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E N

L A

F R O N T E R A D E
V I R U S

L A

V I D A :

L O S

Autor: ARMANDO ARANDA ANZALDO

http://bibliotecadigital.ilce.edu.mx/sites/ciencia/menu.htm

Compilacin y armado: Sergio Pellizza


dto. Apoyatura Acadmica I.S.E.S.

COMIT DE SELECCIN:
EDICIONES
PRLOGO
I. INTRODUCCIN HISTRICA AL ESTUDIO
...DE LOS VIRUS
II. LA ESTRUCTURA DE LOS VIRUS
III. EL PROCESO DE INFECCIN VIRAL
IV. LISOGENIA
V. INTERACCIONES ENTRE VIRUS Y
...CLULAS EUCARITICAS
VI. INTERFERN E INMUNIDAD A LAS
...INFECCIONES VIRALES
VII. INTERACCIONES ENTRE EL VIRUS Y EL
...ORGANISMO HOSPEDERO
VIII. VIRUS Y TUMORES
IX. LOS RETROVIRUS: LA CLAVE DE LA
...ONCOGNESIS VIRAL
X. PREVENCIN Y TRATAMIENTO DE LAS INFECCIONES VIRALES
XI. VIRUS DE LA INMUNODEFICIENCIA HUMANA
XII. LA EVOLUCIN DE LOS VIRUS
XIII. LOS VIRUS Y LA INGENIERA GENTICA
XIV. EL ORIGEN DE LOS VIRUS

C O M I T

D E

Dr. Antonio Alonso


Dr. Juan Ramn de la Fuente
Dr. Jorge Flores
Dr. Leopoldo Garca-Coln
Dr. Toms Garza
Dr. Gonzalo Halffter
Dr. Guillermo Haro
Dr. Jaime Martuscelli
Dr. Hctor Nava Jaimes
Dr. Manuel Peimbert
Dr.Juan Jos Rivaud
Dr. Emilio Rosenblueth
Dr. Jos Sarukhn
Dr. Guillermo Sobern
Coordinadora Fundadora:
Fsica Alejandra Jaidar

S E L E C C I N :

Coordinadora:
Mara del Carmen Faras

E D I C I O N E S

Primera edicin, 1988


Segunda edicin, 1995
La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura
Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con
los auspicios de la Subsecretara de Educacin Superior e
Investigacin Cientfica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia
y Tecnologa.
D. R. 1988, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE CV.
Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D.F.
ISBN 968-16-48ll-0 (2a. edicin)
ISBN 968-16-2923-X (la. edicin)
Impreso en Mxico

P R L O G O

A LA SEGUNDA EDICIN
El manuscrito de la primera edicin de este libro fue terminado en
la primavera de 1987; ocho aos han transcurrido desde entonces,
lapso en el cual nuevos descubrimientos, en el mbito de la biologa
y las ciencias biomdicas, han permitido resolver viejas cuestiones,
plantear nuevas incgnitas y tambin reconsiderar antiguas
respuestas que resultaron equivocadas a la luz de los nuevos
conocimientos. En el campo de la virologa se han producido
importantes avances y han sido descritos nuevos agentes virales
tanto en bacterias, como en plantas y animales; baste mencionar
tres nuevos tipos de virus de Herpes humanos (HHV-6, HHV-7 y
HHV-8). Los avances de la biologa molecular han permitido
desarrollar nuevas tcnicas para el rastreo e identificacin de
nuevas molculas, nuevos microorganismos y nuevos virus. Por
supuesto que el calificativo de nuevo debe ser tomado con reserva;
recordemos que Coln descubri Amrica para los europeos, sin
embargo, los indgenas tenan siglos de habitarla. De la misma
manera, muchos de los "nuevos" virus pueden haber estado todo el
tiempo con nosotros y lo nico que ha cambiado es la precisin de
los mtodos que ahora nos permiten conocer su existencia.

La virologa es una disciplina en pleno desarrollo y, por lo tanto,


resulta arriesgado, por no decir insensato, pretender fijarla y
agotarla en el magro espacio del presente libro. En la primera
edicin, el Virus de la Inmunodeficiencia Humana (VIH) o Human
Inmunodeficiency Virus (HIV) fue mencionado en forma por dems
somera y sin discutir su relacin con el sndrome de
inmunodeficiencia adquirida (SIDA). La presente edicin pretende
subsanar, en la medida de lo posible, las deficiencias de la primera
en cuanto al HIV y otros virus de inters mdico y general. Sin
embargo, algunos lectores notarn tambin que en el presente
texto se han suprimido conceptos que hace unos cuantos aos
parecan ciertos.
Es indudable que el aislamiento y caracterizacin del llamado virus
de la inmunodeficiencia humana ha causado un aumento del inters
de la comunidad cientfica por los virus en general; pero, sobre
todo, ha provocado que el trmino virus ya forme parte del
vocabulario cotidiano y que ciertos aspectos de la virologa sean de
inters para el pblico en general.
Desde 1987 hasta 1993 trabaj en la Universidad de Pars en
proyectos de investigacin directamente relacionados con el HIV.
Esta experiencia me permiti conocer de primera mano muchos de
los factores y actores que han tomado parte en la historia cientfica
del SIDA; historia que con mucha frecuencia se ha visto desviada
por intereses personales, competencia desleal y afirmaciones
apresuradas que presentan a ciertos fenmenos de laboratorio
artificiales y pasajeros, como si fueran hechos plenamente
demostrados. Pienso que en el caso de un tema que produce
reacciones tan diversas e intensas, como el del SIDA, puede ser
contraproducente la proliferacin de obras de divulgacin basadas
en informacin cientfica de carcter preliminar, por no decir
transitorio. Sin embargo, prefiero correr el riesgo de equivocarme
en mi presentacin del estado actual del conocimiento sobre el HIV
y el SIDA, que optar por reproducir cierta informacin "clsica",
misma que contina siendo divulgada a pesar de ser incorrecta,
como lo ha demostrado el propio curso de la investigacin sobre
este tema.
Es comn decir que la naturaleza es sabia; sin embargo, la labor del
cientfico consiste en desentraar dicha sabidura, lo cual toma su
tiempo y dista de ser sencillo. Es indudable que la ciencia y en
particular las ciencias biomdicas pueden contribuir en forma muy
importante al bienestar del gnero humano; pero muchas veces
nuestras necesidades y urgencias humanas interfieren en el proceso
del conocimiento, al constituir presiones para encontrar, a toda
costa, respuestas inmediatas. Un claro ejemplo de lo anterior es la
compleja interaccin que se da en torno al problema del SIDA, entre
la ciencia, la opinin pblica y los intereses comerciales. Por lo
tanto, vale la pena tener presente que en la ciencia, como en
cualquier otra actividad humana, ms vale tarde que nunca.

Toluca, marzo de 1995.

I .

I N T R O D U C C I N H I S T R I C A
E S T U D I O D E L O S V I R U S

A L

a) UN ANTIGUO PROBLEMA EN LA PATOLOGA DE LOS SERES


VIVOS
El trmin virologa ha sido incorporado al vocabulario durante las
ltimas
dcadas.
La primera revista cientfica
dedicada
exclusivamente al campo de la virologa: Archiv fr die Gesamte
Virusforschung, hoy conocida como Archives of Virology, empez su
publicacin en 1939. El primer texto dedicado slo a la virologa:
General Virology, de Salvatore Luria, fue publicado en 1953. Sin
embargo, los virus han estado acompaando al hombre durante
toda su historia y el trmino virus tiene muchos siglos de
existencia, aunque su uso y connotaciones han variado
notablemente a lo largo del tiempo. Se puede decir, en forma un
tanto arbitraria, que los orgenes de la disciplina cientfica hoy da
conocida como virologa apenas se remontan a las dcadas finales
del siglo XIX. Pero considerando aspectos epidemiolgicos*
y
semiolgicos**
dentro del registro histrico, encontramos que
enfermedades como la rabia han sido descritas y registradas
meticulosamente por ms de dos mil aos. En el caso particular de
la rabia, su misterioso origen, su capacidad para transformar a un
perro domesticado en bestia feroz, su largo e impreciso periodo de
incubacin y los dramticos sntomas que preceden al final fatal de
esta enfermedad en los humanos, constituyen un cuadro pavoroso y
a la vez irresistible, que ha merecido la atencin de los escritores y
pensadores de la Antigedad.
Si se comparan las antiguas descripciones hechas por cronistas
griegos y romanos con los casos ms recientes de rabia tanto en
animales como en humanos, encontramos que desde el punto de
vista clnico el virus de la rabia no ha cambiado a lo largo de los
siglos. Esta caracterstica lo distingue de otros virus patgenos
(capaces de producir enfermedad), confirindole una posicin nica
en la historia de la medicina. Diferentes ideas acerca de la causa y
el origen de la rabia han sido concebidas en diferentes pocas. Una
de las primeras descripciones de la rabia que han sobrevivido hasta
nuestros das es la de Aristteles. "la rabia vuelve loco al animal, y
cualquier especie de animal, con excepcin del hombre, ser
contaminado con esta enfermedad si es mordido por un perro
rabioso. La enfermedad es fatal para el propio perro y cualquier
otro animal mordido por ste, con excepcin del hombre". Autores
posteriores muchos de los cuales dudaron en cuestionar la
credibilidad del gran filsofo griego, se mostraron sorprendidos por
la referencia de Aristteles a la supuesta insusceptibilidad del ser

humano para ser contaminado por la rabia. As, algunos autores


propusieron que originalmente el agente causal de la rabia no poda
contagiar al hombre y solamente al cabo de los siglos el misterioso
agente causal de esta enfermedad haba adquirido la capacidad de
afectar al ser humano. Sin embargo, el mdico renacentista
Girolamo Fracastoro hizo notar que Aristteles solamente quera
recalcar el hecho de que no todos aquellos humanos mordidos por
un perro rabioso desarrollaran la enfermedad en forma obligatoria.
Una descripcin de la rabia ms precisa y detallada fue
proporcionada en el libro De medicina, escrito por Celso, un mdico
que vivi en el siglo I, en el apogeo del Imperio romano. En
particular, hay una frase en el texto de Celso que ha llamado
poderosamente la atencin de los historiadores de la medicina:
"...especialmente en los casos en que el perro es rabioso, el virus
debe ser drenado con una ventosa de vidrio..." Por supuesto nadie
se atrevera a pensar que Celso identific al agente de la rabia
como un virus en el sentido moderno del trmino. Sin embargo, es
importante hacer notar que Celso utiliz el trmino virus para
denotar al agente causal de la rabia, mientras que en el mismo
texto utiliz la palabra venenum para describir la ponzoa de las
serpientes. Es probable que tal distincin no haya sido accidental,
sobre todo si consideramos que el trmino latino virus puede
significar veneno o tambin lquido viscoso. Por lo tanto, quiz Celso
estaba advertido de que el agente de la rabia era transmitido por
medio de la saliva viscosa del perro rabioso.
Despus de Celso, el trmino virus se utiliz durante siglos en
forma casual como sinnimo de ponzoa o veneno, hasta que a
finales del siglo XVIII adquiri claramente el significado de un
agente infeccioso, debido a la creciente advertencia general de que
existen muchas enfermedades contagiosas y transmisibles. La
gradual aceptacin del trmino virus en la literatura mdica corri
paralela con el desarrollo de los conceptos de infeccin y contagio,
los cuales deben su origen al estudio de una enfermedad tambin
de naturaleza viral, pero que, a diferencia de la rabia, ha tenido
enorme influencia sobre el curso de la historia social y poltica de la
humanidad: la viruela.
En trminos de la devastacin causada en las sociedades
medievales, la viruela es solamente comparable con la peste
bubnica. Sin embargo, la historia temprana de la viruela presenta
grandes dificultades para el historiador de la medicina, ya que, a
diferencia de la rabia, es muy difcil establecer un diagnstico
diferencial entre la viruela y otras enfermedades eruptivas de tipo
febril, como el sarampin, la varicela o la escarlatina, a partir de las
descripciones proporcionadas por los cronistas de la Antigedad.
Pero no cabe duda de que los conquistadores espaoles contaron
con un inesperado, silencioso y mortal aliado que contribuy
notablemente al xito de Corts y a la pronta cada de Tenochtitln.
Un soldado de la expedicin de Pnfilo de Narvez arrib a Mxico
enfermo de viruela, enfermedad hasta entonces desconocida en

Mesoamrica. La falta de inmunidad natural a la viruela permiti


que sta se extendiera rpidamente entre la poblacin indgena con
desastrosas consecuencias para la misma. En pocas semanas miles
de indgenas sucumbieron a la viruela; recordemos que el propio
Cuitlhuac, penltimo emperador azteca, falleci por causa de esta
enfermedad. Recientes estimaciones epidemiolgicas han llevado a
postular que durante los primeros veinticinco aos posteriores a la
Conquista ms de un tercio de la poblacin indgena sucumbi a la
viruela. Es probable que tal devastacin natural haya contribuido en
forma radical al establecimiento del rgimen colonial, explicando
tambin en parte por qu imperios tan poderosos y organizados
como el azteca y el inca fueron borrados del mapa, sin mayor
oposicin, en unos cuantos aos.
Durante los siglos XVII y XVIII ocurrieron en Europa severas
epidemias de viruela, posiblemente debidas a la aparicin de
nuevas cepas del virus. Mdicos y sabios que testimoniaron estas
epidemias pudieron darse cuenta de que algn factor esencial era
transmitido de persona a persona y de casa en casa. En la antigua
China, mucho antes de nuestra era, ocurrieron los primeros intentos
para proteger a los individuos contra la viruela. As, los chinos
desarrollaron la prctica conocida como variolacin, la cual consiste
en la inoculacin de individuos sanos con fluidos obtenidos de las
vesculas eruptivas de las personas afectadas por casos leves de
viruela. En 1721, Mary Worfley Montagu, esposa del embajador
britnico en Turqua, introdujo la variolacin en Gran Bretaa. Dicho
procedimiento resultaba muy peligroso, ya que con frecuencia los
individuos inoculados desarrollaban la enfermedad y moran a
consecuencia de ella, en lugar de ser protegidos contra la viruela.
Los problemas causados por las severas epidemias de viruela y la
controversia en relacin con la variolacin fueron la base de mucha
bibliografa mdica producida en el siglo XVIII. Algunos autores se
permitieron especular sobre la naturaleza del agente transmisible
causa del contagio, al cual se denomin virus cada vez con mayor
frecuencia.
En 1730, Thomas Fuller public un pequeo libro sobre las fiebres
eruptivas (que incluyen la viruela). Ah escribi: "La forma principal
y ms comn de contraer las fiebres contagiosas, como la viruela y
el sarampin, es por medio de infeccin, o sea, recibiendo a travs
del aliento o de los poros de la piel los corpsculos virosos
peculiares a la crianza de dichas enfermedades."
Por su parte, Angelo Gatti, el gran precursor de Jenner, public sus
reflexiones sobre la variolacin en 1764. Sus observaciones en
relacin con la naturaleza de la infeccin y con la necesidad de
encontrar un mtodo para atenuar "el virus varioloso", fueron de
carcter proftico. Sin embargo, Gatti muri en enero de 1798,
antes de haber podido conocer el modesto panfleto publicado en el
mismo ao por el mdico britnico Edward Jenner, en el cual
comunicaba su descubrimiento de que la inoculacin con el virus de
la vacuna (o sea, con los fluidos obtenidos de las lesiones de la

viruela bovina), era capaz de prevenir la infeccin de la viruela en


seres humanos. El descubrimiento de la vacuna es uno de los
sucesos ms importantes no slo en la historia de la medicina, sino
tambin en la historia de las sociedades humanas. A pesar de este
descubrimiento, se requirieron casi doscientos aos para lograr la
erradicacin de la viruela.
A principios del siglo XIX, el trmino virus se encontraba bien
establecido en la bibliografa mdica, aunque era utilizado para
describir una gran variedad de agentes infecciosos. Este uso
persisti durante toda la poca del surgimiento de la bacteriologa
mdica, o sea, los primeros dos tercios del siglo XIX. Claude
Bernard erigi una infraestructura para la medicina experimental,
apoyada en la tradicin filosfica de Descartes y Pascal. Por
ejemplo, Bernard cit los resultados obtenidos a travs de la simple
observacin en el caso de la garrapata y su relacin con
enfermedades de la piel. Segn Bernard, la misma metodologa
aplicada en la observacin directa de las garrapatas poda ser
aplicada para explorar la validez de las teoras que presuman la
existencia de ...el virus, una criatura de la razn. As, Claude
Davaine empez en 1860 a utilizar una combinacin de
experimentacin y observacin para rastrear aquello a lo cual se
refiri sucesivamente como el virus, el agente txico y finalmente,
el bacteridium del ntrax. A falta de filtros artificiales adecuados,
Davaine demostr la diferencia entre sangre infectada y no
infectada por el ntrax, utilizando como filtro la placenta del cerdo.
Sin embargo, en algunos experimentos de Davaine el agente del
ntrax era capaz de atravesar el filtro placentario. Robert Koch
descubri en 1876 que el bacilo del ntrax a veces forma pequeas
esporas capaces de atravesar la membrana placentaria.
Mientras tanto, Chauveau empez a trabajar en la identificacin del
agente de la viruela, utilizando mtodos de filtracin. Pero no pudo
obtener resultados definitivos, por lo cual fue el primero en hacer
una distincin entre enfermedades virulentas, causadas por virus, y
enfermedades contagiosas, en las cuales era transmitido un
microbio o parsito bien conocido. Por lo tanto, el trmino virus fue
restringido a denotar una misteriosa entidad infecciosa capaz de
ejercer su efecto patognico solamente por medio de la asociacin
en solucin de ciertos elementos o partculas de naturaleza
desconocida. Chauveau identific estos cuerpos elementales
(granulations lmentaires) como el origen de la actividad
patognica, introduciendo as un trmino que sobrevivira durante
dcadas.
En los aos 1865-1866, ocurri en la Gran Bretaa un desastroso
brote de una enfermedad llamada ictericia hemtica bovina o peste
del ganado, la cual extermin una gran cantidad de animales. El
mdico John Gamgee haba urgido, sin xito, a las autoridades para
que impusieran una cuarentena y programas de matanza controlada
para evitar la diseminacin de la enfermedad. A raz de su fracaso,

Gamgee abandon el pas no sin antes publicar un libro con sus


observaciones sobre esta enfermedad; ah escrbi:
Al igual que la mayora de las ponzoas animales, el virus de la
peste del ganado se reproduce con maravillosa rapidez en los
cuerpos de los animales enfermos, de los cuales es tambin
liberado. Tanto el aliento de la res enferma aspirado por un animal
sano, como lo productos slidos de la enfermedad, parecen tener la
capacidad de inducir el padecimiento y los antdotos son aplicados
demasiado tarde cuando se intenta alcanzar la ponzoa presente en
el sistema animal. No conozco ningn antdoto capaz de ser usado
internamente en los animales enfermos... Me temo que nunca
lograremos alcanzar el virus una vez que ste se encuentra en el
animal vivo.
Tales palabras desalentadas merecen ser recordadas considerando
los escasos avances logrados hasta la fecha en el tratamiento de las
enfermedades virales.
La etiologa u origen del ntrax fue cabalmente entendida gracias al
advenimiento de una herramienta que se volvi invaluable en los
estudios bacteriolgicos, misma que dio lugar al surgimiento a fines
del siglo XIX del concepto de virus como entidad filtrable. Al
parecer, placas de cermica blanca no esmaltada y conectadas a
una bomba de vaco capaz de ejercer succin fueron utilizadas en
trabajos bacteriolgicos por primera vez en 1870, por Edwin Klebs.
Seis aos despus, Louis Pasteur utiliz para el mismo propsito
filtros hechos con la llamada goma de Pars. As, Pasteur, en
colaboracin con Joubet, aisl el bacilo del ntrax y adopt la
palabra microbio inventada por Sedillot en 1878, de manera que
Pasteur declar: todo virus es un microbio, haciendo caso omiso de
la distincin hecha por Chauveau entre enfermedades virulentas y
enfermedades contagiosas. A partir de entonces y a travs del
trabajo pionero sobre las vacunas contra el ntrax, el clera aviario
y la rabia, Pasteur y todos aquellos involucrados en estudios
patolgicos utilizaron el termino virus para denotar cualquier agente
infeccioso (ya fuera o no fuera ste de naturaleza bacteriana) capaz
de producir inmunidad despus de la convalecencia del organismo
afectado por el propio agente infeccioso.
Pasteur busc afanosamente y en vano el agente causal de la rabia.
Sin embargo, no existe evidencia de que haya sospechado que
dicho agente era esencialmente diferente de los otros microbios
patgenos que haba logrado caracterizar a lo largo de su vida. En
1897, dos discpulos de Robert Koch encabezaron un estudio sobre
el origen de la fiebre aftosa del ganado vacuno. Dichos
investigadores demostraron que el agente causal de esta
enfermedad era de naturaleza filtrable, o sea, capaz de atravesar
los filtros bacteriolgicos ms finos disponibles en aquel entonces.
Loeffler y Frosch observaron que este agente filtrable poda ser
pasado de un animal a otro a pesar de que cada pasaje implicaba
una gran dilucin en la concentracin del propio agente filtrable. Por

lo tanto, Loeffler y Frosch llegaron a la conclusin de que el agente


infeccioso poda reproducirse en los animales infectados,
descartndose de esta manera la posibilidad de que se tratara de
una toxina, y concluyeron que se trataba de un microbio muy
pequeo. No es de sorprender que los bacterilogos mdicos se
negaran a buscar una explicacin que estaba por fuera del concepto
de microbio patgeno. Por otra parte, es notable que un
microbilogo botnico fuera capaz de sugerir, unos cuantos meses
despus de haberse publicado los resultados de Loeffler y Frosch,
una explicacin que finalmente result correcta en relacin con
estudios y observaciones similares realizados respecto al agente
causal de una enfermedad vegetal conocida como mosaico del
tabaco.
b) EL VIRUS DEL MOSAICO DEL TABACO
A finales del siglo XIX, los xitos de la microbiologa mdica haban
establecido slidamente la teora de que las enfermedades
infecciosas son causadas por grmenes microscpicos que podan
ser cultivados en medios nutritivos especiales y aislados por medio
de filtros muy finos capaces de retener dichos microorganismos. Sin
embargo, en 1892 el ruso Dimitri Ivanovski demostr que el agente
causal de la enfermedad vegetal conocida como mosaico del tabaco
era capaz de pasar a travs de los filtros a prueba de bacterias y no
poda ser observado bajo el microscopio ni cultivado en medios
artificiales. Estos resultados hicieron a Ivanovsky especular que el
mosaico del tabaco era causado por un germen productor de
toxinas las cuales podan atravesar el filtro bacteriolgico. En 1898,
el holands Martinus Beijerinck realiz experimentos ms rigurosos,
los cuales demostraron que el agente del mosaico del tabaco
pasaba a travs de filtros de porcelana y era capaz de multiplicarse
en los tejidos de las plantas infectadas, hecho que descartaba la
posibilidad de que se tratara de una toxina. Beijerinck denomin
Contagium vivum fluidum al agente del mosaico del tabaco. En
aquel entonces, el concepto de macromolcula no exista todava, y
las substancias eran divididas bsicamente en dos grupos; las
substancias corpusculares o particuladas, suspendidas en los fluidos
circundantes, como las bacterias y los glbulos rojos, y las
substancias disueltas o solubles, molculas de bajo peso molecular.
Para Beijerinck era de la mayor importancia establecer si el virus
era disuelto o corpuscular. Apoyndose en la observacin de que el
virus era capaz de atravesar filtros a prueba de bacterias, Beijerinck
concluy que deba tratarse de una substancia disuelta o soluble y,
por lo tanto, de naturaleza molecular, quiz soluble en agua y capaz
de replicarse, pero solamente cuando se encontraba incorporada al
protoplasma de la clula viva infectada. Las conclusiones de
Beijerinck resultaron sorprendentemente cercanas al moderno
concepto de virus; sin embargo, tambin resultaron ser demasiado
avanzadas para su tiempo y encontraron poca aceptacin entre los
patlogos de principios del siglo. A pesar de esto, en los primeros
aos del siglo XX diversos investigadores descubrieron otros agentes

infecciosos filtrables, capaces de producir enfermedades en


animales, y gradualmente el trmino virus, en principio usado por
los mdicos de la antigua Roma para designar cualquier veneno de
origen animal, pas a denominar estos recin descubiertos agentes
infecciosos filtrables. En 1908, dos patlogos daneses informaron
haber transmitido la leucemia (un tumor caracterizado por una
desmedida proliferacin de los glbulos blancos de la sangre) a
pollos, por medio de un filtrado libre de clulas. Peyton Rous
descubri en 1911 que algunos tumores slidos, conocidos como
sarcomas de los pollos, podan ser transmitidos a pollos sanos por
medio de un filtrado obtenido a partir de clulas tumorales. Sin
embargo, estos primeros indicios de la asociacin entre los virus y
el cncer permanecieron ignorados por muchos aos.
c) EL BACTERIFAGO
En 1915, el ingls F. Twort public un artculo en la revista mdica
The Lancet, en el cual describi un curioso fenmeno observado en
ciertos cultivos de micrococos bacterianos que despus de
incubaciones prolongadas desarrollaban regiones transparentes, las
cuales examinadas al microscopio mostraban la ausencia de clulas
bacterianas y la presencia de minsculos grnulos cristalinos. El
material cristalino poda ser pasado por filtros de porcelana y una
gota de ese filtrado era suficiente para destruir (lisar) un nuevo
cultivo de micrococos. Twort sugiri que el fenmeno poda ser
explicado por la existencia de un virus bacteriano o por la
produccin de una enzima bacteriana capaz de degradar a las
propias bacterias.
En 1917, Flix d'Herelle observ un fenmeno similar en cultivos del
bacilo de la disentera y demostr que era posible usar cultivos de
este bacilo utilizando filtrados obtenidos a partir de heces fecales.
Flix d'Herelle opt inmediatamente por la explicacin de que era
un virus la causa de este fenmeno y, debido a que el supuesto
virus era incapaz de multiplicarse, excepto a expensas de bacterias
vivas, D'Herelle decidi llamarlo bacterifago (devorador de
bacterias).
Durante los aos veinte la definicin del virus se basaba en
conceptos puramente negativos: no podan ser vistos al
microscopio, no podan ser cultivados en medios artificiales, y
adems no eran retenidos por los filtros a prueba de bacterias. Sin
embargo, las observaciones de D'Herelle permitieron la preparacin
de grandes cantidades de bacterifagos (fagos ser el trmino
utilizado en adelante), a partir de la lisis de bacterias cultivadas en
medios lquidos. Estos lisados podan ser utilizados para infectar
otros cultivos. El propio D'Herelle observ que cultivos de bacterias
en medio slido infectados con lisados que contenan fagos,
mostraban "claros" o placas en la, por otra parte, uniforme capa de
bacterias; el nmero de estas placas era inversamente proporcional
a la dilucin del lisado con fagos aadido a dicho cultivo. Por lo
tanto, el ttulo de una suspensin de fagos poda ser estimado en
trminos de unidades formadoras de placas (u.f.p.). De acuerdo con

esto, si cada partcula viral presente en la preparacin infectante da


origen a una placa, entonces la eficiencia de plaqueo (e.p) es igual
a la unidad. Muchos aos despus, este mtodo sera modificado y
aplicado al ensayo de los virus de plantas y animales. De hecho,
uno de los avances ms importantes en el estudio de los virus
animales consisti en el ensayo en placa diseado por Renato
Dulbecco en 1952. En este caso, una suspensin de clulas
animales es colocada en una caja de Petri; las clulas se adhieren y
crecen a lo largo y ancho de la superficie de vidrio u otro material
slido, hasta que forman una monocapa de clulas Entonces se
elimina el medio de cultivo y se aade una suspensin viral diluida.
Despus de una breve incubacin que permite que las partculas
virales se adhieran (adsorban) a las clulas, se elimina el exceso de
inculo viral y se aade una capa de agar nutritivo que cubre las
clulas. Despus de una incubacin que puede durar varios das, las
clulas son teidas por medio de un colorante vital que solamente
penetra en las clulas vivas, de manera que las muertas por causa
de la infeccin viral permanecen incoloras y se manifiestan como
placas desteidas en la monocapa de clulas teidas.
Retomando a D'Herelle y los fagos, este investigador crea que la
partcula infectante (fago) se multiplicaba dentro de la bacteria y
que su progenie era liberada despus de la lisis de la bacteria
hospedera. En 1939, Ellis y Delbrck realizaron experimento
conocido como "curva de crecimiento en un solo paso", el cual
constituy una slida prueba en apoyo de la hiptesis de D'Herelle
(figura I.1.). Sin embargo, persista una controversia en cuanto a si
el crecimiento intracelular del fago introduca la lisis de la bacteria o
en realidad dicha lisis bacteriana era un fenmeno secundario sin
relacin directa con el crecimiento del fago. Experimentos
realizados por Delbrck resolvieron esta controversia y demostraron
que en la lisis de las bacterias infectadas participan factores tanto
dependientes como independientes de la infeccin viral. Cuando la
infeccin ocurre a baja multiplicidad, o sea, cuando la relacin
fago/bacteria no es mayor de 2, el fago penetra la bacteria, se
multiplica e induce la lisis de la clula bacteriana. Sin embargo,
cuando la infeccin ocurre en altas multiplicidades, o sea, cuando
hay un exceso de partculas infectantes, la lisis bacteriana se debe
principalmente a un debilitamiento de la pared celular causado por
el exceso de fagos adsorbidos a dicha pared.

FIGURA I.1. Diagrama de la curva de multiplicacin en un solo


paso (o escaln) del bacterifago T2.

La primera purificacin de un virus fue lograda por Max Schlesinger


en 1933 utilizando una tcnica conocida como centrifugacin
diferencial, la cual se basa en el hecho de que en un tubo de ensayo
sometido a la accin de una fuerza centrfuga las partculas ms
pesadas sedimentan a menor velocidad que las partculas ligeras.
De esta manera es posible separar los fagos de los restos de las
clulas bacterianas. El anlisis qumico de los fagos purificados
demostr que estn compuestos por protenas y cidos nucleicos en
proporciones casi iguales.
d) LA NATURALEZA QUMICA Y MOLECULAR DE LOS VIRUS
En 1935 el qumico Wendell Stanley pudo aislar el virus causante
del mosaico del tabaco y purificarlo en forma cristalina. Este hecho
represent la cristalizacin de un material biolgico supuestamente
vivo y, por lo tanto, tuvo un enorme impacto desde el punto de
vista filosfico, pues llev al cuestionamiento de los conceptos
establecidos respecto a la naturaleza y propiedades de los seres
vivos. En 1937 Bawden y Pirie lograron la total purificacin del virus
del mosaico del tabaco y demostraron que estaba compuesto por
protena y cido ribonucleico (ARN). Esto ocurri en una poca en
que todava no se conoca la naturaleza del material gentico. Ya en
1928 Fred Griffith haba descubierto que cepas no patognicas de
neumococos bacterianos, conocidas como cepas R, podan ser
transformadas a la variedad patognica S cuando eran incubadas en
presencia de un extracto libre de clulas obtenido a partir de
neumococos S que haban sido "muertos" (o sea, inactivados) por

tratamiento trmico. En 1944, Avery, Mac Leod y Mc Carty


informaron que el cido desoxirribonucleico (ADN) obtenido a partir
de neumococos S, era el nico factor capaz de transformar a los
neumococos R y volverlos patognicos.
Sin embargo, la ortodoxia cientfica sealaba a las protenas como
posibles constituyentes del material gentico. En aquel entonces era
una opinin generalizada que los cidos nucleicos carecan de la
versatilidad estructural necesaria para satisfacer el complicado
papel atribuido a los hipotticos genes. Fue en 1952 cuando
Hershey y Chase demostraron sin lugar a dudas que la informacin
gentica reside en los cidos nucleicos. Para esto utilizaron al
bacterifago T2, que usualmente infecta a la bacteria Escherichia
coli. En primer lugar, Hershey y Chase crecieron el fago en cultivos
de E. coli, en los cuales el medio de cultivo haba sido suplementado
con azufre o fsforo radiactivos (35S y 32P). El fsforo radiactivo
sirvi para marcar exclusivamente el ADN presente en los fagos
recin sintetizados por las bacterias infectadas, mientras que el
azufre permiti marcar la protena asociada con las nuevas
partculas virales. Posteriormente, estos fagos radiactivos fueron
utilizados para infectar otros cultivos de E. coli, permitiendo que los
fagos se adsorbieran a las bacterias. Despus de una corta
incubacin, estas suspensiones de fagos y bacterias fueron
sometidas a intensa agitacin para interrumpir la asociacin entre
fagos y bacterias. La suspensin resultante fue centrifugada de
manera que las bacterias sedimentaron en el fondo de los tubos de
ensayo y las partculas virales permanecieron en el lquido
sobrenadante. Ambas fracciones (sedimento y sobrenadante)
fueron analizadas en su contenido de radiactividad. El resultado
indic que la mayor parte del 32P haba penetrado en las bacterias,
mientras que casi todo el 35S haba permanecido en el
sobrenadante. Por otra parte, a pesar de este tratamiento, las
bacterias fueron capaces de producir nuevas partculas virales, las
cuales contenan un alto porcentaje de 32P y casi nada de 35S. Estos
resultados indicaron que solamente el ADN viral penetra en las
bacterias y que este cido nucleico es suficiente para causar una
infeccin productiva en dichas bacterias.
La protena de la cubierta viral no es necesaria para producir la
infeccin debido a que no contiene la informacin gentica. Sin
embargo, esta protena es necesaria para proteger el cido nucleico
y para permitir la adsorcin del virus a las clulas. El experimento
mencionado sirvi para demostrar que el cido nucleido constituye
el material gentico. (figura I.2.)

Figura I.2. El experimento de Hershey y Chase.

En 1956, Gierer y Schramm purificaron el cido nucleico del virus


del mosaico del tabaco (VMT), y demostraron que ARN viral
purificado poda ser infeccioso si se tomaban las precauciones
necesarias para protegerlo de ser inactivado por la accin de
enzimas capaces de degradar cido ribonucleico. Experimentos
previos haban demostrado que las partculas de VMT podan ser
disociadas en protena y ARN, ambos componentes podan ser
reasociados en el tubo de ensayo para formar partculas virales
infectivas por completo y morfolgcamente maduras. Basndose en
esta observacin, Frankel Conrat y Singer procedieron a disociar
dos cepas diferentes de VMT. El ARN obtenido de una cepa fue
reasociado con la protena obtenida de la otra cepa y viceversa,
originando partculas hbridas, las cuales fueron usadas para
infectar plantas de tabaco. En todos los casos, las plantas
infectadas dieron origen a progenies virales que correspondan al
tipo del ARN presente en el hbrido infectante (figura 1.3).
Al igual que todos los organismos, los
mutantes en el transcurso de su ciclo
mutaciones pueden afectar el tipo de placa
viral en los cultivos infectados, el rango de

virus pueden generar


de crecimiento; estas
formada por la infeccin
hospederos susceptibles

de ser infectados por el virus e incluso las propiedades


fisicoqumicas del virus. Un problema asociado con las mutaciones
consiste en que varias de stas pueden ser de tipo letal, o sea,
bloquean totalmente la capacidad de replicacin del virus y por lo
tanto no pueden ser detectadas. Sin embargo, en 1963 Epstein y
Edgar descubrieron un tipo muy particular de mutantes virales que
ahora son conocidos como "mutantes letales condicionales". Una
clase de estos mutantes est constituida por los mutantes sensibles
a la temperatura. Estos virus mutantes son capaces de crecer a una
cierta temperatura, la temperatura permisiva, pero no pueden
hacerlo a una ms alta, la temperatura restrictiva misma
temperatura que no afecta el crecimiento de virus normales. Otra
clase de mutantes condicionales est constituida por los mutantes
mbar, los cuales no pueden crecer en ciertas cepas celulares
llamadas no permisivas, mientras que s pueden hacerlo en cepas
celulares permisivas. Tambin se han descrito otros tipos de
mutantes condicionales sensibles al fro, los cuales se comportan a
la inversa de los mutantes termosensibles anteriormente descritos.

Figura I.3. El experimento de Frankel-Conrat y Singer que


demostr que el ARN es el material gentico del virus del mosaico
del tabaco (VMT).

Los virus constituyen partculas extremadamente pequeas cuyo


tamao vara ms o menos entre 20 y 300 nanmetros (nm).*
Por lo tanto, los virus slo pueden ser observados bajo el
microscopio electrnico. En muchos casos los virus infectan a la
clula hospedera por medio de interaccin directa entre la clula y
la partcula viral, pero en otros casos los virus son transmitidos por
medio de un agente animal o vegetal que acta como vector
intermediario entre el virus y su hospedero final. Las clulas que
hospedan al virus contienen ambos tipos de cido nucleico (ADN y
ARN), mientras que los virus contienen solamente un tipo de cido
nucleico, el cual ser ADN o ARN segn el tipo de virus en particular.
El virus se reproduce totalmente a partir de su material gentico
constituido por el cido nucleico, mientras que la clula hospedera
se reproduce a partir de la suma integral de sus componentes. El
virus nunca se origina directamente a partir de un virus
preexistente, mientras que toda nueva clula se origina de manera
directa de una clula madre. Los componentes de un virus son
sintetizados en forma independiente y son ensamblados
posteriormente para formar una partcula viral madura. En cambio,
el crecimiento de las clulas consiste en un aumento de todos sus
componentes sin que la clula pierda en ningn momento su
integridad. Los virus dependen de la maquinaria metablica y
sinttica presente en la clula hospedera para poder sintetizar el
cido nucleico y las protenas virales.

Figura I.4. Diagrama que muestra el tamao relativo y las formas


de diferentes tipos de virus. (a) Poxvirus (vacuna). (b) Poxvirus
(dermatitis

pustular).

(c)

Rabdovirus.

(d)

Virus

de

la

parainfluenza (parotiditis). (e) Bacterifago. (g) Herpesvirus. (h)


Adenovirus. (i) Virus de la influenza. (j) Virus de la papa. (k)
Virus del mosaico del tabaco. (l) Polioma/papiloma virus. (m)
Virus del mosaico de la alfalfa. (n) Virus de la polio. (o) Fago
X174.

Figura I.5. Diagrama que ilustra la terminologa utilizada para


describir los virus con simetra helicoidal (izquierda) y con
simetra icosadrica (derecha).

Existe una terminologa bien establecida para describir los


diferentes componentes y estructuras de los virus. Una partcula
viral completa e infectiva es denominada virin. En el caso de los
virus con morfologa icosadrica, la cubierta de protena es conocida
como la cpside que a su vez est compuesta de unidades
morfolgicas o capsmeras. La cpside rodea un centro compuesto
de cido nucleico y protenas. La cpside y el centro forman en
conjunto la nucleocpside. Ejemplos de virus icosadricos son el
virus de la poliomielitis y el bacterifago XI74. Otros virus tienen
aspecto de bastones o cilindros. En tales viriones el cido nucleico

est rodeado por una cpside cilndrica cuya estructura helicoidal


puede ser resuelta bajo el microscopio electrnico. Ejemplos de
viriones helicoidales son el virus del mosaico del tabaco y el
bacterifago M13. En viriones de morfologa ms compleja, la
nucleocpside est rodeada por una laxa envoltura membranosa.
Dichos viriones tienen forma relativamente esfrica, pero son muy
pleomrficos (multiformes) debido a que la envoltura no es rgida.
Ejemplo de virus icosadricos con envoltura son los herpesvirus. En
el caso de los virus helicoidales con envoltura como el virus de la
influenza, la nucleocpside est enrollada dentro de la envoltura. En
viriones cuya estructura es todava mas compleja, como en el caso
del virus de la viruela, no es posible identificar una sola cpside, ya
que este tipo de virus tiene varias cubiertas alrededor del cido
nucleico. Las envolturas virales tienen caractersticas similares a las
de las membranas celulares debido a que tales envolturas se
derivan de la membrana de la clula hospedera durante los estadios
finales de la infeccin viral. Por lo tanto, las envolturas virales son
ricas en lpidos (grasas) y protenas, algunas de las cuales forman
complejos con diferentes tipos de carbohidratos (azcares),
constituyendo las llamadas glicoprotenas. Los carbohidratos
asociados a las protenas tienden a protuir de la envoltura viral y a
veces es posible reconocerlos bajo el microscopio electrnico en
forma de espigas presentes en la superficie externa del virin. Las
figuras 1.4 y 1.5 dan una idea general de las diversas morfologas y
componentes estructurales de los virus.

FIGURA I.6. Estructura de las bases pricas y pirimdicas.

Figura I.7. Estructura de algunos ribonucletidos.

I .

I N T R O D U C C I N H I S T R I C A
E S T U D I O D E L O S V I R U S

A L

a) UN ANTIGUO PROBLEMA EN LA PATOLOGA DE LOS SERES


VIVOS
El trmin virologa ha sido incorporado al vocabulario durante las
ltimas
dcadas.
La primera revista cientfica
dedicada
exclusivamente al campo de la virologa: Archiv fr die Gesamte
Virusforschung, hoy conocida como Archives of Virology, empez su
publicacin en 1939. El primer texto dedicado slo a la virologa:
General Virology, de Salvatore Luria, fue publicado en 1953. Sin
embargo, los virus han estado acompaando al hombre durante
toda su historia y el trmino virus tiene muchos siglos de
existencia, aunque su uso y connotaciones han variado

notablemente a lo largo del tiempo. Se puede decir, en forma un


tanto arbitraria, que los orgenes de la disciplina cientfica hoy da
conocida como virologa apenas se remontan a las dcadas finales
del siglo XIX. Pero considerando aspectos epidemiolgicos*
y
semiolgicos**
dentro del registro histrico, encontramos que
enfermedades como la rabia han sido descritas y registradas
meticulosamente por ms de dos mil aos. En el caso particular de
la rabia, su misterioso origen, su capacidad para transformar a un
perro domesticado en bestia feroz, su largo e impreciso periodo de
incubacin y los dramticos sntomas que preceden al final fatal de
esta enfermedad en los humanos, constituyen un cuadro pavoroso y
a la vez irresistible, que ha merecido la atencin de los escritores y
pensadores de la Antigedad.
Si se comparan las antiguas descripciones hechas por cronistas
griegos y romanos con los casos ms recientes de rabia tanto en
animales como en humanos, encontramos que desde el punto de
vista clnico el virus de la rabia no ha cambiado a lo largo de los
siglos. Esta caracterstica lo distingue de otros virus patgenos
(capaces de producir enfermedad), confirindole una posicin nica
en la historia de la medicina. Diferentes ideas acerca de la causa y
el origen de la rabia han sido concebidas en diferentes pocas. Una
de las primeras descripciones de la rabia que han sobrevivido hasta
nuestros das es la de Aristteles. "la rabia vuelve loco al animal, y
cualquier especie de animal, con excepcin del hombre, ser
contaminado con esta enfermedad si es mordido por un perro
rabioso. La enfermedad es fatal para el propio perro y cualquier
otro animal mordido por ste, con excepcin del hombre". Autores
posteriores muchos de los cuales dudaron en cuestionar la
credibilidad del gran filsofo griego, se mostraron sorprendidos por
la referencia de Aristteles a la supuesta insusceptibilidad del ser
humano para ser contaminado por la rabia. As, algunos autores
propusieron que originalmente el agente causal de la rabia no poda
contagiar al hombre y solamente al cabo de los siglos el misterioso
agente causal de esta enfermedad haba adquirido la capacidad de
afectar al ser humano. Sin embargo, el mdico renacentista
Girolamo Fracastoro hizo notar que Aristteles solamente quera
recalcar el hecho de que no todos aquellos humanos mordidos por
un perro rabioso desarrollaran la enfermedad en forma obligatoria.
Una descripcin de la rabia ms precisa y detallada fue
proporcionada en el libro De medicina, escrito por Celso, un mdico
que vivi en el siglo I, en el apogeo del Imperio romano. En
particular, hay una frase en el texto de Celso que ha llamado
poderosamente la atencin de los historiadores de la medicina:
"...especialmente en los casos en que el perro es rabioso, el virus
debe ser drenado con una ventosa de vidrio..." Por supuesto nadie
se atrevera a pensar que Celso identific al agente de la rabia
como un virus en el sentido moderno del trmino. Sin embargo, es
importante hacer notar que Celso utiliz el trmino virus para
denotar al agente causal de la rabia, mientras que en el mismo
texto utiliz la palabra venenum para describir la ponzoa de las

serpientes. Es probable que tal distincin no haya sido accidental,


sobre todo si consideramos que el trmino latino virus puede
significar veneno o tambin lquido viscoso. Por lo tanto, quiz Celso
estaba advertido de que el agente de la rabia era transmitido por
medio de la saliva viscosa del perro rabioso.
Despus de Celso, el trmino virus se utiliz durante siglos en
forma casual como sinnimo de ponzoa o veneno, hasta que a
finales del siglo XVIII adquiri claramente el significado de un
agente infeccioso, debido a la creciente advertencia general de que
existen muchas enfermedades contagiosas y transmisibles. La
gradual aceptacin del trmino virus en la literatura mdica corri
paralela con el desarrollo de los conceptos de infeccin y contagio,
los cuales deben su origen al estudio de una enfermedad tambin
de naturaleza viral, pero que, a diferencia de la rabia, ha tenido
enorme influencia sobre el curso de la historia social y poltica de la
humanidad: la viruela.
En trminos de la devastacin causada en las sociedades
medievales, la viruela es solamente comparable con la peste
bubnica. Sin embargo, la historia temprana de la viruela presenta
grandes dificultades para el historiador de la medicina, ya que, a
diferencia de la rabia, es muy difcil establecer un diagnstico
diferencial entre la viruela y otras enfermedades eruptivas de tipo
febril, como el sarampin, la varicela o la escarlatina, a partir de las
descripciones proporcionadas por los cronistas de la Antigedad.
Pero no cabe duda de que los conquistadores espaoles contaron
con un inesperado, silencioso y mortal aliado que contribuy
notablemente al xito de Corts y a la pronta cada de Tenochtitln.
Un soldado de la expedicin de Pnfilo de Narvez arrib a Mxico
enfermo de viruela, enfermedad hasta entonces desconocida en
Mesoamrica. La falta de inmunidad natural a la viruela permiti
que sta se extendiera rpidamente entre la poblacin indgena con
desastrosas consecuencias para la misma. En pocas semanas miles
de indgenas sucumbieron a la viruela; recordemos que el propio
Cuitlhuac, penltimo emperador azteca, falleci por causa de esta
enfermedad. Recientes estimaciones epidemiolgicas han llevado a
postular que durante los primeros veinticinco aos posteriores a la
Conquista ms de un tercio de la poblacin indgena sucumbi a la
viruela. Es probable que tal devastacin natural haya contribuido en
forma radical al establecimiento del rgimen colonial, explicando
tambin en parte por qu imperios tan poderosos y organizados
como el azteca y el inca fueron borrados del mapa, sin mayor
oposicin, en unos cuantos aos.
Durante los siglos XVII y XVIII ocurrieron en Europa severas
epidemias de viruela, posiblemente debidas a la aparicin de
nuevas cepas del virus. Mdicos y sabios que testimoniaron estas
epidemias pudieron darse cuenta de que algn factor esencial era
transmitido de persona a persona y de casa en casa. En la antigua
China, mucho antes de nuestra era, ocurrieron los primeros intentos
para proteger a los individuos contra la viruela. As, los chinos

desarrollaron la prctica conocida como variolacin, la cual consiste


en la inoculacin de individuos sanos con fluidos obtenidos de las
vesculas eruptivas de las personas afectadas por casos leves de
viruela. En 1721, Mary Worfley Montagu, esposa del embajador
britnico en Turqua, introdujo la variolacin en Gran Bretaa. Dicho
procedimiento resultaba muy peligroso, ya que con frecuencia los
individuos inoculados desarrollaban la enfermedad y moran a
consecuencia de ella, en lugar de ser protegidos contra la viruela.
Los problemas causados por las severas epidemias de viruela y la
controversia en relacin con la variolacin fueron la base de mucha
bibliografa mdica producida en el siglo XVIII. Algunos autores se
permitieron especular sobre la naturaleza del agente transmisible
causa del contagio, al cual se denomin virus cada vez con mayor
frecuencia.
En 1730, Thomas Fuller public un pequeo libro sobre las fiebres
eruptivas (que incluyen la viruela). Ah escribi: "La forma principal
y ms comn de contraer las fiebres contagiosas, como la viruela y
el sarampin, es por medio de infeccin, o sea, recibiendo a travs
del aliento o de los poros de la piel los corpsculos virosos
peculiares a la crianza de dichas enfermedades."
Por su parte, Angelo Gatti, el gran precursor de Jenner, public sus
reflexiones sobre la variolacin en 1764. Sus observaciones en
relacin con la naturaleza de la infeccin y con la necesidad de
encontrar un mtodo para atenuar "el virus varioloso", fueron de
carcter proftico. Sin embargo, Gatti muri en enero de 1798,
antes de haber podido conocer el modesto panfleto publicado en el
mismo ao por el mdico britnico Edward Jenner, en el cual
comunicaba su descubrimiento de que la inoculacin con el virus de
la vacuna (o sea, con los fluidos obtenidos de las lesiones de la
viruela bovina), era capaz de prevenir la infeccin de la viruela en
seres humanos. El descubrimiento de la vacuna es uno de los
sucesos ms importantes no slo en la historia de la medicina, sino
tambin en la historia de las sociedades humanas. A pesar de este
descubrimiento, se requirieron casi doscientos aos para lograr la
erradicacin de la viruela.
A principios del siglo XIX, el trmino virus se encontraba bien
establecido en la bibliografa mdica, aunque era utilizado para
describir una gran variedad de agentes infecciosos. Este uso
persisti durante toda la poca del surgimiento de la bacteriologa
mdica, o sea, los primeros dos tercios del siglo XIX. Claude
Bernard erigi una infraestructura para la medicina experimental,
apoyada en la tradicin filosfica de Descartes y Pascal. Por
ejemplo, Bernard cit los resultados obtenidos a travs de la simple
observacin en el caso de la garrapata y su relacin con
enfermedades de la piel. Segn Bernard, la misma metodologa
aplicada en la observacin directa de las garrapatas poda ser
aplicada para explorar la validez de las teoras que presuman la
existencia de ...el virus, una criatura de la razn. As, Claude
Davaine empez en 1860 a utilizar una combinacin de

experimentacin y observacin para rastrear aquello a lo cual se


refiri sucesivamente como el virus, el agente txico y finalmente,
el bacteridium del ntrax. A falta de filtros artificiales adecuados,
Davaine demostr la diferencia entre sangre infectada y no
infectada por el ntrax, utilizando como filtro la placenta del cerdo.
Sin embargo, en algunos experimentos de Davaine el agente del
ntrax era capaz de atravesar el filtro placentario. Robert Koch
descubri en 1876 que el bacilo del ntrax a veces forma pequeas
esporas capaces de atravesar la membrana placentaria.
Mientras tanto, Chauveau empez a trabajar en la identificacin del
agente de la viruela, utilizando mtodos de filtracin. Pero no pudo
obtener resultados definitivos, por lo cual fue el primero en hacer
una distincin entre enfermedades virulentas, causadas por virus, y
enfermedades contagiosas, en las cuales era transmitido un
microbio o parsito bien conocido. Por lo tanto, el trmino virus fue
restringido a denotar una misteriosa entidad infecciosa capaz de
ejercer su efecto patognico solamente por medio de la asociacin
en solucin de ciertos elementos o partculas de naturaleza
desconocida. Chauveau identific estos cuerpos elementales
(granulations lmentaires) como el origen de la actividad
patognica, introduciendo as un trmino que sobrevivira durante
dcadas.
En los aos 1865-1866, ocurri en la Gran Bretaa un desastroso
brote de una enfermedad llamada ictericia hemtica bovina o peste
del ganado, la cual extermin una gran cantidad de animales. El
mdico John Gamgee haba urgido, sin xito, a las autoridades para
que impusieran una cuarentena y programas de matanza controlada
para evitar la diseminacin de la enfermedad. A raz de su fracaso,
Gamgee abandon el pas no sin antes publicar un libro con sus
observaciones sobre esta enfermedad; ah escrbi:
Al igual que la mayora de las ponzoas animales, el virus de la
peste del ganado se reproduce con maravillosa rapidez en los
cuerpos de los animales enfermos, de los cuales es tambin
liberado. Tanto el aliento de la res enferma aspirado por un animal
sano, como lo productos slidos de la enfermedad, parecen tener la
capacidad de inducir el padecimiento y los antdotos son aplicados
demasiado tarde cuando se intenta alcanzar la ponzoa presente en
el sistema animal. No conozco ningn antdoto capaz de ser usado
internamente en los animales enfermos... Me temo que nunca
lograremos alcanzar el virus una vez que ste se encuentra en el
animal vivo.
Tales palabras desalentadas merecen ser recordadas considerando
los escasos avances logrados hasta la fecha en el tratamiento de las
enfermedades virales.
La etiologa u origen del ntrax fue cabalmente entendida gracias al
advenimiento de una herramienta que se volvi invaluable en los
estudios bacteriolgicos, misma que dio lugar al surgimiento a fines
del siglo XIX del concepto de virus como entidad filtrable. Al

parecer, placas de cermica blanca no esmaltada y conectadas a


una bomba de vaco capaz de ejercer succin fueron utilizadas en
trabajos bacteriolgicos por primera vez en 1870, por Edwin Klebs.
Seis aos despus, Louis Pasteur utiliz para el mismo propsito
filtros hechos con la llamada goma de Pars. As, Pasteur, en
colaboracin con Joubet, aisl el bacilo del ntrax y adopt la
palabra microbio inventada por Sedillot en 1878, de manera que
Pasteur declar: todo virus es un microbio, haciendo caso omiso de
la distincin hecha por Chauveau entre enfermedades virulentas y
enfermedades contagiosas. A partir de entonces y a travs del
trabajo pionero sobre las vacunas contra el ntrax, el clera aviario
y la rabia, Pasteur y todos aquellos involucrados en estudios
patolgicos utilizaron el termino virus para denotar cualquier agente
infeccioso (ya fuera o no fuera ste de naturaleza bacteriana) capaz
de producir inmunidad despus de la convalecencia del organismo
afectado por el propio agente infeccioso.
Pasteur busc afanosamente y en vano el agente causal de la rabia.
Sin embargo, no existe evidencia de que haya sospechado que
dicho agente era esencialmente diferente de los otros microbios
patgenos que haba logrado caracterizar a lo largo de su vida. En
1897, dos discpulos de Robert Koch encabezaron un estudio sobre
el origen de la fiebre aftosa del ganado vacuno. Dichos
investigadores demostraron que el agente causal de esta
enfermedad era de naturaleza filtrable, o sea, capaz de atravesar
los filtros bacteriolgicos ms finos disponibles en aquel entonces.
Loeffler y Frosch observaron que este agente filtrable poda ser
pasado de un animal a otro a pesar de que cada pasaje implicaba
una gran dilucin en la concentracin del propio agente filtrable. Por
lo tanto, Loeffler y Frosch llegaron a la conclusin de que el agente
infeccioso poda reproducirse en los animales infectados,
descartndose de esta manera la posibilidad de que se tratara de
una toxina, y concluyeron que se trataba de un microbio muy
pequeo. No es de sorprender que los bacterilogos mdicos se
negaran a buscar una explicacin que estaba por fuera del concepto
de microbio patgeno. Por otra parte, es notable que un
microbilogo botnico fuera capaz de sugerir, unos cuantos meses
despus de haberse publicado los resultados de Loeffler y Frosch,
una explicacin que finalmente result correcta en relacin con
estudios y observaciones similares realizados respecto al agente
causal de una enfermedad vegetal conocida como mosaico del
tabaco.
b) EL VIRUS DEL MOSAICO DEL TABACO
A finales del siglo XIX, los xitos de la microbiologa mdica haban
establecido slidamente la teora de que las enfermedades
infecciosas son causadas por grmenes microscpicos que podan
ser cultivados en medios nutritivos especiales y aislados por medio
de filtros muy finos capaces de retener dichos microorganismos. Sin
embargo, en 1892 el ruso Dimitri Ivanovski demostr que el agente
causal de la enfermedad vegetal conocida como mosaico del tabaco

era capaz de pasar a travs de los filtros a prueba de bacterias y no


poda ser observado bajo el microscopio ni cultivado en medios
artificiales. Estos resultados hicieron a Ivanovsky especular que el
mosaico del tabaco era causado por un germen productor de
toxinas las cuales podan atravesar el filtro bacteriolgico. En 1898,
el holands Martinus Beijerinck realiz experimentos ms rigurosos,
los cuales demostraron que el agente del mosaico del tabaco
pasaba a travs de filtros de porcelana y era capaz de multiplicarse
en los tejidos de las plantas infectadas, hecho que descartaba la
posibilidad de que se tratara de una toxina. Beijerinck denomin
Contagium vivum fluidum al agente del mosaico del tabaco. En
aquel entonces, el concepto de macromolcula no exista todava, y
las substancias eran divididas bsicamente en dos grupos; las
substancias corpusculares o particuladas, suspendidas en los fluidos
circundantes, como las bacterias y los glbulos rojos, y las
substancias disueltas o solubles, molculas de bajo peso molecular.
Para Beijerinck era de la mayor importancia establecer si el virus
era disuelto o corpuscular. Apoyndose en la observacin de que el
virus era capaz de atravesar filtros a prueba de bacterias, Beijerinck
concluy que deba tratarse de una substancia disuelta o soluble y,
por lo tanto, de naturaleza molecular, quiz soluble en agua y capaz
de replicarse, pero solamente cuando se encontraba incorporada al
protoplasma de la clula viva infectada. Las conclusiones de
Beijerinck resultaron sorprendentemente cercanas al moderno
concepto de virus; sin embargo, tambin resultaron ser demasiado
avanzadas para su tiempo y encontraron poca aceptacin entre los
patlogos de principios del siglo. A pesar de esto, en los primeros
aos del siglo XX diversos investigadores descubrieron otros agentes
infecciosos filtrables, capaces de producir enfermedades en
animales, y gradualmente el trmino virus, en principio usado por
los mdicos de la antigua Roma para designar cualquier veneno de
origen animal, pas a denominar estos recin descubiertos agentes
infecciosos filtrables. En 1908, dos patlogos daneses informaron
haber transmitido la leucemia (un tumor caracterizado por una
desmedida proliferacin de los glbulos blancos de la sangre) a
pollos, por medio de un filtrado libre de clulas. Peyton Rous
descubri en 1911 que algunos tumores slidos, conocidos como
sarcomas de los pollos, podan ser transmitidos a pollos sanos por
medio de un filtrado obtenido a partir de clulas tumorales. Sin
embargo, estos primeros indicios de la asociacin entre los virus y
el cncer permanecieron ignorados por muchos aos.
c) EL BACTERIFAGO
En 1915, el ingls F. Twort public un artculo en la revista mdica
The Lancet, en el cual describi un curioso fenmeno observado en
ciertos cultivos de micrococos bacterianos que despus de
incubaciones prolongadas desarrollaban regiones transparentes, las
cuales examinadas al microscopio mostraban la ausencia de clulas
bacterianas y la presencia de minsculos grnulos cristalinos. El
material cristalino poda ser pasado por filtros de porcelana y una

gota de ese filtrado era suficiente para destruir (lisar) un nuevo


cultivo de micrococos. Twort sugiri que el fenmeno poda ser
explicado por la existencia de un virus bacteriano o por la
produccin de una enzima bacteriana capaz de degradar a las
propias bacterias.
En 1917, Flix d'Herelle observ un fenmeno similar en cultivos del
bacilo de la disentera y demostr que era posible usar cultivos de
este bacilo utilizando filtrados obtenidos a partir de heces fecales.
Flix d'Herelle opt inmediatamente por la explicacin de que era
un virus la causa de este fenmeno y, debido a que el supuesto
virus era incapaz de multiplicarse, excepto a expensas de bacterias
vivas, D'Herelle decidi llamarlo bacterifago (devorador de
bacterias).
Durante los aos veinte la definicin del virus se basaba en
conceptos puramente negativos: no podan ser vistos al
microscopio, no podan ser cultivados en medios artificiales, y
adems no eran retenidos por los filtros a prueba de bacterias. Sin
embargo, las observaciones de D'Herelle permitieron la preparacin
de grandes cantidades de bacterifagos (fagos ser el trmino
utilizado en adelante), a partir de la lisis de bacterias cultivadas en
medios lquidos. Estos lisados podan ser utilizados para infectar
otros cultivos. El propio D'Herelle observ que cultivos de bacterias
en medio slido infectados con lisados que contenan fagos,
mostraban "claros" o placas en la, por otra parte, uniforme capa de
bacterias; el nmero de estas placas era inversamente proporcional
a la dilucin del lisado con fagos aadido a dicho cultivo. Por lo
tanto, el ttulo de una suspensin de fagos poda ser estimado en
trminos de unidades formadoras de placas (u.f.p.). De acuerdo con
esto, si cada partcula viral presente en la preparacin infectante da
origen a una placa, entonces la eficiencia de plaqueo (e.p) es igual
a la unidad. Muchos aos despus, este mtodo sera modificado y
aplicado al ensayo de los virus de plantas y animales. De hecho,
uno de los avances ms importantes en el estudio de los virus
animales consisti en el ensayo en placa diseado por Renato
Dulbecco en 1952. En este caso, una suspensin de clulas
animales es colocada en una caja de Petri; las clulas se adhieren y
crecen a lo largo y ancho de la superficie de vidrio u otro material
slido, hasta que forman una monocapa de clulas Entonces se
elimina el medio de cultivo y se aade una suspensin viral diluida.
Despus de una breve incubacin que permite que las partculas
virales se adhieran (adsorban) a las clulas, se elimina el exceso de
inculo viral y se aade una capa de agar nutritivo que cubre las
clulas. Despus de una incubacin que puede durar varios das, las
clulas son teidas por medio de un colorante vital que solamente
penetra en las clulas vivas, de manera que las muertas por causa
de la infeccin viral permanecen incoloras y se manifiestan como
placas desteidas en la monocapa de clulas teidas.
Retomando a D'Herelle y los fagos, este investigador crea que la
partcula infectante (fago) se multiplicaba dentro de la bacteria y

que su progenie era liberada despus de la lisis de la bacteria


hospedera. En 1939, Ellis y Delbrck realizaron experimento
conocido como "curva de crecimiento en un solo paso", el cual
constituy una slida prueba en apoyo de la hiptesis de D'Herelle
(figura I.1.). Sin embargo, persista una controversia en cuanto a si
el crecimiento intracelular del fago introduca la lisis de la bacteria o
en realidad dicha lisis bacteriana era un fenmeno secundario sin
relacin directa con el crecimiento del fago. Experimentos
realizados por Delbrck resolvieron esta controversia y demostraron
que en la lisis de las bacterias infectadas participan factores tanto
dependientes como independientes de la infeccin viral. Cuando la
infeccin ocurre a baja multiplicidad, o sea, cuando la relacin
fago/bacteria no es mayor de 2, el fago penetra la bacteria, se
multiplica e induce la lisis de la clula bacteriana. Sin embargo,
cuando la infeccin ocurre en altas multiplicidades, o sea, cuando
hay un exceso de partculas infectantes, la lisis bacteriana se debe
principalmente a un debilitamiento de la pared celular causado por
el exceso de fagos adsorbidos a dicha pared.

FIGURA I.1. Diagrama de la curva de multiplicacin en un solo


paso (o escaln) del bacterifago T2.

La primera purificacin de un virus fue lograda por Max Schlesinger


en 1933 utilizando una tcnica conocida como centrifugacin
diferencial, la cual se basa en el hecho de que en un tubo de ensayo
sometido a la accin de una fuerza centrfuga las partculas ms
pesadas sedimentan a menor velocidad que las partculas ligeras.
De esta manera es posible separar los fagos de los restos de las
clulas bacterianas. El anlisis qumico de los fagos purificados

demostr que estn compuestos por protenas y cidos nucleicos en


proporciones casi iguales.
d) LA NATURALEZA QUMICA Y MOLECULAR DE LOS VIRUS
En 1935 el qumico Wendell Stanley pudo aislar el virus causante
del mosaico del tabaco y purificarlo en forma cristalina. Este hecho
represent la cristalizacin de un material biolgico supuestamente
vivo y, por lo tanto, tuvo un enorme impacto desde el punto de
vista filosfico, pues llev al cuestionamiento de los conceptos
establecidos respecto a la naturaleza y propiedades de los seres
vivos. En 1937 Bawden y Pirie lograron la total purificacin del virus
del mosaico del tabaco y demostraron que estaba compuesto por
protena y cido ribonucleico (ARN). Esto ocurri en una poca en
que todava no se conoca la naturaleza del material gentico. Ya en
1928 Fred Griffith haba descubierto que cepas no patognicas de
neumococos bacterianos, conocidas como cepas R, podan ser
transformadas a la variedad patognica S cuando eran incubadas en
presencia de un extracto libre de clulas obtenido a partir de
neumococos S que haban sido "muertos" (o sea, inactivados) por
tratamiento trmico. En 1944, Avery, Mac Leod y Mc Carty
informaron que el cido desoxirribonucleico (ADN) obtenido a partir
de neumococos S, era el nico factor capaz de transformar a los
neumococos R y volverlos patognicos.
Sin embargo, la ortodoxia cientfica sealaba a las protenas como
posibles constituyentes del material gentico. En aquel entonces era
una opinin generalizada que los cidos nucleicos carecan de la
versatilidad estructural necesaria para satisfacer el complicado
papel atribuido a los hipotticos genes. Fue en 1952 cuando
Hershey y Chase demostraron sin lugar a dudas que la informacin
gentica reside en los cidos nucleicos. Para esto utilizaron al
bacterifago T2, que usualmente infecta a la bacteria Escherichia
coli. En primer lugar, Hershey y Chase crecieron el fago en cultivos
de E. coli, en los cuales el medio de cultivo haba sido suplementado
con azufre o fsforo radiactivos (35S y 32P). El fsforo radiactivo
sirvi para marcar exclusivamente el ADN presente en los fagos
recin sintetizados por las bacterias infectadas, mientras que el
azufre permiti marcar la protena asociada con las nuevas
partculas virales. Posteriormente, estos fagos radiactivos fueron
utilizados para infectar otros cultivos de E. coli, permitiendo que los
fagos se adsorbieran a las bacterias. Despus de una corta
incubacin, estas suspensiones de fagos y bacterias fueron
sometidas a intensa agitacin para interrumpir la asociacin entre
fagos y bacterias. La suspensin resultante fue centrifugada de
manera que las bacterias sedimentaron en el fondo de los tubos de
ensayo y las partculas virales permanecieron en el lquido
sobrenadante. Ambas fracciones (sedimento y sobrenadante)
fueron analizadas en su contenido de radiactividad. El resultado
indic que la mayor parte del 32P haba penetrado en las bacterias,
mientras que casi todo el 35S haba permanecido en el
sobrenadante. Por otra parte, a pesar de este tratamiento, las

bacterias fueron capaces de producir nuevas partculas virales, las


cuales contenan un alto porcentaje de 32P y casi nada de 35S. Estos
resultados indicaron que solamente el ADN viral penetra en las
bacterias y que este cido nucleico es suficiente para causar una
infeccin productiva en dichas bacterias.
La protena de la cubierta viral no es necesaria para producir la
infeccin debido a que no contiene la informacin gentica. Sin
embargo, esta protena es necesaria para proteger el cido nucleico
y para permitir la adsorcin del virus a las clulas. El experimento
mencionado sirvi para demostrar que el cido nucleido constituye
el material gentico. (figura I.2.)

Figura I.2. El experimento de Hershey y Chase.

En 1956, Gierer y Schramm purificaron el cido nucleico del virus


del mosaico del tabaco (VMT), y demostraron que ARN viral
purificado poda ser infeccioso si se tomaban las precauciones
necesarias para protegerlo de ser inactivado por la accin de
enzimas capaces de degradar cido ribonucleico. Experimentos

previos haban demostrado que las partculas de VMT podan ser


disociadas en protena y ARN, ambos componentes podan ser
reasociados en el tubo de ensayo para formar partculas virales
infectivas por completo y morfolgcamente maduras. Basndose en
esta observacin, Frankel Conrat y Singer procedieron a disociar
dos cepas diferentes de VMT. El ARN obtenido de una cepa fue
reasociado con la protena obtenida de la otra cepa y viceversa,
originando partculas hbridas, las cuales fueron usadas para
infectar plantas de tabaco. En todos los casos, las plantas
infectadas dieron origen a progenies virales que correspondan al
tipo del ARN presente en el hbrido infectante (figura 1.3).
Al igual que todos los organismos, los virus pueden generar
mutantes en el transcurso de su ciclo de crecimiento; estas
mutaciones pueden afectar el tipo de placa formada por la infeccin
viral en los cultivos infectados, el rango de hospederos susceptibles
de ser infectados por el virus e incluso las propiedades
fisicoqumicas del virus. Un problema asociado con las mutaciones
consiste en que varias de stas pueden ser de tipo letal, o sea,
bloquean totalmente la capacidad de replicacin del virus y por lo
tanto no pueden ser detectadas. Sin embargo, en 1963 Epstein y
Edgar descubrieron un tipo muy particular de mutantes virales que
ahora son conocidos como "mutantes letales condicionales". Una
clase de estos mutantes est constituida por los mutantes sensibles
a la temperatura. Estos virus mutantes son capaces de crecer a una
cierta temperatura, la temperatura permisiva, pero no pueden
hacerlo a una ms alta, la temperatura restrictiva misma
temperatura que no afecta el crecimiento de virus normales. Otra
clase de mutantes condicionales est constituida por los mutantes
mbar, los cuales no pueden crecer en ciertas cepas celulares
llamadas no permisivas, mientras que s pueden hacerlo en cepas
celulares permisivas. Tambin se han descrito otros tipos de
mutantes condicionales sensibles al fro, los cuales se comportan a
la inversa de los mutantes termosensibles anteriormente descritos.

Figura I.3. El experimento de Frankel-Conrat y Singer que


demostr que el ARN es el material gentico del virus del mosaico
del tabaco (VMT).

Los virus constituyen partculas extremadamente pequeas cuyo


tamao vara ms o menos entre 20 y 300 nanmetros (nm).*
Por lo tanto, los virus slo pueden ser observados bajo el
microscopio electrnico. En muchos casos los virus infectan a la
clula hospedera por medio de interaccin directa entre la clula y
la partcula viral, pero en otros casos los virus son transmitidos por
medio de un agente animal o vegetal que acta como vector
intermediario entre el virus y su hospedero final. Las clulas que
hospedan al virus contienen ambos tipos de cido nucleico (ADN y
ARN), mientras que los virus contienen solamente un tipo de cido
nucleico, el cual ser ADN o ARN segn el tipo de virus en particular.
El virus se reproduce totalmente a partir de su material gentico
constituido por el cido nucleico, mientras que la clula hospedera
se reproduce a partir de la suma integral de sus componentes. El

virus nunca se origina directamente a partir de un virus


preexistente, mientras que toda nueva clula se origina de manera
directa de una clula madre. Los componentes de un virus son
sintetizados en forma independiente y son ensamblados
posteriormente para formar una partcula viral madura. En cambio,
el crecimiento de las clulas consiste en un aumento de todos sus
componentes sin que la clula pierda en ningn momento su
integridad. Los virus dependen de la maquinaria metablica y
sinttica presente en la clula hospedera para poder sintetizar el
cido nucleico y las protenas virales.

Figura I.4. Diagrama que muestra el tamao relativo y las formas


de diferentes tipos de virus. (a) Poxvirus (vacuna). (b) Poxvirus
(dermatitis

pustular).

(c)

Rabdovirus.

(d)

Virus

de

la

parainfluenza (parotiditis). (e) Bacterifago. (g) Herpesvirus. (h)


Adenovirus. (i) Virus de la influenza. (j) Virus de la papa. (k)
Virus del mosaico del tabaco. (l) Polioma/papiloma virus. (m)
Virus del mosaico de la alfalfa. (n) Virus de la polio. (o) Fago
X174.

Figura I.5. Diagrama que ilustra la terminologa utilizada para


describir los virus con simetra helicoidal (izquierda) y con
simetra icosadrica (derecha).

Existe una terminologa bien establecida para describir los


diferentes componentes y estructuras de los virus. Una partcula
viral completa e infectiva es denominada virin. En el caso de los
virus con morfologa icosadrica, la cubierta de protena es conocida
como la cpside que a su vez est compuesta de unidades
morfolgicas o capsmeras. La cpside rodea un centro compuesto
de cido nucleico y protenas. La cpside y el centro forman en
conjunto la nucleocpside. Ejemplos de virus icosadricos son el
virus de la poliomielitis y el bacterifago XI74. Otros virus tienen
aspecto de bastones o cilindros. En tales viriones el cido nucleico
est rodeado por una cpside cilndrica cuya estructura helicoidal
puede ser resuelta bajo el microscopio electrnico. Ejemplos de
viriones helicoidales son el virus del mosaico del tabaco y el
bacterifago M13. En viriones de morfologa ms compleja, la
nucleocpside est rodeada por una laxa envoltura membranosa.
Dichos viriones tienen forma relativamente esfrica, pero son muy
pleomrficos (multiformes) debido a que la envoltura no es rgida.
Ejemplo de virus icosadricos con envoltura son los herpesvirus. En
el caso de los virus helicoidales con envoltura como el virus de la
influenza, la nucleocpside est enrollada dentro de la envoltura. En
viriones cuya estructura es todava mas compleja, como en el caso
del virus de la viruela, no es posible identificar una sola cpside, ya
que este tipo de virus tiene varias cubiertas alrededor del cido
nucleico. Las envolturas virales tienen caractersticas similares a las
de las membranas celulares debido a que tales envolturas se
derivan de la membrana de la clula hospedera durante los estadios
finales de la infeccin viral. Por lo tanto, las envolturas virales son
ricas en lpidos (grasas) y protenas, algunas de las cuales forman

complejos con diferentes tipos de carbohidratos (azcares),


constituyendo las llamadas glicoprotenas. Los carbohidratos
asociados a las protenas tienden a protuir de la envoltura viral y a
veces es posible reconocerlos bajo el microscopio electrnico en
forma de espigas presentes en la superficie externa del virin. Las
figuras 1.4 y 1.5 dan una idea general de las diversas morfologas y
componentes estructurales de los virus.

FIGURA I.6. Estructura de las bases pricas y pirimdicas.

Figura I.7. Estructura de algunos ribonucletidos.

I .

I N T R O D U C C I N H I S T R I C A
E S T U D I O D E L O S V I R U S

A L

a) UN ANTIGUO PROBLEMA EN LA PATOLOGA DE LOS SERES


VIVOS
El trmin virologa ha sido incorporado al vocabulario durante las
ltimas
dcadas.
La primera revista cientfica
dedicada
exclusivamente al campo de la virologa: Archiv fr die Gesamte
Virusforschung, hoy conocida como Archives of Virology, empez su
publicacin en 1939. El primer texto dedicado slo a la virologa:

General Virology, de Salvatore Luria, fue publicado en 1953. Sin


embargo, los virus han estado acompaando al hombre durante
toda su historia y el trmino virus tiene muchos siglos de
existencia, aunque su uso y connotaciones han variado
notablemente a lo largo del tiempo. Se puede decir, en forma un
tanto arbitraria, que los orgenes de la disciplina cientfica hoy da
conocida como virologa apenas se remontan a las dcadas finales
y
del siglo XIX. Pero considerando aspectos epidemiolgicos*
semiolgicos**
dentro del registro histrico, encontramos que
enfermedades como la rabia han sido descritas y registradas
meticulosamente por ms de dos mil aos. En el caso particular de
la rabia, su misterioso origen, su capacidad para transformar a un
perro domesticado en bestia feroz, su largo e impreciso periodo de
incubacin y los dramticos sntomas que preceden al final fatal de
esta enfermedad en los humanos, constituyen un cuadro pavoroso y
a la vez irresistible, que ha merecido la atencin de los escritores y
pensadores de la Antigedad.
Si se comparan las antiguas descripciones hechas por cronistas
griegos y romanos con los casos ms recientes de rabia tanto en
animales como en humanos, encontramos que desde el punto de
vista clnico el virus de la rabia no ha cambiado a lo largo de los
siglos. Esta caracterstica lo distingue de otros virus patgenos
(capaces de producir enfermedad), confirindole una posicin nica
en la historia de la medicina. Diferentes ideas acerca de la causa y
el origen de la rabia han sido concebidas en diferentes pocas. Una
de las primeras descripciones de la rabia que han sobrevivido hasta
nuestros das es la de Aristteles. "la rabia vuelve loco al animal, y
cualquier especie de animal, con excepcin del hombre, ser
contaminado con esta enfermedad si es mordido por un perro
rabioso. La enfermedad es fatal para el propio perro y cualquier
otro animal mordido por ste, con excepcin del hombre". Autores
posteriores muchos de los cuales dudaron en cuestionar la
credibilidad del gran filsofo griego, se mostraron sorprendidos por
la referencia de Aristteles a la supuesta insusceptibilidad del ser
humano para ser contaminado por la rabia. As, algunos autores
propusieron que originalmente el agente causal de la rabia no poda
contagiar al hombre y solamente al cabo de los siglos el misterioso
agente causal de esta enfermedad haba adquirido la capacidad de
afectar al ser humano. Sin embargo, el mdico renacentista
Girolamo Fracastoro hizo notar que Aristteles solamente quera
recalcar el hecho de que no todos aquellos humanos mordidos por
un perro rabioso desarrollaran la enfermedad en forma obligatoria.
Una descripcin de la rabia ms precisa y detallada fue
proporcionada en el libro De medicina, escrito por Celso, un mdico
que vivi en el siglo I, en el apogeo del Imperio romano. En
particular, hay una frase en el texto de Celso que ha llamado
poderosamente la atencin de los historiadores de la medicina:
"...especialmente en los casos en que el perro es rabioso, el virus
debe ser drenado con una ventosa de vidrio..." Por supuesto nadie
se atrevera a pensar que Celso identific al agente de la rabia

como un virus en el sentido moderno del trmino. Sin embargo, es


importante hacer notar que Celso utiliz el trmino virus para
denotar al agente causal de la rabia, mientras que en el mismo
texto utiliz la palabra venenum para describir la ponzoa de las
serpientes. Es probable que tal distincin no haya sido accidental,
sobre todo si consideramos que el trmino latino virus puede
significar veneno o tambin lquido viscoso. Por lo tanto, quiz Celso
estaba advertido de que el agente de la rabia era transmitido por
medio de la saliva viscosa del perro rabioso.
Despus de Celso, el trmino virus se utiliz durante siglos en
forma casual como sinnimo de ponzoa o veneno, hasta que a
finales del siglo XVIII adquiri claramente el significado de un
agente infeccioso, debido a la creciente advertencia general de que
existen muchas enfermedades contagiosas y transmisibles. La
gradual aceptacin del trmino virus en la literatura mdica corri
paralela con el desarrollo de los conceptos de infeccin y contagio,
los cuales deben su origen al estudio de una enfermedad tambin
de naturaleza viral, pero que, a diferencia de la rabia, ha tenido
enorme influencia sobre el curso de la historia social y poltica de la
humanidad: la viruela.
En trminos de la devastacin causada en las sociedades
medievales, la viruela es solamente comparable con la peste
bubnica. Sin embargo, la historia temprana de la viruela presenta
grandes dificultades para el historiador de la medicina, ya que, a
diferencia de la rabia, es muy difcil establecer un diagnstico
diferencial entre la viruela y otras enfermedades eruptivas de tipo
febril, como el sarampin, la varicela o la escarlatina, a partir de las
descripciones proporcionadas por los cronistas de la Antigedad.
Pero no cabe duda de que los conquistadores espaoles contaron
con un inesperado, silencioso y mortal aliado que contribuy
notablemente al xito de Corts y a la pronta cada de Tenochtitln.
Un soldado de la expedicin de Pnfilo de Narvez arrib a Mxico
enfermo de viruela, enfermedad hasta entonces desconocida en
Mesoamrica. La falta de inmunidad natural a la viruela permiti
que sta se extendiera rpidamente entre la poblacin indgena con
desastrosas consecuencias para la misma. En pocas semanas miles
de indgenas sucumbieron a la viruela; recordemos que el propio
Cuitlhuac, penltimo emperador azteca, falleci por causa de esta
enfermedad. Recientes estimaciones epidemiolgicas han llevado a
postular que durante los primeros veinticinco aos posteriores a la
Conquista ms de un tercio de la poblacin indgena sucumbi a la
viruela. Es probable que tal devastacin natural haya contribuido en
forma radical al establecimiento del rgimen colonial, explicando
tambin en parte por qu imperios tan poderosos y organizados
como el azteca y el inca fueron borrados del mapa, sin mayor
oposicin, en unos cuantos aos.
Durante los siglos XVII y XVIII ocurrieron en Europa severas
epidemias de viruela, posiblemente debidas a la aparicin de
nuevas cepas del virus. Mdicos y sabios que testimoniaron estas

epidemias pudieron darse cuenta de que algn factor esencial era


transmitido de persona a persona y de casa en casa. En la antigua
China, mucho antes de nuestra era, ocurrieron los primeros intentos
para proteger a los individuos contra la viruela. As, los chinos
desarrollaron la prctica conocida como variolacin, la cual consiste
en la inoculacin de individuos sanos con fluidos obtenidos de las
vesculas eruptivas de las personas afectadas por casos leves de
viruela. En 1721, Mary Worfley Montagu, esposa del embajador
britnico en Turqua, introdujo la variolacin en Gran Bretaa. Dicho
procedimiento resultaba muy peligroso, ya que con frecuencia los
individuos inoculados desarrollaban la enfermedad y moran a
consecuencia de ella, en lugar de ser protegidos contra la viruela.
Los problemas causados por las severas epidemias de viruela y la
controversia en relacin con la variolacin fueron la base de mucha
bibliografa mdica producida en el siglo XVIII. Algunos autores se
permitieron especular sobre la naturaleza del agente transmisible
causa del contagio, al cual se denomin virus cada vez con mayor
frecuencia.
En 1730, Thomas Fuller public un pequeo libro sobre las fiebres
eruptivas (que incluyen la viruela). Ah escribi: "La forma principal
y ms comn de contraer las fiebres contagiosas, como la viruela y
el sarampin, es por medio de infeccin, o sea, recibiendo a travs
del aliento o de los poros de la piel los corpsculos virosos
peculiares a la crianza de dichas enfermedades."
Por su parte, Angelo Gatti, el gran precursor de Jenner, public sus
reflexiones sobre la variolacin en 1764. Sus observaciones en
relacin con la naturaleza de la infeccin y con la necesidad de
encontrar un mtodo para atenuar "el virus varioloso", fueron de
carcter proftico. Sin embargo, Gatti muri en enero de 1798,
antes de haber podido conocer el modesto panfleto publicado en el
mismo ao por el mdico britnico Edward Jenner, en el cual
comunicaba su descubrimiento de que la inoculacin con el virus de
la vacuna (o sea, con los fluidos obtenidos de las lesiones de la
viruela bovina), era capaz de prevenir la infeccin de la viruela en
seres humanos. El descubrimiento de la vacuna es uno de los
sucesos ms importantes no slo en la historia de la medicina, sino
tambin en la historia de las sociedades humanas. A pesar de este
descubrimiento, se requirieron casi doscientos aos para lograr la
erradicacin de la viruela.
A principios del siglo XIX, el trmino virus se encontraba bien
establecido en la bibliografa mdica, aunque era utilizado para
describir una gran variedad de agentes infecciosos. Este uso
persisti durante toda la poca del surgimiento de la bacteriologa
mdica, o sea, los primeros dos tercios del siglo XIX. Claude
Bernard erigi una infraestructura para la medicina experimental,
apoyada en la tradicin filosfica de Descartes y Pascal. Por
ejemplo, Bernard cit los resultados obtenidos a travs de la simple
observacin en el caso de la garrapata y su relacin con
enfermedades de la piel. Segn Bernard, la misma metodologa

aplicada en la observacin directa de las garrapatas poda ser


aplicada para explorar la validez de las teoras que presuman la
existencia de ...el virus, una criatura de la razn. As, Claude
Davaine empez en 1860 a utilizar una combinacin de
experimentacin y observacin para rastrear aquello a lo cual se
refiri sucesivamente como el virus, el agente txico y finalmente,
el bacteridium del ntrax. A falta de filtros artificiales adecuados,
Davaine demostr la diferencia entre sangre infectada y no
infectada por el ntrax, utilizando como filtro la placenta del cerdo.
Sin embargo, en algunos experimentos de Davaine el agente del
ntrax era capaz de atravesar el filtro placentario. Robert Koch
descubri en 1876 que el bacilo del ntrax a veces forma pequeas
esporas capaces de atravesar la membrana placentaria.
Mientras tanto, Chauveau empez a trabajar en la identificacin del
agente de la viruela, utilizando mtodos de filtracin. Pero no pudo
obtener resultados definitivos, por lo cual fue el primero en hacer
una distincin entre enfermedades virulentas, causadas por virus, y
enfermedades contagiosas, en las cuales era transmitido un
microbio o parsito bien conocido. Por lo tanto, el trmino virus fue
restringido a denotar una misteriosa entidad infecciosa capaz de
ejercer su efecto patognico solamente por medio de la asociacin
en solucin de ciertos elementos o partculas de naturaleza
desconocida. Chauveau identific estos cuerpos elementales
(granulations lmentaires) como el origen de la actividad
patognica, introduciendo as un trmino que sobrevivira durante
dcadas.
En los aos 1865-1866, ocurri en la Gran Bretaa un desastroso
brote de una enfermedad llamada ictericia hemtica bovina o peste
del ganado, la cual extermin una gran cantidad de animales. El
mdico John Gamgee haba urgido, sin xito, a las autoridades para
que impusieran una cuarentena y programas de matanza controlada
para evitar la diseminacin de la enfermedad. A raz de su fracaso,
Gamgee abandon el pas no sin antes publicar un libro con sus
observaciones sobre esta enfermedad; ah escrbi:
Al igual que la mayora de las ponzoas animales, el virus de la
peste del ganado se reproduce con maravillosa rapidez en los
cuerpos de los animales enfermos, de los cuales es tambin
liberado. Tanto el aliento de la res enferma aspirado por un animal
sano, como lo productos slidos de la enfermedad, parecen tener la
capacidad de inducir el padecimiento y los antdotos son aplicados
demasiado tarde cuando se intenta alcanzar la ponzoa presente en
el sistema animal. No conozco ningn antdoto capaz de ser usado
internamente en los animales enfermos... Me temo que nunca
lograremos alcanzar el virus una vez que ste se encuentra en el
animal vivo.
Tales palabras desalentadas merecen ser recordadas considerando
los escasos avances logrados hasta la fecha en el tratamiento de las
enfermedades virales.

La etiologa u origen del ntrax fue cabalmente entendida gracias al


advenimiento de una herramienta que se volvi invaluable en los
estudios bacteriolgicos, misma que dio lugar al surgimiento a fines
del siglo XIX del concepto de virus como entidad filtrable. Al
parecer, placas de cermica blanca no esmaltada y conectadas a
una bomba de vaco capaz de ejercer succin fueron utilizadas en
trabajos bacteriolgicos por primera vez en 1870, por Edwin Klebs.
Seis aos despus, Louis Pasteur utiliz para el mismo propsito
filtros hechos con la llamada goma de Pars. As, Pasteur, en
colaboracin con Joubet, aisl el bacilo del ntrax y adopt la
palabra microbio inventada por Sedillot en 1878, de manera que
Pasteur declar: todo virus es un microbio, haciendo caso omiso de
la distincin hecha por Chauveau entre enfermedades virulentas y
enfermedades contagiosas. A partir de entonces y a travs del
trabajo pionero sobre las vacunas contra el ntrax, el clera aviario
y la rabia, Pasteur y todos aquellos involucrados en estudios
patolgicos utilizaron el termino virus para denotar cualquier agente
infeccioso (ya fuera o no fuera ste de naturaleza bacteriana) capaz
de producir inmunidad despus de la convalecencia del organismo
afectado por el propio agente infeccioso.
Pasteur busc afanosamente y en vano el agente causal de la rabia.
Sin embargo, no existe evidencia de que haya sospechado que
dicho agente era esencialmente diferente de los otros microbios
patgenos que haba logrado caracterizar a lo largo de su vida. En
1897, dos discpulos de Robert Koch encabezaron un estudio sobre
el origen de la fiebre aftosa del ganado vacuno. Dichos
investigadores demostraron que el agente causal de esta
enfermedad era de naturaleza filtrable, o sea, capaz de atravesar
los filtros bacteriolgicos ms finos disponibles en aquel entonces.
Loeffler y Frosch observaron que este agente filtrable poda ser
pasado de un animal a otro a pesar de que cada pasaje implicaba
una gran dilucin en la concentracin del propio agente filtrable. Por
lo tanto, Loeffler y Frosch llegaron a la conclusin de que el agente
infeccioso poda reproducirse en los animales infectados,
descartndose de esta manera la posibilidad de que se tratara de
una toxina, y concluyeron que se trataba de un microbio muy
pequeo. No es de sorprender que los bacterilogos mdicos se
negaran a buscar una explicacin que estaba por fuera del concepto
de microbio patgeno. Por otra parte, es notable que un
microbilogo botnico fuera capaz de sugerir, unos cuantos meses
despus de haberse publicado los resultados de Loeffler y Frosch,
una explicacin que finalmente result correcta en relacin con
estudios y observaciones similares realizados respecto al agente
causal de una enfermedad vegetal conocida como mosaico del
tabaco.
b) EL VIRUS DEL MOSAICO DEL TABACO
A finales del siglo XIX, los xitos de la microbiologa mdica haban
establecido slidamente la teora de que las enfermedades
infecciosas son causadas por grmenes microscpicos que podan

ser cultivados en medios nutritivos especiales y aislados por medio


de filtros muy finos capaces de retener dichos microorganismos. Sin
embargo, en 1892 el ruso Dimitri Ivanovski demostr que el agente
causal de la enfermedad vegetal conocida como mosaico del tabaco
era capaz de pasar a travs de los filtros a prueba de bacterias y no
poda ser observado bajo el microscopio ni cultivado en medios
artificiales. Estos resultados hicieron a Ivanovsky especular que el
mosaico del tabaco era causado por un germen productor de
toxinas las cuales podan atravesar el filtro bacteriolgico. En 1898,
el holands Martinus Beijerinck realiz experimentos ms rigurosos,
los cuales demostraron que el agente del mosaico del tabaco
pasaba a travs de filtros de porcelana y era capaz de multiplicarse
en los tejidos de las plantas infectadas, hecho que descartaba la
posibilidad de que se tratara de una toxina. Beijerinck denomin
Contagium vivum fluidum al agente del mosaico del tabaco. En
aquel entonces, el concepto de macromolcula no exista todava, y
las substancias eran divididas bsicamente en dos grupos; las
substancias corpusculares o particuladas, suspendidas en los fluidos
circundantes, como las bacterias y los glbulos rojos, y las
substancias disueltas o solubles, molculas de bajo peso molecular.
Para Beijerinck era de la mayor importancia establecer si el virus
era disuelto o corpuscular. Apoyndose en la observacin de que el
virus era capaz de atravesar filtros a prueba de bacterias, Beijerinck
concluy que deba tratarse de una substancia disuelta o soluble y,
por lo tanto, de naturaleza molecular, quiz soluble en agua y capaz
de replicarse, pero solamente cuando se encontraba incorporada al
protoplasma de la clula viva infectada. Las conclusiones de
Beijerinck resultaron sorprendentemente cercanas al moderno
concepto de virus; sin embargo, tambin resultaron ser demasiado
avanzadas para su tiempo y encontraron poca aceptacin entre los
patlogos de principios del siglo. A pesar de esto, en los primeros
aos del siglo XX diversos investigadores descubrieron otros agentes
infecciosos filtrables, capaces de producir enfermedades en
animales, y gradualmente el trmino virus, en principio usado por
los mdicos de la antigua Roma para designar cualquier veneno de
origen animal, pas a denominar estos recin descubiertos agentes
infecciosos filtrables. En 1908, dos patlogos daneses informaron
haber transmitido la leucemia (un tumor caracterizado por una
desmedida proliferacin de los glbulos blancos de la sangre) a
pollos, por medio de un filtrado libre de clulas. Peyton Rous
descubri en 1911 que algunos tumores slidos, conocidos como
sarcomas de los pollos, podan ser transmitidos a pollos sanos por
medio de un filtrado obtenido a partir de clulas tumorales. Sin
embargo, estos primeros indicios de la asociacin entre los virus y
el cncer permanecieron ignorados por muchos aos.
c) EL BACTERIFAGO
En 1915, el ingls F. Twort public un artculo en la revista mdica
The Lancet, en el cual describi un curioso fenmeno observado en
ciertos cultivos de micrococos bacterianos que despus de

incubaciones prolongadas desarrollaban regiones transparentes, las


cuales examinadas al microscopio mostraban la ausencia de clulas
bacterianas y la presencia de minsculos grnulos cristalinos. El
material cristalino poda ser pasado por filtros de porcelana y una
gota de ese filtrado era suficiente para destruir (lisar) un nuevo
cultivo de micrococos. Twort sugiri que el fenmeno poda ser
explicado por la existencia de un virus bacteriano o por la
produccin de una enzima bacteriana capaz de degradar a las
propias bacterias.
En 1917, Flix d'Herelle observ un fenmeno similar en cultivos del
bacilo de la disentera y demostr que era posible usar cultivos de
este bacilo utilizando filtrados obtenidos a partir de heces fecales.
Flix d'Herelle opt inmediatamente por la explicacin de que era
un virus la causa de este fenmeno y, debido a que el supuesto
virus era incapaz de multiplicarse, excepto a expensas de bacterias
vivas, D'Herelle decidi llamarlo bacterifago (devorador de
bacterias).
Durante los aos veinte la definicin del virus se basaba en
conceptos puramente negativos: no podan ser vistos al
microscopio, no podan ser cultivados en medios artificiales, y
adems no eran retenidos por los filtros a prueba de bacterias. Sin
embargo, las observaciones de D'Herelle permitieron la preparacin
de grandes cantidades de bacterifagos (fagos ser el trmino
utilizado en adelante), a partir de la lisis de bacterias cultivadas en
medios lquidos. Estos lisados podan ser utilizados para infectar
otros cultivos. El propio D'Herelle observ que cultivos de bacterias
en medio slido infectados con lisados que contenan fagos,
mostraban "claros" o placas en la, por otra parte, uniforme capa de
bacterias; el nmero de estas placas era inversamente proporcional
a la dilucin del lisado con fagos aadido a dicho cultivo. Por lo
tanto, el ttulo de una suspensin de fagos poda ser estimado en
trminos de unidades formadoras de placas (u.f.p.). De acuerdo con
esto, si cada partcula viral presente en la preparacin infectante da
origen a una placa, entonces la eficiencia de plaqueo (e.p) es igual
a la unidad. Muchos aos despus, este mtodo sera modificado y
aplicado al ensayo de los virus de plantas y animales. De hecho,
uno de los avances ms importantes en el estudio de los virus
animales consisti en el ensayo en placa diseado por Renato
Dulbecco en 1952. En este caso, una suspensin de clulas
animales es colocada en una caja de Petri; las clulas se adhieren y
crecen a lo largo y ancho de la superficie de vidrio u otro material
slido, hasta que forman una monocapa de clulas Entonces se
elimina el medio de cultivo y se aade una suspensin viral diluida.
Despus de una breve incubacin que permite que las partculas
virales se adhieran (adsorban) a las clulas, se elimina el exceso de
inculo viral y se aade una capa de agar nutritivo que cubre las
clulas. Despus de una incubacin que puede durar varios das, las
clulas son teidas por medio de un colorante vital que solamente
penetra en las clulas vivas, de manera que las muertas por causa

de la infeccin viral permanecen incoloras y se manifiestan como


placas desteidas en la monocapa de clulas teidas.
Retomando a D'Herelle y los fagos, este investigador crea que la
partcula infectante (fago) se multiplicaba dentro de la bacteria y
que su progenie era liberada despus de la lisis de la bacteria
hospedera. En 1939, Ellis y Delbrck realizaron experimento
conocido como "curva de crecimiento en un solo paso", el cual
constituy una slida prueba en apoyo de la hiptesis de D'Herelle
(figura I.1.). Sin embargo, persista una controversia en cuanto a si
el crecimiento intracelular del fago introduca la lisis de la bacteria o
en realidad dicha lisis bacteriana era un fenmeno secundario sin
relacin directa con el crecimiento del fago. Experimentos
realizados por Delbrck resolvieron esta controversia y demostraron
que en la lisis de las bacterias infectadas participan factores tanto
dependientes como independientes de la infeccin viral. Cuando la
infeccin ocurre a baja multiplicidad, o sea, cuando la relacin
fago/bacteria no es mayor de 2, el fago penetra la bacteria, se
multiplica e induce la lisis de la clula bacteriana. Sin embargo,
cuando la infeccin ocurre en altas multiplicidades, o sea, cuando
hay un exceso de partculas infectantes, la lisis bacteriana se debe
principalmente a un debilitamiento de la pared celular causado por
el exceso de fagos adsorbidos a dicha pared.

FIGURA I.1. Diagrama de la curva de multiplicacin en un solo


paso (o escaln) del bacterifago T2.

La primera purificacin de un virus fue lograda por Max Schlesinger


en 1933 utilizando una tcnica conocida como centrifugacin
diferencial, la cual se basa en el hecho de que en un tubo de ensayo

sometido a la accin de una fuerza centrfuga las partculas ms


pesadas sedimentan a menor velocidad que las partculas ligeras.
De esta manera es posible separar los fagos de los restos de las
clulas bacterianas. El anlisis qumico de los fagos purificados
demostr que estn compuestos por protenas y cidos nucleicos en
proporciones casi iguales.
d) LA NATURALEZA QUMICA Y MOLECULAR DE LOS VIRUS
En 1935 el qumico Wendell Stanley pudo aislar el virus causante
del mosaico del tabaco y purificarlo en forma cristalina. Este hecho
represent la cristalizacin de un material biolgico supuestamente
vivo y, por lo tanto, tuvo un enorme impacto desde el punto de
vista filosfico, pues llev al cuestionamiento de los conceptos
establecidos respecto a la naturaleza y propiedades de los seres
vivos. En 1937 Bawden y Pirie lograron la total purificacin del virus
del mosaico del tabaco y demostraron que estaba compuesto por
protena y cido ribonucleico (ARN). Esto ocurri en una poca en
que todava no se conoca la naturaleza del material gentico. Ya en
1928 Fred Griffith haba descubierto que cepas no patognicas de
neumococos bacterianos, conocidas como cepas R, podan ser
transformadas a la variedad patognica S cuando eran incubadas en
presencia de un extracto libre de clulas obtenido a partir de
neumococos S que haban sido "muertos" (o sea, inactivados) por
tratamiento trmico. En 1944, Avery, Mac Leod y Mc Carty
informaron que el cido desoxirribonucleico (ADN) obtenido a partir
de neumococos S, era el nico factor capaz de transformar a los
neumococos R y volverlos patognicos.
Sin embargo, la ortodoxia cientfica sealaba a las protenas como
posibles constituyentes del material gentico. En aquel entonces era
una opinin generalizada que los cidos nucleicos carecan de la
versatilidad estructural necesaria para satisfacer el complicado
papel atribuido a los hipotticos genes. Fue en 1952 cuando
Hershey y Chase demostraron sin lugar a dudas que la informacin
gentica reside en los cidos nucleicos. Para esto utilizaron al
bacterifago T2, que usualmente infecta a la bacteria Escherichia
coli. En primer lugar, Hershey y Chase crecieron el fago en cultivos
de E. coli, en los cuales el medio de cultivo haba sido suplementado
con azufre o fsforo radiactivos (35S y 32P). El fsforo radiactivo
sirvi para marcar exclusivamente el ADN presente en los fagos
recin sintetizados por las bacterias infectadas, mientras que el
azufre permiti marcar la protena asociada con las nuevas
partculas virales. Posteriormente, estos fagos radiactivos fueron
utilizados para infectar otros cultivos de E. coli, permitiendo que los
fagos se adsorbieran a las bacterias. Despus de una corta
incubacin, estas suspensiones de fagos y bacterias fueron
sometidas a intensa agitacin para interrumpir la asociacin entre
fagos y bacterias. La suspensin resultante fue centrifugada de
manera que las bacterias sedimentaron en el fondo de los tubos de
ensayo y las partculas virales permanecieron en el lquido
sobrenadante. Ambas fracciones (sedimento y sobrenadante)

fueron analizadas en su contenido de radiactividad. El resultado


indic que la mayor parte del 32P haba penetrado en las bacterias,
mientras que casi todo el 35S haba permanecido en el
sobrenadante. Por otra parte, a pesar de este tratamiento, las
bacterias fueron capaces de producir nuevas partculas virales, las
cuales contenan un alto porcentaje de 32P y casi nada de 35S. Estos
resultados indicaron que solamente el ADN viral penetra en las
bacterias y que este cido nucleico es suficiente para causar una
infeccin productiva en dichas bacterias.
La protena de la cubierta viral no es necesaria para producir la
infeccin debido a que no contiene la informacin gentica. Sin
embargo, esta protena es necesaria para proteger el cido nucleico
y para permitir la adsorcin del virus a las clulas. El experimento
mencionado sirvi para demostrar que el cido nucleido constituye
el material gentico. (figura I.2.)

Figura I.2. El experimento de Hershey y Chase.

En 1956, Gierer y Schramm purificaron el cido nucleico del virus


del mosaico del tabaco (VMT), y demostraron que ARN viral
purificado poda ser infeccioso si se tomaban las precauciones
necesarias para protegerlo de ser inactivado por la accin de
enzimas capaces de degradar cido ribonucleico. Experimentos
previos haban demostrado que las partculas de VMT podan ser
disociadas en protena y ARN, ambos componentes podan ser
reasociados en el tubo de ensayo para formar partculas virales
infectivas por completo y morfolgcamente maduras. Basndose en
esta observacin, Frankel Conrat y Singer procedieron a disociar
dos cepas diferentes de VMT. El ARN obtenido de una cepa fue
reasociado con la protena obtenida de la otra cepa y viceversa,
originando partculas hbridas, las cuales fueron usadas para
infectar plantas de tabaco. En todos los casos, las plantas
infectadas dieron origen a progenies virales que correspondan al
tipo del ARN presente en el hbrido infectante (figura 1.3).
Al igual que todos los organismos, los virus pueden generar
mutantes en el transcurso de su ciclo de crecimiento; estas
mutaciones pueden afectar el tipo de placa formada por la infeccin
viral en los cultivos infectados, el rango de hospederos susceptibles
de ser infectados por el virus e incluso las propiedades
fisicoqumicas del virus. Un problema asociado con las mutaciones
consiste en que varias de stas pueden ser de tipo letal, o sea,
bloquean totalmente la capacidad de replicacin del virus y por lo
tanto no pueden ser detectadas. Sin embargo, en 1963 Epstein y
Edgar descubrieron un tipo muy particular de mutantes virales que
ahora son conocidos como "mutantes letales condicionales". Una
clase de estos mutantes est constituida por los mutantes sensibles
a la temperatura. Estos virus mutantes son capaces de crecer a una
cierta temperatura, la temperatura permisiva, pero no pueden
hacerlo a una ms alta, la temperatura restrictiva misma
temperatura que no afecta el crecimiento de virus normales. Otra
clase de mutantes condicionales est constituida por los mutantes
mbar, los cuales no pueden crecer en ciertas cepas celulares
llamadas no permisivas, mientras que s pueden hacerlo en cepas
celulares permisivas. Tambin se han descrito otros tipos de
mutantes condicionales sensibles al fro, los cuales se comportan a
la inversa de los mutantes termosensibles anteriormente descritos.

Figura I.3. El experimento de Frankel-Conrat y Singer que


demostr que el ARN es el material gentico del virus del mosaico
del tabaco (VMT).

Los virus constituyen partculas extremadamente pequeas cuyo


tamao vara ms o menos entre 20 y 300 nanmetros (nm).*
Por lo tanto, los virus slo pueden ser observados bajo el
microscopio electrnico. En muchos casos los virus infectan a la
clula hospedera por medio de interaccin directa entre la clula y
la partcula viral, pero en otros casos los virus son transmitidos por
medio de un agente animal o vegetal que acta como vector
intermediario entre el virus y su hospedero final. Las clulas que
hospedan al virus contienen ambos tipos de cido nucleico (ADN y
ARN), mientras que los virus contienen solamente un tipo de cido
nucleico, el cual ser ADN o ARN segn el tipo de virus en particular.
El virus se reproduce totalmente a partir de su material gentico
constituido por el cido nucleico, mientras que la clula hospedera
se reproduce a partir de la suma integral de sus componentes. El

virus nunca se origina directamente a partir de un virus


preexistente, mientras que toda nueva clula se origina de manera
directa de una clula madre. Los componentes de un virus son
sintetizados en forma independiente y son ensamblados
posteriormente para formar una partcula viral madura. En cambio,
el crecimiento de las clulas consiste en un aumento de todos sus
componentes sin que la clula pierda en ningn momento su
integridad. Los virus dependen de la maquinaria metablica y
sinttica presente en la clula hospedera para poder sintetizar el
cido nucleico y las protenas virales.

Figura I.4. Diagrama que muestra el tamao relativo y las formas


de diferentes tipos de virus. (a) Poxvirus (vacuna). (b) Poxvirus
(dermatitis

pustular).

(c)

Rabdovirus.

(d)

Virus

de

la

parainfluenza (parotiditis). (e) Bacterifago. (g) Herpesvirus. (h)


Adenovirus. (i) Virus de la influenza. (j) Virus de la papa. (k)
Virus del mosaico del tabaco. (l) Polioma/papiloma virus. (m)
Virus del mosaico de la alfalfa. (n) Virus de la polio. (o) Fago
X174.

Figura I.5. Diagrama que ilustra la terminologa utilizada para


describir los virus con simetra helicoidal (izquierda) y con
simetra icosadrica (derecha).

Existe una terminologa bien establecida para describir los


diferentes componentes y estructuras de los virus. Una partcula
viral completa e infectiva es denominada virin. En el caso de los
virus con morfologa icosadrica, la cubierta de protena es conocida
como la cpside que a su vez est compuesta de unidades
morfolgicas o capsmeras. La cpside rodea un centro compuesto
de cido nucleico y protenas. La cpside y el centro forman en
conjunto la nucleocpside. Ejemplos de virus icosadricos son el
virus de la poliomielitis y el bacterifago XI74. Otros virus tienen
aspecto de bastones o cilindros. En tales viriones el cido nucleico
est rodeado por una cpside cilndrica cuya estructura helicoidal
puede ser resuelta bajo el microscopio electrnico. Ejemplos de
viriones helicoidales son el virus del mosaico del tabaco y el
bacterifago M13. En viriones de morfologa ms compleja, la
nucleocpside est rodeada por una laxa envoltura membranosa.
Dichos viriones tienen forma relativamente esfrica, pero son muy
pleomrficos (multiformes) debido a que la envoltura no es rgida.
Ejemplo de virus icosadricos con envoltura son los herpesvirus. En
el caso de los virus helicoidales con envoltura como el virus de la
influenza, la nucleocpside est enrollada dentro de la envoltura. En
viriones cuya estructura es todava mas compleja, como en el caso
del virus de la viruela, no es posible identificar una sola cpside, ya
que este tipo de virus tiene varias cubiertas alrededor del cido
nucleico. Las envolturas virales tienen caractersticas similares a las
de las membranas celulares debido a que tales envolturas se
derivan de la membrana de la clula hospedera durante los estadios
finales de la infeccin viral. Por lo tanto, las envolturas virales son
ricas en lpidos (grasas) y protenas, algunas de las cuales forman

complejos con diferentes tipos de carbohidratos (azcares),


constituyendo las llamadas glicoprotenas. Los carbohidratos
asociados a las protenas tienden a protuir de la envoltura viral y a
veces es posible reconocerlos bajo el microscopio electrnico en
forma de espigas presentes en la superficie externa del virin. Las
figuras 1.4 y 1.5 dan una idea general de las diversas morfologas y
componentes estructurales de los virus.

FIGURA I.6. Estructura de las bases pricas y pirimdicas.

Figura I.7. Estructura de algunos ribonucletidos.

I I .

L A

E S T R U C T U R A

D E

L O S

V I R U S

a) CIDOS NUCLEICOS
EL CIDO nucleico de un virus contiene la informacin especfica y el
potencial operacional para modificar la maquinaria de la clula
infectada y para dirigirla hacia la produccin especfica de los
componentes de las nuevas partculas virales.
Los cidos nucleicos son macromolculas constituidas por cadenas
de nucletidos, los cuales a su vez estn constituidos por una base
nitrogenada asociada a un azcar del grupo de las pentosas y a uno
o ms grupos de fosfatos. La base nitrogenada puede derivarse de
la purina o de la pirimidina. Las dos bases pricas ms importantes

son la adenina y la guanina. Las tres bases pirimdicas ms


importantes son la citosina, el uracilo y la timina (figura 1.6). En un
ribonucletido el azcar presente es la ribosa, mientras que en un
desoxirribonucletido el azcar presente es la desoxirribosa. Los
nuclesidos son anlogos a los nucletidos, pero carecen de grupos
fosfato (figura I.7)

Figura II.1a. Segmentos de una cadena de desoxirribonucletidos


o ADN (a la izquierda) y de una cadena de ribonucletidos o ARN (a
la derecha). Las notaciones condensadas son ilustradas junto a
cada polinucletido.

Figura II.1b. Formas de representacin esquemtica del ADN. (a)


Esquema

que

muestra

la

polaridad

de

las

cadenas

de

desoxirribonucletidos y el apareamiento de bases. (b) Esquema


que muestra la estructura en doble hlice y los parmetros
helicoidales

de

la

molcula.

Los cidos nucleicos pueden existir en forma de cadena sencilla o de


cadena doble. Las bases nitrogenadas presentes en una cadena
pueden aparearse con las bases de la cadena opuesta por medio de
un tipo de enlace qumico conocido como puente de hidrgeno. Las
caractersticas qumicas y estructurales de las bases nitrogenadas
hacen que el apareamiento ocurra entre la guanina y la citosina, y
entre la adenina y la timina o el uracilo. Generalmente, el cido
ribonucleico (ARN) es de cadena sencilla, aunque tambin puede
existir en forma de cadena doble. Las bases normalmente presentes
en el ARN son la adenina, la citosina, la guanina y el uracilo. El
cido desoxirribonucleico por lo general existe en forma de cadena
doble formando la famosa estructura en doble hlice. Normalmente
el ADN contiene las bases adenina, guanina, citosina y timina
(figuras II. (a) y (b)).

Los cidos nucleicos de cadena doble, como el ADN, pueden ser


desnaturalizados, o sea, sus cadenas pueden ser separadas por
medio de un tratamiento con lcali o por medio de elevar la
temperatura, pues los puentes de hidrgeno son rotos por calor y el
pH elevado (alcalino). Si una molcula de ADN es sometida a
desnaturalizacin trmica, las cadenas complementarias tienden a
separarse conforme se eleva la temperatura. Sin embargo, estas
cadenas tendern a aparearse de nuevo tan pronto la temperatura
desciende a 25C o menos. Cuando se aade a esta mezcla de
reaccin una molcula de ARN, cuya secuencia es complementaria a
cualquiera de las cadenas del ADN desnaturalizado, es posible
obtener hbridos ADN-ARN.
Cuando las macromolculas del tipo del ARN y el ADN son sometidas
a centrifugacin en presencia de una solucin concentrada de sales
pesadas como el cloruro de cesio (CsCl), las fuerzas opuestas de
sedimentacin y difusin producen un gradiente de concentracin
de la sal, generando un aumento continuo de la densidad en
direccin de la fuerza centrfuga. Las macromolculas presentes en
semejante gradiente son impulsadas por la fuerza centrfuga hasta
la regin donde la densidad de la solucin salina es igual a la
densidad
de
flotacin
caracterstica
de
cada
tipo
de
macromolcula.Cuando existen varias especies de macromolculas
dentro del gradiente, cada especie formar una estrecha banda en
la posicin donde la densidad del CsCl es igual a la densidad de
flotacin de la especie molecular en cuestin. Las cinco posibles
clases de cido nucleico: ADN de cadena doble, ADN de cadena
sencilla, ARN de cadena sencilla, ARN de cadena doble, hbridos ADNARN, pueden ser separadas por medio de centrifugacin en
gradientes de CsCI. Por otra parte, es posible introducir marcadores
de densidad en los cidos nucleicos, haciendo crecer la fuente del
cido nucleico (virus, bacteria, clula, etc.) en un medio que
contenga istopos pesados de algn elemento que puede ser
incorporado en la estructura de los cidos nucleicos (15N, 18O, 2H), o
anlogos de las bases nitrogenadas como el 5.bromouracilo, cuyo
peso molecular es mayor que el de la timina normalmente presente
en el ADN. De esta manera, el nuevo cido nucleico tiene una
densidad de flotacin mayor que la del cido nucleico normal
equivalente, y esta caracterstica puede ser de gran utilidad cuando
se desea establecer el destino final de una macromcula en
particular.
Existen cuatro posibles tipos de cido nucleico viral: ADN de cadena
sencilla, ADN de cadena doble, ARN de cadena sencilla y ARN de
cadena doble. Virus que contienen cualquiera de estos tipos de
cido nucleico pueden ser encontrados tanto entre los fagos como
entre los virus que infectan a plantas o animales. El ADN de algunos
bacterifagos se caracteriza por contener bases raras que
substituyen alguna o algunas de las bases normalmente presentes
en el ADN. Por ejemplo, el fago PBSl tiene uracilo (normalmente
presente en el ARN) en lugar de timina mientras que los fagos T2, T4

y T6 tienen en su ADN hidroximetilcitosina en lugar de citosina. La


presencia de estas bases raras permite distinguir con relativa
facilidad entre el cido nucleico viral y aquel correspondiente a la
clula hospedera.

Figura II.2. Formacin de dmeros y crculos de ADN del fago


despus de una incubacin bajo condiciones que favorecen la
circulacin del ADN. En la figura se muestran las secuencias de
bases que constituyen los extremos o trminos pegajosos.

El ADN de cadena doble presente en algunos virus (como el fago ),

se caractenza por tener segmentos de cadena sencilla en ambos


extremos de la molcula. Debido a que son complementarias las
secuencias de nucletidos presentes en ambos extremos, resulta
posible que entren en contacto para formar puentes de hidrgeno
dando origen a molculas circulares de ADN o a dmeros formados
por dos molculas longitudinales de ADN unidas por sus extremos
(figura II.2.). Estos extremos de cadena sencilla presentes en una
molcula de cido nucleico que por lo dems es de cadena doble,
son denominados como extremos pegajosos o cohesivos.

Cuando es desnaturalizado el ADN de algunos virus, como los


adenovirus, se observa que cada una de las cadenas de ADN es
capaz de formar un crculo por separado. Esto implica que son
complementarias las secuencias de nucletidos presentes en ambos
extremos de cada cadena y por lo tanto deben tener la misma
secuencia, pero repetida en sentido inverso (figura 11.3.). A este
tipo de secuencias se les conoce como repeticiones invertidas.
Algunos virus contienen cido nucleico que est circularizado en
forma natural. Este tipo de cido nucleico es insensible a la accin
degradante de enzimas como la exonucleasa III, que tienen la
capacidad de digerir molculas de cido nucleico que poseen un
extremo libre, lo cual no ocurre en las molculas circulares.
El ADN naturalmente circular puede ser de cadena sencilla como en
el fago XI74, o de cadena doble, como en el virus SV4O. Existe
evidencia de que algunos virus ARN que producen infecciones en
vegetales como el limonero y la papa contienen molculas circulares
de ARN.
La secuencia de los nucletidos presentes en las cadenas o bandas
de los cidos nucleicos constituye la base del cdigo gentico. Cada
codn (o letra del cdigo) es definido por una tripleta de nucletidos
que, a travs del proceso conocido como traduccin es interpretada
como una letra que corresponde a uno de los veinte aminocidos
diferentes que constituyen las protenas. En trminos generales, la
secuencia de codones que constituyen un gene codifican la
secuencia de aminocidos que constituyen una protena en
particular.

FIGURA II.3. Las secuencias de nucletidos que corresponden a


repeticiones invertidas permiten que se formen regiones de

cadena doble debidas a reasociacin intramolecular. Cuando las


repeticiones se encuentran muy prximas entre s, se forma una
horquilla doble con extremo de cadena sencilla. La ltima
columna

en

el

diagrama

muestra

la

apariencia

de

estas

estructuras producidas por la reasocacin de las repeticiones


invertidas, cuando son observadas al microscopio electrnico: las
regiones de cadena doble se distinguen por su mayor grosor

En los ltimos diez aos se han desarrollado una variedad de


tcnicas y mtodos que permiten determinar la secuencia de
nucletidos en cualquier tipo de cido nucleico. La primera
secuencia completa de un ARN viral fue determinada en el fago MS2
por el grupo de Walter Fiers en 1976. En 1977, Fred Sanger y
colaboradores publicaron la secuencia completa del genoma del
fagoXl74, constituido por ADN de cadena sencilla. Posteriormente,
muchos otros genomas virales de mayor tamao y complejidad han
sido secuenciados en parte o en su totalidad. Una vez que se
conoce la secuencia del genoma viral es posible establecer la forma
como estn organizados los genes presentes en el cido nucleico.
Los avances de la biologa molecular han permitido determinar la
naturaleza de las secuencias de nucletidos que actan como signos
de puntuacin en la lectura de la informacin gentica.
Normalmente en los genomas de bacterias, plantas y animales cada
gene abarca uno o varios segmentos del cido nucleico, estos
segmentos estn separados de los segmentos correspondientes a
los genes adyacentes. En el caso de los virus, los genomas virales
resultan ser muy pequeos cuando se les compara con los genomas
de las bacterias ms simples; esto implica que los virus tienen una
capacidad muy limitada para contener informacin gentica. Sin
embargo, algunos virus han desarrollado estrategias para obtener
una mxima capacidad de almacenamiento de la informacin
gentica. Una de estas estrategias consiste en la traslapacin de
genes, de manera que un segmento del cido nucleico puede
contener la secuencia de nucletidos correspondiente a la totalidad
del gene A y a la vez contener la secuencia inicial correspondiente
al gene B, mismo que se contina en otra regin del cido nucleico
posterior al trmino del gene A. La otra estrategia consiste en la
superposicin de genes, de manera que el segmento del cido
nucleico que corresponde al gene C incluye tambin al gene D que
codifica una protena ms pequea que la codificada por el gene C.
Esta multiplicidad de marcos de lectura caracterstica de algunos
genomas virales implica la necesidad de una compleja regulacin y
coordinacin de la expresin gentica en esos virus (figura II.4.).

Figura II.4. Mapa gentico del ADN del virus SV40 que contiene 5
243 pares de bases. La regin temprana (transcrita en el sentido
opuesto de las manecillas del reloj) es ilustrada en gris, y la
regin tarda (transcrita en el sentido de las manecillas del reloj)
es ilustrada en negro. El origen de replicacin es marcado Ori.

b) LA FUNCIN PROTECTORA Y MORFOLGICA DE LAS PROTENAS


VIRALES
El anlisis de partculas virales purificadas muestra que con tienen
entre 50 y 90% de protena. Si consideramos que los cidos
nucleicos en solucin son susceptibles de ser fcilmente
fragmentados o degradados, podemos asumir que el componente
proteico de los virus tiene fundamentalmente un papel protector.
Una tripleta de nucletidos (codn) tiene un peso molecular
promedio de alrededor de 1000 daltones y slo codifica un
aminocido cuyo peso molecular promedio es de aproximadamente
100 daltones. Por lo tanto, un cido nucleico puede especificar
cuando mucho una dcima parte de su peso molecular en protena.
Con mucha frecuencia los virus contienen ms de un 50% de su
peso en forma de protena; esto sugiere que deben estar presentes
varias copias de una misma protena de bajo peso molecular, ya
que se requiere de menos material gentico para especificar un solo
tipo de molcula de protena la cual puede ser usada como
subunidad para construir la cubierta del virus. Sin embargo, no es
esencial que la cubierta del virus est formada por subunidades
idnticas, siempre y cuando los pesos moleculares combinados de
los diferentes tipos de subunidades sean suficientemente pequeos
en relacin con el peso molecular de la molcula del cido nucleico
viral. La construccin de las partculas virales a partir de
subunidades estructurales incrementa la estabilidad gentica del

propio virus, ya que al reducirse el tamao de las subunidades


estructurales se reduce la posibilidad de que ocurran mutaciones
nocivas en el gene que codifica dicha subunidad.
El fenmeno de autoensamble es particularmente relevante para los
virus y otros sistemas biolgicos debido a sus atributos de
economa y eficiencia. Por ejemplo, en la industria de la
construccin ha sido posible abatir los costos e incrementar la
eficiencia utilizando unidades prefabricadas que a su vez son
ensambladas en forma rpida y barata en el sitio de construccin.
Esto involucra dos procesos: la fabricacin de unidades bsicas y el
ensamble de las mismas para formar edificaciones complejas. En el
caso de los sistemas biolgicos, la fabricacin de unidades es
anloga a la sntesis de molculas de protena a partir de
aminocidos. Esta sntesis depende de las instrucciones contenidas
en la secuencia de nucletidos presentes en los cidos nucleicos. El
proceso de ensamble es independiente de instrucciones externas ya
que la informacin necesaria para construir los complejos
moleculares est incluida dentro de los propios componentes
individuales. El mecanismo de autoensamble tiene la ventaja de que
puede ser controlado en cada nivel de organizacin. Por ejemplo,
las subunidades defectuosas son eliminadas automticamente
durante el proceso de ensamble, de manera que estructuras
complejas son construidas con exactitud y eficiencia. En el caso
particular de los virus, las molculas de protena que constituyen las
subunidades de la cpside interaccionan con la cadena o cadenas
del cido nucleico viral para formar una partcula viral. El proceso
depende de la formacin de enlaces entre las subunidades y al igual
que en el proceso de cristalizacin, la regularidad de la estructura
final es consecuencia de factores termodinmicos que obligan a
formar un mximo nmero de uniones no covalentes entre las
subunidades. Sin embargo, en un cristal todas las molculas se
encuentran en ambientes similares, mientras que tal situacin rara
vez ocurre en el caso de estructuras hechas a partir de subunidades
de protena. Una protena es una macromolcula compuesta por
una variedad de molculas individuales denominadas aminocidos.
Los aminocidos se encuentran unidos por enlaces qumicos
conocidos como uniones o enlaces peptdicos; por lo tanto, toda
protena puede ser considerada como una cadena polipeptdica, la
cual tendr una conformacin espacial o estructura terciaria que
depende directamente de la composicin de los aminocidos
presentes en dicha protena. Debido a su composicin qumica; los
aminocidos se dividen en neutros, hidrofbicos e hidroflicos. As,
cuando una protena se encuentra rodeada completamente por un
medio acuoso, los grupos hidrofbicos tienden a juntarse en el
interior de la molcula de protena, mientras que los grupos
hidroflicos tienden a permanecer en la superficie de la molcula,
haciendo contacto con el medio. Estas interacciones determinan la
conformacin espacial de la protena.
En el caso del virus del mosaico del tabaco (VMT), una protena
compuesta por 158 aminocidos constituye la subunidad bsica a

partir de la cual se construye la cpside del virus. En dicha protena


cuando menos la mitad de los aminocidos presentes en el interior
de la macromolcula son de tipo hidrofbico, mientras que en la
superficie de la misma hay tan slo cuatro grupos hidrofbicos en
un segmento constituido por 24 residuos de aminocidos. Por lo
tanto, se puede decir que los mismos principios fisicoqumicos que
rigen el desarrollo de la estructura terciaria y cuaternaria de las
protenas son causa de la organizacin de las cpsides virales. Las
mltiples uniones formadas durante la agregacin de las
subunidades de protena contribuyen al enmascaramiento de sitios
potencialmente susceptibles a la accin de enzimas capaces de
degradar protenas; de esta manera las protenas de la cpside viral
adquieren tambin mayor resistencia al calor y otros agentes
fsicos.
Es bien sabido que las suspensiones de partculas virales pueden
ser mantenidas por largos periodos en el laboratorio esto implica
que dichas partculas constituyen estructuras estables. Una
condicin necesaria para lograr la estabilidad de cualquier
estructura consiste en que la estructura se encuentre en su estado
de mnima energa libre; esto se logra estableciendo un mximo
nmero de uniones entre las subunidades que constituyen dicha
estructura. Debido a que las subunidades de la cubierta viral son
relativamente asimtricas, se requiere que estn dispuestas o
ensambladas en forma simtrica para que pueda formarse el mayor
nmero de uniones entre dichas subunidades. Existe un nmero
limitado de formas que permiten el ensamble simtrico de
subunidades asimtricas.
c) VIRUS FILAMENTOSOS
Una posible forma de generar una estructura simtrica
tridimensional a partir de componentes asimtricos como las
protenas consiste en distribuir las protenas alrededor de una
circunferencia de manera que formen un disco. Apilando un gran
nmero de discos se obtiene una estructura tridimensional con una
cavidad interna apropiada para albergar la molcula del cido
nucleico (figura II.5.). Un ejemplo de virus filamentosos est dado
por el virus del mosaico del tabaco. El examen detallado del VMT
muestra que las subunidades de protena no estn dispuestas en
forma de anillos sino en forma helicoidal. Esto resulta lgico
considerando que el ARN del VMT tiene una forma helicoidal y, por
lo tanto, al disponer las subunidades de protena en forma helicoidal
es posible formar el mayor nmero de uniones entre las
subunidades de protena y el cido nucleico. Todos los virus
filamentosos estudiados hasta la fecha muestran una estructura
helicoidal indicando que el cido nucleico es el factor esencial que
rige este tipo de arreglo estructural.

Figura II.5.(a) Disposicin de componentes asimtricos idnticos


alrededor de una circunferencia para lograr una estructura
simtrica. (b) Segmentos de una partcula de virus de mosaico
del tabaco que muestra las subunidades de protena formando
una estructura helicoidal. El ARN se localiza en un surco helicoidal
formado

por

las

subunidades

de

protena.

d) VIRUS ESFRICOS
Tambin se puede obtener una partcula simtrica disponiendo las
subunidades de protena alrededor de los vrtices o caras de un
cuerpo con simetra cbica como el icosaedro, constituido a partir
de 20 tringulos equilteros. Multiplicando el nmero de
subunidades presentes en cada cara por el nmero de caras,
obtenemos el nmero mnimo de subunidades que pueden ser
acomodadas alrededor de tal cuerpo geomtrico. En el caso del
icosaedro, el nmero es de 60 subunidades. Este tipo de arreglo
representa una de las pocas formas en que objetos asimtricos
pueden ser acomodados en forma simtrica sobre la superficie de
una esfera. Las micrografas electrnicas de un gran nmero de
virus diferentes muestran que stos tienen una silueta esfrica que
al ser examinada ms detalladamente corresponde a una estructura
con simetra icosadrica. Varios de los virus esfricos con simetra
icosadrica contienen ms de 60 subunidades de protena. Por
ejemplo los adenovirus contienen aproximadamente 1 500
subunidades en su cubierta (figura II.6.). Sin embargo, Donald
Caspar y Aaron Klug han descrito las reglas que gobiernan la
estructura de los virus esfricos. Tales reglas fueron inspiradas por
el estudio de las estructuras geodsicas diseadas por el arquitecto
norteamericano Buckminster Fuller. En dichas estructuras la
superficie de una esfera es subdividida en facetas triangulares, las
cuales son arregladas con una simetra icosadrica. Este mtodo de
triangulacin de la esfera representa el diseo ptimo para una

cubierta cerrada construida a partir de subunidades idnticas unidas


en forma regular. Ninguna otra forma de subdividir una superficie
cerrada puede proporcionar un grado similar de equivalencia. Este
tipo de estructuras tienen un mnimo de energa libre, lo cual
explica en parte la abundancia de los virus con simetra icosadrica.

Figura II.6. Organizacin de las subunidades de protena en la


cpside del adenovirus.

e) VIRUS CON MS DE UN TIPO DE SUBUNIDAD


Las micrografas electrnicas de los adenovirus muestran que las 1
500 subunidades de protena estn arregladas en 240 hexmeros y
12 pentmeros, y en cada vrtice del virus se proyecta una fibra de
protena. Est bien establecido que las fibras, los pentmeros y
hexmeros estn constituidos por diferentes tipos de protenas. Los
adenovirus representan el ensamble regular de tres diferentes tipos
de protena. Esto puede lograrse arreglando los pentmeros y las
fibras en los vrtices del icosaedro, y los hexmeros en las caras del
icosaedro. Una forma diferente de arreglo estructural ocurre en los
reovirus en los cuales la cpside est constituida a partir de 8
diferentes protenas dispuestas en dos capas o cubiertas que
poseen simetra icosadrica. Tres de las protenas estn dispuestas
en la cubierta externa, y las cinco protenas restantes en la cubierta
interna.
f) VIRUS CON ENVOLTURA
Muchos de los virus animales ms grandes y unos cuantos virus de
plantas y bacterias estn envueltos por una cubierta membranosa
de proximadamente 75 de grosor. Esta envoltura se deriva en
gran parte de las membranas de la clula hospedera y puede ser
degradada por medio del tratamiento con detergentes o solventes

orgnicos como el ter, ocasionando as la prdida de la


inefectividad del virus. A este tipo de virus tambin se les conoce
como virus sensibles al ter. Los virus de la influenza son
representativos de los virus animales con envoltura. Estos virus han
sido descritos como pleomrficos (multiformes), aunque las
partculas virales en clulas de animales vivos tienen una forma
filamentosa. La apariencia pleomrfica se hace evidente cuando
estos virus son cultivados en embriones de pollo. Estos virus poseen
debajo de la envoltura una capa o cubierta de protena llamada
protena M (protena de la membrana o protena de la matriz).
Dentro de la cubierta formada por la protena M, pero separado de
la misma, se encuentra el componente nucleoproteico constituido
por un cilindro flexible de ARN y protena dispuesta en forma similar
a un pasador para el pelo que ha sido doblado. La estructura de la
nucleocpside del virus de la influenza es de tipo helicoidal. Cada
uno de los diferentes virus de la influenza codifica cuando menos 4
diferentes protenas que son ensambladas en el virin, dando origen
a diferentes estructuras virales.
Algunos virus con envoltura tienen nucleocpsides icosadricas.
Particularmente los virus ARN productores de tumores tambin
conocidos como retrovirus, tienen una nucleoprotena que est
superenrollada en forma de una esfera hueca rodeada por la
envoltura, la cual se deriva de la membrana celular y es modificada
por la insercin de glicoprotenas especficas del virus.
g) VIRUS CON MORFOLOGA DE CABEZA Y COLA
Este tipo de morfologa slo ha sido encontrada en cierto tipo de
bacterifagos y est directamente relacionada con la forma en que
tales virus infectan a sus bacterias hospederas. El nmero de fagos
con arquitectura de tipo cabeza-cola es considerable; estos fagos
pueden ser subdivididos en fagos de cola corta, fagos de cola larga
no contrctil, y fagos con colas contrctiles y complejas que
tambin pueden poseer otro tipo de estructuras como collares,
placas basales y fibras (figura II.7.). A pesar de su complejidad
estructural, los principios que gobiernan el ensamble de estos fagos
son similares a los descritos en relacin con otros virus cuya
arquitectura es ms sencilla. Las cabezas de los fagos tienen
usualmente una simetra osadrica mientras que las colas tienen
una simetra helicoidal.

Figura II.7. Representacin esquemtica de las estructuras de


algunos bacterifagos con cola.

Todas las estructuras presentes, como las placas basales poseen


alguna forma de simetra.
h) EL PRINCIPIO DE AUTOENSAMBLE
Los virus son construidos de acuerdo con principios de diseo
eficientes y, por lo tanto, son capaces de autoensamblarse sin la
participacin de ningn factor organizador externo. Esto es posible
debido a la formacin de un gran nmero de uniones dbiles cuando
los componentes del virus son colocados en la configuracin
adecuada por medio de movimientos al azar propiciados por
factores termodinmicos. Por ejemplo, si se trata al VMT con una
solucin concentrada de urea, ocurre una descomposicin del virus
en subunidades de protena y ARN. Si se elimina la urea y son
incubadas de nuevo las subunidades de protena en presencia del
ARN viral, las macromolculas se agregan en forma espontnea
dando origen a partculas virales infecciosas. Sin embargo, cuando
se omite el ARN viral durante el proceso de repolimerizacin, se
obtienen cilindros de protena, pero en este caso las subunidades
estn apiladas en forma de discos en lugar de tener una disposicin
helicoidal. Adems, estos cilindros son menos estables que la
particula viral completa, lo que seala la importancia del cido
nucleico en la estabilizacin de la estructura viral.
En el caso de algunos virus icosadricos, ha sido posible realizar
tambin experimentos de reconstruccin o reconstitucin in vitro (o
sea, en el tubo de ensayo). Sin embargo, modificando las
condiciones de estos experimentos, ha sido posible obtener

estructuras tubulares y otras variables morfolgicas. Esto indica que


las propiedades de empacamiento de las protenas son las que en
ltima instancia determinan la estructura de la partcula viral.
El autoensamble resulta econmico para los virus, pues no
requieren de informacin gentica especfica para lograrlo, y
adems proporciona un mtodo sencillo y eficiente para eliminar
subunidades defectuosas producidas durante la replicacin de los
componentes virales. Sin embargo, algunos bacterifagos
complejos del tipo cabeza-cola, como el fago T4, muestran cierto
grado de control gentico en el proceso de ensamblaje; este
fenmeno ser discutido ms adelante.

I I I .

E L

P R O C E S O D E
V I R A L

I N F E C C I N

LA INFECCIN se inicia cuando entran en contacto una partcula viral


y una clula susceptible. En el caso de fagos y bacterias en un
cultivo en suspensin, la interaccin entre ambos ocurre por simple
difusin, ya que partculas con el tamao de bacterias y virus se
encuentran en permanente movimiento browniano cuando estn en
suspensin. En el caso de los virus animales, la difusin es tambin
el factor ms importante que afecta la unin con clulas animales
en cultivo, ya que esta asociacin es independiente de la
temperatura mientras sta no afecte el movimiento browniano.
Probablemente en el caso de la infeccin en el animal entero
existen otros factores que afectan la asociacin entre el virus y las
clulas; sin embargo, es muy difcil disear experimentos para
estudiar la interaccin entre virus y clulas animales in vivo. En el
caso de las plantas, la infeccin viral generalmente es consecuencia
de dao mecnico previo, hecho a la planta por factores externos.
En otras ocasiones, la infeccin viral en plantas es el resultado de la
accin de insectos portadores del virus que actan como vectores
del mismo, introducindolos en plantas susceptibles.
a) ADSORCIN
La mayora de los fagos se adsorben (pegan) a la pared celular de
las bacterias susceptibles, pero algunos fagos tambin son capaces
de adsorberse a los flagelos, vellosidades (pili) o cpsulas presentes
en la superficie de la bacteria hospedera. El caso mejor
documentado de adsorcin viral est representado por los fagos T2
y T4, los cuales son virus con morfologa compleja que incluye una
cabeza, cola, placa basal, clavijas y fibras de la cola. La pegada
inicial de estos fagos a los receptores presentes en la superficie de
la bacteria ocurre por medio de los extremos distales de las fibras
de la cola. Estas fibras largas que hacen la primera unin se doblan
por en medio, de manera que sus extremos distales hacen contacto
con la pared celular a muy corta distancia del punto medio de la
partcula viral. Despus de ocurrida la adhesin, la partcula viral se

aproxima a la superficie de la clula. Cuando la placa basal del fago


se encuentra a unos 100 (angstrom= 10-10m) de la pared celular,
se establece contacto entre las pequeas clavijas de la placa basal y
la pared celular, pero no existe evidencia de que la propia placa
basal se adhiera a la pared celular (figura III.1.).

Figura III.1. Esquema de los principales eventos en la adsorcin


del bacterifago T4 a la pared celular de la bacteria E. coli.(a) el
fago libre muestra las fibras y clavijas de la cola. (b)Adhesin de
las fibras de la cola. (c) El fago se acerca a la pared celular y las
clavijas entran en contacto con la pared celular.

Algunos fagos con cola, como el fago PBSl, se adsorben a los


flagelos bacterianos en lugar de a la pared celular. La punta de la
cola de este fago tiene una fibra flexible que se adhiere alrededor
del filamento del flagelo y entonces el fago se desliza por el
filamento hasta alcanzar la base del flagelo. Otros fagos con cola se
adsorben a la cpsula de la bacteria. Finalmente, algunos fagos se
adhieren a los llamados pili o vellosidades sexuales de las bacterias
que contienen el factor sexual "F" o ciertas colicinas (factores de
resistencia contra agentes antimicrobianos). Los fagos filamentosos
que contienen ADN de cadena sencilla se adsorben a las puntas de
estos pili mientras que los fagos esfricos de ARN se adsorben a los
costados de estos pili.
En el caso de los virus animales, ha sido posible estudiar cmo se
adhieren a las clulas en cultivo y de esta manera determinar el
efecto que tienen la temperatura y la concentracin de iones en el
medio sobre la adsorcin viral. Al igual que en el caso de los fagos,
la adhesin parece ser de tipo electrosttico y es afectada en forma
importante por la presencia de iones en medio de cultivo. Sin

embargo, todava se sabe poco en relacin con la naturaleza de los


receptores celulares para los virus animales, con excepcin de
aquellos receptores involucrados en la adsorcin de los virus de la
poliomielitis, la influenza y el SIDA (sndrome de inmunodeficiencia
adquirida). Cuando las clulas susceptibles al virus de la polio son
disociadas al someterlas a congelamiento y subsecuente
descongelamiento, liberan una substancia que constituye el
receptor celular para el virus. Aparentemente, este receptor es de
naturaleza proteica y sus molculas pueden ser saturadas en
presencia de un exceso de partculas virales. Se ha estimado que
existen aproximadamente 3 x 10 3 receptores para el poliovirus en
la superficie de cada clula susceptible; esto representa un rea
equivalente al 0.3% de la superficie total de la clula. Las clulas
que carecen de tal receptor especfico son inmunes a la infeccin
por poliovirus. Sin embargo, tales clulas no susceptibles pueden
permitir la replicacin normal del virus cuando ste es introducido
en ellas por mtodos artificiales.
Cuando se incuban virus de la influenza en presencia de eritrocitos
(glbulos rojos), las clulas se aglutinan (hemaglutinacin) y este
fenmeno puede ser utilizado para titular la concentracin del virus,
simplemente determinando a qu dilucin el virus se vuelve incapaz
de producir hemaglutinacin. Clulas aglutinadas a 4C pueden ser
calentadas a 37C, lo cual produce separacin de las clulas y el
virus eluido de estas clulas puede ser utilizado para aglutinar un
nuevo lote de clulas. Sin embargo, las clulas que previamente
estuvieron en contacto con el virus son incapaces de ser
reaglutinadas cuando entran en contacto con virus frescos. Esto se
debe a la produccin y activacin de una enzima conocida como
enzima destructora del receptor (EDR). Si se aplica una solucin de
esta enzima al tracto respiratorio de animales experimentales, es
posible evitar la infeccin por el virus de la influenza, ya que el
virus no puede adsorberse a las clulas cuyo receptor especfico
para el virus ha sido degradado por la accin de la enzima. El
receptor para el virus de la influenza se caracteriza por tener una
molcula de cido neuramnico en su extremo distal, el cual forma
parte de un pequeo polmero de molculas de carbohidrato
(oligosacrido); este polmero est unido en forma covalente a una
protena insertada en la membrana celular.
b) PENETRACIN DEL VIRUS
El caso mejor estudiado de la penetracin de un virus en la clula
hospedera est representado por el caso del fago T2. La cola de
este fago es contrctil y en su forma extendida consiste de 24
anillos de subunidades que forman una funda que rodea a un
elemento central. Cada anillo consta de 6 subunidades pequeas y
6 subunidades mayores. Despus de la adsorcin del fago a la
pared celular, ocurre una contraccin de la cola que resulta en una
fusin de las subunidades pequeas y grandes para dar 12 anillos
de 12 subunidades. El ncleo de la cola no es contrctil y por lo
tanto es expulsado e impulsado a travs de las capas externas de la

bacteria; a continuacin, la cabeza del fago se contrae y esto


resulta en la inyeccin del ADN viral en la clula bacteriana. Este
proceso posiblemente es facilitado por la presencia de la enzima
lisozima en la cola del fago; esta enzima es capaz de digerir las
protenas de las cubiertas bacterianas; adems, hay 144 molculas
de adenosina trifosfato (ATP) en la funda de la cola del fago; la
energa para la contraccin de esta funda proviene de la conversin
de la ATP en adenosina difosfato (ADP) por medio de una reaccin
hidroltica que libera un grupo fosfato de la ATP (figura 111.2.).

FIGURA III.2. Esquema del mecanismo de penetracin del


material gentico del fago T4 o T2 a travs de la pared celular de
la bacteria. (a) Las clavijas del fago entran en contacto con la
pared celular y la funda se encuentra extendida. (b) La funda de
la cola se contrae y el material gentico del fago penetra la pared
celular; la lisozima presente en el fago digiere la porcin de pared
celular localizada directamente bajo la partcula viral.

Muchos bacterifagos carecen de fundas contrctiles y todava se


desconoce el mecanismo detallado por medio del cual penetran en
las bacterias. Sin embargo, existe evidencia de que algunos de
estos fagos introducen en la clula material proteico adems del
cido nucleico.
Las clulas animales carecen de pared celular y slo estn rodeadas
por la membrana plasmtica que es muy flexible y cambiante en

sus componentes estructurales. Las clulas animales continuamente


introducen elementos del medio externo por medio del proceso de
pinocitosis y a travs de un procedimiento similar, pero inverso,
exportan al medio diversas substancias como enzimas, hormonas y
neurotransmisores. Los virus animales solamente pueden infectar
clulas que poseen receptores especficos para el virus en
particular. Por lo tanto, se requieren diferentes receptores para
diferentes tipos de virus. Se conoce con poco detalle el mecanismo
preciso por medio del cual los virus penetran en las clulas
animales. Buena parte del problema radica en que la mayora de las
partculas virales que infectan a una clula son incapaces de iniciar
con xito la multiplicacin del virus.
Usualmente, estas partculas no infecciosas superan a las partculas
infecciosas en proporcin de 1000:1, y no existen mtodos
bioqumicos o microscpicos que puedan distinguir entre ambos
tipos de partculas virales antes de que haya ocurrido la infeccin
propiamente dicha. Todos los virus ARN y ADN producen estas
partculas defectuosas conocidas como interferentes-defectuosas
(ID), las cuales son el resultado de errores en la sntesis de cido
nucleico viral. Estas partculas ID son mutantes que carecen de
segmentos de cido nucleico y por lo tanto son incapaces de
reproducirse sin la ayuda de partculas virales normales capaces de
suplir la informacin gentica ausente en el genoma de las
partculas ID. Por esta razn, la propagacin de las partculas ID es
ptima cuando las clulas son infectadas en altas multiplicidades de
infeccin. Las partculas ID deprimen el rendimiento de la progenie
viral infecciosa debido a que compiten por ciertos productos
sintetizados en cantidades limitadas por las partculas virales
infecciosas.
Los virus con envoltura pueden penetrar a la clula hospedera por
medio de la fusin entre las envolturas virales y la membrana de la
clula. Tanto los virus con envoltura como los virus que carecen de
sta pueden ser introducidos a la clula por medio del proceso de
pinocitosis (figura III.3.). La fusin de membranas ocasiona la
liberacin del genoma viral en el citoplasma de la clula, pero en el
caso de la pinocitosis el virus entero es contenido en una vescula
formada a partir de la membrana plasmtica. Es probable que esta
vescula se fusione a su vez con alguna de las membranas internas
de la clula y la cubierta viral es modificada a consecuencia de esta
fusin, lo que da lugar a la liberacin del cido nucleico viral. Es
importante hacer notar que la penetracin del virus y la
subsecuente eliminacin de las envolturas virales no implican
forzosamente la presencia intracelular de cido nucleico viral
desnudo. El cido nucleico viral puede permanecer unido a las
protenas internas del virus, las cuales pueden incluir enzimas
necesarias para la replicacin del virus. En el caso de cierto tipo de
virus ARN en los cuales el genoma viral sirve directamente como ARN
mensajero (el cido nucleico a partir del cual se sintetizan las
protenas), el ARN viral se asocia con los ribosomas de la clula. Esto
ejemplifica el hecho de que el cido nucleico viral nunca permanece

extendido como un verdadero filamento dentro de la clla, sino


que se enrolla y asocia con protenas de manera que alcanza un
estado favorable de mnima energa libre.

FIGURA III.3. Esquema de la penetracin y desnudamiento de los


virus en clulas animales. (a) Penetracin y desnudamiento por
medio de la fusin de las membranas viral y plasmtica. (b)
Penetracin y desnudamiento por pinocitosis seguida por fusin
con la membrana citoplasmtica interna.

La gran mayora de los virus animales son muy ineficientes en


lograr la penetracin de las clulas susceptibles. Por ejemplo, en
infecciones por poliovirus, la mayor parte del ARN viral es degradado
como resultado de la interaccin entre virus y las clulas. Esto
sugiere que solamente unos cuantos receptores celulares para el
virus tienen la capacidad de favorecer la total penetracin del
genoma viral al interior de las clulas.
En teora, resulta posible evitar las infecciones virales interfiriendo
con los mecanismos de adsorcin y penetracin del virus. Sin
embargo, la mayora de los receptores estn constituidos por

protenas y glicoprotenas que tienen funciones importantes en el


funcionamiento normal de la membrana celular y slo en forma
incidental resultan ser de importancia tal para las necesidades del
virus. Por lo tanto, estas protenas no pueden ser eliminadas o
modificadas sin afectar a la clula misma. Todava se sabe muy
poco en relacin con la qumica de las protenas que forman parte
de las cubiertas virales y hasta la fecha solamente se conoce una
sustancia bien caracterizada capaz de inhibir la adsorcin y
penetracin de un virus sin que, por otra parte, induzca efectos
secundarios indeseables. Esta sustancia es la amantadina, que
puede evitar ciertos eventos en la penetracin del virus de la
influenza, pero todava no se conoce con exactitud su mecanismo
de accin.
c) CLASIFICACIN FUNCIONAL DE LOS VIRUS
Los virus muestran una gran diversidad en su morfologa: la
estructura de sus cidos nucleicos, el modo de infeccin, regulacin
y desarrollo. Por lo tanto, resulta difcil establecer un concepto
clasificador que simplifique el anlisis del proceso de replicacin
(reproduccin) viral. Sin embargo, David Baltimore ha propuesto un
sistema de clasificacin de los virus basado en el modo como stos
expresan sus genes y llevan a cabo la replicacin de su material
gentico. En esta clasificacin los virus estn divididos en grupos de
acuerdo con el modo como llevan a cabo la sntesis del ARN
mensajero (ARNm) que dar origen a las protenas virales. De
acuerdo con esta clasificacin, todo ARNm es designado como
positivo (+) ARN y las cadenas de ADN o de ARN o de ambos que son
complementarias en secuencia de nucletidos a la del ARNm, son
denominadas como negativas (-). Aquellas cadenas de nucletidos
cuya secuencia no es complementaria a la del ARNm son
denominadas tambin como positivas (+). Con base en esta
terminologa, es posible distinguir seis clases de virus:
Clase 1: est constituida por todos los virus que tienen un genoma
formado por ADN de cadena doble. En esta clase no se aplica la
designacin +/-, pues diferentes especies de ARN>m se originan a
partir de diferentes segmentos de ambas cadenas del ADN viral.
Clase II: consta de virus cuyo genoma est constituido por ADN de
cadena sencilla, cuya secuencia es exactamente la misma presente
en el ARNm. En esta clase de virus, el ADN del genoma debe ser
temporalmente convertido a la forma de cadena doble antes de que
ocurra la transcripcin del ADN en ARNm.
Clase III: est compuesta por virus cuyo genoma es ARN de cadena
doble. Todos los virus conocidos que forman parte de este grupo
tienen genomas segmentados, pero el ARNm es sintetizado
solamente a partir de una de las cadenas de ARN presentes en cada
fragmento.

Clase IV: est representada por los virus con ARN de cadena sencilla
cuya secuencia es la misma del ARNm. En estos virus la sntesis de
una cadena complementaria al ARN original precede la sntesis del
ARN viral.
Clase V: est formada por los virus que poseen un genoma de ARN
de cadena sencilla, el cual es complementario en su secuencia de
bases al ARNm.
Clase VI: consta de virus que poseen un genoma de ARN de cadena
sencilla y que producen un ADN intermediario durante el proceso de
replicacin. En algunos miembros de esta clase el ARN del genoma y
el ARNm tienen la misma secuencia.
d) LA REPLICACIN DEL ADN VIRIL
El mecanismo por medio del cual una molcula de ADN es duplicada
(replicada) in vivo es el mismo, independientemente del origen viral
o celular del ADN. A primera vista, la replicacin del ADN parece un
proceso sencillo: una enzima polimerasa se mueve a lo largo de la
molcula de ADN produce dos cadenas hijas a partir del templado
constituido por las cadenas de la molcula madre. Este modelo de
replicacin implica que en cada una de las molculas hijas existe
una cadena derivada de la molcula original y otra cadena formada
por ADN recin sintetizado, o sea, la replicacin del ADN es de tipo
semiconservativo. Este hecho fue demostrado por Meselson y Stahl
a travs de un famoso y ahora ya clsico experimento.
Debido a su tamao relativamente pequeo y a la facilidad con que
pueden ser manipuladas in vitro, las molculas del ADN viral han
sido frecuentemente utilizadas para estudiar el mecanismo de la
sntesis de ADN en general. Toda cadena, lineal de ADN tiene un
grupo hidroxilo (OH-) libre en el extremo denominado 3', y un
grupo fosfato (PO3=) en el extremo opuesto, denominado 5'. Las
dos cadenas de una doble hlice de ADN son antiparalelas, o sea,
tienen secuencias complementarias pero que corren e direcciones
opuestas. Por lo tanto, una
consecuencia
del
modelo
semiconservativo para la replicacin del ADN consiste en que una de
las cadenas hijas es sintetizada en direccin 3' 5', mientras que
la otra cadenas, hija es sintetizada en direccin 5'
3'. Sin
embargo, todas las ADN polimerasas, tanto virales como celulares,
purificadas hasta la fecha, sintetizan ADN solamente en la direccin
5'
3'. Una solucin a este problema consiste en que la sntesis de
una de las cadenas hijas se realiza en forma continua en direccin
5'
3' a lo largo de la cadena madre que sirve como templado, la
llamada cadena lder.
Mientras que la sntesis de la otra cadena hija ocurre en forma
discontinua pero tambin en direccin 5'
3' a lo largo de la otra
cadena madre denominada la cadena rezagada. Los fragmentos de
ADN producidos por la sntesis discontinua (fragmentos de Okazaki)
pueden ser unidos por la accin de una enzima conocida como ADN

ligasa. Sin embargo, otro problema en la replicacin del ADN


consiste en que las ADN polimerasas necesitan la presencia de un
fragmento de cido nucleico que sirva como punto de iniciacin
para la sntesis de ADN, o sea, no pueden iniciar la sntesis de novo.
Por su parte, la ARN polimerasa que sintetiza el ARN no requiere de la
presencia de un fragmento iniciador para llevar a cabo la sntesis
del polinucletido. Por lo tanto, la ARN polimerasa puede sintetizar
pequeos fragmentos de ARN complementarios a la cadena madre
de ADN; dichos fragmentos servirn como puntos de iniciacin para
la sntesis del ADN que formar parte de la nueva cadena hija.
Posteriormente, son degradados los fragmentos de ARN que
actuaron como iniciadores, y los fragmentos de ADN resultantes son
unidos por accin de la enzima ADN ligasa.

Figura III.4. Esquema de la sntesis discontinua del ADN ambas


cadenas son sintetizadas en la direccin 5---3, pero solamente
una de las cadenas es sintetizada en forma continua.

Figura III.5 Participacin de un primer de ARN o fragmento


iniciador en la sntesis de los fragmentos de Okazaki.

El proceso de replicacin del ADN tiene un alto grado de fidelidad;


esto es esencial para mantener la estabilidad de la informacin
gentica contenida en el ADN. Se ha calculado que el ndice de error
en la fidelidad de copiado equivale a la introduccin de un
nucletido errneo por cada 109 -10 10 nucletidos copiados en
forma complementaria. Esta alta fidelidad de copiado se debe a que
las ADN polimerasas (cuando menos en bacterias) tienen la
capacidad de "editar" el ADN recin sintetizado y corregir los errores
en la copia de la secuencia de nucletidos por medio de una
actividad enzimtica asociada con la polimerasa; esta actividad
conocida como exonucleasa 3'
5' permite romper la unin
establecida entre el OH- presente en el extremo 3' de la cadena de
ADN y el grupo fosfato presente en la posicin 5' del ltimo
nucletido polimerizado (aadido) a la cadena que est siendo
sintetizada este ltimo nucletido es rpidamente eliminado en caso
de haber sido introducido por error en la nueva cadena de ADN
(figuras III.4 y III.S.).
Los bacterifagos T contienen molculas lineales de ADN de cadena
doble, las cuales son replicadas ya sea por la accin de polimerasas
especficas a estos fagos o por las polimerasas de la clula
hospedera que han sido modificadas en su especificidad a
consecuencia de la infeccin viral. Los productos inmediatos de la
replicacin del ADN de los fagos T estn representados por molculas
concatenadas, las cuales tienen una longitud equivalente hasta
cuatro veces el tamao del ADN original. Estas grandes molculas
pueden ser formadas por la unin de los extremos de molculas

lineales de ADN o por medio de un proceso cclico llamado crculo


rodante que permite la replicacin continua de un templado circular
para producir estructuras compuestas de mltiples unidades
moleculares (figuras III.6 y III.7.). La formacin de grandes
molculas concatenadas explica por qu las propiedades
estructurales y genticas de los fagos T sugieren que su mapa
gentico es circular. En estos fagos el precursor inmediato del ADN
viral es una gran molcula; esta molcula es fragmentada por la
accin de enzimas nucleasas que dividen la macromolcula en
subunidades cuya longitud corresponde a la del ADN original. Esta
fragmentacin ocurre antes o durante el proceso de encapsidacin.
Durante la replicacin del fago T4 se generan molculas que poseen
secuencias redundantes en sus extremos terminales (ej.: ABC...
YZABC). De hecho, en una poblacin de fagos T4 no todas las
molculas de ADN viral empiezan con la misma secuencia, y a pesar
de que estas molculas son lineales, el anlisis gentico muestra
que su mapa gentico es circular. Esto es consecuencia de la
fragmentacin de mltiples cadenas concatenadas, las cuales son
reducidas al tamao correcto para poder ser empacadas en las
cabezas de los fagos. El mecanismo de crculo rodante ha sido
particularmente estudiado en el caso de algunos fagos, como el
fago el fago XI74.

Figura III.6. Posible mecanismo para la produccin de cadenas de

ADN compuestas por mltiples unidades

Figura III.7. El mecanismo del crculo rodante.(a) ADN circular.


(b) Una endonucleasa hace un corte en la cadena positiva (+). (c)
La ADN polimerasa aade nucletidos en el extremo 3 de la
cadena abierta, de manera que produce desplazamiento del
extremo 5 . (d) El desplazamiento del extremo 5 se hace ms
extenso en la medida que la enzima polimerasa recorre el
templado de ADN circular (cadena negativa). El resultado es la
formacin de un ADN con longitud mayor a la normal.

En general, la replicacin de los virus ADN utiliza enzimas similares a


las involucradas en la replicacin del ADN celular y una caracterstica
comn es la presencia de estructuras circulares temporales cuando

menos en algunas de las etapas del proceso de replicacin. La


abundancia del ADN circular en diferentes tipos de virus sugiere que
el crculo representa el formato ms importante en la replicacin del
ADN viral, y la forma lineal de la molcula es una adaptacin
(particularmente en el caso de los fagos T) que permite efectuar la
inyeccin del cido nucleico viral a travs de la cola del virus.
Solamente los fagos con cola tienen genomas lineales, los otros
tipos de fago poseen genomas circulares.
En los ltimos quince aos se han logrado importantes avances en
el conocimiento de los mecanismos de replicacin del ADN en varios
tipos de virus animales. La gran variedad en el tamao y
organizacin de los genomas virales implica una gran diversidad en
los detalles asociados con la replicacin del ADN en cada tipo de
virus en particular. La descripcin de tales mecanismos est fuera
del enfoque del presente libro y el lector interesado har bien en
consultar la bibliografa proporcionada al final de este libro.
Sin embargo, es importante hacer notar que todava existen
mltiples incgnitas respecto a la replicacin del ADN tanto en los
virus como en las clulas en general. La autonoma de los virus en
cuanto a su capacidad para replicar el ADN viral est en funcin del
tamao del genoma viral. Algunos virus, como los fagos T los
poxvirus (que incluyen al virus de la viruela), Cuentan con genomas
suficientemente grandes para codificar entre 100 y 200 genes
diferentes. Por lo tanto, estos virus requieren poca participacin de
la clula hospedera, con excepcin de la facilitacin de un espacio
cerrado, la disponibilidad de la maquinaria celular para la sntesis de
protenas y el abastecimiento de aminocidos y nucletidos que
sirven como precursores para la sntesis de protenas y cidos
nucleicos tanto celulares como virales. Algunos virus, como el
Herpes simplex y el virus de la vacuna, son capaces de especificar
enzimas como la timidina cinasa que participa en la sntesis de
precursores de los cidos nucleicos y quiz estos virus son capaces
tambin de codificar nuevos tipos de ARN de transferencia que
aparecen en las clulas infectadas. Sin embargo, otros virus, como
el fago XI74, poseen genomas muy pequeos que no pueden
codificar ms de diez genes diferentes. Para poder replicar su ADN,
estos virus dependen de las molculas precursoras y la batera de
enzimas polimerasas, ligasas, nucleasas, etc., presentes en la clula
hospedera.
Se conocen varios casos en los cuales un tipo de virus animal no
puede replicarse en el interior de algn tipo de clulas en particular
a pesar de haber sido capaz de iniciar la infeccin en las mismas.
Por ejemplo, los adenovirus humanos pueden infectar cultivos de
clulas renales de mono, pero no pueden crecer en estas clulas.
Sin embargo, la coinfeccin de dichas clulas con virus SV40
permite la replicacin del adenovirus por medio de la formacin de
una progenie de hbridos SV4Oadenovirus, los cuales contienen
diferentes cantidades de sus respectivos genomas unidos en forma
covalente. Esto implica que el virus SV4O acta como auxiliar para

la replicacin del adenovirus, proporcionando factores que estn


ausentes en ese tipo de clula hospedera en particular, factores que
son necesarios para la replicacin del adenovirus.
Frecuentemente se observa que la coinfeccin de una misma clula
con dos diferentes mutantes o variedades de un mismo tipo de
virus, cada uno de los cuales es defectuoso en alguna funcin
esencial para la replicacin del genoma viral, resulta en la
produccin de progenie viral con capacidad infectiva normal debida
a la formacin de hbridos entre los dos tipos de mutante, los cuales
se complementan cancelando as sus respectivas deficiencias
genticas y funcionales, de manera que estos hbridos pueden
desencadenar una infeccin productiva. Este fenmeno de
complementacin ha sido usado ampliamente para mapear y
caracterizar los genes que codifican protenas virales ya sean stas
de tipo funcional o estructural.
e) SNTESIS DEL ARN GENMICO VIRAL EN LOS VIRUS ARN
La sntesis del ARN por parte de los virus ARN involucra la replicacin,
que puede ser definida como la produccin de una progenie de
genomas virales (ARN en este caso), y la transcripcin que consiste
en la produccin de ARN cuya secuencia de nucletidos es
complementaria a la del genoma. Debido a que los genomas de los
virus ARN pueden ser de sentido positivo (+) o sentido negativo (-)
[vase la clasificacin de Baltimore], la transcripcin en estos virus,
a diferencia de lo que ocurre en el caso de los virus ADN, no es
siempre sinnimo de la sntesis de ARN mensajero.
La mayora de los virus ARN poseen molculas de cadena sencilla y
por lo tanto la replicacin consiste en que una secuencia de
ribonucletidos deerminada debe ser copiada para producir
exactamente la misma secuencia, por ejemplo: ACGU
ACGU. La
informacin actualmente disponible indica que el apareamiento
entre las bases A-U y C-G es la clave para la replicacin del ARN
viral; por lo tanto, en estos virus se aplican tambin los principios
fundamentales relacionados con la replicacin del ADN, molcula en
la cual normalmente existen los apareamientos A-T y C-G.
A principios de los aos sesenta fueron descubiertos los primeros
fagos ARN y casi al mismo tiempo se demostr que los picornavirus,
que se caracterizan por tener ARN de cadena sencilla, son capaces
de replicarse en clulas animales en las cuales la sntesis del ADN y
su subsecuente transcripcin en molculas de ARN mensajero celular
haba sido inhibida por la droga actinomicina D, la cual se intercala
en la molcula de ADN y de esta manera impide que se separen
ambas cadenas de ADN, de manera que las enzimas como la ADN
polimerasa y la ARN polimerasa no pueden cumplir con la funcin de
llevar a cabo la replicacin o la transcripcin de este ADN. En
presencia de actinomicina D se detiene la sntesis de ARN celular;
por lo tanto, se pueden infectar las clulas con virus ARN en
presencia de precursores radiactivos del ARN (como 3H-uridina) y

colectar muestras de estas clulas a intervalos apropiados despus


de la infeccin; estas muestras pueden ser fraccionadas por medio
de detergentes y solventes orgnicos de manera que se pueden
aislar y analizar las nuevas molculas de ARN, cuya sntesis ha sido
inducida por la infeccin viral.
La mayora de los virus ARN (con excepcin de los retrovirus) se
pueden replicar en presencia de inhibidores de la sntesis de ADN;
este hecho descarta la participacin de ADN intermediario en la
replicacin de estos virus. En 1963, Montagnier y Sanders
demostraron la presencia de ARN de cadena doble en clulas
infectadas por el virus de la encefalomiocarditis (EMCV), el cual
posee solamente ARN de cadena sencilla. As, pronto fue establecido
que el ARN de cadena doble es una forma intermediaria en la
replicacin de los virus ARN (con excepcin de los retrovirus). Este
ARN de cadena doble se denomina forma replicativa (FR) y se
caracteriza por ser insensible a la accin de la enzima ribonucleasa
(ARNasa), la cual slo digiere el ARN de cadena sencilla.
Posteriormente, ha sido posible aislar otro tipo de ARN intermediario
constituido por molculas de cadena doble cuyos extremos estn
desapareados originando "colas" de ARN de cadena sencilla. Este ARN
constituye el intermediario de replicacin (IR). Sin embargo, el FR y
el IR parecen tener papeles diferentes en la replicacin de
diferentes tipos de virus ARN.
El fago Q
representa el modelo mejor estudiado de la sntesis del
ARN viral. En este sistema ha sido posible purificar la enzima ARN
polimerasa dependiente de ARN, tambin conocida como la
replicasa. Esta enzima tiene gran especificidad por el templado
representado por el ARN del fago Q/
. La sntesis de la cadena (-)
de ARN complementaria al genoma viral es detectada por la
aparicin de un nuevo ARN no infeccioso que es resistente a ser
digerido por la enzima ARNasa. La aparicin de este ARN, que
representa a la forma replicativa (FR), coincide con la prdida de
infectividad de las molculas de ARN viral que sirvieron como
templado. La sntesis de esta cadena (-) de ARN es llevada a cabo
por la replicasa del fago, la cual est constituida por varias
subunidades de protena, algunas de las cuales son protenas
codificadas por la clula hospedera (como los factores de elongacin
EF; Tu y Ts, normalmente involucrados en el proceso de sntesis de
protenas) las cuales son incorporadas para formar la llamada
holoenzima de la Q
replicasa. Posteriormente, la sntesis de la
nueva cadena (+) de ARN que constituye el nuevo genoma viral es
realizada por un complejo formado por 4 molculas (tetrmero) de
la propia Q
replicasa. Es importante mencionar que ha sido posible
sintetizar in vitro el ARN del fago Q
a partir del propio ARN viral y
trifosfatos de ribonudetidos incubados en presencia de Q
la
replicasa. El nuevo ARN viral sintetizado in vitro resulta ser tan
infectivo y biolgicamente competente como el ARN viral sintetizado
in vivo dentro de las bacterias infectadas por el fago Q
.

El ARN del fago Q


es capaz y suficiente para dirigir su propia
replicacin in vitro; esta propiedad ha sido utilizada para estudiar la
evolucin de molculas con capacidad para autorreplicarse. En el
tubo de ensayo las molculas de ARN se encuentran libres de
muchas restricciones asociadas con el ciclo de vida del virus. Esta
situacin es similar a un estado de evolucin precelular, cuando los
factores ambientales de la seleccin natural actuaban directamente
sobre el material gentico en lugar de hacerlo sobre el producto
(protena) codificado por el gene. Sol Spiegelman y colaboradores
disearon un experimento para determinar qu es lo que ocurre con
las molculas de ARN cuando la nica necesidad consiste en que
estas molculas se repliquen tan rpidamente como les sea posible.
El producto de la reaccin entre la Q
replicasa y el ARN viral
purificado puede actuar como templado para la sntesis de ms ARN.
Por otra parte, cuanto ms larga es una molcula de ARN ms
tiempo tardar en replicarse. Considerando estos factores, resulta
lgico pensar que las nuevas molculas de ARN podrn replicarse
ms rpidamente si eliminan informacin gentica que no tiene una
importancia esencial para el proceso de replicacin, de esta manera
las molculas de ARN pueden disminuir su tamao y el tiempo
necesario para la replicacin de las propias molculas. Por ejemplo,
si se aade la enzima Q
replicasa a una mezcla de reaccin
constituida por molculas enteras y medias molculas de ARN Q

purificado, la replicacin de las medias molculas se realizar en la


mitad del tiempo necesario para replicar las molculas enteras. Esto
resulta en un exceso de medias molculas que continan sirviendo
como templado para la sntesis de nuevas medias molculas,
generando as un exceso absoluto de molculas ms pequeas.
Spiegelman prepar una mezcla de reaccin consistente en ARN Q

purificado, trifosfatos de los ribonucletidos apropiados y la enzima


Q
replicasa. Despus de una corta incubacin, la mezcla de
reaccin fue diluida 121/2 veces en otro tubo de ensayo que
contena la misma concentracin de la enzima replicasa y los
. Esta
ribonucletidos precursores, pero en ausencia de ARNQ
secuencia de incubaciones y diluciones fue repetida 75 veces y la
duracin de las incubaciones fue siendo reducida paulatinamente
aunque el factor de dilucin fue mantenido constante. Despus de
la transferencia nmero 75 fue posible aislar una poblacin de
molculas derivadas del ARN Q
original, las cuales solamente
contenan 17% de la secuencia de nucletidos presente en el ARN
original. Por lo tanto, as se demostr que el tamao de la molcula
de ARN disminuye progresivamente cuando es sometida a este
proceso de seleccin en funcin de la velocidad de replicacin. El
nico factor que tiene un efecto limitante en el acortamiento de las
molculas de ARN consiste en que las nuevas molculas deben
conservar cuando menos la secuencia de nucletidos necesaria para
que la Q replicasa los reconozca como correspondientes a una
molcula de ARNQ
.
La replicacin del fago Q es slo un ejemplo de las mltiples
estrategias de replicacin exhibidas por los virus ARN. Una vez ms,

el lector interesado deber consultar la bibliografa para conocer


detalles sobre la replicacin de otros virus ARN.
Una pregunta importante es por qu el cido nucleico purificado a
partir de ciertos tipos de virus tiene capacidad infectiva, mientras
que el cido nucleico purificado a partir de otros virus carece de
esta capacidad. La respuesta consiste en que los virus
pertenecientes a las clases II, V y VI (de acuerdo con la clasificacin
de Baltimore), requieren que su informacin gentica sea transcrita
en otro tipo de cido nucleico diferente al presente en el virus
original. En la mayora de los casos, esta transcripcin es mediada
por enzimas especficas del virus, las cuales estn almacenadas en
la partcula viral. Ejemplo de estas enzimas son la ARN polimerasa
dependiente de ADN, caracterstica del virus de la vacuna; la ARN
polimerasa dependiente de ARN, producida por el virus de la
estomatitis vesicular y los reovirus; la ADN polimerasa dependiente
de ARN caracterstica de los retrovirus. El cido nucleico purificado a
partir de estos virus carecer de estas enzimas necesarias para la
transcripcin y subsecuente replicacin de dicho cido nucleico, y
las clulas infectadas no cuentan con enzimas capaces de utilizar
estos tipos de cido nucleico viral como templado.
f) LA REGULACIN DE LA EXPRESIN DE LOS GENES VIRALES
Cuando una clula es infectada por un virus, no todos los genes
virales son expresados a un mismo tiempo y, por lo tanto, no todas
las protenas virales son sintetizadas al mismo tiempo. La mayora
de estas protenas virales no son sintetizadas en forma continua.
Algunas protenas virales son sintetizadas durante unos cuantos
minutos al principio de la infeccin, otras son sintetizadas en las
etapas tardas de la infeccin y otras ms son sintetizadas durante
periodos que equivalen a la mitad del ciclo infeccioso.
Cuando se expresa un gene, la informacin gentica presente en la
secuencia de nucletidos del cido nucleico original es transcrita en
una secuencia complementaria constituida por ARN mensajero, la
informacin contenida en este ARN mensajero es traducida en el
interior de las estructuras conocidas como ribosomas; en esta
traduccin interviene otro tipo de ARN conocido como ARN de
transferencia (ARNt), del cual existen cuando menos veinte tipos
diferentes, cada tipo de ARNt sirve para transportar especficamente
uno de los veinte tipos diferentes de aminocidos que forman parte
de las protenas. La traduccin consiste en interpretar los codones
constituidos por tripletas de nucletidos presentes en la secuencia
del ARN mensajero (ARNm). Existen 61 codones diferentes que
codifican a los 20 aminocidos diferentes, o sea, que un mismo tipo
de aminocido puede ser designado por ms de un codn. Adems,
existen otros tres codones cuya funcin es actuar como signos
determinacin en la sntesis de protenas. Cada codn (con
excepcin de aquellos que actan como signos de terminacin) es
reconocido por su respectivo anticodn, constituido por una tripleta
de nucletidos con secuencia complementaria a la del codn; este

anticodn se encuentra en un extremo de la molcula del ARNt


correspondiente. As, el producto de la traduccin est constituido
por una cadena de aminocidos, o sea, una protena cuya secuencia
de aminocidos es correspondiente a la secuencia de codones
presente en el ARNm, secuencia interpretada por los anticodones
presentes en los ARNt que actan como transportadores de los
aminocidos.
i) Regulacin en los bacterifagos ADN
El control de la expresin gentica puede ocurrir en el nivel de la
transcripcin, en el nivel de la traduccion o en ambos niveles. En el
caso de las bacterias infectadas por fagos ADN, el control de la
expresin de los genes virales ocurre fundamentalmente en el nivel
de la transcripcin. La transcripcin del ADN en ARNm es realizada
por la enzima ARN polimerasa, la cual en bacterias como la E. coli
est formada por cien diferentes cadenas polipeptdicas (protenas):
, , ; estas protenas estn unidas entre s por puentes de
hidrgeno en la siguiente proporcin: , , La protena o factor
puede ser fcilmente separada del resto de la ARN polimerasa que
retiene la actividad cataltica encargada de la sntesis del ARNm. El
factor s tiene como funcin el reconocimiento de las seales para la
iniciacin de la transcripcin; estas seales estn presentes en las
llamadas secuencias promotoras incluidas en el ADN.
Durante la infeccin de una bacteria por fago T7 se forma una serie
de molculas discretas de ARNm, las cuales pueden ser aisladas y
caracterizadas. Estas molculas de ARNm han sido divididas en dos
clases: ARNm temprano, el cual consta de 4 especies; y ARNm tardo,
que consta de 8 o 9 especies diferentes. En el fago T7 solamente
una de las cadenas del ADN viral sirve como templado para la
sntesis de ARNm esto indica que los genes de este fago estn
codificados en la misma cadena de ADN. El gene 1 codifica una ARN
polimerasa que es especfica para el fago T7; esta polimerasa
solamente, consta de una cadena polipeptdica, siendo mucho ms
sencilla que la ARN polimerasa de la bacteria hospedera. La ARN
polimerasa especfica del fago T7 es resistente al antibitico
rifampicina, el cual inhibe la actividad de la ARN polimerasa
bacteriana. Al iniciarse la infeccin por el fago T7, la ARN polimerasa
bacteriana se encarga de transcribir los llamados genes tempranos
del genoma viral. Este primer tipo de ARNm producido es de tipo
policistrnico, o sea, incluye en una sola molcula de ARNm el
mensaje contenido en varios genes. Sin embargo, una enzima
ribonucleasa propia de la clula bacteriana (ARNasa III) corta e saje
correspondiente a un solo gene en particular. Como ya fue
mencionado, la transcripcin del gene 1, y su posterior traduccin,
resulta en la sntesis de una ARN polimerasa viral que se encarga de
transcribir los llamados genes virales tardos. La transcripcin de
cada clase o tipo de ARNm viral tardo se inicia en secuencias
promotoras localizadas en diferentes puntos del genoma viral. Sin

embargo, todas estas clases de mensajes virales terminan en la


misma regin cercana al extremo 3' del genoma del fago T7.
El fago T7 inhibe las funciones sintticas propias de la clula
bacteriana. Una protena codificada por uno de los genes tardos del
fago T7 es capaz de pegarse a la ARN polimerasa bacteriana y de
esta manera inhibe la actividad de esta enzima impidiendo as la
sntesis de ARNm bacteriano y eliminando de paso la sntesis de
nuevas molculas de ARNm viral de tipo temprano. El genoma del
fago T7 tiene un peso molecular de 25 x 106 daltones y una
capacidad de codificacin equivalente a 30 genes de tamao
promedio. Hasta la fecha han sido identificados 25 genes de este
tipo de virus; estos genes han sido ordenados en un mapa gentico
lineal en el cual los genes que se expresan en forma temprana
estn concentrados en el extremo del genoma (ADN) viral. Por lo
tanto, considerando que la sntesis de ARNm ocurre en la direccin 5'
3', resulta que los transcritos correspondientes a los genes
tempranos estn concentrados en el extremo 3' del ARNm viral.
En el caso de la infeccin por fago T4, es posible identificar tres
clases de ARNm virales en el interior de la bacteria hospedera: ARNm
tempranos inmediatos, ARNm tempranos tardos y ARNm tardos. Los
ARNm tempranos inmediatos son sintetizados durante el primer
minuto de infeccin. Los ARNm tempranos tardos son sintetizados a
partir de 2 o 3 minutos despus de iniciada la infeccin. Los ARNm
tardos son sintetizados a partir de los 10 minutos de infeccin. A
diferencia de lo que ocurre en el caso del fago T7, la sntesis del
ARNm dd fago T4 es sensible al antibitico rifampicina. Es sabido que
este antibitico afecta a la subunidad , de la ARN polimerasa,
bacteriana; por lo tanto, esta subunidad debe participar en la
sntesis del ARNm del fago T4. Experimentos en los cuales la ARN
polimerasa bacteriana ha sido marcada radiactivamente antes de la
infeccin por fago T4, indican que las subunidades y , de la ARN
polimerasa son conservadas durante el ciclo de infeccin; sin
embargo estas subunidades son modificadas. Dos minutos despus
de iniciada la infeccin ocurre una modificacin de las subunidades
de la ARN polimerasa bacteriana por medio de un proceso conocido
como adenilacin; esto modifica la especificidad de la enzima que
suspende la sntesis de ARNm viral de tipo temprano inmediato y
empieza a sintetizar ARNm viral de tipo temprano tardo. Existe
evidencia de que a los 10 minutos de infeccin la estructura de la
subunidad ,' es modificada; esto resulta en un nuevo cambio en la
especificidad de la ARN polimerasa, la cual empieza a sintetizar ARNm
virales tardos. Existen otros factores que tambin participan en la
regulacin de la transcripcin del fago T4; entre stos podemos
mencionar: la sntesis de un factor de naturaleza proteica capaz de
hacer antagnica la normal terminacin de las cadenas de ARNm
(factor de antiterminacin), este factor permite que la ARN
polimerasa bacteriana contine transcribiendo el ADN viral hasta
llegar a los genes distales. Tambin ocurre la sntesis de factores
similares al factor s, capaces de reconocer seales de iniciacin de

la transcripcin que no son reconocidas normalmente por el factor o


propio de la bacteria hospedera.

Figura III.8. Esquema de una clula bacteriana (procariote).

ii) Regulacin en los virus animales


La regulacin de la expresin gentica de los virus animales puede
ocurrir en el nivel de la transcripcin, traduccin o de ambos
procesos, y en un grado que vara entre los diferentes tipos de virus
y tambin durante el ciclo de multiplicacin de cada virus en
particular. La investigacin de los virus animales ha permitido
elucidar mecanismos de regulacin gentica, totalmente diferentes
a los presentes en los sistemas bacterianos. En muchos casos
todava se ignora la mayora de los eventos involucrados en la
regulacin de los genes virales. Sin embargo, el estudio de los virus
animales ha servido como poderosa herramienta para conocer
detalles de la biologa molecular de las clulas eucariticas, o sea,
clulas que se caracterizan por tener ncleo y otros organelos
intracelulares a diferencia de las clulas procariticas (como las
bacterias) que carecen de organelos intracelulares (figuras III.8 y
III.9).

Figura III.9. Esquema de una clula animal (eucariote).

iii) Virus ARN


El genoma completo del virus de la polio, un tipo de virus ARN, es
traducido en una enorme poliprotena con peso molecular de 250
000 daltones. Esta poliprotena es fragmentada por medio de una
serie de pasos enzimticos para dar origen a protenas funcionales
ms pequeas. Este fenmeno de fragmentacin postraduccin
parece ser comn en el caso de las clulas eucariticas. La
fragmentacin se inicia cuando la poliprotena todava est siendo
sintetizada y solamente mediante la adicin de inhibidores de las
proteasas (enzimas que degradan a las protenas) es posible aislar
a la poliprotena ntegra. En teora, todas las protenas del poliovirus
deberan estar presentes en cantidades equimolares, pero esto no
ocurre en la realidad porque al parecer algunas protenas virales
son degradadas en forma selectiva (figura III.10). El virus de la
polio es un virus ARN perteneciente a la clase IV de la clasificacin
de Baltimore; estos virus se caracterizan por producir un ARNm cuya
secuencia es idntica a la del ARN que constituye el genoma viral;
para esto se requiere la sntesis previa de una cadena de ARN con
secuencia complementaria a la del ARN del genoma viral. Esta
cadena complementaria sirve como templado para la sntesis del
ARNm viral. El virus de la polio es capaz de inhibir la sntesis de
macromolculas propias de la clula hospedera, de esta manera
todos los recursos y precursores moleculares presentes en la clula
son dedicados a la produccin de componentes virales y, por lo
tanto, no resulta sorprendente que la clula muera a consecuencia

de la infeccin viral. En las clulas infectadas por el poliovirus una


de las protenas virales introducida a la clula junto con el virin es
la causa de que se inicie la inhibicin de las funciones celulares.
Particularmente es afectada la sntesis del ARN celular que forma
parte de los ribosomas, que son las estructuras en las cuales se
realiza la sntesis de protenas. Pero todava se conocen muy pocos
detalles en cuanto a la forma como el poliovirus inhibe la sntesis de
protenas celulares.

Figura III.10. Esquema de la sntesis de las protenas del virus de


la poliomielitis. Los picornavirus hacen sus protenas funcionales
por medio de la traduccin del ARN mensajero viral en una cadena
continua de aminocidos (la poliprotena NOO=. durante la
sntesis de esta poliprotena se producen cortes primarios que
dan origen a las protenas precursoras N1, NX y N1.5. Ni es
fragmentada para formar las protenas estructurales del virin,
mientras que NX y los productos del N1.5 probablemente estn
involucrados en funciones intracelulares como l a sntesis de ARN
viral.

En el caso de los virus ARN pertenecientes a la clase V de Baltimore,


los ARNm virales tienen una secuencia complementaria al genoma
viral. Los ortomixovirus, que incluyen al virus de la influenza tipo A,
se caracterizan por tener genomas segmentados. A partir de cada

uno de los ocho segmentos del genoma viral se sintetiza un ARNm


que es monocistrnico. Las ocho diferentes protenas resultantes no
estn presentes en cantidades equimolares y la proporcin relativa
de cada protena cambia durante la infeccin. El control de la
sntesis de estas protenas virales es realizado en el nivel de la
transcripcin. En este tipo de virus es vital que exista una manera
de distinguir entre el ARNm(+), que es traducido en protenas, y el
ARN(+), que sirve como templado para la sntesis de nuevos
genomas virales constituidos por ARN(-). Recordemos que por
convencin el ARNm es (+) y todo cido nucleico de secuencia
complementaria a la de dicho ARNm es considerado de polaridad (-).
Existe amplia evidencia de que el virus de la influenza sintetiza dos
tipos de ARN(+): el ARN(+) que servir como templado para la
sntesis del ARN(-) viral es un fiel complemento de la secuencia de
nucletidos presente en el genoma ARN(-) viral, mientras que el
ARNm(+) viral carece de una porcin de la secuencia de nucletidos
complementaria al extremo 5 del ARN(-) correspondiente al
genoma viral. As, el ARNm no puede servir como templado para la
sntesis de segmentos completos del genoma viral.
Los ortomixovirus son nicos entre los virus ARN debido a que parte
de su ciclo de multiplicacin se lleva a cabo dentro del ncleo
celular. Inmediatamente despus de la infeccin, la partcula viral
desnuda es transportada al interior del ncleo celular y en etapas
ms avanzadas de la infeccin, algunas protenas virales recin
sintetizadas migran del citoplasma (su lugar de sntesis) hacia el
ncleo. El paso de molculas a travs de la membrana nuclear es
un proceso altamente selectivo y constituye un nivel de control
presente nicamente en las clulas eucariticas.
iv) Virus ADN
Todos los virus ADN, con excepcin de los poxvirus, sintetizan su
ARNm a partir de una molcula de ADN de cadena doble, la cual se
ubica en el ncleo de la clula infectada y, por lo tanto, representa
el modelo ms cercano para el estudio de la sntesis de ARNm en las
clulas eucariticas. Las histonas constituyen el principal tipo de
protenas que normalmente se encuentran asociadas con el ADN
celular; estas histonas se encuentran tambin asociadas con el
genoma de algunos virus ADN como los papovavirus, lo que subraya
la similitud estructural entre la cromatina celular y la cromatina
viral. El tamao de los genomas de los virus ADN animales vara dos
rdenes de magnitud, desde los parvovirus, cuyo ADN tiene un peso
molecular promedio de 1.5 x 106 daltones, hasta el virus de la
vacuna cuyo ADN tiene un peso molecular de 160 x l06daltones. Los
virus ms grandes son menos dependientes de las funciones de la
clula hospedera para multiplicarse y por lo tanto pueden hacerlo
aun cuando las clulas hospederas se encuentran fuera de la fase S
del ciclo celular, misma que constituye el periodo normal de
duplicacin del ADN celular. Los virus pequeos solamente pueden
replicarse durante la fase S del ciclo celular; y los virus de tamao

intermedio tienen la capacidad de inducir a la clula para que entre


en la fase S. Casi todos los virus ADN tienen la capacidad de
transformar clulas en cultivo, volvindolas de tipo tumoral
(canceroso). Este fenmeno ser discutido con detalle ms
adelante. Sin embargo, es posible especular que la transformacin
celular puede resultar a consecuencia de una aberracin en el
mecanismo normal por medio del cual el virus interacciona con los
factores celulares que regulan la divisin celular. Tambin es
importante mencionar que gran parte de la informacin gentica
contenida en el genoma de los virus ADN ms grandes parece
duplicar informacin ya presente y expresada en las clulas que se
encuentran en la fase S del ciclo celular.
v) Regulacin en los papovavirus
Los papovavirus constituyen un grupo de virus ADN animales. El
virus del polioma y el virus de simios SV40 son los papovavirus ms
estudiados. Estos virus tienen un genoma circular constituido por
ADN de cadena doble que codifica protenas virales tempranas y
tardas, las cuales son sintetizadas a partir de la traduccin de ARNm
virales tempranos y tardos. El ADN de los papovavirus es transcrito
por la ARN polimerasa celular tipo II, la cual normalmente es la
encargada de sintetizar el ARNm celular. El ARNm viral de tipo
temprano es sintetizado a partir de una cadena de ADN diferente a la
que da origen al ARNm tardo. En el virus SV40, la protena
temprana ms importante es el antgeno tumoral mayor o Tantgeno; esta protena viral migra hacia el ncleo celular y
supuestamente modifica el ADN celular, de manera que se vuelve
susceptible a ser replicado. El virus SV40 tambin sintetiza otro
antgeno tumoral menor o t-antigeno. Por su parte, el virus del
polioma sintetiza tres diferentes antgenos tumorales. El papel de
estos antgenos en la transformacin celular ser discutido ms
adelante.
Otras protenas tempranas codificadas por el virus SV40, pero cuya
funcin se desconoce, son el U-antgeno, que tambin se ubica en
el ncleo celular, y el antgeno de transplante-tumor especfico
(TSTA), que se ubica en la membrana celular. La fase inicial de la
infeccin viral es seguida por la induccin de la sntesis de enzimas
celulares y ADN celular, en forma independiente de las necesidades
celulares. A continuacin se inicia la sntesis de ADN viral seguida por
la sntesis de ARNm viral tardo. Las protenas tardas son
ensambladas con el ADN viral para formar los nuevos viriones. A
pesar de que los ARNm tempranos y tardos son sintetizados a partir
de diferentes cadenas del ADN viral, ambos tipos de ARNm estn
presentes en el ncleo de la clula infectada, incluso en las etapas
avanzadas de la infeccin. Por lo tanto, la sntesis predominante de
protenas virales tardas se logra por medio del transporte selectivo
hacia el citoplasma de aquellos transcritos de ARNm viral que
corresponden a las protenas de tipo tardo.
vi) Regulacin en los adenovirus

Figura III. 11. (a) Produccin del ARN mensajero de un


adenovirus. (b) El asa de ADN formada por el apareamiento con el

ADN genmico puede ser observada mediante el microscopio


electrnico y proporciona evidencia de que el ARNm es formado a
partir de regiones no contiguas del ADN genmico. En la
ilustracin solamente est representada una cadena del ADN.

Los adenovirus poseen una cantidad de ADN seis veces mayor que la
de los papovavirus. Sin embargo, son muy similares sus estrategias
de control gentico: sntesis temprana de protenas virales,
replicacin del ADN viral, sntesis de protenas virales tardas. En el
caso de los adenovirus, tanto la ARN polimerasa celular tipo II como
la tipo III participan en la transcripcin de ARNm viral temprano y
tardo. El estudio de la replicacin de los adenovirus ha contribuido
a establecer que el ARNm de ciertos virus es codificado, al igual que
el ARNm de las clulas eucariticas, por regiones no contiguas del
ADN. Esto implica que el transcrito inicial del ARN viral es
fragmentado en forma especfica y los fragmentos adecuados son
unidos por una enzima ARN ligasa (figura III.11). En el ncleo de la
clula infectada por el adenovirus ocurren mecanismos de control
gentico altamente complejos. Adems de la fragmentacin y ligado
del ARNm, existen otros procesos como la poliadenilacin, que
consiste en la adicin de un polmero constituido por 150 a 200
nucletidos de adenina, al extremo 3' del ARNm. Este fenmeno
incrementa la estabilidad del ARNm. Otro proceso es el capping del

ARNm viral, el cual consiste en la adicin de un nucletido especial:


7-metil guanosina, al extremo 5' del ARNm. Este nucletido puede

ser hipermetilado posteriormente. El cap protege el extremo 5' del


ARNm evitando que sea degradado por enzimas nucleasas o
fosfatasas o por ambas, lo cual incrementa la estabilidad del
mensaje. Tambin se observa un transporte diferencial del ARNm
viral en el nivel de la membrana nuclear; la permeabilidad de esta
membrana al ARNm recin sintetizado cambia continuamente
durante el proceso de infeccin, de manera que el espectro de
protenas virales al ser sintetizadas tambin cambia en forma
continua.
vii) Regulacin en los herpesvirus
Los herpesvirus contienen aproximadamente cuatro veces ms ADN
que los adenovirus. En los herpesvirus la sntesis de ARNm tardos es
independiente de la sntesis de ADN viral y celular. As, cuando se
inhibe la sntesis de ADN, todava es posible observar la acumulacin
de ARNm temprano y tardo en el ncleo celular. Sin embargo, la
sntesis de las protenas virales sigue un riguroso sistema de
induccin y represin que ocurre en tres fases. Las protenas de tipo
son las primeras en ser sintetizadas despus del inicio de la
infeccin; estas protenas inducen a su vez la sntesis de las
protenas virales las cuales reprimen la sntesis de las protenas
e inducen la sntesis de las protenas virales , las cuales a su vez
reprimen la sntesis de las protenas . La evidencia disponible
indica que los mecanismos de control en la sntesis de estas
protenas virales ocurre en el nivel de la traduccin y el
procesamiento de los ARNm virales dentro del ncleo de la clula
infectada.
En el caso del virus Herpes simplex tipo 1, existe evidencia reciente
de que la infeccin viral produce un nmero limitado de rupturas en
las cadenas del ADN celular; estas rupturas inducen un cambio en la
estructura tridimensional de este ADN celular y en las relaciones o
asociaciones que mantiene este ADN celular con el ncleo-esqueleto
o estructura subnuclear. El desprendimiento del ADN celular de los
sitios de anclaje a la subestructura nuclear se manifiesta entre otras
cosas por la inhibicin de la sntesis del ARN y ADN celulares. Al
parecer, la posicin que guardan las asas de ADN celular en relacin
con la subestructura nuclear tiene un papel muy importante en la
potencialidad de este ADN para ser replicado y transcrito. La
alteracin en la posicin del ADN celular inducida por la infeccin
viral puede ser un mecanismo econmico y eficiente para lograr la
inhibicin de la sntesis de macromolculas celulares.
viii) Regulacin en los poxvirus
Los poxvirus que incluyen al virus de la viruela y de la vacuna son
los nicos virus ADN animales que se multiplican en el citoplasma de
la clula infectada. Tambin son los virus ms grandes y tienen
capacidad para codificar 50 veces ms genes que los papovavirus.

El sitio de la multiplicacin viral en el citoplasma se manifiesta por


la virtual formacin de un "se gundo ncleo". Los viriones de los
poxvirus contienen una multitud de enzimas cuyas actividades son
un duplicado de aquellas normalmente presentes en el ncleo
celular. Estos viriones poseen su propia ARN polimerasa dependiente
de ADN al igual que enzimas capaces de adenilar, metilar y aadir
cap a los ARNm virales. La presencia de control en el nivel de la
traduccin es evidente en la sntesis de la enzima viral timidina
cinasa, la cual es una protena temprana cuya sntesis se detiene
una vez que aumenta la sntesis de protenas virales tardas,
algunas de las cuales parecen ser la causa de la inhibicin de la
sntesis de protenas tempranas como la timidina cinasa.
g) EL ENSAMBLAJE DE LOS VIRUS
En las clulas infectadas por virus tanto las protenas como los
cidos nucleicos virales son sintetizados por separado y
posteriormente ensamblados para formar nuevas partculas virales.
Los virus pueden autoensamblarse en un proceso similar a la
cristalizacin, ya que las partculas virales, al igual que los cristales,
constituyen estructuras que se encuentran en un estado mnimo de
energa libre. Sin embargo, el genoma viral tambin puede
especificar ciertos factores "morfogenticos" que no contribuyen
directamente a formar la estructura del virin, pero son necesarios
para el proceso de ensamblaje.
El fenmeno de autoensamblaje ocurre en la formacin de diversas
estructuras biolgicas como los flagelos celulares. Sin embargo, el
ejemplo mejor estudiado es la reconstitucin in vitro del virus del
mosaico del tabaco. Este virus consta de un largo filamento
helicoidal de ARN que est incluido en una estructura constituida por
pequeas subunidades idnticas de protena "A"; estas subunidades
estn dispuestas en forma helicoidal. Las protenas del VMT forman
diferentes tipos de agregados moleculares cuando se encuentran en
solucin,
dependiendo
de
las
condiciones
ambientales,
particularmente la fuerza inica y el pH. Las estructuras discoidales
son el tipo ms comn de agregado proteico que ocurre bajo
condiciones fisiolgicas. Sin embargo, la interaccin de los discos de
protena con el ARN viral resulta en la estabilizacin de la forma
helicoidal. Cuando se mezclan subunidades de protena "A" y ARN
viral, la polimerizacin es lenta y la formacin de viriones maduros
requiere de casi seis horas. Cuando se mezclan los discos de
protena "A" con ARN viral bajo las mismas condiciones del
experimento anterior, la polimerizacin es rpida y en cinco minutos
se ensamblan viriones maduros.
El modelo ms aceptado para explicar el ensamble del VMT es el
asa en movimiento. Este modelo propone que una molcula de ARN
en forma de horquilla se inserta, a travs del orificio central de un
disco formado por subunidades de protena "A", en el espacio o
mandbula presente entre los dos discos de protena "A". A
consecuencia de esta interaccin, los discos son desfasados dando

origen a una estructura helicoidal, la cual se perpeta por medio de


la adicin de nuevos discos de protena en la parte superior de la
hlice en crecimiento. El asa producida por la traccin del ARN hacia
arriba del orificio central de la partcula en crecimiento constituir el
asa en movimiento que se inserta en el orificio del siguiente disco
adicional, desfasndolo a su vez y convirtindolo en una estructura
helicoidal (figura III.12). Este modelo predice que en partculas de
VMT ensambladas parcialmente las puntas 5' y 3' del ARN viral
deben protuir a travs de alguno de los extremos de la partcula
viral en formacin. Este hecho ha sido confirmado por microscopia
electrnica.
El ensamble dirigido de los nuevos viriones es caracterstico de virus
complejos como los fagos del grupo T. El caso ms estudiado es el
del fago T4. El primer avance en la elucidacin del ensamblaje del
fago T4 se obtuvo a partir del estudio de mutantes letales
condicionales. Cuando se infecta una cepa no permisiva de E. coli
con fagos que tienen mutaciones en cualquiera de sus genes
estructurales, no se producen nuevas partculas virales. Sin
embargo, cuando se examinan bajo el microscopio electrnico los
lisados obtenidos a partir de estas bacterias infectadas con fagos
mutantes,
se
encuentra
la
presencia
de
estructuras
correspondientes a los componentes del fago. As, bacterias
infectadas con fagos mutantes en el nivel de los genes 34, 35, 36,
37 y 38, acumulan partculas virales que parecen normales, salvo
porque carecen de las fibras de la cola. Por lo tanto, se concluye
que estos genes codifican proteas involucradas en el ensamble de
las fibras de la cola; la adicin de estas fibras es un evento tardo
en el ensamble de las nuevas partculas virales. Las fibras se
acuman en bacterias infectadas con fagos mutantes en los genes
34, 35, 36 y 38, pero no en los mutantes en el gene 37, por lo que
se deduce que este gene 37 codifica la principal protena estructural
de las fibras de la cola del fago. La aplicacin de esta metodologa a
bacterias infectadas con otras cepas diferentes de fagos mutantes
permiti identificar la funcin de muchos otros genes del fago T4y
establecer que la cabeza, la cola y las fibras del fago son
sintetizadas en forma independiente.

Figura III. 12. Modelo de asa en movimiento para el ensamble del


virus del mosaico del tabaco (VMT). La nucleacin se inicia con la
insercin de una horquilla de ARN viral en el orificio central del
primer disco de protenas tipo "A". El asa se intercala entre dos
capas de subunidades y se pega alrededor de la primera vuelta
del disco. Como resultado del modo de iniciacin, el extremo ms
largo del ARN viral forma un asa en movimiento a la cual se le
aaden rpidamente discos adicionales formados por
subunidades de protena "A".

Figura III.13. Ensamble del bacterifago T.4

Estudios complementarios realizados in vitro han permitido conocer


ms detalles del proceso de ensamblaje del fago T4. Por ejemplo,
fagos carentes de fibras aislados a partir de bacterias infectadas con
mutantes en los genes 34-38 fueron mezclados con un extracto
obtenido de bacterias infectadas con una cepa de fagos mutantes
en el gene 23, la cual no puede sintetizar cabezas virales. El
resultado de este experimento fue la formacin in vitro de viriones
completos e infectivos, ya que el extracto del mutante en el gene
23 actu como donador de fibras de la cola, mientras que el otro
extracto proporcion las cabezas del fago. Este tipo de experimento

es anlogo a los estudios de complementacin gentica, pero con la


diferencia de que estos ltimos se realizan in vivo, o sea, dentro de
las clulas infectadas.
La figura III.13 muestra la secuencia de ensamble del fago T4. Los
productos de los genes 13 y 14 no estn involucrados directamente
en el proceso de unin; sin embargo, deben ser funcionales para
que pueda ocurrir la unin entre cabezas y colas. Las cabezas se
unen a las colas en forma espontnea; por lo tanto, los genes 13 y
14 deben estar involucrados en alguna modificacin de las cabezas
maduras, la cual es un prerrequisito para la adicin de la cola. En
contraste, las fibras de la cola no se unen espontneamente a la
placa basal, sino que requieren la participacin activa del producto
del gene 63 para poder llevar a cabo esta unin.
El correcto ensamblaje de muchos virus esfricos y tambin de
algunos fagos con cabeza y cola requiere la participacin de
protenas que no estn presentes en el virus maduro. A estas
protenas se les conoce como protenas formadoras del andamio.
Por ejemplo, durante el ensamble del fago P22 aproximadamente
250 molculas de las protenas del andamio catalizan el ensamble
de 420 molculas de la protena de la cubierta viral, de manera que
estas protenas forman una procabeza de cubierta doble, la cual
contiene ambos tipos de protena. Cuando ocurre la encapsidacin
del ADN viral, todas las protenas formadoras del andamio son
expulsadas de la procabeza, de manera que estas protenas quedan
libres para participar en ciclos subsecuentes de ensamble de las
procabezas. En el caso del fago T4, la protena formadora del
andamio es el producto del gene 22; esta protena es removida de
la procabeza por medio de una enzima proteoltica (capaz de
degradar protenas) en el momento que ocurre la encapsidacin del
ADN viral.
Durante el ensamblaje de los adenovirus las protenas formadoras
del andamio son eliminadas en el momento que ocurre la
encapsidacin del ADN viral, pero no se sabe si estas protenas son
destruidas o reutilizadas en el ensamble de otras partculas virales.
Existe evidencia de que en el proceso de ensamble de los
herpesvirus y los poxvirus se reciclan las protenas formadoras del
andamio.
La protena codificada por el gene B del fago XI74 no est
presente en el virin maduro, pero participa en forma cataltica en
el ensamble del fago. En clulas infectadas por XI74, la protena
del gene F se agrega para formar pentmeros al igual que la
protena del gene G; estos pentmeros reaccionan en presencia del
producto del gene B para formar un agregado proteico ms
complejo, el cual probablemente constituye los vrtices de la
cpside viral icosadrica.
h) FRAGMENTACIN DE PROTENAS VIRALES

En la mayora de los casos estudiados, la formacin de viriones


maduros requiere la fragmentacin de grandes protenas
precursoras una vez que stas se han ensamblado para formar
procabezas o proviriones. Por ejemplo, en la maduracin de la
cabeza del fago T4, la protena producto del gene 23 (p23) es
fragmentada para generar la protena p23*, que es 17% ms corta
que p23. En ausencia del cido nucleico, las protenas ntegras
forman agregados ms estables que las protenas fragmentadas.
Esto es consistente con la observacin de que la fragmentacin de
las protenas estructurales ocurre justamente antes de la
encapsidacin del cido nucleico viral.
En las clulas infectadas por picornavirus y togavirus ocurren dos
tipos de fragmentacin postraduccin de las protenas virales. Por
ejemplo, el genoma completo del poliovirus es traducido en un solo
polipptido gigante, el cual es fragmentado en tres polipptidos ms
pequeos. Uno de estos polipptidos es la protena NCVPl o protena
que pertenece a la cpside viral. Esta protena es precursora de las
cuatro protenas presentes en el virin maduro. NCVPl se deriva de
la regin 5' del genoma viral y es sintetizada en forma completa
antes de ser fragmentada; esto sugiere que es necesario que la
protena NCVPl se pliegue en el espacio para adquirir una
conformacin tridimensional antes de que ocurra la fragmentacin
de dicha protena. La fragmentacin de NCVPl da origen a las
protenas VPO, VPl y VP3, las cuales se encuentran asociadas entre
s en el interior de las clulas infectadas al igual que en las cpsides
virales. Despus de que el ARN viral es encapsulado, VPO es
fragmentada para producir las protenas del virin denominadas
VP2 y VP4. La fragmentacin inicial del producto primario de la
traduccin del genoma viral representa un caso de fragmentacin
formativa. Este proceso probablemente constituye un mecanismo
utilizado por las clulas animales como substituto para la iniciacin
interna de la sntesis de protenas en mensajes policistrnicos
(mensajes que contienen la informacin correspondiente a varios
genes). La fragmentacin del NCVPl en VPO, VP1 y VP3, y la
subsecuente fragmentacin de VPO en VP2 y VP4, representan
ejemplos de fragmentacin morfogentica (figura III.10).
i) ENSAMBLE DE LOS VIRUS CON ENVOLTURA
Un gran nmero de virus, particularmente de virus animales,
poseen una envoltura lipdica como parte de su estructura. Por
ejemplo, los herpesvirus se replican en el ncleo celular y aunque
las protenas virales son sintetizadas en el citoplasma celular, estas
protenas son reintroducidas al ncleo celular. Despus del
ensamble de la nucleocpside, el virus brota a travs de la
membrana nuclear y de esta manera adquiere la envoltura. Antes
de que ocurra este proceso, la membrana nuclear es modificada por
medio de la incorporacin de protenas virales especficas, las
cuales son glicosiladas, o sea, se les aaden molculas de
carbohidratos. Sin embargo, la gran mayora de los virus con
envoltura la adquieren a partir de la membrana celular. Se han

identificado cuatro eventos principales en la maduracin de estos


virus. Primero, se forma la nucleocpside en el citoplasma celular.
Segundo, ciertas reas de la membrana celular incorporan
glicoprotenas virales. Tercero, la nucleocpside se alinea a lo largo
de la superficie interna de la membrana modificada y finalmente
brota de la clula. Durante este proceso, ninguna protena de la
membrana celular es incorporada en las partculas virales, aunque
la mayor parte de los lpidos presentes en la envoltura viral son
derivados de los lpidos normalmente presentes en la membrana de
la clula hospedera.

I V .

L I S O G E N I A

POCO tiempo despus de que fueron descubiertos los fagos, se


aislaron cepas bacterianas que parecan ser portadoras silenciosas
de ciertos tipos de fagos. Los lquidos obtenidos a partir de cultivos
de estas cepas portadoras mostraban la presencia de fagos; sin
embargo, las cepas portadoras no eran sensibles a ser destruidas
por el fago que portaban. Por otra parte, cepas de bacterias
emparentadas con la cepa portadora resultaban ser sensibles al
fago presente en las cepas portadoras. Las cepas de bacterias
portadoras de fagos silenciosos o latentes fueron denominadas
cepas lisognicas. A principios de los aos cincuenta se descubri
que los fagos son capaces de adsorberse a las bacterias lisognicas,
pero no se produce la subsecuente lisis de estas bacterias. Por otra
parte, cuando el fago procedente de una cepa lisognica es
sembrado en una cepa de bacterias sensibles, se pueden aislar en
estos cultivos colonias de bacterias que se comportan igual que las
cepas lisognicas. En 1950, Andr Lwoff cultiv una sola clula
procedente de una cepa lisognica de Bacillus megaterium y
observ bajo el microscopio la divisin de esta bacteria.
Posteriormente, Lwoff removi una de las clulas hijas junto con un
poco del medio de cultivo. Este proceso fue repetido varias veces:
cada vez que se divida la clula remanente, era removida una de
las clulas hijas y algo del medio de cultivo; las clulas hijas y el
viejo medio de cultivo fueron sembrados en agar para determinar si
daban origen a una poblacin de bacterias lisognicas y a la
presencia de fago en el medio de cultivo. Estos experimentos
mostraron que las bacterias lisognicas pueden crecer y dividirse
sin liberar fagos al medio de cultivo. Sin embargo, por alguna razn
desconocida, algunos filtrados obtenidos a partir de extractos de
bacterias lisognicas mostraban la presencia de partculas virales, o
sea, fagos. Lwoff razon que en las cepas lisognicas el fago se
encuentra en forma de un precursor no infeccioso al que denomin
profago. La lisis de algunas de estas bacterias lisognicas ocurre
solamente cuando estas clulas han sido estimuladas para producir
fagos. Lwoff y colaboradores observaron que la irradiacin con luz
ultravioleta (U.V.) era capaz de inducir la produccin de fagos en
una poblacin de bacterias lisognicas, mismas que eran lisadas en

la medida que se incrementaba la concentracin de fagos liberados


al medio de cultivo. Por lo tanto, una bacteria lisognica posee la
capacidad de heredar el fago a sus descendientes, muy pocos de los
cuales se lisarn en forma espontnea. Sin embargo, la mayor
parte de la progenie de una bacteria lisognica puede ser inducida a
producir el fago por medio de la irradiacin con U.V. o tratamiento
con otros factores inductores. Se denomina temperados a los
bacterifagos capaces de existir en forma de profago en el interior
de una bacteria hospedera. Despus de que el profago ha sido
inducido por irradiacin, ocurre un breve periodo de eclipse en el
cual no se puede detectar la presencia del fago dentro de la
bacteria. Sin embargo, es posible detectar la aparicin de protenas
y cido nucleico especficos del fago; estos elementos sern
ensamblados para formar los nuevos fagos maduros poco antes de
que ocurra la lisis de la bacteria hospedera.
En 1951, Esther Lederberg descubri en forma accidental que la
cepa de E. coli K12 era de tipo lisognico. El fago latente en dicha
cepa fue aislado al mezclar E. coli Kl2 con derivados no lisognicos
de esta cepa bacteriana. El fago resultante es ahora conocido como
fago y representa el caso ms estudiado del fenmeno de lisogenia.
Las bacterias infectadas por fagos temperados continan
dividindose por varias generaciones y son inmunes o resistentes a
ser superinfectadas por el mismo tipo de fago que albergan o por
otros fagos pertenecientes a clases emparentadas con el fago
temperado original. Estas bacterias contienen cuando menos una
copia ntegra del genoma del fago. Las bacterias infectadas por
fagos temperados portan la informacin gentica correspondiente al
fago, a travs de mltiples divisiones bacterianas, o sea, el genoma
del fago es replicado al mismo tiempo que ocurre la replicacin del
genoma bacteriano; este hecho hace posible que la bacteria original
pueda heredar el fago temperado a la subsecuente progenie
bacteriana.
El genoma del fago est constituido por una molcula lineal de ADN
de cadena doble; esta molcula posee extremos cohesivos o
"pegajosos" debidos a la secuencia de nucletidos presentes en esa
regin del genoma viral. Al penetrar en la bacteria, el ADN del fago l
se circulariza por la interaccin entre los extremos cohesivos de la
molcula. Ocasionalmente, este anillo de ADN puede ser integrado
en el cromosoma de la bacteria. La integracin ocurre en un sitio
especfico del genoma bacteriano; en ese sitio existe una secuencia
de nucletidos que resulta homloga a la de una regin del genoma
del fago denominada att . Cuando en forma espontnea se alinean
paralelamente estas secuencias homlogas, el crculo del genoma
del fago se rompe y la integracin se lleva a cabo por medio del
entrecruzamiento entre el ADN del fago y el ADN de la bacteria; este
entrecruzamiento es mediado por un factor proteico codificado por
un gene del fago (int). El fago, una vez integrado, se encuentra
como profago y solamente unos cuantos de sus genes son
expresados (figura IV.1). Un gene en particular produce una

protena que se comporta como un represor que inactiva la


expresin de los otros genes virales. Este represor tambin acta
como un factor de inmunidad que im pide la superinfeccin de la
misma bacteria por otro fago .
Un factor crtico para el mantenimiento del estado de profago est
representado por la concentracin de la protena represora en el
citoplasma bacteriano. Eventos que disminuyen la concentracin del
represor inducen la expresin del genoma viral completo. Un
ejemplo de lo anterior ocurre cuando una bacteria lisognica
masculina, o sea, poseedora del factor de conjugacin F (bacteria
F+), se conjuga con una bacteria no lisognica femenina (F-)
introduciendo en el citoplasma de la bacteria femenina un
fragmento de ADN que incluye al profago. Debido a que en el
citoplasma de la clula receptora no existen molculas del represor
para el fago , se produce una rpida induccin de la expresin del
genoma viral y la subsecuente lisis de la bacteria receptora.

Figura IV. 1.(a) Modelo de Campbell para la insercin del ADN del
fago en el cromosoma bacteriano. (b) Mapa gentico del fago. (c)
Reordenamiento de los genes del fago despus de insercin del

ADN del fago en el cromosoma bacteriano. Los smbolos gal y trp


representan los operones de la galactosa y del triptfano,
respectivamente.

La transicin entre el estado de profago y la infeccin productiva de


tipo ltico inducen que el ADN viral se separe del cromosoma
bacteriano por medio de la formacin de una asa de ADN viral, la
cual es cortada y liberada del cromosoma por mediacin de
protenas codificadas por los genes xis e int del fago. Una vez
liberado el genoma viral, los extremos cohesivos se renen
formando una molcula circular de ADN viral.
Algunas veces ocurren errores en el proceso de corte o escisin, de
manera que el ADN liberado del cromosoma incluye pequeos
segmentos correspondientes al ADN bacteriano adyacente al profago.
Por ejemplo, el ADN bacteriano presente a la izquierda del profago se
incluye secuencias correspondientes de los genes del opern de la
galactosa, los cuales codifican enzimas involucradas en el
metabolismo y procesamiento del carbohidrato galactosa.
Generalmente, el error en la escisin, mismo que resulta en la
inclusin de una porcin del genoma bacteriano, tambin ocasiona

una prdida recprocamente proporcional del genoma viral. Por


ejemplo, cuando por error se incluyen los genes del opern de la
galactosa en el ADN liberado, se pierden genes normalmente
presentes en el extremo derecho del genoma del fago. El genoma
viral defectuoso sirve tomo templado para la replicacin del ADN, de
manera que los nuevos fagos tendrn genes para la utilizacin de la
galactosa y a la vez carecern de algunos genes virales que salieron
perdidos durante el proceso de escisin. Cuando se infectan con
este fago defectuoso bacterias mutantes que tienen un defecto en
el opern de la galactosa (bacterias Gal-), en condiciones favorables
al proceso de lisogenizacin, es posible que la insercin del genoma
viral en el cromosoma de la bacteria mutante resulte en la
adquisicin de las funciones para la utilizacin de la galactosa,
previamente ausentes en la bacteria mutante. A este fenmeno se
le conoce como transduccin y los fagos capaces de inducirlo son
denominados fagos transductantes, los cuales tienen la capacidad
de introducir en las bacterias infectadas fragmentos de ADN que
codifican funciones previamente ausentes en esas bacterias. En
general, los fagos transductantes son defectuosos en su propia
replicacin debido a que carecen de ciertos genes virales necesarios
para este proceso. Por lo tanto, estos fagos defectuosos slo
pueden propagarse en presencia de fagos normales (auxiliares)
capaces de proporcionar los factores codificados por la regin del
ADN ausente en los fagos defectuosos.

V .

I N T E R A C C I O N E S E N T R E V I R U S
C L U L A S E U C A R I T I C A S

EXISTEN varios tipos de interacciones entre los virus y las clulas


eucariticas mantenidas en cultivo. El estudio de estas interacciones
ha permitido comprender ciertos eventos relacionados con el
proceso de infeccin en organismos ntegros. Las infecciones virales
en clulas eucariticas pueden ser clasificadas en: lticas,
persistentes, latentes, transformantes y abortivas. En todos estos
tipos de infeccin, el evento inicial consiste en la interaccin entre
el virus y el receptor correspondiente presente en la superficie de la
clula. Si una clula carece del receptor apropiado para un virus en
particular; entonces es automticamente resistente a la infeccin
por ese tipo de virus.
i) Infecciones lticas: son muy fciles de estudiar en el laboratorio,
ya que la muerte celular y la produccin de progenie viral infecciosa
pueden ser observadas sin mayor dificultad. Los virus pueden matar
a la clula hospedera al inhibir la sntesis de los cidos nucleicos y
protenas celulares. Sin embargo, con frecuencia la muerte celular
ocurre debido a una liberacin de enzimas lisosomales que digieren
las estructura propias de la clula. La alteracin en la regulacin del
transporte y concentraciones de iones en la clula infectada
tambin puede conducir a la rpida muerte celular.

ii) Infecciones persistentes: se caracterizan por la produccin


continua de virus infecciosos sin que las clulas hospederas mueran
o sean destruidas. Las infecciones persistentes son consecuencia de
un delicado equilibrio que a veces se establece entre el virus y su
clula hospedera. Por ejemplo, la infeccin de clulas de rin de
mono con virus SV5 resulta en la continua produccin de partculas
virales por ms de 30 das. A pesar de que este virus se multiplica
siguiendo la cintica de crecimiento en un paso, la cual es
caracterstica de las infecciones lticas, el virus no produce dao a
las clulas hospederas debido a que no perturba ni interfiere con la
sntesis de cidos nucleicos y protenas celulares. Por otra parte, el
virus SV5 consume muy pocos de los recursos de la clula
hospedera, por ejemplo, la cantidad de ARN viral sintetizado es
equivalente a menos del 1% de la sntesis de ARN celular. Sin
embargo, el mismo virus SV5 produce infecciones lticas en cultivos
de clulas obtenidas del rin de hmsteres recin nacidos. Por lo
tanto, el curso de la infeccin depende de las propiedades tanto del
virus como de la clula hospedera.
En el laboratorio es posible manipular las condiciones en que se
desarrolla una infeccin viral, de manera que la adicin de
pequeas cantidades de anticuerpos neutralizantes especficos
contra el virus infectante, o la adicin de interfern (vase, infra),
disminuye la produccin de progenie viral o el ndice de
multiplicacin del virus; de esta manera es posible que sobreviva la
mayor parte de la poblacin celular a pesar de que unas cuantas
clulas mueran.
Las llamadas partculas defectuosas causantes de interferencia (ID)
son producidas durante las infecciones virales a consecuencia de
errores en la replicacin del cido nucleico viral. Estos errores se
manifiestan como supresin de una porcin del genoma viral. La
propagacin de estas partculas virales defectuosas es favorecida
cuando se utiliza como inculo infectante una suspensin con alta
multiplicidad de infeccin, o sea, un inculo que contiene un exceso
absoluto de partculas virales en relacin con el nmero de clulas a
ser infectadas. Las partculas ID dependen para su multiplicacin de
factores y componentes producidos por virus normales e
infecciosos. Por lo tanto, se pueden establecer condiciones
artificiales en que las interacciones entre virus infeccioso, partculas
ID y clulas conducen al establecimiento de una infeccin
persistente.
iii) Infecciones latentes: en estas infecciones el genoma viral y
posiblemente varios productos codificados por este genoma se
encuentran presentes en la clula hospedera, pero no producen
nuevas partculas virales infectantes. El fenmeno de lisogenia es
un ejemplo de infeccin viral latente en bacterias. En el caso de los
virus animales, algunos virus causantes de tumores son capaces de
permanecer latentes. Se puede decir que es la infeccin en s la que
permanece latente, ya que las propiedades de la clula y el virus
son importantes para establecer el estado de latencia. Un virus

capaz de producir infecciones latentes en un tipo de clulas puede


producir infecciones lticas en otro tipo de clulas. En todos los
casos de latencia viral bien estudiados hasta la fecha, el virus logra
el estado de latencia integrando una copia de su genoma en el
genoma de la clula hospedera. Esto asegura que el genoma viral
ser replicado junto con el ADN cromosomal y, por lo tanto, ser
transmitido a la progenie celular adems de permanecer protegido
de la accin degradante de las enzimas nucleasas. Existe una serie
de factores externos que pueden reactivar a un virus latente para
que ste inicie una infeccin ltica productiva. Sin embargo, el caso
ms conocido y de gran importancia en humanos de infeccin viral
latente, est representado por las infecciones por herpesvirus, pero
hasta la fecha se conocen muy pocos detalles en relacin con las
causas y el mecanismo por el cual estos virus son capaces de entrar
en el estado latente.
iv) Infecciones abortivas: se caracterizan por una reduccin en el
rendimiento total de partculas virales o en el ndice partcula
viral/infectividad. Ambas situaciones reflejan una incompatibilidad
entre el virus y la clula hospedera. Un defecto en la produccin o
procesamiento de cualquiera de los componentes necesarios para la
multiplicacin viral: ARN, ADN o protena, puede ocasionar una
infeccin abortiva. Por ejemplo, el virus de la influenza aviaria
produce infecciones abortivas en las clulas L de ratn debido a la
insuficiente sntesis de ADN viral.
Las infecciones de tipo transformante sern discutidas en la seccin
dedicada a los virus tumorales.
Un fenmeno importante asociado con las infecciones virales de
clulas en cultivo es la capacidad de producir fusin celular, dando
origen a la formacin de clulas multinucleadas denominadas
sincitios. Varios tipos de virus manifiestan esta propiedad y algunos,
como el virus de Sendai, son utilizados rutinariamente en el
laboratorio para inducir la fusin experimental entre diversos tipos
de clulas.

V I .

I N T E R F E R N E I N M U N I D A D
L A S I N F E C C I O N E S V I R A L E S

EL SISTEMA inmune constituye la principal barrera que poseen los


animales superiores para protegerse de las infecciones en general.
La inmunidad inespecfica es aqulla que acta contra cualquier
material extrao que invade al organismo; este tipo de inmunidad
es innata y en ella participan barreras fsicas como la piel y las
mebranas mucosas; barreras qumicas como el cido clorhdrico del
jugo gstrico o el cido lctico presente en el sudor; protenas que
inactivan a los agentes infecciosos o destruyen a las clulas
infectadas, como la lisozima presente en las lgrimas y secreciones
mucosas, las enzimas del sistema de complemento y los

interferones. Existe tambin una importante variedad de clulas que


participan en los mecanismos de inmunidad inespecfica: los
macrfagos o fagocitos que ingieren y destruyen clulas y partculas
extraas, al igual que los leucocitos neutrofilos que adems son
importantes mediadores del proceso de inflamacin. Los
macrfagos tambin actan como clulas presentadoras de
antgenos que estimulan la respuesta inmune especfica; los
leucocitos basfilos que secretan mediadores qumicos que
promueven la inflamacin con el fin de facilitar el flujo sanguneo y
la accesibilidad de las clulas inmunitarias en las regiones donde se
localiza una infeccin; los leucocitos eosinfilos que participan en la
destruccin de parsitos y de clulas infectadas por parsitos
intracelulares; las clulas asesinas naturales (NK por "natural
killers") que son estudiadas ms adelante.
Existen dos tipos de inmunidad especfica: humoral y celular. La
inmunidad humoral es mediada por los anticuerpos o
inmunoglobulinas, que son protenas especficas sintetizadas por las
clulas plasmticas. Los progenitores inmediatos de estas clulas
son los linfocitos B que son capaces de reaccionar con molculas
extraas al organismo, llamadas antgenos. Los linfocitos B se
originan en la mdula sea a partir de clulas precursoras. La unin
del antgeno con el linfocito B estimula a este ltimo para que se
divida y se diferencie dando origen a una gran cantidad de clulas
plasmticas y clulas poseedoras de la llamada memoria antignica.
Las clulas plasmticas sintetizan y secretan molculas de
anticuerpos, las cuales reacionan en forma especfica con el
antgeno que originalmente estimul la produccin de dichos
anticuerpos. Las clulas con memoria antignica no sintetizan
anticuerpos pero conservan la capacidad potencial de sintetizar
dichos anticuerpos contra un antgeno especfico, pues las clulas
con memoria antignica pueden transformarse, en condiciones
adecuadas, en clulas plasmticas productoras de anticuerpos
especficos. Por esta razn, el sistema inmune de un organismo
responde en forma ms potente y rpida cuando se encuentra por
segunda vez ante la presencia del mismo antgeno.
Las inmunoglobulinas se dividen en cinco grupos: IgA, IgG, IgD, IgE
e IgM. Estas protenas actan directamente unindose a
componentes del virin y produciendo la neutralizacin del virus.
Sin embargo, las IgG pueden unirse por medio de sus fragmentos
Fc a la superficie de otras clulas del sistema inmune conocidas
como macrfagos, los cuales adquieren la capacidad para reconocer
los antgenos virales presentes en la superficie de las clulas
infectadas.
Las IgM e IgG pueden activar el sistema del complemento que
consiste en una cascada de enzimas que liberan componentes
capaces de atraer diversos tipos de clulas del sistema inmune al
sitio donde se localiza el angeno; estas enzimas tambin expresan
una actividad de fosfolipasa capaz de lisar las clulas infectadas por
el virus.

Esta

representacin

esquemtica

de

una

molcula

de

IgG

muestra las cadenas pesadas (H) y las cadenas ligeras(L). Los


extremos N de los fragmentos Fab corresponden a las regiones de
unin del anticuerpo con su antgeno especfico. El fragmento Fc
es comn a todas las molculas de IgG independientemente de su
especificidad antignica. Se indican las regiones con secuencias
variables (V) y con secuencias constantes de aminocidos (C). La
sigla CHO indica la posicin de molculas de carbohidratos
asociados con la protena IgG; estos puentes disulfuro estabilizan
la estructura de la IgG.

La inmunidad celular es mediada en primer lugar por los linfocitos


T, los cuales se originan en el timo. La especificidad de los linfocitos
B yT est determinada por receptores especficos que estn
presentes en las membranas de estas clulas. Estos receptores
reconocen motivos estructurales especficos que estn presentes en
los antgenos; dichos motivos estructurales son conocidos como
epitopes y son muy diferentes entre s. El reconocimiento y ligado
de un epitope por parte del receptor celular especfico es el evento

que determina que sean activados slo los linfocitos que poseen
dichos receptores. Los recepctores especficos presentes en un
linfocito B son en realidad inmunoglobulinas que estn fijas a la
membrana celular y que tienen la misma especificidad que las
inmunoglobulinas secretadas por dicho linfocito.
En el caso de los linfocitos T, el receptor para epitopes antignos
especficos se denomina receptor de clula T o receptor T y consiste
en una protena que a su vez resulta de la conjuncin de dos
protenas diferentes denominadas alfa y beta, respectivamente.
Dicho receptor T presenta un extremo variable que determina la
especificidad del receptor por un epitope en particular. Cuando el
epitope es ligado por el receptor T se produce una seal que
estimula al linfocito T para que prolifere y produzca una "clona" o
familia de clulas idnticas que manifiestan la misma especificidad
por el mismo epitope antignico. Algunas de las clulas T
resultantes sern responsables de contribuir a mantener la memoria
inmunolgica que permite una respuesta ms eficaz y rpida
cuando el organismo encuentra al mismo antgeno por segunda vez.
Los principales tipos de linfocitos T son:
1) linfocito T auxiliar: este tipo de linfocito prolifera despus de
haber reconocido y ligado un epitope especfico, dando origen a
clona de linfocitos auxiliares que producen una variedad de
molculas solubles conocidas como linfocinas cuyo papel consiste en
estimular a otras clulas inmunocompetentes (linfocitos B y T) para
que se activen y proliferen. Los linfocitos T axuliares son
orquestadores de la respuesta inmune especfica; sin la
participacin de estos linfocitos no es posible la produccin de otras
clulas inmunocompetentes que participan en la respuesta inmune
especfica.
2) linfocito T citotxico: este tipo de linfocito responde a la
activacin mediada por el reconocimiento de un epitope especfico y
la presencia de linfocinas en el medio, dando origen a una clona de
clulas T citotxicas con capacidad para destruir clulas que portan
antgenos forneos especficos como son las clulas infectadas por
virus. Los linfocitos T citotxicos producen tambin ciertas linfocinas
como el interfern gamma, el cual estimula la actividad de los
macrfagos.
3) linfocito T supresor: este tipo de linfocito se encarga de disminuir
o amortiguar la maginitud de la respuesta inmune y de esta manera
controla la respuesta de otras clulas inmunocompetentes para
evitar que sea exagerada.
Los linfocitos denominados clulas asesinas naturales (clulas NK)
son linfocitos grandes con citoplasma granular y son diferentes de
los linfocitos T y B. Los linfocitos NK destruyen a clulas infectadas
por cualquier tipo de virus, por lo cual su actividad es inespecfica.
Las clulas NK se adhieren a las clulas infectadas y liberan
grnulos txicos que lisan (destruyen) a las clulas blanco.

INTERFERN
En 1957, Isaacs incub la membrana corioalantoica de un embrin
de pollo en presencia de una suspensin de virus de la influenza
que haba sido inactivado por medio de tratamiento trmico. Esta
membrana fue transferida a una solucin amortiguadora y se
almacen por 24 horas. Posteriormente, la membrana fue
descartada y la misma solucin amortiguadora fue utilizada para
incubar una nueva membrana de pollo en presencia de virus
infeccioso de la influenza. Isaacs observ que la nueva membrana
no permita el crecimiento del virus y por lo tanto concluy que
algn producto soluble con actividad antiviral haba sido liberado en
la solucin amortiguadora como respuesta a la infeccin viral de la
membrana original. Esta sustancia antiviral fue denominada
interfern.
Los interferones son protenas que tienen asociados carbohidratos
senciales para su actividad. Por convencin, la actividad antiviral del
interfern es estimada midiendo la inhibicin que ste produce en la
incorporacin de uridina radiactiva en el ARN viral en clulas
infectadas por un togavirus. La actividad es expresada como la
cantidad de interfern necesaria para reducir en 50% el nivel
normal de sntesis de ARN viral; esta cantidad es arbitrariamente
definida como una unidad de interfern. Por ejemplo, 1 mg de
protena de interfern purificado tiene actividad antiviral en el orden
de 109 unidades.
Los interferones fueron identificados como protenas secretadas por
clulas infectadas por virus que son capaces de proteger de la
infeccin viral a otras clulas, debido a que los interferones
estimulan en las clulas no infectadas la produccin de protenas
que inhiben la replicacin de diferentes tipos de virus. Sin embargo,
hoy en da el trmino interfern se refiere a varias protenas que
manifiestan esta actividad antiviral aunque no todas estas protenas
son producidas por clulas infectas por virus. Existen dos tipos
principales de interfern. los tipo 1 estn representados por el
interfern alfa (IFN alfa) y el interfern beta (IFN beta); ambos
tienen una actividad biolgica muy similar siendo ejemplos de la
llamada respuesta inmune inespecfica y sus estructuras
moleculares son muy parecidas. El IFN alfa es producido
principalmente por los leucocitos infectados por virus, mientras que
el IFN beta es producido por fibroblastos infectados por virus. El IFN
alfa tambin estimula la sintsis de protenas clase 1 del complejo
mayor de histocompatibilidad (MHC- clase 1), estas molculas estn
presentes en las membranas de todas las clulas con ncleo y
participan en la presentacin de antgenos (en particular de
antgenos virales) para que sean reconocidos por el sistema
inmune.
La figura VI.1 describe el mecanismo de accin antiviral del
interfern. Una gran variedad de virus es capaz de inducir la
produccin de interfern tipo 1; el cual es activo contra un amplio

espectro de virus diferentes y no slo contra el virus inductor. Sin


embargo, el interfern parece ser ms especfico en relacin con la
especie a partir de la cual se obtienen las clulas productoras del
mismo. Por ejemplo, interfern obtenido a partir de clulas de ratn
es poco eficiente para proteger clulas de rata, pollo o simio contra
la infeccin viral.
La induccin del interfern provoca la liberacin de esta molcula y
la produccin de un estado antiviral en las clulas que entran en
contacto con el interfern. Los genes que codifican a los
interferones humanos tipo 1 estn ubicados en el cromosoma 9,
mientras que el gene del interfern tipo 2 est en el cromosoma 12.
Todos los virus que se multiplican activamente son capaces de
inducir la produccin de interfern y se cree que molculas de ARN
de cadena doble actan como inductores especficos. El interfern
liberado produce.el estado antiviral en otras clulas por medio de la
unin con un receptor presente en la superficie celular. El gene que
codifica al receptor para IFN alfa y beta est en el cromosoma 21,
mientras que el gene que codifica el receptor para IFN tipo 2 o
gamma, est en el cromosoma 6. Se sabe que la presencia de ARN
de cadena doble estimula la fosforilacin (adicin de grupos fosfato)
de ciertas protenas reguladoras; esto impide que estas protenas
participen en el proceso de iniciacin de la sntesis de protenas.
Este ARN de cadena doble tambin activa una ribonucleasa que
degrada al ARN mensajero y, por lo tanto, detiene la sntesis de
protenas. Sin embargo, todava no se conoce con claridad el
mecanismo por el cual las actividades inducidas por el interfern
son capaces de distinguir ente la sntesis de protenas celulares y la
sntesis de protenas virales De hecho, la actividad inhibitoria de la
sntesis de protenas parece ser la responsable del efecto
antitumoral del interfern, efecto que ha sido claramente
demostrado in vitro y en animales experimentales. Sin embargo, el
uso de los diferentes interferones en el tratamiento del cncer no
ha dado los resultados esperados, ya que por lo general los
interferones producen efectos secundarios negativos en los
pacientes tratados con dosis altas de estos agentes. Hasta la fecha,
slo algunos tipos de cncer muy raros, como por ejemplo, la
leucemia de clulas pilosas, han sido tratados con xito mediante el
uso de interfern alfa.

Figura VI.1. Mecanismo de accin del interfern: el virus infecta a


la clula 1 despus de unirse con el receptor (a). La infeccin
viral enciende la maquinaria celular para permitir la replicacin
del genoma viral (b). La presencia de cido nucleico viral induce
la expresin de genes de interfern (c). El interfern es secretado
por la clula infectada y se pega a su receptor especfico presente
en la membrana de una clula no infectada (d). La unin del
interfern con su receptor induce la produccin de enzimas que
interfieren con la sntesis de protenas. Una de estas enzimas
inhibe la traduccin de ARN mensajero viral, mientras que otra
enzima

estimula

la

accin

de

enzimas

endonucleasas

que

degradan el ARN mensajero viral. De esta manera, la clula


receptora del interfern queda protegida de la infeccin viral. Al

inducir estas dos acciones enzimticas que interfieren con la


sntesis de protenas, el interfern inhibe tambin el crecimiento
de

las

propias

clulas,

por

ello

ha

sido

utilizado

experimentalmente como inhibidor de la proliferacin de clulas


cancerosas.

El interfern tipo 2 est representado por el IFN gamma, tambin


denominado inmunointerfern, debido a que es producido por
linfocitos activados al entrar en contacto con antgenos durante una
respuesta inmune. La principal accin de este tipo de interfern
consiste en actuar como una linfocina, es decir, como una molcula
capaz de activar otras clulas del sistema inmune, como son las
clulas asesinas naturales (NK) los macrfagos, y los linfocitos B.
De hecho, el IFN gamma puede influir sobre la clase de anticuerpo
que es producido por los linfocitos B en el marco de una respuesta
inmune. La induccin de este tipo de interfern no depende de la
presencia de ARN de cadena doble y al parecer tiene un papel
suplementario en la respuesta inducida por el interfern tipo 1. El
interfern tipo 2 es particularmente eficaz en el control de
infecciones producidas por virus capaces de inhibir la sntesis de ARN
y protenas celulares antes de que haya sido posible la sntesis de
interfern tipo 1.

V I .

I N T E R F E R N E I N M U N I D A D
L A S I N F E C C I O N E S V I R A L E S

EL SISTEMA inmune constituye la principal barrera que poseen los


animales superiores para protegerse de las infecciones en general.
La inmunidad inespecfica es aqulla que acta contra cualquier
material extrao que invade al organismo; este tipo de inmunidad
es innata y en ella participan barreras fsicas como la piel y las
mebranas mucosas; barreras qumicas como el cido clorhdrico del
jugo gstrico o el cido lctico presente en el sudor; protenas que
inactivan a los agentes infecciosos o destruyen a las clulas
infectadas, como la lisozima presente en las lgrimas y secreciones
mucosas, las enzimas del sistema de complemento y los
interferones. Existe tambin una importante variedad de clulas que
participan en los mecanismos de inmunidad inespecfica: los
macrfagos o fagocitos que ingieren y destruyen clulas y partculas
extraas, al igual que los leucocitos neutrofilos que adems son
importantes mediadores del proceso de inflamacin. Los
macrfagos tambin actan como clulas presentadoras de
antgenos que estimulan la respuesta inmune especfica; los
leucocitos basfilos que secretan mediadores qumicos que

promueven la inflamacin con el fin de facilitar el flujo sanguneo y


la accesibilidad de las clulas inmunitarias en las regiones donde se
localiza una infeccin; los leucocitos eosinfilos que participan en la
destruccin de parsitos y de clulas infectadas por parsitos
intracelulares; las clulas asesinas naturales (NK por "natural
killers") que son estudiadas ms adelante.
Existen dos tipos de inmunidad especfica: humoral y celular. La
inmunidad humoral es mediada por los anticuerpos o
inmunoglobulinas, que son protenas especficas sintetizadas por las
clulas plasmticas. Los progenitores inmediatos de estas clulas
son los linfocitos B que son capaces de reaccionar con molculas
extraas al organismo, llamadas antgenos. Los linfocitos B se
originan en la mdula sea a partir de clulas precursoras. La unin
del antgeno con el linfocito B estimula a este ltimo para que se
divida y se diferencie dando origen a una gran cantidad de clulas
plasmticas y clulas poseedoras de la llamada memoria antignica.
Las clulas plasmticas sintetizan y secretan molculas de
anticuerpos, las cuales reacionan en forma especfica con el
antgeno que originalmente estimul la produccin de dichos
anticuerpos. Las clulas con memoria antignica no sintetizan
anticuerpos pero conservan la capacidad potencial de sintetizar
dichos anticuerpos contra un antgeno especfico, pues las clulas
con memoria antignica pueden transformarse, en condiciones
adecuadas, en clulas plasmticas productoras de anticuerpos
especficos. Por esta razn, el sistema inmune de un organismo
responde en forma ms potente y rpida cuando se encuentra por
segunda vez ante la presencia del mismo antgeno.
Las inmunoglobulinas se dividen en cinco grupos: IgA, IgG, IgD, IgE
e IgM. Estas protenas actan directamente unindose a
componentes del virin y produciendo la neutralizacin del virus.
Sin embargo, las IgG pueden unirse por medio de sus fragmentos
Fc a la superficie de otras clulas del sistema inmune conocidas
como macrfagos, los cuales adquieren la capacidad para reconocer
los antgenos virales presentes en la superficie de las clulas
infectadas.
Las IgM e IgG pueden activar el sistema del complemento que
consiste en una cascada de enzimas que liberan componentes
capaces de atraer diversos tipos de clulas del sistema inmune al
sitio donde se localiza el angeno; estas enzimas tambin expresan
una actividad de fosfolipasa capaz de lisar las clulas infectadas por
el virus.

Esta

representacin

esquemtica

de

una

molcula

de

IgG

muestra las cadenas pesadas (H) y las cadenas ligeras(L). Los


extremos N de los fragmentos Fab corresponden a las regiones de
unin del anticuerpo con su antgeno especfico. El fragmento Fc
es comn a todas las molculas de IgG independientemente de su
especificidad antignica. Se indican las regiones con secuencias
variables (V) y con secuencias constantes de aminocidos (C). La
sigla CHO indica la posicin de molculas de carbohidratos
asociados con la protena IgG; estos puentes disulfuro estabilizan
la estructura de la IgG.

La inmunidad celular es mediada en primer lugar por los linfocitos


T, los cuales se originan en el timo. La especificidad de los linfocitos
B yT est determinada por receptores especficos que estn
presentes en las membranas de estas clulas. Estos receptores
reconocen motivos estructurales especficos que estn presentes en
los antgenos; dichos motivos estructurales son conocidos como
epitopes y son muy diferentes entre s. El reconocimiento y ligado
de un epitope por parte del receptor celular especfico es el evento

que determina que sean activados slo los linfocitos que poseen
dichos receptores. Los recepctores especficos presentes en un
linfocito B son en realidad inmunoglobulinas que estn fijas a la
membrana celular y que tienen la misma especificidad que las
inmunoglobulinas secretadas por dicho linfocito.
En el caso de los linfocitos T, el receptor para epitopes antignos
especficos se denomina receptor de clula T o receptor T y consiste
en una protena que a su vez resulta de la conjuncin de dos
protenas diferentes denominadas alfa y beta, respectivamente.
Dicho receptor T presenta un extremo variable que determina la
especificidad del receptor por un epitope en particular. Cuando el
epitope es ligado por el receptor T se produce una seal que
estimula al linfocito T para que prolifere y produzca una "clona" o
familia de clulas idnticas que manifiestan la misma especificidad
por el mismo epitope antignico. Algunas de las clulas T
resultantes sern responsables de contribuir a mantener la memoria
inmunolgica que permite una respuesta ms eficaz y rpida
cuando el organismo encuentra al mismo antgeno por segunda vez.
Los principales tipos de linfocitos T son:
1) linfocito T auxiliar: este tipo de linfocito prolifera despus de
haber reconocido y ligado un epitope especfico, dando origen a
clona de linfocitos auxiliares que producen una variedad de
molculas solubles conocidas como linfocinas cuyo papel consiste en
estimular a otras clulas inmunocompetentes (linfocitos B y T) para
que se activen y proliferen. Los linfocitos T axuliares son
orquestadores de la respuesta inmune especfica; sin la
participacin de estos linfocitos no es posible la produccin de otras
clulas inmunocompetentes que participan en la respuesta inmune
especfica.
2) linfocito T citotxico: este tipo de linfocito responde a la
activacin mediada por el reconocimiento de un epitope especfico y
la presencia de linfocinas en el medio, dando origen a una clona de
clulas T citotxicas con capacidad para destruir clulas que portan
antgenos forneos especficos como son las clulas infectadas por
virus. Los linfocitos T citotxicos producen tambin ciertas linfocinas
como el interfern gamma, el cual estimula la actividad de los
macrfagos.
3) linfocito T supresor: este tipo de linfocito se encarga de disminuir
o amortiguar la maginitud de la respuesta inmune y de esta manera
controla la respuesta de otras clulas inmunocompetentes para
evitar que sea exagerada.
Los linfocitos denominados clulas asesinas naturales (clulas NK)
son linfocitos grandes con citoplasma granular y son diferentes de
los linfocitos T y B. Los linfocitos NK destruyen a clulas infectadas
por cualquier tipo de virus, por lo cual su actividad es inespecfica.
Las clulas NK se adhieren a las clulas infectadas y liberan
grnulos txicos que lisan (destruyen) a las clulas blanco.

INTERFERN
En 1957, Isaacs incub la membrana corioalantoica de un embrin
de pollo en presencia de una suspensin de virus de la influenza
que haba sido inactivado por medio de tratamiento trmico. Esta
membrana fue transferida a una solucin amortiguadora y se
almacen por 24 horas. Posteriormente, la membrana fue
descartada y la misma solucin amortiguadora fue utilizada para
incubar una nueva membrana de pollo en presencia de virus
infeccioso de la influenza. Isaacs observ que la nueva membrana
no permita el crecimiento del virus y por lo tanto concluy que
algn producto soluble con actividad antiviral haba sido liberado en
la solucin amortiguadora como respuesta a la infeccin viral de la
membrana original. Esta sustancia antiviral fue denominada
interfern.
Los interferones son protenas que tienen asociados carbohidratos
senciales para su actividad. Por convencin, la actividad antiviral del
interfern es estimada midiendo la inhibicin que ste produce en la
incorporacin de uridina radiactiva en el ARN viral en clulas
infectadas por un togavirus. La actividad es expresada como la
cantidad de interfern necesaria para reducir en 50% el nivel
normal de sntesis de ARN viral; esta cantidad es arbitrariamente
definida como una unidad de interfern. Por ejemplo, 1 mg de
protena de interfern purificado tiene actividad antiviral en el orden
de 109 unidades.
Los interferones fueron identificados como protenas secretadas por
clulas infectadas por virus que son capaces de proteger de la
infeccin viral a otras clulas, debido a que los interferones
estimulan en las clulas no infectadas la produccin de protenas
que inhiben la replicacin de diferentes tipos de virus. Sin embargo,
hoy en da el trmino interfern se refiere a varias protenas que
manifiestan esta actividad antiviral aunque no todas estas protenas
son producidas por clulas infectas por virus. Existen dos tipos
principales de interfern. los tipo 1 estn representados por el
interfern alfa (IFN alfa) y el interfern beta (IFN beta); ambos
tienen una actividad biolgica muy similar siendo ejemplos de la
llamada respuesta inmune inespecfica y sus estructuras
moleculares son muy parecidas. El IFN alfa es producido
principalmente por los leucocitos infectados por virus, mientras que
el IFN beta es producido por fibroblastos infectados por virus. El IFN
alfa tambin estimula la sintsis de protenas clase 1 del complejo
mayor de histocompatibilidad (MHC- clase 1), estas molculas estn
presentes en las membranas de todas las clulas con ncleo y
participan en la presentacin de antgenos (en particular de
antgenos virales) para que sean reconocidos por el sistema
inmune.
La figura VI.1 describe el mecanismo de accin antiviral del
interfern. Una gran variedad de virus es capaz de inducir la
produccin de interfern tipo 1; el cual es activo contra un amplio

espectro de virus diferentes y no slo contra el virus inductor. Sin


embargo, el interfern parece ser ms especfico en relacin con la
especie a partir de la cual se obtienen las clulas productoras del
mismo. Por ejemplo, interfern obtenido a partir de clulas de ratn
es poco eficiente para proteger clulas de rata, pollo o simio contra
la infeccin viral.
La induccin del interfern provoca la liberacin de esta molcula y
la produccin de un estado antiviral en las clulas que entran en
contacto con el interfern. Los genes que codifican a los
interferones humanos tipo 1 estn ubicados en el cromosoma 9,
mientras que el gene del interfern tipo 2 est en el cromosoma 12.
Todos los virus que se multiplican activamente son capaces de
inducir la produccin de interfern y se cree que molculas de ARN
de cadena doble actan como inductores especficos. El interfern
liberado produce.el estado antiviral en otras clulas por medio de la
unin con un receptor presente en la superficie celular. El gene que
codifica al receptor para IFN alfa y beta est en el cromosoma 21,
mientras que el gene que codifica el receptor para IFN tipo 2 o
gamma, est en el cromosoma 6. Se sabe que la presencia de ARN
de cadena doble estimula la fosforilacin (adicin de grupos fosfato)
de ciertas protenas reguladoras; esto impide que estas protenas
participen en el proceso de iniciacin de la sntesis de protenas.
Este ARN de cadena doble tambin activa una ribonucleasa que
degrada al ARN mensajero y, por lo tanto, detiene la sntesis de
protenas. Sin embargo, todava no se conoce con claridad el
mecanismo por el cual las actividades inducidas por el interfern
son capaces de distinguir ente la sntesis de protenas celulares y la
sntesis de protenas virales De hecho, la actividad inhibitoria de la
sntesis de protenas parece ser la responsable del efecto
antitumoral del interfern, efecto que ha sido claramente
demostrado in vitro y en animales experimentales. Sin embargo, el
uso de los diferentes interferones en el tratamiento del cncer no
ha dado los resultados esperados, ya que por lo general los
interferones producen efectos secundarios negativos en los
pacientes tratados con dosis altas de estos agentes. Hasta la fecha,
slo algunos tipos de cncer muy raros, como por ejemplo, la
leucemia de clulas pilosas, han sido tratados con xito mediante el
uso de interfern alfa.

Figura VI.1. Mecanismo de accin del interfern: el virus infecta a


la clula 1 despus de unirse con el receptor (a). La infeccin
viral enciende la maquinaria celular para permitir la replicacin
del genoma viral (b). La presencia de cido nucleico viral induce
la expresin de genes de interfern (c). El interfern es secretado
por la clula infectada y se pega a su receptor especfico presente
en la membrana de una clula no infectada (d). La unin del
interfern con su receptor induce la produccin de enzimas que
interfieren con la sntesis de protenas. Una de estas enzimas
inhibe la traduccin de ARN mensajero viral, mientras que otra
enzima

estimula

la

accin

de

enzimas

endonucleasas

que

degradan el ARN mensajero viral. De esta manera, la clula


receptora del interfern queda protegida de la infeccin viral. Al

inducir estas dos acciones enzimticas que interfieren con la


sntesis de protenas, el interfern inhibe tambin el crecimiento
de

las

propias

clulas,

por

ello

ha

sido

utilizado

experimentalmente como inhibidor de la proliferacin de clulas


cancerosas.

El interfern tipo 2 est representado por el IFN gamma, tambin


denominado inmunointerfern, debido a que es producido por
linfocitos activados al entrar en contacto con antgenos durante una
respuesta inmune. La principal accin de este tipo de interfern
consiste en actuar como una linfocina, es decir, como una molcula
capaz de activar otras clulas del sistema inmune, como son las
clulas asesinas naturales (NK) los macrfagos, y los linfocitos B.
De hecho, el IFN gamma puede influir sobre la clase de anticuerpo
que es producido por los linfocitos B en el marco de una respuesta
inmune. La induccin de este tipo de interfern no depende de la
presencia de ARN de cadena doble y al parecer tiene un papel
suplementario en la respuesta inducida por el interfern tipo 1. El
interfern tipo 2 es particularmente eficaz en el control de
infecciones producidas por virus capaces de inhibir la sntesis de ARN
y protenas celulares antes de que haya sido posible la sntesis de
interfern tipo 1.

V I I . I N T E R A C C I O N E S E N T R E
V I R U S Y E L O R G A N I S M O
H O S P E D E R O

E L

DESDE el punto de vista biolgico, los virus pueden ser considerados


como parsitos cuya supervivencia depende a su vez de la
supervivencia de la especie hospedera. Por lo tanto, es
desventajoso para un tipo de virus exterminar o afectar seriamente
la capacidad reproductiva del hospedero.
Las infecciones virales agudas en animales superiores son por
analoga equivalentes a las curvas de crecimiento caractersticas de
los fagos bacterianos en un solo paso. Sin embargo, las infecciones
virales agudas son cuestin de das en lugar de minutos. En las
infecciones agudas se produce progenie viral y las clulas infectadas
mueren. Conforme progresa la infeccin aparecen los signos y
sntomas asociados, mismos que hacen evidente la infeccin viral
que previamente se ha estado desarrollando en forma silenciosa
durante varios das. El cuadro clnico compuesto por los signos y
sntomas propios de la enfermedad, asociado a las pruebas de
laboratorio que incluyen procedimientos para aislar y titular el virus

involucrado, as como la deteccin de antgenos virales especficos,


permiten establecer el diagnstico de la infeccin viral.
Probablemente en estas infecciones el interfern tiene un papel
importante en la limitacin de la diseminacin de la infeccin. La
recuperacin del organismo afectado es auxiliada por la destruccin
de las clulas infectadas, misma que es llevada a cabo por las
clulas T citotxicas. Poco despus de que se ha establecido la
infeccin viral aparecen clulas asesinas no especficas, las cuales
participan tambin en la destruccin de las clulas infectadas. Al
final del proceso infeccioso, las partculas virales libres son
eliminadas por la accin de los anticuerpos especficos y los
macrfagos. En todas las infecciones virales ocurren ciclos de
multiplicacin viral durante el llamado periodo de incubacin, que
se caracteriza por ser asintomtico.
Todo organismo multicelular consiste de varios tipos de clulas
diferenciadas organizadas en tejidos que a su vez forman rganos y
sistemas. Los virus infectan y se multiplican en rganos y tejidos
especficos. Las manifestaciones de la enfermedad viral son
resultado de las propiedades combinadas del virus y el hospedero.
Las infecciones virales ms frecuentes son aquellas que se
desarrollan en forma asintomtica. Estas infecciones solamente
pueden ser detectadas por medio de exmenes de laboratorio.
Algunos virus causan infecciones silenciosas en el hospedero debido
a que logran establecer un equilibrio favorable con dicho hospedero.
El ejemplo clsico de infeccin viral silenciosa est dado por el virus
de la poliomielitis, que en ms de 90% de los casos produce
infecciones asintomticas.
Las infecciones virales crnicas se caracterizan por una continua
produccin de partculas virales y por la fluctuacin en la magnitud
y gravedad de los signos y sntomas asociados con la infeccin. Al
parecer, estas infecciones pueden alterar el sistema inmune de
manera que ste se vuelve incapaz de impedir la continua
multiplicacin del virus. El interfern debe ser producido en el sitio,
momento y concentracin adecuados para que pueda inhibir la
infeccin viral; tal vez algunos virus son capaces de alterar estas
condiciones y as obstaculizan la capacidad antiviral del interfern.
Por ejemplo, el virus de la hepatitis B, que produce la llamada
hepatitis del suero, induce con frecuencia un periodo de infeccin
aguda seguido por una infeccin crnica que puede durar con
fluctuaciones por el resto de la vida del individuo afectado. En
este padecimiento existen fuertes cantidades de anticuerpos
circulantes especficos contra el virus, la precipitacin de los
complejos antgeno-anticuerpo resultantes puede causar la llamada
enfermedad por complejos inmunes. Por lo tanto, los sntomas en
este padecimiento crnico derivan tambin de las proporciones
relativas de antgeno viral y anticuerpos contra el mismo.
El caso ms estudiado de infecciones virales persistentes o latentes
en humanos est dado por los herpesvirus. La persistencia de la

infeccin es consecuencia de un equilibrio entre las propiedades del


virus y los mecanismos de defensa del hospedero. La ruptura de
este equilibrio ocasiona la reactivacin del virus y la reaparicin del
estado agudo de la enfermedad; esta situacin ocurre con
frecuencia en el caso de pacientes que padecen enfermedades no
virales de tipo crnico, mismas que ocasionan una depresin del
sistema inmune.
La reactivacin natural de una infeccin latente ha sido bien
documentada en el caso del Herpes simplex tipo 1 (HSV-1) y del
virus de la varicela. Por ejemplo, el HSV-1 produce infecciones
agudas que se caracterizan por la aparicin de ampllas labiales en
las comisuras de la boca (los llamados "fuegos") y fiebre de baja
intensidad. Sin embargo, el virus puede emigrar hacia los ganglios
localizados en las races dorsales de los nervios espinales o
craneales que inervan la regin donde se inici la infeccin. El virus
puede permanecer latente en estos ganglios nerviosos hasta que
factores tan diversos como insolacin, tensin emocional o la
menstruacin lo reactivan por medio de mecanismos desconocidos,
de manera que el virus desciende por los nervios sensoriales y hace
erupcin en forma de una infeccin aguda que se manifiesta en la
piel localizada en el extremo terminal del nervio afectado. Se sabe
que la infeccin prsistente por HSV-1 es mantenida en presencia de
grandes cantidades de anticuerpos especficos contra el virus y una
respuesta T celular, posiblemente el equilibrio de estos factores
contribuye a mantener el estado de latencia.
Existe un grupo especial de virus denominados virus lentos o
lentivirus, los cuales estn asociados con diferentes padecimientos
crnicos que afectan el aparato respiratorio, las articulaciones y los
sistemas nervioso, inmune y hematopoytico (productor de clulas
sanguneas) de humanos y animales. La evolucin de estas
enfermedades es insidiosa, o sea, progresan en forma irregular a lo
largo de un gran periodo de tiempo. Enfermedades como la de
Alzheimer (un tipo de demencia senil) y la esclerosis mltiple (una
enfermedad desmielinizante del sistema nervioso) han sido
asociadas con la presencia de lentivirus, pero todava est por
demostrarse la relacin causal directa entre los lentivirus y estas
enfermedades. Sin embargo, se ha demostrado que un tipo especial
de neumona y meningoencefalitis que afecta a cabras y borregos
es causado por un lentivirus denominado visna-maedi virus, el cual
pertenece a una subfamilia de los retrovirus. Por otra parte, el virus
de la inmunodeficiencia humana (HIV o VIH), que est implicado en
el desarrollo del sndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA),
es un retrovirus emparentado con el visna-maedi virus y, por lo
tanto, pertence al grupo de los lentivirus.
En los aos sesenta, Carlton Gajdusek inici el estudio de una rara
enfermedad llamada kuru, la cual es comn en la tribu for que
habita en las montaas de Nueva Guinea. El kuru es una
enfermedad degenerativa del cerebro y es particularmente comn
entre los nios y las mujeres de la tribu. Debido a su distribucin

familiar, por algn tiempo se pens que el kuru era de origen


congnito. Sin embargo, Gajdusek demostr que el kuru poda ser
transmitido a otros primates, particularmente a los chimpancs, y
por lo tanto se trata de una enfermedad infecciosa. El kuru es
transmitido entre los miembros de la tribu for por medio de un
canibalismo ritual que consiste en comer el cerebro de los parientes
recin fallecidos, generalmente las mujeres y nios de la tribu son
los practicantes de este canibalismo ritual. El descubrimiento del
origen del kuru constituye un interesante ejemplo de una
contribucin de la antropologa al campo de la epidemiologa.
La Enfermedad de Creutzfeld-Jakob (ECJ) es una encefalopata muy
similar al kuru, pero tiene una distribucin mundial aunque su
ocurrencia es muy rara. Tanto el kuru como la ECJ son muy
similares a una enfermedad del ganado lanar conocida como scrapie
y que se caracteriza por el hecho de que los animales afectados
tienden a tallarse o rascarse contra cualquier objeto. Inicialmente,
estas enfermedades fueron atribuidas a un agente infeccioso con las
caractersticas de un virus lento, pero hace poco se demostr que el
agente causal del scrapie no puede ser inactivado por medio del
tratamiento con agentes que normalmente inactivan a los virus.
Tampoco se ha podido detectar la presencia de cido nucleico en el
agente causal del scrapie que parece ser de naturaleza
exclusivamente proteica. Por estas razones, Stanley Pruisner,
descubridor del agente causal del scrapie, ha propuesto el trmino
prin para denominar provisionalmente al agente causal del scrapie,
cuyas caractersticas fisicoqumicas son muy similares a las de los
agentes causales del kuru y de la ECJ. Este hallazgo es
potenciaImente de enorme importancia, ya que sera el primer caso
conocido en que la informacin gentica necesaria para la
replicacin de un agente infeccioso no est contenida directamente
en un cido nucleico sino en una proteina.
Originalmente fueron propuestas dos hiptesis para explicar la
replicacin de los priones. La primera consiste en la activacin de la
transcripcin de un supuesto gene celular que codifica la protena
del prin. La segunda consistira en la supuesta traduccin inversa",
en la cual una protena (en este caso la del prin) es capaz de
dirigir su propia sntesis. Sin embargo, hasta el momento no existe
evidencia directa en apoyo de estos mecanismos.
Posteriormente, Brunori y Talbot propusieron un tercer mecanismo
para explicar la replicacin de los priones sin contradecir los
postulados fundamentales de la biologa molecular. La evidencia
disponible indica que los priones estn constituidos por una protena
denominada PrP, cuyo peso molecular vara de 27 000 a 30 000
daltones. Brunori y Talbot propusieron que la PrP podra
comportarse como una enzima proteoltica (capaz de digerir
protenas), de manera que la replicacin de la PrP es consecuencia
del ataque proteoltico de la propia PrP sobre una hipottica
protena precursora denominada pre-PrP, la cual debera estar
presente en diferentes tejidos, incluyendo el cerebro, donde

desempea una funcin normal. Esta replicacin proteoltica sera


similar a otros casos bien conocidos en los cuales una enzima
proteoltica (como la enzima digestiva pepsina) acta sobre un
precursor (como el pepsingeno) digiriendo una porcin del
precursor y produciendo as una nueva molcula con actividad
proteoltica.
La hiptesis de Brunori y Talbot, seala que en las clulas normales
debe detectarse la presencia de un gene (y su respectivo ARN
mensajero) que codifica una protena muy similar a la PrP. A finales
de la dcada de los ochenta, investigadores norteamericanos
confirmaron la existencia en las clulas normales de un gene
(denominado Prn-p) que codifica a la protena del prin (PrP).
Tambin se pudo establecer que la PrP normal es una protena que
se ubica en la membrana de las clulas nerviosas y participa en el
transporte de iones a travs de dicha membrana. Por otra parte,
estudios bioqumicos permitieron establecer que la PrP anormal
presente en los cerebros de animales infectados con scrapie (Prpsc),
difiere de la PrP normal (PrPc) en que es menos soluble y muy
resistente a la accin de enzimas proteolticas. No existe evidencia
alguna de que la diferencia entre PrPc y PrPsc se deba a una
modificacin en la composicin qumica de esta ltima, por esta
razn, varios investigadores han sugerido que la diferencia entre
PrPc y PrPSC es consecuencia de un sutil cambio en la conformacin
espacial de PrPsc.
Con base en las observaciones arriba mencionadas y en otros datos
bioqumicos que demostraron que la protena PrPc consta de una
sola cadena polipeptdica y, por lo tanto, que su estructura espacial
no est sujeta a finos cambios regulatorios como es el caso de las
protenas oligomricas (protenas que con tan de ms de una
cadena polipeptdica), propuse en 1992 que la replicacin de PrPsc
es un proceso similar a la cristalizacin. En este proceso la Prpsc
infecciosa acta como una "semilla" o "ncleo" de cristalizacin que
facilita la tansformacin de la protena normal PrPc en la forma
patognica y anormal PrPsc. Hasta la fecha, no se conocen los
mecanismos que regulan los procesos de cristalizacin en general.
Sin embargo, es un hecho bien establecido que los qumicos
cristalgrafos utilizan pequeos cristales como "semillas" o
"ncleos" que permiten y aceleran la formacin de cristales a partir
de soluciones supersaturadas de diversas molculas.
La hiptesis de Aranda Anzaldo predijo que sera posible replicar la
PrPsc infecciosa en condiciones in vitro y en ausencia de clulas, por
medio de la incubacin de la PrPc normal en presencia de una cierta
cantidad de PrPsc. Dicha incubacin dara como resultado la
conversin de PrPc normal a la forma PrPsc que es menos soluble y
muy resistente a las enzimas proteolticas. A finales de 1994,
investigadores norteamericanos reportaron la formacin de PrPsc a
partir de PrPc incubado in vitro (en ausencia de clulas) en
presencia de Prpsc que actu como "semilla o ncleo" para facilitar

dicha transformacin,
mencionada.

confirmando

as

la

hiptesis

arriba

Sin embargo, todava permanecen muchas incgnitas en relacin


con los priones y lo mejor es permanecer abiertos a futuras
sorpresas; recordemos que los dogmas, incluso los de tipo cientfico
como el llamado "dogma central de la biologa molecular"
representan declaraciones de tipo universal generalmente basadas
en una lgica simplista y una limitada experiencia, por lo cual tarde
o temprano dichos dogmas deben sucumbir ante el avance de las
ideas y el conocimiento.
Una de las rutas ms comunes de transmisin viral es la va
respiratoria, que es utilizada no slo por los virus que producen
padecimientos respiratorios sino tambin por virus que causan
infecciones generalizadas como el sarampin y la viruela. El virus,
una vez multiplicado, puede infectar otras clulas o escapar del
tracto respiratorio en el aerosol expulsado por medio de la tos, el
estornudo o el acto de hablar. Estos aerosoles son inhalados por
otros individuos en forma de gotitas infecciosas. Las gotas muy
grandes (>10 m) tienden a caer al suelo; las muy pequeas
(<0.3
m) se secan con gran facilidad, lo que resulta en una rpida
inactivacin de las partculas virales. Por lo tanto, son las gotas de
tamao intermedio las responsables de transmitir la infeccin viral.
Por ejemplo, las vellosidades nasales se encargan de remover las
partculas areas ms grandes y solamente las gotas de un tamao
muy particular tienen la capacidad de penetrar esta barrera. En
principio, el aumento de las secreciones pulmonares, nasales y
bucales asociado con ciertas infecciones respiratorias, favorece la
diseminacin de los virus a otros sujetos susceptibles. Sin embargo,
existen otros factores de tipo ambiental y climatolgico que
intervienen en la diseminacin de la infeccin viral. En el caso de la
influenza, que es una infeccin viral particularmente comn en los
meses de invierno, es posible invocar factores ambientales como la
temperatura y la humedad, al igual que factores sociales como el
hacinamiento en condiciones de ventilacin limitada, que favorecen
la diseminacin de esta infeccin.
La transmisin del virus por la va oral-fecal es caracterstica de los
enterovirus y ciertos picornavirus, como el virus de la hepatitis A.
Todos estos virus infectan al hospedero despus de que han sido
ingeridos. La diseminacin de estos virus es favorecida en
condiciones deficientes de sanidad pblica e higiene personal. Al
mejorar la sanidad pblica y ambiental se reduce la incidencia y
diseminacin de las infecciones por enterovirus. Sin embargo, el
exceso en sanidad pblica e higiene personal genera situaciones
paradjicas. Por ejemplo, el virus de la poliomielitis produce
generalmente infecciones digestivas asintomticas en los nios,
pero al incrementarse las condiciones sanitarias ocurre un
desplazamiento en la distribucin por edades de esta infeccin viral,
la cual, cuando es contrada en la adolescencia, tiene un curso ms
grave y severo que se manifiesta como poliomielitis paraltica,

misma que ocurre muy rara vez entre los individuos infectados a
una edad temprana.
Algunos virus son transmitidos por la va urinaria o genital.
Particularmente son de gran importancia mdica aquellos virus que
pueden ser transmitidos por contacto sexual. El Herpes simplex tipo
2 se transmite casi siempre por contacto sexual y ha sido asociado
circunstancialmente con el desarrollo de cncer del crvix uterino.
En la actualidad, la infeccin por Herpes simplex tipo 2 constituye la
enfermedad venrea ms comn en los pases desarrollados. Por
otra parte, el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) es
transmitido principalmente por medio del contacto sexual, quiz a
travs de abrasiones en la piel y en membranas mucosas.
Cuando un virus es transmitido de la madre a la progenie a travs
de la placenta, se dice que la transmisin ocurre en forma vertical,
en contraste con la transmisin horizontal, que ocurre entre
individuos. Algunos virus que generalmente causan infecciones
leves, como el virus de la rubeola, pueden causar deformaciones
congnitas en el feto si ste es infectado durante los primeros tres
meses de desarrollo embrionario.
Algunos virus son transmitidos por medio de un organismo vector;
generalmente artrpodos como los mosquitos, los cuales inoculan el
virus en individuos susceptibles. El virus puede multiplicarse en el
propio vector o ser transmitido en forma pasiva, o sea, el virus no
se multiica mientras es acarreado por el organismo vector.

V I I I .

V I R U S

T U M O R E S

LAS ENFERMEDADES tumorales o proliferativas, ya sean de tipo


benigno o maligno (canceroso), han sido objeto de atencin durante
muchos siglos. En 1739, Lorenz Heister public un tratado de
ciruga en el cual, refirindose al tratamiento quirrgico de los
tumores de la glndula mamaria, haca hincapi en las precauciones
necesarias para evitar la contaminacin de los tejidos sanos con la
... sangre infectada por el virus del cncer. Es claro que Heister
utiliz el trmino virus en el mismo sentido que le daban los
mdicos de la antigua Roma, o sea, como sinnimo de veneno
particularmente de origen animal. Sin embargo, las precauciones
recomendadas en el tratado de Heister implicaban que cuando
menos algunos tumores son de naturaleza transmisible y, por lo
tanto, capaces de ser adquiridos por contagio. Ms de un siglo
despus, en 1854, el mdico francs Velpau dedic un captulo
completo de su tratado sobre el cncer mamario a la discusin de
los posibles orgenes de tal enfermedad, poniendo particular
atencin en los informes que apoyaban la naturaleza contagiosa del
cncer. Alrededor de 1866, Goujon realiz una serie de
experimentos en los cuales implant secciones de tejido tumoral
bajo el epitelio de ratas, cobayos y otros animales, y en algunos

casos observ la aparicin de pequeos tumores tanto en las zonas


adyacentes al implante como en las vsceras del animal
experimental. Sin embargo, por aquel entonces no exista ninguna
teora bien estructurada concerniente al posible modo como se
efectuaba la transmisin del cncer.
A finales del siglo XIX, experimentos realizados con filtrados libres
de clulas demostraron la posibilidad de transmitir enfermedades
como el mosaico del tabaco. Tales experimentos llamaron la
atencin de varios investigadores mdicos que a su vez intentaron
transmitir el cncer en animales experimentales utilizando filtrados
obtenidos a partir de tejidos tumorales. Estos tempranos intentos
fracasaron, pero a pesar de esto empez a extenderse lentamente
la idea de que algunos virus filtrables podran estar involucrados en
la etiologa (causa u origen de una enfermedad) de algunos tipos de
cncer. En 1908, los patlogos daneses Ellerman y Bang publicaron
sus experimentos que demostraban la induccin de leucemias en
pollos por medio de un filtrado libre de clulas. Por otra parte, en
los Estados Unidos, Peyton Rous haba logrado inducir sarcomas en
pollos, utilizando filtrados obtenidos a partir de extractos tumorales
pasados a travs de filtros impermeables a clulas y bacterias. El
trabajo de Rous, publicado en 1911, fue recibido con escepticismo o
absoluto rechazo por la mayora de sus contemporneos. Sin
embargo, Rous nunca perdi la conviccin en la importancia de sus
resultados, los cuales eran apoyados indirectamente por el trabajo
de Ellerman y Bang, pero a principios de este siglo predominaba
una actitud negativa respecto del posible origen infeccioso de
ciertos tipos de cncer y, por otra parte, las leucemias no eran
consideradas como una forma de cncer, por lo cual no existan
razones aparentes para establecer conexiones entre el trabajo de
Rous y las observaciones de los patlogos daneses.
A pesar de esto, Rous continu sus estudios y posteriormente
describi otros tipos de tumores filtrables caractersticos de gallinas
y otras aves de corral. Por fortuna, Rous tuvo una larga vida que le
permiti testimoniar el reconocimiento final a su trabajo,
simbolizado por el premio Nobel de medicina que le fue otorgado en
1966, o sea, cincuenta y cinco aos despus de haber publicado
aquel informe que estableci por primera vez una slida asociacin
entre el virus y la produccion de cncer en animales.
En Londres, durante los aos veinte, W. E. Gye realiz un estudio
sobre la sarcoma de los pollos; los resultados de este trabajo lo
convencieron de que el problema central del cncer se reducira
finalmente al de una enfermedad transmitida por virus. Esta teora
continuo siendo motivo de anatema para la mayora de los que se
dedicaban al estudio del cncer, pero algunos colegas de Rous, que
tambin trabajaban en el Instituto Rockefeller; decidieron adoptar
una actitud ms positiva al respecto. As, T. M. Rivers se dedic a
estudiar los cambios patolgicos observados en una infeccin
comn a los conejos, conocida como mixomatosis. Rivers lleg a la
conclusin de que esta enfermedad mostraba interesantes

paralelismos con el sarcoma de Rous, desde el punto de vista del


modo de transmisin. En 1931, R. E. Shope examin unos
pequeos tumores presentes en un conejo recin fallecido. Shope
demostr que tales tumores podan ser transmitidos a otros conejos
a partir de un filtrado obtenido del tejido tumoral. Para entonces, ya
se encontraba bien establecida la existencia de los virus como
entidades bien caracterizadas en el nivel fisicoqumico, y estudios
inmunolgicos permitieron establecer que el virus presente en los
filtrados obtenidos por Shope estaba emparentado con el agente
causal de la mixomatosis, a pesar de que ambas enfermedades
eran diferentes desde el punto de vista clnico y patolgico. En
1932, Shope se dedic a estudiar unos pequeos tumores conocidos
como papilomas, que eran observados con frecuencia en conejos
silvestres. Dichos papilomas constituyen un tipo de tumor benigno y
Shope pudo demostrar que eran causados por un virus filtrable. El
nuevo virus poda ser transmitido en serie a travs de conejos
silvestres y tambin poda ser transmitido a los conejos domsticos.
Sin embargo, no era posible propagar el virus a partir de conejos
domsticos; este fenmeno sugiri a Shope que el virus se
encontraba en un estado enmascarado u oculto dentro de la especie
domstica.
Rous y Beard continuaron estudiando los papilomas inducidos en los
conejos domsticos a partir del virus presente en conejos silvestres,
y descubrieron que estos tumores originalmente benignos se
convertan en carcinomas malignos en la especie domstica.
En l91l, J. A. Murray haba sido el primero en sugerir que factores
hereditarios podan influir el desarrollo del cncer mamario en
ratones. Sin embargo, fue en 1936 cuando J. Bittner tuvo la idea de
permitir que ratones recin nacidos descendientes de una cepa
caracterizada por una baja incidencia de tumores mamarios fueran
amamantados por ratonas adultas pertenecientes a una cepa con
alta incidencia de carcinomas mamarios. Las observaciones de
Bittner lo llevaron a proponer la existencia de un factor presente en
la leche materna capaz de influir la induccin del cncer mamario.
El agente transmitido en la leche de las ratonas adultas no era
expresado inmediatamente y los ratones afectados permanecan
libres de enfermedad hasta que llegaban a una edad media, a partir
de la cual empezaban a desarrollar tumores mamarios. Los
resultados de Bittner obligaron a replantear ciertas suposiciones
iniciales referentes al origen del cncer. En primer lugar; tumores
que parecen tener un origen espontneo, en realidad son inducidos
por un virus. En segundo lugar; es evidente que otros factores, tal
vez de naturaleza hormonal, participan en la aparicin de dichos
tumores.
A principios de los aos cincuenta, varios investigadores iniciaron
estudios sobre las leucemias murinas. Estos estudios permitieron
identificar y caracterizar diferentes virus causantes de estas
enfermedades. El primer virus causante de una leucemia murina fue
descrito por Gross en 1951. Este virus se transmite en forma

vertical, o sea, de los progenitores a los hijos en ciertas cepas de


ratones conocidas como endogmicas porque el apareamiento
ocurre entre ratones descendientes de los mismos progenitores. El
virus de Gross result ser de manifestacin clnica tarda, siendo
necesario que los ratones infectados alcanzaran cierta edad y una
particular constitucin hormonal antes de manifestar cualquier
signo de leucemia. Dos aos despus, Gross descubri que en
realidad estaba estudiando dos virus diferentes y que adems de
leucemia algunos ratones infectados desarrollaban tumores de las
glndulas partidas. El virus que causa el tumor de las partidas fue
estudiado por Eddy y Stewart, quienes en 1957 descubrieron que
este virus incrementaba su virulencia despus de haber sido
propagado en tejido embrionario de ratones o de simios,
adquiriendo de esta manera la capacidad de producir tumores
diversos en una variedad de hospederos como ratas, hmsteres y
conejos. Este virus fue rebautizado como virus del polioma.
Posteriormente, Eddy y colaboradores iniciaron el estudio de un
virus de los simios conocido como virus SV40, mismo que causa
infecciones latentes y al parecer innocuas en las clulas renales de
ciertas especies de monos. Sin embargo, se encontr que este virus
es capaz de producir tumores en hmsteres recin nacidos. As, el
estudio de los virus causantes de la leucemia murina y del virus
SV40 indic que algunos virus pueden encontrarse en estado
silencioso o latente dentro de sus hospederos naturales y slo
manifiestan una capacidad para producir tumores (oncognesis)
cuando son introducidos en otras especies animales. Por ejemplo,
varios tipos de adenovirus que usualmente causan infecciones
respiratorias en humanos y en apariencia no tienen capacidad
oncognica en el hombre (su hospedero natural), son capaces de
inducir tumores en hmsteres y ratas.
En 1956, Gierer y Schramm desarrollaron mtodos que les
permitieron demostrar que la infectividad del virus del mosaico del
tabaco resida en el cido nucleico de este virus, esta metodologa
fue posteriormente aplicada al estudio de los virus oncognicos, lo
que permiti a Ito demostrar en 1960 que el factor productor de
tumores presente en el virus del papiloma resida en el cido
nucleico (ADN) del virus.
Virus como los descritos en los prrafos anteriores son conocidos
como virus oncognicos, pero se utiliza una terminologa ms
cautelosa para describir otro grupo de virus que tambin han sido
asociados con la produccin de cncer. Estos virus estn
representados principalmente por los herpesvirus asociados a
tumores que, como el nombre sugiere, han sido encontrados en
asociacin con varios tipos de tumores tanto en humanos como en
una gran variedad de animales. En 1907, Marek describi una
enfermedad de pollos y gallinas que afectaba el sistema nervioso de
estos animales. En 1929, Pappenheimer y colaboradores
encontraron una alta incidencia de tumores linfoides en los ovarios
de aves afectadas por la enfermedad de Marek. Despus de la
segunda Guerra Mundial, la cra de aves de corral alcanz

proporciones masivas y a consecuencia de esto la enfermedad de


Marek pareci ganar en virulencia y modificar su curso natural de
manera que la aparicin rpida de tumores de tipo linfoide en las
vsceras de las aves afectadas pas a ser el principal signo de esta
enfermedad. En 1967, Biggs y Churchill fueron capaces de propagar
el agente causal de la enfermedad de Marek en cultivos de clulas y
posteriormente lograron aislar el virus que result pertenecer al
grupo de los herpesvirus. Los efectos citopticos del virus de Marek
son parecidos a los producidos por otros herpesvirus, como el
varicela-zoster. En 1969, Churchill y colaboradores produjeron una
vacuna a partir de virus de Marek atenuados por medio de la
repetida propagacin de los mismos en cultivos celulares; esta
vacuna fue capaz de proteger a los pollosinoculados, evitando la
aparicin de los tumores linfoides asociados con la enfermedad de
Marek.
En 1934, Luck observ que ciertos carcinomas renales muy
comunes en ranas silvestres de los lagos de Nueva Inglaterra
podan ser transmitidos por medio de extractos obtenidos a partir
de las clulas tumorales. Estudios posteriores demostraron la
persistente asociacin de un herpesvirus con las clulas de los
tumores renales. Ciertos experimentos sugieren que este
herpesvirus es el agente causal de los tumores, pero no ha podido
ser descartada por completo la posibilidad de que algn otro virus o
agente sea el verdadero causante de la enfermedad y el herpesvirus
asociado con la misma sea un simple pasajero intracelular.
En 1968, Melndez y colaboradores aislaron un herpesvirus a partir
de monos ardilla y posteriormente pudieron propagar el virus en
cultivos de clulas procedentes de estos monos que son infectados
con frecuencia por el virus en cuestin. Este virus ahora es conocido
como Herpesvirus saimiri y es capaz de producir leucemias y
linfomas cuando es inoculado en otras especies diferentes al
hospedero natural, como lmures y monos araa e incluso en
conejos de Nueva Zelanda.
En 1972, el mismo grupo de investigadores logr aislar otro virus,
el Herpesvirus ateles, a partir del mono araa, este virus tambin
produce linfomas y leucemias cuando es inoculado en otras especies
de monos diferentes al hospedero natural.
Denis Burkitt describi en 1962 un tumor caracterizado por un
crecimiento del tejido linfoide presente en el maxilar inferior. Este
tumor; ahora conocido como linfoma de Burkitt es relativamente
frecuente en ciertas regiones ecuatoriales del este de frica y
tambin en Nueva Guinea. El tumor ocurre sobre todo en nios de 5
a 12 aos y es excepcionalmente raro en otras regiones del mundo.
En frica y Nueva Guinea el tumor es frecuente en particular entre
la poblacin de escasos recursos que habita en reas donde la
malaria causada por el parsito Plasmodium falciparum es
endmica. Esta observacin hizo pensar que el tumor podra ser
causado por un agente infeccioso transmitido por mosquitos al igual
que el agente de la malaria, y que la propia malaria podra ser un

factor asociado en la induccin del tumor. En 1964, Epstein y


colaboradores detectaron un herpesvirus, ahora conocido como
virus de Epstein-Barr (EBV), en cultivos de clulas linfoblsticas
obtenidas a partir de un linfoma de Burkitt. Poco tiempo despus,
en 1966, Henle y Henle demostraron que anticuerpos contra los
antgenos caractersticos del EBV se encuentran presentes cuando
menos en 80% de los adultos normales en cualquier parte del
mundo. Sin embargo, la presencia de un ttulo elevado de
anticuerpos contra EBV en pacientes con linfoma de Burkitt sugiere
que este virus es el principal factor causal del tumor. Trabajos
posteriores han demostrado que el EBV es el agente causal de una
muy comn y poco peligrosa enfermedad infecciosa conocida como
mononucleosis
infecciosa.
Los
estudios
epidemiolgicos
subsecuentes han reforzado la asociacin entre el EBV, el linfoma
de Burkitt y otro tipo de cncer humano: el carcinoma
nasofarngeo, que es prevalente en el sureste de Asia,
particularmente entre la poblacin de chinos cantoneses. La
restringida distribucin geogrfica caracterstica de ambos tumores
asociados con el EBV sugiere que el virus puede ser el factor causal
en ambos tumores, pero que tambin existen factores de tipo
ambiental y tnico involucrados en la aparicin de dichos tumores.
A principios de los aos sesenta, Renato Dulbecco y colaboradores
iniciaron el estudio de las interacciones entre los virus oncognicos
y las clulas hospederas; esto condujo a la caracterizacin del
fenmeno conocido como transformacin celular. Las clulas
normales, cuando son cultivadas en el laboratorio, solamente
pueden crecer si estn adheridas a una superficie slida; estas
clulas dan origen a monocapas de clulas cuyo grosor es
equivalente al de una sola clula. Las clulas normales manifiestan
la llamada inhibicin por contacto, que se caracteriza por una
suspensin del crecimiento celular una vez que la clula entra en
contacto directo con las otras clulas que la rodean. Por otra parte,
las clulas normales mueren inevitablemente despus de haber sido
mantenidas en cultivo por un tiempo determinado. Por el contrario,
las clulas transformadas al estado tumoral muestran una prdida
de la inhibicin por contacto y son capaces de crecer en forma
apilada, originando focos de diferente grosor en un cultivo de
clulas en monocapa. Estas clulas transformadas se vuelven
capaces de crecer en suspensin prescindiendo de la necesidad de
contar con un soporte slido como condicin necesaria para iniciar
el crecimiento. Las clulas transformadas se vuelven "inmortales" y
es posible mantenerlas en cultivo por tiempo indefinido. Las clulas
normales requieren de la presencia de suero y otros factores de
crecimiento en el medio de cultivo, mientras que las clulas
tumorales o transformadas manifiestan un menor requerimiento de
estos factores. Estas claras diferencias entre las clulas normales y
las clulas transformadas han servido de base para desarrollar
ensayos y mtodos experimentales que permiten explorar el
proceso o procesos por medio de los cuales ciertos tipos de virus
son capaces de producir tumores

I X .

L O S R E T R O V I R U S : L A C L A V E
L A O N C O G N E S I S V I R A L

D E

A PRINCIPIOS de los aos sesenta, Howard Temin demostr que era


posible inducir con una alta frecuencia mutaciones en el genoma del
virus del sarcoma de Rous (RSV) presente en el interior de clulas
infectadas por dicho tipo de virus. Las mutaciones producidas en el
genoma viral se manifestaban como cambios en la morfologa de las
clulas infectadas y el genoma viral mutante poda ser heredado en
forma estable por la subsecuente progenie celular. Esta observacin
condujo a pensar que la informacin gentica del virus se
encontraba presente en una estructura de la clula hospedera capaz
de ser heredada en forma regular. As naci la idea del "provirus" y
la especulacin de que este hipottico provirus se encontraba
integrado en el genoma de la clula hospedera. El principal
problema de esta hiptesis consista en que hasta entonces no se
conoca ningn camino por el cual el ARN que constituye el material
gentico del RSV pudiera ser convertido en ADN y de esta manera
ser integrado en el genoma de la clula hospedera. El llamado
dogma central de la biologa molecular sostena que la informacin
gentica solamente fluye en forma unidireccional: ADN
ARN
Protena. Sin embargo, Temin observ que ciertas substancias
capaces de intercalarse en la molcula de ADN y bloquear la sntesis
de ARN dirigida normalmente por el ADN, eran tambin capaces de
bloquear la sntesis de ARN viral en clulas infectadas por RSV. Esta
observacin sugera en forma indirecta la posibilidad de que en este
caso la informacin gentica flua de ARN hacia ADN y de nuevo hacia
ARN
Protena. Experimentos posteriores demostraron que era
necesaria la sntesis previa de un nuevo tipo de ADN en las clulas
infectadas por RSV para que se produjeran las nuevas partculas
virales; por lo tanto, este nuevo tipo de ADN era producido en las
clulas como consecuencia de la infeccin por RSV. Esta paradjica
observacin implicaba que de alguna manera desconocida el ARN
viral induca la sntesis de un cierto tipo de ADN, el cual a su vez era
necesario para la futura produccin de nuevo ARN viral. Con base en
estos resultados, Temin pstul en 1964 la hiptesis del provirus.
Esta hiptesis propone que el ARN que constituye el genoma del RSV
infectante acta como templado para dirigir la sntesis de una
molcula de ADN que es equivalente al ARN viral original. Este nuevo
ADN viral puede integrarse en forma de provirus en el genoma (ADN)
de la clula hospedera donde subsecuentemente actuar como
templado para la sntesis de nuevo ARN viral que constituir la
progenie del virus infectante (figura IX.I).
Durante casi 6 aos la hiptesis del provirus permaneci
prcticamente ignorada hasta que en 1970 Temin y Baltimore,
trabajando por separado y en forma independiente, demostraron la
existencia de una actividad enzimtica codificada por el genoma del
RSV; esta actividad es capaz de dirigir la sntesis de ADN a partir de

ARN viral. Esta nueva enzima fue bautizada como transcriptasa


inversa y constituy el eslabn necesario para explicar el
mecanismo de transmisin de la informacin gentica propuesto en
la hiptesis del provirus. La prueba formal de esta hiptesis fue
obtenida por medio de experimentos de hibridacin de cidos
nucleicos en los cuales el ARN viral marcado radiactivamente mostr
un mayor ndice de hibridacin con el ADN de clulas infectadas que
con el ADN de clulas no infectadas por RSV. Este resultado se debe a
que el ADN de las clulas infectadas contiene secuencias
complementarias al ARN viral. Posteriormente, experimentos
realizados con ADN obtenido a partir de clulas infectadas de
antemano con RSV, mostraron que es posible transfectar; o sea,
introducir el ADN purificado en clulas no infectadas, mismas que
posteriormente darn origen a viriones completos de RSV a partir de
la informacin contenida en el ADN introducido a la clula.

Figura IX.1. Hiptesis del protovirus para el origen de los genes


cancerosos y la generacin de virus ARN oncognicos. En el
ejemplo ilustrado, el virus del sarcoma de Rous (RSV) es
visualizado como si se originara a partir de un virus con bajo
potencial oncognico como el virus de la leucosis aviaria (AVL).
Las lneas zigzagueantes anchas indican ADN involucrado en la
transferencia de informacin desde el ADN y de nuevo hacia ADN
por medio de la enzima transcriptasa inversa. El ARN del ALV
incorpora el ARN transcrito a partir del ADN anormal propio de una
clula cancerosa y de esta manera se convierte en el virus

oncognico

RSV.

Temin propuso una extensin de la hiptesis del ADN proviral. Esta


nueva idea, conocida como la teora del "protovirus", postula que
cuando menos una parte del genoma de los virus oncognicos ha
surgido como consecuencia del proceso evolutivo a partir del ADN de
clulas normales que han sido alteradas por algn agente
carcinognico. La recombinacin gentica entre el ADN viral y el ADN
celular puede resultar en carcinognesis debido a la insercin del
hbrido de ADN viral y celular en un sitio inadecuado dentro del
genoma de una cla hasta entonces normal; esto puede propiciar la
activacin de genes normalmente inactivos en las clulas adultas.
Por su parte, Huebner y Todaro propusieron en 1969 la hiptesis del
oncogene. Segn esta hiptesis, las clulas de la mayora de los
vertebrados contienen genomas correspondientes a virus ARN
oncognicos, incluyendo las secuencias que codifican las actividades
que pueden transformar a una clula normal en clula tumoral
(oncogenes). De acuerdo con esta hiptesis, las secuencias
correspondientes a los oncogenes son transmitidas en forma
vertical de los progenitores a la progenie y, por lo tanto, la
aparicin del cncer ser determinada por la reactivacin de esos
oncogenes endgenos cuya expresin est normalmente reprimida.
Dicha reactivacin puede ser inducida por carcingenos qumicos,
irradiacin, envejecimiento celular o una combinacin de todos
estos factores. Esta teora ofrece una explicacin para la
frecuentemente observada transmisin vertical de ciertos virus
animales y la interaccin cooperativa entre irradiacin, carcingenos
qumicos, infecciones crnicas y los virus oncognicos en la
produccin de transformacin celular.
Las dos teoras o hiptesis mencionadas proponen en comn que el
cncer es consecuencia de la expresin de ciertos genes presentes
en las clulas, mismos que normalmente no son expresados o lo
hacen con muy baja intensidad; por lo tanto, el cncer es
consecuencia de una prdida en la regulacin de la expresin
gentica (figura IX.2.).
Los retrovirus han sido definidos como virus ARN que en forma
obligatoria se propagan a travs de un intermediario intracelular
constituido por una molcula de ADN de cadena doble sintetizada por
la enzima transcriptasa inversa caracterstica de estos virus, a partir
del ARN que constituye el genoma viral.
Si se supone que las secuencias correspondientes a los genes
oncognicos presentes en los retrovirus tumorales no son
necesarias para la replicacin de estos virus, como ocurre en el
caso del RSV, sino que, por el contrario, constituyen genes extras
que proporcionan una cierta ventaja selectiva para la proliferacin
celular, entonces se deduce que las clulas transformadas por

retrovirus oncognicos deben contener secuencias de cido nucleico


que no estn presentes en los retrovirus no oncognicos
pertenecientes al mismo tipo o clase viral que los retrovirus
oncognicos en cuestin. Esta idea predice que el genoma del virus
transformante (oncognico) debe codificar cuando menos una
protena que est especficamente asociada con el proceso de
transformacin y que esta protena no es necesaria para la
replicacin del virus a pesar de cumplir una funcin en las clulas
hospederas transformadas por el virus.
A principios de los aos setenta diferentes grupos de investigadores
encontraron evidencia de que los virus del sarcoma aviario (de los
cuales el RSV es un ejemplo) contienen ms informacin gentica
que la presente en cepas de virus similares, pero que han perdido
su capacidad para transformar clulas. Las cepas de virus del
sarcoma
aviario
(ASV)
conocidas
como
"defectuosas
en
transformacin", no pueden inducir sarcomas en animales
experimentales, tampoco transforman clulas en cultivo y carecen
de 10 a 20% de la informacin gentica (ARN) presente en virus
similares, pero que cuentan con capacidad transformante. Sin
embargo, estos virus defectuosos en transformacin son capaces de
infectar clulas y replicarse en forma normal dando origen a nueva
progenie viral. Esto indica que la eliminacin de la porcin del
genoma que codifica la actividad o actividades transformantes no
tiene efecto alguno sobre la capacidad del virus para replicarse. De
hecho, la gran mayora de los retrovirus directamente oncognicos,
es decir, capaces de transformar directamente a la clula infectada
mediante la expresin de un oncogene viral, son virus "defectuosos
en replicacin". O sea que estos virus oncognicos no pueden
replicarse porque han perdido funciones virales esenciales para su
replicacin, ya que las secuencias gnicas que codifican dichas
funciones han sido sustituidas por la secuencia correspondiente al
oncogene celular, mismo que fue adquirido por el genoma viral
mediante un proceso mal comprendido y que se conoce como
"transduccin". Por esta razn, la mayora de los retrovirus
directamente oncognicos slo pueden ser propagados en presencia
de un virus auxiliar, el cual debe ser un retrovirus capaz de
replicarse y, por lo tanto, no es oncognico. El retrovirus auxiliar
aporta las funciones virales que estn ausentes en el retrovirus
oncognico, y as permite la replicacin y propagacin de este
ltimo. Por lo tanto, la propagacin de retrovirus directamente
oncognicos es un fenmeno de laboratorio, ya que en condiciones
naturales es muy improbable que una misma clula sea coinfectada
por el retrovirus oncognico y el retrovirus auxiliar. De hecho, no
existen reportes de epidemias de cncer en animales silvestres.

Figura IX. 2. Esquema que ilustra una posible manera de cmo el


protovirus puede causar una reorganizacin de los cromosomas
de una clula para producir informacin oncognica. El protovirus
transcribe un segmento del gene en ARN (minsculas), el cual es
copiado en ADN e insertado en una nueva posicin dentro del
cromosoma. La repeticin de este proceso puede en algunos
casos producir un alineamiento paralelo de los genes
(encasillados) que son necesarios para producir carcinognesis.

En 1976, Bishop, Varmus y colaboradores lograron aislar el


fragmento del genoma del virus del sarcoma de Rous (RSV) que
codifica la actividad encargada de inducir la transformacin celular.
Este gene fue bautizado como v-src. El mismo grupo de
investigadores demostr que en el genoma de clulas
transformadas por RSV y tambin en el genoma de clulas normales
no infectadas por ste virus, existen secuencias homlogas aunque

no completamente idnticas al v-src; estas secuencias homlogas


fueron observadas en el genoma de clulas de aves, ratones, peces,
bovinos y humanos, pero no en clulas de erizo de mar, mosca de
la fruta ni en bacterias. Este resultado sugiere que una porcin del
gene src ha sido conservada en el genoma de las clulas de
organismos superiores a lo largo de varias etapas de la evolucin.
ARN
mensajero
Estudios
posteriores
demostraron
que
complementario a la secuencia presente en el ADN correspondiente
al gene v-src se encuentra presente en el interior de clulas aviarias
tumorales y normales. Esto indica la presencia del gene src y la
transcripcin de este gene en ambos tipos de clulas. Con el fin de
evitar confusiones, el gene viral que codifica la funcin
transformante ha sido designado v-src, mientras que la secuencia
de ADN correspondiente a src y que est presente en el genoma de
las clulas normales ha sido designada como c-src. Otros
experimentos demostraron que la localizacin y concentracin
intracelular del ARNm correspondiente al gene transformante v-src
es de hecho la misma tanto en clulas transformadas por RSV como
en clulas que originalmente fueron transformadas por RSV pero que
han revertido en forma espontnea al estado normal. Esto sugiere
que la presencia del gene src y la transcripcin del mismo no son
especficas de las clulas transformadas. Por lo tanto, si el gene src
est verdaderamente involucrado en el proceso de transformacin,
el factor esencial debe estar localizado en el nivel de la traduccin a
protena del ARNm correspondiente al gene v-src o en el nivel del
electo que tiene la protena codificada por v-src sobre ciertos
componentes celulares.
La protena codificada por el gene v-src ha sido identificada y se ha
encontrado que dicha protena est presente tanto en clulas
normales como en clulas transformadas. Esta protena fue aislada
por mtodos inmunolgicos utilizando el suero inmune obtenido de
conejos que recibieron transplantes de tumores inducidos por el
virus del sarcoma aviario (ASV). Con este suero fue posible
precipitar una protena con peso molecular de 60 000 daltones (p
60v-src), a partir de extractos de clulas de pollo y de hmster que
haban sido transformadas por el ASV. Posteriormente, ha sido
posible sintetizar la protena p 6-src in vitro a partir de la regin del
ARN viral que contiene al gene v-src. La protena p 60v-src es una
fosfoprotena, o sea, tiene adosado un tomo de fsforo, el cual
puede ser despegado en forma reversible. Se dice que la protena
est fosforilada cuando tiene el fsforo adherido a ella y esta forma
de la protena se denomina pp 60v-src. Curiosamente, la protena p
60v-src tiene actividad de protena cinasa, o sea, es capaz de
fosforilar a otras protenas. La fosforilacin ocurre en los residuos
del aminocido tirosina presentes en la protena a ser fosforilada.
sta es una caracterstica muy peculiar, ya que otras protenacinasas conocidas tienen los aminocidos serina y treonina como
blanco de la actividad fosforilante. En clulas de pollo infectadas con
el virus del sarcoma de Rous (RSV) ha sido identificada una protena
con peso molecular de 36 000 daltones, la cual en apariencia

constituye el blanco (sustrato) de la actividad fosforilante asociada


con p 60v-src. Paradjicamente, existe evidencia de que p 60v-src es
capaz de autofosforilarse. Por otra parte, se ha identificado en
clulas normales la presencia de una protena fosforilada muy
similar pero no idntica a pp 60c-src. Dicha protena es denominada
pp 60c-src, la concentracin de esta protena en clulas normales se
mantiene constante y no vara con el estado de crecimiento celular;
a diferencia de la protena homloga pp 60v-src, la cual est presente
en grandes cantidades en las clulas infectadas por el ASV. Existe
slida evidencia de que la secuencia bsica de aminocidos que
constituyen la protena pp 60c-src ha sido conservada con mnimos
cambios por diferentes especies a lo largo de la evolucin. El hecho
de que en el gene c-src est presente la secuencia de nucletidos
que codifica a la protena p 60v-src sugiere que el gene normal c-src
presente en las clulas de varias especies es el progenitor del gene
v-src caracterstico de los virus del sarcoma aviario. Esta
observacin es consistente con la hiptesis del protovirus propuesta
por Temin. Hasta la fecha, no ha sido posible establecer con
claridad la funcin de p 6Oc-src en las clulas normales, tampoco ha
sido posible definir con claridad el papel que tiene p 60v-src en la
transformacin celular. Es probable que esta protena codificada por
el gene transformante presente en los virus del sarcoma aviario
tenga otras funciones aparte de su capacidad fosforilante, las cuales
podran estar ms directamente involucradas en el proceso de
transformacin celular.
En los ltimos diez aos diferentes grupos de investigadores han
podido aislar otros genes virales con capacidad transformante a
partir de diferentes tipos de retrovirus que afectan a diversas
especies animales y producen diferentes tipos de tumores. En todos
los casos estudiados hasta la fecha, ha sido posible encontrar en las
clulas normales cuando menos un gene cuya secuencia de
nucletidos es muy similar a la del gene transformante presente en
el genoma de cada tipo de retrovirus oncognico estudiado. Estas
observaciones apoyan en forma muy importante los postulados
bsicos de la hiptesis del oncogene celular propuesta por Huebner
y Todaro.
Se deonomina proto-oncogenes a ciertos genes celulares que
codifican diversas funciones celulares muy importantes para el
control de los procesos de diferenciacin, divisin y proliferacin
celular. Las diversas protenas que son productos de estos genes
cumplen diversas funciones en las clulas: algunas actan como
factores de crecimiento celular que son secretados al medio externo
para que puedan estimular a otras clulas; otras son receptores
membranales capaces de ligar molculas que actan como factores
de crecimiento celular; otras protenas transmembranales que
actan como transmisores (transductores) de las seales generadas
por la interaccin entre los factores membranales o citoplsmicas
que pueden regular la actividad de otras protenas al fosforilarlas
(cinasas de protenas). Por ltimo, los productos de varios protooncogenes actan directamente como reguladores de la expresin

de diversos genes, ya que son protenas con capacidad para


pegarse a secuencias especficas del ADN celular, mismas que
constituyen las regiones promotoras o activadores de la expresin
de ciertos genes.
Todos estos proto-oncogenes pueden convertirse en oncogenes
cuando sufren mutaciones que alteran su secuencia de nucletidos.
Las mutaciones pueden consistir en la sustitucin o eliminacin de
uno o varios nucletidos, situacin que modifica la informacin
codificada por el proto-oncogene y que resulta en la produccin de
una protena modificada y con funcin alterada. Sin embargo,
tambin existen las mutaciones causadas por inserciones gnicas.
Por ejemplo, el ciclo replicativo de los retrovirus implica que el
genoma viral, en forma de provirus de ADN, debe integrarse en el
genoma celular; dicha integracin ocurre en sitios al azar. Algunos
retrovirus son indirectamente oncognicos porque se integran cerca
de un proto-oncogene. Como consecuencia de esta integracin
puede ocurrir que las secuencias promotoras de la expresin de los
genes retrovirales, conocidas como secuencias LTR, queden
contiguas a la secuencia del proto-oncogene, de manera que la
interaccin de estas secuencias promotoras con factores de
transcripcin virales o celulares puede resultar en la hiperactivacin
del proto-oncogene, el cual ahora se comporta como un oncogene
que produce en forma anrquica el ARN mensajero que codifica a
una protena normal, misma que al encontrarse en exceso, induce
la transformacin celular. Tambin puede ocurrir que como
consecuencia de un evento defectuoso de integracin retroviral, un
segmento de un gene viral quede contiguo a un segmento de un
proto-oncogene celular, el resultado de este fenmeno es la
creacin de un gene quimrico, mismo que codifica a una protena
quimrica la cual funciona en forma alterada y puede desencadenar
el proceso de transformacin celular.
Fenmenos fisocoqumicos y ambientales como las radiaciones,
pueden inducir rupturas y rearreglos en los cromosomas. Como
resultado de estos rearreglos puede ocurrir que la secuencia de un
proto-oncogene queda contigua a la secuencia promotora de la
expresin de otro gene de mayor actividad. Esto resulta en la
hiperactivacin del proto-oncogene que se comporta como
oncogene al ocasionar la sobreproduccin de su protena codificada,
situacin que provoca la prdida de la regulacin de la divisin y
proliferacin celular.
En 1978 se aisl por primera vez un retrovirus humano a partir de
un cultivo de clulas conocidas como linfocitos T, procedentes de un
paciente con un raro tipo de leucemia. Este retrovirus es ahora
conocido como virus linfotrpico humano tipo 1 o HTLV-l, y es el
prototipo de ms de 100 diferentes muestras del mismo virus
obtenidas alrededor del mundo. Antes, en 1977, Takatsuki y
colaboradores haban descrito un raro tipo de cncer conocido como
leucemia de clulas T del adulto (ATL), el cual es relativamente
frecuente en ciertas partes del sudoeste de Japn. El tipo y las

caractersticas morfolgicas de las clulas de este tumor son muy


similares a las de las clulas a partir de las cuales se aisl el HTLV1. Esta observacin hizo sospechar que este virus podra ser el
agente causal de la leucemia tipo ATL. En 1981, Gallo y
colaboradores analizaron el suero de pacientes japoneses afectados
por esta rara forma de leucemia y en el 100% de los casos
encontraron la presencia de anticuerpos contra el HTLV-1. El
siguiente paso consisti en el aislamiento del virus a partir de
clulas obtenidas de pacientes con ATL. Esto fue logrado por
Yoshida y colaboradores en 1982 y pronto fue demostrado que el
virus de la leucemia ATL es idntico al HTLV-1. Posteriormente fue
posible identificar otras zonas y poblaciones del mundo en las
cuales la presencia de este virus es endmica. En 1982 se descubri
un virus en particular prevalente en los monos verdes africanos;
este virus, denominado virus linfotrpico de simios tipo 1 (STLV4),
es homlogo en ms de 95% al HTLV-l. Esta observacin, asociada
con datos referentes a la distribucin geogrfica del HTLV, ha hecho
especular que el retrovirus humano es descendiente del retrovirus
presente en los monos, el cual est asociado con la produccin de
linfomas
malignos
en
los
monos
infectados.
Estudios
epidemiolgicos, experimentos de transformacin celular con
linfocitos T normales y la caracterizacin de las propiedades
moleculares del HTLV-1, sugieren que este virus puede estar
involucrado en los mecanismos que causan la leucemia tipo ATL.
Todas las clulas tumorales ATL contienen un genoma de HTLV-1 en
forma de provirus, mismo que no est presente en las clulas
normales. El provirus es clonal, o sea, es exactamente igual en
todas las clulas tumorales; esto indica que cada provirus es
descendiente directo del provirus progenitor presente en la clula
que dio origen al tumor. Este hecho implica que la infeccin por
HTLV-1 ocurre antes del primer evento de transformacin celular,
mismo que dar origen a la primera clula tumoral. El sitio de
integracin del provirus dentro del genoma celular es el mismo en
todas las clulas, pero vara de un paciente a otro ya que en
diferentes enfermos el tumor se origina a partir de un linfocito T
diferente. La figura IX.3 ilustra tres diferentes modelos propuestos
para explicar la produccin de leucemia por tres diferentes tipos de
retrovirus.

Figura IX.3. Mecanismos de leukemognesis viral. (a) Los virus


productores de leucemias agudas capturan genes derivados de
las

clulas

(oncogenes)

que

codifican

protenas

especficas

involucradas en la transformacin celular. Algunas de estas


protenas son promotoras del crecimiento celular y pueden estar
localizadas en la membrana, el citoplasma o el ncleo celular.
Estos posibles sitios de accin son indicados por las flechas. Estas
protenas actan en trans,o sea, sobre una regin del ADN
diferente a la que contiene el oncogene y el provirus integrado;
por lo tanto, no se requiere de un sitio constante y especfico
para la integracin del provirus. (b) Los virus productores de
leucemias crnicas activan genes celulares a causa de que se
integran en forma de provirus en una posicin prxima a los
genes afectados. Los genes celulares activados pueden ser protooncogenes. El mecanismo de activacin en cisrequiere de la
conservacin de sitios de integracin proviral especficos. (c) El
virus HTLV-1, asociado con la leucemia tipo T del adulto (ATL),
produce una protena nuclear (TAT) que activa la transcripcin de
genes localizados en segmentos del genoma diferentes a los que
contiene el provirus integrado (activacin en trans);por lo tanto,
no es necesario que exista un sitio especfico para la integracin
del provirus. Se ha especulado que el producto del gene ta tes
capaz

de

activar

la

expresin

de

genes

promotores

del

crecimiento celular (GPG) especficos para clulas linfoides. Las


letras LTR indican las secuencias repetidas invertidas que estn
presentes en ambos extremos del genoma correspondiente al
provirus

integrado

al

virus

VIRUS DEL PAPILOMA HUMANO

HTLV-1

no

integrado.

Desde la poca grecoromana se sospechaba que las verrugas en la


regin anogenital del humano podan ser de origen venreo. El
origen infeccioso de estas verrugas fue establecido a fines del siglo
XIX, y en 1907 Ciuffo demostr la transmisin de los papilomas
epidrmicos, por medio de la inoculacin de voluntarios con
filtrados libres de clulas obtenidas a partir de estos papilomas (las
verrugas o tumores benignos conocidos como "mezquinos"). Esto
demostr la etiologa viral de los papilomas (mezquinos). En 1932,
Shope aisl el virus del papiloma de conejo, mismo que produce
papilomas y tumores en la piel del conejo. Este virus fue el primer
modelo para estudiar el posible papel oncognico de los virus en los
mamferos. Desde entonces empez a sospecharse que puede
existir una cooperacin entre ciertos virus y carcingenos qumicos
durante el desarrollo de ciertos tipos de tumores.
El estudio de los virus del papiloma humano (VPH) o Human
Papilloma Virus (HPV) ha estado limitado por la falta de sistemas
para cultivarlo in vitro, ya que este tipo de virus solamente infecta
clulas epiteliales y slo se replica activamente en clulas
epidrmicas (queratinocitos) totalmente diferenciadas, mismas que
no pueden ser mantenidas en cultivo por largo tiempo. Sin
embargo, el advenimiento de las tcnicas de ingeniera gentica ha
permitido "donar" los genomas de varios tipos de virus del papiloma
humano HPV, obtenidos a partir de biopsias de tejidos infectados.
Hasta la fecha han sido identificados 68 genotipos diferentes de
HPV. Por convencin, se considera que dos cepas de HPV
constituyen tipos diferentes si la secuencia de nucletidos de sus
genomas manifiestan una homologa menor a 50%.
Existen virus del papiloma en diferentes especies animales y cada
uno de estos virus es especfico para la especie a partir de la cual
fue aislado, o sea que el HPV no infecta especies animales y los
virus de animales no pueden infectar al humano. Todos los virus del
papiloma (papilomavirus) pertenecen al grupo de los papovavirus y
se caracterizan por ser virus sin envoltura con cpside icosadrica y
con un genoma circular de ADN de doble cadena que consta de
aproximadamente 8 000 pares de bases. Las infecciones por HPV
tienen una dis tribucin mundial.
Se ha podido establecer que la infeccin por HPV tipo 5 est muy
asociada con el desarrollo de cncer de piel en pacientes que
padecen una rara enfermedad congnita llamada epidermodisplasia
verruciforme (EV). Por otra parte, desde mediados del siglo XIX se
ha sospechado que el cncer del crvix (cuello) uterino puede ser
de origen infeccioso. Estudios epidemiolgicos realizados entre 1960
y 1970 parecan implicar al virus Herpes simplex tipo 2 en la
etiologa de este tipo de cncer; sin embargo, en 1974 surgi la
primera evidencia de una asociacin entre la infeccin por HPV y el
subsecuente desarrollo de cncer crvico uterino (CaCu). En 1984
el grupo dirigido por Harald zur Hausen report el aislamiento
frecuente de los HPV 16 y 18 a partir de tumores cervicouterinos.
En la actualidad se sabe que el HPV 16 est presente

aproximadamente en de 50% de los CaCus, mientras que el HPV 18


se encuentra cerca del 20% de estos tumores. Otros tipos de HPV
han sido encontrados en muestras de CaCu, por lo cual casi el 90%
de los tumores cervicouterinos son positivos a HPV. El periodo de
latencia entre la infeccin primaria y la aparicin del cncer es del
orden de 20 a 40 aos. Esta situacin es similar a la observada en
otros tumores humanos asociados con infecciones virales como son
el cncer de hgado con el HBV y la leucemia de clulas T del adulto
con el HTLV-1.
En la mayora de las lesiones pretumorales asociadas con infeccin
por HPV, se observa que el ADN viral persiste en forma de episoma o
sea, como un minicromosoma independiente del resto del genoma
de la clula hospedera. Sin embargo, en la mayora de los tumores
cervicouterinos se observa la integracin del genoma viral, este
evento de integracin parece ser uno de los eventos tempranos en
el proceso de carcinognesis. El patrn de integracin con
frecuencia
resulta
en
la
interrupcin
de
la
secuencia
correspondiente al gene E2 del HPV. La protena codificada por este
gene est involucrada en la regulacin de la expresin de otros
genes del HPV. La ausencia de la protena E2 facilita la
sobreexpresin de los genes virales E6 y E7. Se sabe que las
protenas codificadas por E6 y E7 son capaces de interactuar con las
protenas celulares p53 y RB respectivamente, dichas protenas
celulares participan en los mecanismos que controlan la divisin y
proliferacin celular, la inactivacin de estas protenas celulares
est asociada con el desarrollo de varios tipos de tumores; Por lo
anterior; se piensa que el mecanismo oncognico del HPV puede
estar relacionado con la inactivacin de p53 y RB por medio de
ciertas protenas virales.
En los ltimos aos se han incrementado los reportes que asocian la
infeccin por HPV en epitelios extragenitales con el subsecuente
desarrollo de tumores de la laringe, amgdalas, lengua y cavidad
oral. Lo anterior sugiere que el potencial oncognico de estos virus
puede afectar diversos rganos humanos. La frecuente regresin
espontnea de papilomas y verrugas benignas, sugiere que el
sistema inmune puede controlar en la mayora de los casos la
infeccin por HPV. Sin embargo, se sabe muy poco respecto a la
respuesta inmune especfica contra el HPV, ya que esta respuesta
inmune no parece ser intensa debido a que los HPV provocan
infecciones crnicas y latentes, y en el caso de las infecciones
productivas stas no se asocian con la destruccin de la clula
infectada, ya que los HPV no son citopticos. Es probable que la
inmunidad mediada por clulas (inmunidad celular) sea la que
tenga un papel ms importante en el control de las infecciones por
HPV. Lo anterior se deduce de la alta incidencia de papilomas,
verrugas y tumores epiteliales observada en pacientes que sufren
de inmunodeficiencias congnitas o adquiridas. As, una prioridad de
la investigacin sobre los HPV consiste en lograr un mtodo para
estimular la inmunidad celular especfica contra los HPV.

LOS VIRUS DE LA HEPATITIS


La hepatitis es un padecimiento relativamente frecuente que se
manifiesta como una inflamacin generalizada del hgado con la
consecuente alteracin de importantes funciones metablicas que
tienen lugar en las clulas hepticas (hepatocitos). La hepatitis
humana de origen viral puede ser causada por una importante
variedad de virus; sin embargo, existe un grupo de virus que
manifiesta una gran predileccin por infectar el tejido heptico
(tropismo heptico). Hasta hace poco tiempo, las hepatitis humanas
causadas por virus con tropismo heptico se clasificaban en tres
tipos: A, B y no A-no B. Esto se deba a que solamente haban sido
identificados los virus de la hepatitis tipo A (HAV) y de la hepatitis B
(HBV). Hoy sabemos que las hepatitis virales no A-no B pueden ser
causadas por, cuando menos, tres virus diferentes: HCV, HDV y
HEV.
Podemos dividir a las hepatitis virales especficas en dos grupos
principales: 1) hepatitis virales de incubacin corta, las cuales se
adquieren por lo general a travs del contagio oral-fecal
(principalmente por ingestin de agua contaminada por heces o de
alimentos contaminados por dichas aguas residuales) y que se
comportan como hepatitis agudas de resolucin rpida. Los virus
HAV y HEV son los principales causantes de estas hepatitis. 2)
hepatitis virales de incubacin larga, las cuales se adquieren por lo
general a travs de contagio por va parenteral: por transfusiones
con sangre contaminada, por contagio sexual, por heridas causadas
por instrumentos quirrgicos contaminados y en el caso de los
toxicomanos, por compartir jeringas y agujas contaminadas.
Tambin se ha reportado la transmisin de la madre al hijo durante
el periodo perinatal. Estas hepatitis evolucionan con frecuencia
hacia formas de infeccin crnica y persistente, y los pacientes
afectados pueden sufrir recadas repetidas, adems de continuar
siendo contagiosos durante muchos aos. Las hepatitis virales de
origen parenteral e incubacin larga son causadas por los virus
HBV, HCV y HDV.
Es interesante notar que los cinco virus de la hepatitis pertenencen
a cinco grupos taxonmicos diferentes, o sea que desde el punto de
vista de su organizacin estructural, de la organizacin de sus
genomas y de sus respectivas estrategias de replicacin, estos cinco
virus son muy diferentes entre s y solamente comparten la
predileccin por infectar el hgado. El virus HAV pertenece al grupo
de los picornavirus cuyo miembro ms conocido es el virus de la
poliomelitis. El virus HCV pertenece al grupo de los flavivirus cuyos
miembros ms conocidos son causantes de la fiebre hemorrgica
conocida como "dengue". Se sabe que varios tipos de flavivirus
pueden ser transmitidos por insectos (artrpodos), sin embargo, no
existe ninguna evidencia de que el HCV pueda ser transmitido por
insectos. El HEV pertenece al grupo de los calcivirus, entre los
cuales se encuentran virus que afectan a los felinos y otros virus
com el Norwalk que causa enfermedades diarricas en los humanos.

El espacio de la presente obra no permite una discusin detallada


de los cinco virus de la hepatitis; sin embargo, debido a su
importancia mdica y a las interesantes peculiaridades de sus
modos de organizacin y replicacin, vale la pena dedicar algunos
prrafos a los virus HBV y HDV.
El virus de la hepatitis B
En 1963, el investigador Baruj Blumberg descubri en el suero
sanguneo de un paciente con hemofilia (padecimiento cuyo
tratamiento requiere de repetidas transfusiones de sangre o plasma
sanguneo), la presencia de un anticuerpo que era capaz de
reaccionar con un antgeno presente en la sangre de un aborigen
australiano. Blumberg denomin antgeno Australia a esta molcula
que result ser el antgeno principal de superficie del virus de la
hepatitis B (HBsAg). La ausencia de cultivos celulares especficos
capaces de replicar al HBV in vitro, impidi la pronta caracterizacin
de este virus. Sin embargo, con el advenimiento de las tcnicas
modernas de ingeniera gentica, fue posible aislar y "domar" el
genoma de HBV con el fin de estudiar la biologa molecular de este
virus. A finales de la dcada de los setenta, investigadores
franceses pudieron establecer que el genoma del HBV consta de un
ADN circular de doble cadena (aunque es desigual la longitud de
ambas cadenas), correspondiente a 3 200 pares de bases, siendo
hasta la fecha el genoma ms pequeo de todos los descritos en
virus animales.
El HBV result ser el primer tipo descrito de un nuevo grupo de
virus denominado hepadnavirus, debido a que todos los virus que
son miembros de este grupo manifiestan un marcado tropismo
heptico y comparten un mtodo de replicacin muy particular,
mismo que es descrito en la figura IX. 4. Entre los virus que
pertenecen a este grupo se encuentran virus que causan hepatitis
en marmotas, ardillas y patos. Cabe mencionar que los
hepadnavirus son los nicos virus, aparte de los retrovirus, que
incluyen en su ciclo de replicacin la actividad de una enzima
transcriptasa inversa, capaz de sintetizar una molcula de ADN a
partir de un templado de ARN. De hecho, la polimerasa codificada
por el gene P de los hepadnavirus, es una enzima que manifiesta
cuatro actividades diferentes: ADN polimerasa dependiente de ADN;
ADN polimerasa dependiente de ARN (transcriptasa inversa);
Ribonucleasa H, capaz de degradar el ARN presente en molculas
hbridas ADN-ARN; actividad como molcula anda para la iniciacin de
la sntesis de ADN.
Otra caracterstica importante de los hepadnavirus consiste en que
no son virus directamente citopticos, o sea que no destruyen a su
clula hospedera. El conocimiento actual sobre la hepatitis tipo B
indica que el dao heptico, que se manifiesta como inflamacin
heptica y destruccin de los hepatocitos, es causado por la propia
respuesta inmune dirigida contra las clulas infectadas por el HBV;
en particular, los linfocitos T citotxicos anti-HBV parecen ser los

principales responsables de la destruccin de los hepatocitos que


expresan antgenos (protenas) de HBV en sus membranas. Se
piensa que los casos de hepatitis B fulminante y fatal, son
consecuencia de una excesiva respuesta inmune contra el HBV,
aunque en ratones transgnicos, en cuyas clulas se les ha
insertado en forma experimental el gene que codifica el HBsAg, se
observa que la sobreproduccin del HBsAg puede causar
destruccin de los hepatocitos.
Sin embargo, la mayora de las personas infectadas por HBV
desarrollan un cuadro de hepatitis aguda, despus de un periodo de
incubacin de ocho a 24 semanas. Dicha hepatitis aguda se
manifiesta con dolor abdominal, ictericia (coloracin amarillenta de
la piel), fatiga y otros sntomas asociados. En otros casos, tambin
numerosos, la infeccin permanece asintomtica; pero en todos los
pacientes en fase aguda de la infeccin (sintomtica o asintomtica)
es posible detectar la presencia de altas concentraciones del HBsAg
en el suero sanguneo. Con el paso del tiempo y en la medida en
que disminuye la hepatitis, aparecen anticuerpos especficos contra
HBsAg (anti-HBs) en el suero de los pacientes infectados.

Figura IX. 4. Replicacin del virus de la hepatitis B (HBV)1) El


HBV infecta a una clula heptica. 2) Enzimas extienden la
cadena corta del ADN viral. 3) El ADN viral migra hacia el ncleo
celular, donde es copiado (transcrito) en una molcula
complementaria de ARN. La hebra de ARN tiene 3.5 kilobases (3
500 nucletidos) y constituye el pregenoma que es intermediario
necesario para la replicacin del genoma viral. 4) El pregenoma
es empacado dentro de una cpside recin sintetizada. La
polimerasa viral empieza a sintetizar una copia de ADN
complementario al pregenoma viral. 5) La nueva cadena de ADN
es un duplicado de la cadena larga de ADN presente en el genoma
viral original. El pregenoma de ARN se desintegra tan pronto es
completada la sntesis del nuevo ADN viral. 6) La polimerasa viral
empieza a sintetizar una cadena de ADN complementario a la
secuencia de nucletidos de la cadena larga del ADN viral. 7) El

ADN viral puede permanecer en la clula por un tiempo suficiente


para convertirse en ADN de cadena doble; en cuyo caso, regresa al
ncleo celular para iniciar un nuevo ciclo de replicacin. 8) En
caso de salida prematura de la nueva partcula viral, la cpside es
dotada de una nueva envoltura y la extensin de la cadena corta
del ADN viral cesa tan pronto la nueva partcula sale de la clula
infectada. El resultado es una partcula viral infectante que
contiene una ADN viral que es parcialmente de cadena sencilla.

Por lo general, estos anticuerpos alcanzan la concentracin


suficiente para neutralizar las partculas infecciosas de HBV y se
sostienen a buenos niveles circulantes, de manera que protejen de
por vida contra una nueva infeccin por HBV. Sin embargo, en
algunos pacientes la respuesta inmune es deficiente y esto permite
que persistan altas concentraciones de HBsAg circulante en el suero
de estos pacientes. El propio HBV persiste en el hgado de tales
pacientes, mismos que se convierten en portadores crnicos de este

virus y tienden a presentar cuadros recurrentes de hepatitis


(recidivas) tanto sintomtica como asintomtica. La sangre de estos
portadores crnicos es una fuente potencial de contagio para los
individuos que no estn infectados por HBV.
Cabe subrayar que los hepatocitos infectados por HBV producen
viriones infectantes completos (partculas de Dane), pero tambin
producen partculas virales defectuosas, tanto esfricas como
cilndricas, que carecen del genoma viral pero que presentan en su
superficie el antgeno principal del HBV (HBsAg), en sus tres
versiones: grande, mediana y corta o principal. De hecho, en toda
infeccin por HBV la produccin de partculas defectuosas supera a
la de viriones completos por varios rdenes de magnitud. Lo
anterior indica en forma indirecta que los viriones completos tienen
una gran capacidad infectiva y son suficientes para propagar la
infeccin.
Un aspecto muy importante, desde el punto de vista mdico, es que
alrededor del 30% de los portadores crnicos de HBsAg desarrolla
cirrosis heptica, la cual es una degeneracin del tejido heptico
que es sustituido por tejido cicatrizal que no es funcional. De estos
pacientes con cirrosis, alrededor del 30% desarrolla un cncer
primario de hgado, evento que puede ocurrir entre 30 y 50 aos
despus de la infeccin original por HBV. Estudios epidemiolgicos
demuestran que las posibilidades de convertirse en portador crnico
se incrementan entre ms temprana es la edad en que se contrae la
infeccin por HBV. Se considera que la probabilidad de que un
portador crnico de HBsAg desarrolle un cncer de hgado es 200 a
300 veces mayor que en el resto de la poblacin. Por esta razn, la
infeccin temprana por HBV constituye uno de los problemas mas
importantes de salud pblica mundial, ya que en los pases del
Centro y sur de frica y en los pases del Lejano Oriente, la
infeccin por HBV ocurre con una gran frecuencia en nios recin
nacidos (que son infectados por sus madres durante el embarazo o
durante el periodo perinatal) y en menores de cinco aos. Se
estima que en el mundo viven actualmente 300 millones de
portadores crnicos del HBsAg, los cuales son tambin portadores
crnicos del HBV, esto significa que a partir de esta poblacin
infectada se van a desarrollar cerca de 30 millones de casos de
cncer heptico. De modo que el HBV es en trminos estadsticos el
agente biolgico con mayor potencial oncognico (productor de
cncer) para los seres humanos.
El largo periodo de latencia entre la infeccin original por HBV y la
aparicin del cncer heptico, no es compatible con la hiptesis de
que este cncer es causado por la activacin de un oncogene
presente en el genoma de HBV. De hecho, los estudios de biologa
molecular demuestran que el virus de la hepatitis B no posee
ningn oncogene; adems, est bien establecido que el HBV no
necesita integrar su ADN en el genoma de la clula hospedera para
llevar a cabo su ciclo de replicacin. Por otra parte, diversos
estudios han reportado la presencia de fragmentos de genoma del

HBV integrados en el ADN de clulas procedentes de tumores


hepticos. El anlisis de estas clulas sugiere que los fragmentos
del genoma viral pueden integrarse en sitios diversos del genoma
celular y de esta manera pueden provocar rearreglos de secuencias
de nucletidos o modificar el patrn de expresin de ciertos genes
celulares. Tambin se ha reportado que la sobreproduccin de la
protena HBx codificada por el gene X del HBV puede inducir
tumores de hgado en ratones que han sido genticamente
modificados para albergar y expresar el gene X dentro de sus
clulas (ratones transgnicos). Se sabe que la protena HBx puede
actuar como activadora de la expresin de genes virales y celulares.
Sin embargo, la mayora de los estudios epidemiolgicos sugiere
que el desarrollo del cncer heptico requiere de un evento gentico
secundario que es consecuencia de los ciclos de destruccin y
regeneracin heptica caractersticos de la hepatitis crnica y la
cirrosis. Esto pone en duda que el cncer heptico sea consecuencia
directa de la accin de un gene viral. En realidad todo parece
indicar que los tumores hepticos asociados con la infeccin crnica
por HBV son causados por una combinacin de factores: dao
heptico, regeneracin celular y actividades virales que actan en
forma sinergista para producir inestabilidad cromosmica con el
paso del tiempo, inestabilidad que se manifiesta como una
modificacin gradual de las funciones y el estado de diferenciacin
de los hepatocitos. El hecho bien demostrado de que agentes
hepatotxicos como el alcohol y las aflatoxinas, producidas por
ciertos hongos que contaminan a cereales y semillas, aceleran el
desarrollo de la cirrosis heptica y la progresin hacia el cncer
heptico en individuos crnicamente infectados por HBV, apoya la
idea de que el virus necesita de cofactores que actan por periodos
prolongados para producir el cncer heptico.
Se han utilizado algunos agentes antivirales como tratamiento para
los cuadros de hepatitis crnica recurrente asociada con la infeccin
por HBV. Sin embargo, solamente el interfern alfa, producido por
tcnicas de ingeniera gentica, ha demostrado tener un efecto
positivo, aunque no es curativo. Afortunadamente, desde hace
algunos aos existen vacunas eficaces contra el HBV. La primera de
ellas, desarrollada en Francia a finales de los aos setenta, se basa
en la purificacin de envolturas y partculas virales defectuosas a
partir del suero sanguneo de portadores crnicos del antgeno
HBsAg. Dichas partculas no son infectantes; sin embargo, poseen
el antgeno mayor de superficie del virus (el HBsAg), por lo cual la
inyeccin de estas partculas purificadas provoca la produccin de
anticuerpos neutralizantes especficos contra HBsAg en los
individuos vacunados. En la actualidad, tambin estn disponibles
vacunas recombinantes o sea, vacunas producidas por mtodos de
ingeniera gentica. Para desarrollar estas vacunas se procedi a
donar el gene del HBsAg en diferentes tipos de vectores de
expresin, mismos que permiten introducir dicho gene a clulas de
mamfero o levaduras que son utilizadas como "fbricas" para la
produccin de dicho antgeno, el cual es purificado en forma

subsecuente y utilizado para preparar


anticuerpos especficos contra HBsAg.

vacunas que

inducen

Desafortunadamente, el alto costo de estas vacunas hace que su


disponibilidad sea muy limitada, ya que se utilizan principalmente
en los pases desarrollados y en programas de vacunacin
destinados a proteger personal de alto riesgo como son los
soldados, los mdicos y paramdicos. Por otra parte, los nios
africanos y asiticos que corren gran riesgo de ser infectados por
HBV durante los primeros aos de vida constituyen, por lo tanto, el
principal reservorio de este virus y el principal grupo que ser
afectado por la cirrosis y el cncer de hgado; permanecen, hasta el
momento, fuera de cualquier programa mundial de vacunacin
dirigido a controlar la infeccin por RBV.
Agente delta o virus de la hepatitis delta
El agente etiolgico de la hepatitis delta, mal llamado virus de la
hepatitis delta o HDV, fue descubierto por Rizzeto en 1977, pero su
caracterizacin fue posible hasta 1986 gracias a la biologa
molecular. Este agente es capaz de infectar los hepatocitos
exclusivamente en presencia y con la ayuda del virus de la hepatitis
B; de tal manera que los individuos inmunizados contra el virus B,
ya sea por vacunacin o por inmunidad adquirida despus de una
infeccin por HBV, quedan protegidos tambin contra el HDV.
El genoma del agente delta consta de 1678 nucletidos que forman
una cadena de ARN circular. Las caractersticas moleculares del HDV
se parecen mucho a las de los viroides que son molculas de ARN
desprovistas de cpside y que, sin embargo, son capaces de
producir diversas enfermedades en las plantas. Hasta el momento,
todo parece indicar que el genoma del agente delta slo codifica
una protena conocida como antgeno delta (HDAg), la cual tiene
una gran afinidad por el propio ARN de este viroide y tambin por el
antgeno principal del HBV (HBsAg). Estas propiedades del HDAg
permiten que el genoma del viroide sea empacado dentro de
envolturas compuestas por lpidos de la clula infectada y mltiples
copias del HBsAg; es decir, este viroide utiliza al antgeno principal
del HBV para conformar su propia envoltura y as poder propagarse
como un agente infeccioso. Por lo anterior, la infeccin por el
agente delta slo puede prosperar en individuos que han sido
coinfectados con HBV y HDV al mismo tiempo, o que padecen de
hepatitis B crnica o son portadores crnicos del HBsAg. En todos
estos casos, el HBV puede actuar como virus auxiliar al
proporcionar el material necesario (HBsAg) para el empacamiento
de nuevas partculas infecciosas del agente delta.
La infeccin por HDV agrava los cuadros de hepatitis crnica en
pacientes portadores de HBV y se han reportado casos de hepatitis
fulminante en portadores crnicos del HBV que han sido
superinfectados por el HDV. Por lo general, los individuos infectados
con HDV presentan anticuerpos contra el antgeno delta (HDAg)
durante un periodo muy corto despus de la infeccin. Sin

embargo, los portadores crnicos del HBV que son superinfectados


por el HDV evolucionan con frecuencia hacia una hepatitis crnica
que se acompaa de la continua presencia del HDAg en el hgado y
de anticuerpos anti-HDV en la sangre. La mayor parte de estas
hepatitis crnicas degenera en cirrosis heptica. Las partculas de
HDV presentan en su superficie al antgeno HBsAg; por esta razn,
los pacientes infectados por HDV desarrollan anticuerpos contra
HBsAg, mismos que son indistinguibles de aquellos desarrollados
por pacientes infectados nicamente por HBV. Estudios realizados
en chimpancs (que son los nicos animales aparte del hombre
susceptibles a la coinfeccin por HBV y HDV), sugieren que la
vacunacin con preparaciones a base de HDAg no protege de la
infeccin por el agente delta y por el contrario, parece agravar el
curso de esta infeccin.

X . P R E V E N C I N Y T R A T A M I E N T O
D E L A S I N F E C C I O N E S V I R A L E S

LAS INFECCIONES virales en humanos, animales y plantas son causa


de muerte, dao y prdidas econmicas. Las mejoras en el nivel de
salud pblica e higiene personal contribuyen en forma muy
importante y efectiva a controlar la diseminacin de las
enfermedades infecciosas, incluyendo las causadas por virus. Sin
embargo, las vacunas tienen un papel primordial en la prevencin
activa de las enfermedades virales en el hombre y en los animales.
Las vacunas pueden ser infecciosas (hechas con virus activos) o no
infecciosas (hechas con virus inactivados). El proceso de vacunacin
se basa en la idea de que se puede lograr inmunidad especfica
contra una enfermedad, en particular si se provoca sta en
condiciones controladas de manera que el individuo no padece los
sntomas asociados con la enfermedad y el sistema inmune
reacciona produciendo un arsenal de anticuerpos y clulas inmunes
con capacidad para destruir o neutralizar cualquiera otra invasin
por parte del mismo agente infeccioso.
El procedimiento de atenuacin permite obtener cepas de virus que
tienen una reducida capacidad para producir enfermedad; estas
cepas se denominan avirulentas, en contraste con las cepas
virulentas capaces de producir enfermedad. Las cepas avirulentas
son obtenidas por mtodos empricos como el pasar (propagar) un
virus determinado en cultivos de clulas que provienen de una
especie animal diferente a la del hospedero natural de ese virus en
particular. Tambin la multiplicacin de un virus a temperaturas
subfisiolgicas o la coinfeccin de un mismo cultivo con cepas
virulentas y avirulentas de un virus en particular contribuyen a la
atenuacin
del
virus.
El
uso
de
cepas
emparentadas
antignicamente con una cepa virulenta, pero que provocan una
enfermedad ms leve en el hospedero, es una tcnica conocida
desde el tiempo de Edward Jenner, quien en 1798 utiliz
preparaciones de virus de la viruela vacuna para inmunizar

humanos contra la viruela. Actualmente, se utiliza un virus de la


vacuna, descendiente del virus de la viruela vacuna, para "vacunar"
contra la viruela. De hecho, vacuna se ha convertido en sinnimo
de cualquier substancia inmunognica utilizada en la prevencin de
enfermedades infecciosas.
Las vacunas preparadas a partir de virus muertos o inactivos deben
carecer de infectividad y, sin embargo, ser suficientemente
inmunognicas para provocar inmunidad protectora. Los agentes
inactivantes utilizados para matar al virus deben ser capaces de
actuar sobre el cido nucleico viral. El formaldehdo y la propiolactona son dos de los agentes ms usados para inactivar
preparaciones virales. El formaldehdo produce entrecruzamientos
entre las protenas virales y tambin afecta a los grupos amino
presentes en los nucletidos. La -propiolactona inactiva a los virus
por medio de la alkilacin de las protenas y cidos nucleicos
virales. Un problema fundamental asociado con la preparacin de
una vacuna muerta consiste en que se debe garantizar la completa
inactivacin de todas las partculas virales presentes en una dosis
de la vacuna. Cuando se preparan grandes lotes de vacuna se
observa que una pequea fraccin de la poblacin viral es
inactivada con mayor lentitud debido a que algunas partculas
virales forman agregados y cmulos en los cuales se dificulta el
acceso al agente inactivante. Esto implica que debe incrementarse
el tiempo de incubacin en presencia del agente inactivante; esta
situacin tiene el inconveniente de que puede propiciar la prdida
de la capacidad inmunognica de las partculas virales inactivadas.
El principal problema de las vacunas preparadas con virus
atenuados consiste en garantizar la estabilidad gentica de la cepa
avirulenta, de manera que no revierta en forma espontnea o
accidental al estado virulento. Esta reversin al estado virulento
puede ocurrir por causa de eventos de recombinacion gentica
espontnea entre el virus presente en la vacuna y algn otro tipo de
virus que pueda estar presente en forma natural en el individuo
vacunado.
Las vacunas deben producir imnunidad suficiente y permanente,
pues de lo contrario el virus invasor puede ser capaz de
multiplicarse. Esto ltimo ocurre en el caso de vacunas, como la
vacuna contra la fiebre aftosa del ganado, la cual slo confiere
inminidad parcial y por lo tanto acta como una presin selectiva
que favorece la propagacin de virus mutantes poseedores de
nuevos variantes antignicos no reconocidos por los anticuerpos
inducidos por la vacuna. Con el paso del tiempo, la cepa de virus
resistentes substituye a los otras cepas del virus y entonces se hace
necesario desarrollar una nueva vacuna especfica contra esta
nueva cepa resistente a la vacuna anterior.
Las vacunas pueden ser administradas por va oral, va parenteral
(inyectadas) o por simple escarificacin de la piel con una aguja. La
va de administracin depende del tipo de preparacin y de la

estabilidad fsica de la misma. Cuando se prepara una nueva


vacuna, adems de los factores biolgicos que determinan la
eleccin entre una preparacin muerta o una preparacin atenuada,
deben considerarse factores socioeconmicos relacionados con el
costo, estabilidad a largo plazo de los lotes de vacuna, facilidad en
el modo de administrarse de la vacuna y el nmero de dosis a ser
administradas. Tambin debe considerarse el efecto psicolgico
asociado con las incomodidades y reacciones secundarias (como
fiebre, erupciones en la piel, etc.) derivadas de la administracin de
la vacuna.
El surgimiento de la teconologa del ADN recombinante o ingeniera
gentica abre las puertas a la posibilidad de desarrollar vacunas
efectivas preparadas a partir de los componentes virales causantes
de inducir la respuesta inmune, pero sin los inconvenientes
asociados con la presencia de virus ntegros, ya sea que estn
inactivados o atenuados.
A diferencia de lo que sucede con las infecciones bacterianas, la
quimioterapia de las infecciones virales.todava se encuentra en
etapas primitivas. La multiplicacin de los virus est estrechamente
ligada al metabolismo de la clula hospedera debido a que el virus
por lo general utiliza la propia maquinaria celular para su
replicacin. Por lo tanto, resulta difcil encontrar frmacos y
compuestos qumicos capaces de afectar las funciones virales sin
afectar a la clula hospedera. Sustancias qumicas con actividad
antiviral han sido utilizadas con xito en el tratamiento de
infecciones causadas por virus ADN que afectan la conjuntiva y la
crnea del ojo. Estos agentes son pirimidinas halogenadas que son
incorporadas en el ADN viral e impiden la transcripcin y replicacin
del mismo. Debido a que estos compuestos pueden ser
incorporados tambin en el ADN celular, su uso est limitado a las
infecciones que afectan regiones pobremente vascularizadas y con
baja actividad metablica como la superficie del ojo. Por ejemplo,
soluciones a 0.1% de 5'iodo-2'-desoxiuridina, un anlogo de la
timidina, producen mejora en un 72% de los casos de infecciones
oculares causadas por Herpes simplex tipo 1 y adenovirus. En casos
extremos como la rara encefalitis viral causada por HSV-1 o por el
virus de la vacuna, se pueden utilizar anlogos de la citidina
(citosina arabinosido) o de la adenosina (adenina arabinosido) con
probabilidades de xito teraputico. Estas sustancias son
extremadamente txicas y slo deben usarse en circunstancias
cuando la otra alternativa es la rpida muerte del paciente.
La amantadina es un compuesto que se ha utilizado con xito en la
profilaxis y tratamiento de la influenza viral. Durante una epidemia
de influenza el nmero de casos en la poblacin sujeta al
tratamiento profilctico fue equivalente a 21% de los casos
presentes en la poblacin no tratada con amantadina.
El ribavirin es un compuesto capaz de inhibir la enzima ARN
polimerasa del virus de la influenza y tambin interfiere con el

mecanismo de iniciacin de la transcripcin del ARN viral. De hecho,


el ribavirin manifiesta accin antiviral contra un amplio espectro de
virus tanto de ADN como de ARN, pero esta accin slo es efectiva en
condiciones de laboratorio, por lo cual el ribavirin en aerosol ha sido
aprobado solamente para el tratamiento de infecciones por virus
sincitial respiratorio (RSV) en nios.
El aciclovir es un compuesto que fue desarrollado en aos recientes
y que manifiesta una potente accin antiviral contra los virus
Herpes simplex tipo 1 y 2. Esta accin selectiva se debe a que el
aciclovir es un excelente sustrato para ser fosforilado por la enzima
timidina cinasa de estos virus. El resultado de esta reaccin de
fosforilacin es el monofosfato de aciclovir, el cual es a su vez
fosforilado por las enzimas cinasas celulares para formar trifosfato
de aciclovir; este compuesto tienen gran afinidad por la enzima ADN
polimerasa de los virus Herpes simplex y, por lo tanto, acta como
inhibidor de esta enzima dando como resultado la inhibicin de la
sntesis de ADN viral.
El aciclovir se utiliza en el tratamiento profilctico del herpes genital
y cutneo, y tambin en el tratamiento de las lesiones causadas por
el Herpes zoster. En pacientes que sufren de infecciones recurrentes
por estos virus, el aciclovir disminuye la duracin y magnitud de las
recurrencias. Sin embargo, es relativamente frecuente el
aislamiento de cepas de estos virus que son resistentes al aciclovir,
hecho que limita la utilizacin masiva de este compuesto. El
ganciclovir es un compuesto muy similar al aciclovir y tiene
importante accin antiviral contra el citomegalovirus que tambin
forma parte del grupo de los herpesvirus. El foscarnet es un potente
inhibidor de las ADN polimerasas de los herpesvirus y se utiliza al
igual que el ganciclovir, para el tratamiento de la retinitis ocular
causada por citomegalovirus.
En aos recientes se han caracterizado o sintetizado diversos
compuestos que manifiestan una accin antiviral contra el virus de
la inmunodeficiencia humana (HIV oVIH) en condiciones de
laboratorio (in vitro). De estos compuestos solamente la
azidotimidina (zidovudina o AZT) ha sido ampliamente utilizada en
el tratamiento del SIDA. La azidotimidina es un potente inhibidor de
la transcriptasa inversa (RT), enzima esencial para la replicacin del
HIV. Sin embargo, como se ver ms adelante, el HIV es un
retrovirus y, como tal, su genoma de ARN debe ser transcrito por la
RT para convertirlo en una molcula de ADN que constituye el
provirus, mismo que se integra en el genoma de la clula hospedera
en forma permanente. La expresin de la informacin contenida en
el provirus permite la sntesis de nuevo ARN viral y de las protenas
virales codificadas por este. La azidotimidina no tiene ningn efecto
sobre el provirus de HIV ya que slo es capaz de inhibir la
formacin del provirus, pero no es capaz de inhibir la expresin del
provirus en clulas que ya estn infectadas en forma persistente.
Por otra parte, el tratamiento prolongado con azidotimidina
favorece la aparicin de cepas mutantes de HIV que son resistentes

a este compuesto. Desafortunadamente, la experiencia acumulada


en los ltimos aos demuestra que la azidotimidina dista de ser un
tratamiento efectivo contra el SIDA.
El interfern tiene actividad antiviral universal y alta actividad
especfica; por lo tanto, constituye potencialmente el agente ideal
para el tratamiento de las infecciones virales Sin embargo, la vida
media del interfern administrado por va parenteral es muy corta
(alrededor de 3 horas) debido a que es una molcula inestable que
es rpidamente degradada cuando esta fuera de las clulas. Esto
impone la necesidad de utilizar dosis elevadas de interfern para
obtener un efecto teraputico. Quiz en un futuro cercano la
metodologa del ADN recombinante permitir obtener cantidades
industriales de interfern, adems de modificar las caractersticas
moleculares del mismo, de manera que se pueda utilizar el
interfern para el tratamiento de las enfermedades virales.

X I . V I R U S D E L A
I N M U N O D E F I C I E N C I A H U M A N A

POSIBLEMENTE ningn otro virus ha recibido tanta atencin por parte


de los medios de comunicacin y la opinin pblica en general como
el llamado virus de la inmunodeficiencia humana (VIH o HIV). La
descripcin, a principios de la dcada de los ochenta, de los
primeros casos del llamado sndrome de inmunodeficiencia
adquirida (SIDA), padecimiento que se caracteriza por una depresin
progresiva de la inmunidad celular y que con frecuencia tiene un
desenlace fatal, provoc un gran inters por establecer la causa o
causas de esta enfermedad. El hecho de que los primeros casos de
SIDA se presentaron en jvenes homosexuales con un alto ndice de
promiscuidad sexual hizo sospechar que la enfermedad poda ser de
carcter infeccioso y transmisible a travs del contacto sexual. Poco
tiempo despus se estableci la presencia del SIDA en grupos de
pacientes adictos a las drogas por va intravenosa (como la
herona), y tambin en algunos pacientes que por diversas razones
haban recibido transfusiones sanguneas. Estos datos reforzaron la
idea de que el SIDA era infeccioso y algunos autores sugirieron que
podra ser causado por un virus desconocido.
A principios de 1983, investigadores del Instituto Pasteur de Pars,
encabezados por el doctor Luc Montagnier, reportaron el
aislamiento de un nuevo tipo de retrovirus a partir de un ganglio
linftico extirpado a un paciente con SIDA. Los investigadores
franceses bautizaron como LAV (virus asociado a linfadenopata) a
este nuevo retrovirus. Los mismos investigadores proporcionaron
una muestra de este retrovirus al grupo del doctor Robert Gallo en
los Estados Unidos. El grupo estadounidense contaba con reactivos
y tecnologa para mantener clulas linfoides (linfocitos) en cultivo.
Estas tcnicas permitieron propagar al nuevo retrovirus en cultivos
de laboratorio. Sin embargo, los investigadores estadounidenses

identificaron al LAV como perteneciente al mismo grupo que el


HTLV-I, previamente descrito por el grupo de Gallo, y as,
decidieron rebautizarlo como HTLV-III (virus linfotrpico humano
tipo III). Esta situacin fue el origen de muchas confusiones y de
una prolongada disputa entre cientficos y autoridades tanto
francesas como estadounidenses para adjudicarse el descubrimiento
de este retrovirus, al cual se le atribuy la causalidad del SIDA con
base en los resultados de estudios epidemiolgicos realizados en
diversas partes del mundo, y fue finalmente rebautizado como virus
de la inmunodeficiencia humana (VIH) o Human Immunodeficiency
Virus (HIV).
Dichos estudios epidemiolgicos demuestran una correlacin entre
la infeccin por HIV y el subsecuente desarrollo del SIDA. Sin
embargo, la epidemiologa del SIDA tambin demuestra que existe
un largo periodo de latencia que ha sido estimado entre 8 y 15
aos, entre la infeccin primaria por HIV y el desarrollo del SIDA.
Desde el punto de vista de su morfologa y estructura gentica
bsica, el HIV pertenece al grupo de los retrovirus que se
caracterizan por tener un genoma constituido por ARN de cadena
sencilla y se propagan por medio de un intermediario intracelular (el
provirus) formado por una molcula de ADN de cadena doble que es
sintetizada, por una enzima viral conocida como transcriptasa
inversa, a partir de la molcula de ARN genmico viral.
La organizacin de su genoma y su secuencia de nucletidos indican
que el HIV pertenece a la subfamilia de los lentivirus, que esta
constituida por retrovirus que producen infecciones crnicas de
evolucin lenta en diversos animales, como son el virus de la
anemia equina infecciosa, el virus de la artritis-endefalitis caprina,
el virus visna-maedi que causa una enfermedad neurodegenerativa
en los borregos y el virus de la inmunodeficiencia del simio (SIV),
que puede causar en los macacos afectados un sndrome de
inmunodeficiencia remotamente parecido al SIDA.
La organizacin genmica de los lentivirus es mucho ms compleja
que la de los retrovirus clsicos, como lo muestra la figura XI.1.
Adems de los tres genes presentes en los retrovirus clsicos
(genes denominados gag, pol y env, mismos que codifican a las
protenas de la cpside, a la transcriptasa inversa y funciones
asociadas, y a las protenas de la envoltura viral respectivamente),
el genoma del HIV contiene varios genes pequeos que codifican
protenas que participan en forma importante en la regulacin de la
transcripcin del genoma viral. En particular, los productos de los
genes tat y rev tienen un papel muy importante como reguladores
de la transcripcin y el subsecuente procesamiento y transporte de
las diferentes especies de ARN mensajero viral.
La figura XI.2 muestra el ciclo replicativo del HIV. Es importante
mencionar que la integracin del provirus dentro del genoma de la
clula hospedera es un paso indispensable para la replicacin de la

mayora de los retrovirus. Este proceso de integracin slo es


posible en clulas activas que pasan cuando menos un ciclo
completo de divisin celular. Sin embargo, existe evidencia de que
el HIV es capaz de replicarse y permanecer estable incluso en
clulas inactivas que no han pasado por una divisin celular.
La figura XI.3 muestra la estructura del virin de HIV. Estos viriones
tienen un dimetro de 100 a 120 nanmetros, son esfricos y
poseen una envoltura constituida por restos de la membrana de la
clula hospedera que han sido modificados por la insercin de dos
tipos de protenas virales: la gp120 que forma las pas del virin y
la gp4l que queda incluida en la envoltura viral. En en el interior de
la cpside viral se ubican dos copias del genoma viral, situacin que
es comn en todos los retrovirus. Este genoma est formado por
una molcula de ARN lineal de cadena sencilla que consta de 9400
nucletidos. El genoma viral se asocia con varias copias de dos
protenas virales: p7 y p9, y la nucleocpside resultante es
recubierta por varias copias de la protena viral p24 para formar la
verdadera cpside o centro viral.

FIGURA XI.1. Organizacin del genoma proviral en retrovirus


simples

retrovirus

complejos.

El

esquema

muestra

la

organizacin del genoma proviral de un comn retrovirus simple:


el virus de la leucemia murina (MLV), que muestra los genes gag,
pol y env, flanqueados por las terminaciones largas repetidas
(LTR) que constituyen las secuencias promotoras de la expresin
de los genes virales y a su vez permiten la integracin del
genoma proviral (provirus) en el genoma de la clula hospedera.
Los genomas de dos lentivirus: el virus Visna-Maedi y el HIV-1

muestran la presencia de nuevos genes que codifican protenas


regulatorias

que

controlan

el

proceso

de

transcripcin

replicacin de estos retrovirus complejos. Las siglas PRO denotan


la posicin de la secuencia que codifica a la proteasa viral cuya
funcin consiste en el procesamiento de las protenas virales
estructurales, mismo que es necesario para permitir el ensamble
de nuevas partculas virales.

Figura XI.2. Replicacin del HIV. a) la partcula viral se pega al


receptor CD4 presente en la membrana de ciertos tipos de
linfocitos y clulas inmunes. b) el virus penetra al interior de la

clula y la envoltura viral, constituida por lpidos, es removida


para permitir la fusin del virin con vacuolas citoplsmicas. c)
en el corazn de la partcula viral ocurre el proceso de
transcripcin en reversa mediado por la enzima transcriptasa
inversa (RT) viral. Este evento convierte al ARN viral original en
una molcula de ADN viral que constituye el provirus. d) el
provirus es introducido al ncleo celular y a continuacin ocurre
la integracin del provirus al genoma celular. e) el provirus
integrado es transcrito por la enzima celular ARN polimerasa II,
los transcritos virales (ARN mensajeros) son exportados al
citoplasma. f) la traduccin de algunos ARN mensajeros virales
conduce a la produccin de protenas virales regulatorias, mismas
que estimulan la sntesis de las llamadas protenas de
maduracin viral y de las protenas estructurales del virin. g) la
acumulacin de protenas estructurales en la membrana celular
permite el ensamble de nuevas partculas virales. h) la
maduracin y brote de nuevas partculas virales ocurre entre 36 y
48 horas despus del inicio de la infeccin.

Figura XI.3. Estructura del virin de HIV.(E) envoltura formada


por una bicapa de lpidos derivada de la membrana de la clula
hospedera. (gp120) glicoprotena mayor de superficie con peso
molecular de 120 000 daltones. (gp120s) forma soluble de la
gp120. (gp41) glicoprotena transmembranal con peso molecular
de 41 000 daltones. (HLA) antgeno de histocompatibilidad
derivado de la membrana de la clula hospedera. (NC)
subunidades de la nucleocpside viral formada por la protena
viral con peso de 17 000 daltones. (RT) molculas de la enzima
transcriptasa inversa viral. (ARN + p24) ARN genmico viral
rodeado de mltiples copias de la protena mayor del centro viral
que pesa 24 000 daltones. (ARN + p 7) ARN genmico viral
cubierto por molculas de la protena menor del centro viral con
peso de 7 000 daltones.

A pesar de ser un virus con envoltura, el HIV es bastante resistente


a la accin de solventes orgnicos como el alcohol, ter y
cloroformo. Tambin es muy resistente a la inactivacin por agentes
antispticos y desinfectantes como el benzal.
Solamente algunos detergentes no inicos como el TritonXl 00, el
cloro activado y las temperaturas mayores a 60C por varios
minutos, son eficaces para inactivar al HIV La inusual resistencia del
HIV a la inactivacin por agentes fisicoqumicos es compensada por
su baja infectividad, ya que el HIV infecta a sus clulas blanco con
dificultad.
Con base en diferencias en la secuencia de nucletidos se ha
establecido que existen dos tipos fundamentales de HIV: el HIV-1
que corresponde al tipo ms comn y que se encuentra distribuido
en todo el mundo, y el HIV-2 que fue aislado de pacientes que
habitan en pases centroafricanos. Hasta la fecha, la infeccin por
HIV-2 sigue limitada a los pases del frica Central y es muy raro
encontrarlo en otras partes del mundo. Sin embargo, la enzima
transcriptasa inversa encargada de copiar el genoma viral, es una
enzima que comete muchos errores de modo que introduce
nucletidos equivocados durante el proceso de copiado del genoma
viral. La gran frecuencia con la que ocurren estas mutaciones
(alrededor de 1 error por cada 1000 nucletidos copiados), implica

que existe una gran inestabilidad en la secuencia del genoma viral,


de manera que a partir de un mismo paciente infectado con HIV se
pueden aislar, en diferentes periodos de tiempo, cepas virales que
han diferido entre s debido a los cambios en la secuencia de
nucletidos del genoma viral. Esta gran viariabilidad del genoma del
RIV se interpreta como una evidencia de que este virus est en
proceso de lograr una adaptacin evolutiva para establecer un
equilibrio con su hospedero natural que en este caso, parece ser el
hombre. Ha sido posible identificar la presencia del HIV en muestras
congeladas de sangre o suero sanguneo, procedentes de pacientes
que fallecieron durante los aos cincuenta. Pero todo parece indicar
que el HIV constituye una especie viral muy reciente.
La evidencia disponible indica que el HIV slo puede infectar en
forma productiva y persistente al hombre y al chimpanc, y
solamente se replica en cultivos de clulas humanas o de
chimpanc, en particular de linfocitos. Sin embargo, chimpancs
que han sido infectados con grandes dosis de HIV desde 1983, no
han
desarrollado
ninguna
enfermedad
que
sugiera
inmunodeficiencia adquirida. Es un hecho que el HIV tiene
predileccin por infectar clulas que poseen el receptor CD4 en sus
membranas, como son los linfocitos T auxiliares, los monocitos y los
macrfagos. Sin embargo, se sabe que otros tipos de clulas que no
son CD4+ tambin son infectables por HIV, pero todo indica que
estas clulas no sufren efectos adversos como consecuencia de
dicha infeccin.
Las principales vas de contagio por este virus son la sangre (y
productos derivados de la sangre) y el contacto sexual. La eficacia
del contagio por va sangunea depende de varios factores como son
el nmero de partculas virales presentes en la sangre contaminada,
el volumen de sangre aplicado y el estado inmunolgico del
individuo receptor. Hoy en da, la transmisin por va sexual es la
principal forma de contagio por HIV. Desafortunadamente, es
frecuente la transmisin del HIV de la madre al producto, durante el
embarazo o durante el periodo inmediato al nacimiento.
La evidencia de contagio por HIV se establece por medio de una
prueba de ELISA especfica (ELISA significa en ingls: enzyme linked
inmuno sorbent assay), esta prueba permite detectar en el suero
sanguneo la presencia de anticuerpos especficos contra la protena
gp l2O del HIV. Un resultado positivo (seropositivo) se interpreta
como evidencia de que la persona ha estado en contacto con el HIV.
Es una gran paradoja que la seropositividad anti-HIV sea
interpretada como factor de riesgo para la transmisin del propio
HIV, ya que la presencia de anticuerpos anti-HIV en el suero de los
pacientes seropositivos no parece protegerlos de desarrollar, tarde
o temprano, el SIDA. Esto contrasta con lo que ocurre en el caso de
otros virus, ya que la seropositividad antipolio, anti-viruela o antiHBV es interpretada como evidencia de vacunacin o inmunidad
especfica contra estos virus. De hecho, las personas seropositivas a

la polio, viruela o HBV estn protegidas contra la infeccin o


reinfeccin por estos virus y, a su vez, son incapaces de
transmitirlos a otras personas. Sin embargo, en el caso de las
personas anti-HIV seropositivas se infiere que el virus est presente
y potencialmente activo, cuando menos como provirus, en el
interior de las clulas linfoides infectadas. Por esta razn, la opinin
mdica dominante considera a las personas anti-HIV seropositivas
como transmisores potenciales de la infeccin por HIV, y esto a
pesar de que en muchas personas anti-HIV seropositivas se puede
demostrar la presencia de anticuerpos capaces de neutralizar al HIV
en pruebas de laboratorio. As, tomando en cuenta las graves
repercusiones que puede tener el diagnstico de seropositividad
anti-HIV, toda prueba de ELISA positiva para HIV, debe ser
confirmada por medio de una prueba mucho ms sensible y exacta
que se conoce como Western Blot, ya que el ELISA puede dar falsas
reacciones positivas. La prueba del Western Blot permite demostrar
la existencia de anticuerpos especficos contra todas y cada una de
las protenas estructurales del HIV. El Western Blot positivo
confirma la infeccin por HIV.
EL HIV Y EL SIDA
Las caractersticas clnicas del SIDA indican una profunda alteracin
de los mecanismos de la inmunidad celular, por lo cual desde un
principio se lleg a sospechar que el HIV tena como blanco a un
rgano o tipo de clula fundamental para la respuesta inmune
celular. A fines de 1983, investigadores de Francia e Inglaterra
demostraron que el HIV tiene una gran predileccin por infectar
linfocitos T auxiliares (o linfocitos CD4+), los cuales se caracterizan
por tener un receptor membranal denominado molcula CD4. Este
receptor reconoce una clase de protenas conocidas como molculas
clase II del complejo mayor de histocompatibilidad (MHC-clase II),
las cuales estn presentes en las membranas de los linfocitos B, los
macrfagos y de los linfocitos T activados. La interaccin entre el
receptor CD4 y la molcula MHC-clase II es un cofactor en el
proceso de reconocimiento de antgenos especficos por parte de los
linfocitos T auxiliares. Dichos linfocitos CD4+ juegan un papel
central como coordinadores y estimuladores de otras clulas y
actividades que participan en la respuesta inmune de tipo
especfico.
Los mismos grupos de investigadores europeos demostraron que la
molcula CD4 es el receptor de alta afinidad para el HIV, mismo
que se fija a los linfocitos T auxiliares por medio de la interaccin
entre la glicoprotena viral 120 (gp 120), presente en la superficie
de la envoltura del virus, y el receptor CD4. Por otra parte, estudios
inmunolgicos establecieron que en pacientes con SIDA avanzado
existe una importante disminucin en el nmero de linfocitos CD4+.
Las
primeras
observaciones
sobre
la
replicacin
y
el
comportamiento del HIV en cultivos celulares enriquecidos en
linfocitos CD4+, sugirieron que el virus es citoptico para este tipo
de clulas.

Las observaciones anteriores fueron conjuntadas para establecer un


modelo explicativo de la patognesis del SIDA. Dicho modelo
propone que el SIDA es consecuencia de la destruccin progresiva
de linfocitos auxiliares CD4+ debida a la accin citoptica del HIV y
por esta razn, los pacientes con SIDA terminan sucumbiendo a
infecciones oportunistas o a cierto tipo de tumores malignos que
son consecuencia o manifestacin de la disminucin de la
inmunidad celular, provocada por la prdida de clulas CD4+. Un
corolario que deriva de este modelo es que el SIDA es
potencialmente curable mediante la accin de antivirales capaces de
inhibir la replicacin del HIV.
Sin embargo, mltiples observaciones acumuladas durante la ltima
dcada sugieren que el modelo arriba mencionado dista de ser
correcto, como lo demuestran las siguientes observaciones: 1) el
nmero de linfocitos CD4+ que manifiestan infeccin productiva por
HIV es muy reducido, siendo alrededor de 1/10 000 en la sangre
perifrica y 1/1000 en los ganglios linfticos, este nivel de infeccin
activa es mucho menor que la capacidad del sistema inmune pra
reponer a las clulas perdidas como consecuencia de la infeccin. 2)
en pacientes infectados por HIV que se encuentran en la llamada
fase asintomtica, la cual puede durar varios aos, es posible
detectar importantes alteraciones en los mecanismos de inmunidad
celular aun cuando sus valores de linfocitos CD4+ circulantes se
encuentran dentro de lo normal. 3) varias parasitosis profundas y
otras infecciones virales provocan una importante disminucin en la
poblacin de linfocitos CD4+, sin embargo, no producen una
sintomatologa similar al SIDA. 4) Nadie ha podido demostrar el
efecto citoptico del HIV in vivo. Por otra parte, diversas cepas de
HIV aisladas a partir de pacientes con SIDA terminal no son
citopticas in vitro. 5) Es relativamente fcil aislar el HIV a partir de
los linfocitos perifricos de pacientes recin infectados con HIV, los
cuales sufren una enfermedad benigna parecida a la gripe o a la
mononucleosis infecciosa, misma que desaparece en pocas
semanas. Sin embargo, es muy difcil aislar el virus a partir de
linfocitos perifricos de pacientes en fase asintomtica y slo en
algunos pacientes con SIDA terminal se puede volver a aislar el virus
con facilidad. Estas observaciones sugieren que la replicacin del
HIV en los linfocitos perifricos est muy reducida durante la larga
fase asintomtica. 6) agentes antivirales como la azidotimidina
tambin conocida como zidovudina o AZT, inhiben en forma
importante la replicacin del HIV; sin embargo, no han servido para
detener la cada de los linfocitos CD4+ ni el desarrollo del SIDA en
pacientes asintomticos tratados con estos compuestos por largo
tiempo. 7) Son cada vez ms frecuentes los reportes de personas
que han estado infectadas con HIV por ms de diez aos y que sin
embargo, se encuentran en buena salud a pesar de no haber
seguido ningn tipo de tratamiento especfico.
La falta de correlacin entre los marcadores clsicos de actividad
viral (como son la concentracin de partculas virales infecciosas y
los niveles de antgenos [protenas] virales en el suero sanguneo) y

las manifestaciones clnicas del SIDA, ha motivado a los


investigadores a establecer otros parmetros que les permitan
evaluar la actividad de la infeccin por HIV durante el desarrollo del
SIDA.

El HIV es un retrovirus y como tal, en forma de provirus debe


integrarse al genoma de la clula hospedera para poder replicarse
y, eventualmente, producir nuevas molculas de ARN y protenas
virales que sirvan para ensamblar nuevos vinones infectantes. Sin
embargo, la mayor parte de los retrovirus clsicos tienden a
permanecer como provirus silenciosos dentro del genoma de sus
clulas hospederas y slo muy de vez en cuando expresan su
informacin gentica con el fin de producir nuevos componentes
virales. De hecho, los retrovirus prefieren propagarse en forma
vertical o sea, cada vez que se replica el genoma de la clula
hospedera tambin es replicado el provirus integrado a dicho
genoma, de manera que las dos clulas hijas que resultan del
proceso de divisin celular contienen una copia del provirus
retroviral integrado en sus respectivos genomas. Esta estrategia
equivale a una propagacin pasiva del genoma viral. Por lo tanto,
una importan te cuestin consiste en establecer si el HIV se
propaga principalmente como un retrovirus clsico o si por el
contrario, se propaga en forma horizontal y activa: por medio de la
produccin de viriones infectantes capaces de salir al medio externo
para infectar nuevas clulas blanco.
As, tcnicas moleculares como la llamada hibridacin de cidos
nuclicos in situ y la amplificacin de secuencias genmicas
especficas por medio de la reaccin de polimerasa en cadena
(PCR), permiten detectar la presencia de ARN viral y del provirus
integrado en el genoma de la clula hospedera. Estas tcnicas son
muy sensibles y han permitido crear un nuevo parmetro virolgico
que se conoce como "carga viral", que corresponde al porcentaje de
clulas blanco (clulas hospederas) que contienen informacin viral
(como provirus o como ARN viral), pero sin importar si dicha
informacin viral est siendo utilizada para producir nuevas
partculas virales infectantes o solamente corresponde a una
infeccin latente en la cual no se expresa la informacin viral
presente en la clula hospedera.
Al parecer, en el caso de la infeccin por HIV, la carga viral se va
incrementando gradualmente durante el curso de los aos desde la
infeccin inicial hasta la aparicin del SIDA. Por otra parte, se ha
podido establecer que dicha carga viral aumenta preferentemente
en las clulas T auxiliares (CD4+) ubicadas en los tejidos linfoides
como son: los ganglios linfticos, el bazo y el tejido linfoide
presente en la pared intestinal. Tambin los macrfagos ubicados
en estos tejidos muestran un aumento en la carga viral por HIV. Sin
embargo, en los linfocitos CD4+ de la sangre perifrica la carga
viral por HIV es muy reducida ya que slo en 1 de cada 10 000
linfocitos CD4+ es demostrable la presencia del provirus y de esta
pequea fraccin de clulas infectadas slo el 1% manifiesta una

infeccin activa y la consecuente produccin de nuevas partculas


virales. Estos datos constituyen una gran paradoja, ya que resulta
difcil explicar la gradual disminucin de la poblacin de linfocitos
CD4+ como consecuencia de la infeccin activa por RW, puesto que
el nmero de clulas que muestran infeccin activa es muy reducido
y sobre todo, mucho menor que la capacidad del sistema inmune
para reponer las clulas que pudieran haber sido destruidas como
consecuencia de la infeccin por HIV.
Al momento de escribir estas notas (febrero de 1995), acaban de
ser publicados los resultados de dos estudios que pretenden haber
resuelto la paradoja arriba mencionada. Segn estos estudios,
consignados en la bibliografa al final de este libro, el nmero de
linfocitos CD4+ que son destruidos y repuestos diariamente como
consecuencia de la infeccin por HIV, es de alrededor de 10 9 (mil
millones de clulas), este nmero es muy similiar a la carga viral
promedio (nmero total de linfocitos y otras clulas linfoides en los
cuales se puede detectar provirus o ARN viral, independientemente
de que el provirus este activo o no). Los resultados de estos
estudios sugieren que durante el largo curso de la infeccin por HIV
SIDA,
se
encuentra
que
finalmente
desemboca
en
el
sobreestimulada la capacidad del sistema inmune para reponer a
sus clulas perdidas o daadas y que esta sobreestimulacin,
equivalente a 50 veces el promedio de recambio de clulas inmunes
observado en individuos normales, es consecuencia de una continua
destruccin de linfocitos CD4+ que tiene lugar, posiblemente, en los
tejidos linfoides. Estas investigaciones sugieren que el SIDA es
consecuencia del eventual agotamiento del sistema inmune que en
un momento determinado ya no puede reponer el nmero de
clulas que son diariamente destruidas por la infeccin viral. Para
llegar a estas conclusiones fue necesario correlacionar datos de
laboratorio y resultados de varios protocolos de tratamiento con
antivirales experimentales en grupos de pacientes con SIDA; dichas
correlaciones se establecieron por medio de mtodos matemticos
que para ser utilizados requieren de una serie de suposiciones y
simplificaciones respecto al comportamiento dinmico de las
poblaciones virales y celulares que interactan.
Puede ser que los resultados arriba mencionados sean una
importante contribucin para comprender la dinmica de la
infeccin por HIV. Sin embargo, existen numerosas observaciones
que hacen dudar que el HIV sea un virus citoptico in vivo. Adems,
persiste la cuestin de por qu los chimpancs, que son la especie
ms cercana al hombre, pueden ser infectados en forma crnica y
productiva por el HIV y, sin embargo, no desarrollan el SIDA. Si el
HIV es verdaderamente citoptico, resulta difcil explicar la
resistencia de los chimpancs a la enfermedad, a menos que el
sistema inmune del chimpanc tenga una capacidad de
regeneracin muy superior a la del hombre, lo cual es poco
probable.

La evidencia disponible sugiere que el HIV dista de ser un virus que


causa enfermedad por un mecanismo directamente citoptico, como
es el caso de los virus de la influenza o del Herpes simplex. Por lo
tanto, las alteraciones en las funciones de los linfocitos CD4+, y la
subsecuente disminucin de los mismos deben ser provocadas por
mecanismos que involucran al HIV de manera indirecta.
INMUNOPATOLOGA DEL SIDA
La inmunopatologa es una disciplina que estudia la participacin del
sistema inmune en el desarrollo de diversas enfermedades; en
algunos casos el sistema inmune pueder ser una de las causas de la
enfermedad, en otros casos el sistema inmune pueder ser una
vctima de la enfermedad y en otros ms, el sistema inmune puede
ser tanto causante como vctima de la enfermedad. Avances
recientes en el conocimiento de la inmunopatologa del SIDA,
sugieren que el HIV puede ser una causa necesaria pero tal vez no
suficiente para provocar el SIDA y, por lo tanto, se necesita de la
accin de cofactores que tambin participan en el mecanismo o
mecanismos que conducen a desarrollar el SIDA.
Como ya fue mencionado, la infeccin primaria por HIV puede ser
asintomtica o manifestarse como un sndrome gripal de resolucin
rpida. Posteriormente hay un largo periodo de latencia que dura
varios aos y que es asintomtico, hasta que aparecen las primeras
manifestaciones clnicas del SIDA que se presenta como una
inflamacin de varios grupos de ganglios linfticos (linfadenopata),
acompaada de la prdida de peso, diarrea persistente y
posteriormente, se presentan una o varias infecciones oportunistas
(causadas por microorganismos que tienen un bajo potencial
patognico) o la reactivacin de antiguas infecciones latentes como
la tuberculosis o el herpes. En algunos casos se desarrollan tumores
malignos como el sarcoma de Kaposi o ciertos linfomas, y
manifestaciones neurodegenerativas que terminan en la demencia.
Cualquiera de los procesos anteriores puede ser la causa del
fallecimiento.
Sin embargo, desde que se describieron los primeros casos de SIDA,
varios autores notaron una importante similitud entre las
manifestaciones clnicas del SIDA y aquellas propias de ciertas
enfermedades conocidas como enfermedades autoinmunes, las
cuales se caracterizan porque el sistema inmune reconoce como
extraas a clulas y molculas del propio organismo, por lo cual las
ataca y produce enfermedad. En particular, existe un padecimiento
de tipo autoinmune conocido como enfermedad del injerto contra el
hospedero, cuyas manifestaciones clnicas son muy similares al
SIDA;
esta
enfermedad
es
producida
por
clulas
inmunocompetentes (linfocitos, macrfagos, etc.) que normalmente
estn presentes en el material o tejido transplantado. La
enfermedad del injerto contra el hospedero puede ocurrir como
consecuencia de la infusin de cualquier derivado de la sangre que

pueda contener linfocitos viables, como es el caso en las


transfusiones de sangre entre la madre y el feto, las transfusiones
de sangre total con fines teraputicos, las transfusiones de plasma
sanguneo o de paquetes de clulas sanguneas. Tambin se puede
presentar esta enfermedad como consecuencia del transplante de
timo o de hgado fetal y en los transplantes de mdula sea.
Cierto tipo de enfermedades como la anemia aplstica, las
leucemias agudas, la inmunodeficiencia combinada congnita y las
anemias resultantes de la exposicin a radiaciones ionizantes o
debidas al uso de agentes quimioterpicos en el tratamiento del
cncer; pueden ser tratadas por medio de transplantes de mdula
sea, que es el tejido a partir del cual se originan las clulas
sanguneas que incluyen a los glbulos rojos y los glbulos blancos,
entre los cuales se encuentran los linfocitos B. Para hacer un
transplante de mdula sea primero se establece que el donador y
el receptor del transplante son compatibles a nivel de sus antgenos
de histocompatibilidad, esto evita que el tejido transplantado sea
eventualmente reconocido como extrao y por lo tanto, rechazado
por el sistema inmune del receptor. Sin embargo, en la mdula
sea del donador existen clulas inmunocompetentes capaces de
reconocer como extraos a los tejidos del receptor. A veces no es
posible eliminar las clulas inmunocompetentes presentes en el
tejido a ser transplantado y esto da como resultado que las clulas
inmunes del tejido transplantado empiezan a reconocer como
extraas a las clulas y molculas del organismo receptor del
transplante. Dichas clulas inmunocompetentes se activan y atacan
a los tejidos del receptor, provocando la enfermedad del injerto
contra el hospedero, misma que puede ir desde una simple urticaria
hasta una severa inmunodeficiencia, debida al ataque de las clulas
inmunocompetentes del injerto sobre los tejidos linfoides del
individuo receptor del transplante, y que se asocia con el desarrollo
de infecciones oportunistas y lesiones en la piel, el hgado y el
aparato digestivo.
En la actualidad se sabe que la protena gpl20 del HIV tiene
similitudes estructurales con un tipo de protenas humanas
conocidas
como
molculas
del
complejo
mayor
de
histocompatibilidad clase II (MHC-clase II). Dichas molculas estn
presentes en la superficie de los linfocitos B, de los macrfagos y de
los linfocitos T activados, y participan en la presentacin de
antgenos forneos para que estos puedan ser reconocidos por el
sistema inmune como extraos. La similitud entre gp 120 y MHCclase II puede ser el origen de una grave confusin en la respuesta
inmune, ya que anticuerpos y clulas T citotxicas capaces de
reconocer la presencia de gp l20 en la superficie de clulas
infectadas por HIV, son tambin capaces de reconocer a las MHCclase II presentes en la superficie de clulas inmunocompetentes
normales, esto puede provocar que los componentes de la
respuesta inmune dirigida contra HIV se comporten tambin como
atacantes de las clulas normales que presentan MHC-clase II. Esto
puede resultar en la destruccin de varios tipos de clulas

inmunocompetentes entre las cuales se encuentran los linfocitos


CD4+ activados que expresan la MHC-clase II en sus membranas.
La activacin de los linfocitos T es condicin necesaria para que
expresen la molcula MHC-clase II en sus membranas. Por lo tanto,
existe la posibilidad de que dicha activacin d como resultado que
algunas poblaciones de linfocitos T activados se vuelvan blanco
potencial de la respuesta inmune dirigida contra el HIV. Si tal es el
caso, entonces deben existir mecanismos dirigidos a evitar la
activacin de estas clulas de manera que no puedan expresar la
molcula MHC-clase II en sus membranas. Durante los ltimos aos
se han acumulado observaciones que demuestran la presencia de
abundantes linfocitos T supresores en pacientes infectados por HIV.
Se ha sugerido que la funcin de estos linfocitos supresores consiste
en evitar la activacin de los linfocitos CD4+ para evitar que
puedan ser blanco de un ataque por parte de la respuesta inmune
contra HIV. Sin embargo, la supresin de la activacin vuelve
anrgicos a los linfocitos T auxiliares (CD4+), o sea, que no
reaccionan ante agentes activadores como son los antgenos
derivados de otros microorganismos patgenos. El resutado del
estado anrgico es que los linfocitos auxiliares no pueden actuar
como coordinadores y estimuladores de la respuesta inmune celular
y por lo tanto, la persona afectada manifiesta importantes
alteraciones en sus funciones inmunitarias a pesar de que todava
no se presenta una franca disminucin en la poblacin de linfocitos
CD4+ auxiliares.
Los linfocitos T citotxicos y los linfocitos T supresores se
caracterizan por presentar en sus membranas un receptor conocido
como CD8. Por otra parte, en personas normales la concentracin
de linfocitos CD4+ es de alrededor de 1 000 por milmetro cbico de
sangre. En la sangre de individuos normales la relacin entre
clulas CD4+ y CD8+ es de 2:1. Sin embargo, en los pacientes
infectados por HIV esta relacin est invertida con mucha
frecuencia (CD4+/CD8+ 1:2) y este fenmeno ocurre mucho antes
de la disminucin de la poblacin de linfocitos CD4+, misma que se
observa en las etapas terminales del SIDA (en las cuales la
poblacin de linfocitos CD4+ es menor a 200 por milmetro cbico).
De hecho, la inversin del ndice CD4+/CD8+ parece deberse a una
proliferacin excesiva de los linfocitos CD8+. En las etapas
terminales del SIDA todas las poblaciones linfocitarias disminuyen en
nmero; sin embargo, la proporcin relativa CD4+/CD8+
permanece alterada, siendo estas ltimas clulas las ms
numerosas en trminos relativos. Como ya fue mencionado,
pacientes infectados con HIV que estn en fase asintomtica
muestran ya importantes alteraciones en las funciones de los
linfocitos CD4+, y se sabe que grupos de estos linfocitos se
encuentran en estado anrgico o sea, no reaccionan ante estmulos
que normalmente activan a estos linfocitos. Dicho estado de anerga
puede ser cancelado o reducido si se procede a separar a los
linfocitos CD4+ de los linfocitos CD8+. Los linfocitos CD4+
purificados muestran una mejora en sus reacciones cuando son

ensayados in vitro, en ausencia de linfocitos CD8+. Esto sugiere


que en pacientes infectados por HIV existe un estado
inmunosupresor que bloquea la activacin de los linfocitos CD4+.
Diversas observaciones sugieren que los pacientes infectados por
HIV que presentan un aumento temprano y excesivo en sus
poblaciones de linfocitos CD8+, son candidatos a desarrollar el SIDA
con mayor rapidez.
Los lmites del presente libro no permiten continuar detallando otras
importantes
observaciones
e
hiptesis
referentes
a
la
inmunopatologa del SIDA, tpico que est recibiendo cada vez
mayor atencin por parte de los investigadores. Todava no se
pueden hacer conclusiones definitivas acerca de los mecanismos
causales del SIDA, y debemos estar preparados para futuras
sorpresas al respecto. Existe una gran urgencia por conocer dichos
mecanismos con el fin de lograr tratamientos eficaces para este
padecimiento. Sin embargo, a pesar de la intensa investigacin
sobre este tema, todava carecemos de respuestas verdaderas;
pero un sano principio de la ciencia consiste en reconocer nuestras
dudas, pues a partir de estas se puede llegar a comprender y
aprender; mientras que la falsa sabidura y las respuestas mal
fundamentadas conducen a la confusin y al retraso del
conocimiento.
PREVENCIN Y TRATAMIENTO DEL SIDA
Hasta el momento, los tratamientos con antivirales especficos
como la azidotimidina (zidovudina) han dado pobres resultados en
el tratamiento del SIDA y slo se han logrado progresos en el
manejo de las complicaciones clnicas del SIDA, utilizando
medicamentos que disminuyen los sntomas y molestias asociadas
con esas complicaciones. Existe una amplia variedad de agentes
antivirales que estn siendo evaluados respecto a su accin contra
el HIV. Desafortunadamente, la mayora de los antivirales probados
hasta la fecha, inducen con rapidez la aparicin de mutantes de HIV
resistentes a dichos antivirales.
En cuanto al desarrollo de posibles vacunas especficas contra el
HIV, cabe mencionar que la mayora de los proyectos para el
desarrollo de estas vacunas fueron iniciados con base en una
apreciacin incorrecta y apresurada de los mecanismos causales del
SIDA. Hasta la fecha, la mayora de dichas vacunas experimentales
se dirige a estimular la produccin de anticuerpos especficos contra
componentes del HIV, por medio de la inoculacin en animales (o
de personas voluntarias) de protenas o fragmentos de protenas
virales que acten como antgenos que estimulen al sistema inmune
para producir anticuerpos especficos contra estos componentes
virales. Dichos anticuerpos podran actuar neutralizando al virus,
evitando as que este pueda infectar a las clulas del organismo
vacunado.

Un importante obstculo para el desarrollo de vacunas contra el HIV


es que no se conoce ninguna especie animal que desarrolle SIDA
como consecuencia de la infeccin por HIV; por lo tanto, no existe
ningn modelo animal para probar directamente la capacidad
protectora de dichas vacunas. Por esta razn se ha recurrido a
mtodos indirectos que permiten establecer la presencia de una
respuesta inmune contra el HIV en chimpancs vacunados y
tambin se ha recurrido a un sistema paralelo que consiste en
desarrollar vacunas experimentales contra el llamado sndrome de
inmunodeficiencia adquirida del simio, supuestamente causado por
un virus parecido al HIV (SIV), con la esperanza de que los datos
obtenidos en el modelo animal puedan orientar hacia el desarrollo
de una vacuna efectiva en el humano.
Desafortunadamente, estos modelos de vacunacin parecen no
tomar en cuenta dos hechos fundamentales: la mayora de los
pacientes que desarrollan el SIDA tienen anticuerpos neutralizantes
especficos contra el HIV y sin embargo no son protegidos contra la
enfermedad. Por otra parte, existen importantes evidencias de que
el principal modo de transmisin del HIV de un individuo infectado a
un individuo receptor no es por medio de los viriones libres en el
suero sanguneo del transmisor, sino por la introduccin de clulas
infectadas en el interior del organismo receptor y el subsecuente
contacto directo entre clulas infectadas y clulas no infectadas. En
estas circunstancias, los anticuerpos neutralizantes no pueden
actuar; ya que las partculas virales potencialmente infectantes no
estn libres sino protegidas en el interior de la clula infectada.
El posible desarrollo de una vacuna efectiva contra el HIV depende
de un cambio radical en la manera como se entiende el concepto de
vacuna, ya que las vacunas antivirales clsicas (como la de la
viruela o la de la poliomielitis) estn dirigidas a estimular la
inmuniad humoral especfica (inmunidad por anticuerpos) y hasta la
fecha no ha sido desarrollada una vacuna efectiva contra ninguno
de los virus cuyo control depende directamente de la inmunidad
celular especfica (aqulla mediada primordialmente por linfocitos T
citotxicos que atacan a las clulas infectadas por estos agentes).
En vista de lo anterior, las mejores medidas para reducir el riesgo
de infeccin por HIV son: verificar que la sangre y derivados de
sangre utilizados con fines mdicos (para transfusiones, etc.) se
encuentren libres de contaminacin por HIV; evitar el uso de drogas
intravenosas y otros procedimientos que impliquen el intercambio
de materiales e instrumentos potencialmente contaminados con
sangre o clulas infectadas; evitar la promiscuidad sexual y utilizar
condones durante el acto sexual.

X I I .

L A

E V O L U C I N

D E

L O S

V I R U S

LOS VIRUS sufren cambios evolutivos al igual que los seres vivos.
Los genomas virales estn sujetos a la mutacin con la misma
frecuencia comn a todos los cidos nucleicos, y cuando las
condiciones favorecen a un mutante en particular, ste es
seleccionado, dando origen a una nueva cepa que paulatinamente
substituye a la anterior. Hoy da existen dos opiniones
predominantes en relacin con el origen de los virus. La primera
opinin considera que los virus se originaron a partir de clulas
degeneradas que perdieron la capacidad para hacer vida libre. De
acuerdo con la segunda opinin, los virus se originaron a partir de
fragmentos de cido nucleico celular que escaparon de la clula
original. La biologa molecular de los fagos y bacterias difiere en
forma considerable de la de los virus de eucariotes y sus
respectivas clulas hospederas, al grado de que no es posible
propagar bacterifagos en clulas eucariticas o virus animales en
bacterias. Esto sugiere que los fagos y los virus de eucariotes se
originaron en forma independiente.
Los virus estn exitosamente diseminados en los reinos animal y
vegetal, al grado de que ningn grupo de organismos conocidos
hasta la fecha se encuentra libre de ser infectado por virus. La
evolucin exitosa de cualquier parsito requiere de la supervivencia
de la especie hospedera. Un ejemplo interesante de esto lo
constituye la evolucin del virus del sarampin, el cual slo infecta
al ser humano y la infeccin generalmente resulta en la adquisicin
de inmunidad permanente por parte del individuo infectado.
Se ha estudiado la frecuencia de la incidencia de sarampin entre
los habitantes de diversas islas y se ha encontrado una buena
correlacin entre el tamao de la poblacin y el nmero de casos de
sarampin registrados en cada isla a lo largo del ao. Se requiere
una poblacin de cuando menos 500 000 individuos para
proporcionar suficientes individuos susceptibles (recin nacidos)
capaces de mantener la prevalencia del virus en la poblacin. En
poblaciones menos numerosas el virus tiende a desaparecer, a
menos de que sea reintroducido desde el exterior.
Desde el punto de vista geolgico, el hombre es una especie muy
reciente y solamente ha existido en poblaciones numerosas durante
los ltimos 8 000 o 10 000 aos. Por lo tanto, se sospecha que el
virus del sarampin no exista en su forma actual en pocas cuando
los ncleos de poblacin humana eran todava muy pequeos.
Basndose en la similitud antignica entre el virus del sarampin y
aquellos del moquillo canino y la ictericia febril del ganado, F. L.
Black ha postulado que estos tres virus provienen de un antepasado
comn, el cual infectaba por igual a humanos, perros y ganado en
pocas prehistricas. El virus ancestral evolucion hacia el actual
virus del sarampin cuando los cambios en el comportamiento
social del hombre dieron origen a poblaciones lo suficientemente
grandes para mantener la prevalencia de la infeccin. Este evento
evolutivo debi de haber ocurrido en los ltimos 6 000 aos, a

partir del establecimiento


Mesopotamia.

de

las

primeras

civilizaciones

en

En el caso del virus de la influenza es posible distinguir tres


diferentes tipos de acuerdo con la antigenicidad de sus
nucleoprotenas; estos tipos son: A, B y C. El virus tipo A es
causante de epidemias mundiales (pandemias) de influenza.
Los virus de la influenza tipos A y B causan epidemias durante el
invierno. El virus tipo C slo causa padecimientos respiratorios
menores. La resistencia a la infeccin depende de que el organismo
susceptible haya sido expuesto previamente al virus infectante. Los
antgenos virales ms importantes en relacin con la produccin de
inmunidad protectora son la hemaglutinina externa (HA) y la
glicoprotena neuraminidasa (NA). Los virus A y B de la influenza se
encuentran en evolucin continua produciendo nuevos tipos de los
antgenos HA y NA; por lo tanto, resulta inefectiva la inmunidad
previamente adquirida por el organismo.
A partir de 1932 se empezaron a aislar cepas del virus de la
influenza tipo A. Cada nuevo aislado del virus ha sido probado
serolgicamente con antisueros capaces de neutralizar las otras
cepas conocidas del virus A. Con el paso del tiempo se ha hecho
evidente que las nuevas cepas aisladas difieren cada vez ms en el
nivel antignico de las primeras cepas aisladas. Actualmente ya no
es posible aislar en la poblacin humana virus tipo A
correspondientes a las cepas originales aisladas en 1932. Este
fenmeno se conoce como deriva antignica y presupone que en
forma natural se producen cepas de virus que presentan nuevos
antgenos; estos mutantes son seleccionados en forma natural de
entre la poblacin de virus de la influenza. Experimentos in vitro, en
los cuales el virus es propagado en cultivos de clulas en presencia
de concentraciones de anticuerpos insuficientes para neutralizar la
totalidad del virus inoculado, permiten obtener progenie viral que al
ser transferida a otro cultivo celular en presencia de anticuerpos
contra el virus de la cepa original demuestran que despus de siete
transferencias en serie la progenie viral resultante difiere
radicalmente en sus determinantes antignicos cuando se le
compara con el virus del inculo original. Se supone que esta
evolucin in vitro es equivalente al proceso de seleccin natural que
ocurre por el repetido pasaje del virus de la influenza por el tracto
respiratorio de diferentes individuos.
El anlisis de cepas aisladas a lo largo de 40 aos demuestra que la
evolucin del virus de la influenza tipo A no depende
exclusivamente de la deriva antignica sino tambin ocurre en
saltos evolutivos que representan la casi misteriosa aparicin de
nuevas cepas denominadas subtipos, diferentes por completo en
sus antgenos HA y NA a las cepas prevalentes en los aos previos
inmediatos. Este fenmeno se conoce como cambio antignico y es
caracterstico del virus tipo A, mientras que el virus tipo B, como se
ha visto, solamente evoluciona por deriva antignica.

Existe evidencia serolgica de que en el pasado reciente el hombre


ha sido infectado por subtipos del virus de la influenza que estn
emparentados con las cepas contemporneas H2N2 y HbN2 que
infectan al humano, y la cepa HswlNl que infecta al cerdo. La
importancia de los subtipos virales es evidente cuando se considera
la correlacin entre su aparicin y la ocurrencia de pandemias de
influenza. Algunas hiptesis para explicar el origen del cambio
antignico se basan en el hecho de que cepas del virus de la
influenza de humanos pueden infectar a los animales, y diferentes
subtipos del virus A tienen al cerdo, al caballo y a algunos tipos de
pjaros como hospederos naturales. El virus tipo B solamente
infecta al ser humano; por lo tanto, existe una correlacin entre la
ausencia de cepas de virus tipo B capaces de infectar especies
animales y la falta de cambio antignico, lo que contribuye a
explicar la ausencia de pandemias de influenza debidas al virus tipo
B. La explicacin ms sencilla para el fenmeno de cambio
antignico consiste en que una cepa del virus capaz de infectar
animales adquiere la capacidad para infectar al hombre. Esto
explicara el hecho de que en la pandemia de influenza de 1957 se
aisl una cepa del virus que tiene antgenos HA y NA totalmente
diferentes a los de la cepa del virus ms comn en el ao 1956. A
mediados de los aos setenta se aisl en varias regiones de Estados
Unidos el mismo subtipo de virus de la influenza a partir de cerdos
y granjeros dedicados a la cra de cerdos; este hecho demostr que
realmente ocurre el intercambio de cepas de virus de la influenza
entre diferentes especies animales. Sin embargo, no se produjo
ninguna pandemia a pesar de que la poblacin humana careca de
inmunidad contra el subtipo viral HswlNl caracterstico del cerdo.
Por lo tanto, se ha especulado que este subtipo del virus carece de
la capacidad para ser transmitido directamente entre seres
humanos.
Los indios americanos sufrieron un gran desastre demogrfico en
los aos inmediatos posteriores al descubrimiento de Amrica; este
desastre ha sido generalmente atribuido a la introduccin de la
viruela en el Nuevo Mundo. Sin embargo, la viruela no fue
introducida en Santo Domingo sino hasta 1518, o sea, veintisis
aos despus del descubrimiento; ya para entonces la poblacin de
la isla haba disminuido de ms de un milln (en 1492) a poco ms
de diez mil habitantes, por lo tanto, la viruela no es la causa de esta
mortandad. El historiador Francisco Guerra ha sugerido, basndose
en los relatos de diversos cronistas de Indias, como Bartolom de
las Casas, Fernndez de Oviedo, Hernando Coln y Herrera y
Tordesillas, que la mayor parte de la mortandad entre los indios de
Santo Domingo fue causada por una epidemia de influenza porcina.
De acuerdo con las crnicas, la epidemia se inici en La Isabela, la
primera ciudad del Nuevo Mundo, el 9 de diciembre de 1493, un da
despus de la llegada de 1 500 hombres y animales domsticos
transportados en los diecisiete barcos que constituan la segunda
expedicin de Coln. Los animales domsticos, que incluan ocho
cerdas, haban sido embarcados en el la nave insignia en La
Gomera, Islas Canarias, entre el 5 y el 7 de octubre de 1493, pero

el contacto entre los animales y los miembros de la expedicin


ocurri solamente despus del desembarco en Santo Domingo
cuando, de acuerdo con las crnicas, los caballos fueron
considerados perdidos a causa de una enfermedad. Todas las
fuentes histricas estn de acuerdo en la fecha, lugar y descripcin
de las manifestaciones clnicas y mortandad de la epidemia. El
cuadro clnico corresponde a una infeccin aguda extremadamente
contagiosa capaz de afectar en forma inmediata a todos los
miembros de la expedicin incluyendo al propio Coln. Los sintomas
consistan en fiebre elevada, escalofro, postracin y elevada
mortalidad, aunque aquellos que sobrevivieron manifestaron
resistencia a las recadas.
Crnicas que hablan de otros brotes de la enfermedad posteriores a
la invasin de tierra firme, entre 1514 y 1519, mencionan
problemas respiratorios y epistaxis (hemorragias nasales) como
sntomas asociados. Los cronistas indican que despus de haber
afectado a los espaoles, la enfermedad empez a provocar la
muerte de "innumerables indios".
El corto periodo de incubacin observado en la epidemia de 1493 y
la evolucin del padecimiento descartan al paludismo como
causante de la epidemia y, por el contrario, apoyan clnica y
epidemiolgicamente que la enfermedad causante fue la influenza.
Guerra ha estudiado el papel de los virus de la influenza porcina en
la produccin de pandemias de influenza en humanos, y ha
comparado la evolucin demogrfica de las Antillas desde la llegada
de Coln en 1492, con la evolucin demogrfica de las Filipinas
desde la llegada de Magallanes en 1521. Ambos archipilagos
tienen una extensin y clima similares. Sin embargo, los indgenas
precolombinos prcticamente carecan de animales domsticos y
por lo tanto fueron por primera vez expuestos a los virus de estos
animales despus de la llegada de Coln. Los filipinos posean
animales domsticos incluyendo tres especies de cerdos, antes de la
llegada de Magallanes. Por lo tanto, los filipinos haban adquirido
inmunidad que les permiti tolerar la colisin inmunolgica con los
exploradores espaoles, mientras que los antillanos perecieron en
grandes cantidades debido a la carencia de inmunidad previa. Los
cronistas han dejado constancia de la inmunidad selectiva mostrada
por los indgenas. Fernndez de Oviedo coment la resistencia de
los indios a las enfermedades venreas y la frambesia, mientras
que el obispo Las Casas hizo notar lo susceptibles que eran a los
padecimientos respiratorios. El cronista Solrzano Pereira escribi
que "el aliento ajeno mata al indio"
Existe una teora cclica para explicar el cambio antignico; esta
teora se basa en la observacin de anticuerpos contra la influenza
en el suero de personas que estaban vivas antes de 1932, ao en
que fueron aisladas las primeras cepas del virus. Suero humano
obtenido en 1957, el ao en que apareci el virus subtipo H2N2, fue
mantenido en congelacin y posteriormente probado para
establecer si contena anticuerpos contra las cepas contemporneas

H2N2 y H3N2. El suero de individuos que ya estaban vivos en 1889,


pero no, en 1888, mostr la presencia de anticuerpos contra el
subtipo H2N2; esto sugiere que estos individuos haban sido
infectados por una cepa H2N2 en 1889. Experimentos similares
demostraron que la cepa H3N2 ya estaba presente alrededor de
1900. Por lo tanto, la teora cclica supone que las cepas virales se
"ocultan" con cierta periodicidad, permaneciendo quiz en otra
especie que acta como hospedera hasta que la poblacin de la
especie hospedera natural, que manifiesta inmunidad contra el
virus, es substituida paulatinamente por un nmero suficiente de
nuevos individuos susceptibles que no han estado expuestos al
contagio por el virus. Bajo estas condiciones, el virus puede resurgir
e infectar una vez ms una proporcin considerable de la especie
hospedera natural.
El ciclo observado en el caso de los subtipos H2N2 y H3N2 es de
alrededor de 60-70 aos, o sea, equivalente a la expectativa de
vida promedio. Sin embargo, la aparicin en 1977 de una cepa HINI
idntica desde el punto de vista serolgico y de hibridacin de
cidos nucleicos a la cepa presente en 1950 sugiere que una nueva
poblacin de individuos susceptibles puede acumularse en slo 25
aos.
El genoma del virus de la influenza (tipos A y B) consta de ocho
segmentos de ARN de cadena sencilla, cada uno de los cuales da
origen a un ARN mensajero monocistrnico. Cuando una clula es
infectada en forma simultnea por ms de una cepa del virus de la
influenza los nuevos fragmentos de ARN viral sintetizados pueden
mezclarse al azar, dando origen a viriones hbridos que son
genticamente estables. Se ha demostrado que estas cepas hbridas
pueden diseminarse en forma natural e infectar animales
susceptibles. Cepas que pueden haberse originado por la
combinacin gentica espontnea entre cepas de virus humano y de
virus de animal han sido aisladas en forma natural. Algunos autores
sugieren que la recombinacin gentica espontnea constituye el
principal mecanismo por el cual surgen las nuevas cepas o subtipos
del virus de la influenza tipo A.

X I I I .

L O S

V I R U S Y L A
G E N T I C A

I N G E N I E R A

UN FENMENO comnmente observado en el laboratorio consiste en


que un fago capaz de propagarse en una cepa bacteriana
determinada se replica en forma ineficiente cuando es crecido en
otra cepa diferente. Se dice que estos fagos estn restringidos
cuando se encuentran en una cepa bacteriana diferente de aquella
en la cual han sido propagados originalmente. Sin embargo, casi
siempre una pequea proporcin del fago es capaz de evadir el
estado de restriccin y crecer de manera adecuada en la nueva
cepa bacteriana, pero la progenie de este fago ser incapaz de

crecer en la cepa bacteriana que originalmente permiti la


propagacin del fago precursor. Estas observaciones sugieren que
una modificacin especfica inducida por la nueva bacteria
hospedera protege al fago de manera que no puede ser restringido
dentro de la nueva cepa bacteriana, pero a la vez pierde la
capacidad para crecer en la antigua cepa hospedera.
A principios de los aos sesenta, Bertani, Weigle y Arber
demostraron en forma independiente que la modificacin inducida
por el hospedero ocurre en el nivel del ADN del fago, y el fenmeno
de restriccin es consecuencia de la degradacin por hidrlisis
enzimtica del ADN viral que no ha sido modificado. El ADN de la
bacteria hospedera y otros ADNs presentes en dicha cla son
modificados por la adicin de grupos metilo (CH3) en sitios
especficos los cuales son normalmente reconocidos por un tipo de
enzimas conocidas como enzimas de restriccin, las cuales
solamente pueden degradar ADN no metilado. As, la metilacin de
una base en particular presente en la secuencia de nucletidos
reconocida por la enzima, impide la hidrlisis y ruptura del ADN en la
regin de esta secuencia. Las enzimas de restriccin son
endonucleasas capaces de reconocer secuencias especficas de
nucletidos en el ADN de cadena doble y cortar ambas cadenas a la
altura de dichas secuencias. Cada tipo de enzima de restriccin
reconoce una secuencia de nucletidos en particular, la cual
generalmente consta de cuatro a seis pares de bases. Una
caractersuca notable de los sitios donde actan las enzimas de
restriccin consiste en que la secuencia de bases es palindrmica y
el sitio de corte est localizado en forma simtrica con respecto al
doble eje de simetra, por ejemplo: la secuencia reconocida por la
enzima de restriccin Eco Rl, obtenida de la bacteria E. coli, es:

FIGURA XIII.1. Recombinacin in vitro de dos fragmentos de ADN.

En este caso, la unin AG presente en cada cadena de nucletidos


es hidrolizada por la endonucleasa.
Hasta la fecha han sido purificadas y caracterizadas ms de cien
diferentes enzimas de restriccin. Su nomenclatura consiste en una
abreviatura de tres letras correspondientes a la bacteria productora
de la enzima (por ej.: Hae = Haemophilus aegyptum) ms una letra
en ciertos casos, que designa a la cepa bacteriana, y un nmero
romano, por ej.: Hae III.
La caracterizacin de las enzimas de restriccin ha permitido
desarrollar tcnicas refinadas para manipular los genes. El factor
principal en estas tcnicas est dado por la capacidad de ciertas
enzimas de restriccin para producir cortes escalonados
(indentados) en sitios bien definidos presentes en las molculas de
ADN. La figura XIII.1 ilustra la manera en que estas enzimas pueden
ser utilizadas: ADN procedente de dos fuentes diferentes es cortado
con la misma endonucleasa (por ej.: Eco Rl) para producir
fragmentos que poseen colas o trminos de cadena sencilla cuyas
secuencias de nucletidos son complementarias. Incubando mezclas
de ambos fragmentos en condiciones que favorecen la reunin de
los mismos en presencia de la enzima ADN ligasa, es posible producir
fragmentos de ADN hbrido tambin conocido como ADN
recombinante.

Es relativamente sencillo introducir en una bacteria fragmentos de


ADN por medio del proceso conocido como transformacin. Sin
embargo, dichos fragmentos de ADN no pueden replicarse y acaban
siendo eliminados. Para evitar este problema, el fragmento de ADN
es insertado en un vector o vehculo de clonacin, el cual consiste
en una molcula de ADN capaz de replicarse en forma autnoma.
Entre los vectores ms a menudo utilizados se encuentran los
plsmidos bacterianos, que son pequeas molculas de ADN circular
de cadena doble, los cuales generalmente contienen genes que
codifican toxinas o enzimas capaces de inactivar ciertos antibiticos.
Los plsmidos son cromosomas bacterianos accesorios y se
diferencian del cromosoma principal en que los plsmidos no son
estrictamente necesarios para la subsistencia y reproduccin de la
bacteria
en
cuestin.
Los
plsmidos
pueden
replicarse
independientemente del cromosoma principal. Las bacterias pueden
contener plsmidos tipo unicopia o multicopia (ms de 20). En
general, los plsmidos multicopia son pequeos y a menudo se
utilizan como vehculos moleculares de donacin. Por ejemplo, una
clula de E. coli generalmente contiene 20 molculas (copias) de
plsmidos y slo una molcula del cromosoma principal.
Otros vectores de donacin estn representados por ciertos
bacterifagos, particularmente el fago ha sido utilizado con xito en
diversos protocolos de manipulacin gentica. El fago tiene dos
grandes ventajas como vector de clonacin. En primer lugar, el ADN
recombinante puede ser preparado en grandes cantidades, ya que
cada bacteria produce cientos de copias del ADN viral recombinante.
Dicho ADN recombinante puede ser purificado fcilmente, ya que
aparece como componente de las nuevas partculas del fago .
Utilizando cepas mutantes del fago defectuosas en su capacidad
para lisar la clula hospedera, es posible incrementar el rendimiento
de nuevas partculas virales, las cuales pueden ser recuperadas
induciendo artificialmente la lisis de la bacteria hospedera. El actual
conocimiento detallado de la estructura del genoma del fago
permite construir mutaciones que incrementan la transcripcin del
ADN recombinante insertado en el genoma del fago .
Es posible
eliminar grandes regiones del genoma del fago que no son
esenciales para la replicacin del ADN viral y la lisis de la bacteria
hospedera; las regiones eliminadas pueden ser substituidas por
fragmentos de ADN recombinante procedente de las ms variadas
fuentes. Solamente se requiere un 25% del genoma del fago para
permitir el crecimiento ltico de este fago en la bacteria hospedera.
Sin embargo, la eliminacin del exceso de ADN viral, incluso de ADN
que no contiene secuencias esenciales para la replicacin del fago
provoca que las nuevas copias de ADN no pueden ser empacadas en
partculas virales. Esta ltima propiedad es muy til en ingeniera
gentica, pues el ADN del fago puede ser reducido en tamao
cortndolo con una enzima de restriccin posteriormente, este ADN
puede ser mezclado con un ADN forneo que ha sido cortado con la
misma enzima de restriccin, de manera que ambos tipos de ADN
pueden recombinarse formando un ADN hbrido de suficiente tamao

como para ser introducido por transfeccin en bacterias


susceptibles. El ADN recombinante puede replicarse en la bacteria,
dando origen a nuevas molculas de ADN recombinante con un
tamao suficiente para ser empacadas en partculas virales. Slo las
partculas que contienen ADN recombinante en cantidad equivalente
a 7S-105% del ADN originalmente presente en el genoma del fago
pueden ser empacadas en nuevas partculas virales que producirn
la formacin de placas en un cultivo infectado; de esta manera,
pueden ser distinguidas y separadas de aquellas partculas que
contienen un ADN de tamao insuficiente debido a la ausencia de
recombinacin con el ADN forneo (figura XIII.2).

FIGURA XIII.2. Esquema que muestra cmo puede ser utilizado


un mutante del fago 1 como vector de clonacin. La reaccin de
empacamiento selecciona las molculas de ADN

recombinante.

Actualmente existen mtodos anlogos a los empleados para donar


ADN recombinante en bacterias, para propagar fragmentos de ADN
recombinante en clulas eucariticas. En este caso, los vectores de
donacin estn representados por virus de animales como el SV4O,
los adenovirus y algunos rotavirus, adems de algunos virus de
plantas tiles para clonar genes en clulas vegetales.

X I V .

E L

O R I G E N

D E

L O S

V I R U S

EXISTEN dos principales teoras con respecto al origen de los virus.


Una teora propone que los virus son consecuencia de la
degeneracin de microorganismos (bacterias, protozoarios y
hongos) que alguna vez fueron parsitos obligatorios de otras
clulas, a tal grado que se convirtieron en parsitos intracelulares y

perdieron paulatinamente todos los componentes necesarios para


desarrollar un ciclo de vida libre independiente de la clula
hospedera. Sin embargo, el hecho de que la organizacin de los
virus es de tipo no celular, es un importante argumento en contra
de esta teora, ya que las cpsides virales son anlogas, desde el
punto de vista morfogentico, a los organelos celulares constituidos
por subunidades de protena, tales como flagelos y filamentos que
forman el citoesqueleto, y no son parecidas a las membranas
celulares. Por otra parte, las envolturas de los virus no muestran
similitudes arquitectnicas con las membranas celulares o en caso
de poseer dicha arquitectura es debido a que la envoltura viral fue
adquirida como consecuencia de la protrusin o brote de la partcula
viral a travs de la membrana celular.
La otra teora propone que los virus son el equivalente a genes
vagabundos. Por ejemplo, es probable que algunos fragmentos de
cido nucleico hayan sido transferidos en forma fortuita a una clula
perteneciente a una especie diferente a la que pertenecen dichos
fragmentos, los cuales en lugar de haber sido degradados (como
ocurre generalmente), por causas desconocidas podran sobrevivir y
multiplicarse en la nueva clula hospedera.
En 1967, Diener y Rayner descubrieron que el agente causal de
cierta enfermedad de la papa simplemente consiste en una pequea
molcula de ARN circular de cadena sencilla, carente de cpside
proteica. Este ARN desnudo presenta ciertas regiones en las cuales
ocurre apareamiento entre nucletidos con bases complementarias
por medio de puentes de hidrgeno. Estas molculas, denominadas
viroides, constituyen el tipo ms pequeo de agente infeccioso
capaz de replicarse.
Los viroides se caracterizan por producir diversas enfermedades en
plantas. Ha sido posible determinar la secuencia de nudetidos en el
ARN de ciertos viroides como el PSTV. Estudios de hibridacin de
cidos nucleicos han demostrado que cuando menos 60% de la
secuencia de nucletidos del PSTV est presente tambin en el
genoma de las plantas que son usualmente infectadas por este
viroide. Lo anterior sugiere que los viroides representan ejemplos
de genes vagabundos que se originaron a partir del genoma de
ciertas plantas.
El reciente descubrimiento de que los oncogenes retrovirales son
casi idnticos a ciertos genes normalmente presentes en las clulas
eucariticas (protooncogenes) ha permitido establecer que los virus
son capaces de incorporar en sus genomas secuencias de
nucletidos presentes en la clula hospedera. Estas secuencias
adquiridas por el retrovirus pueden ser introducidas por el propio
virus en otra clula perteneciente a una estirpe diferente. De esta
manera, los retrovirus, y quiz tambin otros tipos de virus, pueden
actuar como vectores de la evolucin, transfiriendo fragmentos de
informacin gentica entre diferentes especies. Por lo tanto, no es
improbable que los retrovirus sean el resultado de la eliminacin de

ciertos fragmentos de cido nucleico originalmente presentes en el


genoma de clulas eucariticas.
Es poco probable que todos los virus conocidos hayan derivado del
mismo progenitor ancestral. Es ms probable que diferentes tipos
de virus hayan surgido en diferentes ocasiones por medio de
cualquiera de los mecanismos invocados por las teoras
mencionadas. Sin embargo, una vez que se ha formado un virus en
particular, ste estar sujeto a presiones evolutivas al igual que los
organismos procariticos y encariticos. Un proceso que contribuye
a la evolucin viral es la recombinacin entre dos diferentes tipos
de virus. Por ejemplo, el fago P22, que afecta la Salmonella, puede
recombinarse con otros fagos cuya morfologa es diferente (por ej.:
fagos Fels1 y Fels-2) e incluso con el fago que infecta la E. coli,
pero no a la Salmonella. Casos similares de recombinacin
"ilegtima", la cual ocurre entre molculas de ADN que muestran
poca homologa entre sus respectivas secuencias de bases, han sido
observados en diferentes tipos de virus animales.
Los avances en la caracterizacin de los virus a nivel molecular,
sugieren que los virus coevolucionan con sus organismos
hospederos, posiblemente esto se debe a que los virus son
parsitos intracelulares extremos y, por lo tanto, requieren de la
supervivencia del hospedero para poder asegurar su propia
supervivencia. Es interesante notar que cuando un virus se replica
en su hospedero natural, tiende a no causar enfermedad en el
mismo o causa una enfermedad leve y autolimitada en la mayora
de los casos. Varios de los virus conocidos producen enfermedades
severas slo cuando infectan organismos diferentes a sus
hospederos naturales. Lo anterior sugiere que buena parte de los
virus asociados con la produccin de enfermedades, son virus que
estn en proceso de adaptarse a un nuevo tipo de hospedero y que
una vez lograda dicha adaptacin, la estrategia del virus consiste en
perpetuarse y propagarse sin afectar al organismo hospedero.

X V .

L O S V I R U S : P R O B L E M A S D E
C O N C E P T O E N E V O L U C I N

U N

PARA CIERTOS filsofos, y no sin razn, el universo del hombre es


equivalente al lenguaje, o sea, es a travs del lenguaje, de sus
palabras, conceptos y definiciones, como podemos comprender y
enfocar el universo que nos rodea. De acuerdo con este punto de
vista, la definicin precisa de cualquier objeto o fenmeno es la
condicin primaria necesaria para poder lograr la cabal comprensin
del mismo.
Usualmente ha sido conveniente dividir las ciencias biolgicas en
tres grupos de acuerdo con la naturaleza de sus temas de estudio:
ciencias
taxonmicas,
ciencias
integrativas
y
ciencias
reduccionistas. Las disciplinas taxonmicas, como la botanica y la

zoologa, se refieren a grupos de organismos que tienen un origen y


desarrollo histrico en comn. Por su parte, disciplinas como la
fisiologa y la gentica se dedican al estudio de las propiedades
comunes o especializadas de los organismos vivos y por lo tanto
son disciplinas de tipo integrativo. Las disciplinas reduccionistas
examinan los procesos elementales y las funciones de los
organismos en el nivel molecular; ejemplos de estas disciplinas son
la biofsica y la bioqumica.
La virologa no encaja con facilidad en ninguno de los grupos
mencionados debido a que su tema de estudio: los virus, no pueden
ser definidos adecuadamente a partir de los criterios que por lo
general se emplean para clasificar plantas y animales. La muy
citada frase: "un virus es un virus", atribuida a Andr Lwoff, a la
vez que carece de significado tambin testifica la dificultad de
explicar o definir al virus. Esta dificultad deriva del problema de
reconciliar las propiedades vitales y no vitales mostradas por los
virus. Los virus, incluyendo los viroides, representan las entidades
biolgicas ms pequeas con capacidad de autorreplicacin. Con
frecuencia se les confunde con las bacterias debido a que ambos
tipos de organismos son capaces de causar enfermedades
infecciosas; sin embargo, es fcil distinguirlos de las bacterias
debido a que los virus solamente contienen un tipo de cido
nucleico y son incapaces de multiplicarse cuando estn afuera de
una clula viva, adems de que no son afectados por los
antibiticos que matan a las bacterias.
La clasificacin de los virus presenta serios problemas. Por una
parte, el registro fsil de los virus es prcticamente inexistente, lo
que impide que puedan ser agrupados de acuerdo con su desarrollo
evolutivo. Una situacin similar ocurre con las bacterias, las cuales
son clasificadas a partir de una arbitraria seleccin de
caractersticas morfolgicas y fisiolgicas. Sin embargo, este
mtodo jerrquico y no filogentico para clasificar bacterias ha sido
aceptado por los microbilogos acostumbrados a consultar el
Bergey's Manual of determinative bacteriology, considerado la
autoridad definitiva sobre el tema. Los intentos por aplicar el
sistema de clasificacin de Bergey, basado en binomiales
latinizados, a la clasificacin de los virus, han dado resultados poco
satisfactorios debido a que el criterio de clasificacin se basa
demasiado en los efectos causados por el virus en el hospedero en
lugar de basarse en las propiedades intrnsecas del virus. La
mayora de los nombres de los virus derivan de las caractersticas
clnicas, patolgicas y epidemiolgicas asociadas con las infecciones
virales. Como ejemplos podemos citar el virus de la dermatitis
postular contagiosa que pertenece al grupo de los poxvirus, y el
virus de la degeneracin vascular del frijol grueso. Algunos virus
han sido nombrados de acuerdo con la localidad geogrfica donde
fueron aislados por primera vez: el virus de Sendai. Otros virus
llevan el nombre de sus descubridores: virus de Epstein-Barr.
Algunos virus son conocidos solamente en la versin abreviada de

su nombre original; as, reovirus corresponde a respiratory enteric


orphan virus, y arbovirus corresponde a arthropod-borne virus.
El mtodo ms extendido y aceptado para clasificar los virus agrupa
a estos agentes de acuerdo con el tipo de hospedero que infectan:
bacterias,
hongos,
plantas,
invertebrados
(particularmente
insectos), animales, humanos.
Los virus pueden ser subdivididos de acuerdo con un particular nivel
de inters sobre los mismos. En aos recientes el uso de un sistema
taxonmico racional basado en principios de estructura y formacin
molecular ha sido promovido por el Comit Internacional de
Taxonoma de los Virus; la figura XV1 es un esquema simplificado
de este tipo de clasificacin.
Considerando lo anterior, podemos citar algunas de las mltiples
definiciones de virus producidas a lo largo del tiempo. Por ejemplo,
Andr Lwoff propuso en 1957 que un virus es: "una entidad
estrictamente intracelular y potencialmente patgena que se
caracteriza por tener una fase infecciosa, poseer solamente un tipo
de cido nucleico, multiplicarse en la misma forma que su material
gentico, incapaz de crecer o dividirse en forma binaria, carente de
un sistema productor de energa metablica". De acuerdo con esta
definicin, el virus es fundamentalmente de naturaleza no celular y
es dependiente por completo del metabolismo de la clula
hospedera, adems de que en cierto estadio del ciclo replicativo el
material viral se reduce exclusivamente al cido nucleico.
Otra definicin muy conocida es la propuesta por Salvatore Luna en
1959: "los virus son elementos de material gentico que pueden
determinar en las clulas donde se reproducen la biosntesis de un
sistema que constituye un aparato especfico para permitir la propia
transferencia del virus hacia otras clulas".

Figura XV.1

Esta definicin recalca la independencia del genoma viral con


respecto al genoma del hospedero, as como la capacidad
reproductiva de dicho genoma viral y su especializacin que le
permite ser transferido de una clula a otra.
Luna y Darnell propusieron otra definicin en 1967: "los virus son
entidades cuyos genomas son elementos de cido nucleico que se
replican dentro de las clulas vivas utilizando para este fin la
maquinaria sinttica de la propia clula hospedera y provocando la
sntesis de elementos especializados que pueden transferir el
genoma viral hacia otras clulas."
Renato Dulbecco, 1975: "un virus es un parsito intracelular
obligatorio que puede ser considerado como un bloque de material
gentico (ya sea ADN o ARN) capaz de replicarse en forma autnoma,
y que est rodeado por una cubierta de protena y en ocasiones
tambin por una envoltura membranosa que lo protege del medio y
sirve como vehculo para la transmisin del virus de una clula a
otra."
Es obvio que todas las definiciones citadas comparten ciertos
elementos, pero tambin subrayan o pasan por alto factores
considerados importantes por una u otra definicin. As, surge la
posibilidad de que en realidad cada investigador en el campo de la
virologa puede tener un concepto de virus en particular, concepto
que no ser compartido del todo por el resto de sus colegas y esto
lleva al corolario de que diferentes virlogos estarn en realidad
estudiando diferentes objetos o fenmenos que en forma superficial
resultan ser similares pero profundamente distintos en el nivel
conceptual. Esta posibilidad es apoyada cuando consideramos
definiciones ms antiguas de virus. El criterio decimonnico que
defina a un virus es la propiedad de filtrabilidad, o sea, la
propiedad del agente infeccioso de pasar a travs de filtros
normalmente capaces de retener las ms pequeas bacterias
conocidas hasta entonces. Recordemos que Beijerinck denomin al
agente del mosaico del tabaco como Contagium vivum fluidum,
queriendo recalcar la naturaleza dispersa, y por lo tanto molecular,
del novedoso agente infeccioso capaz de pasar a travs de los filtros
antibacterianos. Beijerinck concibi al virus como un tipo de
molcula soluble en agua, capaz de replicarse slo cuando se
encuentra incorporada en el protoplasma vivo de una clula en la
cual la reproduccin del virus ocurre en forma pasiva.
Previamente, Pasteur haba declarado (en 1890) que todos los virus
eran microbios. Pasteur utiliz el trmino virus para referirse en
particular a cualquier agente infeccioso capaz de producir
inmunidad despus de la recuperacin del organismo infectado.
Finalmente, recordemos que en el siglo I d.C., el mdico romano
Celso denomin virus al agente causal de la rabia, queriendo
significar o referirse a un veneno desconocido presente en la
viscosa saliva de los animales afectados por esta enfermedad.

Una consecuencia inevitable del anlisis de todas las definiciones de


virus mencionadas consiste en que el trmino virus ha tenido
significados muy diferentes a lo largo del tiempo. Muchos de estos
significados son incompatibles o inconmensurables entre s. Por
ejemplo, es obvio que el concepto del virus de la rabia definido por
Celso no tiene nada que ver con el virus de la rabia observado por
cualquier virlogo molecular contemporneo. Si consideramos que
las conductas adoptadas en relacin con cualquier fenmeno
observado dependen de la interpretacin conceptual de dicho
fenmeno, entonces es obvio que el moderno agente causal de la
rabia est totalmente fuera de la visin del mundo de los mdicos
de la antigua Roma, o sea, diferentes cientficos ubicados en
diferentes pocas han estado observando un fenmeno llamado
rabia, el cual es similar en todas las pocas en el nivel superficial,
pero es radicalmente diferente cuando se le considera dentro del
marco psicolgico y cultural de cada poca a lo largo del tiempo.
La virologa es una de tantas disciplinas que constituyen el
panorama de la ciencia. Por lo tanto, es pertinente finalizar esta
introduccin al estudio de los virus co una breve reflexin sobre la
naturaleza de la ciencia.
No puede dejar de llamar nuestra atencin el hecho de que la
mayora de los avances tericos en el campo de la virologa han
sido, en sus respectivos tiempos, recibidos con escepticismo por la
mayor parte de la comunidad cientfica. Tambin es notable que se
requiere el paso de varios aos y la acumulacin de fracasos
experimentales con resultados negativos que contradicen los
postulados de la ortodoxia cientfica, antes de que la mayora de los
investigadores estn dispuestos a considerar seriamente la otra
evidencia disponible que apoya teoras alternativas que han
permanecido ignoradas hasta entonces. Como ejemplo de lo
anterior tenemos el caso de Peyton Rous, que a principios de este
siglo produjo slida evidencia experimental de que algunos tumores
en animales son causados por virus filtrables. Se necesitaron casi
cincuenta aos para que el trabajo de Rous recibiera el debido
reconocimiento y aceptacin por la mayor parte de la comunidad
cientfica. En forma similar, las observaciones y experimentos de
Avery, MacLeod y McCarty, que demostraron que el ADN es el factor
capaz de transformar bacterias inocuas en bacterias patognicas,
no fueron cabalmente apreciados por la mayora de sus
contemporneos que suponan que las protenas eran capaces de
contener y transmitir la informacin gentica.
En otras ocasiones los cientficos se encuentran inmersos en un
marco terico y conceptual que les impide interpretar
adecuadamente la evidencia proporcionada por el mtodo
experimental y la simple observacin. Ejemplo de lo anterior es el
caso de Ivanovsky, que fue el primero en establecer la filtrabilidad
del agente causal del mosaico del tabaco, pero atribuy este
fenmeno a un microorganismo productor de toxinas difusibles,
negndose a considerar la posibilidad de que existieran partculas

con actividad biolgica capaces de pasar a travs de los poros de


filtros antibacterianos. Un caso similar es el de Pasteur, que nunca
sospech que el agente de la rabia era de naturaleza diferente a las
bacterias.
En otras ocasiones, los cientficos manifiestan cierta timidez o
excesiva reserva para formular hiptesis innovadoras, pues se
sienten indirectamente restringidos por el marco cultural y las ideas
dominantes en un periodo determinado. Tal es el caso de F. W.
Twort, que fue el primero en observar el fenmeno de lisis
bacteriana causada por fagos, y en forma muy cautelosa y sin
comprometerse sugiri que este fenmeno poda ser causado por
un virus filtrable bacteriano, dejando as el campo libre para que
D'Herelle elaborara y reclamara para s el descubrimiento del
bacterifago.
Otro problema que enfrentan los cientficos es la incomprensin de
sus ideas debido a la falta de un marco de referencia adecuado que
permita integrarlas dentro de la corriente del pensamiento cientfico
contemporneo. Tal es el caso de la hiptesis del provirus,
propuesta por Temin con base en sus observaciones sobre la
replicacin de ciertos virus ARN. Dicha hiptesis permaneci casi
ignorada hasta que el propio Temin y David Baltimore
proporcionaron evidencia de que existe la enzima transcriptasa
inversa que puede hacer fluir la informacin gentica de ARN hacia
ADN, evento que hasta entonces era considerado anatema por el
llamado dogma central de la biologa molecular ejemplificado por el
esquema: ADN
ARN
Protena.
En otras ocasiones, la ausencia de ciertos conceptos tericos e
incluso taxonmicos, impide establecer el eslabn entre
observaciones aparentemente independientes, pero que en realidad
corresponden a dos versiones de un mismo tipo de fenmeno. Un
ejemplo de lo anterior fue la incapacidad de establecer una
correlacin entre las observaciones de Ellerman y Bang sobre la
leucemia aviaria y los experimentos de Rous con el sarcoma de los
pollos, debido a que a principios de este siglo las leucemias no eran
consideradas como una forma de cncer.
Por otra parte, tenemos el caso de los investigadores solitarios,
capaces de proponer teoras o hacer observaciones avanzadas, las
cuales tienden a ser incomprendidas o pasadas por alto por los
pocos contemporneos que tienen noticia de las mismas. Tal es el
caso de Beijerinck y su hiptesis del Contagium vivum fluidum,
referente al agente del mosaico del tabaco. Similar es el caso de
Fred Griffith, que en 928 realiz los primeros experimentos de
transformacin bacteriana in vitro, los cuales permanecieron
ignorados por casi veinte aos hasta que fueron actualizados por
Avery, MacLeod y McCarty.
Tambin debemos considerar el caso de observadores empricos
(sean cientficos o no lo sean) que son capaces de aplicar el sentido

comn para obtener resultados prcticos a partir de observaciones


empricas. Ejemplos extremos de lo anterior son el caso de Edward
Jenner y su descubrimiento de la vacuna contra la viruela, o el caso
de los capitanes de Francisco Pizarro, que habiendo notado la
correlacin entre la viruela y la enorme mortandad entre la
poblacin indgena, solan enviar por delante de las tropas
conquistadoras a soldados o esclavos portando lanzas con lienzos
impregnados con secreciones obtenidas de enfermos de viruela con
la idea de que as podran obtener una fcil victoria al diseminar la
enfermedad entre la poblacin del Imperio inca.
El registro histrico nos muestra que una disciplina cientfica avanza
no tanto por causa de la acumulacin de observaciones
fenomenolgicas, sino por causa de la transformacin de conceptos
y teoras que permiten la reinterpretacin de dichas observaciones.
En ocasiones, los nuevos conceptos y teoras incorporan parte de
las ideas contenidas en teoras e hiptesis previas, pero tambin en
muchos casos representan una ruptura total con el saber del pasado
a la vez que significan la adopcin de un nuevo marco de referencia
terico e incluso psicolgico, a veces totalmente incompatible con
las pautas cientficas y culturales de pocas previas. Por ejemplo,
las ideas y conceptos del mdico romano Celso, que
indiscutiblemente corresponden a las de un notable sabio del siglo
I, guardan muy poca correlacin y difcilmente pueden ser
incorporadas en el marco de la virologa molecular.
Sin embargo, es un error aplicar sin restriccin los criterios y
normas de una poca como la nuestra a los eventos y actividades
desarrolladas por los cientficos de pocas pasadas. Ni Celso ni
Pasteur eran ignorantes u obscurantistas; por el contrario, ambos
representan brillantes intelectos trabajando en un particular
contexto cultural y psicolgico. Conceptos que eran vlidos para
Celso resultan carentes de sentido para Pasteur, al igual que bajo
criterios contemporneos Pasteur resulta estar equivocado al
clasificar virus y bacterias en un mismo grupo. Igualmente, varios
de los conceptos y teoras actualmente considerados como ejemplos
de ortodoxia cientfica resultarn errneos e incluso carentes de
sentido y poder explicativo para los cientficos del siglo XXI.
El filsofo Thomas Kuhn ha propuesto la existencia de una "tensin
esencial" entre la comunidad de cientficos ortodoxos y aquellos
innovadores capaces de vislumbrar y sugerir nuevas teoras e
interpretaciones que amplan el panorama de la ciencia por fuera de
los lmites del conocimiento establecido en una poca en particular.
Quiz es el silencioso conflicto entre una ortodoxia y una
heterodoxia cientfica uno de los principales factores de la dinmica
de la ciencia.
La ortodoxia cientfica es necesaria, pues contribuye a crear un
marco de referencia a partir del cual es posible obtener resultados
que algunas veces se ven reflejados en aplicaciones prcticas del
conocimiento cientfico, mismas que contribuyen a elevar la calidad

de la vida de los seres humanos. Esta ortodoxia con sus dogmas y


teoras, tambin sirve como un filtro que permite descartar
proposiciones errneas o falsos caminos para el avance cientfico.
Sin embargo, esta ortodoxia tambin conduce al estancamiento
cientfico y al desvo o a pasar por alto nuevas teoras con mayor
poder explicativo.
Un factor comn a la mayora de los eventos considerados como
revoluciones en la historia de la ciencia es la imaginacin
demostrada por los cientficos responsables de tales hitos
cientficos. Esta imaginacin cientfica a veces se nutre de ciertos
factores racionales como la observacin y experimentacin
paciente, objetiva y rigurosa. Pero con mayor frecuencia la
imaginacin cientfica se basa en la intuicin y la capacidad creativa
de ver en el mismo fenmeno posibilidades que permanecen ocultas
para la mayora de los contemporneos.
En todo gran hombre de ciencia convergen la intuicin e
imaginacin que son caractersticas tambin del filsofo.
Ciertamente, el rigor y la disciplina son factores que pueden hacer
un buen cientfico. Pero es quiz el culto a la imaginacin en un
clima de tolerancia lo que da lugar a la aparicin del cientfico
trascendente que, al igual que el artista, es un creador de nuevos
horizontes y por lo tanto profundamente humano

B I B L I O G R A F A

M N I M A

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C O N T R A P O R T A D A

La rabia, enfermedad capaz de transformar a un perro domstico en


una bestia feroz, presenta un cuadro pavoroso y a la vez irresistible
que ha merecido desde la antigedad la atencin de los hombres. Si
se comparan las descripciones de los cronistas griegos de esta
enfermedad con las que se tienen en la actualidad encontramos,
nos dice el doctor Armando Aranda, que desde el punto de vista
clnico el virus de la rabia no ha cambiado a lo largo de los siglos,
caracterstica que lo distingue de aquellos virus que s se han
modificado sus cepas con el tiempo. Volviendo a la rabia, una de
sus descripciones ms precisas y detalladas se debe a Celso,
mdico que vivi en el siglo I de nuestra era y que en su libro De
medicina escribi una frase que ha llamado la atencin de los
historiadores: "Especialmente en el caso en que el perro es rabioso,
el virus debe ser drenado con una ventosa de vidrio."
Nadie se atrevera a pensar que Celso identific al agente causante
de la rabia como un virus en el sentido que se le da actualmente,
mas es importante subrayar que Celso utiliz el trmino virus para
denotar al agente causal de la rabia mientras que en su libro
emplea la palabra venenum para calificar la ponzoa de las
serpientes. En especial, si consideramos que virus significa tambin
veneno o lquido viscoso. Quiz Celso haba observado que la rabia
se transmita por medio de la saliva del animal infectado.
Muy posteriormente, la palabra virus ha sido empleada por gente
tan notable en el campo de la medicina comoThomas Fuller, Angelo
Gatti, Edward Jenner, el descubridor de la vacunacin y Claude
Bernard, por citar slo unos cuantos. Sin embargo, la primera
revista cientfica dedicada exclusivamente al campo de la virologa
inici su publicacin en 1939 y el primer texto que trata
exclusivamente el tema fue publicado en 1953: General Virology de
Salvatore Luria.
Los virus son extremadamente pequeos, slo pueden ser
observados por medio de los microscopios ms potentes, los
electrnicos. Su naturaleza es tan esquiva que su mejor definicin
es la del contemporneo Andr Lwoff: "Un virus es un virus." Mas
como producen una buena cantidad de infecciones su estudio
resulta de necesidad extrema. El presente libro ofrece al lector una
visin global de lo que se sabe sobre los virus: su origen, su
estructura, sus interacciones, su evolucin.

Armando Aranda Anzaldo es mdico cirujano graduado en la


Facultad de Medicina de la UNAM, maestro en ciencias qumicas de la
Facultad de Quimca de la misma institucin y doctor en filosofa
(bioqumica) por la Universidad de Cambridge, Gran Bretaa.
Actualmente es investigador del Laboratorio de Inmunologa de la
Facultad
de
Medicina
de
la
Universidad
de
Pars.
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