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BIOTECNOLOGA EN LA ACTUALIDAD

El convenio sobre la diversidad biolgica de 1992 define, en trminos


generales, la biotecnologa como toda aplicacin tecnolgica que utiliza
sistemas biolgicos, organismos vivos o derivados de stos, para realizar o
modificar productos o procedimientos con un uso especfico. Las tcnicas
biotecnolgicas encuentran su primera utilidad en el avance de las ciencias de
la vida.
Las ciencias de la vida y, en concreto, la biotecnologa son palabras de reciente
aparicin. Sin embargo, hay que sealar que ha existido una biotecnologa
tradicional desde hace miles de aos, que ha permitido al hombre hacer pan,
vino, cerveza, producir queso y yogur, y tambin conservar carnes. La
aparicin de nuevas tcnicas derivadas de la investigacin, especialmente en
biologa molecular y celular, dio lugar a la utilizacin industrial de
microorganismos con aplicaciones que van desde la produccin de vacunas
recombinantes hasta el desarrollo de nuevos medicamentos, tales como la
insulina, hormonas de crecimiento, enzimas y otras protenas de origen
recombinante. De este modo, las ciencias de la vida y la biotecnologa se
consideran como una de las tecnologas punteras ms prometedoras de los
prximos tiempos y, cmo no, tambin peligrosas. La ltima revolucin
tecnolgica, la ingeniera gentica, supone un salto cualitativo en el mundo de
la ciencia. La secuenciacin completa del genoma humano (Proyecto genoma
humano, PGH, que busca la identificacin del hombre celular y genticamente)
ha dado lugar a que comience la era postgenmica. Este hito tecnolgico e
histrico ha abierto las puertas para descifrar la funcionalidad de los genes
humanos y as poder entender y tratar, mediante terapia gnica, la
erradicacin de muchas de las patologas que nos afectan, como son los
trastornos genticos, enfermedades neurodegenerativas y cardiovasculares,
cncer y enfermedades infecciosas. En la actualidad nadie cuestiona el
potencial cientfico de la biotecnologa, y el inters econmico se centra en
saber cules son las partes de la secuencia tiles en el diseo de nuevos
frmacos.6 La biotecnologa moderna se configura hoy en da como una ciencia
multidisciplinar que engloba la gentica molecular, la ingeniera qumica y de
proceso, la anatoma animal y vegetal, la bioqumica, la microbiologa, la
inmunologa, la biologa celular, la agricultura, la electrnica y la informtica,
entre otras muchas ciencias (Desmettre, 1993). No obstante, uno de los
problemas con los que se enfrenta la biotecnologa es el rechazo social por un
problema de valores, de tolerancia, ya que no existe el riesgo cero.
Si la ciencia y la tecnologa han sido elementos clave para el desarrollo de la
humanidad a lo largo de la historia, es hoy cuando son consideradas por
muchos como la prxima gran revolucin de la economa del conocimiento que,
despus de las TIC, crearn nuevas oportunidades en nuestras sociedades y
sus economas. El programa eEurope ha otorgado una dimensin estratgica a
las TIC, pero es posible que en el siglo XXI la biotecnologa y las ciencias de la
vida, gracias a su potencial social, econmico y medioambiental, lleguen a ser

econmicamente ms importantes formando, junto con las TIC, la base de la


nueva economa basada en el saber hacer.
En la nueva sociedad del conocimiento, la explosin de saberes sobre los
ecosistemas biolgicos en las ciencias de la vida, gracias a la combinacin con
las nuevas tecnologas, generar una corriente continua de nuevas
aplicaciones innovadoras por ejemplo, las pruebas genticas, la regeneracin
de rganos y tejidos humanos y el nacimiento de nuevas disciplinas cientficas
por ejemplo, la genmica y la bioinformtica, con profundas repercusiones en
nuestras sociedades y nuestras economas. Se crearn nuevas oportunidades y
nuevos desafos para los pases desarrollados y en vas de desarrollo, lo que
modificar radicalmente la prctica de la medicina en el Tercer Mundo y, as
mismo, constituir un arma eficaz en la lucha contra el hambre y la
desnutricin en una poblacin mundial en constante aumento y con la
superficie cultivable actual, con mnimas repercusiones sobre el medio
ambiente. La sanidad se ver reestructurada con el nacimiento de la medicina
a la carta, caracterizada por el tratamiento de las enfermedades por terapia
gnica. En consecuencia, se desarrollarn nuevos frmacos que actuarn a
escala molecular y personalizada. Adems, existir la posibilidad de mejorar el
uso no alimentario de los cultivos como fuentes de materias primas industriales
y de nuevos materiales biodegradables, lo que contribuir a la creacin de
energa alternativa con carburantes biolgicos como el biodiesel y el bioetanol
y procesos como la biodesulfatacin
El potencial de la biotecnologa y de las ciencias de la vida conducir a una
nueva economa. Es hoy cuando la biotecnologa y las ciencias de la vida deben
gestionarse de forma estratgica, situndolas en el ncleo de la nueva
economa. De este modo podremos convertir este saber hacer en procesos
competitivos y sostenibles en la nueva sociedad del conocimiento. Las
inversiones en investigacin y desarrollo (I+D) tienen una importancia clave
para hacer frente a los nuevos desafos.