disearse, proponerse e implan- guerra de Vietnam. Pero, de todos modos, se les culp. _
tarse ningn programa eficiente de transferencia de ingresos ni algn pro- Debido en parte a la frustracin ante los problemas sociales "insolubles",
grama adecuado de aumento de las aptitudes. y en parte a la preocupacin por el ambiente, el inters pblico cambi de
En parte para someter a prueba la viabilidad de la idea, y en parte para nuevo en los aos setenta: empez a centrarse en el ambiente y los limites
posponer la toma de decisiones, se realizaron varios experimentos de impues- del crecimiento. Los economistas respondieron desempolvando el concepto de
tos negativos al ingreso, los que demostraron que esta poltica produda un las extemalidades.
pequeo efecto de esfuerzo de trabajo negativo para las familias cuyo jefe Siempre que las acciones de una persona tienen un efecto directo sobre
trabajaba. Esto era de esperarse en vista de que el efecto de ingreso11 (ms el bienestar econmico de otra, surgen las extemalidades. Los propietarios de
ingreso sin trabajar) y el efecto de sustitucin (mayores impuestos al ingre- fbricas que emiten humos y obligan a quienes viven en sus alrededores a
so derivado del trabajo) eran adversos al esfuerzo del trabajo. Pero, en el respirnr ai~ sucio estn creando exterioridades negativas. A la inversa, si
campo poltico, se trat el pequeo efecto negativo como una prueba de - dreno mi tierra y abarato el drenaje de la tuya, estoy creando exterioridades
que los programas no funcionaran. positivas (olvidando ciertas consideraciones ambientales). En nuestra socie-
Se supona que los programas deberan eliminar las altas tasas implcitas dad, tcnicamente avanzada y muy congestionada, las acciones de un grupo
de los impuestos del sistema de beneficencia para los beneficiarios. :e.stos ya tienen a menudo ~n efecto inmediato sobre otro; asi ocurre, por ejemplo,
no encararan un mundo econmico en que una madre con hijos descubra con el ruido de los aeropuertos. Nuestra t~:cnologa ha generado tambin gran-
que un dlar de ingresos ganados provocara una reduccin de 50 centavos des exterioridades que antes no se advertan: por ejemplo, la potencialidad
en su beneficio de bienestar bsico, un aumento de 25 centavos en la renta cancergena de las fibras de asbesto.
que pagaba a las oficinas de la vivienda pblica, y un aumento de 30 cen- La solucin econmica. . tradicional al problema de las exterioridades con-
tavos en 6US cuentas de asistencia mdica. Si no existieran esos elevados im- siste ~en compensar a su productor on cargas, positivas o negativas, a quie-
puestos implcitos, argan los partidarios. de la propuesta, un nmero mayor
11 Y las The Seattle & Denver Income Maintenanee Experiment, }ottftltJ.l of Humsta
de los pobres que no trabajan lo haran. Resources, vol. xv, n1im. 4, otoo de 1980, todo el n1imero.
62 LAS FALLAS ECONMICAS LAS FALLAS ECONMICAS 63

nes sufran o disfruten de los efectos externos. Por ejemplo, la contamina- bientalistas, sino que tenan otras metas, tales como el resurgimiento del cre
cin puede convertirse en un problema de mercado inponiendo cargas por cimiento econmico, entre los primeros puntos de su agenda.
los "efluentes"-. Individuos y empresas deben pagar por sus actividades con- Al estallar la inesperada crisis energtica, la economia de los energticos
tamihantes hasta que tales actividades se reduzcan al nivel deseado, hasta que cambi casi instantneamente de una especialidad que empleaba apenas a un
los fondos recaudados sean suficientes para limpiar el ambiente o hasta puado de personas a otra que, a veces, parece absorber a la mayor( parte de
que los fondos en cuestin sean adecuados para compensar a quienes deban la profesin. De igual modo, el ascenso de los precios agrcolas inyect nueva
sufrir los efectos de la contaminacin. De igual modo, muchos problemas de vida a la economa agrcola. Las industrias estables no tienen gran inters
seguridad pueden convertirse en problemas de mercado con la elevacin intelectual por los economistas. Y, por supuesto, la sociedad recurre escasa-
de los cobros por accidentes, hasta que produzcan el nivel de seguridad de- mente a sus talentos cuando los precios son estables, la produccin crece a
seado o compensen adecuadamente a los perjudicados. Hay algunas circuns- ritmo regular y hay escaso descontento econmico.
tancias en las que resultara difcil la implantacin de las soluciones del Tanto en el campo de los energticos como en el de los alimentos se han
mercado (por ejemplo, los agentes cancergenos que act1n a muy largo dedicado grandes recursos a la estimacin de mejores relaciones de oferta y
plazo), pero se puede recurrir a tales soluciones en muchos casos. demanda. A cules precios se igualarn la oferta y la demanda, y cules
Pero a pesar de la supuesta influencia de los economistas y de la creencia ofertas debern esperarse a medida que los precios aumenten en el futuro?
profesada por nuestra sociedad en las soluciones del mercado, casi todos se Estos dos interrogantes son decisivos. Aunque se realizaban buenos trabajos
opusieron a este enfoque. Los ambientalistas pensaron que las soluciones del en abundancia, ninguno de ellos poda cambiar el problema fundamental : los
mercado no funcionaran, o les disgustaba la idea de que se vendiera la precios de los energticos y de los alimentos seran errticos. Si nos sentimos
contaminacin. Las empresas no queran pagar lo que ahora obtienen gratui- injustamente tratados en la g"<lSOlinera, saber que nuestra demanda bajar
tamente. Por lo tanto, en lugar de interiorizar las exterioridades con cobros 10% por cada aumento de 100% en el precio no nos har sentir mucho
por los "efluentes", la sociedad recurri a la regulacin directa. Para el mejor. El pblico deseaba una solucin para las reducciones de su nivel de
pblico, el enfoque regulatorio parece directo y seguro, mientras que el en- vida inducidas por los precios del petrleo o de los alimentos, no una expli-
foque del "efluente" pareca indirecto e inseguro para el logro de los obje- cacin acerca de la forma en que el mercado reducira su nivel de vida.
tivos deseados.1 ' El aumento acelerado de los precios de alimentos y energticos gener la
Mientras que los economistas del equilibrio con precios de subasta deplo- percepcin de que la economa estaba fuera de control, lo que a su vez llev
raban la expansin de la regulacin directa, la misma expansin avivaba a la profesin a trabajar sobre los procesos estocsticos y los modelos del
el campo de la organizacin industrial, rea de anlisis que estuvo moribunda control ptimo en que los eventos estaban sujetos a choques aleatorios.19 Pero
durante varios decenios. Los tipos de regulaciones cuyo xito "era variado en el aumento de los trabajos no produjo un mejor desempeo econmico.
el caso de los monopolios se aplicara a la seguridad y al ambiente. Por razones que no estn enteramente claras, los rotundos fracasos de los
Los economistas tuvieron una escasa participacin en el diseo de las pronsticos .y el control microeconmicos no han producido los grandes cam-
nuevas reglas y regulaciones. Su papel principal fue la defensa de la reta- bios ~e las corrientes intelectuales provocados por los fracasos igualmente
guardi, pues sostenan que los beneficios derivados de las reglas y regula- rotundos de la macroeconoma. Pero es importante entender que la confianza
ciones eran demasiado pequeos para justificar sus costos. En consecuencia, los intelectual en el modelo de los precios de subasta no ha sido creada por
ambientalistas han llegado a considerar a los economistas, en gran medi- el xito demostrado en el uso del modelo para formular pronsticos, contro-
da, como sus enemigos. Los economistas estaban a favor de un ambiente lar eventos o disear polticas pblicas.
sucio --:-ya que conocen los costos de todo y el valor de nada-, aunque la Pero resulta imposible entender las corrientes prevalecientes en la ciencia
profesin en general estaba simplemente en contra de las tcnicas empleadas, econmica sin entender por qu se ha visto la politica macroeconmica
y no de los objetivos finales. Sin embargo, la percepcin pblica se reforz como un fracaso y la .microeconmica como un xito. Los fracasos han pro-
por las actividades de los economistas particulares que se oponan ms acti-
vamente a las regulaciones ambientales. A menudo, no se interesaban por 19 Robert S. Pindyck, "Optimal Policis for Economic Stabilization", EconomB'-

los medios ms. eficientes para el logro de las metas deseadas por los am- trica, mayo de 1973; Wililam Poole, "Rational Expectations in the Macro Model",
en _Th Broo_kingl Papers on Economic dcliuily, nm. 2, Waahington, D. C., Inati
1' Steven Kelman, What Prics Incsntivss?, Boston, Aubum House, 1981. tuc16n Brook1ngs, 1976.
64 LAS FALLAS ECONMICAS

vocado grandes cambios en las corrientes inteletuales de la macroeconoma.


El monetarismo, la economa de la oferta y las expectativas racionales --que III. LA INFLACiN
examinaremos con mayor detalle ms adelante-- han surgido o se han
fortalecido por los fracasos macroeconmicos de todo el mundo. Pero los
fracasos microeconmicos igualmente grandes tienen escaso efecto sobre la UNA TORMENTA PSICOLGICA
legitimidad del modelo de equilibrio con . precios de subasta: La econo~a
keynesiana se encuentra en aguas turbulentas, pero el barco de los precios NADA ha molestado ms al pblico, o contribuido en mayor medida a alte-
de subasta navega tranquilamente, sin resentir al parecer las tormentas que rar las corrientes de la teora econmica, que .la incapacidad de los econo-
deberlan estar hundindolo. mistas para pronosticar o controlar la inflacin. Sin embargo, fuera de los
El resultado es un testimonio del vigor de la creencia de los economistas economistas, pocos saben que la inflacin no ~ene in;tportancia para el mo-
en la verdad de la visin del mundo basada en los precios de sul:)asta. Para delo convencional del comportamiento econmico. Slo importan los precios
alterar esa creencia se necesitara una marejada de proporciones verdadera- relativos: el precio. de una clase de bienes en funcin de otro. Por lo tanto,
mente descomunales. Pero, si se juzgara el modelo del equilibrio con precios en vista de que un aumento general del nivel de los precios no afecta los
de subasta como se juzga a la macroeconoma keynesiana, ello resultarla precios relativos en el modelo de equilibrio de precios de subasta, no hay nin-
en un fracaso. guna 'razn terica para censurar la inflacin. Pero los mismos economistas
que defienden la concepcin de los precios de subasta son a menudo los
proponentes ms destacados de la idea de que la sociedad debera actuar
drsticamente para detener la inflacin. Dado que la preocupacin de estos
economistas no puede derivar de la teora econmica en la que dicen creer,
su inquietud revela el comportamiento de la profesin frente a una discre
pancia entre la teora conmica y las creencias populares. En este caso, como
en casi todC?S los dems -como ocurre con la importancia de los presupues-
tos balanceados-, ganan las creencias populares.
En virtud de que no hay argumentos tericos que lleven a alguien a creer
que la inflacin es econmicamente nociva, se esgrimen argumentos emp-
ricos para justificar una lucha feroz en su contra. Se afirma que la inflacin
frena la tasa del crecimiento econmico atrayendo a los trabajadores a
las empresas especulativas y desv~ndolos de las empresas productivas, que
aumenta la variacin de los precios y, por ende, de los costos de riesgo o de
informacin de la actividad econmica, hace asimismo que el pblico eco-
nomice en el uso de un bien (el dinero) cuyos costos sociales de produccin
son nulos,' y altera la distribucin del ingreso o la riqueza en una forma
injusta.
En el terreno emprico, el primer argumento es claramente incorrecto. No
existe ninguna correlacin entre la inflacin y el xito econmico a largo
plazo. Despus de la segunda Guerra Mundial, algunos de los pases que
tienen las tasas de inflacin ms altas -Brasil, Japn- se han desempeada
econmicamente mejor que el resto. 1 En cambio, algunos pases cuya pauta
inflacionaria ha sido relativamente buena -Estados Unidos entre ellos- han
1
Keizai Koho Center, Japan 1981: An lnlernational Comparison, Tokio, . 1981 ,
pp. 12, 63.
65
LA INFLACiN LA INFLACiN 67
66

terminado casi en la cola de la carrera por el crecimiento. Sin duda, pode- greso por parte del consumidor. de ese producto a alguien que est del lado
mos sealar algunas actividades especulativas que prosperan con inflacin de los productores del mercado, pero cuando se incluyen las pensiones indi-
o sin ella, pero resulta difcil encontrar las actividades productivas aban- zadas, casi todos son a la vez consumidores y perceptores de ingresos, y los
donadas en .favor de la especulacin. efectos netos son insignificantes. Es posible que los individuos se vean afec-
En efecto, si hay algo que detiene el crecimiento econmico, no es ~nto tados, pero siempre estn siendo afectados por una mirada de eventos eco-
la tasa inflacionaria,. cuanto las polticas pblicas destinadas a combatir la nmicos aleatorios "injustos".
inflacin con recesin. Al advertirse esta situacin, se ha producido un argu- El hecho es que el nivel de vida de los norteamericanos depende de la
mento "slo para economistas", en el sentido de que la inflacin es mala productividad, no de la tasa de inflacin. Si se eleva la productividad, au-
porque el pblico cree incorrectamente que es mala. Por lo tanto, el pbli- mentar. nuestro nivel de vida colectivo, cualquiera sea el furor de la tor
co insiste en las polticas generadoras de escaso crecimiento y gran desempleo. menta inflacionaria. Simplemente, hay ms produccin que repartir. Si baja
Por supuesto, la solucin correcta de este estado de ignorancia no es que la productividad, nuestro nivel de vida bajar, por tranquilos y estables que
los almirantes econmicos dirijan la flota contra la inflacin, sino que se sean los precios. Simplemente, hay menos produccin que distribuir. A fines
eduque al pblico acerca de la naturaleza genuinamente benigna de la de los aos setenta y principids de los ochenta, el nivel de vida de los
misma. norteamericanos dej de crecer. Pero la causa de ese fenmeno puede encon-
En teora, en el modelo de los precios de subasta no hay ninguna razn trarse en el estancamiento del crecimiento de la productividad, y no en la
para que un nivel ms elevado de precios absolutos conduzca a una variacin inflacin. Ninguno de los economistas que analizan el .frenamiento de la pro-
mayor en el movimiento de los precios individuales. Si se eleva la varia- ductividad norteamericana ha sealado la i~flacin co~o una de las causas
cin de los precios, el modelo terico tendr que ser modificado en algu- - principales.
na forma sustancial, algo que no se ha hecho. Pero, si hay algn incre- Pero el pblico quiere que se trate la inflacin como si fuese una forma
mento en la variacin de los precios durante un periodo de alta inflacin, las de cncer. Las razones se entienden sin dificultad; aunque sean razones que
pruebas son muy dbiles y el incremento observado es muy pequeo: tan el horno econornicus del modelo de equilibrio con precios de subasta descar-
pequeo, que nadie puede argumentar reahnente que el incremento tenga tara de inmediato. En el decenio de los aos setenta creci en 26% el
2
en efecto un resultado nocivo importante sobre las decisiones econmicas. Y ingreso disponible real per capita de los norteamericanos, o sea la medida
si un incremento en la variacin de los precios o la economa en el uso del que corrige el crecimiento de la poblacin y los impuestos al igual que la
dinero tiene Uguna consecuencia nociva, habra producido tasas de creci- inflacin, pero los ingresos monetarios aumentaron 131%. Supongamos que
miento visiblemente menores en las sociedades ms inflacionarias, algo que Santa Claus dejara a su puerta 131 dlares pero que para el momenfo en
no se ha observado. que pudiera usted recogerlos slo quedaran 26. Se sentira objetivamente
El argumento de la distribucin "injusta" del ingreso es peculiar. Muchos 26 dlares ms rico o le parecera que alguien le haba robado 105 dlares?
otros factores econmicos afectan la distribucin del ingreso en una forma La pregunta se contesta sola. .
"injusta", pero se consideran preocupaciones ticas, no econmicas, que es- Si no hubiese inflacin, Santa Claus sl~ habra entregado 26 dlares,
capan a la competencia de la economa. Y, adems, la ac~in es tambin pero usted sabe que se entregaron 131 y se siente engaado. Todos podemos
falsa. El examen de las estadsticas casi no indica ningn cambio en la dis- ver que la inflacin reduce nuestro nivel de vida, pero tenemos un punto
tribucin del . ingreso (ricos contra pobres, negros contra blancos, hombres ciego en lo tocante a los aumentos de precios que generan ganancias en
. contra mujeres, ancianos contra jvenes) de la economa _norteamericana du- ingresos para nosotros. De algn modo, me resulta difcil sentirme igualmente
rante los aos setenta, y ciertamente ninguno que pueda imputarse a la indignado por los aumentos de las colegiaturas del MIT, que significan au-
inflacin.1 Es cierto que todo aumento de un precio particular transfiere in- mentos de sueldo para m, como por los otros aumentos de precios que
generan mayores ingresos para otro. La ilusin monetaria no es de ninguna
2 Stanley Fischer, "Relative Shocb, Relative Price Variability, and lnflation",. en manera un mal que afecte al horno economicus, pero es endmico para el
The Brookings Papers on Economic Activity, nm. 2, Washington, D. C., Brookings horno sapiens. ':
Institution, 1981, p. 381, y "Towards and Understanding of th~ Costs of Inflation",
mimeografiado. . , .
8 Joseph J. Minarik, "The Size Distribution of lncome During Inflauon , RIIVII!W Lester C. Thurow, "Stagflation and the Distribution of Real Economic Resources"
of lncome and Waltla, Intemational A!ISOCiation for Reaearch in Income and Wealth; Data R11sources Rt~viw, diciembre de 1978, p. 1.11.
LA INFLACiN 69
68 LA INFLACiN
opcin econmica no inflacionaria de reducir. el consumo de zapatos me-
El padecer la inflacin de la ilusin monetaria parece tambin acelerar el
diante aumentos en los impuestos.
juego econmico y hacer que se -considere imperativo nuestra participacin
Dado que todos los ndices de utilizacin de la capacidad se encontraban
activa. Nuestra riqueza no tiene, en apariencia, un lugar de descanso seguro,
en pleno empleo antes del inicio de la guerra de Vietnam, los economistas
a pesar de que una tasa de inflacin de 12% y una tasa de inters de 15% equi-
de dentro y fuera del gobierno pronosticaron una y otra vez que la guerra
valen a una tasa de inflacin nula y una tasa de inters de 3%. Nunca po-
creara una inflacin por exceso de demanda. No haba suficiente capacidad
demos retirarnos del juego econmico a un lugar de reposo absolutamente
de produccin ociosa para satisfacer las nuevas exigencias militares. Y los
seguro, pero en un mundo inflacionario parece ms incierto el juego eco-
economistas tenan razn. En todo el mbito de la economa, los precios empe-
nmico, aunque objetivamente no lo sea.
zaron a subir a medida que las demandas superaban a las capacidades pro-
Si bien la inflacin no es el equivalente econmico del cncer en sus con~
ductivas. -
secuencias finales, la analoga tiene cierta justificacin. Al igual que el
Aunque los errores de las polticas se iniciaron a fines de 1965, es impor-
cncer, la -inflacin se presenta como el p-roblema nmero uno en la mente
tante recordar que la inflacin slo se aceler' .gradualmente al pasar de
del hombre comn, mientras "que el desempleo (como lo seran 1~ afeccio-
2.2% en 1965, a 4.5% en 1968. Las presiones de los precios y los salarios
nes cardiacas?) no est aumentando con demasiada rapidez.' Al igual que
se difundieron poco a poco por toda la economa, pero debi transcurrir
el cncer, la inflacin no es una enfermedad, sino muchas enfermedades. Al
largo tiempo antes de que estas presiones se consolidaran, a pesar de que
igual que el cncer, algunas clases de inflacin son controlables -aunque
eran ~uy gran~es los errores econmicos cometidos para financiar la guerra
con mucho dolor y ciertas amputaciones-, mientras que otras son incontro-
de V1etnam. La economa no respondi rpidamente a las presiones infla-
lables. Y el deseo de un remedio no conduce necesariamente a un~ cura
cionarias, as como despus no respondera con rapidez a las presiones de-
en ambos casos. Igualmente, en ambos casos el deseo de un remedio puede
flacionarias.
hacer que el pblico siga a Perico de los Palotes aunque proponga soluciones
La estrategia del presidente Nixon para lidiar con los frutos de los errores
falsas. Por ltimo, en ambos casos el paciente cambia de mdico y acusa
del presidente Johnson consisti en la administracin de la medicina eco-
a su antiguo mdico de ser incompetente porque no lo ha curado.
~mi~a convenci~nal. Se apretaron las polticas monetarias y fiscales para
Los esfuerzos de los economistas por pronosticar o controlar la inflacin
mducrr una reces1n. La reduccin d~ PNB hara que quedaran ociosos al-
han tenido un xito muy limitado, pero existen por lo menos dos tcnicas
gunos recursos, hombres y equipos. Conforme estos recursos ociosos trataran de
para describirla. La primera la divide en sus diversas fuentes; la segunda se
e~contrar empleo, se reduciran las tasas salariales y lo5 costos del capital
concentra en las relaciones necesariamente existentes entre las variables mo-
de acuerdo con el . modelo de equilibrio por los precios de subasta. Una ve~
netarias.
que los precios y los salarios dejaran de subir, se revertira la direccin de
las .polticas monetarias y fiscales, y la economa . retomarla al pleno empleo
Las fuentes de la inflaci~n
a t1empo para las elecciones siguientes. .
U na recesin moderada lleg, como se esperaba, en 1969 y 1970; pero .
La secuencia de eventos que condujo a la gran inflacin se m1c1a con un
para el verano de 1971 an no haba empezado a . bajar la tasa inflacionaria.
mal juicio que ~ora pertenece al pasado remoto. Para evitar que una guerra
impopular se volviera an ms impopular, el presidente Johnson decidi Por el ~ontrario. continu acelernd~ a una tasa anual de 6%, en la pri-
hacer caso omiso de las recomendaciones de sus asesores econmicos y opt mera nutad del ao, igualndose a la tasa de desempleo.
por no elevar los impuestos cuando debi haberlos elevado en 1965, 1966 y . Hay mu.chas razones para creer .que si el presidente Nixon hubiese con-
~nu~o sus polticas restrictivas, hubiera detenido oportunamente la tasa
1967. Los Estados Unidos _tendran una guerra, pero la pagaran encubierta-
mente con inflacin y no abiertamente con impuestos. Cuando aumentara la mflac10naria. Pero el impulso inflacionario de la guerra de Vietnam era tan
demanda de cuero para hacer botas militares, habra simplemente menos cue- ~ande que slo podra detenerse si el presidente estuviese dispuesto a incu-
ro para los zapatos civile5. En consecuencia, los precios de los zapatos subi- r~ en una recesin mucho mayor y much? ms prolongada de lo que estaba
ran y el consumo de zapatos bajara. - r razones polticas se rechaz la dlS~uesto a aceptar. Una recesin afecta a los desempleados. Su ingreso
~aJa Y votan na~ralmente en contra de quien los obliga a ser los comba-
. 'En 1982, laa encuestas de la opinin pblica revelaron un cambio, de la infla- tiente$ contra la inflacin de la economa. Para los desempleados sin in-
cin al desempleo, como el enemigo pblico nmero uno. . ., ,. . .
70 LA INFLACiN LA INFLACiN 71

gresos, un nivel estable en los precios tiene escaso beneficio. Quienes perma- suficiente trigo para satisfacer las demandas normales a los precios prevale-
necen empleados se benefician del sacrificio hecho por los desempleados. cientes. Por lo tanto, los precios se elevaron consi~erablemente.
Despus de lo que fuese una recesin muy ligera, las encuestas de la opi- Sin embargo, el Departamento de Agricultura dej vigentes los controles
nin pblica mostraban al presidente Nixon atrs de su presunto desafiante de las superficies sembradas durante 1973. Despus de veinticinco aos de
demcrata, el senador Edmund Muskie, eQ el verano de 1971. Como no tratar de disponer de los excedentes, esa agencia federal no poda creer que
deseaba embarcarse en su segundo periodo con un electorado inquieto por hubiese llegado un periodo de ~asez. La oferta se qued an ms atrs que la
el alto desempleo (al que muchos incluyendo al propio Nixon culpaban demanda cuando las plagas azotaron la cosecha de maz en 1973. Luego, las
por su derrota de 1960) y por la inflacin, el presidente cambi drstica- anchoas se ausentaron de las costas del Per, obligando a los ganaderos
mente sus polticas econmicas en agosto de 1971. . europeos a cambiar la harina de pescado por el grano norteamericano. Re-
A pesar de reiteradas promesas de no recurrir jams al control de precios sultado neto: una elevacin de 69% en los precios agrcolas entre 1971 y
y salarios, Nixon lo impuso en un esfuerzo por detener la inflacin, mien- 1974.11 Una moderada inflacin industrial se sumaba .ahora a una acelerada
tras que las polticas monetarias y fiscales viraban para estimular la economa inflacin agrcola.
y reducir el desempleo. Una gran mayora d los economistas se manifesta- Los economistas no encontraron nada misterioso en esto. Todo era pro-
ban, a la sazn, contrarios al control de precios y salarios en tiempos de ducido por la oferta y la demanda. Los economistas de Johnson y de Nixon
paz. En el grupo de economistas conservadores que asesoraban al presidente se opusieron a las disposiciones de poltica macroeconmica hechas por sus
Nixon era casi unnime el consenso en contra del control. Se condenaba respectivos jefes. Slo podemos argir que estos economistas deberan haber
. universalmente la peculiar combinacin de polticas fiscales y monetarias renunciado cuando se hizo caso omiso de su consejo. De cualquier manera,
expansivas con el control como tcnica para la creacin de presiones sobre no puede acus3,fse de la inflacin precisamente a las malas polticas dise-
los precios, que se dispararan cundo se eliminaran los controles. Y nadie adas por los economistas. En lo que se refiere a -la venta de trigo a los rusos,
pensaba que stos podran fu~cionar sin crear una burocracia para su admi- stos no parecen haber sido consultados en absoluto. En cuanto se anunci tal
nistracin. Pero el presidente trat de administrar el sistema con unos cuan- venta, no se les escap que se elevaran marcadamente los precios de los pro-
tos agentes prestados por el Interna[ Revenue Service (Servicio de la Recau- ductos agrcolas y de los alimentos. El flujo .de las relaciones sovitico-nor-
dacin Interna). En suma, a pesar de las objeciones de los economistas, se teamericanas, la difusin del aublo del maz y la desaparicin de las an-
adoptaron los controles y las polticas expansivas. Y, cuando ambos fraca- choas en las costas del Per se encuentran fuera del dominio .del economista
sa~n, se ech la culp~ a los economistas, a pesar de que stos anterior- ms imperial.
mente o se hubieran opuesto o hubiesen insistido en una administracin Con un ciclo econmico sincronizado, todas las grandes economas indus-
adecuada. triales estaban creciendo tambin con rapidez en 1972 y 1973. Las demandas
Las polticas de Nixon provocaron un xito poltico a 'corto plazo y un de materias primas se expandieron con rapidez mucho mayor que la eleva-
fracaso econmico a largo plazo. Cuando se eliminaron los controles en 1973, cin .posible de abastos. Las escaseces aumentaron. Las escaseces reales, ms
las presiones inflacionarias que haban sido reprimidas por los controles, en el contagio de la agitacin de los mercados de granos mundiales, condu-
1971 y 1972, reaparecieron con mayor fuerza que antes. En suma, la de- jeron a las compras especulativas y de pnico que produjeron aumentos de
manda excedente creada por' la estimulacin excesiva de la economa, en precios mayores an que los justificados por la escasez real. Los precios se
. 1972, apareci en forma de aumentos de precios, en 1973. Estados Unidos dispararon, aunque poco despus retornaran a sus antiguos niveles los de
haba estdo pagando un precio econmico por la decisin del presidente las materias primas.
Jolu_tson de financiar erradamente la guerra de Vietnam, y estaban a punto El golpe final lo asest el aumento de precios de la OPEP y el boicot del
de empezar a pagar otro precio por la campaa de reeleccin de Nixon. petrleo rabe, a fines de 1973. Los precios del petrleo importado se fueron
Todo esto se complic con ms mala suerte y psimos clculos. El mal a las nubes, con presiones correspondientes sobre los precios de otros ener-
tiempo hizo que fracasaran las cosechas en la Unin Sovitica. Para elevar gticos. Dado que los precios de los energticos constituyen una parte impor-
tan~e de 1~ c~stos de produccin y distribucin de casi todo, empezaron a
los ingresos de los agricultores y ayudarse en sus esfuerzos electorales, el
1
presidente Nixon vendi demasiado trigo a los rusos en el verano de 1972. 5Council of Economic Advisers, The Economic Report of the Presitlent, 1982,
Cuando las ventas rusas redujeron los inventarios norteamericanos, no qued pgina 342.
72 LA INFLACiN LA INFLACiN 73

sentirse grandes presiones de costos en toda la economa. Una inflacin in- estanflacin. Cmo se recuperara el pas de la reces10n ms aguda desde
dustrial estimulada por los costos se incorporaba ahora a los vestigios de la la Gran Depresin en un panorama de precios que aumentaban? Los eco-
inflacin anterior, caracterizada por una demanda excesiva. Sin embargo, nomistas no tenan una respuesta tradicional.
en un mundo simple de equilibrio con ajuste de precios de subasta, los Considerada como un instrumento para frenar la inflacin, la recesin de
precios de los bienes distintos de los energticos debieron haber bajado en 1974-1975 fue un gran xito. La tasa inflacionaria baj a 5.5%, a mediados
virtud de la reduccin en el poder de compra, pero tal cosa no ocurri. El de 1975, debido en parte a la severidad del choque recesivo y, en parte, al
efecto neto fue un aumento considerable en todos los precios. hecho de que las consecuencias adversas de todo choque de la oferta se ~es
Dada esta secuencia de eventos, la inflacin de dos dgitos de 1973 y vanecen eventualmente. Pero los costos polticos y econmicos eran dema-
1974 no resulta sorprendente. En efecto, lo sorprendente habra sido cual- siado elevados para permitir nuevas declinaciones del PNB. El gobierno dio
quier otra cosa. Pero el choque de la inflacin de dos dgitos desat otra marcha atrs a sus polticas monetarias y fiscales y volvi a inflar la econo-
secuencia de eventos. En trminos polticos deba hacerse algo con la infla- ma. Al estabilizarse el PNB, la tasa inflacionaria dej de bajar, pese al enorme
cin. Pero qu cosa? No poda darse marcha atrs a las decisiones de los nivel de la capacidad ociosa (a mediados de 1975, el 30% de la capa-
presidentes Johnson y Nixon. No poda mantenerse por decreto el buen cidad industrial del pas .y casi el 9% de su fuerza de trabajo estaban ocio-
tiempo y las buenas cosechas. Las polticas econmicas norteamericanas ~o sos). Tras de mantenerse en el intervalo de 5.5 a 6% durante ms de dos
podan revertir las decisiones de precios de la OPEP. Sin saber qu otra cosa aos, la inflacin empez a acelerarse de nuevo en 1978.
hacer, y en medio del desorden poltico causados por Watergate, la Admi- Pero la aceleracin no era ms misteriosa que las elevaciones anteriores.
nistracin Nixon aplic una dosis enorme de la medicina clsica: polticas Bajo la presin de la inflacin y la declinacin del crecimiento de la pro-
monetarias y fiscales estrictas destinadas a frenar el crecimiento, elevar el ductividad, varios grupos de nuestra sociedad -los agricultores, lqs ancianos,
desempleo e imponer el descenso de precios y salarios. la industria siderrgica, los trabajadores de salarios bajos- pedan que el
La medicina funcion en lo tocante al frenado de la economa. El PNB gobierno hiciera algo para defender su seguridad econmica. En respuesta,
real dej de crecer en el cuarto trimestre de 1973 y baj gradualmente ste reimplant un sistema de precios agrcolas de garanta, elev los benefi-
durante los tres primeros trimestres de 1974. El PNB era menor cada trimestre, cios del Seguro Social, adopt los precios automticos para proteger a la
ms y ms hombres y equipos se quedaban ociosos, aunque la tasa infla- industria siderrgica norteamericana y a\IIlent considerablemente el salario
cionaria no reflejaba inmediatamente esta realidad. En el pnico de la tran-
sicin de Watergate, del presidente Nixon al presidente Ford, las polticas
monetarias se contrajeron cada vez ms, hasta que crearon el infame des- CuADRO III.1 Fuentes de la aceleracin de la inflacin en 1978
plome del crdito, a fines de 1974. Las elevadas tasas de inters sacaban
los fondos del sistema bancario a travs de la regulacin Q (la que limitaba
a 5.25% las tasas de inters de las cuentas normales de ahorro) y, a causa Tasa de inflacin subyacente 1_976-1977 5.3%
de esta salida de fondos, los bancos no tenan dinero qu prestar. El resul- Cambios efectivos en los precios del
tado fue el racionamiento privado del crdito, de modo que muchos presta- consumidor: 1978 7.7
Aumento de la tasa inflacionaria 2.4
tarios potenciales descubrieron que no podan obtener prstamos a ninguna Efectos de aceleracin: 1978 .
tasa de inters. i..a demanda baj rpidamente. La construccin de vivien- Precios de los alimentos 0.7
das baj de 2.1 millones de unidades, en 1973, a una tasa anual de menos Medidas de la poltica econmica 0.3%
de 900 000 unidades a fines de 1974.8 1 Ganado 0.4
Mientras. que el PNB real haba bajado a una tasa anual de 3.4%, desde Baja del dlar 0.4
el ltimo trimestre de 1973 hasta el tercer trimestre de 1974, despus em- Salario mnimo 0.1
Seguridad social y otras polticas 0.3
pez a hundirse con rapidez, bajando 5.5% durante el ltimo trimestre de Casas propias (tasas de inters, etc.) 0.6
1974 y 9.6% durante el primer trimestre de 1975. El resultado fue un desem- Demanda y proteccin 0.3
pleo de casi 9%. En lugar de la inflacin, Estados Unidos tenan ahora la
FuENTE: Robert Gough y Robin Siegel, "Why Inflation Became Worse", Data
!bid., p. 286. Resouf'cBI R1view, enero de 1979, p. 1.16.
74 LA INFLACiN LA INFLACiN 75
mnimo para ayudar a los trabajadores de salarios bajos. El resultado neto los alimentos), pero no hay razn para esperar que los hubiesen previsto. Y,
de stas y otras acciones fue la elevacin sustancial de la tasa inflacionaria aunque lo hubiesen hecho, no habran podido impedir la actuacin de tales
(vase el cuadro 1'11.1 ) factores. Una vez ocurridos estos eventos, no haba ningn remedio fcil para
Tambin estaban operando otros factores exgenos de "mala suerte" -la la inflacin.
elevacin de los precios de la carne, la baja del dlar-, pero el gobierno
fue el causante de ms de la mitad del incremento de la tasa inflacionaria Remedios monetarios para la inflacin?
que sobrevino entre 1977 y 1978. Esto no ocurri porque los economistas ,de
Carter fuesen estpidos. o porque ignoraran el efecto de sus polticas. El go- La descripcin monetaria de la inflacin se reaviv cuando el monetarismo
bierno slo trataba de elevar los ingre-;os de grupos particulares de nuestra (la teora econmica prevaleciente en los aos veinte) se restableci despus
sociedad. Pero tal cosa significaba la elevacin de los precios, la inflacin de la revolucin keynesiana. 7 Esto ocurri por diversas razones. Los keyne-
y la reduccin del ingreso de otros grupos. sianos extremistas -pero no el propio Keynes- fonnularon pretensiones evi-
En 1979 ocurri la segunda crisis petrolera: los precios de este combus- dentemente demasiado ambiciosas que tendran que venirs~ abajo. La oferta
tible casi se triplicaron entre 1978 y principios de 198~. La inflacin brinc de dinero es importante. Los modelos economtricos que dejan fuera las . va-
a 13.3% en 1979, y 12.4% en 1980.. En virtud de que otra vez se encon- riables monetarias no funcionaban tan bien como aquellos que las incluan.
traban sin saber qu hacer, los artfices de los planes de accin impusieron Y algunos sectores de la economa, tales como el de la construccin o el
estrictas polticas monetarias y fiscales. En consecuencia, el PNB real se co- de los automviles, no podan explicarse sin el uso de variables monetarias
loc cuatro aos despus (en el primer trimestre de 1982) ligeramente por tales como las tasas de inters. .
debajo del nivel del primer trimestre de 1979. El desempleo subi gradual- Adems, el ahorro forzado -los bonos de guerra- de la segunda Guerra
mente, pero la inflacin slo empez a bajar a fines de 1981. Mundial haba acumulado una reserva enorme de liquidez que eventual-
Tampoco aqu haba ningn misterio en el frenamiento. Ciertos eventos mente desaparecera. Cuando lo hizo, la oferta de crdito se convirti de
independientes, no econmicos (el buen tiempo, las ventas atrasadas de gra- nuevo en una variable importante. En todo modelo econmico adecuado, el
nos a los rusos, la elevada produccin petrolera de la OPEP) , hacan que acervo de riqueza afecta al flujo de consumo, y la . composicin deseada de
bajara el precio del petrleo y el grano. La presin econmica de la compe- la riqueza depende en parte, de las variables monetarias: las tasas de inters
tencia japonesa reduca los incrementos de precios y salarios ~n algunas y la disponibilidad de crdito.
industrias grandes tales como la automotriz. Por otra parte, el consumo de . Los debates acerca del papel relativo de la pol!tica monetaria (las tasas
vivienda tiene un peso excesivo en el ndice de precios del consumidor nor- ?e inters y la oferta de dinero) y la poltica fiscal (decisiones agregadas de
teamericano, lo que exagera la tasa i~acionaria cuando estn en .aumento Impuestos y gastos) son ms enconados que lo normal porque tienden a verse
los precios de las casas y las tasas de inters de las hipotecs, mientras que polarizados por lineamientos de orden poltico. Los que subrayan la impor-
ocurre lo contrario cuando estas variables estn a la baja. La aguda rece-;in tancia de ~os impuestos, los gastos pblicos y las tasas de inters -los keyne-
de 1981-1982 y el 9esempleo rpidamente creciente tenan tambin el efecto sianos- tienden a ser liberales, mientras que los monetaristas tienden a ser
tradicionalmente favorable a corto plazo de frenar los aumentos de precios conservadores. El verdadero debate poltico gira alrededor de la convenien-
y salarios. cia de aumentar o disminuir los gastos pblicos. Pero tiende a librarse en
No hay ningn problema en que los economistas comprendan las fuentes .. trminos del monetarismo contra el keynesiapismo, porque siempre se discute
de las tormentas inflacionarias que perturban la economa. Como el meteor- si los gastos pblicos harn o no que la economa vuelva al pleno empleo
logo, el economista puede describir los factores que produjeron la tormenta; en periodos de recesin.
pero, al igual que aqul, el hecho de entender las causas de la tormenta no Pero el ascenso del monetarismo como modelo de poltica econmica para
significa que ni uno ni otro puedan detener las tormentas que entienden. combatir la inflacin no refleja tanto su dominio intelectual como el hecho
Es posible que se hubiesen evitado algunas de las presiones inflacionarias de que, en trminos polticos, nadie est dispuesto a aplicar el remedio fis-
si se hubiese atendido al consejo de los economistas, pero nadie lo hizo. Otras cal del equilibrio con precios de subasta -aumentos de impuestos y reduc-
pre-;iones (la guerra, reelegirse) eran ms importantes. Los economistas no
previeron algunos de los factores que provocaran la inflacin (el petrleo, 7 Milton Fr~edman y Anna Schwartz, A Monetary History of the United States,
1867-1960, Prmceton, N. J., Princeton University Press, 1963.
76 LA INFLACiN
LA INFLACiN 77
dones de gastos- para la inflacin. En la vida real, incluso los gobiernos
liberales keynesianos, tales como los de Johnson y Carter, practi~aron el mo- mientos en la oferta se conviertan en una infla.in inercial que podra con-
netarismo.8 Tenan que hacer algo. No estaban dispuestos a elevar los im- tinuar indefinidamente. Los salarios aumentan este ao porque los precios
puestos o reducir los gastos; o quiz no podan hacerlo, en vista de la ne- aumentaron el ao pasado, lo que har que aumenten los precios de este
cesidad de obtener la aprobacin del Congreso. As que apretaron las tuercas ao y, por ende, los salarios del prximo. Si el gobierno valida pasivamente
monetarias. la inflacin -si permite que crezca la oferta monetaria para que las ofertas
El monetarismo tiene gran atractivo poltico por otra razn. Sus defen- monetarias inadecuadas no abat.an la economa y hagan bajar el PNB, como
sores tienen todava gran fe en que la inflacin desaparecer una vez que el lo h~ra un crecimiento monetario lento en un mundo totalmente indizado--,
gobierno controle Uf! a sola variable: la oferta monetaria. Es posible que slo podr decirse que el gobierno provoca la inflacin en un sentido muy
surja una breve recesin moderada, pero la economa regresar pronto al peculiar. El no poder rescatar a una persona que se ahoga, y que slo puede
pleno empleo. En cambio, los keynesianos no tienen una respuesta sencilla salvarse a costa de la propia vida, no significa que se cometa un homicidio.
y no se sienten confiados en absoluto en que una elevacin de los impuestos Hablar de "causa" implica un papel ~ctivo, imp~lsor,' que no existe aqu.
detendra la inflacin aunque se implantara.
Pero la confianza de los I}lOnetaristas deriva de una distincin semntica
ms bien que de una capacidad demostrada para controlar la inflacin. El La teora cuantitativa del dinero
monetarismo redefine la inflacin como un aumento "sosteni~o" de los pre-
cios ms bien que como una elevacin del nivel de los misinos. Esto descarta, La ecuacin bsica, la teora cuantitativa del dinero usada en una descrip-
como fuentes de la inflacin, los movimientos en la oferta proveniente del c!n monetaria de la inflacin, es una identidad : cierta por definicin ( va,.
petrleo o de los granos, no porque no hagan que los precios suban, sino p<?r- se la ecuacin 1) . Nadie disi.e nte de ella porque se. define la velocidad del
qu no provocan una elevacin "sostenida" de los precios. Un aumento nico dinero como el PNB monetario (PT) dividido por la oferta moneta~ia (M).
del precio del petrleo puede provocar un aumento nico del nivel de precios, Para que la teora cuantitativa d~l dinero sea til, debern formularse algunas
pero eso no es "inflacin" en la definicin de los monetaristas. 9 hiptesis no tautolgicas acerca de los determinantes de la velocidad del
La redefinicin de la inflacin tampoco especifica el tiempo que debern dinero y la forma en que todo incremento del estmulo monetario (MV)
durar los aumentos de precios para que se conviertan en aumentos "soste- se divide entre los precios (P) y la produccin real (T). Explicar esto en
seguida.
nidos" y puedan constituir una inflacin. Nada perdura eternamente, y los
movimientos en la oferta no provocan aumentos instantneos de los precios.
Pero dnde trazamos la lnea divisoria entre un aumento sostenido de los EcuACIN 1
precios y un aumento nico de los mismos? Una lnea que no se especifica, MV = PT
o que permanece elstica y puede trazarse dondequiera que convenga for-
talece nuestra postura en el debate, pero no nuestro entedimiento del
donde M = cantidad de dinero (definido ahora como el efectivo -ms
todas las cuentas de cheques susceptibles de registrarse en
mundo real. estadsticas oficiales)
Si se acepta la distincin semntica de los monetaristas, la inflacin es V - velocidad del dinero
"en todas partes y siempre un fenmeno monetario", como dice el grito de
combate de los monetaristas. Pero ni siquiera esto equivale a afirmar que la P - nivel de los precios ( deflactor implcito del PNB)

inflacin es en todas' partes, y siempre, provocada por el gobierno. Supon- T - PNB real (las transacciones antes del surgimiento de la con-
gamos que un movimiento en la oferta, tal omo un aumento del precio del tabilidad del ingreso nacional)
petroleo, ocurre en una economa donde todos los salarios y todos los precios Y donde V = PT JM, por definici?n.
estn ligados a algn ndice de precios. La indizacin hace que los movi-
Lo~ keynesianos tienden a minimizar la importancia, pero no la validez al-
8
El mejor ejemplo fue el de la Administracin Carter en abril de 1980. gebnuca, de la teora cuantitativa del dinero en favor de una visin de las
11
Richard G. Lipsey, Government and lnflation, ponensia preparada para las reu-
monea de la American Economice Asaociation de diciembre de 1981. tasas de inters --el precio del dinero-- como el factor monetario. ms im-
portante en las decisiones econmicas. En virt~d de que las tasas de inters
78 LA INFLACION LA INFLACiN 79

no aparecen en 1~ teora cuantitativa, ellos no usan la ecuacin cuantitativa En la teora cuantitativa del dinero, las disputas giran alrededor de la
como una ecuacin causal, sino que la ven como una mera identidad con- medida en que esta ecuacin descriptiva nos permita pronosticar, entender
table. El dinero es importante -su oferta y su demanda determinan la tasa o controlar la inflacin. Surgen dos problemas bsicos.
de inters--, pero la repercusin del dinero sobre la economa se filtra a tra- En primer lugar, tenemos la cuestin de que el gobierno pueda controlar
vs del efecto de las tasas de inters sobre el consumo, la inversin y el gasto en efecto MV. La oferta de dinero (M) no se encuentra bajo el control di-
pblico. Dado que los keynesianos suponen un mundo donde por lo menos recto de aqul, ya que incluye las cuentas de depsitos a la vista (cheques)
algunos precios (de ordinario los salarios) son rgidos y de lento ajuste, _las bajo el control del sistema bancario privado. Mientras el gobierno puede
tasas de inters se constituyen en una de las variables que puede usar el manipular en principio las variables de la oferta (regulaciones sobre moneda
gobierno para aumentar la demanda de mano de obra hasta ~1 punto en que y banca) para contrarrestar los cambios ocurridos en las ofertas de dinero
la actividad econmica real (T) genere el pleno empleo. Si se consideran privadas, tales cambios privados debern pronosticarse correct~mente para
necesarias las tasas de inters ms bajas, el banco central elevar la oferta que puedan contrarrestarse. Para controlar la oferta monetaria efectiva (MV),
monetaria y reducir las tasas. En consecuencia, los keynesianos esperan que es necesario pronosticar correctamente los c~mbios que ocurrirn en la velo-
la tasa de inters real (la tasa de inters menos la tasa inflacionaria) mo- cidad del dinero.
dule. el grado de la restriccin implcita en }as polticas monetarias. Segundo, una disminucin de MV se manifestar en una disminucin equi~
En cambio, 1os monetaristas perciben una conexin directa entre el dinero valel'le de PT pero, qu parte de esa declinacin se manifestar como una
y la inflacin (P) o la actividad econmica real (T), sin la injerencia de baja de P, menos inflacin, y qu parte como una baja de T, menos creci-
las tasas de inters. En trminos tcnicos, se supone que la tasa de inters miento real y ms desempleo? La teora cuantitativa del dinero no dice
real pennanece . constante e invariable ante los cambios ocurridos en la tasa todava que la divisin sea el meollo del problema. Los monetaristas arguyen
de crecimiento de la oferta monetaria. 10 De acuerdo con la teora moneta- que puede haber pequeos efectos a corto plazo sobre T, pero que la dis-
rista, una reduccin de la oferta monetaria reduce la actividad econmica minucin total de MV se convertir pronto en una inflacin menor, una
real a corto plazo; pero, dado que se supone que los precios son flexibles, la P menor. Los keyrtesianos arguyen que los efectos iniciales de una disminucin
acti~idad econmica real volver prc~nto a su nivel natural (de pleno em- de MV se manifestar primordialmente sobre T, menor crecimiento, y slo
pleo)~ Por lo tanto, una reduccin de la oferta monetaria deber reflejar- muy lentamente, y tras un tiempo muy largo, empezar a manifestarse como
se necesariamente como una reduccin de los precios o de la tasa inflacionaria. una reduccin de la inflacin, una P menor.
Y, si eso es cierto, la tasa de crecimiento de la oferta monetaria se conver-
tir en la variable decisiva para el control de la inflacin. El desempleo o
la actividad econmica real se corrigen solos. 11 La velocidad 'del dinero
En el primer trimestre de 1982, los monetaristas vislumbraban polticas
monetarias laxas, mientras que los keynesianos perciban lo contrario. Las Para ser algo ms que una descripcin, la teora cuantitativa del dinero debe
tasas de inters reales a corto plazo llegaban ~ 15%, mientras que la oferta complementarse con una ecuacin contable subsidiaria para los movimien-
monetaria creca a 11%.12 Los keynesianos vean un mundo donde las po- tos de la velocidad del dinero. Las cuestiones decisivas son: 1) la medida en
lticas monetarias deban generar tasas de inters ms bajas para estimular que la velocidad del di~ero es estable (puede modelarse con tcnicas econo-
la actividad econmica; en cambio, los monetaristas consideraban que la re- mtricas); 2) depende de la tasa de inters, y 3) est sujeta a influencias
cesin se curara sola al cabo de poco tiempo, y que la oferta monetaria aleatorias, no deterministas. Si no pu~de encontrarse una buena ecuacin
creca con demasiada rapidez. de la velocidad del dinero porque el componente aleatorio es demasiado grande
1o Esta concepcin depende de las ecuaciones de Fisher, en las que se considera o porque diversas variables efectan la velocidad del dinero bajo circunstan-
la tasa de inters como una tasa real relativa constante ms una tasa variable de cias diferentes, no es posible que el banco central controle MV, aunque pue-
inflacin esperada. En 1982, las tasas de inters a corto plazo pasaban del 10% y da controlar M. Para controlar MV deber pronosticar V, y eso. es impo-
no pareclan seguir las ecuaciones de Fisher.
11 Franco Modigliani y Albert Ando, "The Relative Stability of Monetary Velocity sible. Si la velocidad del dinero es muy sensible a las tasas de inters, sta&'
and the Investment Multiplier", American Economic Review, septiembre de 1965. se convierten en una variable importante de la poltica econmica, algo
Rplica de M. Friedman y D. Meiselman. que los monetaristas niegan.
u Council of Economic Advisers, Economic Indicalors, junio de 1982, PP 23, 26, :JO.
80 LA INFLACiN LA INFLACiN 81

1
Con la posible excepcin de las ecuaciones de salarios y precios, las ecua- siempre algn cambio de M que pueda superar cualquier cambio de V.
dones de la velocidad del dinero son, en trminos empricos, las .ms defi- Aunque es tcnicamente cierto, ese hecho no hace que MV sea controlable.
cientes de la modelacin macroeconmica. La velocidad del dinero parece La cantidad de dinero est tratando siempre de contener una velocidad elu-
inestable y muy difcil de pronosticar (vase el euadro m.2) . Si hubisemos siva del dinero que no es lo suficientemente estable para ser mantenida bajo
empleado la teora cuantitativa del dinero para controlar el PNB en los control, suponiendo que pudiera ser detenida si supiramos a dnde va. El
ltimos diez aos, habramos confrontado una velocidad del dinero que va- gobierno puede "modular" M, pero no puede "modular" MV porque no
riaba errticamente desde 3.2 hasta 11.2 de un ao al siguiente y, ms an, puede calcular V. Pero si no puede "modular" MV, no podr aspirar a
de un trimestre a otro. controlar PT, el PNB nominal.
En consecuencia, incluso los monetaristas tratan a menudo .al monetarismo focos economistas disputaran la nocin de que . las polticas monetarias
como una caja negra. "Sabemos que un pjaro vuela y tenemos alguna idea pueden detener la inflacin si se hace suficiente hincapi en "el tiempo
de cmo puede hacerlo sin entender completamente la teora aerodinmica y la firmeza necesarios" cuando se trata de controlar la oferta monetaria.
involucrada" .18 Los monetaristas no entienden exactamente qu hay en la Pero si se reduce la oferta monetaria con el tiempo y la firmeza necesarios,
caja, pero saben lo que sal~r de ella. Bsicamente se cree que la veocidad toda la activida.Q econmica - incluida la inflacin- se detendr durante
del dinero no es infinitamente elstica, sino que finalmente queda restringida. periodos que ni los ciudadanos ni los poticos considerarn de "corto plazo".
Si el gobierno reduce la oferta monetaria (M) con el tiempo y la firmeza Como indican los datos del cuadro m.2, no hay una vinculacin inmediata
necesarios, al final podr reducir MV. . entre la inflacin y el crecimiento de la oferta monetaria.
. Esta creencia monetarista es lo que mantiene viva a la teora cuantitativa En cambio, si la economa se inunda de dinero, la inflacin no podr dejar
del dinero como un instrumento para el control de la inflacin, en lugar de de aparecer. Las controversias surgen acerca de lo que ocurrir entre estos
ser una mera descripcin de realidades algebraicas. Si las autoridades guber- extremos. Podr manejarse MV con el grado de "modulacin" necesario
namentales pueden controlar M, y V no es infinitamente variable, habr para controlar la inflacin sin destruir el crecimiento econmico? Es el corto
plazo lo suficiente~ente "corto" para ser polticamente viable? La experiencia
prctica de los aos setenta y ochenta conducira a una respuesta negativa.
CuADRO Il1.2 Variables monetarias La mayora de los gobiernos industriales -algunos de manera consistente,
otros en forma espordica- combatieron la inflacin con el monetarismo,
Velocidad Cambio Cambio
de lo . precios
frenando de paso el crecimiento econmico durante largo tiempo.
del dinero d~ las
(cambio del PNB/ ofertas monetarias ( deflactor impllcito El hecho es que nadie puede pronosticar la velocidad del dinero con pre-
cambio de M1 ) (M) de los precios) cisin suficiente para que la cantidad de dineto se convierta en una buena
variable de control. Hasta cierto punto, los pronsticos incorrectos (las
1972 5.1% 9.3% 4.2% ecuaciones malas) derivan de la capacidad de .los mercados financieros
1973 10.0 5.5 5.7
4.4 8.7 para inventar nuevos instrumentos monetariOs. La creacin de intrumentos
1974 9.3
1975 8.3 5.0 9.3 financieros, tales como los fondos mutualistas del mercado de dinero o las
1976 8.7 6.6 5.2 cuentas Now (cuentas de cheques que ganan intereses), puede elevar la ve-
1977 7.9 8.1 5.8 locidad del dinero, ya que los individuos economizan en el uso del dinero
1978 8.6 8.3 7.3 "oficial" pasando a las nuevas formas del dinero. Cuando se generaliza el
1979 9.8 7.2 8.5
. 8.5 6.4 9.0 uso de estos instrumentos nuevos, se requiere una modificacin en la definicin
1980
1981 11.2 6.3 9.1 del dinero y el banco central debe concentrar su atencin en una defini-
191:)2 3.2 8.5 6.0 cin nueva y ms amplia. En consecuencia, el banco central est esencial-
mente cazando sin cesar una oferta monetaria elusiva que nunca puede al
FUENTE: Council of Economic Advisers, The Economic Report of the President, canzar en su totalidad.u
pp. 233, 303, 236.
13 Milton Friedrnan, " Monetarism; A Reply to the Critics", Times de Londres, 3 u. Nicholas Kaldor, "Origina of the New Monetarism" en The Pae Fund Lecture,
de marzo de 1980, p. 19. 3 de diciembre de 198~, University CoJlege Cardiff P:ess.
82 LA INFLACiN LA INFLACiN 83

Ni el Banco de Inglaterra ni la Federal Rese~ve Boa~d (Junta de la Re~ de los bienes reales en favor del dinero, baja la demanda de bienes reales.
serva Federal) han podido controlar la oferta monetaria, aunque ambos han La oferta no crea su propia demanda porque el ingreso generado en la venta
jurado lealtad al monetarismo bajo los gobiernos ?e Thatcher y Reagan. Las de bienes se destina a la demanda de liquidez (dinero) y no a la demanda de
nuevas formas del dinero y la capacidad del sistema bancario . privado para bienes reales. Aunque el dinero es liquidez para cualquier individuo, no hay
expandir las formas antiguas del dinero han impedido que estas institucio- liquidez para la economa en conjunto. La riqueza de la sociedad son los
nes implanten el control suave y constante de la oferta de dinero aconsejada activos reales que . posee -plantas, equipos, tierras, casas-, y el dinero de
por los monetaristas. Paul Volcker, presidente de la Junta de la Reserva papel no aumenta esa riqueza ni la vuelve ms lquida. El resultado neto
Federal, sostuvo en el verano de 1982 que los mercados financieros se en- es una declinacin de la demanda de bienes y, por ende, de la produccin,
contraban en tal estado de transicin que la Junta renunciara al control a medida que los individuos tratan de alcanzar lo que en el total resulta
de la oferta monetaria por un tiempo. Pero lo importante es que no se puede imposible, a menos que las autoridades respondan elevando la oferta mo-
practicar. el monetarismo si no se puede medir y controlar la oferta mo- netaria.
netaria. Hay tambin muchas razones tericas para creer que el uso del dinero
La velocidad del dinero es errtica tambin porque el mundo es incierto aumenta o disminuye cuando sube o baja el precio del mismo (la ~asa de
y nuestras percepciones de l son ~s inciertas an. Es probable que sea inters), aunque en el terreno emprico parece ha ja la elasticidad de la deman-
razonablemente estable la parte de la demanda de dinero que se usa para da de dinero respecto a la tasa de inters, sin llegar a cero, y es muy
realizar transacciones y desarrollar el comercio, pero la demanda de dinero errtica. Si la oferta monetaria efectiva es, en gran medida, endgena, ex-
para producir liquidez (la demanda de dinero precautoria y especulativa pandindose cuando se expande la demanda de di~ero y contrayndose cuan
en el anlisis keynesiano) es muy inestable a causa de los temores y las an- do se contrae sta, no parecer que la velocidad medida responda a la ele-
siedades acerca del futuro. Si slo existiera la demanda de dinero para vacin (o reduccin) de las tasas de inters, aunque stas estn afectando
transacciones, la teora cuantitativa del dinero podra ser una representa- grandemente a MV. El efecto de la tasa de inters conduce a la creacin de
cin razonable del sistema, pero las demandas de liquidez vuelven muy ines- ms formas antiguas de dinero en el sector privado y al desarrollo de nuevas
tables las relaciones. 15 formas de dinero, no simplemente a un incremento de la velocidad de una
En un VtUndo perfectamente seguro, nadie conservara nada de su riqueza cantidad fija de dinero antiguo. Y, en la medida en que esto ocurra, la velo-
en forma de dinero lquido sin rendimiento, ms all de lo que se requi- cidad real del dinero subir y bajar.
riera para las transacciones. En virtud de que no tiene ningn rendimiento Si un aumento en la tasa de inters genera un gran aumento en la velo-
directo, el dinero no es un buen almacn de riqueza si no hay un premio cidad del dinero, una disminucin de la oferta de dinero generadora de
para la liquidez, y slo ocurre tal cosa cuando hay incertidumbre. Es esta mayores tasas de inters deber tener escasa repercusin sobre MV, en vista
incertidumbre, combinada con las dificultades de la compra o la venta r- del efecto inducido sobre la velocidad del dinero. La velocidad (V) se eleva
pida .de otros activos, lo que genera una demanda errtica de dinero para con la mism!J. rapidez con que disminuye (M). En suma, se invierte la di-
guardar. Por lo tanto, la demanda de dinero est cambiando constante- reccin de la causacin. En lugar de que la oferta efectiva de dinero (MV)
mente, a medida que nuestras percepciones del futuro incierto cambian en controle la economa, la economa (PT) controla la oferta efectiva de dinero,
formas inciertas. Y, a medida que nuestras demandas de liquidez cambian y la direccin de la causacin es exactamente la opuesta de .la que se re-
en respuesta a incertidumbres reales o imaginarias, la velocidad del dinero cam- quiere para que el monetarismo sea eficaz.
bia con esa percepcin de la incertidumbre. En consecuencia, es muy impro- Cuando los monetaristas arguyen que la velocidad del dinero no es una
bable que alguien descub~a jams la ecuac10n de la velocidad del dinero funcin de la tasa de inters (tcnicamente, la elasticidad-precio de la deman-
estable que se requiere para convertir las polticas monetarias en una b~ena da de dinero es igual a cero), de modo que no es endgena al sistema, estn
variable de control para la regulacin de MV. El componente aleatono es sosteniendo algo muy peculiar, dadas sus concepciones sobre las elasticidades
demasiado grande. de precios en otros mercados. El dinero es un bien com? cualquier otro. Se
Si el pblico desea liquidez repentinamente, por cualquier razn que sea, desea porque es til como un medio para las transacciones y genera un
la economa afrontar un problema. A medida que los individuos huyen
premio de liquidez en un mundo incierto. Pero en cualquiera de estos usos
15 Paul Davidson, Money and the Real WoTld, Londres, Macmillan, 1978. hay sustitutos y procedimientos para economizar. Presumiblemente, cuando
84 LA INFLACiN LA INFLACiN 85

se eleva el precio del dinero, usamos menos de ste de la misma forma como plazo. Pero, tambin aqu, la explicacin funciona slo respecto a las tasas
usamos menos de cualquier cosa. de inters a largo plazo. Los movimientos errticos de la oferta monetaria
La discusin acerca del efecto de la tasa de inters sobre la velocidad del podran confundir a los inversionistas en lo tocante al comportamiento fu-
dinero se ha prolongado ya durante largo tiempo, porque la velocidad turo de la Junta de la Reserva Federal y hacerlos concebir expectativas de
del dinero es estadsticamente tan errtica que resulta difcil elaborar alguna gran inflacin a largo plazo, pero tales movimientos no oscurecen la actua-
defensa convincente que se relacione empricamente con cualquier cosa. Nin- cin de la inflacin. corriente para generar tasas altas de inters a corto
guno de los bandos puede probar que el otro est errado, ya que se obtienen plazo.
las mismas correlaciones si la oferta monetaria controla la economa o si la Hay tambin un interrogante poltico acerca de la medida en que la oferta
economa controla la oferta monetaria. de dinero pueda tratarse como una variable de la poltica econmica que se
En el anlisis keynesiano existen las polticas macroe~nmicas, moneta- utiliza para controlar el sistema, y no como una variable dependiente contro-
rias o fiscales, porque hay un mercado -el mercado de mano de obra- lada por el sistema econmico. Podemos admitir que la ofe~ de dinero es
donde no hay flexibilidad en los precios. Hay una elasticidad-precio de la una vanable de control en el sentido tcnico, y a la vez sostener que est po-
demanda o la oferta de dinero igual a cero. En efect~, la elasticidad-precio lticamente controlada por los acontecimientos de la economa, como lo hacen
de la demanda y la oferta de dinero igual a cero, y el supuesto de que las algunos modelos.
tasas de inters reales son siempre constantes, son el equivalente monetarista C'!lando ocurren movimientos en los precios, tales como los producidos por
del supuesto keynesiano de la rigidez de los salarios monetarios. La macro- la OPEP, las autoridades monetarias podran tcnicamente mantener cons-
economa keynesiana y la macroeconoma monetaria dependen de un modelo tante su parte de la oferta monetaria tratando de forzar la baja de otros
de precios fijos en algn mercado importante. En el primer caso, se trata del precios; pero, dadas las consecuencias polticas que provendran del menor
mercado de mano de obra; en el segundo, se trata del mercado monetario. crecimiento econmico y el mayor desempleo resultantes, en realidad lo que
. Ambos supuestos son igualmente arbitrarios, ya que no existe ninguna razn hacen es elevar su parte de la oferta monetaria para absorber el movimiento.
terica para que alguno de ellos sea citto, dado el mdelo de equilibrio con As pues, dado el comportamiento de los funcionarios pblicos en el mundo
precios de subasta. real, hay ms ilusin que realidad en el concepto de la oferta monetaria
Si el precio no es el mecanismo vaciador en un mercado -el mercado como una variable de control eficaz de la poltica econmica. En lugar de
de dinero--, no hay razn para que eso no se aplique tambin en otro mer- dominar los eventos econmicos, el control de ia oferta monetaria se ve regido
cado, el de la mano de obra. Por lo tanto, la cret:Jlcia en la elasticidad-precio por los acontecimientos econmicos y sus ramificaciones polticas.
nula de la demanda de dinero y la irrelevancia de las tasas de inters debe
producir por lo menos cierto escepticismo acerca de la validez del modelo
de los precios de subasta, pero los monetaristas no han manifestado hasta La curva de PhiUips 16
ahora duda alguna. Segn los monetaristas, las fluctuatrones de los precios
vacan todos los mercados, a excepcin del mercado monetario. Por lo que toca a la teorla cuantitativa del dinero, los grandes problemas
En trminos empricos, el supuesto de una tasa de -lnters real constante" surgidos del lado MV de la ecuacin se ven empequeecidos por los proble-
parece quedar refut~o.- por los hechos. A principios de los aos ochenta, las ms que surgen del lado PT. Debe existir un mecanismo realista que nos
tasas reales de inters se elevaron a niveles sin .Precedentes. Las tasas de inte- indique cmo se ven afectados los precios y el PNB real por los cambios ocu-
rs elevadas y a largo plazo pueden explicarse siempre como una tasa real rridos en la oferta monetaria. En el modelo simple de los precios de subasta,
de inters constante incrementada por una tasa de inflacin muy alta que una disminucin de la demanda monetaria de bienes y servicios conduce en
se espera en el futuro, pero ~o pueden explicarse de ese modo las altas tasas primer lugar a una disminucin del !>recio de los bienes y servicios, y s~lo
reales de inters a corto plazo. La tasa real de 1-i'% experimentada por los secundariamente a cambios inducidos en la produccin de bienes y servi-
Fondos Federales (prstamos interbancarios de un da para otro) en el primer cios. En el mundo real, una disminucin de la demanda monetaria de bienes
trimestre d'e 1982 no pudo basarse en la inflacin esperada. y servicios parece conducir, ante todo, a una disminucin de la produccin
Los monetaristas han tratado tambin de mostrar que las altas tasas reales
lO A. W _ Phillipa, "The Relationship Between U nemployment and the Rate of
de inters se deben a movimientos "errticos" de la oferta monetaria a corto Change of .Money Wages in the . K.", Economica, noviembre de 1958.
86 LA INFLACiN LA INFLACiN 87

de bienes y servicios, y slo mucho tiempo despus, si acaso, a una reduc- Estas realidades hicieron surgir la curva de Phillips. De acuerdo con la
cin del precio de los .bienes y servicios. hiptesis, existe una relacin estable entre la cantidad de recursos ociosos
El entendimiento econmico del problema -cmo se distribuye entre (medida por la tasa de desempleo o la capacidad de capital no utilizada) y
P y T un aumento o una disminucin de MV?- ha experimentado diversas la divisin de PT entre los cambios de precios y de cantidades (vase la
transformaciones a medida que se han postulado tericamente y rechazado grfica m.l) . (Tcnicamente, el propio Phillips se refiri slo a los salarios
empricamente varias proposiciones. y el desempleo, pero el concepto se ensanch rpidamente y abarc los re-
Antes de la Gran Depresin, los economistas resolvan el dilema con la cursos ociosos y los precios.) A medida que bajaran los recursos ociosos,
creen~ia de que el PNB real (T) alcanzaba siempre el pleno empleo a largo todo estmulo (monetario o fiscal) dado generara incrementos cada vez
plazo, pero poda desviarse de esa condicin a corto plazo. Si algn accidente mayores de los precios (P) en relacin con el PNB real (T). En lugar de un
econmico produca una desviacin descendente del empleo pleno (una re cambio repentino, del crecimiento real a la inflacin de precios con empleo
duccin de T), un aumento del estmulo monetario (una elevacin de M) pleno, Phillips postul un conjunto de intercambios deteriorantes que incluan
elevara el PNB real y acelerara su retomo al empleo pleno. En el empleo un nmero creciente de industrias que hubiesen llegado a ciertas restricciones
pleno se alcanzara un punto de discontinuidad, y la continuacin del es- de capacidad o incrementado su poder oligoplico al tiempo que .se reducan
tmulo generara una elevacin en el nivel de los precios (P). A la inversa, los recursos ociosos. Dicho de otro modo, a medida que .la demanda se apro-
una desviacin hacia arriba del pleno empleo generara una inflacin (una ximaba al pleno empleo, empezaron a surgir rezagos en la produccin y
elevacin de P) que . podra curarse fcilmente con una reduccin de la escasez de algunos artculos, lo que generaba aumentos cada vez mayores
oferta monetaria. Mientras .tanto, se pensaba que la velocidad del dinero era en los precios y aumentos cada vez menores de la produccin para cual-
constante en el anlisis porque todava no se haban inventado las estads- quier aumento dado de la demanda agregada.
ticas del PNB, y nadie saba entonces cun inestable era la velocidad. La hiptesis de la curva de Phillips slo tiene un problema serio. Nadie
Keynes no crea que estaramos siempre en el pleno empleo -ya que . el parece . capaz de elaborar buenas ecuaciones de precios estables si utiliza los
largo plazo es tan largo que se vuelve irrelevante--, pero aceptaba la hip- datos existentes en Estados Unidos referentes a la posguerra '(vase la gr-
tdis de que en el empleo pleno se creaba una discontinuidad inflacionaria.H fica n). Sin embargo, la hiptesis ha sobrevivido a las pruebas empricas
Los precios slo empezaran a subir cuando el estmulo fiscal hubiese empu- acumuladas en su contra porque debe de ser cierta en los extremos. Si no
jado la economa hasta el pleno empleo. Y los precios slo podran subir hay recursos ociosos, todo estmulo deber generar, por definicin, incre-
si la economa se encontrase por encima del pleno empleo. En tal situacin, mentos en los precios. A la inversa, los recursos ociosos deben alcanzar un
bastara la implantacin de polticas monetarias ms estrictas, o un aumento nivel tan elevado que los precios bajarn. Si tales nociones son ciertas en
de los impuestos, para detener la inflacin. Segn Keynes, entonces, no exis- los extremos, por qu no habran de serlo en el intervalo que media entre
ta el equilibrio del mercado por los precios de subasta en el caso de los tales extremos?
salarios y el empleo, pero s exista en el resto de la eco~oma. Podramos argir que la curva de Phillips estaba tericamente errada,
Tanto las concepciones monetarias anteriores a la Gran Depresin como como lo estaban quienes sostenan la hiptesis de una tasa natural de desem-
las contepciones keynesianas salieron muy mal . paradas al toparse con la pleo (vase ms adelante), o que simplemente se vio arrollada por una suerte
inconsistencia de los hechos e~pricos. La Depresin dur tanto que simple- adversa y fortuita que ocultaba la relacin real existente entre los factores
mente no pudo argirse que el empleo pleno se restablecera por s solo, productivos ociosos y la inflacin. Pero es importante entender que la curva
automticamente, y a largo plazo. Despus de la segunda Guerra Mundial, de Phillips no rompa con la teora que serva de base al modelo de los pre-
la inflacin surgi mucho antes de que la economa llegara a algo que pudie- cios de subasta. En efecto, era una expresin directa de dicha teora. Si la
ra llamarse pleno empleo, a meno& que se redefiniera tautolgicamente el curva de Phillips no describe o explica las realidades econmicas, algo debe
empleo pleno como el nivel de desempleo en el que empez a darse la infla- de andar mal en la teora bsica de la oferta y la demanda.
cin. Y ni los aumentos de los impuestos ni ,las reducciones de la oferta La curva de Phillips sostiene que los salarios bajarn a medida que se
monetaria parecan capaces de detenerla sin parar antes la economa. eleva la capacidad ociosa (el desempleo en el caso del mercado de mano
de obra). ~sta es una visin del mundo basada en la oferta y la demanda,
11 J. M. Keynes, The General Theory of Employment
1 Interest1 and Money, Lon- que 'slo tiene dos modificaciones pequeas frente al modelo convencional que
drea, Macmillan, 1936.
88 LA INFLACiN LA INFLACiN 89

GRFICA 111.1 Curva terica de Phillips GR.JI'ICA 111.2 Datos efectivos de la curva de Phillips

Inflacin (%)
Inflacin
+oo 14 l
i 1 979j .1980
1 J !
1
13 ! 1

12 l '
i '' 1
1974 ..
1
' : 1

1
1 i 1 1 :
11
1 1
1
i
1 ! ! .l.
1~81 1
1 i
10
1 ! 1
9 1 l1978
l 1973.
1 1
8
! 1
1
Desempleo 7 1977: ~975-
1

6 19 69. 1982.

5
1 e1970
e1976- -
l
168 1
1
Tasa natural de desempleo 4 '
'
1966)~9671972 . 1971
3
Inflacin
1
+ oo 2 1965.191 O e1963
1

1
1964 .1962

1
.11
1

Desemplso (%) o 2 3 4 5 6 7 8 9 10
Precios Precios
FuENTE: Council of Economic Advisers, ' Th Economit: Rport to th Prrillnl,
pp. 268, 291.
Desempleo' ....__________.._ _ _ _ _ _ + 00
o trabajar o estn explorando el mercado (la bsqueda) para averiguar si
hay empleos dispom'bles.
Repetimos: si los principios de la curva de Phillips son defectuosos, algo
se ensea en cualquier curso introductorio de economa. En primer lugar, debe de andar mal en la concepcin del equilibrio de mercado por los
hay retrasos temporales. El mercado de mano de obra no se vaca instant- precios de subasta. Los mercados no se estn vaciando por los cambios
neamente (un supuesto que no tiene nada de radical, novedoso o contro- salariales inducidos por la existencia de recursos ociosos, por las ofertas y de-
versia!). En segundo lugar, el punto cero -el punto en que los salarios mandas relativas. Podremos decir, entonces, que el problema de la curva
no suben ni bajan- no ocurre necesariamente en el punto en que el desem- de Phillips no es que est inadecuadamente fundad~ en la microeconoma, sino
pleo, tal como se mide oficialmente, es igul a cero. Por el contrario, el precisamente que se basa en un mercado de mano de obra con 1>recios de
punto cero ocurre en algn nivel positivo del desempleo. Esto armoniza f subasta que no puede explicar el comportamiento de los salarios en el mun-
cilmente con la hiptesis de que las medidas oficiales del desempleo contienen do real.
cierto volumen d~ desempleo voluntario: el de quienes no quieren realmente
90 LA INFLACiN LA INFLACiN 91

La tasa natural del desempleo Tienen un salario "de reserva" ms elevado que el justificado por su pro-
ductividad, de modo que no pueden encontrar trabajo mientras no acepten
La hiptesis de la tasa natural de desempleo es la teora que actualmente reducir su salario de reserva. En suma, exageran su propia vala y en con-
est de moda para explicar la forma en que los aumentos de MV se trans- secuencia permanecen desempleados.
miten 'a PT.18 En este concepto encontramos un retomo a la idea de una Esto conduce a un cambio de escala. La defnicin del empleo pleno
discontinuidad o un punto de alteracin (pero no un retomo a lo que se con nada de desempleo, implcita en el modelo simple del equilibrio con pre-
considerara como pleno empleo en cualquier sentido convencional), y una cios de subasta, se sustituye con alguna tasa medida y positiva de desem-
distincin clara entre el corto y el largo plazo. En trminos tcnicos, la tasa pleo. Pero esa tasa natural y medida de desempleo contiene un desempleo
natural de desempleo es una curva de Phillips vertical. "mvoluntario" igual a cero. En suma, se ha redefinido el empleo pleno
En esta concepcin, las demandas salariales de los trabajadores constituyen para que la teora sea cierta. Ya no se considera el empleo pleno cmo algo
el componente decisivo de la inflacin. Siempre que la demanda de mano que existe independientemente del comportamiento observado en los salarios,
de obra se eleva por encima de su nivel de empleo pleno "natural", se elevan sino que se define como el nivel de desempleo en que los salarios no suben
los salarios, y esto presiona hacia arriba los costos de produccin y, por ni bajan. Por lo tanto, el mercado de mano de obra se vaca sobre la base
ende, los precios. En consecuencia, toda la curva de Phillips no es estable de los precios, por grandes que sean las apariencias en contrario. Si un
sino que se eleva (se mueve hacia arriba y a la izquierda en la grfica m.l) , desempleo de 40% es el punto en que los salarios empiezan a bajar, entonces
mientras que la demanda de mano de obra supere a la oferta "natural" de el 40% es pleno empleo, por absurdo que ello pueda parecer a otras personas
mano de obra. A la inversa, cuando la demanda de mano de obra se encuen- enteramente sensatas.
tra por debajo de su nivel "natural", los salarios bajan. Y, dado que bajan, Surgen otros problemas cuando se aplica la teora a una economa en
los costos de produccin disminuyen, generando reducciones de los precios crecimiento, no esttica. Dado que los salarios ms altos pueden y deben
y una curva de Phillips descendente (se mueve hacia abajo y a la derecha pagarse al aumentar la productividad (cuando suben los productos margi-
en la grfica m.l). El nivel de empleo por debajo del cual se elevan los nales), los trabajadores no tienen un salario de reserva por debajo del cual
salarios, y por encima del cual bajan los salarios, se conoce como la "tasa no trabajarn, sino que deben tener un aumento salarial de reserva por de-
natural del desempleo". Slo en este punto sern estables las tasas inflacio- bajo del cual no trabajarn. A cada nivel de desempleo, los trabajadores
narias: no subirn ni bajarn. Las curvas de Phillips parecen existir, pero demandan cierto aumento del salario real y piden cierto aumento del sala-
todo intento de desplazamiento a lo largo de ellas las desplaza. De all deri- rio monetario nominal que, en su opinin, generar el mejoramiento real
. va la dificultad observada para encontrar curvas de Phillips estables. deseado. A la tasa natural del desempleo, los trabajadores piden cierto in-
Esta concepcin representa la concepcin simple y esttica del mercado cremento del salario monetario nominal, el que puede ser mayor que la
de mano de obra que se ajusta por }Os precios, con dos modificaciones. Pri- tasa de crecimiento de la productividad, el nico aumento del salario real
mero, las tasas salariales son lentas y cambian slo gradualmente en respuesta que la economa puede pagar sin generar inflacin. En tal caso, la inflacin
al exceso o la deficiencia de la demanda, lo que produce la ilusin a corto sobrevendr con 13;_ tasa riatural del desempleo. Los salarios aumentan ms
plazo de que no existe la curva de Phillips. Segundo, en lugar de postular de prisa que la poductividad, lo que elevar los costos de la produccin y
que los salarios suben o bajan de acuerdo con la tasa de desempleo oficial," los precios. Pero cuando los trabajadores restan esa tasa inflacionaria del
una cantidad considerable de lo que se mide en las estadsticas oficiales incremento de su salario noniinal, descubren que han ~btenido exactamente
del desempleo no es, de acuerdo con esta teora, un desempleo involuntario el aumento de salario real que deseaban y que permita la productividad.
real, sino un desempleo "voluntario". Satisfechos, los trabajadores pedirn el mismo incremento nominal en la
Los individuos se registran como desempleados, pero no lo estn realmente siguiente ronda salarial, sin incentivo alguno para hacer otra cosa. Y dado
porque no estn dispuestos a aceptar un empleo a su salario de mercado. que el aumento del salario real demandado es igual a la tasa de crecimiento 1f
de la productividad en la economa, podr absorberse sin presiones ascen-
ts M. Friedman, Discurso Presidencial, American Economic Review, marzo de 1968; dentes adicionales sobre los precios. La tasa inflacionaria resultante puede ser
Edmund S. Phelps, "Money Wage Dynamics and Labor Market Equilibriwn", Jourrud alta o baja, pero ser estable.
of Political Economy, julio-agosto de 1968; Mi"oeconomic Fov.ndalions of Employ-
ment arad lnflation Theory, Nueva York, Norton, 1970. La inflaci6n ser estable e igual a cero slo si los trabajadores piden ac-
92 LA INJo'LACiN LA INFLACiN 93

cidentalmente un aumento de salario nominal igual al crecimiento de la tasa la inalterable tasa de desempleo natural. En virtud de que la produccin
de productividad. Dado que no hay ninguna presin econmica para que total y, .por tanto, los ingresos reales no se ven afectados por la inflacin, no
esto ocurra, es posible que haya o que no haya una tasa de inflacin nula hay ra.26n para que el pblico se preocupe por sta. Pero, si la inflacin
respecto a la tasa natural de desempleo. no tiene importancia, por qu se preocupan tanto los economistas moneta-
Si los responsables de las polticas econmicas tratan de lograr que la rist~ por la adopcin de medidas estrictas para contenerla?
tasa de desempleo baje ms all de la tasa natural mediante la expansin Dado el modelo de equilibrio de precios de subasta, la hiptesis de la
de la demanda agregada, los trabajadores demandarn mayores aumentos del tasa natural de desempleo nos plantea varios enigmas. Por qu es mayor
salario real y pedirn mayores incrementos del salario nominal. Pero estos que cero la tasa natural de desempleo? Slo hay dos respuestas posibles.
aumentos nominales slo pueden producir ms inflacin, ya que las ganan- Ciertas imperfecciones del mercado empujan a los trabajadores hacia el
cias reales estn limitadas por el crecimiento de la productividad: como desempleo involuntario o, lo que se percibe como desempleo involuntario, es
antes vimos, jams podr pagarse una tasa mayor. En consecuencia, el au- en efecto un desempleo voluntario. Los proponentes de la hiptesis de la
mentO del salario real estar por debajo de lo demandado cuando se resta tasa natural de desempleo se ven casi obligados a afirmar que el nivel
la inflacin de la ganancia nominal. Los trabajadores responden demandando de desempleo incrustado en la tasa natural de desempleo es involuntario. Si no
un aumento del salario nominal mayor an en la ronda siguiente. Pero cada fuese voluntario, los proponentes tendran que explicar el hecho de que la
amento mayor del salario nominal se ve contrarrestado por una ~a de persistente imperfeccin del mercado haga que la tasa natural de desem-
inflacin mayor, ya que los salarios reales estn limitados por la produc- pleo sea mayor que cero al describir el mercado de mano de obra. Y, si pu-
tividad y no pueden aumentar. La inflacin se acelera de una ronda a la diramos alterar la tasa natural de desempleo eliminando esa "imperfeccin
siguiente. ' del mercado", o creando otras imperfecciones del mercado, no habra nin-
A la inversa, si el desempleo se encuentra por encima de la tasa natural, guna tasa natural de desempleo.
los precios bajarn. A causa de un desempleo mayor, los trabajadores re- Si lo que mide el gobierno como desempleo es en efecto un desempleo
ducen sus demandas de salarios reales por debajo del nivel determinado por voluntario, surgir otro conjunto de problemas. Muchos de quienes estn
el incremento de la productividad. Cuando la productividad de la manu de desempleados han sido despedidos. No estn desempleados porque se negaran
obra crece ms de prisa que los salarios, los costos de produccin bajan y a trabajar a las tasas salariales prevalecientes, ya que otros con calificaciones
promueven una reduccin de los precios. Pero, cuando bajan los precios, los similares estn trabajando a tales tasas. Las encuestas indican que la ma-
trabajadores descubren que el aumento de su sa~rio real es mayor que lo yora de los desempleados estaran dispuestos a trabajar a las tasas sala-
solicitado por ellos. En virtud de que no desean un incremento salarial ma- riales corrientes o incluso por debajo de ellas. Y muchos de los desempleados
yor, reducen sus demandas salariales nominales en la siguiente ronda. Los aceptan las reducciones salariales cuando regresan al trabajo. En qu sen-
salarios menores conducen de nuevo a precios menores. Los precios bajan tido se encuentran entonces los trabajadores "voluntariamente" desempleados.
continuamente mientras que el desempleo se encuentre por encima de la Adems, cmo explicaremos los altibajos cclicos del desempleo nacional?
tasa natural. Por qu haba 3% de desempleados involuntarios en 1969 y casi 10% en
En resumen, la tasa natural de desempleo determina el PNB real, y los res- 1982? De igual modo, si los trabajadores poseen salarios de reserva o pidieran
ponsables de la poltica econmica no pueden hacer que el PNB real suba o aumentos de salarios reales demasiado elevados, por qu la economa (la
baje con polticas monetarias o fiscales. t.sta es la conclusin que lleva a experiencia de dichos trabajadores) no destruye de inmediato tales expecta
los economistas mon~taristas a oponel'!!e al uso de las polticas fiscales para tivas poco realistas? Un nivel elevado de desempleo "voluntario" no debera
intervenir en la economa. durar largo tiempo.
Pero la misma conclusin, sin embargo, tiene un corolario .poco comen- Ninguno de estos interrogantes recibe una respuesta satisfactoria en la
1i tado : la infltUin no afecta en modo alguno al PNB real de la economia. En teora.
virtud de que todos los esfuerzos por impulsar el desempleo por encima o Es posible que los mercados de mano de obra de equilibrio con precios
por debajo de la tasa de desempleo natural se manifiestan finalmente slo de subasta incluyan a algunos individuos tercos que erradamente manten-
en la inflacin, y la inflacin no cambia la tasa de desempleo nat~ral, la . gan un salario de reserva muy elevado porque se asignan un valor mayor
inflacin no afecta la produccin. Por el contrario, el PNB se determma por que el del mercado. Pero se presume en la teorla que el me.rcado utiliza el
LA INFLACiN LA INFLACiN 95

desempleo para destruir esas expectativas poco realistas en los trabajadores


.
tonces sus demandas salariales? Tanto su propia experiencia como el consejo
individuos, quienes aprenden _rpidamente cunto "valen", reducen sus de- claro de los economistas deberan convencerlos de los errores de sus procedi-
mandas salariales y vuelven al trabajo. Por qu entonces no disciplina el mientos y ensearles la verdad.
mercado de manera similar las demandas agregadas de salario nominal y Si realmente existe la tasa natural de desempleo, de dnde provienen
real? En un mercado de equilibrio por los precios de subasta, la tasa salarial estas misteriosas demandas colectivas de salario real?, cmo se forman?,
no puede ser jams mayor ni menor que el precio vaciador del mercado, por cules factores influyen sobre -ellas y las hacen cambiar?, son estables a
poco realistas que sean las expectativas iniciales. Los salarios pueden diferir travs del tiempo?, cul es el incremento actual del salario real colectivo
de los niveles de vaciamiento del mercado slo cuando existe algn poder de reserva?, cul tasa inflacionaria estable le corresponde?, cul es la tasa
monoplico colectivo o alguna imperfeccin sistemtica en el sistema. natural del desempleo : 6%, 10% _. _?, hasta dnde deber elevarse el desem-
Los sindicatos pueden considerarse como una fuente de poder colectivo, pleo para que los salarios nominales y reales empiecen a bajar?, a 25%?
pero representan menos de 20% de la fuerza de trabajo norteamericana, En la hiptesis de la tasa natural del desempleo, ninguno de estos int~
y ni siquiera ese 20% negocia como un grupo. 19 Cmo obtendremos un rrogantes obtiene una respuesta. Pero, si no hay respuesta, la teora no es
salario colectivo de reserva en la estructura industrial del mundo real? Si realmente tal, sino una conjetura mal especificada. Es posible que no exista
los salarios sindicales se fijan demasiado alto, los trabajadores se vern la curva de Phillips, pero su inexistencia no demuestra la existencia de la
obligados a salir del sindicato y entrar al ~ector no sindicalizado para encon- tasa natural de desempleo.
trar empleo, pero esto tendra que producir salarios menores para los tra- Resulta interesante observar que el modelo de la tasa natural acepta im-
bajadores no sindicalizados, qo salarios de reserva rgidos en conjunto. Los plcitamente los salarios rgidos o, para ser ms precisos, una demanda rgida
salarios agregados siguen siendo flexibles: toda la flexibilidad deber ocurrir de incrementos del salario real. Mientras que el keynesianismo necesita sala-
en los sectores no sindicalizados de la economa. rios rgidos para que funcionen sus teoras macroeconmicas, la hiptesis
Pero aqu ocurre algo ms peculiar todava. En la versin dinmica de la de la tasa natural c:le desempleo depende de los salarios rgidos de reserva
hiptesis de la tasa natural de desempleo, los trabajadores tienen un incre- o las demandas rgidas de salarios monetarios reales para que funcione su
mento del salario real de reserva colectivo por debajo del cual pedirn de teora. Pero ninguna de ellas tiene -explicacin alguna para el hecho de
continuo aumentos cada vez mayores del salario nominal. Los trabajadores que los salarios monetarios o la demanda de incrementos del salario real
de los mercados de mano de obra de equilibrio por precios de subasta tienen tengan que ser rgidos ante todo.
- niveles individuales de salario real de reserva por debajo de los cuales cada La nica diferencia entre ambas es que Keynes quera usar las polticas
trabajador se negar a trabajar, pero no tienen un aumento del salario real fiscales y monetarias para desplazar la curva de demanda de mano de obra de
de reserva colectivo por debajo del cual se negarn a trabajar. En un mer- tal modo que se intersectara con la curva de oferta de mano de obra al nivel
cado competitivo, existen muchos salarios de reserva que dependen de las del salario monetario rgido, dado exgenamente en el mercado. En cam-
necesidades individuales de ingresos y de las elecciones entre el trabajo y el bio, los defensores de la hiptesis de la tasa natural de desempleo quie-
ocio. Por qu habran de tener los trabajadores un aumento en el salario ren alterar la curva de oferta de mano de obra (dejando que aumente el
real colectivo de reserva? Y con cul teora de eleccin, entre el trabajo desempleo) para que se intersecte con la curva de demanda en el punto
y el ocio, es consecuente? en que sea estable el incremento del salario monetario solicitado por los
Si los tomamos colectivamente, son los lderes sindicales tan estpidos trabajadores. Ambas -hiptesis tienen un mercado de mano de obra implcit
que no pueden comprender nunca la aritmtica simple? Es decir, los muy diferente del que se ensea en el modelo de equilibrio con precios de
trabajadores no pueden obtener un incremento en su salario real mayor que subasta de la microeconoma.
el crecimiento de la productividad? Los salarios mayores slo incrementarn
la inflacin: por qu los lderes sindicales no aprenden jams que la de-
manda de un aumento menor del salario nominal no reduce jams"el aumento La estabilidad de la tasa natural de desempleo
de su salario real, sino slo la tasa inflacionaria?, por qu no reducen en-

u U. S. Department of Commerce, Statistical Abstract of th# Unitetl Stal11s, 1981,


No es sorprendente que la hiptesis de la tasa natural de desempleo, que
~411. puede graficarse como una curva de Phillips vertical, s~fra los mismos pro-
LA INFLACiN 97
96 LA INFLACiN
el pronstico del cambio, ya que habra necesidad de saber cundo se encon-
blemas empricos que la curva de Phillips. La tasa .natural no se puede
traba el mercado de mano de obra temporalmente fuera de equilibrio; es
encontrar y no parece ser estable. La mayor parte de los defensores de la
decir, cundo era demasiado bajo el desempleo. Para tal efecto, los econo-
hiptesis perciben una tasa natural que se ha elevado a travs del tiempo.
mistas debieron pronosticar la declinacin del crecimiento de la producti-
Esto puede advertirse en las diversas ediciones del Economic Report of the
vidad y la crisis petrolera de la OPEP, dos acontecimientos que nadie previ.
President. En la Administracin Kennedy se fijaba 4% como una meta
Los mismos economistas habran tenido que especificar tambin la velocidad
de desempleo "provisional", consistente con las tasas inflacionarias bajas, es
con la que se acelerara la inflacin en un periodo en que el desempleo se
tables y convenientes.. Al final de la Administracin Johnson, la meta del
encontraba por debajo de la tasa natural porque esta ltima se estaba ele-
desempleo se haba elevado gradualmente hasta 4.5%. Al final de la Admi vando.
nistracin Ford, el informe econmico defenda 5%. En el informe eco-
Aun sin la aparicin de evento~ adversos, hay muchas razones para creer
nmico del presidente Carter, de 1979, la meta del desempleo se elevaba
que la tasa natural de desempleo es inestable. En lugar de ser exgena y esta-
a 6%. En sus audiencias de confirmacin de 1982, el director del Council of
ble, el mercado de mano de obra funciona de tal modo que la tasa natural
Economic Advisers (Consejo de Asesores Econmicos) del presidente Reaga~,
de desempleo se vuelve endgena y estable, gracias a la "filtracin" que
Martin Feldstein, consideraba una tasa natural de desert\pleo de 7%.
ocurre entre los trabajadores ms deseados y los menos deseados durante
La inestabilidad de la tasa natural no debera sorprendernos. En teora
los periodos de alto. desempleo.
no hay razn para esperar una tasa estable. 20 Dado que la tasa natural de
La mano de obra no es un bier homogneo. Si los salarios relativos no
desempleo es aquella a la que el aumento del salario real demandado por
se ajustan instantneamente para equilibrar los salarios individuales con la
los trabajadores es igual a la capacidad de la economa para generar incre-
.productividad, !os patrones tratarn de contratar a los mejores empleados
mentos del salario real --su tasa de crecimiento en la productividad-,
que puedan encontrar en la cola de los desempleados. 21 En las pocas de
dicha tasa natural de desempleo deber variar a medida que vara la tasa
alto desempleo, los patrones tratarn de sustituir a los trabajadores menos
de crecimiento en la productividad. Desde 1965 hasta 1980, la productividad
solici~ados por. los ms demandados conforme la fuer~ de trabajo hace su
norteamericana baj desde un aumento tendencia! de 3.2% anual hasta
rotacin. Consideremos el cambio de la distribucin del desempleo durant~
una declinacin tendencia} de 0.2% anual. A fin de absorber la declinacin,
una recesin. Las tasas se elevan inicialmente para todos en la depresin,
la tasa de desempleo natral habra tenido que elevarse. lo suficiente para
pe~ cuando se esta?iliza el desempleo agregado, el desempleo empieza a
obligar a los trabajadores a reducir su demanda de incrementos del salario
baJar para 1~ trabaJadores preferidos y a aumentar para los trabajadores
real, de 3.2% a menos 0.2%.
menos prefendos. Con el paso del tiempo, esto se traduc~ en que el desem-
Los movimientos en los precios, tales como el incremento de la OPEP,
pleo se c~ncentr~ ms y ms entre los trabajadores ~enos preferidos (los
tambin elevan la tasa natural. Si la porcin del PNB necesaria para com-
adoles~entes negros) y que gradualmente bajar el desempl~ de los grupos
prar una cantidad fija de petrleo aumenta de 1 a 5%, como lo hizo entre
preferidos (los hombres blancos de edad mediana), a pesar de que la tasa
1973 y 1980, los aumentos del .salario real debern declinar en u'na cantidad
de des~mpleo, nacional permanezca constante.
similar. Si la productividad aumenta .4.7% (1973-1980), pero los precios del
~ medida que baja la tasa de desempleo de los grupos ms preferidos,
petrleo importado aumentan para tomar 4% adicional de ese PNB adi-
cional, las demandas del salario real debern reducirse de 4.7 a 0.7% en sus ~emandas. salariales aumentarn como consecuencia. Esto im,pone una
e,l~ccin ~ quienes el~boran las polticas: podrn restringir ms an las -po-
el mismo periodo. A fin de lograrlo, la tasa natural de desempleo deber
hti~as a fm de red~cir las demandas y restablecer el nivel de desempleo pre-
aumentar para persuadir a los trabajadores de que deben reducir sus deman-
fendo, que se reqwere para contener las demandas de salari<? real y nominal
das de salario real.
d~ e~ grupo, y podrn permitir la declinacin de sus polticas antiinfla-
Si existe en efecto una tasa n~tural 'de desempleo, la productivid~ de-
CIOnanas conforme el desempleo del grupo preferido baje ms all de su tasa
clina y las crisis externas habrn empujado dicha tasa hasta un nivel mucho
natural de desempleo. No obstante, si se contraen las polticas monetarias
mayor en 1980 que en 1965. Por lo tanto, la utilizacin de la tasa na- .
tural de desempleo para los fines de la poltica econmica habra ,requerido 21 De las .148 ocupaciones compar~das entre 1959 y 1969, el 94% de la varianza

de los salarios d~ 1969 puede explicarse conociendo los salarios de 1959. Lester C.
20 P. Diamond, "A Search Equilibrium Approach to the Micro-Foundations of
Thurow, GeniJratmg lnequality, Nueva York, Basic Books, 1975, p. 58.
Macro Economics". Conferencia Wicksell, nm. 1, Estocolmo, junio de 1982.
98 LA INFLACION LA INFLACION 99

o fiscales para elevar el desempleo y controlar las demandas de los trabaja- y real mayores que los que demandaran si entendieran mejor la situacin.
dores preferidos, el desempleo se elevar por igual para los grupos preferidos Er{ cualquier caso, la tasa natural de desempleo se vuelve inestable.
y discriminados. El desempleo nacional se elevar y el proceso de filtracin La teora no especifica tampoco la rapidez con la que cambian los precios
se iniciar de nuevo. Podemos ver que la lgica requiere contracciones pe- en ambos lados de la tasa natural de desempleo. Si los precios se elevan
ridicas y subsecuentes incrementos de desempleo en un ciclo incesante a rpidamente cuando el desempleo se encuentra por debajo de la tasa natu-
fin de conservar la congruencia con la tasa natural de desempleo del grupo ral, pero bajan lentamente cuando el desempleo se encuentra por encima
preferido. En consecuencia, la tasa natural de desempleo nacional deber de dich~ tasa, las caractersticas de operacin del sistema sern muy dife-
crecer ms cuando el 'desempleo se encuentre por encima de la tasa natural. rentes de las que prevaleceran si los tiempos de reaccin fuesen simtricos.
Esto no ocurrira si los salarios relativos fuesen en efecto flexibles. Los Y, ciertamente, abundan las pruebas indicativas de que los salarios responden
grupos de escaso desempleo tendran una oferta escasa y sus salarios au- con mayor rapidez ante los movimientos ascendentes de los precios, como
mentaran. A la inversa, ios grupos de alto desempleo tendran una oferta lo sera la elevacin de los precios en los energticos, que a:nte los mo-
excedente y sus salarios bajaran. Con un cambio en los salarios relativos, vimi~ntos descendentes . de los precios, como lo sera la baja de precios
desapareceran las preferencias de los patrones respecto a los trabajadores en los mismos. Si la relacin es asimtrica y la sociedad quiere una tasa
y se detendra el proceso de filtracin. Pero los salarios relativos parecen inflacionaria baja, por oposicin a una tasa inflacionaria simplemente estable,
notablemente insensibles a los diferenciales de las tasas de desempleo entre los la hiptesis de: la tasa natural implica un nmero mucho mayor de meses
grupos. por encima de sta que por debajo de ella, aunque los choques iniciales
La tasa natural de desempleo ser tambin inestable si es inestable el de los precios se dividan por igual entre }os ascensos y los descensos. Com-
aumento del salario real solicitado por los trabajadores. El modelo de la binadas con los choques asimtricos (ms choques ascendentes que descen-
tasa natural no nos dice de dnde proviene esta preferencia ni cmo se forma. dentes de los p~ecios) y con una tasa natural ascendente, cuando el desem-
Bsicamente se trata de una teora psicolgica, pero no especifica cmo fun- pleo efectivo se encuentra por arriba de la tasa natural, las constantes
ciona el mecanismo psicolgico. Igal que la utilidad en la teora del con- asimtricas en el tiempo crean una economa donde el desempleo debe estar
sumo y el ingreso psquico en la eleccin ocupacional, la tasa natural de considerablemente por encima de la tasa natural, y debe crecer durante la
desempleo depende de una variable no especificada, inobservable, no men- mayor parte del tiempo para mantener la inflacin estable y baja.
surable: el aumento de salario real solicitado por razones psicolgicas. Pero, Hay tambin muchas razones para creer que han aumentado las asime-
independientemente de lo que se supone que ocurre, no existe ninguna razn tras. Esto ha ocurrido porque una proporcin creciente de la economa se
terica para pensar que conduce a la estabilidad de las demandas de sala- ha indizado en forma privada o pblica, lo que significa que los precios y
rio real. los salarios aumentan automticamente en unin de algn ndice de precios.
Tambin hay muchas razones para concluir que los eventos econmicos La indexacin acelera los aumentos de los precios y los vuelve asimtricos: son
reales afectan las preferencias psicolgicas. Supuestamente, el horno econo- ms rpidos por. encima que por debajo de la tasa natural de desempleo.
micus no padece jams la ilusin monetaria pero, cmo deberemos inter- El problema es fcilmente visible si suponemos, para los fines de la dis-
pretar los datos indicativos de que los trabajadores estaban mucho ms des- cusin, un sistema donde el gobierno est legalmente obligado a indizar
contentos con su progreso econmico en los aos setenta de lo que aseguran todos los salarios y todos los precio~. Supongamos que todos negocian en
poi' los inflexibles hechos econmicos? Los trabajadores estaban claramente trminos reales. Si la productividad aumenta 3%, todos aceptan un aumento
insatisfechos, a pesar de que su ingreso real per capita disponible aument de 3% en el salario real. Al estar indizada la economa, una vez iniciada,
26% durante el decenio, corno indicamos antes. Esto no era mucho menos toda inflacin se propaga sin cesar hacia adelante. Por lo tanto, si alguna
que el aumento de. 32% que produjo la feli<::idad en los aos setenta, y era alteracin inicial empuja la inflacin hasta 7% este ao, al ao siguiente
mucho mayor que el aumento de 19% de los aos cincuenta. As pues, los experimentarn todos los salarios un aumento adicional de 7 a 10%, lo que
resultados que produjeron satisfaccin en un periodo produjeron insatisfac- tendr que producir una tasa inflacionaria de 7% el ao prximo. Y as
cin en otro, o bien los trabajadores subestimaron sus ganancias reales. Pero, sucesivamente en el futuro. Todo movimiento genera una tasa inflacionaria
si lo~ trabajadores piensan que su ingreso aumenta con lentitud mucho permanentemente mayor. Lo que se inicia como una alteracin externa se
mayor que el aumento efectivo, demandarn aumentos del salario nominal incorpora a la economa como una inflacin inercial.
100 LA INFLACI~N LA INFLACiN 101

Con una indizacin del 100%, slo dos cosas pueden reducir la inflacin.: tales hiptesis, el desempleo deber aumentar. La nica diferencia aqu es
los aumentos de la productividad que por alguna razn no se reflejan en la discontinuidad postulada en la hiptesis de la tasa natural de desempleo.
la negociacin del salario real, y las alteraciones en los precios negativos Por debajo de alguna tasa, aumenta la inflacin; por encima de alguna
provenientes del exterior. La indizacin significa que las negociaciones del otra, baja. En cambio, en la curva de Phillips hay una transicin gradual.
salario nominal no declinan simplemente porque el desempleo se encuentr~ Pero dado que nadie sabe dnde se encontrar la discontinuidad de la tasa
por encima de la tasa natural. Ninguna negociacin del salario nominal po- natural, los artfices de las polticas debern elevar gradualmente el desem-
dr verse afectada, puesto que no existe. Slo hay una negociacin del sa- pleo en la prctica hasta que encuentren un punto en que la inflacin se
lario real que depende por entero de la tasa de crecimiento de la produc- estabilice o empiece a bajar. Eso es precisamente lo que debern hacer si
tividad. En este caso hay una asimetra completa. El aumento del desempleo trabajan bajo el supuesto de la curva de Phillips. El desempleo deber
no genera jams los menores aumentos salariales requeridos por la hip~esis elevarse hasta un punto en que la sociedad se sienta satisfecha con su tasa
de la tasa natural. inflacionaria. Dado que las dos teoras conducen exactamente a la misma
La economa norteamericana no est legalmente indizada al 100%, . pero accin prctica, casi no importa cul de ellas nos parezca ms correcta.
s lo est por la ley y la costumbre. Y, entre mayor sea la indexacin, menos
respondern los salarios y, por ende, los precios al desempleo; y por lo tanto,
habr ms y ms asimetra. Y, con la asimetra, los incrementos del estmulo Los monettuistas de la guerra de trincheras contra los de la bomba A
fiscal o monetario aumentan sobre todo P (crean inflacin), mientras que.
las reducciones del estmulo fiscal o monetario reducen principalmente T Aunque .la mayora de los monetaristas de la oferta monetaria aceptan la
(crean un PNB real menor y ms desempleo). hiptesis de la tasa natural del desempleo, tambin puede establecerse una
Aunque los precios y los salarios no son completamente rgidos hacia abajo divisin entre ellos bajo las variedades de la guerra de trincheras y la bomba
(como lo demostraron las rebajas recientes en los precios de los automviles atmica, dependiendo de su estrategia para influir en la tasa natur~l de
y la reduccin de los- salarios de la Chrysler Corporation), parecen existir desempleo. Un grupo cree que es ms conveniente detener la inflacin lenta-
fuertes relaciones asimtricas (las rebajas de los automviles y las reducciones mente; el otro, que la detencin debe ser repentina.
salariales slo ocurrieron cuando la mitad de la industria se encontraba sin Lo monetaristas de la guerra de trincheras elevaran el desempleo gra-
empleo) . Los precios y los salarios parecen aumentar con facilidad para dualmente hasta que encuentren un punto ligeramente (uno o dos puntos
vaciar los mercados, pero no parecen bajar para vaciar. los mercados con de porcentaje) por encima de la tasa natural. Luego, se mantendran all
la misma facilidad y rapidez. Por qu? El problema no es nuevo. Incluso la hasta que la inflacin retrocediera a un nivel aceptable. Estos monetaristas
Gran Depresin, con sus tasas de desempleo de 25% y su duracin de diez admiten que nuestros datos y nuestra xperiencia muestran que la inflacin
aos, termin con un . aumento efectivo de los salarios reales. Los salarios slo responde con gran . lentitud al aumento del desempleo. Sin embargo,
nominales bajaron entre 1929 y 1933, y luego empezaron a ascender, pero algunos de ellos sostienen que si el gobierno alcanza el nivel de desempleo
el desempleo llegaba todava a 17% en 1939, mientras que el desempleo y la deseado y luego deja "perfectamente claro" que no se retirar de ese nivel,
capacidad ociosa permanecieron elevados .hasta 1941. Por qu? Este in- cualesquiera sean las consecuencias polticas (algo que va de lo difcil a lo
terrogante es ahora tan pertinente como entonces. Pero el modelo de los imposible en una democracia), el proceso de ajuste se acelerar y la inflacin
precios de subasta no tiene ninguna respuesta que dar. bajar ms de prisa que lo indicado por las pruebas economtricas actuales.
Cualquiera sea la causa, una tasa natural de desempleo endgena, des- Las expectativas cambiarn; la inflacin bajar. Esto deber aceptarse
conocida, inestable y asimtrica no permite que quienes disean las polticas por la fe, ya que no hay situaciones histricas recientes semejantes a las
pronostiquen la forma en que los incrementos de MV afectarn a P y a T. cuales recurrir. Brillan por su ausencia las teoras conductistas acerca de la
En consecuencia, aunque la teora sea correcta, no pueden ajustar M para forma en que los eventos reales afecten las expectativas econmiclS. Sin
generar los cambios que desean en Po en T. embargo, se trata de atemorizar a los trabajadores para que rebajen sus
Adems, hay escasa diferencia entre las hiptesis de la curva de Phillips demandas de aumentos de salario real. Pero nadie sabe cunto desempleo
y la tasa natural de desempleo cuando se trata de asesorar a los artfices se requiere para engendrar el temor.
de poUticas. Si la sociedad quiere reducir la inflaci6n bajo cualquiera de El monetarismo de la guerra de trincheras afronta varios problemas. Si
102 LA INFLACiN LA INFLACiN 103

la economa recibe choques de precios adversos, como tos del petrleo o los 20% por ejemplo, detendr la inflacin no equivale a afirmar que un au-
alimentos, es posible que el mecanismo de control de la retroalimentacin mento gradual para llegar a 20% a lo largo de varios aos tendr el mismo
sea inadecuado para controlar el sistema. El posible que las polticas adop- 'efecto.
tadas para contrarrestar los choques adversos necesiten mucho tiempo para fun- El problema es ste : cmo hacer verosmil la amenaza de lanzar la bom-
cionar, mientras que los choques operan con gran rapidez. La inflacin se ba atmica sobre uno mismo y sobre todos los dems, si stos no se comportan
adelanta ms . y ms a las polticas diseadas para controlarla. Pero, si las como queremos? Ning\Ina amenaza de esa clase nunca funciona realmente. Los
polticas adoptadas soit suficientemente duras para controlar la inflacin a a
vota,ntes despediran simplemente los polticos responsables. Entre los gober-
corto plazo, es probable que se excedan de sus metas a largo plazo y pro- nantes actuales, la seora Thatcher es la que ms se aproxima a la posicin de
duzcan un frenado del crecimiento econmico que resulta inaceptable por los monetaristas de la bomba atmica. Lanz algunos artefactos nucleares
razones econmicas y polticas. Esto significa que las polticas sern abando- minieconmicos, los que hicieron bajar en 13% el ndice de la produccin
nadas antes de que puedan iograr sus objetivos antiinflacionarios, como lo industrial britnica y elevaron el desempleo al 16% en la primavera de
demuestran los eventos de la recesin de 1975. 1983. Es posible que al final obtenga lo que quiere, pero en 1982 haba retor-
Adems, en virtud de que est en funcionamiento el mecanismo de filtra- nado la inflacin al nivel de 9%, o sea al nivel que tena cuando lleg al
cin del mercado de mano de obra, la tasa natural tambin se eleva junto poder.
con la tasa efectiva. Lo que parece una poltica moderada de crecimiento En consecuencia, algunos economistas se han puesto a buscar la piedra
ligero del desempleo, hace que quien elabora las polticas econmicas tenga filosofal para convertir el metal en oro. Aqu, el equivalente econmico de
que crear finalmente grandes incrementos del desempleo para obtener los la piedra filosofal es el oro o, ms precisamente, la indizacin de la oferta
resultados deseados. En el proceso se daa la estructura misma de la econo- monetaria al oro. La idea bsica consiste en realizar un cambio institucional
ma. U na vez que se eleva la tasa natural como respuesta a un periodo ~1 uso de la oferta de oro para controlar la emisin de dinero-- que haga
de alto desempleo, no est claro cmo podr hacerla bajar de nuevo el verosmil la promesa del gobierno de controlar la tasa de crecimiento de la
encargado de las polticas. oferta monetaria. 22 Si esto puede hacerse, de acuerdo con los defensores del
Pero, incluso si la elevacin del desempleo hace que las expectativas se oro, es posible que no necesitemos la recesin invocada por los monetaristas
modifiquen finalmente y se modere as la inflacin, estarn los votantes dis- de la guerra de trincheras y de la bomba atmica. .
puestos a soportar esta estrategia?, se obtendrn resultados con la rapidez El argumento del oro parte de la observacin de que las hiperinflaciones
necesaria para persuadir al pblico de que vale la pena soportar los costos? experimentadas en los aos veinte por Alemania y otros pases de Europa
En r~lidad, los enormes costos en trminos de la produccin perdida tendrn central terminaron muY. repentinament~ cuando se modificaron los arreglos
que absorberse para resolver un problema psicolgico que ni siquiera debera guberna~entales -de ordinario una regla nueva en el sentido de que los
ser un problema en el modelo del equilibrio con precios de subasta. gobiernos debern endeudarse antes que imprimir dinero para financiar sus
Por su parte, los monetaristas de la bomba atmica buscan procedimientos dficit-, aun cuando los gobiernos no cambiaron su comportamiento en lo
para acelerar el desarrollo de cambios favorables de las expectativas. Un tocante a sus dficit o su emisin de dinero. 23 En el caso de Alemania,
procedimiento consiste en aumentar extraordinariamente el desempleo y asus- la oferta monetaria creci rpidamente al ao siguiente de que se detuvo la
tar a los trabajadores para que cambien sus expectativas ante la visin de la inflacin. Esto ha llevado a algunos partidarios de las expectativas racio-
Gran Depresin. Hasta cierto punto, el problema es similar a nuestra po- nales a creer que slo importan las expectativas, que ni siquiera ha de
ltica de bombardeos en la guerra de Vietnam. Nuestros militares trataron tomarse en cuenta la tasa de crecimiento de la oferta monetaria.
de intimidar a los norvietnamitas mediante la intensificacin gradual de los De acuerdo con este argumento, si los gobiernos regresaran al patrn
bombardeos, pero esta estrategia slo hizo que los norvietnamitas se volvieran oro, todos entenderan que la oferta monetaria estaba bajo control y la
crecientemente inmunes al bombardeo conforme ste se prolong~ba. Al final, inflacin se detendra. Slo podra imprimirse dinero si aumentara la oferta
las fuerzas norteamericanas lanzaron una enorme cantidad de bombas con
escaso efecto. La misma cantidad lanzada de una sola vez al principio po- 22 Una Comisin del Oro encabezada por Anna Schwartz investigaba la posibilidad

dra haber tenido un efecto muy diferente. Lo mismo se aplica a la elevacin de retomar al patrn oro para la Administracin Reagan, en 1982.
2s Thomas J. Sargent, "The End3 of Four Big Inflations", ponencia de la Serie
. del desempleo. La afirmacin de que una fran elevacin repen~ina,, al ni~el de de Conferencias nm. 90, Nueva York, National Bureau of Economic Research.
10+ LA INFLACiN LA INFLACiN 105

de oro. En consecuencia, el pblico tendra confianza en su dinero porque de lo que se mide como inflacin y, con gran frecuencia, se pierden de vista
el gobierno estara esencialmente fuera del proceso de determinacin de la los verdaderos factores "instigadores".
cantidad de dinero que debe crearse. Habra una inflacin menor porque Quienes afirman la existencia de inflaciones inducidas por la oferta no
la oferta monetaria estara creciendo con mayor lentitud o porque habra niegan la validez del modelo bsico donde las alteraciones en los precios
ocurrido un cambio favorable en las expectativas. (del petroleo, por ejemplo) se ven contrarrestados por disminuciones induci-
En trminos tcnicos, no . hay razn alguna para suponer que la oferta das en los mismos (los menores ingresos posteriores a la crisis petrolera re-
de oro crecera a una tasa consistente con la tasa real de crecimiento de la ducen la demanda de otros bienes y, por ende, sus precios) en el resto de
produccin y la elasticidad-ingreso de la demanda de dinero: los dos facto- la ~conoma. Pero tales tericos sostienen esencialmente que el modelo de la
res econmicos que determinan la tasa de crecimiento no inflacionaria de la inflacin de equilibrio con juego de los precios tarda tanto tiempo en operar
oferta de dine~. Dependiendo de las peripecias de extraccin del oro o que se vuelve necesaria una solucin del lado de la oferta para la inflacin. u
de las polticas de los mayores productores de este metal (la Unin Sovitica El problema puede compararse al lanzamiento de una pluma desde lo alto
y Sudfrica), las ofertas del mismo podran crecer por encima o por debajo de un edificio. Qu podemos pronosticar que ocurrir con ella; basados en
de la tasa deseada. Y Jos precios no eran estables cuando exista el patrn la ley de la gravedad? Por supuesto, la pluma llegar finalmente al suelo.
oro. Los precios suban y bajaban notablemente, aunque en 1932 terminaron Pero, si sopla el viento, es posible que se eleve en lugar de bajar; es po-
aproximadamente al nivel de 1870. sibe que se tarde mucho tiempo en caer al suelo y, cuando lo haga, ello
Pero ms importante an es el hecho de que la mayora de los gobiernos podr ocurrir muy lejos de la base del edificio. Ninguna de estas posibi-
del mundo abandonaron el patrn oro a principios de los aos treinta por- lidades niega la ley de la gravedad, pero sealan algunos factores distintos
que descubrieron que ya no podan vivir con l. Qu los detendr para a ella que deben tomarse en cuenta si queremos pronosticar el ritmo de des-
abandonarlo de nuevo aunque prometieran no hacerlo jams? Cmo ha- censo de la pluma.
cer creble una promesa gubernamental? Lo cierto es que la promesa slo es En muchos sentidos, la ley de la gravedad es similar a la teora cuanti
creble si uno confa en quienes la hacen, y stos van y vienen con los tativa del dinero. Pocos niegan que el control de la oferta monetaria bajar
vientos polticos. finalmente la inflacin. Pero no acaba all la historia. Necesitamos saber
otras cosas a fin de pronosticar la direccin que tomcu:' la inflacin, a fin
de contener su ascenso y acelerar su descenso.
Las teoras de la inflacin del lado de la oferta Supongamos, por ejemplo, un pas donde el crecimiento de la oferta mone-
taria (M) tendiese a bajar a las tasas de 8.2, 7.4, 6.5 y 5% en un periodo
Todas las teoras de la inflacin examinadas hasta ahora se parecen por de cuatro aos, qu pronosticarian ls monetaristas acerca de la tasa de .
cuanto creen que la inflacin puede controlarse manipulando el lado de la inflaci~? Que seguir bajando, sin duda.
demanda del mercado. Los monetaristas han estado siempre convencidos de Pero sa fue nuestra secuencia de crecimiento de las tasas de la oferta
que la inflacin es "siempre y en todas partes" un fenmeno monetario que monetaria desde 1978 hasta 1981. Al mismo tiempo, sin embargo, nuestra in-
podra controlarse reduciendo la tasa de crecimiento de la oferta monetaria flaCin se elevaba: 7.6% en 1978, 11.3% en 1979, 13.5% en 1980, para
y la demanda monetaria para bienes y servicios. Por lo menos, hasta hace bajar a 9. l% en 1979 (estas cifras utilizan el deflactor del PNB) Si se su-
poco tiempo, los fiscalistas crean que la inflacin podra controlarse redu- pone que la inflacin responde a un' frenado de la tasa de crecimiento en
ciendo la demanda agregada mediante las polticas de impuestos y gastos. la oferta monetaria, tal respuesta ha sido muy errtica y lenta. En 1982
Ambas son tcnicas del lado de la demanda que slo difieren por el hecho bajo la inflacin al nivel de 5%, pero Jos costos eran elevados: cero creci-
de que la demanda se controla mejor con polticas monetarias o fiscales. miento econmico neto, despus del primer trimestre de 1979, y un desem-
Ninguna de ellas enfoca el lado de la oferta del mercado. pleo que se aproximaba a 11%.
Las teoras de la inflacin no se concentran en las variables del lado Algunos monetaristas responden que la inflacin persiste porque la Junta
de la oferta porque los factores de sta no pueden causar jams inflacin
2 Barry P. Bosworth, "Inflation and Relative Wage Ratea". Ponencia presentada
cuando sta se define como una elevacin "sostenida" de los precios. Pero
en una conferencia sobre los aspectos de la estanflaci6n del lado de la oferta patro-
eso equivale 'a redefinir la inflacin en tal forma que se elimine gran part cinada por el Ontario Economic Council, Toronto, 25 de noviembre de 1980.
106 LA INFLACiN LA INFLACiN 107

de la Reserva Federal sigui un camino errtico, a pesar de que sus tasas de arriba, se justifica claramente . una defensa de la poltica antiinflacionaria del
crecimiento de un ao al otro han sido consistentemente descendentes con lado de la oferta. El argumento se fortalece si las caractersticas institucio-
muy escasa variacin. Si se analiza la tasa de crecimiento de la oferta mo- nales que operan en el sistema (en este caso la indizacin j pueden convertir
netaria, de 6.5% en 1980, los monetarists sealan que hubo escaso creci- un choque singular en presiones permanentemente ascendentes sobre los pre-
miento de la oferta monetaria desde diciembre hasta mayo, una tasa de cre- cios: la inflacin inercial.
cimiento de 16% en la oferta monetaria (anualizada) desde mayo hasta La indizacin, que es bsicamente una pliza de seguro contra la inflacin,
octubre, y de nuevo cero crecimiento de la oferta monetaria desde octubre es un ejemplo de la capacidad de los eventos econmicos para generar cam-
hasta diciembre. En suma, los movimientos de la oferta monetaria a corto bios institucionales que retroalimentan a los eventos econmicos. Toda persona
plazo han sido dem~siado errticos para permitir que las polticas monetarias racional, como un individuo, quiere una pliza de seguro para protegerse
tuvieran el efecto deseado. de la inflacin, pero en lo colectivo tales polticas pueden cambiar las ca-
Esto plantea la cuestin del "ajuste fino". A fines de los aos sesenta, se ractersticas de operacin del sistema en una forma perversa; es decir, la
.acusaba a los keynesianos de ser demasiado ingenuos cuando pensaban que inflacin se vuelve menos sensible al desempleo, y un choque externo, una
podran "ajustar finamente" las polticas fis~ales. Pero ahora los monetaristas vez absorbido, puede generar una espiral incesante y ascendente de precios
se muestran igualmente ingenuos al pensar que pueden "ajustar finamente" y salarios.
la oferta monetaria con la destreza necesaria para que el sistema funcione. Resumamos: si los patrones aceptan otorgar a sus empleados aumentos
Adems, no hay ninguna razn terica para que las fluctuaciones de la salariales iguales a la tasa de crecimiento de la productividad, por encima
tasa de crecimiento de la oferta monetaria a corto plazo superen a un frenado de la tasa de inflacin, las polticas fiscales y monetarias perdern su capa-
consistente a largo plazo. Y Jos monetaristas no mencionaban jams la impor- cidad para detener la inflacin. Entre ms se aproxime la economa real a
tancia de los movimientos errticos de la oferta monetaria antes del fracaso una indizacin de 100%, menores sern los efectos. En trminos de la teora
de las polticas monetarias. cuantitativa del dinero, cualquiera sea la divisin de un cambio de MV
A principios de 1981 se le pregunt a Murray Weidenbaum, director del entre P y T antes de la indizacin, los efectos recaern ms en P, y menos
Consejo de Asesores Econmicos del presidente Reagan, cunto tiempo se ne- en T, despus de la misma. Para lograr una baja en los salarios, el desem-
cesitaba para que las polticas monetarias empezaran a funcionar. Tendra pleo tendr que ser mayor, porque los salarios indizados no bajarn y otros
que estar la Reserva Federal en el punto correcto al ao, al trimestre, al mes, la salarios tendrn que bajar ms, en consecuencia, para compensar la incapa-
semana o el da? 2 ~ Weidenbaum no quiso especificar el periodo. Si la Reserva cidad del sector indizado para declinar. Es posible que la tasa natural de
Federal debe estar en el punto correcto cada da, semana, mes o trimestre desempleo permanezca al mismo nivel, pero el resultado final para pasar a
para que funcionen las polticas monetarias, el banco central deber alcanzar n~veles situados por encima de la tasa natural se obtendr con mayor lentitud,
un grado virtualmente imposible de "ajuste fino". Si la Reserva Federal y se necesitar una divergencia mayor .entre las tasas efectivas y las tasas
slo tiene que estar en el punto correcto cada ao, lo ha estado en efecto, naturales para obtener un efecto positivo sobre la inflacin.
de modo que la inflacin debera haberse frenado a fines de los aos se- Los salarios constituyen tambin una fraccin tan grande de los costos de
tenta. Tambin podra sostenerse que las polticas monetarias de la Reserva produccin que resulta difcil lograr que los precios bajen si no bajan al
Federal estaban funcionando, como la gravedad, pero que al mismo tiempo mismo tiempo los salarios. En efecto, resulta improbable todo avance hacia
soplaba el viento con gran fuerza. Los precios del petrleo casi se triplicaron la reduccin de las tasas de inflacin si las produciones salariales no van por
desde 1978 hasta principios 'de 1981, mientras que los salarios suban a una delante. Pero esto es exactamente lo que no ocurrir en un sistema indizado,
tasa de 10% cuando la productividad bajaba. Pero tal afirmacin refuta cuando los salarios marchen detrs de los precios.
la tesis de que la inflacin es "siempre y en todas partes" un fenmeno mo- Adems, los shocks del lado de la oferta en una economa indizada con-
netario. ducen a la inflacin inercial, la que una vez iniciada sigue adelante y resulta
En un mundo donde los salarios y los precio!{ son rgidos hacia abajo o difcil de manejar ya sobre la marcha. 26 El componente inercial se combina
simplemente se ajustan con lentitud mucho menor hacia abajo que hacia con otra realidad institucional: el mercado de mano de obra de Estados Uni-
dos se caracteriza por la existencia de contratos de tres aos que se yuxta-
25 Pregunta formulada en la reunin de la Magazine Board of . Economista de
Tim, 1981. 26 Otto Eckstein, Cor lnflation, Englewood Cliffs, N. J., Prentice-Hall, 1981.
108 LA INFLACiN LA INFLACiN 109

ponen. Tales contratos hacen casi imposible, por razones polticas, que los sus factores determinantes), los economistas se resisten a sostener que hay
lderes sindicales cooperen para lograr que los aumentos salariales se ajusten que reformar las instituciones para resolver un problema econmico. Pero
a la tasa de crecimiento de la productividad, aunque los propios lderes otros dos pases industriales, Alemania y Japn, ti~men una experiencia
sepan que todo aumento salarial mayor que el crecimiento de la producti- inflacionaria mejor que la nuestra en los ltimos aos, y ambos pases poseen
vidad slo puede generar inflacin. economas compuestas de ambientes institucionales muy diferentes.
Supongamos que el director elegido del Sindicato de Maquinistas est En Alemania son ilegales las clusulas de incrementos por el costo de la
negociando un contrato para los prximo tres aos. Al igual que sus repre- vida en los contratos salariales. Los salarios pueden aumentar en respuesta
sentados, sabe que el Sindicato de Trabajadores Electricistas firm el ao a los shocks exgenos, tales como los asestados por la OPEP, pero no aumen-
pasado un contrato de tres aos con un aumento salarial de 10% anual. tan en forma automtica. Dado el tiempo necesario para la negociacin de
Su gente trabaja a menudo al lado de los electricistas. Si .el lder quiere ser un nuevo contrato, los salarios alemanes aumentan al menos con niayor len-
reelegido, deber firmar un contrato similar. Pero, cuando el Sindicato de titud. Y, dado que todo aumento salarial debe negociarse independiente-
Trabajadores Electricistas inicie nuevas negociaciones, se encontrar exacta- mente, por lo menos es posible que diversos lderes defiendan la idea de que
mente en la misma situacin. Los maquinistas obtuvieron un aumento sala- una sociedad no puede indizarse contra los shocks de precios externos sin
rial de 10%, y el lder de los Trabajadores Electricistas tendr que obtener crear una espiral ascendente y explosiva en los precios. Esto debe ayudar
un au~ento similar para sobrevivir polticamente. a frenar la inflacin inercial. Pero los alemanes pagan un precio potencial,
Entre los empleados no sindicalizados tambin se da una versin atenuada ya que nadie firmar contratos de tres aos sin la proteccin de una clu-
del mismo fenmeno. Una empresa que trata de reducir el aumento salarial sula sobre el costo de la vida. Cuando hay ms negociaciones, siempre es
prevaleciente descubre que sus trabajadores calificados tienden a mudarse a posible que haya ms huelgas.
las empresas que han aceptado el patrn convencional. Tambin descubrir En Jap6n, la tradicin establece que todos los contratos se acaben el mismo
entre sus trabajadores una tendencia a sindicalizarse para obtener los aumen- da. Esto produce un periodo de negociacin salarial nacional simultnea
tos prevalecientes. de jacto: la "ofensiva de primavera". De ello resulta un periodo en que la
El problema se complica an ms por el sistema de antigedad en con- sociedad puede . suscitar una discusin nacional acerca de lo que constituya
trataciones y despidos. Los trabajadores saben que una demanda salarial el comportamiento salarial no inflacionario en inters de todos. Si ese com-
demasiado elevada conducir al desempleo y la inflacin, pero saben tam- portamiento exige una atenuacin de los incrementos salariales, todos podrn
bin cuando ellos corren algn riesgo de ser despedidos, porque los em- aceptar la carga al mismo tiempo. Pero es ms importante el hecho de que
pleados menos antiguos sern despedidos primero cuando existe el sistema la "ofensiva de primavera" da tiempo para que se instruya a todos los
de antigedad en los despidos. Pero un lder sindical necesita el 51% de trabajadores acerca de las opciones reles. El hecho de proporcionarle esa
los votos, y el 51% de los votantes (entre los que todava estn empleados) educacin no implica que el trabajador har la eleccin correcta, pero s
casi siempre se sienten seguros de que no padecern si los arreglos sala- asegura que podr estar por lo menos mejor informado acerca de cules son
riales son demasiado cuantiosos, ya que la economa tiene la capacidad para las alternativas. Los japoneses tambin dotan de flexibilidad a su estructura
pagarles. salarial con un sistema de bonos que representan cerca de la tercera parte
La indizacin y los contratos de varios aos que se yuxtaponen con el des- de los ingresos. Los salarios no pueden bajar en las pocas difciles, pero
pido por antigedad producen gran parte de lo que podra llamarse la infla- los bonos s pueden hacerlo.
cin inercial. Los shocks de la oferta inician la inflacin; y una vez iniciada, Si adoptramos las prcticas alemanas y japonesas, quiz podra mejorar
la propaga la inflacin inercial. Esto hace que el banco central no tenga el comportamiento de nuestra inflacin. Pero un cambio en el sistema no
ms remedio que adaptarse a la inflacin porque, si Se rehsa a hacerlo, ge- constituye un cambio en los insumas del sistema antiguo. En consecuencia,
nerara reducciones muy grandes en el PNB con mejoras muy pequeas en el el primero se considera fuera de los lmites de la economa definida por el
desempeo de la economa en lo que se refiere a los precios. mer<;:ado de equilibrio. con precios de subasta. Si los economistas admitieran
Dado, que el modelo de equilibrio con precios de subasta nos ensea que las que las instituciones son importantes para' la economa, ello requerira . un
instituciones no importan (son un reflejo de la realidad econmica --que cambio sustancial en la teora 'intelectual dominante en la ciencia eco-
siempre evoluciona hacia la forma ms eficiente--, en lugar de ser uno de . nmica. Entonces se admitiran ciertas tcnicas distintas de las poHticas mo-
110 LA INFLACIN LA INFLACiN 111

netarias o fiscales en el arsenal 'de las posibles prescripciones de poltica les son las reglas de formacin de los precios de estos sectores? Es posible
econmica para el combate , contra la inflacin. tambin que la accin gubernamental est cambiando el comportamiento
privado sin haber modificado la estructura formal de la economa. Dado que
la baja de los precios significa baja de ingresos para los productores, cada
La existencia de la flexibilidad en los precios uno de nosotros se organiza pblica y privadamente para asegurarse de no
ser quien experimente tales bajas. Pero, si todos tenemos xito, la inflacin
Desde la perspectiva 'del lado de la oferta es importante tambin que se ser el resultado inevitable. Ocurrirn shocks ascendentes en los precios que
determine si los precios en general son rgidos o si el modelo convencional no sern contrarrestados por declinaciones de los mismos en otras partes
slo tiene problemas con los salarios rgidos. Si los precios son independien- de la economa porque el gobierno intervendr para impedir que algn
temente rgidos, una poltica inflacionaria del lado de la oferta tendr que shock negativo cualquiera reduzca el ingreso de alguno.
afectar mucho ms que el mercado de mano de obra; es decir, tendr Si la competencia japonesa ha empezado a forzar el descenso del precio
que afectar tanto a los mercados de productos como a los mercados de mano del acero, los textiles y los productos electrnicos, nuestros pro'ductores corren
de obra. a Washington en busca de proteccin para impedir que bajen los precios y
Resulta difcil determinar si los precios son independientemente rgidos. Si sus ingresos. Los sectores que experimentan precios fluctuantes de libre mer-
los salarios son rgidos hacia abajo, slo ser posible un grado limitado de la cado (como la agricultura) de~ andan y obtienen la intervencin guberna-
flexibilidad observada en los precios. Los salarios constituyen una fraccin mental que impide la continuacin del descenso de los precios. Por otra
tan grande del valor agregado (68% en el sector de las corporaciones no parte, los salarios mnimos y las tasas salariales prevalecientes en los con-
financieras) que los precios podran ser completamente flexibles dentro de tratos de construccin del gobierno fijan lmites al descenso de los salarios
las restricciones establecidas por los salarios, sin que haya gran flexibilidad de los trabajadores.
en los precios observados. Por supuesto, las polticas gubernamentales afectan tambin las decisiones
Son flexibles los precios dentro de los lmites fijados por los salarios? tomadas por las grandes compaas. Las grandes empresas oligoplicas saben
La respuesta es afirmativa para los economistas que aceptan la hiptesis q.ue ~ienen ms que perder si reducen los precios que si reducen la produc-
de la tasa natural de desempleo. Pero la respuesta correcta depende en gran cin en los mercados donde operan pocas empresas. Y mientras las reduc-
medida del sector que se considere. Los precios agrcolas y de la mayor ciones de la produccin sean moderadas y de corta duracin, tales empresas
parte de las materias primas parecen ciertam~nte flexibles si observamos su podrn coordinarse informalmente con sus competidores industriales. Una ga-
comportamiento con ofertas y demandas bsicas dadas. Pero, qu diremos ranta gubernamental de que las recesiones sern infrecuentes y breves puede
de los precios industriales que no parecen moverse mucho? hacer que haya rigideces de precios que de otro modo no ocurriran. Pero
En trminos histricos, los periodos inflacionarios no son raros; ha habido el poder del mercado no es absoluto. Los precios no responden a cantidades
muchos en los ltimos 150 aos de la historia industrial. Pero a las pocas moderadas de la capacidad excedente, pero podran bajar si la demanda
inflacionarias han seguido siempre los periodos de precios descendntes, algo bajase lo suficiente o si el gobierno cambiara su enfoque hacia las recesiones.
que no hemos visto desde la Gran Depresin. Por qu? La economa tiene una teora de oferta y demanda para la determinacin
Una respuesta puede ser la de un cambio en las proporciones de . la de 1~ precios para los mercados competitivos y los monopolios totales, pero
economa que caen dentro de los sectores de precios flexibles y de precios no tiene ninguna teora acerca de la determinacin de los precios en los
rgidos. Supongamos que los precios agrcolas son flexibles y que una econo- oligopolios, la forma de organizacin industrial que ms prevalece: Muchos
ma es 50% agrcola y 50% industrial. Tal economa parecer mucho ms productores tienen pocos competidores, y el PNB se ha concentrado crecien-
flexible que una economa que sea 3% agrcola y 97% industrial (las pro- temente en las empresas ms grandes durante Jos ltimos dos decenios. La
porciones norteamericanas), aunque los dos sectores se comporten de maner mayora de las compaas no pueden describirse como un gran nmero de
idntica dentro de ambas economas. ' competidores atomizados que elaboran un producto homogneo que luego
Fuera de la agricultura se producen tambin fracciones cada vez mayores se vende al mejor postor. Si observamos las pocas grandes empresas que do-
del PNB en los sectores (como la medicina o el gobierno) que claramente minan crecientemente la industria norteamericana, veremos que no pueden
no estn integrados por empresas que slo maximizan sus beneficios. Cu- caer axiomticamente en el marco del equilibrio con precios de subasta, de
112 LA INFLACiN LA INFLACiN 113

muchos competidores con facilidad de entrada. El nmero de competidores plicados por la teora econmica, aunque sean fundamentales para una eco-
es muy escaso y los costos de ent.r ada son demasiado elevados. Es posible noma dinmica.
que tales empresas acten "como si'' existiera el marco de los precios de Los estudios empricos indican que algunos problemas surgen cuando los
subasta; pero su comportamientQ deber establecerse mediante la observacin investigadores tratan los mercados de productos como si fuesen meros merca-
cuidadosa en lugar de presuponerlo simplemente. dos de precios de subasta. Existen al parecer diversos precios para el mismo
Esto significa que la economa necesita una teora empricamente til del producto, incluso dentro de mercados muy limitados. En un estudio de pro-
comportamento oligoplico. Cmo actan en el mundo real las empresas, ductos homogneos en el rea de Boston, se observ por lo menos una dife-
los sindicatos y las . instituciones no lucrativas muy grandes cuando tienen rencia de 2 a 1 entre los precios ms altos y ms bajos cotizados para un
pocos competidores o cuando no son meros maximizadores del beneficio o <Jel producto en 17 de 39 casos. 28 Ni siquiera los supermercados competidores
ingreso? Qu los mueve a cambiar sus precios? Cmo deciden lo que cobran el mismo precio por el mismo producto, y a menudo se vende un
constituye la combinacin correcta de la competencia por la va de los pre- producto a dos precios diferentes dentro de la misma tienda (a precio ms
cios y la competencia en otras dimensiones, digamos, la diferenciacin de bajo cerca del mostrador de la salida). Resulta difcil encontrar los precios
los productos y el servicio? No se trata de saber si los oligopolios son com- de equilibrio.
petitivos. Por supuesto que lo son. Se trata de saber cundo, dnde y en qu Una solucin sera la creacin de los mercados competitivos que entienden
medida compiten por la va de los precios. Si la economa no tiene una los economistas. Pero el inters d los economistas por la creacin de mercados
. teora de la determinacin de los precios en las situaciones oligoplicas, o competitivos se ha desvanecido por diversas razones. Quienes creen. en el silo-
si los precios son indeterminados en tales situaciones, los economistas care- gismo anterior acerca del dominio de tales mercados creen que los merca-
cen de una teora til de la inflacin. dos son en efecto mucho ms competitivos de lo que parecen. No parece
. Cuando los economistas examinaron los oligopolios, ciertos conjuntos de que valga la pena el uso de las leyes antimonoplicas para aumentar lige- -
. supuestos realistas parecan conducir siempre a resultados indeterminados con ramente el nmero de los competidores oligCJplicos. La regulacin de los oli-
muchos resultados posibles. Las soluciones deterministas requeran conjuntos gopolios tiene buena acogida entre el pblico, pero los economistas tienden
de supuestos contrarios a los hechos. Por ejemplo, el mundo no es un jue- a creer que ms bien produce ineficiencia en vez de que la elimine ;, y, en
go de dos personas de suma cero, y ningn oligopolista espera que sus compe. todo caso, la regulacin no genera precios competitivos flexibles. Si no enten-
tidores mantengan fijos sus precios o sus cantidades como respuesta a sus demos el comportamiento oligoplico, cmo podremos saber si los bene-
movimientos. Sin embargo, . stos eran los supuestos requeridos para la oh- ficios de la eliminacin de los oligopolios superan a los .costos? En realidad,
tendn de resultados deterministas. 27 parecen existir grandes variaciones en los precios de los mercados de apariencia
En general, si no se tiene una teora microeconmica del comportamiento competitiva clsica. . '
oligoplico que sea empricamente vlida, resultar imposible pronosticar, Como ha sostenido Galbraith, y como creen implcitamente muchos otros
entender o influir sobre el comportamiento oligoplico, o siquiera construir economistas, los oligopolios pueden conducir a ciertos tipos de planeacin
un modelo normativo de la forma en que deberan actuar los oligopolistas. de facto que la economa entera necesita para ser eficiente dinmicamente. 29
Puede describirse a los oligopolistas como maximizadores del ' beneficio, los Mediante sus gastos de investigacin y desarrollo experimental es posible
salarios o las ventas a largo plazo: pero tales descripciones carecern de que las grandes empresas produzcan o propicien tambin la aceptacin. de
significacin, operativa. Tales oligopolistas pueden fijar sus precios con mr- un cambio tcnico ms abundante. Es posible que su misma existencia ex-
genes sobre sus costos, pero. cmo se determinarn las magnitudes de los prese simplemente la realidad y la necesidad de grandes economas de escala
diversos mrgenes?, cundo introducir un oligopolista un nuevo producto en la mayora de las industrias.
heterogneo y cmo se determinar el precio de ese producto? El desarrollo . En suma, la economa necesita una teora del comportamiento oligoplico, y
y la determinacin de los precios de los productos nuevos no han sido ex- en particular una teora de la determinacin oligoplica de los precios.
Algunos economistas niegan la existencia significativa de los oligopolios,
27 Joan Robinson, The Economics of Imperfect Competition, Londres, Macmillan,
1933; Edward Chamberlin, The Theory of Monopolistic Competition, Cambridge, 28
Harvard Univeraity Press, 1933; William Fellner, Competition A.mong the F11w, Nueva Pratt, Wise, Zeckhauser, "Price Differences in Almost Competitive Markets",
Quarterly /oumal of Economics, nm. 93, 1979, pp. 189-212.
York, K,nopf, 1949. 29
J. K. Galbraith, The New Intlustrial StattJ, Boston, Houghton Mifnin, 1967.
114 LA INFLACiN LA INFLACiN 115

otros glorifican su utilidad, y otros los culpan de casi todo. Pero ningn eco- mismo tiempo que piden apoyos agrcolas para elevar los precios de sus
nomista entiende su comportamiento de fijacin de precios. productos. Todos quieren inflar sus propios salarios y precios y deflactar los
de todos los dems.
Las polticas de ingresos plantean tambin algunos problemas aparte de la
Las polticas de ingresos ausencia de cooperacin. Siempre que se imponen controles, algunos grupos
se colocarn por delante de otros. Una reduccin pareja de la inflacin de-
La inflacin del lado. de los costos lleva inevitablemente a los economistas jar permanentemente adelante a quienes iniciaron el proceso inflacionario.
a la cuestin de las polticas de ingresos. De la misma forma la curva de Tcnicamente no hay dificultad para especificar un conjunto de reglas
Phillips, las polticas de ingresos tienen por lo menos nueve vidas. Cual- que impidan de manera justa y eficiente el inicio de la inflacin, pero no es
quiera sea su experiencia rel, vuelven a aparecer. La conexin de la in- fcil la especificacin de un conjunto de reglas para una reduccin de la
flacin y el desempleo persiste porque debe ser cierta en los extremos del inflacin. Existirn algunas reas en las que las ofertas y demandas bsicas
desempleo. Las polticas de ingresos persiste.n porque ofrecen la visin de aconsejen una elevacin de los precios. Pero, por cada precio que siga au-
un procedimiento indoloro y perfectamente consistente para detener la in- mentando, algunos otros precios e ingresos debern bajar por una cantidad
flacin, y porque puede ser el nico procedimiento disponible para detenerla, mayor para mantener ' estable el nivel de los precios.
sin paralizar la economa. Tambin existirn algunas reas en los que la oferta y la demanda acon-
Imaginemos una economa indizada con una tasa de inflacin de 8-%. Si sejan bajas de los precios, pero la presin poltica para hacer algo ser
todos convini~ran en elevar sus salaris o sus precios slo en 5%, en lugar mucho menos aguda aqu que en las reas donde los precios estn subiendo.
del 8% especificado, nadie vera empeorar ni mejorar su situacin y la tasa . Nos adaptamos mejor a los excedentes que a las escaseces. Se necesitarn
inflacionaria se reducira a 5%. El resultado: una curacin indolora. algunas exenciones de los controles y se otorgarn. Pero toda exencin hace
Pero no est claro cmo podra lograrse esto. Cada actor econmico indi- que quienes no la - r~ciben se pregunten por qu ellos, y no otros, son los
vidual tiene un incentivo para elevar sus salarios o sus precios en 8%, ya reclutados para luchar contra la inflacin en Estados Unidos. Si .una parte
que aumentar su ingreso real en 3% si todos los dems aceptan un aumento de la inflacin se debe al precio del petrleo importado, los controles debe-
de 5% y l no. A la inversa, si coopera con la poltica de ingresos y acepta rn reducir los ingresos de algunos norteamericanos para pagar a los pro-
un aumento de 5%, mientras todos los dems piden 8%, el individuo en ductores extranjeros del energtico. De quin sern los ingresos que los
cuestin habr sufrido una prdida de 3% en su ingreso. As pues, la po- controlen habrn de reducir? Nadie quiere que sean los suyos.
ltica voluntaria de ingresos no existe; los incentivos para no cooperar son La forma que se ha puesto de moda para discutir .la poltica de ingresos
demasiado grandes. gira alrededor de las "polticas de ingresos basadas en los impuestos". Se
El problema es similar al que observamos en un juego de futbol. Supon- dar a . patrones y trabajadores una serie de incentivos o castigos fiscales,
gamos que se inicia en una forma muy emocionante. A fin de verlo mejor, segn que cumplan o no con cierta norma enunciada de comportamiento
los espectadores se ponen de pie; pero si todos lo hacen, nadie podr ver no inflacionario. El gobierno fijara un aumento salarial anual que bajara
mejor y todos se sentir.D incmodos, ya que preferiran haberse quedado gradualmente con el paso del tiempo, hasta alcanzar la tasa de crecimiento
sentados. Pero el primero que se pone de pie obtiene una visin mejor de la productividad. Los defensores de las polticas de ingresos basadas en
hasta que todos los dems tambin se levantan. Slo la accin colectiva puede los impuestos tienden a pertenecer al grupo de quienes creen que el pro-
mantener sentados a todos; la toma de decisiones individuales significa aqu blema real son los salarios, de modo que el problema de la inflacin desapa-
que todos se pondrn de pie. Pero, qu diremos del hecho de sentarse? La recera si se controlaran los salarios. Pero para el propsito poltico de de-
primera persona que se siente obtendr la peor visin, y la ltima obtendr m~trar equidad entre el capital y el trabajo, no se permitira que los
la mejor visin. Todos desearn ser el 'ltimo en sentarse, y 'todos perma- precios se elevaran para cubrir nada que no sean los incrementos salariales
necern de pie. especificados y las fluctuaciones de los precios de los bienes bsicos. (Se per-
En el juego de la inflacin, el primero que eleve sus precios y el ltimo mite que estos lti~os flucten porque se compran y venden en me~cados
que deje de elevarlos sern los ganadores. Todos quieren ganar y nadie quie- que todos reconocen ser competitivos en trminos de los precios.) Las em-
re perder. Por ejemplo, los agricultores pueden quejarse de la inflacin al presas que respeten el comportamiento prescrito pagarn impuestos menores.'
' 116 LA INFLACiN LA INFLACiN 117

Los trabajadores que laboren para estas empresas pagarn tambin impues- Conclusiones
tos menores.
Pero una politica de ingresos basada en los impuestos equivale a un con- Todas las teo~as macroeconmicas de la inflacin y el desempleo que existen
junto de controles de precios y salarios con un conjunto predeterminado de ahora dependen de un modelo de comportamiento de precios fijos. La infla-
castigos financieros para los violadores. El descubrimiento de los violadores cin no puede existir o no importa en un mundo de completa flexibilidad de
y la aplicacin de las reglas no resulta menos difcil o caro. El sistema es ms los precios. Keynes supuso que los salarios monetarios no bajaban con facilidad.
flexible (si quiere violar las reglas, puede hacerlo, pero debe pagar su cas- La hiptesis de la tasa natural de desempleo de los monetaristas supone una
tigo}, pero su administracin resulta igualmente compleja y cara. Debern demanda inalterable de incrementos en los salarios reales. Ningn macroeco-
escribirse y luego aplicarse normas detalladas. En el ejemplo anterior de im- nomista se adhiere sistemticamente a la visin del mundo de los precios
posicin de controles de precios y salarios, durante la guerra de Corea, se de subasta porque ep. ese mundo terico no pueden existir y no existen los
necesitaron 18 000 inspectores para administrar el sistema. Se han hecho al- problemas macroeconmicos.
gunos avances en las tcnicas de computacin, pero la economa es ahora Pero la aceptacin de una u otra teora no cambia el hecho de que la
mucho mayor que a principios de los aos cincuenta. mayor parte de la gente quiere una solucin a lo que percibe como un
Son considerables los problemas de la equidad efectiva y de la que se vive. , problema. Si los economistas no tienen una respuesta, se les declara en quiebra
Qu dirmos del empleado que no obtuvo ningn awnento salarial, pero intelectual. Pero el hecho mismo de que el pblico, integrado por seres hu-
trabajaba para un patrn que viol las reglas? A esa persona se le asignan manos reales, desee una solucin para la inflacin indica que algo anda mal
mayores impuestos, aunque no piense haber contribuido a las presiones infla- con el modelo de comportamiento econmico de ajuste de los precios. En el
cionarias. Comprese a esa persona con un empleado que obtuvo un aumento mundo del horno econornicus no puede existir la inflacin dolorosa; a largo
salarial muy grande, pero que trabajaba para un patrn que respetaba las plazo, el dinero es neutral y no tiene ningn efecto sobre los precios rel~tivos.
directrices salariales. El segundo obtendra una reduccin de impuestos; el Dado que -como lo sostiene la hiptesis de la tasa natural del desempleo-
primero, un aumento de ellos. el PNB real no se ve afectado por la tasa inflacionaria, el horno econornieus,
Todo sistema depende de la ~ooperacin voluntaria. Las leyes slo pueden como ser racional que es, no debera preocuparse por la tasa inflacionaria,
decirnos lo que la sociedad quiere y obligar a la pequea minora que no cualquiera que sea. Pero los ciudadanos reales se preocupan. Por qu? Las
acepta el juicio que la hace ajustarse a las normas sociales. El sistema actuales teoras econmicas no tienen respuestas.
no puede obligar a la mayora a conformarse, ni siquiera a una gran minora.
De dnde proviene el apoyo poltico neces~rio? cmo se sostiene?
Pero el problema no lo constituyen realmente los costos administrat~vos ni
las dificultades para alcanzar la equidad o lograr el apoyo en una democracia.
El verdadero problema econmico consiste en escribir un conjunto de reglas
y regulaciones con las que pueda funcionar la economa durante un tiempo
considerable. Alguien tiene que elaborar algn conjunto de reglas que permi-
tan que los precios y los salarios cambien a lo largo del tiempo. Dada la
complejidad del sistema econmico, casi ningn economista se cree capacitado
para escribir tales reglas. Surgiran algunas escaseces porque algunas de las
reglas no podran funcionar. Esto hara que los precios se elevaran a medida
que se permitieran algunas excepciones. No sera tan grande la presin para
reducir los precios cuando stos fuesen inadvertidamente demasiado elevados.
Pero si los precios se elevan por encima de los niveles estimados, los traba-
jador.es se sentirn cada vez menos satisfechos con sus incrementos salariales
especificados. Inevitablemente aumentaran las presiones politicas en favor de
un cambio de reglas.
LA ECONOMETRIA 119

Los modelos eco~omtricos a gran escala ilustran la ubicuidad de los mode-


los economtricos y los problemas que plantean. Casi todos los economistas
IV. LA ECONOMETRA
usan la econometrla para obtener pruebas en favor y en contra de divenas
hiptesis econmicas. Los modelos economtricos no se han convertido en un
UN ROMPEHIELOS ATRAPADO EN EL HIELO gran negocio, pero s en uno muy rentable, ya que las grandes empresas se
interesan por los pronsticos resultantes y por adquirir las firmas que se ocu-
EN LOS aos cincuenta, cuando surgi la econometra, en Estados Unidos se pan de su modelado. Sin embargo, la econometra no ha podido proporcionar
la consider como un rompehielos que conducira a los economistas a travs pronsticos acertados ni decidir concluyentemente las disputas econmicas.
de las aguas congeladas de las teoras opuestas. Se presuma que las tcnicas Algunas variables fundamentales, tales como la velocidad del dinero o la divi-
. economtricas confirmaran o refutaran concluyentemente las hiptesis eco- sin de cualquier incremento del PNB entre el aumento de los precios y el
nmicas; cuantificaran correctamente las relaciones econmicas y pronostica- aumento de la produccin (el problema de la curva de Phillips), no parecen
ran acertadamente el futuro econmico. Por desgracia el rompehielos no susceptibles al modelado economtrico. En muchas reas parecen inexistentes
funcion y no se encontr el pasaje economtrico hacia la utopa. Es posi- las ecuaciones estables de las que depende la teora econmica. Las pruebas
ble que las expectativas hayan sido excesivamente optimistas, pero las fallas econmicas son a menudo contradictorias e, incluso cuando son consistentes,
de las tcnicas economtricas habran de ejercer un efecto profundo sobre han conducido tantas veces a conclusiones erradas que resulta sospechosa la
la disciplina de la Economa. credibilidad hasta de aquellos resultados consistentes, los cuales pueden ser
El problema se inici con-la incapacidad de los modelos macroeconmicos pasados por alto por cualquiera. .
para pronosticar los eventos adversos -la inflacin acelerada, el desempleo Pero sea cual fuere el problema, los modelos matemticos y su anlogo em-
sostenido y creciente, y la cesacin del crecimiento de la productividad- que prico -los modelos economtricos- se han convertido ahora en las herra-
estaban a punto de golpearnos en los aos setenta. 1 Esa incapacidad para mientas convencionales de la Economa. Desde su inicio en el modelado
el pronstico min la confianza de los economistas en los resultados econo- macroeconmico, estos modelos se han expandido hasta abarcarlo todo. Nin-
mtricos y la confianza del pblico en los economistas. . guna rama de la. Economa, incluida la historia econmica, est ahora libre
En virtud de que la econometra no correspondi a las predicciones que de su uso. 2 Fundamentalmente, el modelado nos da el nico camino para
se haban formulado a su respecto, quedaba abierta la puerta para la economa establecer los valores de los parmetros que no pueden deducirse de la teora
del laa0 de la oferta y para las expectativas racionales, de las que nos ocu- econmica. La teora nos dice que el aumento de los preciOs de la gasolina
paremos en los dos captulos siguientes. Los economistas del lado de la oferta provocar un uso menor de la misma; pero, exactamente, en qu medida?
sostienen que los efectos positivos de las reducciones de impuestos sobre el Slo los estudios economtricos pueden dar una respuesta. En consecuencia,
comportamiento de trabajo y ahorro son mayores de lo que indicara cual- . la estimacin economtrica lleg para quedarse, independientemente de sus
quier prueba economtrica emprica. Estos economistas pueden formular tal deficiencias o fracasos, reales o imaginarios.
argumento a pesar de las "pruebas" economtricas, porque stas estn man-
chadas: han estado erradas -con tal frecuencia, que nadie puede "probar" que
los supuestos del lado de la oferta estn errados de manera tan "concluyente" Un cambio de los vientos
como para que las pretensiones del debate pblico puedan descartarse como
una exageracin absurda. A su vez, las expectativas racionales son hasta cierto En la revolucin iniciada por Paul Samuelson, los modelos matemticos eran
punto un intento de explicacin de la ineptitud de las ecuaciones econo- instrumento para dejar al descubierto los supuestos econmicos y verificar
mtricas. En virtud de que los shocks econmicos aleatorios tienen un efecto la consistencia interna de las conclusiones derivadas de tales supuestos. Pero la
mucho mayor de lo que antes se pensaba, y de que quienes toman las deci- modelacin matemtica cobr gradualmente una vida propia, a medid:1 que
siones econmicas cambian su comportamiento en forma discontinua, sus de-
cisiones no pueden representarse por medios estadsticos estables. 2 Robert W. Fogel y Stanley L. Engennan, Tim11 on the Cross, Boston, Little,
Brown, 1974.
1 Los grandes modelos macro son los de Data Resources, Chase Econometrics, a Paul Samuelson, Foundations of Economic naly.ris, Cambridge, Harvard Uni-
Wharton, Georgia Institute of Technology. venity Press, 1947.
118
120 LA ECONOMETRIA LA ECONOMETRIA . 121

se empezaron a formular supuestos por su -conveniencia matemtica ms bien bajo pagadas. Los descansos para el caf y el ocio en el trabajo se cuentan
que por su realismo. Es probable que el apoyo intelectual ms fuerte del mo- como si fuesen horas efectivamente trabajadas.
delo del equilibrio con precios de subasta sea el hecho de su conveniencia La teora econmica no especifica tampoco las relaciones funcionales exac-
matemtica. Otras formulaciones econmicas no paracen ajustarse tan bien a tas que deberan existir entre las variables primarias o entre las variables
las necesidades del clculo. primarias y las variables secundarias. Las tasas de inters deben tener un
En virtud de que las formulaciones matemticas de la teora econmica efecto negativo sobre la inversin en planta y equipo, pero, cul es el
son muy atractivas, y de que se frustraron las esperanzas originales de la veri- lapso que media entre los cambios de las tasas de inters y los cambios de
ficacin economtrica, se ha invertido gradualmente la relacin existente entre la inversin? Si debe corregirse la relacin para considerar el monto de la
la teora y los datos. Inicialmente se supona que los modelos economtricos capacidad de capital desempleada en la economa, cul es la naturaleza
decidiran si podran verificarse estadsticamente las especificaciones matem- precisa de la correccin?, afecta el nivel acadmico los ingresos en forma
ticas de las teoras econmicas. Estaba apoyada la -teora por los datos?, de- aditiva y tiene un efecto separado sobre los ingresos independlentemente de
mostraban stos que la teora estaba equivocada? otras variables, tales como el IQ, o afecta los ingresos en una forma multi-
Al final, la verificacin economtrica no respondi a la tarea asignada. plicativa, con un efecto diferente sobre los ingresos que dependen del IQ?
Las ecuaciones y los coeficientes no eran estables, robustos. En otras pala- La teora econmica no lo dice. Pero los coeficientes de la ecuacin dej>en-
bras, las ecuaciones que eran buenas para traZa.r la experiencia histrica re- den casi siempre de las formas funcionales precisas que se utilicen en la
sultaron malos pronosticadores del futuro; las ecuaciones no se mantenan estimacin de las relaciones.
a lo largo del tiempo, y los cambios de los valores de los parmetros eran A causa de estos problemas, las medidas estadsticas convencionales (erro-
frecuentes y drsticos. En los modelos macroeconmicos comerciales, las res estndares, estadsticos t) que se usan para calcular la correccin de la
ecuaciones deban estimarse de nuevo eada trimestre, con cada conjunto nue- ecuacin tienden a dar clculos engaosos de la confianza que podemos tener
vo de datos. en las ecuaciones economtricas. Sin conocer exactamente las variables secun-
Las razones del problema son tan claras como las soluciones oscuras. La teo- darias que deban incluirse en las relaciones, y sin conocer las formas funcio-
ra econmica no especifica casi nunca cules variables secundarias (aparte nales exactas que deben usarse, las ecuaciones se estiman de ordinario mu-
de las variables primarias investigadas) deben mantenerse constantes para chas veces. Mediante una bsqueda al azar, el analista rastrea el conjunto
aislar los efectos primarios. Por ejemplo, cuando observamos la relacin exis- de variables secundarias y formas funcionales que generen las ecuaciones
tente entre las tasas de inters y la inversin, cules otras variables deben "mejores".
mantenerse constantes: los cambios del PNB, el nivel del desempleo, la tec- En este contexto, la ecuacin "mejor" depender en gran medida de las
nologa, la competencia extranjera . .. ? Cuando observamos el efecto de la creencias previas del analista. Si el anlista cree que las tasas de inters no
instruccin sobre los ingresos individuales, qu otras cosas debieran man- afectan la velocidad del dinero, encontrar una ecuacin "mejor'' que vali-
tenerse constantes: el IQ, el esfuerzo de trabajo, la eleccin ocupacional o de su particular creencia previa. Si el analista <;ree que las tasas de inters
los antecedentes familiares? La teora econmica no lo dice. Pero los coefi- afectan la velocidad del dinero, encontrar una ecuacin "mejor'' que valide
cientes de las variables primarias dependen casi siempre precisamente de las tal creencia previa. Dada la posibilidad de encontrar ecuaciones "mejores"
otras variables que se incluyen en la ecuacin para "mantener constante todo desde ambos puntos de vista, ninguna de las ecuaciones "mejores" es capaz
lo dems". de persuadir al otro bando de que su ecuacin "mejor'' est errada.4
Con mayor frec~encia an, las variables especificadas por la teora eco- Pero, cuando se hacen muchos esfuerzos por encontrar la ecuacin "mejor'',
nmica no' forman parte del conjunto de datos disponible, de modo que la ecuacin resultante tampoco es tan buena como parecerlan indicar sus
deben usarse sustitutos inferiores. Por ejemplo, cuando estudiamos el efecto medidas estadsticas. En cualquier ecuacin se supone que los grados de
de la educacin sobre los ingresos, nos gustara examinar la relacin existen- libertad (el nmero de las observaciones empricas menos el nmero de las
te entre el conocimiento adquirido y los ingresos, pero la mayora de los variables explicativas} indican el grado en que ha sido sometida a prue-
estudios deben usar los aos de instruccin como su variable explicativa ba una hiptesis. Dado que tres observaciones pueden explicarse siempre con
efectiva. Al estudiar la productividad, nOs gustara tener datos precisos sobre
las horas efectivas de trabajo, pero slo existen datos para las horas de tra-
T. F. Cooleyr S. F. LeRoy, "ldentification and Estimation of Money Demand",
American_ Economac ll.euiew, diciembre de 1981, p. 825. .
122 LA ECONOMETRIA LA ECONOMETRIA 123

una ecuacin dotada de tres variables explicativas, una ecuacin slo se so- relaciones estructurales subyacentes que buscan. Puesto que nada causa gran-
meter a prueba en la medida en que tenga ms de tres observaciones. Pero des movimientos en la curva de oferta o de demanda sin afectar a la otra,
cuando hay muchos intentos por encontrar la mejor ecuacin, los grados de resulta imposible separar o identificar una de otra.
libertad (observaciones libres) se agotan esencialmente y pierden su signi- En vista de esta embrollada realidad, pueden construirse modelos que son
ficacin como una prueba de la ecuacin considerada. A primera vista pa- igualmente buenos en sentido estadstico desde varias perspectivas muy dife-
recen existir ecuaciones impresionantes, pero en un anlisis ms detenido rentes. Las teoras no podran rechazarse o aceptarse con base en los datos,
resultan casi tan impresionantes como afirmar que dos puntos aleatorios ya que la historia econmica no generaba la informa~in que podra per-
cualesquiera pueden definirse por una ecuacin de una lnea recta. Y, en mitir a los economistas la eleccin concluyente de la teora correcta. Esta
virtud de que las ecuaciones parecen mucho ms im)onentes de lo que son incapacidad para encontrar ecuaciones estructurales es especialmente visible
en realidad, todos se decepcionan cuando tales ecuaciones no pueden expli- en los modelos que usan datos sobre series de tiempo. Todas las series de
car otros conjuntos de datos o pronosticar el curso futuro de los mismos. tiempo tienden a correlacionarse en gran medida y de ordinario se mueven
Una parte del problema se debe tambin a la dinmica. La mayora de juntas. En consecuencia, no existen muchas fuentes de informacin inde-
los modelos econmicos sn -estticos, pero todas las economas son dinmi- pendientes a pesar de la coleccin de muchas series de datos. A su vez, la
cas, lo que equivale a decir que cambian con el tiempo. En consecuencia, informacin escasa produce una situacin en que diferentes hiptesis compli-
los modelos macroeconomtricos deben ser dinmicos; pero, cul es la du- cadas no pueden aceptarse o rechazarse concluyentemente. No existe la in-
racin de los retrasos y qu forma asumen?, cmo afectan los periodos formacin necesaria. Por lo tanto, aunque una teora parezca mejor que otra
de desequilibrio las condiciones de equilibrio a las que se dirige la economa? en trminos estadsticos, los proponentes de esta ltima saben que slo tie-
En virtud de que la teora econmica no resuelve estos interrogantes, las nen que esperar para que se deteriore probablemente la actuacin de la
propiedades dinmicas usadas en la modelacin econmica tienden a tener teora contraria. En cualquier momento dado, los modelos economtricos -~-
un carcter oportunista perturbador. recen slidos y precisos, pero en efecto son muy elsticos. ,
Los modelos macroeconmicos tambin consideran endgenas a las va- Se supona que la D).odelacin macroeconmica hara que la profesin diera
riables econmicas ms importantes: el PNB, las tasas de inters, las ofertas un gran paso adelante porque en tal modelacin se veran obligados los eco-
de mano de obra. Pero esto significa que los modelos slo pueden estimarse nomistas a integrar lli teora micro y macro. Despus de todo, los modelos
cuando pueden encontrarse buenas variables instrumentales exgenas que nos macro no son ms que una serie de ecuaciones micro que se han progra-
permitan aislar las relaciones estructu~es subyacentes. Por ejemplo, supon- mado estadsticamente para que se interrelacionen y expliquen el compor-
gamos que estamos tratando de aislar las curvas de oferta y demanda del tamiento agregado de la economa. Pero debe decirse que si la modelacin
trigo. Los economistas no observan las curvas de la oferta y la demanda, sino macroeconmica ha fracasado, la microecon6mica ha fracasado tambin. Sim-
slo las intersecciones de equilibrio de ambas. Esto genera un conjunto de plemente no pueden separarse las dos clases de modelacin. Los modelos
observaciones de precios y cantidades; pero, trazan tales observaciones la macro slo parecen ms dbiles porque nadie trata siquiera de construir mo-
curva de demanda de trigo o su curva de oferta? Es obvio que trazan alguna delos micro para explicar toda la actividad microeconmica. Adems, las
combinacin de movimientos de ambas curvas. En este caso, las variaciones fallas de la micromodelacin slo pueden detectarse si se leen con cuidado
del estado del tiempo pueden ser una variable instrumental exgena que muchos artculos en muchas publicaciones. La inadecuacin de la macro-
cambia lo suficiente para permitir que un analista encuentre la curva de modelacin puede encontrarse slo en tres o cuatro lugares. Por ltimo, es
demanda de trigo. Si la curva de oferta est subiendo y bajando a causa claro que la prensa se ocupa de los fracasos macroeconmicos y pasa por alto
del estado del tiempo, y la curva de demanda no se ve afectada por este la mayor parte de los fracasos microeconmicos.
ltimo, el equilibrio observado de los precios y las cantidades podr usarse Se ha exagerado a menudo los fracasos de los macro modelos. Los modelos
para trazar la curva de demanda de trigo de la economa. han pronosticado consistentemente algunas variables mejor que cualquier
Pero, cul es la variable instrumental exgena, el equivalente del estado otra tcnica de prediccin -sin duda mejor que antes-, y a menudo han
del tiempo, que nos permite trazar la curva de demanda de dinero? No producido buenos resultados generales. 5 Quiz desearamos que pronosticaran
hay ninguna. La mayora de las relaciones econmicas carecen de las bue- 5
Stephen K. Mc~ess, "An Evaluation of Economic Forecasts" N1w England Eco-
nas variables instrumentales que permiten a los economistas encontrar las nomic R1vi1w, noviembre-diciembre, p. 3. '
124 LA ECONOMETRIA LA ECONOMETRIA 125

mejor, pero nada puede hacerlo mejor por ahora y nadie puede . prescindir se ajusten a los datos histricos. Pero, en los pronsticos !)asados en ~os mo-
de estos modelos. delos, las mismas variables son desconocidas e impredecibles. En consecuen-
Pero las expectativas iniciales eran demasiado optimistas. Por ejemplo, cia, obtenemos pronsticos mucho peores que los que nos haran esperar las
nunca se encontraron buenas ecuaciones de precios y salarios. Y sin buenas pruebas estadsticas de la correccin del modelo.
ecuaciones de precios, nadie tena razn alguna para esperar pronsticos . En trminos tcnicos, la modelacin estadstica depende tambin del su-
acertados de la inflacin. En la versin de 1973 del MIT-FRB, la ecuacin puesto de errores independientes, distribuidos en forma normal, con un valor
del salario explicaba slo 48% del movimiento observado en los salarios medio de cero. Esto significa que no se supone que el shock de un periodo
(la varianza) .8 En virtud de que los precios dependan de los salarios en las se relacione con el otro periodo ni que se vea influido por l, que una grafi-
ecuaciones del modelo, lo que parecan ecuaciones de precios impresionan- 'cacin de los errores (desviaciones de lo que se esperaba que ocurriera)
tes eran muy inadecuadas en trminos estadsticos. Si un modelo puede pro- producira una distribucin normal, y que el valor medio de estos errores
nosticar correctamente los precios una vez que conoce los salarios, pero sera cero. Desde luego, ninguno de estos supuestos describe correctamente
no puede pronosticar correctamente los salarios, no podr pronosticar real- los eventos econmicos del mundo real.
mente los precios, aunque tenga ecuaciones de precios aparentemente buenas. En efecto, los datos econmicos se recolectan sobre la base de las divi-
Y aunque el modelo pudiera haber prnosticado correctamente los au- siones arbitrarias del calendario y no de acuerdo con el ritmo de los eventos
mentos salariales, las ecuaciones de precios de 1973 habran actuado mal econmicos. Es improbable que los shocks se produzcan en forma trimestral,
despus de ese ao. Los shocks (petrleo, alimentos) y la inflacin inercial de modo que es probable que afecten a los datos de ms de un trimestre;
(indizacin), ocurridos despus de 1973, no existan antes de esa fecha. Sin tambin es improbable que se distribuyan al azar o t~ngan un valor medio
poder pronosticar el estado del tiempo en la URSS y el tizn del trigo en Es- de cero. Por ejemplo, considrense los efectos econmicos del estado del
tados Unidos, nadie, o ningn mo~elo economtrico, habra podido pronos- tiempo. Un da de 'mal tiempo, una helada severa, puede destruir totalmente
ticar los precios del grano. Y sin poder pronosticar que la aversin humana una cosecha. Un da de buen tiempo no puede producir una buena cosecha
al riesgo generara una indizacin generalizada como respuesta a la inflacin. ni contrarrestar una helada. Si hemos de creer a los meteorlogos, es posible
nadie, o ningn modelo, podra haber indicado, antes del hecho, que la in- tambin que los patrones del clima se determinen por los ciclos de las man-
flacin inercial se incrustara en la economa norteamericana. Por ltimo, chas solares, que varan pero que duran varios aos, lo que significa que los
sin poder pronosticar la guerra . rabe-israel de 1973, ningn modelo pudo patrones climticos no son aleatorios ni tienen una duracin anual. El re-
haber pronosticado el curso de los precios del petrleo. Pero nadie esperaba, sultado es un patrn de rendimientos de las cosechas anuales que no son
o espera ahora realmente, que los modelos macroeconmicos hubiesen pro- independientes entre s. El clima es un shock aleatorio, pero no uno con
nosticado alguno de estos eventos. las caractersticas supuestas en la modelacin economtrica.
Sin embargo, todos los modelos economtricos dependen de tales varia- Pueden encontrarse ejemplos similares en la mayor parte de las reas de
bles exgenas, las que deben ser correctamente pronosticadas para obtener la ciencia econmica. Si los precios de la gasolina suben por encima de los
un pronstico decente de las variables endgenas. De ordinario, las variables lmites de la experiencia anterior, los norteamericanos podrn cambiar sus
exgenas se dejan as porque su pronstico resulta muy difcil o imposible, preferencias de consumo en favor de los automviles pequeos, cambiar el
o porque estn demasiado influidas por factores que escapan . a la compren- ritmo de la rotacin de sus automviles y reducir la cantidad de gasolina
sin de los economistas; es decir, tales variables no pueden ser pronOBti- cnsumida. Pero es posible que el proceso dure diez aos, y durante ese tiem-
cadas por las variables usadas por los economistas. El estado del tiempo, po no tendr el consumo de gasolina la independencia necesaria de un
la OPEP, las decisiones de la Junta de la _Reserva Federal en relacin con la ao a otro, o de un trimestre a otro, para permitir una buena modelacin
oferta monetaria, las decisiones tomadas en materia de impuestos y gastos, estadstica.
la demografa y muchas otras variables, deben especificarse correctamente Se han desarrollado ciertas tcnicas para atacar algunos de estos proble-
para obtener resultados economtricos correctos. Durante la construccin del mas, tales como los trminos de error serial correlacionados, donde el error
modelo se conocen tales variables, ya que los modelos se construyen para que observado en este trimestre se relaciona con los trimestres vecinos, pero ge-
neralmente no pueden eliminar los problemas. A fin de usar las tcnicas ela-
6 MITFRB, Quarterly Econometric Model Equations, enero de 1973, ecuaciones XI
a xm.2. boradas f ara purgar las ecuaciones de la influencia engaosa de los errores
LA ECONOMETRA LA ECONOMETRIA 127
126

correlacionados serialmente, necesitamos conocer la estructura precisa del CuADRO IV.1 Distribucin de los ingresos
(en dlares)
proceso generador de los shocks. correlacionados serialmente --cmo se re-
lacionan los errores entre s-, pero es precisamente la estructura de estos
Mdicos d1t Mt~cnicos automotrict1s
shocks lo que es desconocido, incognoscible y variable. Por ejemplo, no hay tit~mpocompltlto, dt1 tiempo compltlto,
ninguna razn para creer que las relaciones existentes entre los errores sean Jngrt1sos 11n 1969 45 a 54 34 a 44
siempre de simple declinacin (el error de este trimestre es una fraccin
especificada del error del trimestre anterior), o sea, la tcnica economtrica Oa 1999 1.1% 2.4%
convencional para atacar los trminos de error serialmente correlacionados. 2000 a 3999 1.0 5.1
La econometra ha aceptado siempre, aparentemente, la idea del error 4000 a 5999 1.2 16.0
6000 a 6999 0.6 11.4
estocstico, pero es slo con el derrumbe de la capacidad de los economistas 7000a 7999 0.8 14.5
para pronosticar o controlar la economa que se ha reconocido la magnitud 8000 a 9999 1.5 23.7
de estos shocks. Por desgracia el componente aleatorio de los eventos eco- 10 000 a 14 999 6.2 22.2
nmicos es mucho mayor de lo que esperaban antes la mayora de los 15 000 y ms 87.5 4.7
confiados economistas, en relacin con el componente determinista. Pero, si
FuENTE: U. S. Bureau of the Census, Censo de 1970, 1972, vol. PC(2-7A), Ca-
tiene un gran componente aleatorio, ninguna funcin economtrica puede ractersticas Ocupacionales.
hacer un buen pronstico. Y, sin buenos pronsticos, se vuelve difcil la
operacin de los controles econmicos -impuestos, gastos, ofertas moneta-
rias y tasas de inters- para qbtener los resultados econmicos deseados En los modelos economtricos que explican el comportamiento de los even-
por el pblico. tos econmicos a lo largo del tiempo encontramos con frecuencia ecua-
El problema puede verse claramente en las ecuaciones del capital humano ciones con R 2 de 0.99. En trminos tcnicos, esto afirma que los factores
que se han usado para explicar los ingresos individuales y justificar las in- deterministas explican 99% de la varianza de los datos y de los trmi-
versiones hechas en la educacin. Aun con un gran nmero de variables ex- nos de la perturbacin estocstica slo constituyen 1% de la varianza. Sin
plicativas y tras de miles de intentos, estas ecuaciones del capital humano embargo, si los errores estn serialmente correlacionados (se mueven juntos
pueden explicar slo de 20 a 30% de la variacin de los ingresos en una a travs del tiempo), resultar difcil establecer la diferencia estadstica
muestra aleatoria de la poblacin. En trminos tcnicos, las ecuaciones estn existente entre los errores aleatorios y el funcionamiento sistemtico de la
diciendo que el mundo es determinista de 20 a 30% y puro azar de 70 economa. As, surgen ecuaciones economtricas que tienden a explicar los
a 80%. 7 trminos de la perturbacin aleatoria en lugar de pasarlos por alto. Los
La fuente del problema se encuentra en la gran dispersin de los salarios analistas trabajan en sus modelos hasta que encuentran ecuaciones que pue-
dentro de las categoras ocupacionales. El modelo de equilibrio con precios dan explicar la mxima cantidad de varianza, pero en el proceso incorpo-
de subasta requiere salarios homogneos para habilidades homogneas, pero ran el efecto de los errores serialmente correlacionados en los valores de los
tales salarios no parecen existir (vase el cuadro IV.1). Sin embargo, existe parmetros y las variables que incluyen en su modelo.
una tendencia natural a concentrarse en 20-30% de los resultados deter- Esto quiere decir que los modelos resultantes explican el pasado aparen
ministas (en particular, los coeficientes que conectan la educacin con los temente con un alto grado de correccin, y tambin dan la impresin de que
ingresos) y pasar por alto 70-80% de la varianza inexplicada. Por alguna podrn usarse para pronosticar el futuro con mayor eficacia de lo que en
razn, todos expresan luego cierta sorpresa cuando los resultados no con realidad ocurre. El mundo es de hecho ms aleatorio de lo que indican
cuerdan con el pronstico basado en 20-30% del sistema que es determinista. los modelos estadsticos. Se estiman mal los valores de los parmetros, se
En trminos tcnicos, no existe ninguna razn para que los resultados con- incluyen variables que no deberan incluirse, y ambos se incluyen en las
cuerden con lo pronosticado. El componente aleatorio es tan grande que ecuaciones para explicar los trminos de la perturbacin aleatoria. Con las al-
fcilmente puede ocultar al componente determinista. tas R 2 resultantes, y otras buenas propiedades estadsticas, todos esperan
que los modelos funcionen mucho mejor de lo que puede esperarse realista-
7 Richard Eckhaus, Estimating the Returns to Education, Nueva York, Camegie mente que lo hagan. De nuevo, el resultado es el desencanto, y a menudo
Commission, 1973. \
128 LA ECONOMETRA LA ECONOMETRA 129

tan extremo, que los observadores brincan a la conclusin de que las funcio:- Considre11e el compartamiento del ahorro. En los cincuenta y sesenta
nes economtricas no tienen ningn valor. aumentaron las tasas del ahorro, cuando la gente se sinti insegura acerca
La econometra ha debido recurrir tambin a datos histricos para sus del futuro por causa del creciente desempleo y la inflacin. Estas personas
experimentos de laboratorio. Por desgracia la historia no ha dado al econo- recordaban todava la Gran Depresin y queran ahorrar ms para prote-
metrista un gran conjunto de experimentos, y cuando surgen condiciones gerse en lo que pensaban que seran los malos tiempos del futuro. Pero, du-
que sacan a la economa del intervalo de la experiencia histrica, nadie rante la dcada de los setenta, las incertidumbres del desempleo o de la
sabe lo que ocurrir. inflacin creciente parecieron conducir a una reduccin de las tasas del ahorro.
Consideremos el problema del pronstico de los gastos de los gobiernos El trabajador haba aprendido que el gobierno no dejara que el desempleo
estatales y locales. Las ecuaciones economtricas estimadas con los datos se saliera de control por completo; que los pagos de la beneficencia social
generados ~ los aos cincuenta y sesenta . descubrieron que el nmero de amortiguaran el choque si quedara desempleado; que las mujeres, las mi-
nios en edad escolar (5-22) era una de las variables ms importantes para noras y los jvenes soportaran la mayor parte de la carga del aumento
la determinacin de tales gastos.8 En virtud de que ms de la mitad de los del desempleo, y que el ahorro adicional slo significaba mayores prdidas
gastos de los gobiernos estatales y locales se destinaba a la educacin, la im- de capital a manos de la inflacin. El proceso de aprendizaje c~bi sus
portancia de la variable no era nada sorprendente: Y, durante largo tiempo, creencias, preferencias y acciones.
las ecuaciones . fueron muy buenas en sus propiedades estadsticas y en su El comportamiento de los precios y los salarios cambi tambin cuando
poder de pronstico. Pero en los setenta se nivel el nmero de nios de se adopt ampliamente la indizacin tras la experiencia de la inflacin de
edad escolar y en los ochenta bajar. Qu hemos de esperar? Bajarn dos dgitos de 1973-1974. Cualesquiera que hubiesen sido las respuestas antes
los gastos estatales y locales en relacin con las inscripciones es.col~es en de esa poca, la capacidad ociosa y el desempleo retardaron los aumentos de
la misma forma en que subieron? En trminos tcnicos, los modelos respon- precios y salarios en menor medida despus que antes de 1973-1974. Antes
den afirmativamente, pero no se basan en ninguna observacin de lo que real- del cambio, los shocks petroleros no se incorporaban automticamente a los
mente ocurre cuando declina!). las inscripciones escolares. Es posible que salarios y slo podan afectarlos cuando llegaba _la siguiente ronda de nego-
los gastos bajen con tanta rapidez como subieron, pero entendemos sin di- ciaciones; despus de ese momento, los shocks petroleros se incorporaron en
ficultad que las dos circunstancias son muy diferentes. En trminos polti- forma rpida y automtica a los incrementos de los salarios sindicales.
cos parecera mucho ms fcil la elevacin que la reduccin de los gastos, En vista de tales cambios del comportamiento humano, nadie puede es-
como parecen confirmar sin duda los resultados anteriores. perar que las funciones economtricas tengan el poder duradero de las rel~
En virtud de que la ciencia econmica trata de ordenar millones y mi- ciones cientficas encontradas en la Fsica. Esto debera intensificar la hUIDil-
llones de decisiones individuales, los seres humanos deben tener preferencias dad del econometrista acerca de la validez de sus modelos a largo plazo, pero
estables para que los econometristas encuent~n ecuaciones estables explicativas no tiene que minar por completo la utilidad de. los mismos.
de tales decisiones. Toda la teora econmica prevaleciente se basa en la idea
Muchos modelos economtricos y todos los modelos macroeconmicos con-
de las preferencias estables, pero es posible que no existan tales preferencias. tienen tendencias temporales destinadas a reflejar los cambios graduales de
Los seres humanos son animales de aprendizaje que cambian con el tiempo. la economa. Una tendencia temporal es bsicamente una variable inex-
Esto quiere decir que las experiencias humanas --econmicas, sociales, po-
plicada del modelo por la que el analista presume que algo continuar
lti~ alteran las preferencias econmicas. As, despus de pelar las capas
cambiando regularmente con el paso del tiempo. Tal supuesto es entera-
de la cebolla, tratando de encontrar ese acervo de preferencias estables, es
mente .correcto a menudo. Durante cerca de cien aos, de 1865 a 1965, re-
posible que el investigador diligente no encuentre nada. En consecuencia,
sultaba enteramente aceptable el supuesto de una tendencia de crecimiento
las funciones economtricas no pueden' considerarse tan slidas y permanentes
de la productividad norteamericana de cerca de 3% anual. Pero, a partir. de
porque las preferencias individuales no lo son tampoco. A medida que van
1965, por razones que todava se desconocen hasta cierto punto y qre cier-
cambiando las preferencias, las funciones economtricas tambin tienen que
tamente son controversiales, la tasa tendencia! de crecimiento de la produc-
hacerlo.
tividad de la economa empez a frenarse, y para 1978 la tendencia se
8 Lester C. Thurow, "A . Fiscal Policy Model of the United Statc:s", Survt~y o/ haba vuelto negativa. En consecuencia, las tender.cias temporales d la
Current Btuiness, junio de 1969. productividad deban ajustarse de continuo hacia abajo. Pero la incapacidad
130 LA ECONOMETRIA LA ECONOMETRIA 131

para explicar o pronosticar la declinacin significa que el modelo se encon- dones, aunque fuesen correctas en el momento en que se hicieron, resul-
trar siempre detrs de la realidad y conducir a un crculo siempre cre- taban escasamente tiles para la planeacin de nuestra vida econmica.
ciente de errores. Los reajustes del modelo hacia abajo tendrn que hacerse
siempre despus de que el crecimiento de la productividad haya bajado
en efecto en el mundo real. Un cambio de enfoque
En cualquier caso, a . menos que los modelos anteriores captaran la de-
clinacin del crecimiento de la productividad (casi por definicin no po- En vista del fracaso de las expectativas, la eco~ometra dej de ser una
dan hacerlo), no podran pronosticar la medida en que la inflacin iba a herramienta para la verificacin de las teoras y se convirti en un escapa
aumentar. . Con una tasa menor de crecimiento de la productividad, todo rate para la exhibicin de teoras. Se construyeron modelos estadsticos para
aumento dado de los salarios tendrn un efecto mayor sobre los costos de pro- demostrar que ciertas teoras eran consistentes con los datos. Pero otras teo-
duccin y as crear mayores presiones que antes sobre los precios. Las ras eran tambin consistentes con los mismos datos, y slo ocasionalmente
estimaciones incorrectas de la productividad generan tambin estimaciones podra rechazarse una teora a causa de stos. En consecuencia, la buena
incorrectas del empleo. Los modelos antiguos solan pronosticar que al ao teorizacin econmica se volvi ms importante que cualesquiera datos
siguiente se necesitara cierto nmero de trabajadores para elevar el PNB en -por lo menos en opinin de los economistas--- y la teora lleg a impo-
una cantidad especificada, pero en virtud de que la productividad aument nerse sobre ellos. As, lo que se inici como una tcnica para la elevacin de
con mayor lentitud de lo esperado, el empleo deba aumentar ms de pri- los datos por encima de la tera termin haciendo exactamente lo contrario.
sa que lo esperado para alcanzar el PNB pronosticado. Lo importante aqu es Ningn conjunto de datos podra perturbar jams una teora, porque siem-
que, con que haya un error, toda una cadena de errores reverbera a todo lo pre podra construirse un modelo economtrico congruente con la teora y
largo del sistema abarcado por el modelo. con los datos.
Las funciones economtricas se basan a menudo en datos referentes a un En suma, los modelos tericos de la realidad que no podan someterse
grupo de individuos existentes en cierto momento. Pero esta clase de instan- a prueba ni probarse se volvieron ms dominantes an que antes del desarro-'
tnea slo nos darn una fotografa correcta si creemos que la econo- llo de la econometra. Esto no poda dejar de reforzar la posicin del modelo
ma existe en un estado de equilibrio permanente a largo plazo. Tal economa de precios de subasta, ya que ese modelo del mundo domina tanto el apren-
no eXiste. Consideremos lo siguiente: en los aos sesenta se calculaba que dizaje como la enseanza de los economistas. En virtud de que no haba
las tasas de rendimiento de las inversiones en educacin eran de 10,% en otros modelos a los que pudiera recurrirse, la consistencia con el modelo de
esa dcada, mientras que las tasas de inters llegaban en promedio a 5.7%.~ los precios de subasta se convirti en la nica virtud.
La educacin pareda claramente una buena inversin. Pero quienquiera Es probable que las funciones de inversin en planta y equipo sean el mejor
que comparara las dos tasas y decidiera invertir en ese rubro descubrira que ejemplo del dominio de las creencias tericas sobre los datos empricos.12
sus tasas de rendimiento haban bajado a 7% en los aos setnta, mientras En teora, las tasas crecientes de inters deben producir menos inversin;
que las tasas de inters haban subido a 9.3%. 10 Por lo tanto, lo que pa- y las tasas de inters a la baja, mayor inversin. Para consternacin de los
reca una inversin muy buena en relacin con las tasas de inters en los primeros investigadores, las ecuaciones economtricas descubrieron exacta-
aos sesenta resultaba una inversin muy mala en relacin con la tasa de mente la relacin contraria: la inversin aumentaba cuando se elevaban las
~ters en los setenta. 11 Y en virtud de que las tasas de rendimiento de la tasas de inters. Los econometristas volvieron de inmediato a sus computado- '
educacin continuaron bajando y la8 tasas de inters continuaron subiendo ras para encontrar una f~ncin . de inversin donde las tasas de inters
en la dcada de los ochenta, la inversin anterior resultaba cada vez menos fuesen estadsticamente significativas y aparecieran con el signo correcto, el
conveniente. El mundo cambi tan rpidamente en este caso que las estima- negativo. Al principio, todos estos esfuerzos fracasaron.

e Yllas Gary S. Becker, Human Capital, Nueva York, Columbia Uni~ity Press, 12 J. Meyer y E. Kuh, The lnvestment Decision, Cambridge, Harvard Univenity
1964. Press, 1957; Dale W. Jorgenson, "Anticipation and Investment Behavior", en J. S.
10 Clculos basados en datos tomados de la U. S. Department of Commerce, Bureau Duesenberry, E. Kuh, G. Fromm y L. Klein, comps., BTookings QuaTteTly Econo-
of the CeDJus, CuTTent Population RepoTts, serie P-60, 1970-1978. metTic Model of the United States, Chicago, Rand McNally, 1965; R.obert Eisner y
11 Richard Freeman, The OveT Educated AmeTican, Nueva York, Academic Press, M. 1. Nadiri, "lnvestment Behavior and Neoclassical Theory", Reviw o/ Economics
1976. antl StalislieJ. agosto de 1968.
132 LA ECONOMETRIA LA ECONOMETRIA 133

Sin emb~o, cuando se hizo obvio que las ecuaciones . economtricas no hombres son perversos. El esfurzo de trabajo de un hombre aumenta a
eran tan robustas como se crea al principio y que no podan usarse real- medida que se eleva su ingreso distinto del trabajo (el ingreso de la esposa) .18
mente para desacreditar las teoras econmicas, adquiri respetabilidad in- Dado el procedimiento de estimacin, un efecto de ingreso del signo erra-
telectual otra solucin al problema. Se disearon ecuaciones economtricas do, si es suficientemente grande, conducir en forma automtica a un efecto
en forma tal que las tasas de inters estaban matemti<;amente obligadas a de sustitucin del signo errado. Entre menor sea el soborno que se ofrece a
tener el signo correcto. Se construy una variable de costo de renta del ca- la gente para que renuncie al ocio, mayor ser el ocio que est dispuesta a sa-
pital en la que la tasa de inters era slo uno de muchos componentes,. al crificar. Nada de esto tiene sentido dentro del modelo de precios de subasta.
lado de otros tales como los impuestos y la expansin del PNB. Si estas Sin embargo, otras teoras podran proporcionar explicaciones enteramente
otras variables se relacionaban con la inversin en la forma "correcta", ma- satisfactorias del hecho de que los hombres trabajen ms cuando sus esposas
temticamente tendran que relacionarse tambin las tasas de inters en la ganan ms. El orgullo masculino y un sentimiento de competitividad pueden
forma "correcta". Las ecuaciones resultantes no sometan a prueba la teora, hacer que los hombres sientan que deben trabajar ms duro y ganar ms
pero describan c~o sera el mundo si la teora fuese correcta. que sus esposas. En suma, el esposo y la esposa no son los maximizadores del
La teora de la oferta de mano de obra nos da otra ilustracin de la ingreso familiar conjunto que el modelo convencional supone.
misma clase. En la teora econmica, un individuo est sujeto a los efectos Pero tales alternativas se pasan por alto a medida que se const~yen
de ingreso y de sustitucin cuando establece comparaciones entre el ingreso modelos que obligan a los efectos de ingreso y de sustitucin a ser congruen-
(el trabajo) y el ocio. Si los salarios se eleva~, se le estar ofreciendo un te~ con lo que se cree que es cierto en teora. Por lo tanto, en lugar de
soborno mayor para que acepte la desutilidad del trabajo, y trabajar ms partir de modelos de oferta de mano de obra derivados de la estimacin em-
(efecto de sustitucin). Pero a medida que se eleva su ingreso, el valor prica del mundo real, los modelos parten ahora de representaciones mate-
marginal de ste bajar tambin en relacin con el valor marginal del ocio, mticas de la eleccin personal -las llamadas funciones de utilidad-, donde
y el individuo trabajar menos (efecto de ingreso). A causa de estos efectos el trabajo y el ocio se colocan en la relacin "correcta" entre s y donde
simultneos, pero contrarios, la teora econmica no puede pronosticar si un la matemtica impone un efecto de ingreso y de sustitucin "correcto".u
aumento de la tasa salarial generar ms o menos trabajo. Pero los gober- Luego se utilizan estos modelos para pronosticar el efecto de alguna pol-
nantes deben conocer la magnitud emprica de los efectos de ingreso y de tica pblica, tal como un aumento de los pagos de beneficencia, sobre la
sustitucin. Precisamente esta disputa desempea un papel decisivo en la oferta de mano de obra. Lo irnico es que se usan los modelos en el mundo
controversia sobre la economa de la oferta que gira en tomo a si una gran real, pero no se basan en l. _
reduccin de los impuestos estimular o no grandes cantidades de trabajo, Quiz no haya nada errado en la elevacin de la teora sobre los datos, .
ahorro e inversin adicionales. mientras todos adviertan lo que est ocurriendo. Todos podrn ser entonces
Mientras tanto, los esfuerzos economtricos realizados para medir e iden- muy cautos al usar los resultados para pronosticar efectos empricos, aunque
tificar los efectos de ingreso y de sustitucin han conducido a un estanca- no es fcil obrar con tal prudencia. Pero la prctica de elevar la teora
miento. En virtud de que todo cambio salarial incluye un efecto de ingreso sobre los datos tiende tambin a retardar el desarrollo de una mejor teori-
y un efecto de sustitucin, el problema consiste en estimar independiente- zacin econmica y de mejores tcnicas economtricas. Las teoras anteriores
mente el efecto de ingreso o el efecto de sustitucin, y encontrar luego el de los economistas, tales como la maximizacin del ingreso familiar con-
otro efecto mediante la resta del resultado agregado de los cambios salariales junto, nunca se confrontan con los datos y por ende nunca deben revi-
sobre el comportamiento de trabajo observado. En virtud de que los indivi- sarse. No hay necesidad de desarrollar . teoras nuevas ni tcnicas estadsticas
duos tienen fuentes de ingreso distintas del trabajo, el procedimiento COnven- nuevas para mejorar los datos ~ su uso. Los problemas pueden eludirse en
cional consiste en la estimacin de la medida en que estas fuentes de ingreso lugar de resolverse.
independientes (a menudo el ingreso de la esposa o del esposo) afectan el Por ejemplo, ninguna observacin emprica del mundo real de lo que pa-
comportamiento de trabajo y luego la determinacin del efecto de sustitu- 18 Marvin. Kosters, "Effects of Income Tax on Labol- Supply", en A. L. Harberger
cin por sustraccin. El nico problema es que las fuentes de ingreso inde- j Y M. J. Bade!, c:ompa., Thtt Taxation of Incomtt from Capital, Washington D. C.
Brookings Instuon, 1969. ' '
pendientes parecen tener efectos diferentes sobre hombres y mujeres. En el' lf Martin Feldstein, "On the Optimal Progressivity of the Income Tax" avance
ltimo caso, los efectos corresponden a lo esperado, pero en el caso de los . de investigacin~ nm. 309, Harvard. '
134 LA ECONOMETRlA LA ECONOMETRIA 135

rezca ser un precio fijo podr desafiar a la teora del precio flexible, porque largo tiempo. Existen tales resultados. Se ha estimado que la elasticidad-
las ohBervaciones de los precios fijos siempre podrn torcerse estadsticamente precio de la demanda de petroleo flucta alrededor de 0.1 desde que tengo
para que parezcan precios flexibles. Esto no quiere decir que la teora do- uso de razn. Los usuarios de los resultados economtricos deberan exigir
minante est errada o que no haya producido ideas tiles y vlidas, pero s una prueba de solidez similar, y los productores de resultados economtricos
significa que el mundo puede ser mucho ms complicado de lo que estara deberan convertir esto en su objetivo nmero uno.16
dispuesto a admitir jams el economista partidario de la simple subasta de . Si se hiciera esto, los pronunciamientos de los economistas tendran que
los precios. volverse mucho ms humildes, ya que no es posible encontrar solidez en mu-
Veamos otro ejemplo: la teora econmica ha tratado siempre el -trabajo c.has reas donde ~ sociedad desea respuestas. Pero a largo plazo estaran
-la renuncia al tiempo ocioso- como una desutilidad desagradable que . mejor todos y todo, incluida la reputacin de los economistas.
slo se acepta mediante un soborno. Se supone que todo disfrute -o uti-
lidad- deriva del consumo y no de la produccin. Los economistas han
reconocido siempre que hay beneficios de ingreso psquico positivo asociado El final de la economa newtoniana
al trabajo, pero tales beneficios deben ser menores que las desutilidades de-
rivadas del trabajo. Si no fuese por la desutilidad neta de un trabajo, no En vista de la inestabilidad de la economa y de los modelos econmicos,
habra razn para que se pagara a nadie salarios en el modelo convencional. existe dentro de la profesin una industria creciente que se ocupa del riesgo
Para los economistas, el hombre no es un castor a quien le encanta tra- y la incertidumbre, la naturaleza de los procesos estocsticos aleatorios y su
bajar, sino un saltamontes que slo trabajar cuando le arrecie el hambre. control ptimo. El trabajo inicial sobre el camino aleatorio en los mercados
La posibilidad de una utilidad positiva neta, derivada del trabajo, ha financieros ha conducido a una concepcin ms general, racional y expec-
. comenzado a tomarse en serio slo ahora, con las demandas de enriqueci- tante del mundo, la ql)e ha llegado a abarcar a la microeconoma y la macro-
miento del trabajo entre nosotros y el xito de los japoneses en lo tocante . economa (vase el captulo VI) Para el partidario de las expectativas
a la elevacin de. la productividad de los trabajadores. Es posible que el racionales, la conoma puede parecer controlable, aunque en realidad no
poder; el prestigio, las amistades y los sentimientos de realizacin' sean algu- lo sea. Segn esta escuela, los elementos deterministas de la economa no son
nos aspectos importantes del sistema de remuneracin, anteS olvidado por controlables, y los cambios observados en las variables son producidos por
los economistas. Y, a medida que nos volvemos ms ricos y cambia la natu- grandes shocks aleatorios. La economa no se encuentra donde quisiramos
raleza ~el trabajo, es posible que ste se disfrute ms que el ocio, aunque que se encontrara, pero esa afirmacin no es literalmente diferente de la que .
antes ocurriera lo contrario. . dice que el planeta Marte no se encuentra donde quisiramos que se encon-
Si se toman en serio, estos cambios podran generar algunas alteraciones trara. La observacin puede ser cierta y lamentable, pero no es algo que
fundamentales en las conclusiones econmicas convencionales. Por ejemplo, alguien pueda evitar. .
aunque es cierto que podemos demostrar que el libre comercio maximiza el El azar puede encontrar en las relaciones econmicas en muchos niveles
consumo, el libre comercio no maximiza necesariamente la utilidad del pro- y en muchas formas. Las funciones pueden comportarse bien, pero los erro-
ductor. Si a los franceses les encanta ser agricultores o ver agricultores, puede res aleatorios que afectan una relacin econmica dada pueden ser dema-
res~ltar racional la proteccin de los agricultores franceses con aranceles y siado grandes por comparacin con el elemento determinista. Por ejemplo,
cuotas. Lo que se pierde en trminos de utilidad del consumo adicional se las estimaciones de la oferta y la demanda de energticos pueden ser muy
gana con creces en la utilidad adicional del productor.111 acertadas pero sujetas a grandes perturbaciones aleatorias, a causa de las de-
El problema de las relaciones economtricas no significa que deba aban- cisiones de produccin de la OPEP. O, en un mundo ms complejo, los
donarse la econometra, pero debera hacerse hincapi en la "solidez''. No parmetros de las propias funciones economtricas pueden estar sujetos a
debera otorgarse mucho peso a los resultados economtricos si no obtienen perturbaciones aleatorias. El estado del tiempo puede alterar las relaciones
resultados similares los economistas que usen tcnicas diferentes, variables de
18 Edwin Kuh Y J. Neese, "Econometric Model Diagnostica", en lnlflmtJiiontd
control diferentes, modelos diferentes y conjuntos diferentes de datos durante Symposium on Critria /or Evtduating tht1 Rliabilily of Macrot~conomit; Motlt~ls,
Gregori Cbow Y Paolo C:Oni, compa., Londres, Jobn Wiley, 1982; Edwin Kuh, David
111
Leater C. Thurow, "Paychic lncome: A Market Fai1ure'', Joumsl of Port-K,- Belsley Roy Welach, D~~Jgnortics in th LiMar Rtllf'tiSSion Modt~l: Itlmtifyiflf In-
nt~situa Economics, vol. 10, nm. 2, invierno de 1980-1981, p. 18~. flut~ntW Da14 arul Sourct~s o/ Collin~arily, Londres, Jobn Wiley, 1980. .
136 LA ECONOMETRIA

existentes entre los inswnos econmicos -los fertilizantes- y los rendimien-


tos econmicos. Pe_or an : hay algunos errores "de cola gruesa" en los que
V. LA ECONOMA DE LA OFERTA
la probabilidad de la presentacin de un error no disminuye a . medida
que awnenta el tamao del mismo. Y lo peor de todo es que puede haber un
caos en el que nadie sea capaz de encontrar una relacin funcional estable. UNA CORRIENTE ABERRANTE O LA OORRIENTE DE LA ECONOMA?
En todos estos casos, el problem~ no es la existencia del azar sino su dimen-
sin con respecto a las relaciones deterministas. Tambin debe distinguirse CuANDO la "reaganoma" pareci hundirse en el descrdito y el fracaso,
la posibilidad del control de la casualidad: el movimiento de los planetas en 1982, los economistas trataron de darle la espalda ~ la economa de la
no es aleatorio, sino pronosticable; pero no por ello es controlable. A la oferta. En palabras de Herb Stein, director del Consejo de Asesores Eco-
inversa, es posible que el comportamiento de los precios no sea pronostica- nmicos dur~te la gestin del presidente Nixon, los principales partidarios
ble, pero que s sea controlable utilizando los controles de precios y salarios de la economa de la oferta bajo Reagan estaban practicando una forma
de la segunda Guerra Mundial. peculiar de la misma, y "peculiar" se defina como algo "extremoso hasta
Toda disciplina abandona con gran renuencia la visin determinista del llegar a lo grotesco". Despus de todo, el economista "favorito" del pre-
mundo. La naturaleza determinista del movimiento de los cuerpos siderales sidente, George Gilder, no tena ningn adiestramiento formal en economa.1
fue un gran avance cientfico que puso un ejemplo a imitar por la ciencia ~ntre los economistas, era reconfortante advertir que pocos doctorados
moderna. Por lo tanto, no importa cun complejos y confusos parezcan los de la corriente principal crea en la versin extrema de la economa de la
eventos: de todos modos, se supone que son deterministas. Slo hay nece- oferta. Algunos profesionales sensat~ aconsejaban que se incrementaran los
sidad de descubrir el enfoque correcto. La renuncia al ideal determinista es incentivos reduciendo los impuestos, pero ningn economista verdadero crea
siempre riesgosa porque nos proporciona una salida aparentemente fcil. que la respuesta de la economa a los incentivos de la oferta fuese tan gran-.
Lo que parece ser estocstico puede ser en efecto determinista si slo nos de que una reduccin de las tasas impositivas produjera rpidamente un au-
esforzamos ms y encontramos la perspectiva y el marco an~tico correctos. mento de las recaudaciones de impuestos, como sostena la proposicin cen-
En todo caso, la Economa -al igual que gran parte de la ciencia mo- tral de la interpretacin de la economa de la oferta a manos de Laffer,
derna- est tomando una direccin en la que se perciben los eventos como Kemp, Roth y Reagan. El comportamiento de trabajo y ahorro responderla
algo mucho ms estocstico y mucho menos determinista de lo que se pen- a los incentivos de la reduccin de la tasa marginal de los impuestos, pero
saba antes. En la profesin econmica puede encontrarse una expresin ex- estara muy lejos de compensar la prdida de la recaudacin de impuestos
trema de esta tendencia ~n las expectativas racionales, donde todo lo que derivada de la reduccin de las tasas impositivas.
se aparte de la ruta . prescrita por el modelo de equilibrio con precios de Pero en vista de las corrientes intelectuales de la economa, no puede
subasta es, por definicin, una mera desviacin aleatoria. desecharse a la economa de la oferta como si slo .fuese una corriente abe-
El problema consiste en saber cuntas pruebas, y de qu clases, se re- rrante. Despus de todo, quien profesaba la creencia en la versin extrema
quieren para aceptar la conclusin de que un evento dado est dominado de la economa de la oferta no era un "luntico", sino el presidente de Es-
por los shocks aleatorios. Podra sostenerse que no debe hacerse jams tal tados Unidos. Las polticas pblicas se estaban diseando y convirtiendo
cosa porque siempre de~mos continuar la bsqueda de la perspectiva de- en ley sobre la base de ciertas proposiciones de la economa de la oferta.
terminista, y porque a menudo puede demostrarse que son deterministas los Y si la creencia se alejaba de las corrientes de la economa aprobada, cmo
eventos que a primera vista parecan aleatorios, si se entienden apropia- era que un partido poltico, que aceptaba las ideas de la economa de la
damente. oferta, poda haber capturado a la Casa Blanca? Qu hay en la disciplina
de la economa que permite que las creencias "peculiares" capturen el apa-
rato central que elabora las polticas econmicas en Estados Unidos?
El profesor Stein est sin duda en .lo cierto cuando afirma que pocos
economistas aceptaban la versin extrema de la curva de Laffer (vase ms
adelante), pero el profesor Laffer poda contar . con algunos colegas sor-
1 George Gi1der, Walth and Pov11rty, Nueva York, Basic Booka, 1981.
137
138 LA ECONOMlA DE LA OFERTA LA ECONOMlA DE LA OFERTA 139

prendentement,e ilustres. En abril de 1982 Milton Friedman escriba que del pueblo y de la economa"; . Si se hace tal cosa, contina el argumento,
"hay pruebas abundantes en el sentido de que el monto registrado ~el la eficiencia automtica de la economa de precios de subasta restablecer
ingreso gravable aumentar para contrarrestar con creces Ia prdida aritm- rpidamente la estabilidd y el pronto crecmvento econmico. Segn esta
tica de la tasa superior ms baja {un mximo de 25%)". 2 Los economistas concepcin, la economa puede compararse a un colchn de resortes aplas-
podran descartar quiz a Arthur Laffer como un economista "peculiar", tado por el gran peso del gobierno. En cuanto se retire ese peso, el colchn
pero no a Milton Friedman! recobrar instantneamente su estado normal.
Es posible que sea extremosa la versin de la economa de la oferta re- A medida que la economa se recupera -:-han pronosticado y siguen pro-
comendada por Arthur Laffer, apoyada por Milton Friedman y practicada nosticando los partidarios de esta concepcin- , habr una oleada de creci-
por ei' presidente Reagan {yo creo que es extremosa), pero fluye natural- . miento y un gran desplazamiento de la actividad econmica, del sector ilegal
mente de la visin del mundo acerca del equilibrio con precios de subasta. al sector legal, antes de que la economa se estabilice en su tendencia as-
En ese modelo, los problemas de la oferta se resuelven solos. Cuando se cendente normal a largo plazo. Mientras tanto, la oleada generar un gran
esfuerzan por maximizar su ingreso, los individuos que toman decisiones apor- aumento del PNB y de las recaudaciones gubernamentales. Los cambios pue-
tan automticamente la cantidad "correcta" de insumos de capital y mano den ser tan grandes -sostienen los partidarios de la economa de la oferta-,
de obra. Por Jo tanto, el crecimiento econmico ocurre automticamente a que las recaudaciones gubernamentales aumenten cuando las tasas imposi-
la tasa mxima compatible con las preferencias individuales acerca de las tivas bajan.8
elecciones entre el trabajo y el ocio, y la distribucin del consumo ent!'e 'el . Es posible que no sea vlido el argumento de la oferta, pero puede ad-
presente y el futuro. De acuerdo con el modelo, la competencia libre im- vertirse que fluye naturalmente de las principales corrientes intelectuales de
pulsar la economa hacia la eficiencia perfecta, en el sentido de que no la Economa. Por lo tanto, la economa de la oferta no puede descartarse
habr alteraciones que puedan mejorar a todos sm empeorar a alguien. El . como una aberrante corriente "peculiar'', desconectada de las corrientes
lado de la oferta de la economa es automticamente tan eficiente como principales de la profesin. Por el contrario, representa un retomo al funda-
podra ser. mentalismo econmico donde se aceptan los lemas bsicos del modelo de
. J>e aqui deriva la conclusin inevitable de los partidarios de la economa los precios de subasta sin reservas ni refinamientos.
de la oferta: si la economa est funcionando mal, algo estar interfiriendo
con los mecanismos bien lubricados de la economa de mercado. Dado el
modelo de los precios de subasta, es improbable que las imperfecciones del La gnesis de la economa de la oferta
mercado privado sean ese "algo". Despus de todo, un mercado privado Despus de la segunda Guerra Mundial, hemos tenido dos periodos en que
competitivo puede destruir cualquier imperfeccin del mercado privado, a se ha intensificado el inters por la economa de la oferta: el periodo de
menos que alguien tenga poderes monoplicos intrnsecos en el mismo. Y no Reagan, a principios de los aos ochenta y el periodo de Kennedy, a prin-
es probable que ocurra tal cosa si el gobierno no est apoyando al monopo- cipios de los sesenta.
lista privado. Los poderes monoplicos privados genuinos son pocos y muy El inters anterior por la economa de la oferta derivaba de la compe
alejados entre s, si es que existen en absoluto. tencia econmica y militar de la guerra fra con la Unin Sovitica. Du-
Por lo tanto, si son raros los monopolios privados -r~zonan los partida- rante los aos cincuenta, la tasa de crecimiento de Rusia era mucho mayor
rios de la economa de la oferta-, el gobierno debe estar alterando el fun- que la nuestra. Si se gratificaban las dos tasas de crecimiento, la economa
cionamiento regular y preciso de . la econona de mercado con precios de rusa sobrepasaba a la norteamericana en 1984, un ao dotado de cierta signi-
subasta. Slo el gobierno tiene el poder de la ley y no puede "ser inventado". ficacin literaria.
~sta proposicin no tiene que demostrarse; un creyente en los mercados
La campaa electoral de 1960 estuvo dominada por las brechas de los mi-
libres sabe que debe ser cierta en forma axiomtica si la economa est siles y del crecimiento econmico. Para remediar la brecha del crecimiento
funcionando mal. Y las economas de mercado libre simplemente no pueden econmico, los economistas de Kennedy inventaron varios incentivos. del lado
funcionar mal. de la ofert~. Se aceleraran los gastos de inversin con un crdito fiscal
Para remediar la situacin, el gobierno debe ser arrojado "de 1~ espaldas
a Office of the White House Pres Secretary, Th Economic Plan, 18 de febrero
1 Milton Friedman, "Painleu Revenue11, Nwsw" 5 de abril de 1982, p. 63. de 1981,
140 LA ECONOMIA DE LA OFERTA LA ECONOMIA DE LA OFERTA 141

a esta ltima y una depreciacin acelerada. Tal como se propona inicial- Y as se consider cuando se promulg, aunque Arthur Laffer, el gur
mente, el crdito fiscal a la inversin habra sido una medida marginal que actual de la economa de la oferta, cuando tiene que defenderla, guste citar
slo se aplicara por encima de lo que hubiese gastado previamente la el testimonio de Walter Heller, director del Consejo de Asesores Econmicos
empresa. A fin de asegurar que las rese't'Vas de depreciacin adicionales se del presidente Kennedy, ante el Congreso de 1963. En su momento, Heller
invirtieran efectivamente, una disposicin de la ley especificaba que los fon- se mostraba tan optimista acerca de los efectos del lado de la oferta como
dos no invertidos dentro de cierto tiempo tendran que retomar a la Teso- lo estara ms tarde el profesor Laffer.11
rera de Estados Unidos. Al final, el Congreso se neg a escuchar a los Paradjicamente, una gran reduccin general de los impuestos no es ya
economistas de Kennedy y aprob un crdito fiscal a la inversin media, slo el meollo de la manipulacin keynesiana del lado de la demanda, sino
ms bien que a la inversin marginal. Las disposiciones referentes a la devo- que se ha convertido en el meollo de la economa de la oferta de Reagan
lucin de la depreciacin se aprobaron, nunca se aplicaron y desaparecieron sin que haya experimentado cambio alguno en el proceso. Independiente-
discretamente pocos aos ms tarde! mente de que se sea un partidario decidido de la manipulacin keynesiana
En la versin de la economa de la oferta de Kennedy, los problemas de la demanda o de la oferta reaganiana, se tendr la misma solucin para
abarcaban mucho ms que l mero esfuerzo por estimular el incremento de el crecimiento lento de la econoina: una gran reduccin general de los
la inversin fsica. Muchos de los programas de fuerza de trabajo y educa- impuestos. .No debe sorprendernos el hecho de que el pblico se muestre
cin, que ms tarde se identificaran con los movimientos de los derechos ahora confundido acerca de quin est practicando la economa del lado
civiles y del combate a la pobreza, se iniciaron a fines de los aos cincuenta de la demanda o de la oferta. En efecto, la propia Administr~in Reagan
y principios de los sesenta como instrumentos para la aceleracin del creci- : ha supuesto que la reduccin impositiva de 1982 se ahorrara, en gran me-
miento econmico y la superacin de los rusos. Por ejemplo, la ley de Edu- dida (el lado de la oferta), al proponer las reducciones impositivas de 1981,
cacin para la Defensa Nacional trataba de incrementar las habilidades en pero ha sostenido que tal reduccin se gastara, en gran medida (el lado de
lenguas extranjeras y cientficas a fin de competir con los soviticos, pero la demanda), al formular sus pronstic.os optimistas para 1982.
tambin para ayudar a eliminar la brecha en el crecimiento econmico. In- A medida que se desvanecan la nueva frontera, la guerra fra y la nece-
cluso las polticas de Kennedy que se ocupaban de los pobres, tales como . sidad de lograr que el pas avanzara de nuevo, el movimiento de los dere-
los programas de los Apalaches, no se adoptaron como medidas caritativas chos civiles y los programas de la gran sociedad del presidente Johnson pa-
de combate a la pobreza, sino como instrumentos de elevacin de los traba- saron a ocupar el centro del escenario. Al hacer hincapi en el desarrollo del
jadores al mximo de su potencialidad productiva, de modo que pudieran capital humano y desentenderse de la inversin privada en planta y equipo.
aumentar el PNB, en lugar de representar una carga. En virtud de que los la gran sociedad era la imagen especular de la economa de la oferta de
programas del lado de . la oferta de Kennedy tenan un fuerte componente Reagan. La motivacin primordial de ls programas de Johnson fue el in-
de mejora tanto para el capital humano como para el capital fsico, los . cremento de los ingresos personales, pero tambin se afirmaba que, si los
hombres de Kennedy podran afirmar legtimamente que sus programas fue- programas elevaban los ingresos de las minoras y las mujeres, elevaran
ron mucho ms comprensivos que las polticas posterioreS reaganianas del inevitablemente el PNB agregado. Si se educara y capacitara a la gente, la
lado de la oferta que hacan a un lado las inversiones en capital humano. gran sociedad supona que se elevara su productividad, lo que generara
Con la promulgacin de una gran reduccin general de impuestos, .en individuos autosuficientes y una economa que crecera con mayor rapidez.
1964-1965, la Administraci~n Johnson abandon las medidas del lado de la Mientras que los programas de Kennedy y Johnson surgieron de la guerra
oferta como un procedimiento para vigorizar la economa. . Aunque cierta- fra y el movimiento de los derechos civiles, los programas de Reagan sur-
mente se proclam en su momento que la reduccin impositiva tendra efec- gieron de los problemas de productividad en Estados U nidos. A medida
tos positivos sobre el ahorro, la inversin y el esfuerzo de trabajo, no se que el crecimiento de la productividad se frenaba gradualmente, a partir
consideraba una reduccin general como instrumento del lado de la oferta. de 1965, y empezaba a bajar, a partir de 1977, no es sorprendente que los
Por el contrUio, representaba una gran poltica del lado de la demanda, con reflectores econmicos viraran para enfocarse ~obre los problemas del lado
escasos efectos del lado de la oferta. de la oferta. Una productividad declinante significa una baja de los nive-
Esto se hizo pensando que, despuEs de todo, el diner se invertirla en ltima & Debate de televiai6n en circuito cerrado patrocinado por la National Auociation
instancia. of Manufacturen, 1981.
142 LA ECONOMIA DE LA OFERTA LA ECONOMIA DE LA OFERTA 143

les de vida, en trminos absolutos y en relaci~n con el resto del mundo. oferta de la economa (la T de la teora cuantitativa del dinero) se cuida
Y no se requiere ninguna genialidad para discernir que el pueblo norte- sola. De acuerdo con la teora, la intervencin macroeconmica guberna-
americano empezar a considerar que la declinacin del nivel de vida es un mental o puede hacer que aumente o disminuya el PNB real. Por lo tanto,
problema que necesita solucin. Ms interesante result su aceptacin de la restriccin monetaria slo reduce la infhicin.
una solucin extrema para este problema. La intervencin macroeconmica gubernamental no puede mejorar la ac-
tuacin de la economa de libre mercado, pero la intervencin microeco-
nmica gubernamental s puede deteriorar la actuacin de la economa. Con
Una economa de la oferta de Reagan altas tasas impositivas, los individuos trabajan, ahorran e invierten menos.
Y si las polticas de seguridad del gobierno los protegen contra las vici-
La reaganoma tiene cinco componentes: una gran reduccin general de los situdes de la vida, los individuos trabajarn, ahorrarn e invertirn menos.
impuestos, una reduccin del gasto en beneficencia social, un aumento mayor Asimismo, si la industria est demasiado regulada, quedar estrangulada y
del gasto en la defensa, una disminucin de la regulacin gubernamental y una producir menos.
restriccin de las tasas de crecimiento de la oferta monetaria. Como deca el anterior subsecretario 'del Tesoro para Asuntos Fiscales y
Las grandes reducciones en los impuestos tratan de aumentar el ingreso Econmicos de Reagan, Norman B. Ture, "la economa de la oferta es slo
disponible de los trabajadores y los capitalistas para que trabajen ms ar- la aplicacin de 'la teora de los precios al anlisis de los problemas referen-
duamente y ahorren e inviertan ms. Se supone que las reducciones de la tes a los agregados econmicos". 8 "Slo existen los efectos (el incentivo) de
red de seguridad social alentarn a los individuos a trabajar y ahorrar ms los precios, y todos los efectos de ingreso (desviaciones del pleno empleo)
a fin de proveer lo necesario para su propia ancianidad, enfermedades, de- derivan simplemente de las "rigideces institucionales" y conducen a la con-
sempleo y su propio nivel de vida. Los aumentos en el gasto de la defensa temporizacin, antes que a los ajustes a largo plazo o permanentes". 7 Es
no se disearon por razones econmicas, pero han producido un presupuesto decir, los efectos positivos de incentivo superan a los efectos negativos de las
federal donde los gastos totales estn creciendo con gran rapidez, ya que los polticas monetarias restrictivas sobre la demanda agregada. .
aumentos del gasto en la defensa son mucho mayores que las reducciones Si Ture tiene razn, .las polticas monetarias podrn restringirse rigurosa-
del gasto civil. Aparte de reducir las regulaciones que en opinin de la mente para'evitar que los precios (P) sigan creciendo, porque tales polticas
Administracin Reagan han obstruido a. la industria privada, se supona no tendrn ningn efecto a largo plazo sobre el PNB real (T) o el desem-
que estas polticas de la oferta restableceran un crecimiento econmico vi- pleo. Deca tambin el subsecretario: "los partidarios de la economa de la
goroso. oferta y los monetaristas estn enteramente de acuerdo a . largo plazo; las
Por otra parte, se supona que una tasa de crecimiento lenta de la oferta magnitudes monetarias no determinan Ja produccin real ni el ingreso".1
monetaria detendra la inflacin. No haba nada muy extremoso en esta En consecuencia, tal como ven las cosas los reaganautas, pensaron que podan
ltima idea, pero resultaba muy novedosa la sugerencia de que, si las pol- aplicar simultneamente los frenos monetariOs y el acelerador fiscal sin daar
ticas monetarias estrictas se ligaban a -vigorosas polticas del lado de la oferta, a la econ~ma ni generar acusaciones legitimas de inconsistencia.
el dinero restringido detendra la inflacin sin parar al mismo tiempo la La nica diferencia existente entre esta concepcin y la de los mone-
economa. taristas es que la recesin a corto pla.z que pronosticaran los monetaristas
A menudo se ve la reaganoma como algo nuevo y radical, pero es indu- se volvi tan breve hasta que dej de existir en las concepciones sostenidas
dable que se trata de algo enteramente basa~o en la teora del equilibrio con por los partidarios de la economa de la oferta. Es posible que la rapidez
precios de subasta, como gustan sealar sus defensores. Si la congruencia de la reaccin pronosticada sea diferente en. las dos escuelas de economistas,
con ese modelo es la medida de la permanencia dentro de la corriente . pero la teora es idntica.
principal, los partidarios reaganianos del lado de la oferta se encuentran en La economa de la oferta puede entenderse como una interpretacin
la corriente principal.
8 Nonnan B. Ture, Tht1 Economics of lhtl R11agan Rt~covry Program, Parla, Instituto
Como hemos viSto, si todos los mercados se vacan por los cambios de August Comte, 12 de septiembre de 1981, p. 10. .
precios inducidos por la oferta y la demanda, no podr haber recursos ocio- 7 Ibid., p. 29.

sos. La economa se encuentra siempre en pleno empleo, y el lado de la a Loe., cil.


14+ . LA ECONOMlA DE LA OFERTA LA ECONOMlA DE LA OFERTA 145

1itera1 y fundamentalista del modelo de los p':cios de ~ubasta, el .cual fu~ La econorma se desvi muy sustancialmente de lo que todos consideraban
ciona precisamente como se ensea en cualquier curso mtrocluctono de m~ como el- pleno empleo (25%, en 1933), se mantuvo alejada durante largo
croeconoma: los mercados se adaptarn rpidamente a las nuevas condi- tiempo ( 17%, en 1939), y no dio muestras de estarse corrigiendo por s
ciones los individuos deben ser obligados a ajustarse a las circunstancias sola. En 1937 sobrevino una recesin dentro de la Gran Depresin, y no hubo
del m'ercado cada individuo es un maximizador del ingreso responsable de seales de que terminaran los psimos tiempos antes del estallamiento de
su propio ni~el de vida. y si se le dej~ solo, un mercado con precio de su- la segunda Guerra Mundial. Sin la guerra, todo hara creer que la Gran
basta generar ,el nivel de bienestar ms alto po5ib~e. . . Depresin habra continuado. Pero esa poca de nuestra vida nacional en-
Como sealamos antes, si existe aqu alguna desv1ac1n de las cornent~s cierra recuerdos tan distantes que algunos economistas pueden desarrollar y
principales de la ciencia econmica, se tratar de la creencia de los parti- presentar teoras que nieguen esa realidad sin que se les considere unos tontos
darios de la economa de la oferta en la rapidez de los ajustes del mercado sin remedio.
y la magnitud de los efectos de incentivos. Pero au~ ~n esto sera d.ifcil El problema emprico de los modelos de precios flexibles se puso en evi-
afirmar que la economa de la oferta escapa a los bm1tes de la corriente dencia no slo en la pesadilla de la Gran Depresin. Desde la segunda Gue-
principal de la disciplina. Otras escuelas de economa, tales como la de .las rra Mundial, el desempleo ha variado entre 3 y 11% en Estados Unidos.
expectativas racionales, creen en los ajustes instantneos, y un econom1s~a Por qu? Y por qu han producido las polticas monetarias restrictivas
famoso -Milton Friedman- expres pblicamente su creencia en la exiS una tasa de desempleo de 11% en el Mercado Comn Europeo y de 16%
tencia de grandes y rpidos efectos del lado de la oferta. Incluso el rech~o en Gran Bretaa? En efecto, durante varios aos el desempleo ha sido muy
de las pruebas economtricas que muestran modera?os efectos del lado de elevado en muchos pases europeos, donde no ha habido indicio alguno de
la oferta, por parte de los partidarios de la economa de la oferta, se en- los ajustes de mercado que, segn se supone, reabsorbern a los trabajadores
cuentm enteramente dentro de la corriente principal de la disciplina eco- "temporalmente" desempleados.
nmica. El desempleo no puede existir en un mercado de equilibrio por precios
Por supuesto, hay muchos economistas que sin ser keynesianos rechazan de subasta. Pero el hecho es que el desempleo existe. Por qu se pasaba por
la economa de la oferta. Algunos monetaristas creen que se requiere un alto? La respuesta es simple. No se haba elaborado ninguna teora alternativa
tiempo considerable para que las poltica! monetarias controlen la inflacin, para refutar la explicacin del comportamiento econmico individual basada
y que durante ese tiempo deber empujarse a la economa por encima de en el modelo de los precios de subasta. Por lo tanto, era inevitable que la
su tasa natural de desempleo. 9 En otras palabras, debe experimentarse un concepcin dominante en los aos veinte se reafirmara cuando hubi~n
periodo de penuria econmica con crecimiento negativo para expulsar la i~ pasado los recuerdos inmediatos del sufrimiento producido por la Gran De-
flacin del sistema. Pero la concepcin monetarista depende aqu de la exiS- presin. Ahora se define el desempleo m~dido como desempleo "voluntario",
tencia de retrasos en el mundo real y de un modelo de precios fijos a corto o sea, como un desempleo que no es "real".
plazo, y flexibles a largo plazo. Si los economistas n~. estn di~pue~tos a
Pero los partidarios de la economa de la oferta tienen una explicacin
creer que hay algn . mercado do~de los precios estn fiJOS, ?
algun tiempo
para el .fenmeno. Aunque la poltica fiscal -impuestos y gastos- no
en que los precios sean fijos, los partidarios de la econom1a de la oferta
tiene efectos macroeconmicos de ingreso, s afecta los precios relativos: los
estarn en lo cierto. Pero si los precios estn fijos en algn mercado, ?
distorsiona. En virtud de que los actores econmicos del sistema son muy
durante algn tiempo considerable, un modelo de precios fijos te?dr~. qu~
sensibles a los efectos de los precios relativos, un programa que reduce los
cobrar importancia en la teora econmica, lo que a su vez sigmficara
impuestos y los pagos de transferencia podr reducir las distorsiones y afectar
que el modelo de los precios de subasta slo explica una parte de lo q~e
en forma radical la inclinacin de los individuos hacia el trabajo, el ahorro
debe ser explicado. En suma, una teora de precios fijos se vuelve necesana,
Y la inversin. Con menores impuestos y pagos de transferencia, baja el sa-
aunque slo sea para explicar el comportamiento a ~orto plazo. ,
lario de reserva de los trabajadores. En opinin de los partidarios de la eco-
La creencia de que el PNB real se controla por s1 solo en una econo~1a
noma de la oferta, el PNB se eleva y el desempleo baja, no por los efectos
competitiva se vio ~ada, en opinin de todos, durante la Gran Depr:esiOn.
macroeconmicos de las politicas fiscales o monetarias de Reagan, sino por
. e William Fellner sostuvo esta postura en una aparicin conjunta ante un seminario los efectos del incentivo microeconmico. Todos sienten de pronto deseos
sobre problema. econmicos nacionales de la CIA. de ahorrar y trabajar ms.
146 LA ECONOMIA DE LA OFER'tA LA ECONOMIA DE LA OFERTA 147

Como dice George Gilder, el economista favorito del presidente: "La GRFICA V.l La curva de Laffer
mano de obra y los recursos naturales, por ejemplo, son enormemente els-
ticos. El trabajador tpico emplea cerca de la mitad de su capacidad y el
Tasas impositivas (o/o)
ejecutivo promedio es mucho menos. productivo de lo que lo son los mejores.
La economa moderna est llena de manteca, de grasa y de maho de obra
e industria subempleada o muy vejada, por encima y por debajo. En un
sistema demasiado gravado por los impuestos, las estadsticas de los limites eco-
nmicos y la capacidad son engaosas" .10 En suma, la economa est em-
pantanada, pero puede limpiarse de inmediato si se restablecen los incentivos.

La curva de Laffer

La idea de la curva de Laffer ha estado con nosotros durante ms tiempo


que el propio Arthur Laffer, . pero recibi su nombre porque la convirti
en la columna vertebral de la economa de la oferta y de su concepcin de
los efectos de los incentivos. 11 Al igual que la teora cuantitativa del dinero,
la curva es una perogrullada que nadie disputa. Si el gobierno establece una
Recaudacin
tasa impositiva de 100%, no recaudar ~ada: nadie trabajara ni i~vertir~
de impuestos ($) O
si supiera que el gobierno se habra de llevar todo. Pero. los gobierno~ SI
recaudan impuestos. En consecuencia, la curva que relaciona las tasas Im-
positivas con la recaudacin de impuestos debe elevarse, al princi?i?, junto .
sicin a pasar- algunas actividades ya existentes, de la economa ilegal no
con las tasas de impuestos crecientes, y bajar despus, cuaqdo contmuan cr_e-
gravada a la economa legal gravada. Supongamos que alguien gana 100
ciendo las tasas de impuestos (vase la grfica v.l). Nadie discute est~.
dlares por semana y paga impuestos a una tasa de 10%. El gobierno recau-
La parte controversia} de la curva de Laffer no es su interseccin con el
dara 10 dlares de impuestos. Si los impuestos bajaran 30%, hasta una
eje vertical en O y 100, o su segmento doblado hacia atrs en que la recau-
tasa de 7%, los ingresos tendran que a~entar a 143 dlares por semana
dacin de impuestos se eleva (baja) a medida que bajan (suben) las tasas
para generar la misma recaudacin de 10 dlares (0.07 X 143 = 10). En
de impuestos, sino el punto emprico preciso en que, en el mundo real, el
promedio, todo trabajador o inversionista tendra que ganar 43% ms para
aumen~ de la tasa impositiva se ve contrarrestado por una declinacin ~
contrarrestar una reduccin de 30% en la tasa impositiva. Si algunos indi-
ducida en el trabajo y una inversin lo suficientemente grande para .reducir
viduos no pudieran aumentar en esa medida sus ingresos, es obvio que otros
la recaudacin de impuestos.
tendran que aumentar los suyos por encima de 43%.
En su campaa por la reduccin impositiva original, de 30% en todos
Los estudios economtricos indican que la reduccin de los impuestos eleva
los impuestos, encabezada por Kemp y Roth, Laffer y sus aliados polticos
el esfuerzo de trabajo, pero en cantidades mucho menores (vase ms ade-
-entre ellos Reagan.:._, afirmaban que no habra necesidad de reducir los
lante). Sin embargo, una mera introspeccin acerca de si una persona pu-
gastos presupuestarios porque la recaudacin de impuestos se elevara, en
diera elevar su ingreso en 43%, en respuesta a una reduccin impositiva
lugar de bajar, como resultado de la reduccin impositiva. A fin de someter a
de 30%, sugiere la improbabilidad de que las propuestas de Kemp y Roth
prueba el argumento, se puede calcular aritmticamente el ingreso adicional ,
tengan los efectos proclamados por ellos.
que tendra .que generarse por el mayor esfuerzo de trabajo o por la dispo-
El propio Laffer no ha tratado jams de especificar en trminos empi-
to Gilder, WHlth, p. 226. . ricos dnde se encuentra el punto de equilibrio, aunque de ordinario traza
11Sheldon Danziger, Robert Haveman y Robert Plotnick1 "Hoy Income Transfen 1 su curva con el punto de equilibrio en la tasa impositiva de 50% .. Quienes
Affect Work, Savinga, and Income Diatribution", Jov.mal of Economic Litratv.rtJ,
vol. xm, n6m. 3, teptiembre de 1981, p. 975. han tratado de estimar efectivamente dnde podra encontrarse el punto de
t
148 LA ECONOMtA DE LA OFERTA LA ECONOMtA DE LA OFERTA 149

equilibrio lo colocan cerca de 80%. 12 Pero independientemente de que el ductividad agregada bajara, en lugar de aumentar, a medida que las
punto de equilibrio se encuentre en 50 u 80%, muy pocos habitantes de menores tasas impositivas eliminaban el atractivo de los parasos fiscales.
Estados Unidos se encuentran por arriba del porcentaje necesario, o sea Pero, cualquiera sea e~ caso, los parasos fiscales no son ineficient~ simple-
que se encontraran en la parte de la pendiente negativa de la curva. El mente por su calidad de tales. Su ineficiencia es algo que debe demostrarse.
promedio de la tasa ~positiva norteamericana (federal, estatal y local) se No puede darse por supuesta, cpmo todos los partidarios de la economa de
elevaba a 32% en 1980, y la tasa impositiva marginal llegaba a 34%.u Por la oferta creen que hay que hacer.
lo tanto, a fin de obtener el aumento requerido, de 43% en el esfuerzo pro- Luego que se promulgaron las reducciones impositivas del lado de la
ductivo, el pequ.eo nmero de personas colocadas por encima del punto de oferta y las recaudaciones bajaron, los principales economistas de la Admi-
equilibrio y, por ende, sujetas a los fuertes efectos del lado de la oferta nistracin Reagan -aunque no el propio Laffer- empezaron a afirmar que
te~dran que experimentar un aumento enorme en sus ingresos. ' jams haban esperado que la recaudacin aumentara al reducirse las tasas
Los partidarios de la economa de la oferta afirman que algunos de los impositivas. Pero todava esperan efectos incentivos positivos muy rpidos y
grandes efectos positivos no ocurren por causa de un incremento del esfuerzo grandes. Donald T. Regan, secretario del Tesoro, sostiene que los norteame-
productivo agregado, sino porque el esfuerzo de trabajo existente saidr de ricanos ahorrarn 60% de su reduccin de impuestos. Michael Evan, con-
la economa subterrnea y la inversin existente de los parasos fiscales im- cultor econmico y prominente simpatizante de la economa de la oferta de
productivos. Ninguno de estos argumentos tiene sentido cuando los examina- Reagan, estima que el ahorro llegar a 80%.
mos ms de cerca. Las pruebas econmicas se oponen a tales afirmaciones. De ordinario,
La economa subterrnea paga ahora impuestos indirectos -a las ventas aunque no siempre, los efectos incentivos de la tasa impositiva estiran las
a . la propiedad- cuando sus miembros gastan dinero. Slo los impuesto~ cosas en la direccin correcta -el ahorro, la inversin y el esfuerzo de tra-
directos a~entaran cuando algunas actividades surgieran del subsuelo, por- bajo aumentan al reducirse los impuestos--, pero la magnitud de los efectos
~ue .los IDJembros de la economa subterrnea no pagan ahora nada de estos es casi siempre pequea. Por una parte, la elevacin de las tasas de ren-
tm~ue~tos. En. consecuencia, los impuestos directos tendran que ser muy dimiento despus de los impuestos tiene un efecto muy pequeo sobre el
baJOS para estunular la salida a la superficie de gran parte de la actividad ahorro personal. Adems, los analistas de la oferta de mano de obra sue-
subterrnea. Adems, esta actividad es tambin ilegal en gran parte no len descubrir curvas de oferta de mano de obra verticales o incluso de pen
porque sus participantes quieran evadir los impuestos.. sino porque la s~e diente negativa (los trabajadores trabajan menos a medida que bajan sus
dad en general quiere que se ponga fin a la actividad, independientemente impuestos y suben sus ingresos). Los efectos de ingreso (la reduccin del
de que se paguen impuestos o no. Quienes participan en el narcotrfico y ingreso produce mayor trabajo) igualan o dominan a los efectos de susti-
e~ .la prostitucin no pagarn jams impuestos voluntariamente, ya que si lo tucin (donde la reduccin de las tasas salariales netas generan mayor ocio
hiCieran podran ser arrestados. y menor trabajo) y producen efectos pequeos o inexistentes del lado de la
El argumento del paraso fiscal resulta ms dudoso an porque la mayora oferta.
de los .Pa~ fiscales norteamericanos no fueron diseados por algn abo- El mayor efecto de esfuerzo de trabajo que se ha encontrado hasta ahora
gado flScalista astuto que encontrara alguna laguna improductiva no desea- fue descubierto por el profesor Jerry A. Hausman del MlT. Segn Hausman, si
da, sino por un Congreso convencido de que ciertas formas de la actividad un impuesto proporcional al ingreso sustituyera 'al a~tual impuesto progre-
sivo al ingreso federal, las horas de tiabajo aumentaran 8%. 14 Sin embargo,
econ~mica ~ran tan productivas que deberan recibir ventajas impositivas
espeCiales para alentar a los inversionistas a dedicarse a . ellas. Por ejemplo, esto requerira que la tasa impositiva mxima bajara de 70 a 12%, o
sea
mucho ms que la reduccin de 30% contemplada por Kemp y Roth. El
el ~taiDJento porcentual se dise para alentar la inversin en la perfo-
estudio de Hausman tambin quera estimar lo que llam "una curva de
raclon petrolera. Por lo tanto, si ~1 Congreso tuvo . razn inicialmente al
oferta de mano de obra compensada por el ingreso". Esto significa una curva
creer que deban estimularse ciertas clases de la actividad econmica, la pro-
de oferta de mano de obra donde los trabajadores permanecen en el mismo
11
El profesor Laffer de UCLA traz la curva de Laffer original en una servilleta 14 Jerry A. Hausman, ''Labor Supply", en How Tax11 A.ffct Economic B1havior,
que no se guard como referencia.
11
Council of Economic Adwen, Th Economic Rt~porl o/ lh Prsidttnl1 1982 Henry J. Aa ron Y Joseph Pechman, comps., Washington, D. C., Brookings Institution.
pgina 321. J 1981, p. 27.
150 LA ECONOMlA DE LA OFERTA LA ECONOMlA DE LA OFERTA 151

nivel de ingresos mientras que sus tasas impositivas marginales varan. A fin tro esfuerzo de trabajo y dejamos que otros lleven la carga. Pero cuando
de obtener el efecto positivo de 8% en el esfuerzo de trabajo, todos tendrn todos toman lo que es individualmente una decisin racional de trabajar
que hacer ciertos pagos de suma fija al fisco lo suficientemente grandes menos, el resultado es una irracionalidad colectiva: una economa con muy
para mantener constante su ingreso neto bajo la nueva eatructura fiscal. Si poco trabajo y produccin.
no se paga tal compensacin, los resultados de Hausman son los normales: George Gilder presenta una forma extrema de esta afirmacin i sostiene
- los efectos de ingreso son aproximadamente iguales a los efectos de sustitu- que los pagos de la beneficencia y el trabajo de las esposas reducen la
cin, y los efectos del esfuerzo de trabajo son muy pequeos cuando se iniciativa masculina. "Los ingresos del hombre, al revs de lo que ocurre
reducen los impues_tos. Nadie ha propuesto todava -y ciertamente no lo ha con los de la mujer, determinarn no slo su nivel de vida sino tambin sus
hecho la Administracin Reagan- una reduccin de impuestos compensada posibilidades de casarSe y tener hijos, es decir de ser un hombre sexual. El
por los ingresos. trabajo del hombre encuentra as su fuente ms profunda en el amor''.111
No obstante, en vista de las deficiencias de la econometra, los partidarios "Bajo los planes del ingreso garantizado. : . los matrimonios no se disuelven
de la economa de la oferta podran sostener que el trabajo emprico existente porque lo dicten as las reglas, sino porque los niveles de beneficios destruyen
est errado o podra estarlo, sin que por lo general se les hiciera a un lado el papel y la autoridad decisiv~ del padre, quien ya no puede sentirse
por juzgrseles como economistas "peculiares". El episodio de Kemp y Roth un hombre en su propia casa" .18 "Cua.'ldo las esposas ganan menos, los
ejemplifica la aseveracin de que las pruebas econmicas son demasiado hombres tienden a trabajar ms y tienen probabilidades mucho mayores de
dbiles como para establecer una gran diferencia en los asuntos prcticos. alcanzar el pinculo de la realizacin".17 "El progreso material es inevita-
Si los encargados de hi: poltica econmica quieren creer algo, siempre en- blemente elitista: vuelve al rico ms rico pues aumenta su fortuna, y exalta
contrarn un economista que confirme sus creencias. a los pocos hombres extraordinarios que pueden producir riqueza por encima
de las masas democrticas que la consumen" .11
Muchos economistas quieren desechar tales aseveraciones por ser una so-
Las imperfecciones del merca~o ciologa vulgar escrita por un hombre que, despus de todo, no tiene un
doctor~o en economa. Es posible que el presidente haya regalado el libro
Los economistas de Reagan creen en los mercados libres y no quieren en de Gilder a su gabinete al principio de su Administracin, pero no es un
modo alguno parecer unos intervencionistas que tratan de forzar al mercado verdadero economista, segn afirman los economistas. Es posible que as sea,
a producir un resultado que no sea tpico. En consecuencia, los economistas pero debemos preguntarnos por qu lo toman en serio el presidente de Es-
de Reagan han enfocado las reducciones de los impuestos y los gastos como tados U nidos y el partido Republicano.
si fuesen imperfecciones del mercado. En otras palabras, entre menos se Del lado del ahorro y la inversin encontramos una ausencia similar de
desve la recaudacin a travs del gobierno, ms eficientemente funcionarn pruebas claras acerca de los grandes efectos del lado de la oferta. El nico
los mercados porque se producirn menos distorsiones en la economa. De estudio que trat de descubrir grandes efectos negativos de la intervencin
igual modo, los programas de beneficencia social se perciben como polticas gubernamental fue realizado por Martin Feldstein, ahora director del Consejo
de seguros (imperfecciones del mercado) con efectos adversos de incentivo. de AseSores Econmicos del presidente Reagan, quien demostr que la Segu-
Cuando el gobierno conviene colectivamente en asegurar a sus ciudadanos ridad Social tena un gran efecto adverso !Obre el ahorro. 19 Sin embargo,
contra la ancianidad, la enfermedad, el desempleo, la pobreza y las desventa-
jas personales, reduce los incentivos personales para el ahorro y el trabajo. u Gilder, Waltla, p. 87.
18 lbid. p. 114.
Los individuos perciben estos programas como un ahorro personal que reduce 17 lbid. p. 151.
su propio ahorro privado; pero, en virtud d~ que los programas no son aho- ' liJbid., p. 259.
1 ' Martin Feldatein, "Social Security and Savillgs: The Extended Lile Cycle Theory",
rros en conjunto, se traducen en un ahorro demasiado pequeo en relacin .4rrurican Economic R1viw, mayo de 1976, p. 77; Dean Leimer y Selig Lesnoy,
con lo que podra obtenerse si las preferencias no estuvieran distorsionadas. "Social Security and Private Savings: A Reexamination of the Time Series Evidence
De acuerdo con los economistas de Reagan, la seguridad social crea tam- Ulliq Altemative Social Security Wealth Variables", avance de inveatigaci6n, Office
of Relearch and Statiatics, Social Security Ac:lminiatration, Waahington, 1980.
bin gorrones: sabiendo que otros trabajarn y nos suministrarn los recursos VI~ P~ ~ di11euai6n de la controvenia y una lista de laa acusaciones y contra-
necesarios para asegurarnos contra los azares de la vida., reducimos nues- acUJ8C10Del llgW.entea, Danziger 11 al., "How lncome Tramfen", p. 980.
LA ECONOMlA DE LA OFERTA LA ECONOMlA DE LA OFERTA 153
152

el estudio debi ser retirado porque los resultados fueron causados por_un conjunto de plazos de dpreciacin (ahora conocidos como 15, 10, 5, 3,
"error de comp,ttadora". Cuando el anlisis se . hizo correctamente, el sistema mientras que antes era 10, 5, . 3, por el nmero de aos en los que podan
de la Seguridad Social tuvo un pequeo efecto positivo sobre el ahorro. amortizarse las diversas class de activos) , que son mucho ms rpidas que
Pero esto no ha detenido los ataques a la Seguridad Social bajo el disfraz las vidas efectivas y, en relacin con stas, mucho ms generosas para la
del incremento de la inversin. planta y el equipo de larga duracin que para la planta y el equipo de corta
Sin embargo, los efectos del ahorro difieren sustancialmente de los efectos duracin, se crean distorsiones importantes en los mercados de capital. La
del .esfuerzo de trabajo. No existe ningn sustituto del trabajo individual, inversin se desplazar hacia activos tales como hs aceras y en contra de
pero s existen sustitutos para el ahorro individual. Las instituciones pueden activos tales como la manufactura de equipo electrnico. Las empresas in-
ahorrar. En Estados Unidos slo 25% de ruestro ahorro agregado proviene tensivas en capital se encontrarn con reservas de depreciacin .que no pue-
del ahorro individual. El otro 75% proviene del ahorro institucional, tal den usar, ya que sus reservas de depreciacin, crdit~s fiscales a la inversin,
como las ganancias retenidas por las corporaciones y las reservas de depre- y deducciones de los intereses superarn a menudo el ingreso bruto. Las
ciaci6n.10 empresas intensivas en mano de obra que no tienen una situacin similar
Esto significa que, incluso si los programas de beneficencia social tienen tendrn un ingreso gravable. El resultado neto ser un fuerte incentivo para
un efecto adverso sobre el ahorro personal, hay algunos procedimientos leg- combinar los dos tipos de empresas y obtener el beneficio de una ley fiscal
timos para aumentar el ahorro total en la economa que difieren de la abo- mal diseada. Y nada podra ser ms contrario al espritu de la competencia
licin de los sistemas de beneficencia social. Por ejemplo, el gobierno podra sin distorsiones de deficientes regulaciones gubernamentales. El incentivo de
aumentar el ahorro generando un supervit en su presupuesto. El crdito la combinacin podr mitigarse por la compra y la venta de' reservas
al consumo podra restringirse para elevar las tasas del ahorro personl. de depreciacin, pero eso slo significa que las empresas eficientes e inten-
Cerno una sociedad, podramos optar por abolir nuestros sistemas de bene sivas en mano de obra pagan . ahora impuestos a las ineficientes empresas
ficencia social y retener nuestro sistema de crdito fcil y deduccin fiscal intensivas en capital. Pero los economistas de la libre empresa de Reagan
de los pagos de intereses personales, pero sa es una decisin tica y no una no dijeron una sola palabra en contra de las distorsiones. De nuevo, lo que
decisin que nos impongan los ineludibles imperativos econmicos. . se quiere hacer por razones polticas es ms importante que la consistencia
Los argumentos del lado de la oferta acerca del ahorro slo demuestran con los principios de libre mercado proclamados.
el principio de que los juicios de valor se esconden a menudo tras la fa-
chada del anlisis econmico. Se formulan argumentos econmicos -debe-
rn reducirse los impuestos o los programas de beneficencia social para Conclusiones
elevar el ahorro- para alcanzar un objetivo que los postul~ntes quieren
alcanzar -la reduccin del gasto de la beneficencia-, y se ostenta como De acuerdo con la versin de la economa de la oferta de Reagan, si la
una necesidad algn objetivo generalmente aceptado, tal como el aumento economa no est funcionando habr algo errado n el lugar que ocupa el
de la invenin. Lo mismo puede advertirse en las curvas de depreciacin gobierno en la economa. Esto no se ha probado mediante el anlisis emp-
acelerada propuestas por la Administracin Reagan. Estas tarifas no estaban rico, pero se sabe porque resulta imposible a priori que una economa compe-
diseadas para eliminar las imperfecciones del mercado creadas por los impues.;. titiva de libre mercado funcione mal cuando est libre de perturbaciones. Si
tos, sino para crear una imperfeccin del mercado: en este caso, una imper- la economa est funcionando mal, el culpable tendr que ser el gobierno, el
feccin . deseada por los miembros de la Administracin Reagan. gran distorsionador de una economa de libre mercado.
A fin de evitar las decisiones distorsionantes de la inversin, toda la planta Cualquiera que sea la validez del argumento de la oferta, no hay duda
y todo el equipo de capital deberan depreciarse durante su vida econmica de que es un producto lgico de una visin del mundo basada en el equi-
efectivamente til. Si la tasa de inflacin es tal que los costos de reposicin librio por precios de subasta. Los partidarios de la economa de la oferta
aumentan por encima de sus costos histricos de adquisicin, la solucin slo hacen explcito lo que est implcito en ese modelo; Los economistas
terica correcta ser la indizacin de la depreciacin o la aceptacin de la re- de la corriente principal podrn decir que los partidarios de la economa de
posicin antes que la depreciacin del costo histrico. Cuando adoptamos un la oferta exageran la "verdad" que puede encontrarse en el modelo, pero
zo Eeotaomie Report of th1 Pruident. 1982. p. 262. sigue siendo 101. "verdad",
..
154 LA ECONOMIA DE LA OFERTA

En todo caso, la economa de la oferta representa el triunfo de la econo- '


mia literal y sin matices del equilibrio por precios de subasta. Los partidarios
VI. LAS EXPECTATIVAS RACIONALES
de la economa de la oferta son para ese modelo lo que son los fundamen-
talistas religiosos para la interpretacin bblica. No son posibles, ni se per-
miten, las desviaciones de la verdad revelada. UN PASAJE NORTE-OESTE INEXISTENTE

81 LA e~onoma de la oferta, con su visin primitiva del modelo de precios


de subasta, es la respuesta emocional "visceral" a los fracasos econmicos de
, los aos setenta, la escuela de ~s expectativas racionales es una respuesta
intelectual refinada a los mismos fracasos. Mientras que las creencias de
los partidarios de la economa de la oferta sen tan fuertes que se ciegan a
tod'a pl1leba en contrario, los partidarios de las expectativas racionales de-
'
. finen el mundo en forma tautolgica, y tampoco permiten ni~guna prueba
que vaya eri contra porque tal prueba no puede existir. Aqu. se resuelve el
conflicto existente entre la teora microeconmica y los problemas macroeco-
nmicos afirmando simplemente que los problemas macroeconmicos no
existen por definicin. Por esta razn, a veces se dice que las expectativas
racionales constituyen la nueva economa "lsica".1
Esta escuela de pensamiento es muy similar y a la vez muy diferente de
la economa d~ la oferta. Ambas toman literalmente el modelo de precios
de subasta y creen que los mercados se vacan con gran rapidez mediante
las fluctuaciones de los precios. Ambas creen que es poco lo que puede
hacerse para mejorar la actuacin de una economa de precios de subasta.
Ambas creen que los actores econmicos son racionales por cuanto no come-
ten errores sistemticos. (En trminos tcnicos, el valor esperado de cual-
quier variable es su esperanza matemtica condicionada a toda la informacin
disponible.)
Pero ambas escuelas. difieren acerca de qu tanto es lo que se conoce.
En la prctica, los partidarios de la economa de la oferta llegan a creer
casi en la informacin perfecta. Abandonada a sus propias fuerzas, una
economa de mercado funcionara muy bien. En cambio, los partidarios de
las expectativas racionales creen que los actores econmicos pueden ser muy
ignorantes acerca de lo que deberan saber por comparacin con la infor-
macin perfecta supuesta por el modelo simple del equilibrio con precios
de subasta. La informacin perfecta se redefine en el sentido de que los
actores ecc;mmicos saben todo lo que es posible saber, pero puede haber
muchas cosas que deberan saber y que no saben.
Tambin difieren los partidarios de las expectativas racionales de los
partidarios de la economa de la oferta y los monetaristas por cuanto reen

1 Brian Kantor, "Rational Expectations and Economic Thought", JourntJl of Eco-


taomic LiiiFtJIUrl, vol: xvu, nm. 4, diciembre de 1979, p. 1422.
: 155
156 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES
LAS' EXPECTATIVAS RACIONALES 157
que las polticas monetarias tienen escaso efecto sobre la inflacin y que no
causado nada de lo que est mal en la economa. El gobierno no ayuda ni
es posible inducir los cambios drsticos en el comportamiento de trabaj
perjudica. Por ejemplo, no importan los controles impuestos a los mercados
y ahorro que dan por sentados Jos economistas de la oferta. 2 Como ios par-
de divisas porque su imposicin fue prevista por el mercado y porque el
tidarios de la economa de la oferta, los partidarios de las expectativas
mercado es capaz de sacarles la vuelta En consecuencia, las expectativas
racionales (tales como Lucas y Sargent) creen que el gobie~o no puede
racionales pueden verse como una forma refinada del nihilismo donde "nada
mejorar el .funcionamiento del mercado de equilibrio por precios de subasta,
pero tambin creen que el gobierno no puede daar sistemticamente la
afecta a nada".
El modelo del equilibrio con precios de subasta reina sin obstculos, como
~tuaci~~m del mercado. En consecuencia, los partidarios de las expectativas
racionales no creen que pueda mejorarse sistemticamente la actuacin eco- lo hizo antes de Keynes y la Gran Depresin, pero con una diferencia. Las
nmica eliminando la interferencia gubernamental. expectativas racionales han descartado el concepto de las imperfecciones con-
Aparte del entendimiento bsico de los precios de subasta, los partid~os
trolables del mercado (las imperfecciones del mercado pueden conducir a
una actuacin econmica deficiente, pero no puede eliminarse ninguna de
de las expectativas racionales perciben una economa golpeada por grandes
ellas) y han elaborado el concepto de los grandes choques aleatorios. Los
choques o errores aleatorios que no pueden evitarse o controlars. Estos cho-
shocks adversos y la informacin deficiente pueden producir, resultados rea-
ques o errores aleatorios de la informacin pueden sacar a la economa
les que difieran sustancialmente de los resultados pronosticados por el mo-
de su curso normal dur~te grandes pe~iodos. Por ejemplo, el desempleo
delo terico. Pero el mercado es tan perfecto como puede serlo. Los debates
y el ciclo econmico son provocados por errores de informacin.3 Pero,
econmicos acerca de /esta conclusin tienden a concentrarse en los pro-
dado que los choques son inevitables y que la informacin es tan buena
blemas macroeconmicos, pero el partidario de las expectativas racionales
como podra obtenerse, es obvio que el gobierno no puede hacer nada
cree que los resultados son igualmente aplicables a los problemas micro-
en relacin con una actuacin econmica deficiente. Una economa de libre
econmicos.
mercado puede_funcionar muy mal en la prctica, aunque est funcionando
Sin embargo, no hay conclusiones controversiales que fluyan del concepto
tan bien como puede hacerlo.
de la racionalidad (no hay errores sistemticos) o del concepto de las ex-
Partiendo de la misma creencia en los mercados perfectos, la ruta de la
pectativas (los actores econmicos miran al futuro cuando toman sus deci~
oferta nos hace ser muy opti!llistas acerca de nuestra capacidad para me-
siones). Todas las conclusiones controversiales fluyen de la teora de un
jorar la actuacin de la economa. Slo tenemos que hacer a un lado al
modelo de equilibrio con precios de subasta, combinada con el concepto de
gobierno. En cambio, la ruta de las expectativas racionales nos lleva a ser
los choques aleatorios y la mala informacin no sistemtica.~
muy pesimistas acerca de nuestra capacidad para hacer cualquier cosa.
Para esta ltima escuela, podra desearse la intervencin gubernamental por-
~ue a la so~edad le gustara aliviar la penuria econmica, pero aunque se
El origen de las expectativas racionales: las teoras del camino tdeatorio
Implante la mtervencin no es til porque no se la puede remediar. En
otras palabras, hay problemas econmicos reales, pero no hay soluciones La hiptesis de las expectativas racionales une la ~rfeccin terica del mo-
econmicas. El gobierno no puede hacer nada para ayudar a la economa delo de los precios de subasta a la teora del "viaje aleatorio" del compor-
porque sta ya est haciendo todo lo que puede. Tenemos que resignarnos tamiento del mercado financiero. 8 Esta ltima aporta la concepcin de los
al hecho de que la mejor actuacin posible puede ser una actuacin mala. shocks aleatorios y la informacin incompleta. .
. U~ de las conclusiones poco conocidas y menos subrayadas de -los par- . En un mercado libre perfectamente competitivo, los mercados de capital
tldanos de las expecta~vas racionales es que el gobiern no pudo haber se encuentran en equilibrio y cada inversin produce una determinada tasa
2 .~obert E. Lucas ~r., "Expectations and the Neutrali~ of Money", ]ournal of
comn de rendimiento. Pero para '!ntender el mundo real como lo hace
Pol1t1cal Economy, abnl de 1972, p. 102. el viaje aleatorio hay necesidad de pensar . por lo menos en dos mercados
a C_omo cuando ~ toma~ erradamente los cambios de los precios absolutos por
camb1os de los preCios relauvos. .. ~ 'f!-n el ~elo simple de la competencia pedecta no hay desempleo real, la in-
" Th~m~ J. Sa~ent, "Rational Expectations , and the Reconstruction of Macro- flaa6n no exute,. o no importa, y el crecimiento ocurre a la mhima tasa compatible
econ~rmcs . Pone.nc1a presentada en el centsimo aniversario de la Universidad con las preferencraa de consumo presente o futuro y de trabajo u ocio.
8 Eugene Fama, "Efficient Capital Markets: A Review of Theory and Empirical
Hose1, 17 de septiembre de 1980.
Work", 1oumal of FiJUJncs. mayo de 1970.
158 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALE~ 159

diferentes de capital. El primero es el mercado de las inversions reales, donde " CuADRO Vl.1 Tasas anuales de beneficio de los accionistas
las empresas y los individuos hacen inversiones reales en planta y maqui- .por industria
naria. El segundo es el mercado financiero, donde los individuos compran
instrumentos financieros sin administrar activos reales en forma directa. Industria 1960 1980
Las acciones, los bonos y las fiduciarias de bienes inmuebles son ejemplos
del segundo mercado, mientras que las fbricas, las prensas y los robots . Total de las manufacturas 9.2% 21.9%
son ejemplos del primero. . Bienes durables 8.6 18.1
La caracterstica bsica de los mercados de capital real es el desequilibrio, Equipo de transporte 11.7 1.4
no porque haya beneficios adicionales que pueda obtener un nuevo miembro Vehculos de motor 13.5 -10.8
del mercado, sino porque las empresas ganan a posteriori tasas de rendi- Aviones 7.4 25.2
miento muy diferentes. (Recurdese el ejemplo del hotel de Nueva York Maquinaria elctrica 9.5 25.1
mencionado antes). A lo largo del tiempo, y en cualquier ~omento . dado, Maquinaria metalrgica 5.3
Otra maquinaria 7.6 23.0
hay una gran variacin en las tasas de rendimiento, tanto entre las indus- Productos metlicos fabricados 5.6 22.3
trias como dentro de ellas. El cuadro VI.1 indica .Ja ~a de rendimiento anual, Industrias metlicas primarias 7.2 16.5
despus del pago de impuestos, del capital de los accionistas por industrias Hierro y acero primario 7.2 16.5
en 1960 y 1980. Hay una variacin amplia y persistente en ambos aos. La Metales primarios no ferrosos 7.1 22.4
industria farmacutica, por ejemplo, se encontraba a la cabeza de la lista Arcilla y vidrio 9.9 16.8
Muebles y accesorios 6.5
en 1960 (16.8%) y en el tercer lugar (27.9%) en 1980. Durante veinte Madera y productos de madera 3.6 19.2
aos, las compaas farmacuticas han obtenido por cada accin un rendi- Miscelneos y artillera 9.2
miento muy superior al promedio. De las industrias que en 1960 tenan ' No durables 9.9 25.3
rendimientos por encima del promedio, slo dos se en~ntraban por debajo Alimentos 8.7 23.3
del promedio en 1980. La industria editorial, que estaba ligeramente por Tabaco 13A 23.3
Productos textiles 5.9 16.1
encima, se coloc ligeramente por debajo, mientras que slo la industria Papel 10.2 17.4
automotriz altero su posicin significativamente. El mismo patrn de consis- . Impresiones 10.6 28.7
tencia en la posicin y dispersin en los resultados puede observarse en la Productos qumicos 12.2 22.6
lista de Fortune de las 500 empresas industriales ms grandes. El riesgo puede Medicinas 16.8 27.9
explicar los rendimientos elevados en cualquier ao dado, pero no puede ex- Petr6leo 10.1 30.7
Hule y plsticos 9.1 10.7
plicar los .:endimientos elevados ao tras ao.
Dentro de una sola industria es igualmente grande la dispersin de las FuENTE: Federal Trade Commission, Securities and Exchange Commission, Quar-
tasas de rendimiento de la inversin. En el cuadro VI.2 aparecen las tasas terly Financial Rports for Manufacturing Corporations. Government Printing Office,
de rendimiento de los cuatro fabricantes de automviles ms importantes de Washington, primer trimestre de 1961, p. 10, y primer trimestre de 1981 , p. 14.
1
Estados Unidos. Los rendimientos suben y bajan de acuerdo con el mercado
automotriz, pero se observan grandes y persistentes diferencias. Durante ms comportamiento. Los rendimientos varan sustancialmente durante largos
de veinticinco aos, la General Motors ha ganado ao tras ao ms que periodos. Las razones del desequilibrio fundamental son muchas y variadas,
la Ford. En cambio, las ganancias de la Ford han estado considerablemente pero en su mayor parte deri~an de una caracterstica bsica del mercado
por encima de las de la Chrysler. American Motors es consistente en su de capital real que no corresponde a los supuestos del modelo de precios de
inconsistencia, obteniendo grandes rendimientos en algunos aos y pequeos subasta: en el sector familiar no se generan grandes flujos de ahorro que
en otros. luego se reparten entre empresas e . industrias para igualar las tasas reales
Los datos referentes a los mercados de capital real indican 'una tendenCia de rendimiento de las inversiones fsicas.
escasa, si acaso, de tales merados hacia el equilibrio, como deberla ocurrir En Estados Unidos, en 1980 y 1981, el sector 'familiar no suministr6 nin-
si el modelo convencional de precios de subasta explicara ~rtadamente su gn ahorro neto al sector empresarial, sino que retuvo todo su ahorro para
160 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 161

CuADRO VI.2 Tasa de rendimiento de las acciones Si un accionista tpico piensa que una empresa ser ms rentable que otra
en la industria automotriz en un mundo de capitalismo gerencial, su nico recurso prctico es la venta,
la compra y la alteracin de su cartera financiera (ms adelante volveremos
General Molors Ford Chrysler American Molors sobre este punto). Los costos para tratar de forzar un cambio en la ad-
ministracin y volver ms rentable su inversin actual son demasiado eleva-
1956-1959 16.2% 11.7% 6.3% 19.5% dos en la mayora de los casos. Ciertamente existe la posibilidad de comprar
1960-1964 19.7 13.6 10.0 13.8 empresas enteras, pero a menudo se trata de un desequilibrio temporal
1
1965-1969 19.7 10.7 11.0 11.1 en los mercados financierOs (las compaas de recursos naturales subvalua-
1970-1974 13.9 11.2 4.1 15.4
das en 1981), ms' bien que de esfuerzos genuinos por mejorar la adminis-
1975 9.6 5.1 ....:.10.8 -7.6
1976 20.2 13.8 15.0 -14.8 tracin y elevar las tasas de rendimiento de las inversiones en capital real.
1977 21.2 19.8 5.6 2.6 Si nos preguntamos por qu los administradores que tienen grandes ahorros
1978 20.0 16.4 -7.0 10.3 internos no establecen e.mpresas subsidiarias en las industrias de altos be-
1979 15.1 11.2 -68.3 19.0 neficios, en lugar de reinvertir en sus propias industrias de beneficios meno-
1980 -4.3 -18.0 * -45.4 res, afrontaremos directamente toda la estructura de la competencia res-
1981 -1.9 -14.4 * -46.5
tringida en Estados Unidos. A menudo las barreras que impid~n la entrada
No hay capital contable. son difciles de franquear, y los administradores individuales no tienen el
FUENTE: Forlune, "Fortune 500", mayo de 1961 y mayo de 1981. conocimiento especializado necesario para ganar dinero en otra industria.
Por ejemplo, la existencia de altos beneficios en la industria de los cosm-
ticos no significa que los ejecutivos del hierro y el acero pudieran obtener
el financiamiento de su inversin residencial. En consecuencia, las empresas
norteamericanas estaban autofinanciadas, proveyendo a menudo ahorro al los mismos beneficios. Para entrar a la industria de los cosmticos, la com-
paa siderrgica tendra que despedir a sus administradores actuales y
resto de la economa, como ocurri en 1980 y 1981. En este ltimo ao,
contratar administradores nuevos. Pero los actuales no van a despedirse solos,
el ahorro de las empresas supero a su inversin, y el gobierno estaba tomando
y saben bien que no podran administrar con xito una empresa de cosm-
prestado el ahorro de las empresas para financiar su dficit. Pero ms im-
ticos. En consecuencia, permanecen en la industria siderrgica y reinvierten
portante an es el hecho de que cada empresa individual se autofinancia
sus fondos internos en el acero o en campos muy relacionados, casi sin tomar
e.sencialmente en lo tocante a la inversin a largo plazo. Las empresas rea-
en cuenta las tasas relativas de rendimiento. Slo tras varios decenios de
lizan la mayor parte del ahorro necesario para financiar su planta y equipo,
y los fondos no fluyen en forma pareja entre las empresas a largo plazo. tasas muy bajas de rendimiento empieza a diversificarse la industria side-
rrgica norteamericana.
En el modelo de los precios de subasta, se presume que los administra-
dores de las empresas son capitalistas sustitutos, pero en el mundo real no Se han formado algunos conglomerados en un esfuerzo por resolver el
tienen las motivaciones de un capitalista puro. Los administradores que problema, pero generalmente han fracasado al intentar .reunir un conjunto
ahorran, en lugar de pagar dividendos, desean realmente invertir en sus de compaas en industrias muy diferentes. La buena administracin requiere
propias operaciones, lo cual es un patrn de inversiones que genera mayores conocimientos especializados, lo que impide la reunin de un grupo muy
remuneraciones para ellos, y no para los accionistas, en forma de oportuni- diversificado de empresas para distribuir luego entre ellas los fondos de in-
dades de empleo, ingreso, poder y prestigio. Si generan un ahorro superior versin en una forma similar a la prescrita por el modelo de ajuste de
al que se necesita de inmediato, los fondos se prestarn a otras empresas a los precios de subasta. .
corto ?~azo, pero casi nunca se prestan a largo plazo. En consecuencia, quie- La existencia de grandes concentraciones de ahorro interno tiende tam-
nes dmgen la mayor parte del ahorro y la inversin de la economa no bin a distorsionar los flujos de los pocos fondos de inversin que se mue-
son los simples inversionistas maxi~izadores del beneficio que sup<me el ven a travs de los mercados de capital real. En efecto, los prestamistas en-
modelo convencional. Los administradores estn interesados en la maximiza- caran riesgos e incertidumbres acerca del rendimiento de su capital. Es posible
cin de los beneficios, pero slo de los beneficios derivados de las operaciones que los prestatarios no paguen. Pero si los prestamistas invierten dinero en
que ellos mismos dirigen. empresas dotadas de grandes flujos internos de ahorro, podrn tener gran
162 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 163

confianza en que los prestatarios les pagarn independientemente del xito tres millones de dlares. Con una tasa de inters de 10% en el mercado, esta
o el fracaso del proyecto especfico para el que se prestaron los fondos. Por inversin se valuara en 30 millones de dlares (3 000 000/0.10). Si la inver-
lo tanto, en vista de que es bajo el riesgo de la falta de pago, los fondos sin puede repetirse, de modo que pueda invertirse capital real adicional
se ven atrados hacia las empresas en cuestin, aunque quiz no estn ga- y ganarse tambin tasas d~ rendimiento de 30%, el mercado podr capitali-
nando mayores tasas de rendimiento sobre sus inversiones marginales. Desde zar las inversiones corrientes a mltiplos muy elevados (pinsese en Genentech
la segunda Gue~ Mundial, la industria siderrgica norteamericana ha po- y los mltiplos de otras empresas nuevas recombinadoras del DNA), en vista
d.ido obtener prstamos sustanciales en dinero a pesar de una tasa de rendi- de la perspectiva de inversiones reales futuras a tasas de rendimiento supe-
miento generalmente baja sobre la inversin. riores al promedio. En este caso, las inversiones corrientes no son la base
El resultado neto es un flujo de inversiones en el mercado que no sirve apropiada para la capitalizacin, ya que existen perspectivas de ganancia de
para igualar las tasas de rendimiento sobre inversiones fsicas poi: toda la tasas de rendimiento de 30% sobre una base de capital mucho mayor. Pero
economa. Como antes vimos, la industria fannacutica ha obtenido desde la existencia misma de esos grandes mltiplos significa que los inversio-
la segunda Guerra Mundial una tasa de rendimiento sustancialmente mayor nistas creen que, por alguna razn (quiz una oferta limitada de bilogos
que el promedio nacional. Durante cerca de cuarenta aos, el mercado de dotados de las habilidades necesarias) , no podrn fluir el capital hacia la
capital real no hizo bajar las tasas de rendimiento de la industria farma- industria para igualar las tasas de rendimiento de las inversiones en planta
cutica al promedio del mercado, que es lo que debera haber ocurrido en y equipo con gran rapidez.
un mercado perfecto de capital. Por el contrario, basndose en las ganancias actuales y en las esperadas,
Un patr6n tan conSistente no puede explicarse mediante la interpretacin los accionistas cambian sus carteras financieras, de las empresas de baja tasa
convencional de la variacin de las tasas de rendimiento en un ao dado: la de rendimiento real a las empresas de alta tasa de rendimiento real. Por
del riesgo. Si el riesgo fuese la respuesta, una empresa podra tener una alta supuesto, en el proceso reducen el valor de las acciones de las empresas de
~ de rendimiento en un ao dado, pero los rendimientos altos seran com- tasas bajas de rendimiento en el mercado, y elevan el valor de las acciones
pensados por rendimientos bajos en otros aos, para dar una tasa tpica de de las empresas de tasas altas de rendimiento. Pero los accionistas no han
rendimiento a largo plazo. Si una empresa o ind~tria tiene tasas de rendi- cambiado las tasas bsicas de rendimiento de los activos reales. Cuando un
miento consistentemente elevadas, no ser un negocio riesgoso. nmero suficiente de accionistas ha cambiado sus inversiones, las tasas de
As pues, los mercados de capital real no se caracterizan por grandes dife- rendimiento financiero ajustadas por el riesgo se igualarn, independiente-
rencias en las tasas de rendimiento a largo plazo. Y, si se igualan los ren- mente del desequilibrio bsico existente en las tasas de rendimiento de las
dimientos, slo lo harn muy gradualmente. En una economa dinmica inversiones corrientes y fut~:~ras en capital real. ~n lugar de distribuir los flu-
cambiante, tambin aparecern peridicamente ciertas oportunidades de i,n- jos del capital real, los mercados finanCieros capitalizan los desequilibrios
versin que ofrezcan nuevas tasas de rendimiento por encima del promedio. de la inversin real en equilibrios financieros.
Por lo tanto, la economa nunca estar en equilibrio en sus mercados de Pero tales equilibrios financieros no son exactamente los que describe el
capital real. El desequilibrio existe y persiste. modelo simple de los precios de subasta. En consecuencia, se: proponen varias
Sin embargo, este desequilibrio o esta dispersin de las tasas de rendi- hiptesis acerca de la naturaleza de los equilibrios financieros encontrados en
miento en los mercados de capital real asigna cierto papel a los mercad~ la hiptesis del "viaje aleatorio".
financieros. Si las empresas estn ganando tasas de rendimiento diferentes, Primero, la tasa de rendimiento esperada de cualquier inversin financiera es
no sern desde luego igualmente valiosas por dlar de capital invertido. De-- igual a la tasa de rendimiento esperada <j_e cualquier otra inversin financie-
bern asignarse precios (valores) diferentes a distintas empresas, de modo ra de la misma clase de riesgo. Los mercados financieros se parecen a la
que se.Jgualen los rendimientos financieros. Al comprenderlos de _esa manera, visin que tienen los economistas de los mercados perfectos de capital por
los mercados fmancieros no sirven para generar y dirigir el capital real ha- cuanto igualan las tasas de rendimiento, pero slo se igualan .las tasas espe-
cia las oportunidades de inversin con altas tasas de rendimiento, sino para radas de rendimiento ex ante. En otras palabras, antes del hecho tienen todos
capitalizar las diferencias en las tasas de rendimiento real y as eliminarlas. los apostadores una probabilidad igual de ganar. Los rendimientos efetivos
Consideremos una nueva oportunidad de inversin real que cuesta 10 ex post diferirn porque los rendimientos son generados por un proceso
millones de dlares y tiene una tasa de rendimiento de 30%, o sea de aleatorio (estocstico) . Algunos apostadores perdern.
164 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 165

f Segundo, una vez hecho el ajuste apropiado para la clase de riesgo de GRFICA VI.l Una lotera aleatoria no normal
la inversin, la tasa de rendimiento esperado de cualquier inversin ser igual
Frecuencia
a la tasa media del rendimiento de todas las inversiones (el promedio del
mercado). El mercado financiero es un mercado de capital perfecto por-
que cada inversin gana la misma tasa de rendimiento, pero slo sobre la
base de las expectativas. Los rendimientos futuros esperados son iguales, pero
los rendimientos efectivos no lo son.
Tercero, la tasa esperada de rendimiento de una inversin financiera,
cuando no hay informacin acerca de tal inversin (excepto su clase de ries-
go), es igual a la tasa esperada de rendimiento de una inversin, dada toda
la informacin pblica legalmente disponible. Dado que toda la informacin
se capitaliza rpidamente en el precio de un activo, la informacin tiene
un valor de cero y no vale la pena gastar dinero para obtenerla.
Es de este principio que deriva el nombre del ''viaje aleatorio". Si la
informacin est ya capitalizada en el precio de un activo, su conocimiento
no .'.os ayuda _en nada a convertirnos en mejores inversinistas. Si lanzamos
dardos a las pginas financieras del New York Times seguiremos wia estra- -100 +15 +100 +oo
tegia de inversin tan buena como el intento de acumular toda la informacin
disponible acerca de cualquier accin. El lanzamiento de dardos es en efecto
una estrategia de inversin preferible porque no cuesta nada, mientras que puesto, no se puede perder ms de lo que se invierte (apuesta) , y ningn
la recoleccin de informacin es cara. inversionista puede perder ms de lo que tiene.
Cuarto, dentro de cada clase de riesgo hay una lotera alea'toria no normal Por ejemplo, en la dcada de los treinta podra haberse invertido en
en la .que los individuos apuestan a inversiones individuales con valores es- empresas de cierta clase de riesgos que incluyera a la mM. En esa poca,
perados iguales (una probabilidad de triunfo igual), pero cuyas inversiones todas las empresas de esa .clase se habran parecido, y todas ellas habran
tienen rendimientos muy diferen!es a posteriori.1 Como en cualquier lotera, tenido una tasa de rendimiento esperado igual. A posteriori vemos que al-
hay una tasa media de rendimiento esperado para todo dlar invertido, pero gunas empresas quebraron, la mayora ganaron la tasa de rendimiento del
tambin, como en cualquier lotera, alguien ganar y alguien perder. Ade- mercado, algunas ganaron ms que dicha tasa y unas cuantas, quiz slo
ms, los grandes ganadores no se vern balanceados por perdedores igual- una, ganaron una tasa de rendimiento como la de la mM. Quienes posean tales
mente grandes. acciones se hicieron ricos. Se sacaron la loteria. Es posible que el mismo
Este argumento se asemeja a uno que se esgrime en la mecnica cuntica. proceso est ocurriendo ahora con las empresas recombinadoras del DNA. Al
Se puede pronosticar el centro de la masa de la distribucin de un grupo de final, es posible que algunos sean grandes ganadoras, razn por la cual se
electrones (todos los valores) , pero no se puede pronosticar el movimiento hacen ahora grandes apuestas.
de ningn electrn particular (un valor especfico) . Ms precisamente, se El viaje aleatorio es un proceso que generar una distribucin muy de-
cree que la lotera dentro de cada clase de riesgo es una lotera aleatoria sigual de la riqueza (otro de los hechos empricos inconsistentes con el modelo
no normal. Hay un largo rabo en la parte superior (vase la grfica vt.l), simple del equilibrio con precios de subasta, pero caractersticos de la eco-
lo que postula que existe una probabilidad considerable de obtener un rendi- noma norteamericana), independientemente de la distribucicSn normal de
miento muy grande en una inversin porque un nmero pequeo de inver- las habilidades personales.8 La distribucin de los productos no es una fun-
siones se capitalizar a mltiplos muy altos. Pero no hay un rabo inferior cin simple de la distribucin de los insumos. El ~bo negativo de la distri-
equivalente, porque las prdidas estn intrnsecamente .limitadas. Por su- bucin de los rendimientos tiene una forma muy diferente de la correspon-
diente al rabo positivo, y las grandes fortunas, una vez creadas, pueden
7 Benoit Mendelbrot, "The Variation of Crtain Speculative Prices", ]oumal of
8 Lester C. Thurow, Gnrating Inquality, Nueva Yorlt, Basic Book1, 1975, p. 129.
Businflss, nm. 36, octubre de 1963, pp. 394-419.
166 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 167

diversificarse entre muchas inversiones, y de ordinario lo hacen. No existe de los movimientos futuros de los precios de las acciones. Por esta razn,
ningn principio nivelador en la hipte.sis del_viaje aleatorio, y las desigual resulta imposible la construccin de funciones economtricas que permitan a
dades, una vez creadas, tienden a persistir. los inversionistas pronosticar el valor de ~as acciones. Toda ecuacin que sea
Cules pruebas apoyan la hiptesis del viaje aleatorio? Primero, un correcta se volver rpidamente incorrecta.
examen de las grandes firmas financieras (tales como los fondos mutualis- T-oda la modelacin econmica es victima de esta conclusin si . el viaje
tas) y de los servicios de asesora de inversiones indica que ninguna de ellas aleatorio puede generalizarse a otros mercados de la economa. Las funciones
(con la posible excepcin de V alue Line, recientemente descubierta) puede se vuelven inestables y resultan malos pronosticadores porque toda la infor-
superar consistentemente los promedios del mercado. Los gerentes financie- . macin que contengan al principio se incluir de continuo en las decisiones
ros profesionales, capaces de hacer grandes' inversiones en la obtencin de econmicas. A medida que esto ocurre, las ecuaciones se evaporan esencial-
informacin sobre el mercado, no pueden superar a un conjunto de valores mente, lo que las convierte en malos pronosticadores de lo que ocurrir. .
tomados al azar. Segundo, nadie h. podido disear un conjunto de reglas Mirman los partidarios del viaje aleatorio que el mismo razonamiento
de decisin (cundo comprar y vender) que genere una tasa de rendimiento imposibilita la intervencin gubernamental para alterar los resultados del
mayor que el promedio. Tercero, los experimentos indican que los precios mercado. SupongamoS que el gobierno entra al mercado para aumentar o
de los valores se ajustan rpidamente a los cambios de la informacin reducir el valor de una accin particular. En un mercado de precios de
(anuncios de divisiones de valores, de aumentos de dividendos) . Cuarto, no subasta, los inversionistas privados han determinado un precio de mercado
hay ninguna correlacin serial entre los cambios observados a travs del para la accin que representa correctamente sus oportunidades de ganancia
tiempo en los precios de los valores. El precio existente en cualquier momen- esperadas y les da la tasa de rendimiento de equilibrio en el mercado. Si el
to dado no puede usarse para pronosticar los precios futuros. Considerados gobierno comprara acciones, por un momento, el precio de mercado se ele-
en conjunto, estos hallazgos forman un impresionante cuerpo de pruebas, vara por encima de su valor de equilibrio, y la tasa de rendimiento se
aunque. no lo suficiente para convertir a todos en partidarios del viaje reducira por debajo de ese valor. Los inversionistas percibiran una accin ,
aleatorio. sobrevaluada que gana una tasa de rendimiento por debajo del promedio, de
Si la informacin se capitaliza rpidamente en los precios, podr expli- modo que venderan sus . acciones para obtener lo que ellos consideraran
carse fcilmente por qu no pueden encontrarse reglas de decisin para como una ganancia de capital de desequilibrio y para evitar una tasa de
la compra y venta de acciones con ganancia de tasas d~ rendimiento supe- rendimiento por debajo del promedio. En el proceso de la venta, los inver-
rioJ;"es al promedio. Si se encontrara y siguiera tal regla, quienes la siguieran sionistas empujarn el precio hacia su nivel anterior. De igual modo, si el
la invalidaran al incorporar en el precio de los valores cualquier informacin gobierno vendiera acciones, el precio del mercado bajara temporalmente ms
que la contuviera. Una vez incorporada la informacin en el precio de los all de su valor de equilibrio, y la tasa de rendimiento se elevara por
valores, la regla dejara de funcionar, no porque estuviese errada, sino por- encima de su valor de mercado. Los inversionistas advertiran una accin sub-
que habra sido privada de su eficacia informativa hasta verse agotada y valuada con una tasa de rendimiento por encima del promedio. Dadas las
sin valor alguno. ganancias potenciales de capital y la elevada corriente de ingresos que puede
Supongamos que alguna ecuacin o regla de decisin pronosticara que un ganarse, los inversionistas compraran acciones hasta empujar el precio a
valor que ahora se vende en 50 dlares se vender a 100 dentro de un ao. su posicin original. En consecuencia, el gobierno no podra afectar los pre-
Con una tasa de inters de mercado de 10%, el valor de la accin se elevara cios de las acciones mientras que stas permanezcan todavia en manos de
rpidamente a 90.91 dlares (el valor presente neto de una promesa de los inversionistas privados.
pagar 100 dentro de .un ao con una tasa de inters de 10%). Durante el Esto representa la conclusin extraordinariamente nihilista que caracte-
ao siguiente, el precio del mercado se elevara gradualmente de 90.91 d- riza a la teora de las expectativas racionales (nada afecta a nada) , pero
lares a 100 de acuerdo con los dictados del inters compuesto. Pero una es importante advertir que la conclusin no deriva de la introduccin de las
vez que el precio de la accin alcanzara su valor de equilibrio (90.01 dlares) expectativas racionales en el anlisis econmico. La conc;:lusin es un rasgo
-algo que ocurrira casi instantneamente si se creyera el pronstico--, la intrnseco del modelo de equilibrio con precios de subasta.
ecuacin dejara de ser til. Se habra usado ya toda la informacin incor- Describe adecuadamente todos los mercados de la economa el modelo de
porada en la ecuacin, y sta habra dejado de ser un buen pronosticador .equilibrio con precios de subasta? Los partidarios de las expectativas racio-
168 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 169

nales contestan en sentido afirmativo. Otros, entre ellos yo mismo, contes- duales del comportamiento, expectativas de adaptacin, ser obviamente .inco-
tamos en sentido negativo. rrecta. La rpida adopcin de los contratos indi7.ados, despus de 1974, es
un ejemplo de los cambios repentinos del comportamiento. Al mismo tiempo,
es un error pensar que el hombre se gua slo por la teora econmica y
lA macroeconoma de las expectativas racionales que la experiencia o el hbito no desempean ningn papel. El hbito per-
mite que una persona economice en el uso del tiempo. En virtud de que
Hay de hecho dos soluciones para la evidente inconsistencia existente en- las expectativas acerca del futuro estn tambin fuertemente condicionadas
tre los problemas macroeconmicos y el modelo del equilibrio con pre- por nuestra experiencia, el verdadero problema es la medida en que nuestro
cios de subasta. Una es la alteracin del modelo terico del comportamiento comportamiento sea racional y la medida ~ que sea adaptativo.
microecon6mico para que se vuelva consistente con la teora macroeco- Los psiclogos que han trabajado con la teora del aprendizaje no nos
nmica. La otra es la eliminacin de la macroeconoma como una aven- ofrecen ninguna prueba de que los seres humanos lleguen instantneamente
tura ilegtima, haciendo que el modelo de equilibrio con precios de subasta a decisiones racionales correctamente especificadas.9 Por el contrario, han
lo abarque todo. Los partidarios de las expectativas radonale6 optan por la _descubierto que los seres h_umanos cometen a menudo errores sistemticos,
ltima alternativa. que requieren tiempo para pasar de un modo de comportamiento a otro.
Como hemos visto, si todos los mercados se vacan perfectamente, basados Por ejemplo, los compradores juzgan a menudo mal los precios relativos
en los cambios de los precios, no podr haber recursos desempleados ni un de los supermercados . porque se basan en las caractersticas de las tiendas y
problema importante de inflacin. En virtud de que los individuos asignan no en los precios efectivos.10
en forma ptima sus recursos durante su vida, los recursos se invierten o Los partidarios de las expectativas racionales se dan en versiones fuertes
1
se ahorran. Cualquier crecimiento que sea consistente con estas decisiones de y dbiles, aunque la misma persona 'puede ser a la vez fuerte y dbil, segn
inversin ser la tasa correcta de crecimiento de la sociedad y ocurrir en el auditorio al que se dirija. El economista de forma dbil es esencialmente
forma automtica sin la intervencin macroecon6mica. '11 agnstico: aunque acepta por completo la crtica de la economa monetaria
Pero los partidarios de las expectativas racionales difieren de quienes sim- y fiscal convencional a manos de los partidarios de las expectativas ra-
plemente creen en el modelo del equilibrio con precios de subasta porque cionales, no est seguro de que se encontrar algo que sustituya a lo que
no sostienen necesariamente que todos los mercados funcionen a la perfec- est evidentemente incorrecto. Quiz haya algn procedimiento para me-
cin. Como antes vimos, los partidarios de las expectativas racionales creen jorar la actuacin econmica, pero ningn economista sabe lo que es. (En
que todos los mercados funcionan tan bien como podran hacerlo, pero eso vista de los problemas reale6 existentes, la recomendacin de ms cautela y
puede ser algo muy imperfecto en virttid de las deficiencias intrnsecas de menos confianza en los "remedios" econmicos es algo que todos deberan
la informacin, los inevitables y a menudo considerables costos de transac- su~bir, aunque por lo dems no estn de acuerdo con los partidarios de las
cin, y los grandes shocks estocsticos. expectativas racionales) .
Los partidarios de las expectativas racionales suponen tambin que los En cambio, los partidarios fuerte6 de las expectativas racionales forman
individuos que toman decisiones aprenden en forma racional y no por adap- un grupo de personas ms seguro que afirman saber absolutamete que nin-
tacin. Esto significa que no cambian gradualmente su comportamiento en guna poltica gubernamental podr afectar la actuacin econmica. Se le ha
respuesta a nuevas informaciones o circunstancjas diferentes, sino que adop- enseado al pblico que los economistas pueden resolver las penurias eco-
tan nuevas reglas de decisin en forma rpida y discontinua. Se supope tam- nmicas causadas por mercados que no se encuentran donde el pblico qui-
bin que, al tomar decisiones, los individuos observan el futuro y sus expec- siera que .estuvieran, pero ahora deber aclarrsele al mismo que ningn
tativas, antes que el pasado o su experiencia. economista de ninguna escuela puede resolver alguno de los problemas de
El hincapi en el comportamiento racional, por oposicin al comporta-
DA. Tvenky, D. Klahneman, "Judgement Under Uncertainty, Heuriltics and Bia-
miento por adaptacin, hace una observacin vlida acerca de que el ses", Scincs, nm. 185, 1974, pp. 1124-1131; R. Nisbett y L. Roa, Human In-
hombre, siendo un animal pensante, trata de aprender de su pasado y de fernc: Stratt~gitls and Shortcomings of Social JudgtiTMnt, Englewood Clf1, N. J.,
Prentice-Hall, 1980.
no repetir sus errores. El comportamiento c~biar a veces en forma rpida 1 ~ F. E. Brown Y. A. R. Oxenfeld, MisperclfJtions of Ecoraomic fhraomraora, Nueva
y discontinua. Por lo tanto, cualquier teora que suponga slo cambios gra- York, Sperrand Douth, 1972.
170 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 171

la economa. En suma, no pueden hacerse mejoramientos sistemticos en el resante enigma intelectual, pero su solucin no le sirve a nadie para nada. Si
curso aleatorio de la economa. algo existe, es tan perfecto y eficiente como puede ser, no porque se haya
Pero debe advertirse que los partidarios de las expectativas racionales probado que as es, sino porque sabemos que as es.
creen que no existe ninguna oportunidad sistemtica para el mejoramiento Al creer que las desviaciones observadas en los resultados econmicos son .
de la actuacin econmica, no porque . los estudios empricos demuestren producidas por shocks aleatorios o por la mala informacin aleatoria, los
que todos los mercados de la economa funcionan de acuerdo con los prin- partidarios de las expectativas racionales slo tienen un inters emprico.
cipios del viaje aleatorio, sino por la aseveracin apriorstica de que, si Quieren demostrar que todas las series de datos econmicos podr!an haber
existieran oportunidades sistemticas, quienes toman decisiones privadas ya sido producidas por un proceso aleatorio. En vista del gran nmero de pro-
las habran aprovechado y eliminado. Quienes toman decisiones privadas saben r cesos aleatorios posibles y del nmero limitado de las observaciones de la
tanto como quienes toman decisiones pblicas y, por definicin, no existen opor- mayora de los conjuntos de datos econmicos, esta tarea no suele ser difcil,
tunidades para que los nuevos miembros del mercado obtengan tasas de ren~ sobre todo si puede echarse la carga de la prueba a quienes tratan de demos-
dimiento por encima del promedio. Y si tales oportunidades no existen, nadie . trar que algo ocurri en forma sistemtica y no aleatoria..
podr mejorar la actuacin econmica existente. As entendida la economa, En trminos empricos suele resultar imposible la eliminacin definitiva de
los partidarios ~e las expectativas racionales son los ltimos creyentes en la la posibilidad de que un conjunto de observaciones haya sido el producto
perfeccin de los mercados con equilibrio por precios de subasta. Los mer- de un proceso aleatorio. Por supuesto, la prueba de que una serie de datos
cados, por imperfectos . que parezcan, son como la mente de Dios, tan per- pudo haber sido producida por algn proceso aleatorio no significa que haya
fectos como pueden ser, no porque alguien lo haya demostrado emprica- ' sido producido en esa forma. Es igualmente difcil la prueba de que la serie
mente, sino porque as tiene que ser por definicin. se produjo por un proceso aleatorio y no por algn proceso sistemtico.
As pues, los problemas de que se ocupa la macroeconoma no son pro- Al creer que las desviaciones observadas en los resultados econmicos son
blemas, porque los partidarios de las expectativas racionales los descartan producidas por shocks aleatorios o por la mala informacin aleatoria, los
_mediante una definicin semntica. Todas las observaciones deben ser con- partidarios de las expectativas racionales slo tienen un inters emprico. Quie-
sistentes con la teora. Por alguna razn desconocida y no especificada, es ren demostrar que todas las series de datos econmicos podran haber sido
posib~e que un mercado particular no opere como lo supone el modelo simple producidas por un proceso aleatorio. En vista del gran nmero de procesos
del equilibrio por precios de subasta -podra existir el de$empleo--, pero aleatorios posibles y del nmero limitado de las observaciones de la mayora
no es posi~le ninguna imperfeccin del mercado porque todas las imperfec- de los conjuntos de datos econmicos, esta tarea no suele ser difcil sobre
. '
ciones son por definicin oportunidades para la obtencin de tasas de ren- todo si puede echarse la carga de la prueba a quienes tratan de demostrar
dimiento superiores al promedio. Y gracias a la naturaleza misma de los que algo ocurri en forma sistemtica y no aleatoria.
mercados competitivos sabemos que todas esas oportunidades seran aprove- En trminos empricos, suele resultar imposible la eliminacin definitiva
chadas con gran rapidez y eliminadas por los astutos operarios del mercado. de la posibilidad de que un conjunto de obserVaciones haya sido el produc-
En consecuencia, los partidarios de las expectativas racionales no se inte- to de un proceso aleatorio. Por supuesto, la prueba de que una serie de datos
resan por la exploracin emprica de las anomalas y desviaciones aparentes del P'!'-do haber sido producida por algn proceso aleatorio no significa nece-
modelo simple de los precios de subasta. En su opinin, si entendiramos sariamente que haya sido producido en esa forma. Es igualmente difcil la
con precisin por qu existen algunos fenmenos, tales como las diferencias prueba de que la serie se produjo por un proceso aleatorio y no por algn
persistentes de las tasas de rendimiento de la inversin real, no aprendera- proceso sistemtico.
mos nada til porque nadie puede mejorar los resultados existentes. Si el En virtud de que las series econmicas de tiempo slo datan de 1929
ahorro interno de las empresas y el capitalismo gerencial dominan los merca- Y pocas existan relativamente antes de 1946 (la Gran Depresin y la se-
dos de capital real de Estados Unidos y producen diferencias de rendimien- gunda Guerra Mundial son consideradas tambin por los partidarios de las
to, ello ocurre porque stos son los procedimientos ms eficientes para la , expectativas racionales como periodos peculiares donde no se aplican las re-
organizacin de los mercados de capital real de los EstadOs Unidos. Si hu- glas econmicas habituales), no pueden usarse con ningn grado de con-
biese otro procedimiento ms eficiente, esa alternativa existira; pero no fianza las tcnicas estadsticas existentes para la prueba de la proposicin.
existe. Las razones del dominio de los arreglos existentes constituyen un inte- Sencilhunente, no hay liuficientes observacioneS. En consecuencia, no pueden
172 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 173

usarse pruebas estadsticas para probar o refutar concluyentemente la validez nes son tan astutos como los encargados de las polticas pblic-as, tienen acceso
de la hiptesis de las expectativas racionales. a la misma informacin o los mismos modelos, y aprenden rpidamente a
Dado que las conclusiones radicales de las' teoras de las expectativas ra- prever lo que podran hacer los que elaboran las de polticas pblicas. Si
cional.es no dependen de la introduccin de las expectativas reales al anlisis stos usan ciertos tipos de modelos economtricos para pronosticar los even-
econmico, sino del supuesto de que los mercados alcanzan rpidamente el tos econmicos y luego intervienen en la economa sobre la base de tales
equilibrio, a menudo se considera a la escuela de las expectativas racionales pronsticos, los actores econmicos privados saben lo que van a hacer los
como un retorno a la economa clsica de los aos veinte. Los economistas encargados- de las polticas pblicas. Cuando los inversionistas toman sus
de los veinte se habran sentido muy cmodos con esta teora, aunque quiz decisiones privadas, lo hacen en el entendimiento de que el gobierno in-
se hubiesen turbado por su rechazo del concepto de los desequilibrios a tervendr en la. economa bajo ciertas circunstancias. En consecuencia, una
corto plazo y las imperfeciones que pueden remediarse en el mercado. Por. decisin de intervencin efectiva no l:endr' ningn resultado nuevo sobre las
otra parte, los economistas de los aos treinta habran tenido quiz algunas decisiones privadas. El efecto de la intervenCin ya se ha incluido en las deci-
dificultades para creer que su economa se encontrase tan cerca del equilibrio siones iniciales sobre la base de los valores esperados.
como se puede estar. Por supuesto, la informacin nueva puede alterar las decisiones, pero los
Pero, incluso en el caso de la Gran Depresin, resulta imposible encontrar cambios inesperados de la economa debern generar una informacin nueva.
razones lgicas para que la economa no pudiese haber sido golpeada sim- No hay razn para creer que las autoridades gubernamentales podrn gene-
plemente por shocks aleatorios adversos, muy grandes y persistentes. En vista rar alguna nueva infol'D;lacin acerca de la economa existente que no est
de que el comportamiento y los eventos econmicos tienen un gran com- . a disposicin de quienes toman decisiones privadas. En consecuencia, la
. ponente aleatorio, seran de esperarse grandes shocks adversos a intervalos nueva o la mala informacin es un evento aleatorio.
infrecuentes. Un shock adverso, destinado a ocurrir una vez cada mil aos, Por ejemplo, el gobierno pronostica una recesin y prescribe como re-
nos golpe a finales de los aos veinte y dur doce aos: esto es lo que pa medio una reduccin keynesiana de impuestos. El valor presente neto .espe-
receran sostener los partidarios de las expectativas racionales. rado de esa futura reduccin de impuestos se habra incluido ya en los
planes actuales de consumo, de modo que no tendra ningn efecto positivo
sobre el consumo privado cuando se implantara. Cualquiera sea el resul-
La informacin incompleta tado de la reduccin impositiva para estimular la demanda, ese efecto ha-
bra ocurrido mucho tiempo antes que la propia reduccin impositiva. Por
En la nueva economa clsica se supone que la informacin DO es co~pleta lo tanto, en un rgimen keynesiano, las reducciones impositivas contrac-
(perfecta), mientras que la antigua economa clsica supona una informa- clicas forman parte esencial del ambiente econmico, y la economa pri-
cin perfecta. Para el partidario de las expectativas racionales, la carencia vada las trata como tales. Cuando en efecto se implantan las reducciones
de una informacin correcta es una de las causas principales de las gran~es de impuestos; ya han sido plenamente previstas y no traen ningn estmulo
perturbaciones estocsticas, de los ciclos econmicos y de la gran divergencia nuevo o inesperado para la situacin. Los individuos ya estn consumiendo
observada en los resultados de los mercados de todas clases. e invirtiendo sobre la base de la expectativa de que se reducirn los im-
Por supuesto, sin una buena informacin pierde la economa su carcter puestos en tal situacin.
determinista. Y si carece de una informacin perfecta, el inversionista del ' En consecuencia, las nicas polticas que pueden afec~r los resultados
viaje aleatorio no puede invertir con certeza sino que tiene que hacer lo que econmicos son las inesperadas. Al tomar decisiones monetarias o fiscales,
en realidad son elecciones aleatorias. Si hace elecciones ~eatorias, obtendr toda regla acerca del momento en que debera intervenir el gobierno se
resultados aleatorios cuando coseche los frutos de sus inversiones, aunque conocer rpidamente y as dejar de ejercer cualquier efecto sobre la eco-
haya esperado una cosecha tpica. noma. Los encargados.de las polticas econmicas podran ser efectivoS si inter-
Los partidarios de las expectativas racionales suponen y creen firmemente vinieran al azar, pero lo ltimo que quieren hacer, por supuesto, es ~
tambin que la informacin disponible para los responsables de las polticas intervencin al .azar para generar efectos aleatorios. Quieren intervenir en
gubernamentales no es mejor que la informacin disponible para el que forma sistemtica para mejorar el . desempeo de la economa. Pero esto es
siempre toma decisiones en privado. Los actores del mercado privado, quie- preeisamente lo que no pueden hacer, dicen los partidarios de las expec-
174 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 175

tativas racionales. En virtud de que los actores econmicos conocen el curso la mala informacin cuatro .aos de crecimiento econmico nulo, desde el
futuro de las poticas ~onetarias tan bien como las propias autoridades mo- primer trimestre de 19?9 hasta el primer trimestre de 1983?, cmo podran
netarias, y que han previsto lo que harn las autoridades monetarias, stas haber estado los trabajadores tan sistemticamente mal informados que el
no podrn hacer nada, en un momento dado, para afectar el curso futuro desempleo creciera por encima de 10% en 1982, con todas las perspectivas
de la inflacin o la economa. de permanecer a niveles elevados durante un largo tiempo? La productividad
Pero consideremos un corolario poco conocido de las proposiciones que y los salarios reales aumentan en una recesin,. cuando deberan estar ba-
hemos venido comentando. Aunque quienes toman las decisiones privadas jando si los errores (por ejemplo, que los salarios reales son demasiado ele-
"saben" lo que harn los responsables de las polticas econmicas, la inefi- vados} causaran las recesiones. .
cacia resultante de las polticas monetarias y fiscales no conduce a la conclu- La tasa a la que los trabajadores renuncian a sus empleos tambin parece
sin de que tales polticas deberan ser abandonadas. Si fuesen abandonadas moverse en sentido contrario al que debera si la informacin errada causa-
inesperadamente, el propio abandono tendra consecuencias sobre la econo- ra las recesiones. Si los errores causan el desempleo, sera de esperarse que
na, ya que constituira un e~ento aleatorio inesperado. Por lo tanto, la la tasa de renuncias aumentara en las recesiones porque los trabajadores pien-
decisin de no intervenir en una recesin con el estmulo monetario y san que podran ob~ener salarios ms altos en otro empleo, de modo que
fiscal podra hacer que la recesin empeorara, aunque la intervencin misma se ponen a explorar el mercado de mano de obra. En efecto, las renuncias
no pudiera eliminar la recesin. En consecuencia, quienes elaboran las po- bajan en las recesiones y aumentan en los auges. De igual modo, en los pe-
ticas econmicas deben continuar tomando las detisiones que ya estn to- riodos de bajo desempleo debera bajar el ingreso real, induciendo a los
mando, como si no fuese cierta la hiptesis de las expectativas racionales. trabajadores a buscar ms ocio y menos trabajo. En efecto, el ingreso real
aumenta en los auges y baja en las recesiones.
Los gobiernos tambin parecen tener una capacidad sistemtica para pro-
Las dificultades ducir una recesin siempre que lo deseen. En los ltimos diez aos han res-
tringido deliberadamente . las polticas monetarias en varias ocasiones. Cada
En trminos empricos hay varias realidades econmicas que ponen en al>rie- vez que lo han hecho (1974-1975, 1980, 1981) han producido una recesin.
tos a los partidarios de las expectativas racionales cuando tratan de expli- La escuela de _las expectativas racionales debe saber el cmo y el por qu,
carlas.11 Para principiar; la larga duracin del ciclo econmico hace difcil ya que de acuerdo con la teora los gobiernos no deberan tener mayor capa-
creer que el fenmeno se debe slo a la informacin errada. Algunos actores cidad para crear recesiones que para curarlas.
econmicos podran percibir erradamente los cambios de los precios agrega- Los partidarios de las expectativas racionales deben explicar tambin por
dos como si fuesen cambios de los precios relativos (todos los precios y . qu hay tan pocos mercados de seguros. Por qu no existe, por ejemplo, el
salarios se elevan por igual, pero los patrones slo ven erradamente mayo- seguro contra el desempleo privado? Si slo funcionan factores aleatorios
res salarios y por ello despiden trabajadores), o los cambios transitorios de los y no factores sistemticos, la mayor parte de las experiencias econmicas
precios como si fuesen cambios permanentes (una baja de la demanda de adversas sufridas por los ciudadanos privados deberan ser susceptibles de
un producto a corto plazo se toma como una baja permanente, y se cierran . aseguratse en privado, pero no lo son. Por qu?
las instalaciones productivas), pero todos los actores econmicos no podran Tambin debemos considerar el concepto de la incertidumbre (no sabemos
cometer tales errores en forma sistemtica. Y aunque lo' hicieran, los errores lo que va a pasar~, por oposicin al riesgo (no sabemos el resultado pro-
seran corregidos con mucho mayor rapidez de la que se cree. Entre otras bable pero podemos asignar probabilidades a todos los resultados posibles) .
cosas, el desempleo es demasiado persistente para que se interprete como el Los partidarios de las expectativas racionales tratan de expresar el futuro
resultado de una informacin errada. por entero dentro de un marco de probabilidad esperada donde hay riesgo,
Cmo podran haber estado sistemticamente mal informados todos du- pero no incertidumbre. 12 Pero esto no podr hacerse si el mundo real es
rante los doce aos de la Gran Depresin?, cmo podra haber producido incierto, con resultados desconocidos y probabilidades desconocidas. En vir-
tud de que no sabemos si el gobierno intervendr en una recesin con una
11 Arthur Okun, "Rationa1-Expectations with-Misperceptions as a Theory of the
12
Business Cycle", Journal of Money 'Credit, and Banking, vol. xn, nm. 4, noviem- En trminos tcnicos la suma de la probabilidad esperada de todos los eventos
bre de 1980, p. 817.
debe ser igual a uno. '
176 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 177

reduccin de impuestos, podemos tomar algunas medidas para reducir nuestra gubernamentales, aunque los monetaristas y los partidarios de las expecta-
incertidumbre, tales como la posposicin de nuestras decisiones. Pero si tivas racionales saben que no hay razn intrnseca para creer que estos d-
hacemos esto, el gobierno tendr capacidad para alterar nuestro comporta- ficit causan la inflacin. En virtud de que se cree que los dficit guber-
miento mediante la reduccn de nuestra incertidumbre. Cuando el go- namentales causan inflacin en efecto la causan a travs del impulso as-
bierno decide ' si reducir o no los impuestos en una recesin, decidiremos ' .
cendente de las expectativas inflacionarias. En el razonamiento de Sargent
por nuestra parte si invertiremos o no invertiremos. Un mundo incierto e5 y Wallace, el aumento de la inflaciJ.l conduce a una poltica monetaria
funda::nentalmente diferente de un mundo riesgoso. Pero los partidarios de restrictiva, lo que eleva los pagos de intereses de la deuda nacional. Esto
las expectativas racionales, y gran parte del resto de los economistas, actan empeora el dficit. Y de nuevo se elevan las expectativas inflacionarias y,
como si el mundo fuese siempre riesgoso pero jams incierto. por ende, la inflacin. .
Hay tambin un problema con los contratos a largo plazo o los compro- Aqu la dificultad es que podra construirse un modelo paralelo, basado
misos que conviert~n lo que habran sido expectativas racionales en un mo- en cualquier conjunto de expectativas, por insensatas que sean. Si los . mone-
mento dado en un comportamiento adaptativo. Qu quiero decir? Es taristas y los partidarios de las expectativas racionales tienen razn cuando
posible que General Motors haya cambiado sus expectativas acerca del est~. afirman que los dficit gubernamentales no desempean ningn papel eJ_l la
do de la industria automotriz luego de firmar su contrato de trabajo en causacin de la inflacin, quienes toman decisiones privadas deberan haber
1979, pero la compaa est ligada a un contrato hasta 1982. Es posible que aprendido ese hecho hace mucho tiempo, como lo han proclamado durante
el precio del oro haya oajado inesperadamente en los ltimos tiempos, pero muchos aos tales escuelas. Por qu no aprenden los empresarios que los
es tan caro el cierre o la <;lausura de las minas de oro que sus administra dficit no importan y los eliminan de la lista de factores generadores de
dores estn obligados a seguirlas operando bajo un gran intervalo de los sus expectativas inflacionarias? El modelo no tiene ninguna respuesta; pero,
precios. En ambos casos, el comportamiento es adaptativo independiente- si ha de ser satisfactorio, debera tenerla. Todo pensamiento aleatorio no
mente de la manera como se formen las expectativas. Pero es tambin el es un pensamiento racional : si los empresarios tienen ideas falsas, es posible
comportamiento, y no las expectativas, lo que la intervencin gubernamen- que se altere su comportamiento mostrndoles la verdad.
tal trata de modificar. Pueden construirSe modelos que abarquen las expec- Podemos convenir ampliamente con la proposicin de que las expectativas
tativas racionales y el comportamiento adaptativo, pero tales modelos prO- son importantes y que los economistas deberan encontrar mejores procedi-
ducen resultados muy diferentes de los que slo se basan en las expectativas mientos para integrarlas a sus anlisis sin creer al mismo tiempo que los
racionales y los ajustes discontinuos en el comportamiento. mercados son tan perfectos como podran ser, o que todas las formas de la
intervencin gubernamental son ineficaces. En efecto, existe una gran varie-
dad de posibles modelos de expectativaS alternativas. Por ejemplo, las ex-
La modelaci6n de las expectativas pectativas inflacionarias basadas en el modelo de la curva de Phillips sern
diferentes de las derivadas de un modelo de tasa natural de desempleo. Los
En virtud de que ninguna de las principales conclusiones controversiales de
partidarios de la curva de Phillips espe~ que la inflacin baje gradual-
la escuela de las expectativas racionales deriva del papel efectivamente de-
mente a medida que se eleva el desempleo, mientras que los partidarios de
sempeado por las expectativas futuras, los miembros de la escuela no se han
la tasa natural esperan que la inflacin pase repentinamente de positiva a
interesado por los modelos empricos detallados de las expectativas hu
negativa cuando se supera la tasa natural.
manas.
. A la inversa, algunos tipos de expectativas ayudarn a producir una curva
El problema de modelar las expectativas en forma empmca y no tauto-
de Phillips; otros ayudarn a producir una tasa natural de desempleo. Su-
16gica puede verse en un modelo de la inflacin elaborado por Sargent Y
pongamos que se cree a los monetaristas, y que la inflacin se supone una
Wallace, partidarios de las expectativas racionales,18 qui.enes suponen que la
funcin simple de los cambios ocurridos en la oferta monetaria. Creer
inflacin depende slo de las expectativas inflacionarias. Suponen estos au-
el actor econmico individual que los incrementos cada vez mayores de la
tores que los empresarios creen que la inflacin es una funcin de los dficit
oferta monetaria conducirn gradualmente a incrementos cada vez mayores
1s Thomas J. Sargent y Neil Wallace, "Sorne Unpleasant Monetarist ~rihematic"~ de la inflacin y menores del PNB real, y luego adoptar el comportamiento
Federal Reserve Bank of Minneapolis! Q.uarterl')l Rttview, otoo de 1981, P l. apropiado? O creer que la creciente oferta monetaria llega a un punto de
178 .t.AS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 179

dSoofititntida(h cksrid~ ': se>;, acelera la inflacin? Hay una diferencia. Una comportamiento cambia gradualmente conforme nuevos datos econmicos en-
fbfmaJ de ::CQ'mJlfc:'tiU:BfeitoG produce la curva de Phillips; la otra produce la tran al sistema. Son muy raros los modelos de verdaderas expectativas orien-
Wa Iriatbtiil>ide 1deserpplei:5. tados hacia el futuro y, a menudo, los que parecen . serlo no lo son cuando
-~ Pi'J;:si' '~Y 1 tiertasr l.S Mnclusiones bsicas de las expectativas racionales los examinamos con mayor detenimiento.
Sl?n;JigGali'ie:b.~_r'.plihbles ~ toda la economa. El comportamiento y las re- La hiptesis del ingreso permanente es probablemente el mejor ejemplo
glS1d'e'dedsiiSrl"!de 1rur atoria%ides monetarias son tan bien conocidos como i de tal acto en extincin. 14 De acuerdo con esta teora, el consumo de los
:f(j$.c&e :l~"i'litbrfdaos fi~cales~ ,La! inflacin no se vuelve un producto de las individuos no se basa en su ingreso actual o pasado, sino en el valor espe
d~oiiis' 1 fe18feHa.;hib'tari: de1 pasado, sino una funcin de las ofertas rado de su futura corriente de ingresos durante toda la vida. Pero, cul
~onetaria~ .esperad~ en el futuro. Sin embargo, las autoridades monetarias es ese valor esperado? En la prctica se estima el ingreso permanente como
rlb ' tfuedn:..~ciaf~tar'e~ctatiivflS-;1- a menos que hagan algo inesperado. Si una funcin retrasada de los tres aos precedentes de ingreso efectivo. Esto
Ii.4~ cma'S-''alfs 1C:le':'interes' y;if.iS<rjoJi'tias monetarias restrictivas de 1981 han convierte la estimacin, primero, en una hip6tesis que no puede distinguirse
Sitio ''e'S~aak '~c8fub '}<) rreen; loS';'i.irtidarios de l~ expectativas racionales), del supuesto keynesiano (de que el consumo depende de los ingresos co-
ib'pi>dr~ri'-1t~~&?~'mngfl'1i!fCt'oLpositiv<>' sobre la inflacin, ningn efecto ne- , rrientes y los anteriores) y, segundo, en algo que elimina esenciaJmente
gati\tb !~6~ 1 :el ttirsoitleF'et'i:nibto;'tea!l. Es posible que la inflacin baje el significado orientado hacia el futuro que se encuentra en la palabra
y' ijue'jia t&bnmha1 ~rltfel en' 6iiif' ree510iip pero ambos eventos sern acciden- "expectativas". Por lo tanto, las expectativas de ingresos futuros se volvie-
td y1'no "iliP:prodUtd'-'8.e' 1poltitS 'sist'mticas. ron efectivamente adaptativas, dependientes de las historias del ingreso pa-
::.hL6s'J)1:irlldiioP df1 IJs ~xl*CtatiVas':ltaiihles creen tambin que no hay sado. Pero es ms importante an el hecho de que el modelo olvida una
razon pfu_:: qiffi Ias 1 pltiS' mWe~rlas 1 prbazcan primero una declinacin ' realidad bsica : que, cuando se trata del ingreso futuro, la incertidumbre es
Bfll: econohilii.''(TJ' 'Y 's5lo <<ies~~s: tem:piec~Fi:'.fectar l95 precios (P), como la norma. El profesor Thurow y quienes podran prestarle dinero estn
c~'- trdiddil~imeht IbS 'fubnetaHstasl En'< virfud de que el mercado sabe lo igualmente inciertos acerca de su futura corriente de ingresos que l deber
que ocurrir eventdil'lfuente~! (lo>q1ari: Linfllinia'do ~'los monetaristas) una re- consumir sobre la base de su ingreso corriente. La incertidumbre impone
. '
~&iii 'd ' 1~,; bferta -fun.e:iai afectArJinsthtnernen te los precios sin los . as a sus acciones un modo adaptativo.
efecto!r iritenne<lio5 e:iYaJos sobre' :la1 di~idad econ6mica real. Las variables retrasadas constituyen el procedimiento tradicional para la
2' 1 De' ;gl 'nioob1;~icbn ;os p~tid'~nbs 'de' las; expectativas racionales-, modelacin de las expectativas en la econometra. La toma de decisiones
cutidoq os' 'lndii.idt1ds~ tomati' sus detiiones 'de- ahorrd''y trabajo, toman en < cambia lentamente en respuesta a tales variables retrasadas, las cuales susti-
cuenta 'rio~ s6l'' las tMas -. mposici-vas corrientes,' sino todas las tasas impositi- tuyen a las expectativas que no se pueden medir. En esta forma, a medida
vaS i!8Pertt~ ~n el'futrb.' 1Pode tanw, cmmdo tReafcih"baja los impuestos ' que se acumula la experiencia inflacionaria, las tasas anteriores de la infla-
fio.Lpu&I abef hmgun'-'lefecto ;~lidbte lel ahorro'" eJ. i:Sfuerzo de trabajo cin se convierten en una variable explicativa, en una ecuacin de precios
porque 'las: redu'CioheV<l1 ls'inpuellt:s 'haa sid esperli.d.s y ya estn afee: destinada a captar las crecientes expectativas inflacionarias. Todos conven-
tthdo 'el conip#tturtiht: Y:a han;'oourrid.t.Lto<tosrlos intrenientos generados drn en que sta no es una proposicin satisfactoria. Los actores econmi-
Xlr; ls' rettuccione5usi e's1(idr alg(j'habri de oettir;: D:_;ig'al manera, los cos observan el futuro tanto como el pasado y son capaces de elevar sus
individuos tomah' en.:tuenta.ila ~biHda:d de q uer.}as ,techre<iiones impositivas expectativas inflacionarias antes de que se eleve la inflacin corriente~ Pero
de Reagan sean rescindidas en futut-lil'l3filallas 'poltic'a:s;y 'Su comportamiento esto no quiere decir, por supuesto, que las tasas anteriores de inflacin no
ya ha sido afee~.'-; nr>.d;:,-;_~ >:'~ ..;.e~.. ): ,,_,..-('-' "'i-'~""'" J'=!''v tengan ningn efecto sobre las expectativas. De hecho, son importantes las
,S in embargo, 1o qu:e no toma encuent-a: tod t~tiiti6n es1~1 :que, a me- concepciones del pasado y del futuro. El problema consiste en captar esa
dida q~~ ' ttanscU'r itM: tiempo, kls. :po1ticlls fiscalcis ~y ~'de- ot'ra'' :clase del go- realidad doble en los modelos econmicos.
himo; .dejait-'de ser Jfuy' iii~ittas~: y casi 'conif)lettne:,.desetitadas: para La segunda tcnica para la modelaci6n de las expectativas ha sido las
vblverse'' t:i'e i'W con efet:t<>s ,definidos.' Nifl'gn clclov~}; ivlcir ~ndo .puede . encuestas de las intenciones de familias o empresas. 15 Tales encuestas no han
eaptar-'sll' ewhtualida~i:' ! 'l"-paso d~ 'l a rmcertidu.iilb~ ':a;;Ia ~erteza;,,;r ,; n.
14. Milton ~ried~an, A Theory of the Cnsumption Function, Princeton, N. J.,
).i Dtaiit@.:moohs lasr los ;~anbmistits- han' ~tado cde m~efa:r-.f:!as . exl>ec-
Princeton Uruverslty Press 1957.
tativasf 'pffi tW<ifLio5 1 'mb\!tl~ ;h'anhsido<i}si~aente adapta~l).s,': o/~'q)fe<.)tl i.G El Michigan Survey Research Center ha sido pionero en este esfuerzo.
180 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES LAS EXPECTATIVAS RACIONALES 181

sido muy tiles. Las intenciones no parecen proyectarse muy lejos en el Opciones
futuro ni tampoco ser estables con el paso del tiempo. Los actores econmi-
cos no pueden decirnos lo que intentan hacer con su dinero dentro de dos Por supuesto, hay otras opciones. Los pronsticos econmicoS no han sido
aos, y aun a corto plazo alteran a menudo sus intenciones ante los cam- tan profticos como quisiramos, pero han sido mucho mejores que las
bios ocurridos en el conjunto de la economa. Cmo y por qu cambian estas conjeturas al azar o los modelos de pronsticos ingenuos que suponen que
expectativas? Es posible que el mero conocimiento de las intenciones las el prximo trimestre se parecer al actual. La intervencin gubernamental
altere, pero tambin podran entrar en accin algunos factores sistemticos, no ha detenido la inflacin, pero hizo que las recesiones fuesen breves y
una posibilidad que no puede descartarse sin pruebas empricas. moderadas mientras tuvieron lugar. Algunos parmetros de los modelos eco- .
Pero, como sealamos antes, la escuela actual de las expectativas racio- nomtricos han sido inestables; otros han sido notablemente estables. Y el
nales se muestra generalmente poco interesada en el trabajo emprico sobre mundo puede ser, por supuesto, en parte determinista y en parte estocs-
la manera como se forman las expectativas, cmo cambian, y qu podra tico. Por lo tanto, podemos creer en las perturbaciones estocsticas sin creer
hacerse para influir sobre ellas. Esto no es sorprendente si realmente se , que explican todo el com~rtamiento econmico. Y podemos creer que al-
cree que las expectativas son tan perfectas como pueden serlo. Son expec- ' gunos mercados -los mercados financieros, por ejemplo- se ajustan rpida-
tativas racionales, y no adaptativas, no porque as se haya probado sino ,1,. mente de acuerdo con ciertas expectativas racionales, mientras que otros
porque as deben ser si el individuo que toma decisiones acta como se mercados -el mercado de mano de obra, por ejemplo- se ajustan lenta
supone que debe hacerlo el homo economicus. Y deber actuar como el homo mente de acuerdo con algunas expectativas adaptativas.
economicus, porque de otro modo existirn algunas oportunidades para ganar En virtud de que la compra y la venta de valores es una actividad lquida
beneficios adicionales, algo que no puede ocurrir, por definicin, en el mo- y no involucra costos de transaccin sustanciales en trminos de tiempo o
delo de los precios de subasta. de dinero, puede creerse fcilmente que los mercados financieros revelan un
En virtud de que los partidarios de las expectativas racionales creen comportamiento racional, ms bien que adaptativo. En virtud de que se
que no se pueden medir las expectativas sin cambiarlas, que estn sujetas puede entrar a las posiciones financieras y salir de ellas con gran rapidez,
a saltos discontinuos con los eventos nuevos y que, como todo lo dems, no tenemos que pensar acerca de los fundamentos econmicos sino acerca
estn sujetas a grandes choques estocsticos, los tericos no se interesan de lo que otros esperen que haga el mercado. Pinsese en el mltiplo tan
por encontrar mejores procedimientos para modelarlas o medirlas. Si supo- elevado del precio de las acciones de la IBM a fines de los aos sesenta. Para
nemos, como lo hace la mecnica cuntica, que el comportamiento de los justificar tal mltiplo en trminos del valor presente neto de las ganancias
electrones individuales es aleatorio, no nos interesar el trabajo de labora- futuras, la IBM tendra que crecer tanto que nadie podra creer posible tal
torio que trace las rutas de tomos individuales ni los esfuerzos que se hagan cosa. Pero el mltiplo existi. Los inversionistas podran creer que la IBM
para pronosticar las rutas futuras de tomos individuales ni el descubrimiento estaba sobrevaluada en relacin con la realidad fundamental de las ganan-
de un mecanismo para tratar de controlar las rutas de tomos individuales: cias futuras, pero tambin podran creer que se trataba de una buena inver-
todo eso es un desperdicio de tiempo. Pero, antes de que pueda justifi- sin a corto plazo porque el mltiplo se expandira ms an : cmprese o
carse esta conclusin, deber probarse empricamente que el comportamien- vndase al "tonto mayor''. Las expectativas adquieren una vida propia,
to econmico individual se asemeja en efecto al de un electrn en la a menudo divorciada de la realidad econmica. Lo que la gente cree que
mecnica cuntica. Despus de todo, los fsicos tienen excelentes pruebas es cierto ser cierto, por lo menos durante un tiempo.
empricas en apoyo de la teora de la mecnica cuntica. Pero en el caso En cambio, las inversiones reales requieren tiempo para su terminacin,
de los partidarios de _las expectativas racionales, las expectativas existen- y una vez terminadas involucran enormes costos de transaccin, ya que
tes, como la oferta de petrleo .determinada por la Geologa, deben acep nadie puede cambiar los recursos rpidamente de una lnea de actividad a
tarse simplemente como una de las restricciones dentro de las cuales opera otra. Una vez adquirida una educacin legal, as permanece. Y los procesos
nuestro sistema. Estas expectativas no pueden cambiarse, medirse, ni contro
iniciados son a menudo irreversibles. Una mina de cobre cerrada temporal-
larse. Pero eso priva al enfoque de las expectativas de todo inters, pues se mente se llena de agua y queda permanentemente clausurada. En tales mer-
convierte en un formalismo que permite al analista decir lo que se le antoje.
cados, las expectativas y el comportamiento pueden ser conocibles y esta-
bles durante periodos muy largos.
LAS EXPECTATIVAS RACIONALES
182 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES
economa se regule sola-, sino a la posicin radical, normalmente izquier-
La economa ha forjado tambin instituciones y prcticas diseadas preci-
dista, de que el gobierno puede afectar a la economa slo si altera las
samente para evitar la necesidad de tener expectativas. Con la indizacin sa-
caractersticas estructurales fundamentales de . la misma. De acuerdo". <;Wl
larial, el mercado de mano de obra est diciendo esencialmente que prefiere
esta teora, el gobierno no puede trabajar en los mrgenes con polticas JD.<H
no tener expectativas acerca de la inflacin, de modo que adquirir una
netarias o fiscales, pero s posee la capacidad necesaria para alterarn~
pliza de seguro privada para protegerse contra lo que ocurra. Es posible
estructura de la economa y las restricciones bajo las cuales opera. ; r,J
que no sea pronosticable el efecto de las expectativas inflacionarias, pero el
Hay otro sentido en que las polticas econmicas gubernamentales pueden
de la indizaci~ ciertamente lo es. Una consecuencia es que cualquier cho- .
tener consecuencias reales aunque las expectativas racionales sean vlidas: el
que inflacionario se incluir en los salarios en una forma enteramente pro
gobierno puede redistribuir el ingreso de una persona a otra. Es posible
nosticable.
que no se sepa con exactitud cules efectos de incentivo fluirn de la redis--
Podran imponerse restricciones similares a otros mercados para influir
tribucin, pero no hay duda de que se modificar la estructura de las de-
~ob~e su comportamiento. Por ejemplo, el mercado de los bonos podra ser
mandas. Es posible q ue el gobierno no sepa cmo alterar nuestro compor:
mdizado. Esto no eliminara la incertidmbre acerca del curso futuro de los
tamiento de gasto con. polticas de incentivos indirectos, pero sabe cmo
eventos en el mercado, pero eliminara la incertidumbre inflacionaria para '
aumentar o reducir nuestro ingreso con transferencias e impuestos. El go-
~os .compradores y los vendedores de bonos, y arrojara los costos de tal
bierno puede recibir cheques y emitirlos.
mcertidumbre a otra parte del sistema.
Con todo, al tener las creencias que tiene, el partidario de las expec-
Las restricciones tcnicas pueden producir tambin acciones adaptativas.
tativas racionales tiene una posicin de debate poderosa si puede echar la
Pinsese en la transicin de los hornos de petrleo a los de gas, inducida por
carga de la prueba a quienes no estn de acuerdo con l. Sus oponentes
un aumento del precio del petrleo combustible en relacin con el precio
tendrn que probar que las relaciones econmicas son estables y sistemticas,
del gas natural. A menos que la diferencia del precio sea muy grande, es
mientras que l slo tiene que sostener que tales relaciones son aleatorias, a
probable que no tuviera sentido econmico la eliminacin de los buenos
menos que se pruebe lo contrario. Por tanto, el fracaso de otios es su xito.
hornos de petrleo para sustituirlos pr los de gas. Pero los hornos de petr-
Esta estratagema del debate puede observarse en los ataques de los parti-
leo deberan remplazarse a medid que se gastan en el uso normal. El hecho
darios de las expectativas racionales (en este caso, los de Robert Lucas)
es que la res.triccin tcnica ha producido un comportamiento adaptativo contra los keynesianos (James Tobin en este caso) : "La ortodoxia keynesiana
aunque ocurriera un ajuste discontinuo de las expectativas acerca de cul o la sntesis neoclsica se encuentra en graves dificultades, en la ms grave
horno fuese el ms econmico.
en que pueda encontrarse un cuerpo de teora aplicado. Parece estar dando
~i 1,~ restricciones afectan el comportamiento econmico -y es casi
respuestas muy erradas a las cuestiones . ms bsicas de la poltica macro-
ax10matico que lo hagan-, las polticas gubernamentales desempearn econmica. Los proponentes de una clase de modelos que prometieron un
~gn p~pel. Al nivel ms bsico, el gobierno define los derechos de pro-
desempleo de 3.5 a 4.5% a una sociedad que estuviera dispuesta a tolerar
piedad sm los cuales no podran existir los mercados. Un mercado . con es- tasas de inflacin anual de 4 o 5% tienen algo que explicar tras un decenio
cl.a~i~ud difiere de un mercado sin ella. En consecuencia, un intento de pro-
como el que hemos pasado. Un error de pronstico de esta magnitud y esta
hibicin del narcotrfico no es intrnsecamente diferente de un intento de importancia, fundamental para la poltica econmica, tiene algunas conse-
i~plan~in de controles de precios y salarios. El argumento aqu es que
cuencias" .18
SI el gobierno puede ser siquiera marginalmente eficaz en la prohibicin del El argumento implcito es que los keynesianos se han equivocado: por lo
us~ d.e ciertas drogas, todava no se habr demostrado empricamente su
tanto, las expectativas racionales deben estar en lo cierto. Pero las expecta-
eficacia en el control de Jos precios de los bienes y servicios generales. tivas racionales no se imponen la obligacin del keynesianismo de pronos-
Y. si el gobie~o puede imponer restricciones que tengan alguna impor- ticar y controlar la economa, porque las expectativas racionales afirman que
tancia, es tambin dudoso que una institucin privada, digamos los sindi- ambas cosas son imposibles. Es difcil que ste sa un tipo de prueba equi-
catos, puedan imponer tambin restricciones que la tengan. A menos que se librado o un argumento carente de falacias lgicas.
adopte una visin muy radical de la impotencia gubernamental, una creen-
~a seria en la verdad de las expectativas racionales no conduce a una posi- 16 Ro~ .E. Lucas Jr., "Tobin and Monetarism: A Review Article", ]ourtaal of
Economac Laterature, vol. XIX, nm. 2, junio de 1981, p. 559.
CIn conservadora --djese en libertad a los mercados y permtase que la
184 LAS EXPECTATIVAS RACIONALES

El argumento de un jugador
VII. EL MERCADO DE TRABAJO
En el argumento del jugador (de Pascal) para demostrar la existencia de
Dios, el jugador encara dos elecciones. Si Dios no existe y el jugador acta
como si existiera, perder poco. En cambio, si Dios existe y el jugador ac- EL MAR DE LOS SARGAZOS DE LOS NAUFRAGIOS ECONMICOS
ta como si no existiera, perder mucho: una eternidad en el infierno. Por
lo tanto, un jugador que se gue por el valor esperado -un partidario de EL IMPULSO principal de la economa laboral en los aos cincuenta, sesenta
las expectativas racionales- creer en Dios. 1 y setenta ha consistido en eliminar la distincin establecida entre la mano
De igual modo, un partidario "racional" de las expectativas racionales de obra y otros factores productivos. Una unidad de mano de obra es com-
conducir siempre las polticas monetarias y fiscales como si tal cosa impor- parable a un kilo de trigo, y se vende en los mismos mercados de equilibrio
tara. Si las polticas se adoptan y se implantan, pero no importan, no se con precios de sub~ta. Adems, se afirma que el clculo de la inversin
perder nada. Pero si no se hace nada y las poltica.S importan, se har que se hace para entender las inversiones fsicas se aplica igualmente a las
mucho dao, pues las polticas podan haber eliminado problemas macro- inversiones en capital humano. En la economa laboral, el enfoque del ca-
econmicos y no se usaron. Y tambin importarn si la economa tiene slo pital humano pareca listo para remplazar al antiguo enfoque instituciona-
una persona cuyas expectativas o cuyo comportamiento sean adaptativos. Esa lista y colocar as a la mano de obra slidamente dentro del marco de los
persona podr verse afeGtada, y aquellos cuyo comportamiento no puede , precios de subasta. 1 Ha habido un movimiento poderoso en esta direccin,
verse afectado no podr ser daado. En virtud de que nadie puede estar pero la transicin no ha convencido totalmente a la profesin.
_jams . absolutamente seguro de que no existe gente que tome decisiones ' Por qu? Por una parte, los pronsticos del capital humano -la rela-
que sean adaptativas, las conclusiones de los partidarios de las expectativas cin existente entre el nivel acadmico y los ingresos- han fallado en gran
racionales debern ser dejadas de lado sin ponerse en prctica, as como medida. Si se quiere entender el modo dominante de adquirir capital hu-
las creencias de un ateo no sern practicadas jams por un ateo racional mano, la capacitacin en el trabajo, la economa del capital humano realiza
que se gue por el valor esperado. un acto de magia. As como el modelo econmico de la maximizacin de
Es cierto tambin que, una vez iniciadas, las polticas monetarias y fis- la utilidad se rescata como una teora por la concepcin de una variable
cales debern continuar aunque no puedan mejorar la actuacin de la eco- inobservable, la utilidad marginal, que hace de cualquier decisin observada
noma. Si se abandonara la intervencin monetaria y fiscal, los actores de consumo una decisin "correcta", la teora del capital humano postula
econmicos quedaran sorprendidos -el gobierno no intervino cuando se una variable, el ingreso psquico, que preserva el modelo en teora pero lo
esperaba que lo hiciera-, y paradjicamente esto mismo se convierte en una priva de todo contenido emprico. Cualquier cosa que haga el trabajador
intervencin inesperada que podra alterar adversamente la ruta de la eco- estar maximizando su ingreso, tanto el psquico como el monetario. El re-
noma. sultado es una teora que posee una fachada imponente en un edificio mucho
menos imponente.
Segn los economistas del capital humano, la forma predominante de la
capacitacin en el trabajo se convierte en un fenmeno de mercado me-
diante la afirmacin de que los individuos compran capacitacin a su
patrn y aceptan un salario menor que el del mercado, o sea su producti-
vidad marginal. Pero sin los salarios homogneos -paga igual para quienes
tienen habilidades iguales- requeridos por la teora del capital humano,
resulta imposible especificar el salario de mercado libre de un individuo y
determinar la magnitud de los pagos que hace a su patrn por su capaci-
taci6n. Y si hay alguna capacitacin en el trabajo, tambin resulta difcil
1 Gary S. Becker, Human Capital, Nueva York, National Bureau of Economic Re-
seuch, 1964.
185
186 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 187

determinar la cantidad que se recibe de la misma. No hay aqu nada que dicin de los costos o los beneficios de la capacitacin informal. La teora
pueda considerarse equivalente a un ao de instruccin, ya no digamos una del capital humano .tampoco puede explicar el hecho de que no parecen
medida directa de las habilidades adquiridas. En otras palabras, ni los costos existir muchos mercados de capacitacin en el empleo donde se puedan
n los beneficios de la forma ms importante en que se adquieren las habilida- buscar oportunidades de adquisicin de capacitacin informal. Los patrones
des humanas en nuestra economa pueden enunciarse en cifras precisas. no suelen asignar tales oportunidades sobre la base de la disposicin a tra-
En consecuencia, se ha construido una complicada tautologa para intro- bajar por menos que el salario del mercado libre, sino sobre la base de la
ducir el comportamiento del mercado de mano de obra al marco del capital anti~edad o el mrito por haberse desempeado bien en un empleo an-
humano.2 Si es cierto el modelo del equilibrio por los precios de subasta terior.
--dice este razonamiento--, las inversiones educativas en educacin formal En general, el esfuerzo por convertir a la mano de obra en un factor
y las inversiones en capacitacin informal en el empleo debern estar en equi- productivo como cualquier otro pasa por alto muchas caractersticas que
librio y producir las mismas tasas de rendimiento. Por lo tanto, las diferencias vuelven a las inversiones humanas muy diferentes de las inversiones fsicas.
salariales superiores a las causadas por la instruccin debern representar ' Puede desarrollarse un clculo del capital humano, pero en ltima instancia
los rendimientos que pueden imputarse a la capacitacin en el empleo. es tan diferente de la inversin en planta y equipo que las semejanzas son
Dadas las relaciones observadas entre el nivel acadmico y los ingresos, y insignificantes.3
dados los costos de obtencin de una educacin adicional, podrn calcularse Las peculiaridades del mercado de mano de obra derivan de varias fuen-
tasas de rendimiento para las inversiones educativas. Por definicin, deber tes. Primero, los seres humanos tienen preferencias; otros factores produc-
obtenerse la misma tasa de rendimiento de las inversiones en la capaci- tivos no las tienen. No slo tienen preferencias los seres humanos, sino que
tacin en el empleo. Si podemos establecer este rendimiento estimado y la stas se forman en un ambiente social donde los gustos y las aversiones, las
breeha existente entre el salario esperado de un individuo, dado su nivel satisfacciones y las insatisfacciones de cada persona son muy interdependien-
acadmico, y su salario real, una: simple divisin nos permitir calcular te:;.~ Mi satisfaccin con mi desempeo econmico no depende slo de mi
la "cantidad" de capacitacin en el empleo que debe de haber habido para ingreso (como se supone en el modelo de los precios de subasta) , sino tam-
explicar los ingresos observados. bin de la situacin de mi ingreso en relacin con el ingreso de mi.'; colegas
Si un individuo est ganando 100 000 pesos anuales ms de lo que se. y el de mis vecinos. Segundo, la productividad del trabajo humano no se
habra proyectado sobre la base de su nivel acadmico, y si la tasa de ren- determina por la tecnologa, sino que depende de la motivacin y el esfuerzo
dimiento de las inversiones educativas fuese igual a 10%, habr recibido que cada persona est dispuesta a aportar. Tercero, el capital humano no
un i:nilln de pesos ( 100 000JO.l O) de capacitacin en el empleo. As pues, puede separarse de sus propietarios. El dueo del capital fsico no tiene que
la teora de la inversin en capital humano se vuelve cierta por definicin, acompaar a su capital fsico, pero el dueo del capital humano debe acom-
as como las utilidades no observadas vuelven cierta por definicin la ma- paar necesariamente al suyo. Para ganar el salario de un minero debemos
ximizacin de la utilidad del consumidor. Pero en el proceso pierde la teora trabajar en una mina, pero no hay necesidad de hacerlo para obtener un
todo su contenido emprico. Los trabajadores hacen simplemente lo que alta. tasa de rendimiento en un equipo minero. Cuarto, el mismo capital
hacen, y jams pueden cometer un error en sus inversiones. humano se usa por los individuos en su papel de trabajadores productores
Los problemas de este enfoque van mucho ms all de la tautologa. Si de bienes y servicios y en su papel de consumidores de bienes y servicios. En
la educacin formal y la capacitacin en el empleo se complementan entre cambio, el capital fsico es slo un productor de bienes y servicios. En con-
si -el aumento de la instruccin formal conduce a mayores rendimientos secuencia, puede haber beneficios (positivos y negativos) del consumo. Es
en la capacitacin informal en el empleo; el aumento de la capacitacin en posible que los individuos adquieran capital huQiano a fin de producir bie-
el empleo conduce a mayores rendimientos en la instruccin-, realmente nes para s mismos que nunca se vendern en el mercado.
ser imposible la estimacin por separado de las tasas de rendimiento de la Al igual que en otros mercados, el modelo de equilibrio con precios de su-
capacitacin formal o informal. Ambas tendrn que estimarse juntas. Pero
eso es imposible porque, como acabo de sealar, resulta muy difcil la me- s Lester C . Thurow, lnvestment in Human Capital, Belmont, Cal., Wadworth,
1970.
2 Jacob Mincer, "On-the-job Training", ]ournal of Political Economy, nm. 70, ~. Edward E. L~wler III, Pay and Organizational Effectiveness, Nueva York, Mc-
octubre de 1962, suplemento. Graw-Hill, 1976.
188 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 189

basta postula el concepto de la maximizacin de los ingresos. Pero este con- si ' las inversiones humanas y fsicas de un inversionista estn ganando 10%,
cepto es problemtico a causa de la importancia de algunos factores distintos se estar invirtiendo demasiado en activos de capital humano. As pues, el
del dinero. Pero si se usa el concepto del ingreso psquico (bienes de con- equilibrio del mercado de capital, humano y fsico, no es el equilibrio sim-
sumo complementarios) para rescatar la maximizacin del ingreso, esta l- ple del mercado de precios de subasta.
tima pierde todo su contenido emprico. La gente simplemente escoge el En virtud de que los riesgos y las incertidumbres encarados por el indi-
trabajo que escoge, y toda eleccin podr describirse como una maximiza- . viduo superan tambin los riesgos y las incertidumbres encarada& por la
cin del ingreso. Si esto es todo lo que se quiere decir, y as ocurre, la ma- sociedad, lo que es un comportamiento racional para el individuo (invertir
ximizacin carecer aqu de todo valor de pronstico. de tal modo que los rendimientos sean mucho mayores en los activos fsicos
El derrumbe de la distincin existente entre las decisiones de consumo y que en los humanos) puede ser un comportamiento irracional para la so-
de produccin va ms all del problema del ingreso psquico. Gran parte ciedad en su conjunto. Despus de todo, la sociedad no puede obtener de
del consumo es autoproduccin. Los servicios producidos por las amas de sus inversiones fsicas m.s de lo que obtenga de sus inversiones humanas,
casa son los ms importantes, pero todas nuestras actividades de recreacin, En el caso de los activos fsicos, los costos de mantenimiento y deprecia-
ejecucin personal y servicios personales requieren habilidades. Buena parte cin no representan problemas especiales en la toma de decisiones de inver-
del nivel de vida familiar es aportado por los propios miembrO& de la fami- sin. Pero, en el caso de los seres humanos, afrontamos los costos conjuntos
lia. La capacidad para producir por s mismo bienes y servicios constitl;lye de produccin y consumo. El hombre debe comer y dormir para trabajar y
una importante corriente de beneficios presentes y futuros, y se necesitan consumir. Cmo se asignarn estos costos? Algunos costos del mantenimien-
habilidades de capital humano para producir estos servicios. Y aunque estos to humano tienen la naturaleza de gastos fijos, de modo que su olvido no
beneficios no reciben un precio ni se venden nunca en el mercado, influyen distorsiona las decisiones de inversin, pero el trabajo fsico peligroso o
sobre las decisiones de inversin en capital humano de los trabajadores. muy arduo puede generar grandes costos de mantenimiento y una depre-
El hecho de que las preferencias sean endgenas o exgenas plantea un ciacin sustancial de la mquina humana.
problema general en la economa, pero este problema es especial en la teo- Adems -por lo menos en nuestra sociedad-, un ser humano no puede
ra del capital humano. Las inversiones se hacen a menudo con el propsito comprarse y luego desecharse cuando se vuelve econmicamente obsoleto.
expreso de cambiar los gustos y las preferencias. Por ejemplo, se gastan Todos nosotros nos interesamos en la preservacin de nuestras vidas, o sea
cantidad~s enormes de dinero en inversiones privadas en el campo de la nuestro activo ms valioso de capital humano. En el lenguaje del economis-
psicologa y la psiquiatra para alterar el comportamiento personal. Y a ta, diramos que la existencia representa una corriente de beneficios futu-
medida que cambian las preferencias, el valor de los activos del capital ros de consumo que la mayora de nosotros apreciamos. Sin ella, otras corrien-
humano tambin puede variar grandemente. Por lo tanto, el mercado de tes de bienes de consumo tiene escaso vlor. En consecuencia, a menudo se
mano de obra tiene escasa probabilidad de alcanzar el equilibrio, ya que otra hacen grandes inversiones para incrementar la esperanza de vida del capital
caracterstica peculiar de los activos del capital humano es el hecho de humano obsoleto.
que no pueden venderse -slo rentarse- en una sociedad que prohbe la Pero la mayora de nosotros no queremos existir simplemente; tambin
esclavitud. queremos ser seres econmicos activos, con un papel activo por desempear.
Una incapacidad para vender los activos del capital humano tambin los En consecuencia, muchas personas hacen inversiones para mantenerse eco- .
vuelve mucho menos lquidos y ms riesgosos que los activos fsicos. En un nmicamente vivas durante un tiempo mucho mayor que el que podra jus-
mundo incierto, riesgoso, los activos tienen valor porque son negociables, y tificar un anlisis simple de beneficio-costo de una mquina.
la liquidez aumenta por supuesto el valor de cualquier activo. Si surge una Lo i~portante es esto: los rasgos y caractersticas del inversionista im-
emergencia, los activos fsicos podrn venderse -quiz con prdida, pero portan en las inversiones en capital humano y no importan en las inversiones
siempre por un precio-, y el dinero podr usarse para otro propsito. fsicas. En virtud de que los seres humanos tienen una ~ida finita, la produc-
Pero en virtud de que el capital humano no es lquido, no puede usarse tividad de cualquier inversin depende de la edad y la condicin fsica del
como una proteccin contra el riesgo y la incertidumbre. En consecuencia, inversionista. Una inversin particular puede ser buena para un joven salu-
tendr un valor menor que una inversin igualmente productiva en el capi- dable y mala para un anciano. El primero tiene muchos aos para usar
tal fsico (igual corriente de ingresos durante toda su vida). Por fo tanto, el activo, el segundo tiene pocos.
190 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 191

Para los fines de la discusin, una persona puede considerarse tambin Cada inversin en capital humano cambia tambin los costos de las nue-
como una mquina de aprendizaje cuya capacidad productiva disminuye a vas inversiones en el mismo. Si soy un cirujano, estar ganando tanto dinero
medida que envejece. Las habilidades fsicas y mentales absorben nuevas que todas las dems inversiones quedarn descartadas a causa de los costos de
capacidades, y la informacin se deteriora a causa de los cambios psicol- oportunidad involucrados. Pero si soy un inversionista fsico en posesin
gicos y fisiolgicos. Si el proceso econmico de un individuo declina con la de una inversin muy productiva, nada me impide hacer otras inversiones
edad, se introducir. un elemento importante en su problema de inversin." ahora o en el futuro. En efecto, eso es exactamente lo que debera hacer si
Se otorga un premio elevado a quienes toman decisiones tempranamente. deseo aumentar mi bienestar.
Para ser una patinadora artstica o una bailarina, por ejemplo, hay que Las restricciones del tiempo se aplican a cuestiones que van ms all de
empezar a ejercitarse desde pequea. Para la edad de quince o diecisis aos, una incapacidad para usar ls activos simultneamente o para realizar in-
ambas lneas de trabajo estn esencialmente cerradas para quien no haya versiones rentables adicionales en fo.rma secuencial. Un ser humano tiene una
empezado ya a adquirir el capital humano necesario. En cambio, la edad cantidad finita de tiempo disponible para las actividades de consumo, pro-
del inversionista es irrelevante para la adquisicin de inversiones fsicas. duccin y mantenimiento conjunto. Por lo tanto, un presupuesto de tiempo,
Mientras que la depreciacin de cualquier activo fsico depende de la 1 no un presupuesto de dinero, puede limitar lo que el ser humano est en
naturaleza del activo mismo, la depreciacin de los activos de capital hu- posibilidad de hacer. Pero ambos presupuestos son intrnsecamente diferen-
mano depende tambin de la depreciacin del propio inversionista. Si ste ' tes. El ingreso puede redistribuirse a lo largo de nuestra vida haciendo o
enferma o muere, el activo desaparece, algo que no ocurre en el caso de recibiendo prstamos de dinero. En cambio, no pueden hacerse ni recibirse
los activos fsicos. stos pasan a formar parte de la herencia. sta es otra prstamos de tiempo. En consecuencia, las restricciones temporales ron mu-
razn. para que el rendimiento de los activos del capital humano sea mayor cho ms limitantes que las restriccioneS del ingreso, ya que no se encara
que el rendimiento de los activos fsicos por lo que toca al inversionista in- slo el lmite de una vida sino tambin el de las veinticuatro horas de
dividua!. cada da.
. Muchas decisiones sobre la inversin humana tienen que tomarse tam- , El capital humano difiere tambin en gran medida del capital fsico
bin a una edad en que el propio inversionista no est tomando sus deci- porque no todos tienen acceso al mismo conjunto de tcnicas de produc-
siones. Los padres, y la sociedad en conjunto, toman a menudo decisiones cin. Algunas personas dotadas de gran . talento natural pueden convertirse
por los nios con base en sus propias referencias y no en las de los nios. fcilmente (a bajo costo) en atletas profesionales o en estrellas de rock.
Algunas de esas decisiones se toman en un contexto que las vuelve n;tuy Otros son completamente incapaces para adquirir laS habilidades necesarias
riesgosas. Imaginemos la decisin de obtener un doctorado. Asistimos a la . a cualquier precio. Las diferencias de habilidades son menos radicales en
escuela durante veinte o ms aos antes de recibir algn rendimiento. el restO de la economa, pero son considerables.8
Cul inversin fsica puede compararse con esto? En vista del tiempo re- Slo por efecto de las diferencias existentes en las habilidades persona-
querido y del periodo en que la inversin debe generar un rendimiento, les, el mercado de capital humano no es un mercado de equilibrio donde
los riesgos de encontrar una economa diferente a la que uno esperaba ' cada inversionista gane la misma tasa de rendimiento. Algunos individuos
son enormes. pueden habrselas con tasas de rendimiento de la inversin en s mismas
El capital humano representa tambin una coleccin de activos, ms bien mucho ms elevadas que otros, pero no tienen tiempo para aprovechar estas
que un solo activo. Un individuo posee talentos, habilidades, conocimientos oportunidades porque estn ocupados usando habilidades ya adquiridas. Pue-
e informaciones muy diversos. Es posible que sepa cmo resolver problemas de mantenerse la ficcin de una tasa de rendimiento igual para cada inver-
matemticos, erigir un muro de ladrillos, conducir un barco de vela o en- sionista mediante la asignacin de un costo de oportunidad al tiempo de
contrar lugares en el centro de la ciudad. Algunos activos pueden ser com- cada inversionista, que sea suficientemente elevado para igualar los rendi-
plementarios, pero muchos no pueden usarse al mismo tiempo. Una persona mientos financieros, pero esto slo mueve el desequilibrio hacia la dimensin
no puede ensear matemticas y erigir muros de ladrillos simultneamente: del tiempo. El costo de oportunidad de una hora de tiempo difiere ahora
cualquiera sea la habilidad que use, la otra habilidad permanecer ociosa. considerablemente de un individuo a otro.
En cambio, en el caso de los activos fsicos, el uso de un activo no impide
G S. Rosen, "The Economics of Supentars", Amnican Economic Rvuw, diclem
el uso simultneo de otro en un lugar diferente. bre de 1981, p. 845.
192 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 193

Cualquiera puede invertir en .}a perforacin de un pozo petrolero, pero dentro de la literatura terica hay otro fenmeno peculiar. Hay por lo menos
slo quienes tienen capacidad para convertirse en una estrella de rock po- cuatro teoras diferentes del mercado de mano de obra. La economa del
drn invertir en ello. La inversin no est igualmente abierta para todos. equilibrio con precios de subasta, la macroeconomxa keynesiana, la macro-
En este sentido, las inversiones huq.anas son como los recursos naturales. Al- economa de los' monetaristas y la economa laboral tienen teoras diferentes
gunas personas poseen una mina de oro mejor que las minas de otros. Pero para explicar lo que ocurre. Las teoras son mutuamente inconsistentes, pero
hay una complicacin adicional: la mina de oro no puede venderse de un cada una de ellas tiene sus partidarios y sus practicantes econmicos.
inversionista a otro, y slo el propietario original puede explorar en bs- En el modelo convencional de los precios de subasta, el mercado de mano
queda del oro. El resultado es el desequilibrio de las tasas de rendimiento de obra se trata como si fuese cualquier otro mercado donde el precio (el
real y la imposibilidad de comprar y vender activos para capitalizar el ' salario) es el mecanismo vaciador del mercado a corto plazo. Los individuos
desequilibrio real en un equilibrio financiero. compran y venden habilidades y mano de obra abstracta (tiempo) en un
En general, por lo tanto, el intento de eliminar la distincin existente marco competitivo donde los precios de equilibrio vacan los mercados sin
entre la mano de obra y otros factores productivos gener algunas ideas ' dejar compradores o vendedores insatisfechos. Los precios vacan los mercados
penetrantes, pero termin oscureciendo ms problemas reales que los que a corto plazo y proveen seales para la inversin a largo plazo. La minimi-
aclar.6 En vista de sus caractersticas, las inversiones en capital humano no zacin del costo del lado de la demanda y la maximizacin de las ganancias
pu~den hacerse con el mismo clculo de inversin que las inversiones fsicas, del lado de la oferta determinan los desplazamientos de las curvas de oferta
y por lo tanto no hay ninguna razn para suponer que se igualarn jams y demanda. Las inversiones en habilidades (capital humano) equivalen a las
las tasas de rendimiento de ambos tipos de inversiones. De igual modo, i~versiones en planta y equipo, obtenindose el mismo clculo de la decisin
no parecen existir los mercados relevantes para la compra de capacitacin en ambos casos. Los individuos invierten hasta que la tasa de rendimiento de
en el empleo. Puede construirse sin duda un modelo de inversiones en ca- las inversiones humanas y fsicas bajan al nivel de la tasa de inters del
pital humano, pero una vez terminado tendr escasa relacin con: el modelo mercado. Se aplica la teora de la productividad marginal de la distribucin :
usado para las inversiones fsicas en el modelo de los precios de subasta. a cada actor econmico se le paga un salario igual a su producto-ingreso
Adems, en la construccin de una teora de la determinacin de los marginal (el producto adicional que genera multiplicado por el precio al
salarios, los modelos de capital humano jams han ido ms all del concepto que podr venderse tal producto) . Los salarios son flexibles en el modelo
de la productividad marginal implcito en el modelo convencional. Los mo- y el desempleo es imposible.
delos de capital humano nunca han tratado de explicar los salarios rgidos En marcado contraste, la macroeconoma de los keynesianos y los mone-
o las demandas de salarios rgidos que parecen crear problemas macro- taristas trata el mercado de mano de obra como un caso de desequilibrio
econmicos. fundamental. Se razona que el desequilibrio debe existir, porque de otro
modo no podra existir o persistir el desempleo.
Las teoras opuestas del mercado laboral En los modelos keynesianos se supone que los salarios monetarios son
rgidos hacia abajo; este supuesto no se explica, sino que se toma como una
As como los arquelogos tienen dos fuentes de informacin acerca de las verdad emprica. Dado que los salarios son rgidos hacia abajo, los mer-
civilizaciones antiguas -los artefactos y los escritos-, un observador de la cados no pueden vaciarse en la forma normal. En virtud de que los salarios
actividad econmica tiene dos fuentes de informacin acerca del mercado' flexibles no eliminan los desequilibrios en el mercado de mano de obra, el
de mano de obra: puede examinar la distribucin observada de los salarios gobierno debe intervenir para eliminar los desequilibrios mediante la ma-
y el empleo, o puede estudiar la literatura econmica para tener una idea nipulacin de la demanda agregada. Especficamente, el gobierno debe inter-
acerca de la determinacin de los salarios y el empleo. Hay problemas de venir para desplazar .la curva de demanda agregada de mano de obra de
una discrepancia sorprendente entre los datos observados y la teora, pero modo que cruce la curva de oferta de mano de obra al nivel del pleno
empleo. .
6 Se han elaborado algunos modelos alterando el modelo bsico para tomar en En los modelos economtricos de la macroeconoma keynesiana, la deman-
cuenta cada una de estas diferencias individualmente, pero no para corregir todos da de mano de obra depende de la produccin total, no de la tasa salarial. Se
estos factores simultneamente. Si se elaborara tal modelo, se alejada tanto del mo- .
delo de la inversi6n fisica que no podrla reconocerse como tal. hacen clculos cuidadosos de la cantidad de mano de obra que se absorber
194 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 195

o se despedir cuando la produccin agregada aumente o disminuya. De En la economa laboral institucional, las diferencias salariales existentes
igual modo, las ecuaciones usadas para representar la oferta de mano de ' entre las habilidades o entre las industrias se convierten en el centro del
obra dependen de las tendencias demogrficas y la disponibilidad de em- anlisis.7 Aqu el concepto bsico es un contorno salarial elaborado por
pleo a largo plazo, no de los salarios. En suma, en el mercado de mano ~ John Dunlop, y las relaciones salariales que guardan entre s diversas ocu-
de obra se aplica el modelo de los precios fijos. paciones e industrias. Por ejemplo, el Economic Report of the President de
La macroeconoma monetarista depende tambin de ciertos supuestos acer- 1974 afirma que 1973 fue un ao de aumentos salariales moderados porque
ca de la rigidez del mercado de mano de obra. De acuerdo con la hiptesis "los salarios de diversas industrias parecan encontrarse bien balanceados".8
de la tasa natural de desempleo, los trabajadores demandan un aumento As pues, la estructura de los salarios adquiere una importancia fundamental
especfico,. rgido del salario real colectivo para cada nivel de desempleo. para esta teora. Se pasan por alto los salarios agregados o su tasa de creci-
Los trabajadores demandan un aumento del salario real ' independientemente ' miento, a excepcin del anlisis de la forma en que las desigualdades de
de la experiencia que pueda haberlos frustrado en el pasado: siempre piden la estructura de los salarios influyen sobre su nivel. En otras palabras, en
aumentos cada vez mayores del salario nominal si el desempleo se encuen- '' lugar de examinar los determinantes de la productividad individual, la uni-
tra por debajo de la tasa natural, pero siempre obtienen el aumento del 1 dad de anlisis de los economistas laborales es la toma social o grupal de
salario real consistente con el crecimiento de la productividad. Al igual decisiones. En mucho sentidos, este pensamiento se relaciona ms estrecha-
que en la macroeconoma keynesiana, el aumento rgido del salario real de- ,, mente con el concepto de la privacin relativa de los socilogos que con el
mandado es un supuesto inexplicado que se toina como una verdad emp- modelo del equilibrio con precios de subasta.
rica. No se hace aqu ningn esfuerzo por derivar una demanda inalterable Por desgracia, estas cuatro perspectivas tericas son a menudo inconsis-
de un aumento del salario real colectivo del modelo de equilibrio con pre- tentes mutuamente. Si el modelo de ajuste de los precios es correcto, no
cios de subasta, porque no puede lograrse tal .cosa. pueden existir los problemas macroeconmicos del desempleo, los salarios
La solucin macroeconmica monetarista es el ajuste de las polticas no se fijan exgenamente en algn nivel monetario rgido o en algn au-
monetarias de tal manera que la tasa de desempleo suba o baje al nivel mento rgido del salario real, y el mercado de mano de obra no se encuentra
de la tasa natural. Cuando se alcanza la tasa natural de desempleo, la en un desequilibrio perpetuo. A la inversa, si son correctos los enfoques
sociedad se adapta simplemente al aumento del salario nominal y la tasa macroeconmicos keynesianos o monetaristas, el modelo convencional estar
de inflacin resultante que, estable aunque quiz elevada, se ve producida errado y la economa se quedar sin una teora de la determinacin de los
por la brecha existente entre las demandas de salario nominal y el creci- salarios. Los salarios se determinan en alguna forma desconocida, ex6gena
miento de la tasa de productividad de la economa. Si esto no es satisfac- para el sistema microeconmico.
torio, la oferta monetaria podr usarse para lanzar el desempleo por enci- , Por su parte, la economa laboral tiene una teora de las diferencias sa-
ma de su tasa natural. Si tal cosa ocurre, bajarn las demandas de salario lariales que se opone al modelo de los precios de subasta, pero tampoco
nominal. Con aumentos menores del salario nominal y la misma tasa de cre- tiene una teora que explique el nivel de los salarios. Las preferencias nter-
cimiento de la productividad, la tasa de inflacin de la economa bajar dependientes, la privacin relativa, las normas de la justicia social y los con-
hasta llegar a algn nivel aceptable. En ese punto podrn alterarse las tomos salariales que usan los economistas laborales para determinar la es-
polticas monetarias para que la tasa de desempleo baje al nivel de su tasa tructura de los salarios son totalmente inconsistentes con los postulados del
natural. El nuevo aumento inducido del salario nominal generar entonces modelo econmico convencional. Los individuos se comparan con otros en
una tasa de inflacin ms baja y estable. lugar de observar slo' su propia productividad y sus propios salarios. Una
No se necesitara ninguna intervencin, salvo el supuesto de precio fijo estructura de los salarios, fijada de acuerdo con los axiomas de la teora de
de que los trabajadores tienen un aumento colectivo del salario real que la productividad marginal, no puede conformarse a una estructura fijada por
demandan perpetuamente a cada nivel de desempleo. Lo importante es ,. los patrone6 de las preferencias interdependientes.
que la teora keyn~siana y la teora monetaria de la macroeconoma nos ' Es claro que algo ha marchado mal entre los economistas cuando se ne-
dejan desconcertados acerca del funcionamiento del modelo de equilibrio con '
7 John Dunlop, Wage Determination Under Trade Unions, Nueva York, Kelley,
precios de subasta en el mercado de mano de obra: ninguna es consistente
1950.
con tal modelo. 8 Council of Economic Advisers, The Economic Report of the President, 1973:
196 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 197

cesitan cuatro enfoques intelectuales mutuamente inconsistentes para expli- sealan que, siempre que existen imperfecciones del mercado, existen opor-
car lo que ocurre en un mercado de mano de obra del mundo real. Existen tunidades para que alguien las aproveche y obtenga beneficios adicionales.
varios enfoques de un fenmeno cuando los movimientos de los jugadores no Si algn precio se mantiene por encima de su nivel de equilibrio, alguien
pueden explicarse por ningn enfoque. Pero en esta situacin no es sor- debera poder entrar al mercado, rebajar el precio y ganar los beneficios adi-
prendente que, con frecuencia, ocurran en la economa resultados inesperados. cionales. A medida que se aprovechan tales oportunidades de beneficios, se
Pero los enfoques inconsistentes y los enigmas empricos del mercado de elimina la imperfeccin del mercado y los precios retoman a su nivel de
mano de obra no han estimulado a los economistas en general a emprender equilibrio. Mediante esta lgica, los partidarios del capital humano arguyen que
una revisin de sus teoras bsicas. En su mayor parte, las inconsistencias y la discriminacin econmica no puede existir o persistir sin el apoyo legal del
los enigmas han sido pasados por alto. Permanece imperturbable la creencia gobierno. Es simplemente imposible en un mercado competitivo libre.
en el mundo de precios flexibles del mercado de equilibrio con precios de En consecuencia, las imperfecciones del mercado no deben existir en abso-
subasta, como si no existieran los problemas observados en el mercado luto o slo deben existir por muy breve tiempo en una economa de precios
de mano de obra. . de subasta. Pero muchas de las observaciones irregulares en el mercado de
mano de obra tienen una larga historia: han existido y persistido. Quien
crea en los mercados competitivos, se mostrar muy renuente a llamar "im-
El enfrentamiento de las observaciones irregulares perfeccin del mercado" a cualquier cosa que haya persistido durante largo
tiempo. Si un fenmeno persiste, es probable que forme parte integral y
Si Newton y sus contemporneos se hubiesen comportado como se estn eficiente del juego econmico, en lugar de que sea una imperfeccin del
comportando ahora los economistas, y hubiesen tenido acceso a la compu- mercado. Por lo menos, deber investigarse seriamente esta posibilidad.
tadora moderna, es probable que no se hubiese descubierto jams la ley de Pero, entre todas las observaciones irregulares, ninguna es tan importante
la gravedad. En la poca de Newton, se hacan observaciones celestes irre- como la existencia de un desempleo persistente. El desempleo ha variado
gulares que no encajaban en la teora existente de los epiciclos del movi- desde 1% hasta 25% desde 1929. Fue elevado por doce aos durante la
miento de los cuerpos siderales, pero cada una de tales observaciones poda Depresin, bajo durante la segunda Guerra Mundial, elevado en los aos cin-
explicarse, y se explicaba, con una adicin de otro epiciclo al sistema. Da- cuenta, bajo a mediados de los aos sesenta y, desde fines de ese decenio, ha
dos los suficientes epiciclos, todos los modelos eran tericamente explicables aumentado cclicamente a niveles cada vez ms altos, a medida que el
Eventualmente, sin embargo, las dificultades del clculo obligaron a Newton gobierno ha aplicado reiteradamente los frenos fiscales y monetarios para
a revisar la teora existente para obtener un conjunto ms simple de resul- detener la inflacin. As pues, el mercado de mano de obra que vemos en el
tados basados en la gravedad. Pero, con la computadora moderna, Newton mundo real no es ciertamente el mundo sencillo de pleno empleo pronosti-
no se habra visto obligado jams a buscar algo nuevo. La computadora cado por una interpretacin simple del modelo de precios de subasta.
habra facilitado los clculos geomtricos necesarios, de modo que un nuevo Se explica entonces el desempleo por la versin ms refinada del modelo,
enfoque terico habra parecido innecesario. la de las expectativas racionales? Al parecer, no es as. El patr6n del desem-
Igual que con los movimientos celestes "irregulares" de la poca de New- pleo no parece producirse por los choques aleatorios o la mala informacin
ton, en el mercado de trabajo se siguen realizando observaciones irregu- temporal. Podremos pensar honestamente que la segunda Guerra Mundial
lares. Pero cada una de ellas poda, y todava puede, hacerse consistente constituy un caso de mala informacin que produjo un bajo desempleo?
con la teora ortodoxa. De ordinario se postula alguna imperfeccin del No. Pero cuando los gobiernos restringen las polticas fiscales y monetarias,
mercado y, como veremos, se enuncia en forma peculiar y a posteriori. En el desempleo tambin parece aumentar como est pronosticado. Adems, los
algn momento, se vuelve necesario el examen de las pruebas para ver la periodos individuales de desempleo son extensos, en promedio, ms de vein-
medida en que el mercado de mano de obra est funcionando o no de acuer- tiocho semanas en 1981. Y 50% de quienes ya no se consideran desem-
do con las teoras del modelo de equilibrio con precios de subasta. Y para pleados no encuentran un empleo nuevo, sino que simplemente se salen de
elaborar nuevos enfoques microeconmicos en caso necesario. la fuerza de trabajo. 9 En consecuencia, la duracin media del desempleo,
La naturaleza misma del modelo debe producir por lo menos cierta insa- _e Kim .~ Clark y ~awrence H. Summers, "Labor Market Dynamics and Unem-
tisfaccin. Los partidarios de las expectativas racionales tienen razn cuando ployment , The Brookmgs Papers on Econom,ic Activity, nm. 1, 1979, p. 13.
198 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 199

Porcentaje GRFICA VII.l Desempleo que haya buscado efectivamente trabajo sabe que este enfoque no es via-
25r-~----,-------,--------.------,-------,~
ble. Un terico puede aducir que los sindicatos son una imperfeccin del
mercado, pero menos de 20% de la fuerza de trabajo norteamericana se
encuentra ahora sindicalizada. Cul es la imperfeccin del mercado que im-
pide que se contrate a quien busca empleo en las partes no sindicalizadas
de la economa? Toda imperfeccin persistente del mercado, ya sea creada.
, por los sindicatos o por alguna otra causa, deber incluirse en nuestros mo-
delos del comportamiento econ:rnico. Si se niega la existencia de los sindi-
catos o se pide su desaparicin, se estar elaborando un modelo econmico
que describe una economa inexistente.
Considrense las pruebas que tenemos acerca de la inflexibilidad de los
salarios hacia abajo. Despus del derrumbe, de 1929 a 1933, los salarios
monetarios bajaron 25%, pero los precios tambin bajaron el mismo por-
10 centaje, de modo que . no hubo ninguna declinacin en los salarios reales
a pesar del enorme desempleo. Por qu no bajaron ms de prisa los sala-
rios para eliminar el desempleo? Despus de 1933 se elevaron los salarios
-entre 1929 y 1939, los precios bajaron 15%, pero los salarios slo aumen
taron ,10%, de modo que el salario real aument 5%-, a pesar de que la
tasa de desempleo, que haba subido a 25% en 1933, llegaba todava a 17%
en 1939, y slo haba bajado a 11% para 1941. Hasta dnde deber ele-
varse el desempleo y durante cunto tiempo deber permanecer al para
0~------~------~------~------~----~~ que los salarios respondan en la forma prescrita por los tericos de los precios
Ao 1929 1940 1950 1960 1970 1980 de subasta? La Gran Depresin parece probar que el desempleo deber al-
FUENTE : Council of Economic Advisers, The Economic Report to the President, canzar niveles muy altos y permanecer al durante muy largo tiempo para
pp. 268, 291. que bajen los salarios. Por qu ha de ser as?, qu hay en el mercado de
mano de obra que impide el descenso de los salarios postulado por la teora
entre el momento en que se pierde un empleo y el momento en que se convencional?
encuentra uno nuevo, es mucho mayor que vdntiocho semanas. Por lo tanto, El problema no es una mera curiosidad histrica. Desde la segunda Gue-
si el desempleo se debe a errores de informacin (los trabajadores indivi- rra Mundial, el desempleo no ha sido nunca suficientemente elevado para
duales creen que valen ms de lo que el mercado cree que valen), como reducir los salarios. En 1982 pas6 el desempleo a 10%, pero los salarios
sostienen los partidarios de las expectativas racionales, por qu habra de aumentaron todava 6%. Lo mismo ocurre en pases como Gran Bretaa que
durar tanto el periodo de desempleo? Los ratos que un individuo pasa desem- han experimentado un desempleo mayor an ( 13%) que el de los Estados
pleado deberan terminar siempre que se mostrara dispuesto a encarar el Unidos. Los salarios han aumentado a pesar de grandes incrementos del
verdadero nivel de su productividad y con ello reducir el salario que deman desempleo. De nuevo, por qu no bajan los salarios en respuesta al de-
da. Pero, entonces, por qu aumentan las renuncias en los auges y bajan en sempleo?
las recesiones? Si las recesiones se deben a errores de la informacin, las La rigidez de los salanos hacia abajo es el problema clave de la economa
renuncias deberan aumentar en las recesiones y bajar en los auges, justa- laboral.10 Si existe la rigidez, habr una explicacin fcil para el desempleo.
mente lo contrario de lo que ocurre en el mundo real.
De acuerdo con el modelo de los precios de subasta, cualquiera puede 10 El. patrn puede diferir de un pafs a otro. Ylue Robert J. Gordoa, "Wages

obtener un empleo tocando a la puerta de algn patrn y ofreciendo traba- and Pnces ~ Not Always Sticky: A Century of Evidence from the U.S., U.K., and
Japa:n" National Bureau of Economic Research, Avance de investigaci6n n6m. 847;
jar por menos de lo que ganan quienes ya estn empleados. Quienquiera William H. Branaon y Julio J. Rotemberg, "Iotemational AdjUitmeDt with Wase
200 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 201

Si los salarios son rgidos y demasiado elevados, se producir el desem- manas.12 De dnde sale toda esa gente pobre? Las categoras de salarios
pleo y todo movimiento descendente de la demanda de bienes y servicios pro- homogneos utilizadas tan a la ligera en la teora econmica no parecen encon-
ducir desempleo. El mercado de mano de obra se vaca an, pero lo hace trarse a pesar de los grandes esfuerzos que se han hecho para establecerlas.13
arrojando a algunos trabajadores al desempleo, en lugar de reducir los sa- Dondequiera que observemos y cualesquiera sean las correcciones que se
larios. El desempleo persiste mientras que los sa!arios sean "demasiado ele- hagan, existe una amplia dispersin de los salarios para habilidades y esfuer-
vados". . zos aparentemente homogneos. Adems, los salarios relativos de diversas
Resumimos: por alguna razn, los desempleados de nuestra economa no ocupaciones cambian muy poco en largos periodos, a pesar de cambios enor-
pueden regresar al empleo ofreciendo trabajar por menoo. O no hacen ofreci- mes en las demandas relativas. Las pruebas matemticas y economtricas
mientos suficientemente bajos o sus ofrecimientos no son aceptados. En cual- 1 directas de la teora de la distribucin basada en la productividad marginal
quier caso, se crea un misterio.. Por qu ocurre esto? Podr haber aqu (a la gente se le pagan sus productos marginales) no confirman la teora.u
algo ms que una imperfeccin del mercado? El resultado: se le paga al capital fsico ms de lo debido; a la mano de
El mercado de mano de obra presenta otras caractersticas que pueden obra se le paga menos. Los diseadores de plantas no parecen usar, o si-
observarse fcilmente y son muy difciles de explicar por la versin simple o quiera conocer, los salarios relativos que deberan usar para minimizar los
la versin refinada del modelo de los precios de subasta. Por ejemplo, lo que cootos de la mano de obra si el diseo de la planta siguiera los axiomas
parecen diferencias salariales de desequilibrio entre diversos grupos persiste del modelo de los precios de subasta.15
durante largos periodos. El desempleo de los jvenes negros puede ser muchas Una teora satisfactoria del mercado de trabajo debe explicar la renuencia
veces mayor que el de los hombres blancos de edad mediana, pero los sala- del mundo de los hechos a conformarse a las ideas mantenidas en la mente.
rios relativos no parecen bajar. El modelo de los precios de subasta no capta el comportamiento del mer-
Se han hecho pocos intentos sistemticos para resolver las contradiccio- cado de mano de obra en el mundo real. Por lo tanto, debo decir de nuevo
nes tericas o explicar los enigmas empricos. El procedimiento conven- que existe gran justificacin para revisar y reformular la economa bsica
cional consiste en explicar ambas formas de observaciones irregulares conse- del comportamiento del mercado de mano de obra. Tal como estn las
cutivamente, a menudo con explicaciones tericas opuestas.11 cosas, el mercado de mano de obra es el Mar de los Sargazos del econo-
Como antes vimos, la distribucin de los ingresos no ha cambiado en una ' mista, un basurero donde se echan los restos de muchos naufragios eco-
forma consistente con la teora del capital humano y los cambios observados nmicos y que no tiene gran influencia sobre las corrientes activas del
en la distribucin de la educacin. Las distribuciones educativas se han pensamiento intelectual.
estrechado; las distribuciones de los ingresos se han ensanchado. En los aos
setenta se estaba inyectando tambin al sistema cada vez ms capital hu-
mano, pero el crecimiento de la productividad ha bajado. Una fuerza de Intentos de rescate del modelo de equilibrio
trabajo con un nivel acadmico mucho mejor debi haberlo elevado. Durante con precws de sub~ta
la Gran Depresin y la segunda Guerra Mundial ocurrieron fuertes movi-
Se han hecho varios esfuerzos para resolver el desempleo, la observacin
mientos hacia la igualdad en la distribucin de los ingresos, sin cambio .
irregular ms importante en el mercado de mano de obra para el terico
alguno equivalente en los insumos, la educacin u otra cooa. Cmo se
de los precios de subasta. Pero un exa~en detenido revela que tales esfuer-
explica el movimiento? La distribucin de los ingresos se ve sesgada por
zos no son aceptables, ya que ninguno de ellos produce el eslabn perdido
el hecho de que hay demasiados trabajadores de salarios bajos y demasiados
trabajadores de salarios muy altos, si se atiende a lo que puede pronosti- u Herman P. Miller, Income Distribution in the United States. Bureau of the
carse a partir de la supuesta distribucin normal de las habilidades hu- Census, Washington, 1966, p. 21.
18 Christopher Jencks, Inequalit:y, Nueva York, Basic Books, 1972.
u Ge~rge Hildebrand y Ta-Chang Liu, Manufacturing Production Functions in
Rigidity", European Economic Revuw, vol. 13, nm. 3, mayo de 1980. Es posible the. Un~t~d .States, Itaca, N. Y., Comell Univenity Press, 1965 ; Lester C. Thurow,
que los salarios monetarios sean rigidos en Estados Unidos, mientras que los salarios "D18equlhb?um and the Marginal Productivities of Capital and Labor'', Review
reales son rigidos en Europa. of Economu:s and Statistics, nm. 45, febrero de 1968, p. 25.
11 Lester C. Thurow, Generating Inequality, Nueva York, Basic Books, 1975, ca- u P~ter B.. Doeringer y Michael J. Piori, Internal Labor Markets and Manpower
ptulo 3, p. 51. Analym, Lexmgton, Mass., D . C. Heath, 1972, capitulo 6.
202 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 203

que se necesita para conectar el modelo de los precios de subasta con los despedidos, y no porque demanden mayores salarios; otros trabajadores idn-
hechos de la macroeconoma. ticos permanecen empleados a las tasas salariales antiguas. Por lo tanto, los
Un enfoque sostiene que lo que parecen ser periodos persistentes y prolon- despedidos estn obviamente dispuestos a trabajar a las tasas salariales preva-
gados de desempleo no lo son en realidad. En otras palabras, el desempleo lecientes. Lo probaron haciendo exactamente eso. Para que el concepto
no existe realmente. Y sino existe, no hay razn para que bajen los salarios. del desempleo voluntario resulte creble, deber explicarse por qu trabaja-
No hay ningn desequilibrio en el mercado -el desempleo- que los haga dores idnticos deben trabajar a tasas salariales diferentes. Pero nadie lo ha
bajar. explicado hasta ahora.
Este argumento afirma que lo que se mide como desempleo es en realidad En virtud de que la mayora de los trabajadores no permanecen desem-
un desempleo "voluntario" antes que "involuntario". En trminos analticos, pleados para siempre, el desempleo voluntario deber explicar tambin por
los desempleados tienen simplemente un salario de reserva que se encuentra qu los desempleados aceptan las oleadas peridicas de empleo a las tasas
por _encima del salario del mercado para los trabajadores de sus habilidades salariales corrientes. Los desempleados no forman un grupo de personas
y su productividad. En trminos peyorativos, los desempleados son flojos o crnicamente desempleadas, sino que experimentan periodos recurrentes de
tontos. Si los individuos desempleados voluntariamente estuviesen dispuestos desempleo y empleo. S1 las acciones voluntarias explican su desempleo,
a reducir su salario de reserva (o si pudiesen bajar los salarios de reserva por qu cambian sus actitudes hacia el trabajo? En un momento estn
que les imponen los programas gubernamentales, como las leyes de salarios dispuestos a aceptar un empleo a la tasa salarial prevaleciente; al momento
mnimos), encontraran trabajo. O estos individuos no quieren trabajar real- siguiente ya no estn dispuestos a hacerlo.
mente, porque ya estn activos en la economa subterrnea, o en realidad Segn el modelo de los precios de subasta, siempre puede regresarse al
prefieren el ocio y sencillamente se dicen desempleados para cobrar el seguro mercado de mano de obra reduciendo la demanda salarial. El mecanismo
de, desempleo. de la negociacin es en efecto el mtodo apropiado para bajar los sala-
Este argumento tiene varios problemas. Por. una parte, cmo explica el pa- rios del mercado a su nivel de equilibrio. Pero, como dije antes, qu ocu-
trn cclico del desempleo? En trminos tcnicos, la hiptesis afirma que en rrira si le dijramos a nuestro patrn favorito que estamos dispuestos a
1969 slo 3.5% de la fuerza de trabajo norteamericana era poco realista trabajar por un salario menor que el de sus empleados actuales? De acuerdo
y posea salarios de reserva superiores a la productividad personal. Pero con el modelo, el patrn debera despedir a alguO:os de sus empleados (u
seis aos ms tarde, en 1975, 8.5% de la fuerza de trabajo norteameri- obligarlos a aceptar una reduccin salarial) , aprovechar nuestra tasa salarial
cana formulaba demandas poco realistas y se quedaba desempleada. Por qu menor y aumentar sus beneficios. Todos sabemos que, e n el mundo real,
ocurri ese gran. incremento de las expectativas insensatas entre 1969 y 1975? cualquier patrn pensara que somos unos tontos si esperamos realmente que
Adems, una vez que los trabajadores se quedan sin empleo y el mercado acepte nuestro ofrecimiento. sa no es la manera de obtener un empleo pero,
les dice que no podrn emplearse a su salario de reserva, por qu no acep- segn la teora, s debera serlo. Por qu no ocurre as?
tan rpidamente la informacin y reducen su salario de reserva?, por qu El hecho de que el mercado real de mano de obra pase por, alto a la
se vuelven estpidas o tercas las personas, que por lo dems son inteligentes, teora se imputa a menudo a las imperfecciones del mercado creadas por
y se niegan a escuchar la evaluacin que de su vala hace el mercado? los salarios mnimos o los sindicatos. Pero eso explica muy poco. La mayo-
La teora del "desempleo voluntario" debe explicar concretamente cmo ra de las empresas grandes tienen salarios mnimos mucho ms altos que
funciona el mercado de mano de obra, y especficamente por qu existen estos el salario mnimo legal. Cada empresa tiene una tasa salarial mnima
ciclos misteriosos en la psicologa del mercado de mano de obra. En efecto, que ella misma ha impuesto, y los ofrecimientos de trabajar por menos no se
podemos concluir que un problema real (el del desempleo) se elimina por aceptan en las empresas no sindicalizadas, como la IBM, ni en las empresas
una definicin como si fuera un problema semntico (lo voluntario contra sindicalizadas, como la General Motors. Qu diremos de los costos de con-
lo involuntario) . Por supuesto, sin embargo, las respuestas semnticas nunca tratacin y despido? Esto podra explicar que no se acepten los ofrecimien-
resuelven muy bien los problemas . reales. tos ligeramente menores de salarios, pero no la ausencia total del proceso
En trminos generales, y como sealamos antes, los desempleados estn de negociacin.
dispuestos a trabajar por los salarios que se pagan a quienes estn empleados. Incluso los profesores universitarios que escriben acerca de los mercados
Esto puede verse con _gran claridad en los casos en que los trabajadores son de mano de obra competitivos trabajan en instituciones donde nadie es des
204 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 205
pedido porque los solicitantes de empleo hayan anunciado que trabajarn Tienen que pagar los salarios del mercado, no los sindicales, para impedir
por menos. Si fuesen contratados, pinsese en las enormes reducciones sala- que otros patrones no adscritos a algn sindicato los echen del mercado.11
riales que ocurriran en campos tales como el de la literatura inglesa. Existe La propensin de las reducciones del salario de mercado a crear desconten-
un gran nmero de profesores y acadmicos calificados en ingls, y la ma- to entre los trabajadores que ya estn empleados es un problema real, acerca
yora de ellos correran ante la oportunidad de negociar en un mercado de " del cual haremos otras observaciones ms adelante, pero tal descontento
subastas por un puesto en la enseanza. Por lo tanto, la definitividad aca- no puede existir o no importa en el modelo convencional. El descontento no
dmica puede considerarse como una imperfeccin del mercado (aunque veo puede existir porque los trabajadores. saben que, en un mercado de mano de
que hay pocos profesores de economa, si es que hay alguno, haciendo cam- obra competitivo, los salarios subirn y bajarn de acuerdo con los dictados
paa para su eliminacin), pero. no lo es como tampoco es una aberracin. de la oferta y la demanda. Aunque sin duda es posible que haya decepciones,
La proteccin de la definitividad o su equivalente (las contrataciones y los nadie podr estar legtimamente descontento si va al almacn local y descubre
despidos por antigedad, el rechazo de los ofrecimientos de trabajar por que la venta especial se termin la semana pasada, y que esta semana no hay
menos) parece existir casi en todos los rincones del mercado de mano de grandes descuentos. Es as como funciona el mundo.
obra. Adems, si los trabajadores estn descontentos, ello no importa porque a los
Hay otras dos explicaciones del hecho de que los . patrones no acepten patrones no les preocupa. De acuerdo con la teora, al empleador slo le in-
los ofrecimientos de salarios menores: la existencia de los sindicatos y el teresa que &us trabajadores le entreguen el nivel de productividad especificado.
descontento entre los trabajadores que no son despedidos pero permanecen Es la productividad del individuo consistente con su tasa salarial? Es posible
empleados al nuevo salario ms bajo. Pero ninguna de estas explicaciones que sea agradable la posesin de una fuerza de trabajo contenta, pero la feli-
rescata el modelo de equilibrio por precios de subasta. cidad no desempea ningn papel en los mercados competitivos de mano de
Independientemente de lo que creamos acerca de los sindicatos, a lo sumo obra. Se paga a los trabajadores porque sufren la incomodidad (la infelicidad)
podra culprseles por la rigidez salarial en el 20% de la fuerza de trabajo de mantenerse alejados de sus actividades durante el ocio. El descontento y
que controlan. Qu diremos del otro 80% de la fuerza de trabajo? Un su remedio --el inters en promover una motivacin mejor- pueden ser algo
salario sindical rgido no conduce a un salario no sindical rgido. Ocurre todo muy importante en el mundo real, pero si tomamos el descontento en serio
lo contrario. Si los salarios sindicales no son flexibles, toda la competencia ' llegaremos a un modelo econmico muy diferente del especificado en el mo-
por el empleo y la flexibilidad salarial resultante se arrojar sobre el mer- delo de los precios de subasta.
cado laboral no sindicalizado. Si los salarios sindicales se mantienen por Una versin ms refinada de la idea "voluntaria" se utiliza en la "teora de
encima de los niveles de equilibrio, los salarios no sindicales se vern obli- la bsqueda".17 En ella el desempleo no es lo que parece ser (trabajadores
gados a bajar ms all de sus niveles de equilibrio anteriores, a medida que desempleados imposibilitados para encontrar trabajo a las tasas salariales pre-
los trabajadores desempleados en el sector sindicalizado se ven empujados, valecientes) ; por el contrario, los desempleados forman un grupo de personas
a causa de sus altos salarios, al sector no sindicalizado. Los sindicatos n que b~can (como una forma de trabajo) un empleo y exploran el mercado
pueden producir salarios rgidos ni desempleo, a menos que todos pertenez- para conocer su valor real. Estos desempleados desarrollan y alteran su salario
can a tin sindicato. No ocurre as. En todo caso, los salarios del mundo de reserva a medida que exploran el mercado de mano de obra. Y, por des-
real parecen tan rgidos en el sector no sindical como en el sector sindical. gracia, la bsqueda requiere tiempo.
Los patrones del comportamiento del mercado de mano de obra no difieren La teora de la bsqueda tiene tambin sus problemas con los ciclos del
significativamente entre ambos sectores. desempleo. Si el desempleo es la exploracin del mercado de mano de obra
Los economistas culpan a menudo a los sindicatos por efectos econmicos por parte de los trabajadores, por qu la realizaban 25% de ellos en 1933,
que se extienden mucho ms all de los efectos directos sobre sus miem- slo 3% en 1953, y 1% en 1943? Si la bsqueda es algo que ocurre en
bros. Por ejemplo, se afirma que los patrones deben pagar los salarios sindi- el mundo real, por qu duran tanto tiempo las mltiples rachas de desempleo
cales para mantener alejados a los sindicatos. Es posible que esto sea cierto,
-18 Fr~klin M. Fiaher, "The Existence of Aggregate Production Functions", Eco-
pero en tal caso no ser la economa tan competitiva como la describe el
modelo de los precios de subasta. En un mercado libre, los patrones no pue- nometrica, nm. 3, 1971, p. 553.
17 E. S. Phelps, Microeconomic Foundations of Employment and lnflation Theory,
den pagar- los salarios sindicales para mantener alejados a los sindicat~s, Nu~va York, Norton, 1970,
206 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 207

persistente?, por qu tantas rachas de desempleo hacen que los individuos se dar razn del desempleo. El patrn cclico no est sincronizado: el desempleo
retiren de la fuerza de trabajo antes de encontrar empleo?, y por qu se tar- no sube y baja con los altibajos de la compensacin del desempleo. Y ms de
dan tanto los individuos en encontrar un empleo? la mitad de los desempleados no estn cubiertos por el seguro de desempleo.
Todos estos interrogantes son interesantes e insolutos, peJ;"o la teora de En mayo de 1982, slo 4.4 millones de los 10.5 millones de desempleados
la bsqueda tiene un problema ms fundamental. Los estudios indican que la estaban recibiendo compensacin de desempleo. 19 Qu causa el desempleo de
mayora de los trabajadores desempleados dedican muy pocas horas por sema- esos 6.1 millones de personas que no reciben beneficios? Para stas, los sala-
na a la bsqueda efectiva de empleo. 18 Las teoras de la bsqueda slo podrn rios del mercado no pueden ser menores que sus beneficios de desempleo.
explicar lo que necesita explicarse si los trabajadores pasan en efecto su tiempo Podr argirs que los pagos son tan generosos que 4.4 millones de personas
buscando empleo. Adems, no es necesario que se est desempleado para bus- optan voluntariamente por no regresar al trabajo pero, si as ocurre, sera
car un empleo nuevo; la mayora de los trabajadores cambian de un empleo de esperarse que se diera un rpido regreso al empleo cuando se agota la
a otro sin experimentar ningn desempleo. La estrategia sensata de la bs- . compensacin del desempleo. Eso no ha sucedido.
queda consiste en aceptar el primer empleo que le ofrezcan a uno pero conti- Otro enfoque consiste en aceptar la existencia del desempleo involuntario
nuando la bsqueda. Siempre que se encuentra un empleo mejor, con un y tratar de explicarlo en trminos de los salarios rgidos. Este enfoque se
salario mayor, el buscador sensato renuncia al primer empleo y toma el se- sigue en la hiptesis del "contrato implcito" o del "saludo invisible". Aqu,
gundo; este proceso contina hasta que est seguro de que no existen otros , los trabajadores y los patrones aceptan un contrato implcito que establece
empleos que le ofrezcan un salario mejor. En otras palabras, el concepto de , salarios rgidos, como ocurre con un contrato explcito entre un sindicato y
la bsqueda no tiene que producir desempleo de ninguna manera. Esto es cierto un patrn que estipula un salario fijo. Sin embargo, los modelos difieren
en un mundo determinista con salarios homogneos para habilidades idnticas considerablemente, dependiendo de las razones para la "firma" de contratos
y en un mundo estocstico donde los trabajadores individuales pueden recibir implcitos.
salarios muy diferentes por un trabajo idntico. En otras palabras, la teora Algunos modelos del contrato implcito plantean un reto fundamental al
de la bsqueda, tal como se usa para explicar el desempleo, no es consistente modelo de los precios de subasta, mientras que otros tratan de rescatarlo.
con la maximizacin del ingreso y los procedimientos de una bsqueda Los contratos implcitos de aversin hacia el riesgo, que constituyen el en-
sensata. foque ms comn, son intentos de rescate. 20 De acuerdo con la teora, los
A veces se culpa del desempleo a los salarios mnimos y a la compensacin trabajadores afrontaran los grandes riesgos del desempleo antes que los ries-
del desempleo, pero tampoco queda explicado as el fenmeno. Ya hemos exa- gos pequeos de las reducciones salariales; por lo tanto, firman con su patrn
minado los defectos de la tesis del llamado salario mnimo oficial. En vista un contrato implcito que les da certidumbre salarial pero incertidumbre
de las lagunas existentes, la ausencia de castigos y la existencia de millones de en el empleo. No hay pruebas emprias de la existencia de este conjunto
trabajadores que reciben salarios por debajo del nivel especificado, slo una de preferencias, pero tampoco tiene sentido a nivel intuitivo. Un trabajador
pequea fraccin del desempleo puede atribuirse al salario mnimo. Adems, sensato que sienta aversin por el riesgo, pudiendo elegir entre los pequeos
sus aumentos no se correlacionan con los patrones cclicos del desempleo riesgos de ocasionales reducciones salariales y los grandes riesgos de muchas
agregado. Das millones de trabajadores se aadieron repentinamente a las semanas de desempleo, siempre escogern los riesgos pequeos y los salarios
listas de desempleados en abril y mayo de 1980, mientras que el salario flexibles. Cualquier grupo de trabajadores que escoja los grandes riesgos de
mnimo no experimentaba cambio alguno. Y dado que no haba ningn los salarios inflexibles no podra describirse correctamente como alguien que
salario mnimo en la poca de la Gran Depresin, alguna otra cosa deber tiene "aversin por el riesgo".
explicar el desempleo de los treinta. Un enfoque ms interesante investiga la posibilidad de que los trabaja-
De igual modo, la compensacin del desempleo es un mal candidato para dores y los patrones tengan inters en los arreglos cooperativos a largo
plazo que no se veran propiciados por la flexibilidad salarial. En otf!JS
18 Kenneth Burdett, "A Theory of Employee Job Search & Quit Rates", American
palabras, los salarios fijos son ms eficientes y productivos que los salarios
Economic Review, nm. 68, marzo de 1978, p. 212; Matthew Black, "Pecuniary
Implications of On-the-job Search and Quit Activity", Review of Economics and
Statistics, vol. 3, nm. 62, mayo de 1980, p. 222; Peter J. Mattila, "Quit Behavior 19 Council ?f ~conomic Advisers, Economic Indicators, junio de 1982, p. 13.
in Labor Market", American Statistical Association Proceedings, Economics Statistics . 2 C. Azariadu, "Implicit Contracta and Unemployment Equilibria" Jourraal of
Section, 1969, p. 697. Polilical Economy, nm. 83, 1975, p. 1183. '
208 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 209

flexibles. La posibilidad se convierte en un axioma para muchos tericos que debe pagarse a cada individuo su producto marginal, los trabajadores son
aceptan la existencia de contratos implcitos. Estos autores tratan inmediata- igualmente caros. Al empleador no le interesa a quin contrate, ya que
mente de analizar las implicaciones de los contratos implcitos para las pol- sus beneficios son idnticos en todos los casos.
ticas macroeconmicas antes de elaborar un marco microeconmico del com- Como maximizadores individuales de la utilidad, los trabajadores toman
portamiento laboral que pueda explicar primero la existencia de acuerdos en cuenta slo su . propio ingreso y su tasa salarial al decidir si trabajan o
cooperativos a largo plazo. 21 disfrutan del ocio (segn suponen los tericos de los precios de subasta). A
Pero es evidente que debemos entender mejor las fuerzas creadoras de los medida que se toman estas decisiones individuales y se asignan las consiguien-
contratos implcitos, antes de tratar de construir una macroeconoma sobre tes remuneraciones econmicas individuales, el Producto Nacional Bruto lle-
tales bases. Debe construirse. la armazn microeconmica del barco antes gar al nivel ms alto posible, dados las preferencias subyacentes de los traba-
de que pueda construirse la superestructura macroeconmica. jadores. La produccin total es simplemente la suma de las producciones
Cules son los intereses mutuos c;ue generan acuerdos de a) no reducir individuales.
los salarios, b) proveer aumentos salariales anuales, y e) no aceptar los ofre- Estos cuatro supuestos se encuentran detrs del modelo de equilibrio con
cimientos de nuevos trabajadores de trabajar por menos? Cmo se hacen . precios de subasta, pero en un examen detenido parecen entrar en conflicto o

cumplir estos acuerdos? 'Por qu no puede un competidor que est dis- con la realidad diaria que vemos a nuestro derredor.
puesto a reducir los salarios obligar a todos los dems a hacer lo mismo? Tcnicamente, el modelo convencional no puede funcionar cuando hay
Para contestar estos interrogantes debemos comparar las caractersticas de un economas o deseconomas de escala. Con economias de escala, la producti-
mercado de precios de subasta con las del mercado laboral. vidad marginal de la fuerza de trabajo supera a su productividad media.
Un aumento de 1% en los insumas de factores genera un aumento superior
a 1% en la produccin. En consecuencia, no puede pagarse a los factores
Un enfoque conductista productivos de acuerdo con los dictados del modelo de los precios de subasta,
ya que no hay produccin suficiente para pagar a todos de acuerdo con su
El modelo de precios de subasta depende de cuatro supuestos empricos productividad marginal. Deber haber alguna regla para reducir las remu-
opuestos a los hechos acerca de las caractersticas del mercado laboral. neraciones del capital y la mano de obra de tal modo que agoten justamente
lo que est .disponible para el reparto. Pero tal regla no podr derivarse
1. Las habilidades se adquieren exgenamente y luego se venden en un de los principios de los precios de subasta.
mercado competitivo de precios de subasta. En el caso de las deseconomas de escala, algo queda despus de pagar
2. Se conoce y establece la productividad de cada trabajador individual.
3. La felicidad (utiidad) de cada trabajador individual depende slo de a todos los factores productivos sus productos marginales. Quin lo obten-
su propio salario. dr? No existe la regla necesaria para la reparticin del excedente. En conse-
4. La produccin total es simplemente la suma de la produccin indi- cuencia, los salarios quedan de nuevo indeterminados, aunque la teora sea
vidual. correcta.
Podemos discutir si existen en total economas o deseconomas de escala
Un mercado competitivo de precios de subasta asegura la flexibilidad de importante, pero un terico de los precios de subasta se ve obligado a soste-
los precios, pero las habilid_des deben adquirirse exgenamente para pr,e:- ner algo que claramente no es cierto: que no existen las economas de
servar la independencia de las curvas de oferta y demanda. En otras pala- escala al nivel de la empresa individual. En muchas empresas e industrias
bras, los trabajadores adquieren sus habilidades fuera del mercado de mano se encuentran importantes economas de escala, lo que significa que deber
de obra y luego las traen a ese mercado para venderlas en subasta. Adems, proponerse alguna regla de asignacin subsidiaria antes de que pueda usarse
para que los compradores negocien inteligentemente la adquisicin de mano el modelo.
de obra, las productividades deben ser conocidas y establecidas. No se puede Pero el problema fundamental no es la existencia de economas o deseco-
negociar si no se conoce el valor de lo que se est comprando. Dado que nomas de escala, por generalizadas que puedan ser, sino el supuesto de que
21 Arthur M. Okun, Prices and Quantities: A Microeconomic Analysis, Washington, . 22 Martin Weitzman, "Increasing Retums and the Foundation of Unemployment
D. C., Brookngs Institution, 1981. Equilibrium Theory'', junio de 1981, mimeo.
210 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 211

los trabajadores adquieren habilidades de trabajo exgenamente, en la edu- taban usando alguna habilidad adquirida en los programas de capacitacin
cacin formal y los programas de adiestramiento, y luego traen esas habili- formal o de educacin especializada. Y la mayor parte de tales trabajadores
dades para su venta en el mercado de mano de obra. En el modelo de 106 dijeron que haban adquirido en el trabajo algunas de las habilidades que
precios de subasta, las habilidades que cada trabajadr tiene para vender estaban usando. El otro 60% de la fuerza de trabajo adquiri todas sus
dependen slo de su disposicin a invertir en la adquisicin de tales habi::- habilidades laborales mediante algn tipo de capacitacin informal, casual,
lidades. No hay otras restricciones para la adquisicin de habilidades. Al en el trabajo: algunos trabajadores ms viejos, ya capacitados, les haban
poseer habilidades, los trabajadores negocian empleos que las requieran. enseado a realizar algn trabajo nuevo. Aun entre los graduados univer-
Por desgracia, el supuesto bsico no pare~e aplicarse en la economa sitarios, m~ de dos tercios dijeron que haban adquirido sus habilidades in-
norteamericana. Los trabajadores no traen al mercado de mano de obra un formalmente.
conjunto de habilidades plenamente desarrolladas. La mayora de las habi- Cuando se les pidi a los trabajadores que listaran la forma ms til
lidades laborales cognoscitivas, generales o especficas, se adquieren informal- de capacitacin para la adquisicin de sus actuales habilidades de trabajo,
mente mediante la capacitacin en el trabajo, despus de que un trabajador slo 12% indic la "capacitacin formal" y !a "educacin especializada".
en~uentra un empleo nuevo y la escala correspondiente de- ascenso. Algo de esto se hizo tambin en su lugar de trabajo y se sujet a los
Ms importante an es el heclo de que las oportunidades de capacita- procedimientos de asignacin del patrn, no del mercado.
cin no se compran en el mercado de capital humano sino que son asigna- Los resultados pueden parecer sorprendentes, pero se explican con facili-
das por el patrn al distribuir los empleos y las oportunidades de capacita- dad. La mayora de las habilidades se ensean mejor en conjuncin con
cin. Casi nunca asigna simplemente los puestos de capacitacin a quienes 1 el trabajo mismo, porque la capacitacin y la produccin son productos com-
estn- dispuestos a trabajar por -el salario ms bajo. Las oportunidades de plementarios. Los bienes y servicios producidos durante el tiempo en que
capacitacin se otorgan sobre otras bases, a veces en relacin con el mrito, ocurre la capacitacin pueden venderse para reducir los costos de esta l-
pero sobre todo de acuerdo con la antigedad. Esto significa que los mer- tima. Slo cuando se hace algo se genera el realismo necesario para pulir
cados para la compra de habilidades estn gravemente atrofiados, si es que las habilidades de trabajo. Los trabajadores aprenden slo lo que necesitan
ex~sten. El trabajador no puede decidir simplemente que comprar algunas saber para realizar un trabajo especfico, lo que vuelve eficiente el proceso.
oportunidades de capacitacin; deber adquirirlas en un proceso muy com- Los cirujanos aprenden ciruga haciendo ciruga, primero bajo la vigilancia de
plicado_de adquisicin de empleo, que efectivamente le quita gran parte del un cirujano experimentado, pero luego por s solos practicando de continuo.
control del proceso de adquisicin de habilidades a la persona que en ltima Aunque la capacitacin est muy formalizada en Medicina, la forma en
instancia se apropie tales habilidades. Primero debe encontrar un empleo que se aprende a ser mdico no difiere mucho de lo que ocurre en el resto
nuevo; luego, el individuo tendr que demostrar que tiene el mrito o la de la economa. La capacitacin informal en el trabajo -de un trabajador
antigedad suficiente para recibir la capacitacin; por ltimo, tendr que a otro-- es simplemente el mtodo ms barato para la transmisin de las
ser suficientemente afortunado para encontrarse en una empresa que est habilidades.
creciendo y necesite ms mano de obra de la clase en que el trabajador Por lo tanto, debemos concluir que el mercado de mano de obra no es
. desea recibir capacitacin. No se trata aqu, pues, de un procedimiento un lugar donde negocian sus empleos las personas dotadas de habilidades
de mercado sencillo en el que uno compre a su patrn las habilidades plenamente desarrolladas. Es ms bien un mercado donde los trabajadores
que quiera. susceptibles de ser capacitad06 encuentran oportunidades de capacitacin,
El predominio de la capacitacin en el empleo es muy palpable en la es decir las oportunidades de empleo existentes. Y los empleos significan a su
economa norteamericana. En los aos sesenta, la Comisin Presidencial ' vez que existe una demanda para las habilidades en cuestin.
para la Automatizacin realiz extensas encuestas acerca de la manera en Esta cadena de eventos ejerce una influencia profunda sobre el mercado
que los trabajadores aprenden las habilidades cognoscitivas que usan efec- de trabajo. No hay --como se supone convencionalmente- una oferta in-
tivamente en su trabajo. 23 Slo 40% de los trabajadores dijeron que es- dependiente de habilidades que llegue al mercado para repartirse entre los
patrones potenciales. Por el contrario, en virtud de que la mayora de las ha-
2s U. S. Department of Labor, Formal Occupational Training of Adult Workers, bilidades se adquieren en el trabajo, slo se crean cuando existe una de-
monografia nm. 2 de la lnvestigaci6n sobre la Automatizaci6n de la Mano de Obra, .
1964, pp. 3, 18, 20, 43.
manda ,de mano de obra con esas habilidades. En consecuencia, los traba-
212 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 213

jadores slo se capacitan cuando existen oportunidades de empleo; dicho de japonesa est superando a la nuestra porque tiene una fuerza de trabajo
otro modo, la oferta de mano de obra capacitada depende de la demanda mejor motivada y ms cooperativa. Aqu el argumento es que la motiva-
de mano de obra capacitada. cin de los trabajadores es el taln de Aquiles de la productividad norte-
Extendamos este argumento y tratemos de lograr cierta claridad terica. americana. En virtud de que se eneuentran mejor motivados, los japoneses
Veamos el caso extremo, un caso que no se encuentra en el mundo real, pueden obtener mayor produccin de las mismas instalaciones fsicas que
donde todas las habilidades se adquieren en el trabajo. Esto deber producir sus colegas norteamericanos. Para elevar la productividad norteamericana
una curva ge oferta de habilidades por encima de la curva de demanda. Esto --contina el argumento--, los administradores debern concentrarse en las
significa que cada empleo que se creara conducira a la creacin de un fuentes "suaves" del incremento de la productividad, tales como la motiva-
trabajador calificado. Adems, dadas las curvas idnticas de oferta y deman- cin, antes que en las fuentes "duras" del incremento de la productividad,
da, resulta obviamente imposible la determinacin de un salario de equili- tales como el aumento de la inversin, de la investigacin o el desarrollo
brio donde se intersecten las dos curvas, o sea Jo que requiere la economa experimental.
de los precios de subasta. Las dos curvas no pueden . intersectarse porque Nada de esto tiene sentido para el terico de los precios de subasta. Tam-
coincid~n. No hay curva de oferta en el sentido normal de esa palabra, y poco tiene sentido una disciplina intelectual, como la psicologa industrial,
una curva de demanda no puede determinar por s sola los salarios. Por lo que estudia procedimient0s para mejorar la motivacin de los trabajadores, ni
tanto, los salarios se vuelven indeterminados y debern fijarse en otra parte los crculos de control de calidad que estn surgiendo por todas partes.
del sistema econmico. El modelo de los precios de subasta simplemente niega que los problemas
Continuemos con el argumento: para cada tasa salarial, la curva de deman- de la motivacin puedan tener aguna importancia. Dado que se paga a
da determina el nmero de empleos que existirn y el nmero de trabaja- todos los trabajadores un salario igual a su producto marginal, todos los
dores que se capacitarn, pero esto hace que la capacitacin sea endgena trabajadores son igualmente eficientes para un patrn. Pero si la motivacin
ms bien que exgena. Si as ocurre, debern alterarse grandemente las no tiene importancia, por qu est tan preocupada la comunidad empresa-
caractersticas de un mercado competitivo para promover la eficienca. En rial por su creacin y mantenimiento?
lugar de estructurarse para asignar las habilidad!!s a los usos ms producti- Hay varias razones. A los patrones les resulta difcil y cara la determina-
vos, el mercado deber estructurarse para maximizar la creacin de habili- cin de la productividad efectivamente entregada por cada uno de sus
dades. Las caractersticas de mercado que se requieren para maximizar la empleados. En una operacin industrial complicada e interdependiente,
creacin de habilidades difieren ampliamente de las caractersticas requeridas cmo sabr un administrador cul de dos empleados se est haciendo tonto?
para la asignacin ms eficiente de las habilidades ya existentes. En un Y, aunque lo sepa, resulta difcil cambiar las tasas salariales individuales o
cas~, tendr que pre~uparme por la produccin y asignacin de la capaci despedir a un empleado. Si se reduce una . tasa salarial, quiz se induzca un
tac10n; en el otro solo tendr que preocuparme por la asignacin al mejor nivel de prodtictividad ms bajo an. El despido de un empleado puede
postor de las habilidades existentes. significar la prdida de una fuente valiosa de capital humano que ha sido
Veam06 ahora otro problema de la visin del mercado de mano de obra capacitada a gran costo.
e~~ pre~ios. ~e subasta. Quienquiera que haya tratado de evaluar la produc- En consecuencia, toda operacin industrial requiere una cantidad consi-
tiVIdad md1v1dual en el mundo real nos dir que tal productividad no es derable de cooperacin voluntaria. Si los empleados optan por negar esa
fija y conocida, sino variable, desconocida y, quiz, imposible de conocer. cooperacin voluntaria (slo trabajan de acuerdo con las reglas), toda opera-
Cada trabajador tiene indudablemente algn nivel mximo de productiv cin industrial podr quebrar. Pinsese en los casos en que los trabajadores
dad que puede llevar al trabajo, pero segn sea su motivacin podr dar a no se van a la huelga pero deciden "guiarse por el librito" y negar la coope-
su patrn cualquier grado de productividad entre su mximo y nada. racin voluntaria. La produccin baja drsticamente en breve tiempo. Al
Pero la palabra "motivacin" est extraamente ausente del vocabulario igual que la motivacin, la cooperacin voluntaria por encima de lo que
del terico de los precios de subasta. Se supone que los salarios no motivan se exige en el reglamento es algo extrao . al vocabulario del economista, pero
a los trabajadores sino que compensan su productividad. Sin embargo, la mo- esa cooperacin es vital en el mundo real de la produccin.
tivacin es algo crucial para quienes poseen y administran empresas en el La motivacin y la cooperacin voluntaria introducen otro gran volu-
mundo real. En efecto, ahora escuchamos con frecuencia que la economa men de indeterminacin en la determinacin de los salarios. Cada individuo
214 EL MERCADO DE TRABAJO . EL MERCADO DE TRABAJO 215

no tiene slo un producto marginal, sino muchos productos marginales po- ciclad y el ingreso en diversos pases del mundo. 27 Descubri que la felicidad
tenciales, dependiendo de su motivacin. Pero con muchos productos margi- de una persona (la utilidad, en el lenguaje del economista) depende casi
nales no hay una sola tasa salarial de equilibrio. por completo de su posicin de ingreso relativa dentro de 'SU propio pas,
El modelo de los precios de subasta supone tambin que, dentro de un y casi no se relaciona para nada con su ingreso absoluto.
grupo de trabajadores, un trabajador individual observa slo su propio sa- Las funciones efectivas de la utilidad o la felicidad parecen estar deter-
lario y su productividad para determinar si se le est pagando bien. Pero minadas, en gran medida, si no es que por completo, por los ingresos re-
un trabajador observa a menudo el salario de su vecino, porque las prefe- lativos y las preferencias interdependientes, ms bien que por los ingresos
rencias humanas son en efecto interdependientes antes que independientes: la absolutos y las preferencias independientes. Los socilogos hablan aqu de
satisfaccin depende del ingreso relativo, ms bien que del ingreso abso- las preferencias interdependientes 28 y la "privacin relativa"; los economistas
luto. Pero, si esto es cierto, cobrar importancia la sociologa de la deter- laborales hablan de los contornos salariales; los psiclogos hablan de 'la en-
minacin de los salarios porque los trabajadores pueden volverse infelices, vidia. Pero cualquiera que sea el nombre, las preferencias interdependientes
perder su motivacin y reducir su productividad si no se sienten justamente parecen ser un fenmeno generalizado.
pagados en relacin con otros trabajadores. La teora de la estructura sala- Los economistas partidarios de los precios de subasta suelen negar la
rial formulada por los economistas laborales institucionale~ se vuelve im- existencia de las preferencias interdependientes, y luego proceden a negar
portante. su importancia aunque existan. Si los individuos tienen productos marginales
Muchos datos revelan la existencia de las preferencias interdependientes. fijos que venden en el mercado de mano de obra, la infelicidad no podr
En varias .ocasiones, dura~te los tres ltimos decenios, la encuesta Gallup desempear ningn papel en la economa. Los trabajadores felices o infe-
ha preguntado: "cul es la cantidad de dinero que necesita como mnimo lices tienen la misma productividad para vender. Es posible que mis prefe-
una familia de cuatro miembros para sostenerse en esta comunidad?" Las rencias (mi funcin de utilidad) sean muy interdependientes -es posible
diecisiete respuestas se encuentran ligeramente por encima del ingreso medio que mi felicidad dependa de mi ingreso en relacin con el tuyo--, pero no
dado en el ao en que se formul la pregunta (entre 53 y 59%), pero aumen- puedo ejercer tales preferencias en el mercado de mano de obra. Le guste
tan en trminos absolutos a medida que crece el promedio de los ingresos. 24 o no, a cada individuo se le paga su producto marginal.
Quienes estudian el comportamiento del consumo utilizan la posicin rela- Pero si los productos marginales varan de acuerdo con la motivacin,
tiva para explicar el hecho de que las tasas de ahorro no aumentan con el un trabajador infeliz podr ejercer en efecto sus preferencias interdependien-
tiempo. Deberan aumentar porque el promedio de los ingresos est aumen- tes porque podr reducir su productividad en una forma difcil de detectar
tando y las personas de ingresos altos tienen una tasa de ahorro mayor que y de correccin cara. En consecuencia, se necesitan patrones que fijen no
las personas de ingresos bajos. Pero lo que es un ingreso familiar elevado slo los salarios individuales, sino una estructura de salarios que suscite la
en relacin con el promedio nacional, es decir una familia de ahorro ele- cooperacin voluntaria y motive a sus trabajadores. El resultado neto es un
vado en un momento dado, es ms tarde un ingreso familiar bajo en rela- conducto para que las preferencias interdependientes influyan sobre la estruc-
cin con el promedio nacional, y por lo tanto una familia de bajo nivel de tura salarial.
ahorro, aunque los dos ingresos absolutos sean idnticos. En suma, el deseo Si un patrn trata de establecer una estructura de salarios contraria a las
de mantenerse a la par de los vecinos, no el ingreso absoluto, domina el preferencias interdependientes del grupo, crear un conjunto de productos
comportamiento del ahorro. 25 marginales completamente diferentes del que tena al principio. En suma,
Lee Rainwater ha mostrado que cuando se pide a las personas que cla- los trabajadores cambian su productividad en respuesta a salarios diferentes.
sifiquen a otros como "pobres, regulares, cmodos, prsperos o ricos", lo Peor an: un patrn que trate de imponer una estructura de salarios ajena
hacen consistentemente en relacin con los promedios nacionales. 26 Richard a un conjunto contrario de preferencias interdependientes puede descubrir
Esterln ha revisado los datos referentes a la relacin existente entre la feli- que la productividad total baja considerablemente. El hecho es que, en
24 Lee Rainwater, "Poverty, Living Standards and Family Well-Being" Joint Center
for Urban Studies of MIT and Harvard, avance de investigacin nm. 10: p . 45. 27 Richard Esterlin, "Does Money Bring Happiness?", en Public Interest, nm. 30,
25 James Duesenberry, Income, Saving and the Theory of Consumer Behavior, inviemo de 1973, pp. 3-10.
Cambridge, Harvard University Press, 1949. 28 Walter Garrison Runciman Relative Deprivation ~nd Social Justice, Londres,
2e Rainwater, Poverty, p. 49. Routledge & Kegan Paul, 1966:
216 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 217

virtud de que existen las preferencias interdependientes, la actuacin del Las reducciones del costo de mano de obra derivan de dos hechos inter-
grupo y del individuo depende de que se tenga un conjunto de salarios relacionados.30 Los trabajadores aprenden en el trabajo, perfeccionando ~us
relativos que el grupo considere justo y equitativo. Por lo tanto, cuando se habilidades existentes y adquiriendo las habilidades especializadas relaciona-
trata de la determinacin de los salarios, el comportamiento observado das, necesarias en este empleo pero no en sus empleos anteriores. {Aunque en
en los patrones rio adscritos a un sindicato no puede distinguirse del compor- la poca de la guerra se contrataban los mejores trabajadores posibles, pocos
tamiento de los patrones que s lo estn. Al fijar los salarios, la equidad se de ellos tenan las habilidades requeridas para trabajar con igual eficiencia
vuelve importante para la eficiencia. en su primer barco Liberty o su primer B-29 que despus de pasado un
En la prctica, la mayora de los procesos productivos requieren tambin tiempo.) Adems, los trabajadores aprenden trabajar en equipo. Gradual-
cierto grado de trabajo en equipo que slo puede ~quirirse mediante ex- mente; la produccin se vuelve tan organizada que las habilidades y el
periencias comunes en el trabajo, un alto grado de armona interna y un equipo de capital existentes pueden trabajar juntos eficientemente para gene-
periodo considerable de la prctica del trabajo en conjunto. La productividad rar la mxima produccin. .
del equipo, y no la individual, domina los procesos industriales. Pero si son importantes las habilidades endgenas y el trabajo en equipo,
La naturaleza de esta cuestin se pone en evidencia en las pginas depor- los trabajadores no podrn considerarse como las partes intercambiables del
tivas de los peridicos. Leemos que algn miembro de un equipo se siente mecanismo de equilibrio con precios de subasta. Si se sienten infelices con
retribuido injustamente. Luego, este miembro perturba al. equipo marchn- la estructura salarial y renuncian, los costos adicionales sern mayores que
dose o no cooperando en el mayor grado posible. El resultado neto es una los costos de contratacin de un trabajador nuevo. La produccin baja o los
baja mucho mayor en la productividad del equipo que la diferencia existente costos suben hasta que el trabajador nuevo haya adquirido las habilidades
entre la mejor productividad del trabajador descontento y la mejor produc- necesarias y se haya restablecido el trabajo en equipo.
tividad de su sustituto. Lo que es cierto en las pginas deportivas no lo es La productividad del equipo crea un problema real para la teora de los
menos en las pginas financieras. Un equipo de produccin cuyos miembros precios de subasta porque no es posible una distribucin simple de los pro-
cambian porque se encuentran descontentos con su estructura salarial ten ductos marginales individuales. Lo que hay es un volumen de produccin
dr una productividad menor que la de un equipo satisfecho con su estruc- generado por un equipo. Cmo se dividir ese volumen entre los miem-
tura salarial y cuyos miembros no cambien. bros del equipo? En trminos tcnicos, la teora de la distribucin por la
La mejor prueba analtica de la productividad del equipo puede encon- productividad ~argi~al no tiene ninguna regla que determine cmo deber
trarse en las curvas del aprendizaje. Estas curvas surgieron despus de la distribuirse el producto marginal de un equipo entre sus miembros.
segunda Guerra Mundial para explicar el rpido ascenso de la productivi- Resumamos: los productos marginales individuales variables, los produc-
dad en los astilleros y las fbricas de aviones. Los observadores advirtieron tos marginales del equipo y las preferencias interdependierites generan un
que las horas de trabajo necesarias por unidad de produccin bajaban ex- grado considerable de indeterminacin en la fijacin de los salarios. Las
traordinariamente con el paso del tiempo, aunque las fbricas haban venido fuerzas de oferta y demanda del mercado no reaccionan entre s para pro-
usando los mejores trabajadores disponibles desde el principio (dado que ducir un distribucin de los productos marginales, porque no existe ninguna
tenan una prioridad efectiva, las fbricas seleccionaban esencialmente a los distribucin .nica de los productos marginales. Muchas distribuciones son
trabajadores ms calificados) . Aunque estas personas continuaban trabajan- posibles.
do en las mismas fbricas con el mismo equipo, el tiempo de trabajo nece- Por su parte, los patrones estn tan interesados como los empleados en
sario para la produccin de una unidad de producto se reduca tpicamente el establecimiento de estructuras salariales que los empleados consideren equi-
a menos de la mitad durante los primeros tres o cuatro aos de produccin tativas, ya que sus beneficios dependen de ello. Es posible que haya una
en los astilleros y las fbricas de aviones. 29 Despus se ha hecho la misma estructura salarial maximizadora del beneficio (es ms probable que haya
observacin en las industrias civiles. varias de tales estructuras), pero en lugar de depender de los productos
marginales individuales, esa estructura ser una funcin de la estructura real
29 A. D. Sear1e, "Productivity Changes in Selected Wartime Ship Building Pro- de las preferencias interdependientes de los trabajadores y del producto
grams", Monthly Labor Review, vol. 61, nm. 6, diciembre de 1945; Asher Harold,
Cost-Quantity Relationships in the Airframe lndustry. R-291, Santa Mnica, Calif., ao Steven Sheffrin y Lester C. Thurow "Estimating the costs and benefits of
Rand Corporation, 1956. on-the-job training", Economie A ppliqul, voi. xxx:, nm. 3, 1977.
218 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 219

marginal del equipo. Adems, la negociacin de los salarios relativos es por menos maquinistas que con una tasa salarial de 10 dlares por hora. En
lo menos tan comn como la negociacin de los salarios absolutos. No hace consecuencia, los mercados se vacan mediante cambios de la capacitacin y
mucho tiempo, los trabajadores suecos con formacin universitaria se lan- el empleo y .no de los salarios. Pero as no sabemos de dnde provienen las
zaron a la huelga para aumentar sus salarios en relacin con los trabaja- tasas salariales.
dores que no tienen ese nivel acadmico. No demandaban ms ingreso sino En trminos analticos pue~e definirse el problema de_la determinacin
un diferencial salarial mayor. de los salarios como el intento de sealar los factores que generan y alteran
Por ltimo, los patrones no alientan la competencia directa por los sala- las preferencias interdependientes y las normas de grupo de la justicia indus
rio, ya que el aumento del salario de un trabajador puede manifestar- tria!. Los socilogos que estudian la privacin relativa han descubierto que
se como una reduccin del bienestar (la utilidad) de otro. Si se percibe la gente cree firmemente que los beneficios econmicos deben ser propor-
tal prdida, los trabajadores reducen su propia productividad y perturban cionales a los costos (esfuerzo, penuria, talento) , pero tambin cree que
las actividades del equipo. Por lo tanto, los salarios se fijan sobre la base del los iguales deben ser tratados como iguales. Dado que en toda situacin hay
equipo y no sobre una base individual, lo que a veces formalizan y quiz diversos costos y remuneraciones (ingreso, estima, posicin, poder), el pro-
fortalecen los sindicatos, pero no lo causan en una primera instancia. En blema consiste en saber cmo se definen los iguales y cmo deber determi-
todo caso, la -flexibilidad salarial es escasa y ni los patrones adscritos a un narse la proporcionalidad.
sindicato ni los que no lo estn parecen interesados en asignar sus empleos Esto nos lleva a algo llamado "grupo de referencia". A cul grupo per-
a quienes estn dispuestos a trabajar por las tasas salariales ms bajas. tenecemos y con cules grupos nos comparamos cuando tratamos de deter-
Los salarios de equipo conducen a los fenmenos observados de las dife- minar si somos tratados con igualdad o proporcionalidad? En cualquier si-
rentes tasas salariales para la misma habilidad, una de las principales rea- tuacin concreta, es relativamente fcil la determinacin de los diversos
lidades irregulares que se encuentran en el mercado de mano de obra. Al- grupos de referencia existentes, pero ha resultado difcil, o incluso imposible,
gunos trabajadores dotados qe ciertas habilidades ocupacionales forman parte encontrar ante todo los principios generales que gobiernan la creacin de
de equipos de alta productividad, mientras que otros forman parte de equi- cada uno de estos grupal!.
pos de baja productividad. En otros palabras, los salarios varan para el Los grupos de referencia parecen ser a la vez estables y restringidos. El
mislllo trabajo, segn que el trabajador labore para la IBM o p ara alguna miembro de un grupo suele compararse con los miembros de otros grupos
empresa manufacturera marginal. En este caso, los dos trabajadores, dotados de gran semejanza socioeconmica; luego define lo que constituye una pri-
exactamente de las misms habilidades, estn efectivamente separados entre vacin relativa, y el carribio de esa definicin requiere grandes choques
s. El trabajador de alto salario obtiene un premio de equipo adems de su sociales tales como la guerra y la depresin econmica. As pues, las concep-
1 salario bsico, mientras que el otro trabajador no puede pugnar por obtener ciones de lo que constituye la igualdad y la proporcionalidad se ven fuerte-
1 el empleo en la lBM. En este contexto, la empresa para la que laboremos mente influidas por la historia y la cultura. En otras palabras, las distribu-
afecta grandemente nuestro salario, algo que no puede ocurrir en el modelo ciones monetarias del pasado se consideran justas hasta que se pruebe lo
de los precios de subasta. El resultado neto es una estructura de salarios que contrario. Esto explica que las desigualdades existentes en las distribucio-
a menudo es ms homognea dentro de las empresas o industrias que dentro nes de las remuneraciones econmicas, mucho mayores que las desigualdades
de las ocupaciones, algo que de nuevo refuta a la teora de los precios de existentes en la distribucin de las caractersticas personales, causen al pa-
subasta, ya que significa lo contrario de lo que sta pronostica. recer escasa insatisfaccin. El legado del pasado explica tambin el hecho de
Pero todo esto no impide que la productividad desempee un papel im- que las personas tiendan a p~dir cantidades moderadas (cerca de 10%)
portante. La productividad marginal se convierte efectivamente en una teora cuando se les pregunta cunto ms desearan ganar.31 Y, en general, los
del empleo ms bien que en una teora de la determinacin de los salarios. individuos ms contentos parecen ser aquellos a quienes les va relativamente
En otras palabras, dada una tasa salarial exgenamente determinda, la pro- bien dentro de su propio grupo de referencia, y no aquellos a quienes les
ductividad determina cuntos trabajadores sern capacitados y contratados. va relativamente bien en el conjunto de la' economa.
Pero los trabajadores slo son contratados si se espera que su productividad La importancia de los choques sociales puede observarse en los cambios
~on inclusin de su premio de equipo---- supere a su tsa salarial. Eviden-
temente, con una' tasa salarial de 20 dlares por hora se contratarn mucho at" Esterlin, "Does Money .. ?"
220 EL MERCADO DE TRABAJO
EL MERCADO DE TRABAJO 221

de ingresos inducidos por la Gran Depresin y la segunda Guerra Mun-


podemos ver y medir fcilmente. Pero tal esfuerzo cooperativo no ha des-
dial. En ambos casos ocurri un gran movimiento hacia la igualdad en
pertado el inters general de los economistas. .
la distribucin de los ingresos, sin cambio alguno en las realidades econmicas
En todo caso, las preferencias interdependientes y los productos marg-
fundamentales. Presumiblemente cambiaron las normas de justicia bajo la
nales variables crean problemas para la teora convencional si se contempla
presin de los acontecimientos, pero la manipulacin de tal cambio o el prons-
el ' mercado de mano de obra como un mercado para la asignacin y maxi-
tico de su generacin han resultado difciles o imposibles.
mizacin de las oportunidades de capacitacin y no como un mercado para
La economa laboral se ocupa de los conceptos de la privacin relativa ,
la venta de habilidades. Un mercado de capacitacin debe estructurar los
bajo el ttulo de los contornos sala:iales. ~qu los trab~jadores, se cons~der~n
incentivos para maximizar la disposicin de quienes ya estn .tr~b~jando
pertenecie1,1tes a un contorno salanal particular que t1ene algun salar~o flJO
para transmitir sus conocimientos a los trabajadores nuevos, y m1mm1~~r. !a
en relacin con los trabajadores de otros contornos. A lo largo del t1empo,
resistencia de cada trabajador (incluido el instntctor) para la adqulSlClon
los salarios relativos son muy estables entr-:: los contornos. Por lo tanto, puede
de nuevas habilidades y la aceptacin de nuevas tecnologas.
estallar la inflacin salarial si la estructura de los salarios se desva acciden-
Es por esta razn que la competencia de salarios y empleos se limita a
talmente de los contornos histricos. Si un grupo mejora su posicin his-
los primeros empleos. Si los trabajadores piensan que estn capacitando in-
trica otros tratarn de restablecer esa posicin histrica, o incluso de
'
mejorar el statu quo anterior para "emparejarse~' por la violacin inicial
formalmente a competidores que generarn una reduccin de sus salarios o
aumentarn sus probabilidades de desempleo, se sentirn muy motivados para
de la "equidad". Al igual que el concepto de la privacin relativa, la teora
no ensear a otros cmo hacer su trabajo. Cada trabajador capacitado
dunlopiana de los contornos salariales se torna problemtica porque no
produce justamente esa presin potencial 'descendente sobre los salarios o
puede encontrar los principios generales que expliquen por qu existen con-
crea esa probabilidad de que el instructor quede desempleado durante la
tornos salariales especficos y cmo podran cambiar a travs del tiempo.
siguiente recesin cclica.
Esta deficiencia hace que resulte muy difcil saber cmo se alterarn los
Si los salarios son realmente flexibles y se asignan bajo la compete11cia,
contornos salariales.
cada trabajador tratar de construir su propio pequeo monopolio ateso-
Si las funciones de utilidad son interdependientes y condicionadas por la
rando habilidades laborales e informaciones laborales especficas en un es-
experiencia y la historia, los salarios relativos pueden ser rgidos indepen-
fuerzo por volverse indispensable. Qu ocurre en el mundo real? A fin de
dientemente de los cambios que ocurran en las ofertas y las demandas sub-
alentar la capacitacin, los patrones reprimen la competencia salarial y
yacentes. Por q~? Porque las diferencias salariales histricas tienen la
fortalecen la seguridad del empleo. Surgen los sistemas de antigedad en
sancin del pasado y se suponen justas hasta que se pruebe lo contrario. Entre
la contratacin y en el despido para . asegurar que ningn instructor sea
ms antiguas sean, ms condicionarn las creencias de los trabajadores acere~
desplazado por uno de sus discpulos. No se aceptan los ofrecimientos de
de lo que constituya la justicia y la injusticia, y ms estable tender a ser
trabajar por salarios menores porque los trabajadores existentes se sentiran
la distribucin de las preferencias y, por ende, de los salarios.
amenazados y acabaran con la capacitacin dentro de la empresa.
Nada de esto quiere decir que los ingresos relativos sean inmutables. Po-
A causa de los ciclos econmicos y la rotacin normal de los empleos es
dran aceptarse algunos cambios lentos de los ingresos relativos porque nunca
posible que algunos trabajadores desempleados hayan adquirido las habili-
parecen desafiar directamente las normas establecidas. Las industrias amena-
dades necesarias para competir por un empleo dado. Pero, podrn regresar
zadas con la extincin, tales como la industria automotriz norteamericana,
al empleo ofreciendo trabajar por salarios menores? De nuevo, la capacita-
pueden reducir sus salarios. Pero los cambios salariales ya no sern un me-
cin en el trabajo cesara dentro de la empresa porque quienes ya estn
canismo vaciador del mercado a corto plazo sino uno a largo plazo o en
trabajando aprenderan rpidamente que cada trabajador capacitado es un
condiciones de emergencia, lo que en efecto invierte el proceso supuesto
competidor potencial para su trabajo, a pesar de todas las seguridades an-
en el modelo de los precios de subasta.
teriores. Cada trabajador tratara de crear un monopolio local de sus habi-
Para entender la estructura de los ingresos y los factores que pueden al-
lidades y se negara a capacitar a trabajadores nuevos. Por lo tanto, la
terarla los economistas necesitan combinar una teora sociolgica y psicol-
ganancia que podran obtener los empleadores a corto plazo por pagar sa-
gica d~ las preferencias interdependientes c~n una teora econmica y de-
larios ms bajos se vera superada por la prdida derivada a largo plazo
mostrar cmo se interrelacionan para producir fas realidades del mundo que
de. un deterioro infligido al proceso de adiestramiento.
222 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 223

La competencia de salarios y empleos en el mundo real significara tam- no vivimos en un mundo donde se vendan nuestras habilidades en un mer-
bin que cada trabajador tiene uri inters creado para resistirse a cualquier cado competitivo COI} tasas salariales fluctuantes.
cambio tcnico que pueda reducir sus salarios o sus oportunidades de em- La ausencia de una competencia en los salarios y los empleos no se limita
pleo. En virtud de que las oportunidades de capacitacin en la nueva habi- a Estados U nidos, el pas que tiene probablemente la dudosa distincin de
lidad podran asignarse a otras personas, habra necesidad de oponerse a las ser el pas industrial donde resulta ms fcil el despido de los trabajadores
nuevas ~ecnologas. En cambio, si slo se capacitan trabajadores cuando hay y la reduccin de los salarios. De ordinario resulta mucho ms difcil el
un empleo disponible (esto , es lo que significa la capacitacin en el empleo), despido de los trabajadores en Europa que en Estados Unidos. En Japn,
si hay claras provisiones de antigedad que limiten la inseguridad del empleo las grandes empresas otorgan a sus empleados la antigedad formal. Ade-
a una minora (la de los nuevos contratados) ' si se otorgan las nuevas opor- ms, los salarios japoneses estn fuertemente condicionados por la edad y
tunidades de aprendizaje a quienes tengan la mayor antigedad, y si no hay la antigedad, no por la habilidad y el mrito personales. Pero los traba-
peligro de que algn trabajador a quien se enseen ahora las habilidades jadores japoneses son sealados como el modelo de quienes .estn dispuestos
requeridas pueda bajar los salarios, los empleados estarn dispuestos a trans- a aceptar el cambio tcnico y cooperar entre s para elevar la productivi-
mitir su informacin a los trabajadores nuevos y a aceptar las tcnicas y tecno- dad. Esto no resulta sorprendente cuando recordamos que, bajo las normas
logas nuevas. Por lo tanto, si alguien ha de volverse redundante, no ser el . japonesas, un empleado puede aumentar su ingreso slo si se eleva la pro-
maestro. ste no se perjudica jams por su disposicin a ensear. ductividad de toda la empresa. Por lo tanto, los trabajadores japoneses
Dada la necesidad de capacitar y promover la aceptaCin de nuevas tec- tienen un incentivo directo para intensificar y aumentar la capacitacin de
nologas, los patrones convienen tambin en compartir con sus trabajadores otros y aceptar el cambio tcnico.
las ganancias derivadas de teJes tecnologas nuevas. Si se eleva la producti- Es posible que la competencia de sueldos y empleos que constituye la
vidad, los salarios podrn aumentar independientemente de lo que ocurra esencia de la eficiencia en el modelo de equilibrio con precios de subasta no
en el mercado laboral externo. sea la esencia de la eficiencia en la economa dinmica del mundo real
No se necesita una escasez agregada de trabajadores susceptibles de ca- (cambiante), donde la funcin primordial del mercado de mano de obra
pacitacin para que se eleven los salarios. Incluso pueden aumentar los salarios sea la maximizacin de la capacitacin y la asignacin de los trabajadores
cuando el de..~mpleo est aumentando. capacitados a las escalas de capacitacin potencial. Adems, la competencia
Consideremos el mercado de la mano de obra de la construccin en Es- de salarios y empleos existentes en el mundo real retarda la introduccin de
tados Unidos. Entre todos los mercados laborales norteamericanos, ste es nuevas tcnicas y tecnologas.
el que aplica ms estrictamente los principios del modelo de equilibrio con Nadie discute la proposiCin terica de que los salarios flexibles son ne-
precios de subasta. Existen modificaciones efectivas de los empleos, de modo cesarios para que una economa llegue a su frontera de produccin actual
que los trabajadores no tienen empleos permanentes. En la mayora de los en una economa esttica (sin capacitacin necesaria) con preferencias in-
lugares ocurren considerables fluctuaciones salariales a corto plazo. Si son depen~ientes. Pero en una economa dinmic?. con preferenciaS interdepen-
escasos los trabajadores sindicalizados, se pagarn primas superiores a las dientes, un esfuerzo para maximizar la eficiencia esttica con salarios flexi-
escalas sindicales para conseguir trabajadores. Si son abundantes los trabaja- bles resulta contraproducente, ya que, con el transcurso del tiempo, genera
dores sindicalizados, stos abandonarn el sector sindicalizado y trabajarn una tasa ms lenta de crecimiento de la eficiencia. En virtud de que las
por escalas salariales menores en aquellos sectores no sindicalizados del ramo. ganancias potenciales de la maximizacin del crecimiento a largo plazo
Pero qu produce la competencia resultante de sueldos y empleos? prevalecen siempre sobre las ganancias potenciales de la maximizacin de la
Se imponen severas restricciones a la capacitacin de los principiantes, y eficiencia a corto plazo, a los patrones les resulta rentable la estructuracin
es legendaria la resistencia al cambio tcnico. Sugiero que los trabajadores del mercado de mano de obra para maximizar el crecimiento a largo plazo,
de la construccin revelan las mismas respuestas y motivaciones que el resto de aunque ello pueda significar la aceptacin de algunas ineficiencias de los
la poblacin. Sus esfuerzos para erigir posiciones monoplicas de defensa costos a corto plazo.
y su resistencia al cambio tcnico son justamente lo que haramos todos los Aqu ~e .prop.o ne que a largo plazo los salarios fijos son ms eficientes que
dems si afrontramos una competencia de salarios y empleos. No nos resis- los salanos flextbles. Por lo tanto, la rigidez salarial no es una " imperfeccin
timos a la capacitacin y al cambio tcnico en la misma medida porque del mercado" que produzca ineficiencia, sino un ajuste funcional del mercado
224 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 225

que produce la eficiencia a largo plazo: es mayor la produccin con el contrar trabajo porque los salarios no bajan. En virtud de que los salarios
ajuste que sin l. Pero si la represin de la competencia de salarios y em- no bajan, los precios no pueden bajar. En lugar de reducir los precios cuando
pleos se conv~erte en un instrumento para la elevacin de la productividad baja la demanda, las empresas reducen la produccin, agudizan el desem-
a largo plazo, el modelo del comportamiento de los trabajadores en el mundo pleo e impiden las declinaciones de los precios que deberan contrarrestar
real ser muy diferente del modelo presentado por la teora de los precios los shocks inflacionarios tales como los generados por la OPEP. Dicho de
de subasta. ' otro modo, cuando se elevan los precios del petrleo los otros precios no
De hecho, el mercado de mano de obra no muestra las cuatro caracte- bajan. Si acaso, otros precios y salarios aumentan tratando de mantenerse
rsticas necesarias para la existencia y operacin de un mercado competitivo, a la par.
sino precisamente las caractersticas opuestas:
GRFICA VII.2 Oferta de mano de obra
1. Las ofertas laborales se adquieren endgenamente y el mercado de
Salario
mano de obra no es un mercado de competencia de los precios sino
un mercado estructurado para maximizar con el tiempo la transferencia
de conocimientos (capacitacin). La eficiencia esttica es relativamente
menos importante que la eficiencia dinmica. S
2. La productividad de cada trabajador individual es desconocida y va-
riable. La motivacin es importante, ya que los trabajadores individua-
les controlan su propia productividad y pueden ofrecer un amplio
conjunto de productividades.
3. La felicidad (utilidad) est fuertemente condicionada por las prefe-
rencias independientes. Si se violan, tales preferencias pueden generar
reducciones en la productividad, tanto individual como de equipo.
4. ~a. produccin t~tal est determinada en gran medida por las produc-
tividades de equ1po, por oposicin a las productividades individuales. Ofrecimientos salariales
Pero la productividad del equipo crea una indeterminacin en los potenciales no aceptados
salarios individuales, ya que se otorga un premio al equipo.

En una economa industrial moderna, los salarios se determinan en un


proceso social muy alejado de un marco de competencia de la oferta y la
demanda. Para el patrn, el proceso es estticamente ineficiente porque no Cantidad
puede ajustar los salarios a las productividades individuales y los cambios
ocurridos a corto plazo en las circunstancias, pero el mismo proceso es di- Cuando los salarios son rgidos, cambia tambin la naturaleza de la curva
nmicamente eficiente porque su equipo de produccin no se ve perturbado de ~ferta de mano de obra. En lugar de la pendiente positiva de la curva de
por los trabajadores insatisfechos, y la capacitacin puede ocurrir a un costo oferta de mano de obra tradicional, tenemos una porcin horizontal en la
menor. En suma, las ganancias de los salarios fijos son mayores que las parte inferior, impuesta por los salarios rgidos (vase la grfica VII.2) Al-
ganancias de los salarios flexibles. gunos trabajadores individuales estaran dispuestos a trabajar por salarios
Dada la rigidez de los salarios hacia abajo, las demandas de aumentos en ~enores an pero, dado el mundo real, las empresas rechazaran tales ofre-
los salarios anuales reales reflejan la reparticin del aumento de la producti- cimientos. Para los trabajadores representados por la porcin horizontal de
vidad y la existencia de salarios relativos fijos. Por lo tanto, los mercados la curva de oferta de mano de obra se pueden aplicar en efecto polticas
laborales no pueden vaciarse por la va de las reducciones salariales o los macroeconmicas -monetarias o fiscales- para asegurar que la curva de
cambios de los salarios relativos, sino por la va de las calificaciones de demanda de la economa corte la curva de oferta de la economa en un
los trabajadores (nivel de instruccin, experiencia). punto lo ms cercano posible a aquel en que empieza a elevarse la curva
Pero esto deja a la economa con desempleo e inflacin. Los trabajadores de oferta de mano de obra. Mientras no se alcance dicho punto, el empleo
estn dispuestos a trabajar por los salarios corrientes, pero J!O pueden en- crecer sin que aumenten los salarios.
226 EL MERCADO DE TRABAJO EL MERCADO DE TRABAJO 227
Dados los efectos inerciales de la indizacin (vase el captulo m) y la Conclusin
reparticin aceptada de los aumentos de la productividad entre los trabaja-
dores y los patrones, la curva de oferta de mano de obra se eleva conti- La economa necesita una nueva microeconoma del mercado de mano de
nuamente tambin conforme pasa el tiempo, aunque haya desempleo. Una obra. Circulan demasiadas observaciones irregulares y teoras contradicto-
vez iniciado tal movimiento ascendente, no hay razn para creer que el rias que continuamente nos incomodan. Mientras no se construya tal econo-
aumento del desempleo pueda detenerlo fcilmente. Por lo tanto, para re- ma y se integre el comportamiento de los trabajadores a la economa ge-
ducir la inflacin con un aumento del desempleo tendra que elevarse tal neral, nadie desarrollar una macroeconoma satisfactoria.
desempleo hasta el punto en que la estructura industrial llegase al borde Si ordenramos diversos mercados econmicos, a lo largo de un continuo,
de la bancarrota y el colapso. En otras palabras, el desempleo debe llegar por la medida en que reflejaran los postulados del modelo de los precios
a niveles devastadores para deshacer la estructura existente de las preferen- de subasta, es probable que los mercados financieros se ubicaran en un ex-
cias interdependientes y la estructura salarial que ha generado. En 1982 tremo y los mercados laborales en el otro. La mayora de los mercados res-
se ha podido observar cun devastador puede ser ese desempleo. tantes se acomodaran entre los extremos. Los mercados de productos bsicos
Nadie sabe hasta dnde deber elevarse el desempleo _para provocar una (granos, metales) quedaran cerca del extremo financiero del continuo; los
reduccin de los salarios. Las tasas de desempleo de 25% durante la Gran mercados de inversiones en capital real podran encontrarse cerca del extre-
Depresin no hicieron bajar los salarios reales, y hay muchas razones para mo laboral. En ltima instancia, necesitaramos saber dnde se encuentra
creer que la estructura de los contratos implcitos es ms fuerte ahora que cada mercado para determinar las caractersticas de operacin tpica de la
entonces. A fines de 1982, el desempleo de 11% no bast para que bajaran economa, el grado en que sta encaja en un modelo de comportamiento con
a cerca de cero los aumentos del salario monetario en ninguna parte. Nin- precios flexibles o con precios fijos. Pero el centro de gravedad ser deter-
guna persona prudente debera jugar siquiera con la idea de tratar de des- minado por el mercado de mano de obra. Es con mucho el ms grande de
truir la estructura de los salarios. porque nadie sabe lo que ocurrira con los mercados; en 1981 represent 85% del ingreso interno.
la sociedad si se destruyeran los contratos implcitos en los que los indivi-
duos han basado sus vidas y su disposicin a participar en el sistema eco-
nmico.
Algunos economistas hemos tratado de construir modelos del comporta-
miento de los trabajadores bajo conjuntos de supuestos distintos de los uti-
lizados en el modelo de equilibrio con precios de subasta, pero ninguno de
ellos ha obtenido el consenso de la profesin. 32 Ninguno es ampliamente
aceptado, y ninguno ha sacudido a los economistas hasta el punto de llevar-
los a revisar cmo estn construidos el resto de la economa sobre los funda- _
mento's del comportamiento de los trabajadores. Los modelos alternativos
han sido inadecuados, tal vez_, pero el problema verdadero es que los econo-
mistas de la lnea principal se niegan a creer que el comportamiento de los
trabajadores, mal trazado y mal entendido, pueda afectar profundamente
a toda la economa que observamos directamente. Por el contrario, se pasa
por alto el mercado de mano de obra,- y la economa laboral ha sido frag-
mentada en departamentos universitarios separados, de modo que el resto de
la profesin no tiene que ocuparse del asunto.

82 Thurow, Generating Inequality; Doeringer y Piori, Interna! Labor Markets.


FUNDAMENTOS DE LA ECONOMfA: RECONSTRUCCiN 229

social que trabaja con el uso de herramientas. Se pueden crear desalientos


VIII. UNA RECONSTRUCCiN DE LOS FUNDAMENTOS suficientemente grande para que el hombre deje de trabajar y ahorrar, pero
la existencia de remuneraciones y castigos relativamente moderados lo man-
DE LA ECONOMA
tendrn trabajando en un mundo de interaccin social. Para una persona
de la teora Y, el hombre es un castor que vive en una colonia con otros
LA CAPTURA DE LOS VIENTOS MERCANTILES castores, un animal social motivado por muchos factores que no se reducen
a la utilidad propia o al ingreso. Esta persona ve por todas partes gentes
UNA DE las peculiaridades de la ciencia econmica es que todava descansa social, industriosa, dotada de diversas motivaciones, que trabaja sin necesi-
sobre un supuesto conductista -la maximizacin racional de la utilidad- dad de duros latigazos ni ricas golosinas.
que ha sido rechazado desde hace largo tiempo por los socilogos y psic- 1 Los proponentes de la teora X y la teora Y pueden observar fcilmente
logos especializados en el estudio del comportamiento humano. La maximi- individuos reales que confirman sus teoras. Hay individuos flojos, egostas, y
zacin racional de la utilidad (el ingreso) individual era el supuesto comn tambin seres sociales industriosos. El problema bsico es una cuestin de
de toda la ciencia social en el siglo XIX, pero slo la economa contin~ proporciones. Segn McGregor, los altos administradores empresariales (y
usndolo. los economistas?) estn programados principalmente para ver saltamontes
Las pruebas en contrario han tenido escasas consecuencias sobre la econo- por todas partes, aunque estn observando una colonia de castores.
ma porque, poseyendo una teora de la forma en que el mundo "debera"
actuar, los economistas pueden rechazar todas las pruebas demostrativas de
que los individuos no son maximizadores racionales de la utilidad. Existen Los supuestos conductistas
algunas acciones que no son maximizaciones racionales, pero se habla en-
tonces de "imperfecciones del mercado" que "deberan" eliminarse. Los La mximizacin de la utilidad sobrevive en la ciencia econmica a pesar
actores econmicos individuales "deberan" ser maximizadores racionales de de la inexistencia de un apoyo emprico. Por qu? Porque ha asumido
la utilidad y puede enserseles a hacer lo que "deben" hacer. La prescrip- una forma refinada en la que se vaca de todo contenido emprico. Todo
cin rige sobre la descripcin en la economa, mientras que lo contrario texto de economa elemental tiene varios captulos sobre la teora de la
ocurre en las otras ciencias sociales que estudian el comportamiento huma- eleccin del consumidor. El consumidor maximizador de la utilidad debe
no real. asegurarse de que la utilidad marginal del ltimo peso gastado en cada
Adems, el mundo es un lugar complicado, lo que signific que podemos bien y servicio sea igual para maximizar su utilidad total, dada cierta res-
ver en gran medida lo que queremos ver. Un psiclogo industrial, Douglas triccin de presupuesto (ingreso) . Pero . cuando llegan al anlisis emprico
McGregor, construy en cierta ocasin lo que llam la teora X y la teo- de la eleccin del consumidor, los economistas se refugian en la doctrina de
ra Y.1 Una persona de la teora X cree que los individ~os son maximiza- las "preferencias reveladas" y no tratan de especificar el procedimiento
dores racionales de la utilidad, motivados por un clculo de los costos y los utilizado para la determinacin o medicin de la utilidad marginal. Pero las
beneficios econmicos individuales. Como en el cuento infantil, el hombre preferencias reveladas slo constituyen una manera elegante de decir que
es bsicamente un saltamontes dotado de un horizonte de tiempo limitado los individuos hacen lo que hacen, y los economistas llamarn "maximizacin
que, gustando del ocio, debe ser obligado a trabajar y ahorrar, atrado por de la utilidad" a cualquier cosa que hagan los individuos. Independiente-
remuneraciones mucho mayores que las obtenidas del ocio. De acuerdo con mente de que los individuos compren el bien X o el bien Y, seguirn siendo
McGregor, una persona de la teora X ve por todas partes individuos que maximizadores racionales de la utilidad individual. Por definicin, no existe
confirman su creencia previa en el sentido de que se requieren los duros ningn individuo que no maximice su utilidad. 2 Pero, si una teora no puede
latigazos econmicos y las ricas golosinas econmicas para que la gente con- estar errada jams, carecer de contenido. Ser una mera tautologa.
tine trabajando y ahorrando. Existe el mismo problema del lado de los ingresos del comportamiento
Una persona de la teora Y cree que el hombre es bsicamente un animal 2 Vase un. intento de rompimiento de este dilema en Lester D.' Taylor, "A Model
of Consumpt10n and Demand Based on Psychological Opponent Processes" mimeo
1 Douglas Murry McGregor, The Human Side o/ Management, Nueva York, Me y tambin en Tibor Scitovsky, The Joyless Economy, Londres, Oxford Universi~
Graw-Hill, 1960. Press, 1978.
228
230 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN 231

individual. Se postula la maximizacin del ingreso, pero luego se desva- portante que el hecho de que la maximizacin puede matematizarse, mien-
nece por la va de una variable supuesta e inobservable: el ingreso psquico. tras que las alternativas -a menudo llamadas "satisfactorias"- no.' Hay un
Esta nocin convierte tautolgicamente a todos en maximizadores del in- aparente rigor intelectual en la maximizacin individual y una aparente
greso, cualquiera que sea su comportamiento observado. Una persona acepta "suavidad" en la satisfaccin social. Pero la apariencia de rigor es intil si
un empleo donde ,se le paga menos dinero que en algn otro empleo, pero los actores econmicos no maximizan en la forma descrita por la teora.
los economistas siguen describiendo a esa persona como un maximizador ra Quiz pudiera ensearse a los actores econmicos a ser maximizadores indi-
cional de la utilidad porque su ingreso total (monetario y psquico) debe viduales y olvidarse de factores sociales tales como el ingreso relativo, pero
ser mayor que el de los empleos que paguen ms dinero, porque de otro eso es irrelevante si la transformacin no ocurre realmente.
modo no habra aceptado el empleo. Por definicin, de nuevo, nadie . puede Es posible que "satisfaccin" no sea la palabra correcta, pero todos sa-
cometer jams un error y aceptar un empleo errado. bemos que hemos cometido errores en nuestras propias decisiones de gasto
Se han hecho algunos ~sfuerzos para rescatar los postulados de la maxi- del dinero, y a menudo dejamos conscientemente de ser maximizadores.
mizacin del consumo y el ingreso con analogas basadas en la seleccin na- Adems, las acciones individuales y grupales dictadas por el hbito y no por
tural: el darwinismo econmico. Las empresas y los individuos que sobre- la optimizacin son muy comunes. Muchas de nuestras decisiones son gran-
viven econmicamente deben ser mejores maximizadores que otros, porque des decisiones irreversibles y no las pequeas decisiones marginales y rever-
de otro modo no habran sobrevivido. "La supervivencia del ms apto" sibles supuestas por el anlisis econmico. La ignorancia es a menudo mayor
convierte a la maximizacin en un postulado razonable. que el conocimiento, y las preferencias humanas no son exgenas, si hay
Pero, como ha demostrado el trabajo reciente sobre la biologa de la se- puntos de referencia inalterables, sino que se forman y reforman de conti-
leccin natural, la "supervivencia del ms apto" no es sinnimo de la "ma- nuo, a medida que los individuos realizan sus actividades econmicas. El
ximizacin individual". Por el contrario, la supervivencia es un proceso grupal problema bsico de la economa consiste en encontrar un procedimiento
donde los cambios aleatorios del ambiente pueden convertir la supervivencia para modelar esa realidad, aunque el modelo no pueda matematizarse nti-
en una cuestin de buena o mala suerte al azar. Para demostrar que una damente.
especie es ptima, tendremos que sealar las caractersticas especficas que Tal como ahora estn las cosas, el modelo de los precios de subasta no
permiten sobrevivir a una mientras que otra se extingue. Y ~adie ha podido dice nada acerca de la manera como se forman las preferencias. En teora,
hacer esto. Siempre que se seala una caracterstica dada como la razn las preferencias simplemente existen, plenamente desarrolladas e inmutables.
de la extincin de una especie, puede encontrarse otra especie que sobre- Por supuesto, esto no nos dice nada acerca del funcionamiento del mundo
vivi con esa misma caracterstica. Por lo tanto, la supervivencia no puede real. Lo que queremos y lo que nos gusta evoluciona de continuo, a medida
tomarse como sinnimo de la maximizacin. que experimentamos la vida. Con frecuencia haremos algo deliberadamente,
Y aun cuando la sobrevivencia se acercara a la maximizacin, la teora tomaremos un curso de apreciacin musical, por ejemplo, para explorar o
del segundo ms sobresaliente ha mostrado que el simple hecho de estar en aun alterar nuestras preferencias. As pues, alguna teora real de la forma
algn punto cerca de una ruta de maximizacin no autoriza el que uno cin de las preferencias debe de encontrarse en la base del esfuerzo de re-
recurra a un razonamiento deductivo basado en una teora maximizadora construccin de la economa. Nadie sabe a dnde conducira una refor-
de precios de subasta.8 Lo que, en una ruta ptima, aparentara ser una mulacin de los supuestos conductistas de la Economa, pero es claro que
"imperfeccin del mercado" puede no serlo en una ruta menos ptima. En los supuestos actuales no corresponden a lo que sabemos acerca del compor-
otras palabras, las mejores acciones del segundo ms sobresaliente no pueden tamiento humano ni generan modelos dotados de gran poder de pronstico.
deducirse de la teora del ms sobresaliente, sino que necesitan una justi- Co~sideremos un esfuerzo deliberado y generalizado para alterar las pre-
ficacin emprica. ferencias: la publicidad. En virtud de que no quiere reconocer lo que est
Entre los economistas, la incapacidad para pasar de la optimizacin ra- ocurriendo, la profesin econmica tiene una actitud muy ambivalente ha-
cional a un concepto ms refinado y complicado refleja varias realidades cia ella. La publicidad se divide en buena IJublicidad (la informativa) y
dentro de la profesin. Pero es probable que ninguna de ellas sea ms im mala publicidad (la persUasiva), pero la mayor parte de la publicidad

1 R . Lipsy y K. Lancaster, "The General Theory of the Second Best", Review Herbert Simon, Mof!els of Man: Social and Rational: Mathematical Essays on
of Economic Studies, vol. 24 ( 1965-1957), p. 12. Rational Human Behavior in a Social Setting, Nueva York, John Wiley, 1957.
232 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN 233

est claramente diseada para persuadir, no para informar. Algunos econo- consumir en el futuro. Por lo tanto, tarde o temprano todos despiertan un
mistas consideran que la . publicidad es un intento pernicioso por distorsio- da y empiezan a "desahorrar" porque nadie quiere morirse con un mont6n
nar las preferencias "genuinas" absolutamente buenas, mientras que otros de privilegios de consumo no utilizados.
la ven como un esfuerzo poco afortunado para alterar tales preferencias, de Si el individuo racional supiera la fecha de su muerte, si tuviera -en
modo que no deben preocupamos en absoluto. En cualquier caso, si se estn el lenguaje del economista- un "conocimiento perfecto", morira sin nin-
"distorsionando" las preferencias autnticas, la publicidad es una imperfec- gn activo. Careciendo de tal conocimiento, el individuo racional compra
cin del mercado que debe ser eliminada. anualidades que generan el mismo resultado, es decir, llevan al equilibrio el
Ninguna de las dos concepciones de la publicidad afronta el problema consumo y la produccin de toda la vida. Pero este modelo no concuerda
real. Las preferencias no se estn distorsionando por la publicidad, sino que con los hechos: muchas personas mueren con una grap acumulacin de rique-
se forman de manera endgena en el mercado, por una gran diversidad za; en ninguna edad, por encima de los sesentaicinco aos, estn los norte-
de fuerzas sociales que incluye la publicidad deliberada. No existen las pre- americanos en promedio desahorrando (el norteamericano tpico ahorra hasta
ferencias individuales independientes "genuinas". Las preferencias humanas el da de su muerte), y la sociedad en conjunto est acumulando gradual-
se parecen a las cebollas en el sentido de que una vez eliminadas las capas. mente un acervo de capital mayor (lo que no hara si el consumo de cada
de la influencia social no queda nada. Por lo tanto, la roca de las pre- individuo a lo largo de tod~ su vida fuese igual al ingreso de toda su vida)
ferencias estables en la que . se basan los mercados de equilibrio con precios Por qu? La solucin convencional del problema ampla los deseos de consu-
de subasta es en realidad poco ms que arena movediza. mo para tomar en cuenta el motivo de la herencia. Pero el deseo de hacer
Si concedemos que la publicidad es eficaz (y si no lo es, para qu se mo- regalos de consumo a nuestros hijos despus de nuestra muerte constituye una
lestara nadie por ella?), el problema de la formacin de las preferencias adicin peculiar a la teora que slo parece sensata porque la hemos escucha-
se vuelve visible para todos los interesados. Si la demanda de cigarrillos es do tan a menudo. Significa que debemos creer que una persona obtiene mayor
~ccidental, los seres humanos podrn destruir esa preferencia, y las reglas placer del hecho de proveer al consumo de sus hijos despus de su muerte
que requieren prevenciones sobre la salud en los cigarrillos se vuelven tan que el que disfrutara al observarlos. consumiendo durante su vida. Tambin
legtimas como la publicidad que cre la demanda inicial. Nadie est dis- se pasan por alto las leyes fiscales norteamericanas en cuyos trminos se
torsionando las preferencias genuinas; se trata de saber slo quin tiene paga menos impuesto si el ingreso se regala antes de ~orir. Por lo tanto,
el poder para crear preferencias individuales. Por otra parte, si las prefe- si una persona tiene un fuerte deseo de proteger a sus hijos; por qu no
rencias estn fijas y plenamente formadas, habr una razn clara para les regala su dinero, minimizando as sus impuestos? Pero son pocos quienes
limitar toda intervencin gubernamental que trate de distorsionar tales prefieren los bajos impuestos a las donaciones frente .a los altos impuestos
preferencias. Pero si US2'!10s las preferencias sciales para alterar las prefe- hereditarios.
rencias individuales, admitimos de inmediato que el mundo real es mucho Adems, los hijos que saben que recibirn legados acumularn de ordi-
ms complicado que el estudiado tradicionalmente por los economistas. nario menos por s mismos. Si todos estn arreglando en forma ptima sus
El deseo de poder, econmico y de otras clases, motiva claramente a posibilidades de consumo durante toda su vida, un legado no podr cambiar
muchas personas, pero el deseo de poder tambin se queda fuera del an- ese patrn de consumo ni aumentar el ahorro en ningn momento. U n le-
lisis econmico porque en el modelo de los precios de subasta no existe el gado slo podr tener un efecto si es inesperado y altera las estimaciones in-
poder econmico. Y un hombre racional no puede desear lo que no puede divI.uales de las restricciones presupuestarias de toda la vida. Y aun aqu
existir. Pero en el mundo en que vivimos la mayora de los seres huptanos slo habr un efecto a corto plazo. Con el paso del tiempo no habr ningn
vemos que muchas personas se afanan para obtener poder econmico, para aumento de la acumulacin de capital. La motivacin del legado es tam-
hacerse ricos, y tanto quienes tienen ese poder como quienes no lo tienen bin peculiar en un mundo carente de motivaciones de "poder" porque
creen que algunos individuos lo tienen en efecto. efectivamente transfiere ingreso de los pobres (esta generacin) a los ricos
Y si no se admite la existencia del poder econmico, se generan proble- (la generacin siguiente). Por qu habra de desear un maximizador ra-
mas para el anlisis convencional de la acumulacin de capital (riqueza). cional de la utilidad individual trasladar dinero de alguien que presumible-
De acuerdo con los dictados del modelo de los precios subasta, slo hay una mente tiene una elevada utilidad marginal del ingreso (el pobre) a quienes
razn para acumular riqueza: el consumo futuro. Una persona ahorra para tienen una baja utilidad marginal del ingreso (sus hijos ricos)?
234 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN 235

Podremos obtener un modelo realista de la acumulacin de capital ms tante. Tenemos leyes contra el comportamiento criminal que inculcan un
congruente con lo que ocurre en el mundo real si suponemos que los seres conjunto de valores o preferencias. Al afirmar que algo es ilegal, la sociedad
humanos quieren acumular poder econmico. Pero, como hemos dicho, el est diciendo que le gustara que sus ciudadanos formaran preferencias para
modelo econmico convencional descarta tal cosa porque no existe el poder evitar ese producto o actividad vCtluntariamente. En trminos ideales, los
econmico en una economa de equilibrio con precios de subasta en la que individuos no realizaran actividades criminales aunque hubiese escasas pro-
ningn individuo puede afectar los resultados del mercado. Ninguna deci- babilidades de ser capturados porque el evitar esa clase de comportamiento
sin individual de comprar o vender podr afectar la tasa de ~endimiento crea una sociedad "buena" y eficiente.
del mercado. U na sociedad que deba gastar gran parte de su dinreo en cerraduras, alarmas
Pero aunque no exista el poder econmico del mercado, la presunta ri- contra ladrones, policas, tribunales y crceles a fin de elevar la ~n de
queza nos permite sin duda ejercer un poder en. la familia y el conjunto de costo-beneficio del delito es simplemente una sociedad ineficiente. Una so-
la sociedad. Los estudios indican que las personas no aprovechan el im- ciedad eficiente puede inculcar el comportamiento honesto sin incurrir en
puesto a las donaciones porque creen que con menores recursos perdern grandes gastos. Ninguna sociedad puede aplicar leyes, por buenas que sean,
autoridad y respeto dentro de la familia. A nuestra muerte daremos nuestro. que la gran mayora de sus cuidadanos no acepten voluntariamente, como
dinero y nuestros activos a nuestros hijos, pero hasta ese momento los con- parecen demostrarlo la prohibicin antialcohlica y, ahora, las leyes contra
servaremos como un instrumento de poder' familiar. El poder econmico las drogas. Pero, as como las empresas para ser eficientes requieren una fuer-
nos da tambin un acceso a los asuntos polticos y culturales de una socie- za de trabajo cooperativa y bien motivada, las sociedades necesitan una
dad que de otro modo no tendramos. En el extremo, puede usarse el poder ciudadana cooperativa y bien motivada para ser eficientes. En ambos casos,
econmico para comprar poder poltico y cambiar las reglas del juego eco- un clculo individual de costos y beneficios tendr que pasar a segundo plano
nmico. En suma, podemos volvemos personas muy importantes mediante el para que se logren la cooperacin social y la mxima eficiencia econmica.
uso juicioso de los recursos econmicos. Los individuos quieren volverse ricos Muchas regulaciones ambientales son en ef~cto expresiones de preferencias
por muchas razones distintas de las consideraciones del consumo futuro. sociales que tratan de alterar las preferencias individuales contrarias. Se pre-
fieren las leyes que prohben la contaminacin frente a los cobros por los
"efluentes", ms eficientes, que adoran los economistas, porque se cree que las
Interacciones sociales prohibiciones inculcan los valores del ambientalismo mejor que el clculo de
costo y beneficio de cobros por 'los efluentes, los que nos permiten contaminar
En la reconstruccin de una teora del comportamiento econom1co resulta si estamos dispuestos a pagar el precio "correcto".6
decisiva una visin ms compleja de la interaccin existente entre la socie- En ltimo anlisis, las preferencias humanas no se determinan en forma
dad y sus ciudadanos. Las sociedades no son slo sumas -estadsticas de indi- individual sino en forma social, lo que involucra una interaccin intensa
viduos ocupados en el intercambio voluntario, sino algo mucho ms sutil y entre la sociedad y el individuo. En el caso extremo, un individuo sacrifi-
complejo. Un grupo o una comunidad no pueden entenderse si la unidad car su vida en defensa de su pas. Ese no es jams el comportamiento de
de anlisis es el individuo tomado por s mismo. Una sociedad es clara- optimizacin racional del homo economicus, pero a veces es necesario para que
mente algo mayor que la suma de sus partes, a pesar de lo que diga el mo- el homo sapiens viva .en una sociedad racional. Cuando se convierte el altruis-
delo de los precios de subasta. mo real en inters propio ("me siento bien siendo altruista, de modo que
Consideremos la concepcin de los precios de subasta respecto del com- el altruismo es en realidad egosmo"), no se entiende el altruismo. La esti-
portamiento criminal. Aqu existen las ~andones slo para crear una estruc macin propia, el poder, el deber, el altruismo recproco, la confianza, la
tura de costos y beneficios que persuada al individuo tpico de que los costos seguridad: todos estos valores influyen sobre las acciones econmicas. El es-
esperados del comportamiento criminal son mayores que los beneficios espe- trecho inters econmico individual propio constituye una motivacin pode-
rados. 0 Es cierto que tal propsito existe, pero hay otro mucho ms impar- rosa, pero no es la nica motivacin humana que existe.
Considrense las cuestiones de la equidad o la justicia. Forman parte de la
Richard M. McGahey, "Labor Market Structure: The Economic Choice Model,
and Crime", presentado en las reuniones de la American Economic Association de 6 Steven Kelman, What Price Incentives: Economists and the Environmenf, Boston,

diciembre de 1981. Auburn Hou11e, 1981.


236 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN 237

economa los problemas de la equidad, cualesquiera que sean?, debern per- La conclusin general es que las reglas del juego econmico, la anotacin
mitirse que las preferencias sociales acerca de la equidad interfieran con las inicial, y la frecuencia de las reanudaciones del juego no pueden deducirse
oportunidades de maximizacin del ingreso indiv~dual? En suma, deber de la teora del equilibrio con precios de subasta, sino que existen aparte de
tomarse alguna vez el ingreso de una persona para drselo a otra? tal teora. Las loteras justas pueden jugarse con muchas distribuciones dife-
Para contestar estos interrogantes, formulemos otro: cmo podrn dise- rentes de los precios. Las reglas de un juego de mercado justo no son axio-
arse democrticamente las reglas de un juego econmico "justo"? Las mtic:;as sino qu deben ser fijadas por cada sociedad.8
personas tienen lo que llamaremos preferencias personales privadas y pre- En la construccin de la distribucin ptima de los premios econmicos
ferencias sociales individuales. 7 Por ejemplo, yo podra tratar de convertirme importa mucho la estructura de las preferencias en el mundo real. Si las pre-
en la persona ms rica del pas si el nico juego que se est jugando fuese ferencias son interdependientes ms bien que independientes, slo por esa
el juego econmico llamado "capitalismo individual irrestricto". Al mismo realidad se vuelve la economa algo muy distinto de una coleccin aleatoria
tiempo, podra creer que un juego mejor sera aquel en que los impuestos de individuos. En virtud de que la satisfaccin o la insatisfaccin econmica
progresivos y las transferencias limitaran el nivel al que pudiramos subir depende de la posicin relativa, no puede evaluarse la posicin econmica de
o bajar, aunque ambas cosas redujeran mi propio ingreso. La primera prefe- . nadie por s misma o por otras, sino tal como se ubica en las gradaciones
rencia, la de volverme rico, expresa mis preferencias personales privadas encontradas en el resto de la sociedad.
acerca de mi actuacin en el juego econmico existente, mientras que la Cuando las preferencias son interdependientes, las palabras tales como
segunda expresa mis preferencias sociales individuales, mis creencias acerca "motivacin'' y "cooperacin voluntaria" deben reintroducirse al vocabulario
de las ptimas reglas del juego. Las preferencias individuales se suman to del economista porque las teoras que niegan la importancia de tales reali-
dava en una democracia para obtener un conjunto dado de preferencias dades no pueden decir nada importante acerca del comportamiento humano.
sociales, pero las preferencias individuales relevantes son de una clase dife- Si deben construirse estructuras e incentivos econmicos para despertar el
rente. trabajo en equipo, la cooperacin voluntaria y la motivacin, la teora eco-
Imaginemos que se nos pide elaborar las reglas de un juego de futbol. nmica tendr que reflejar la realidad de tales estructuras e incentivos. Si no
Debemos especificar las condiciones bajo las cuales podrn avanzar el baln, puede existir la asignacin de los empleos por la inclinacin a trabajar por
pero tambin debemos especificar el tamao del campo, la anotacin inicial menos para la obtencin de la eficiencia a largo plazo, la teora econmica
y la frecuencia de las reanudaciones del juego. Todas estas decisiones debe- no podr elaborarse bajo el supuesto de que existe tal subasta laboral.
rn tomarse acerca de las reglas econmicas del juego. Una economa que suponga la existencia de preferencias interdependientes
Debemos especificar las reglas de lo que consideramos un juego econmico es muy diferente de una economa que suponga la existencia de preferencias
justo. Las reglas pueden contener o no algunas disposiciones acerca de las independientes. Cuando se aplica el ltimo supuesto, el aumento de la pro-
ayudas a quienes se quedan atrs. Tambin debemos especificar la distri- duccin es indudablemente algo bueno, independientemente de su distribu-
bucin inicial de los recursos econmicos, o sea una decisin de equidad. cin, porque eleva la utilidad de alguien. Cuando se aplica el primer supuesto,
Podemos decidir que ratificaremos la distribucin inicial y arbitraria del el aumento de la produccin podra reducir el bienestar. Supongamos que
ingreso que nos ha dado la historia, pero eso no altera en modo alguno el todos envidiaran a la persona que se encuentra por encima de ellos en la
hecho de que hemos tomado una decisin sobre la equidad. Tambin debe- escala de la distribucin del ingreso. En este caso, su felicidad se reducira
lllOS decidir sobre la frecuencia de las reanudaciones del juego con una re- a medida que aumentara el ingreso de la otr~ persona. La utilidad indivi-
distribucin a cero-cero o lo que nos parezca la anotacin inicial justa dual (tomada singularmente o en conjunto) podra bajar a medida que au-
para el juego siguiente. Las sociedades podran decidir que tal juicio se menta el ingreso.
1 formulara slo una vez en toda la historia humana pero, hasta donde yo Por lo tanto, es racional que se permita que nuestras preferencias sociales
s, nadie ha escogido especficamente tal opcin, aunque en la Universidad de acerca de las reglas del juego correctas prevalezcan sobre nuestras preferencias
Oxford hay una carrera de remos en la que cada bote sale dei lugar individuales determinadas por la envidia. Si no decretamos que la preferencia
en el que termin el ao anterior: un juego que nunca vuelve a empezar. de la envidia no est permitida y es ilegtima, nos quedaremos con un resul-
tado (bajo ciertas circunstancias, un ingreso de cero produce la utilidad m-
7 Lester C. Thurow, "Toward a Definition of Economic Justice", Public Interest,
nm. 31, primavera de 1973, p. 56. s John Rawls, A Theory of ]ustice, Cambridge, Harvard University Press, 1971.
..
238 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMlA: RECONSTRUCCiN 239

xima en un ll,lUndo envidioso) que todos percibimos como absurdo. Esto nos nmicas no ocurrirn en un mundo libre de preocupaciones o restricciones
conduce a difciles interrogantes acerca de las preferencias irracionales y las sociales y polticas.
preferencias individuales desmedidas, pero tales cuestiones son reales y no Imaginemos que se agudiza la amenaza militar sovitica. Las fuerzas ar-
pueden evitarse postulando un modelo donde no existen. Puedo construir una madas deben fortalecerse, lo que genera un nuevo conjunto de demandas
economa de preferencias interdependientes, pero tal economa no puede dedu- econmicas: los impuestos debern elev~rse; los gastos civiles tendrn que
cirse de la teora porque el modelo dependera de. las interdependencias reducirse; la produccin habr de modificarse; la distribucin de los ingresos
existentes en el mundo real. Es mucho ms simple, pero en ltima instancia se alterar. En vista de tales interacciones entre los eventos polticos y eco-
tambin es engaosa, la pretensin de que las preferencias son independientes nmicos, habr sin duda intervenciones polticas en la economa. En suma,
y que por tanto no deben tomarse en cuenta las interacciones humanas del es obvio que no se permitir que los mercados econmicos operen sin inter-
mundo real. vencin poltica, ya que se necesitan para propsitos sociales .y polticos, y
De igual modo, el comportamiento humano del mundo real depende de porque los resultados econmicos tienen un efecto, a veces muy grande, so-
las expectativas que tenga una persona acerca del futuro. La psicologa, bre los eventos sociales y polticos.
la sociologa y la poltica tienen teoras que podran producir un conjunto de Veamos lo que se ha considerado como el problema estrictamente ~ca
expectativas muy diferentes a las imputadas al horno economicus. Los patrones nmico del ahotro insuficiente. De acuerd9 con la Administracin Reagan,
de socializacin, la historia cultural y tnica, las instituciones polticas y el la productividad ha dejado de crecer porque los norteamericanos estn
arcaico deseo de poder de los humanos son elementos que afectan nuestras ahorrando e invirtiendo demasiado poco. Cuando la productividad estaba
expectativas. Todo esto no puede descartarse como algo irrelevante, como lo creciendo a ms de 3% anual, entre 1948 y 1965, los norteamericanos in-
hace el economista partidario de los precios de subasta. vertan 9.5% del PNB. Pero recientemente, de 1977 a 1981, la productividad
Un modelo realista de la eleccin "racional" tomar en cuenta una visin baj aunque los norteamericanos estaban invirtiendo 1 i.8% del PNB. La
estratgica del mundo donde no hay tiempo suficiente para maximizar en inversin aument, pero la productividad baj a causa del aumento en el
todos los mrgenes. Algunas decisiones se tomarn por el hbito, poFque ndice de nacimientoo en los aos cincuenta y principios de los sesenta, que
eso es lo ms eficiente, si no hay un gran cambio en el ambiente. Es posible fue un evento social y demogrfico. El aumento en el ndice de nacimientos
que lo racional a corto plazo (la contratacin de los trabajadores ms ba- aceler grandemente el crecimiento de la fuerza de trabajo a fines de los
ratos) no sea racional a largo plazo (la capacitacin informal llega a su setenta. Dado que se necesitan 50 000 dlares de inversin de capital para
lmite) . Debemos elaborar una teora real de las expectativas basada en la equipar a cada trabajador norteamericano nuevo . de modo que produzca
experiencia emprica. Y aqu tendr que buscar la Economa . el auxilio de como el trabajador norteamericano tpico, las inversiones que generaron
otras disciplinas. La Economa no puede ser una ciencia matemtica deduc- una razn de capital-mano de obra creciente en los aos cincuenta y sesenta
tiva autnoma, como algunos quisieran. generaron una razn de capital-mano de obra decreciente a fines de los aos
El modelo de los precios de subasta supone tambin que los eventos eco- setenta. Contando con menoo capital disponible por trabajador, la produc-
nmicos no tienen jams consecuencias sociales, y que los eventos sociales tividad baj como sera de esperarse: un resultado del mercado.10
no tienen jams implicaciones econmicas. Pero ambos supuestos son absur- Qu nos dice la teora econmica acerca de la forina en que reacciona-
dos.9 Si el desempleo elevado produce disturbios en el Reino Unido, las ra la economa ante un crecimiento demogrfico? Una creciente oferta de
consecuencias sociales sern mucho mayores que las meras consecuencias eco- mano de obra reduce el precio relativo de la mano de obra. Por lo tanto,
nmicas: el menor ingreso para los desempleados. Y es obvio que el mal fun- cuando los administradores calculan las tcnicas de produccin que minimi-
cionamiento econmico tiende en general a producir consecuencias polticas: zan los costos, descubren que deben usar ms mano de obra y menos ca-
los gobiernos son derrocados. Es claro para todos -menos para el economista pital. El resultado es el aumento del empleo pero tambin una reduccin
enamorado de los precios de subasta- que, en virtud de que los eventos de la produccin por hora, porque el trabajador tpico est trabajando ahora
econmicos influyen sobre los eventos sociales y polticos, las actividades eco- con menos capital. Con una productividad -una produccin por hora-
menor, los salarios bajarn.
9 M. Harvey Brenner, Estimating the Social Costs of National Economic Policy:
10 Lester C. Thurow, "The Productivity Problem", Technology Review, noviem-
Jmplications for Mental and Physical H ealth, and Criminal Aggression. Joint Eco-
nomic Committee of the U. S. Congress, 1976. bre-diciembre de 1980.
'
240 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN 241

Qu ocurri realmente? Con una oferta creciente de trabajadores, el quieren significa que el gobierno debe intervenir en el mercado para alterar
precio del capital aument en relacin con el . precio de la mano de obra. las decisiones privadas.
Mientras que el precio de la mano de obra estaba aumentando en relacin Pero la consideracin de los impuestos como una imperfeccin del mer-
con el precio del capital, a 2.9% anual entre 1948 y 1965, el precio del cado me parece algo peculiar. Todos saben que deben recaudarse impuestos
capital baj en relacin con el precio de la mano de obra, a 5.8% anual y que todos los impuestos tienen efectos de incentivo. En consecuencia, los
despus de 1972. El mercado envi a los patrones una seal para que invir- impuestos constituyen una restriccin, pero no son imperfecciones del mer-
tieran menos por trabajador, y los patrones respondieron a esa seal. La cado. Los impuestos no pueden ser eliminados; es necesario adaptarse a
teora econmica se cuida de sealar que ocurrir lo que en realidad ocurri. ellos. Por lo tanto, nuestro sistema impositivo puede disearse para desalentar
Pero hay muchas razones sociales para no permitir que la economa el consumo y propiciar la inversin, o, al revs, pero la estructura del sistema
tome su curso natural, lo que significa una baja del nivel de vida en trminos reflejar en cualquier caso una decisin socd deliberada que no puede dedu-
absolutos y por comparacin con el nivel de vida de los pases que no expe- cirse de la teora econmica. Simplemente no existe el sistema impositivo
rimentaron un crecimiento demogrfico repentino. Mientras tanto, los pro- neutral, sin efectos.
pios actores de tal crecimiento demogrfico tienen un nivel de vida menor . El hecho es que nuestro problema de productividad e inversin no deriva
que el de sus padres o el de sus hijos. Todo esto tensa el tejido social. La de una imperfeccin del mercado, sino de un evento histrico y demogr-
generacin del crecimiento demogrfico vota y no le gustan sus declinantes fico --el crecimiento demogrfico- que produce graves consecuencias eco-
circunstancias econmicas: a quin le gustaran? Con un ingreso que se nmicas, polticas y sociales si no se hace nada para mitigarlas. En lugar de
queda atrs del resto del mundo industrial, Estados Unidos encuentra cada ocuparse de los problemas reales, el debate se estructura alrededor de la
vez ms difcil, en trminos polticos y econmicos, el papel internacional existencia o inexistencia de una "imperfeccin del mercado" que mantiene
que desea. Por lo tanto, existen muy buenas razones sociales,_incluso geopo- al ahorro por debajo del nivel que tendra en una economa de equilibrio
lticas, para intervenir en la economa a fin de incrementar el ahorro. Pero con precios de subasta que funcionara perfectamente.
en lugar de ocuparnos de los problemas sociales y polticos reales que afron- Pero si examinamos as el problema, slo consideraremos algunos de
tamos, actualmente el debate se concentra en la existencia o inexistencia de los posibles remedios en el campo del discurso pblico legtimo. Si slo hay
una "imperfeccin de mercado" que genera un ahorro demasiado pequeo. errores sociales -malas leyes impositivas- y no hay errores privados, como
Pero en la teora econmica de los precios de subasta no existe el ahorro ocurre con un sistema de administracin que propicia un horizonte de tiem-
demasiado pequeo. Es posible que los norteamericanos ahorren demasiado po muy corto (una concepcin peculiar si recordams que los mismos
poco para la obtencin de un crecimiento econmico rpido, pero no pue- individuos estn tomando las decisiones sociales y las decisiones privadas),
den ahorrar demasiado poco mientras ahorren para balancear sus patrones todos los remedios caern dentro del dominio pblico. Las leyes impositivas
de consumo con sus ingresos de toda la vida. El ahorro es una decisin indi- son debatibles, pero los incentivos de la administracin privada (grandes
vidual, y si la suma de todas esas decisiones individuales produce una tasa premios para los altos ejecutivos, sobre la base de los beneficios corrientes) no
de ahorro de ~% en Estados Unidos, de 14% en Alemania Occid.ental lo son.
y de 20% en Japn, as debe ser. Los niveles de vida de Japn y Alema- Sin embargo, la admisin de que hay razones sociales para intervenir en
nia rebasarn finalmente a los de Estados Unidos, pero eso no justifica las la economa a fin de elevar la inversin abre la puerta a otras formas de la
intervenciones gubernamentales para obligar a los norteamericanos a aho- intervencin para alcanzar alguna otra meta social. La perseccin de metas
rrar ms. sociales mediante una intervencin que afecta las decisiones privadas alcan-
Muchos economistas, preocupados por este problema, proponen polticas za, as, una legitimidad general. Al no quererse admitir la legitimidad de
gubernamentales que estimulen la inversin de capital, y sostienen que la otras metas sociales, se ve uno forzado a ver la inadecuacin de la inversin
inadecuacin de la inversin fue provocada por una imperfeccin del mer- como una imperfeccin del mercado.
cado: las leyes fiscales que desalentaron la inversin y la mantienen por
debajo del nivel que tendra en un mercado libre. Al afirmar que el pro-
blema es una "imperfeccin del mercado", estos economistas pueden buscar
un conjunto de plan~s de accin sin verse obligados a admitir que lo que
T '

242 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN 243

Las restricciones institucionales Lo importante es que ninguna de estas restricciones puede deducirse de
la teora econmica, aunque la adopcin de la una o la otra puede pro-
En virtud de que el modelo de los precios de subasta sostiene que las ins- ducir un resultado muy diferente de mercado. Las propias restricciones
tituciones evolucionan automticamente hacia su forma ms eficiente, los son un resultado de la presin ejercida sobre la actividad econmica por
partidarios del modelo minimizan todo esfuerzo que tienda a mejorar la la sociedad y la cultura. Cuando a los individuos les gusta o les disgusta
estructura institucional de la economa. Nadie se preocupe por su reforma, algn resultado, tratan de restringir al sistema para que produzca o evite ese
ya que las instituciones privadas se cuidan a s mismas. resultado. Algunos de los problemas involucrados se debaten como cuestio
Pero si observamos la tasa de ahorro en diversas naciones, vemos que no nes ticas (el aborto), mientras que otros (el salario mnimo) se tratan como
parece existir ninguna tasa de ahorro natural. Existe una gran diversidad de si fuesen problemas econmicos con juicios econmicos tcnicos en accin.
tasas de ahorro, de acuerdo con una gran diversidad de arreglos institucio- En efecto, ambos problemas son ticos y econmicos. Una economa que
nales. La tasa de ahorro de una sociedad donde estn ampliamente dispo- tenga un salario mnimo producir una distribucin del ingreso ligeramente
nibles y deducibles del ingreso gravable los crditos al consumo y las hipo- diferente a la de una economa sin salario mnimo, as como una sociedad
tecas, con enganches pequeos o nulos, ser menor que en una sociedad que que permita el aborto producir una distribucin del ingreso ligeramente
utilice los impuestos al consumo y donde no sean deducibles los crditos al diferente a la de una sociedad que no lo permita. La preservacin del derecho
consumo y las hipotecas, de modo que se requieran grandes pagos iniciales. de un individuo a una existencia decente puede extendene al nivel de vida
Ninguno de estos arreglos presenta una imperfeccin del mercado. Simple- a travs del salario mnimo, as como al no nacido a travs del derecho
mente utilizan diferentes restricciones econmicas que producen tasas dife- de nacer. Desde el punto de vista tcnico, un economista no puede decir
rentes de ahorro. si una sociedad est mejor con la legalizacin del aborto o sin ella, o con el
Podemos imaginar aqu la analoga del "quitakilos". Una persona paga salario mnimo o sin l.
mucho dinero para que la encierren y la hagan bajar de peso. El horrw En el modelo de los precios de subasta las instituciones son neutrales, o
economicus no necesitara hacer eso jams, porque simplemente omera quiz sea ms correcto decir que las restricciones que imponen son diseadas
menos, ya que no necesita, que nadie lo detenga. Pero el homo sapiens sabe por el mercado. En virtud de que las instituciones no son sino agrupaciones
que a menudo tiene que forzarse para hacer lo que sabe que debe hacer, voluntarias de individuos maximizadores, slo existirn si ayudan a los indi-
pero que no puede hacer sin restricciones externas. viduos a maxiffiizar. Adems, en virtud de que las instit11ciones econmicas
En todo caso, cuando se afirma que las instituciones son import~ntes, no eficientes eliminan a las instituciones ineficientes, ninguna institucin voluntaria
se va en contra de la teora; s6lo se dice que cualquier teora debe basarse podr tener un efecto sobre la produccin econmica. En todo momento,
en la realidad descriptiva y que la realidad variar de acuerdo con la estruc- el mercado obliga a las instituciones a evolucionar hacia su forma ms
tura institucional de la sociedad analizada. Tambin puede expresarse esta eficiente.
idea diciendo que no existe ningn mercado que opere sin restricciones. El Si la visin del equilibrio con los precios de subasta se considera un pro
resultado econmico de una sociedad que permita la esclavitud ser muy cedimiento adecuado para el examen de algunos mercados, pero inadecuado
diferente del resultado de un mercado en una sociedad que no permita la para otros, y luego se ajusta para acomodarlo al conjunto de . condiciones
esclavitud. Y, en general, todos los mercados requieren una especificacin especficas del mundo real, esa visin podr generar muchas ideas tiles.
de los derechos de propiedad. Si no se entienden y aplican claramente tales Pero, tomado literalmente, el modelo de los precios de subasta supone que
derechos, nada podr comprarse ni venderse. Si alguien deseara algo de todos los bienes son como kilos homogneos de trigo que pueden venderse
otra persona, la golpeara para quitrselo. fcilmeqte, a pesar de que muchos de ellos no lo son. Se supone que hay
Pero las discusiones no cesan acerca de lo que sean las restricciones le- una informacin completa, pero en el mundo real a menudo dista mucho
gtimas e ilegtimas de la actividad econmica. La mayora de nosotros de serlo. Se supone que todos los riesgos son asegurables, cuando muchos no
creemos que una prohibicin de la esclavitud es una restriccin legtima; lo son. Los caminos del desequilibrio importan, y los lapsos requeridos
muchos piensan que la restriccin del salario mnimo es ilegtima. Otros para el ajuste a nuevos equilibrios pueden ser tan prolongados . en algunos
quieren detener la actividad comercial del aborto, mientras que otros quie- mercados que, para todos los fines prcticos, no hay ajuste. Por ltimo, como
ren crear una actividad legal de mercado en la venta de mariguana. lo revela el mercado de mano de obra, lo que es eficiente en un ambiente
244 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN 245

esttico a corto pl32o puede ser ineficiente en un ambiente dinmico a largo racteriza por un gran flujo de fondos del sector familiar al sector empresa-
plazo. Ninguna de las modificaciones necesarias va en contra de la teora. rial, como suponen las teoras de los precios de subasta, las empresas norte-
Slo demuestran que, para que una teora cualquiera sea vlida y fructfera, americanas tienen problemas para afrontar la competencia extranjera. Por
sus fundamentos deben corresponder a una realidad externa y no al rigor o razones institucionales, todos han llegado a esperar y exigir bajas proporcio-
1
el manejo matemtico interno. nes de la deuda al capital social, mucho menores que las normales en Ale-
La institucin social voluntaria llamada sindicato no fue impuesta por mania o Japn. Las empresas japonesas obtienen a veces hasta 95% de
el gobierno sino generada en el funcionamiento de la economa. Importan su capital en forma de deuda, mientras que en Alemania se considerarla
los sindicatos?, constituyen una imperfeccin del mercado?, o son simple- normal una tasa de 60%. En Estados Unidos una proporcin de deuda a
mente un hecho social -una restriccin- dentro del cual debe operar la capital social cercana a estos niveles se considerara algo inseguro, demasiado
economa? Los economistas no estn seguros si los sindicatos tienen o no riesgoso, y una evidencia de la mala administracin, aunque 8ea precisamente
importancia. Algunos tradicionalistas los consideran slo como otra institu- lo que pronostica la teora econmica convencional. En virtud de que estas
cin que no puede afectar significativamente el comportamiento econmico. En razones se consideran "demasiado riesgosas", las empresas que no pueden
largos periodos, los sindicatos no parecen haber generado mayores salarios generar suficientes fondos internos tambin encuentran imposible la obten-
para sus miembros. Otros economistas consideran a los sindicatos "imper- cin de grandes prstamos y la expansin de su capacidad con anticipacin
fecciones del mercado" impQrtantes que deben ser eliminadas. En breves a la demanda del mercado, o sea lo que hacen. sus competidores extranjeros.
periodos de tiempo, tales como las recesiones, el comportamiento de los A menudo se escucha decir a las empresas norteamericanas que deben
salarios difiere notablemente en las empresas sindicalizadas y e~ las qu~ . no elevar sus precios para aumentar sus ganancias a fin de realizar nuevas in
lo estn. versiones. La justificacin no tiene sentido en la teora econmica y los
Creo que los sindicatos deben verse como una institucin social o una economistas la desechan como una decisin tomada en el rengln de los pre-
restriccin que afecta el comportamiento econmico, lo que significa que cios por razones muy diferentes. En la mayora econmica, los beneficios
no son imperfecciones del mercado, ni son irrelevantes. Los sindicatos son de hoy no se . destinan necesariamente al incremento de la inversin de
simplemente una de muchas restricciones e instituciones sociales que afectan maana. Si la tasa de rendimiento esperada para maana es igual o mayor
nuestro comportamiento y deben tomarse en cuenta en una teora econmica que la tasa de inters del mercado,Ja inversin de maana podr financiarse
que trate de modelar la realidad. Algunos efectos de los sindicatos son eco- con los prstamos de hoy, independientemente de la tasa de rendimiento que
nmicos (los salarios no son lo que podran haber sido de otro modo), algu- pueda obtenerse hoy sobre las inversiones de ayer. Pero si la inversin debe
nos son sociales (es posible que las normas de la justicia industrial se hayan ser autofinanciada, la justificacin de los precios ms altos es a la vez sensata
visto influidas por los sindicatos) y algunos son polticos (los sindicatos pue- y correcta.
den formar partidos polticos para elegir diputados laboristas) . Si los mercados financieros se han estructurado de tal modo que no con-
Consideremos de nuevo la estructura real del comportamiento del ahorro ducen al prstamo de dinero sobre la base de las tasas de rendimiento
norteamericano. En teora, las f~milias ahorran y las empresas toman pres- esperadas, se generarn problemas de financiamiento y presiones inflacio-
tado. Pero, en la realidad, ocurre algo muy diferente en Estados Unidos. narias que no existen en el modelo econmico convencional.
En 1980, el ahorro familiar ascendi a 104 000 millones de dlares, suma En cualquier caso, las empresas ahorran de ordinario para invertir su
precisamente igual a la de la inversin residencial. Si se incluye la inversin ahorro en sus propias operaciones. Podran ahorrar ms de lo que necesi-
residencial en el sector familiar, como debe ser, el sector familiar ser esen- tan para invertir hoy, pero slo hacen prstamos a corto plazo. Tarde o
cialmente autofinanciable, pero no proveer ahorro neto al sector empresa- temprano desearn recuperar su dinero para emprender inversiones bajo su
rial. Por lo tanto, la inversin empresarial deber ser financiada con ahorro propia administracin, porque slo las inversiones que se hacen dentro de
interno. En 1980, el ahorro bruto de las empresas ascendi a 332 000 mi- la empresa maximizan las oportunidades de los administradores que toman
llones de dlares, o sea 33 000 millones de dlares ms que. la inversin pri- las decisiones de ahorro.
vada no residencial. El sector empresarial no era slo autofinanciable, sino En ausencia de una fuente estable de crdito a largo plazo proveniente
tambin una fuente de ahorro para el resto de la economa. del sector personal o del resto del sector empresarial, no es sorprendente
Pero en virtud de qu~ el mercado de capital norteamericano no se ca- que 1os mercados financieros se resistan al financiamiento crediticio. En el
~: -
246 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCi N 247

ambiente institucional de Estados Unidos se considera algo demasiado ries- subasta. Moviliza a los trabajadores adonde ms se necesitan, y maximizan
goso, aunque quiz no se considere as en otros pases o en el mundo de la el ingreso individual. Los individuos deben moverse a empleos nuevos siem-
teora econmica. pre que un nuevo patrn est dispuesto a pagar ms que el antiguo. Pero
A su vez, la capacidad y necesidad de recurrir al financiamiento interno las empresas no pueden funcionar si todos estn pensando siempre en aban-
genera el capitalismo gerencial en Estados Unidos. En virtud de que los donar el barco y nadie asume la responsabilidad del xito de la institucin
administradores deben ahorrar para proveer sus propios fondos de inversin a largo plazo. Contando con menores oportunidades para la movilidad eco-
y no depender de los mercados de capitales, no tienen que comportarse nmica, los japoneses tienen un apego mucho mayor a la empresa para la
como sirvientes de los accionistas sino que adquieren un alto grado de inde- cual trabajan. Este . apego produce una eficiencia dinmica. La movilidad
pendencia. Esto plantea un interrogante: qu clase de capitalismo, si no es claramente productiva, como lo supone el modelo convencional. Con
acaso, es el capitalismo gerencial, y qu clase de teoras necesitamos para una tasa de rotacin de la fuerza de trabajo de 4'% mensual, es posible que
entenderlo? Cualquiera que sea la respuesta, el capitalismo gerencial no Estados Unidos tenga demasiada movilidad.
ser el capitalismo del modelo convencional.
Otros arreglos institucionales complican el problema. Bajo las leyes ban-
La incertidumbre
carias y antimonoplicas de Estados Unidos, las instituciones financieras y
las corporaciones industriales deben mantener entre s una relacin distante. El mundo real se caracteriza por la incertidumbre y no por el riesgo. Como
Por ejemplo, un gran prestamista no puede colocar a sus representantes en he sealado, existe la incertidumbre genuina, por oposicin al riesgo, cuando
la junta de directores de una empresa industrial. Pero en Alemania no se resulta imposible asignar probabilidades a los diversos resultados posibles
traza esa distincin tan marcada entre el. capital de deuda y el capital social. ' 1 o cuando se desconoce la totalidad de los diversos resultados posibles. Pero
El proveedor de capital de deuda tiene derecho a colocar a sus represen- en virtud de que es el nico supuesto matemticamente manejable, los eco-
tantes en el equipo administrador, y las instituciones financieras alemanas nomistas trabajan casi por entero en trminos del riesgo, en los que todas
pueden tener un seguimiento de su dinero con el control directo. En vista las decisiones pueden tomarse sobre la base de un valor esperado. Los eco-
de este conocimiento y este coritrol, tales instituciones estn dispuestas a nomistas actan como si el mundo fuese riesgoso pero jams incierto. Pero
prestar mucho ms que sus homlogos norteamericanos. el mundo es fundamentalmente incierto, no riesgoso, y esto debe incluirse
Tales restricciones limitan el crecimiento de las empresas y las industrias, en el ~lisis econmico. A menudo se plantea la aversin al riesgo para
lo que no ocurrira en un mercado de capital de funcionamiento perfecto. explicar fenmenos que la incertidumbre explicara mejor. Por ejemplo, no
Tambin se alteran los horizontes de tiempo, ya que las compaas que mantengo una parte de mi riqueza en forma de dinero porque tenga aver-
deben recurrir al mercado de valores para su financiamiento tern'tinan con sin al riesgo, sino porque tengo incertidumbre y hay muy pocos mercados
un horizonte de tiempo mucho ms corto que el de las compaas que re- lquidos para la venta de otros activos.
curren a los bancos de inversin. Las presiones inflacionarias se intensifican De todos modos, la mayora de las decisiones se toman en un estado de
porque ocurren escaseces que no existiran si las empresas construyeran ins- ignorancia o incertidumbre por lo menQ!! parcial.U El efecto de la incer-
talaciones productivas con anticipacin mayor a las demandas del mercado, tidumbre se agudiza en el mundo real por el hecho de que muchas decisiones
y porque existen presiones para . elevar los precios a fin de incrementar los no son reversibles. En un mercado de subasta, todas las decisiones son rever-
flujos de efectivo requeridos por tales inversiones necesarias. Cul es el sibles y todo producto comprado puede venderse rpidamente con escaso
remedio? Podramos adoptar polticas para impulsar el ahorro privado, re- cambio de precio. Pero una fbrica no puede desmontarse o venderse rpida-
ducir el ahorro de las empresas y eliminar las notables separaciones exis- mente a un precio parecido al de su costo de construccin. Adems, los pro-
tentes entre las empre.sas industriales y las empresas financieras. Pero todo longados retrasos complican el problema. Los grandes proyectos de inversin,
esto involucra cambios estructurales en la naturaleza del juego econmico, tales como las plantas de energa nuclear, requieren bastante ms que un
muy superiores a las recomendaciones tradicionales de la teora econmica decenio para su terminacin, pero quin sabe cul ser la demanda de
de los precios de subasta. . electricidad en los aos noventa?
De igual modo, la movilidad econmica personal -la rotacin de la
1 1 C. Atan .Garner, "Uncertainty, human judgement, and economic decisions",
fuerza de trabajo-- es sin duda algo bueno en el modelo de los precios de ]ournal of Post-K eynesian Econom ics, vol. IV, nm. 3, primavera de 1982, p. 413.
248 FUNDAMENTOS DE LA ECONOMIA: RECONSTRUCCiN
l
El problema de la incertidumbre es que alguien tiene que soportarla. Te-
nemos que saber quin la soporta y cmo podr minimizarse el dao para NDICE
que fu..'lcione eficazmente una economa de mercado. Pero no habr respues-
tas de los partidarios de los precios de subasta que con su anlisis. del valor
esperado niegan bsi!:amente la existencia de la incertidumbre. .. Reconocimientos. 9

Introduccin. 11
Conclusi6n
Mapa de las corrientes econmicas, 11
Adnde nos lleva todo esto? La ciencia econmica se encuentra en un
l. Precios fijos y precios flexibles . 19
estado de agitacin. La economa de los libros de texto y de las facultades
universitarias no slo ensea el modelo de los precios de subasta sino que Contracorrientes fundamentales, 19. Una contradiccin interna bsica, 20;
La cuantificacin, 23; El mecanismo de vaciado del mercado, 25; Equi-
avanza hacia interpretaciones cada vez ms estrechas. El refinamiento ma- librio y desequilibrio, 27; Refutaciones empricas, 31; Una ciencia no
temtico se intensifica a medida que . disminuye el entendimiento del mun- experimental, 34; El mejor juego econ6mico, 36; Diversos usos de los
do real. modelos econ6micos, 38 Juicics de valor, 39; Los imperativos ~conmi
cos, 42
Sin embargo, podemos ver algunas seales del surgimiento de corrientes
contrarias. Se estn construyendo modelos econmicos destinados a reflejar 11. Las fallas econmicas 44
mejor el mundo tal como podemos verlo y medirlo, que adems aumentan las
posibilidades del control econmico. Esta corriente alternativa no rechaza el Tifones y marejadas, 44. Los macrotifones, 44; Una poca de imperialis-
mo, 46; Imgenes micro de Jas fallas macroe::onmicas, 52
anlisis conceptual. Por el contrario, casi cada prrafo de este libro ha
usado las ideas y las categoras de los economistas. Pero espero que las 111. La inflacin. 65
ideas presentadas aqu deriv~n su forma y S\!- contenido del mundo en que
Una tormenta psicolgica, 65. Las fuentes de la inflacin, 68; Remedios
vivimos, no del mundo 'del homo economicus. La economa no puede fun- monetarios para la inflacin?, 75; La teoria cuantitativa del dinero, 77;
cionar sin supuestos simplificadores, pero el problema consiste en emplear La velocidad del dinero, 79; La curva de Phillips, 85; La tasa natural
el supuesto correcto en el momento correcto. Y esta evaluacin debe pro- del desempleo, 90; La estabilidad de la tasa natural de desempleo, 95; Los
monetaristas de la guerra de trincheras contra los de la bomba A, 101;
venir de los anlisis empricos (incluidos los anlisis utilizados por historia- Las teoras de la inflaci6n del lado de la oferta, 104; La existencia de
dores, psiclogos, socilogos y politlogos) del mundo tal como es, no como la flexibilidad de los precios, 110; Las polticas de ingresos, 114; Conclu-
nos dice que deberan ser nuestros libros de texto de economa. siones, 117
La transicin de un modo de pensamiento a otro es difcil porque in-
IV. La econometra. 118
volucra el abandono de un hermoso velero -el modelo del equilibrio con
precios de subasta- que se est rajando y hundiendo en un remolino. As Un rompehielos atrapado en ei .hielo, 118. Un cambio de los vientos, 119;
que deber construirse una balsa para aprovechar los vientos que puedan Un cambio de enfoque, 131; El final de la economia newtoniana, 135
soplar. Esa balsa no tendr la belleza ni la elegancia matemtica del velero,
V. La economa de la oferta . 137
pero s tendr una virtud innegable: que flotar.
Una corriente aberrant8 o la corriente de la economfa?, 137. La gnesis
de la economa de la oferta, 139; Una economa de la oferta de Rea-
gan, 142; La cnrva de Laffer, 146; Las imperfecciones del mercado, 150;
Conclusiones, 153

VI. Las expectativas racionales . !55


Un pasaje norte-oeste inexistente, 155. El origen de las expectativas ra-
cionales: las teoras del camino aleatorio, 157; La macroeconomia de las
expectativas racionales, 168; La informacin incompleta, 172; Las difi-
249
250 INDICE

cultades, 174; La modelacin de las expectativas, 176; Opciones, 181;


El argumento de n jugador, 184

VII. El mercado de trabajo 185


,
El Mar de los Sargazos de los naufragios econ6micos, 185. Las teorias
opuestas del mercado laboral, 192; El enfrentamiento de las ?~se~acio
nes irregulares, 196; Intentos de rescate del modelo de equ1hbr1o con
precios de subasta, 201; Un enfoque conductista, 208; Conclusin, 227
Este libro se termin de imprimir
el 14 de abril de 1988, en Jos talle-
VIII. Una reconstruccin de los fubdamentos de la economa 228 res de Editorial Melo, S. A., Ave-
nida Ao ~e Jurez 226-D; 09070
La captura de los vientos mercantiles, 228. Los supuestos conductistas, Mxico, D. F. En su composicin se
229; Interacciones sociales, 234; Las restricciones institucionales, 242; us6 tipo Baskerville de 10:12, 10:10
La incertidumbre, 227; Conclusin, 248 y 8: 9 puntos. La edicin consta de
3 000 ejemplares.
SERIE DE LECTURAS
DE
EL TRIMESTRE ECONMICO

TTULOS EDITADOS

l. Edmundo Flores, Desarrollo agrcola.


2. Hctor Assael, Ensayos de poltica fiscal.
3. Ensayos de A. Pinto, Inflacin: races estructurales.
4. Leopoldo Sols, La economa mexicana (2 vols.).
5. Albert O. Hirsclunan, Ensayos sobre desarrollo y Amrica Latina.
6. Jos Serra, Ensayos crticos sobre el desarrollo latinoamericano.
7. Alejandro Foxley, Distribucin del ingreso en Amrica Latina.
8. Miguel S. Wionczek, La sociedad mexicana: presente y futuro.
9. K. J. Arrow y T. Scitovsky, Lecturas sobre econom[a del bienestar (2 vols.).
10. Francisco Orrego Vicua, Ensayos sobre derecJU> internacional econmico (2 vols.).
11. Eduardo Garca D'Acua (Instituto de Economa de Chile), La planificacin del desa-
rrollo en Amrica Latina.
12. Max Nolff, Desarrollo industria/latinoamericano.
13. Eduardo Lizano, Integracin econmica centroamericana (2 vols.).
14. Emest Feder, La lucha de clases en el campo.
15. Luis Unikel y Andrs Necochea, Desarrollo urbano y regional en Amrica Latina.
Problemas y polticas.
16. C. F. Daz-Alejandro, Simn Teitel y Victor Tokman, Poltica econmica en centro y
periferia (Ensayos en homenaje a Felipe Pazos).
17. Banco de Mxico, Cincuenta aos de banca central. Ensayos conmemorativos.
18. G. C. Harcourt y N. F. Laing, Capital y desarrollo.
19. S. Andic y S. Teitel, Integracin econmica. ,
20. D. M . Lamberton, Economa de la informacin y del conocimiento.
21. E. K. Hunt y J. G. Schwartz, Crtica de la teorfa econmica.
22. A. Nove y D. M. Nuti, Teora econmica del socialismo.
23. Richard Layard, Anlisis costo-beneficio.
24. Stanford L. Optner, Anlisis de sistemas..
25. Banco de Mxico, Los premios Nobel de economa.
26. Camilo Dagum, Metodologa y crtica econmica.
27'. W. Edwards y A. Tversky, Toma de decisiones.
28. A. Sen, Economa del crecimiento.
29. T. Shanin, Campesinos y sociedades campesinas .
30. Ren Villarreal, Economa internacional (2 vols.).
31. N. Rosenberg, Economa del cambio tecnolgico.
32. M . Anderson, Sociologa de la familia.
33. R. Robertson, Sociologa de la religin.
34 F. Fajnzylber, Industrializacin e internacionalizacin en la Amrica Latina (2 vols.).
35. Luciano Tomassini, Relaciones internacionales de la Amrica Latina
36. O. Sunkel y N . Gligo, Estilos de desarrollo y medio ambiente en la Amrica Latina
(2 vols.).
"""' ..,1 ,
'
.'
..
...
.. 37.
38.
J. J. Villamil, Capitalismo transnaciona/ y desarrollo regional.
Ricardo Ffrench-Davis, Intercambio y desarrollo (2 vols.). LISTA DE OBRAS DE ECONOMA
39: Rolando Cordera, Desarrollo y crisis de la econom(a mexicana.
40 Jos Molero, El anlisis estructural en economas. Ensayos de Amrica Novedades 87
Latina y Espaa.
41. A. Garca, Desarrollo agrario y la Amrica Latina. Bhaduri, Amiet. La estructura econmica de la agricultura atrasada.
42. F. R. Sagasti, Ciencia, tecnolog(a y desarrollo latinoamericano. Brown R. Lester Edificando una sociedad perdurable.
43. C. Tello y C. Reynolds, Las relaciones M{cico-Estados Unidos. Caincross, Alee y Mohinder Puri. El empleo, la distribucin del ingreso y la estrategia de
44. Armando Di Filippo, Desarrollo y desigualdad social en la Amrica desarrollo econmico.
Latina. Garca, Norberto E. y Manuel Marfn. Estr~turas industriales y eslabonamientos del em-
45. Celso Furtado, El subdesarrollo latinoamericano. pleo.
46. Adolfo Gurrieri, La obra de Prebisch en la CEPAL (2 vols.). Garca Rigoberto F. Cordero y A. Izquierdo. Econom(a y geograf(a del desarrollo en
47 Ricardo Ffrench-Davis, Relaciones financieras externas y su efecto en la Amrica Latina.
econom(a latinoamericana. Hicks, John. Riqueza y bienestar. Ensayos sobre teorfa econmica.
48. Carlos Portales, La Amrica Latina en el Nuevo Orden Econmico Interna Kenneth, Duncan Ian Rutledge. La tierra y la mano de obra en Amrica Latina.
ciona/. Lietaer, Bernardo A. Es una oportunidad la deuda?
49. Enrique Oteiza, Autoafirmacin colectiva. Una estrategia alternativa de Potash, Robert A. El banco de av(o de Mxico.
desarrollo. Seers, Dudley. Economa poltica del nacionalismo.
50. Oiga Pellicer y Richard R. Fagen, Centroamrica. Futuro y opciones. Seers, Dudley. La teor(a de la dependencia. Una revaluacin crtica.
51 Vctor L. Urquidi y Sal Trejo Reyes, Recursos humanos, empleo y Weitzman, Martn L. La economa de participacin.
desarrollo en la Amrica Latina (2 vols.).
52. Jozef Pajestka y C. H. Feinstein, La pertinencia de las teor(as econmicas.
53. Luis Maira, Estados Unidos: Una visin latinoamericana. Novedades 88
54. Richard R. Fagen, Estado y clases sociales en las relaciones Estados
Bustelo, Eduardo S. PoUticas de ajuste y grupos ms vulnerables en Amrica Latina.
Unidos-Latinoamrica.
Foxley, Alejandro. Experimentos neo/ibera/es en Amrica Latina.
55. S. Mndez, La crisis internacional y la Amrica Latina (2 vols.).
Klein, Lawrence R. La economa de la oferta y la demanda.'
56. Helio Jaguaribe, El nuevo escenario internacional.
Max, C./ Federico Engels. La internacional Obras Fundamentales, 17.
51. Edmar L. Bacha, El milagro y la crisis. Economfa brasilea y latinoameri
Minsky, Hyman P. Las razones de Keynes.
cana. Trejo Reyes, Sal. Empleo para todos .
58. Cannelo Mesa-Lago, La crisis de la seguridad social y la atencin a la
salud. Experiencias y lecciones latinoamericanas.
59. Miguel S. Wionczek, La crisis de la deuda externa en la Amrica Latina
(2 vols.).

TiruLOS EN PRENSA Y EN PREPARACIN

Osvaldo Sunkel, Dependencia, estructuralismo y desarrollo. Fernando Rosen-


zweig, Lecturas sobre historia econmica de Mxico. Colegio de Mxico,
Estudios demogrficos y de poblacin. Constantino V. Vaitsos, Tecnologa para
el desarrollo. Fernando Henrique Cardoso, Ensayos sobre dependencia en
Amrica Latina. Aru'bal Pinto y Armando Di Filippo, Estilos de desarrollo en la
Amrica Latina. Luis Maira, Propuestas de poltica monetaria. Phillip Brenner,
Sistemas polticos norteamericanos. O. Rodrguez, Polticas para el desarrollo
latinoamericano. Un debate actual. David Ibarra, Ensayos. Jos Antonio Ocampo.
Economfa poskeynesiana. Enrique Crdenas, Historia Econmica de Mxico.
Stephany Griffith-Jones, Deuda externa, renegociacin y ajuste en la Amrica
Latina.
Lester C.Thurow
Corrientes peligrosas
El estado de la cienoa economica

La prolongada crisis del capitalismo ha terminado por hacer mella en las certezas de 0
las teoras econmicas tradicionales: se han multiplicado la discordia y las dificulta- g
des en la interpretacin de la realidad econmica contempornea. Si bien muchos ~
de los debates no son nuevos, s se han hecho por lo menos mucho ms visibles. Por 0
lo dems -y como se encarga de sealarlo Lester C. Thurow en este libro-, las convul- 5
sienes que sufre la ciencia econmica no atraen nicamente el inters del acadmi- u
co: afectan tambin sensiblemente la evolucin de la opinin pblica y sus decisiones. ,Q
Las teoras econmicas -apunta el autor- se han encerrado en s mismas y perdido 11
la flexibilidad necesaria para la interpretacin de los acontecimientos novedosos. F
El texto de Thurow dista mucho de rechazar tajantemente los instrumentos tericos (2.
tradicionales de la ciencia econmica; propone, ms bien, un estudio crtico de algu- ;::
nas de sus categoras y conceptos a fin de esclarecer los parmetros del debate ac- g
tual y sus perspectivas futuras. El economista -argumenta Thurow- debe incorporar ~
a sus propios modelos los datos empricos de otras ciencias sociales sobre el compor- ~
tamiento humano para suplir la rigidez del esquema . Es ste el enfoque que permea ,g
el estudio de las posibilidades de la econometra , de los sistemas de precios, del mer- o
cado de trabajo, de las expectativas racionales y de las frmulas para el combate si- ~
multneo de la inflacin y el desempleo. El volumen conforma as una corriente o
renovadora en el ambiente de dispersin y discordias por que atraviesa el pensamien- ~
to econmico contemporneo. o

tf'J Fondo de C ultura Econmica/ Economa C ontempornea