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Mtodo mecnico.
Esta forma de tratamiento es usada en combinacin con los mtodos qumicos y
elctricos, es decir, como un tratamiento previo al uso de los dos mtodos o
combinacin con ellos. En los casos de emulsiones muy inestables, la sola
aplicacin de calor puede en algunos casos, producir un rpido rompimiento de la
emulsin, pero en la gran mayora de los casos, el tratamiento qumico o elctrico
es necesario, a menos que la temperatura usada se acerque al punto de ebullicin
del agua, por la desventaja de perdida de petrleo liviano. Los siguientes procesos
ayudan a este mtodo:
1.5.1.1. Aplicacin de calor
La aplicacin del calor por s sola, no rompe la emulsin y es slo un proceso
auxiliar para acelerar la separacin. Sin embargo, cualquier emulsin puede
romperse aplicando calor hasta una temperatura igual a la del punto de ebullicin
del agua, ya que una vez se alcance esa temperatura, las gotas de agua se
evaporan y por lo tanto la membrana protectora se rompe. La aplicacin de calor a
tan alta temperatura tiene muchas desventajas por la cual en la prctica, no se
opera en esos niveles. Entre las desventajas se puede enumerar:
- El calentamiento excesivo, puede causar prdidas de los hidrocarburos ms
livianos y voltiles del petrleo, resultando una prdida tanto en volumen como en
gravedad API para el productor.
- Alto costo debido a la gran cantidad de combustible usado.
- Mayor desgaste en el equipo.
En general se concluye que no es ventajoso aplicar muy altas temperaturas y por
lo tanto, el operador debe conformarse con obtener los siguientes resultados por
medio de aplicacin de calor:
- Reducir la viscosidad para ayudar el asentamiento.
- Afectar la tensin interfacial que hay entre el petrleo y el agua.
1.5.1.2. Centrifugacin
Este proceso para romper la emulsin de agua en petrleo fue en el pasado
bastante usado pero en el presente ha sido relegado a los laboratorios. La
centrifugacin de las emulsiones produce las mismas fuerzas que produce
ordinariamente el asentamiento por gravedad. Por medio de la centrfuga, la
fuerza de gravedad es acelerada muchas veces y la separacin del petrleo-agua,
ocurre en un perodo ms corto.

La eficiencia de la separacin por medio de la centrifugadora depende


directamente de las densidades de los lquidos. Si los lquidos tienen diferentes
densidades, ocurre una separacin rpida y limpia; pero con las emulsiones
normales de petrleo-agua, ocurre alto arrastre del petrleo por el agua, entonces
para asegurar una separacin rpida, la viscosidad de la emulsin es reducida por
medio del calor.
Aunque el mtodo de la centrfuga es un proceso rpido y fcil de adaptar, el costo
inicial del equipo es alto. Por esta razn este mtodo prcticamente ha dejado de
existir en la escala comercial de tratamiento de emulsiones.
1.5.1.3. Separacin por gravedad o asentamiento
Este proceso mecnico para tratar una emulsin no es ms que el de un simple
asentamiento por lo cual se deja a la fuerza de gravedad actuar entre el petrleo y
el agua, en virtud de sus diferencias en densidades.
El asentamiento separacin por gravedad puede ser efectivo nicamente cuando
la emulsin ha sido rota previamente por medio de algn otro tipo de tratamiento.
Si la membrana protectora y las cargas elctricas estabilizadoras de las gotas no
son neutralizadas previamente, cualquier asentamiento que ocurra ser tan lento
que no ser prctico su uso. Como se ha dicho, la velocidad de asentamiento est
altamente influenciada por la viscosidad del petrleo y es por esta razn que la
emulsin, en algunos casos, se calienta antes de colocarse en los tanques de
asentamiento.
Para que el asentamiento ocurra a mayor velocidad, es muy importante que la
emulsin, una vez en el tanque u otro equipo decantador, est en un estado de
absoluta tranquilidad, de tal manera que no ocurra ninguna liberacin de gas en el
equipo decantador que redunde en turbulencia o agitacin. Para evitar al mximo
la agitacin, en algunos diseos, la emulsin que entra en el equipo decantador es
pasada a travs de un colchn de agua. Este colchn de agua ayuda a coagular
las gotas de agua dispersas en la emulsin y sirve a la vez como igualador de
temperatura, debido a que cualquier mala distribucin del calor puede causar
corrientes que agiten la mezcla y por lo tanto eviten la separacin.
En general, el tiempo total de asentamiento necesario para la separacin de la
emulsin, depende de variables como: viscosidad del petrleo, densidades tanto
del agua como del petrleo, cantidad de agitacin en el equipo de decantacin,
velocidad del fluido que entra en el equipo y tamao de las partculas de agua.