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Historia evolutiva de la vida en la Tierra

Origen de la vida, conjunto de fenmenos que han determinado la aparicin de


seres vivientes en la Tierra. La idea de un proceso nico procede directamente
de las teoras evolucionistas de Charles Darwin, segn las cuales todos los
seres vivos descienden de un ancestro.
Durante mucho tiempo, la investigacin de los orgenes de la vida no fue ms
que un debate basado en la metafsica y las creencias religiosas. De hecho, la
mayor parte de las religiones ensean que los seres vivos han sido creados a
partir de la nada o de un caos original por una divinidad, una mano que crea
y pone orden.
La teora de la generacin espontnea, segn la cual los seres vivos nacen de
la tierra o de cualquier otro medio inerte, se difundi durante la edad media y
se mantuvo sin oposicin hasta el siglo XVII. El cirujano Ambroise Par, que
vivi en el siglo XVI, sostuvo que haba desenterrado en su via una piedra
hueca y cerrada por todas sus partes que aprisionaba en su interior un
grueso sapo que slo poda haber nacido de la humedad putrefacta. Las
experiencias de ciertos sabios, como Francesco Redi, en la segunda mitad del
siglo XVII, demostraron que, al menos para los animales visibles, la idea de la
generacin espontnea era falsa. En particular, Redi demostr que los gusanos
blancos que colonizan la carne nacen en realidad de huevos depositados por
las moscas.
No obstante, muchos siguieron creyendo en la generacin espontnea de los
organismos minsculos que se podan observar al microscopio en infusiones de
heno (microorganismos llamados por ello infusorios). Incluso Georges Buffon,
Lamarck y Cuvier se mantuvieron en el campo de los partidarios de la
generacin espontnea.
Fue preciso esperar a 1859, ao en que estall una ruidosa polmica que
enfrent a Louis Pasteur con un naturalista de Run llamado Flix-Archimde
Pouchet, para que se abandonase oficialmente la idea de la generacin
espontnea. Pasteur, convencido de que todos los seres vivientes, por
diminutos que fuesen, procedan de grmenes que flotaban en el aire, realiz
una serie de experimentos que dieron lugar a la tcnica de esterilizacin de
medios de cultivo, de donde procede directamente toda la bacteriologa
moderna.
La idea de la generacin espontnea fue abandonada y, si no se tienen en
consideracin las teoras creacionistas (que todava cuentan con cierto nmero
de partidarios, sobre todo en Estados Unidos), el problema que por primera vez
se planteaba en trminos cientficos era el siguiente: cmo apareci la vida en
la Tierra?
En el siglo XIX surgi la idea de que la vida tena un origen extraterrestre: los
meteoritos que chocan contra nuestro planeta habran depositado grmenes
procedentes de otro. En 1906, el qumico Svante Arrhenius propuso la hiptesis
de que los grmenes haban sido transportados por la radiacin luminosa.
Estas teoras fueron refutadas algunos aos ms tarde por Paul Becquerel,
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quien seal que ningn ser viviente podra atravesar el espacio y resistir las
rigurosas condiciones que reinan en el vaco (temperatura extremadamente
baja, radiacin csmica intensa, por ejemplo). Adems, estas soluciones a
medias no hacen sino desplazar el problema, pues, aun admitiendo el origen
extraterrestre de la vida, quedara por averiguar cmo ha aparecido en otros
planetas.
La cuestin del origen de la vida no comenz a avanzar hasta la dcada de
1920, cuando empezaron a precisarse los conocimientos sobre el origen de la
Tierra.
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