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Elementos: ciencia y cultura

Benemrita Universidad Autnoma de Puebla


elemento@siu.buap.mx
ISSN (Versin impresa): 0187-9073
MXICO

2005
Ricardo Guzmn Daz
LA TEORA DEL CONOCIMIENTO COMO CIENCIA EMPRICA: PIAGET Y
ROSENBLUETH
Elementos: ciencia y cultura, julio-septiembre, ao/vol. 12, nmero 059
Benemrita Universidad Autnoma de Puebla
Puebla, Mxico
pp. 5-13
La teora DEL conocimiento

COMO
ciencia emprica:
Piaget y Rosenblueth
Ricardo
Guzmn Daz Perhaps the most incomprehensible thing
about the world is that it is comprehensible.
ALBERT EINSTEIN

Tradicionalmente se ha considerado a la teora del conocimiento


como una rama tpica de la filosofa. Sus cuestionamientos fun-
damentales sobre el origen y los lmites del conocimiento humano
le dan esa caracterstica filosfica de reflexin en torno a temas
que nunca tienen una respuesta ltima y a los cuales se retorna
irremediablemente una y otra vez. Sin embargo, es sabido que la
frontera entre la filosofa y la ciencia no es tan clara. Existe una
concepcin de la filosofa segn la cual los problemas que la
ocupan son en realidad pseudoproblemas en el sentido de que no
tienen solucin. Cuando se dan las condiciones para que un proble-
ma filosfico se torne solucionable entonces deja de ser tal e inau-
gura una ciencia en la cual los expertos en el tema se han puesto
de acuerdo en los mtodos que se pueden utilizar para buscar
dicha solucin. John L. Austin, por ejemplo, lo expresa as:

En la historia de las indagaciones humanas la filosofa ocupa el


lugar de un sol central originario, seminal y tumultuoso. De tanto
en tanto, ese sol arroja algn trozo de s mismo que adquiere el
status de una ciencia, de un planeta fro y bien regulado, que pro-
gresa sin pausas hacia un distante estado final. Esto ocurri hace
ya mucho tiempo cuando naci la matemtica, y volvi a ocurrir
cuando naci la fsica.1, 2

En este sentido, no es que se menosprecie a la filosofa por


no poder resolver sus problemas, sino por el contrario, se re-

Elementos 59, 2005, pp. 5-13 5


Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.

conoce que es precisamente el trabajo filosfico lo TEORA DEL CONOCIMIENTO VERSUS

que permite investigar ms profundamente un tema EPISTEMOLOGA

de inters. En la cita de Austin, este filsofo reflexiona


ms adelante respecto a la posibilidad de ser testigo Antes que nada es necesario hacer una distincin im-
del nacimiento de una genuina ciencia del lenguaje, portante, ya que en ocasiones se utilizan las expresiones
que es el punto central de su indagacin, y termina teora del conocimiento y epistemologa como inter-
diciendo entonces nos liberaremos de otra parte de cambiables. Histricamente, la denominacin teora del
la filosofa (todava quedarn muchas) de la nica conocimiento es ms antigua y se refiere a esa rama
manera en que es posible liberarse de ella: dndole un de la filosofa que probablemente inaugur John Locke
puntapi hacia arriba. De esta misma forma nos po- con su Ensayo sobre el entendimiento humano,3 aun-
demos cuestionar si la teora del conocimiento puede que estas preocupaciones por la naturaleza del conoci-
convertirse en una disciplina cientfica. Tal vez por su miento las podamos rastrear en el pasado hasta Platn y
carcter especial de ser la rama de la filosofa que se Aristteles, posteriormente en Bacon y Descartes, etc.
pregunta precisamente por el conocimiento (incluido En cambio, el trmino epistemologa es ms reciente y
el conocimiento cientfico) resulte un tanto paradjico se emplea sobre todo para referirse a la teora del co-
y/o cclico pensar en una ciencia que hable sobre la nocimiento cientfico, es decir, a la disciplina dirigida al
ciencia y por lo tanto tenga que conservar ms bien estudio crtico de las ciencias y que tiene como objetivo
su carcter de disciplina filosfica. En todo caso, las determinar el valor, el fundamento lgico y el campo de
posibilidades de un acercamiento de este tipo son el accin de ellas.
tema de este ensayo. Hacemos esta diferenciacin porque, como se ver
ms adelante, precisamente una de las teoras que
6 R I C A R D O Guzmn Daz mencionaremos, pretende eliminar esta dicotoma en-
el sujeto impone a las impresiones que recibe por los
sentidos. Las condiciones para que esto ocurra son el
espacio y el tiempo, que son intuiciones propias de la
tre la teora general del conocimiento y la teora del cono- sensibilidad. Sin embargo, hay un problema fundamen-
cimiento cientfico refirindose a un principio de conti- tal en esta visin que tiene que ver con la poca en que
nuidad de los procesos cognoscitivos. fue concebida (siglo XVIII). Rolando Garca lo explica de
la siguiente manera:
FRACASOS DEL PASADO

Hay por consiguiente, para Kant, una forma nica de


A lo largo de la historia se ha intentado construir dife- concebir el espacio y el tiempo, porque dichas for-
rentes sistemas filosficos sobre el tema del conoci- mas provienen de sntesis a priori que se imponen
miento. Ya mencionbamos en el punto anterior a John al entendimiento sin que ninguna nueva experiencia
Locke quien representa el clsico empirismo ingls. Su o especulacin pudiera cambiarlas. Pero sus carac-
tesis fundamental es que todo el conocimiento proviene tersticas haban sido establecidas por la ciencia la
de los sentidos, es decir, el nico conocimiento vlido ciencia de la poca de Kant y no podan ser otras.
es aquel que est debidamente apoyado en una expe- Haba un espacio absoluto y un tiempo absoluto,
riencia sensible. Esta propuesta obviamente es opuesta y en ellos ocurran los fenmenos fsicos tal como
al racionalismo de Descartes4 quien, por el contrario, lo explicaba la mecnica de Newton. Las relaciones
duda de todo lo que percibimos por los sentidos y bus- espaciales no podan ser otras que aquellas descritas
ca entonces partir de un principio indubitable que en- por la geometra de Euclides.6
contrar en la razn.
As surge entonces el gran debate entre el raciona- As pues, la teora del conocimiento de Kant est
lismo y el empirismo, ninguno de los cuales se puede fundada sobre la ciencia de su poca, fundamentalmen-
sostener debido a su inclinacin hacia slo uno de los te la fsica de Newton.7 Kant no tena idea de que poste-
factores que intervienen en el problema del conoci- riormente se desarrollaran nuevas geometras no eucli-
miento. Como una gran contribucin que tiende a sin- dianas y de que la fsica mostrara que las caractersticas
tetizar estas visiones del conocimiento, encontramos del espacio y el tiempo no podan ser descubiertas por
la obra monumental del gran Immanuel Kant 5 titulada la pura especulacin filosfica. Es decir, la nueva f-
Crtica de la razn pura. Uno de los pilares de la tesis de sica de comienzos del siglo XX mostraba que la pura
Kant consiste en haberle otorgado al sujeto que conoce filosofa especulativa no poda responder a las pregun-
un papel activo en el proceso de organizacin de sus tas fundamentales en torno al conocimiento: qu es la
interacciones con el mundo fsico. Kant introduce el con- realidad?, qu se puede conocer de ella?, cmo se
cepto de categoras del entendimiento que son a priori accede al conocimiento? La filosofa kantiana no poda
y que representan estructuras o moldes mentales que responder a estas preguntas en el contexto de la nueva

Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.

7
fsica con espacio y tiempo relativos, prdida de la cau-
salidad estricta en la fsica cuntica, etctera.
Esto convoc a un grupo de grandes pensadores a
la empresa de formular un empirismo cientfico que se
conoci como positivismo lgico, pero cuya reaccin
a la filosofa especulativa y su vuelta a un empirismo
radical fueron tan excesivos que llev a este intento de
comprender los fundamentos del conocimiento a una
nueva crisis. Uno de los aspectos de esta crisis consis-
ti en que no puede sostenerse que el sujeto que cono-
ce reciba las impresiones del mundo exterior a travs
de sus sentidos en forma pasiva y de ellas simplemente
haga inducciones y cree as conocimiento. Por el con-
trario, result claro que cualquier observacin est car-
gada de teora y por lo tanto no podemos basarnos en
un empirismo puro.

LA EPISTEMOLOGA GENTICA DE PIAGET

Ante esta serie de fracasos podemos hacer entrar en


escena a las ideas de Piaget, quien es ms conocido
por sus teoras del desarrollo cognitivo en los nios,
pero en cuyo trasfondo encontramos una posicin muy
clara en torno al problema del conocimiento en general.
l avala una concepcin similar a la que mencionba-
mos de John L. Austin, diciendo que

[...] la filosofa ha sido la matriz de la ciencia, y conti-


na siendo sin duda la matriz de ciencias y de nuevas
perspectivas que hoy no podemos an entrever, pero
slo lo ser en la medida en que no se encierre en
sistemas y no crea que genera el conocimiento.8

La epistemologa gentica9 de Piaget es una episte-


mologa de carcter emprico10. A diferencia de la espe-
culacin filosfica tradicional en torno al problema del
conocimiento, Piaget formula hiptesis empricas que
puedan ser puestas a prueba. Si nos preguntamos dn-
de podemos encontrar procesos de observacin puros
(no cargados de teora como se planteaba en el pun-
Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.
to anterior), la respuesta es clara: en todo caso en los
nios. Por esta razn Piaget busca la respuesta a sus
8 R I C A R D O Guzmn Daz interrogantes en el comportamiento de los nios.
Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.

La aportacin de Piaget consiste en hacer un plan- y social, incluyendo el conocimiento cientfico. El mate-
teamiento constructivista del conocimiento. Al tratar de rial emprico sobre el cual se construye la teora es de
establecer el objeto de estudio y ante la dificultad de de- dos tipos: la investigacin psicogentica11 (que fue el
finir conocimiento, es preferible hablar del complejo nfasis principal en los trabajos de Piaget) y el anlisis
cognoscitivo como el conjunto de comportamientos, histrico-crtico de las teoras cientficas.
situaciones y actividades que socialmente estn aso- Segn Piaget, el desarrollo cognitivo consiste en un
ciadas al conocimiento, es decir, se enfatiza el carcter proceso permanente de adaptacin al medio a travs de
dinmico del mismo. Este complejo est formado por los mecanismos de asimilacin y acomodacin. Esto
aspectos biolgicos, mentales y sociales. El enfoque es as tanto en el desarrollo del nio como en la evolu-
constructivista en el estudio del conocimiento radica cin biolgica o en el desarrollo cientfico. En la asi-
en considerar dicho complejo cognoscitivo como re- milacin lo que ocurre es una interpretacin de nuestro
sultado de procesos cuya naturaleza debe investigarse entorno en trminos de las estructuras cognitivas exis-
empricamente. Piaget y sus colaboradores lo hacen a tentes. La acomodacin se refiere al cambio de esas
travs de sus extensas investigaciones psicogenticas. estructuras para lograr que lo nuevo resulte significati-
Pero podemos preguntarnos qu pasa con la carac- vo. En este proceso hay siempre una tendencia al equi-
terizacin del conocimiento cientfico? Piaget respon- librio. Cuando un nio o un adolescente (o un cientfico)
de con un principio de continuidad: los mecanismos de descubren algo razonablemente parecido a lo que ya
adquisicin del conocimiento son comunes a todas conocen, lo asimilan al conocimiento previo. Por otro
las etapas del desarrollo, no solamente desde la niez lado, cuando encuentran algo radicalmente diferente, lo
hasta la etapa adulta, sino tambin hasta los niveles ignoran o cambian sus estructuras mentales para lograr
ms altos del conocimiento cientfico. De esta manera, acomodar este nuevo conocimiento.
para Piaget hay slo una teora del conocimiento que
debe abarcar todas las etapas del desarrollo individual La teora del conocimiento como ciencia emprica 9
Pero Piaget va todava ms all al mostrar que los
procesos constructivos del conocimiento conducen
tambin a la construccin de la lgica. En este sentido
nos dice que hay dos componentes del sistema cognos-
citivo: el componente endgeno (que son las estruc-
turas lgicas utilizadas por el sujeto en cada nivel de
desarrollo) y el componente exgeno (que est cons-
tituido por los hechos y las observaciones del mundo
emprico). Entre ellos hay una dinmica en la cual el
segundo est siempre subordinado al primero, aunque se Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1999.
construyan conjuntamente.
Piaget desarrolla en su teora un sistema de pensa-
miento coherente y atractivo, pero que a nuestro juicio biolgico que ms cercana tiene con el tema, que es
contiene algunas lagunas. Particularmente no queda de manera general, el sistema nervioso central y de
claro qu representan para l esas estructuras men- manera ms particular, el cerebro. Nuestras preguntas
tales y en qu consiste la adaptacin de las mismas. clave seran ahora del tipo qu es la mente?, existe la
Profundizar en estos aspecto nos conduce al problema mente?, qu significa pensar?, puede una computa-
de la relacin mente-cerebro, es decir, al sustrato neu- dora pensar?
rofisiolgico involucrado. Rosenblueth nos presenta una visin dualista en el
sentido de considerar que existen, por un lado, eventos
LA RELACIN MENTE-CEREBRO Y LOS LMITES mentales y, por otro, eventos materiales. Los even-
DEL CONOCIMIENTO tos mentales los asocia a las experiencias conscientes:
sensaciones, emociones, pensamientos, deseos, me-
En esta seccin nos basaremos fundamentalmente en morias, etc. Advirtase que Rosenblueth no postula la
el pensamiento de Arturo Rosenblueth y ms especfi- existencia de mentes como entidades individuales in-
camente en una monografa que escribi al final de su dependientes, sino solamente de eventos mentales. Sin
vida.12 Arturo Rosenblueth fue un gran cientfico mexi- embargo, l explica la presencia de un yo que perma-
cano dedicado a la neurofisiologa y que siempre cultiv nece por medio de la inclusin de las memorias como
el tema de la epistemologa y la filosofa de la ciencia. parte de esos procesos mentales:
Fue colaborador de Norbert Wiener, con quien compar-
ti de manera muy cercana sus intereses filosficos. El hecho de que tenemos memorias tiene varias
Retomaremos ahora las interrogantes sobre el consecuencias: nos hace conscientes de la suce-
conocimiento, pero lo haremos sin ignorar el sistema sin temporal de los eventos, nos permite comparar
las experiencias presentes con las del pasado, y nos
permite integrar una personalidad, un yo mental
que tiene una historia y cuya continuidad no se in-
terrumpe a pesar del sueo o de otros perodos de
inconsciencia.13

Para poder plantearse el problema de los lmites del


conocimiento hay que precisar cmo son las relaciones que
median entre los eventos materiales y los eventos men-
tales. Aqu es donde son tiles los conocimientos de
Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1999. neurofisiologa, que aunque en la actualidad son muy
avanzados, aqu los expresaremos de forma simple. En
10 R I C A R D O Guzmn Daz principio, la informacin que adquirimos del universo
a mi cerebro. Lo que recibe mi cerebro es informacin
codificada que no tiene nada en comn con los objetos
o eventos originales, salvo la estructura,14 lo cual signi-
fica que se conservan ciertas relaciones que existen en
el evento original. El evento mental es la sensacin final
que tengo de quemarme o del color rojo.
Esto ltimo es algo que desde luego otros filsofos
han puesto en evidencia, pero en ocasiones de manera
muy oscura. Por ejemplo Wittgenstein15 nos habla de
Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.
que un pensamiento es una figura lgica de los hechos.
La figura sera la estructura. Como vemos, parece estar
hablando de lo mismo que se planteaba en el prrafo
material nos llega a travs de nuestros sistemas sen- anterior, pero de una manera muy densa y resumida. Y
soriales. Los receptores sensoriales son clulas que se de cualquier modo que se plantee, de lo que nos habla
excitan ante un cierto tipo de estmulo (luz, calor, etc.) y esto es precisamente de los lmites del conocimiento,
actan como transductores al convertir esos estmulos pues, en ltima instancia, lo nico que conocemos del
en impulsos elctricos que viajan por las fibras nervio- mundo real es esa estructura, no la cosa en s.
sas hacia el cerebro, donde se llevan a cabo actividades Ahora bien, lo que resulta interesante rescatar de lo
o eventos neuronales muy complejos, que incluyen la dicho hasta aqu, es la relacin que tiene con algunos
constante reconfiguracin de ese entramado neuronal. de los conceptos de Piaget vistos en la seccin anterior.
Nos explica Rosenblueth que existe la siguiente ca- Nos referiremos a dos aspectos:
dena de eventos para nuestras percepciones: procesos 1. Esta preservacin de estructuras que ocurre en el
materiales > activacin de receptores sensoriales > proceso natural de conocimiento o de nuestra relacin
impulsos elctricos codificados > eventos neuronales con el mundo sera anloga a lo que sucede al construir
y mentales correlacionados. Aqu nos damos cuenta de modelos o teoras cientficas. El modelo o la teora no
que en el proceso suceden una serie de transformacio- me dice lo que es la cosa, pero s preserva ciertas
nes, de manera que en todo caso lo nico que se pre- relaciones, es decir, la estructura. De esta manera se
serva del estmulo original es su estructura. Si me que- explicara el principio de continuidad de Piaget segn el
mo la mano, ese calor (energa del movimiento de los cual no habra que diferenciar entre las etapas del desa-
tomos) no llega a mi cerebro; si veo un objeto rojo, la rrollo individual (desde la niez hasta la adultez) y las del
luz con la longitud de onda correspondiente no alcanza desarrollo cientfico.

Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.

11
Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1997.

2. El proceso de adaptacin del que habla Piaget Por muy detallada que fuese la descripcin de los
en su sustrato fsico o biolgico correspondera a la eventos fsicos que ocurren en mi cerebro cuando veo
modificacin continua de las conexiones funcionales un objeto rojo, y aunque fuera macrocsmica o mi-
de las neuronas. crocsmica, jams lograra transmitir la connotacin
Por ltimo, y regresando a la cadena que va desde introspectiva de la palabra rojo.16
los estmulos hasta los eventos neuronales y mentales,
la pregunta es cmo se relacionan estos eventos fina- Esto podra derivar nuestro anlisis hacia muchos
les de la cadena. Segn dijimos, Rosenblueth admite otros temas correlacionados como, por ejemplo, la
esta dualidad de eventos mentales y eventos materia- inteligencia artificial (si una computadora fuera tan
les, pero simplemente como eventos simultneos, no elaborada como para llevar a cabo procesos mate-
relacionados causalmente. Solamente los eventos ma- riales tan complejos como los neuronales, sera
teriales (los fenmenos neurofisiolgicos) estn rela- consciente?, estara pensando?, tendra asociados
cionados causalmente, siendo el proceso mental slo eventos mentales?), el libre albedro (el que la rela-
un aspecto distinto del mismo evento. Parece que este cin causal slo se d en el terreno material significa
juicio que nos podra hacer prescindir de los eventos que no existe el libre albedro?, la voluntad como un
mentales, es decir, hacer del problema cerebro-mente elemento mental es slo un estado o implica una re-
un pseudoproblema. Sin embargo, Rosenblueth insiste lacin causal con el mundo material, contradiciendo
en que para poder prescindir del trmino evento men- as a Arturo Rosenblueth?), etc. Todos estos temas
tal tendramos que tener un medio para traducir de resultan interesantsimos, pero quedan fuera de la in-
un dominio a otro, pero esto es imposible, y para mos- tencin de este ensayo cuyo objeto es nicamente
trarlo utiliza como ejemplo el intento de comunicar a un mostrar la importancia que tiene tomar en cuenta
ciego de nacimiento las sensaciones de los colores: elementos de las ciencias empricas para poder
abordar con mayores probabilidades de xito el
12 R I C A R D O Guzmn Daz problema del conocimiento.17
N O T A S

1
Austin JL. Cmo hacer cosas con palabras, Paids, Barcelona (1971) 27.
2
Un ejemplo revelador de esta transicin es la obra cumbre de Isaac
CONCLUSIONES Newton que de alguna manera inaugura la ciencia moderna y que en
su ttulo reconoce sus orgenes filosficos: Principios matemticos de
filosofa natural.
Hemos tenido la oportunidad de mostrar cmo las 3
Para una versin abreviada se puede consultar Locke J. Compendio del
posiciones meramente empiristas y/o apriorsticas, ensayo sobre el entendimiento humano, Tecnos, Madrid (1999).
tratadas bajo la ptica de una filosofa especulativa, 4
Descartes R. El discurso del mtodo, Editorial Ocano, Mxico (1998).
5
Kant I. Crtica de la razn pura, Porra, Mxico (2000).
no resuelven el problema del conocimiento porque en 6
Garca R. El conocimiento en construccin, Gedisa, Barcelona (2000) 18.
su planteamiento asumen que el punto de partida es 7
Por ejemplo, dice Kant, toda magnitud determinada del tiempo es slo
algn factor especfico, ya sea de carcter sensible o posible mediante limitaciones de un tiempo nico fundamental .
intuitivo, en el cual no se puede reconocer cmo co-
8
Citado en Garca R. El conocimiento en construccin, Gedisa, Barcelona
(2000) 21.
mienza el conocimiento. En ese sentido, es necesario 9
El adjetivo gentico se debe entender aqu en su acepcin de gnesis
introducir consideraciones de carcter dinmico y ver del conocimiento y no en el sentido en que se usa en biologa.
el conocimiento como un proceso. Existe actualmente
10
Miller P. Theories of developmental psychology, Freeman and Company,
New York (1983).
la investigacin cientfica en el campo de la psicolo- 11
En estos trabajos Piaget deja ver su inters en aspectos tradicionales
ga y de la neurofisiologa que aclara muchos aspectos de la filosofa especulativa en lo que se refiere a las categoras bsicas del
sobre la transicin de los procesos meramente bio- pensamiento: tiempo, espacio, causalidad, etc. l investiga experimental-
mente con nios cmo se desarrollan estos conceptos.
lgicos, incluyendo los reflejos ms elementales del 12
Rosenblueth A. Mente y cerebro: una filosofa de la ciencia, Siglo XXI,
recin nacido, hasta acciones mucho ms complejas Mxico (1970).
que pueden ya ser caracterizadas como cognoscitivas. 13
Ibid., 85.
14
Anteriormente se haba usado el trmino estructura para referirse a las
La teora constructivista extiende estos procesos hasta
estructuras mentales que se adaptan segn la teora de Piaget. Aqu lo esta-
los de la actividad cientfica introduciendo su principio mos usando en otro sentido para referirnos a lo que se preserva de un objeto
de continuidad. o sensacin despus de que se hace un mapeo o transformacin de l.
Actualmente poseemos conocimientos cientficos
15
Wittgenstein L. Tractatus lgico-philosophicus, Tecnos, Madrid, (2002).
16
Rosenblueth A. Mente y cerebro: una filosofa de la ciencia, Siglo XXI,
que no existan en la poca de Locke o de Kant y que no se Mxico (1970) 129.
pueden ignorar al intentar dar solucin al problema del co- 17
Para ampliar el tema se recomienda consultar Penrose R. The emperors
nocimiento. No cabe duda que abordar el estudio de este new mind: concerning computers, minds, and the laws of physics, Pen-
guin books (1991).
tema es una tarea multidisciplinaria, la cual debe incluir
todos los esfuerzos intelectuales que permitan construir Ricardo Guzmn Daz, Tecnolgico de Monterrey,
una teora ms completa e integral. campus Monterrey. rguzman@itesm.mx

Sergio Javier Gonzlez Carlos, de la serie Tecali, casa de piedra, 1999.

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