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Annotation

Thomas Covenant se siente contrariado por lo que


Linden Avery requiere de l; pero se somete porque sabe
que, despus del terrible fracaso que han tenido en la Isla
del rbol nico, no les queda ms alternativa que regresar y
luchar. Mhoram le haba dicho: ...Al final tendrs que
volver al Reino. El grupo emprende un largo y accidentado
viaje por tierra hasta Piedra Deleitosa. All, tras un terrible
encuentro con el Delirante Gibbon, Covenant descubre que
le es posible aceptar las condiciones inherentes a su
pavoroso poder... y controlarlas. Mientras se prepara para el
enfrentamiento definitivo con el Amo Execrable, comprende
que al fin tiene la respuesta que tanto haba buscado.
STEPHEN R. DONALDSON
NDICE
Primera parte: LA RETRIBUCIN
UNO: La cicatriz del capitn
DOS: El refugio del leproso
TRES: Un sendero hacia el amor
CUATRO: El mar de hielo
CINCO: Hacia tierra
SEIS: El invierno en pie de guerra

SIETE: La promesa de la doctora


OCHO: Los defensores del Reino
NUEVE: Marcha hacia la crisis
DIEZ: El Fuego Bnico
Segunda parte: LA APOTEOSIS
ONCE: Las consecuencias
DOCE: Esos que se marchan
TRECE: La eh-Estigmatizada
CATORCE: Meta final
QUINCE: Los ejecutores de la profanacin
DIECISEIS: Perdona, Andelain!
DIECISIETE: En las Madrigueras de los Entes
DIECIOCHO: No hay otro camino
DIECINUEVE: Resistiendo a la posesin
VEINTE: La Solsapiente
Eplogo: LA RESTAURACIN
Glosario

STEPHEN R. DONALDSON
El portador del oro blanco

Libro 3 de las Segundas Crnicas de Tomas Covenant, El


Incrdulo.

EDITORIAL ACERVO

Julio Verne, 5-7. Tel. 212 26 64 08006 BARCELONA


Ttulo de la obra original: THE WHITE GOLD
WIELDER
Traduccin de: MARIO ALVAREZ y A.P.H.

Dibujo sobrecubierta: RICARD CASTELLS


1983 by Stephen R. Donaldson
Derechos exclusivos de edicin en castellano reservados
para todo el mundo y propiedad de la traduccin
1986 Editorial Acervo, S. L.

I.S.B.N.: 8470023969

Depsito legal: 21219 Impreso en Espaa


Novagrfik, c/. Puigcerd, 217, 08019 Barcelona
Ninguna parte de esta publicacin, incluido el diseo de
la cubierta, puede ser reproducida, almacenada o transmitida
en manera alguna ni por ningn medio, ya sea elctrico,
qumico, mecnico, ptico, de grabacin o de fotocopia, sin
permiso previo del editor.
Para ir donde los sueos van

NDICE
Lo que ya ha sucedido
EL REINO HERIDO, Libro Primero de Las Segundas
Crnicas de Thomas Covenant, describe el retorno de
Thomas Covenant al Reino; un dominio de magia y peligros
donde, en el pasado, libr una aciaga batalla contra el
pecado y la locura, y venci. Usando el poder de la magia
indomeable, rindi al Amo Execrable, el Despreciativo,
antiguo enemigo del Reino, ganando as la paz de ste y su
integridad personal.
Para Covenant han transcurrido diez aos, que
equivalen a muchos siglos en la vida del Reino; el Amo
Execrable ha recuperado su poder, y confa que triunfar
logrando al fin apoderarse del anillo de oro blanco que
Covenant lleva en el dedo y le hace poseedor de la magia
indomeable. El Amo Execrable convoca a Covenant al
Reino. ste se encuentra de pronto en la Atalaya de Kevin,
donde una vez el Execrable profetiz que Covenant
destruira el Mundo. Tal profeca es reafirmada, pero de un
modo nuevo y terrible.
Acompaado por Linden Avery, una doctora que fue
arrastrada al Reino con l involuntariamente, Covenant

desciende al viejo pueblo de Pedraria Mithil, donde se


encuentra por primera vez con la terrible fuerza que el
Despreciativo ha desencadenado: el Sol Ban. El Sol Ban es
una corrupcin de la Ley de la Naturaleza, que aflige al Reino
con lluvia, sequa, fertilidad y pestilencia en una demencial
sucesin. Ha destruido ya los viejos bosques. A medida que
va intensificndose, se hace ms real la posibilidad de que
destruya toda forma de vida. El pueblo del Reino se ve
obligado a sangrientos sacrificios rituales para aplacar al Sol
Ban en aras de la supervivencia.
Al comprender la extremada gravedad de la situacin,
comienza a indagar para comprender el fenmeno y
encontrar los remedios para sanar al Reino. Guiados por
Sunder, un hombre de Pedraria Mithil, Linden y l se
encaminan hacia Piedra Deleitosa, donde tiene su sede el
Clave, los Maestros ce la Ciencia que saben y comprenden
mejor todo lo referente al Sol Ban. Pero los viajeros son
perseguidos por Delirantes, antiguos sirvientes del Amo
Execrable, cuyo propsito es el administrar a Covenant un
extrao veneno que deba enloquecerlo de poder.
Tras sobrevivir a los peligros del Sol Ban y al ataque del
veneno, Covenant, Linden y Sunder continan hacia el
norte. Cuando se aproximan a Andelain, una regin que
haba sido extraordinariamente bella, en el centro del Reino,
encuentran otra aldea, Pedraria Cristal, en la cual una mujer
llamada Hollian sufre la amenaza del Clave debido a su

capacidad de vaticinar el Sol Ban. Los viajeros la rescatan y


ella se les une en la pesquisa.
Informa a Covenant de que Andelain, pese a seguir
siendo hermosa, se ha convertido en un lugar de iniquidad.
Atribulado por esta profanacin, Covenant entra solo en
Andelain para enfrentarse a cualquier cosa que encuentre
all. Descubre que Andelain no es un lugar de maldad: se ha
convertido en un lugar de poder donde los Muertos se
renen en torno a un forestal que cuida los rboles.
Covenant encuentra pronto a este forestal, que una vez fue
un hombre llamado Hile Troy, y con varios de sus antiguos
amigos: los Amos Mhoram y Elena, el Guardin de Sangre
Bannor, y el Gigante Corazn Salado Vasallodelmar. El
forestal y los Muertos otorgan a Covenant regalos
consistentes en conocimientos y avisos; pero Vasallodelmar
le ofrece la compaa de una extraa criatura negra llamada
Vain, un ser creado por los ur-viles a partir de los demondim
y cuya misin se oculta.
Seguido de Vain, Covenant pretende reunirse con sus
compaeros, quienes en su ausencia han sido capturados
por el Clave. En su bsqueda expone la vida, primero en el
pueblo de Fustaria Poderpiedra, despus entre las vctimas
del Sol Ban en Pedraria Dura. No obstante, con la ayuda de
los waynhim, logra llegar a Piedra Deleitosa. All encuentra
Gibbon, la jerarqua ms alta del Clave, y descubre que sus
amigos han sido hechos prisioneros para que su sangre

pueda ser utilizada en la manipulacin del Sol Ban.


Ansiando desesperadamente libertar a sus amigos y
obtener conocimientos acerca de las atrocidades del Amo
Execrable, Covenant se somete a una Videncia, un ritual de
sangre, en el cual la verdad es revelada en alto grado. Sus
visiones le muestran dos hechos cruciales: que la causa del
Sol Ban radica en la destruccin del Bastn de la Ley, un
instrumento que antes mantena el orden natural; y que el
Clave, en realidad, sirve al Amo Execrable, por medio de las
acciones de los Caballeros que controla Gibbon.
Usando la magia indomeable, Covenant liberta a sus
amigos de Piedra Deleitosa. Luego decide ir en busca del
rbol nico, del cual se hizo el verdadero Bastn de la Ley,
con el propsito de tallar uno nuevo y utilizarlo contra el Sol
Ban.
A tal objeto se le unen los haruchai Brinn, Cail, Ceer y
Hergroom, miembros de la raza que antiguamente constituy
la Escolta de Sangre. Con ellos, sus amigos y Vain,
Covenant vuelve al este, hacia el mar, esperando encontrar
all los medios necesarios para proseguir su investigacin.
En su camino, encuentra a un grupo de gigantes que estn
ocupados en una misin que denominan la Bsqueda. Uno
de ellos, Cable Soadordelmar, ha tenido una visin
premonitoria de la tierra y del Sol Ban, e intentan combatir el
peligro. Covenant los convence para que los acompaen a
Lnea del Mar, hasta Coercri, el antiguo hogar de los

gigantes del Reino, y utiliza sus conocimientos sobre sus


antepasados para persuadirlos de que dediquen su barco
gigante a encontrar el rbol nico.
Antes de partir del Reino, Covenant realiza un gran acto
de reparacin por las vctimas de Coercri, los antiguos
gigantes que quedaron dependientes, aun despus de
muertos, del Delirante que los mat. Luego enva de vuelta al
Reino a Sunder y Hollian para que convenzan a los pueblos
de la necesidad de resistirse al Clave, preparndose l para
emprender la siguiente etapa de su indagacin.
EL RBOL NICO, Libro Segundo de Las Segundas
Crnicas de Thomas Covenant, detalla tal bsqueda, el viaje
del Gema de la Estrella Polar, nave de los gigantes, en pos
del rbol nico.
Desde el principo, la traicin viaja con ellos. Linden
descubre demasiado tarde que un Delirante se halla a bordo
del barco. ste utiliza a las ratas de las bodegas para atacar a
Covenant, y su ataque reactiva el veneno que hay en l. En
su delirio, Covenant teme destruir a sus amigos y rechaza
cualquier clase de ayuda. Linden consigue salvarlo
nicamente despus de intentar una superficial posesin de
su espritu.
Tras recobrarse, prosiguen la navegacin hacia la tierra
de los elohim, un pueblo aislado y mstico al que los
gigantes creen capaz de revelarles el emplazamiento del
rbol nico. Pero cuando Covenant y sus compaeros

llegan a Elemesnedene, hogar de los elohim, encuentran ms


perplejidad y ofuscacin que ayuda. Los elohim llaman a
Linden Sosapiente, denigrando a Covenant porque carece
del sentido de la salud que ella posee y rehusando
comunicarles la situacin del rbol nico, excepto si les
permiten penetrar en la mente de Covenant para descubrir lo
que el forestal de Andelain le comunic. A resultas de ello,
los gigantes obtienen los conocimientos necesarios para
llegar hasta el rbol nico, pero la mente de Covenant se
extrava.
Entretanto, Vain es capturado por los elo h im, que
desconfan de l. Mas cuando Linden logra que el grupo se
aleje de Elemesnedene, se las arregla para escapar.
A bordo del Gema de la Estrella Polar, se dirigen hacia el
lugar donde les han dicho que se halla el rbol nico. Para
su sorpresa, se les une un e l o h i m, Buscadolores el
Designado, enviado por su pueblo en aras de secretos
propsitos y para vigilar a Vain. Linden descubre su
imposibilidad de sanar la mente de Covenant sin
posesionarse completamente de l, acto que considera
perverso.
Daado tras una terrible tempestad, el Gema de la
Estrella Polar se ve obligado a procurarse reparaciones y
suministros en el puerto de Brathairealm, hogar de los
brathair, pueblo que ha pasado casi toda su existencia en
lucha contra los atroces esperpentos de la arena, habitantes

del Gran Desierto. En el reino de los brathair gobierna, como


valido de gaddhi, su soberano, un viejo taumaturgo llamado
Kasreyn del Giro, que desea apropiarse del anillo de
Covenant. As, intenta liberar la mente de Covenant para que
se vea impelido a entregrselo. Al fallar sus tentativas
iniciales, Kasreyn opta por coaccionar a Linden para que le
consiga el anillo, exponiendo a los haruchaia la violencia de
los esperpentos de la arena que matan a Hergroom y mutilan
a Ceer, apresando a todo el grupo cuando trata de huir del
castillo de Kasreyn, la Fortaleza de Arena.
Sin embargo, Linden logra que las maquinaciones de
Kasreyn se vuelvan contra l. Carga sobre s misma el dao
infringido a la mente de Covenant, consiguiendo devolverle
la consciencia y el poder a tiempo de salvar la Bsqueda, por
medio del dominio de un esperpento de la arena y la
consecucin de la muerte de Kasreyn. Cuando estn
escapando de Bhrathairealm, Ceer es asesinado. Pero
Linden se recobra de la enajenacin mental que asumiera de
Covenant y, una vez en el Gema de la Estrella Polar, la
Bsqueda prosigue.
AI fin, llegan a la Isla del rbol nico, y Cable
Soadordelmar se esfuerza en disuadir a Covenant y a
Linden de su propsito, pero la mudez le impide explicar su
Visin de la Tierra. En el nombre del pueblo haruchai y por
la causa de Covenant, Brinn libra un combate con el
Guardin del rbol nico para ganar el acceso a la Isla. En el

curso de ste, l mismo se convierte en Guardin y permite al


grupo descender a la profunda gruta donde se halla el rbol
nico.
All sacrificar su vida Soadordelmar para revelar lo
que esconden las secretas manipulaciones del Amo
Execrable: el veneno ha dado tal poder a Covenant que no
podr seguir invocando la magia indomeable sin amenazar
el Arco del Tiempo. Adems, el rbol nico se encuentra
custodiado por el Gusano del Fin del Mundo: el menor
intento de tocar el rbol despertar al Gusano, destruyendo
a todos los compaeros si Covenant no lucha para
protegerlos.
Al comprender esto, Linden le pide a Covenant que
permanezca inactivo. Por el contrario, Covenant trata de
hacerla volver a su antiguo mundo para que atienda la mortal
herida de su cuerpo, pero ella hace que falle su intento y se
queda junto a l. El grupo ha de regresar al Gema de la
Estrella Polar sin el nuevo Bastn de la Ley, mientras la Isla
del rbol nico se hunde en el mar.
Aqu comienza El portador del Oro Blanco, Libro
Tercero de Las Segundas Crnicas de Thomas Covenant.

Primera parte: LA RETRIBUCIN

UNO: La cicatriz del capitn


Despojado del palo mayor, el Gema de la Estrella Polar
viraba al norte torpe y pesadamente, presentando la popa a
las aguas enturbiadas por la arena y la espuma que haban
dejado el rbol nico al caer. En las jarcias, los gigantes
bregaban y se afanaban en sus tareas, llevados de un lado a
otro por el spero tono de las rdenes de Quitamanos, aun
cuando Soadordelmar yaca muerto en cubierta bajo ellos.
El maestro de anclas permaneca al timn, encorvado y
rumiando su dolor, gritndoles con ronca voz debida al
llanto contenido. Si alguno se demoraba en obedecer, la
sobrecargo Furiavientos, le secundaba desencadenando sus
imprecaciones como si fuesen un diluvio de speros
fragmentos de granito, porque la Bsqueda entera haba
fracasado y ella no conoca otra forma de soportarlo. El
dromond se diriga al norte sin ms motivo que el de alejarse
de la profunda fosa en que haban enterrado sus esperanzas.
Pero Grimmand Honninscrave, el capitn del barco
gigante, permaneca en la cubierta de popa con su hermano
entre los brazos, sin hablar. Su enorme rostro, tan firme ante
los peligros y tempestades, pareca ahora un rendido
baluarte; las sombras se enredaban en su barba al declinar el
sol hacia su puesta. Y junto a l se hallaban la Primera de la
Bsqueda y Encorvado, como extraviados sin la Visin de la

Tierra que les guiara.


Buscadolores el Designado tambin se encontraba all,
mostrando su antiguo dolor como si siempre hubiera sabido
lo que iba a ocurrir en la Isla del rbol nico. A su lado
Vain, con una abrazadera del antiguo Bastn de la Ley
rodeando su inerte mueca, y la intil mano que colgaba de
sta. Y tambin estaba Linden Avery, desgarrada por la
pena: la clera y la tristeza por Soadordelmar daaban sus
ojos, y la ausencia de Covenant laceraba sus miembros.
Pero Thomas Covenant se haba retirado a su camarote
como un animal herido a su guarida, y all permaneca.
Se senta derrotado. Sin resistencias.
Yaca en la hamaca mirando el techo, invadido por una
profunda depresin. Aquella estancia haba sido construida
para un gigante y era excesiva para l, tal como su sino y las
intrigas del Despreciativo le excedan. La rojiza puesta de sol
penetraba a travs de la abierta tronera ensangrentando el
techo, hasta que el crepsculo lleg y lo quit de su vista.
Pero haba estado ciego tanto tiempo, tan incapaz de captar
el menor destello de su verdadero destino hasta que Linden,
enfrentndose con l, haba gritado:
- Eso es lo que desea el Execrable!
Era como si su antigua firmeza y sus victorias se
hubiesen vuelto contra l. No poda considerar a Cail, que
montaba guardia ante su puerta, como a un hombre cuya
fidelidad mereciera. Prescindiendo del lento discurrir de la

nave gigante, la sal que impregnaba el aire, los chirridos de


los aparejos y el runrunear de las velas, no poda apreciar la
diferencia entre aquel camarote y el calabozo de la Fortaleza
de Arena o las traicioneras profundidades de Piedra
Deleitosa. Todas las piedras eran iguales para l, sordas a
cualquier splica o necesidad, insensibles. Poda haber
destruido la Tierra en aquella crisis de poder y veneno,
haber roto el Arco del Tiempo como si de veras fuese un
sirviente del Despreciativo, si Linden no le hubiera detenido.
Y entonces fracas ante su nica oportunidad de
salvarse. Aterrado por el amor y el miedo que senta por ella,
haba permitido a Linden volver junto a l abandonando su
agonizante cuerpo en la otra vida. Dejndolo a merced de su
desgracia, aun cuando no fuera eso lo que ella se haba
propuesto.
Brinn le haba dicho: sta es la gracia que te ha
sidodada, el poder soportar cuanto ha de soportarse. Pero
era mentira.
Yaca en la oscuridad sin moverse, sin dormir aunque
ansiaba el sueo, una mnima interrupcin que le permitiera
el olvido. Segua mirando el techo como si tambin l fuese
parte de la piedra inerte, una materializacin del desatino y
los sueos rotos atrapados en el eterno mbito de su
derrota. La clera y el desprecio de s mismo podan haberle
impelido a buscar sus antiguas ropas, a subir a cubierta para
compartir la desolacin de sus amigos. Pero las haba dejado

en el camarote de Linden para que ella las guardaba, y no


poda ir all. Su amor por Linden se haba corrompido en
exceso, el egosmo lo haba falseado demasiado. As, la
nica mentira que haba mantenido desde el principio contra
ella volva para condenarlo.
La haba mantenido en la ignorancia de un hecho
importante, esperando como un cobarde que no fuera
necesario que lo descubriese, que su deseo por ella fuera
permisible al final. Pero con aquello no haba conseguido
nada, excepto su incomprensin. Nada ms que el fracaso de
la Bsqueda y el triunfo del Despreciativo. Haba permitido
que su necesidad de ella les cegara a ambos.
No, era an peor que eso. La necesit, la haba
necesitado tan agudamente que aquella agudeza desgarr
sus defensas. Pero otras necesidades se haban manifestado
tambin: la de constituirse en salvador del Reino, resistir en
el centro mismo de la maldad del Amo Execrable haciendo
prevalecer su propia respuesta; la de mostrar su valenta de
mortal ante la efusin de sangre y el dolor. Se envolvi tanto
en su aislamiento y en su lepra, lleg a tener tal certeza en lo
que eran y significaban, que no pudo distinguirlas del
Desprecio.
Ahora estaba vencido. Nada quedaba en lo que pudiera
poner sus esperanzas, por lo que pudiera cuerdamente
esforzarse.
Debi haberlo previsto. El anciano de Haven Farm

habl para Linden ms que para l. Los e l o h i m la


proclamaron Solsapiente, achacndole a l los errores que
haban puesto a la Tierra en peligro. Incluso la difunta Elena
declar claramente en Andelain que la curacin del Reino
estaba en manos de Linden y no en las suyas. Con todo,
prefiri su terquedad, rechaz la comprensin. Su necesidad
o arrogancia haba sido demasiado grande para permitirle
comprender.
Y aun as, con la destruccin de todas las cosas que
para l eran importantes, no hubiese obrado de otra manera:
ni entregado el anillo ni delegado el sentido de su existencia
en Linden o en Buscadolores. Era cuanto le quedaba:
soportar la culpa si no poda conseguir la victoria. Habiendo
fracasado todo lo dems, poda continuar al menos
rehusando el ser disminuido.
As yaca en la litera como una vctima, con el barco de
piedra rodendolo. Encadenado a los grilletes en que sus
errores se haban convertido, ni se mova ni lo intentaba
siquiera. La oscuridad de la noche sin luna comenzaba a
penetrar en sus ojos. En Andelain, el Amo Superior Mhoram
le haba advertido: l ha dicho que t eres su Enemigo.
Recuerda que lo que siempre persigue es pervertirte. Era
cierto: se haba convertido en el siervo del Despreciativo
ms que en su Enemigo. Incluso el antiguo triunfo se volvi
en su contra. Lamiendo las partes heridas de su corazn,
apart la mirada de la impenetrable oscuridad y continu

donde estaba.
No poda medir el transcurso del tiempo, pero no se
hallaba muy entrada la noche cuando oy el resonar de una
tensa y spera voz tras la puerta. Era incapaz de distinguir
las palabras que pronunciaba. Sin embargo, la rplica de Cail
fue clara.
- La condenacin de la Tierra pende sobre su cabeza dijo el haruchai-. Es que no vas a tener compasin de l?
- Puedes creer realmente que pretendo daarle? repuso Honninscrave, demasiado exhausto para enojarse o
discutir.
Luego la puerta se abri, y la luz de la linterna proyect
la corpulenta figura del capitn hacia el interior de la cabina.
La luz pareca diminuta contra la inexorable noche del
mundo, pero ilumin el camarote con suficiente intensidad
como para herir los ojos de Covenant, hacindole derramar
lgrimas involuntarias. Sigui inmvil, sin volver la cabeza ni
cubrirse el rostro. Mirando inerte el techo mientras
Honninscrave colocaba la linterna sobre la mesa.
La mesa era baja para las dimensiones de la cabina.
Desde el da en que iniciaron aquel viaje de bsqueda, el
mobiliario de los gigantes fue sustituido por una mesa y
sillas ms acordes con la estatura de Covenant. En
consecuencia, la lmpara proyectaba la sombra de la hamaca
sobre l. Pareca yacer en el eco de su propia lobreguez.
Con un ronco suspiro, Honninscrave se desplom junto

a la pared, sentndose en el suelo. Tras un prolongado


momento de silencio, su voz surgi de la plida luz.
- Mi hermano est muerto. -La idea continuaba
torturndolo-. Yo lo amaba, no tena ms familia desde el
fallecimiento de nuestros padres y ahora est muerto. Su
Visin de la Tierra nos permita alguna esperanza, aunque a
l le llenaba de zozobra, y ahora tal esperanza se ha
desvanecido y l jams ser perdonado. Como a los Muertos
de la Afliccin, el horror le arrebat vida. Jams ser
liberado. Cable Soadordelmar, mi hermano, poseedor de la
Visin de la Tierra, sin voz y valiente hasta la tumba.
Covenant no volvi la cabeza. Pero pestae como si
sintiera un pinchazo en los ojos hasta que la penumbra
volvi a instalarse sobre l. El camino de la esperanza y el
de la perdicin, pens calladamente, se hallan abiertos
ante ti. Acaso para l hubiese sido cierto. Quizs, de haber
sido honesto con Linden, o de haber escuchado a los
el o h i m, el acceso hasta el rbol nico les hubiese
reservado alguna esperanza. Pero, qu clase de esperanza
hubo nunca para Soadordelmar? Y aun sin ella, el gigante
trat de cargar sobre s todo el peso de la condena. Y de
alguna manera encontr finalmente su voz para avisarles.
Honninscrave dijo con aspereza:
- Le rogu a la Escogida que te hablase, pero se neg.
Cuando le propuse hacerlo yo personalmente, protest y me
pidi que desistiera. Acaso no ha sufrido ya bastante?

gimi. Es que no conoces la piedad? -Se detuvo por un


momento bajando el tono de voz-. La Escogida se comporta
con valenta. Ya no es la mujer dbil y asustadiza que se
amedrent ante el Acechador del Llano de Sarn. Pero
tambin se hallaba unida a mi hermano por un vnculo que,
de alguna forma, influye en su modo de actuar.
Pese a haberse negado, pareca considerarla digna de
su respeto. Luego prosigui:
- Pero de qu me sirven la paciencia o la piedad? No
estn a mi alcance. Tan slo s que Cable Soadordelmar
est muerto. Y que jams ser perdonado si t no le liberas.
Ante aquello, la sorpresa y el dolor oprimieron a
Covenant. Si yo no? Estaba enfermo de veneno y
rechazo. Cmo puedo y o procurarle el perdn? Si la
revelacin, el espanto y Linden no hubieran penetrado tan
profundamente en l durante su lucha contra el aura del
Gusano del Fin del Mundo, habra hecho arder el aire sin
otra razn que la de sentirse herido e intil. Cmo puedo
soportar esto?
Pero mantuvo su autodominio. Y Honninscrave pareca
extraamente pequeo sentado en el suelo, junto a la pared,
aferrado a un sufrimiento sin respuesta. El gigante era amigo
de Covenant. Bajo aquella luz, podra haber sido un avatar
del desaparecido Corazn Salado Vasallodelmar, que todo lo
haba sacrificado por Covenant. An le quedaba la
suficiente compasin para permanecer en silencio.

- Giganteamigo, -dijo el capitn sin volver la cara- no


conoces la historia de cmo se produjo la cicatriz de mi
hermano Cable Soadordelmar?
No se distinguan sus ojos bajo la espesura de las cejas.
La barba le reposaba en el pecho. Las sombras del filo de la
mesa ocultaban su torso, pero eran visibles sus manos
enlazadas. Los msculos de hombros y antebrazos estaban
tensos por la fatiga y el dolor.
- Yo tuve la culpa -le grit al vaco-, la exuberancia y
locura de mi juventud le marcaron para que todos viesen
cuan descuidado fui con l.
Era mi hermano algunos aos menor que yo, aunque
segn la manera en que los gigantes miden sus vidas eso
apenas tena importancia. Probablemente ambos habamos
vivido ms que t hasta ahora, pero an ramos jvenes, en
el dintel de la edad viril, aprendiendo las artes del mar y de
los barcos que ambamos. La Visin de la Tierra an no se
haba apropiado de l, y nada nos separaba excepto los
pocos aos y la necedad que l haba superado antes que
yo. Muy pronto alcanz su estatura definitiva, y yo acab
con su juventud antes de tiempo.
Por aquellos das ejercitbamos nuestras recin
adquiridas habilidades en una pequea embarcacin que
nuestra gente llama tryscull, una embarcacin de piedra con
eslora similar a la de las lanchas que has visto, con una vela,
botavara giratoria y remos para cuando falta el viento o no

sopla adecuadamente. Con destreza, un tryscull puede ser


gobernado por un solo gigante, pero lo acostumbrado es
que vayan dos. Por tanto, Soadordelmar y yo
practicbamos y aprendamos juntos. Llambamos a nuestro
tryscull Surcaespumas y era el deleite de nuestro corazn.
No era extrao que los principiantes nos divirtisemos
compitiendo entre nosotros, midiendo nuestras habilidades
en regatas y exhibiciones de todo tipo. La ms comn era
recorrer una ruta dentro del gran puerto de Hogar, lo
bastante lejos de la costa como para hallarnos realmente en
el mar y lo bastante cerca para que cualquier nadador llegase
a tierra, si volcaba; posibilidad que dada nuestra juventud
nos hubiera avergonzado terriblemente. Y cuando no
competamos nos entrenbamos para las regatas, buscando
nuevas formas de superar a nuestros compaeros.
El itinerario estaba sealado con sencillez. El punto
alrededor del que virbamos era una boya fijada con tal
propsito, pero el otro era una afilada y blanquecina roca a
la que llambamos Colmillosalado por la aguda e incisiva
manera en que se alzaba para morder el aire. Hacamos aquel
recorrido, una, dos o ms veces, probando nuestra
capacidad de usar el viento para virar tanto como la
velocidad.
La voz de Honninscrave se haba suavizado de algn
modo: recordar lo alejaba temporalmente de su angustia.
Pero continuaba con la cabeza inclinada. Covenant no poda

apartar la vista de l. Puntuados por los apagados sonidos


del mar, los meros detalles de la historia de Henninscrave
atravesaban la atmsfera del camarote.
- Soadordelmar y yo habamos realizado ese recorrido
tantas veces como algunos y ms que la mayora, porque
ambamos el mar. En consecuencia, estbamos entre los que
competiran por la victoria. Mi hermano se contentaba con
aquello. Tena el autntico optimismo de los gigantes y su
alegra no requera ms. Pero en lo tocante a esto, yo era
menos digno de mi pueblo. Ni por un momento dej de
ansiar el triunfo o de buscar nuevas maneras para obtenerlo.
As lleg el da en que conceb una gran idea de la que
me enorgullec secretamente, y apremi a Soadordelmar
para que salisemos en la Surcaespumas y as poder ponerla
en prctica y perfeccionarla para la prueba. Pero no se la
revel. Era magnfica, no deseaba compartirla con nadie. Sin
preguntarme qu pretenda, me acompa por el simple
placer de hacerse a la mar. Juntos hicimos que la lancha
dejase atrs la boya y nos dirigimos a toda vela hacia la
solevantada Colmillosalado.
Era un da tan sublime como mi idea. -Hablaba como si
lo estuviese viendo tras las sombras de la cabina-. Bajo un
cielo sin nubes soplaba un punzante viento que ofreca
riesgo y velocidad, cortando las crestas de las olas y
esparciendo su blanca espuma. Repentinamente, surgi ante
nosotros Colmillosalado. Con un viento como aqul, hacer

virar a un tryscull exige verdadera destreza, es un desafo


hasta para los ms competentes aprendices, y all era donde
la competicin se ganaba o se perda, porque un mal cambio
de bordada poda alejar a la pequea embarcacin de su
trayectoria e incluso hacerla volcar. Pero mi idea era
aplicable precisamente a ese cambio y el viento no me
intimidaba.
Dejando que Soadordelmar manejase la caa del
timn y la botavara, le orden que se acercase a
Colmillosalado tanto como le fuese posible. Cualquier
aprendiz saba que tal rumbo era una locura, porque el viraje
nos desviara luego. Pero acall las protestas de mi hermano
y fui a la proa de la Surcaespumas. Manteniendo todava mi
secreto, ocultando las manos de su vista, liber el ancla
preparando la cuerda.
Al llegar a este punto, el capitn vacil y se detuvo.
Apretaba un puo sobre su regazo; con el otro se retorca la
barba, mesndola con furia. No obstante, despus suspir
profundamente dejando que el aire silbase al salir entre sus
dientes. Era un gigante y no poda dejar inacabada su
historia.
- Era tal la destreza de Soadordelmar que pasamos a
menos de un brazo de distancia de Colmillosalado, aunque el
viento nos escoraba hacia la roca y el menor deslizamiento
lateral podra haberle causado un gran dao a la
Surcaespumas. Pero tena mano segura con el viento, y un

instante ms tarde puse en prctica mi idea. Segn


ganbamos velocidad, arroj el ancla hacia la roca para que
se enganchara all. Luego amarr la cuerda.
Aquella era mi idea para lograr un viraje tan rpido que
ningn
otro t ry sc u l l pudiese igualarlo, que nuestra
velocidad, el ancla y Colmillosalado hiciesen el trabajo por
nosotros, aunque me quedaba la incertidumbre de cmo
saltara el ancla una vez hecho el viraje. Pero no le haba
revelado mi propsito a Soadordelmar -la amargura daba un
tono bajo y rasposo a su voz-. Se haba concentrado en la
necesidad de evitar cualquier dao al pasar junto a
Colmillosalado, y mi accin le cogi totalmente
desprevenido. Tratando de mantener el equilibrio, hizo
ademn de dirigirse a m como si me hubiese vuelto loco.
Entonces se tens la cuerda y la Surcaespumas bascul con
una violencia que podra haber descuajado el palo mayor.
Nuevamente call. Los msculos de sus hombros se
atirantaron. Al proseguir, lo hizo con voz tan dbil que
Covenant apenas le oa.
- Hasta un nio poda haberme advertido de lo que
ocurra, pero yo no lo tuve en cuenta. La botavara sali
despedida contra la popa de la Surcaespumas con una fuerza
que hubiera pulverizado el granito. Y mi hermano
Soadordelmar estaba en su trayectoria.
Sumergido en aquel viento y en mi enajenacin, no
hubiera descubierto su cada a no ser por el grito que

profiri al recibir el impacto. Inmediatamente me volv hacia


l, y vi que se caa al mar.
Ah, mi hermano! -su voz se convirti en un gemido-.
Me zambull, pero le hubiese perdido de no descubrir el
rastro de su sangre en el agua y seguirlo. Lo saqu sin
sentido a la superficie.
Con la mar tan revuelta por el temporal, no pude ver
ms que la sangre en su herida hasta que le sub a bordo de
la Surcaespumas. All, el dao me pareci tan grande que
llegu a creer sus ojos reventados, y me embarg una locura
mayor que la que llev a mi mente aquella idea. Hasta la
fecha sigo sin saber cmo regresamos al muelle de Hogar.
No me recuper hasta que un curandero me habl,
obligndome a escuchar que mi hermano no haba quedado
ciego. De haberle golpeado la misma botavara, habra cado
fulminado en el acto. Pero un cable transversal soport el
impacto, golpendole por debajo de los ojos y suavizando el
choque de algn modo.
Volvi a quedar en silencio, cubrindose el rostro con
las manos como para detener la efusin de sangre que
recordaba. Covenant le miraba sin hablar. No tena nimo
para tales relatos, no poda soportarlos sobre s. Pero
Honninscrave era un gigante y un amigo, y desde los das
de Vasallodelmar, Covenant no haba sido capaz de cerrar su
corazn a un gigante. Aunque se hallaba afrentado e
impotente, continu callado permitiendo a Honninscrave

cumplir su voluntad.
Despus, el capitn dej caer las manos. Suspir y dijo:
- No es costumbre entre los gigantes castigar
imprudencias tales como la ma, aunque habra hallado
consuelo en el justo castigo. Cable Soadordelmar era un
gigante entre gigantes. No me culp de la temeridad que
marc su vida para siempre. -Su voz se hizo recia-. Pero yo
no puedo olvidar. Yo tuve la culpa. Aunque tambin sea un
gigante, mis odos no pueden disfrutar con esta historia. A
menudo he pensado que acaso mi yerro es ms grave de lo
que parece. La Visin de la Tierra en un misterio. Nadie
puede explicar por qu elige a un gigante en vez de a otro.
Acaso recay en mi hermano debido al persistente dao o
alteracin provocado por tan profundo golpe. Incluso en la
juventud, es difcil que los gigantes queden inconscientes.
De improviso Honninscrave alz la mirada, presintiendo
el escaso inters de Covenant. Bajo las espesas cejas, los
ojos le brillaban con frrea determinacin, y las repentinas
arrugas que las rodearon parecan tan profundas como
cicatrices.
- Por esta razn he venido a ti -pronunci lentamente,
prescindiendo del retraimiento de Covenant-. Deseo una
restitucin que no est en mi mano realizar. El dao que hice
debe ser reparado.
La costumbre de nuestro pueblo es ofrendar los
muertos al mar. Pero mi hermano Cable Soadordelmar

encontr su final en el horror y, debido a esto, no podr


descansar. Como los Muertos de la Afliccin, se halla atado
a su tormento. Si a su espritu no se le concede la caamora aqu se quebr su voz- no dejar de perseguirme mientras
quede piedra sobre piedra en el Arco del Tiempo.
Entonces clav la mirada en el suelo.
- Pero no hay bastante fuego en el mundo para que le
pueda brindar el descanso. Es un gigante. Incluso muerto
contina inmune a las llamas.
En aquel instante, Covenant comprendi. Todos sus
terrores despertaron a la vez: la aprensin que se haba
mantenido latente desde que Honninscrave dijo al principio:
S i t no lo liberas; su espantosa suerte, destruir la Tierra
por propia mano o rendirla a la destruccin del Amo
Execrable cedindole su anillo. El Despreciativo anunci: El
mal que puedas considerar ms terrible, est sobre tu
cabeza. Voluntariamente vas a poner en mi mano el anillo
de oro blanco. Eso o la destruccin del Arco del Tiempo. No
haba otra alternativa. Se hallaba derrotado, porque le haba
ocultado la verdad a Linden, tratando de negarla. Y
Honninscrave le peda
- Pretendes que lo incinere? -El disimulo que impona a
su miedo daba un tono spero a su voz-. Con mi anillo? Es
que te has vuelto loco?
Honninscrave hizo un gesto de dolor.
- Los Muertos de la Afliccin- comenz.

- No! -dijo secamente Covenant. Entr en la hoguera


para salvarlos de un reiterado infierno; pero ahora resultaba
excesivamente arriesgado. Ya haba causado demasiadas
muertes
- Si comienzo, no me ser posible detenerme!
Durante cierto tiempo incluso los sonidos del mar
quedaron en suspenso, estremecidos por su vehemencia. El
barco gigante pareca estar perdiendo el rumbo. Temblaba la
luz de la linterna como si fuera a apagarse. Quiz sonaban
gritos como lamentos amortiguados por la distancia.
Covenant no estaba seguro. Sus sentidos se hallaban
condenados a no captar ms que la superficie de lo que
perciban. El resto del dromond les estaba vedado.
Si el capitn haba odo algo, no reaccionaba ante ello.
Continuaba con la cabeza inclinada. Con pesados
movimientos como los de un hombre con los miembros
doloridos, se puso en pie. Pese a que la hamaca se hallaba a
bastante altura del suelo, su cabezay sus hombros
sobrepasaban al Incrdulo; y segua evitando la mirada de
Covenant. Cuando avanz un paso, la linterna qued a sus
espaldas. Su rostro en sombras, oscuro y resignado.
- S, Giganteamigo -dijo con la voz ronca y quebrantada.
El epteto conllevaba una inflexin sarcstica-. Me he vuelto
loco. T eres el portador del anillo, como han dicho los
elohim. Tu poder amenaza a la Tierra, qu importancia
puede tener el sufrimiento de uno o dos gigantes ante un

peligro tal? Perdname.


En ese momento Covenant dese fervientemente gritar,
desgarrado como el difunto Kevin Pierdetierra entre el amor
y la derrota. Pero en el exterior de su camarote resonaban
unas fuertes pisadas bajando la escalera. La puerta se abri
sin que Cail lo impidiese. Un miembro de la tripulacin
asom la cabeza por el umbral.
- Capitn, debe venir -la voz denotaba alarma-. Nicor
nos persigue.

DOS: El refugio del leproso


Honninscrave abandon con lentitud el camarote, como
quien responde a un hbito, inconsciente de la urgencia del
reclamo. Tal vez haba dejado de entender cuanto ocurra a
su alrededor. Pero respondi a la llamada de su nave.
Cuando el capitn lleg a la escalera, Cail cerr la puerta
tras l. El haruchai pareca saber por instinto que Covenant
no seguira a Honninscrave.
Nicor!, pens Covenant, y la opresin lleg a su
corazn. Las temibles bestias marinas similares a serpientes
de las que se deca eran descendientes del Gusano del Fin
del Mundo. El Gema de la Estrella Polar haba atravesado
una zona llena de ellas cerca de la Isla del rbol nico.
Entonces se mostraron indiferentes al dromond. Pero ahora,
qu poda ocurrir cuando la Isla haba desaparecido y el
Gusano se encontraba inquieto?
Y qu le caba hacer a un navio de piedra contra un
crecido nmero de aquellas prodigiosas criaturas? Qu
poda hacer Honninscrave?
No obstante, el Incrdulo no abandon la hamaca.
Sigui contemplando sin moverse el oscuro techo. Haba
sido derrotado y sometido. No se atreva a correr el riesgo de
enfrentarse con la amenaza del barco gigante. Si no hubiese
intervenido Linden en rbol nico, se habra convertido ya

en otro Kevin, ejecutando un Ritual de Profanacin que


hubiera superado cualquier otra maldad. El albur del Nicor
palideca ante el peligro que supona l mismo.
Procur retirarse a su interior deliberadamente. No
deseaba saber cuanto ocurriese fuera de su camarote. Cmo
podra soportar tal conocimiento? Haba dicho: Estoy
enfermo de culpa; pero tales protestas carecan de
significado. Su propia sangre se encontraba corrompida por
el veneno y la culpabilidad. Tan slo los que carecan de
poder posean la verdadera inocencia, y l no careca de
poder. Ni siquiera era honesto. El egosmo de su amor haba
permitido que ocurriese todo aquello.
An as, estaban en peligro las vidas de sus amigos, y
no poda retraerse a cuanto amenazara al dromond. El Gema
de la Estrella Polar se deslizaba descuidadamente por las
aguas como si hubiese perdido el rumbo. Un perodo de
gritos y carreras sigui a la salida de Honninscrave, pero el
barco gigante se hallaba ahora en silencio. Con los sentidos
de Linden hubiese podido adivinar lo que ocurra, incluso a
travs de la piedra; pero se hallaba ciego e inerme, aislado de
la raz espiritual del mundo. Con las manos entumecidas
aferr los bordes de la hamaca.
El tiempo pasaba. l era un cobarde, y sus temores
pululaban ttricamente, rodendole, como si brotasen de las
sombras que se cernan sobre su cabeza. Se aferraba a
imgenes de ruina, manteniendo su inmovilidad entre

maldiciones. Pero el rostro de Honninscrave segua ante l:


la barba como una dolorosa continuacin de las mejillas, las
tupidas cejas rendidas bajo la desdicha, las manos tensas. El
amigo de Covenant. Como Vasallodelmar. Mi hermano
encontr su final en el horror. Era insoportable tener que
negarse a tales ruegos. Y ahora Nicor
Incluso un derrotado puede sentir el sufrimiento.
Bruscamente, se oblig a incorporarse. Su voz fue un
gruido convulso y atemorizado.
- Cail! -grit.
De inmediato la puerta se abri, y Cail entr en el
camarote.
La cicatriz de una herida punzante marcaba su brazo
izquierdo desde el hombro al codo como un signo externo de
su fidelidad; pero su aspecto era tan impasible como
siempre.
- Ur- amo? -pregunt simplemente. Mantena su tono
desapasionado a pesar de que era el ltimo haruchai al
servicio de Covenant.
ste reprimi un gruido.
- Qu demonios est ocurriendo ah fuera?
En respuesta, los ojos de Cail se desplazaron levemente.
Pero su voz no denot inflexin alguna.
- No lo s.
Hasta la noche anterior, cuando Brinn abandono la
Bsqueda para ocupar el puesto del ak- Haru Kenaustin

Ardenol, Cail jams se haba hallado solo en su voluntario


compromiso; la interconexin mental de su gente le mantena
al tanto de cuanto ocurra a su alrededor. Pero ahora no tena
a nadie. El que Brinn derrotase al antiguo Guardin del rbol
nico le supuso un gran triunfo personal, y para los
haruchai como pueblo, pero haba dejado a Cail en un
aislamiento difcilmente asimilable para quien hubiese
experimentado aquella inteligencia en comn. Aquel
contundente No lo s hizo callar a Covenant como una
confesin de debilidad.
- Cail -empez a decir. No quera dejar al haruchai en
aquella soledad. Pero Brinn haba anunciado: Cail aceptar
mi puesto sirvindote hasta que la palabra del Guardin
de Sangre Bannor se haya cumplido. Ninguna splica o
protesta apartara a Cail del sendero que Brinn le haba
trazado. Covenant recordaba a Bannor casi demasiado
vividamente como para suponer que los h a ru ch a i se
juzgaran jams segn una escala que no fuera la suya.
Pero su afliccin no cejaba. Ni siquiera los leprosos o
los asesinos eran inmunes al dolor. Sobreponindose a lo
que atenazaba su garganta, dijo:
- Quiero mis antiguas ropas. Estn en el camarote de
ella.
Cail asinti como si no viese nada extrao en la
peticin. Al marcharse, cerr la puerta sin hacer ruido.
Covenant volvi a tumbarse con las mandbulas

apretadas. No quera aquellas ropas, no deseaba volver a la


existencia de ansiedad v desconsuelo que llevara antes de
hallar el amor de Linden. Mas dequ otra manera poda
abandonar el camarote? Aquella aborrecida y necesaria
vestimenta era toda la dignidad que le quedaba. Cualquier
otro atavo sera una falsedad.
Sin embargo, cuando Cail regres no lo hizo solo.
Encorvado le precedi al entrar en el camarote; Covenant
olvid de inmediato las ropas que portaba Cail. La
deformidad que arqueaba la columna de Encorvado,
jorobando su espalda y combando su pecho, le daba una
estatura desusadamente baja para un gigante: la cabeza no le
llegaba al nivel de la hamaca. Pero el apasionamiento de su
expresivo rostro le confera talla. Arda de excitacin al
acercarse a saludar a Covenant.
- No he dicho siempre que es realmente una Escogida?
-comenz sin ms prembulos-. Jams lo puse en duda,
Giganteamigo! Acaso no sea ms que un prodigio entre
muchos, ya que ciertamente nuestro viaje ha abundado en
stos. Pero no creo que ste pueda superarse. Piedra y Mar,
giganteamigo! Ella me ha enseado a tener esperanzas de
nuevo.
Por toda respuesta Covenant le mir fijamente,
aguijoneado por una creciente aprensin. Cul era el nuevo
papel que Linden haba desempeado, sin que l le hubiese
podido revelar la verdad todava?

La mirada de Encorvado se suaviz. -Pero no lo


comprendes, cmo podras hacerlo, si no has visto el mar
lleno de Nicor baio las estrellas, ni has odo cantar a la
Escogida para apaciguarlos?
Covenant continu sin decir palabra. No las tena para
aquella compleja mezcla de orgullo, alivio v amarga prdida.
La mujer que amaba haba salvado al barco gigante. Y l, que
una vez derrotara al Despreciativo en un combate frente a
frente l ya nada significaba.
Al observar el rostro de Covenant, Encorvado suspir
para s. De un modo ms calmado, prosigui:
- Fue un acto digno de ser relatado extensamente, pero
lo abreviar. Ya sabes que los gigantes podemos convocar a
Nicor en ocasiones. En una de ellas se hizo por ti, cuando la
recada en el veneno del Delirante acab dominndote. Covenant no recordaba la escena. En aquella ocasin, haba
estado cerca de la muerte en su locura. Pero lo saba porque
se lo contaron-. Sin embargo, no podemos comunicarnos
c o n Nicor. Se encuentran ms all de nuestro don de
lenguas. Los sonidos que los llaman los aprendimos de
nuestros antepasados en los mares. Nosotros los repetimos
sin conocer su significado. Y un barco gigante que penetra
en un mar de Nicor encolerizados difcilmente necesitar
convocarlos.
En su boca se dibuj una leve sonrisa, pero prosigui: Fue Linden Avery, la Escogida, quien descubri cmo

dirigirse a ellos en aras de nuestra supervivencia. Al


necesitar unos brazos fuertes para su propsito, llam a la
sobrecargo Furiavientos y juntas bajaron hasta la quilla
misma del dromond. A travs de la piedra pudo leer la colera
d e Nicor, y darle respuesta. Tamborile con las manos un
ritmo que Furiavientos redobl martillando sobre el casco.
De improviso resurgi el entusiasmo del gigante.
- Y la escucharon! -exclam admirado-. Los Nicor se
alejaron dando un rodeo y llevados hacia el sur por su furia.
Desistieron de atacarnos! -Sus manos sacudan el borde de
la hamaca como para hacerse escuchar por Covenant-. An
queda esperanza en el mundo. Mientras resistamos, y la
Escogida y Giganteamigo permanezcan entre nosotros,
queda esperanza!
Pero el ruego de Encorvado era demasiado directo.
Covenant retrocedi ante aquello. Haba hecho mal a
demasiada gente y ya no esperaba nada de s, para s mismo.
Una parte de l ansiaba protestar con todas sus fuerzas.
Acaso era aquello lo que finalmente tendra que hacer?
Cederle a Linden el anillo y el sentido de su vida, cuando
ella jams vio el Reino sin el Sol Ban ni saba cmo amarlo?
- Cuntale esto aHonninscrave. Acaso le proporcione
alguna esperanza -murmur dbilmente.
El semblante de Encorvado se ensombreci, pero no
desvi la mirada.
- El capitn ha referido tu negativa. No s lo que est

bien o mal en estos asuntos, pero mi corazn me dice que


hiciste lo que debas, y eso es lo importante. No creas que
no me aflige el final de Soadordelmar, o el dolor del capitn.
Sin embargo, tu poder implica un enorme riesgo. Quin
puede decir cmo responderan los Nicor ante un fuego as,
aunque hayan pasado de largo? En este momento, nadie
puede juzgar tu decisin. A tu manera, has hecho bien.
La sincera comprensin de Encorvado, abras los ojos
de Covenant. Tena la lacerante certeza de que no haba
hecho bien. No deba haberse negado ante un sufrimiento
como el de Honninscrave, jams debi negarse. Pero el
pnico y la desesperacin seguan all, bloquendolo todo.
No pudo encontrarse con la mirada de Encorvado.
- Ah, Giganteamigo! -suspir por fin ste-. Tambin t
ests afligido ms all de cuanto pueda soportarse. No s
darte consuelo. -Repentinamente se inclin para dejar una
redoma de cuero sobre la hamaca-. Ya que no has hallado
alivio en mi historia de la Escogida, por qu al menos no
bebes diamantina y le concedes un descanso a tu cuerpo?
Ya se relatarn tus historias. No seas tan severo contigo
mismo.
Aquellas palabras despertaron sus recuerdos de la
difunta Atiarn en Andelain. La madre de la mujer a quien
haba violado e hizo enloquecer, le dijo con rigurosa
compasin: Al castigarte, te haces merecedor del castigo.
Eso es aversin. Pero Covenant no deseaba acordarse de

Atiarn. No encontrars consuelo Retrospectivamente,


imagin a Linden en las profundidades del dromond, con la
supervivencia de la Bsqueda en sus manos. No poda or el
ritmo en que se afanaba, pero vea su rostro. Enmarcado por
el trigueo cabello, la concentracin agudizaba sus
facciones, creando un pliegue entre sus cejas, las comisuras
de la boca delatando las consecuencias de la severidad en
cada hueso y cada arruga vea su hermosura.
Humillado por lo que ella haba hecho para salvar el
barco, se llev la redoma a los labios y bebi.
Cuando despert, el resplandor del atardecer inundaba
el camarote, y el acre sabor de la diamantina perduraba en
su boca. El barco gigante se estaba moviendo de nuevo. No
recordaba haber soado. El descanso no le haba dejado ms
que una sensacin de aturdimiento, la insensibilidad de la
lepra llevada a su lgico extremo. Anhelaba volverse al otro
lado para no despertar jams.
Pero al mirar turbiamente la estancia horadada por el sol,
se dio cuenta de que Linden se hallaba sentada en una de
las sillas situadas junto a la mesa.
Tena la cabeza reclinada y las manos abiertas en el
regazo, como si llevase aguardando largo tiempo. Su cabello
brillaba bajo aquella luz, dndole la apariencia de una mujer
que hubiese emergido intacta de una ordala, quiz
purificada, pero no reducida. Gimiendo para s, record lo

que el anciano de Haven Farm le advirti a ella: Tambin hay


amor en el mundo. Y en Andelain la difunta Elena, su propia
hija, le rog: Cuida de ella, querido, para que al final
pueda curarnos a todos. Aquella imagen hizo que su pecho
se contrajese. Tambin la haba perdido. No le quedaba
nada.
Entonces pareci sentir su mirada. Clav en l los ojos,
partando el pelo de su rostro con un movimiento mecnico,
y pudo darse cuenta de que no haba quedado intacta. Tena
los ojos claramente hundidos por la fatiga, las mejillas
plidas, y las lneas gemelas que discurran desde su
delicada nariz hasta los lados de su boca parecan dejadas
all por las lgrimas, o por el tiempo. Una silenciosa protesta
creci en su interior. Lleva sentada junto a l desde que
pasaron los Nicor, cuando necesitaba tanto descansar?
Un momento despus, vio que se haba puesto de pie y
lo miraba. Una arruga de clera o ansiedad se haba marcado
entre sus cejas. Sondendole con su sentido de la salud, se
acerc ms a la hamaca. Lo que vio hizo que su boca se
endureciera.
- Es cierto? -le interrog-. Has decidido desistir?
Por toda respuesta, Covenant se encogi. Tan obvia
era su derrota?
En seguida, una expresin de remordimiento apareci en
su rostro. Baj la mirada y esboz un gesto involuntario con
las manos, como si stas actuaran impelidas por el recuerdo

de un fracaso.
- No quise decir eso -explic-. No es eso lo que he
venido a decirte. Ni siquiera estaba segura de si deba venir
despus de todo. Estabas tan afectado quera darte ms
tiempo.
Luego volvi nuevamente el rostro hacia l, y Covenant
supo que su propsito se reafirmaba. Estaba all porque
tena sus propias ideas, sobre la esperanza y en lo tocante a
l.
- La Primera iba a venir y pens que yo deba hacerlo en
su lugar -le escudri como buscando la manera de hacerle
abandonar el solitario lecho-. Quiere saber adonde nos
dirigimos.
Adonde? Covenant parpade con desconsuelo.
Linden no haba orillado la pregunta: simplemente la haba
hecho suya. Adonde? Un espasmo de miedo le oprimi el
corazn. Su destino se resuma en aquella fatal palabra.
Adonde poda ir? Estaba vencido. Todo su poder se haba
vuelto contra l. No le quedaba ningn lugar a donde ir ni
nada le quedaba por hacer. Temi durante un momento
derrumbarse ante ella, despojado incluso de la escueta
dignidad de su retiro.
- Tenemos que poner rumbo a alguna parte -segua
diciendo Linden-. El Sol Ban contina todava all. El Amo
Execrable tambin. Hemos perdido el rbol nico pero
ninguna otra cosa ha cambiado. No podemos navegar en

crculo el resto de nuestra existencia.


Probablemente le suplicaba, tratando de hacerle
comprender algo que para ella resultaba ya evidente.
Mas no le hizo caso. Casi sin transicin su pena se
convirti en resentimiento. Ella se estaba comportando
cruelmente, se diera cuenta o no. l ya haba traicionado
todas las cosas que amaba con sus equivocaciones,
fracasos y mentiras. Cunta responsabilidad ms pretenda
que asumiera?
- Me enter de que nos salvastes de los Nicor. No te
hago falta -le dijo amargamente.
Aquel tono la hizo estremecerse de dolor.
- No digas eso! -respondi con presteza.
La comprensin de lo que le estaba ocurriendo a l
dilataba sus ojos. Poda adivinar cada desgarradura de su
atormentado espritu.
- Yo te necesito.
Ante aquello su desesperacin deriv hacia la histeria.
Aquello sonaba como el jbilo del Despreciativo, riendo
triunfante. Acaso haba cado tan bajo que ahora l era el
Despreciativo, el perfecto instrumento o avatar de la
voluntad del Amo Execrable. Pero la protesta de Linden hizo
que retrocediera ante el abismo. Hizo que sbitamente se
transformara en algo vivido para l, demasiado vivido para
ser tratado de esa forma. Era su amor y ya le haba causado
dao.

Durante algunos segundos, la cada en la que haba


estado a punto de precipitarse permaneci como un vrtigo.
Todos los objetos del camarote resultaban imprecisos, como
si estuvieran excesivamente iluminados bajo la luz solar.
Necesitaba oscuridad y sombras entre las que ocultarse de
las innumerables cosas que le excedan. Sin embargo Linden
an segua all, como el punto central en torno al cual su
cabeza giraba. Tanto si hablaba como si permaneca callada,
constitua la nica demanda que no poda rehusar. Pero an
no se encontraba preparado para revelarle la verdad que le
ocultara. Su reaccin poda ser la culminacin de su
quebranto. Instintivamente, tante buscando apoyo, algn
punto de clera o culpabilidad al que poder aferrarse.
Entrecerrando los ojos ante el resplandor del sol, pregunt
con voz apagada:
- Qu harn con Soadordelmar?
Ante aquello Linden se relaj, aliviada, como si la crisis
se hubiera evitado.
- Honninscrave deseaba incinerarle si hubiera sido
posible -respondi con voz dbil; dolientes recuerdos
parecan desgastar las palabras al ser pronunciadas-. Pero la
Primera orden a los gigantes que lo sepultaran en el
ocano. Durante un momento cre que Honninscrave
arremetera contra ella. Mas luego algo en su interior se
quebr. No algo fsico, pero capt el crujido -por su tono
caba adivinar que haba vivido aquella separacin como una

ruptura en su propio corazn.


Agach la cabeza como si ya no supiese corno
soportar el tormento. Despus regres a la timonera. De
vuelta a su trabajo -se encogi de hombros apenada-. A no
ser por sus ojos, su apariencia habra sido la acostumbrada.
Pero rehus ayudarles a entregar Soadordelmar al ocano.
Mientras la escuchaba, los ojos de l se nublaron. No
poda distinguirla con claridad bajo aquella luminosidad.
Soadordelmar debi ser incinerado, libertado del horror
mediante una caamora de fuego blanco. Pero la sola idea
laceraba ominosamente la carne de Covenant. Se haba
convertido en lo que ms aborreca, a causa de una mentira.
Debi imaginar lo que iba a sucederle. Pero por su egosta
amor le ocult la verdad. No poda mirarla a la cara.
- Por qu tuviste que hacer aquello? -inquiri entre
dientes.
- Hacer qu?
Su sentido de la salud impeda su presciencia. Cmo
poda saber de qu estaba hablando?
- Te arrojaste entre las llamas. -Le resultaba arduo
explicarse bajo el peso de la culpa y la autorrecriminacin.
Ella no haba sido la causante. Nadie tena derecho a
inculparla-. Te envi para que intentases salvar mi vida. No
saba qu ms poda hacer. Todo pareca indicar que era ya
demasiado tarde para cualquier otra cosa, el Gusano estaba a
punto de despertar y yo al borde de la destruccin -La

angustia le atenazaba la garganta. En aquel momento fue


incapaz de confesar: No saba cmo salvarte de otro modo.
Trag saliva espasmodicamente y prosigui-. Por eso
intent que te fueses. Y t te arrojaste a las llamas. Yo estaba
unido a ti. La magia nos vinculaba. Por vez primera tena los
sentidos abiertos, y cuanto vi fue que te arrojabas al fuego.
Por qu me obligaste a traerte nuevamente?
Ella reaccion como si le hubiera tocado un nervio al
descubierto.
- Porque no poda ayudarte en el estado en que te
encontrabas! -empez a gritarle repentinamente-. Tu cuerpo
estaba all, pero t no! Sin ti no era ms que carne
agonizante! Ni aunque te hubiese atendido de inmediato
con transfusiones y ciruga en un hospital hubiera podido
salvarte! Necesitaba estar a tu lado. De qu otra manera
supones que poda hacrtelo comprender?
El pesar que denotaba su voz hizo que la mirase; y su
visin pas a travs de l como una grieta a travs de la
piedra, hasta llegar a su corazn. Se ergua ante l con rostro
vivido y apasionado bajo la luz, los puos cerrados, ms
vehemente e inflexible que cualquier mujer que jams hubiera
visto, incluso en sueos. El error no fue de ella, aunque
seguramente se lo atribua a s misma. Por tanto, ya no poda
escamotearle la verdad.
Hubo una poca en que crey que era mejor callar para
protegerla, que ocultaba los hechos para no abrumarla.

Ahora saba algo ms, se haba reservado la verdad por la


simple razn de que no quera que aquello fuese cierto. Y al
hacerlo as haba falsicado profundamente sus relaciones.
- Deb confesrtelo, -murmur avergonzado-. Trat de
hacerlo en muchas ocasiones. Pero duele demasiado.
Ella lo mir como sintiendo entre ellos la presencia de
algo terrible; pero l no desvi la mirada.
- Siempre ha sido as. Aqu nada interrumpe la
continuidad fsica del mundo del que procedemos. Cuanto
aqu ocurre es independiente. Siempre es lo mismo. Vine
herido al Reino tal vez agonizando. Como leproso. Y me
cur. Mi lepra ya ha desaparecido dos veces. Pude sentir de
nuevo, como si mis nervios -Los recuerdos aceleraron su
pulso, y acentuaron la angustia en la mirada de Linden-. Pero
antes de que abandonase el Reino ocurra algo que me
situaba en el estado en que me encontraba antes de entrar.
En ocasiones trasladaron mi cuerpo. Cesaba de sangrar o
empeoraba. Pero mi condicin fsica siempre era exactamente
la que tena antes de venir al Reino, como si nunca hubiese
estado aqu. Y continuo siendo un leproso. La lepra no se
cura.
As esta vez, el cuchillo se hundi en m y en cuanto
llegamos al Reino me cur con la magia indomeable. De la
misma forma en que me cur los cortes que el Clave me hizo.
-Le cortaron las muecas a fin de obtener sangre para la
Videncia, pero las marcas ya casi haban desaparecido-. Pero

no hay ninguna diferencia. Cuanto ocurre aqu no altera lo


que est ocurriendo all. Slo cambia el modo en que lo
percibamos.
Despus de haber dicho esto, la vergenza era
demasiado grande para permitirle sostener su mirada.
- se es el motivo de que no te lo revelase. Al principio,
muy al principio, consider que ya tenas bastantes
preocupaciones. Muy pronto descubriras la verdad. Pero
con el tiempo cambi de parecer. Entonces no quise que lo
supieras. No crea tener derecho a preguntarte si amabas a
un moribundo.
Mientras hablaba, la sorpresa de ella se transform en
ira. En cuanto se detuvo, le pregunt:
- Quieres decir que has estado planeando morirte
durante todo el tiempo? -Su voz contrast notablemente con
el calmo fondo del barco y el mar-. Que ni siquiera has
intentado hallar un medio para sobrevivir?
- No! -intent defenderse a la desesperada-. Por qu
crees que deseaba un nuevo Bastn de la Ley, que lo
ansiaba de tal manera? Era mi nica esperanza de luchar por
el Reino sin arriesgar la magia indomeable. Y enviarte de
regreso. Eres mdico, no? Quera que me salvases. -Pero el
desasosiego permaneca en su mirada, y no poda afrontarla,
pretender que lo que haba hecho estaba justificado. -Lo he
estado intentando- se disculp; pero ninguna disculpa era
suficiente-. No te lo dije porque ansiaba amarte aunque slo

fuera durante poco tiempo. Eso es todo.


La oy moverse; el miedo de que pudiera marcharse del
camarote dndole la espalda para siempre, le desesperaba.
Pero no se fue. Se retir hacia la silla, sentndose como si
algo se hubiese desgarrado en su interior. Al inclinarse hacia
delante, se cubri el rostro con las manos mientras un
espasmo sacuda sus hombros. Pero no emiti sonido
alguno. En el lecho de muerte de su madre haba aprendido a
llorar para s. Cuando habl le temblaba la voz:
- Por qu he de terminar matando a quienes estn a mi
cuidado?
Su tristeza hera a Covenant como la despiadada acidez
de su culpa. Aquello tambin penda sobre su cabeza.
Anhelaba bajar de la hamaca, ir hacia ella y tomarla entre sus
brazos, pero haba perdido ya aquel privilegio. No poda
hacer otra cosa excepto ahogar su propio llanto.
- No tuviste la culpa. T lo intentaste. Deb habrtelo
confesado. Me habras salvado si hubieses podido.
La vehemencia de la reaccin le cogi por sorpresa.
- Basta ya! -le grit-. Tambin yo tengo ojos para ver y
juicios propios! No soy ningn corderillo inocente al que
puedas proteger. -El sol destell en su rostro-. Has estado
yaciendo aqu abajo desde que regresamos a bordo como si
tuvieras que cargar con la culpa de todo. Pero no la tienes
t, sino el Execrable. Te ha manejado para que lo creas as.
Qu es lo que intentas hacer ahora? Probar que tiene

razn?
- No lo puedo evitar! -replic aturdido por la forma en
que ella resaltaba su futilidad-. Por supuesto que tiene razn.
Quin crees que es? l soy y o . No es ms que una
exteriorizacin de aquella parte de m que slo desprecia. La
parte que
- No. -La negacin de ella hizo que se interrumpiese,
aunque no haba gritado. Estaba demasiado indignada para
gritar, demasiado segura para admitir cualquier negativa-. T
no eres l. No es l quien va a morir. -Pudo haber dicho: Yo
soy la nica que mata. Se adivinaban las palabras en cada
lnea de su rostro. Pero su apasionamiento la llevaba ms all
de esa confesin, como si no pudiese soportarla de ninguna
forma-. Todos nos equivocamos. Cuanto hiciste fue procurar
luchar por lo que amas. T tienes una respuesta. Yo no. -En
sus palabras no haba autocompasin-. No he tenido
ninguna desde que todo esto comenz. Ni conozco el Reino
como t ni tengo poder alguno. Tan slo he sido capaz de
seguirte. -Apret los puos-. Si vas a morir, haz algo que
perdure!
Entonces, como en una fugaz y glida punzada,
comprendi que ella no haba ido all simplemente para
informar a la Primera sobre el punto de destino. Ella quiere
saber adonde nos estamos dirigiendo. Su padre se haba
suicidado culpndola por ello; y haba matado a su madre
con sus propias manos; y ahora, la muerte de Covenant

pareca tan cierta como la Profanacin de la Tierra. Pero tales


cosas solamente servan para darle el propsito que l haba
perdido. La haba recubierto de su antigua severidad, de la
misma inflexibilidad consigo misma y determinacin con que
le desafi desde su primer encuentro. Pero era nuevo el
salvaje fuego de sus ojos. Y pudo reconocerlo. Una clera
sin respuesta provocada por el sufrimiento, capaz de
afrontar cualquier coste en su anhelo de combate.
Has decidido renunciar?
Su demanda converta los errores de Covenant en una
extrema agona. Poda haber gritado, No me queda otra
alternativa! l me ha derrotadol No hay nada que yo
pueda hacer!
Pero saba ms. Era un leproso y saba ms. La lepra en
s misma era una derrota, completa e incurable. Pero incluso
los leprosos tenan razones para continuar viviendo. Atiaran
le advirti que era tarea de los vivos dar un significado al
sacrificio de los muertos; pero ahora entenda que la verdad
iba ms all: darle un significado a la propia muerte. Y a los
costes que aqullos a quienes amaba ya haban pagado.
Por la frrea insistencia de Linden se incorpor del
lecho.
- Qu quieres? -le pregunt con voz ronca.
Su pregunta pareci reafirmarla. La amarga presin de
su prdida se suaviz de algn modo.
- Quiero que regreses al Reino. A Piedra Deleitosa -le

dijo-. Y que detengas al Clave. Que acabes con el Fuego


Bnico. -l emiti un silbante suspiro ante la enorme audacia
de lo que le peda; pero ella prosigui sin prestarle atencin-.
Si lo consigues, el Sol Ban se debilitar. Hasta puede que
retroceda. Eso nos dara tiempo para buscar una solucin
mejor.
Entonces ella volvi a vacilar y Covenant se sorprendi
de su debilidad. Sin mirarlo concluy:
- Acaso el Reino no me preocupe como a ti. Me hallaba
demasiado asustada para entrar en Andelain. Jams supe
como era antes. Pero reconozco la enfermedad en cuanto la
veo. Aunque no hubiese sido mdico, nunca habra podido
olvidar la forma en que lleg a afectarme. Quiero hacer algo
al respecto. No tengo nada ms. Y la nica manera en que
puedo luchar es a travs de ti.
Mientras hablaba, ecos de poder recorran las venas de
Covenant. Escuchaba lo que le deca, pero el pnico hizo
que se retrajese desde el principio. Detener al Clave?
Acabar con el Fuego Bnico?
- Tendra gracia. Cmo diablos crees que puedo
siquiera pensar en tales cosas sin amenazar el Arco del
Tiempo? -pregunt alarmado.
Ella lo mir y en su rostro se dibuj una sonrisa, exenta
de humor e inequvoca.
- Porque ahora sabes cmo dominarte. Pude sentirlo
cuando hiciste retornar toda aquella magia indomeable para

apartarme. Ahora eres ms peligroso que has sido nunca.


Para el Execrable.
Por un instante, sostuvo la mirada que le diriga. Pero
luego baj la vista. No. Lo que le peda era excesivo; an no
se hallaba preparado. Apenas haba pasado un da desde
que arruinara su vida. Cmo era posible hablar de combatir
cuando el Despreciativo casi lo haba derrotado? No tena
ms que un poder, y la falsedad y el veneno lo haban
convertido en una amenaza ms grave que el Sol Ban. Lo
que ella quera era una locura. No iba a participar.
Sin embargo, deba ofrecer alguna respuesta. Haba
soportado por l demasiadas cargas, y la amaba. Tena el
derecho de exigirle.
Por consiguiente, busc a tientas una salida, entre la
vergenza y la amargura, algo que pudiera hacer o decir para
que se pospusiera la necesidad de su decisin. Todava sin
afrontar la mirada de Linden murmur con acritud:
- Hay demasiadas cosas que no comprendo. Necesito
hablar con Buscadolores.
Pens que aquello la desanimara. Desde el momento en
que el Designado de los elohim se uni a la Bsqueda no
haba obedecido a ms imperativo que el de su propia
sabidura o astucia. Pero si alguien posea los conocimientos
para liberarle de su postracin era aquel pueblo. Y
seguramente no ira hasta all slo porque el Incrdulo se lo
pidiese. Covenant podra ganar al menos un poco de tiempo

mientras Linden trataba de persuadir a Buscadolores.


Pero ella no dud, ni abandon el camarote. Volviendo
el rostro hacia proa, llam spera y decididamente al
Designado, como si esperase ser obedecida.
Casi de inmediato el fulgor solar pareci condensarse
junto a la pared, y Buscadolores fluy atravesando la piedra
hasta cobrar forma humana, como si hubiese estado all
esperando su llamada.
Su apariencia no haba cambiado; tras su tnica color
crema y el despeinado cabello plateado, en el interior de sus
ojos hundidos y amarillentos, segua siendo la encarnacin
de toda la miseria del mundo, la imagen de cuantas
compulsiones y daos no alcanzaban a su sereno y
contemplativo pueblo. Mientras ellos eran deliberadamente
grciles y ligeros, l estaba macilento y curvado por la pena.
Pareca ser su anttesis y contradiccin, un papel que le
espantaba.
Sin embargo haba cambiado de alguna manera. Antes
de la crisis del rbol nico no hubiese acudido a ninguna
llamada. Pero mantena el mismo comportamiento distante y
desaprobatorio de siempre. Aunque inclin la cabeza en
seal de reconocimiento a Linden, poda apreciarse la nota
de reproche en su voz.
- Te he odo. No es necesaria tanta vehemencia.
Su tono no la impresion. Apoyando los puos en sus
caderas, se dirigi a l como si no hubiera hablado.

- Esto ya ha durado bastante -dijo tensamente-. Ahora


necesitamos respuestas.
Buscadolores ni siquiera mir a Covenant. En
Elemesnedene, l o s e l o h i m le haban tratado como si
careciera de importancia personal, y ahora el Designado
pareca tomar nuevamente aquella postura. Le pregunt a
Linden:
- Tiene el portador del anillo la intencin de cederlo?
Instantneamente Covenant espet con brusquedad:
- No.
La negativa hizo resonar en su interior ecos del antiguo
delirio. Jams entregara el anillo. Jams. Era cuanto le
quedaba.
- Entonces -suspir Buscadolores-, deber responder
segn pueda, esperando disuadirle de su locura.
Linden mir a Covenant esperando sus preguntas. Pero
l se hallaba demasiado cerca de su precipicio interior; no
poda pensar claramente. Demasiada gente procuraba que
entregase su anillo. Era lo nico que todava lo mantena
atado a la vida y le daba un sentido a sus decisiones. No
respondi a la mirada de Linden.
Ella entorn los ojos para escudriarle y calibrar su
estado. Luego, como rechazando el deseo de consolarlo, se
volvi para enfrentarse nuevamente a Buscadolores.
- Por qu? -habl con dificultad, como desatando Jas
palabras que anudaban su pecho-. Apenas s por dnde

empezar. Son tantas cosas Por qu lo hizo tu pueblo? Repentinamente alz la voz, dejando que rebosara la
indignacin que nunca haba sido capaz de olvidar. -Por el
amor de Dios, qu es lo que creais que estabais haciendo?
l no deseaba ms que saber dnde se encontraba el rbol
nico. Pudisteis haberle respondido la verdad. Y en vez de
eso lo encerrasteis en aquel silencio vuestro. -Le haban
impuesto una atrofia mental. Si Linden no se hubiera
arriesgado a rescatarlo, habra quedado como un cascarn
vaco hasta la muerte, despojado de cualquier pensamiento o
deseo. Y qu precio tuvo que pagar por aquello! Centr
en l su colera al concluir-. T eres responsable de esto.
Cmo puedes continuar viviendo contigo mismo?
La expresin de Buscadolores se torn ceuda. En
cuanto ella dej de hablar le replic:
- Acaso crees que me dieron una alegra al
designarme? No est mi vida tan en peligro como las
vuestras? Y mucho ms, porque vosotros partiris cuando
os llegue la hora, pero yo tendr que quedarme y pagar los
costes. No es ma la culpa-. Linden iba a protestar, pero la
gran amargura de su tono la detuvo-. No, no te quejes de m.
Soy el Designado, y el peso de cuanto haces cae sobre m.
No niego que nuestra decisin fuera dura para el
portador del anillo. Pero es que eres incapaz de entenderlo?
T eres la Solsapiente, y no l. Sin embargo l controla la
magia indomeable que es crucial para el Arco del Tiempo, y

no t. Ah radica la mano del mal sobre la Tierra, y tambin


sobre los elohim, que son el Wrd de la Tierra.
Dices que servimos a un malvado al que llamis Amo
Execrable, el Despreciativo. Es falso. Si desconfas de mi
palabra, considera esto. Habra enviado el Despreciativo a
su sirviente, el Delirante, contra vosotros en la tormenta,
teniendo ya situado a uno en vuestra compaa? No, no
puedes pensar tal cosa. Sin embargo, he de declarar
abiertamente que algo ensombrece los corazones de los
elohim. Y ese algo es que no somos capaces de concebir un
medio de salvacin que te excluya.
No habrs olvidado que entre nosotros hay muchos
que no desean excluirte,
Lo cierto es que nos parece evidente que el camino
ms fcil es arrebatarle el anillo. Con la magia indomeable
podramos responder a cualquier desafo del Desprecativo. Y
para seres como nosotros no sera gran esfuerzo lograr la
perfeccin de la Tierra. Pero es justo lo que no podemos
hacer. Ya haba quienes entre nosotros teman la arrogancia
de tal poder cuando el miedo lleg a posarse sobre nuestros
corazones con su evidencia. Y algunos vieron que toda la
carga de un acto as no recaera sobre vosotros solamente.
Os enajenara privndoos de sentido y de valor. Quizs el
sentido y el valor de la misma Tierra quedara tambin
mermado.
Por consiguiente, elegimos la manera ms difcil:

compartir con vosotros la tarea de la redencin y el riesgo de


la fatalidad. Acallamos al portador del anillo no para daarlo,
sino para defender a la Tierra de lo nefasto de un poder
desgajado de la visin. Tal como aquel silencio lo preserv
de la malicia de Kasreyn del Giro, tambin lo hubiera
preservado del intento del Desprecativo en el rbol nico.
De ese modo, la eleccin habra recado finalmente sobre ti.
T misma podras haber tomado el anillo cerrando as la
brecha entre la visin y el poder. O tal vez podras habrmelo
entregado facultando as a los elohim para salvar la Tierra a
su manera. Entonces no hubiramos tenido miedo de
nosotros mismos, porque un poder concedido es muy
distinto de un poder arrebatado. Mas fuese cual fuese tu
eleccin, hubiera permitido la esperanza. Para lograrla, el
precio del silencio del portador del anillo y del mo, como
Designado, no pareca ni excesivo ni malo.
De eso nos has privado. En los calabozos de la
Fortaleza de Arena preferiste el error al que llamas posesin
a la responsabilidad de la visin, y as se perdi la esperanza
que procurbamos alimentar.
Te digo ahora que debe ser persuadido para que ceda
su anillo. Si no o hace, con toda seguridad acabar
destruyendo la Tierra.
Durante unos momentos, Covenant se balance por el
sendero de la explicacin de Buscadolores. Y perdi el
equilibrio. Escuchar sus propios temores expresados con tal

rigor, como un veredicto! No obstante al volverse hacia


Linden, vio que en ella haba calado an ms
profundamente. Su rostro haba palidecido. Sus manos
esbozaban tenues y fugitivos movimientos junto a los
costados. Sus labios pugnaban por formular una negativa,
pero no tena fuerzas. Enfrentada a la lgica de sus actos tal
como Buscadolores la entenda, qued horrorizada.
Nuevamente la haba emplazado en el centro, en la cspide
de la responsabilidad y la culpa. Y la anterior revelacin de
Covenant era an demasiado reciente: no haba tenido
tiempo de asimilarla. Reclam el fracaso para s misma sin
comprender hasta qu punto poda ser acusada.
La clera que sinti por lo que se le atribua a ella
estabiliz a Covenant. Buscadolores no tena derecho a
descargar todo el peso de la Tierra sobre Linden de aquel
modo.
- La cosa no es tan simple -comenz. Todava
desconoca cul sera el verdadero carcter de su objecin.
Pero ella lo miraba suplicndole sin palabras, y no iba a
permitirse titubear-. Si el Execrable haba planeado todo esto
desde hace tiempo, por qu no pudo evitar el problema? No era esto lo que deba preguntar, pero prosigui
esperando que le guiase hasta el punto preciso-. Por qu no
despert al Gusano l mismo?
Buscadolores mantena su mirada sobre Linden.
Cuando sus dilatados ojos se la devolvieron, replic:

- El Despreciativo no est loco. Si hubiera despertado al


Gusano sin estar en posesin de la magia indomeable,
crees que la destruccin del mundo no hubiese acabado
tambin con l?
Covenant pas por alto esta explicacin y continu
buscando la pregunta que necesitaba, la grieta en los
razonamientos de Buscadolores.
- Entonces, por qu no lo revelaste antes? Por
supuesto no podas dignarte a explicarlo antes de que ella
me liberase. -Con todo el sarcasmo que pudo reunir, intent
forzar al Designado para que le dirigiera la mirada, eximiendo
a Linden-. Despus de lo que hizo tu pueblo, sabas que ella
jams te entregara mi anillo si comprenda hasta qu punto
lo deseabas. Pero despus, antes de que llegsemos hasta el
rbol nico, por qu no nos confesaste la clase de peligro
en que estbamos?
El elohim suspir; pero continu sin soltar a Linden.
- Tal vez en eso me equivoqu -dijo con suavidad-. Pero
no poda abandonar mis esperanzas de que un acceso de
rabia o lucidez inspirase al portador del anillo para hacerle
retroceder ante el precipio de su intento.
Covenant no dejaba de avanzar a tientas. Sin embargo,
vio que ahora Linden haba comenzado a rehacerse. Mova
la cabeza, luchando en su interior por hallar la manera de
refutar o deshacerse de la acusacin de Buscadolores. Con
los labios en tensin, pareca estar mascullando maldiciones.

La imagen lo alent, hacindole inclinarse hacia delante para


dirigir su siguiente desafo al elohim.
- Eso no te justifica -dijo-. Hablaste como si el acto de
silenciarme fuera la nica alternativa decente que os
quedaba. Pero sabes condenadamente bien que no era as.
Porque haba otra, pudisteis hacer algo con respecto al
veneno que me convierte en un ser tan peligroso.
Entonces Buscadolores mir a Covenant. Elev su
amarillenta mirada con una fiereza que sacudi a ste.
- No nos atrevimos. -Su tranquila furia dej trazos de
fuego en el cerebro de Covenant-. La destruccin de esta
poca tambin gravita sobre m, pero no me atrevo. Acaso
no somos los elohim el Wrd de la Tierra? No leemos la
verdad en las races de las Laderas de la Desapacible, en el
contorno de las faldas de las montaas y en las nieves que
coronan las cumbres invernales? Me ro del riesgo que
corres t. Mediante el veneno, el Despreciativo intenta la
destruccin del Arco del Tiempo, lo que no es poca cosa.
Pero eso pierde importancia ante el destino que correra la
Tierra y cuanta vida hay sobre ella, si no albergaras ese
veneno en tu interior. Te concibes a ti mismo como una
figuracin del poder, pero en la escala de los mundos no lo
eres. Si el ansia del Despreciativo por la Piedra Illearth no le
hubiese traicionado enaltecindote por encima de tu talla de
mortal, no hubieras podido enfrentarte a l una segunda vez.
Y es ms sabio ahora, habiendo reconocido su antigua

frustracin, que algunos llaman extravo.


Sin el veneno, seras demasiado insignificante para
amenazarle. Si no te hubiera buscado por propia
conveniencia, vagaras por el mundo sin propsito,
impotente ante l. Y el Sol Ban se incrementara. Crecera
devorando la tierra y el mar hasta que la mismsima
Elemesnedene hubiese cado, y an seguira creciendo,
interminablemente. Si no vieras la culpa en ti, jams cederas
el anillo. Por consiguiente, l continuara atrapado en el
Arco. Mas ninguna otra constriccin limitara su triunfo.
Incluso nosotros, los elo h im, quedaramos reducidos a
simples marionetas de su antojo. Mientras el Tiempo
perdure, la Profanacin del mundo no tendr fin.
Por todo esto -articul el Designado con cuidadosa
intensidad-, bendecimos la frustracin o el extravo que
inspir el gambito de este veneno. Exasperado por su
confinamiento en la Tierra, el Despreciativo ha arriesgado su
esperanza de liberarse con el veneno que te ha hecho
poderoso. Tambin es nuestra esperanza. Por ahora, tu
responsabilidad es obvia. Dado que ests ciego para
cualquier otra cosa, rogamos para que esa culpa te lleve a la
rendicin que puede salvarnos.
Aquellas palabras traspasaron a Covenant como un
disparo. Sus argumentos quedaban contestados y
convertidos en algo irrelevante. Buscadolores no admita
alternativa a la sumisin excepto el Ritual de Profanacin, la

entera destruccin de la Tierra para librarla del poder del


Amo Execrable. Era la misma tesitura en que se vio Kevin
Pierdetierra pero a una escala que abrumaba a Covenant,
aterrndolo hasta la mdula de los huesos. Si no entregaba
el anillo, cmo podra resistirse a hacer algo que arruinara el
mundo aunque su propsito fuera anular el eterno Sol Ban
del Despreciativo?
Pero no poda entregar el anillo. La simple idea resultaba
totalmente rechazable. Aquel crculo metlico significaba
demasiado: contena cada afirmacin de vida y amor que l
haba arrancado a la crueldad de su soledad, a su destino de
leproso. Era mejor la alternativa. S, la destruccin. O el
riesgo de destruccin en algn tipo de bsqueda en pos de
un resultado diferente.
El dilema le dej en silencio. En la confrontacin
anterior con el Amo Execrable haba encontrado y usado el
calmo centro de su vrtigo, un punto de serenidad y fuerza
entre las contradicciones de su empeo; pero ahora no
pareca existir tal centro, ni ningn lugar sobre el que pudiera
afirmar tanto a la Tierra como a s mismo. Y la necesidad de
elegir era espantosa.
Pero Linden haba conseguido recobrarse. Los
conceptos que la heran ms no eran los que desgarraba a
Covenant, y l le haba dado la ocasin de recobrarse. La
mirada que le dirigi estaba impregnada de tensin, pero se
hallaba alerta una vez ms, capaz de captar su desnimo. Por

un instante, la empatia se mostr en sus ojos. Luego se


volvi hacia el Designado, con voz peligrosamente colrica.
- Eso slo es una especulacin. Temis perder vuestra
preciosa libertad y estis intentando responsabilizarle de
ello. Pero an no has dicho la verdad.
Cuando Buscadolores se volvi hacia ella, Covenant
vio que se encoga como si los ojos del elohim la hubiesen
quemado. Mas no se detuvo.
- Si pretendes que te crearnos, hablanos de Vain.
Ante aquello, Buscadolores retrocedi.
De inmediato, ella dijo:
- Primero lo apresasteis, como si fuera una especie de
afrenta contra vosotros. Y tratasteis de ocultarlo para que lo
ignorsemos. Cuando escap lo perseguisteis para matarlo.
Luego, cuando l y Soadordelmar se encontraron contigo a
bordo de la nave, dijiste -su expresin estaba concentrada
en el recuerdo- dijiste dirigindote al ltimo: Hagas lo que
hagas, yo no sufrir por ello.
El Designado iba a replicar pero ella le ignor.
- Luego continuaste: Unicamente aqul a quien
llamis Vain tiene la capacidad de expulsarme. Dara mi
alma porque as lo hiciera. Y desde entonces, pocas veces
lo has perdido de vista, excepto cuando decides huir en
lugar de ayudarnos. -Era inequvocamente una mujer que
haba aprendido algo acerca del valor-. Desde un principio
has estado ms interesado en l que en nosotros. Por qu

no tratas de explicrnoslo para variar?


Blandi su clera hacia el elohim; y por un momento,
Covenant crey que Buscadolores respondera. Pero
entonces su consternada expresin cambi. Pese al
sufrimiento, les hizo recordar la grandeza de Cntico e Infeliz
cuando anunci inexorablemente:
- No hablar del Demondim.
- Exactamente -respondi Linden con presteza-. Por
supuesto que no lo hars. Si lo hicieses, podras darnos una
oportunidad para obrar por nuestra cuenta. Y no estaramos
desorientados y jugando con la muerte como t deseas. -Su
mirada era feroz, y pese a todo su poder y conocimiento,
hizo que l pareciese disminuido y sojuzgado. Murmur
amargamente-. Oh, vamos. Fuera de aqu. Me das nuseas.
Encogindose de hombros
con brusquedad,
Buscadolores se dio la vuelta. Sin embargo, antes de que
pudiera marcharse, Covenant intervino:
- Un momento -dijo. Se senta perdido entre el espanto y
las decisiones imposibles; pero un fragmento de lucidez
haba llegado hasta l, y crey ver otra forma en la que
tambin haba sido traicionado. Lena le haba dicho que era
la reencarnacin de Berek Mediamano. Y los Amos a los que
conociera lo haban credo. Dnde estaba el error?-. No
pudimos conseguir una rama del rbol nico. No hubo
modo. Pero antes se haba hecho. Cmo lo logr Berek?
Buscadolores se detuvo junto a la pared y contest sin

volverse:
- El Gusano no se inquiet cuando se aproxim porque
no se abri paso combatiendo. Por aquella poca, el rbol
nico careca de Guardin. l mismo fue quien hizo proteger
el rbol, emplazando all un Guardin para que la madera
vital para el mundo no pudiera ser nuevamente tocada o
rota.
Berek? Covenant se sinti demasiado asombrado como
para darse cuenta de que el elohim abandonaba el camarote.
Berek haba puesto all al Guardin? Por qu? El Primer
Amo haba sido descrito como vidente y proftico. Tan
corta visin haba posedo como para suponer que nadie
ms tendra necesidad de tocar el rbol nico? O tena
alguna razn para asegurarse de que jams existiera un
segundo Bastn de la Ley?
Aturdido por las implicaciones, Covenant fue
momentneamente inconsciente de la manera en que Linden
le observaba. Pero poco a poco, sinti su mirada fija en l.
En su expresin se agudizaba el ruego que la haba llevado
hasta el camarote, el dictado de su necesidad. Cuando sus
ojos se encontraron, ella le dijo claramente:
- Tus amigos de Andelain no crean que estuvieses
condenado. Te dieron a Vain por alguna razn.
- Ellos me hablaron -contest como si ella sacase las
palabras de l-. Mhoram dijo: Cuando hayas comprendido
las necesidades del Reino, debes abandonarlo, pues lo que

t persigues no est en l. La nica palabra de verdad no


puede ser encontrada de otra manera. Pero quiero prevenirte:
no te dejes engaar por las necesidades del Reino. Lo que t
persigues no es en realidad lo que parece ser. Y al final
debers volver al Reino.
Tambin le haba dicho: Cuando hayas llegado al
lmite y no te quede otro recurso, recuerda la paradoja del
oro blanco. Hay esperanza en la contradiccin. Pero
Covenant no lo comprenda.
Linden asinti con severidad.
- As pues, qu va a ocurrir? Permanecers aqu
tumbado hasta que se rompa tu corazn. O te aprestars al
combate?
Turbado por el temor y la desesperanza, no poda hallar
su camino. Quizs exista una respuesta, aunque l no la
tena. Pero ella deseaba algo concreto; y porque la amaba, le
ofrecera lo mejor que pudiese encontrar.
- No lo s. Pero cualquier cosa es mejor que esto. Di a la
Primera que vamos a intentarlo.
Asinti de nuevo. Por un instante, la boca de Linden se
movi como si tratara de darle las gracias. Luego,la presin
de su propio propsito la impeli hacia la puerta.
- Qu hars t? -le pregunt cuando se iba. La haba
apartado y no saba cmo atraerla. No tena derecho-. Qu
vas a hacer?
Ella se volvi para mirarlo, desde el umbral, con los ojos

llenos de lgrimas.
- Voy a esperar. -Su voz son tan desesperada como el
grito de un gaviln, y tan resuelta como un acto de
herosmo-. A que llegue mi turno.
Cuando se march, sus palabras se quedaron en el
camarote iluminado por el sol como un veredicto. O una
profeca.
Una vez se hubo ido, Covenant salt de la hamaca y se
visti por completo con sus antiguas ropas.

TRES: Un sendero hacia el amor


Cuando subi a cubierta, el sol estaba declinando, y su
luz tea las agua de color carmes, el color del desastre.
Honninscrave haba hecho izar todas las velas que pudieran
soportar los mstiles, y el viento hencha el velamen
mientras el Gema de la Estrella Polar avanzaba virando
algunos grados hacia noroeste. Debera haber sido una
visin alentadora. Pero el rojo peculiar del atardecer cubra
de fatalidad las velas, tintando el cordaje hasta hacer que
pareciera que estaba empapado en sangre. Y el viento
acarreaba un percutiente escalofro que haca recordar al
crudo fro del invierno.
Pero Honninscrave recorra a grandes zancadas la
cmara del timn como si no pudiera afectarle nada que
procediera del mar. El viento bamboleaba su barba, y en sus
ojos se reflejaban de vez en cuando los destellos del fulgor
de poniente; pero daba rdenes con la misma exactitud con
que gobernaba el barco gigante, y la ronquera de su voz
poda atribuirse tanto al esfuerzo de hacerse or sobre el
viento como a la tensin de los ltimos dos das. l no era
Vasallodelmar despus de todo. No le haba sido concedida
l a caam.ora que su alma anhelaba. Pero segua siendo un
gigante, el capitn del Gema de la Estrella Polar, y se haba
puesto a la altura de sus responsabilidades.

Acompaado de Cail, Covenant subi hasta la timonera.


Quera encontrar alguna forma de disculparse al no haber
sabido responder a la necesidad del capitn. Pero al
aproximarse a Honninscrave y a los dos gigantes que
estaban junto a l, Quitamanos, el maestro de anclas y un
marinero que se encargaba del timn, el recelo de su mirada
lo detuvo. En un principio crey que desconfiaban de l, que
la amenaza que representaba les haca temer su presencia.
Pero entonces Quitamanos dijo simplemente:
- Giganteamigo.
Incluso para el superficial odo de Covenant result
evidente que el tono del maestro de anclas reflejaba ms
tristeza compartida que aprensin.
En lugar de disculparse, Covenant agach la cabeza en
tcito reconocimiento de su indignidad.
Ansiaba permanecer all, callado, hasta que hubiese
reunido el suficiente respeto hacia s mismo como para
volver a tomar parte en la vida del barco gigante. Pasado un
momento, Cail habl. Pese a su caracterstica indiferenca de
haruchai, sus gestos sugeran que cuanto iba a decir le
incomodaba. De modo involuntario, Covenant pens que
ninguno de los haruchai que abandonaron el Reino junto a
l haba logrado llegar ileso al momento presente. Ignoraba
hasta qu punto la inflexible extravagancia de los haruchai
estaba implicada en el papel que Brinn asignara a Cail. Qu
promesa yaca escondida en la declaracin de Brinn cuando

refirindose a Cail dijo que se le permita eventualmente


seguir el dictado de su corazn?
Pero Cail no habl de aquello, ni se dirigi a Covenant.
Sin prembulos anunci:
- Grimmand Honninscrave, en el nombre de mi pueblo
suplico tu perdn. Cuando Brinn quiso medirse con el akHaru Kenausin Ardenol, quien es leyenda soberana y
sueo de todos los haruchai de las montaas, no tuvo la
intencin de que acarrease la muerte de tu hermano Cable
Soadordelmar.
El capitn se sobresalt: sus cavernosos ojos
despidieron rojizos destellos al mirar a Cail. Pero casi de
inmediato recobr su aplomo acostumbrado. Ech una
ojeada al barco gigante como para comprobar si todo
marchaba bien. Luego deleg el mando en Quitamanos y
acompa a Cail y a Covenant hasta la barandilla de babor.
El sol poniente le daba a su rostro un matiz de glorioso
sacrificio. Observndole, Covenant pens vagamente que el
sol siempre se pone por el oeste, que un hombre que siempre
mirase hacia el oeste slo vera decadencia, el sucumbir de
todas las cosas, la postrera belleza antes de que la luz y la
vida se apagasen.
Despus de un rato, Honninscrave elev la voz sobre el
embate de las olas contra los costados del barco.
- La Visin de la Tierra no es algo que un gigante pueda
elegir. No se la escoge y, por consiguiente, no podemos

evitarla ni renunciar a ella. Creemos, o creamos -explic con


un dejo de amargura- que hay tanta vida como muerte en
tales misterios. Cmo podra haber entonces culpable
alguno por lo que ha sucedido? -Honninscrave hablaba ms
para s que para Covenant o Cail-. La Visin de la Tierra
recay sobre Cable Soadordelmar, mi hermano, y tal
suplicio resultaba evidente para todos. Pero l no poda
revelar su contenido. Quiz su mudez era algo exigido por la
propia visin. Quizs para l no era posible oponerse
tambin a la vida. Nada s de tales cosas. Tan solo que no
poda revelar su compromiso, y por ello no pudo ser
salvado. Ninguno de nosotros tiene la culpa. -Hablaba como
si creyese lo que deca, pero el quebranto de sus ojos lo
negaba.
Su muerte no arroja otra carga sobre nosotros que la
de la esperanza. -El atardecer desapareca del oeste y de su
rostro, cambiando el color de su semblante del carmes a la
palidez de la ceniza-. Debemos mantener la esperanza de
hallar finalmente el modo de justificar su muerte. De
justificarla -repiti dbilmente- y de comprenderla. -No
miraba a sus oyentes. Sus ojos eran un eco de la agonizante
luz-. Me entristece ser incapaz de concebir esperanzas.
Tena derecho a quedarse solo. Pero Covenant
necesitaba una respuesta. Vasallodelmar y l haban hablado
de esperanza. Esforzndose por explicarse con voz tranquila
pese a la dolorosa tensin que le estremeca, pregunt:

- Por qu continas entonces?


Durante largo rato, Honninscrave permaneci en medio
de la creciente tiniebla, impvido, como si no hubiese odo, o
no pudiera ser alcanzado. Mas luego dijo con sencillez.
- Soy un gigante. El capitn del Gema de la Estrella Polar
y jur servir a la Primera de la Bsqueda. Es preferible as.
Preferible, pens Covenant con mudo dolor. Mhoram
pudo haber dicho algo semejante. Pero Buscadolores
obviamente no lo crea.
No obstante Cail asinti, como si las palabras de
Honninscrave fuesen las nicas que el extravagante
haruchai pudiese aceptar. Despus de todo, el pueblo de
Cail no confiaba gran cosa en la esperanza. Se aventuraban
en pos del xito o del fracaso, y aceptaban lo que resultara.
Covenant dio la espalda al crepuscular ocano
abandonando la barandilla. No tena un lugar entre tal gente.
Ignoraba lo que era preferible, y no vea por ningn lado un
atisbo de triunfo que hiciera soportable el fracaso. La
decisin que l haba tomado en nombre de Linden slo era
otra clase de mentira. Bien, ella mereca aquella pretensin de
convencimiento por su parte. Pero llegando a cierto extremo,
cualquier leproso necesitaba algo ms que disciplina, o
incluso obstinacin, para seguir vivo. Y l haba falseado
demasiado su relacin. No saba qu hacer.
En el Gema de la Estrella Polar, los gigantes haban
comenzado a encender linternas contra la noche.

Alumbraban el enorme timn, las escaleras que descendan


de cubierta, y las entradas a los camarotes y la cocina.
Colgaban de los mstiles de proa y popa como ejemplos de
bravura, que a la vez subrayasen y se mostrasen indiferentes
al hueco en que debiera haber estado el palo mayor. Apenas
eran pequeas luces bajo el vasto firmamento, y no obstante
prestaban su hermosura al barco gigante sobre la superficie
de los abismos. Al cabo de un rato, Covenant descubri que
poda afrontar el encontrarse con Linden.
Pero al encaminarse hacia la timonera, Vain capt su
atencin. El Demondim se ergua fuera del alcance directo de
los faroles, sobre el lugar exacto en que sus pies se posaron
por vez primera sobre la piedra cuando subi a bordo en la
Isla del rbol nico. Pero su negra silueta era visible contra
el grisceo horizonte. Como siempre, permaneca indiferente
a cualquier mirada, como si supiera que nada poda daarlo.
Pero haba sido daado. Una de las abrazaderas de
hierro del antiguo Bastn de la Ley rodeaba todava el sitio
en que debera haberse hallado su mueca; no obstante,
aquella mano penda intil del inerte brazo que, como una
rama, brotaba de su codo. Covenant ignoraba elmotivo por
el cual Vasallodelmar le haba hecho entrega de aquel
producto de los oscuros e histricamente malficos ur- viles.
Mas ahora saba que Linden haba estado enlo cierto, que
ninguna explicacin que excluyese el secreto del Demondim
era lo bastante completa para ser fiable. Cuando dej atrs a

Vain, comprendi con mayor claridad la razn por la que


deseaba descubrirlo.
La encontr cerca del palo de proa, a cierta distancia de
la correspondiente cubierta, sobre la que Buscadolores
continuaba erecto encarando el futuro como un mascarn de
proa. Junto a ella estaban la Primera, Encorvado y otro
gigante. Al acercarse, Covenant reconoci a Tejenieblas,
cuya vida haba salvado Linden arriesgando la de Covenant
en el transcurso de su ltima recada en el veneno. Los tres
gigantes le saludaron con la misma leve prevencin que
Honninscrave y Quitamanos evidenciaran, la cautela de
quienes crean estar en presencia de un dolor que trascenda
el suyo propio. Pero Linden pareci no darse cuenta de su
aparicin. Bajo la dbil luz del farol, su cara presentaba un
aspecto plido e incluso ojeroso; y l pens sbitamente
que no haba descansado desde que la pesquisa arrib a la
Isla del rbol nico. La energa que al principio la sostuvo
haba desaparecido; su aspecto era febril a causa del
agotamiento. Por un instante fue tan consciente de lo
cercana que se hallaba al colapso que no se dio cuenta de
que tambin ella vesta sus antiguas ropas, la camisa de
franela a cuadros, los gruesos vaqueros y el resistente
calzado con los que entrara por primera vez al Reino.
Aunque ambos haban hecho la misma eleccin, verla le
provoc una inesperada angustia. Una vez ms haba sido
traicionado por su instinto de esperanza. De modo

inconsciente haba anhelado que los sobresaltos y


revelaciones de das pasados no la hubiesen afectado,
impelindola a volver su antiguo aislamiento respecto a l.
Estpido!, se dijo. No poda escapar a su percepcin. Abajo
en su camarote, haba adivinado lo que iba a hacer an antes
de que l mismo lo supiese.
La Primera le dio la bienvenida en un tono tenso, que
era consecuencia de sus propias emociones, pero sus
palabras mostraron que tambin estaba interesada en sus
propsitos.
- Thomas Covenant, creo que tu eleccin ha sido la
correcta. -Las penalidades de los pasados das y la
oscuridad del crepsculo parecan aumentar su acerada
belleza. Era una espadachina, adiestrada para combatir
cuanto amenazase al mundo. Mientras hablaba coga con
una mano el puo de su espada como si fuese parte vital de
lo que deca-. Te llam Giganteamigo, y me enorgullezco de
haberlo hecho. Encorvado, mi esposo, suele explicar que el
sentido de nuestras vidas es la esperanza. Pero yo ignoro
cmo calibrar tales cosas. Solamente s que luchar vale ms
que rendirse. No soy quin para juzgar tus elecciones, pero
me alegra el que hayas elegido el camino de la batalla. -A la
manera de un guerrero estaba intentando consolarle.
El propsito hizo mella en l, aunque le asust, porque
sugera su reiterado compromiso en algo que no poda
controlar. Mas no tuvo ocasin de rplica, porque en

seguida Encorvado pareci impacientarse con la declaracin


de su esposa. En cuanto ella termin, dijo:
- Es cierto, y Linden Avery merece el nombre de
Escogida, como he dicho ya. Pero hay asuntos en los que no
saber escoger. Giganteamigo, se niega a descansar. -En su
tono se adverta claramente el enojo.
Linden hizo un gesto.
- Linden, necesitas -comenz a decir Covenant, pero
se detuvo cuando ella lo mir. Toda la oscuridad que se
acumulaba en sus ojos fluy hacia l.
- No tengo sitio a donde ir.
El total desamparo de la respuesta hizo que se
estremeciese como ante un quejido. Significaba demasiadas
cosas: que su antiguo mundo haba quedado reducido a
escombros a causa de sus ltimas experiencias; que, como le
ocurra a l, no soportaba regresar a su camarote, al camarote
que haban compartido.
En algn lugar lejano, Encorvado explicaba:
- Le ofrecimos los camarotes de los haruchai, pero
contest que teme dormir en tales recintos. Y el Gema de la
Estrella Polar no tiene otras estancias privadas.
Covenant comprendi que tambin aquello la
desasosegara. Brinn la culp por la muerte de Hergroom. Y
ella trat de matar a Ceer.
- Dejadla sola -dijo apagadamente, tan sordo a las
manifestaciones de Encorvado como a las propias-.

Descansar cuando est dispuesta.


Pero no era aquello lo que deseaba decir. Quera decir:
Perdname, porque yo no s como perdonarme. Pero las
palabras se atascaban en su pecho. Eran impronunciables.
Porque no tena nada ms para ofrecerle, trag saliva
dificultosamente y afirm:
- Tienes razn.Mis amigos no me crean condenado a la
perdicin. Vasallodelmar me dio a Vain por algn motivo. Incluso tal declaracin le resultaba difcil, pero se oblig-.
Qu le ocurri a su brazo?
Ella continu mirndolo sombramente como ai fuese la
causa de su extenuacin. Pareca tan perdida como una
sonmbula.
- Tejenieblas no desea irse -dijo-. Quiere ocupar el
puesto de Cail.
Covenant la mir, incapaz de comprender por el
momento. Mas luego record su propia consternacin
cuando Brinn insisti en que lo sirviera, y su pulso se alter.
- Li n d en -suplic con el desamparo y la aspereza
provocadas por su incapacidad de ayudarle-, cuntame lo
del brazo de Vain.
De haberse atrevido la habra sujetado. Si hubiese
tenido algn derecho.
Ella movi la cabeza, y en la sequedad de sus ojos se
reflej la luz de un farol como una splica.
- No puedo -se quejaba casi como una nia-. Su brazo

est vaco. Cuando cierro los ojos, ni siquiera lo sito en su


lugar. Si se extrayese toda la vida del rbol nico, tan
completamente como si nunca hubiera existido, como si
nunca hubiera tenido el menor significado, sera algo similar.
Si estuviera realmente vivo, si fuese algo ms que un
producto de los ur- viles, su tormento sera inimaginable.
Se dio lentamente la vuelta como si no pudiese soportar
por ms tiempo su presencia. Cuando abandon la cubierta
seguida de un Tejenieblas respetuoso y obstinado, entendi
que tampoco ella saba como perdonar.
Crey que la afliccin y la necesidad se haban hecho
probablemente demasiado extremas, que tal vez se hallaba al
borde del colapso. Pero la Primera y Encorvado le
observaban con una gran comprensin en sus rostros. Eran
sus amigos. Y los necesitaba. De algn modo pudo apoyarse
en ellos.
Con posterioridad, Tejenieblas envi recado, diciendo
que Linden haba encontrado por fin un lugar donde dormir,
acurrucada en un rincn de la cocina al calor de uno de los
grandes fogones. Covenant se content con aquello.
Pesadamente, retorn a su hamaca, aceptando correr el
riesgo de las pesadillas. Soar pareca un peligro menor.
Sin embargo, a la maana siguiente, el viento soplaba
con ms violencia.
Pareca un viento verdaderamente adecuado para la

navegacin, lo bastante fuerte para sacar al dromond de su


rutina habitual y animarlo, pero no tanto como para amenazar
los buenos oficios de la tripulacin. Haca estallar las crestas
de las olas en espuma, provocando el embate contra la
grantica proa del barco gigante, haciendo rechinar el cordaje
y tensarse las velas. Con tal rapidez se deslizaban los
costados de la nave, que sus grabados de moir parecan
llamas al rozar con el ocano. Algunos gigantes rean en las
jarcias mientras iban cambiando la posicin de las velas para
obtener la mxima velocidad del dromond. Si no hubiese
perdido el palo mayor, el Gema de la Estrella Polar se habra
convertido en una exhalacin bajo aquel influjo.
Pero el cielo estaba cubierto de nubes y el da era
demasiado fro para aquella poca del ao. Un viento del sur
habra sido ms clido. Aqul proceda directamente del
lugar en que se hundi la Isla, y era glacial como la caverna
del rbol nico. Si la luz del sol no lo hubiese iluminado, el
mar presentara un tono gris y viscoso. Aunque se haba
echado un manto sobre la ropa, Covenant contraa los
hombros sin poder dejar de temblar.
Subi a la timonera tratando de tranquilizarse, y all
encontr a Cabo Furiavientos dirigiendo el dromond. Mas
ella le salud tan slo con una inexpresiva inclinacin de
cabeza. Su habitualmente impasible comportamiento
conllevaba un cierto estado de alerta que no haba apreciado
con anterioridad. Por vez primera desde que la conoci,

pareca accesible al miedo. En vez de preocuparla con su


turbacin prefiri regresar a la cubierta de proa para buscar
all alguien con quien le fuera ms fcil entablar
conversacin.
No es el fro de aquel lugar, pens; es slo viento. Pero
su crudeza segua afectndole. Aunque se ciera
estrechamente el manto, el fro le llegaba hasta los huesos.
Instintivamente se dirigi a la cocina, buscando calor. Y
a Linden.
La encontr all, sentada junto a la pared, cerca de la
reconfortante actividad de los cocineros del dromond, un
matrimonio llamado con toda propiedad Salsamarina y
Brasadefogn. Haban pasado tanto tiempo de sus vidas
atendiendo los enormes fuegos que sus caras estaban
cubiertas por un perpetuo rubor. Parecan idnticos el uso al
otro mientras se afanaban en sus tareas, movindose con un
engaoso aire de confusin que ocultaba la destreza de su
trabajo en equipo. Cuando salan a la cubierta, el calor que
desprendan creaba una especie de aura a su alrededor, y en
sus restringidos dominios irradiaban como hornos. No
obstante, el fro de Covenant no se aminor.
Linden estaba despierta, pero an presa del sueo. Slo
haba pagado parte de su deuda al cansancio. Aunque
reconoci a Covenant, ante sus ojos todo quedaba
enmascarado por la somnolencia. l pens que no deba
molestarla con preguntas hasta que no estuviese totalmente

descansada. Pero se encontraba demasiado aterido como


para llevar a la prctica sus buenas intenciones.
- Qu piensas de este viento? -le pregunt,
acercndose.
Ella bostez.
- Creo -dijo, en tono distante-, que el Execrable est a
punto de volver a encontrarnos.
Tras haber descansado durante todo el siguiente da,
Linden fue capaz de observar el tiempo con mayor
percepcin. Para entonces, Covenant se hallaba invadido
por una inexplicable ansiedad que lo irritaba. Senta que
haba perdido el centro de su vida, que no podra evitar
dispersarse en todas direcciones cuando creciera el vrtigo
de su miedo. No haba ocurrido nada que indicase peligro en
el dromond; pero la sensacin de angustia permaneca en l.
Con brusquedad, formul su pregunta a Linden por segunda
vez.
El prolongado descanso la haba devuelto a s misma y
la mirada que le dirigi reflejaba agudeza. Pareca ver sin
esfuerzo que la irritacin de Covenant no iba dirigida contra
ella. Le toc fugazmente el antebrazo como prometindole
que no lo abandonara. Luego sali a estudiar el viento.
Tras observarlo unos momentos, declar que no era
maligno ni antinatural, ni algo que el Despreciativo
provocara para sus propios fines. Era una reaccin a la
convulsin que haba ocasionado el hundimiento de la Isla

del rbol nico. Por aquella violencia, se haba alterado el


equilibrio climtico, extremndolo.
Era concebible que el Amo Execrable hubiese sabido
que aquello ocurrira. Pero no exista evidencia de su influjo
sobre el viento.
Cuando Covenant transmiti el veredicto a
Honninscrave, el capitn se encogi de hombros, ocultando
sus pensamientos tras la arcada de las cejas.
- No tendra importancia -murmur como sin
escucharse-, ni aunque fuese mucho peor; la nica opcin
del Gema de la Estrella Polar es la de ir a su favor. Con el
mstil partido como est, no opondra resistencia al curso
del viento. No hay necesidad de hacerlo. Hasta el momento,
apenas si nos hemos desviado unos pocos grados respecto
de nuestro verdadero camino.
Aquello debera haber bastado a Covenant. Comparada
con la de Honninscrave, su experiencia en el mar era nimia.
Pero aquella angustia que atenazaba sus entraas se negaba
a ser aliviada. Al igual que Furiavientos, el capitn daba la
impresin de que ocultaba algo.
En el transcurso de los dos das que siguieron, la
intensidad del viento aument.
Soplando con incesante vehemencia en direccin
noroeste, entreabra el mar como las rejas de un arado,
gimiendo sobre las cubiertas del dromond como si se doliese
por su propia gelidez. A pesar de la velocidad que mantena,

el Gema de la Estrella Polar no daba la sensacin de estar


desplazndose con rapidez: el viento empujaba las aguas
hacia el norte, y la menor onda provocada por la proa
desapareca de inmediato De horizonte a horizonte, las
nubes cubran el mundo. El velamen pareca gris y
quebradizo mientras tiraba de la pesada piedra.
Y aquella noche el fro aument considerablemente.
Cuando Covenant abandon la hamaca temblando a la
maana siguiente, encontr restos de hielo en la palangana
que Cail haba dejado para su uso. Una tenue capa de
escarcha cubra el moir del granito como si se hubiese
filtrado empapando las paredes. Al pasar junto a Vain
buscando el calor de la cocina, vio que la negra figura del
Demondim se hallaba jaspeada de escarcha que le daba
apariencia de leproso.
Mas los gigantes se hallaban afanados en sus tareas
igual que siempre. Impermeables al fuego, aunque no al
dolor, eran tambin impenetrables para el fro. La mayora se
hallaba trabajando en las jarcias, bregando contra un cordaje
rgido por efecto de la congelacin. Durante un momento
mientras sus ojos lagrimeaban, Covenant los vio
imprecisamente y crey que recogan las velas. Pero
despus se dio cuenta de que de ellas se desprendan una
especie de nubes de vapor, y comprendi que los gigantes
las sacudan para evitar que la escarcha se convirtiese en
hielo sobre su superficie. El hielo poda arrancar las velas de

los mstiles, inutilizando al Gema de la Estrella Polar cuando


la vida del dromond dependa de seguir avanzando.
El aliento se le incrustaba en la barba al situarse frente
al embate del viento. Sin la ayuda de Cail hubiera sido
incapaz de abrir la puerta de la cocina, con la que forcejeaba.
Astillas de hielo se desprendieron de la rendija fundindose
en el interior cuando el h a ru ch a i rompi el precinto
conseguido por el vapor de lo que se cocinaba. Precedido de
una rfaga de viento que se arremolin violentamente al
penetrar en la cocina, Covenant atraves el umbral azotado
por la tormenta, tambalendose a causa a la conmocin que
produjo la puerta al cerrarse a sus espaldas.
- Piedra y Mar! -exclam Brasadefogn con el rostro
enrojecido e inofensivo enojo-. Es que estis locos
entrando por la popa en lugar de por la proa con esta
tempestad? -Cogiendo un cazo goteante seal airado hacia
la otra puerta. Detrs de l, Salsamarina cerr con estrpito la
portezuela del horno, indignada. Pero un moment ms
tarde, olvidada ya toda ofensa, le pas a Covenant un jarro
humeante de diamantina diluida, y Brasadefogn llen un
cuenco de caldo del inmenso caldero de piedra que atenda,
y se lo dio. Con torpeza debida a la turbacin, fue a sentarse
al lado de Linden junto a la pared, fuera del paso de los
cocineros, procurando que sus huesos volviesen a entrar en
calor.
En los siguientes das, pas all la mayor parte del

tiempo compartiendo con ella el agradable calor y el


estrpito de la cocina. Pese a su insensibilidad, el fro le
resultaba demasiado intenso; para ella era an peor ya que
sus sentidos estaban muy aguzados. Hizo otro intento de
dormir en su camarote, pero termin aceptando un jergn
como el que ella tena en la cocina. El viento cada da era ms
fuerte que el anterior, y paralelamente la atmsfera cada vez
ms fra. Como si fuese un cascarn, el Gema de la Estrella
Polar iba siendo conducido hacia el corazn del norte
invadido por el hielo. Cuando los gigantes entraban en la
cocina buscando calor o alimento, sus ropas estaban rgidas
por la escarcha e iban dejando charquitos en el suelo
conforme se funda. Sus cabellos y barbas tambin parecan
congelados, y presentaban marcadas ojeras. Covenant
realizaba espordicas incursiones a la cubierta para observar
el estado de la nave; pero siempre vea un mar tumultuoso y
horrendo, la cerrada tormenta, los manchones de espuma
congelada cubriendo las barandillas que la tripulacin no
poda limpiar por mantenerse ocupada en trabajos ms
urgentes, y retornaba a a cocina con el corazn en un puo.
En una ocasin se aventur hacia la proa para
encontrarse con Buscadolores. Al regresar, sus labios
estaban doloridos por el fro y la tensin.
- Ese bastardo ni siquiera lo siente -murmur sin
dirigirse a nadie en particular, aunque Encorvado se hallaba
all con Linden, Teienieblas, los dos cocineros y unos

cuantos gigantes ms-. Pasa a travs de l.


No poda explicar su indignacin. Simplemente, pareca
injusto que al Designado no le afectase la situacin del
dromond.
Pero Linden no lo mir: centraba su atencin en
Encorvado como si quisiera preguntarle algo de importancia.
De todos modos, al principio no tuvo ocasin. Encorvado
estaba tomndole el pelo a Brasadefogn y a Salsamarina
como un nio travieso, y rindose con el disimulado humor
de sus protestas. Posea un alto espritu de gigante bajo su
disminuida estatura y una capacidad de regocijo superior a
la de muchos de aqullos. Sus bromas disiparon de algn
modo el torvo humor de Covenant.
Al final, Encorvado logr arrancar una involuntaria
carcajada de los cocineros; y tras ello se dej caer junto a
Covenant y Linden, con la frente enrojecida por el calor de
los fogones. Covenant se dio cuenta de que Linden se
violentaba al preguntar:
- Encorvado, en qu nos estamos metiendo?
l la mir con un gesto de sorpresa, posiblemente
fingido.
- Nadie quiere hablar de eso -continu Linden-. Le he
preguntado a Furiavientos y a Quitamanos, pero lo nico
que contestan es que el Gema de la Estrella Polar puede
continuar as indefinidamente. Hasta Tejenieblas cree
ayudarme manteniendo cerrada la boca. -Tejenieblas mir

atentamente al techo, aparentando no escuchar lo que deca. As es que te pregunto a ti. T jams me has ocultado nada.
-Su voz transmita una compleja tensin-. En qu nos
estamos metiendo?
Fuera de la cocina, el viento produca un peculiar y
penetrante sonido al atravesar los agujeros de las anclas. La
escarcha cruja en los quicios de las puertas. Encorvado no
quera enfrentar su mirada, pero ella la mantuvo.
Gradualmente su buen humor fue desapareciendo, y el
contraste le hizo parecer envejecido, erosionado por un
espanto indecible. Sin saber por qu, Covenant record algo
que Linden le relatara en los das precedentes a su llegada a
Elemesnedene, la historia del papel que Encorvado haba
desempeado en la muerte del padre de la Primera. Ahora
tena el aspecto de alguien acosado por el pasado.
- Ah, Escogida -suspir- me temo que hemos sido
atrapados por el Ululante, el viento que arrastra al
Muerdealmas.
El Muerdealmas.
Encorvado lo consideraba un mar imprevisible, no
solo debido a que cada barco que lo encontraba lo
haca en una parte diferente del mundo, sino porque la
tripulacin de cada nave que lograba escapar regresaba
contando una historia diferente. Algunos navios se topaban
con galernas y remolinos en el sur; otros, una calma chicha

en el este; otros, tupidos e impenetrables lechos de sargazos


en el oeste. Con todo y no obstante, al Muerdealmas se le
conoca porque no haba nave ni tripulacin que hubiera
salido nunca de l intactas. Y todas las naves fueron
arrastradas hasta all por un Ululante que sopl largamente
sin pausa ni variacin.
Linden discuti durante un rato, molesta por las
contradictorias vaguedad y certeza de la explicacin de
Encorvado. Pero Covenant no prestaba atencin a ninguno
de los dos. Haba encontrado ahora un nombre para su
angustiosa desazn, y la idea le produca un singular
consuelo. El Muerdealmas. No era un producto del
Execrable. Ni poda ser esquivado. Y de ello deduca que
aquel mar lograba eliminar la importancia de todos los dems
peligros. Perfecto. El interior de la cocina estaba muy
caldeado, pero fuera gema un viento que nicamente los
gigantes podan resistir durante cierto tiempo. Incluso el
ruido que producan los cocineros lo tranquilizaba, y pas
de la turbacin a una especie de somnolienta vigilia, a un
atnito silencio interior que pareca ser un eco de la
vaciudad que los elohim le impusieron en Elemesnedene.
El silencio constitua la nica seguridad que haba
conocido en este mundo. Era una respuesta de leproso a la
desesperacin, un estado de despego y pasividad
perfeccionado gracias a la parlisis de todo nervio que
debiera haber alertado a un sentido. Los elohim no lo haban

inventado, simplemente encarnaron en l la singular


naturaleza de su sino. Insensibilizarse y morir.
Linden lo redimi una vez de aquel destino. Pero ahora
haba sido derrotado. No tomaba decisiones porque creyese
en ellas, sino porque se esperaba que las tomase. Careca de
valor para enfrentarse al Muerdealmas.
En los das que siguieron apenas cumpli con la vulgar
rutina de estar vivo. Bebi mucha diamantina para justificar
su muda distancia de quienes lo acompaaban. Durmi en la
cocina, dio breves paseos, correspondi a saludos e
intervino en conversaciones como un hombre vivo. Pero en
su interior se estaba convirtiendo en un ser inalcanzable.
Despus de aos de disciplina y desafo, de terca lucha
contra la seduccin de su enfermedad, haba desistido de su
empeo.
El Gema de la Estrella Polar continuaba surcando en
lnea directa el grisceo y grvido ocano mientras el viento
soplaba con violencia rtica. A excepcin de unos cuantos y
hollados caminos aqu y all, el hielo invada ahora las
cubiertas, dominndolo todo como una antigua maldicin.
Pesaba lo bastante para poner nerviosos a los gigantes, pero
no podan perder tiempo ni energas en arrancarlo. El viento
contena demasiada agua, su embate arrancaba demasiada
espuma del castigado oleaje. Y la humedad empapaba las
velas antes de que pudieran acabar de secarlas. Con
frecuencia, se desgarraban y caan en tiras al no poder

soportar tanto peso. El viento desprenda las lonas de los


obenques. Una granizada barra las cubiertas. Los jirones del
velamen se agitaban en las vergas como manos rotas.
Entonces los gigantes se vean obligados a sustituirlas.
Despojado del palo mayor, el grantico dromond necesitaba
cuantas velas fueran posibles.
Da tras da, el agudo gemido de las jarcias y el crujido
de la piedra se iban haciendo ms intensos y angustiosos. El
mar pareca hielo fluido, y el Gema de la Estrella Polar se vea
abligado a un avance cada vez ms dificultoso. Pero el barco
gigante era obstinado. Los mstiles se inclinaban y
temblaban, pero no se rompan. Apretando los dientes bajo
la galerna, el Gema de la Estrella Polar segua aguantando.
Cuando el cambio se produjo, todos se sorprendieron.
El descanso haba restaurado el brillo combativo en los ojos
de Linden, que haba estado muy inquieta durante todo
aquel tiempo a causa de la exasperante presin de la
tempestad y la estrechez de la cocina. Pero ni siquiera ella
haba visto lo que iba a suceder. Y los gigantes carecieron
de conocimientos para estar prevenidos.
En un instante, el Gema de la Estrella Polar fue
impulsado por el aullido del viento a travs del acerbo
corazn de una oscura noche de nubes. Al momento
siguiente, el dromond cayhacia delante como un caballo al
que le hubieran trabado las patas delanteras; y la tormenta
desapareci. Tan repentino silencio produjo en la nave el

efecto de una detonacin. No haba otro ruido que el


tintineo y crujido del hielo desprendindose de las inertes
velas. Linden sonde el barco de un extremo a otro con su
percepcin.
- Nos hemos detenido. Simplemente eso -murmur
asombrada.
Durante algunos segundos nadie se movi. Despus
Tejenieblas abri resueltamente la puerta que daba a proa,
haciendo saltar el hielo que la cubra. Penetr un ntido fro
invernal; pero sin ser golpeado por viento alguno. Sobre el
barco gigante, el aire estaba en calma.
Los gritos atravesaron la cubierta. Pese a su silencio
interior, Covenant sali a la noche tras Tejenieblas y Linden.
Las nubes se haban ido; la oscuridad era tan total e
hiriente como el filo de un cuchillo. Puntos de luz se
dispersaron por el barco cuando la tripulacin fue
encendiendo ms faroles. La luna se dibujaba en el horizonte
oriental, lgubre y amarillenta. Aunque estaba casi llena, no
pareca arrancar reflejo alguno de la negra e impenetrable faz
de las aguas. Las estrellas cubran el firmamento por todas
partes, exentas ya de augurios.
- Qu demonios? -empez a decir Linden para s
misma, pero pareci incapaz de terminar la pregunta.
Honninscrave y Encorvado llegaron de los extremos
opuestos del barco. Cuando la Primera se reuni con ellos,
Encorvado dijo, bromeando de forma poco convincente:

- Parece que estamos aqu.


Covenant se senta demasiado entumecido para sentir el
fro. Pero Linden estaba temblando violentamente a su lado.
- Qu haremos ahora? -pregunt ella, en voz baja.
- Hacer? -replic framente Honninscrave. Su rostro
mostraba un gesto sorprendido, vaco-. Esto es el
Muerdealmas. Nos hallamos sometidos a su voluntad.
Oleadas de vapor escapaban por su boca como si el
espritu le fuera abandonando a cada palabra.
A su voluntad, pens Covenant. Mi voluntad. La del
Execrable. No haba diferencia alguna. El silencio supona
seguridad. Si pudiera desechar la esperanza, quedara
totalmente insensible. De vuelta a la cocina, se acurruc en
el jergn y se durmi inmediatamente.
Mas a la siguiente maana el fro y la quietud le
despertaron. Los fogones no calentaban la estancia. A
excepcin de Cail, la cocina se hallaba desierta.
Abandonada. l Gema de la Estrella Polar estaba tan calmado
como si el haruchai y l fuesen las nicas personas que
quedasen a bordo.
Una punzada le atraves amenazando sus defensas.
Entumecido por el sueo y el fro, se irgui.
- A dnde -pregunt dbilmente-, a dnde han ido?
La respuesta de Cail fue categrica e implacable.
- Se han marchado a explorar el Muerdealmas.
Covenant se estremeci. No quera abandonar los

lmites de la cocina. Tema el retorno de aquella sensacin de


angustia y responsabilidad. Pero la fra mirada de Cail era
insistente. Era un haruchai, emparentado con Brinn y
Bannor. Sus compaeros Ceer y Hergroom haban
sacrificado sus vidas. Tena derecho a exigir. Y su forma de
mirar era tan inequvoca como sus palabras:
- Ya es bastante. Ahora tienes que volver a ser t
mismo.
Covenant no deseaba ir. Pero se ajust las arrugadas
ropas, esforzndose en mantener el silencio en que se
encerraba. Cuando Cail le abri la puerta, cruz el umbral y
se vio obligado a parpadear ante la brillante y glida maana.
Tras tantos das oculto por las nubes, el sol hubiera
bastado para cegarlo. Pero no era solamente eso. Un blanco
resplandor glacial circundaba la nave. La luz le llegaba de
todas partes; destellos tan penetrantes como arpones
horadaban su cabeza. Las lgrimas se congelaron en sus
mejillas. Al llevarse las manos a la cara para limpirselas,
trochos de piel se desprendieron con ellas de su rostro.
Pero paulatinamente su visin se aclar. Vio que
algunos gigantes tapaban las barandillas, de espaldas a l.
Cuantos se encontraban a bordo se apoyaban en ellas, en la
proa, mirando al exterior.
Sin movimiento alguno, tan inertes como el mar y el
velamen que colgaba de las jarcias. Pero ningn silencio
poda ocultar su aire expectante. Observaban el

Muerdealmas. Estaban aguardando.


Entonces recobr la visin lo suficiente como para
localizar la fuente de aquellos destellos.
Inmovilizado en medio de las aguas, el Gema de la
Estrella Polar yaca rodeado de icebergs.
Centenares de ellos de todas las formas y tamaos.
Algunos apenas eran pequeos montculos sobre el plano
mar. Otros elevaban sus dentadas crestas sobre el nivel de
los palos del dromond. Y todos estaban formados por el
mismo impecable hielo: tan traslcido y bruido como el
cristal, facetados como diamantes; un hielo en el que la
maana se fragmentaba, esparciendo su luz en todas
direcciones.
Avanzaban. En solitario o en grupos, iban lentamente
acercndose a la nave como si flotasen dirigindose al sur.
Algunos estaban tan prximos que un gigante podra
alcanzarnos de un salto. Pero ninguno toc al dromond.
Los icebergs se desplazaban sobre aquellas
profundidades abismales con una portentosa majestad, tan
hechizante como el fro. La mayora de los gigantes estaban
all clavados, como si fuesen tallas de un hielo menos
lmpido. Apenas respiraban mientras se aferraban con las
manos a las barandillas v el fulgor incendiaba sus ojos.
Covenant se acerc a Linden, que se encontraba al lado de
la Primera, Encorvado y Tejenieblas. Tras el intenso color
rojizo que el fro otorgaba a sus facciones poda percibirse el

azul de la palidez, cual si su sangre se estuviera volviendo


lechosa como escarcha; pero haba cesado de temblar y
pareca ajena a la gota de hielo que se formaba en sus labios
cortados. El constante murmurar de Encorvado no
interrumpa el trance. Como los dems, observaba el
maiestuoso curso del hielo esperando a que alguien lo
explicase. Como si la brillante nitidez de aquel quimrico
desfile no fuese ms que un preludio.
Covenant descubri que tampoco l poda apartar la
mirada. Dominado por tan gran esplendor y belleza, aferr
las manos a una de las traviesas de la barandilla perdiendo
de inmediato la facultad de moverse. Se hallaba en calma
ahora, dispuesto a esperar para siempre, si fuese necesario,
con tal de or lo que el fro iba a revelar.
La voz de Cail le lleg de muy lejos. El haruchai estaba
diciendo:
- Ur- amo, no es real. Escogida, escchame. Eso no es
real. Debis apartaros. -Pero su protesta fue perdiendo
fuerza gradualmente.
Se acerc a Covenant y permaneci junto a l, sin
hablar.
Covenant haba perdido el sentido del tiempo. Y la
espera termin. Un iceberg pas a lo largo de la lnea de
espectadores, mostrndoles en uno de sus lados una chata
extensin que pareca una plataforma. Y desde aquel lugar se
alzaron gritos.

- Al fin un barco!
- Ayudadnos!
- Tened piedad!
- Nos han abandonado!
Le pareci or los mismos gritos a su espalda,
procedentes del lado opuesto del barco gigante. Pero aquel
singular detalle no le impresion.
Los ojos eran la nica parte de l que se mova.
Mientras el iceberg flotaba hacia el sur en medio de la
tranquila procesin, la plataforma pas directamente bajo los
observadores. Y vio emerger figuras del difano hielo,
figuras humanas. Tres o acaso cuatro, no poda asegurarlo.
Su nmero era extraamente impreciso. Pero eso no tena
importancia. Eran hombres, y su desamparo hizo que el
corazn oprimiera sus costillas.
Tenan los ojos hundidos, apariencias esquelticas y
lastimosas. Sus manos, mutiladas por la congelacin,
estaban envueltas en tiras desgarradas a sus harapientas
ropas. La demacracin y la impotencia arrugaban sus
facciones. Sus quebrantadas y astilladas voces estaban
enronquecidas por la desesperacin.
- Abandonados! -ululaban como una remembranza del
viento.
- Piedad!
Pero nadie a bordo del dromond se movi.
- Hay que socorrerlos. -La voz de Linden pareca un

gemido entre los helados labios-. Que alguien les arroje una
cuerda.
Nadie se movi. Atenazados por el fro, despojados de
voluntad, los testigos no podan hacer otra cosa que
contemplar como el iceberg se alejaba lentamente con sus
frenticas vctimas. Poco a poco la corriente se llev a
aquellos hombres condenados ms all de donde podan ser
odos.
- Por el amor de Dios. -Las lgrimas formaban una
resplandeciente pelcula de hielo bajo sus ojos.
El corazn de Covenant lati de nuevo, pero no pudo
reaccionar. Su propio silencio cubra el ocano.
Luego se acerc otro iceberg. Descansaba como una
plancha sobre la tersa superficie de las aguas. Por debajo de
stas, su masa choc ligeramente con el barco, arrancndole
un crujido al silencioso casco. Por un instante, el sol se
reflej directamente en aquella plancha, y su reflejo fue como
un toque de difuntos. No obstante Covenant consigui
traspasar el resplandor con la mirada.
Inmviles en aquella luz solar se encontraban personas
a las que conoca.
Hergroom. Ceer.
Permanecan en la misma actitud de defensa que cuando
procuraron resistir junto al Muro de Arena. Al principio, no
vieron al barco gigante. Mas luego s. Ceer grit un saludo
que cay sin producir eco en las cubiertas del dromond.

Separndose de Hergroom, corri hasta el borde del hielo,


ondeando los brazos en peticin de auxilio.
Entonces de la luz brot un esperpento de la arena.
Blanca contra el fondo sin mcula del hielo, la bestia carg
contra Hergroom de manera asesina con los poderosos
brazos extendidos.
Cail comenz a temblar. La tensin extraa bocanadas de
vapor de entre sus dientes. Mas el fro lo retena.
Por un instante, la impasible estructura de la faz de Ceer
registr la certeza de que el barco gigante no los iba a
socorrer. Aquella mirada provoc un estremecimiento en el
pecho de Covenant, como el de una acusacin que jams
sera contestada. Luego se apresur en defensa de
Hergroom.
El esperpento de la arena carg con fuerza avasalladora.
Los crujidos se extendieron a travs del hielo. Un frenes de
golpes esparci la sangre de Hergroom por todo el tmpano.
La fuerza de Ceer nada significaba para la bestia.
Y ninguno os moverse. Los propios gigantes tambin
eran de hielo ahora, tan glaciales y quebradizos como la
yerma extensin marina. El llanto oclua la garganta de
Linden. Gotas de sangre se desprendieron de las palmas de
las manos de Covenant cuando trat de arrancarlas de la
barandilla. Pero el agarre del fro era inexorable.
Ceer. Hergroom.
Pero la placa de hielo deriv alejndose, y ninguno se

movi.
Despus de aquello, la espera result interminable por
vez primera para Covenant desde que cayera bajo el
sortilegio del Muerdealmas.
Al fin, otro bloque de hielo se acerc flotando al barco
gigante. Era pequeo, apenas de un metro de ancho; casi no
sobresala del agua. Pareca demasiado insignificante para
ser portador de un suplicio tal.
Por un momento, su visin qued nublada por la luz. No
poda distinguir nada ms que el esplendente asalto de los
reflejos solares. Pero luego sus ojos se aclararon.
Sobre el pequeo tmpano se hallaba Cable
Soadordelmar. Miraba al dromond observando a quienes
all haba. Estaba erguido, con los brazos cruzados
fuertemente sobre el enorme tajo del centro de su pecho.
Encima de la cicatriz, sus ojos revelaban un conocimiento
terrible.
Les salud sobriamente.
- Compaeros -dijo con voz tan calmada y penetrante
como el fro-, tenis que socorrerme. ste es el Muerdealmas.
Aqu penan todos los malditos que murieron por una causa
falsa, abandonados por aqullos a quienes procuraron
servir. Sin vuestra ayuda, deber permanecer aqu para
siempre con mi angustia, ya que el hielo no me liberar.
Escuchadme, vosotros a quienes am hasta este extremo. Ya
no os queda amor para m.

- Soadordelmar! -gimi Linden.


Honninscrave aull de tal modo que las heladas
comisuras de su boca se desgarraron vertiendo gotas de
sangre sobre la barba.
- No. Yo soy la Primera de la Bsqueda. No lo permitir dijo la Primera.
Pero ninguno de ellos se movi. El fro haba llegado a
ser infranqueable. Su triunfo se haba consumado.
Soadordelmar se encontraba ya casi frente al lugar donde
estaba Covenant. Muy pronto rebasara la mitad del navio y
entonces sera inalcanzable, y a los navegantes del Gema de
la Estrella Polar no les quedara ms que la abominacin, el
remordimiento y el fro.
Aquello era ms de lo que poda soportarse.
Soadordelmar haba dado su vida por evitar que Covenant
destruyera la Tierra. Privado por la mudez de compartir la
Visin de la Tierra, haba interpuesto su propia carne en el
camino de la condenacin del mundo, consiguiendo la
salvacin de quienes amaba. Y Covenant haba rehusado
concederle la simple decencia de la ca a mo ra . Ya era
suficiente.
El dolor y la consternacin movieron a Covenant. Con
una maldicin que astill el silenci, retir las manos de la
barandilla. La magia indomeable corri por sus venas como
la incandescente punzada de la afliccin; un fuego
blanquecino brot de su anillo como un incendio.

- Vamos a perderlo! -le grit a los gigantes-. Echadle


una cuerda!
Un momento despus, la Primera logr liberarse. Su
acerada voz se propag por todo el barco gigante.
- No! -dijo.
Abalanzndose hacia la amarra de un cercano rollo,
cogi uno de los pernos.
- Mrchate, demonio! -le grit-. No te escucharemos!
Ardiendo de furia y revulsin, arroj el perno
directamente hacia Soadordelmar.
Los gigantes quedaron estupefactos cuando el
proyectil destell atravesndolo limpiamente.
Levant una lasca en el borde del hielo y rebot hacia el
mar, cayendo en l con inconfundible sonido. Acto seguido,
la silueta de aqul ondul. Intent hablar de nuevo, pero ya
haba perdido fuerza el espejismo. El tmpano desierto de
alej hacia el sur.
Mientras Covenant lo contemplaba su fuego dej de
llamear, apagado por el fro.
Un momento despus, el sortilegio se rompi haciendo
crujir y estallar el hielo con estruendo. Linden se llev al
rostro unas manos despellejadas, parpadeando con ojos
irritados por el fro. Entre toses y juramentos, Honninscrave
se retir de la barandilla.
- Moveos, haraganes! -al gritar esparca gotas de
sangre-. Cuidado con el viento!

El cansancio y la consternacin estaban esculpidos en


escarcha sobre distintas zonas del rostro de la Primera.
Trabajosamente, los otros gigantes fueron apartando la
vista del mar. Algunos parecan incapaces de comprender lo
que haba sucedido; otros procuraban abrirse paso
gradualmente hacia sus posiciones. Salsamarina y
Brasadefogn se apresuraron a regresar a la cocina como si
estuvieran avergonzados por su prolongada ausencia. La
Primera y Furiavientos se movan entre los restantes
miembros de la tripulacin que an no salan de su asombro,
sacudindolos con violencia, procurando que se recobraran.
Honninscrave se dirigi resueltamente a la timonera con
grandes zancadas.
Poco ms tarde, una de las velas cruji en el
cabrestante, enviando una lluvia de partculas congeladas; y
el primer gigante en ascender a las jarcias anunci con voz
ronca:
- El sur!
Un oscuro manto de nubes era visible ya desde el
dromond. La tormenta volva.
Covenant se pregunt inmediatamente cmo podra
navegar el Gema de la Estrella Polar a travs de los icebergs
con tal viento, o cmo iban a aguantar las velas endurecidas
por el hielo si las rfagas llegaban demasiado pronto y con
demasiada violencia. Pero olvid todo aquello cuando vio
que Linden se desmayaba y l se hallaba demasiado lejos

para alcanzarla. Tejenieblas la recogi justo a tiempo de


impedir que se abriera la cabeza contra la ptrea cubierta.

CUATRO: El mar de hielo


Las primeras rfagas golpearon en ngulo al barco
gigante, escorndolo pesadamente a babor. Pero la
verdadera fuerza del viento le empujaba de popa, y el Gema
de la Estrella Polar se enderez con una sacudida al
hincharse y crujir las velas cuando la presin trat de
rasgarlas. El dromond se estabiliz en el viscoso ocano
hasta tal punto que, por un momento, pareci incapaz de
moverse. Los palos ms altos geman. Bruscamente,
Gratoamanecer se raj de arriba a abajo, y el viento aull al
atravesar la rotura.
Pero entonces el Gema de la Estrella Polar consigui
afianzarse, avanz un poco y la presin afloj. Cuando las
nubes estuvieron sobre l, el barco gigante ya se haba
estabilizado y comenz a desplazarse velozmente.
En los primeros momentos, Honninscrave y la timonel
tuvieron que usar toda su pericia para evitar la colisin con
los icebergs ms prximos. En aquellas condiciones
climticas, el menor roce hubiera hecho reventar los
granticos flancos del dromond como si estuvieran hechos
de madera seca. Pero pronto lograron sobrepasarlos. El
Gema de la Estrella Polar se acercaba al confn del
Muerdealmas. El viento continuaba intensificndose, pero la
amenaza inmediata ya haba desaparecido. El dromond haba

sido construido para resistir en condiciones difciles.


Covenant se mantena ajeno al barco y al viento; estaba
luchando por la vida de Linden. Tejenieblas la haba llevado
a la cocina, donde los cocineros se esforzaban por recuperar
el calor de los fogones; pero cuando el gigante la deposit
en el jergn, Covenant prescindi de l. Encorvado sigui a
Cail al interior ofreciendo su ayuda. Covenant lo ignor.
Maldiciendo en voz baja con metdica vehemencia, le frot
las muecas y las mejillas, aguardando a que los cocineros
calentaran un poco de agua.
Estaba demasiado plida. El movimiento de su pecho
era tan tenue que apenas poda percibirlo. Su piel pareca de
cera. Daba la impresin de que poda desprenderse si l la
frotaba con cierta fuerza. Masaje los antebrazos y hombros
de Linden, los lados de su cuello, con la desesperacin
palpitanto en sus sienes. Entre juramentos, reiter su
demanda de agua.
- Ya va -murmur Salsamarina, a quien su propia
impaciencia la haca parecer colrica-. Los fogones estn
fros. No puedo hacer un milagro para avivarlos.
- Ella no es una giganta -respondi Covenant sin
apartar su atencin de Linden-, no hace falta que el agua
hierva.
Encorvado se agach junto a la cabeza de Linden,
mostrando a Covenant una redoma de cuero.
- Aqu hay diamantina.

Aunque Covenant no se detuvo, desplaz sus


esfuerzos hacia las caderas y piernas, hacindole sitio a
Encorvado.
Colocando la enorme palma de su mano debajo de la
cabeza, el gigante la hizo incorporarse. Cuidadosamente,
acerc el recipiente a sus labios.
El lquido se derramaba por las comisuras de la boca.
Consternado, Covenant se dio cuenta de que no tragaba.
Aunque su pecho se abombaba como si inhalase, ningn
reflejo de rechazo indicaba que estuviese respirando el
potente licor.
Ante esto, su mente adquiri la blancura de su fuego.
La histeria del poder y el veneno pas a travs de sus
msculos, afilada plata recamada con imgenes de
medianoche y crimen. Apart a Encorvado como si el
gigante no fuese ms que un nio.
Pero no se atrevi a tocar a Linden con tal
incandescencia. Sin sentido de la salud que lo guiase, era
probable que la matara antes de conseguir que el calor
penetrase en ella. Contenindose, la puso de costado,
golpendola entre los omoplatos una vez, dos veces,
esperando as desalojar el lquido de sus pulmones. Luego
volvi a presionarla contra la espalda, inclinando su cabeza
tal como haba aprendido, bloque la nariz y acercando su
boca a la de ella comenz a soplar por su garganta.
Casi de inmediato, el esfuerzo y la contencin le

provocaron mareos. Ignoraba cmo hallar el punto de


tranquilidad y de fuerza en el centro de aquel espantoso
remolino. No tena otro poder para salvarle la vida que se
del que no poda hacer uso.
- Giganteamigo -la voz de Brasadefogn llegaba desde
muy lejos-, ya est aqu el caldero capaz de mantenerla viva.
Covenant alz la cabeza. Por un instante, mir sin
comprender al cocinero.
- Llnalo! -dijo speramente, y volvi a afianzar su
boca sobre la de Linden.
Un sordo torrente de agua se derram en la enorme
marmita de piedra. El viento gema por entre los huecos de
los calabrotes, haciendo ulular los obenques. La cocina
comenz a dar vueltas en torno a Covenant. Al alzar la
cabeza, inhalar. Al bajarla, exhalar. De un momento a otro, no
saba exactamente en que movimiento, iba a estallar o a caer
inconsciente.
Entonces Salsamarina dijo:
- Ya est.
Encorvado toc en el hombro a Covenant. Ahuecando
los brazos bajo Linden, Covenant intent desagarrotar sus
msculos y permanecer erecto.
El Gema de la Estrella Polar ascendi sobre la cresta de
la ola, zambullndose luego en su seno. Incapaz de
mantenerse en equilibrio, estuvo a punto de chocar de
bruces contra la pared.

Unas manos lo sujetaron. Tejenieblas lo sostuvo


mientras Encorvado separaba a Linden de su abrazo.
Sinti de manera irrefrenable el vrtigo del fuego.
Desprendindose de Tejenieblas sigui a Encorvado hasta
el fogn en el que se asentaba el oblongo caldero. El suelo
pareca guiarle perversamente, pero continu avanzando.
La barbilla le llegaba a la altura del fogn. No pudo ver a
Linden, excepto la parte superior de su cabeza, cuando se
situ frente al caldero. Pero no necesitaba seguir vindola.
Presionando la frente contra la base del recipiente, extendi
los brazos cuanto pudo para rodearlo. Aunque el centro del
fogn ya se encontraba en llamas, aquel calor tardara
bastante en extenderse por la piedra y el agua. Cerrando los
ojos al demonaco torbellino de su vrtigo, dej que la magia
indomeable descendiera por sus brazos.
Si lograba hacer aquello de manera controlada podra
dominar su poder lo suficiente como para evitar la
destruccin de la cocina. Linden se haba estabilizado. Se
ci al caldero fervorosamente, procur cerrar su mente para
que nada penetrara en ella, y dej fluir el fuego.
Durante un tiempo slo fue consciente de su poder,
comunicndole a la piedra calor, sin romperla, sin convertir
en cascotes el frgil granito. Luego, bruscamente, se dio
cuenta de que oa la tos de Linden. Alz la mirada. No poda
verla, se la ocultaban los costados del caldero y la espesa y
humeante nube que sala de l. Pero estaba tosiendo,

aclarndose los pulmones con ms fuerza a cada espasmo.


Un momento despus, una de sus manos surgi de entre el
vapor para aferrarse al borde del recipiente.
- Ya basta -estaba diciendo Encorvado-. Giganteamigo,
ya basta. Ms calor le resultara perjudicial.
Covenant asinti en silencio. Con un gran esfuerzo,
desisti de su poder.
Al principio retrocedi, asaltado por el vrtigo y el
miedo que haba estado procurando mantener a raya. Pero
Encorvado lo sujet por el brazo para que permaneciera en
pie. Cuando ces el remolino, pudo ver a Salsamarina
secando las salpicaduras de agua que mojaban a Linden.
sta an pareca tan plida y frgil como un nio maltratado,
pero tena los ojos abiertos y sus miembros reaccionaban
ante la gente que la rodeaba. Cuando Tejenieblas la apart
del fogn, se abraz instintivamente a su cuello mientras
ste la envolva en una manta. Luego Cail le ofreci la
redoma de diamantina de Encorvado. Temblando todava
fuertemente, se la llev a los labios. Poco a poco, dos tenues
manchas de color se marcaron en sus mejillas.
Covenant se volvi, escondiendo su cara en el
malformado pecho de Encorvado hasta que logr absorver
su alivio.
Durante los breves momentos que tard la diamantina
en difundirse por su interior, Linden permaneci lcida.
Aunque estaba tan dbil que apenas poda mantener el

equilibrio, se alej de los brazos de Tejenieblas.


Envolvindose en la manta, se despoj de sus empapadas
ropas. Luego busc con la mirada los ojos de Covenant.
l la mantuvo lo ms firmemente que le fue posible.
- Por qu? -pregunt ella, con voz ronca y
temblorosa-. Por qu no pudimos ayudarles?
- Era una trampa del Muerdealmas. -La pregunta hizo
que sus ojos se empaaran. An tena el corazn destrozado
por lo que haba visto-. Eran ilusiones. Si rehusbamos
ayudarles nos condenbamos a causa de los remordimientos
que sentiramos despus. Y si les ayudbamos nos
condenbamos igualmente, trayendo una de aquellas cosas
a bordo. -Muerdealmas, pens mientras trataba de aclarar su
visin, era un nombre en verdad apropiado-. La nica salida
era romper el sortilegio.
Ella asinti sin fuerzas. Se estaba desvaneciendo en el
abrazo de la diamantina,
- Era como estar viendo a mis padres. -Cerr los ojos-. Si
hubieran sido tan valerosos como yo hubiera querido -Su
voz se dilua en el silencio-. Si me hubiera permitido a m
misma amarlos
Luego sus rodillas se doblaron. Tejenieblas la ech con
cuidado en la colchoneta, tapndola con ms mantas. Pero
ella ya estaba dormida.
Poco a poco, la cocina fue recobrando su acostumbrada

calidez. Salsamarina y Brasadefogn trabajaban como titanes


para proveer de comida caliente a la castigada tripulacin.
Cuando Honninscrave fue teniendo mayor confianza en la
resistencia del dromond contra la galerna, empez pez a
enviar a los gigantes en pequeos grupos para que se
alimentasen y descansaran. Unos tras otros iban entrando a
la cocina. Lo hacan con nieve en el pelo y cansancio en los
ojos. Y la marca del mismo recuerdo en sus rostros. Pero el
sabor de las viandas y las bromas y camaradera de los
cocineros los solazaban; cuando retornaban a sus trabajos
lo hacan con ms alegra y valor. Haban sobrevivido al
Muerdealmas.
Covenant permaneci mucho rato en la cocina,
vigilando a Linden. Tena un sueo tan profundo que
desconfi instintivamente de l. Sinti el temor de que
volviera a ella la sebosa palidez de la congelacin. Pareca
tan diminuta, frgil y deseable yaciendo all cerca de los pies
de los gigantes. Pero su silueta cubierta por las mantas le
trajo tambin otros recuerdos, y se encontr oscilando entre
el clido alivio y la desolacin. Era la nica mujer que haba
conocido capaz de comprender su enfermedad y, a pesar de
ello, aceptarle. Hasta el momento, su inquebrantable lealtad
hacia l y hacia el Reino haba sido ms fuerte que la
desesperacin de Covenant. Ansiaba rodearla con sus
brazos, estrecharla contra s. Pero no tena derecho. Y en
aquel reparador descanso ella no necesitaba su asistencia.

Buscando escapar del dolor por lo que haba perdido, se


ci fuertemente el manto y sali al helado viento.
Inmediatamente, se encontr en el torbellino de una
nevada tan espesa como la niebla. Le daba de lleno en el
rostro. El hielo cruja bajo sus botas. Cuando parpade para
liberar sus ojos, distingui puntos luminosos en torno a las
cubiertas y arriba en las jarcias. La nieve velaba tan
completamente el da que los gigantes se vean obligados a
utilizar linternas. La imagen le deprimi. Cmo poda
Honninscrave gobernar el barco, enfilarlo ciegamente en
aquel mar, cuando su tripulacin era incapaz de tender las
velas sin tales luces?
Pero no haba otra opcin para el capitn. Mientras
durase la tormenta, el dromond tan slo poda apretar las
mandbulas y resistir.
El asunto no estaba en manos de Covenant.
Arrostrando el temporal de nieve y las heladas cubiertas con
la ayuda de Cail, fue a buscar a la Primera.
Al encontrarla en el camarote que comparta con
Encorvado, descubri que no saba qu decir. Estaba
abrillantando su espada, y en los movimientos que haca al
frotarla haba una nota de consciente fatalidad que sugera
que tampoco tena en sus manos la supervivencia del Gema
de la Estrella Polar. Aunque rompiera el hechizo del
Muerdealmas, nada poda hacer ahora. Durante un minuto
interminable, intercambiaron una mirada de determinacin y

desamparo. Luego l sali.


La nevada prosegua. Cubra los cielos y el viento la
enviaba como un azote, oscureciendo el da como si se
hallara envuelto en cenizas.
La temperatura se suaviz levemente; y la fiereza de las
rfagas disminuy de algn modo. Pero en contraste, la mar
se volvi ms tempestuosa. Y ya no seguan el impulso de la
galerna. Otras fuerzas intentaban soltarles de la presa del
temporal, forzando al Gema de la Estrella Polar a luchar para
no perder aquella veta de la corriente. Honninscrave
procuraba variar la ruta tanto como poda para acomodarse a
las corrientes, pero el viento no le permita muchas
maniobras. En consecuencia, el pesado navio avanzaba con
una marcha salvaje, con un peligroso bajar y subir, con
espantosas pausas en las crestas de las olas donde el
dromond quedaba momentneamente fuera de control, y la
consiguiente zambullida sumergiendo la popa hasta la
barandilla en las negras aguas. Slo la seguridad con que se
comportaban los gigantes convenci a Covenant de que el
Gema de la Estrella Polar no estaba a punto de irse a pique.
Poco antes del crepsculo la nieve remiti, dejando
pasar brevemente una luz sucia y amarillenta que lami el
agitado ocano. Inmediatamente, Honninscrave envi vigas
a lo alto para que avistasen el horizonte antes de que se
desvaneciese la luz. Informaron de que no haba tierra a la
vista. Luego, una noche cubierta de nubes se abati sobre el

barco gigante, y el Gema de la Estrella Polar sigui


navegando en un pozo de insondable oscuridad.
En la cocina, Covenant aguant la tormenta con la
espalda incrustada entre una pared y el lateral de un fogn,
la mirada fija en Linden. Ajena a los vaivenes del navio,
dorma en tal paz que le record el Reino antes de que el Sol
Ban fuese desencadenado. Una tierra que jams debi ser
violada por el derramamiento de sangre y el odio, un lugar
que slo mereca lo mejor. Pero existan hombres y mujeres,
aunque pocos, que haban combatido y combatiran por su
curacin. Y Linden se hallaba entre ellos. Pero en la
confrontacin con su propio Sol Ban interno no tena a
nadie que no fuese ella.
La noche se extenda sobre el Gema de la Estrella Polar.
Tras comer algo y beber un poco de diamantina diluida,
Covenant procur descansar. Echado en el catre, dej que
las olas lo balancearan de lado a lado y se esforz en
imaginar que estaba siendo mecido. Poco a poco, se fue
quedando dormido hasta caer en un profundo sueo.
Mas casi de inmediato comenz a agitarse. Se hallaba
otra vez en la Fortaleza de Arena, en la Cspide del Kemper,
inmovilizado con correas para la tortura. Haba sobrevivido
sin dao al fuego y al cuchillo, mas ahora le arrojaban a s
mismo, empujndole vidamente contra el despiadado muro
de su suerte. No obstante, fue salvado por Hergroom; y
ahora Hergroom estaba muerto. No haba nadie para salvarlo

del impacto que todo lo rompa, saturando el aire con el


estruendo de una montaa al desmoronarse.
Despert baado en sudor, y el ruido continuaba. El
Gema de la Estrella Polar se estaba haciendo pedazos. La
conmocin restallaba por todo el casco. Se fue de bruces
contra la pared. Un caos de lozas y utensilios llenaba la
cocina. Trat de recobrarse, pero la oscilacin de la nave se
lo impidi. Los crujidos de la piedra contestaban al viento; y
el sonido de los mstiles y las vergas al rajarse por la
tensin. El dromond deba haber colisionado con algo.
Al momento siguiente, el Gema de la Estrella Polar se
detuvo bruscamente. Covenant rod sobre los fragmentos
que se diseminaban por todo el suelo. Hirindose rodillas y
manos con los pedazos, se puso en pie tambalendose.
Entonces una tremenda sacudida se descarg contra la proa
del barco, y el suelo tembl como si la nave gigante fuese a
descender a las profundidades. La puerta trasera de la
cocina se desprendi del marco. Hasta que el Gema de la
Estrella Polar no recuper un precario equilibrio, Covenant
hubo de sujetarse a Cail dejando que el h a ru ch a i le
sostuviera.
El dromond pareci estabilizarse. El viento traa ecos de
crujidos. En el exterior de la cocina, un frenes de gritos
envolva la atmsfera; pero sobre todo aquello se elev el
estentreo bramido de Honninscrave:
- Encorvado!

Entonces Brasadefogn se revolvi en una esquina, y


Salsamarina apart los restos de un anaquel que se haba
roto contra su espalda. Y Covenant entr en accin. Su
primer pensamiento fue para Linden, pero una fugaz mirada
le mostr que estaba a salvo: envuelta an en el sopor de la
diamantina, yaca en su catre abrazada protectoramente por
Tejenieblas. Al captar la mirada de Covenant, ste hizo un
gesto para tranquilizarlo. Sin vacilar, Covenant sali por la
destrozada puerta, afrontando el afilado colmillo del viento.
No poda ver nada: la noche era tan negra como Vain.
Parecan haberse apagado todos los faroles. El punto de luz
que pudo localizar cercano al timn no le mostr ms que un
lugrar desierto. Pero gritos imperativos y de desesperacin
llegaban desde la proa. Apoyndose en el hombro de Cail
para no resbalar en el hielo, Covenant avanz
trabajosamente en aquella direccin.
Al principio se gui por los bramidos de Honninscrave
y las frreas rdenes de la Primera. Luego empezaron a
encenderse faroles cuando los gigantes pidieron luz para
abrirse paso entre los escombros que se amontonaban en la
cubierta de proa.
En un prodigioso enredo de velas desgarradas y
engranajes, poleas y maromas, se distinguan varios
granticos y gruesos mstiles, dos de las vergas ms altas y
una seccin del palo de trinquete. El enorme tronco del
mstil haba sido roto por la mitad. Una de las vergas

derribadas se encontraba intacta, pero la otra yaca en tres


trozos desiguales. A cada paso, los gigantes tenan que
apartar con los pies las lascas de granito.
Cuatro tripulantes se hallaban desplomados en medio
de aquellos restos.
Era tan dbil la luz de los faroles y produca tantas
sombras, que Covenant era incapaz de percibir si alguno de
ellos viva an.
La Primera empuaba su espada. Manejndola tan
hbilmente como si fuese una daga, iba cortando obenques
y velas para llegar al ms prximo de los gigantes cados.
Furiavientos y algunos ms se empeaban en similar tarea
con sus cuchillos.
Quitamanos se aventur a entrar en los escombros.
Honninscrave le orden volver para que organizase el
trabajo en las bombas. Covenant senta que el dromond
estaba hundindose peligrosamente, pero no tena tiempo
para asustarse. A travs del estruendo le grit a Cail:
- Ve a buscar a Linden!
- Ha bebido mucha diamantina -replic el haruchai-.
No ser fcil despertarla.
Su tono era impersonal.
- No me importa! -estall Covenant-. Vamos a
necesitarla!
Dando la vuelta, se lanz en busca de la Primera.
Se encontraba arrodillada junto a una forma inerte. Al

llegar Covenant se incorpor. En sus ojos se reflejaban los


faroles. La oscuridad cubra su espada como sangre.
- Vamonos! -anunci con voz spera-. Nada podemos
hacer aqu.
La espada tajaba entre el amasijo de lonas con una
especie de gemido.
Covenant contempl a la giganta que acababa de
abandonar. La tripulante era una joven a la que recordaba,
una intrpida navegante alegre y determinada a estar
siempre en primera lnea de cualquier riesgo o tarea. Apenas
pudo reconocer la mitad de su rostro; la otra mitad haba
sido aplastada por el mstil.
Por un instante, las tinieblas descendieron sobre l.
Falto de luz, se debata en medio del desastre sin lograr
liberarse. Mas luego sinti que el veneno le suba como bilis
a la garganta, que gusanos gneos reptaban por su
antebrazo, y la conmocin le ayud a recobrarse. Haba
estado a punto de activar su indomeable poder.
Maldiciendo y tropezando, sigui a la Primera.
Un pertinaz quejido revel que Furiavientos haba
encontrado a otro de los gigantes abatidos. Covenant se
esforz en ir ms deprisa, como si de su velocidad
dependiera el hallar vivo al otro tripulante. Pero la Primera ya
haba dejado tras de s un tercer cadver, un hombre con la
garganta atravesada por una lasca de granito de la longitud
de un brazo. Con rabia contenida, Covenant se afan en

avanzar.
Furiavientos y la Primera se reunieron ante el ltimo
gigante seguidas muy de cerca por Honninscrave y
Covenant.
El rostro de aquella giganta le resultaba menos familiar.
Nunca se haba fijado especialmente en ella. Pero eso no
tena la menor importancia. Tan slo le preocupaba que
estuviera viva.
Respiraba en convulsas arcadas. Un negro fluido le
corra por las comisuras de la boca, formando un charco bajo
su cabeza. La enorme masa de un mstil sin quebrar
descansaba sobre su pecho, oprimindola contra la dura
cubierta. Tena los dos antebrazos rotos.
La Primera envain la espada. Fue junto a Furiavientos
para tratar de desplazar el mstil. Pero era demasiado pesado
para sus fuerzas. Y sus extremos estaban sujetos: uno bajo
otra verga derribada y la otra punta cubierta por una
montaa de lonas y cabrestantes.
Furiavientos segua afanndose como si no supiera
admitir la derrota. Pero la Primera se irgui, y su voz reson
por toda la cubierta solicitando ayuda.
Los gigantes iban ya haca all. Varios giraron
encaminndose hacia el mstil, luchando por librarlo del
peso de la verga; otros trataron de abrirse camino entre el
caos de la otra punta con sus cuchillos.
Casi no haba tiempo. El peso estaba extrayendo la vida

a la giganta; escapaba por sus labios en boqueadas cada vez


ms breves. El dolor distorsionaba sus facciones.
No!,
balbuce
Covenant
en
respuesta. No.
Impelindose hacia el lugar, grit entre el clamor:
- Apartaos! Voy a liberarla de lo que la aplasta!
No aguard a ver si lo obedecan. Rodeando con sus
brazos el tronco del mstil tanto como pudo, suscit el fuego
blanco para romper la piedra.
Con un salvaje alarido, Honninscrave arranc
violentamente a Covenant del palo, empujndolo hacia un
lado.
- Honninscrave! -iba a empezar la Primera.
- Necesito entero ese mstil! -rugi el capitn. La barba
le temblaba de furia y agravio en toda la extensin de la
mandbula-. El Gema de la Estrella Polar no sobrevivir en
ningn mar con slo un mstil! -La situacin de la nave le
consuma-. Si Encorvado puede de algn modo reparar esta
verga, podremos izar las velas! Pero no puede rehacer el
barco entero!
Por un instante, la Primera y l se midieron
encolerizados. Covenant tuvo que luchar por dominarse.
Entonces se produjo un chirrido y luego el golpe sordo
del granito contra la cubierta, cuando cuatro o cinco
gigantes consiguieron deshacerse de la verga que apresaba
el extremo del mstil.
Inmediatamente, la Primera y Honninscrave se pusieron

manos a la obra. Junto con Furiavientos y varios gigantes,


aplicaron todas sus fuerzas al mstil.
La enorme viga de piedra se alz en sus brazos como
una vulgar madera.
En cuanto el peso ya no la oprimi, la aplastada
tripulante dej escapar un gemido y perdi el conocimiento.
Furiavientos se agach a su lado. Sujetndola con una
mano bajo la barbilla y la otra bajo la nuca para minimizar el
riesgo de daos ulteriores si la columna estaba rota, la
sobrecargo sac a su compaera de debajo del palo
arrastrndola hacia un espacio libre en mitad del destrozo.
Covenant las contempl presa del estupor, como si
hubiera sido parado en el umbral mismo de un acto de
profanacin.
Sin prdida de tiempo, Furiavientos examin a la herida.
Pero la escasa luz de los faroles la haca parecer insegura,
impedida por la vacilacin y la incertidumbre. Era la mdico
d e l dromond y saba tratar cualquier herida que pudiese
observar, pero no tena manera de curar ni siquiera de
evaluar aquel gran dao interno. Y mientras vacilaba, la
mujer se les iba de las manos.
Covenant intent pronunciar el nombre de Linden. Mas
simultneamente, un grupo de gigantes penetr entre los
escombros portando faroles. Tejenieblas y Cail iban con
ellos. Tejenieblas llevaba a Linden.
Yaca en sus brazos como si an continuase dormida,

como si el efecto que sobre ella ejerca la diamantina no


pudiera ser perturbado por urgencia alguna.
Pero cuando la dej sobre cubierta, parpade con los
ojos bien abiertos. Con gesto somnoliento se pas los
dedos por el cabello, apartndolo del rostro. Las sombras
velaban sus ojos; daba la impresin de que se mova en
sueos. Abri la boca en un bostezo. No pareca darse
cuenta del dolor que estaba a sus pies.
Entonces cay abruptamente al lado de la agonizante
como si las rodillas le hubieran fallado. Agach la cabeza y
el pelo volvi a cubrir su rostro.
Tensa por su intil impaciencia, la Primera apretaba los
puos contra sus caderas. Furiavientos clavaba la mirada en
los faroles. Honninscrave se dio la vuelta, como si no
pudiese soportar la escena, y empez a susurrar rdenes. Su
tono hizo que la tripulacin le obedeciera con presteza.
Linden permaneca inclinada sobre la giganta como si
estuviera rezando. El ruido de la tripulacin entre las ruinas,
los crujidos del granito del dromond, el sonido amortiguado
del hielo, impedan or lo que estaba diciendo. Luego, su voz
se alz con ms claridad.
- Pero la mdula espinal no est afectada. Si se
entablilla su espalda, sujetndola con correas, los huesos se
soldarn.
Furiavientos asinti con hosquedad, ceuda, como si
supiera que an quedaba algo por decir.

Inmediatamente despus, un estremecimiento sacudi a


Linden. Alz la cabeza en un espasmo.
- Su corazn est sangrando. Tiene una costilla rota
que -Mir ciegamente a la oscuridad.
Entre dientes, la Primera suspir:
- Socrrela, Escogida. Ella no debe morir. Otros tres han
perdido esta noche la vida. No debe haber un cuarto.
Linden no alter su mirada. Su voz sonaba plmbea,
como si estuviese nuevamente cayendo en el sueo.
- Cmo? Puedo abrirla, pero perdera demasiada
sangre. Y no tengo ninguna sutura.
- Escogida. -La Primera se arrodill frente a Linden
tomndola por los hombros-. Yo no s nada de esas
suturas.
Tus
conocimientos
me
sobrepasan
considerablemente. Slo s que morir si no le ayudas ahora
mismo.
Por toda respuesta, Linden mir distradamente hacia la
cubierta, como una mujer que hubiese perdido el inters.
- Linden! -grit al fin Covenant-. Intntalo.
Ella lo mir fijamente, y pudo apreciar destellos de luz
que parecan motas visuales que cruzaran por el oscuro
fondo de sus ojos.
- Ven -le dijo dbilmente-. Ven aqu.
Tena los msculos agarrotados por el cansancio
reprimido, pero se oblig a obedecerla. Junto a la moribunda,
mir directamente a Linden.

- Qu es?
Su expresin la contuvo. El aspecto somnoliento de sus
rasgos. Sin mediar palabra, sujet su media mano por el
puo y extendi el brazo como una vara sobre la hemorragia
de la giganta.
Antes de que pudiera reaccionar, ella frunci el ceo
astutamente, y el estertor de la violacin atraves su mente.
De repente, el fuego se desencaden de su anillo. La
magia indomeable haca retroceder a la noche, iluminando
toda la cubierta de proa con su incandescencia.
l dio un paso atrs ms por la sorpresa que por el
dolor; el sometimiento de que haba sido objeto no le
lastimaba. Pero s el que no le hubieran dado opcin. Sin
previo aviso, todos sus prejuicios fueron orillados. Todo
haba sido alterado. Anteriormente, en la caverna del rbol
nico, ella haba empleado su poder para s pero Covenant
apenas se atrevi a cualcular las implicaciones. Ahora su
percepcin haba alcanzado una agudeza tal que poda
manejar el anillo sin preocuparse de la voluntad del portador.
Y aquello era una violacin. Mhoram le haba dicho: T eres
el oro blanco. La magia indomeable se haba convertido en
una parte bsica de su identidad, y nadie ms tena el
derecho a usarla ni a controlarla.
Pero an as no saba cmo resistirse. Su concentracin
en cuanto estaba haciendo era impenetrable. Ya le haba
aplicado incandescencia al pecho de la giganta como si

pretendiera fundirle el corazn.


Todos los sonidos haban desaparecido de la nave,
consumidos por las llamas. La Primera y Furiavientos tenan
que protegerse los ojos contra el resplandor, mientras
contemplaban a la Escogida con mudo asombro. Los labios
de Linden parecan emitir un murmullo, pero ninguna
palabra. Tena la mirada profundamente inmersa en las
llamaradas. Covenant se senta agonizar.
Por un instante, la giganta se retorci de dolor contra
sus muslos. Luego inspir profunda y entrecortadamente, y
sangre que descenda por un extremo de su boca ces de
manar. Pudo hinchar el pecho con menor dificultad. Al poco,
entreabri los ojos y se adivin en su mirada la consciencia
de estar siendo curada.
Linden dej caer la mueca de Covenant.
Inmediatamente se desvaneci el fuego. Las tinieblas
volvieron a cerrarse sobre el dromond. Durante algunos
momentos hasta los faroles parecan haberse apagado. Al
echarse hacia atrs, Covenant cay contra una pila de
arruinados cabrestantes. Su rostro era oscuro entre las
tinieblas. Apenas oy lo que deca la Primera.
- Piedra y Mar! -repeta sta, una y otra vez, incapaz de
expresar su asombro de otro modo.
Covenant se hallaba completamente cegado. Aunque
sus ojos se fueron acostumbrando con rapidez a distinguir
figuras y formas a la tenue luz de los faroles; pero aquello

era slo vista, no visin, y no tena poder ni capacidad


curativa alguna.
Delante de l, Linden yaca apoyada en el torso de la
giganta a quien haba salvado la vida. Y haba vuelto a
dormirse.
Desde su posicin en la proa del dromond,
Buscadolores la escrutaba como aguardando que se iniciase
una transformacin en cualquier momento.
Parpadeando convulsamente, Covenant pugn por
sobreponerse a su confusin. Luego divis a Encorvado
junto a la Primera. Los faroles daban un ojeroso aspecto al
deformado rostro del gigante. Sus ojos parecan enrojecidos.
Respiraba con dificultad, casi a punto de quedar exhausto.
Pero su voz fue tranquila al decir:
- Ya ha ocurrido. El Gema de la Estrella Polar no podr
navegar con su acostumbrada ligereza hasta que no sea
reparado por los especialistas de Hogar. Pero he tapado las
brechas. No nos hundiremos.
- Navegar? -gru Honninscrave tras su barba-. Has
visto cmo est el trinquete? El Gema de la Estrella Polar no
navegar jams. Ignoro cmo gobernarlo en tales
condiciones.
La Primera dijo algo que Covenant no pudo or. Cail se
acerc a l ofrecindole una mano para ayudarle a
incorporarse. Pero no reaccion. Se estaba desarraigando de
s mismo.

Linden tena ms derecho a su anillo que l.


Cuando el fro le cal hasta el punto de impedirle
temblar, recorri de vuelta su camino hasta la caldeada
atmsfera de la cocina. All se qued sentado con la espalda
contra la pared, mirando a la nada, invadido por el estupor,
incapaz de captar lo que contemplaba. No vea otra cosa que
el adusto e inexorable semblante de su destino.
En el exterior, los gigantes se ocupaban de las
necesidades de la nave. Durante un buen rato, el sordo ruido
de las bombas se elevaba de las cubiertas inferiores. Las
velas del palo de mesana haban sido sujetadas a las vergas
a fin de protegerlas de cualquier resurgir del ahora debilitado
Ululante. El grantico palo trinquete y sus vergas haban
sido sacados de los escombros y puestos a un lado. Todo lo
aprovechable de las derruidas jarcias y arboladura fue
rescatado.
Salsamarina
y
Brasadefogn
salan
continuamente de la cocina transportando grandes cubas de
caldo para sostener a los gigantes mientras trabajaban.
Pero nada que la tripulacin pudiese hacer alteraba el
hecho esencial: el d ro mo n d se hallaba inutilizado y
bloqueado. Al llegar el amanecer, Covenant sali, demacrado
y espectral, a observar la situacin del barco gigante,
sintindose desalentado al comprobar la magnitud del
desastre. La edificacin situada en medio del barco no haba
sufrido desperfectos: el palo de mesana alzabasus brazos

igual que un majestuoso rbol hacia los azules del cielo y los
jirones de nubes. Pero en la proa, el Gema de la Estrella Polar
estaba muy daado. A poco ms de un metro por encima del
botaln, derruido casi por completo tras el choque, el
trinquete acababa bruscamente en un mun.
Aunque Covenant no tena un gran conocimiento de las
artes de navegacin, reconoca que Honninscrave se hallaba
en lo cierto: sin velas a proa que equilibrasen las de popa, el
Gema de la Estrella Polar nunca sera capaz de moverse.
Consternado, se volvi para descubrir con qu haba
colisionado el navio.
Al principio le pareci incomprensible. El Gema de la
Estrella Polar estaba rodeado, hasta donde alcanzaba la
vista, por un pramo helado. Algunos bloques de hielo se
incrustaban contra los costados del dromond, pero el resto
se hallaba intacto. En la glacial superficie no se distingua
canal alguno que pudiera haber recorrido el barco para llegar
hasta all.
Pero al protegerse con la mano los ojos y mirar hacia el
sur, distingui una estrecha franja de grisceas aguas que
atravesaba el hielo. Y forzando la mirada hasta que llegaron a
dolerle las sienes, pudo trazar una lnea entre la popa del
dromond y el mar abierto. El hielo era ms delgado all, pero
se estaba espesando en los bordes del surco que el Gema de
la Estrella Polar haba excavado.
El barco gigante estaba atrapado, haba encallado all y

tena pocos recursos. Ni con los tres mstiles intactos y


viento favorable hubiera podido moverse. Se quedara en
aquel lugar hasta que la primavera fuese a rescatarlo. Si es
que la primavera visitaba aquella parte del mundo alguna
vez.
Maldicin!
La tesitura de la nave le punz como las rfagas de hielo
que llegaban. En el Reino, el Clave estaba alimentando el
Fuego Bnico con sangre inocente para nutrir al Sol Ban. No
quedaba nadie para oponerse a los estragos y rapias del
na-Mhoram, con excepcin de Sunder, Holian y quiz un
puado de haruchai, si an quedaba vivo alguno de ellos.
La bsqueda del rbol nico haba fracasado, haciendo
desaparecer la nica esperanza de Covenant. Y ahora!
Tened piedad de m.
Mas era un leproso, y jams haba misericordia para los
leprosos. Estaba totalmente anonadado. Haba llegado a un
extremo en el que todos sus actos se convertan en
equivocaciones. Incluso su inquebrantable determinacin de
no separarse del anillo, de soportar en solitario la carga del
destino, era errnea. Pero no poda admitir la alternativa. La
sola idea arrancaba un silente aullido del pozo de su alma.
Tena que actuar, encontrar algn medio de reafirmarse.
El silencio y la pasividad no eran viables por ms tiempo.
Hasta la desesperacin le obligaba. Tena que actuar. Linden
haba demostrado que el elohim estaba en lo cierto. Con su

anillo era capaz de sanar. Pero no poda olvidar la terrible


sensacin que le produjo utilizar el fuego para calentar el
agua del caldero.Tenia que actuar! No poda renunciar a
hacerlo.
El anillo era todo lo que le quedaba.
Se haba convertido en la mayor de las amenazas para
cualquier cosa que l amara. Pero aquello no era suficiente
para mantenerlo pasivo. Orill deliberadamente las razones
de Linden, su deseo de verlo hacer lo que ella pensaba que
hara si estuviese en su lugar, su anhelo por combatir al Amo
Execrable valindose de l, y opt por sus propias razones.
Quera demostrarse a s mismo, a sus compaeros y al
Despreciativo, si era necesario, que l tena el derecho.
Sin desviar la mirada del hielo, se dirigi a Cail:
- Di a Honninscrave que deseo hablar con l. Quiero
hablar con todos, con la Primera, Linden, Encorvado. En su
camarote.
Cuando el haruchai desapareci, Covenant se arrebuj
en la escasa proteccin del manto y se dispuso a esperar.
Pensar en lo que pretenda realizar aceleraba su pulso
como el veneno.
El cielo presentaba un color ndigo, el primer azul que
vea desde haca das. El rutilante pramo reflejaba el sol.
Pero el hielo no era tan liso como el brillo solar lo haca
parecer. En la superficie se destacaban montaas y
cordilleras, terraplenes cubiertos de helados montculos y

depresiones sin principio ni fin. Aquella extensin glida era


un yermo, un desierto de hielo que a Covenant le pareca la
materializacin metafrica de su propia existencia. Mucho
tiempo atrs, en otro invierno, haba atravesado
interminables campos de nieve y desesperacin para luchar
contra el Despreciativo y haba vencido. Pero ahora
estaba seguro de que nunca volvera a vencer de aquella
manera.
Se encogi de hombros. Y qu? Ya encontrara algn
otro modo; aunque el intentarlo le hiciera enloquecer. La
locura slo era una forma menos predecible y escrupulosa
de poder. Y no crea que ni Buscadolores ni el Amo
Execrable le hubiesen revelado toda la verdad.
An as no se rendira a los escrpulos ni al extravo. La
lepra lo haba entrenado para sobrevivir y afirmarse contra
un imposible futuro. Y Vasallodelmar le haba dicho en una
ocasin: El servicio hace ms fcil servir. Las esperanzas
proceden de la fuerza y el valor de aquello a lo que se sirve,
no de quien sirve.
Cuando regreso Cail, Covenant se sinti ya dispuesto.
Lenta y cuidadosamente dio la espalda al ocano,
abrindose camino por entre los escombros que cubran el
granito hasta uno de los accesos al interior del barco.
Abajo, la puerta del camarote de Honninscrave se
encontraba abierta; en el umbral estaba Tejenieblas, cuyo
rostro mostraba una apesadumbrada expresin. Covenant

dedujo que el gigante se haba responsabilizado ms de lo


que crey en un principio al ofrecerse para sustituir a Cail en
el cuidado de Linden. Cmo habra podido imaginar que esa
dedicacin requiriese que se desentendiera de las
necesidades del dromond y las faenas de la tripulacin?
Aquello le haca parecer inseguro.
Pero Covenant no tena consuelo alguno que ofrecer al
gigante y la puerta estaba abierta. Frunciendo el ceo ante el
reconocimiento del dolor haban de soportar quienes lo
rodeaban, entr en la cabina del capitn dejando fuera a Cail.
El camarote de Honninscrave era austero. El mobiliario
estaba constituido por varias sillas apropiadas para
gigantes, un enorme arcn, una amplia cama, una gran mesa
atestada de cartas e instrumentos de navegacin y dos
faroles que pendan de soportes de piedra. Honninscrave se
encontraba al otro extremo de la mesa, como si la llegada de
Covenant le hubiera interrumpido en mitad de una
explicacin. Quitamanos estaba sentado en el borde de la
cama, con una expresin ms melanclica que nunca. Muy
cerca de ste la sobrecargo apoyaba los hombros contra la
pared, conservando la inexpresividad de sus toscos rasgos.
La Primera y Encorvado ocupaban dos de las sillas. Ella
mantena muy recta la espalda, la hoja envainada sobre los
muslos, como si rehusara admitir lo cansada que estaba;
pero a su esposo lo doblaba la fatiga, lo que enfatizaba la
deformacin de su columna vertebral.

En un rincn del camarote, Linden estaba sentada con


las piernas cruzadas sobre el suelo. El sueo enturbiaba sus
ojos; cuando los levant al entrar Covenant, pareci que
tena dificultades para verlo. En compaa de los gigantes
resultaba diminuta y fuera de lugar. Pero el color de su piel y
la regularidad y firmeza de su respiracin mostraban que
haba recuperado la salud.
La tensin reinaba en la atmsfera del camarote, como si
Covenant hubiese entrado en mitad de una discusin.
Ninguno de los gigantes, a excepcin de Encorvado y
Quitamanos, le haba mirado. Mas cuando dirigi su
impronunciada pregunta hacia Encorvado, el marido de la
Primera agach la cabeza y no contest. Y las lneas
marcadas por la vieja tristeza en el rostro de Quitamanos
eran demasiado profundas para ser desafiadas.
La tensin que invada a Covenant haca imposible en l
la amabilidad. Con voz spera y brusca inquiri:
- Qu creis que debemos hacer?
Linden frunci el ceo como si aquel tono la hiriese. O
quiz haba adivinado ya la intencin que lo diriga. Sin alzar
la cabeza, respondi:
- De eso estbamos hablando.
La explicacin lo tranquiliz en parte. Haba llegado tan
lejos por la senda de su destino que instintivamente
esperaba ver dirigida contra l cualquier emocin hostil,
dolorosa o simplemente difcil. Pero insisti en la cuestin.

- Qu eleccin tenemos?
Ante aquello, se endurecieron los msculos de la
mandbula de Honninscrave. Quitamanos se frot las mejillas
con las palmas de las manos, como tratando de ahuyentar la
consternacin. La Primera dej escapar un profundo suspiro
entre los dientes. Pero ninguno contest.
Covenant llen sus pulmones de aire, cerrando
rabiosamente los puos ante el fro irracional que lo
embargaba.
- Si nadie tiene una idea mejor, voy a hacer que
salgamos del hielo que nos aprisiona.
En ese momento todas las miradas se clavaron en l, y
un espasmo de temor recorri el camarote. El rostro de
Honninscrave mostr un temeroso asombro. El sueo
abandon los ojos de Linden. La Primera se puso en pie.
Con acerado rigor le interpel:
- Arriesgars la Tierra sin un propsito?
- Acaso piensas que ya te has contenido lo bastante? aadi Linden inmediatamente. Tambin ella se haba
incorporado como si se propusiera detener el extravo de
Covenant-. O es que ests buscando una excusa para
desencadenar el poder?
- Maldita sea! -exclam Covenant. Ya haba logrado
Buscadolores que cuantos iban a bordo del dromond
desconfiasen de l?-. Dadme otra alternativa -la avidez
requemaba su antebrazo cubierto de cicatrices- si esa no os

gusta! Creis que me gusta a m esta solucin tan


peligrosa?
Su estallido hizo que apareciera un gesto de disgusto
en el rostro de la Primera. Linden baj los ojos. Durante unos
momentos, slo la trabajosa respiracin de Encorvado
puntu el silencio. Luego su esposa dijo suavemente:
- Perdona, Giganteamigo. No quise ofenderte. Pero
tenemos otra salida. -Se volvi, y su mirada se hundi en
Honninscrave como la punta de una espada-. Te toca hablar
ahora, capitn.
Honninscrave la mir. Sin embargo, era la Primera de la
Bsqueda, y ningn gigante hubiese rehusado obedecerla
cuando empleaba aquel tono. Asinti lentamente,
pronunciando cada palabra como si tallase piedra. Mas al
contestar, sus manos se movan nerviosamente entre las
cartas e instrumentos de la mesa, contradiciendo su actitud.
- No conozco a ciencia cierta nuestra situacin. Apenas
si he podido realizar alguna observacin desde que se
disiparon las nubes de la tormenta. Y este mar ha sido muy
poco frecuentado por nuestro pueblo. Las cartas de
navegacin y los conocimientos que sobre l poseemos son
poco fiables. -La Primera pareci impacientarse ante aquella
disgresin, pero l no se detuvo-. Cuando el conocimiento
es insuficiente, cualquier eleccin resulta azarosa.
No obstante, parece que nos hallamos en este
momento a unas cuatro o cinco leguas al nordeste de la

costa que t llamas Lnea del Mar, enclave de los sinhogar,


lugar donde se encuentra nuestra destruida ciudad y
cementerio, Coercri, la Afliccin.
Articul el nombre con un tono especial, como si
prefiriese orlo en una cantinela. Despus bosquej la
alternativa que la Primera tena en mente: Covenant y los
principales de la Bsqueda abandonaran el Gema de la
Estrella Polar cruzando la nieve hasta encontrar tierra, tras lo
cual seguiran la costa hacia Lnea del Mar.
- O bien -empez a decir Linden cautelosamente,
estudiando a Covenant al hablar-, podramos olvidarnos de
Lnea del Mar y dirigirnos a Piedra Deleitosa. Desconozco el
territorio, pero creo que es evidente que llegaramos antes si
no nos desviamos.
- S, pero entonces -Honninscrave se permiti aquella
disgustada o afligida queja- este litoral permanecer fuera de
nuestros mapas. Y el hielo quedar intacto impidindonos el
acceso a la costa. Y este invierno habr de perdurar, porque
nos hallamos en un punto muy al sur como para haber
encontrado tanto hielo en el curso natural de los mares y,en
consecuencia, no podemos saber cundo va a fundirse. Para no gritar, pronunci las palabras como si las estuviera
grabando en la roca-. Y acaso la parte norte del Reino no
ofrezca dificultades insalvables para viajar. En ese caso continu, aspirando aire que dej escapar entre los dientes-,
en ese caso, yo digo que no podemos dudar acerca del

camino a seguir.
Su angustia se agudizaba en el confinamiento del
camarote. Pero la Primera no cedi.
- Te estamos escuchando -le dijo severamente-. La
eleccin es muy comprometida. Termina tu versin del
problema, capitn.
Honninscrave no pudo mirarla.
- Ah, versin -rechin-. Esta versin del problema no es
ma. Mi hermano ha muerto, y el dromond que amaba yace
encallado en el hielo y mutilado. sta no es mi versin del
problema. -Pero la autoridad de la Primera lo contuvo.
Aferrando un mapa en cada mano como si se tratasen de
armas demasiado ligeras e insuficientes, se dirigi a
Covenant.
- Te has ofrecido para taladrar el hielo. Est bien. A mi
hermano Cable Soadordelmar, que ofrend su vida, le
negaste el fuego que lo librara. Pero en nombre de tu loco
deseo de combatir te atrevers con una extensin de hielo.
Bien. Pero yo te advierto que el Gema de la Estrella Polar no
puede navegar. En su estado actual, no. Y aunque tardes
poco en hacer esas dudosas reparaciones que el poder te
permite, aunque gastes poco de ese tiempo que tan preciado
te resulta y logres abrir un canal hasta el mar, nuestra
apurada situacin no cambiara, porque el d ro mo n d no
puede resistir las persistentes presiones del oleaje. Con
viento favorable acaso consiguiramos llegar a Lnea del

Mar. Pero la tormenta ms suave nos tendra a su merced. En


muy pocos das nos alejara de nuestra meta ms de lo que
ahora estamos. El Gema de la Estrella Polar -las palabras
salieron de su boca con infinito esfuerzo- ya no es
apropiado para transportar la Bsqueda.
- Pero -empez Covenant, y luego se detuvo. Se
sinti confuso por un instante. El pesar de Honninscrave
esconda una clera que no poda manifestar y que
Covenant no alcanzaba a comprender. Por qu eran tan
amargas las palabras del capitn?
Pero de repente las implicaciones del discurso de
Honninscrave asaltaron a Covenant como un impacto, y su
mente se tambale bajo su onda. El Gema de la Estrella Polar
era incapaz de navegar. Y la Primera deseaba que la
Bsqueda abandonase el barco gigante y se dirigiera a pie
hasta el Reino. Se encontr enfrentndose a ella con el
corazn atenazado por un glido puo. La consternacin era
cuanto le separaba de la ira.
- Casi cuarenta gigantes. -El pueblo de Vasallodelmar,
emparentado con los sinhogar-. Ests hablando de dejarlos
morir aqu.
Era una espadachina, adiestrada en el combate y en las
elecciones difciles. La dureza con que devolvi la mirada a
Covenant tena apariencias de indiferencia y superioridad.
Pero las sombras que danzaban tras sus ojos eran como
espectros.

- S. -La voz de Honninscrave rasg el aire-. Debern ser


abandonados hasta que les llegue la muerte. O habrn de
acompaarnos, y entonces el abandonado sera nicamente
el Gema de la Estrella Polar. Y a partir de ese da ninguno de
nosotros tendr la posibilidad de volver a posar su mirada
sobre el viejo puerto y los riscos de Hogar. Carecemos de
medios para construir un nuevo dromond. Y nuestro pueblo
ignora dnde nos hallamos.
Aunque habl con suavidad, cada una de sus palabras
dej una marca en el cerebro de Covenant.
Aquello era intolerable. l no era marinero y poda
soportar el abandono del barco gigante. Pero dejar tras de s
a cuarenta gigantes sin la menor esperanza, o dejarlos sin
amparo en el Reino tal como les ocurriera a los sinhogar!
La Primera no se inmut; conoca su deber y no lo
eludira. Covenant se apart de ella y se encar con
Honninscrave desde el otro extremo de la mesa. La distancia
haca parecer al capitn disminuido y triste, inaccesible a
cualquier clase de consuelo. Mas Covenant no iba a aceptar
aquella solucin.
- Si dejsemos a los tripulantes aqu, en el barco mantuvo su mirada fija en el gigante hasta que ste se la
devolvi-, qu necesitaran para tener una mnima
posibilidad?
Honninscrave alz la cabeza sorprendido. Por un
momento, su boca esboz un gesto de incredulidad que

hendi la barba, casi como si creyese que sus odos lo


engaaban. Pero luego se recobr con una sacudida.
- Tenemos muchas provisiones. -Sus ojos se aferraron a
los de Covenant con un ruego: No me contradigas en esto-.
Pero el barco est en una situacin difcil. Haran falta
cuantas reparaciones pudiera efectuar Encorvado. Se
necesitar tiempo.
Tiempo, reflexion Covenant. Ya llevaba fuera del Reino
ms de sesenta das, y haban pasado casi noventa desde
que sali de Piedra Deleitosa. A cunta gente habra
asesinado el Clave? Pero la nica alternativa sera dejar a
Encorvado atrs, en la nave. Y seguramente se negara.
Acaso la Primera misma rehusase. Rgidamente, Covenant
pregunt:
- Cunto tiempo?
- Dos das -replic Honninscrave-, o quiz tres. Se
necesitar una gran cantidad de alquitrn. Y el trabajo en s
ser difcil y arduo.
Maldita sea!, pens Covenant. Tres das. Pero no iba a
echarse atrs. Era un leproso, conoca la locura de
asegurarse el futuro vendiendo el presente. Con gesto
adusto se volvi a Encorvado.
La fatiga pareca exagerar la deformidad del gigante. Su
espalda se doblaba como si el peso de la cabeza y los brazos
la obligara a hacerlo. Pero sus ojos brillaban y su expresin
haba cambiado. Mir a Covenant como si supiera lo que

estaba a punto de decir, y lo aprobara.


Covenant se sinti debilitado por su fracaso. La razn
principal que le haba llevado all era el fuego; pero no haba
podido ofrecer a sus compaeros ms que una paciencia que
no posea.
- Tratad de hacerlo en uno. -Murmur. Luego abandon
la cabina para no tener que presenciar las reacciones de los
gigantes.
La voz de Encorvado le sigui.
- Piedra y Mar! -ri ste entre dientes-. Es poca cosa.
Para qu necesito un da entero?
Mirando al vaco, Covenant apresur el paso.
Pero cuando lleg a la escalera que conduca a la
cubierta de popa, Linden lo detuvo. Sujet su brazo como si
algo hubiese cambiado entre ellos. En la intensa gravedad de
su semblante no aparecan trazas de su antigua severidad, y
tena los ojos hmedos. La suave boca que l haba besado
con tanto anhelo pareca esbozar una splica.
Pero no se haba perdonado an a s mismo, y tras un
momento, ella dej caer la mano. Su mirada pareci de algn
modo batirse en retirada. Al hablar, ella dio la impresin de
no saber cuales eran las palabras que necesitaba.
- Sigues sorprendindome -dijo-. Nunca s qu puedo
esperar de ti. Cuando crea que estabas demasiado lejos para
ser alcanzado, haces algo as. Algo semejante a lo que
hiciste por Sunder y Hollian. -Se detuvo abruptamente,

silenciada por la consciencia de que estaba hablando


inadecuadamente.
Covenant quiso gritar. No poda soportar el lacerante
modo en que la deseaba. Haba destruido totalmente la
sinceridad que debiera haber entre ellos. Y ella era mdico.
Tena ms derecho al anillo que l. El aborrecimiento que
senta por s mismo aument.
- Realmente crees que estoy deseando desencadenar el
poder? Es eso lo que opinas de m?
Linden se estremeci al or aquello. Su expresin se
contrajo como un sollozo fustrado.
- No -murmur-. No. Solamente procuraba llamarte la
atencin. -Entonces su mirada le asalt de nuevo-. Pero me
asustaste. Si hubieras podido verte
- Si hubiera podido verme -contest con aspereza para
no estrecharla entre sus brazos-, probablemente hubiera
vomitado.
Se apart de ella bruscamente y subi la escalera.
Pero cuando lleg al aire libre y al fro de la cubierta de
popa, tuvo que cruzar los brazos sobre el pecho para
refrenar el golpe.
Mientras tomaba el desayuno en la cocina, procurando
absorver un poco del calor de los fogones, poda or los
ruidos producidos por quienes trabajaban en el exterior.
Especialmente, las voces de Quitamanos y Furiavientos que

daban rdenes. El primero supervisaba las reparaciones de la


cubierta de proa; ella diriga la ruptura del hielo y los cantos
rituales para el entierro de los tres tripulantes que haban
muerto. Pero poco despus, Encorvado se hizo or sobre el
ruido de las pisadas, los chasquidos de las poleas y el tenso
silbido y el sordo golpeteo de los cables medio, congelados.
Cuando Covenant reuni el poco valor aue le quedaba, sali
a observar.
Durante la noche, los miembros de la tripulacin haban
aclarado y organizado el caos. Ahora se hallaban ocupados
reparando el truncado palo trinquete. Encorvado trabajaba
sobre una gran tina ptrea llena de su alquitrn especial,
pero con la voz y la mirada segua el tendido de cuerdas que
los marineros realizaban entre la verga intacta y el mutilado
cabo del mstil. Con la excepcin de las preguntas e
instrucciones necesarias, los gigantes se hallaban
singularmente silenciosos y apocados. El Ululante los haba
dominado durante largo tiempo, y desde el encuentro con el
Muerdealmas no haban descansado en absoluto. El futuro
se les ofreca ahora tan frgil y arduo como hielo. Ni siquiera
los gigantes podan soportar semejante tensin
indefinidamente.
No obstante, Covenant jams haba visto faenar a
Encorvado. Agradecido por cualquier distraccin, observ
con asombro a Encorvado mientras el esposo de la Primera
completaba sus preparativos. Consignndole a otro gigante

la tina, alz sobre sus hombros una plancha de piedra


fijadora mediante un eslinga, y yendo luego a los cables,
comenz a ascender lentamente por el trinquete.
Bajo l, la tripulacin dispuso la tina de alquitrn en una
cesta que izaron tanto como pudieron mediante una polea
fijada en lo alto de un mstil. Cuando Encorvado lleg hasta
ella, sostenido por un cable que pasaba bajo sus brazos a la
vez que rodeaba el mstil, dos gigantes acercaron hacia l el
recipiente. Su respiracin se haca vapor en el fro.
Comenz a trabajar de inmediato. Sac con un cucharn
el alquitrn y lo extendi por la desigual corona del mstil.
Aunque pareca viscoso, lo manejaba con destreza,
cubriendo las grietas y extendindolo por todos lados hasta
que consigui convertir en liso el quebrado extremo de la
piedra. Despus recuper el fragmento de piedra fijadora, y
desechando un extremo, lo acopl al mstil.
Casi al instante, el alquitrn se petrific hacindose
indistinguible del granito del mstil.
Murmurando satisfecho, baj a cubierta junio con el
recipiente.
Quitamanos mand a varios gigantes que treparan por
la verga para soltar cuanto haba estado enjarciado a sta.
Simultneamente, otros tripulantes comenzaron a atar
maromas rodeando el extremo intacto del mstil y
preparando nuevas jarcias.
Encorvado los ignor, concentrando su atencin en la

parte del palo que yaca sobre la cubierta. Aunque se haba


roto en varios trozos, uno de ellos era tan largo como todo el
resto alineado. Con alquitrn y piedra fijadora convirti los
dos extremos de aquella seccin en lisos remates para el
nuevo coronamiento del trinquete.
Covenant no poda esperar a ver cmo conclua todo
aquello. La necesidad de hacer algo lo desasosegaba. Tras
un rato, se dio cuenta de que no haba visto a Furiavientos
desde que sali a cubierta. Despus de entregar los muertos
al ocano, se march a ocuparse en otro trabajo. Para hacer
algo, y calentarse un poco, se envolvi an ms en la capa y
fue a buscar a la sobrecargo.
La encontr en sus habituales dominios, un laberinto de
bodegas, toneles y almacenes bajo cubierta, en el centro del
navio. El dromond transportaba una sorprendente cantidad
de madera para usarla indistintamente como lea para los
fogones y como materia prima para las reparaciones o
sustituciones que no podan efectuarse con piedra estando
en el mar. Furiavientos y otros tres gigantes trabajaban en
una estancia cuadrangular que se usaba como taller del
barco.
Estaban haciendo dos grandes trineos.
Eran objetos toscos de altas barandillas y basto tablaje.
Pero parecan slidos. Y cada uno de ellos era lo bastante
grande como para transportar a un gigante.
Dos de los tripulantes encolaban y pegaban las

maderas, mientras Furiavientos y el otro gigante se afanaban


en la tarea ms dificultosa de tallar los esques. Con limas,
cuchillos y azuelas iban arrancando la corteza de travesaos
tan gruesos como un muslo de Covenant y luego iban
dando forma lentamente a la madera para que pudiese
transportar peso con facilidad sobre el hielo y la nieve. El
suelo estaba ya cubierto de cortezas y astillas, y el aire
empapado de olor a resina fresca, pero an faltaba bastante
para la terminacin del trabajo.
En respuesta a la pregunta de Covenant, Furiavientos
dijo que, para alcanzar Piedra Deleitosa, Covenant y sus
compaeros necesitaran ms provisiones de las que podran
acarrear sobre sus espaldas. Y los trineos tambin
transportaran a Covenant y a Linden cuando el terreno
permitiese a los gigantes mantener una marcha que los
humanos no podran igualar.
Una vez ms, Covenant se sinti tristemente
avergonzado por la previsin de aquellos que procuraban
servirle. l no haba sido capaz de pensar ms all del
momento en que abandonara el Gerna de la Estrella Polar.
Pero los gigantes se haban preocupado por algo ms que el
espantoso tema de la supervivencia de su nave. Habra
muerto haca mucho tiempo si otras personas no se
hubiesen cuidado de l de aquella forma.
El camino de regreso a las cubiertas superiores pasaba
junto al camarote del capitn. La puerta estaba cerrada, pero

oy en el interior la voz de la Primera, encrespada por la


irritacin. Instaba encarecidamente a Honninscrave a
quedarse en el dromond.
El silencio con el que el capitn le responda resultaba
elocuente. Avergonzado por escuchar a escondidas.
Covenant se apresur para ver qu progresos haban
conseguido Encorvado y Quitamanos.
Al llegar a la cubierta de proa, vio que el sol se hallaba
sobre el hueco en que deba haberse encontrado el palo
mayor, y que los indeterminados planes del gigante iban
cobrando forma. Covenant casi poda adivinar su intencin.
Encorvado haba concluido con la columna de piedra sobre
la cubierta; junto a Quitamanos observaba cmo la izaba la
tripulacin en la nica verga intacta hasta la altura del mstil.
Conseguida la posicin deseada, la hicieron descansar sobre
l asegurndola con vueltas y ms vueltas de cable. Se
alzaba sobre el extremo del mstil a unos dos tercios de su
altura. Al extremo superior le haba sido adosado la polea de
un gran aparejo.
Covenant observ con desconfianza la amarradura y el
mstil.
- Aguantar eso?
Encorvado se encogi de hombros como si los brazos le
pesaran una enormidad. Su voz son enronquecida por el
agotamiento.
- Si no lo hace, la tarea llevar ms de un da. Puedo

reparar la verga. Pero el mstil que tendramos que erguir


habra quedado roto en pequeos pedazos que yo tendra
que unir y enarbolar por completo otra vez. -Suspir sin
mirar a Covenant-. Ruega porque ste aguante. No me hace
ninguna gracia la perspectiva de un trabajo como se.
Cay en un cansado silencio.
El aparejo fue enganchado a uno de los lisos extremos
de la seccin del mstil reparada por Encorvado, y ocho o
diez gigantes lo alzaron situndola debajo de la verga para
que la lnea quedase lo ms recta posible y minimizar as la
tensin lateral sobre el palo. Con un crujido en las poleas, el
aparejo se tens.
Covenant contuvo la respiracin sin darse cuenta.
Aquella verga pareca demasiado endeble para sostener el
peso del mstil. Las cuerdas se fueron tensando y su carga
se fue elevando; nada se rompi.
Cuando la verga lleg a pender rectamente del mstil,
roz contra ste. Mientras los gigantes tiraban lentamente
de la sirga del aparejo, la columna de granito continu
elevndose.
Su extremo lleg al nivel de la cabeza de Covenant, y
Encorvado suspir.
- Aguanta! -dijo.
Los que tiraban de la sirga quedaron inmviles. El
aparejo gimi; la columna de granito se asent suavemente
al atirantarse las cuerdas. Pero tampoco ahora se rompi

nada.
Con las manos llenas de alquitrn, el deforme gigante
fue hacia el fuste de la columna y cubri suavemente el
extremo con una capa espesa y uniforme. Luego se dirigi al
otro. Una cuerda colgaba muy cerca de l. Cuando se hubo
limpiado cuidadosamente las manos, la asi dejando que los
gigantes lo auparan.
Sujetndose otra vez con una vuelta de cuerda que
rodeaba el mstil y su espalda, fue ascendiendo poco a
poco. All, solo, en lo alto del mstil, pareca extraamente
vulnerable, y sin embargo haba ascendido prcticamente a
pulso. Finalmente se balance en el borde del palo.
Durante un prolongado instante permaneci inmvil, y
Covenant se sorprendi jadeando como si pretendiera
respirar por el gigante, comunicarle fuerzas. La Primera haba
llegado a la cubierta de proa y mantena la mirada puesta en
su esposo. Si el mstil caa, solamente un milagro podra
salvarlo de ser arrollado por el peso del granito y el aparejo.
Entonces hizo una indicacin a los gigantes.
Quitamaos musit una orden y los tripulantes continuaron
izando la verga.
La inclinacin del mstil era ahora notable. Covenant
apenas si poda creer que siguiera intacto.
Grado a grado se iba izando el fuste. Muy pronto su liso
remate sobresali por encima de la cabeza de Encorvado.
Luego su extremo inferior qued a la altura de su pecho.

Pareca falto de energa para soportar su propio peso;


pero se sostena de algn modo, y alargaba los brazos para
evitar que el fuste se desplazase sobre el coronamiento del
mstil, arrancndole la capa de alquitrn o pegndose
torcido. Los gigantes atirantaron an ms las cuerdas,
enarbolndolo un pie ms; luego Quitamanos mand que se
detuvieran. Con cuidado, Encorvado inclin su ngulo,
alineando la piedra con el mstil.
Les urgi entrecortadamente. Con enorme cuidado, los
gigantes comenzaron a hacer descender el fuste. l iba
guiando tal descenso.
Los uniformes remates se encontraron. Inmediatamente,
dispuso una franja de piedra fijadora en el preciso lugar, y la
lnea que separaba el granito del granito se desvaneci como
si nunca hubiera existido. La Primera dej escapar un suspiro
de alivio entre dientes. Un vivo grito de entusiasmo escap
de los gigantes cuando dejaron ir el aparejo.
l mstil aguantaba. No era tan alto como el palo de
mesana, pero s soportara ahora una segunda verga. Y con
dos velas a proa, el dromond tendra el equilibrio que
necesitaba para sobrevivir.
La labor an no estaba terminada; la verga tena que ser
sujetada al nuevo palo mayor. Pero an quedaba casi toda la
tarde, y las reparaciones indispensables se hallaban
expeditas ahora. Dos gigantes se encaramaron para ayudar a
Encorvado a bajar del mstil, unindose luego a sus

jubilosos camaradas. La Primera lo recibi con tan anhelante


abrazo que pareca iba a quebrarle la columna vertebral. Una
redoma con diamantina surgi de algn lado y fue a parar a
sus manos. Tom un largo trago, y otra aclamacin surgi a
su alrededor.
Debilitado por el alivio, Covenant los contemplaba,
dejando que la alegra por la seguridad y el xito de
Encorvado lo embargase.
Luego, ste emergi del tropel de gigantes. Se
tambaleaba por el cansancio y la reciente diamantina, pero
se dirigi voluntariosamente hacia Covenant. Hizo al
Incrdulo una marcada reverencia que a punto estuvo de
costarle el equilibrio.
- Me voy a descansar ahora -dijo-. Pero antes de que
anochezca fijar la verga. Con eso terminar cuanto yo
puedo hacer por el Gema de la Estrella Polar. -Las hundidas
ojeras y el temblor de su cuerpo constituan lacerantes
recordatorios de que haba evitado el hundimiento del
dromond al comenzar aquella jornada de trabajo.
Pero an no haba terminado. Suaviz la voz al aadir:
- Giganteamigo, te agradezco que me hayas concedido
esta oportunidad de servir al barco gigante.
Brillando por el resplandor solar y los reflejos que el
hielo arrojaba, dio la vuelta y se march. Rindose entre
dientes de la profusin de murmullos y alabanzas de los
marineros, se abraz a la Primera abandonando la cubierta

como un embriagado hroe. Pese a la deformidad de su


cuerpo pareca tan alto como cualquier gigante.
Su visin hizo que Covenant sintiera una quemazn en
los ojos. El agradecimiento lo haba liberado de tensiones.
Encorvado haba demostrado que su miedo y clera eran
innecesarios. Cuando Quitamanos y la tripulacin retornaron
al trabajo, encordando un nuevo aparejo para poder izar la
verga y sujetarla al palo de mesana, Covenant se march a
buscar a Linden. Deseaba mostrarle el logro de los gigantes.
Y disculparse por su anterior brusquedad.
La hall casi de inmediato. En la cocina, durmiendo en el
catre como una nia abandonada. En el sueo frunca el
ceo con la grave concentracin de una chiquilla, pero no
pareca dispuesta a despertarse. An se estaba recuperando
de la experiencia y el fro del Muerdealmas. Dej que
durmiese.
El calor de la cocina le record su propio fro y
cansancio. Se tendi en su jergn, intentando descansar un
rato para luego regresar con los gigantes. Pero en cuanto
cerr los ojos, la fatiga lo embarg.
Luego, en un perodo de duermevela, crey or unos
cnticos. Al principio eran alegres y orgullosos, y versaban
sobre mares exigentes a los que se resistan, del consuelo de
arribar a Hogar. Pero posteriormente las melodas se fueron
tornando en lamentaciones, canciones de despedida, de
barcos que se perdan y familias que se desgajaban; por

ellas discurra algo como el crepitar de las llamas, el suplicio


de la caamora, augurios del destino. Covenant se haba
sometido a la caamora en una ocasin, sobre las rocas de
Coercri. Pero aquellas llamaradas no fueron lo bastante
malignas para alcanzarlo: la noche de la afliccin de los
sinhogar socorri a todos excepto a s mismo. Ahora,
volviendo a hundirse en el sueo, pens que acaso era
necesario un incendio de mayor entidad, una conflagracin
ms penetrante y destructiva. Y saba dnde hallar ese
fuego. Durmi como aquel que teme encararse con lo que ha
de venir.
Mas cuando al fin despert, tal idea se haba
desvanecido.
El bullir de Salsamarina y de Brasadefogn en sus
menesteres sugera que un nuevo da haba llegado. Se
incorpor todava confuso por el sueo, y al mirar al
camastro de Linden lo descubri vaco. Ni ella ni Tejenieblas
se hallaban en la cocina. Aunque Cail s estaba a su lado, tan
imperturbable como si la impaciencia le fuera desconocida.
Al mirarle Covenant, el haruchai le anunci:
- Te has despertado oportunamente, ur- Amo. La noche
ya termin. Los que habrn de permanecen junto a ti estn
dispuestos para la partida.
Una sacudida atraves a Covenant. Dispuestos, pens.
Aquellos que le rodeaban hacan cuanto era posible en su

nombre, pero l jams estaba dispuesto. Inguindose,


acept el cuenco de gachas que Brasadefogn le ofreci,
comiendo tanto como su impaciencia le permiti. Luego
cruz la puerta que Cail mantena abierta ante l y se adentr
en la maana.
De nuevo los reflejos del hielo y el sol cegaron sus
ojos, pero pugn por aclarrselos. Tras echar un vistazo al
nuevo palo mayor, cruz la helada cubierta de popa hacia la
barandilla de babor, en la que los gigantes se apiaban.
Le recibieron con saludos. La tripulacin le hizo sitio. Al
momento, se hall al borde de la cubierta, junto a Linden v
Tejenieblas, la Primera, Encorvado y Honninscrave.
Tanto Linden como Encorvado parecan ms vigorosos
que el da anterior, aunque evitaron mirar a Covenant como
si desconfiasen de l. La Primera escudriaba el oeste con
mirada de guila. Sin embargo, Honninscrave pareca
terriblemente desconsolado, como si hubiera pasado una
prolongada noche perseguido por sus conflictivos deberes.
Covenant mir sobre la borda y vio que los trineos de
Furiavientos ya haban sido bajados al hielo. Ambos
estaban muy cargados, pero los costales y fardos con
provisiones haban sido dispuestos de tal modo que se
pudiera acomodar al menos a un pasajero en cada trineo.
Al notar la presencia de Covenant, la Primera se volvi
hacia Quitamanos, Furiavientos y el resto de los gigantes:
- De nuevo nos llega el momento de la despedida. -Su

voz sonaba crispada en el aire glacial-. El riesgo ser enorme,


porque ya no est al frente de la Bsqueda la Visin de la
Tierra de Cable Soadordelmar. Sin embargo seguimos
persiguiendo el fin que juramos, y por tal razn no temo.
Somos mortales, y el semblante del fracaso nos espanta.
Pero no tenemos la obligacin de triunfar. Cuanto se nos
exige es que sepamos soportar gallardamente cada tormenta
y aguardar lo que haya de venir. En ningn mar del mundo
existe nadie mejor para un empeo semejante que los que
permaneceris en el Gema de la Estrella Polar. Cmo puedo
temer entonces?
Tan slo he de encomendaros esto: cuando se
produzca el deshielo, venid tras nosotros. Navegad por el
litoral que conocis hasta Lnea del Mar y la esforzada
Coercri, la Afliccin. Si no consiguiramos reunimos all ni
logrsemos enviar mensajes, la Bsqueda recaera en
vosotros. Haced lo que debis y no tengis miedo. Mientras
un corazn valeroso quede para defender la Tierra, el mal no
podr imponerse por completo.
Al detenerse mir de soslayo a Encorvado, como
sorprendida por sus propias palabras. En respuesta, ste le
dirigi una mirada de pura admiracin. En los ojos de
Quitamanos se reflejaban destellos de la pericia y astucia
con que salv al Gema de la Estrella Polar de los barcos de
guerra de los b ra t h a i r. Furiavientos sopesaba con
indiferencia el futuro, como considerando que no podra

desalentarla. Exhaustos y en peligro como se hallaban, los


miembros de la tripulacin erguan sus cabezas dejando que
su orgullo se manifestase. Sbitamente, Covenant no supo
si soportara abandonarlos.
Pero era su obligacin. La Primera comenz a descender
por la escala seguida de Encorvado, y Covenant tuvo que ir
detrs. Ellos no eran los responsables de la amenaza que se
cerna sobre la Tierra, sus existencias estaban tan
comprometidas como las de los otros. Hizo un gesto a Cail
para que lo sujetara al bajar. Luego se inclin sobre la borda,
coloc los entumecidos pies en los peldaos, y descendi
luchando con el vrtigo y el agarrotamiento de sus
msculos.
El hielo pareca tan inerte como las plantas de sus pies;
y a la sombra del barco gigante, la brisa era tan cortante
como lo haba sido en pleno ocano. No obstante, consigui
atravesar la traicionera superficie hasta uno de los trineos.
Linden fue tras l, su pelo ondeando como el estandarte de
su voluntad. Luego Tejenieblas, empeado an en cuidar de
la Escogida.
Honninscrave baj el ltimo. No fue capaz de evitar el
darle a Furiavientos y Quitamanos una profusin de
innecesarias instrucciones finales. Mas despus de un
momentneo silencio, que era como un gemido sofocado,
dej atrs el barco unindose a los compaeros.
Varios gigantes se apartaron con rapidez del camino de

Vain cuando ste se aproxim a la barandilla. Salt por la


borda aterrizando grcilmente sobre el hielo, y de inmediato
reasumi su inmovilidad caracterstica, con las negras
rbitas de sus ojos fijas en el vaco.
Un sombra atraves el aire: Buscadolores cobr forma
humana junto a Vain, como si el Dernondim y l se
correspondiesen.
En obediencia a las instrucciones que murmur la
Primera, Covenant salt a uno de los trineos, sentndose
entre las provisiones. Linden se acomod en el otro.
Honninscrave y Tejenieblas recogieron las riendas,
enjaezndose ellos mismos los arneses. La Primera y
Encorvado se pusieron a la cabeza. Cail se situ entre los
trineos. Vain y Buscadolores cerraban la marcha.
Los esques hendieron el hielo del camino que
Covenant y sus compaeros escogieron hacia la esperanza.
Haban transcurrido sesenta y tres das desde que se
despidieron de Sunder, Hollian y Lnea del Mar. Se hallaban
a trescientas sesenta leguas de Piedra Deleitosa.

CINCO: Hacia tierra


La Primera mantena una marcha rpida. El aliento
humeaba al brotar de los pulmones de Honninscrave y
Tejenieblas y salir por sus bocas mientras tiraban de los
trineos, pero no se demoraban. Todos ios gigantes estaban
ansiosos por perder de vista al dromond, por alejarse del
inutilizado navio y su apurada tripulacin. Los esques iban
dejando profundas marcas en la nieve al deslizarse, debido al
peso que soportaban. Covenant y Linden daban bruscos
bandazos entre las provisiones. Mas Linden, asida a la
barandilla, no protestaba. Y Covenant agradeca el menor
incremento de la velocidad que los gigantes pudiesen lograr.
El Reino y el Amo Execrable le haban enseado muchas
cosas, pero jams aprendera a separarse de los amigos que
lo necesitaban. Arrebujado en las gruesas ropas y mantas
que le dieron, mantena el entumecido y helado rostro vuelto
hacia el oeste dejando que Honninscrave lo transportara con
rapidez a travs del albo pramo.
Pero al fin, la consciencia de lo que estaba haciendo le
oblig a volver la mirada hacia el dromond. En la distancia,
ms all de Vain y Buscadolores, el navio se contraa como
si estuviese siendo engullido por la desierta extensin; la
imagen de su desamparo puso un nudo en la garganta de
Covenant. Mas luego, descubri el pendn ondeando del

palo de mesana. Quitamanos deba haberlo enarbolado en


despedida a los que partan. Gallardo y vistoso al viento,
captaba el espritu del Gema de la Estrella Polar como una
promesa de valor y aguante. Cuando su visin se enturbi
hasta impedirle seguir distinguiendo el navio en la distancia,
fue capaz de mirar nuevamente hacia delante como si
olvidara a la ptrea embarcacin.
Linden lo estaba observando desde el otro lado de la
franja que separaba los trineos, pero lo que tena que decirle
no poda ser gritado sobre el rozar de los esques, el rtmico
y pesado sonido de las pisadas de los gigantes, y los jadeos
de su respiracin. Lo conducan una vez ms hacia su meta y
su miedo, pero no iba por su esfuerzo personal, sino por el
empeo de quienes cuidaban de l. Cada vez que se
produca una crisis en su camino; pese a toda su
vehemencia y poder, no habra llegado a ninguna parte sin
ayuda. Y cmo pagaba tal ayuda? nicamente con
tormentos y peligros, y al menos una mentira. Sin embargo,
no era algo que su dolorido corazn pudiese proclamar en
aquellas condiciones, bajo el duro azul del cielo y las
miradas de sus compaeros.
Viajaban directamente hacia el oeste. Cuando perdieron
de vista al Gema de la Estrella Polar, todava poda
contemplarse una franja de ocano contra el horizonte
meridional; y saban con certeza que, mientras ms cerca
estuviesen de la costa, menos firme sera el hielo. En tal

situacin, Covenant slo ansiaba que no se viesen


obligados a dirigirse al norte para hallar un pasaje seguro.
La Primera marchaba varios pasos delante del grupo
para descubrir las grietas y fisuras del glido yermo. Tras
ella iba Encorvado. Aunque no llevaba otra carga que la de
su propia deformidad, su paso delataba que estaba ya al
borde de sus fuerzas. Por el contrario, Tejenieblas y
Honninscrave parecan capaces de mantener aquel ritmo de
marcha durante das, tirando de los pesados trineos sin
vacilar jams. Y Cail era un haruchai, acostumbrado a la
nieve y a la supervivencia difcil. Tan slo el vapor que le
brotaba de las ventanillas de la nariz y los cristales de nieve
que se formaban en sus mejillas mostraban que estaba
respirando ms hondamente de lo que le era habitual.
Vain y Buscadolores avanzaban como si la prolongada
caminata no les afectase. La madera en que se haba
convertido el antebrazo de Vain colgaba interte del codo,
pero en todo lo dems continuaba siendo el enigma de
perfecta conformacin que los ur- viles creasen para sus
secretos propsitos. Y el Designado haba demostrado
desde haca mucho tiempo su concluyente inmunidad ante
cualquier tensin o amenaza fsica.
Alrededor de ellos, la llanura de nieve pareca carecer de
forma y exenta de cualquier contenido que no fuese un fro
que alcanzara a los confines del mundo. El sol caa
cruelmente sobre la nevada extensin haciendo fulgurar el

hielo, lo que obligaba a Covenant a convertir en una rendija


sus ojos hasta que las sienes acababan dolindole. El fro le
calaba por cada pliegue y hendidura de sus ropas. El batir de
las pisadas de los gigantes, y su respiracin, puntuaba el
frgido silencio. El movimiento del trineo le empujaba
incesantemente contra un atado de lea que llevaba al lado.
Con gesto dolorido se arrebujaba en las mantas.
La cada de la Primera le cogi por sorpresa. Apenas era
una mancha gris en el lmite de su desenfocada mirada
cuando desapareci en una grieta.
Cay pesadamente hacia delante esparciendo nieve.
Golpe con el pecho contra el borde de la fisura. Por un
momento se aferr frenticamente a l para luego perderse
de vista.
Encorvado iba unos cuatro o cinco pasos detrs, pero
de inmediato se lanz de cabeza para sujetarla por los brazos
antes de que desapareciese.
Fue demasiado rpido, y no pudo detenerse. En una
confusin de piernas y de nieve cay tras su esposa.
Girando sobre la traicionera superficie, Honninscrave y
Tejenieblas detuvieron los trineos. El que transportaba a
Linden estuvo a punto de volcar pero Cail lo aguant,
devolvindolo de golpe sobre los esques.
Covenant salt del suyo sobre el hielo, y cay de pie.
Delante de l, Honniscrave y Tejenieblas se afanaban por
desprenderse de los arneses que los ligaban a la carga.

Buscadolores y Vain se haban detenido, pero Cail se hallaba


ya a mitad de camino de la falla.
Covenant y los gigantes llegaron al borde a un tiempo,
con Linden apenas un paso detrs. Cail permaneca all
mirando hacia abajo como si hubiera olvidado la urgencia.
La Primera y Encorvado se hallaban a muy pocos pies
bajo el borde. La fisura era apenas un poco ms ancha que
sus hombros y ella se mantena afianzada entre las paredes
por pura fuerza. Los brazos de Encorvado rodeaban sus
caderas; ste penda dificultosamente de sus muslos.
Bajo sus pies, la nieve que haba cado por la fisura se
tornaba griscea segn el mar la tocaba.
Mir hacia arriba con urgencia.
- Piedra y Mar! -jade-. Daos prisa!
El capitn y Tejenieblas no iban despacio.
Honninscrave se tir sobre el hielo con la cabeza y hombros
junto al borde. Tejenieblas lo agarr por las piernas, y el
capitn intent asir a la Primera.
Tras un momento, ella sali con dificultad de la fisura
llevando a remolque a Encorvado.
Su acerado semblante no mostraba reaccin alguna,
pero Encorvado respiraba con dificultad y sus nudosas
manos temblaban.
- Piedra y Mar! -boque-. Soy un gigante y amo los
viajes azorosos, pero estos sucesos no siempre son de mi
gusto. -Dej escapar entre dientes un irnico suspiro-. Y

adems estoy avergonzado. Trat de rescatar a mi mujer y al


final fue ella quien evit mi cada.
La Primera pos suavemente una mano en su hombro.
- Tal vez si hubieras sido menos impetuoso en tu
rescate -Pero al volverse hacia Honninscrave su voz se
tens-. Capitn, opino que debemos desviarnos hacia el
norte. Por aqu el hielo no es fiable.
- Es cierto -gru. Desde que se vio obligado a aceptar
que elgrupo tena que abandonar el Gema de la Estrella Polar,
no poda disimular el trasfondo de amargura de su voz-. Pero
tal camino es ms largo y el tiempo nos apremia. Hacia el
norte la nieve no ser tan transitable. Y adems ese norte es
peligroso, como bien sabes.
La Primera asinti como a disgusto. Despus de unos
instantes, emiti un prolongado suspiro y se enderez.
- Bien -dijo-, sigamos intentndolo por el oeste.
Como nadie se mova, les hizo un gesto a Covenant y a
Linden para que volvieran a los trineos.
Lo hicieron juntos. Linden tena el rostro enrojecido por
el fro y grave por la preocupacin. Con voz tranquila y
carente de inflexiones, pregunt:
- Por qu ese norte es peligroso?
l movi la cabeza.
- Lo Ignoro. -Las cicatrices de su antebrazo derecho
estaban lacerndole como reaccin ante la cada de la
Primera y la sugerencia de futuras amenazas-. Jams he

estado al norte de Piedra Deleitosa y Coercri.


No quera pensar en innombrables peligros. Ya el fro le
resultaba excesivo. Y tampoco poda imaginar cmo
conseguiran pasar sobre la fisura.
Mas el problema se resolvi con sencillez. Mientras que
Linden y l se suban a los trineos, la Primera y Encorvado
saltaron sobre la hendidura. Luego Honninscrave y
Tejenieblas arrastraron los trineos hasta el mismo borde.
Covenant se dio cuenta de que tenan la suficiente longitud
para cubrir la falla. Los gigantes empujaron sobre el hueco y
la Primera y Encorvado los hicieron cruzar. Cuando todos
estuvieron en el otro lado, Honninscrave y Tejenieblas
volvieron a colocarse los arneses en torno a los brazos, y la
Primera prosigui en direccin oeste.
Ahora llevaba un paso ms tranquilo, en parte por
precaucin y en parte por acompasarse con la fatiga de
Encorvado. De cualquier modo mantena una velocidad
mayor de la que Covenant hubiese podido alcanzar yendo a
pie. El hielo pareca empujar a sacudidas y, a veces,
deslizarse bajo los esques del trineo. Pero cuando ella vea
algo que la haca desconfiar, detena la marcha y se
adelantaba con la espada en la mano hasta asegurarse de la
firmeza del terreno.
Durante el resto de la maana, su cautela demostr ser
innecesaria. Pero poco antes de que la compaa se
detuviese para tomar una frugal comida y algunos

reconfortantes tragos de diamantina, el filo de la espada


penetr en una corteza y varios centenares de pies de nieve
compacta se perdieron de vista siguiendo una estrecha
franja de norte a sur. Aunque la fisura fue salvada
fcilmente, cuando el grupo gan el lado opuesto, la Primera
se encar nuevamente con Honninscrave y le dijo:
- Esto ya es demasiado. El hielo se est haciendo cada
vez ms frgil bajo nuestros pies.
El capitn maldijo por lo bajo a travs de su escarchada
barba. Pero nada objet cuando la jefe de la Bsqueda torci
hacia el noroeste en pos de un hielo ms resistente.
Durante la mayor parte de la tarde, el hielo continu
llano, sin nieve e incierto. De vez en cuando, Covenant crea
ver que la superficie era ascendente, pero el resplandor solar
sobre la blancura del paisaje no le permita asegurarlo.
Aunque de vez en cuando beba un poco de diamantina, el
fro le calaba hasta los huesos. Senta su rostro como si
fuera de metal batido. Gradualmente fue cayendo en
fantasas de conflagracin. Cada vez que se amodorraba por
el licor y el fro, se encontraba medio soando con la magia
indomeable como si fuese algo preciado y deseable:
llamaradas capaces de calcinar la Cspide del Kemper, lo
bastante poderosas para contender con el Gusano del Fin
del Mundo, un veneno capaz de arrastrarlo todo en su
delirio. Aquel fuego era vital y seductor, tan necesario como
la sangre. Jams renunciara a l.

Pero tales sueos le conducan a lugares a los que no


quera ir. Al grito que estuvo a punto de romperle el corazn
cuando Linden le revel la verdad sobre el Gusano y el
veneno. Y a aquel otro fuego que yaca escondido en las
races de su necesidad, a la caamora a la que jams habra
logrado acceder aunque su alma dependiera de ello.
Urgido por la alarma, luch repetidamente por regresar
del umbral del verdadero sueo. Y la ltima vez que lo
consigui, se sinti sorprendido al ver que el norte ya no
estaba tan vaco. La ruta que la Primera haba escogido
llevaba hacia una cresta de tremendos promontorios de
hielo. Alzndose hasta el cielo, cubran todo el horizonte de
este a oeste. Aunque el sol estaba prximo a su puesta,
destellaba plenamente y con un leve tono rosceo sobre la
cordillera, hacindola parecer tan infranqueable como un
glaciar.
Entonces la Primera gir nuevamente hacia el oeste,
mantenindose tan cerca de la base de la cordillera como era
posible sin prescindir de una ruta despejada para los trineos.
Pero en su camino se alzaban peas y monolitos como
menhires en los lugares hasta donde haban rodado o cado
a causa del mpetu que haba cuarteado el hielo. Se vio
obligada a aminorar una vez ms la marcha conforme la
dificultad del terreno creca. Sin embargo, haba logrado su
objetivo. La superficie que sustentaba aquella cresta no
pareca a punto de agrietarse o derrumbarse slo porque

ellos pasaran.
El sol desapareci por el oeste, con bermejo y fatal
semblante, y los viajeros se detuvieron para pasar la noche.
Encorvado se desplom sobre el hielo quedando all sentado
con la cabeza entre las manos, demasiado exhausto para
articular ni una palabra. Covenant y Linden bajaron de sus
respectivos trineos con los miembros entumecidos y
comenzaron a pasear arriba y abajo, para que la sangre
volviera a circular por sus brazos y piernas, mientras que
Honninscrave y Tejenieblas montaban el campamento. El
primero desempaquet trozos de vela alquitranada para
usarlos como tela impermeable, tendiendo luego las mantas.
Tejenieblas descarg el trineo de Linden hasta descubrir un
ancho y plano rectngulo de piedra. Luego lo dispuso como
base sobre la cual encender el fuego, para que el hielo no
mojase la madera al derretirse. La Primera anunci sin
dirigirse a nadie en particular que calculaba que haban
recorrido ms de veinte leguas. Luego qued en silencio.
Cuando Tejenieblas logr producir algunas llamas,
Encorvado se puso en pie y, desprendiendo la escarcha de
su rostro, se dispuso a cocinar. Mientras trabajaba iba
murmurando por lo bajo sin darse cuenta, como si su coraje
necesitase del sonido de alguna voz para darse nimos,
aunque fuera la suya. En poco tiempo prepar un
sustancioso estofado para sus compaeros. Pero el pao
mortuorio del agotamiento pesaba sobre l y nadie hablaba.

Tras la cena, Encorvado se fue a dormir, envolvindose


estrechamente en las mantas. La Primera estaba sentada
junto al fuego jugando con los rescoldos, en actitud tensa,
como si no quisiera reconsiderar sus decisiones. Tan
resuelto como de costumbre a emular la dedicacin del
haruchai, Tejenieblas se uni a Cail en el turno de
vigilancia. Y Honninscrave miraba al vaco para no
encontrarse con los ojos de ninguno de ellos. Sus pobladas
cejas ocultaban las pupilas, y presentaba un semblante
demacrado y desvado.
Linden caminaba nerviosamente alrededor del fuego
como si quisiera hablar con alguien. Pero Covenant se
hallaba absorto en su visceral anhelo por el fuego de llama
blanca. El esfuerzo de la renuncia le impeda decir palabra. El
silencio se hizo tan glido y solitario corno el hielo. Pasado
cierto tiempo, cogi sus mantas y, siguiendo el ejemplo de
Encorvado, se envolvi cuanto pudo en ellas.
Crey que podra dormir, aunque slo fuera por lo
persuasivo que el fro resultaba. Pero Linden hizo su cama
cerca de l y pronto comprendi que intentaba penetrar en
su aislamiento. Al abrir los ojos, vio sus intenciones en el
rostro iluminado por la hoguera.
Le dirigi una mirada como de splica, pero las palabras
que murmur suavemente lo sorprendieron.
- Ni siquiera supe cmo se llamaba.
Covenant alz la cabeza, mirndola sin entender.

- Aquella giganta -explic-, la que cay herida cuando


se rompi el palo mayor. -Se refera a la que haba curado
con su anillo-. Jams descubr quin era. He tratado a las
personas como si fuesen piezas defectuosas o carne daada
en vez de individuos reales. He estado hacindolo toda mi
vida. Crea que era mdico, pero solamente me preocupaba
de las enfermedades o de las heridas. Solamente de combatir
contra la muerte. Jams de las personas.
El le ofreci la mejor respuesta que tena.
- Y eso es malo? -Reconoca la actitud que ella haba
descrito-. No eres Dios. No puedes ayudar a la gente de
manera total. Slo en la medida en que se hallan enfermos y
te necesitan. -Concluy deliberadamente-. Si no fuera as,
hubieses dejado morir a Tejenieblas.
- Covenant. -El tono con que se diriga a l era tan
directo como su mirada-. Hay algunos puntos que vas a
tener que tratar conmigo. Con quien yo soy. Hemos sido
amantes. Nunca he dejado de quererte. Fue doloroso que me
mintieses, que me dejases creer algo que no era verdad. Que
permitieses que creyera que tenamos un futuro juntos. Pero
no he podido dejar de quererte. -Las tenues llamas de la
hoguera relucan en sus hmedos ojos. Aun as resolvi no
dejarse dominar por la emocin, ahorrarle la recriminacin o
la tristeza-. Creo que la nica razn de que me amaras fue el
descubrirme herida. Me amaste por mis padres, no por quien
soy yo.

Abruptamente se revolvi dndole la espalda,


cubrindose el rostro con las manos. El desamparo disminua
su autocontrol.
- Acaso tal amor sea maravilloso y altruista. Lo ignoro.
Pero no es suficiente.
Covenant la mir, mir sus manos entrelazadas sobre su
dolor, su cabello curvndose alrededor de la oreja, y pens:
Tengo que tratar contigo. Tratar de qu? No lo saba.
Desconoca cmo. Desde la cada del rbol nico, sus
posiciones haban cambiado. Ahora ella era quien saba lo
que deseaba, y l quien se hallaba perdido.
Sobre l, las estrellas proclamaban su interminable
desamparo. Y en cuanto a ellas, l segua sin saber qu
hacer.
Al despertarse con las primeras luces del alba,
descubri que Honninscrave haba desaparecido.
Se haba levantado viento. La nieve acumulada caa en
rachas sobre los semienterrados restos de la fogata, cuando
Covenant se desembaraz de las mantas y la tela
impermeable. La Primera, Encorvado y Linden todava
estaban dormidos. Tejenieblas yaca envuelto por un trozo
de vela como si durante la noche su deseo de emular a Cail
se hubiera frustrado. Tan slo ste, el Demondim y
Buscadolores estaban en pie.
Covenant se volvi hacia Cail.

- Dnde?
Por respuesta seal hacia arriba.
Inmediatamente, Covenant escrut la enorme cordillera.
Al principio no pudo descubrir el lugar que Cail le haba
indicado. Mas luego elev su mirada hasta el punto ms alto
sobre el campamento, y all vio a Honninscrave.
El capitn descansaba sobre un promontorio helado
dando la espalda al sur y a ellos. El viento baj desde la
cresta hasta chocar contra el rostro de Covenant,
trasportando un leve olor a humo.
- Maldita sea! Qu demonios se cree que est
haciendo? -pregunt Covenant.
Pero ya saba la respuesta. Cail slo la confirm.
- Hace un buen rato que se levant para explorar el
hielo, prometiendo volver pronto. Llevaba consigo lea y un
cacillo de los que usan los gigantes.
La caamora. Honninscrave estaba intentando incinerar
su afliccin.
Al or la voz de Cail, la Primera alz una interrogante
mirada desde su lecho; Covenant descubri de pronto que
algo cerraba su garganta. Con un gesto, hizo que la Primera
enfocase los ojos en Honninscrave.
Cuando vio al capitn maldijo speramente y se
incorpor. Despertando a Encorvado con una palmadita,
pregunt a Covenant y Cail cunto tiempo haba pasado
desde la marcha de Honninscrave.

Impasiblemente, el haruchai repiti lo que ya dijera a


Covenant.
- Piedra y Mar! -mascull, mientras Encorvado y
Linden se levantaban para unirse a ella-. Es que ha olvidado
sus propias palabras? Este norte es peligroso.
Encorvado observ con preocupacin a Honninscrave,
pero dijo en tono alentador:
- El capitn es un gigante. Sabe estar a la altura de los
peligros. Y su corazn no ha conocido consuelo desde el fin
de Cable Soadordelmar. Quiz de esta manera obtenga la
paz.
La Primera lo mir. No obstante, renunci a llamar a
Honninscrave.
Linden alz la mirada, enturbiada por el sueo, hacia
Honninscrave, pero permaneci en silencio.
Poco despus, Honninscrave se puso en pie y, pasando
al otro lado del montculo en que se hallaba, inici el
descenso por una penidente. Pronto apareci en un valle
cercano dirigindose sin expresin alguna hacia el grupo.
Las manos le colgaban inertes a los costados. Cuando
estuvo ms cerca, Covenant vio que haban sido cruelmente
lamidas por las llamas.
Lleg junto a sus compaeros y se detuvo, alzando
ante s las manos como en un gesto de futilidad. Su mirada
pareca velada. Sus dedos, aunque no estaban seriamente
daados, eran vividas consecuencias del suplicio. Linden

escondi sus propias manos bajo los brazos con instintiva


empatia.
El tono de la Primera fue singularmente amable.
- Te encuentras bien, Grimmand Honninscrave?
Movi la cabeza en seal de incomprensin.
- No es suficiente. No hay nada que hacer. Quema mi
pecho pero nada he logrado.
De inmediato, como si la voluntad que lo mantena
erguido se quebrara, cay de rodillas y enterr las manos en
la nieve. Los jirones de humo se enredaban a sus muecas al
subir.
Los gigantes le rodeaban, enmudecidos por la
impotencia y la preocupacin. Linden se mordi los labios.
El viento era fro como el hielo, penetrante como el
remordimiento. Los ojos de Covenant se nublaron y
comenzaron a gotear. En su defensa, poda citar muchas
cosas de las que no era culpable, mas la muerte de
Soadordelmar no se hallaba entre ellas.
Por fin, la Primera habl.
- Vamos, capitn -dijo, sofocadamente-. Levntate y
vuelve a tus tareas. Hemos de tener esperanzas, o
pereceremos.
Tener esperanzas o perecer. All, arrodillado sobre la
vasta extensin helada, Honninscrave pareca haberse
alejado de esa alternativa. Pero luego, despacio, irgui su
corpulencia en toda su extensin. Su mirada se endureci, y

su rostro se mostr rgido y ominoso. Permaneci erecto un


momento an, poniendo a todo el grupo por testigo del
modo en que se sobrepona. Luego, sin mediar palabra,
empez a levantar el campamento.
Covenant capt un destello de angustia en la mirada de
Linden. Mas cuando ella recibi su muda pregunta, neg
con la cabeza, incapaz de expresar lo que haba visto en
Honninscrave.
Juntos, siguieron el ejemplo del capitn.
Honninscrave estaba empaquetando las velas y mantas,
y Tejenieblas prepar un desayuno fro. En sus ojos
enrojecidos y sus cansa,dos gestos se trasluca una sombra
de vergenza: era un gigante y no haba credo que la
resistencia de Cail fuese mayor que la suya. Ahora pareca
determinado a trabajar ms rudamente como compensacin,
y como ayuda para Honninscrave. Mientras que Covenant,
Linden y el resto de los gigantes coman, Tejenieblas se
afanaba en el campamento, preparndolo todo para la
marcha.
Despus Covenant y Linden se acomodaron en los
trineos, protegindose de las afiladas aristas del viento, y la
Primera se dirigi a Honninscrave una vez ms. Habl
suavemente y el viento desgaj el sonido de sus palabras.
- Desde el lugar de tu caamora viste algn signo?
Su reciente endurecimiento hizo que la rplica sonase
extraamente brutal:

- Ninguno.
Tejenieblas y l se pusieron las cuerdas de los trineos.
La Primera y Encorvado abran paso. Con Cail entre los
esques y Vain y Buscadolores cerrando la marcha, el grupo
se puso en camino.
El avance no era tan rpido como lo fuera el da anterior.
La creciente dificultad del terreno se vea complicada por el
vendaval cuyas rfagas venan de la cordillera. Trozos de
hielo cristalizado tamborileaban contra la madera de los
trineos y laceraban los rostros de los viajeros. Nubes
blanquecinas danzaban entre ellos. El viento azotaba hasta
los mismos confines del paisaje. La diamantina y los
alimentos les proporcionaban proteccin interior pero no
proporcionaban calor alguno a sus extremidades. Covenant
ignoraba durante cunto tiempo podra resistirse a la
seduccin y la fatal somnolencia del fro.
Cuando volvi a limpiar de nieve sus pestaas e irgui
la cabeza, descubri que no haba resistido. Ya haba pasado
media maana. Sin darse cuenta, se haba deslizado en el
inerte estupor que la lepra y el invierno provocan en sus
vctimas.
Linden se hallaba rgidamente sentada en el trineo.
Mova la cabeza de uno a otro lado como explorando.
Durante un somnoliento lapso, Covenant crey que estaba
utilizando sus sentidos para cerciorarse de la textura del
hielo. Pero en aquel momento, ella se abalanz hacia

adelante atronando el pramo con su voz.


- Deteneos! -grit.
El viento repiti con ecos fantasmales: Deteneos!
Deteneos! Mas el hielo y el fro alteraron el tono de su grito
haciendo que sonase tan desesperado como un gemido
arrancado por el Muerdealmas.
Al momento, la Primera se volvi para mirar hacia los
trineos.
Se detuvieron exactamente debajo de un montn de
hielo roto semejante a los escombros de una imponente
fortaleza reducida tras un asedio. Bloques y fragmentos
megalticos se alzaban amenazando con desplomarse sobre
el grupo.
Linden salt del trineo. Antes de que nadie pudiese
interrogarla, manifest:
- Se est enfriando.
La Primera y Encorvado se miraron. Covenant se acerc
a Linden como si no la comprendiera. Tras un momento, dijo
la Primera:
- Enfrindose, Escogida? No podemos sentirlo.
- No es a causa del invierno -aclar al instante, con la
urgencia de hacerse entender-. No es lo mismo. -Entonces
logr dominarse y enderez los hombros. Lenta y
afiladamente, dijo-: No lo sents, pero os digo que ah esta.
Hace que el aire se haga ms fro. No es el hielo, ni el viento,
ni el invierno. Es otra cosa. -Sus labios estaban plidos y

temblaban-. Es algo peligroso.


Y este norte es peligroso, pens torpemente Covenant
adormecido an por el fro. Peligroso en qu sentido? Pero
cuando intent hablar, no pudo pronunciar palabra.
Honninscrave alz bruscamente la cabeza. Los ojos de
Encorvado fulguraron en su deformado rostro.
En aquel mismo instante, la Primera grit:
- Arg h u l e! -y salt hacia Covenant y Linden
empujndolos hacia los trineos-. Hemos de huir!
Y se apresur a escrutar a todo su alrededor.
Covenant perdi pie, pero Cail lo sujet, arrojndolo sin
ceremonia alguna sobre el trineo. Linden volvi a su sitio de
un salto. De inmediato, Honninscrave y Tejenieblas tiraron
de los trineos a la mxima velocidad que les permiti la
accidentada superficie.
Antes de que hubieran dado tres pasos, el hielo tom
forma, se irgui y avanz hacia ellos.
La ondeante figura tena la talla de un gigante y el
grosor de los brazos extendidos de Covenant. Unas cortas
piernas la impelan con engaosa velocidad. El oscuro
agujero que haba dejado pareca unas fauces.
El fro que irradiaba era como un grito.
La Primera se detuvo, interceptando el camino de la
criatura.
- Arghule! -volvi a proclamar-. Tened ciudado!
La exclamacin con que Encorvado le respondi hizo

que se volviese. Sealaba con el brazo hacia la cresta.


- Arghuleh!
Otras dos criaturas semejantes a la anterior se haban
desprendido de los escombros apresurndose hacia el
grupo.
Al sur apareci una cuarta.
Entre todas emitan un fro tan terrible como el ms cruel
corazn del invierno.
Por un instante, la Primera se qued petrificada.
- Pero los arghuleh no actan de este modo -dijo, mas
el viento se llev su afirmacin.
Bruscamente, Buscadolores se convirti en un halcn y
levant el vuelo.
Honninscrave rugi una orden:
- Al oeste! -Era el capitn del Gema de la Estrella Polar,
acostumbrado a los imprevistos. De un tirn que arroj a
Covenant de espaldas, puso el trineo en movimiento-.
Hemos de abrirnos paso!
Tejenieblas lo sigui. Conforme aceleraba el paso, grit
a Linden por encima de su hombro:
- No temas! Somos gigantes a prueba contra el fro!
Un momento despus ios arghuleh atacaron.
El ser ms prximo a la Primera se detuvo. Tras la
advertencia de Encorvado, ella haba girado para encararse
con el arghule. Pero ste no avanzaba. En vez de ello, haca
ondear una de sus piernas.

En el arco de su gesto, el aire se solidific sbitamente


formando una tela de araa de hielo.
Expandindose y adensndose de acuerdo con sus
movimientos, la tela cay sobre la Primera como una red de
cazador. Antes de caer sobre ella, se fue haciendo lo
suficientemente grande y fuerte como para capturar a un
gigante.
Simultneamente, el a rg h u le procedente del sur se
detuvo como si estuviera consumindose. Entonces la
violencia estall: el hielo salt en todas direcciones. Y una
grieta cruz como un relmpago la superficie dirigindose
hacia ellos. En el tiempo que transcurre entre dos latidos de
corazn, se hizo tan ancha como los trineos.
Pas directamente bajo Vain. El Demondim desapareci
con tal rapidez que Covenant ni siquiera lo vio caer.
Instintivamente, Covenant se volvi hacia los otros dos
arghuleh.
Estaban lo bastante cerca como para iniciar su ataque.
El trineo dio un bandazo al acelerar Honninscrave.
Covenant mir a la Primera.
La red de hielo caa sobre su cabeza.
Encorvado pugn por alcanzarla. Pero no poda correr
sobre la traidora superficie. Cail le sobrepas limpiamente
como si los haruchai tuvieran tan firme paso como los
ranyhyn.
La Primera se defendi con la espada. Al descender la

tela de araa le dio un tajo con el brazo izquierdo.


Estall en una ventisca de fragmentos que atraparon la
luz en un claroscuro fugaz para luego desaparecer
arrastrados por el aire.
Pero baj el brazo encajonado en hielo transparente. Le
cubra casi hasta la mitad del hombro inmovilizndole la
mano y el codo. Golpe vehemente aquella envoltura con el
puo derecho, pero aquel hielo era tan resistente como el
hierro.
Los trineos cobraron mpetu. Cerca de la Primera,
Honninscrave y Tejenieblas viraron de costado en un
intento de evitar al arghule. La falla que engullera a Vain se
extendi hacia el norte. No se vea a Buscadolores por
ningn lado. Linden se agarraba a la barandilla de su trineo,
con un grito sin sonido grabado en el rostro.
Cail se adelant, rebasando a la Primera, para desafiar al
agresor de sta.
A la vez, le gritaron Encorvado y ella:
- No!
Los ignor. Dirigi frontalmente hacia la criatura todo
su vigor de haruchai.
Antes de que pudiese golpearlo, el arghule bascul
como si se fuera a caer. De repente, una gran mano de hielo
se abati sobre l, surgiendo del aire vaco. Lo alcanz de
pleno, sometindolo al dominio de la criatura.
Covenant luch por erguirse en el deslizante trineo. El

derrumbe de Cail le sacudi como un augurio. El paisaje era


tan blanco y desolado pomo la propia magia indomeable.
Al siguiente latido de su corazn, ya estaba dentro del
fuego. El poder fluy de l encadenndolo. Tan
incandescente como un horno al rojo, con la absoluta
perversidad del veneno, descarg su medio puo para
destruir al arghule.
Entonces una red echada por otra de las criaturas, lo
atrap. Los dos arghuleh procedentes del norte haban
cambiado de direccin para cazar al grupo. Aunque la
telaraa no lleg a cubrirlo, su borde lo alcanz en la parte
derecha de la cabeza deslizndose luego por el hombro para
enredarse en el alzado puo.
La magia indomeable pulveriz el hielo, evitndole ser
atrapado. Pero la inmensa intensidad del fro se apoder
sbitamente de su cerebro.
Al momento le sobrevino la parlisis.
Poda ver lo que estaba ocurriendo, registrar cada
suceso. Pero el aturdimiento y el dominio que proyectaba
sobre l el anonadante fro, lo enajenaban.
Mientras que Honninscrave y Tejenieblas se estaban
esforzando por desplazar lateralmente los trineos para eludir
al arghule, la Primera se lanz en ayuda de Cail seguida de
Encorvado. La criatura intent apartarse, pero ella avanzaba
con demasiada velocidad. Braceando repiti el gesto con el
que captur a Cail.

Aunque tena el brazo izquierdo inutilizado, procur


ignorarlo. La movan la furia y la necesidad. En el instante en
el que el arghule alzaba su hielo, ella puso todo su cuerpo
en un nico golpe que envi directamente a la criatura con
toda su fuerza de gigante.
El ser estall bajo el impacto. El eco de su destruccin
super la altura de la cordillera.
Por entre la atronadora descarga cruzaron los trineos,
dejando detrs a la Primera. Ella gir para enfrentarse a los
arghuleh que venan detrs.
Encorvado se zambull salvajemente entre los restos de
la criatura. Durante un momento esparci los fragmentos.
Luego emergi cubierto de escarcha y esquirlas de hielo,
como si incluso despus de ser destruido tuviese el arghule
el poder de congelar. En sus brazos, yaca Cail.
El haruchai se hallaba encajado en hielo de la cabeza a
los pies, como el brazo izquierdo de la Primera, y
absolutamente rgido, aparentemente congelado sin posible
salvacin. Encorvado corri, llevndolo tras los trineos.
La Primera desprendi una gran lasca blanquecina que
lanz a los arghuleh para hacerles vacilar. Y, tras esto,
sigui al grupo.
En respuesta, se agacharon contra el hielo; crujidos
como gritos de clera y frustracin se propagaron a travs
del tmpano, abriendo una brecha tras los fugitivos. Durante
un momento, la Primera hubo de deslizarse y hacer un regate

esquivando el suelo que se desmoronaba bajo sus pies.


Luego perdi el equilibrio y cay rodando lejos del
amenazante tajo. An trataron de perseguir al grupo, pero
los trineos se hallaban prcticamente fuera de su alcance.
La Primera logr incorporarse. Muy pronto, tambin ella
se alej de los arghuleh.
Covenant la vio correr tras Encorvado asindose a su
hombro. ste jadeaba terriblemente, esforzndose por
mantener la velocidad. La deformidad de su espalda haca
que pareciera cernirse protectoramente sobre Cail, cuya
cicatriz estaba singularmente marcada, amplificada por la
transparencia de su cobertura. Era el ltimo de los haruchai
que prometieran servir a Covenant. Pero Covenant era
incapaz de desembarazarse del fro que paralizaba su mente.
Toda esperanza de fuego haba desaparecido.
Linden le grit a la Primera:
- Tenemos que detenernos! Cail necesita ayuda y
tambin t!
Honinscrave y Tejenieblas no aminoraban el paso.
- Podrs detectar a los a rg h u l eh si vuelven a
acercarse? -pregunt la Primera.
- S! -contest Linden-. Ahora s lo que son!
El tono era seguro y terminante.
- Hemos de detenernos! Ignoro cunto tiempo ms
podr seguir vivo en tal estado!
La Primera asinti.

- Capitn, -anunci- detengmonos!


De
inmediato,
Honninscrave
y
Tejenieblas
interrumpieron la marcha, dejando que los trineos se
detuvieran por s mismos.
Encorvado pudo an avanzar unos pasos, y luego cay
de rodillas sobre un declive del terreno. Las rfagas de nieve
giraban a su alrededor. Respiraba roncamente al inclinarse
sobre Cail, apretando al haruchai contra su pecho como si
tratara, de insuflarle calor con los latidos de su propio
corazn.
Linden baj del trineo antes de que se detuviese del
todo, apresurndose hacia Encorvado. Mas Covenant
continu inerte mientras que Honninscrave y Tejenieblas
cap entre sus dientes. Al retirar las manos pequeos
fragmentos de la piel de las yemas de sus dedos quedaron
adheridos al hielo. La sangre rezum de la carne
despellejada, brillando bajo los rayos del sol.
- Maldita sea! -profiri ms por miedo que por el dolor-.
Est fro de veras. -Alzando la cabeza se dirigi temblando a
la Primera-. Obviamente t sabes algo sobre estos arghuleh.
Tienes idea de qu se puede hacer por Cail?
En contestacin desenfund su espada. Blandindola
sobre su cabeza, descarg la empuadura violentamente
sobre la costra que inmovilizaba su brazo. El hielo se raj,
desprendindose, dejndole libre el miembro y la piel intacta.
Con dificultad, pudo flexionar mueca y mano. Una mueca

de dolor cruz por su rostro, pero la convirti en una


sonrisa.
- Lo ves? Somos gigantes, resistentes tanto al fro
como al fuego. Al no necesitar remedios contra ellos, no
hemos aprendido ninguno.
Pero de su mirada poda deducirse que tal ignorancia le
pareca un error.
Linden no tena tiempo para errores.
- A l no podemos hacerle lo mismo. -Murmur,
pensando en voz alta-. Le romperamos la mitad de los
huesos. -Escudri atentamente a Cail para confirmar sus
percepciones-. An sigue vivo, pero no durar mucho.-Los
dedos ensangrentados se movan ignorantes de su propia
herida-. Necesitamos fuego.
Entonces mir a Covenant.
Al verlo, sus ojos se dilataron de sorpresa y pnico. No
se haba dado cuenta de que haba sido golpeado por el fro
de los arghuleh.
fijando su atencin en Linden.
La nieve apagaba lo que estaba diciendo. Covenant no
poda soportarlo: no quera morir de aquella manera. Una
loca protesta surgi en su interior. Todo invierno era
enemigo; cada una de las partes del tmpano constitua una
injuria dirigida a l. Desde el foso de su desaliento, hizo
surgir la llama y el veneno como si se propusiera librar a la
Tierra del fro para siempre, derruir el Tiempo hasta los

cimientos para despojarlo de la helada muerte que le


bloqueaba el cerebro.
Pero entonces descubri que haba otra presencia en l.
Era extraa y severa, desesperada por la urgencia y no
obstante singularmente consoladora. Instintivamente se
debati cuando sta le arrebat su llama, pero el fro y el
aturdimiento inutilizaron su oposicin. Y la intrusa, una
identidad externa dentro de su mente como si hubiera
renunciado a todas sus defensas, le proporcion calor a
cambio: el calor del deseo que senta por l y el de sus
llamas. Durante un momento, crey conocer a la otra
presencia, reconocerla ntimamente. Luego, el universo se
torn de la blancura de la magia y la pasin, y el fro
desapareci.
Pocos latidos de corazn ms tarde, lograba volver a
enfocar los ojos, controlar sus rodillas y sus manos. Linden
se haba retirado de l dejando tras de s una punzante
ausencia, como si hubiera entreabierto una puerta para
hacerle apreciar el vaco de su corazn sin ella. Su antebrazo
derecho palpitaba, pero en anillo an rodeaba el ltimo dedo
de su media mano. Las rfagas de viento le agitaban las
ropas. El sol brillaba como si la profanacin del Sol Ban no
hubiera de terminarse nunca. Haba fracasado otra vez. Y
demostrado de nuevo que ella
Esta vez, se haba limitado a alargar la mano y tomar
posesin de l.

No haba ninguna diferencia entre aquello y lo que el


Amo Execrable hiciera con Joan. Y lo que le estaba haciendo
al Reino. No haban otras diferencias que las que distinguan
a Linden del Desprecativo. Y el Gigante-Delirante jur que
ella terminara destruyendo la Tierra.
Ahora tena poder para cumplir la profeca. Poda
tomarlo en cuanto lo deseara.
Sinti una profunda tristeza, por ambos, por su fatal
ineficacia y por el terrible estado de ella. Temi gemir
audiblemente. Mas en aquel momento, el ruido del viento fue
puntuado por una ronca y difcil respiracin; y por aquel
sonido volvi a ser consciente de sus compaeros.
El hielo que aprisionaba al h a r u c h a i haba
desaparecido, y Cail estaba volviendo a la vida por un
camino duro, teniendo que conquistar cada jadeo, que
arrancar a dentelladas cada inhalacin a la muerte. Ni
siquiera las esposas del lago estuvieron tan cerca de
abatirlo. Pero Linden lo haba devuelto a la orilla de la
supervivencia. Bajo la mirada de Covenant, Cail recorri por
sus propios medios la distancia que los separaba.
Honninscrave, Tejenieblas y la Primera observaban a
Cail, Linden y Covenant con preocupacin y cario
mezclndose en sus rostros. Encorvado haba dominado lo
suficiente su propio jadear como para sonrer en una medio
mueca. Pero Linden no tena ojos ms que para Covenant.
Lo que haba hecho la haba debilitado. Desde el

principio aborreci la posesin tanto o ms que l, pero la


necesidad la haba forzado una y otra vez. Se vio obligada al
mal por los compromisos esenciales que la haban hecho
mdico. Y esto era debido a que careca de poder. Si le
hubiese entregado el anillo, como los elohim deseaban, se
habra visto exenta del peligro que le supona tener que
obrar as.
Pero l no poda entregrselo. Ms an: hara cualquier
cosa por ella; menos sa. Y deba tener en cuenta que ella
haba desafiado su instinto de proteccin, negndose a su
deseo de relevarla. Cmo podra explicarle que todo eso,
cada intento de proteccin o preservacin, no era ms que el
esfuerzo por saldar esta nica negativa? Compensarla en
alguna medida por lo que jams le entregara.
Rodo por el fro y lacinado por la escarcha como
estaba, cargado de lepra, veneno y derrota, volvi a hacerlo;
pisote su orgullo y la mir directamente. Tragndose el
dolor, le dijo con dificultad:
- Espero no haber herido a nadie.
Aunque no era mucho, s era suficiente por el momento.
La tristeza que la embargaba pareci ceder parcialmente
como si las palabras de Covenant contuvieran su perdn.
Una incierta sonrisa reemplaz la severidad de sus labios.
Parpade para librar a sus ojos de unas repentinas lgrimas,
y murmur:
- Eres difcil de manejar. Desde la primera vez que te vi -

l recordaba el momento tan bien como ella: le haba dado


con la puerta en las narices- supe que me traeras problemas.
Le desgarr el amor que haba en su voz, porque no
poda ir a estrecharla entre sus brazos. No mientras que
persistiese en su negativa a realizar el nico sacrificio que
ella necesitaba verdaderamente.
Tras ella, estaba Tejenieblas con un recipiente lleno de
diamantina. Cuando se la pas, Linden se esforz en
desviar su atencin de Covenant y arrodillarse junto a Cail.
Pese a la convulsa respiracin, el haruchai tom varios
sorbos del tonificante licor.
Despus, su estado mejor con rapidez. Mientras sus
compaeros compartan la diamantina, recobr suficientes
fuerzas como para sentarse y luego ponerse en pie. Pese a
su acostumbrada inexpresividad poda detectarse en su
rostro una extraa vergenza. El orgullo que lo caracterizaba
no era adecuado para soportar la derrota. No obstante, tras
la experiencia de seduccin de las esposas del lago, pareca
concederle menos importancia al amor propio. O acaso la
promesa de Brinn, que lo facultaba para seguir libremente los
dictados de su corazn, haba alterado en algn punto la
caracterstica determinacin haruchai de triunfar o morir.
Poco despus, el semblante de Cail presentaba la misma
carencia de expresin de siempre. Al indicar que se hallaba
dispuesto para continuar el viaje, en sus palabras haba
conviccin.

Nadie puso objeciones. Sin embargo, tras una irnica


mirada de Encorvado, la Primera anunci que el grupo
comera algo antes de partir. Cail pareci considerar tal
dilacin innecesaria, pero acept la oportunidad de alargar
su descanso.
Mientras coman, Linden permaneci en tensin.
Consumi los alimentos como si estuviera masticando
miedos y especulaciones, tratando de encontrarse a s
misma. Pero cuando habl, su pregunta mostr que haba
encontrado confusin en lugar de respuestas.
- Qu es lo que sabes de esos arghuleh? -pregunt a
la Primera.
- Nuestro conocimiento es escaso -respondi. Pareca
insegura acerca del sentido de la pregunta de Linden-. Los
gigantes han encontrado arghuleh en raras ocasiones. Y,
aunque hay historias acerca de ellos, ni stas ni los
encuentros ilustran mucho.
- Por qu te arriesgaste entonces? -sigui Linden-. Por
qu hemos venido tan al norte?
La Primera empezaba a comprender.
- Tal vez me equivoqu. -Dijo en tono distante-. El hielo
hacia el sur ofreca muchos peligros ybusqu un camino ms
seguro. Acept la amenaza de arghuleh porque somos
gigantes y resulta difcil que seamos abatidos o daados por
el fro. Albergaba la esperanza de que cuatro gigantes
bastaran para protegeros. Y adems -continu con ms

aspereza-, estaba equivocada. Fue una estupidez. El


conocimiento es una quimera porque detrs siempre yace
otro, y un conocimiento incompleto conduce al error.
Suponamos que los arghuleh no actuaran de esa manera.
Son criatura salvajes, tan henchidas de odio como el
invierno en el cual medran. Y ese odio no se reduce a las
bestias y seres de sangre caliente que constituyen su presa.
Se extiende a los de su misma especie. Por los relatos que
escuchamos y la experiencia de nuestra gente, queda claro
que la defensa ms segura contra el asalto de un arghule es
procurar que le ataque otro arghule, ya que prefieren la
muerte de un semejante a cualquier otra.
Por todo ello, supona que el norte representara un
peligro menos importante. Cuatro gigantes deban
considerarse un grupo suficiente contra cualquier arghule.
Ignoraba que, con desprecio de la probabilidad y la
naturaleza, dejaran de lado su inveterada animosidad para
actuar coordinados.
La mirada de Linden se perdi entre las lgrimas.
Honnnscrave contemplaba sus manos quemadas como
temiendo que no fueran aptas para lo que tenan que hacer.
Tras un momento, Covenant se aclar la garganta, y
pregunt:
- Por qu? -En el Reino, la Ley de la naturaleza estaba
siendo persistentemente corrompida por el Sol Ban. Es que
acaso la influencia del Amo Execrable haba llegado hasta

tan lejos?- Por qu han cambiado?


- Lo ignoro -dijo secamente la Primera-. Crea que era
ms fcil alterar la esencia de la piedra y el mar que el
aborrecimiento de los arghuleh.
Covenant gimi en su interior. Todava se hallaba a
centenares de leguas de Piedra Deleitosa, y sus temores
comenzaban a acosarlo como si tanto l como sus
compaeros hubiesen ya penetrado en el mbito de la
maldad del Despreciativo.
Bruscamente, Linden se puso en pie y mir hacia el
este. Sonde la lejana, anunciando con temor:
- Vienen hacia aqu. Cre que haban desistido, pero
parece ser que la cooperacin no es la nica nueva tctica
que han aprendido.
Honninscrave exclam una obscenidad gigantina. La
Primera hizo un gesto y Tejenieblas se dirigi hacia los
trineos; tras esto, ayud a Encorvado a levantarse. Con
rapidez, Honninscrave y Tejenieblas recogieron las cosas y
cargaron los trineos. Covenant maldeca para s. Ansiaba
una oportunidad para hablar con Linden a solas. Pero sigui
el tenso ejemplo de ella y salt al trineo.
La Primera abri la marcha. Esforzndose por
distanciarse de sus perseguidores, mantuvo el paso ms
veloz que Encorvado era capaz de sostener, forzndole hasta
sus ya exhaustos lmites. Por el contrario, Cail marchaba
entre Covenant y Linden como si se hallara ya repuesto por

completo.
Vain y Buscadolores cerraban la expedicin, juntos
como sombras contra la crudeza del viento.
Aquella noche el grupo descans poco, aunque
Encorvado necesitaba descanso con urgencia. Antes de que
saliese la luna, la instintiva cautela de Cail le hizo despertar a
Linden, y cuando sta olfate el aire, envi al grupo hacia
los trineos.
Solamente haban pasado tres das desde la luna llena, y
el firmamento permaneca claro. La Primera fue capaz de
encontrar una ruta con relativa facilidad. Pero se refrenaba
debido al cansancio de Encorvado, que no poda ir a un
paso ms veloz de lo normal sin su ayuda. Y en el esfuerzo
por apuntalar sus energas haba consumido tanta
diamantina que no estaba por entero sobrio. A intervalos,
comenzaba a cantar lgubremente por lo bajo, como si la
fatiga le hubiera enajenado. No obstante, mantenan una
tranquilizadora distancia de los a rg h u l eh . Pero eran
incapaces de incrementarla.
Y cuando el sol se elev sobre el pramo de hielo, la
situacin empeor. Se estaban acercando al fin de la glida
extensin. Durante la noche, haban penetrado en una regin
donde el hielo se haca ms quebradizo conforme avanzaban
hacia el sur, en la que los pedazos desprendidos derivaban
por el agua que haba bajo ellos. Ante la Primera, el oeste
resultaba infranqueable. Y ms all de una amplia extensin

en la que aparecan icebergs, estaba el mar abierto. No tenan


otra opcin que la de esforzarse en ascender la accidentada
cordillera que separaba el glaciar rtico de la crujiente lmina
del tmpano.
Covenant supuso que deban apearse de los trineos.
Tanto l como Linden se bajaron para continuar a pie, pero
aquello no aliger lo suficiente las cargas que Tejenieblas y
Honninscrave arrastraban. Pero ninguno de los gigantes
vacil. Internndose por un estrecho valle que atravesaba la
cordillera, comenzaron a abrirse paso hacia el noroeste,
como si pese al cansancio que ahora compartan con
Encorvado ni siquiera hubieran empezado a desalentarse.
Covenant se maravillaba del vigor que demostraban; pero
nada poda hacer por ayudarles, excepto procurar seguirlos
sin necesidad de ayuda.
Aquel empeo amenazaba con sobrepasarle. El fro y la
falta de sueo minaban sus fuerzas. Los pies entumecidos le
hacan tan torpe como un lisiado. En varias ocasiones, hubo
de sujetarse al trineo para no caer rodando valle abajo. Pero
Honninscrave y Tejenieblas tiraban de la suplementaria
carga sin queja alguna hasta que Covenant recuperaba el
resuello.
Al principio, la ruta de la Primera pareca caprichosa o
fortuita. Cuando el valle desemboc en el glaciar,
culebreando continuamente entre norte y oeste, su fondo
segua siendo transitable. Los compaeros pudieron

proseguir avanzando.
Luego ganaron la parte superior del glaciar y su camino
se hizo ms expedito. All el hielo era tan accidentado como
un campo de batalla, la presin y la erosin del viento lo
configuraban en formas enormes y fantsticas, plagndolo
de fisuras, puntendolo de raros canales y depresiones
conformados por el desgaste. Tuvieron que desviarse an
ms al norte para hallar su ruta. Pero la Primera, poniendo a
prueba su tesn, supo descubrir un pasaje que no requera
excesivo esfuerzo. Y en cuanto el grupo abandon el rea de
la cordillera del glaciar, fue capaz de retornar inmediatamente
la direccin oeste.
Mareado por la fatiga, el fro y los destellos que el sol
arrancaba del hielo, Covenant iba dando traspis tras los
trineos. A su lado, Linden no estaba en mejores
condiciones. La diamantina y el esfuerzo haban mantenido
el tenue y fatal tinte azul de sus labios, y su semblante
pareca tan plido como un hueso. Mas su persistente
estado de alerta y el obstinado empuje de sus zancadas
mostraban que an no estaba dispuesta a desfallecer.
Durante ms de una legua, con el aire raspndole los
pulmones y el espanto a sus espaldas, Covenant sigui a los
gigantes. Y de alguna manera, no se derrumb.
Pero entonces todo cambi. La ruta de la Primera no
result caprichosa ni fortuita, sino imposible. Balancendose
peligrosamente sobre unas rodillas temblorosas, con el

corazn atronndole, Covenant se asom por el borde del


acantilado en el que se haban detenido. Nada haba debajo
salvo el desnudo y negro ocano.
Sin apercibirse, haban alcanzado el lmite occidental del
glaciar.
Muy a la izquierda se alzaba la afilada cordillera
separando el glacial principal del inferior. Y ninguna otra
cosa excepto el interminable norte, los acantilados y el
lbrego mar.
Covenant no pudo soportarlo. El vrtigo sopl sobre l
como un viento que procediera del precipicio, y le fallaron
las piernas.
Encorvado lo sujet.
- No -jade el deforme gigante, con voz enronquecida y
extraamente profunda-. No desesperes. Acaso te ha
cegado el invierno? -Con una rudeza que era producto de su
fatiga, enderez a Covenant-. Mira ante ti. No hacen falta
ojos de gigante para contemplar nuestra esperanza.
Esperanza, suspir Covenant interiormente entre el
vrtigo que dominaba su cabeza. Ah, Dios mo, tendra
esperanza si supiera cmo conseguirla.
Por un instante fue incapaz de enfocar sus ojos, mas
luego tuvo suficiente voluntad para aclarar la mirada.
Entonces la vio ciara e inalcanzable, a una media legua
del terrible ocano; all haba una estrecha franja de tierra
firme.

Se perda de vista tanto por el norte como por el sur.


- Como ya he dicho -murmur Honninscrave-, nuestros
mapas no registran fiablemente est regin. Pero podra ser
la costa del Reino eso que se halla ante nosotros.
Una risa enajenada brot en el pecho de Covenant.
- Bueno, es una magnfica noticia. -Ciertamente el
Despreciativo estara rindose a carcajadas-. Al menos ahora
podemos contemplar nuestro lugar de destino mientras
morimos por congelacin o devorados por los arghuleh.
Y control aquella risa temiendo que se tornara en
llanto.
- Covenant! -exclam cortantemente Linden una
queja de empatia o de temor.
l no la mir. Ni mir a los dems. Apenas se oy
preguntar:
- A eso llamis esperanza?
- Somos gigantes -repuso la Primera, con enrgica
determinacin en su tono-. Por tortuoso que parezca el
sendero, saldremos de l con vida.
En silencio, Honninscrave se despoj de la camisa,
guardndola en uno de los atados del trineo. Tejenieblas
extrajo un gran rollo de resistente cuerda y luego sigui el
ejemplo del capitn.
Covenant los miraba. Linden jade.
- Es que pretendis? -sus ojos destellaron
ferozmente-. No aguantaramos ni ocho segundos en el

agua helada!
La Primera lanz una mirada estimativa desde el
acantilado. Tras estudiar la pendiente anunci:
- Entonces vuestra seguridad quedar exclusivamente a
nuestro cargo.
Se volvi de espaldas al grupo, con brusquedad.
Sealando el trineo de Honninscrave, le pregunt a Cail:
- Exceder a tus fuerzas ese peso y el de Giganteamigo? -El impasible semblante de Cail revelaba su desdn
por la pregunta al negar con la cabeza-. El hielo tiene
recursos para dificultar el trnsito -advirti.
l la mir inexpresivamente.
- Me asegurar.
La Primera asinti. Haba aprendido a confiar en el
haruchai. Luego, volviendo hacia el borde, dijo:
- No nos demoremos pues. Los arghuleh no deben caer
sobre nosotros aqu.
Con una presciente nusea golpeando su estmago,
Covenant vio cmo Honninscrave ataba un cabo de la
cuerda a la parte trasera de su trineo. La desnuda espalda y
hombros del gigante humeaban al entrar en contacto con las
heladas rfagas, pero no pareca sentir el fro.
Antes de que Covenant pudiese tratar de detenerla, la
Primera se acerc al borde y, abrazndose a s misma, se dej
caer, perdindose de vista. El grito de Linden la sigui.
Luchando con el vrtigo, se acerc reptando por el

hielo hasta que pudo mirar abajo. Lleg a tiempo de


contemplar cmo la Primera se hunda pesadamente en el
mar. Por un instante, la blanca espuma seal el lugar como
si hubiese desaparecido para siempre. Pero luego, aflor
nueva y violentamente a la superficie y les hizo un gesto de
saludo.
Ahora comprendi que el acantilado no estaba cortado
a pico. Aunque era demasiado liso para que fuese posible
escalarlo, tena una leve y gradual pendiente hacia fuera
desde el borde a la base. Y no se alzaba a ms de doscientos
pies de altura. La cuerda de Honninscrave pareca lo
bastante larga para alcanzar el agua.
Desde el filo, Encorvado le hizo una mueca a su esposa.
- Desame buena suerte -murmur. El abatimiento se
delataba en su tono-. Estoy mal hecho para estas proezas.
Pero no vacil. En un momento se hall junto a la
Primera, que lo mantuvo en la superficie.
Nadie profiri palabra alguna. Covenant apret los
dientes como si cualquier palabra que saliera de su boca
pudiera desatar el pnico que haba en l. Linden se aferr a
s misma, mirando al vaco. Honninscrave y Tejenieblas se
ocupaban de atar las provisiones con la mxima seguridad a
los trineos. Cuando lo hicieron, el capitn se dirigi derecho
al acantilado, pero Tejenieblas se detuvo junto a Linden para
infundirle nimos. Amablemente, la toc en el hombro,
sonrindole como en recuerdo de que ella le haba salvado la

vida. Despus sigui a Honninscrave.


Covenant y Linden quedaron en el glaciar
acompaados de Cail, Vain y el Designado.
Sujetando la cuerda, Cail hizo seas a Covenant de que
subiese al trineo.
- Demonios! -gru Covenant.
El vrtigo se retorca dentro de l. Qu ocurrira si su
sujecin fallaba? Y cmo pensaban los gigantes hacer flotar
los trineos? Pero no tena opcin. Los arghuleh deban estar
ya muy cerca. Y tena que llegar al Reino de algn modo, ir a
Piedra Deleitosa. No haba otra opcin. Los gigantes ya se
haban comprometido en el empeo. Se volvi hacia Linden.
Pero sta se hallaba ocupada en dominar su propio temblor.
Torpemente salt al trineo.
Cuando se hubo afianzado, tratando de aferrarse con
los entumecidos dedos a la barandilla y sujetarse con las
piernas a los bultos, Cail pas la cuerda en torno a los
tobillos de Vain. Despus, la anud a los dos puos, apoy
su espalda contra el trineo y comenz a empujarlo hacia el
acantilado.
Cuando ya sobresala sobre el borde, Linden le grit:
- Aguanta con fuerza! -como si acabara de darse
cuenta de lo que ocurra.
Covenant se mordi el interior de su mejilla con tal
fuerza que la sangre afluy a sus labios, tintando la escarcha
de su barba.

Muy despacio, Cail permiti que el peso que colgaba


del extremo de la cuerda lo volviera a situar junto a Vain.
Vain no mova ni un msculo: pareca ajeno a la cuerda
que pasaba por detrs de sus tobillos. Cail se fren a s
mismo contra las negras pantorrillas del Demondim.
Sin el ms mnimo temblor, el haruchai hizo descender a
pulso a Covenant y el trineo por la ladera del acantilado.
Covenant masc su propia sangre un momento para
controlar su terror, pero lo peor haba pasado. El vrtigo fue
retrocediendo. Acuado entre las provisiones, no estaba en
peligro de caer. Cail iba soltando cuerda con mucho cuidado.
sta arrancaba fragmentos de madera, mas Covenant apenas
los senta caer. Un grito de aliento surgi de Encorvado. El
oscuro ocano pareca tan viscoso como una maligna
cinaga, pero los cuatro gigantes nadaban en l como si no
fuese ms que agua. Encorvado necesitaba sostenerse en la
Primera, pero Honninscrave y Tejenieblas se desplazaban
con facilidad.
Honninscrave se haba situado bajo el trineo que
descenda.
Cuando comenz a penetrar en las aguas, el capitn
buce para colocar los esques sobre sus hombros. Pese a
bambolearse hasta encontrar el punto de apoyo, el trineo al
fin se equilibr; y Covenant se dio cuenta que el capitn lo
estaba transportando.
Tejenieblas desat la cuerda para que Cail pudiese

recuperarla. Entonces, Honninscrave empez a alejarse del


muro de hielo. La Primera le dijo algo a Covenant, mas el
ruido del suave oleaje apag su voz.
Covenant apenas se atreva a volver la cabeza por
miedo a desequilibrar a Honninscrave, pero con el rabillo del
ojo vio descender a Linden. El temor a que Vain pudiera
moverse le acuciaba. Suspir aliviado cuando el segundo
trineo se pos sin problemas sobre los hombros de
Tejenieblas.
Por indicacin de la Primera, Cail volvi a dejar caer el
extremo de la cuerda y descendi por ella para unirse al
grupo.
Instintivamente, Covenant fij su atencin en la baja
lnea costera que se hallaba media legua ms all. La
distancia pareca excesiva. Ignoraba de dnde sacaran
fuerzas Honninscrave y Tejenieblas para llevar los trineos
hasta all. En cualquier momento la glida ansiedad del
ocano poda engullirlos.
Pero ellos se esforzaron, aunque aquella travesa
pareca dura e interminable, ms all de toda resistencia. La
Primera sostena a Encorvado sin flaquear. Cail nadaba entre
los trineos, sostenindolos cada vez que Honninscrave o
Tejenieblas se bamboleaban. Si las corrientes hubiesen ido
en su contra, habran muerto. Pero las corrientes
permanecan indiferentes, excesivamente fras para
percatarse de tan nimia afrenta. En el nombre de la

Bsqueda, de Covenant Giganteamigo y de Linden Avery la


Escogida, los gigantes resistan.
Y prevalecieron.
Aquella noche, el grupo acamp sobre los duros
guijarros de la costa como si hubieran tocado puerto.

SEIS: El invierno en pie de guerra


Por vez primera desde que abandonara la cocina del
Gema de la Estrella Polar, Covenant crey que conseguira
mitigar el fro que le helaba los huesos. En aquella costa, las
clidas corrientes que mantenan el mar sin hielo moderaban
la dureza invernal. La playa de guijarros era spera pero no
glacial. El cielo se hallaba cubierto de nubes que
obstaculizaban la solitaria gelidez de las estrellas. La
hoguera de Tejenieblas, que Cail atenda porque todos los
gigantes se hallaban demasiado exhaustos para prescindir
del sueo, extenda su bendicin en torno al campamento.
Envuelto en mantas, Covenant dorma como si estuviera en
paz. Y cuando empez a despertar bajo la tenue luz del
amanecer septentrional, se hubiera alegrado de comer algo y
volverse a dormir. El grupo mereca al menos un da de
descanso. Los gigantes se lo haban ganado.
Mas cuando la luz aument, se olvid del descanso. La
salida del sol quedaba velada por las nubes, pero le
proporcion la suficiente claridad para revelarle la gran masa
del glaciar que haban dejado atrs. Por un instante, la
griscea atmsfera le hizo dudar de lo que estaba viendo.
Un fragmento de hielo se haba escindido del acantilado
y se aproximaba flotando sobre el agua, desde el mismo
punto en que ellos haban bajado. Era lo bastante

voluminoso para constituir un peligro. Y se diriga como una


lanza al campamento.
Angustiado, llam a la Primera. Ella se le uni en la
contemplacin del hielo. Esperaba vanamente que la mirada
de la giganta contradijese su impronunciada suposicin.
Mas no fue as.
- Parece -dijo ella lentamente- que los arghuleh siguen
todava tras nosotros.
Glidas astillas asaltaron la mente de Covenant.
- Cunto tiempo les llevamos? -pregunt.
- Ignoro cunto hace que partieron -contest la Primera. Resulta difcil calcular su velocidad. Pero me sorprenderan
que ganaran la costa antes de maana.
Covenant continu maldiciendo un rato. Pero la ira
resultaba tan absurda como la esperanza. Ninguno de los
componentes del grupo objet nada cuando volvieron a
cargar los trineos para la partida; la necesidad era obvia.
Linden estaba demacrada debido a la continua tensin del
viaje. Pero los gigantes se haban liberado de la mayor parte
de su cansancio. La luz de la alerta y el humor brillaba en los
ojos de Encorvado, mostrando que comenzaba a ser el
mismo de siempre. Pese a sus continuos fracasos al intentar
igualarse con Cail, Tejeneblas se comportaba con un cierto
aire de orgullo, como si estuviera escuchando ya los cantos
que su gente entonara en loor de las proezas del grupo. Y el
capitn pareca saludar la perspectiva de la caminata como

un antdoto para la continua mortificacin que le producan


sus pensamientos.
Covenant ignoraba como Vain y Buscadolores haban
cruzado las aguas. No obstante, la absoluta negrura de Vain
y la miseria del Designado de los el o h i m continuaban
intactas, descartando toda necesidad de explicacin.
El grupo segua sin dao al abandonar la costa y
comenzar el ascenso hacia el sur por la leve pendiente de
guijarros que culminaba en una ondulante faja de colinas
bordeando el litoral.
Mientras el suelo se present uniforme, Covenant y
Linden caminaron acompaando a Cail y los trineos.
Covenant, pese a no encontrarse en las mejores
condiciones, se alegraba de poder soportar su propio peso
sin tener que luchar para abrirse paso. Y quera hablar con
Linden. Esperaba que ella le dijese cmo soportaba aquello.
No tena la facultad de evaluar su estado.
Pero ms all de las colinas, se extenda una prolongada
y baja llanura, y una densa nieve comenzaba a caer sobre
ella. En cuestin de minutos se obscureci el horizonte,
envolviendo en desolacin a los viajeros y agolpndose
rpidamente a sus pies. Pronto form una capa lo bastante
gruesa para soportar los trineos. La Primera urgi a
Covenant y a Linden a que subiesen a ellos para poder
aumentar la velocidad de la marcha. Ayudada por su fina
visin y su instintivo conocimiento del terreno, condujo a

los compaeros por entre la nevada como si el camino le


resultara familiar.
Hacia media tarde ces de nevar, y los viajeros
quedaron solos en un albo y uniforme desierto. La Primera
increment de nuevo la velocidad de su marcha hasta un
punto que nadie, excepto los ranyhyn, podra haber igualado
a pie. Tan slo los ranyhyn podran haberle llevado con una
prontitud comparable al encuentro de su destino. Pero el
recuerdo de los grandes caballos le produjo un intenso
desconsuelo. En su memoria estaban como animales de
maravillosa fidelidad, uno de los tesoros del Reino. Pero se
haban visto forzados a huir por la maldicin del Sol Ban.
Quiz jams regresaran. Puede que nunca pudieran hacerlo.
La clera volvi a embargarlo ante aquella posibilidad,
trayendo a su mente el conocimiento de que se hallaba en
camino de terminar con el Clave y con el Fuego Bnico que
serva al Sol Ban. Comenz a analizar ms detalladamente su
propsito. No poda esperar tomar Piedra Deleitosa por
sorpresa. El Amo Execrable seguramente saba que retornara
al Reino, y contara con tal regreso para la culminacin de
sus planes. Pero era posible que ni e Despreicativo ni sus
Delirantes se dieran cuenta de cuanto dao poda hacer
Covenant mientras tanto.
Aqulla fue una idea de Linden. Deten al Clave. Acaba
con el Sol Ban. Algunas infecciones han de ser amputadas.
Ahora la aceptaba, y su aceptacin llegaba hasta el veneno

y mdula de su poder. Le proporcionaba una utilidad a su


ira. Le ofreca una ocasin para hacer que el arduo e
inquebrantable servicio de los gigantes significase algo.
Al pensar en estas cosas, senta un dolor lacerante en el
antebrazo derecho y las tinieblas se alzaban hasta su
garganta. Por vez primera desde que consintiera realizar el
intento estaba ansioso por alcanzar Piedra Deleitosa.
Dos das despus, an no haban llegado al confn del
pramo cubierto por la nieve.
Ni el sentido de la salud de Linden ni la visin de los
gigantes detectaron atisbo alguno de los arghuleh. No
obstante, ninguno de los componentes de la pesquisa
dudaba de que estaban siendo perseguidos. Un presagio sin
nombre pareca empujar a los trineos. Acaso emanase de la
interminable desolacin de la llanura, desierta y estril. O tal
vez todos ellos se haban contagiado del estado nervioso de
Linden. Ella estudiaba el invierno, oliendo el aire, escrutando
las nubes, tocando la nieve, como si pensara que lo haba
hecho brotar una conjuncin de extraas fuerzas, algunas no
naturales; y sin embargo era incapaz de expresar con
palabras el desasosiego de lo que perciba. En algn lugar de
aquel baldo, acechaba un oscuro desastre. Pero ignoraba en
qu consista.
Al da siguiente, pudieron ver montaas al este y al sur.
Y al otro, el grupo ascendi saliendo del llano, bordeando
bajas y tortuosas estribaciones y valles hasta las nevadas

cumbres que se alzaban sobre ellos.


La cordillera no era especialmente alta ni escarpada. Los
picos eran viejos, desgastados por un milenio de inviernos.
Al atardecer, haban alcanzado los mil pies de altitud, y las
estribaciones y la llanura se haban perdido de vista.
Durante el da siguiente, la marcha qued reducida al
mnimo. Covenant y Linden pugnaban por abrirse camino a
pie entre la nieve, afanndose en ascender con los dems
una escarpada pendiente que desapareca entre las pesadas
nubes como si no tuviera fin. Pero aquella subida les
proporcion otros dos mil pies de altura, y desde all vieron
una regin de ondulantes colinas, no ya de autnticas
montaas. El tiempo y el fro haban limado las cumbres que
una vez dominaran el territorio, y la erosin haba rellenado
los valles. La Primera permiti que el grupo acampase al caer
la noche, pero a la maana siguiente se hallaba decidida a
cubrir una gran distancia.
- A menos que nos hayamos extraviado completamente
-anunci Covenant-, stas son las Alturas Septentrionales. La simple mencin del nombre exalt su espritu. Apenas si
se atreva a creer en la posibilidad de estar en lo cierto-. Si es
as, estamos dirigindonos hacia el Declive del Reino.
Extendindose hacia el noroeste a travs de las Alturas
Septentrionales, la gran roca del Declive constitua la
frontera entre las Tierras Bajas y las Altas.
Pero tambin sealaban el lmite del Sol Ban, porque

ste sala y se pona a travs de las Tierras Altas desde la


guarida secreta del Amo Execrable en las simas del Monte
Trueno, que se extenda a ambos lados del centro del
Declive. Cuando llegaran a la roca, se hallaran nuevamente
bajo el poder del Despreciativo. A menos que el Sol Ban no
se hubiera extendido an tan al norte.
Sin embargo, Linden no prestaba atencin a Covenant.
Sus ojos escrutaban el oeste como si estuviera obsesionada
por ideas de catstrofe. Su voz transmiti un singular eco de
recuerdo al murmurar:
- Se est enfriando.
Covenant sinti un acceso de pnico.
- Es la altura -argy-. Estamos a una altitud muy
superior a la de antes.
- Quiz. -Pareca sorda a la aprensin de l-. No puedo
saberlo. -Se pas los dedos por los cabellos, como tratando
de obtener una mayor claridad en sus percepciones-.
Estamos demasiado al sur como para que el invierno se
muestre con tanta crudeza.
Recordando el modo en que una vez el Amo Execrable
haba hecho caer el invierno sobre el Reino desafiando toda
Ley natural, Covenant apret las mandbulas y pens en el
fuego.
Pero Linden estaba en lo cierto: incluso para sus
imperfectos sentidos resultaba inequvoco el intenssimo
fro. Pese a que no haba viento, la temperatura pareca estar

descendiendo notoriamente a su alrededor. En el curso del


da, la nieve se fue convirtiendo en corteza y cristal. El aire
presentaba aguzados bordes que le desgarraban los
pulmones. Cuando caa nieve era como si lloviera arena.
Cuando la superficie se endureci lo bastante para
soportar a los gigantes, la labor se facilit. No tuvieron que
seguir abrindose paso entre el glido espesor que les
llegaba hasta los muslos. En consecuencia el ritmo de la
marcha se aceler considerablemente. Pero el fro era agudo
y penetrante. Covenant se sinti debilitado por el hielo y la
incapacidad, atrapado entre la gelidez y el fuego. Cuando
pararon para pasar la noche, descubri que las mantas se
haban congelado envolvindolo como una capa de cera.
Tuvo que desprenderse de ellas como si emergiera de un
capullo en el que nada se hubiera transformado.
Encorvado le dirigi una irnica mueca.
- Ests bien protegido, Giganteamigo. -Las palabras
brotaban como nubes de vapor, como si el sonido de la voz
estuviera empezando a congelarse-. El propio hielo sirve
para protegerse del fro.
Pero Covenant estaba mirando a Linden. Tena el
semblante demudado y los labios le temblaban.
- No es posible -dijo dbilmente-, no pueden existir
tantos en el mundo entero.
Nadie le pregunt a qu se refera. Tras un momento, la
Primera inquiri:

- Es segura tu percepcin, Escogida?


Linden asinti. La escarcha ribeteaba sus ojos.
- Ellos son los que estn trayendo ste invierno.
Pese a la fogata encendida por Tejenieblas, Covenant
sinti que el corazn se le helaba.
Tras aquello, la temperatura descendi demasiado para
permitir que continuara nevando. Durante un da y una
noche, nubes densamente cargadas los contemplaron con
hosquedad desde arriba, cubriendo el cielo hasta el
horizonte. Y luego, el cielo se despej. Los trineos botaban y
se escoraban hacia delante sobre la glida superficie como si
se tratara de una nueva clase de granito.
La Primera y Encorvado abandonaron la direccin del
grupo y se desviaban hacia el norte para observar la posible
llegada de los arghuleh. La noche anterior, ella haba
sugerido que torcieran hacia el sur para librarse del peligro.
Pero Covenant se neg. Su impreciso conocimiento de la
geografa del Reino le indicaba que si lo hacan no podran
evitar el Llano de Sarn. Por tanto, los viajeros continuaron
hacia Piedra Deleitosa, y la Primera y Encorvado se
mantuvieron vigilando cuanto les fue posible.
Poco antes del medioda, con el sol alumbrando
tristemente la total blancura del paisaje y el inmvil aire tan
incisivo como un flagelo, el grupo se intern en una regin
donde rotas cabezas y truncados torsos de roca se erguan

en profusin entre la nieve acumulada, alzando sus cimas


coronadas de blanco y sus speros costados, en todas las
direcciones, como menhires. Honninscrave y Tejenieblas
tenan que seguir un zigzagueante sendero entre los
monumentos megalticos, muchos de los cuales tan slo
estaban separados por un espacio similar al grueso del brazo
de un gigante; y la Primera y Encorvado se vieron forzados a
acercarse ms del grupo para no perder de vista los trineos.
Linden estaba tan tensa como un alarido, y murmuraba,
una y otra vez:
- Estn aqu, Jess mo. Estn aqu.
Pero cuando llego el ataque, les cogi por sorpresa. Los
sentidos de Linden se hallaban colapsados por la completa
insensibilidad que el fro le provocaba. Era incapaz de
distinguir las amenazas especficas dentro del riesgo global.
Y Encorvado y la Primera estaban explorando el norte. El
asalto parti del sur.
El grupo haba penetrado en una zona ya controlada por
los arghuleh.
Honninscrave y Teienieblas estaban cruzando el centro
de un tosco anillo de altas piedras, Tejenieblas situado a la
izquierda del capitn, cuando dos pequeos montculos que
se hallaban al otro extremo del crculo se irguieron.
Avanzaron, con las fauces entreabiertas, unacorta distancia
para detenerse a continuacin. Uno de ellos mostr por un
instante una red de hielo que arroj sobre la cabeza de

Teienieblas, mientras el otro aguardaba para dar caza a los


dems cuando empezaran a correr.
El grito de Covenant y la advertencia de Honninscrave
sonaron a un tiempo. Siendo imposible mantenerse firme
sobre la nieve congelada, Tejenieblas y el capitn se
precipitaron bruscamente hacia delante y empezaron a
correr. El tirn hizo que Covenant cayera de espaldas en el
trineo. Manote buscando la barandilla izquierda, luchando
por incorporarse. Reson la respuesta de la Primera, pero
tanto ella como Encorvado se hallaban fuera de alcance al
otro lado de los menhires.
Entonces el trineo de Linden se estrell contra el de
Covenant, y el impacto casi le arroj a la nieve.
El inmediato salto de Teienieblas evit que la red de
hielo cayera sobre l. Pero Linden se hallaba en medio.
Tirando de los arneses intent hacerla a un lado. Pero el
trineo de Covenant le obstaculiz.
Al siguiente instante, la red baj sobre los correajes y la
parte delantera del trineo de Linden. Inmediatamente hel su
radio de accin. Las cuerdas se congelaron. La cabeza de
Linden cruji, y ella se derrumb.
Cail haba caminado entre los trineos en su
acostumbrada posicin. Al abalanzarse los gigantes tambin
se apresur, mantenindose entre Covenant y los arghuleh.
Incluso as, sus reflejos de haruchai no bastaron para
protegerlo cuando Tejenieblas hizo girar de costado el trineo

de Linden. Saltando para evitar la colisin fue a caer


directamente bajo la red.
Su celeridad lo salv de quedar por completo preso de
ella. Pero su brazo izquierdo qued atrapado y unido por el
codo al trineo.
Honninscrave sobrepas a Covenant dirigindose hacia
Linden. Covenant no tuvo tiempo de gritar al capitn para
que se detuviese: el arghule se estaba preparando para
lanzar otra red. El veneno pareci golpear a travs de su
antebrazo. Con la magia indomeable asida en la media
mano, se prepar para usar su poder en defensa de Linden.
En el mismo instante otro arghule cay desde una
cercana elevacin sobre Honinscrave. Lo arroj al suelo
enterrndolo en sbito hielo. El trineo de Covenant volc. l
cay al suelo prcticamente junto a la bestia.
Pero slo tema por Linden, sin comprender apenas su
propio peligro. La cabeza le daba vueltas. Desprendiendo
nieve y escarcha en una rfaga que era como una pequea
explosin, una muestra de la tormenta que haba dentro de
l, se puso en pie.
Rgida y vulnerable contra el blanco absoluto, Linden
continuaba sentada en su atrapado trineo. Estaba inmvil.
La fra rapacidad de los arghuleh sobrecargaba sus nervios,
hacindola retroceder hacia un miedo atvico, paralizante.
Por un momento, le pareci que haba perdido toda
semejanza con la mujer a quien haba aprendido a amar. Se

pareca ms a Joan. De inmediato, la maraa de veneno y


pasin que era su poder se manifest violentamente en l, y
se sinti dispuesto a derribar hasta los crmlechs y devastar
la regin entera si era necesario para protegerla.
Pero Tejenieblas se hallaba en su camino.
El gigante no se haba movido del lugar en que cay.
Diriga la cabeza a uno y otro lado con la atencin dividida
entre el estado de Linden y el de Honninscrave. Haba
abandonado el Gema de la Estrella Polar para tomar el lugar
de Cail al lado de ella. Pero Honninscrave era el capitn.
Debatindose entre irreconciliables exigencias, Tejenieblas
no poda elegir. Y en su desamparo, bloqueaba a Covenant
frente a los arghuleh agazapados a su espalda.
- Aprtate! -La furia y el fro extrajeron el grito de la
garganta de Covenant.
Pero Tejenieblas era incapaz de pensar en nada que no
fuese la imposible eleccin. No se movi.
Sobre su hombro derecho se arque una segunda red.
Aumentando en tamao y solidez al extenderse, lleg hasta
Linden. Su gelidez dej un reguero de escarcha en la visin
de Covenant.
Cail no haba podido liberar su brazo izquierdo. Pero vio
la cada de la red como si fuera el fracaso de todos los
haruchai; la muerte de Hergroom, la muerte de Ceer y el
canto de sirena de las esposas del lago juntos en un nico
peligro. Y se irgui como si fuese el ltimo superviviente de

su pueblo, el ltimo hombre que haba jurado vencer o morir.


Sus msculos se arracimaron, se tensaron, tomando la
apariencia de huesos, y con un crujido logr desprender el
brazo, todava encajado en un bloque de hielo del tamao de
la cabeza de un gigante.
Blandindolo como una maza, salt por encima de
Linden e hizo pedazos la red ante de que llegase a alcanzarla.
Ella permaneci entre aquella lluvia de astillas como si
se hubiera quedado ciega.
Antes de que Covenant pudiera reaccionar, el segundo
arghule situado detrs de Tejenieblas se abalanz sobre el
gigante con todo su frgido volumen.
Entonces la Primera se lanz en picado como un halcn
contra la bestia que se cerna sobre Honninscrave.
Encorvado apresur su carrera hacia Linden y Cail rodeando
un montculo. Y Covenat, dejando escapar un lacerante
aullido, redujo a fragmentos el primer arghule con un rayo
que era como la descarga de un relmpago.
De algn lugar cercano, lleg el tenue grito de
Buscadolores:
- Estpido!
Por encima del hombro, la Espadachina jade:
- Nos estn dando caza!- Golpeaba el hielo tratando de
liberar a Honninscrave-. Hay
muchos arghuleh!
Demasiados!
Honninscrave yaca entre los restos de la bestia como si

sta hubiera logrado ahogarlo, pero cuando la Primera lo


sacudi para hacer que reaccionara, un sbito
estremecimiento lo recorri. Un instante despus, se pona
en pie por su propio esfuerzo.
- Tenemos que huir! -grit ella.
Covenant se hallaba demasiado lejos para prestarle
atencin. Linden estaba a salvo, al menos de momento.
Encorvado ya haba hecho saltar el hielo que aprisionaba el
brazo de Cail, y entre los dos podran protegerla durante
algunos minutos. Altivo y brillando entre las llamas,
encamin sus pasos hacia la bestia que an pugnaba por
someter a Tejenieblas. La fuerza o cambio que habra
alterado la institiva capacidad de odio de los arghuleh
tambin cegaba su instinto para el temor o la supervivencia.
La criatura no ces en su ataque sobre Tejenieblas hasta
que Covenant redujo su existencia a un charco de agua.
En su vehemencia, ansiaba volverse y gritar hasta que
los menhires temblasen: Vamos! Vamos, venid por m! Las
cicatrices destellaban como colmillos en el antebrazo. Os
destruir a todos! Se haban atrevido a asaltar a Linden.
Pero ella ya haba vuelto en s entonces, encontrando la
manera de escapar a su anterior parlisis, y corra hacia l
rogndole, gritndole:
- No! Ya basta! Ya has hecho suficiente. Controla el
fuego!
Trat de escucharla. La ansiedad marcaba su rostro, e

iba hacia l como si pretendiera arrojarse en sus brazos.


Tena que escucharla. Era demasiado lo que estaba en juego.
Pero no pudo. Tras ella, surgieron ms arghuleh.
Encorvado se lanz en ayuda de Tejenieblas. Cail se hallaba
junto a Linden. Luchando por empujar los trineos, la Primera
y un aturdido Honninscrave trataban de formar un cordn
protector en torno a Linden y Covenant. Buscadolores haba
desaparecido. Solamente Vain continuaba inmvil.
Y desde todos lados, y a la vez, cargaban las perversas
bestias de hielo, agolpndose entre los monolitos, veinte,
cuarenta de ellas, como si cada una ansiara ser la primera en
regalarse con la palpitante carne. Como si acudiesen en
respuesta a la llamada de Covenant. En nmero suficiente
para devorar incluso a los gigantes. Sin la magia
indomeable, nadie del grupo, a excepcin de Vain, tena la
menor posibilidad de sobrevivir.
Algo parecido a una vida risa golpe el fondo de la
mente de Covenant. A su manera, anhelaba la violencia,
deseaba tener una ocasin para hacer que el Despreciativo
se atragantase con su propio desamparo. Situando a Linden
tras l, fue el encuentro de sus atacantes.
Sus compaeros no protestaron. No tenan ninguna
otra esperanza.
- Bastardos! -increp jadeante a los arghuleh; aunque
le rodeaban por todas partes, apenas poda verlos. l
veneno ennegreca su cerebro-. Venid por m!

De repente, la Primera grit algo, una advertencia o una


exclamacin de sorpresa. Covenant no pudo entender las
palabras pero lo acerado de la entonacin le hizo volverse
para saber qu haba descubierto.
Entonces el estupor lo paraliz.
Del lado sur del anillo, unas formas grises de tamao
inferior al suyo aparecan entre los arghuleh. Eran una tosca
imitacin de los humanos, aunque brazos y piernas se
hallaban curiosamente proporcionados. Pero aquellos
cuerpos desnudos carecan de pelo; sus puntiagudas orejas
se alzaban a los lados de sus calvos crneos. Y no tenan
ojos. Anchas y planas ventanillas nasales se distinguan en
sus rostros sobre la hendidura de la boca.
Gruendo en una lengua extraa, danzaban gilmente
rodeando a los arghuleh. Cada uno de ellos manejaba una
corta y delgada pieza de metal negro, semejante a una varilla
que lanzaba un fluido vitrilico hacia los monstruos de hielo.
Aquel lquido sumi a los arghuleh en la confusin.
Aquello los quemaba, desprendiendo grandes trozos de sus
espaldas, disolviendo sus cuerpos desde el interior.
Invadidos por el pnico, olvidaron a su presa, luchando y
debatindose ciegamente en todas direcciones. Algunos
chocaban con los crmlechs, perdiendo enormes pedazos, y
moran. Pero otros, reaccionando con desesperado instinto,
se cubran con su propio hielo cicatrizando de ese modo las
heridas.

Suavemente, como si al fin fuera capaz de sorprenderse,


Cail murmur:
- Waynhim. Los antiguos narradores hablaban de estas
criaturas.
Covenant las reconoci. Como los ur- viles, eran
creaciones artificiales de los Demondim. Pero haban
empeado su Weird, su saber v sus propias existencias en
un propsito que no serva al Despreciativo. Durante una
incursin de Covenant hacia Piedra Deleitosa, una banda de
wavnhim le salv de una recada en el veneno y, con ello, de
la muerte. Pero eso haba ocurrido a centenares de leguas
hacia el sur.
Las criaturas rodearon al grupo con gran rapidez,
arrojando aquel poderoso lquido hacia los arghuleh.
Luego Covenant oy pronunciar su nombre por una
voz inesperada. Al volverse, vio salir a un hombre de entre
las rocas del lado sur.
- Thomas Covenant! -grit nuevamente-. Adelante!
iHuyamos! No estamos preparados para esta batalla!
Era un hombre cuyos suaves ojos castaos, amables
facciones v una generosidad aprendida en el desamparo le
haban dado a Covenant apoyo y esperanza. Un hombre que
haba sido rescatado por los waynhim cuando el Grim de los
na- Mhoram destruy su pueblo, Pedraria Dura. Un hombre
que serva a estas criaturas, las comprenda y las amaba.
Hamako.

Covenant trat de gritar, de correr a su encuentro. Pero


no pudo. El primer instante de reconocimiento fue seguido
por una ardiente rfaga de dolor cuando las implicaciones
del encuentro le alcanzaron. No haba ninguna razn por la
cual Hamako y los waynhim debieran hallarse tan lejos de su
hogar, ninguna razn que no fuese terrible.
Pero la situacin del grupo demandaba rapidez y
decisin. Empezaban a llegar otros arghuleh procedentes
del norte. E iba creciendo el nmero de los que descubran la
artimaa de utilizar su propio hielo para curarse. Cuando Cail
le asi por el brazo, Covenant se dej conducir hacia
Hamako.
Linden marchaba junto a l. La determinacin se
reflejaba ahora en su semblante. Acaso hubiera identificado
a Hamako y a los waynhim por las descripciones que
Covenant le haba hecho. O tal vez su facultad de
adivinacin le haba indicado cuanto necesitaba saber.
Covenant se mova lentamente y ella, cogindolo del otro
brazo, lo oblig a seguir.
Los gigantes volvieron a empujar los trineos. Vain
corri para alcanzar al grupo. A sus espaldas, los waynhim
se retiraban debido al nmero cada vez mayor de arghuleh.
Un momento despus, llegaron hasta Hamako. Salud a
Covenant con una fugaz sonrisa.
- Bienvenido, portador del anillo -le dijo-. Eres una
inesperada bendicin en medio de estos pramos. -Y luego

aadi-. Vamonos!
Sali del crculo formado por las piedras flanqueado por
los waynhim, y se intern en el laberinto de menhires.
Los entumecidos pies de Covenant y la pesadas botas
que calzaba no hallaban agarro en la endurecida nieve.
Resbalaba continuamente y se tambaleaba tratando de
seguir a Hamako entre las rocas. Pero Cail lo sostena del
brazo. Linden avanzaba a cortos pasos que le permitan
mantener el equilibrio.
Tras ellos, varios waynhim se esforzaban en retrasar a
los arghuleh. Pero de repente las bestias desistieron de la
caza como si alguien las hubiese llamado para que
regresaran, como si cualquiera que fuera quin o qu las
dominase no deseara arriesgarlas a una emboscada. Al poco,
una de las grisceas criaturas hechas por los Demondim se
lo anunci a Hamako, y ste aminor la marcha.
Covenant avanz hasta situarse junto a aquel hombre.
Impulsado por el recuerdo y el espanto ansiaba gritar:
Maldita sea! Qu demonios estis haciendo aqu? Pero
deba a Hamako demasiada gratitud, pasada y presente. Por
tanto, dijo:
- Cada vez eres ms oportuno. Cmo supisteis que os
necesitbamos?
Hamako hizo un gesto ante la referencia de Covenant a
su anterior encuentro, cuando su rh ysh lleg demasiado
tarde en ayuda del portador del anillo. Pero contest como si

comprendiera que Covenant no haba tenido la intencin de


ser sarcstico.
- No lo sabamos. El relato de tu salida del Reino se
cuenta entre los waynhim -dijo-. Para observadores tan
sagaces como lo son ellos, tu viaje desde Piedra Deleitosa
hasta las Tierras Bajas y Lnea del Mar fue tan transparente
como el agua. -Rodeando otro montculo hasta dar con un
ancho paso entre las piedras, continu-: Pero nada sabamos
de tu regreso. Tenamos puesta la atencin en esos
arghuleh, que afluyeron en masa desde el norte desafiando
toda Ley y buscando el desastre. Al ver que se reunan aqu,
procuramos descubrir su objetivo. De ese modo os
encontramos. Menos mal que obramos as, y que hemos
sido lo bastante numerosos para poder ayudaros. El lugar de
reunin de los rhysh no se halla a gran distancia -seal al
frente con un gesto-, pero si a la suficiente como para que
no hubiramos podido ayudaros.
Covenant lo escuchaba atentamente, y las preguntas
que deseaba hacerle se atrepellaban en su garganta. Pero su
nmero era excesivo, Y el fro morda sus pulmones a cada
inhalacin. Con un esfuerzo de voluntad, se oblig a
mantener las piernas en movimiento y a esperar
disciplinadamente.
El grupo dej atrs la regin de los monolitos y entr en
una amplia y blanca llanura que conclua, pasada media
legua, en unas montaas que impedan la vista del sur. De su

base, ascendan y descendan remolinos de viento,


levantando la nieve suelta como derviches; y Hamako se
dirigi directamente hacia ellos como si fuesen los postes
indicadores de un santuario.
Cuando Covenant lleg, con las rodillas temblorosas y
la respiracin jadeante, a la rocosa falda de la abrupta
pendiente, se encontraba tan exhausto que no se sorprendi
al descubrir que los diablillos de nieve eran realmente
guardianes o centinelas de una singular especie. Los
waynhim los llamaron en su extrao lenguaje cuyas palabras
sonaban como ladridos y los remolinos o derviches los
obedecieron, situndose como fantasmales columnas a cada
lado de una lnea que conduca directamente a la escarpa.
All surgi una entrada, de repente. Lo bastante ancha como
para admitir a todo el grupo, pero demasiado baja para que
los gigantes pasaran sin agacharse. Se abra a un tnel
profusamente iluminado por flameantes incensarios de
hierro.
Sonriendo a modo de bienvenida, Hamako dijo:
- Aqu es donde se congregan los waynhim, su
rhyshyshim. Entrad sin temor, porque aqu se reconoce al
portador del anillo y son rechazados los enemigos del Reino.
En los tiempos que corren no hay una autntica seguridad
en sitio alguno. Pero aqu hallaris seguro santuario para un
da ms, hasta que la asamblea de rh y sh se entregue
finalmente a su objetivo. Me ha sido concedido el privilegio

de hablar por todos los waynhim que comparten este Weird.


Entrad y seris bien recibidos.
En respuesta, la Primera hizo una solemne reverencia.
- Gustosamente. Vuestra ayuda ha constituido ya una
merced
que difcilmente podremos
compensaros.
Compartiendo consejos, relatos y seguridad esperamos
devolvrosla en la medida de nuestras posibilidades.
Hamako se inclin a su vez: los ojos le destellaban de
satisfaccin ante la cortesa que ella mostraba. Luego los
condujo por el tnel.
Cuando Vain y el ltimo de los waynhim hubieron
pasado al interior, desapareci la entrada, tan
repentinamente como antes haba aparecido, siendo
sustituida por un bloque de tosca roca que encerr al grupo
en la brillante y deliciosa calidez del rhyshyshim.
Al principio, Covenant no se dio cuenta de que
Buscadolores se les haba unido otra vez. Pero el Designado
se hallaba junto a Vain como si aqul fuera un puesto del
que nunca hubiera desertado. Su aparicin provoc unos
pocos y breves murmullos en los waynhim, pero luego le
ignoraron como si no fuera ms que una simple sombra del
ebrneo Demondim.
Durante algunos momentos, el roce de la madera de los
esques llen el tnel. Pero cuando llegaron a un
ensanchamiento del pasadizo, que pareca una tosca
antecmara, Hamako indic a los gigantes que dejaran all

los trineos.
El calor suaviz la dificultosa y dolorida respiracin de
Covenant, y ste crey que Hamako comenzara con las
previsibles preguntas. Pero tanto l como los waynhini se
comportaban como si no tuvieran preguntas que formular.
Al contemplar con ms atencin a Hamako, Covenant vio
rasgos que se hallaban ausentes o menos pronunciados en
su encuentro anterior resignacin y resolucin y una paz
especial. Pareca que Hamako haba pasado grandes
penalidades y haba sido templado por ellas.
Con cierta sorpresa, Covenant se dio cuenta de que, a
pesar de las heladas temperaturas, Hamako no iba vestido.
Tan slo el gastado cinturn de cuero que le rodeaba las
caderas, le haca parecer menos desnudo que los waynhim.
Se pregunt, no sin cierta inquietud, si el pedrariano se
habra convertido realmente en un waynhim. Qu poda
significar tal transformacin?
Y qu demonios haca el rhysh all?
Sus compaeros tenan menos razones para temer.
Encorvado deambulaba como si los waynhim le hubieran
devuelto su afn de aventura, su capacidad de entusiasmo.
Lo miraba todo con ojos deseosos de maravillarse. La
caldeada atmsfera y la perspectiva de seguridad,
suavizaron ia rigidez de la Primera que caminaba con la mano
suavemente apoyada en el hombro de su esposo, con
voluntad de aceptar cualquier cosa que le presentaran. Los

pensamientos de Honninscrave se hallaban velados por sus


cejas. Y Tejenieblas
Al contemplar el semblante de Tejenieblas, Covenant se
estremeci. Haban ocurrido demasiadas cosas en muy poco
tiempo. Ya casi haba olvidado el angustioso instante de la
indecisin de Tejenieblas. Pero en las facciones del gigante
se hallaban las marcas de aquel fracaso, en las cuencas de
los ojos, en las comisuras de la boca marcas grabadas en
el hueso de su propia estimacin. Apart su mirada de la de
Covenant, avergonzado.
Maldita sea! mascull Covenant para s mismo. Es
que todos nosotros estamos condenados?
Quiz fuera as. Linden andaba junto a l sin mirarlo, el
rostro lvido y tenso con la caracterstica severidad con que
haba aprendido a enmascarar el miedo. Miedo de s misma
de su innata vulnerabilidad ante el pnico y el horror que
haba demostrado nuevamente su poder de paralizarla pese a
cualquier compromiso o afirmacin en los que se empeara.
Probablemente su forma de reaccionar ante la emboscada de
l o s arghuleh, la haba devuelto a su creencia de que,
tambin ella, estaba perdida.
Era injusto. Ella pensaba que su vida entera haba sido
una huida, una expresin de terror moral. Pero se
equivocaba. Sus pasadas culpas no invalidaban su presente
bsqueda del bien. En caso contrario, hasta el mismo
Covenant se hallaba maldito adems de condenado, y el

triunfo del Amo Execrable debera aceptarse sin ms.


Covenant estaba familiarizado con la desesperacin. La
aceptaba para s, pero no poda soportarla en aqullos a
quienes amaba. Ellos merecan algo mejor.
En aquel momento, el tortuoso sendero de Hamako, que
transcurra a travs de la roca, gir desembocando en una
gruta habilitada como saln para asambleas, y la atencin de
Covenant se distrajo de su mortificante curso.
El lugar era lo bastante alto y espacioso como para
albergar a la tripulacin entera del Gema de la Estrella Polar;
pero las deterioradas paredes y superficies probaban que los
waynhim no lo haban utilizado desde haca mucho tiempo.
No obstante, se hallaba bien iluminado. Por un momento,
Covenant se pregunt distradamente por qu los waynhim
se molestaban en alumbrarla, ya que carecan de ojos.
Convena el fuego a sus artes de alguna manera? O
simplemente se solazaban con el calor o el olor de las llamas?
Desde luego el antiguo r h y s h de Hamako estaba
brillantemente iluminado y caldeado por teas.
Pero Covenant no poda recordar aquel lugar y
permanecer en calma. Y nunca antes haba visto a tantos
waynhim juntos; al menos haba sesenta; unos durmiendo
sobre la piedra desnuda, otros afanndose alrededor de
calderos de negro metal como si preparasen v i t ri m o
conjuros, o simplemente a la expectativa de lo que pudiesen
aprender de la gente que Hamako haba llevado. La palabra

con la que los waynhim denominaban una comunidad era


rhysh. Le fue explicado a Covenant que cada comunidad
contaba normalmente con una o dos veintenas de miembros
que compartan una interpretacin particular del Weird de su
raza, el concepto de la identidad y la razn de su existencia.
Recordaba que aquel We i rd perteneca por igual a los
waynhim y a los ur- viles, pero lo entendan de manera muy
diferente. De modo que haba visto all al menos dos rhysh.
Y Hamako le haba dado a entender que haba ms. Otras
comunidades arrancadas de sus hogares y empeos por la
misma terrible necesidad que llevase all el r h y s h de
Hamako?
Covenant se estremeca cuando acompa a Hamako
hasta el centro de la caverna.
El pedrariano se dirigi de nuevo al grupo desde aquel
punto.
- S que el propsito que os impele hacia el Reino es
urgente -dijo con la amable y triste voz caracterstica en l-.
Pero podis pasar un breve tiempo con nosotros. La horda
de los arghuleh es desorganizada y no avanza con gran
velocidad. Os ofrecemos sustento, seguridad y descanso, y
tambin preguntas -mir directamente a Covenant- y quiz
tambin respuestas. -Esta sugerencia aument la tensin de
Covenant. Recordaba perfectamente la pregunta que
Hamako se neg a contestar. Pero Hamako no haba
terminado, y estaba preguntando-: Consentiris en demorar

vuestro camino durante un poco de tiempo?


La Primera dirigi una mirada a Covenant. Pero ste
deseaba saber ms.
- Hamako -inquiri- por qu estis aqu?
El desamparo y la resolucin que se mostraron en la
mirada de Hamako fueron la prueba de que haba
comprendido. Mas pospuso su respuesta invitando a los
componentes del grupo a sentarse en el suelo junto a l.
Luego les ofreci cuencos con el oscuro lquido llamado
vitrim, con aspecto de vitriolo y nutritivo como un destilado
de aliantha. Cuando hubieron satisfecho su sed y mitigado
su cansancio, les habl, prescindiendo deliberadamente de
la intencin de la pregunta de Covenant.
- Portador del anillo -dijo-, junto a otros cuatro rhysh
hemos venido a presentar batalla a los arghuleh.
- Batalla? -pregunt Covenant extraado. Siempre
haba tenido a los waynhim por criaturas pacficas.
- S. -Hamako haba recorrido un camino hasta este lugar
que no poda ser medido en leguas-. sa es nuestra
intencin.
Covenant comenz a objetar, pero Hamako lo detuvo
con un gesto terminante.
- Aunque los waynhim sirven a la paz -continu
cautelosamente-, siempre se han levantado para combatir
cuando su Weird as se lo ha requerido. Thomas Covenant,
ya te he hablado de las caractersticas de tal Weird. Los

wayhim son criaturas fabricadas. Su existencia no tiene la


justificacin del nacimiento, tan slo es debida a los
imperfectos saberes y designios de los Demondim. Y de tal
tronco crecen dos vastagos, aqul de los ur- viles, quienes
aborrecen lo que son y ambicionan el poder y el
conocimiento para convertirse en lo que no son, y ste de
los waynhim, que se esfuerzan en infundirle valor a lo que
son consagrndose al servicio de lo que no son, al
nacimiento segn la Ley y a la hermosura de la vida en el
Reino. Ya sabes todo esto.
S, lo saba. Pero la garganta de Covenant se cerr al
recordar la manera en que el rhysh de Haniako haba servido
antiguamente a su Weird.
- Tambin sabes -continu el pedrariano-, que en
tiempos del Amo Superior Mhoram, cuando se produjo tu
postrera batalla contra el Despreciativo, los waynhim
comprendieron y aceptaron la necesidad de librar combate
en defensa del Reino. Fue su intervencin la que entreabri
el sendero por el cual el Amo Superior procur la
supervivencia a Piedra Deleitosa. -Persisti en mirar a un
Covenant que apenas poda sostenerle la mirada-. Por
consiguiente, no hay razn para acusarnos de habernos
embarcado en la violencia de nuevo. No ha sido por
voluntad de los waynhim, sino contra ella.
E impidiendo todava la intervencin de Covenant, no
contest an a la esencia de su pregunta.

- Tanto el Sol Ban como la maligna intencin del


Despreciativo han despertado las potencias oscuras de la
Tierra. Aunque actan por propia voluntad, sirven al
designio de destruccin de aqul. Y una fuerza as ha
impulsado a los a rg h u l eh , controlando su instintiva
ferocidad y envindolos como el azote del invierno contra el
Reino. Ignoramos el nombre de tal fuerza, porque est
vedada a la intuicin de los waynhim. Pero la sentimos. Y
nos hemos congregado en este rhyshyshim para oponernos
a ella.
- Cmo? -intervino la Primera-. Cmo podris
oponeros? -Y cuando Hamako se volvi hacia ella-. Te pido
perdn si me he entrometido en lo que no me concierne. Pero
nos habis hecho la ofrenda de vuestras vidas y ni siquiera
os hemos compensado con la exigua cortesa de nuestros
nombres y nuestras circunstancias. -Rpida y sucintamente
present a sus compaeros, y luego prosigui-. Yo soy la
Primera de la Bsqueda, espadachina de los gigantes.
Guerrear es mi oficio y mi intencin. -El resplandor del fuego
iluminaba ntidamente su comedimiento-. Quisiera poder
ofreceros mi consejo en cuanto a este combate.
Hamako asinti. Pero en su asentimiento haba ms
cortesa que esperanza de ser auxiliados o guiados la
cortesa de quien ha visto su destino y lo ha aceptado.
- Te lo agradezco en el nombre de todos estos rhysh.
Nuestro propsito es simple. Muchos de los waynhim han

salido al exterior y se hallan hostigando a los arghuleh para


atraerlos hacia aqu. Y lo conseguirn. La masiva horda
estar reunida maana en la llanura de ah fuera. All los
waynhim concentrarn sus fuerzas procurando introducirse
entre las bestias de hielo, buscando el oscuro corazn de la
fuerza que los gobierna. Si logramos descubrirlo, y eso sera
su destruccin, los arghuleh se separarn y volvern a
destruirse entre s.
Si fracasamos -el pedrariano se encogi de hombros,
sin mostrar signos de miedo en su semblante-, habremos
debilitado seriamente a esta horda, al menos, antes de morir.
La Primera se adelant a Covenant.
- Hamako -le dijo-, no me gusta el plan. Es una tctica
desesperada. No permite una segunda posibilidad si la
primera fracasa.
Pero Hamako no se inmut.
- Giganta, estamos desesperados. Tras de nosotros, ya
nada queda excepto el Sol Ban, y somos impotentes contra
l. Por qu habramos de desear una segunda oportunidad?
Hemos sido despojados de todo. Nos basta con asestar este
golpe lo mejor que podamos.
La Primera no pudo responderle. Poco a poco, la mirada
de Hamako fue apartndose de ella y volviendo a Covenant.
Sus ojos castaos parecan desamparados y prximos al
llanto y, contradictoriamente, lo bastante fuertes para no ser
presa del desaliento.

- Ya que por dos veces he sido desposedo -explic con


aquella suave e inexorable voz-, se me ha concedido el
privilegio de estar en la primera lnea del combate, poniendo
la potencia de cinco rhysh en mis manos mortales.
En aquel momento, Covenant comprendi que al fin le
sera posible preguntar sobre la verdadera cuestin, y por un
instante su nimo decay. Cmo podra soportar or lo que
Hamako iba a explicar? Tan singular valenta en un ser
humano proceda de variadas fuentes, y una era la
desesperacin.
Pero en el semblante de Hamako no haba vestigios de
autocompasin. Los compaeros observaban a Covenant,
captando la importancia de lo que exista entre Hamako y l.
Incluso Tejenieblas y Honninscrave se mostraban
preocupados, y en los rasgos de Linden se apreciaba hasta
qu punto el dolor de Hamako llegaba a conmoverla. Con
gran esfuerzo de voluntad, Covenant se impuso a sus
propios temores.
- An no me lo has revelado. -La tensin daba aspereza
a su tono-. Oigo lo que dices, e incluso lo entiendo. -Se
hallaba familiarizado con la desesperacin. Comenzaba a
sudar en la caldeada caverna-. Pero, cmo, en nombre de
todas las cosas buenas y hermosas que habis realizado en
vuestra vida, estis aqu despus de todo? Ni siquiera la
amenaza de tan gran nmero de arghuleh es comparable a la
labor que desempeabais con anterioridad.

El simple recuerdo lo llenaba de una intrincada


sensacin de asombro y tristeza.
El Amo Execrable ya haba destruido virtualmente toda
vida natural en el Reino. Tan slo perduraba Andelain,
preservada de la corrupcin por la custodia de Caer Caveral.
Cualquier otra vida que por Ley o por amor se desarrollase a
partir de huevo, semilla o parto haba sido pervertida.
Cualquier cosa con la excepcin de aquellas que el
rhysh de Hamako mantuvo vivas.
En un inmenso subterrneo segn la escala de los
insignificantes seres humanos, pero balad al compararlo con
la indigencia del Reino, los waynhim haban cultivado un
jardn en el que crecan cada tipo de hierba, arbusto, flor y
rbol, vid, grano y vegetal que haban logrado encontrar y
sustentar. Y en otra gruta, en un laberinto de corrales y
jaulas, salvaron a tantas especies animales como su
sabidura y habilidad les permiti.
Aquello constitua una incomparable expresin de fe en
el futuro, de esperanza en que tendra que llegar el da en el
cual el Sol Ban sera erradicado, y en el que el Reino habra
de depender de aquel exiguo reducto para su renovacin.
Y esa fe y esa esperanza haban desaparecido. Desde el
momento en que reconoci a Hamako, Covenant conoci la
verdad. Por qu otro motivo estaban all los waynhim, en
lugar de dedicarse a atender la labor elegida por ellos?
Una furia impotente oprima su pecho, y sinti como el

valor se le haca pedazos mientras esperaba la respuesta de


Hamako.
Tard en drsela; pero cuando habl, lo hizo sin vacilar.
- Ocurri exactamente lo que temes -dijo, con voz
neutra-. Fuimos expulsados de nuestros lares y el empeo de
nuestras existencias fue destruido. -Por primera vez su tono
registr un matiz colrico-. Pero fue an peor de lo que
puedes imaginar. Tal ruina no recay solamente en nosotros.
Por todo el confn del Reino, cada rhysh fue desterrado de
su asentamiento y dedicacin. Los waynhim aqu reunidos
son todos cuantos quedan. Jams habr otros.
Cuando oy aquello, Covenant dese gritar, implorar,
protestar. No! Otra vez no! Acaso no bast con el
genocidio de los sinhogar? Es que el Reino podra soportar
otra prdida semejante?
Mas Hamako pareci adivinar los pensamientos de
Covenant por la expresin horrorizada de su rostro.
- Te equivocas, portador del anillo -dijo
encarecidamente el pedrariano-, nos hallbamos prevenidos
y en guardia contra los Delirantes y el Despreciativo. Y el
Amo Execrable no tena motivo para temernos. ramos
insignificantes para suponerle amenaza alguna. No, fueron
los ur- viles, los malignos y no- engendrados parientes de
los waynhim, los que desencadenaron nuestra ruina, un
rhysh tras otro, por todo el Reino.
Nuestra ruina. Nuestra ruina por todo el Reino.

Covenant no pudo seguir mirando a Hamako. Le era


imposible. Toda aquella belleza, diluyndose en la nada
como un sueo. Si miraba a sus ojos suaves, oscuros e
irrepetibles, probablemente se echara a llorar.
- Pudieron triunfar en su ataque porque no lo
esperbamos, no haban vivido sin enemistad ur- viles y
waynhim durante todos los milenios de su existencia? Y
tambin porque ellos se haban preparado para destruir
como los waynhim nunca hicieran. -La agudeza de su tono
se fue perdiendo gradualmente-. Nosotros hemos sido
afortunados hasta cierto punto. Muchos de los nuestros
cayeron asesinados, algunos que t conocas, vraith,
dhurng, ghramin. -Pronunci los nombres como si supiese
que entristeceran a Covenant; aqullos eran los waynhim
que dieron su sangre para que l pudiera alcanzar Piedra
Deleitosa a tiempo de rescatar a Linden, Sunder y Hollian-.
Pero muchos escaparon. Otros rhysh fueron masacrados por
completo.
Los waynhim supervivientes erraron sin objetivo hasta
que encontraron a otros y formaron un nuevo rhysh; porque
un waynhim sin estar inserto en una comunidad es un ser
intil, exento de significado.
- Y por tanto -concluy-, nuestra desesperacin est
justificada. Somos los ltimos. Ya no habr nadie que nos
suceda.
- Por qu? -inquiri Covenant con las manos enlazadas

y la vista borrosa, la voz tan espesa como la sangre en su


garganta-. Por qu os atacaron? Por qu tras tantos
siglos?
- Porque -replic Hamako, pero ahora s se detuvo,
preso de amargura antes de decidirse-. Porque te dimos
refugio, y te hicimos entrega del producto de los ur- viles
que llaman Vain.
Covenant alz la cabeza con ojos llameantes de
indignacin. Cuando menos ese crimen no deba serle
imputado, aunque instintivamente l mismo lo hiciera. Jams
haba aprendido a rechazar acusacin alguna. Pero
inmediatamente Hamako continu:
- Ah, no, Thomas Covenant. Disclpame. Te he
inducido a comprenderme equivocadamente. -Su voz
reasumi la insondable gentileza de alguien que ha perdido
demasiado-. La culpa no fue ni tuya ni nuestra. Ni siquiera
por orden del Amo Execrable los ur- viles nos hubieran
hecho tanto dao slo por ofreceros refugio a ti y a algn
compaero. No lo pienses. Su rabia provena de otra fuente.
- De cul? -jade Covenant- Qu demonios ocurri?
Hamako se encogi de hombros ante la abrumadora
sencillez de la respuesta.
- Crean que obtuviste de nosotros una explicacin
acerca del propsito del Demondim Vain.
- Pero no la obtuve! -neg Covenant- No quisisteis
decrmelo.

Los waynhim le haban ordenado silencio a Hamako.


ste solamente le haba manifestado, Si ahora te revelara el
propsito del Demondim, esta revelacin podra dificultar
el cumplimiento del fin. Y el fin es altamente deseable.
- S. Pero, cmo podan los ur- viles creer en aquella
negativa? Su aborrecimiento no les permite entender nuestro
Weird. Y ni siquiera nos preguntaron qu habamos hecho.
De haber estado ellos en nuestro lugar, no hubieran tenido
reparos en jurar falsedades. Por tanto, no podan aceptar
ninguna contestacin
que les
ofreciramos. Y
desencadenaron su venganza sobre nuestras cabezas,
impelidos por su ferviente anhelo de que el secreto del tal
Vain no fuera desvelado prematuramente.
Vain se alzaba tras el grupo sentado como si fuese
sordo o insensible. Su inerte antebrazo derecho le colgaba
del codo, pero la intil mano segua intacta, perfecta. Tan
hermosamente formada como el sarcasmo que quebrantaba
la existencia de Covenant.
No obstante, Hamako ni se arrendr ni volvi a
detenerse, aunque un oscuro tinte de pnico se delataba
ahora en su lgubre mirada.
- Thomas Covenant- dijo, con voz tan leve que apenas
lleg a los odos del resto del grupo-, portador del anillo. -Su
pueblo, Pedrada Dura, haba sido devastado por el Grim de
los na- Mhoram, pero los waynhim le haban brindado un
nuevo hogar junto a ellos. Y aquel nuevo hogar tambin fue

asolado por algo que el rhysh no haba hecho. Desposedo


por dos veces-. Me lo preguntars nuevamente? Quieres
saber por ste que se halla ante ti la finalidad del oscuro
Demondim- producto?
Ante aquello Linden se enderez, mordindose los
labios para no preguntar. La Primera se tens aguardando la
explicacin. En las pupilas de Encorvado centelle la
esperanza. Incluso Tejenieblas pareci recuperarse un poco
de su abatimiento. Cail alz una ceja desapasionadamente.
Pero Covenant, igual que Honninscrave, se sinti
confuso por el miedo de Hamako. Comprenda al pedriano, y
saba lo que su oferta significaba. Los waynhim haban
perdido la confianza en su antigua negativa, ya no eran
capaces de dar crdito a la bondad del intento de los urviles. La violencia de su actuacin haba sacudido sus
convicciones hasta sus fundamentos. Y an as, sus
percepciones bsicas se mantenan. El nerviosismo que
mostraba el semblante de Hamako era prueba de que haba
aprendido a temer por igual las consecuencias de hablar y de
no hacerlo.
Le estaba implorando a Covenant que tomase en su
lugar la responsabilidad de la decisin.
Tanto el rhysh como l haban ido all a morir. Con
fiereza, bajo toda la atencin del grupo que estaba puesta en
l, se oblig a decir:
- No. -Su mirada arda al cruzarse con la de Hamako-. Ya

te negaste una vez. -Dentro de s, maldeca amargamente la


necesidad que le impela a rechazar cualquier cosa que
supusiera un consuelo o una gua. Pero no retrocedi-.
Confo en ti.
Linden le dirigi una mirada de exasperacin. El rostro
de Encorvado se ensanch por la sorpresa. Pero la tensin
de los rasgos de Hamako disminuy con un indisimulado
alivio.
Ms tarde, mientras los compaeros de Covenant
descansaban o dorman en la caldeada caverna, Hamako
llev aparte al Incrdulo para una conversacin privada. Con
suavidad, le urgi a que partieran antes del enfrentamiento
que se avecinaba. La noche ya haba cado sobre las Alturas
Septentrionales, la oscuridad que precede a la salida de la
luna; pero un waynhim podra guiar al grupo para que
escalara la escarpa hasta la relativa seguridad del Declive del
Reino. As podran viajar sin la amenaza inmediata de los
arghuleh.
Covenant se neg tajantemente.
- Ya habis hecho demasiado por m. No os abandonar
en estas circunstancias,
Hamako escrut la vehemencia contenida en la mirada
de Covenant.
- Ah, Thomas Covenant -dijo-. Te arriesgaras a recurrir
a la magia indomeable para ayudarnos?

La rplica de Covenant fue directa.


- No, si puedo evitarlo. - Si hubiese hecho caso al
veneno que le recorra, a la comezn de las cicatrices que le
cubran el antebrazo, ya habra salido al exterior para
enfrentarse a solas con los arghuleh-. Pero mis compaeros
no son precisamente ineptos. Y no consentir que muris en
vano.
Saba que no tena derecho a hacer tales promesas. El
sentido de la vida de Hamako y el de los congregados
waynhim no era algo que le correspondiese preservar o
sacrificar. Pero era quien era. Cmo poda rehusar a ayudar
a quienes lo necesitaban?
Frunciendo el ceo ante contradicciones que no poda
resolver, estudi a las criaturas. Con aquellos rostros sin
ojos, anchas narices y miembros hechos como para
desplazarse a cuatro patas, ms parecan bestias o
monstruos que individuos de una noble raza que haba
consagrado su historia entera al servicio del Reino. Pero
mucho tiempo antes uno de ellos haba sido indirectamente
responsable de su segunda llamada al Reino. Salvajemente
mutilado y preso de un espantoso sufrimiento, aquel
waynhim fue liberado por las garras del Despreciativo para
servir de cebo en una trampa. Lleg hasta los Amos y les
dijo que los ejrcitos del Execrable estaban dispuestos para
luchar. Por consiguiente el Ama Superior Elena tom la
decisin de convocar a Covenant. Sin embargo, era el

Despreciativo quien deseaba tal retorno, cuyas


consecuencias produjeron el fin de Elena, el
quebrantamiento de la Ley de la Muerte y la destruccin del
Bastn de la Ley.
Y ahora los ltimos waynhim se encontraban en el
umbral mismo de la perdicin.
Pas mucho tiempo antes de que Covenant pudiese
conciliar el sueo. Vea con difana claridad lo que el Amo
Execrable poda esperar obtener de la inquietante situacin
de los waynhim.
Pero cuando el ltimo reducto de su consciencia se
alej de l, el vitrim que haba consumido lo condujo a un
profundo descanso, y durmi hasta que la actividad a su
alrededor se hizo constante y perentoria. Al erguir la cabeza,
descubri que la gruta se hallaba abarrotada de waynhim,
cuyo nmero haba aumentado hasta doblarse. El ofuscado
aspecto del rostro de Linden revelaba que acababa de
levantarse, pero los cuatro gigantes se hallaban en pie y
movindose tensamente entre los waynhim.
Encorvado se acerc a Linden y Covenant.
- Habis dormido bien, amigos mos, -dijo riendo entre
dientes como si se hubiera habituado a la expectativa que
inundaba la atmsfera-. Piedra y Mar!, ese vitrim es un
saludable lquido. Un toque de su sabor mezclado con
nuestra diamantina sera capaz de alegrar hasta el paladar

ms triste. Loada sea esta vida! He hallado al fin el


cometido que har que mi nombre permanezca para siempre
en las canciones de los gigantes! Fijaos bien! -y seal con
ademn ostentoso su cinturn, completamente lleno de
colgantes vainas de cuero con vitrim-. Ser mi gustosa tarea
llevarle este tonificante fluido a mi pueblo para que saquen
partido de su vigor mezclndolo en la obtencin de un licor
nuevo. Y tan insuperable nctar ser llamado encorvadura
para que toda la Tierra lo adore. -Se ri-. Mi fama exceder
entonces hasta la del mismsimo Baghoon!
Las bromas del gigante consiguieron una sonrisa de
Linden. Por el contrario, Covenant haba despertado
conservando la preocupacin que lo haba invadido al
enterarse de la situacin de los waynhim. Frunciendo el ceo
ante aquellas bromas, le pregunt:
- Qu est ocurriendo?
El gigante adopt rpidamente un tono grave.
- Ah, Giganteamigo -suspir- has estado durmiendo
largamente. El medioda ya ha cado sobre este pramo, y los
waynhim se hallan reunidos disponindose al combate.
Aunque los arghuleh avanzan lentamente, ya son visibles
desde este secreto lugar. Deduzco que el conflicto se zanjar
antes del crepsculo.
Covenant maldijo para s. Le disgustaba que la crisis se
produjera tan pronto.
Linden lo estaba mirando.

- An queda tiempo -dijo, con voz controlada.


- Tiempo para salir de aqu? -pregunt l agriamente-.
Si los dejamos que salgan ah fuera, probablemente
asistiremos a la matanza de toda una raza sin ofrecerles otra
ayuda que la de llorar su prdida. Olvdalo.
Los ojos de ella fulguraron.
- No me estoy refiriendo a eso. -La furia agudizaba sus
facciones-. Me gusta tan poco como a ti dejar desamparada
a esta gente. Acaso no tenga tu conocimiento -recalc la
palabra-, pero puedo ver hasta qu punto son encomiables
Hamako y los waynhim. Me conoces demasiado para decir
eso. -Respir profundamente, afianzndose, mirndolo an
con rabia-. Me refiero a que an hay tiempo para
preguntarles acerca de Vain.
Covenant sinti como un trueno en el interior de su
cabeza. Aquella puya acerca del conocimiento subrayaba
hasta qu punto haba falsificado la relacin entre ambos.
Desde el primer encuentro en Haven Farm le haba estado
ocultando cosas, arguyendo que careca del conocimiento
para comprenderlas. Y aqul era el resultado. Cuando deca o
escuchaba de la mujer a quien amaba se converta en hil.
Pero no poda permitirse ceder. El Amo Execrable estara
ya saboreando la posibilidad de que l, Covenant,
desencadenase la magia indomeable en auxilio de los
waynhim. Con un gesto contuvo el deseo de replicarle
speramente. En vez de ello, dijo:

- No, no quiero orlo de Hamako. No deseo sacar a


Buscadolores del atolladero. -Deliberadamente se volvi
hacia el Designado. Pero ste le encar con la misma
impenetrante tristeza con la que haba ya rechazado cada
splica o desafo. Ms por responder a Linden que por
atacar a Buscadolores, Covenant concluy-: Estoy
aguardando a que este condenado elohim descubra lo que
es la honestidad o la decencia de empezar a decir la verdad.
Los amarillentos ojos de Buscadolores se nublaron,
pero no habl.
Linden escudriaba alternativamente a Covenant y al
Designado. Luego asinti. Expresndose como si
Buscadolores no estuviera presente, dijo:
- Espero que se decida pronto. No me gusta la idea de
tener que encararme con el Clave mientras ellos sigan
sabiendo ms sobre Vain de lo que sabemos nosotros.
Agradecido por su aprobacin, Covenant trat de
sonrerle. Pero tan slo logr esbozar una mueca.
Los waynhim se diseminaban por toda la caverna
movindose como si todos quisieran hablar entre s a un
tiempo antes de que llegara el momento crucial, y sus
profundas y ladradoras voces llenaban la atmsfera. Pero los
gigantes ya no se hallaban entre ellos. Honninscrave se
apoyaba contra un muro, solitario y distante, con la cabeza
inclinada. Encorvado permaneca junto a Covenant, Linden y
Cail. Y la Primera y Tejenieblas se hallaban juntos al otro

lado de la estancia. Pareca que l le estaba pidiendo algo,


pero la Primera replicaba con acritud a cuanto le deca. l
volvi a insistir, y la respuesta de ella se impuso al ruido de
los waynhim, llenando la estancia.
- Eres mortal, gigante. Una eleccin as es dura para
cualquiera que tenga que hacerla. Pero un error no es ms
que un error. No supone indignidad alguna. Ests
comprometido y dedicado a la Bsqueda, tanto como a la
Escogida, y no te liberar de tu cometido.
Bruscamente, ella le dej all, consternado, y se dirigi
por entre la muchedumbre hacia el resto de sus compaeros.
Al llegar respondi a sus no formuladas preguntas,
diciendo:
- Est avergonzado. -Mir a Linden-. T le salvaste la
vida cuando la de Covenant Giganteamigo se hallaba en
peligro. Y considera ahora que su indecisin cuando lo
necesitabas fue imperdonable. Me ha pedido ir con los
waynhim, para buscar la expiacin mediante la batalla. Aadi innecesariamente-: He rehusado.
Linden mascull por lo bajo un juramento.
- No le ped que me sirviera. No tiene por qu
Honninscrave, no! -grit de improviso.
Pero el capitn no le hizo caso. Con los puos
apretados de rabia, caminaba a grandes zancadas
dirigindose hacia Tejenieblas como si quisiera castigar la
afliccin del gigante.

Linden hizo ademn del lanzarse tras l, pero la Primera


la detuvo. En silencio, observaron como Honninscrave se
alejaba con paso airado. Al llegar junto a Tejenieblas, el
capitn seal enrgicamente con el dedo el consternado
corazn del gigante, como sabiendo la exacta localizacin
que lo transtornaba. Aunque le estaba mascullando
imprecaciones, el parloteo de los waynhim cubra su voz.
La Primera explic con voz calma:
- Es el capitn. Me doy por satisfecha con que haya
encontrado un espacio dentro de su propio dolor para
Tejenieblas. No har dao a quien le ha servido a bordo del
Gema de la Estrella Polar.
Linden asinti. Pero su boca estaba tensa por la
frustracin y la empatia, y no apartaba los ojos de
Tejenieblas.
Al principio, ste se arredr ante lo que estaba diciendo
Homilnscrave, mas luego se enderez con beligerancia y alz
un puo amenazante. Pero Honninscrave le agarr el brazo
bajndoselo y acerc su poblada barba al rostro del otro.
Despus de un instante, Tejenieblas cedi. Aunque no le
haba desaparecido el fulgor de los ojos, acept la
reprimenda del capitn. Lentamente, la ira abandon a
Honninscrave.
Covenant dej escapar un suspiro entre dientes.
Entonces apareci Hamako entre los waynhim y se
acerc al grupo. Su mirada centelleaba a la luz de las

antorchas. Sus movimientos mostraban pasin o premura.


Sostena en las manos una gran cimitarra que pareca tallada
de un viejo hueso. Sin prembulos, anunci:
- Ha llegado la hora, Los arghuleh ya estn cerca.
Hemos de salir a presentarles batalla. Qu vais a hacer
vosotros? No debis permanecer aqu, no hay ms salidas y
si la entrada se sella quedaris atrapados.
Iba a responder la Primera, pero Covenant se lo impidi.
El veneno lata en la piel de su antebrazo.
- Saldremos con vosotros -dijo con firmeza-.
Permaneceremos alerta hasta descubrir el mejor modo de
ayudaros. -Se adelant a la protesta que iba a formular
Hamako-. Y deja de preocuparte por nosotros. A cosas
peores hemos sobrevivido. Si todo se va al infierno, ya
encontraremos la forma de escapar.
Una fugaz sonrisa relaj la expresin de Hamako.
- Thomas Covenant -dijo-, quisiera que nos hubiramos
encontrado en tiempos ms propicios.
Luego alz la cimitarra y volvi sobre sus pasos,
encaminndose hacia la garganta de la gruta.
Todos los waynhim los siguieron, portando curvas
espadas de hueso, como versiones reducidas de la hoja de
Hamako, indicando con ello que lo haban escogido para que
los condujera a su destino.
Aunque eran doscientos aproximadamente, necesitaron
breves momentos para salir de la caverna, dejando a su

espalda el grupo bajo las antorchas.


Honninscrave y Tejenieblas fueron a reunirse con sus
compaeros. La Primera mir a Covenant y a Linden, luego a
los gigantes. Nadie vacil. Aun con el rostro demudado,
Linden se mantena firme. Los rasgos del semblante de
Encorvado se contraan como si fuese incapaz de hallar la
broma adecuada para aliviar su tensin. La Primera,
Tejenieblas y Honninscrave, cada uno a su manera, parecan
tan inexorables como Cail.
Covenant asinti con amargura. Tanto l como sus
amigos dieron la espalda al calor y la seguridad, y salieron a
encontrarse con el invierno.
En el tnel, sinti que la temperatura comenzaba a
descender casi inmediatamente. La alteracin no supuso
ninguna diferencia para sus pies y manos insensibles, pero
se ci la tnica como si pudiera as proteger su calor.
Atravesaron una parte del pasadizo y llegaron a la tosca
antecmara donde se hallaban los trineos. Sin pronunciar
palabra, Honninscrave y Tejenieblas tomaron los arneses.
Su respiracin se haba convertido en humo. La luz de las
antorchas le daba un tono dorado a las volutas de vapor.
La entrada al rhyshyshim se hallaba abierta, y el fro
penetraba en oleadas ansiosas por acabar con el pequeo
depsito de calor y comodidad. Los temblores comenzaron a
dominar a Covenant desde las profundidades de su ser. Con
anterioridad, la ropa que vesta lo haba mantenido vivo,

aunque no caliente; pero ahora pareca una insignificante


defensa contra la gelidez invernal. Mir a Linden, y ella le
contest como si adivinara sus pensamientos:
- Ignoro cuntos son, pero hay muchos.
Se acercaban a la salida. El aire soplaba sin misericordia
contra el rostro de Covenant, enmaraando su barba y
arrancndole lgrimas a sus ojos. Una oscura presin
palpitaba en sus venas. Pero se limit a agachar la cabeza.
Junto a sus compaeros cruz la abertura hasta llegar a las
rocas que sealaban el pie de la escarpadura.
La luz solar permita ver claramente el pramo. Desde un
cielo insondable, el sol de media tarde incendiaba la blanca
extensin. El aire pareca singularmente quebradizo, como si
estuviese a punto de agrietarse bajo su propio peso. Las
botas de Covenant hacan crujir la nieve endurecida. Por un
instante, el fro pareci tan brillante como el fuego. Tuvo que
esforzarse para que la magia indomeable no escapase a su
contencin.
Cuando su vista se aclar, comprob que los glidos
diablillos se haban marchado. Los waynhim ya no iban a
tener necesidad de ellos.
Emitiendo suaves ladridos para comunicarse entre s,
las criaturas surgieron en la compacta y caracterstica
formacin en cua que usaban, al igual que los ur- viles,
para concentrar y combinar sus fuerzas. Hamako iba al frente
de la formacin. Cuando sta se completase y las

invocaciones fueran hechas, conducira la destreza y el


poder de cinco rhysh con la hoja de su cimitarra. Mientras
las filas aguantasen, los waynhim que marchaban en los
lados de la cua podran librar combates individuales, pero
Hamako tendra tras de s el empuje de los doscientos.
A cada momento la batalla se haca ms inminente.
Mirando hacia el norte, Covenant descubri que le era difcil
ver la zona de los monolitos, puesto que la gran cantidad de
arghuleh reunidos la ocultaban.
Avanzaban, poderosos y fatales; una lenta corriente de
blancura que brillaba sobre la nieve y el hielo. El ruido de
sus fuertes pisadas se impona ya sobre las voces de los
waynhim. Resonaban como si fueran a hacer derrumbarse la
parte frontal de la escarpadura. Aunque la horda no pareca
sobrepasar apenas en nmero a los waynhim, el enorme
tamao y ferocidad de los a rg h u leh la haca parecer
abrumadoramente superior.
El grupo todava tena tiempo de huir. Pero nadie lo
sugiri. La Primera se ergua severa y preparada, con la mano
en la empuadura de la espada. Los ojos de Honninscrave
destellaban como si deseara descargar el golpe que pudiese
hacer til su tormento. La expresin de Encorvado era ms
cautelosa e incierta, ya que no era un guerrero. Pero
Tejenieblas se comportaba como si hubiera visto su
oportunidad de restitucin y le hubieran ordenado ignorarla.
nicamente Cail contemplaba con desapego a la horda que

avanzaba, tan ajeno al valor de los waynhim como al riesgo


que el grupo corra. Quiz no concediera un especial valor a
lo que estaban realizando los r h y s h . Quiz para su
mentalidad de haruchai tan desmedido riesgo era razonable.
Covenant se forz a hablar. El fro pareca congelar las
palabras en su garganta.
- Quiero ayudarles, si lo necesitan. Pero no s cmo -le
dijo a la Primera-. No intervendremos a menos que la cua
comience a romperse. Ya he visto antes esta clase de
combate. -Haba visto la punzante acometida de los ur- viles
en el transcurso de la Celebracin de la Primavera para
devorar a las Almas de Andelain y fue impotente ante la
sombra cua-. Mientras aguanten en formacin no sern
derrotados.
Luego se gir hacia Linden.
Su expresin le detuvo. Tena el rostro fijo, lvido por el
fro, en direccin a los arghuleh, y sus ojos tan enrojecidos
como injurias. Durante un terrible momento, temi que
hubiera vuelto a sumirse en su terror particular. Pero luego
su mirada gir hacia l. Estaba maltrecha pero no intimidada.
- No s -dijo tensamente-, pero l est en lo cierto. Hay
alguna fuerza tras ellos, algo que los mantiene
cohesionados. Pero no puedo decir qu es.
Covenant trag saliva con un funesto presagio.
- Sigue intentndolo -murmur-. No quiero que estos
waynhim terminen como los sinhogar.

Condenados a una maldicin.


Ella no le contest, pero su gesto de asentimiento
conllevaba una firme resolucin cuando volvi la cara
nuevamente hacia los arghuleh.
Se hallaban peligrosamente cerca ahora. Una veintena
de ellos conduca el avance, y el grueso del grupo tendra
aproximadamente esa profundidad. Aunque eran bestias de
odio que hacan presa de cualquier cosa, se haban vuelto
tan
organizados
como
un
ejrcito
consciente.
Continuamente iban aumentando su velocidad para arrojarse
sobre los waynhim.
En respuesta, stos alzaron su cntico en medio de la
gelidez. Juntos profirieron una spera y arrtmica invocacin
que les fue devuelta por el escarpado y reson por todo el
pramo. Y un momento despus, una negra luz brill en el
vrtice de la cua. Hamako blandi su cimitarra. La hoja se
haba vuelto tan ebrnea como el vitriolo de los Demondim.
Irradiaba medianoche como si la propia muerte la envolviese
en llamas.
Simultneamente todas las pequeas espadas de los
waynhim se tornaron oscuras y comenzaron a verter un
ardiente fluido que humeaba y crepitaba sobre la nieve.
Sin saber lo que haca, Covenant retrocedi. El helado
aire se haba convertido en un atronador grito de poder, sin
sonido real, pese al canto que lo haba invocado, que lo
llamaba imperiosamente. El anhelo que senta por el fuego

golpeaba contra los muros que haba construido a su


alrededor; las cicatrices de su antebrazo ardan
venenosamente. Retrocedi unos pasos ms, pero no poda
separar su persona del deseo de atacar. Instintivamente, se
dirigi hacia la nica proteccin que pudo encontrar: una
afilada roca que se ergua cerca de la entrada del rhyshyshim.
Mas no se ocult all. Sus insensibles manos se aferraban a
la dentada roca de la misma manera que su mirada se clavaba
en los waynhim y los arghuleh, suplicando en su interior.
No. Otra vez no.
No haba sido llamado para que presenciara una
destruccin actualizada de los sinhogar.
Entonces Hamako lanz un grito de guerra, y la cua
penetr. Movindose como si fueran uno solo, los waynhim
se lanzaron contra el enemigo en la ltima actuacin que
haban elegido en servicio del Reino.
Silenciando el nefando avance de los monstruos de
hielo, el persistente y spero cntico de los waynhim
resonaba por toda la escarpadura, mientras Covenant y sus
compaeros contemplaron cmo la formacin penetraba
entre los arghuleh.
Durante unos instantes, la carga tuvo tal xito que el
resultado pareci inevitable. Los rh ysh comunicaban su
energa a Hamako, y ste cortaba como una inexorable
guadaa para que la cua prosiguiese. Individualmente, los
waynhim esparcan en todas direcciones aquel lquido

corrosivo del hielo. Los a rg h u l e h se apartaban,


replegndose y tropezando unos con otros.
Aullando con sus muchas fauces, bullan en torno a la
cua tratando de sofocarla, de aplastarla contra ellos. Mas
aquello tan slo haca que el tercer lado de la cua entrase
en accin. Y la cimitarra de Hamako golpeaba como un
martillo sobre el hielo, haciendo saltar fragmentos y
miembros a cada tajo. Encaminaba la cua hacia una bestia
de desusado tamao que cerraba la masiva marcha, un
arghule que pareca conformado por una criatura sobre las
espaldas de otra, y a cada paso se aproximaba ms a aquel
objetivo.
Los arghuleh eran feroces e insensibles al miedo. Las
redes se abatan sobre la cua. Atronadores crujidos
llenaban la nevada extensin. Pero el negro fluido converta
las redes en andrajos. Los pedazos que caan magullaban a
los waynhim pero no debilitaban su formacin. Y la tierra
firme que haba bajo la nieve quitaba eficacia a las grietas.
Covenant se frotaba sus insensibles manos, medio
helado, sin atreverse a dar crdito a lo que vea. La Primera,
con la espada desenvainada, lanzaba gritos de aliento.
Espoleado por la esperanza, Encorvado contemplaba la
lucha como si esperara que la victoria se produjera en
cualquier momento, que el mismo invierno se quebrara y
huyera.
Entonces, sin previo aviso, todo cambi.

Lo s arghuleh carecan de inteligencia, pero no as la


fuerza que los gobernaba. Era sensitiva y astuta. Y haba
aprendido una leccin del modo en que los waynhim haban
rescatado anteriormente al grupo.
Bruscamente, la horda alter sus tcticas. Con una
repentina rfaga como una explosin de blanco que casi
oscureci el combate, todas las bestias enarbolaron su hielo
a un tiempo. Pero ste no iba dirigido a la cua. Por el
contrario, cubri a cada arghule que hubiera sido herido,
despedazado o incluso muerto por los waynhim.
El hielo aplastaba cada gota de vitriolo, apagando el
negro fluido, sofocando y cerrando las brechas que abra.
Restauraba cada miembro o cuerpo que Hamako hubiera
rajado o fragmentado, devolviendo su integridad a las
criaturas con una terrible rapidez.
Volva a soldar los fragmentos de los cados
fusionndolos de nuevo y devolvindoles la vida.
Aunque los waynhim no haban dejado de luchar ni por
un solo instante, ya casi la mitad de su labor haba quedado
inutilizada. Los arghuleh se revitalizaban unos a otros en
menos tiempo del que ellos necesitaban para causar bajas.
Ms y ms arghuleh iban quedando en libertad para
atacar de otros modos.
Incapaces de rendir la cua con sus redes, comenzaron
a levantar una muralla de hielo circundndola como si
pretendieran cercarla hasta que su emupuje cediera por puro

agotamiento.
Covenant lo contemplaba horrorizado. A los waynhim
les haba cogido totalmente de improviso aquel
contraataque. Hamako blanda la hoja diseminando
desesperacin a su alrededor. Por tres veces lleg a abatir a
u n arghule fragmentndolo en pedazos ms pequeos que
su puo, y cada vez una red reuni los restos, y
restaurndola, volvi a enviar la bestia hacia l. Presa del
furor, se lanz al asalto de la propia red, pero al hacerlo
perdi el contacto con la cua. De inmediato la cimitarra se
torn un simple hueso, que se astill al golpear. l mismo
hubiese cado si unas manos no se hubieran alargado para
alcanzarle y devolverle a su posicin en la cua.
Y nada poda hacer Covenant. Los gigantes le
suplicaban que les diese alguna orden. La Primera gritaba
imprecaciones que no poda escuchar. Porque no haba nada
que l pudiese hacer.
Excepto desencadenar la magia indomeable.
El veneno retumbaba en sus sienes. La magia
indomeable, plateada e inextinguible. Cada pensamiento,
cada recuerdo, cada punzada de ansiedad y aviso le
resultaba tan estridente y frentica como el grito de Linden:
Vas a destruir el Arco del Tiempo! Eso es lo que el
Execrable desea! La profanacin inundaba cada latido, cada
gemido de su corazn. No poda invocar tal poder y
pretender controlarlo.

Pero Hamako iba a ser asesinado. Eso era tan difano


como el declinar de la luz de sol sobre la extensin blanca.
Los waynhim seran inmolados como tanta gente en el Reino
para alimentar la avidez del mal. Aquel mismo hombre y los
waynhim haban rescatado a Covenant del delirio en una
ocasin, mostrndole que an quedaba belleza en el mundo.
El invierno de su destruccin no tendra final.
A causa del veneno. Las cicatrices todava ardan, tan
destellantes como los ojos del Amo Execrable, en la carne de
su antebrazo derecho, impelindolo al poder. El Sol Ban
haba pervertido la Ley, engendrado abominaciones, pero
Covenant poda hacer que el Tiempo mismo desembocase en
el caos.
A poca distancia de l, la cua haba dejado de batallar
a la ofensiva. Ahora se debata slo por la supervivencia.
Varios waynhim haban cado presos en redes de hielo que
eran incapaces de romper. Muchos ms caeran en cuanto
los arghuleh alzaran su cerco. Hamako segua en pie, pero
careca de arma y de medios para dirigir el empuje de la cua.
Fue expulsado al centro de la formacin y un waynhim
ocup su lugar esparciendo con todas sus fuerzas el fluido
que su pequea espada poda canalizar.
- Giganteamigo! -bram la Primera- Covenant!
La cua estaba a punto de ser aniquilada, y los gigantes
no se atrevan a actuar por temor a interponerse en la
direccin de las llamas de Covenant.

A causa del veneno una rabia enfermiza retumbaba


como el ansia contra los huesos de su antebrazo. Le haba
sido conferido tanto poder que se vea reducido a la
impotencia. Su desesperacin demandaba sangre.
Subindose la manga, se aferr la mueca derecha con
la mano izquierda para incrementar la tensin de aqulla, y
entonces golpe con el antebrazo cubierto de cicatrices
sobre uno de los ms afilados bordes de la roca. La carne se
desgarr. La roca qued tintada de un rojo que salpic sobre
la nieve soldificndose con el hielo. La ignor. El Clave le
haba seccionado las muecas para obtener poder para la
Videncia que lo haba guiado y confundido.
Deliberadamente se destrozaba el antebrazo, procurando que
el dolor le supusiera una alternativa al veneno, luchando por
desprender su alma de la presa de aquellos colmillos.
Entonces Linden le golpe, hacindole retroceder. Con
declarada premura y preocupacin, le asi apretando sus
manos contra la tnica, zarandendolo como si fuera un
nio, increpndolo.
- Escchame! -estall como si supiese que apenas
poda orla, que tan slo poda ver la sangre derramada sobre
la roca-. Es como el Kemper, como Kasreyn! -Le sacuda
tratando que fijara en ella la mirada-. Como su hijo! Los
arghuleh tienen detrs a alguien como su hijo!
Ante aquello, la lucidez volvi con tal fuerza a
Covenant que casi le hizo caer.

El croyel.
Antes de completar el pensamiento se haba liberado de
la presa de Linden y corra hacia los gigantes.
El croyel! el scubo brotado de los oscuros lugares de
la Tierra que Kasreyn llevara colgado a su espalda y con el
que haba pactado sus artes y la inacabable duracin de su
vida. Y all fuera se ocultaba tras un a rg h u le con la
apariencia de una bestia de hielo sobre las espaldas de otra.
Aquella criatura haba hecho un pacto con el croyel para
obtener el poder de reunir a su especie y llevar el invierno
all donde le placiera.
Buscadolores deba haberlo sabido. Tena que haber
comprendido contra qu fuerza se enfrentaban los waynhim.
Sin embargo, no haba dicho ni una palabra.
Pero Covenant no tena tiempo para perderlo con la
mendacidad del elohim. Acercndose a la Primera, grit:
- Diles que vuelvan! Haz que se retiren! No pueden
vencer de este modo! -Le sangraba el brazo-. Tenemos que
revelarles la presencia del croyel!
Reaccion como si hubiera recibido un latigazo. Girando
en redondo, pronunci una orden para convocar junto a ella
a los gigantes, y todos a la par irrumpieron en la contienda.
Covenant los vio marchar entre el espanto y la
esperanza. Furiosa an con l, Linden lleg a su lado.
Sujetando con fuerza su mueca derecha, le oblig a doblar
el codo apretndoselo para contener la hemorragia. Luego le

escrut en silencio.
A base de mpetu, peso y msculo los cuatro gigantes
se iban abriendo paso entre los arghuleh. La Primera blanda
su espada como si de un mazo se tratara, aventurando el
metal entre las glidas bestias. Honninscrave y Tejenieblas
se batan con bravura de titanes. Encorvado iba tras ellos
haciendo cuanto poda por guardar sus espaldas. Mientras
combatan iban repitiendo la llamada de Covenant en el
extrao dialecto de los waynhim.
La cua reaccion inmediatamente. De repente todos
los waynhim giraron hacia la izquierda, y esa esquina de la
formacin se convirti ahora en el vrtice maestro.
Llevndose a Hamako consigo, se internaron por la brecha
que los gigantes entreabrieran en el ataque.
Lo s arghuleh fueron tardos en comprender lo que
ocurra. Casi la mitad de la cua se hallaba fuera del conflicto
cuando las bestias de hielo se dieron la vuelta para intentar
impedir la retirada.
Encorvado
haba
cado
bajo
dos arghuleh.
Honninscrave y Tejenieblas se lanzaron en su ayuda corno
autnticos mazos, sacndolo del atolladero. Sobre la Primera
cay una red. El lder de la cua la hizo pedazos. Los
gigantes y los waynhim pugnaban por llegar hasta Covenant
frenticamente.
Pero no eran lo bastante rpidos como para ganarle
terreno a los arghuleh. En cuestin de segundos seran

tragados nuevamente.
Sin embargo, los waynhim haban comprendido a los
gigantes. En un instante la cua se escindi, deiando ir a
Hamako y al ncleo de sus compaeros en direccin a
Covenant. De inmediato el rhysh volvi a cerrar filas y atac
nuevamente.
Ayudados por los gigantes, los de la cua hicieron
retroceder a los arghuleh mientras Hamako y sus camaradas
se apresuraban hacia Covenant y Linden.
ste comenz a gritarle al pedrariano antes de que se le
acercase, pero Hamako se detuvo poco ms all, acallando a
Covenant con un gesto.
- Ya has cumplido con tu parte, portador del anillo jade mientras los suyos lo rodeaban-. El nombre del croyel
es conocido entre los waynhim. -Tuvo que alzar la voz,
porque las criaturas cantaban ahora una nueva invocacin,
una invocacin que Covenant haba odo con anterioridad-.
Tan slo nos faltaba saber que la fuerza a la que nos
enfrentbamos era de hecho croyel. Est claro lo que se
debe hacer.
Como para subrayar la advertencia, Hamako extrajo de
su cinturn una daga de piedra.
Covenant se estremeci al comprender; estaba
familiarizado con aquel cuchillo. O con uno similar. Segua la
invocacin. Trat de gritar, No! Pero la protesta no surgi
de su boca. Acaso Hamako tuviera razn. Acaso nicamente

una medida tan desesperada poda salvar ya al sitiado rhysh.


Con un resuelto movimiento, el pedrariano se hizo una
prolongada incisin en las venas del dorso de la mano.
El corte no sangraba. De inmediato le pas el cuchillo
un waynhim. ste raj rpidamente la palma de su propia
mano en toda su longitud, pasndole luego la daga a su
vecino. Sujetando la mano de Hamako, el waynhim puso en
contacto una incisin con la otra. Ambos permanecieron as,
uniendo sus sangres, mientras la invocacin se elev de
tono.
Cuando el waynhim se retir, los ojos de Hamako se
hallaban abrillantados por la energa, por el poder.
De esta misma forma el rhysh otorg a Covenant el
vigor necesario para recorrer sin descansar la extensin
entera de las Llanuras Centrales en pos de Linden, Sunder y
Hollian. Pero aquella gran proeza se llev a cabo mediante la
vitalidad de ocho waynhim tan slo; y a Covenant le fue
difcil controlar tanto poder. Ahora eran veinte las criaturas
que rodeaban a Hamako.
El segundo ya haba realizado su ofrenda.
Uno tras otro, los componentes de aquel pueblo que lo
haba adoptado fueron rasgndose para verter su sangre en
la de l. Y cada nueva toma incrementaba de tal manera sus
energas que amenazaban con hacer estallar su mortal
envoltura.
Era algo excesivo. Cmo poda esperar ningn ser

humano encerrar tan gran poder dentro de un recipiente de


tejidos v msculos normales? Covenant tema que Hamako
no pudiese sobrevivir.
Luego record el pesar y la determinacin febriles que
haba visto en sus ojos, y comprendi que al pedrariano no
le importaba demasiado la vida.
Diez waynhim le haban ya hecho su donacin. La piel
de Hamako comenzaba a humear como yesca en el glido
aire. Pero no retrocedi, ni sus compaeros tampoco se
detuvieron.
A sus espaldas, el combate iba mal. Como la atencin
de Covenant haba estado fija en Hamako, no se haba dado
cuenta de que los arghuleh haban logrado escindir la cua.
La formacin se hallaba ahora partida en dos, cada parte
pugnando por volver a unirse y concentrar sus fuerzas,
ambas incapaces de irrumpir a travs del hielo para hacerlo.
Muchos waynhim haban cado, y ms estaban cayendo. El
hielo atrapaba a los gigantes tan frreamente que apenas si
podan moverse. Luchaban heroicamente, pero no poda
rivalizar con las bestias que volvan a levantarse despus de
muertas. Pronto los embargara la fatiga, y podran darse
irremisiblemente por perdidos.
- Ve! -alent Covenant a Cail. Cristales de hielo
ensangrentado se desprendieron del codo cuando movi el
brazo-. Ve a ayudarles!.
Pero el haruchai no le obedeci. Pese a la antigua

amistad existente entre su pueblo y el de los gigantes, en su


rostro no se delataba el ms mnimo atisbo de preocupacin.
Haba jurado servir a Covenant, no a la Primera; Brinn lo
haba colocado en ese puesto.
- Por las llamas del infierno! -rugi Covenant.
Pero su clera iba dirigida contra s mismo. Poda
desgarrarse la carne hasta los huesos, pero era impotente
pura hallar una salida a la trampa que el Amo Execrable le
haba tendido.
Ya eran quince los waynhim que haban dado su sangre
a Hamako. Diecisis. El pedrariano irradiaba tal fulgor ahora
que pareca llamar involuntariamente al fuego del anillo de
Covenant. Su esfuerzo para lograr dominarse era tan enorme
que le haca perder la visin y el equilibrio. Jirones de
medianoche se arremolinaban a su alrededor. No pudo ver
terminada la ofrenda de los waynhim ni cmo Hamako
consegua soportarla.
Pero cuando tal poder se alej dirigindose a los
arghuleh se esforz por enderezarse y, librndose de la
sujecin de Cail, lanz su mirada tras el pedrariano como un
grito.
Medio desnudo bajo el tenue resplandor del sol y el
tremendo fro, Hamako fulguraba como una cinosura
destellando al cruzar entre las bestias de hielo. La pura
intensidad que irradiaba su silueta funda a cuantos
atacantes se le acercaban corno si se tratase de un horno.

Consigui despejar una franja de lado a lado, consiguiendo


una zona libre en torno a los gigantes, facilitando una brecha
para que los waynhim rehicieran su cua; y tras l se alzaron
densas nubes de vapor que cubrieron el campo de batalla, y
al mismo Hamako, tornndolo todo incierto.
Entonces Linden grit:
- All!
Todo el vapor se disip, tan repentinamente que el hielo
pareci convertirse en aire sin transicin, y la escena del
combate fue tan real como la desolacin. Veintenas de
arghuleh seguan an arrojndose como locos contra la
cua, pero haban cesado de utilizar el hielo en apoyo
mutuo. Y algunos atacaban a sus compaeros
despedazndose entre s como si hubieran olvidado el
propsito que los una hasta un momento antes.
Dejando atrs el caos, Hamako haba logrado llegar
hasta el lder de los arghuleh. Encaramndose sobre la
inmensa espalda de la extraamente redoblada bestia, haba
logrado aferrarse a ella y derramaba su poder directamente
sobre la criatura y su croyel.
Ni la fiera trataba de derribarlo o alcanzarlo con sus
fauces o sus extremidades, ni l la golpeaba. El combate era
simple: el fuego contra el hielo, incandescencia contra
frigidez. Hamako resplandeca como un fragmento de sol, el
arghule irradiaba su paralizante poder. Sin moverse, se
asestaban mutuamente aquello en lo que se haban

convertido, y el llano entero arda ante la pujanza de aquel


desafo.
La tensin de tan quintaesencial fuerza era excesiva
para la resistencia de la carne mortal de Hamako. En medio
de una agnica desesperacin, comenz a fundirse como un
rbol bajo el desrtico avatar del Sol Ban. Las piernas
cedieron, la piel de sus miembros se derramaba, sus rasgos
se borraban. Un grito deform su boca.
Pero mientras le siguiera latiendo el corazn y
continuara con vida, seguira indomable y con su propsito.
El foco del calor que emita no vacilaba ni un instante.
Cuantas prdidas haba sufrido, cuantos amores le fueron
arrebatados se agolpaban all; y rehus aceptar la derrota.
Pese al estrago que deshaca su carne, alz los brazos,
brindndolos como varas anegadas al ancho cielo.
Y la redoblada criatura que estaba bajo l, se fundi
tambin. El arghule y el croyel se derritieron tornndose
agua y barro hasta que sus muertes fueron inseparables de
la suya propia un oscuro charco que se iba congelando
poco a poco sobre el pramo sin fin.
Con un casi audible chasquido, el fro se rompi. La
mayora de los arghuleh continuaron tratando de matarse
entre s hasta que el rhysh los alej. Pero el poder que les
sustentara se haba desvanecido.
Linden sollozaba abiertamente, pese a que durante toda
su existencia se haba exigido soportar en silencio la

afliccin.
- Por qu? -se quej entre lgrimas-. Por qu le
dejaron hacerlo?
Covenant saba el motivo. Porque Hamako haba sido
desposedo por dos veces, cuando ningn hombre, mujer o
waynhim hubiera podido soportar una prdida as ms de
una vez.
Cuando un sol purpureo y lgubre se puso tras el borde
occidental de la escarpadura, Covenant cerr los ojos,
apret su sangrante brazo contra su propio pecho y escuch
el lamento de los waynhim alzndose en el crepsculo.

SIETE: La promesa de la doctora


Aunque era una noche sin luna, el grupo reanud la
marcha poco despus de que los waynhim terminaran de
recoger a sus muertos. Los gigantes no estaban dispuestos
a doblegarse ante el cansancio, y el dolor que Covenant
comparta con Linden le haca detestar la cercana del sitio
en que Hamako encontrara su fin. Mientras Tejenieblas
preparaba algo de comer, Linden trataba el brazo de
Covenant, enjuagndoselo con vitrim y envolvindolo en
tirantes vendajes. Luego le oblig a tomar ms diamantina
de la que deseaba. A resultas de ello, apenas si poda
mantenerse despierto cuando abandonaron la zona del
ltimo rhyshyshim. Mientras algunos waynhim conducan a
los gigantes escarpa arriba, luchaba contra el sueo. Saba lo
que iba a soar.
Durante cierto tiempo, la herida del antebrazo le ayud a
mantenerse despierto. Pero una vez que los gigantes
pronunciaron sus largas y sinceras despedidas ante los
waynhim, comenzaron a marchar en direccin suroeste con
la mxima velocidad que la escasa luz de las estrellas les
permita, comprendi que ni siquiera el dolor bastara para
preservarlo de pesadillas.
En mitad de la noche, tuvo que arrancarse a s mismo de
una visin de Hamako que le hizo sudar de angustia. Luch

contra los efectos de la diamantina con renovado inters.


- Estaba equivocado -dijo al desierto crepsculo. Tal
vez nadie le oyera entre el apagado ruido de los esques en
la nieve. No deseaba que le oyese nadie. No hablaba para
ser escuchado. Tan slo trataba de rechazar el sueo,
desterrar las pesadillas-. Deb haber atendido a lo que dijo
Mhoram.
El recuerdo era algo similar al sueo; tena la extraa
inmanencia de stos. Pero se aferr a l porque era ms
tolerable que la muerte de Hamako.
Cuando el Amo Superior Mhoram procur llamarle al
Reino para una ltima batalla contra el Amo Execrable, l,
Covenant, se resisti a la invocacin. En su propio mundo,
una nia acababa de ser mordida por una serente de
cascabel, una nia extraviada que necesitaba su ayuda. Se
neg a servir a Mhoram y al Reino para auxiliar a la pequea.
Y Mhoram le replic: Incrdulo, te eximo. Nos das la
espalda para salvar una vida en tu propio mundo. No nos
sentiremos ofendidos por tales motivos. Y si las tinieblas
caen sobre nosotros, la belleza del Reino an perdurar,
porque t la mantendrs en tu recuerdo. Ve en paz.
- Deb haberlo comprendido -continu Covenant sin
dirigirse a otro interlocutor que la fra bveda estelar-. Deb
concederle a Soadordelmar alguna clase de caamora. Y
haber hallado una manera de salvar a Hamako. Desdear el
riesgo. Mhoram acept uno terrible al dejarme marchar. Pero

nada digno de salvarse debi quedar abocado a la


destruccin por tales elecciones.
No se culpaba, simplemente trataba de alejar tan
vehementes pesadillas. Pero era humano y se encontraba
exhausto, y tan slo las mantas que lo envolvan le
proporcionaban un mnimo abrigo. Poco despus, los
delirios retornaron.
No poda librarse de la visin de la salvaje inmolacin
de Hamako.
Sin esperanzas, durmi hasta la salida del sol. Al abrir
los ojos se encontr tendido, no en el trineo, sino sobre
mantas en la tierra cubierta de nieve. Sus compaeros
estaban con l, aunque solamente Cail, Encorvado, Vain y
Buscadolores se mantenan despiertos. Encorvado remova
las brasas de una pequea fogata, contemplando las llamas
como si tuviera el corazn en otra parte.
A su espalda se alzaba un escabroso risco, tal vez de
unos doscientos pies de altura. Aunque el sol no le haba
alcanzado an, haca brillar claramente sus paredes dndoles
un sangriento tinte a las rocas como un aviso de que el Sol
Ban se encontraba un poco ms all.
Mientras Covenant estaba durmiendo, el grupo haba
acampado al pie del Declive del Reino.
Aturdido an por!a diamantina, se despoj de las
mantas escondiendo el malherido brazo bajo la tnica, junto
a la cuchillada que le surcaba el centro del pecho. Encorvado

le mir ausente para concentrarse de nuevo en el fuego. Por


primera vez tras tantos das de intemperie, ningn fragmento
de nieve cubra los deformados rasgos de su semblante.
Pero la respiracin de Covenant humeaba como si la vida se
le estuviera escapando; era consciente de que el invierno se
haba tornado extraamente soportable, y de que era
preferible a lo que les aguardaba un poco ms all. El
pequeo fuego bastaba para confortarlo.
Covenant permaneca junto a Encorvado, enmudecido
por las pesadillas y recuerdos. Hallaba un extrao consue lo
en el taciturno silencio del gigante. Consuelo que
probablemente no se albergaba en el hermtico porte de Cail.
Aunque el haruchai estaba capacitado para el dolor, la
admiracin y el remordimiento, siempre mantena oculto lo
que senta. Y de manera opuesta, Vain y Buscadolores
representaban la anttesis del sosiego. Los constructores de
Vain haban exterminado prcticamente a los waynhim, y la
miseria embargaba los amarillentos ojos de Buscadolores por
aquel conocimiento que rehusaba compartir.
Pudo haber advertido al rh ysh de Hamako sobre el
croyel. Quiz con ello no hubiese cambiado la suerte de
Covenant o la de Hamako. Pero habra salvado vidas.
No obstante, cuando Covenant miraba al elohim no
senta deseo alguno de pedirle explicaciones. Comprenda la
resistencia de Buscadolores a hacer cualquier cosa que
pudiera mitigar el sentimiento de culpabilidad de Covenant,

puesto que dificultara sus gestiones para que cediese el


anillo.
No le eran necesarias las explicaciones. An no.
Necesitaba visin y percepcin. Hubiera querido preguntarle
al Designado. Crees realmente que es a ella a quien le
corresponde? Tan fuerte es?
De cualquier modo ya saba la respuesta. Ella no era tan
fuerte, pero iba adquiriendo la fuerza como si fuese
patrimonio suyo. Tan slo la retraan sus antiguas
contradicciones, aquella parlisis que se apoderaba de ella
cuando se vea atrapada entre el espanto de lo que su padre
hizo y la abominacin de lo que ella misma hiciera a su
madre, aquellas fundamentales compulsiones que la llevaban
al anhelo y al rechazo de la muerte. Y tena ms derecho que
l a la magia indomeable, porque ella poda ver.
A su alrededor, los compaeros comenzaban a moverse.
La Primera se incorpor de repente, con la espada
empuada: haba estado soando con luchas. Al ponerse en
pie rgidamente, los ojos de Honninscrave le recordaron a
los de Hamako, como si hubiera aprendido del ejemplo del
pedrariano algo que le ayudara a reafirmarse. Tejenieblas se
enderez con torpeza, una viva imagen de la confusin, un
hombre aturdido por sus propias emociones. La expiacin y
lucidez provocadas por el combate contra los arghuleh,
respondieron a algunas de sus necesidades, pero no le
haban devuelto el respeto a s mismo.

Al despertar, Linden presentaba un enrojecido


semblante que pareca en carne viva, como si hubiera
pasado media noche tratando intilmente de restaar sus
lgrimas.
Covenant quiso abrirle su corazn pero no supo como
hacerlo. La tarde anterior, ella haba curado su brazo con una
ferocidad que reconoci como amor. Pero la intensidad con
que se detestaba a s mismo los aislaba mutuamente. Y ahora
no poda olvidar que el derecho de ella tena preferencia
sobre el suyo. Y que la falsedad acumulada corrompa
cuanto haca o procuraba hacer.
Nunca aprendera a renunciar.
Sus pesadillas se presentaban en cuanto necesitaba el
fuego que tema.
Tejenieblas, somnoliento, se dispona a preparar el
desayuno, pero bruscamente Encorvado lo detuvo. Sin
mediar palabra, el tullido gigante se puso en pie. Tal
comportamiento llam la atencin del grupo. Durante un
momento, permaneci rgido e inmvil, con los ojos
humedecidos bajo el amanecer. Luego, roncamente, comenz
a entonar un canto. La meloda era una vulgar cancin
gigantina, y la rota y gastada voz extraa dbiles ecos de los
riscos del Declive del Reino, un aumento de la resonancia,
de manera que pareca cantar tanto para sus compaeros
tanto como para s mismo.

Mi corazn tiene estancias polvorientas


y hay cenizas en mi hogar,
que deben ser limpiadas y absorbidas
por el hlito de la luz solar.
Yo no puedo realizar esa tarea,
puesto que incluso el polvo me es querido.
El polvo y las cenizas me recuerdan
que mi amor estuvo all escondido
No s cmo decir adis,
cuando adis es la nica palabra
que me queda para pronunciar,
o para or.
Pero no puedo expulsarla de mis labios
ni dejar a mi solo amor partir.
Cmo soportara que quedaran las estancias
tan vacas?
Entre el polvo me siento y espero
al polvo que me cubrir.
Y remuevo las cenizas
aunque estn fras.
No puedo soportar cerrar la puerta,
sellar mi soledad,
mientras el polvo y la ceniza an recuerdan
el amor que no debiera terminar.

Cuando concluy, la Primera lo abraz fervorosamente,


y Tejenieblas pareci un poco ms aliviado. Mirando a
Covenant, Linden tuvo que morderse los labios para evitar
que temblaran. Pero los ojos de Honninscrave continuaban
velados, y masticaba hil como si adis fuese la nica
palabra que no pudiera permitirse pronunciar.
Covenant lo comprendi. Soadordelmar dio su vida
con tanto valor como Hamako, pero no obtuvo a cambio
victoria alguna que justificara su muerte. Y no se le concedi
caamora alguna que le devolviera la paz.
El Incrdulo tema con amargura que su propia muerte
fuera ms parecida a la de Soadordelmar que a la de
Hamako.
Mientras los compaeros tomaban el desayuno y
volvan a cargar los trineos, Covenant trat de imaginar
cmo hallaran la manera de escalar el abrupto risco. El
Declive no era all tan impresionante como en el centro del
Reino, donde ms de mil pies de altura de escarpada roca
separaban las Tierras Bajas de las Altas, el Llano de Sarn
de Andelain, y donde el Monte Trueno se agazapaba como
un titn presidiendo sombramente la hendidura. Pero an
as pareca infranqueable.
Mas la visin de los gigantes ya haba descubierto una
solucin. Arrastraron los trineos hacia el sur, y antes de
recorrer una legua, llegaron a un punto en el que el borde del

precipicio se interrumpa haciendo bajar un ancho venero de


tierra en forma de abanico que llegaba a la misma base.
Aquella pendiente s era practicable, aunque Covenant y
Linden hubieron de ascender a pie mientras los gigantes
transportaban los trineos. Antes de que la mitad de la
maana hubiese transcurrido, el grupo se hallaba entre las
nieves de las Tierras Altas.
Covenant escudriaba aprensivamente el terreno,
aguardando a que en cualquier momento Linden anunciara
que poda ver el Sol Ban alzndose ante ellos. Pero ms all
del Declive del Reino, no haba nada ms que invierno y una
alta cordillera montaosa que bloqueaba el suroeste.
Parecan tan elevadas y arduas como las Montaas
Occidentales. Sin embargo los gigantes no se arrendraron,
expertos como eran en hallar vericuetos entre picos y valles.
Pese a que el resto del da lo pasaron subiendo en espiral
hacia el sutil aire de las cumbres, Covenant y Linden
pudieron continuar sobre los trineos y el grupo consigui
un gran progreso.
Pero al da siguiente el camino empeor, hacindose
ms empinado y dificultoso, cubierto de pedruscos y hielo, y
el viento azotaba entre los riscos cegando los ojos y
emborronando el sendero. Covenant hubo de bajar del trineo
y marchar tras Honninscrave. Su brazo derecho palpitaba
como si el fro lo devorase; no tena fuerza en las
entumecidas manos. Pero el vi t ri m y la diamantina lo

estaban curando con ms rapidez de la que hubiera


considerado posible, y su deseo de no gravar a sus
compaeros lo mantuvo en pie.
Perdi todo sentido del avance; el risco pareca
continuar siempre sobre l, en la misma posicin. Cada vez
que trataba de inhalar profundamente, el aire pareca aserrar
sus pulmones. Se senta dbil, intil, tremendamente lejos de
Piedra Deleitosa. Pero resista. Haca tiempo que haba
dejado de someterse a las disciplinas propias de su
leprosidad, pero el espritu perduraba todava en l, una
tenaz y meticulosa insistencia en sobrevivir que despreciaba
tanto lo que le quedaba por padecer como el dolor ya
padecido. Cuando la tarde lleg a su final, obligando al
grupo a detenerse, l continuaba en pie.
El da siguiente fue peor. El aire se hizo tan fro como la
malevolencia de los a rg h u l e h . El viento hostigaba
encolerizado las estrechas hondonadas por las que pasaban.
Una y otra vez, Cail tena que ayudar a Covenant o a Linden,
o se haca necesaria su asistencia a los trineos. Pero pareca
desenvolverse
bien
bajo
aquellas
condiciones
climatolgicas. Los gigantes luchaban en su ascenso como
si estuvieran dispuestos a medirse con cualquier terreno. Y
Linden se mantena junto a ellos de algn modo, con tanta
obstinacin como Covenant, pero con ms resistencia. Tena
el rostro tan blanco como la nieve que se amontonaba entre
los salientes rocosos, y el fro vidriaba sus ojos como si

fuesen de hielo. Mas perseveraba.


Aquella noche, el grupo acamp al final de un pasaje
entre picos que se alzaban dramticamente hacia el
firmamento. Ms all de la distante boca del pasaje no se
hallaban montaas lo bastante altas ya como para
protegerlos. Tuvieron que esforzarse en mantener encendida
la fogata el tiempo suficiente para preparar la comida; el
viento que atravesaba el paso se llevaba los tizones. Sin la
improvisada proteccin de las mantas, colocadas contra el
viento, no hubiera sido posible ni encenderla. Pero los
gigantes se esforzaban hasta el lmite, logrando calentar la
comida y hervir el agua que Linden necesitaba para el brazo
de Covenant. Cuando le quit el vendaje, l mismo se
sorprendi de que aquellas heridas provocadas por propia
accin estuvieran tan bien. Despus de que ella lavara la
ligera infeccin que permaneca, le cubri el brazo con un
vendaje para protegrselo de ulteriores irritaciones.
Agradecido por su cuidado, inters y capacidad de
aguante, por ms cosas de las que poda nombrar bajo aquel
temporal, trat de darle las gracias con la mirada. Pero ella
mantena los ojos distantes, y sus movimientos eran bruscos
y preocupados. Cuando habl, sus palabras sonaron tan
tristes como aquellas cumbres.
- Cada vez nos acercamos ms. Esto -hizo un ademn
que pareca sealar al vendaval- no es natural. Es una
reaccin contra algo ocurrido en el lado opuesto. -Su

semblante se arrug en un fruncimiento de ceo-. Si queris


mi opinin, dira que habr un Sol de Desierto para los
prximos dos das.
Se detuvo. Tensamente, Covenant esper que
prosiguiese. Desde el principio, el Sol Ban constituy un
tormento para ella. La profundidad especial de sus sentidos
le expona despiadadamente al ultraje de aquella iniquidad, la
alternante sequa y supuracin del mundo, la calcinacin de
los desiertos y el desgarro de los rboles. Gibbon haba
profetizado que la verdadera destruccin de la Tierra
dependa de ella ms que de Covenant, que sera conducida
por su agudo sentido de la salud a cometer cualquier
profanacin que el Despreciativo requiriese. Y luego el
Delirante la haba tocado, derramando su maldad como
corrupcin licuada en su vulnerable carne, y el horror de
aquella violacin la redujo a una parlisis tan profunda como
la catatona durante dos das.
Cuando sali de ella, despus de que Covenant la
rescatase de la prisin de Piedra Deleitosa, dio por completo
la espalda al recurso de su percepcin. Suplic a Covenant
que la librara de aquello como haba tratado de librar a Joan.
Y no empez a recobrarse hasta que le fue mostrado que su
sentido de la salud tambin estaba abierto a la belleza, que
cuando la expona a la enfermedad, tambin aumentaba su
facultad de sanar.
Ahora era una mujer distinta; se senta humillado al

reconocer cuan lejos haba llegado Linden. Pero an le


quedaba el desafo del Sol Ban. Ingoraba cules eran sus
sentimientos, pero saba tan bien como ella que muy pronto
se vera obligada a soportar una carga que anteriormente
haba resultado demasiado pesada para sus fuerzas.
Una carga que no habra recado sobre ella por segunda
vez si no la hubiera dejado creer que tenan un futuro juntos,
sabiendo que era falso.
La luz de la fogata y los afanes del da daban a su rostro
tintes rojizos que contrastaban contra el fondo de la noche.
Su cabello, largamente descuidado, caa a ambos lados de su
cabeza. En sus ojos se reflejaban las danzantes llamas.
Pareca una mujer cuyas facciones se negaran a obedecerla,
rehusando a mostrar de nuevo la severidad que haba
marcado su vida. Se estaba dirigiendo al lugar y a la amenaza
que la haban hecho pensar que era la encarnacin de la
maldad.
Malvada y condenada.
- Nunca te lo dije -murmur al fin-. Solamente ansiaba
olvidarlo. Nos hallbamos tan lejos del Reino que hasta las
amenazas de Gibbon me parecan irreales. Pero ahora -y su
mirada sigui por un instante el curso del viento-. No puedo
quitrmelo de la cabeza.
Despus de las terribles cosas que ya le haba contado,
Covenant se asust ante lo que tendra que or. No obstante,
se mantuvo tan firme como pudo, sin apartar la mirada de su

vacilacin.
- Aquella noche. -El dolor se deslizaba en su tono-. La
primera que pasamos a bordo del Gema de la Estrella Polar.
Antes de que llegara a descubrir que un Delirante se hallaba
entre nosotros, y que aquella rata te modiera. -Poda
recordarlo: aquel mordisco desencaden una recada
infecciosa que estuvo a punto de acabar con la misin de la
Bsqueda y el dromond mismo antes de que ella descubriera
la forma de tratarla-. Tuve la ms horrenda de las pesadillas.
Con voz trmula, describi el sueo. Se hallaban entre
los bosques colindantes a Haven Farm, y l ocup el lugar
de Joan, que se hallaba a merced de la banda de fanticos
del Amo Execrable, mientras ella, Linden, bajaba corriendo la
colina para salvarlo. Pero siempre era impotente para detener
la violencia que llevara el cuchillo hasta su pecho. Y de la
herida brotaba ms sangre de la que hubiera visto en toda su
vida. Manaba de l como si un mundo entero estuviera
siendo asesinado de un solo golpe. Como si la hoja del
cuchillo se hubiese clavado en el corazn del Reino.
Y ella era incapaz de restaarla. Haba estado a punto de
ahogarse en el intento.
El recuerdo la mostraba espantada bajo la inestable luz,
pero no quiso detenerse. Haba estado pensando en
aquellas cuestiones demasiado tiempo y saba con
aterradora precisin lo que deseaba preguntar. Afrontando
resueltamente la consternacin de Covenant, dijo:

- En la Atalaya de Kevin me confesaste que haba dos


explicaciones diferentes, la externa y la interna. Como la
diferencia entre la ciruga y la medicina. Desde dentro se
dira que compartimos un sueo. Estamos dentro del mismo
proceso inconsciente, fue lo que dijiste.
Eso cuadra. Si estamos soando, obviamente
cualquier curacin que aqu se produzca es mera ilusin. No
tendra efecto alguno en los cuerpos que dejamos atrs, en
la continuidad fsica del mundo del que procedemos.
Pero, cmo cabe entender una pesadilla dentro del
sueo? No es una clase de profeca?
Su franqueza le cosi desprevenido. Lo excedi; no
poda contestar sin un apoyo. Sus propios sueos
Rpidamente, ech mano de una protesta.
- No es tan simple. -Diio. Pero al momento tuvo que
detenerse. Pas un instante de indecisin antes de que
hallara un argumento-. Soaste aquello bajo la influencia de
un Delirante. Soaste lo que te hizo sentir. La profeca del
Execrable, no la tuya. Eso no cambia nada.
Linden ya no lo estaba mirando. Con la cabeza
agachada, se oprima la frente con las palmas de las manos,
pero stas no ocultaban las silenciosas lgrimas que
descendan por sus mejillas.
- Fue antes de que tuviera conocimiento del poder. -Con
una honestidad que lo desarmaba, estaba exponiendo la raz
misma de su dolor-. Pude salvar a Hamako. A todos ellos. T

te encontrabas al borde del estallido. Pude arrebatarte la


magia indomeable y traspasar el corazn del croyel. Yo no
supona peligro alguno para el Arco del Tiempo. Ninguno de
ellos debi morir.
El espanto arda como una ignominia sobre su rostro. l
comprendi que le estaba confesando la verdad. El sentido
de la salud de Linden an estaba creciendo, y pronto estara
facultada para cualquier cosa. Ahog un gemido.
- Por qu no lo hiciste?
- Te miraba a t i ! -le increp con repentina angustia-.
Vea como te destrozabas el brazo. No poda pensar en nada
ms.
La visin de su tormento le dio a l la posibilidad de
controlarse, de luchar contra su instintivo pnico. No poda
permitrselo. Ella necesitaba algo mejor.
- Me alegro de que no lo hicieras -le dijo-. No por lo que
hubiera podido ocurrirme a m. Me alegro por l de que no lo
hicieras. -Al recordar a su madre aadi deliberadamente-: Le
permitiste que diese un sentido a su propia vida.
Ante aquello, alz la cabeza repentinamente, clavndole
la mirada.
- Mu ri ! -silabe como si fuera una imprecacin
demasiado grave y personal para ser gritada-. Te salv la
vida por lo menos dos veces, y dedic la suya al servicio de
ese Reino por el que dices preocuparte tanto, y el pueblo
que lo adopt fue prcticamente borrado de la faz de la

Tierra, y l murio!
Covenant se mantuvo inmutable. Ahora se hallaba
preparado para cualquier acusacin que ella pudiera hacerle.
Sus propias pesadillas eran peores que aquello. Y hubiera
dado el alma por igualarse a Hamako en alguna oportunidad.
- No me alegro de que muriera, sino de que hallara una
respuesta.
Durante un prolongado momento, ella le sostuvo la
mirada. Luego, lentamente, la clera se fue borrando de su
semblante. Por fin baj los ojos. Murmur confusamente:
- Lo siento. Es que no puedo comprenderlo, matar a
alguien es terrible. -El recuerdo de su madre se le hizo tan
presente como a Covenant-. Pero Santo Dios! Salvarlo ha
de ser mejor que dejarlo sucumbir.
- Linden. -Con toda claridad no deseaba que l le dijera
nada ms. Haba sacado a colacin la cuestin fundamental
de su existencia y necesitaba contestarla por s sola. Pero l
no poda abandonar de ese modo. Con toda la dulzura de
que an poda disponer, dijo-: Hamako no quera ser
salvado. Justo por la razn contraria que tu padre. Y gan.
- Lo s -murmur-, lo s. Es solamente que no puedo
entenderlo.
Como para evitar que le volviese a hablar, se apart de
la hoguera y fue a buscar las mantas.
l mir hacia las mudas y atentas caras de los gigantes.
Pero no tenan ningn consejo que ofrecerle. Anelaba

fervientemente salvarse, pero nadie poda hacer nada por l


a menos que cediese el anillo. Comenzaba a creer que su
muerte sera bienvenida cuando acaeciera.
Poco despus, se apag el fuego. Tejeniebias trat de
encenderlo intilmente. Mas cuando Covenant se fue a
dormir, so que las llamas se hacan lo bastante violentas
para consumirlo.
Durante la noche, el viento muri. El amanecer era tan
lmpido como el cristal, y las cumbres fulguraban bajo la sutil
atmsfera como si ninguna mancha pudiera daarlas. El
alentar de una imposible esperanza espoleaba a los
compaeros hacia el final del pasaje.
Bajo otras circunstancias, la vista desde aquella altura
les hubiese deleitado. La luz del sol se filtraba por el paso
iluminando la cordillera como si se desplomase en una
dramtica sucesin de salientes cubiertos de nieve y
dentadas crestas, pujantes elevaciones que se alzaran al
cielo y lomas que se extendan hacia las tierras bajas. Y ms
all de las desnudas colinas que cubran todo el horizonte
suroccidental, se hallaban las extensas Llanuras del Norte
que llevaban a Piedra Deleitosa.
Pero all donde el sol tocaba, las Llanuras se vean
marrones y quemadas como un desierto.
Pero aquello, por s mismo, no hubiera sumido a los
gigantes en el silencio, ni obligado a Linden a llevarse las

manos al rostro, ni que Covenant dejase de respirar por unos


momentos; en esa poca del ao, la regin situada bajo ellos
poda estar naturalmente seca. Mas tan pronto como el sol
tocaba el desnudo terreno, una verdosa piel empezaba a
cubrirlo. Desde el lugar donde se encontraban, los
numerossimos brotes y vastagos pareca entenderse con
irrazonable rapidez.
Maldiciendo, Covenant se esforz en escudriar el sol.
Pero no poda distinguir seal alguna de la corona que
debiera acompaar la sbita vegetacin.
- Estamos por debajo de la franja -dijo Linden sin
entonacin-. Te lo expliqu la ltima vez que cruzamos el
Declive del Reino. No veremos el aura hasta despus.
Covenant no haba olvidado aquella explicacin. El Sol
Ban era una corrupcin de la Energa de la Tierra, que
brotaba del mismo suelo, de las profundas races del Monte
Trueno, donde el Amo Execrable tena ahora su guarida.
Pero se concentraba en el propio sol y en l se manifestaba
visiblemente, en la penumbra caracterstica de sus fases y en
la facultad de corromper mediante su contacto inicial.
- Necesitaremos piedra para protegernos -advirti
Covenant a sus compaeros-. ste es el primer peligro que
se nos presenta. -Tanto Linden como l se vean
preservados por el cuero del calzado que llevaban. Vain y el
h a ru ch a i se haban mostrado ya inmunes. Tampoco
Buscadolores necesitaba recomendacin alguna sobre cmo

cuidarse. Mas los gigantes Covenant no poda soportar


que se vieran amenazados-. De ahora en adelante, todos los
das, hemos de tener piedra debajo en cuanto salga el sol.
La Primera asinti en silencio. Ella y los suyos seguan
con la vista clavada en el manto verde que se iba
extendiendo por momentos cubriendo las lejanas planicies.
Aquella imagen hizo que Covenant recordara a Sunder
y a Hollian. El Gravanlico de Pedraria Mithil abandon su
hogar y su pueblo para servirles de gua a travs de los
peligros del Sol Ban. Y su inexorable destreza y previsin, su
indudable valenta, haba mantenido con vida a Covenant y
a Linden. Y la eh-Estigmatizada Hollian, con su habilidad
para predecir las fases del Sol Ban, tambin fue una ayuda
incalculable. Pese a estar acompaado por los gigantes y la
energa de Linden, Covenant se senta por completo
indefenso ante el Sol Ban sin el apoyo de sus antiguos
camaradas.
Y deseaba saber qu haba sido de ellos. Los haba
enviado a Lnea del Mar porque consideraban que su lugar
no estaba en la Bsqueda del rbol nico, ni entre los
poderosos gigantes; y porque Covenant detestaba la idea
de dejar el Clave sin oposicin durante el impredecible
perodo de su ausencia. Por esas razones, les entreg el krill
de Loric, la espada de poder que haba rescatado del fondo
de la Laguna Brillante. Y les encarg organizar la resistencia
en las aldeas para oponerse a sus sangrientas exigencias.

Acompaados slo por Stell y Harn, sin ms armas que sus


cuchillos, el k rill, la piedra orcrest de Sunder y la varita
lianar de Hollian, sin ms aliento que la dbil esperanza de
obtener el apoyo de otros haruchai, los dos pedrarianos
marcharon bajo la luz del sol a exponer sus vidas contra las
potencias que gobernaban el Reino.
El recuerdo increment todava ms su angustia. El
distante y artificial verdor que se expanda bajo l le obligaba
a volver al pasado con renovada viveza. Sunder y Hollian
eran sus amigos. Haba llegado demasiado lejos en el
nombre de Piedra Deleitosa y el Clave, pero ahora deseaba
agudamente reunirse con los dos pedrarianos.
Reunirse o vengarlos.
- Vamonos -pidi speramente a sus compaeros-.
Descendamos hasta all.
La Primera lo midi con la mirada, como si sintiera cierta
desconfianza ante el constante endurecimiento de su
actitud. Pero no era mujer que retrocediera. Con un seco
gesto de asentimiento, los envi a Linden y a l a los trineos.
Luego se volvi y comenz a bajar por la pendiente cubierta
de nieve, como si tampoco ella pudiera esperar para
enfrentarse con el mal que haba llevado hasta all a la
Bsqueda.
Empujando el trineo de Covenant para ponerlo en
movimiento, Honninscrave dej escapar un grito, que
pareca un desafo, y se apresur tras la espadachina.

En el transcurso de aquel da, el grupo baj de las


montaas llegando hasta el pie de las colinas y el fin de las
nieves. Desplazndose a una demencial velocidad que slo
poda ser controlada por gigantes, volaban de una pendiente
a otra detenindose slo cuando la Primera haba de
reconsiderar la ruta. Pareca resuelta a recuperar el tiempo
perdido en el trabajoso ascenso de la cordillera. Antes de
medioda, una franja de un verde, de un color intermedio
entre la crisoprasa y los ojos de Dafin, se cea al sol como
la soga a un ahorcado. Pero Covenant no pudo mirarlo. El
vrtigo casi lo cegaba. Tan slo era capaz de asirse a las
barandas del trineo y contenerse para no vomitar.
Despus la nieve y el hielo de las cumbres cesaron en
los lmites mismos del caos de vegetacin, lo bastante
crecida ya como para resultar impenetrable. Con la cabeza
dndole an vueltas, Covenant se consider afortunado de
que el crepsculo impidiera a la Primera acometer aquella
maraa inmediatamente. Pero sta se haba dado cuenta de la
nusea quee se trasluca en su rostro, y la expresin de dolor
de Linden. Mientras Tejenieblas y Honniscrave instalaban el
campamento, les pas a los dos humanos una redoma con
diamantina, y luego los dej solos para que se recobrasen.
Aunque el licor le fue bien al estmago de Covenant, no
suaviz la lvida clera de la mirada de Linden. A intervalos
durante aquel atardecer, Encorvado y la Primera se dirigieron

a ella para comentar algo, pero sus respuestas fueron


monosilabicas y distantes. Aquella anormal veetacin se
expresaba en un lenguaje que nadie salvo ella poda or, y
que acaparaba su atencin. Sin tener consciencia de estar
siendo observada, se morda los labios como si hubiese
perdido su vieja severidad e ignorase el modo de
recuperarla.
Su postura ovillada; las piernas apretadas contra el
pecho, los brazos ceidos en torno a las rodillas, la barbilla
apoyada sobre ellas, le record una ocasin muchos dias
atrs, cuando comenzaron a viajar juntos y ella estuvo a
punto de quebrarse bajo la presin del primer Sol Fertil. Se
haba acobardado, y dijo: No puedo quitrmelo. Es
demasiado personal. Yo no creo en el mal!
Ahora s crea en el mal, pero aquello slo haca que el
asalto a sus sentidos del Sol Ban fuera ms ntimo e
inconstestable, tan nefasto como un asensinato, incurable
como la lepra.
Trat de permanecer despierto para hacerle compaa,
ofrecindole su apoyo silencioso. Pero ella segua tensa y
despierta cuando el fatal asalto de su sueo le hizo alejarse.
Se fue a dormir pensando que si poseyese algo semejante a
su percepcin, el Reino no se hallara en tal peligro ni ella
estara tan sola.
Visiones que no poda encarar ni esquivar parecan
prolongar la noche; aunque el amanecer y la llamada de Cail

para que despertaran llegaron muy pronto. Se espabil


convulsamente y clav la mirada en la densa vegetacin que
creca. Sus compaeros se hallaban ya en pie. Mientras
Tejenieblas y Encorvado preparaban un desayuno y
Honninscrave desmantelaba los trineos, la Primera estudiaba
el tupido terreno, dejando escapar un sordo murmullo entre
dientes. Por una separacin entre los picos se introduca un
madrugador rayo de luz que llegaba hasta la vegetacin
justo enfrente del campamento. El sol los alcanzara muy
pronto.
Covenant senta un hormigueo en la piel mientras
contemplaba como la vegetacin creca y se retorca. El
contraste entre los lugares que el sol tocaba y los que no,
haca que su efecto pareciera an ms fantstico y ominoso.
En el pedregoso suelo existente entre las faldas de las
colinas, no crecan rboles. Pero los resistentes y tortuosos
arbustos tenan casi la altura de stos; los cardos y otros
hierbajos llenaban el espacio entre los troncos; los liqenes
se adheran a las rocas como costras. Y cualquier cosa que el
sol tocaba creca tan rpidamente que pareca estar dotada
de movimiento; siluetas desesperadas expuestas a una
inmisericorde tortura que clamaban al cielo. Haba olvidado
lo horrible que era en realidad el Sol Ban. Tema el momento
en que tendra que descender e introducirse en aquella
lujuriante angustia verde.
Entonces la luz del sol descendi desde la abertura

hasta donde estaban ellos.


En el ltimo momento, la Primera, Honninscrave y
Encorvado consiguieron encontrar rocas sobre las que
permanecer. Bajo los pies de Tejenieblas estaba la piedra
que haba servido de proteccin a las fogatas contra la nieve
y el hielo.
Distanciadamente, Linden aprob con un movimiento
de cabeza la precaucin de los gigantes.
- Cail posee algo de lo que vosotros carecis -murmur-.
Necesitis proteccin.
Pero Vain y Buscadolores no necesitaban nada, y
Covenant y ella misma estaban protegidos por su calzado.
Todos juntos contemplaron la salida del sol.
Cuando ste coron la rendija, pareca normal. Por
dicho motivo, gran parte de la zona situada al pie de las
colinas permaneca libre de vegetacin. Sin embargo, el
grupo continuaba sin moverse expectante y silencioso en
una anticipacin del espanto. Y ante sus ojos, el sol cambi.
Un aura se ci a su alrededor, alterando la luz. Incluso la
franja de yermo que separaba el trmino de las nieves del
comienzo de la vegetacin adquiri un tinte esmeralda.
Dado que el invierno se cerna an sobre las montaas,
no haba calor en el ambiente. Pero Covenant se dio cuenta
de que estaba sudando.
Con un gesto, Linden le volvi la espalda al sol. Los
gigantes se dedicaron a sus tareas. La continua, oscura y

ambigua sonrisa de Vain no delataba reaccin alguna. Pero


el escarnecido rostro de Buscadolores pareca ms triste que
nunca. Covenant crey ver temblores en las manos del
elohim.
Poco despus de comer, Honninscrave acab de
convertir los trineos en lea. Tejenieblas y l empaquetaron
las provisiones en unos grandes hatos, que acarrearan ellos
mismos, y en otros ms pequeos para que los llevaran
Encorvado y la Primera. Muy pronto, los compaeros de
Covenant se hallaban dispuestos para iniciar la jornada de
aquel da.
- Giganteamigo -dijo tensamente la Primera-, hay algn
otro peligro aqu aparte del que hemos presenciado?
Peligro, pens calladamente. No si los Caballeros del
Clave no haban llegado tan al norte, y si ninguna cosa haba
cambiado.
- No bajo este sol -le replic con voz ahogada-. Pero si
permanecemos quietos demasiado tiempo nos resultar
difcil avanzar de nuevo.
La espadachina asinti.
- Eso est claro.
Desenvainando la espada, descendi en dos zancadas
por una ladera de la colina y comenz a cortar los enormes
arbustos que le obstruan el paso.
Honninscrave la sigui. Con su volumen y sus
msculos iban ensanchando el sendero para el resto del

grupo.
Covenant procur colocarse justo tras Encorvado. Cail
iba entre el Incrdulo y Linden. Luego Tejenieblas, con Vain
y Buscadolores inseparables a sus espaldas.
En aquella disposicin, la fracasada expedicin al rbol
nico fue al encuentro de la atrocidad del Sol Ban.
Durante la maana y parte de la tarde, mantuvieron una
sorprendente marcha. Monstruosas brozas y malezas daban
paso a zonas de inmensos helchos recubiertos de diversas
clases de hierbas; y a cada grado que avanzaba el sol en su
recorrido, las frondas, hojas y tallos crecan ms y ms,
como si estuvieran posedos por una frentica maldicin.
Pero aun as, la Primera y Honninscrave caminaban tan
rpidamente como Linden y Covenant podan soportar. La
atmsfera se tornaba clida, notablemente ms hmeda,
conforme las nieves y cumbres iban quedando atrs.
Aunque Covenant haba agregado su capa a la carga de
Encorvado, transpiraba de continuo. Pero los das pasados
en las montaas lo haban endurecido de algn modo, y le
era posible mantener la marcha.
Hacia media tarde, el grupo penetr en una regin
semejante a una surreal y demencial jungla. Enebros
retorcidos como vampiros se inclinaban unos sobre otros,
extrangulados por prodigiosas enredaderas que los
festoneaban como la tela de una enorme y perversa araa. Y
en la tierra, entre las enredaderas y los troncos de rboles,

crecan una gran cantidad de extraas orqudeas que olan


ponzoosamente. La Primera lanz un violento tajo contra
una de las enredaderas cercanas, y luego examin la hoja
manchada de verde para ver si se haba estropeado; el tallo
era tan duro como el mango de un hacha. En torno a ella, los
zarcillos y los rboles crujan como una abominacin. Para
lograr avanzar, los compaeros tenan que trepar y gatear
torpemente entre aquellos obstculos.
La noche cay sobre ellos en mitad de la regin, sin
piedra a la vista y casi sin el espacio suficiente para poder
tender las mantas entre los tocones. Pero cuando Cail
despert al grupo a la maana siguiente, descubrieron que
haba reunido bastantes rocas pequeas, tantas como para
proteger a dos de los gigantes. Y la piedra que Tejenieblas
acarreaba podra sostener a otros dos. As protegidos, se
reunieron para aguardar al sol.
Cuando sus primeros rayos se filtraron insidiosamente
entre la maleza, Covenant tembl; y Linden se llev una
mano a la boca para sofocar un grito.
Tan slo vean parte del aura solar. Pero era rojiza. El
color de la pestilencia.
- Dos das! -Covenant hizo un esfuerzo para
controlarse-. Esto se est poniendo muy mal.
La Primera lo mir. Con amargura, le explic que
anteriormente el Sol Ban cubra ciclos de tres das. Toda
disminucin de tal perodo indicaba que su poder creca. Lo

que a su vez significaba Pero no poda pronunciar aquello


en voz alta. El dolor que le produca era demasiado
profundo. Significaba que Sunder y Hollian haban
fracasado. O que los na- Mhoram haban descubierto una
fuente de sangre tan grande como su maldad. O que el Amo
Execrable se hallaba ahora seguro de su triunfo y, por tanto,
el Clave haba abandonado sus pretensiones de controlar al
Sol Ban.
Ceudamente, la Primera asimil las palabras de
Covenant. Tras un rato le pregunt con cautela:
- No podra tratarse slo de una variacin,
permaneciendo el perodo esencial inalterado?
Exista aquella posibilidad. Recordaba un sol de dos
das. Pero al volverse hacia Linden para obtener su opinin,
ella no correspondi a su mirada. La mano cubra an su
boca. Sus dientes estaban apretados sobre la articulacin de
su dedo ndice, y una gota de sangre manchaba su barbilla.
- Linden.
La cogi por la mueca, apartndole la mano.
Mostraba una estremecedora consternacin.
- El Sol de Pestilencia. -La voz sala temblorosa y spera
de su convulsa garganta-. Es que te has olvidado de cmo
acta? No tenemos voure.
Ante aquello un nuevo temor asalt a Covenant. El
voure era el cido jugo de cierta planta; un jugo que protega
de los insectos que pululaban bajo el sol carmes. Mas an:

tambin era un antdoto contra las enfermedades del Sol


Ban. El mal de la pestilencia atacaba a travs de cualquier
corte o herida que tocara.
- Por todos los demonios! -musit, para luego ordenar
secamente- Pon un vendaje en ese dedo!
Su brazo estaba ya lo bastante curado como para no
correr peligro, pero aquel sol poda revelarse fatal para las
pequeas incisiones que ella se hiciera en el dedo.
Alrededor de l, la vegetacin se agitaba como una
miasma. Doquiera que la luz alcanzaba las enredaderas y los
rboles, las cortezas se entreabran comenzando a rezumar.
El flujo de la descomposicin.
Insectos sin nombre comenzaron a zumbar
agoreramente en medio del creciente hedor. De repente,
Covenant comprendi el temor de Linden. Haba previsto
antes que l la posibilidad de que hasta un gigante poda
enfermar y sucumbir si respiraba en exceso aquel aire, o si
era picado por demasiados de aquellos insectos. Y esto
agravaba todo lo dems.
No se mova. Sus ojos tenan un aspecto vidriado y
parecan mirar hacia su propio interior. En su nudillo se
formaban perlas rojas, que despus caan sobre la suciedad.
Impulsado por la exasperacin y la alarma, Covenant le grit:
- Demonios! Te dije que te vendaras ese d e d o . Y
piensa algo. Nos hallamos ante un gran problema.
Ella se encogi de miedo.

- No -susurr. La delicadeza de sus facciones pareca


diluirse-. No. No lo comprendes, no puedes sentirlo. Nunca
antes haba sido as no puedo recordar -Trag saliva
con dificultad para ahogar un gemido. Luego, su tono se
hizo impersonal y mortecino-. No puedes sentirlo. Es
espantoso. No puedes combatirlo.
Efluvios de vapor pasaban ante su semblante como si
tambin ella hubiera comenzado a pudrirse.
Obligado por la urgencia, Covenant la zarande por los
hombros, clavndole los dedos.
- Quiz yo no pueda. Pero t s. Eres la Solsapiente.
Para qu te crees que ests aqu?
La Solsapiente. Los elohim le otorgaron aquel ttulo.
Durante un breve lapso de tiempo, su mirada se torn
salvaje; y l temi haber desgarrado el fino tejido de su
cordura. Pero entonces lo mir directamente con tal
intensidad que hizo que se tambaleara. De pronto, ella fue
alabastro y diamante entre sus manos.
- Aprtate de m -articul con claridad-. T no das
bastante para tener el derecho.
Le implor silenciosamente, pero ella no cedi. Cuando
dej caer los brazos y retrocedi, ella le dio la espalda como
si lo excluyera de su vida.
- Consigue madera que est an verde -advirti a la
Primera-. Ramas o lo que encuentres. -Pareca,
contradictoriamente, fuerte y frgil a la vez, inalcanzable-.

Moja en vitrim los extremos y encindelos. El humo nos


proteger parcialmente.
La Primera enarc una ceja captando la tensin
existente entre Covenant y Linden. Mas los gigantes no
vacilaron: conocan su sentido de la salud. En escasos
momentos, cortaron varias ramas de los rboles que estaban
a su alrededor para hacer teas con ellas. Encorvado protest
ante la idea de que usaran su precioso vitrim para tal
propsito, pero le pas una de sus redomas a la Primera
inmediatamente. Al poco, los cuatro gigantes y Cail
ondeaban antorchas que humeaban suficientemente como
para paliar el hedor de la podredumbre. Grandes insectos
voladores que merodeaban con ansia a su alrededor,
sasalieron disparados en busca de otra presa.
Una vez recogidas y empaquetadas sus pertenencias, la
Primera se volvi hacia Linden solicitando instrucciones,
reconociendo tcitamente el cambio que se haba producido
en la Escogida. Covenant era Giganteamigo y portador del
anillo, pero la supervivencia del grupo dependa ahora
nicamente de la percepcin de Linden.
Sin dirigir una sola mirada a Covenant, Linden asinti.
Luego ocup el lugar de Encorvado tras la Primera y
Honninscrave; y reanudaron la marcha.
Con la capacidad disminuida por el humo y la
podredumbre, pugnaban por abrirse paso a travs de la
salvaje regin. Las enredaderas que fueran demasiado duras

para la espada de la Primera se revelaban ahora, bajo la


peculiar corrupcin del aura escarlata del sol, plagadas de
hinchazones que reventaban y ulceras entreabiertas. Los
troncos y races de algunos rboles llenos de agujeros que
llegaban hasta lo ms profundo. Otros haban perdido
anchas tiras de corteza, exponiendo su madera a la fatal
voracidad de las termitas. El narcotizante dulzor de las
orqudeas se introduca de vez en cuando en el acre humo.
Covenant senta que estaba caminando entre los resultados
que el Amo Execrable se haba esforzado en conseguir desde
haca ms de tres mil quinientos aos, la profanacin de toda
la salud del Reino, tornndola leprosidad. El Despreciativo
emerga en el anticipo de su victoria. La belleza del Reino y
de la Ley haba sido destruida. Con el humo en los ojos y la
revulsin en el estmago, e imgenes de dolor y gangrena
por todas partes, Covenant se descubri rogando por un sol
que durase solamente dos das.
Pero aquel sol rojo tena una ventaja: la descomposicin
de la madera permita a la Primera volver a abrirse paso de
nuevo. El grupo fue capaz de acelerar su marcha. Y
finalmente el salvaje bosque de enebros dio paso a un rea
de alta y espesa hierba tan corrupta y pegajosa como una
cinaga. La Primera orden hacer un alto para comer
frugalmente y beber un poco de diamantina.
Covenant necesitaba el licor, pero apenas pudo comer.
No poda apartar la vista del hinchado dedo de Linden.

La enfermedad del Son Ban, pens angustiado. Ella la


haba sufrido en otra ocasin. Sunder y Hollian, que se
hallaban familiarizados con aquel mal, creyeron que morira.
Jams podra olvidar su aspecto cuando yaca indefensa y
presa de convulsiones como en la peor de sus pesadillas.
Slo su sentido de la salud y el voure la haban salvado.
Aquel recuerdo le oblig a arriesgarse a provocar su
clera. Con mayor aspereza de la que pretenda, comenz:
- Crea haberte dicho
- Y yo te contest -le replic ella- que me dejases en paz.
No necesito que hagas el papel de madre conmigo.
Pero l se enfrent abiertamente, obligndola a que
reconociera que tena razn. Despus de un momento, la
beligerancia de Linden cedi. Frunciendo el ceo, volvi la
cabeza hacia otro lado.
- No tienes por qu preocuparte de eso -suspir-. S lo
que estoy haciendo. Meayuda a concentrarme.
- Te ayuda? -No poda entenderla.
- Sunder estaba en lo cierto -le respondi-. ste es el
peor, el Sol de Pestilencia. Me succiona o me inunda. No
s ni cmo describirlo. Me convierto en l y l se convierte
en m. -El simple empeo de explicar su estado mediante
palabras le provocaba estremecimientos. Deliberadamente
alz la mano y se mir el dedo-. El dolor. En cierto modo me
alarma; y me ayuda a matenerme al margen.
Covenant asinti, qu otra cosa poda hacer? Su

vulnerabilidad era terrible para l.


- No dejes que empeore -le dijo en tono suave.
Luego intent de nuevo forzar a su estmago para que
aceptara algn alimento.
El resto del da fue atroz. Y el siguiente peor an. Pero a
primeras horas de la tarde, en medio del ruido que producan
incontables cigarras y los penetrantes zumbidos de
frustracin de grandes mosquitos ahuyentados por el humo,
el grupo lleg a una regin de colinas donde grandes y lisas
rocas an sobresalan de los cenegales cubiertos de moho y
la hiedra que las rodeaban. Aquello les proporcion un lugar
para acampar. Pero cuando el sol volvi a salir, cuanto les
circundaba se torn de un sucio color pardo.
Despus de que hubieran transcurrido solamente dos
das.
La altura de las rocas protega a los viajeros de los
efectos del Sol del Desierto sobre la putrefacta vegetacin.
Todo lo que el Sol Frtil haba producido y el de
Pestilencia arruinado pareca hecho de cera. Aquel
amarronado sol lo funda todo, reduciendo cada fibra
vegetal, cada tipo de savia o secrecin, cada monstruoso
insecto, a un mismo lodo grisceo y necrtico. Los pocos
arbustos que haba en el lugar se deshacan como velas
demasiado calientes. Los cenegales y la hiedra formaban
arroyuelos que se remansaban en turbios charcos en las

partes bajas del terreno; los insectos del amanecer caan


como gotas de lluvia slidas. Entonces el lodo desapareci
como si el Sol Desrtico se lo hubiese bebido.
Poco antes de media maana, cada cuesta, declive y
palmo del suelo haba sido quemado hasta convertirse en
ruinas y polvo.
Para los gigantes el proceso resultaban ms horrible
que todo lo que haban visto anteriormente. Hasta entonces
el poder del Sol Ban haba ido creciendo por etapas. La
vegetacin creca naturalmente, y los insectos y la
podredumbre podan ser incluidos en la categora de la
experiencia normal. Pero nada haba preparado a los
acompaantes de Covenant para la rauda y total destruccin
de tan prodigiosa vegetacin y pestilencia.
Mirando a su alrededor, la Primera suspir.
- Ah, Cable Soadordelmar! No me extraa que
carecieras de voz para expresar tales visiones -dijo-. Lo que
me extraa es que pudieras soportarlas, y que las soportaras
en soledad.
Encorvado se cogi a ella como si el vrtigo lo
dominase. En el rostro de Tejenieblas se delataba la nusea.
Haba aprendido a dudar de s mismo, y ahora las cosas en
que no poda confiar cubran el mundo. Pero los profundos
ojos de Honninscrave flameaban. Eran los ojos de un
hombre que saba, sin duda alguna, que estaba en lo cierto.
Secamente, Linden le pidi un cuchillo a Encorvado.

Durante un momento, ste no le pudo contestar. Pero por fin


la Primera reaccion, apartando de s la cruel visin del
pramo; y su marido reaccion con ella.
Aturdidamente, Encorvado entreg su cuchillo a
Linden. Ella us la punta para hacer una incisin en su
infectado dedo. Limpi completamente la herida con vitrim y
luego la cubri con un ligero vendaje. Al terminar, alz la
cabeza; y su mirada pareca tan intensa como la de
Honninscrave. Y como l, pareca ansiosa por continuar. O
como Ama Superior Elena, quien fue conducida por un
inexplicable aborrecimiento y amor, y por el deseo de poder,
a la demencial ruptura de la Ley de la Muerte. Despus de
tan slo tres das bajo el Sol Ban, Linden pareca capaz de
tales cosas.
Pronto el grupo volvi a enfilar hacia el sudoeste a
travs de una tierra balda que se haba convertido en poco
menos que un yunque para la fiera brutalidad del sol.
Aquello aviv an ms los recuerdos de Covenant. Una
calina tan densa como una alucinacin y aclarada por el
polvo hasta el color del desaliento, le retrotraa al pasado.
Linden y l fueron convocados a la Atalaya de Kevin un da
lluvioso, pero aquella noche el padre de Sunder, Nassic,
haba sido asesinado y, al da siguiente, se alz un Sol
Desrtico, y Covenant y Linden descubrieron a un Delirante
en medio de la hostilidad de Pedrada Mithil.

Gran parte de las consecuencias recayeron directamente


sobre los hombros de Sunder. Como Gravanlico de la
pedraria, se le exigi ofrendar las vidas de su propia esposa
y su hijo para que su sangre sirviese a la aldea. Y luego las
acciones del Delirante le costaron la vida de su padre, y le
obligaron a sacrificar a su amigo Marid al Sol Ban,
enfrentndole a la necesidad de verter tambin la sangre de
su madre. Todas estas cosas le llevaron a dejar su cargo en
bien del Incrdulo y la Escogida, y tambin en bien suyo,
puesto que pudo liberarse de la responsabilidad de ms
asesinatos.
Y fue tambin durante la fase desrtica del Sol Ban
cuando la vida de Covenant se vio radicalmente alterada. La
corrupcin que aquel sol provocaba hizo a Marid lo bastante
monstruo como para inflingir la malicia del Despreciativo.
Ms all del yermo de las Llanuras Meridionales, Marid
clav sus venenosos colmillos entre los huesos del
antebrazo de Covenant, crucificndolo en el destino que el
Amo Execrable le haba preparado.
Un destino de fuego. En la pesadilla de magia
indomeable, su propio terrible amor y angustia desgarraban
el mundo.
El sol no le permita pensar en ninguna otra cosa. El
grupo tena suficientes reservas de agua, diamantina y
alimentos; y cuando la calina cobr atributos de vrtigo
despojando de fuerza las piernas de Covenant,

Honninscrave carg con l. Vasallodelmar haba hecho lo


mismo en ms de una ocasin, sostenindole en el
esperanzado y azaroso camino. Pero ahora no exista ms
que la calina, el vrtigo y la desesperacin y el incesante
martilleo del sol.
Tambin aquella fase del Sol Ban dur solamente dos
das. Pero le sucedi otra manifestacin de pestilencia.
El calor teido de rojo fue esta vez menos severo. Las
estragadas Llanuras no presentaban nada susceptible de ser
corrompido. Y ahora la vida de los insectos estaba limitada a
criaturas que tenan su hogar dentro de la tierra. No
obstante, este sol era perverso e inclemente a su propio
modo. Despojaba de cualquier sombra o humedad a la
llanura. Y antes de que terminara, los viajeros empezaron a
encontrar ciervos en agujeros como escarabajos y
escorpiones tan grandes como lobos entre las colinas bajas.
Mas la espada de la Primera mantena a raya tales amenazas.
Y teniendo en cuenta que Honninscrave y Tejenieblas se
encargaban del peso adicional que Covenant y Linden
suponan, el grupo avanzaba a gran velocidad.
A pesar de su natural fortaleza, los gigantes se estaban
debilitando, extenuados por el polvo, el calor y la distancia.
Pero tras el segundo da de pestilencia vino un Sol de Lluvia.
Situndose sobre rocas para saludar el amanecer, los
compaeros sintieron la nueva frescura contra los rostros
cuando apareci el sol circundando de azul como una

condensacin del profundo azul del firmamento. Y casi de


inmediato negros nubarrones comenzaron a reunirse en el
oeste.
El corazn de Covenant se ensanch al pensar en la
lluvia. Pero cuando el viento aument su fuerza enredando
con insistencia las sucias cabellera y barba, record lo difcil
que resultaban viajar bajo un sol semejante.
- Vamos a necesitar cuerda -dijo, volvindose hacia la
Primera. El viento zumbaba en sus odos-. De ese modo no
nos separaremos unos de otros.
Linden estaba mirando al sudoeste como si la idea de
Piedra Deleitosa consumiera todos sus pensamientos.
- La lluvia no resultar peligrosa -dijo con indiferencia-,
pero va a ser muy intensa.
Tras mirar hacia las nubes, la Primera asinti.
Tejenieblas desat su fardo extrayendo un rollo de cuerda
de l.
Era demasiado gruesa y pesada para ser atada en torno
a Covenant y Linden sin quitarles libertad de movimientos.
Cuando cayeron las primeras gotas, pesadas como guijarros,
la espadachina at la cuerda a su mueca, y le devolvi el
cabo a Tejenieblas, quien la afianz.
Escrut por un instante el terreno para memorizar
puntos de referencia, y luego se adentr en la tormenta que,
por momentos, se tornaba ms sombra.
Tan ruidosa como una multitud, la lluvia se precipitaba

desde el este. Las nubes velaban el horizonte sin dejar pasar


la luz. La oscuridad caa en los ojos de Covenant con el
agua. Apenas poda ver a la Primera a la cabeza del grupo. La
deforme silueta de Encorvado le resultaba borrosa. El viento
se apoyaba sobre el hombro izquierdo de Covenant. Sus
botas empezaban a deslizarse bajo l. Sin transicin, un firme
tan reseco como si por el hubieran pasado siglos de desierto
se haba convertido en fango. Charcos, que acababan de
formarse, punteaban el suelo. Las gotas golpeaban como
garrotes. Covenant se agarraba a la cuerda ciegamente.
sta lo conduca a un blanco abismo de lluvia. El mundo
se haba quedado reducido a aquellos latigazos y bramidos
demenciales, a aquella desoladora frialdad. Deba haber
recuperado su capa antes de que empezara a llover: su
camiseta careca de sentido bajo aquel diluvio. Cmo poda
existir tanta agua cuando durante das las Llanuras del Norte
y el Reino haban estado tan desesperadamente sedientos?
Ante l slo quedaba la silueta de Encorvado, difcil de
distinguir, pero todava slida; lo nico slido aparte de la
cuerda. Cuando intentaba mirar a su alrededor buscando a
Cail, Tejenieblas, Vain y Buscadolores, el temporal le azotaba
en pleno rostro. Vagaba por una tierra condenada porque
haba fracasado en encontrar una respuesta a sus sueos.
Durante un momento, incluso Encorvado desapareci.
Aquel castigo se llevaba hasta el menor vestigio de luz y
formas. Con las manos insensibles por la lepra y el fro,

Covenant nicamente poda estar seguro de la cuerda, atada


bajo su codo, cuando apoyaba todo su peso sobre ella.
Mucho despus de que empezara a creer que aquel tormento
cesara y que el grupo podra hallar algn refugio o un
simple escondrijo mientras durase el aguacero, la cuerda tir
de l hacia delante.
Pero entonces, tan repentinamente como las
intimidaciones que haban cambiado su vida, una sacudida
le hizo retroceder, obligndolo a pararse; y casi cay.
Mientras procuraba recobrar el equilibrio la cuerda se afloj.
Antes de que se recobrara, algo pesado le golpe,
hacindole caer sobre el fango.
La tormenta tena un extrao eco, como si hubiera gente
gritando a su alrededor.
Casi de inmediato unas enormes manos le ayudaron a
ponerse en pie. Un gigante, Encorvado. Haba retrocedido
algunos pasos, obligando a detenerse a la formacin.
La lluvia quedaba a sus espaldas. Vio a tres personas
frente a l. Todas se parecan a Cail.
Una de ellas lo cogi del brazo y acerc la boca a su
odo. La voz de Cail apenas si le lleg entre el fragor.
- Aqu estn Durris y Fole de los haruchai! Vienen
junto con otros de nuestro pueblo para enfrentarse al Clave!
La lluvia se ensaaba con Covenant, y el viento
oscilaba a travs de l.
- Dnde estn Sunder y Hollian? -grit.

Borrosas bajo la furia de la tormenta, otras dos figuras


se hicieron visibles. Una de ellas pareci tenderle a
Covenant un objeto.
De ste brotaba un intenso fulgor blanquecino a pesar
del temporal, horadando las tinieblas. La incandescencia
proceda de una lmpida gema que haba sido engastada en
una gran espada, justo en la cruz donde se unan hoja y
empuadura. Su llamear crepitaba bajo la lluvia, y la luz
misma fulga como si fuese invulnerable ante temporal
alguno.
El krill de Loric.
Ilumin cuantos rostros rodeaban a Covenant: los de
Cail y sus parientes, Durris v Fole; el de Tejenieblas,
flanqueado por Vain y Buscadolores. los de Encorvado, la
Primera y Honninscrave apindose con Linden entre ellos.
Y los de aquellos dos que portaban el krill.
Sunder, hijo de Nassic, Gravanlico de Pedrada Mithil.
Hollian, hija de Amith, eh- Estigmatizada.

OCHO: Los defensores del Reino


La lluvia caa estrepitosamente. La tormenta estaba llena
de voces que Covenant no poda or. Los labios de Sunder
no producan sonido alguno. Hollian entrecerraba los ojos
ante el agua que le azotaba el rostro como si no supiera si
rer o llorar. Covenant ansiaba ir hacia ellos para estrecharlos
entre sus brazos, alegrndose de que estuvieran vivos, pero
el resplandor del krill lo detena. Ignoraba su significado. Su
antebrazo le dola a causa del veneno, al coger el krill.
Cail le habl directamente al odo.
- El Gravanlico te pregunta si la bsqueda ha tenido
xito!
Covenant se cubri el rostro ante aquello, oprimiendo el
inminente fuego del anillo contra los huesos de su crneo.
La lluvia era excesiva para l; y un reprimido sollozo
atenazaba su pecho. Haba deseado tanto hallar salvos a
Sunder y Hollian que ni por un instante consider lo que la
ruina de las pesquisas significaba para ellos.
El odo de la Primera fue ms agudo que el suyo. Haba
escuchado la pregunta de Sunder. Procur dirigir la voz para
contestarle entre el fragor.
- La Bsqueda fracas! -El esfuerzo haca cortantes
aquellas palabras-. Cable Soadordelmar est muerto!
Hemos venido en pos de otra esperanza!

La gritada contestacin de Sunder apenas fue audible.


- No encontraris a nadie!
Entonces la luz disminuy: el Gravanlico se haba dado
la vuelta. Blandiendo en alto el k rill para guiar al grupo, se
adentr en la tormenta.
Covenant dej caer las manos como en un grito que no
pudiera emitir.
Durante un instante nadie sigui a Sunder. Silueteada
contra el resplandor del k ri l l , Hollian se ergua ante
Covenant y Linden. l apenas se dio cuenta de que se le
acercaba para darle un fuerte abrazo de bienvenida. Antes
de que pudiese corresponderle, se apart para abrazar a
Linden.
Pero aquel escueto gesto le hizo recobrarse. Constitua
como un acto de expiacin, o afirmacin de que la vuelta de
Linden y l era ms importante que ninguna esperanza.
Cuando Cail le inst a seguir la luz, se oblig a poner en
movimiento sus entumecidos miembros.
Se encontraban en un declive entre colinas. El agua le
llegaba hasta las rodillas. Pero la corriente discurra en la
direccin que llevaban, y Cail le daba su apoyo. El haruchai
pareca ms seguro que nunca. Deba tratarse de la
comunin mental de su pueblo, la misma que guiara a Durris
y Fole, seguidos por los pedrarianos, hasta ellos. Y Cail ya
no estaba aislado. Ni el barro, la corriente o la lluvia eran
capaces de hacerle perder el paso. Sostena a Covenant

como si fuese una figura de granito.


Covenant haba perdido toda nocin de sus
compaeros, pero no le preocupaba. Confiaba en los otros
haruchai tanto como en Cail. Concentrndose en no frenar
el avance, segua a Sunder con toda la rapidez que el
desequilibrio y el agotamiento le permitan.
Bajo el temporal, el camino resultaba largo y penoso.
Pero al fin, tanto l como Cail tuvieron atisbo de una roca,
viendo reflejarse borrosamente la luz del k rill de Sunder
contra los contornos de una amplia hendidura semejante a
una cueva. Sunder penetr sin vacilar, utilizando la plateada
incandescencia del k rill para encender una pila de lea ya
preparada. A continuacin envolvi de nuevo la hoja,
deslizndola en el interior del justillo de cuero que llevaba.
Aunque las llamas daban menos luz que el krill,
iluminaban una gran zona y permita ver haces de madera y
lechos situados junto a las paredes. Los pedrarianos y
haruchai haban ya establecido all un campamento.
La gruta era alta pero poco profunda, apenas una
depresin en el lado de una colina. La inclinacin del techo
haca que el agua de la lluvia cayese goteando sobre el suelo
y, por tanto, la caverna estaba hmeda y no era fcil
mantener encendido el fuego. Pero incluso aquel precario
refugio supona un blsamo para los castigados nervios de
Covenant. Se inclinaba hacia las llamas frotndose en un
intento de paliar el paralizante fro que le embargaba,

contemplando a Sunder mientras el grupo llegaba para


reunirse con l.
Durris conduca a los cuatro gigantes. Fole guiaba a
Linden como si hubiese tomado posesin del cargo que
eligiera Tejenieblas. Vain y Buscadolores entraron a la vez,
aunque apenas si se adentraron en la cueva para evitar el
azote de la lluvia. Y Hollian iba acompaada por Harn, el
haruchai que tomara a la eh- Estigmatizada a su cargo desde
los das en que Covenant la rescat de la prisin de Piedra
Deleitosa y el Fuego Bnico.
Covenant lo mir. Cuando Sunder y Hollian
abandonaron Lnea del Mar para emprender la misin contra
el Clave, Harn los acompa. Aunque no solo: tambin fue
Stell, el haruchai que protegiera a Sunder.
Dnde estaba Stell?
No, ms que eso, an peor que eso. Dnde se hallaban
los hombres y mujeres del Reino, los habitantes de los
pueblos que Sunder y Hollian haban ido a reunir? Y dnde
los otros haruchai? Tras la espantosa matanza que el Clave
desencaden sobre su pueblo, por qu solamente Durris y
Fole fueron enviados a presentar batalla?
No encontraris a nadie aqu
Haba triunfado ya el na- Mhoram?
Trat de dirigirse a Sunder, situado al otro lado de la
hoguera, pero movi las mandbulas sin lograr decir palabra.
Bajo la gruta, la tormenta quedaba amortiguada pese a ser

incesante, tan vida y feroz como una enorme bestia. Y


Sunder haba cambiado. A pesar de la gran cantidad de
sangre que por su cargo de Gravanlico de Pedraria Mithil se
vio obligado a derramar, nunca tuvo la apariencia de un
hombre que supiera como matar. Pero ahora la tena.
Cuando Covenant lo encontr por primera vez, las
juveniles facciones del pedrariano reflejaban confusin y
tormento, por los problemas no resueltos de su pedraria. Su
padre le haba enseado que el mundo no era como los
Caballeros decan, un lugar de expiacin por las ofensas
humanas y, en consecuencia, nunca aprendi a aceptar o
perdonar las acciones que el gobiero del Clave y la
constriccin del Sol Ban le haban obligado a cometer. La
revulsin haba marcado su frente, sus ojos estaban
hundidos por tanto remordimiento, sus dientes apretados
como si masticase el amargo cartlago de su irreconcliacin.
Pero ahora pareca tan afilado y cortante como el pual que
una vez utilizara para sacrificar las vidas de quienes amaba.
Sus ojos centelleaban igual que dagas alumbradas por la
hoguera. Y en todos sus movimientos se delataba la tensin
de una clera asfixiante, una ira extremada e incomprensible
que no le era dado manifestar.
Su semblante no era el adecuado para una bienvenida.
La Primera acababa de decir que la Bsqueda haba
fracasado. No obstante, sus ademanes sugeran que aquella
ferocidad no iba dirigida contra el Incrdulo, cuyo encuentro

incluso le haba producido una alegra o alivio que no le


haba sido posible expresar.
Desalentado, Covenant mir a Hollian buscando una
explicacin.
Tambin la eh- Estigmatizada mostraba signos de su
vida reciente. La camisola de cuero apareca desgarrada en
diversos lugares y apresuradamente remendada. Sus brazos
y piernas estaban delgados a consecuencia de la escasa
comida y el peligro constante. Y aun as, contrastaba
singularmente con Sunder.
Ambos pertenecan a la recia estirpe de los pedrarianos,
de pelo oscuro y estatura no excesiva, aunque ella era ms
joven que l. Pero sus vidas haban sido por completo
diferentes. Hasta aquel suceso que le cost la prdida de su
hogar en Pedraria Cristal, cuando el Caballero exigi su vida
y fue rescatada por Covenant, Linden y Sunder, haba sido
la miembro ms apreciada de su comunidad. Como ehEstigmatizada, capaz de predecir las fases del Sol Ban, se la
haba considerado de inestimable provecho para su pueblo.
En su pasado haba poco del desgarro y las dudas que
colmaban los das de Sunder. Y esta diferencia se haba
agudizado ahora. Ella estaba ms radiante que colrica,
clida en su saludo de encuentro cuando l se haba
comportado con rigidez y sequedad. Si las miradas que
diriga al Gravanlico no hubieran conllevado tanta ternura,
Covenant hubiera credo que los pedrarianos se haban

convertido en dos extraos.


Pero la negra cabellera que flotaba como alas de cuervo
sobre sus hombros cuando se mova, no haba cambiado.
An le daba aspecto de fatalidad, un aire de predestinacin.
Avergonzado, Covenant descubri que ni siquiera
saba qu decirle. Tanto ella como Sunder le resultaban
demasiado ntimos, significaban demasiado. Aqu no
encontraris a nadie. Observndoles con ms atencin, dio
cuenta de que no eran en absoluto extraos el uno para el
otro. Sunder estaba tenso precisamente porque Hollian
refulga; y la luminiscencia de ella proceda de la misma raz
que la afliccin de l. Pero aquel vislumbre no proporcion a
Covenant palabras que pudiera pronunciar sin miedo.
Qu haba sido de Stell?
Qu de los pobladores del Reino? Y de los haruchai?
Qu les haba ocurrido a los pedrarianos?
La Primera trat de salvar el incmodo silencio con la
cortesa propia de los gigantes. En el pasado, el papel de
suavizador en tales situaciones haba correspondido a
Honninscrave, pero ya careca de nimo para eso.
- Piedra y Mar! -comenz-. Me complace saludaros
nuevamente, Sunder el Gravanlico y Hollian ehEstigmatizada. Cuando partimos apenas si me atreva a soar
con que volveramos a encontrarnos. Resulta
Un sbito cuchicheo de Linden detuvo a la Primera.
Haba estado mirando fijamente a Hollian, y su exclamacin

acall a los reunidos, horadando claramente la densa cortina


del temporal.
- Covenant. Ella est preada.
Oh, Dios mo.
La esbelta silueta de Hollian no indicaba nada. Pero
haban transcurrido casi noventa das desde que los
pedrarianos abandonaran Lnea del Mar. La declaracin de
Linden los convenci de inmediato; su percepcin no poda
errar en una cosa as.
El sbito peso que le acarre la noticia lo forzaba hacia
el suelo. Sus piernas se negaban a soportar aquella
revelacin. Preada.
Esa era la causa del fulgor de Hollian y de la ira de
Sunder. Ella estaba contenta porque lo amaba. Y porque
tambin l la amaba, estaba aterrado. El empeo en pos del
rbol nico haba fracasado. El propsito por el cual
Covenant mand retornar a las Tierras Altas a los
pedrarianos haba fracasado. Y Sunder, en otros tiempos, se
haba visto obligado a matar a su esposa y a su hijo. Ahora,
ya no le quedaba sitio alguno adonde regresar.
- Oh, Sunder -Covenant no saba que estaba hablando
en voz alta. Inclin la cabeza, que debera haber estado
cubierta por ceniza y maldiciones. Sus ojos estaban
hmedos-. Perdname. Lo siento en el alma.
- Ha sido culpa tuya que la Bsqueda fracasara? inquiri Sunder. Su tono era tan cortante como el odio-.

Nos has situado en tal tesitura que mi propio error ha


abierto la ltima puerta de la perdicin?
- S -contest Covenant, sin saber, ni preocuparle, si lo
haba hecho en voz alta o para s.
- Entonces escchame, ur- Amo. -El tono de Sunder se
hizo ms confidencial, teido de tristeza-. Incrdulo y
portador del oro blanco, curador y revelador de la vida. Aferraba por los hombros a Covenant-. Escchame.
Covenat alz la cabeza procurando controlarse. El
Gravanlico se cerna sobre l, con los ojos turbios, con
gotas de agua que haca brillar la hoguera bajando hacia sus
tensas mandbulas.
- Cuando por primera vez me persuadiste para que
abandonara mi cargo y hogar en Pedraria Mithil -dijo con
dificultad-, te rogu que no me traicionaras. Me obligaste a
un demencial peregrinaje bajo el Sol del Desierto en pos de
mi amigo Marid, a quien fuiste incapaz de salvar; y te
negaste a que usara mi sangre para ayudarte, y me obligaste
a comer a l i a n t h a que yo consideraba venenosa; y
obedecindote, te di algo ms importante que la fidelidad. Te
rogu que dieses un significado para mi vida, y para la
muerte de Nassic, mi padre. Y an no estabas satisfecho,
porque salvaste del peligro de Pedraria Cristal a Hollian, hija
de Amith, como si fuera tu deseo que me enamorase de ella.
Y cuando juntos camos en manos del Clave nos liberaste de
aquella prisin, restaurando nuestras vidas.

Y an no estabas satisfecho. Cuando nos enseaste a


conocer la maldad del Clave, te volviste de espalda a su
crimen, aunque el Reino entero clamaba por la retribucin.
Ah me traicionaste, ur- Amo. Dejaste de lado el sentido del
que yo tanta necesidad tena. A cambio, me ofreciste una
tarea que sobrepasaba mis fuerzas.
Todo aquello era cierto. A causa de la sangre perdida, la
pasin y la locura, Covenant se haba hecho responsable de
la verdad que exigi que Sunder aceptara. Y despus haba
fracasado. Qu otro nombre tena aquello, sino el de
traicin? Las acusaciones de Sunder le provocaron lgrimas
y remordimiento.
Pero Sunder tampoco estaba satisfecho.
- Por tanto -prosigui secamente-, tengo derecho a que
me escuches, ur- Amo e Incrdulo, portador del oro blanco dijo como si estuviera dirigindose a los ardientes regueros
que discurran por el rostro de Covenant-, me has
traicionado, pero me alegro de que hayas vuelto. Aunque
ests desesperado, eres la nica esperanza con que cuento.
Tienes en tus manos la potestad de afirmar o negar la verdad
que desees, y es mi anhelo el servirte. Mientras t
permanezcas, jams aceptar la desesperacin ni la
condenacin. No habr traicin ni fracaso mientras me sigas
sosteniendo. Y si la verdad que enseas se ha de perder al
fin, ser para m un consuelo que mi amada y yo no debamos
soportar esa prdida en soledad.

Escchame, Covenant -insisti-. No hay palabras


suficientes para decirlo. Me alegro de que hayas venido.
En silencio, Covenant rode con los brazos el cuello de
Sunder.
El llanto de su corazn era tambin una promesa. Esta
vez no se volvera de espaldas. Esta vez vencera a aquellos
bastardos.
Permaneci all hasta que el abrazo con que el
Gravanlico le responda logr confortarlo.
Entonces, Encorvado rompi el silencio aclarndose la
garganta con un carraspeo; y Linden dijo con voz alterada
por la empatia:
- Ya era hora. Crea que n u n ca ibais a empezar a
hablaros.
Se hallaba al lado de Hollian, como si momentneamente
se hubieran convertido en hermanas.
Covenant afloj la presin, pero continu sin soltar al
Gravanlico durante unos instantes ms. Tragando saliva
con dificultad, murmur:
- Mhoram sola decir cosas as. Comienzas a parecerte a
l. El Reino es todava capaz de dar personas como t. Y
como Hollian. -Al recordar al Amo que haba muerto haca
tanto tiempo, tuvo que parpadear repetidamente para que no
se nublara su vista. -El Execrable piensa que todo lo que
tiene que hacer es romper el Arco del Tiempo y destruir el
mundo. Pero se equivoca. La belleza no es tan fcil de

destruir-. Recordando una cancin que Lena le cantaba


cuando era an una muchacha y l un recin llegado al
Reino, cit suavemente-: Sobrevivir el espritu que a la flor
alimenta.
Con una media sonrisa, Sunder se puso en pie.
Covenant se le uni, y los dos se encararon a sus
compaeros. Sunder le dijo a la Primera:
- Perdname por no saludaros. La noticia de lo acaecido
a la Bsqueda me afect cruelmente. Pero vens de muy lejos
y habis atravesado regiones desconocidas de la Tierra,
sometindoos a sufrimientos y peligros, y al fin nos hemos
reunido. El Reino tiene necesidad de vosotros, y quizs
nosotros
tambin
podamos
ayudaros.
-Present
ceremoniosamente a Durris y Fole, por si los gigantes no
haban odo antes sus nombres; y concluy-: Aunque
nuestra comida es escasa, quisiramos que la compartieseis.
La Primera correspondi presentando a Tejenieblas a
los pedrarianos. Ya conocan a Vain, y ella ignoraba a
Buscadolores como si ste no mereciera su atencin.
Despus de recorrer con la mirada la poco profunda y
hmeda caverna, anunci:
- Parece ms adecuado que seamos nosotros quienes
os ofrezcamos nuestras provisiones. Gravanlico, a qu
distancia nos encontramos de esa Piedra Deleitosa que
Giganteamigo busca?
- A cinco das de viaje -respondi Sunder-; o puede que

tres, si no nos preocupa escondernos para pasar


desapercibidos al Clave.
- Entonces -afirm la Primera-, estamos a punto de ser
recompensados, y tambin vosotros necesitis una
recompensa. -Mir deliberadamente la delgadez de Hollian-.
Celebremos pues este encuentro y este refugio con comida.
Abri su atado y los dems gigantes siguieron su
ejemplo. Honninscrave y Tejenieblas comenzaron a cocinar.
Encorvado procur desembarazarse de algunos de los
bultos que llevaba a la espalda. La lluvia prosegua
martilleando sin tregua la colina, y el agua bajaba por el
inclinado techo formando charcos en el suelo. Mas pese a
ello, la relativa sequedad y calidez de aquel refugio resultaba
consoladora. Covenant haba odo en alguna parte que el
permanecer expuestos a una lluvia incesante poda hacer
enloquecer a la gente. Mesndose la barba con los
insensibles dedos, contemplaba a sus compaeros y trataba
de reunir el suficiente valor para formular ciertas preguntas.
La Primera y Encorvado se mantenan impvidos pese a
la lluvia, el cansancio y el desaliento. Mientras aguardaba a
que la comida estuviera dispuesta, ella desenvain su
enorme espada y empez a secarla meticulosamente, y l fue
a reunirse con Sunder para recordar sus anteriores
encuentros y aventuras en el Llano de Sarn con su
incorregible deseo de diversin. Pero Tejenieblas estaba an
embotado, vacilante. Hasta el punto de que pareca incapaz

de elegir cules eran los bultos que deba abrir, y sigui


confuso ante tan simple eleccin hasta que Honninscrave se
lo indic con un gruido. Ni el tiempo ni los combates
mantenidos contra los arghuleh lo haban librado de su
desconfianza en s mismo, e incluso pareca ir aumentando.
Y el capitn recordaba cada vez menos a un gigante.
Mostraba una pasmosa carencia de entusiasmo por reunirse
con los pedrarianos, los recin llegados haruchai, e incluso
la perspectiva de poder comer algo. Todos sus movimientos
eran obligaciones que ejecutaba para que el tiempo
transcurriera hasta llegar a su meta, hasta que se le
presentara la oportunidad de cumplir su propsito.
Covenant desconoca el contenido de ese propsito, pero la
mera suposicin de lo que pudiera ser, le haca estremecerse.
Honninscrave pareca decidido a reunirse con su hermano a
cualquier coste.
Covenant ansiaba pedirle una explicacin; pero no era
posible all hablar en privado. Dejando de lado aquel asunto,
pase la mirada sobre el resto de los reunidos.
Linden se haba llevado a Hollian un sitio ms seco
junto a una pared y la estaba examinando con sus sentidos,
tratando de averiguar la salud y el crecimiento del hijo que
llevaba. El sonido del aguacero cubra sus tranquilas voces.
Luego Linden anunci con conviccin:
- Es un nio. -Y los oscuros ojos de Hollian se
volvieron hacia Sunder, resplandeciendo.

Vain y Buscadolores no se haban movido. El primero


pareca ajeno al agua que discurra por su piel ebrnea
empapando su harapienta tnica. Y ni siquiera la lluvia que
caa directamente sobre l, alcanzaba al Designado: pasaba a
travs suyo como si perteneciesen a distintas realidades.
Cerca de la entrada de la gruta, se hallaban los haruchai
en un disperso grupo. Durris y Fole contemplaban el
temporal, mientras Cail y Harn miraban hacia el interior. Si
compartan mentalmente lo que vea cada uno, sus
imperturbables expresiones no daban muestras de
intercambio.
Como Guardianes de Sangre, pens Covenant. Cada
uno de ellos parece conocer instintivamente lo que
cualquiera de los otros sabe. La nica diferencia la constitua
el que estos haruchai no eran inmunes al tiempo. Pero
quizs aquello solamente haca que se involucraran en el
compromiso.
De repente, se sinti seguro de que no deseaba que le
siguieran sirviendo. Ni que nadie le sirviese. Los servicios
que la gente le proporcionaba era demasiado costosos. Iba
camino de su perdicin y debera estar recorrindolo solo.
No obstante, all haba cinco personas cuyas vidas correran
la misma suerte que la suya propia. Seis, si se contaba el hijo
de Hollian, que nada poda decidir por s mismo.
Y qu les haba ocurrido a los otros haruchai, aquellos
que seguramente acompaaron a Durris y Fole para

oponerse al Clave?
Y por qu haban fracasado Sunder y Hollian?
Cuando la comida estuvo lista, se sent entre sus
compaeros cerca del fuego, de espaldas a la pared de la
cueva, con un nudo en el estmago. El acto de comer
pospuso y acerc al mismo tiempo el momento de las
preguntas.
Poco despus, Hollian hizo circular una redoma de
cuero. Cuando Covenant bebi de ella sabore metheglin,
una densa y empalagosa hidromiel elaborada por los
habitantes de los pueblos del Reino.
Las implicaciones le asaltaron de sbito. Alz la cabeza
bruscamente.
- Entonces no fracasasteis! -exclam.
Sunder frunci el ceo como si la exclamacin de
Covenant lo hubiese golpeado, pero Hollian repuso
simplemente:
- No del todo. -Aunque el gesto de sus labios era
sonriente, sus ojos parecan tristes-. En ninguna fustaria ni
pedrada fracasamos por completo, en ninguna aldea, salvo
en una.
Covenant retir cuidadosamente la redoma que se
llevara a los labios sostenindola ante s. Sus hombros
temblaban. Tan slo mediante un fuerte esfuerzo de
voluntad pudo evitar la agitacin que dominaba sus manos
y su voz.

- Contadme. -Todas las miradas se centraron en Sunder


y Hollian-. Contadme lo que ocurri.
Sunder dej caer el trozo de pan que estaba comiendo.
- Fracaso no es una palabra en la que pueda confiarse comenz con sequedad. Evitaba con la mirada a Covenant,
Linden y los gigantes, clavndola en los rescoldos del
fuego-. Puede querer decir tanto una cosa como otra.
Fracasamos, y no fracasamos.
- Gravanlico -se interpuso Encorvado suavemente-.
Entre nuestra gente se dice que el jbilo est en los odos
que escuchan y no en la boca que habla. La Bsqueda del
rbol nico nos ha proporcionado numerosos relatos
horribles y descorazonadores, y no siempre hemos podido
escucharlos con buen nimo. Sin embargo, aqu estamos;
puede que cruelmente castigados -mir a Honninscrave-,
pero no desalentados por completo. No tengas reparos en
hacernos partcipes de tu tormento.
Durante un instante, Sunder se cubri el rostro como si
fuese a llorar otra vez. Pero al dejar caer las manos, el valor
que era fundamental en l, resplandeca en sus ojos.
- Escuchadme entonces -dijo tensamente-. Al dejar
Lnea del Mar, llevbamos con nosotros el krill de Loric y la
responsabilidad contrada con el ur- Amo. En mi corazn se
albergaban la esperanza y la decisin, y haba conocido un
nuevo amor cuando todos los anteriores haban muerto. Todos asesinados: su padre por la mano de un criminal, su

madre por necesidad, su esposa e hijo por la propia mano de


Sunder-. Por consiguiente, confiaba en que seramos credos
cuando expusiramos nuestro mensaje de insurreccin en
las aldeas.
Desde La Afliccin, fuimos tanto hacia el norte como
al oeste en busca de un paso a las Tierras Altas que no nos
expusiera al Acechador del Llano de Sarn.
Aquella parte del camino fue gozosa porque Hollian y l
marcharon con la nica compaa de Stell y Harn; y Lnea del
Mar, desde la costa hasta las altas laderas y los restos que
an quedaban de los Bosques Gigantes nunca haba sido
afectada por el Sol Ban. La incertidumbre los haba
perseguido la primera vez que atravesaron esta regin; pero
ahora contemplaban la hermosura del Reino en la cumbre de
su desaparecida gloria, saboreando la presencia de animales
y bosques, pjaros y flores. El Clave enseaba que el Reino
haba sido hecho como lugar de expiacin, un patbulo para
la maldad humana. Pero Covenant haba repudiado tales
enseanzas; y en Lnea del Mar, por vez primera, Sunder y
Hollian empezaron a comprender el significado de las
palabras del Incrdulo.
De manera que su cometido contra el Clave se hizo an
ms ntido, y al fin se internaron en los lmites
septentrionales del Llano de Sarn para comenzar su labor
sin ms dilacin.
Al atravesar el Declive del Reino, volvieron a entrar en

el mbito del Sol Ban.


No result fcil la tarea de hallar pueblos. Carecan de
mapas y no estaban familiarizados con la geografa del
Reino. Pero eventualmente la clarividencia de los haruchai
les permiti localizar a una Caballera; y aquella mujer de roja
tnica condujo sin saberlo a los viajeros a su primer destino,
una pequea fustaria situada en una garganta entre viejas
colinas.
- La escondida fustaria no nos dio exactamente la
bienvenida -murmur cidamente el Gravanlico.
- La Caballera les arrebat los ms jvenes y valiosos
de sus pobladores -explic Hollian-. Y no de la forma
acostumbrada. El Clave siempre haba llevado a cabo sus
demandas con cautela, porque si diezmaban los pueblos, a
dnde volveran los Caballeros a buscar ms sangre? Sin
embargo tal prudencia fue desechada por el acortamiento de
las fases del Sol Ban. Los Caballeros abordaban cada aldea
con redoblada e incluso triplicada frecuencia, apropindose
de tantas vidas como a sus Corceles le fuera posible
transportar.
- Habiendo sido privados de los haruchai a quienes
redimiste -explic Sunder a Covenat-, los Caballeros volvan
a su acostumbrada cosecha para completar su estrago. Si los
relatos que escuchamos no eran falsos, aquella inmolacin
comenz cuando pasamos junto al mar, de las Tierras Altas
al Llano de Sarn. El na-Mhoram supo donde estbamos por

e l ruk h que yo entonces llevaba, y adivin que te habas


impuesto una misin que te impedira castigarlo. El
Gravanlico hablaba con el conocimiento de cmo Covenant
recibira tales noticias, cmo se maldecira por no haber
presentado batalla al Clave con anterioridad-. Por tanto, qu
necesidad tena de guardar precaucin alguna?
Covenant se desplom interiormente, pero se aferr a
cuanto los pedrarianos estaban diciendo, obligndose a
escucharlo.
- Cuando nos adentramos en Fustaria Lejana- prosigui
la eh- Estigmatizada-, slo encontramos ancianos, invlidos
y amargura. Cmo hubieran podido darnos la bienvenida?
Slo podan vernos como sangre con la que comprar otro
perodo de supervivencia.
Sunder mir a las llamas, sus ojos eran tan duros como
una roca pulimentada.
- Imped aquella violencia. Utilizando el k rill de Loric y
la piedra de sol orcrest, obtuve agua y ussusimiel sin
derramamiento de sangre bajo el Sol del Desierto. Un poder
tal les result asombroso. Y, en consecuencia, cuando
termin se hallaban dispuestos a escuchar lo que tuviera que
decirles contra el Clave. Pero qu sentido tena para ellos
nuestro discurso? Qu oposicin quedaba en aquel resto
de pueblo? Se hallaban de tal modo consumidos que no
tenan otro recurso que el meterse en sus casas y luchar por
la supervivencia. No fracasamos del todo -confes con

spera voz-, pero no encuentro palabra que explique lo que


logramos.
Hollian le puso la mano sobre el brazo, dulcemente. La
tormenta ruga en el exterior de la cueva. El agua goteaba sin
interrupcin junto a las piernas de Covenant. Pero no era
consciente de la humedad, ya que su mente estaba ocupada
por el fiero e intil pesar que suba como veneno desde el
fondo de su estmago. Despus, admiti ante s mismo que
el motivo de su angustia era la situacin del Reino, de la que
se crea causa. Pero justamente por eso, necesitaba
escuchar.
- Algo conseguimos en Fustaria Lejana -continu la ehEstigmatizada-. Nos informaron de que hacia el oeste haba
una pedraria. No necesitamos buscar la oportunidad de
intentar lo que nos proponamos por segunda vez.
- Oh, por supuesto! -mascull Sunder. La ofuscacin y
el enojo lo dominaban-. Nos informaron. Es fcil dar una
informacin as. Desde aquel da, no tuvimos que buscar
nada. El fracaso en cada aldea nos impulsaba hacia adelante.
Conforme bamos ms hacia el oeste, acercndonos a Piedra
Deleitosa, cada pedraria y cada fustaria eran ms difciles de
persuadir, como si la proximidad de la Fortaleza del naMhoram aumentara su capacidad para el temor. Y no
obstante, los beneficios que podan proporcionales el krill,
la Piedra del Sol y el liana r nos facilitaban una cierta
acogida. Pero aquellas gentes ya no posean la suficiente

sangre para mantener su miedo, ni para resistir. La nica


respuesta a nuestros dones y paibras era su informacin
sobre otras aldeas.
Thomas Covenant -dijo bruscamente-, lo que voy a
decir es amargo pero no debe ocultarse. En ocasiones,
hallbamos en alguna aldea a un hombre o mujer lo bastante
jvenes y saludables como para poder ofrecernos otra clase
de ayuda, y se negaban. Encontramos gentes para las que
resulta inconcebible que persona alguna pudiera amar al
Reino. A veces atentaban contra nuestras propia vidas.
Cmo no iban a codiciar aquellos agonizantes los poderes
que llevbamos? Slo el valor de los haruchai nos preserv.
Pero no recibimos otro pago porque ningn otro pago les
era posible. He absorbido una gran cantidad de amargura
que no s como endulzar, pero no puedo culpar a los
pobladores del Reino. Nunca habra credo que la pobre vida
de cualquier aldea fuera capaz de sufrir tales estragos y
continuar existiendo.
Qued en silencio durante un momento, y el retumbar
del aguacero invadi la gruta. Su mano estaba sobre las de
Hollian, aferrndolas con una fuerza que haca resaltar los
tendones. No era ms alto que Linden pero su imagen no
concordaba con su estatura. A Covenant le pareca tan
imponente y peligroso como Berek Mediamano lo haba sido
en la falda del Monte Trueno, cuando el antiguo hroe y
Primer Amo puso al fin su mano sobre la Energa de la Tierra.

El silencio era como un contrapunto de la tormenta. El


Clave haba vertido ya mucha sangre, pero an quedaban
una gran cantidad de vidas en peligro, y Covenant
desconoca cmo protegerlas. Mir a Linden en busca de
apoyo, pero ella no capt su mirada. Tena la cabeza
levantada, los ojos penetrantes, como si estuviera
rastreando el aire, siguiendo la pista de una tensin o
amenaza que l era incapaz de percibir.
Entonces, su mirada se desvi hacia los gigantes, pero
las rbitas de Honninscrave estaban ocultas por el cerrado
puo de sus cejas; y Tejenieblas, Encorvado y la Primera se
hallaban pendientes de los pedrarianos.
Junto a la boca de la cueva, Cail alz un brazo como si a
pesar de su caracterstica frialdad deseara hacer un ademn
de protesta. Pero luego volvi a bajarlo.
De pronto, Sunder comenz a hablar de nuevo.
- Slo una aldea se neg totalmente a aceptarnos, y fue
la ltima que visitamos. -Su tono se volvi spero y tenso-.
De ella venimos, desandando nuestro camino porque ya no
nos quedaba esperanza.
Nuestro caminar de aldea en aldea nos llev cada vez
ms hacia el oeste, as es que pasamos al este de Piedra
Deleitosa, torciendo despus hacia el norte, hacia un lugar
que se denomina a s mismo Pedraria Fronteriza. La fustaria
que nos inform de su existencia se encontraba
peligrosamente cercana a la Fortaleza del na- Mhoram, pero

Pedraria Fronteriza lo estaba an ms, y por ello temamos


que el terror que sentiran por el Clave fuera imposible de
contrarrestar. Pero cuando alcanzamos la aldea, descubrimos
que ya no volvera a temer ante nada.
Se detuvo, mascullando acto seguido:
- Se hallaba completamente desierta. Los Caballeros la
haban despoblado en su totalidad, arrancndole cualquier
corazn que latiera para alimentar el Fuego Bnico. Ni un
solo nio, ni un tullido, se haba librado del Sol Ban.
Tras aquello se detuvo, dominndose, como si no le
fuera posible decir una palabra ms sin echarse a llorar.
Hollian lo abraz.
- No sabamos dnde ir -explic-, de manera que
regresamos hacia el este. Queramos evitar ser apresados por
el Clave para poder recibirte a tu regreso, porque
seguramente el Incrdulo y dominador del oro blanco no
fracasara en la Bsqueda- su tono era sincero, exento de
sarcasmo o acusacin-, y cuando retornara se dirigira al
este. En aquello al menos estuvimos acertados. Mucho
antes de lo que nos hubiramos atrevido a soar, los
haruchai detectaron tu presencia y nos guiaron hasta aqu. Luego aadi-: Tambin fuimos afortunados al contar con
los haruchai.
Ahora, Linden no pareca formar parte del grupo
constituido por sus compaeros. Estaba vuelta hacia Cail y
los suyos, y su expresin denotaba tensin e insistencia.

Pero no habl.
Covenant procur ignorarla. Los pedrarianos an no
haban terminado. La aprensin dio un tono incisivo a su
voz, como si estuviera enojado.
- Cmo encontrasteis a Durris y Fole? -Ya no poda
controlar su temblor-. Qu le ha ocurrido a Stell?
Ante aquello, un espasmo sacudi las facciones de
Sunder. La respuesta lleg de la eh- Estigmatizada.
- Thomas Covenant -dijo dirigindose directamente a l
como si nadie ms importara en aquel momento-, por dos
veces me libraste de la maldad del Clave. Y aunque me
sacaste de mi hogar en Pedraria Cristal, en donde era
valorada y querida, me proporcionaste un propsito y un
amor para resarcirme de tal prdida. No quiero herirte.
Mir a Sunder y luego continu:
- Pero esta historia tambin debe ser relatada. Es
necesario. -Hizo un esfuerzo para endurecerse ante lo que le
aguardaba-. Cuando pasamos al este de Piedra Deleitosa,
doblando luego hacia el norte, encontramos un grupo
compuesto por varias veintenas de haruchai. Junto con
otros ochenta miembros de su pueblo, haban salido para dar
respuesta a la rapia del Clave. Y, tras escuchar nuestra
historia, comprendieron por qu los pobladores del Reino no
se haban levantado para resistir. Por consiguiente se
impusieron una tarea: Formar barrera en torno a Piedra
Deleitosa para impedir el paso de cualquier Caballero.

Pensaban oponerse as al Clave, dejando extinguirse al


Fuego Bnico mientras tambin aguardaban tu venida.
No obstante, cuatro de ellos prefirieron unirse al
propsito que nos guiaba. Durris y Fole, a quienes ya has
visto, y tambin Bern y Toril -un nudo atenaz en aquel
momento su garganta- que murieron, como muri Stell.
Porque nuestra ignorancia nos traicion.
Es cosa sabida que el Clave posee el poder de dominar
las mentes. Por ese medio haban sido atrapados los
haruchai con anterioridad. Pero ninguno entre nosotros
saba hasta qu punto haba crecido tal poder. Cuando
atravesbamos las proximidades de Piera Deleitosa, Bern,
Toris y Stell se desviaron un poco hacia el oeste para vigilar
por nuestra seguridad. An nos hallbamos a un da de
camino de la Fortaleza y ni Harn, ni Durris, ni Fole
descubrieron signo de amenaza. Pero su acercamiento haba
hecho accesible a los tres primeros al influjo del Clave; y,
por tanto, a su dominio. Prescindiendo de toda cautela, se
alejaron de nosotros para responder a aquella coaccin.
Viendo lo que haba ocurrido, la prdida absoluta de
sus inteligencias y voluntades, Harn, Durris y Fole no
pudieron ir tras ellos sin arriesgarse a caer igualmente bajo el
imperio del na- Mhoram. Pero Sunder y yo -El recuerdo la
hizo vacilar, pero no se permiti detenerse-. Fuimos a darles
caza. Y presentarnos batalla, esforzndonos con la
incandescencia del k rill a quebrantar el yugo del Clave,

aunque al hacerlo seguramente dimos a conocer nuestra


presencia al na- Mhoram, advirtindole contra nosotros y
acaso tambin contra ti. Quizs podramos habernos
opuesto a Stell y a sus compaeros a las mismas puertas de
Piedra Deleitosa. Nos hallbamos febriles y desesperados.
Pero nos detuvimos en el ltimo instante -trag saliva
convulsivamente-, porque vimos que Bern, Stell y Toril no
estaban solos. De todas las zonas de la regin afluan
haruchai, todos atrapados, todos caminando despojados de
juicio e inermes hacia el cuchillo y el Fuego Bnico. -Las
lgrimas anegaban sus ojos-. Ante aquel espectculo continu avergonzada-, nos desmoronamos. Huimos porque
ninguna otra cosa nos quedaba por hacer.
En el transcurso de la noche -concluy con tenue voz, el na- Mhoram Gibbon logr alcanzarnos e intent la
posesin de la blanca gema del krill. Pero mi amado Sunder
mantuvo ntido su resplandor. -Su tono se hizo seco
entonces-. Si el na- Mhoram es accesible al miedo de alguna
forma, he de pensar que fue intimidado; porque seguramente
Sunder le hizo creer que el ur- Amo haba regresado ya.
Pero Covenant apenas pudo escuchar su deduccin. Se
hallaba inmerso en las visiones que aquellas palabras
evocaban: El terrible estupor de los haruchai; el frenes de
los pedrarianos cuando rogaron, se rebelaron y combatieron,
arrojndose finalmente casi en las mismas fauces del Clave
para terminar fracasando en el rescate de sus compaeros; el

deleite o el temor implcito en los esfuerzos de Gibbon por


conquistar
el k r i l l . Las imgenes de las enormes
consecuencias de su anterior renuncia a combatir al Clave,
giraban en su cerebro. Entre las Almas de Andelain, le haba
dicho Bannor: Redime a mi pueblo. Su pacto es una
abominacin. Y l haba credo hacerlo cuando logr abrir la
prisin de Piedra Deleitosa dejando en libertad a los
haruchai. Pero no fue as, no lo fue. Haba dejado que los
Caballeros y el na- Mhoram viviesen para volver a cometer
los mismos crmenes que antes cometieran; y el Sol Ban
haba llegado a fases de dos das gracias a la sangre de las
masacradas aldeas y de los indefensos haruchai.
Pero la punzante protesta de Linden le pinch,
sacndolo de su ensimismamiento. Un instinto ms
profundo que el pnico o la vergenza le hizo ponerse en pie
y lanzarse tras ella cuando se precipit hacia Cail y Harn.
Pero haba sido lenta, al adivinar el significado de
aquella tensin demasiado tarde. Con aterradora celeridad,
Harn dio un golpe a Cail que le lanz al exterior bajo el
intenso aguacero.
Sunder, Hollian y los gigantes saltaron en pos de
Covenant. Cuando le faltaba un paso para llegar, Linden fue
atrapada por Fole y apartada a un lado. Un momento ms
tarde, el brazo de Durris golpe como una maza de hierro el
pecho de Covenant; y ste choc tambalendose contra la
Primera.

Ella le sujet, y Covenant pugn por recobrar el aliento


en su abrazo durante segundos, mientras diminutas y
torturantes estrellas surcaban ante su vista.
Velados por aquel diluvio, Cail y Harn apenas eran
visibles. En medio de un barrizal en el que hubiera sido
imposible mantenerse en pie y una lluvia que deba haberlos
cegado, combatan con una despreocupacin de dementes.
Linden grit con furia:
- Deteneos! Os habis vuelto locos?
Sin inflexin alguna Durris replic:
- No lo comprendes. -Fole y l impedan que alguien
pudiera intervenir-. Esto debe ser resuelto as. Es la
costumbre de nuestro pueblo.
Covenant jadeaba. La Primera exigi secamente una
explicacin.
La indiferencia de Durris era implacable. Ni siquiera se
dignaba mirar la feroz contienda que se estaba librando bajo
el aguacero.
- De este modo nos sometemos a prueba entre nosotros
y resolvemos las dudas.
Cail pareca estar en desventaja, incapaz de igualar la
conviccin con que atacaba Harn. Se mantena en pie,
parando los golpes con una precisin que resultaba
inconcedible bajo aquel torrente; pero permaneciendo
siempre a la defensiva.
- Cail nos ha hablado del ak- Haru Kenaustin Ardenol.

l fue compaero del triunfador y deseamos medir nuestro


valor con el suyo.
Una sbita treta desequilibr a Cail, y casi logr que
Harn lo derribara; pero se recobr, girando sobre s mismo y
propinndole una patada.
- Tambin se ha dicho que Brinn y Cail traicionaron su
escogida fidelidad por la seduccin de las Danzarinas del
Mar. Cail intenta demostrar que el seuelo de su seduccin
hubiera atrapado a cualquier otro haruchai que estuviese en
su lugar.
Cail y Harn se hallaban igualados en vigor y destreza.
Pero Harn haba contemplado como los suyos fueron
despojados de voluntad y atrados a las fauces del Clave.
Golpeaba con toda la fuerza de su rechazo. Y Cail haba
sucumbido a las Danzarinas, y aprendido a juzgarse a s
mismo. El triunfo de Brinn sobre el Guardin del rbol nico
tuvo como consecuencia la muerte de Cable Soadordelmar.
Un alud de golpes hizo trastabillear a Cail. Cuando se estaba
debatiendo, un fuerte golpe lo tir de bruces en el fango.
Cail!
Covenant domin un espasmo, y se solt de las manos
de la Primera. El fuego relampagueaba en su mente,
alternativamente blanca y negra. Las llamas se esparcan
hacia arriba por su antebrazo derecho como si su carne fuera
yesca. Lanz un grito para detener a los haruchai,
clavndoles donde estaban.

Pero Durris prosigui inflexible:


- Deseamos tambin expiar por Hergroom y Ceer, y por
aquellos cuya sangre termin alimentando el Fuego Bnico.
Sin previo aviso, dej atrs al grupo y se precipit fiera
y gilmente bajo el aguacero en direccin a Cail y Harn. Fole
marchaba junto a l. Ambos atacaron a un tiempo.
En ese preciso instante Sunder le grit a Covenant:
- No lo hagas!
Cogi el brazo de Covenant exponindose a las llamas
que amenazaban una inminente erupcin.
- Si el na- Mhoram descubri el krill que llevaba en mis
manos, cmo le va a pasar desapercibido el poder que
ostentas?
Covenant empez a decir; No me importa! Deja que
intente detenerme! Pero Fole y Durris no se haban limitado a
lanzarse contra Cail. Combatan entre s tanto como contra
Harn; y Cail se haba levantado del barro para sumarse a la
confusin general. Los golpes se disparaban imparcialmente
en todas direcciones.
Deseamos la expiacin. Poco a poco el fuego que haba
en Covenant se fue apagando. Ah, Dios!, suspir.
Compadcete de m! No tena derecho a intervenir en lo que
los haruchai hacan. Posea demasiada experiencia sobre la
magnitud de su propio desconsuelo.
Linden escrutaba atentamente a quienes luchaban. En
sus facciones se delataba la preocupacin de un mdico

ante la posibilidad de herida. Pero Sunder capt la mirada de


Covenant y asinti con muda comprensin.
Tan abruptamente como haba comenzado, el combate
ces. Los cuatro haruchai regresaron con gesto indiferente
al amparo de la cueva. Aunque todos ellos estaban
magullados y heridos, ninguno de forma tan notoria corno
Cail. Pero su actitud no era de derrota, y tampoco sus
compaeros daban muestra de triunfo.
Se dirigi directamente a Covenant.
- Se ha decidido que soy indigno. -Un lento reguero de
sangre se escurra desde un corte en el labio, y una
contusin marcaba uno de sus pmulos-. No ser
desposedo de mi puesto a tu lado, ya que el ak- haru
Kenaustin Ardenol me lo encomend. Pero se me ha exigido
reconocer que el honor de tal cargo no me pertenece. Fole
velar por la Escogida. -Despus de un momentneo titubeo
aadi-: Otras cuestiones han quedado sin resolver.
- Oh, Cail! -gimi Linden.
Covenant lanz una maldicin que se vio disminuida
por el juramento de la Primera y la protesta de Encorvado.
Pero nada haba que ninguno de ellos pudiera hacer. Los
h a ru ch a i haban pronunciado su sentencia y era tan
inexorable como la de un Guardin de Sangre.
Murmurando para s amargamente, Covenant se cruz
los brazos sobre el corazn retirndose hacia el simple
consuelo de la hoguera.

Al cabo de un momento, Sunder y Hollian se le unieron.


Permanecieron all cerca, en silencio, hasta que l levant la
cabeza. Luego, con voz queda, como si el estupor le hubiera
hecho superar su propio trance, Sunder dijo:
- Tienes mucho que contarnos, ur- Amo.
- Deja de llamarme de ese modo -gru Covenant. La
hil rebosaba por su boca. Ur- Amo era el ttulo con el que
habitualmente lo llamaban los haruchai-. No ha existido un
Amo digno de mencin durante tres mil aos.
Pero no pudo rehusar el ofrecer a los pedrarianos el
relato de su arruinada Bsqueda.

***

La tarea de narrarla fue compartida por Linden y la


Primera, adems de Encorvado. Sunder y Hollian quedaron
asombrados por la historia de los elohim y Buscadolores, el
modo en que Covenant fue reducido al silencio, pero no
tuvieron palabras para lo que no podan comprender.
Cuando los compaeros empezaron a hablar de Cable
Soadordelmar, Honninscrave se levant bruscamente
perdindose con paso airado en la lluvia; pero regres poco
despus, con un aspecto tan spero y funesto como el de
una roca sometida a la sempiterna avidez del mar. Con un

tono en el que se mezclaban el desconsuelo por la prdida y


la exaltacin del valor, Encorvado describi el final del rbol
nico. A continuacin, fue la Primera quien relat la travesa
del Gema de la Estrella Polar por entre el terrible fro del
norte. Explic la difcil decisin a que se haban visto
enfrentados para abandonar el dromond, y el acerado tono
de su voz hizo ms soportables las cosas que deca.
Recay en Covenant el turno de hablar sobre Hamako y
los waynhim, y sobre la entrada del grupo en el mbito del
Sol Ban. Y cuando termin, la violencia del temporal haba
disminuido.
Cuando lleg el crepsculo, la lluvia haba cesado.
Mientras el aguacero se converta en llovizna, las nubes se
entreabrieron por el este dejando pasar el sol hacia su
puesta y prometiendo al Reino una noche tan lmpida y fra
como las misma estrellas. Una luna, con la amargura grabada
en su cara, creca hacia su plenitud.
La hoguera refulga con ms intensidad ahora que las
tinieblas se intensificaban en el exterior de la cueva. Sunder
removi las brasas mientras reflexionaba sobre lo que haba
escuchado. Cuando volvi a dirigirse a Covenant, las llamas
se reflejaron en sus ojos como un signo de ansiedad.
- Tienes realmente intencin de atacar al Clave? De
acabar con el Sol Ban?
Covenant asinti con gesto hosco.
Sunder mir a Hollian y luego a Covenant.

- No necesito decir que te acompaaremos. Hemos sido


expoliados ms all de cuanto puede resistirse. Ni siquiera el
hijo de Hollian -por un instante se detuvo confuso para
luego murmurar-, mi hijo. -Como si acabara de darse cuenta
de la verdad-. Ni siquiera mi hijo es lo bastante apreciado
como para no arriesgarlo en ese objetivo.
Covenant iba a replicarle: No, te equivocas. Todos sois
demasiado preciados. Constitus el futuro del Reino. Si es
que an lo tiene.
Pero el Gravanlico haba ido demasiado lejos como
para deternerse. Y Covenant haba perdido el derecho o la
arrogancia de tratar de hurtar las consecuencias que
repercutiran sobre las vidas de la gente que amaba.
Inhal profundamente intentando afirmarse. La potencia
del brazo de Durris le haba producido un dolor en el pecho
que an permaneca. Pero Sunder no formul la pregunta
que l tema, no le dijo: Cmo piensas enfrentarte al poder
de Piedra Deleitosa cuando el tuyo amenaza los cimientos
mismos de la Tierra? En vez de ello, el Gravanlico pregunt:
- Qu ser de los haruchai?
Tambin aquella cuestin era difcil, mas Covenant la
afront. Solt lentamente el aire que sus pulmones
encerraban.
- Si logro triunfar quedarn todos a salvo. -Las
pesadillas de fuego lo haban afirmado en su propsito-. Y si
fracaso, no quedar mucho de qu preocuparse.

Sunder asinti, desviando la mirada.


- Thomas Covenant, aceptars el krill de m? -dijo con
cautela.
Con mayor brusquedad de lo que pretenda, Covenant
contest:
- No.
La primera vez que entreg la hoja de Loric, Linden le
pregunt el motivo de que ya no siguiese necesitndola. l
le haba respondido: Ya no soy demasiado peligroso. Pero
no conoca entonces la magnitud de aquel peligro. Sunder
iba a necesitarlo. Para luchar si l fracasaba. O si triunfaba.
Aquello era lo ms amargo, la verdadera causa de la
desesperacin; incluso si consegua una absoluta victoria
sobre el Clave no arreglara nada, no lograra reinstaurar la
Ley, ni sanara el Reino, ni devolvera la tranquilidad a sus
pobladores. Y por encima de toda duda, no sometera al
Despreciativo. Lo ms que Covenant poda esperar era un
aplazamiento de su condena. Y eso era como no esperar
nada.
Pero llevaba tanto tiempo conviviendo con la
desesperacin que, ante aquellas perspectivas, senta
confirmado su propsito. Iba a ser como Kevin Pierdetierra,
incapaz de volverse atrs, de reconsiderar lo que pretenda
hacer. La nica diferencia estaba en que Covenant saba de
antemano que iba a morir.
Lo prefera a la muerte del Reino.

Pero nada dijo de tales cosas a sus compaeros. No


deseaba dar la impresin de que culpaba a Linden por su
falta de destreza para curar su agonizante cuerpo en los
bosques situados detrs de Haven Farm. Tampoco deseaba
quebrantar la naciente creencia de los pedrarianos de que
tendran una ocasin ms para realizar aquello por lo que
tanto haba sufrido. La desesperacin corresponda
nicamente a la soledad del corazn, y la guard all. El Amo
Execrable haba corrompido todo lo dems, tornando en
maldad incluso el rechazo del odio que evit que Covenant
descargara su mano sobre el Clave. Pero Sunder y Hollian le
haban sido devueltos. Y an podan salvarse algunos
haruchai y gigantes. E incluso era posible que Linden
volviera a su mundo sin dao. Y se dispuso a soportarla.
Cuando Honninscrave volvi a salir de la gruta para
liberar su tensin bajo las inmisericordes estrellas, Covenant
le sigui.
La noche era fra y punzante, y el calor haba
desapacido de la tierra bajo la prolongada lluvia. Sin darse
por enterado de la presencia de Covenant, Honninscrave
trep por la ladera ms inmediata hasta llegar a un punto
desde donde le era posible avistar el horizonte
sudoccidental. La solitaria figura se silueteaba contra el
impenetrable firmamento. Se mantena tan rgida como los
grilletes del calabozo de Kasreyn, pero lo que ahora le
aprisionaba era ms inquebrantable que el hierro. De su

garganta llegaban susurrantes ruidos como fragmentos de


su dolor.
Pero a pesar de todo, deba saber que Covenant se
encontraba all. Despus de un momento comenz a hablar.
- ste es el mundo que mi hermano compr con su alma.
-Su voz sonaba como unas fras y entumecidas manos
restregndose una contra otra sin resultado-. Al ver que el
influjo de tu poder sobre el rbol nico poda despertar al
Gusano, se dirigi a la muerte para impedrtelo. Y ste es el
resultado. El Sol Ban no deja de incrementarse perpetrando
atrocidades. El valor de los pedrarianos est inutilizado. La
certidumbre de los haruchai desbaratada. Y contra tales
desgracias no opones ms que futilidad, constreido por
una maldicin recin nacida a quien Cable Soadordelmar
sirvi de comadrona. Crees que es digno vivir en un mundo
as? Yo no.
Durante un rato, Covenant permaneci en silencio.
Consideraba que no era la persona apropiada para escuchar
las lamentaciones de Honninscrave. Le resultaba excesiva su
propia desesperacin. Se vea rodeado por la locura y el
fuego, y el cerco se haca cada vez ms cerrado. Pero no
poda permitir que la angustiada pregunta de Honninscrave
se perdiera sin intentar darle una respuesta. El gigante era su
amigo. Y l ya tena su propio desposeimiento para
considerar. Necesitaba una respuesta con tanta urgencia
como Honninscrave.

Dijo lentamente:
- En una ocasin le habl a Vasallodelmar sobre la
esperanza. -Su recuerdo le era tan vivido como la saludable
luz del sol-. Y l dijo que no provendra de nosotros. Que no
dependa de nosotros. Que proceda del valor y el poder de
aquello a que servimos. -Sin vacilar, Vasallodelmar haba
afirmado que su servicio estaba destinado a Covenant. l
haba dicho en desacuerdo: Todo eso es un error. Y
Vasallodelmar repuso: Entonces, por qu te sorprendes
tanto al saber lo que pienso de la esperanza?
Pero Honniscrave tena una objecin diferente.
- S? De veras? -gru, sin mirar a Covenant-. Y en
qu lugar bajo el Sol Ban se encuentran el valor y el poder
que t sirves?
- En ti -le espet Covenant, excesivamente vejado por el
dolor para ser amable-. En Sunder y Hollian. En los
haruchai. -No aadi, En Andelain, porque Honninscrave
nunca haba visto aquella ltima flor de la hermosura del
Reino. Ni tampoco logr decir, En m, sino que en su lugar
prosigui-. Cuando Vasallodelmar y yo bamos juntos, yo no
posea poder alguno. Aunque tena el anillo, ignoraba cmo
usarlo. Y cualquier cosa que intentaba hacer coincida con
los deseos del Execrable. Me diriga a su Guarida, caminando
directamente hacia la trampa. Vasallodelmar pudo ayudarme
de alguna manera. -El gigante se someti a suplicio para
ayudar a Covenant a cruzar la terrible lava de Cenizas

Calientes-. No porque hubiese en m nada extraordinario,


digno o poderoso, sino simplemente porque era un ser
humano cuyo corazn estaba quebrantando el Execrable.
Aquello le dio a Vasallodelmar toda la esperanza que
necesitaba.
En aquel proceso, Covenant fue causa de la muerte del
gigante. Tan slo el control que haba aprendido a ejercer
sobre s en la gruta del rbol nico evit que se echase a
llorar; No me hables de desesperacin! Estoy a punto de
destruir el mundo y nada puedo hacer para evitarlo!
Necesito de ti algo mejor que eso!
Aquel control, y la alta y sombra figura del capitn
recortada contra las estrellas, desgarrado por la prdida y
tan querido como la vida.
Pero entonces Honninscrave se volvi como si hubiera
odo las palabras que Covenant no haba llegado a
pronunciar. La plateada luz de la luna, confera a sus
facciones un toque de curiosa amabilidad.
- Eres Giganteamigo -dijo suavemente-, y te agradezco
que an guardes para m un sitio en tu corazn. No te
corresponde ni la menor parte de culpa por la muerte de
Soadordelmar, ni por negarte a la caamora con la que
hubieras sellado su fin. Pero yo no deseo tener esperanzas.
Lo que deseo es ver. Deseo la visin que ense a mi
hermano a aceptar su perdicin en nombre de lo que l haba
presenciado.

Tranquilamente, baj de la colina, dejando expuesto a


Covenant al vaco nocturno.
En el fro silencio, Covenant trat de afrontar su
situacin, tratando de encontrar una grieta en la lgica de las
manipulaciones del Amo Execrable. Piedra Deleitosa tal vez
slo estaba a tres das de camino. Pero la magia indomeable
haba sido emponzoada, y el veneno coloreaba todos sus
sueos. Tena tanta esperanza como el negro abismo de los
cielos, despus de que se alimentara el Gusano del Fin del
Mundo. No le pareca que las palabras de Honninscrave
contuvieran perdn. ste se presentaba tan duro como una
piedra, que afilara la oscuridad para convertirla en una nueva
aspereza, y l estaba solo.
No porque careciera de amigos. Pese a la indigencia del
Reino, haba sido bendecido como ms amistad de la que
jams haba conocido. No, estaba solo por culpa del anillo.
Porque ningn otro posea un poder que poda arruinar a la
Tierra. Y porque haba dejado de tener cualquier clase de
derecho sobre ese poder.
Aquello era lo importante, el conflicto que no poda ni
resolver ni evitar; y que pareca mutilar su propio juicio,
despojndolo de toda identidad. Qu otra cosa poda
ofrecer al Reino excepto la maga indomeable y su
insobornable pasin? Por qu otro motivo era digno de sus
amigos o de Linden, que soportara el peso de la condena
en cuanto l lo dejara caer? Desde el principio, su vida all

haba estado llena de insensatez y dolor, pecado y


enfermedad; y solamente la magia indomeable le
posibilitaba para hacer expiacin. Y ahora el Clave haba
convertido las aldeas en reliquias. Y haba atrapado a los
haruchai una vez ms. Las fases del Sol Ban eran slo de
dos das. Soadordelmar, Hergroom, Ceer y Hamako estaban
muertos. Si ceda su anillo en aquel momento, como
Buscadolores y las circunstancias le urgan, cmo sera
despus capaz de sobrellevar el peso de sus propios actos?
T y yo somos enemigos. Enemigos hasta el fin. Pero el
fin ser el tuyo, Incrdulo, no el mo. En ltimo trmino
slo quedar una opcin para ti, y la aceptars en tu tu
desesperacin. Por tu propa voluntad, vas a poner en mi
mano el anillo de oro blanco.
Covenant careca de respuesta. En Andelain, entre los
Muertos, Mhoram le haba advertido: l te ha dicho que
eres su enemigo. Recuerda que lo que siempre persigue es
pervertirte. Pero Covenant no tena idea del significado de la
frase del Antiguo Amo Superior.
En torno a l, una consternacin que el incremento de la
luz lunar no poda paliar atenazaba las colinas.
Inconscientemente, se humill aproximando su cuerpo a la
tierra bajo la destellante acusacin de las estrellas.
Buscadolores haba dicho, al igual que el Despreciativo:
Debe ser convencido para que ceda su anillo. De no
hacerlo, conseguridad destruir la Tierra. Covenant se

repleg en s mismo. Necesitaba desesperadamente gritar y


no poda; necesitaba lanzar el ultraje y el delirio contra el
ciego firmamento y se senta bloqueado de algn modo por
el acuciante peligro de su poder. Haba cado en la trampa
del Despreciativo y no tena salida.
Cuando oy pisadas ascendiendo por la colina hacia l,
se cubri el rostro para no implorar abyectamente consuelo.
No era capaz de distinguir las particulares emanaciones
de sus compaeros. Ignoraba quin poda estar
aproximndose. Vagamente, esperaba a Sunder o Encorvado.
Pero la voz que susurr su nombre impregnada en
compasin o splica fue la de Linden.
Se puso en pie para recibirla, aunque no tena el valor
suficiente para aceptar su inters, que no haba merecido.
La luna iluminaba su cabello haciendo que pareciera
bello y limpio. Pero sus facciones permanecan en la sombra,
y slo el tono de su voz revelaba su talante. Habl como si
supiera lo prximo que se hallaba a desmoronarse.
Con la suavidad de una plegaria le susurr:
- Djame intentarlo.
Ante aquello, algo se rompi en su interior.
- Que te deje? -la increp sbitamente. No tena otra
manera de rechazar su desconsuelo-. Ni siquiera puedo
e v i t a rl o . Si ests tan condenadamente ansiosa por
responsabilizarte del mundo, no necesitas m i permiso.
Incluso no necesitas poseer fsicamente el anillo. Puedes

utilizarlo desde ah. Cuanto tienes que hacer es poseerme a


m.
- No digas eso -murmur ella en tono suplicante-, no lo
digas.
Pero su amor por ella se haba convertido en angustia, y
ya no poda retroceder.
- No ser una experiencia nueva para ti. Slo tienes que
repetir lo que hiciste a tu madre. La nica diferencia es que
yo an seguir vivo cuando hayas terminado.
Entonces se oblig a no seguir hablando, y sinti el
deseo de retractarse de aquellas acusaciones, de detenerlas
antes de que llegaran a ella.
Ella haba alzado los puos bajo la luz de la luna y
Covenant crey que iba a empezar a increparlo por aquello.
Pero no lo hizo. Su percepcin debi mostrarle la naturaleza
de su afliccin con dolorosa claridad. Durante un
prolongado instante, mantuvo los brazos en alto como si
estuviera calculando la distancia para golpearlo. Luego los
baj. Con tono distante e impersonal que no haba utilizado
para dirigirse a l desde haca mucho tiempo, dijo:
- No era eso a lo que me refera.
- Lo s. -Aquella frialdad le hiri ms que la clera.
Ahora estaba seguro de que ella poda hacerle llorar si lo
deseaba-. Lo lamento. -Aquel arrepentimiento son
intrascendente en la soledad de la noche, pero no poda
ofrecerle nada mejor-. He llegado hasta aqu pero tambin

podra haberme quedado en la caverna del rbol nico. No


s como debo actuar.
- Deja entonces que alguien trate de ayudarte. -Aunque
no se haba suavizado, se abstena de atacarle-. Si no por ti
mismo, hazlo por m. Ya he llegado al lmite. No puedo hacer
nada ms -articul cuidadosamente- que contemplar el Sol
Ban y permanecer cuerda. Cuando te veo sufriendo, no
puedo contener mi angustia.
Dado que carezco de poder, no puedo intentar nada
contra el Amo Execrable, ni contra el Sol Ban. As es que t
eres mi nico recurso, me guste o no. Y por eso estoy aqu.
Y por eso lucho para permanecer entera. Quiero hacer algo alz los puos como en un grito, pero su voz continu en el
mismo tono- por este mundo, o contra el Execrable; por ti. Si
continas de este modo me har pedazos. -Bruscamente, su
control fall, y el dolor man de sus palabras como la sangre
de una herida-. Necesito que al menos dejes de parecerte
tanto a mi maldito padre.
Su padre, pens Covenant, un hombre tan dominado
por la autocompasin que se cort las muecas culpndola
de ello. T nunca me quisiste. Y de aquella atrocidad se
haba derivado la oscuridad que haba minado su vida; su
desabrido talante, la violencia que volc sobre su madre, la
susceptibilidad hacia el mal, sus momentos de parlisis, su
atentado contra la vida de Ceer.
Su protesta hizo retorcerse de dolor el corazn de

Covenant. Le mostr con una claridad pasmosa la gran


facilidad con que poda fallarle. Era preferible enfrentarse a
cualquier otro error. Instintivamente, hizo una nueva
promesa; el propsito de cumplir cuantas haba roto o no
mantenido.
- No s la respuesta -dijo fingindose tranquilo por
miedo a que ella percibiera hasta qu punto su vida
dependa de lo que estaba diciendo-. No s lo que necesito.
Pero s qu hacer con el Clave. -No quiso decirle lo que las
pesadillas le haban enseado. No se atrevi-. Cuando lo
hayamos hecho sabr algo ms. De una u otra manera.
Ella le tom la palabra. Tena una gran necesidad de
confiar en l. Si no lo haca se vera compelida a tratarlo
como si estuviera tan perdido como sus padres, y aquella
alternativa le provocaba un evidente horror. Asintiendo para
s, cruz los brazos bajo el pecho y abandon la cima de la
colina, retornando al refugio y el escaso calor de la gruta.
Covenant permaneci solo en la oscuridad durante un
largo rato. Pero no se desmoron.

NUEVE: Marcha hacia la crisis


Antes de que amaneciera, el nuevo grupo desayun,
volvi a empaquetar los suministros y subi por la ladera
ms cercana para aguardar al sol con piedra bajo los pies.
Covenant miraba hacia el este con preocupacin, casi
temiendo que el Sol Ban hubiera logrado alcanzar ya una
fase de un solo da. Pero cuando el sol se ascendi sobre el
horizonte, lo hizo rodeado de una corona azulada, tiendo de
azul el an empapado y ceniciento paisaje con una
semblanza de resplandor; como si, pens Covenant, el Sol
Ban en otras manos que no fueran las del Execrable pudiera
haber constituido un elemento de belleza. Pero entonces la
oscuridad comenz a surgir en el oeste, y la luz que baaba
las colinas se enturbi. Los primeros dedos del viento se
enredaron en la barba de Covenant, burlndose.
Sunder se volvi hacia l. Los ojos del Gravanlico
parecan duros como guijarros cuando sac el envuelto
krill. Su voz lleg speramente a travs del viento.
- Incrdulo, cul es tu voluntad? Cuando por primera
vez pusiste el k rill en mis manos, me aconsejaste que lo
usara como si fuera un rukh; que me acoplara a l y usara su
energa para mi propsito. Y esto es lo que he hecho. Fue mi
amada quien me lo ense -mir a Hollian- pero aprend la
leccin poniendo todo mi inters. -Haba recorrido un largo

camino y se hallaba resuelto a que no encontraran fallo


alguno en l-. Por consiguiente puedo faculiar nuestro viaje,
apresurando nuestra marcha. Pero de hacerlo as, el Clave
volver a tener conocimiento de nuestra posicin, y el naMhoram Gibbon estar prevenido contra nosotros. Tensamente reiter-: Cul es tu voluntad?
Covenant lo discuti consigo mismo durante un
momento. Si Gibbon era advertido, caba la posibilidad de
que asesinara a ms prisioneros para sobrealimentar al
Fuego Bnico. Pero tambin era posible que ya se hallara
prevenido del peligro. Sunder sugiri precisamente aquello
el da anterior. Si viajaban con cautela slo conseguiran dar
ms tiempo al na-Mhoram para prepararse.
Covenant enarc los hombros para dominar su
estremecimiento.
- Usa el k ri l l -murmur-. Ya he perdido demasiado
tiempo.
El Gravanlico asinti como si no aguardara otra rplica.
Extrajo de su justillo la Piedra Solar.
Era una clase de roca que los antiguos maestros en la
ciencia de la piedra del Reino denominaban orcrest. Su
tamao era aproximadamente la mitad de un puo, de forma
irregular pero bruida; y la superficie proporcionaba una
extraa impresin translcida sin llegar a la transparencia,
abrindose a una dimensin donde nada exista salvo ella
misma.

Con destreza Sunder desenfund la gema del krill,


dejando refulgir su plateado brillo bajo la hmeda penumbra.
Luego puso en contacto la Piedra Solar y aquella gema.
De inmediato, una flecha de rojizo poder parti del
o rcrest directamente hacia el oculto corazn del sol.
Crepitando furiosamente la irradiacin atraves la llovizna y
los nubarrones para utilizar directamente la energa del Sol
Ban. Y el k rill destell a continuacin como si su fulgor
pudiera hacer retroceder el aguacero.
En una torrencial y estruendosa confusin, la tormenta
descargaba sobre la cima de la colina. La recta y bermeja
saeta del o rcrest pareca acallar los truenos como si
estuviera desafiando a los cielos. Pero Sunder aguantaba sin
vacilaciones, inmune a llamarada alguna.
La lluvia no caa sobre ellos. Aunque el viento asolaba
la regin, los truenos retumbaban, los relmpagos eran como
gritos a travs de la oscuridad. Pero el poder de Sunder
formaba una bolsa en la tormenta, una zona libre de
violencias.
Esto era lo que siempre haba hecho el Clave, utilizar el
Sol Ban, para servir a sus propios fines. Pero su esfuerzo no
tena costo en sangre. Nadie haba sido sacrificado para
fortalecerlo.
Aquella diferencia era suficiente para Covenant. Con un
torvo gesto, urgi a sus compaeros a ponerse en
movimiento.

Rpidamente, se colocaron alrededor de Sunder. Guiado


por Hollian, el Gravanlico se volvi hacia el sudoeste.
Sosteniendo el orcrest junto al k ri l l para que llamearan
como un reto, emprendi el camino hacia Piedra Deleitosa.
Su proteccin se desplazaba con l, cubriendo a todo el
grupo.
Poco a poco, un tinte carmes fue deslizndose entre el
fulgor del k rill matizndolo como si el corazn de la gema
hubiera comenzado a sangrar; y largos destellos de plata
listaron la saeta de fuego del Sol Ban. Sunder movi las
manos, separando las dos energas levemente a fin de
mantenerlas puras. Al hacerlo, la zona de proteccin
disminuy, pero no lo bastante como para impedir que el
grupo se desplazara.
El viento los flagelaba. El lodo dificultaba su avance
haciendo que cada paso fuera neligroso. Las corrientes que
bajaban por las laderas de las colinas chocaban contra sus
piernas, reunindose para formar pequeos ros que
pretendan arrastrar a los viajeros. Covenant habra cado
ms de una vez sin el apoyo de Cail. Linden se aferraba con
fuerza al hombro de Fole. El mundo entero haba quedado
reducido a un tumultuoso muro de agua; un impenetrable
diluvio iluminado de rojo y plata, puntuado por los
relmpagos. Ninguno intentaba hablar; tan slo los gigantes
habran sido capaces de hacerse or. Y sin embargo la
proteccin de Sunder posibilitaba al grupo para avanzar ms

rpidamente de lo que nunca les hubiese permitido el Sol


Ban.
En algn momento de aquel da, surgieron dos figuras
grisceas y borrosas como encarnaciones de la tormenta y
penetraron en la zona protegida, presentndose ante
Covenant. Eran haruchai. Cuando los admiti, se unieron a
sus compaeros sin pronunciar palabra.
La intensidad con que Linden escrutaba a Sunder
indic a Covenant algo que ya saba: El dominio que
mantena el Gravanlico sobre aquellos dispares amuletos le
produca un terrible desgaste. Mas era un pedrariano. La
instintiva resistencia de su pueblo haba sido forjada por
generaciones de supervivientes bajo la ordala del Sol Ban. Y
posea una clara intencin. Cuando la marcha de aquel da
concluy al fin, y permiti que los fuegos se consumiesen,
pareca tan cansado que apenas si se mantena en pie pero
no se hallaba ms vencido por la fatiga de lo que estaba
Covenant, cuyo nico trabajo haba sido recorrer casi diez
leguas de barro y agua. Covenant pens que el Gravanlico
era ms de lo que l mereca, y no por primera vez.
Mientras el viento arrastraba las nubes hacia el oeste, el
grupo acamp en una llanura abierta que record a
Covenant el terreno que colindaba con Piedra Deleitosa. En
pocas remotas, aquella regin haba sido frtil gracias a la
diligencia de sus granjeros y labradores, y al benfico poder
de los Amos. Ahora todo se hallaba dolorosamente alterado.

Sinti que estaba en los lmites de la heredad del Clave, que


estaban a punto de entrar en el mbito de la Fortaleza del naMhoram.
Nerviosamente, pregunt a Hollian qu sol podra
aparecer al da siguiente. En respuesta ella extrajo su corta
varita lianar. Cuando la extendi hacia la fogata, la lisa
superficie brill como la antigua madera del Reino.
Como el antebrazo izquierdo de Sunder, su palma
derecha estaba surcada por antiguas cicatrices, los cortes de
los que verti sangre para sus predicciones. Pero ya no tena
necesidad de hacerlo. Sunder sonri pasndole el k rill ya
envuelto. Ella lo descubri lo suficiente para permitir un
blanco destello en la noche. Luego, lentamente, como una
mujer que jams hubiera dudado del respeto debido a sus
propias capacidades, puso en contacto el lianar con aquella
luz.
Y creci una llamarada como una planta en un bosque.
Tenues vastagos ondularon en el aire, los retoos de un
fuego de filigrana se hincharon rizndose y entreabriendo
sus hojas. Sin daarla ni a ella ni a la madera, las llamas
ascendieron como una misteriosa proliferacin vegetal.
Eran verdes y acidas corno la primavera y las manzanas
nuevas.
Ante su vista, los nervios de Covenant se contrajeron
involuntariamente.
Hollian no necesit explicarle a Linden o a l lo que

significaban. Ya las haban contemplado varias veces en el


pasado. Pero en beneficio de los expectantes y asombrados
ojos de los gigantes, dijo con voz queda:
- El nuevo da nos traer un Sol de Fertilidad.
Covenant dirigi la mirada hacia Linden. Pero ella
estaba estudiando a los haruchai, escrutndolos en busca
de cualquier indicio de peligro. De cualquier modo, Sunder
haba dicho que el poder de Gibbon no se extenda a ms de
un da de viaje desde las puertas de Piedra Deleitosa; y
cuando Linden al fin encontr la mirada a Covenat, asinti
silenciosamente.
Dos das ms, pens l. Uno para que el Delirante nos
tenga a su alcance. A no ser que decida usar el Grim otra
vez. Aquella enfermedad que te puede parecer ms terrible.
Esa noche, las pesadillas le acosaron hasta que crey que
estaba realmente atrapado. Se haban concentrado todas en
una sola virulenta visin, y en ella sus llamas eran tan
negras como el veneno.
Con los verdosos destellos del amanecer, llegaron otros
dos haruchai a unirse al grupo. Sus rostros eran tan ptreos
y majestuosos como las montaas en las que habitaban; y
aun as Covenant tuvo la desalentadora impresin de que
haban llegado a l aterrorizados. No con miedo a la muerte,
sino a cuanto el Clave pudiera hacerles.
Su compromiso es una abominacin. Los acept. Pero

no bastaba con aquello. Bannor le haba encomendado


redimirlos.
Cuando sali el sol, cubri el desnudo paisaje con un
color enfermizo que le record el de la Piedra Illearth.
Seis das haban transcurrido desde que el Sol del
Desierto pulverizara hasta los menores vestigios de
vegetacin en las Tierras Altas. En consecuencia, toda la
planicie haba quedado reducida a un baldo. Mas el terreno
se hallaba tan saturado por la lluvia que humeaba en cuanto
el sol lo tocaba y junto a aquel vapor se alzaban delgados
brezos y helchos con la precipitacin del pnico. All donde
el terreno permaneca entre sombras, continuaba tan pelado
como huesos desnudos; pero doquiera que el verde tocaba,
los brotes aparecan repentinamente, azuzados por el Sol
Ban y alimentados por los dos das de lluvia. En un instante,
los matojos llegaban a la altura de los tobillos de Covenant.
Si continuaba inmvil, ya no sera capaz de moverse en
absoluto.
Pero ante l las Montaas Ocidentales alzaban sus
nevadas cumbres sobre el horizonte. Y uno de los
promontorios de aquella cordillera se ergua en lnea recta
frente al camino de Sunder. Tal vez Piedra Deleitosa fuera ya
captada por la aguzada vista de los gigantes.
Si era as, nada dijeron. Encorvado contemplaba
aquellos extraordinarios brezales con un gesto de
repugnancia. La vacilacin de Tejenieblas haba adquirido

un aspecto de beligerancia, como si se resintiera del modo


en que Fole lo haba suplantado junto a Linden y siguiera
creyendo que no poda justificarse a s mismo. La Primera
sopesaba su enorme espada como si midiera su potencia
contra la vegetacin. Tan slo Honninscrave escudriaba el
sudoeste ansiosamente, pero su contrado semblante no
revelaba ms que un eco de su anterior juicio: ste es el
mundo que mi hermano compr con su alma. Crees digno
vivir en un mundo as?
No obstante, result innecesario pedir a la Primera que
fuera abriendo paso al grupo. Sunder utilizaba la Piedra Solar
y el k rill como los Caballeros usaran sus ruk h, sirvindose
del Sol Ban para abrirse paso. Con el fuego purpreo y la
blanca luz, el Gravanlico atacaba aquella selva a la cabeza
del grupo, abriendo un camino a su travs. Al no tener que
soportar al aguacero, el barro o las corrientes, los viajeros
fueron capaces de incrementar la marcha conseguida el da
anterior.
Antes de que brezos y helchos se hicieran tan altos
como para impedirles la vista de las montaas, Covenant
vislumbr un resplandor de un rojo similar al de Sunder que
parta desde un promontorio en direccin al sol. Con un
estremecimiento interno, lo reconoci. Para ser visible desde
tan gran distancia tena que ser enorme.
El rayo del Fuego Bnico.
Luego los retorcidos matorrales quitaron todo el

sudoeste de su vista.
Por un instante, el miedo que el destello le haba
provocado acapar toda su atencin. El Fuego Bnico. ste
pareca quitarle su escasa importancia. Lo haba
contemplado en una ocasin, devorando sangre con tan
grande y febril ferocidad que haba colmado la enorme
capacidad del recinto sagrado. Incluso en el nivel donde los
Caballeros haban llevado el rukh
maestro, aquella
conflagracin le haba golpeado con una fuerza de
incineracin que convirti sus pensamientos en cenizas. El
simple recuerdo de aquello le haca acobardarse. Apenas si
poda creer que la poderosa magia indomeable pudiera
oponrsele. El conflicto entre tales poderes sera tan feroz
que destruira hasta las montaas. Y el Arco del Tiempo?
No conoca la respuesta.
Pero a media maana Sunder empez a tambalearse,
captando la atencin de Covenant. El Gravanlico utilizaba
sus amuletos como si unidos formasen una clase especial de
ruk h, pero no lo eran. Los ruk hs de los Caballeros extraan
directamente su energa del rukh maestro y del Fuego
Bnico, y por consiguiente cada Caballero slo necesitaba
su esfuerzo personal para mantener expedito un canal de
poder hasta Piedra Deleitosa; el Fuego Bnico haca el resto.
Pero Sunder manejaba al Sol Ban y al krill directamente.
El esfuerzo lo estaba extenuando.
A Linden le bast con una mirada para hacerse cargo de

su estado.
- Dadle diamantina -murmur secamente. La severa
resistencia que opona a la malignidad de la vegetacin la
haca parecer distante, impersonal-. Y cargad con l. Se
encontrar bien, si lo cuidamos. -Al momento aadi-: Es lo
bastante testarudo para resistir.
Sunder le dirigi una dbil sonrisa. La palidez
traspasaba el moreno color de su piel; pero al tomar el licor
de los gigantes, sus fuerzas crecieron notoriamente. Sin
embargo no protest cuando Honninscrave le alz en vilo.
Sentado con la espalda contra el torso del gigante y las
piernas apoyadas sobre sus brazos, volvi a enarbolar sus
poderes; y el grupo reanud su camino.
Poco antes del medioda, se unieron a Covenant otros
d o s haruchai, elevando a diez el nmero de ellos que
marchaban protectoramente a ambos lados de l y sus
compaeros.
Les salud escuetamente; pero su presencia tan slo
aument su temor. Ignoraba cmo defenderlos de Gibbon.
Y aquel temor creca conforme Sunder se iba
debilitando. Incluso con la Piedra Solar y el k ri l l , el
Gravanlico no era ms que un hombre aislado. Mientras los
obstculos a que haba de enfrentarse fueran simplemente
brezales y helchos, l era capaz de superarlos con igual
eficia que cualquier Caballero. Pero el terreno cambi,
tornndose en una jungla demencial de rododendros,

jacarandas y madreselvas. No poda atravesar aquella


vegetacin catica con algo distinto de la total precisin que
el Fuego Bnico haca posible. Tena que buscar a tientas la
lnea que ofreciera menor resistencia; y la jungla se cerraba
tras los viajeros como si quisiera hacerlos desaparecer.
El sol se hallaba cerca de las Montaas Occidentales y
la luz haba quedado reducida casi a la crepuscular, cuando
Linden y Hollian gritaron simultneamente:
- Sunder!
Honninscrave sedetuvo al orlos. La Primera se volvi
para mirar al Gravanlico. El pnico constrea la garganta de
Covenant cuando se lanz en pos de Linden.
El capitn baj a Sunder mientras todos se agolpaban a
su alrededor. En aquel instante Sunder dobl las rodillas, y
sus brazos temblaron con un violento espasmo.
Covenant se introdujo pasando entre la Primera y
Encorvado para acercarse al Gravanlico. El reconocimiento
hizo palidecer el semblante de Hollian, dndole a su cabellera
de cuervo una lgubre semejanza de un canto fnebre. La
mirada de Linden oscilaba entre la Piedra del Sol y el krill
La rojiza flecha que iba del orcrest hacia el sol de
poniente tena un aspecto desgastado y carbonoso, como si
fuera consumida por un fuego ms poderoso. Y el centro de
la ntida gema del k rill arda una negra mota como una
lcera.
- El na- Mhoram intenta dominarlo! -jade Hollian

desesperadamente-. Cmo puede salvarse hallndose tan


exhausto?
Los ojos de Sunder permanecan fijos en algo que ya no
poda ver. Nuevas arrugas marcaban sus facciones
consumidas, distinguibles por el acre sudor que le cubra la
piel. Sus msculos se hallaban contrados en un espasmo.
Su expresin era tan vaca y espantosa como la de un
catatnico.
- Vncelos! -le espet Linden, afilando su voz para
perforar su parlisis-. Adelante! No permitas que te bagan
eso!
Los contornos de la mandbula de Sunder resaltaban
peligrosamente. Con un alarido como si estuviera rompiendo
su propio brazo, oblig a descender a la Piedra del Sol,
dejndola caer al suelo. Instantneamente se desvaneci su
brillo carmes, y el o rc re s t recuper su engaosa
translucidez.
Pero la negrura situada en el centro del krill se extendi
y se hizo ms intensa.
Gesticulando, Sunder agarr con su mano libre la
envuelta hoja. El metal irradiaba calor. Agachando la cabeza,
mantuvo atenazado el k r i l l febrilmente, pugnando por
rechazar el influjo del Clave, debatindose con la misma
invencible y humana entrega con la que ya una vez estuvo a
punto de convencer a Gibbon de que Covenant haba
muerto.

Linden estaba gritndole:


- Detente, Sunder! Te ests matando!
Pero no le hizo caso.
Covenant alz su media mano. El anillo escupa fuego
como si la sola proximidad del poder de Gibbon volviera
insaciable la plateada banda.
La protesta de Buscadoores reson a travs de la
selva, mas Covenant lo ignor. Sunder era su amigo, y l ya
haba fracasado demasiadas veces. Quiz l no estuviera
preparado para medirse contra el Clave y el Fuego Bnico.
Quizs nunca lo estuviera. Pero no titubeo. Resueltamente
empu el krill. Con el poder de la incandescencia lo liber
de la mano de Sunder como si los msculos del Gravanlico
se hubieran convertido en arena.
Pero cuando concentr la magia indomeable en torno
al krill, su llama se volvi negra.
Una conflagracin de media noche tan airada como el
odio ardi entre los componentes del grupo, y se extendi
hacia los rboles. La oscuridad fluy de l frenticamente
corno si al fin hubiera triunfado el veneno, convirtindose
en la verdad total de su poder.
Por un instante, se acobard. Entonces el salvaje grito
de Linden lleg hasta l.
Arrebatado por entero, retir aquel fuego que llenaba la
atmsfera arrancndolo como un tapiz de las paredes de su
mente. El k rill se desliz de entre sus dedos cayendo de

punta sobre el suelo profanado.


Antes de que pudiera moverse, reaccionar, respirar o
tratar de contener el horror que resonaba en su corazn
como una campanada de angustia, un golpe fue descargado
tras l, y Cail se tambale entre los matorrales.
Otro golpe; de un puo que era como una piedra.
Covenant cay hacia delante chocando contra el pesado
tronco de un rododendro y luego de espaldas como si todo
el aire del mundo hubiera sido succionado. Los jirones del
atardecer le llegaban por entre las hojas como estrellas de
esmeralda girando vertiginosamente ante sus ojos.
A su alrededor, la lucha golpeaba entre los rboles.
Pero no produca ningn sonido. La capacidad para or lo
haba abandonado. El terrible grito de Linden era silencioso
y la enrgica clera de la Primera careca de voz.
Galvanizada por el pnico, Hollian sac a Sunder del
lugar en que se desarrollaba el combate. Pas frente a
Covenant bloqueando su visin por un instante. Pero nada
poda bloquear el reluciente y desalentado vrtigo que
giraba dentro de l, tan imperioso y funesto como el aura del
Gusano.
Cail y los gigantes mantenan una cerrada lucha contra
Harn, Durris y el resto de haruchai.
Los movimientos de los agresores eran singularmente
torpes e imprecisos. Daban la impresin de que no se
controlaban a s mismos. Pero golpeaban con toda la

contundencia del vigor de su raza, con tal dureza que hasta


los gigantes se tambaleaban. Encorvado fue abatido por el
incesante martilleo de Fole y otro haruchai. Blandiendo la
espada, la Primera se abalanz en auxilio de su esposo.
Honninscrave mantena a raya a un haruchai con cada
puo. Los compaeros de Cail carecan de la agilidad o los
reflejos para evitar sus granticos golpes. Pero los atacantes
volvan a levantarse como si fueran ajenos al dolor, y
acometan nuevamente. Tejenieblas atenaz entre sus brazos
a un haruchai, apartando a otro de un puetazo. Pero el
haruchai le propin un golpe en la cara que hizo que su
cabeza se inclinase hacia atrs, permitindole librarse de su
agarre.
Movindose de manera maquinal, Harn persegua a Cail
por entre los combatientes. ste le eluda con facilidad, pero
Harn no cejaba. Pareca tan enajenado como Durris, Fole y
los dems.
Se hallaban bajo el dominio del Clave.
Lentamente, el vrtigo que giraba como una peonza a
travs de la mirada de Covenant fue desapareciendo, y se
encontr ante el k rill. Estaba clavado en la tierra como una
pequea cruz, a poca distancia de l. Aunque la lucha
golpeaba por todas partes, nadie haba tocado la fantstica
hoja de Loric.
La gema fulguraba con una clara y limpia blancura, sin
que nada mancillase la pureza de la joya.

El dominio de Gibbon sobre ella haba sido ficticio, un


modo de distraer al grupo mientras dominaba a todos los
haruchai.
A todos excepto a Cail.
Con el sooliento desapego de la anoxia, Covenant se
pregunt el porqu Cail era inmune.
Bruscamente, se afloj la tensin de sus msculos.
Inhal aire para introducirlo en sus pulmones, absorvindolo
a grandes bocanadas para superar el paroxismo que le haba
impedido respirar; y el sonido empez a llegarle desde la
jungla; el follaje aplastndose, los gruidos y el impacto de
los golpes. Durante un momento, las voces no llegaron; el
combate se libraba en un amargo silencio. Mas luego, oy a
Linden gritar, como si estuviera a una gran distancia:
- Cail! Las esposas del lago! Lograste escapar de
ellas!
Covenant se levant a tiempo de presenciar la reaccin
de Cail.
Con la agilidad de una pantera, Cail cay sobre Harn.
Harn fue demasiado lento para responder con eficacia.
Penetrando bajo sus lentos golpes, Cail lo desequilibr y,
asindole por la cadera y el hombro, pudo voltearlo en el
aire. Harn careca del ms mnimo dominio de s para evitar
que lo lanzara contra su alzada rodilla y le rompiera la
espalda.
No obstante, en el ltimo momento, pudo evitarlo.

Cuando Brinn y Cail cayeron en la trampa de las esposas del


l a g o , Linden amenaz a Brinn con romperle el brazo, y
aquella singular amenaza le permiti recobrarse. Harn se
liber de la sujecin de Cail y se puso en pie mirando
fijamente a su compaero. Por un instante, se miraron
impasibles, como si nada hubiera sucedido. Luego Harn
asinti, y salt junto a Cail en ayuda de los gigantes.
Covenant, todava jadeante, se apoy contra un rbol
para presenciar el desenlace de la pelea.
No se hizo esperar. Despus de que Cail y Harn libraran
a Fole y Durris del yugo de Gibbon, los cuatro pudieron
rescatar a los seis que quedaban.
Encorvado y Tejenieblas se levantaron de entre la
maleza, con los cuerpos magullados. La Primera escrut
aceradamente cuanto la circundaba con la espada dispuesta.
Honninscrave cruz los brazos sobre el pecho para dominar
el asombroso vigor de su propia clera. Pero los haruchai
ignoraron a los gigantes. Se volvieron de cara unos a otros,
hablndose mentalmente con la tranquila frialdad de su
pueblo. Pese a cuanto haba ocurrido, no parecan
desalentados.
Al terminar aquella conversacin, Cail mir a los
gigantes y a Linden, para dirigirse luego directamente a
Covenant. No se disculp. Ellos eran haruchai, y el agravio
a su rectitud era demasiado profundo para una simple
contriccin. Con una voz completamente despojada de

inflexiones, libre del menor signo de justificacin o


arrepentimiento, dijo:
- Se ha acordado que tal indignidad debe atruirseme a
m. Nos comprometeremos a cualquier restitucin que nos
ordenes. Pero no volveremos a dejarnos dominar de esta
manera.
Covenant no supo qu contestar. Conoca desde haca
mucho tiempo a los haruchai, y antes que a ellos a los
Guardianes de Sangre; pero an le asombraba la
extravagancia de sus decisiones. Y estaba seguro de que no
le sera posible soportar que tales seres le sirvieran mucho
ms tiempo. El simple deseo de ser digno de ellos le hara
enloquecer.
Cmo era posible que su fuego blanco se hubiera
convertido en negro en tan breve lapso?
Encorvado murmur algo que pareca una broma en voz
baja, e hizo un gesto cuando nadie le respondi.
Honninscrave se haba convertido en un ser demasiado
fnebre. En su frustrado deseo de recobrar su propia estima,
Tejenieblas haba olvidado la risa. Y el discurso de Cail no
haba tranquilizado a la Primera. Los h a ru ch a i haban
despertado su instinto de lucha; y su semblante era como su
espada, dispuesto para el combate.
Dado que el sol se haba puesto y Sunder se
encontraba exhausto, orden al capitn y a Tejenieblas que
instalaran el campamento y preparasen la comida. Sin

embargo, la proximidad del descanso no mitig su tensin.


Adustamente, recorri la zona circundante devastando la
maleza para dejar un espacio relativamente limpio en el que
poder acampar.
Covenant permaneca en pie contemplndola. El golpe
recibido haba debilitado todo lo que se hallaba en su
interior. Incluso sus embotados sentidos captaban la fiera
irritacin que ella senta.
Linden no se acerc a l. Permaneca tan lejos como el
terreno que la Primera haba limpiado se lo permita,
evitndole para aminorar tanto como fuera posible el impacto
de Covenant en su percepcin.
Las miradas que Hollian le diriga por encima del
hombro de Sunder se hallaban plenas de temor e
incertidumbre bajo el creciente crepsculo. nicamente Vain,
Buscadolores y los haruchai se conducan como si nada los
inquietase.
Covenant hizo ademn de cubrirse el rostro, pero baj
las manos sin llegar a hacerlo. La insensibilidad que
mostraban haba llegado a parecerle repugnante. Senta sus
facciones tirantes y quebradizas. La barba apestaba a sudor,
como todo su cuerpo; se hallaba sucio y maloliente de la
cabeza a los pies. Tema que la voz se le rompiera, pero se
oblig a usarla.
- De acuerdo. Que alguien lo diga.
La Primera dio un fiero tajo que cercen una madreselva

tan gruesa como su antebrazo, y luego se volvi hacia l;


sealndolo con la punta de la espada como si lo increpara.
Linden se estremeci ante la ira de la Primera, pero no
intervino.
- Giganteamigo -silabe la jefa de la Bsqueda como si
el nombre hiriese su boca-, hemos sido testigos de una
inmensa maldad. Es cierto que piensas utilizar ese oscuro
fuego contra el Clave?
Se alzaba sobre Covenant, y el resplandor de la fogata
de Tejenieblas la haca parecer dominante e imprescindible.
l se senta demasiado dbil para responder. En una ocasin
haba intentado desgarrarse el antebrazo contra el afilado
borde de una roca para expulsar el veneno. Las tenues
cicatrices se extendan como un encaje en torno a las
profundas marcas de los colmillos de Marid. Pero ahora
saba ms. Dijo cuidadosamente:
- l no me har esto sin obtener respuesta.
La Primera no se inmut.
- Y qu ser de la Tierra?
El tono de ella hizo que sus ojos brillaran y no por las
lgrimas. Cada palabra de su respuesta era tan inequvoca
como un ascua.
- Hace mucho tiempo -la sangre de los casi estpidos
Entes de la Cueva lata en sus sienes-, jur que nunca
volvera a matar. Pero eso no me ha detenido. -Clav con
ambas manos un cuchillo en el pecho del hombre que

asesin a Lena, y aquel acto haba vuelto para condenarlo.


Desconoca cuantos bhratair haban fallecido al derrumbar
la Cspide del Kemper-. La ltima ocasin en que estuve all
mat a veintiuno de ellos. -Veintin hombres y mujeres que
en su mayor parte ignoraban la perversidad de sus vidas-.
Estoy enfermo a causa de mis culpas. Si crees que voy a
hacer algo que destruya el Arco del Tiempo, haras bien si
me detuvieras ahora.
Ante aquello, los ojos de la Primera se entrecerraron,
como si estuviera considerando las consecuencias de
degollarle con su espada. Hollian y Linden la miraban
fiiamente, y Sunder trat de reincorporarse para ayudar a
Covenant. Pero la Primera tambin era amiga del Incrdulo.
Le haba conferido el ttulo que l ms valoraba. Baj su
espada bruscamente.
- No, Giganteamigo -suspir-. Hemos ido demasiado
lejos. Confo en ti, o no podr confiar en nadie.
Volvi a envainar su espada, y se march.
La luz de la hoguera se reflejaba en el humedecido
semblante de Linden, marcado por la preocupacin y el
alivio. Despus de un instante, se acerc a Covenant. No
quiso responder a su mirada, pero pos levemente una mano
sobre su antebrazo derecho, como reconociendo que l no
era como su padre.
Mientras el contacto dur, l quiso con toda su alma
tomar la mano de ella para llevrsela a los labios. Pero no lo

intent. Crey que de hacerlo probablemente quedara


destrozado. Y todas las promesas que haba hecho se
perderan.
AI da siguiente, los frutos del verdeante sol fueron
peores. Se amontonaron sobre la tierra con el inexorable y
desbordante delirio de un mar tempestuoso. Y el
agotamiento de Sunder se haba hecho demasiado profundo
para ser vencido por una noche de descanso inducido por la
diamantina o por un trago del singular, potente y
vigorizante licor que Encorvado elaborase mezclndolo con
vitrim. Pero el Clave no volvi a intentar el control del krill,
ni de los haruchai. La sombra de los rboles haba logrado
que los matorrales no alcanzaran proporciones excesivas. Ni
e l Gri m ni ningn otro azote fue enviado desde Piedra
Deleitosa para interceptarles el camino. Y los viajeros haban
avanzado tanto durante los dos das anteriores que no
tenan necesidad de apresurarse ahora. Ninguno de ellos
dudaba de que la fortaleza del na- Mhoram estuviera a su
alcance. A veces, la distorsin de aquella jungla les permita
atisbar el cielo sudoccidental; y entonces todos los
compaeros distinguan la trrida y salvaje saeta del Fuego
Bnico ardiendo hacia el sol como una incurable laceracin
en el aire coloreado de esmeralda.
Cada vez que ocurra esto, los tensos y delicados
rasgos de Linden palidecan un poco ms. El recuerdo y las

poderosas emanaciones asaltaban sus vulnerables sentidos.


En una ocasin haba sido prisionera del Delirante Gibbon
en Piedra Deleitosa, y el toque de ste hizo que la oscuridad
que se enroscaba en torno a las races de su alma la cubriera
por entero como una noche sin luna. Sin embargo, no vacil.
Ella haba conducido al grupo hasta aquel lugar por la fuerza
de su voluntad, le haba arrancado a Covenant esta promesa
cuando la desesperacin lo haba paralizado. A pesar de su
nunca resuelta contradiccin entre la atraccin y la repulsin
hacia el poder, no se permiti retroceder.
Los pedrarianos tambin se mantenan firmes. Tenan
algo pendiente con el Clave, una cuenta que iba desde su
encarcelamiento en Piedra Deleitosa y el estrago en las
aldeas, hasta el modo en que el Sol Ban haba trastornado
sus vidas desde las races. Cada vez que lanecesidad de
descanso de Sunder se haca perentoria, Hollian tomaba la
orcrest y el k rill, aunque no estuviera adiestrada para
usarlos, ni el camino que abra fuera tan despeiado como el
anterior. La silenciosa agona y el tormento de la vegetacin
bloqueaba el suelo a cada paso, pero el grupo siempre
encontraba la manera de atravesarlo.
Y cuando el sol comenz a descender hacia la alta
cordillera de las Montaas Occidentales, todava alejado de
la regin que una vez llamaran Fidelia, situada al sudeste,
pero muy prxima ya a los promontorios que sobresalan al
este de la cadena, los compaeros haban llegado al lmite de

la jungla junto a las ridas y pedregosas faldas de las colinas


sobre las que se alzaba la Fortaleza.
Detenindose en el ultimo refugio que los rboles
proporcionaban, elevaron la vista a su punto de destino.
Piedra Deleitosa, una vez orgulloso bastin y emblema
de los antiguos Amos que sirvieron al Reino, reducto ahora
del na- Mhoram y el Clave.
All, en la cumbre del promontorio, los picos perdan su
agudeza para formar una altiplanicie escarpada por el este y
suave por el norte. Y las paredes de aquella meseta eran tan
enhiestas y efectivas como una muralla almenada; en el
centro de la planicie se hallaba Laguna Brillante, el fantstico
remanso de aguas que permaneca sin ser afectado por el Sol
Ban hasta caer en cascada por los Saltos Aferrados en la
ladera sur del promontorio llevando ms all de ste los
recursos de su poder. Pero la Fortaleza se extenda al este de
la Laguna Brillante y los Saltos Aferrados. Los sinhogar
haban construido la ciudad de los Amos en el borde este de
la meseta, horadando aquel crestn de duro granito de la
Tierra con refugios y defensas.
Directamente sobre el grupo se alzaba la Torre Vigia. De
menor altura que la altiplanicie, su extremo superior se alzaba
en solitario tras la mole de la Fortaleza, pero su mitad inferior
se hallaba unida al resto por paredes de la misma piedra del
lugar. De este modo quedaba protegida la nica entrada a
Piedra Deleitosa. Mucho tiempo antes, los macizos prticos

situados en la curva sudeste de la base de la Torre Viga


haban protegido un pasadizo bajo sta, un tnel que
solamente permita entrar a un patio cerrado entre la torre y
la Fortaleza principal, donde haba una segunda serie de
prticos. Durante la ltima guerra, en el asedio de Piedra
Deleitosa, las entradas exteriores fueron asoladas y
reducidas a ruinas. Pero Covenant saba por experiencia que
las puertas interiores perduraban an, protegiendo al Clave
con su imponderable solidez y espesor.
Sobre los pilares de estas entradas, la redonda flecha
que era la Torre Viga estaba marcada por troneras y almenas
hasta el dentado reborde que la coronaba. Eran caprichosas
e irregulares, talladas segn las circunvalaciones interiores
de la torre. Sin embargo, la fachada de la torre era tan simple
como la obra de un nio comparada a la dramtica
complejidad de los muros de la Fortaleza principal. Las rocas
haban sido trabajadas por los sinhogar, formado
balconadas y contrafuertes, caminos para pasear y
parapetos, y punteados con ventanas de todas clases,
troneras en las partes bajas, miradores y salientes en las
altas. Una prolfica y aparentemente espontnea
multiplicacin de detalles que siempre dejaban en Covenant
una impresin de que posean una estructura subyacente,
un significado slo accesible a los gigantes. El tenue
crepsculo esmeralda danzaba y resplandeca en la cara sur,
confundiendo su humana habilidad para captar el criterio de

organizacin de algo tan alto, extenso e intemporal.


Pero incluso sus sentidos superficiales le informaban
del tremendo poder de irradiacin del Fuego Bnico al
abrirse paso hasta el sol cruzando la gran Fortaleza. De un
solo golpe, aquella crdena fuerza infringa toda su historia
de gloria y grandeza, tornando la orgullosa resiciencia de los
Amos en un lugar de malfica amenaza. Cuando tantos das
atrs llegara a Piedra Deleitosa para rescatar a Linden,
Sunder y Hollian, se vio atormentado por el recuerdo de los
gigantes y los Amos, de la belleza que el Reino haba
perdido. Pero ahora la presin de su voluntaria clera lo
inutilizaba para admitir el desconsuelo.
Intentara destruir aquel lugar si era necesario para
erradicar al Clave, y la sola idea de verse forzado a daar
Piedra Deleitosa lo enfureca.
Mas cuando mir a sus compaeros y vio las caras
extasiadas de los gigantes, su enojo cedi ligeramente. La
Fortaleza tena el poder de fascinarlos. El semblante de
Encorvado pareca dilatarse por el deleite que le produca su
contemplacin; los ojos de la Primera brillaron de orgullo
ante la obra de gente de su raza que llevaba mucho tiempo
muerta; Tejenieblas miraba vidamente, olvidando por un
instante su desaliento. Hasta Honninscrave haba perdido
momentneamente su aire de condenado como si
intuitivamente supiera que Piedra Deleitosa le dara una
oportunidad de recuperacin.

Pasiones contradictorias atenazaron la garganta de


Covenant. Pregunt con voz tensa:
- Podis comprenderlo? Sabis lo que significa? He
estado aqu en tres ocasiones- cuatro si contaba el breve
lapso durante el cual rehusara la convocatoria de Mhorampero nadie ha podido explicarme jams su sentido.
Durante un rato, ninguno de los gigantes contest,
incapaces de reaccionar ante la fascinacin de la Fortaleza.
Haban visto Coercri en Lnea del Mar, y se asombraron
ante ella, pero Piedra Deleitosa era trascendente para ellos.
Al contemplarlos, Covenant supo con un repentino dolor
que ya nunca retrocederan, que nada podra inducirlos a
dejar a un lado su propia Bsqueda y sus propios
propsitos, dejndole el Sol Ban y el Amo Execrable a l. El
Sol Ban los haba erosionado fundamentalmente, devorando
su capacidad para creer que su Bsqueda pudiera triunfar en
aquel tiempo. Qu podan hacer los gigantes por ayudar a
un Reino cuya propia naturaleza se haba convertido en
fuente de horror? Pero la visin de Piedra Deleitosa los haba
devuelto a s mismos. Jams desistiran en su determinacin
para combatir.
A menos que Covenant encontrase pronto su propia
respuesta, no le sera posible salvarlos.
Tragando saliva con dificultad, murmur Encorvado:
- No hay palabras. Ninguna en absoluto. Vuestro pobre
idioma humano es impotente

Las lgrimas cubran las arrugas de su rostro,


mostrando su emocin.
Pero la Primera continu en su lugar:
- Y todos los idiomas, Giganteamigo. Todos ellos
carecen del vocabulario que se necesita. Ah se alza cuanto
en la grantica gloria del corazn del mundo no puede ser
expresado con palabras. Cualquier otra lengua debe
enmudecer cuando habla la pureza de la piedra. Y aqu esa
oracin ha sido plasmada. Ah, por mi alma! -Haba
levantado la voz como si deseara cantar y lamentarse al
mismo tiempo, pero tambin ella careca de palabras.
Concluy suavemente-: Los gigantes del Reino aprendieron
mucho por la prdida de Hogar. Estoy humillada ante ellos.
Durante un momento, Covenant fue incapaz de
responder. Pero entonces un recuerdo lleg hasta l, una
reminiscencia del ceremonioso saludo que los pobladores de
Piedra Deleitosa dirigan antiguamente a los gigantes.
Loados y bienvenidos seis, herederos de la lealtad del
Reino. Bienvenidos intactos o heridos, en gracia o
perdicin, para pedir o para dar. No fallaremos ante
ningn requerimiento que formulis.
Con voz incierta, dijo:
Piedra Deleitosa, fidelidad de gigantes, antigua
fortaleza Corazn y puerta del principal amigo de la Tierra.
Protege la verdad con la espada del Poder, T, Custodiadora
de los tiempos, reina de las montaas.

Ante aquello, la Primera se volvi hacia l, y por un


instante el llanto se concentr en sus facciones, como si
hubiera sido tocado su profundo amor a la piedra. Casi de
inmediato recobr su dureza, pero no antes de quel l viera
cuan absolutamente estaba ahora dispuesta a servirle.
- Thomas Covenant, -dijo ella con brusquedad-, te di el
ttulo de Giganteamigo, pero no es bastante. Eres el Amigo
de la Tierra, y ningn otro nombre resulta suficiente.
Tras eso, se acerc a su esposo y le abraz.
Covenant repiti para s: Amigo de la Tierra. Que Dios
me ayude! Aquel ttulo se le haba otorgado a Berek
Mediamano, quien hiciera el Bastn de la Ley y fundara el
Consejo de los Amos. No era adecuado para el hombre que
llevaba la destruccin del Arco del Tiempo en sus
envenenadas manos. El hombre que haba llevado a la ruina
todos los logros de Berek.
Se volvi para contemplar la Fortaleza. El sol se estaba
poniendo tras las Montaas Occidentales, y la luminosidad
que irradiaba ante sus ojos le impeda la visin; no pudo
distinguir ninguna seal de que la Torre Viga se hallara
ocupada. Haba recibido la misma impresin la ltima vez que
estuvo all, y desconfi de ella como ahora desconfiaba.
Aunque los porticones exteriores se hallaran destruidos, la
torre poda constituir an una parte vital de las defensas de
la Fortaleza. Tendra que hallarse preparado para el combate
desde el momento en que pusiera pie en aquel tnel. Si es

que el Clave no intentaba atacarle antes.


Con los hombros estremecidos en una anticipacin de
la violencia, se apart de la Fortaleza y recorri un corto
camino entre la vegetacin hasta una zona rocosa donde el
grupo acampara aquella noche.
Poco despus, sus compaeros se reunieron a su
alrededor. Los gigantes abandonaron la gozosa
contemplacin de Piedra Deleitosa para limpiar el terreno,
encender una hoguera y preparar la comida. Sunder y
Hollian lanzaban repetidas miradas, que parecan
sobresaltos, a la Fortaleza, donde tena su centro el
infortunio que gravaba sus vidas, donde anteriormente
haban estado a punto de ser asesinados; pero se sentaron
junto a Covenant como si l fuera una fuente de valenta.
L o s h a r u c h a i se haban situado protectoramente
circundando la zona. Buscadolores era como una sombra en
el lmite de la creciente hoguera.
La intranquilidad de Linden resultaba palpable. La
impaciencia enarcaba sus cejas, y escrutaba cautelosamente
el crepsculo. Covenant supuso que estaba sintiendo la
proximidad del Delirante, y no saba de qu manera poda
confortarla. En el transcurso de todas las batallas del Reino
contra el Desprecio, nadie haba hallado la forma de matar a
un Delirante. Mientras el Amo Execrable perdurase, sus
siervos continuaran viviendo. El Forestal de la Espesura
Acogotante, antiguo maestro y antecesor de Caer Caveral,

haba demostrado que tanto Herem como Sheol o


Tehannunm podan ser daados seriamente e incluso
reducidos si se lograba matar a los cuerpos que ocupaban y
no se les permita abandonarlos. Pero solamente el cuerpo
sucumba, el espritu del Delirante segua viviendo.
Covenant no poda creer que el Reino se viera jamas libre del
dominio de Gibbon. Y no saba qu otra cosa ofrecer a
Linden para aliviarla.
Pero entonces ella expres la causa inmediata de su
desasosiego, y no era el na- Mhoram. Volvindose hacia
Covenant dijo sorprendentemente:
- Vain se ha marchado.
Cogido de improviso, parpade ante ella un instante.
Luego se puso en pie escudriando el campamento y la
jungla que les rodeaba.
No se vea al Demondim por ninguna parte.
Covenant se volvi hacia Cail.
- Se ha detenido a un tiro de piedra de aqu. -Dijo el
haruchai un ademn hacia el camino por el que habia
llegado el grupo-. Lo hemos estado observando pero no se
mueve. Deseas que lo protejamos?
Covenant movi la cabeza, intentando comprender.
Cuando Vain y l llegaron a Piedra Deleitosa buscando a
Linden, Sunder y Hollian, el Clave trat de mantener a Vain.
alejado, y lo haban herido en aquel intento. No obstante,
logro penetrar en la Fortaleza y hallar las abrazaderas del

Bastn de la Ley. Pero luego obedeci a los Caballeros como


si tuviera miedo de lo que pudieran hacerle. De qu?
Habiendo obtenido de Piedra Deleitosa lo que buscaba,
acaso se mantena ahora a distancia para que no lo
daaran?
Pero, de qu forma poda ser daado el Demondim
cuando el Sol Ban no le afectaba, e incluso el ardiente Grim
se limitaba a resbalar por su negra piel?
- Es algo referente a su propia esencia. -Murmur
Linden como si la presunta de Covenant se hubiera
materializado en el aire. Haban discutido el asunto en otras
ocasiones, y ella haba sugerido que quiz el Clave supiera
ms sobre Vain de lo que ellos saban. Pero ahora tena una
respuesta diferente-. Es un ser fabricado. Nada ms que eso;
como un esqueleto sin msculos, ni sangre, ni vida. La
estructura personificada. Nada que no sea enfocado
directamente hacia eso puede afectarle. -Lentamente, como
si fuera inconsciente de lo que estaba haciendo, se volvi
hacia Piedra Deleitosa, alzando su rostro hacia la Fortaleza-.
Pero es lo que hace el Sol Ban, lo que hace el Clave.
Corrompen la Ley. Quebrantan la estructura. Profanan el
orden. Si lo intentaran con suficiente fuerza -tena el ceo
fruncido como si viera a Gibbon aguardando con malicia y
placer-, pueden acabar con l por completo, y no quedara de
su existencia ni el recuerdo de un propsito. No hay que
extraarse de que no quiera acercarse ms.

Covenant contuvo el aliento esperando a que ella


prosiguiera, que gracias a su don de percepcin o profeca
pudiera manifestar el propsito por el cual Vain haba sido
creado. Pero no lo hizo. Gradualmente, ella fue bajando la
vista.
- Maldito sea ese bastardo de todas maneras -murmur
por lo bajo-. Condenado al infierno.
l convino silenciosamente. Hasta tal punto resultaba
enigmtico Vain que Covenant lo olvidaba continuamente;
olvidaba lo importante que era tanto para las ocultas
maquinaciones de los elohim como para la salvacin de la
Tierra. Pero all Buscadolores no haba vacilado en desdear
al Demondim, y sus angustiados ojos amarillentos slo
mostraban inters ante el riesgo del fuego de Covenant. ste
sinti una punzada premonitoria hormigundole por el
antebrazo. Estremecido, se dirigi a Cail.
- No te molestes -le dijo-, ya se cuidar l mismo.
Siempre lo ha hecho.
Tras esto, regres sombramente a su lugar junto al
fuego.
Los compaeros permanecieron en silencio mientras
cenaban, masticando sus propios pensamientos junto con la
comida. Pero cuando concluyeron, la Primera mir a
Covenant a travs del humo de la hoguera, y le indic con
con un gesto que se hallaban preparados.
- Ahora, Amigo de la Tierra -su tono le hizo pensar en

una hoja recin afilada y ansiosa de emplearse-, vamos a


hablar de esta altiva y horrenda Fortaleza.
Covenant correspondi a su mirada, y gesticul
haciendo un esfuerzo para mantener su angustiado estado
de nimo fuera del alcance de la percepcin de Linden.
- Es una magnfica obra -dijo con firmeza la Primera-. Los
sinhogar la labraron con una pericia sin par. Las puertas han
sido destruidas por un poder que desafa a la lgica; pero si
no estoy equivocada, hay ms puertas antes de la torre. Y
probablemente te has dado cuenta de que los muros no
pueden ser escalados. Sucumbiramos en el intento. El Clave
es poderoso y nuestro nmero escaso. Amigo de la Tierra concluy como si se hallara dispuesta a aceptar cualquier
explicacin que l ofreciera-, cmo te propones asaltar ese
alczar?
Por respuesta, Covenant frunci el ceo. Haba estado
aguardando aquella pregunta, y temindola. Si intentaba
responderla cuerdamente, su resolucin se rompera como
un hueso carcomido. Sus compaeros podran asustarse. Y
quiz intentaran detenerlo. Incluso aunque no lo hicieran,
saba con tanta seguridad como que tena que morirse que la
consternacin que iba a producir en ellos le resultara
insoportable.
No obstante era necesario que contestase. Demasiadas
vidas dependan de lo que se propusiera hacer. Reuniendo
todo su valor, mir hacia Hollian. Su voz se detuvo en su

garganta antes de preguntar:


- Qu clase de sol tendremos maana?
La negra cabellera enmarcaba el rostro de Hollian, y sus
facciones estaban tiznadas por la suciedad acumulada
durante el largo viaje; pero por algn ardid de la hoguera, o
de su propia naturaleza, pareca imposiblemente limpia, y su
aspecto no presentaba el menor signo de duda o
desesperacin. Sus movimientos fueron hbiles y seguros
cuando acept el k rill de Sunder, sacando luego su lianar
para invocar la tenue llama con la que auguraba.
Tras un instante, el fuego brot de su varita. Su calor
era el polvoriento y sucio del Sol del Desierto.
Covenant asinti para s. El Sol del Desierto. Por azar o
designio, haba sido beneficiado por la fase del Sol Ban que
hubiera elegido para su tentativa. Con la fuerza de aquella
pequea gracia, le fue posible dirigirse de nuevo a la Primera.
- Antes de que nos arriesgemos en cualquier intento,
voy a desafiar a Gibbon. Intentar que se enfrente
personalmente conmigo. No creo que acceda -aunque
seguramente el Delirante ambicionara el blanco anillo para s
mismo y, por consiguiente, podra contravenir la voluntad de
su seor-, pero si lo hace, puedo acabar con el Clave sin
daar a nadie ms. -Aunque Gibbon recurriera a todo el
poder del Fuego Bnico, Covenant tambin lo aceptara.
Pero la Primera no estaba satisfecha.
- Y si no accede? -pregunt impetuosamente-. Si

permanece en el interior de su reducto y nos desafa a


atacarle?
Covenant se puso en pie con brusquedad. La mirada de
Linden le sigui con un destello de alarma como si hubiera
captado una seal de lo que le haba llevado a tal decisin,
pero l no le permiti hablar. Jirones de luz de luna se
filtraban por entre el espeso follaje, y ms all de los rboles
la luna estaba llena, preparada para estallar con las promesas
que l no podra mantener. Sobre l, los muros y almenas de
Piedra Deleitosa captaban la plateada luz como si an fueran
hermosos. No poda soportarlo.
Aunque se estaba ahogando, dijo con voz spera:
- Ya pensar algo.
Luego huy del campamento y fue andando a ciegas
Eor entre la maleza hasta que alcanz el comienzo de is
colmas.
La enorme Fortaleza se alzaba all, tan lgubre y
silenciosa como el tmulo de todos los sueos que una vez
haba contenido. Por ningn lado se apreciaban seales de
vida. Dese gritarle: Qu te han hecho? Pero saba que la
piedra no le oira. Estaba sorda ante l, ciega a su propia
profanacin, tan desamparada contra la maldad como la
Tierra misma. El pensamiento de procucirle dao, le haca
temblar.
Cail lo acompaaba como un avatardel sosiego de la
noche. Como haba sobrepasado el lmite de lo que poda

soportar, se volvi hacia el h a r u c h a i y susurr


apagadamente:
- Voy a dormir aqu. Deseo estar solo. No permitas que
se me acerque ninguno de ellos.
No durmi. Se pas la noche contemplando la cudadela
como si fuera la ltima barrera entre su candente afliccin y
el triunfo del Amo Execrable. En varias ocasiones, oy a sus
amigos aproximarse por entre la maleza. Y, cada vez, Cail les
hizo marchar. Linden protest por aquella negativa, pero no
logr vencerla.
Aquella solitaria e ntima fidelidad le permiti a Covenat
resistir hasta que amaneci.
La primera luz que vio tocaba el borde de la Fortaleza
principal ms all de los parapetos de la Torre Viga, mientras
la saeta del Fuego Bnico parta hacia el este. El despuntar
del da tena el color de los desiertos, y el sol confera un
tono amarronado al intenso gris de la piedra. Una vez ms,
Hollian haba predicho exactamente el Sol Ban. Mientras
ergua su tenso y exhausto esqueleto, pens en la ehEstigmatizada con un extrao pesar. Casados por el hijo que
llevaba, Sunder y ella se haban unido cada vez ms y
Covenant ignoraba cmo cerrar la brecha entre Linden y l.
Delante, oy a Linden abordando a Cail por segunda
vez. Cuando el haruchai volvi a rechazarla, ella dijo
exasperada:

- Tiene que comer. Todava sigue siendo humano.


La voz son enojada como si tampoco ella hubiese
dormido. Quizs la atmsfera que circundaba a Piedra
Deleitosa se hallaba demasiado llena de la presencia de los
Delirantes para permitrselo. Gibbon haba despertado la
parte de ella que ansi arrebatar la vida a su madre. Sin
embargo ahora, en tan funesto lugar, Linden pensaba ms en
Covenant que en s misma. Lo habra perdonado haca
mucho tiempo si l le hubiera dado ocasin.
Rgidamente, como si todos los msculos hubieran sido
petrificados por la noche y su gran desesperacin, comenz
a subir la colina hacia Piedra Deleitosa.
No se atreva a enfrentarse a Linden, tema a que mirara
dentro de l casi tanto como a la maciza y grantica amenaza
de la Fortaleza. Ya no le era posible ocultarlo, y le
preocupaba cmo iba a reaccionar ante lo que viese.
La luz estaba en la Torre Viga bandola con el color
de la tierra yerma y derramndose rpidamente hacia la falda
de la colina. Los ngulos de su visin le permitan
contemplar como las copas de los rboles comenzaban a
fundirse, pero el centro lo ocupaba totalmente la torre. Sus
troneras y contrafuertes se hallaban desiertos y la oscuridad
que haba tras ellos les haca parecer ojos en los que la luz
de la vida se hubiera extinguido. Luz de vida y profanacin,
pens vagamente, como si se hallara demasiado debilitado
por el miedo y la inanicin para preocuparse por las

contradicciones. Saba como tratarlas: haba descubierto la


respuesta en la sala del trono de la Guarida del Execrable,
cuando la imposibilidad de creer en la verdad del Reino y a la
vez en su falsedad le haba forzado a situarse en el nico
punto vlido en el centro de su vertiginoso empeo. Pero tal
comprensin le estaba ahora vedada. Durante la noche toda
la ira se haba evaporado de su interior, y ascenda hacia las
entreabiertas fauces de Piedra Deleitosa como una yesca
lista para arder.
Pero la aparente desolacin de la ciudad lo
intranquilizaba. Era posible que el Clave hubiese huido, que
su aproximacin hubiera hecho que los Caballeros se
ocultasen? No. La intensidad del ravo del Fuego Bnico
indicaba que no haba sido desatendido. Y el Amo Execrable
no hubiese permitido la retirada. Qu mejor triunfo para el
Despreciativo que Covenant derruyese el Arco en una lucha
con el Clave?
El Amo Execrable haba dicho, Al final quedar una
sola opcin para ti y la aceptars en tu desesperacin.
Haba prometido aquello, y se haba redo.
Algo que podra ser poder herva en Covenant. Sus
manos se cerraron en puos, y continu ascendiendo.
El sol proyectaba su sombra contra la desnuda
suciedad del suelo, frente a l. Su calor le atenazaba la nuca,
buscando la fibra de su voluntad del mismo modo en que
haba reducido la monstruosa vegetacin de las Tierras

Altas a cieno grisceo y desamparo. Se vea a s mismo


tendido sobre la tierra para ser sacrificado, expuesto por
segunda vez a un golpe tan asesino como el del cuchillo que
penetr en su pecho, arrancando de su vida la esperanza. Un
picazn como el suave reptar de sabandijas se propagaba
por su brazo derecho. Apresur el paso sin darse cuenta.
Alcanz el nivel del suelo en que enclavaba la base de
la torre, y el tnel pareca expedito entre sus demolidas
entradas. El pasaje estaba tan oscuro como una tumba hasta
que descubri la dbil iluminacin que se reflejaba en el
patio desde la fachada de la Fortaleza principal.
Borrosamente, vio las puertas interiores que se hallaban al
otro extremo del patio. Estaban selladas contra l.
Involuntariamente baj la mirada hacia el lugar en que
sus compaeros estaban acampados. Al principio, el sol le
dio en los ojos y no pudo descubrir otra cosa que el
repugnante gris terroso que se extenda hasta el horizonte
como un mar mientras el Sol Ban desnaturalizaba la vida de
la tierra. Pero cuando se protegi los ojos vio al grupo.
Sus amigos se encontraban apiados justo al lmite del
lodazal. La Primera y dos haruchai retenan a Honninscrave.
Encorvado sujetaba a Linden por la espalda.
Covenant gir entristecido para enfrentarse de nuevo al
tnel.
No entr. Estaba familiarizado con las aberturas
situadas en su techo que permitan a los defensores de la

Fortaleza atacar a quien se internara por l. Y no elev la voz.


Ahora tena la instintiva certeza de que Piedra Deleitosa
estaba escuchando atentamente, con sigiloso y encubierto
temor. Su voz pareci dbil contra la polvorienta atmsfera,
la enorme ciudadela y el creciente desierto.
- He venido por ti, Gibbon -dijo-. Por ti. Si sales,
permitir que vivan los restantes Caballeros. -Los ecos se
burlaron desde el tnel, y luego se extinguieron-. Si no lo
haces, asolar este lugar para encontrarte.
Sabes que puedo hacerlo. Podra haberlo hecho
cuando estuve ah, y ahora soy ms poderoso. -Ahora eres
ms peligroso de lo que nunca has sido -. El Execrable no te
considera capaz de destruirme. Te utiliza para que intentes
que me autodestruya. Pero eso ya no me inquieta, de
cualquier modo, t vas a morir. Sal y acabemos de una vez.
Las palabras parecieron perderse antes de llegar al final
del pasaje. Piedra Deleitosa se cerna a su alrededor como el
cadver de una ciudad muerta desde haca mucho tiempo. La
presin del sol formaba un reguero de acre sudor que bajaba
por su columna vertebral.
Y una figura apareci en el tnel. Negra contra el reflejo
del patio avanzaba hacia el exterior. Sus pisadas extraan
apagados ecos de crepitacin de la piedra.
Covenant quiso tragar saliva, y no pudo. El Sol del
Desierto lo tena cogido por la garganta.
Un par de ardientes dolores atravesaron su antebrazo.

Las cicatrices brillaban como colmillos. Una invisible


oscuridad flua desde el tnel hacia l, cubriendo su fuego
con el sudario del veneno. El sonido de las pisadas creca.
Entonces unos pies calzados con sandalias y una franja
de roja tnica se introdujeron en la luz del sol, y Covenant se
desalent momentneamente al comprender que su primer
gambito haba fallado. La luz ascendi rauda por las lneas
del severo teiido escarlata hasta la negra casulla que
completaba la tnica. Aparecieron las manos, vacas, sin el
caracterstico rukh; la oscura varilla de hierro como un cetro
coronado por un tringulo abierto que debiera haber
empuado un Caballero. Y seguramente era un Caballero,
pero no Gibbon. El na- Mhoram vesta de negro. Su bculo
era tan alto como l. En la habitual beatitud o aburrimiento
de su redondo semblante solamente destacaban los rojos
dardos de sus ojos. El hombre que haba ido a encontrarse
con Covenant no era Gibbon.
Un Caballero. Pareca poseer un ancho torso pese a la
estrechez de sus muecas v tobillos, y las barbadas mejillas
parecan consumidas hasta la demacracin por la audacia o
el espanto. Mechones de descuidados cabellos colgaban de
su ralo crneo como muestras de fanatismo. Sus ojos
parecan de vidrio.
Mantena las palmas de las manos abiertas ante s como
para demostrar que estaba desarmado.
Covenant rechaz el desfallecimiento y pugn por llevar

un poco de saliva hasta su garganta para conseguir hablar.


En un tono que era como una advertencia al Caballero, dijo:
- No me hagas perder el tiempo. Quiero a Gibbon.
- Te saludo, Mediamano. -Contest el hombre. Aunque
su voz era firme sugera el temblor del pnico-. El naMhoram Gibbon est enterado de tu presencia aqu, y no
desea perder ni el tiempo ni la vida en tu nombre. Qu
propsito te trae?
Una sensacin de peligro se arrastr entre los
omoplatos de Covenant. El amargo sabor del pnico le
llenaba la boca. El tronco _del Caballero pareca de un
grosor artificial, y la tnica oscilaba levemente como si
tuviera vida propia, como si el tejido se agitara. Las
cicatrices de Covenant comenzaron a pincharle como dientes
de rata que devorasen su carne. Apenas se oy replicar:
- Esto ha llegado demasiado lejos. Hacis que el mundo
entero apeste. He venido a ponerle fin.
E Caballero mostr los dientes en una fallida sonrisa.
No miraba a Covenant.
- Entonces he de revelarte que el na- Mhoram no desea
hablar contigo. Me ha dado un mensaje para que te lo
comunique, si es que deseas escucharlo.
Covenant iba a preguntar: Qu mensaje es se? Pero
nunca lleg a pronunciar las palabras. El Caballero desanud
con ambas manos el fajn de su tnica. Con un premonitorio
espanto, Covenant le vio entreabrir la vestimenta bajo el sol.

De los hombros hasta las rodillas, su cuerpo estaba


completamente cubierto por avispas.
Grandes avispas amarillentas tan gruesas como un
pulgar de Covenant.
Cuando la luz las toc, comenzaron a zumbar.
Durante un espantoso momento, se enredaron donde
estaban; y el Caballero las ostent como si fuera uno de los
productos del Sol Ban, convertido en un ser salvaje y
abominable por la corrupcin. Luego el enjambre se lanz
sobre Covenant.
En un instante el mundo se volvi negro. El veneno
retumb contra su corazn como un mazo.
Fuego negro; veneno negro; negro desastre. Las llamas
que salan de su anillo deban haber sido puras y plateadas
como el metal que las produca; pero no lo eran, no lo eran.
Eran un abismo que se abra a su alrededor, un remolino que
succionaba el aire, la tierra y la Fortaleza para consumirlos,
tragndose el mundo sin deiar huellas. Y a cada esfuerzo que
realizaba para tornar blanco el oscuro fuego, para forzar la
limpia configuracin de su autntica naturaleza, nicamente
consegua que el resplandor creciera y el vaco se
ensanchara. Rpidamente, haba llegado hasta la ladera de la
colina, ansioso por destruir.
Linden no le estaba gritando. Si ella hubiera desgarrado
su propio corazn por forzar sus gritos, tampoco hubiera
sido capaz de orla. Se hallaba demasiado lejos, y el

abrumador cataclismo de su poder embotaba sus sentidos.


Sin embargo la escuchaba mentalmente, como aquella vez
que le advirti atravesando del aura del Gusano y la
erupcin del blanco anillo: Eso es lo que el Execrable
desea! Senta el recuerdo de sus brazos cuando trat de
arrebatrselo a la perdicin. Si permita que la conflagracin
creciera, todos moriran, ella y todos aquellos a quienes
amaba; y el Reino. Todos seran privados de vida y
significado por la negrura.
El esfuerzo por dominarse lo sac fuera de s. Se vea
conducido por una sutil y gran desesperacin de la que
nunca podra retornar; una dura y terrible exigencia a la que
tendra que plegarse hasta el final, para bien o para mal, para
asolar o restituir. Pero el simple conocimiento de que no le
era posible volver atrs, le dio las fuerzas para estrangular la
destruccin que estaba generando.
Bruscamente, se aclar la visin; y comprob que no
haba sido picado. Millares de pequeos y chamuscados
cuerpos humeaban an sobre el desnudo suelo. No quedaba
ni una sola avispa para amenazarle.
El Caballero permaneca all con la boca abierta y los
ojos en blanco, milagrosamente intacto y asombrado.
Covenant no se sinti triunfante: haba llegado
demasiado lejos para eso. Pero ahora se senta seguro de s
mismo, al menos por el momento. Le dijo al Caballero:
- Dile a Gibbon que ya ha tenido su oportunidad. -Sin

rastro de vacilacin ni piedad en la voz, continu-: Ahora


voy por l.
Lentamente el asombro se desvaneci del rostro del
hombre. Su frenes y jbilo parecan haberse colapsado
como si hubiera sufrido una recada en la mortalidad. Mas
segua siendo un Caballero del Clave y conoca a su
enemigo. Todo el Reino haba sido inducido a creer que
Covenant era un traidor. Aunque su aspecto era frgil y
humano, reducido por el fracaso, permaneci en su creencia.
- Me has superado, Mediamano. -Su voz temblaba-. Has
aprendido a dominarte y a resistir. Pero vienes a arruinar la
prolongada misin de nuestras vidas y no te lo permitiremos.
Cuida de tu poder, porque de nada te servir en nuestra
contra.
Volvindose, como si an le fuera posible no tener a
Covenant en consideracin, regres en pos del eco de sus
pisadas por el tnel bajo la Torre Viga.
Covenant le vio marcharse y maldijo la mendacidad que
le permita al Amo Execrable hacerse con hombres y mujeres
as, gente que posea una innata valenta y entrega,
convencindolos de que las depredaciones del Clave
resultaban imprescindibles. Piedra Deleitosa estaba llena de
individuos que se crean responsables de la supervivencia
del Reino. Y ellos seran los primeros en morir. El
Despreciativo los sacrificara antes de arriesgar a sus
autnticos servidores.

Pero ni aun por ellos poda Covenant detenerse ahora.


El fuego lo devoraba. No lo haba apagado, sino nicamente
interiorizado, guardando la furia dentro de l. Si no haca
algo al respecto volvera a brotar con redoblada vehemencia,
y no sera capaz de contenerlo nuevamente.
Con los msculos tensados por la violencia, comenz a
descender rgidamente la colina hacia sus amigos.
stos comenzaron a subir para reunrsele. Estudiaban
ansiosamente la forma en que se mova como si lo hubieran
visto emerger de la boca del infierno y les costara trabajo
creerlo.
Antes de que lo alcanzaran, oy un sordo estampido de
cascos.
No se detuvo: se hallaba inexorablemente resuelto a
realizar su propsito. Pero mir atrs, en direccin a Piedra
Deleitosa, por encima del hombro.
De las ruinosas puertas, salan Caballeros montando
corceles, media docena de ellos bajaban la colina a galope
tendido. Aquellos corceles alimentados por el Sol Ban eran
lo bastante grandes como para transportar a cuatro o cinco
hombres o mujeres normales y hubieran podido ser
montados por gigantes. Tenan ojos maliciosos, colmillos
afilados como sables, peludas pieles y emponzoados
espolones. Y los Caballeros mantenan en alto sus
incandescentes ruk hs al cargar. Juntos se lanzaron ladera
abajo como creyendo que podran arrasar al grupo.

Pero pese a la violencia y la velocidad de que hacan


alarde, aquello pareca ms un juego que un verdadero
asalto. Aunque el Fuego Bnico los haca peligrosos, slo
eran seis, e iban a enfrentarse contra diez haruchai, cuatro
gigantes, el Designado de los elohim y cuatro humanos
cuya fuerza an no haba sido calibrada con exactitud.
Covenant ya haba matado Deliberadamente, dej la tarea
para sus compaeros y continu caminando.
A sus espaldas, los corceles enloquecieron de repente.
Sunder haba extrado la Piedra Solar y el k rill, mas
ahora no utilizaba la energa del sol, sino la enorme
irradiacin del Fuego Bnico. Y estaba familiarizado con los
corceles. En una ocasin haba aprendido a usar un rukh
para gobernar un grupo de aquellas bestias, y saba cmo
controlarlas. Fieros destellos rojizos se disparaban en todas
direcciones a travs del blanco fulgor del krill cuando lanz
su fuerza contra la agresin; pero no vacil.
El impacto de los contradictorios influjos suscit el
caos entre los corceles. Dos de ellos cayeron al tratar de
embestir simultneamente en varias direcciones, un tercero
tropez con ellos. Los dems atacaron a los cados tratando
de matarlos.
Incapaces de mantener el equilibrio en aquellas
circunstancias, los Caballeros cayeron al duro suelo. Uno
fue aplastado bajo el pesado cuerpo de un corcel. Otro
recibi una peligrosa voz envenenada. Grit a sus

compaeros pidindoles ayuda, pero ellos se hallaban ya en


franca retirada hacia la Fortaleza llevando consigo al
Caballero destrozado para usar su sangre. Casi sin fuerzas, l
los sigui.
Sunder orden a los corceles que se internaran en el
desierto para que el Clave no pudiera utilizarlos otra vez.
Pero dos de las bestias grueron de dolor al intentar
obedecer: se haban roto las patas. Aferrando la espada
entre ambas manos, la Primera camin hasta los animales
heridos y los remat.
Luego Sunder, Linden y Encorvado se aproximaron a
Covenant.
El Gravanlico jadeaba fuertemente.
- Gibbon no ha empleado toda su fuerza. No son rivales
para m seis Caballeros. -Haba un leve orgullo en su
entonacin. Al fin haba descargado un golpe eficaz contra
el Clave.
- Trata de provocarte -le advirti Linden-. Casi no
lograste pararte a tiempo. Has de tener cuidado. -El miedo a
los Delirantes distorsionaba su rostro.
- Amigo de la Tierra -suspir Encorvado- qu haras?
Grimrnand Honninscrave est como enloquecido. No
seremos capaces de retenerlo por ms tiempo.
Pero Covenant no contest. Ahora le temblaban las
piernas y no poda parar lo que estaba haciendo ni dejarlo de
lado. Se encamin hacia un romo promontorio que se

elevaba sobre la parte ms baja de la ladera. Al alcanzarlo,


trep a la cumbre desafiando la manera en que el inmenso
paisaje que estaba bajo y alrededor de l amenazaba su
equilibrio. Todos sus miembros cayeron aplomados ante la
sorprendente devastacin. De un horizonte a otro, el Sol de
Desierto casi haba culminado su labor. En las partes bajas
del terreno se distinguan charcas de lodo que una vez
fueron rboles, matorrales y vides, porque cuanto sobresala
haba sido calcinado y convertido en polvo y muerte. El
pensamiento de que tendra que daar Piedra Deleitosa le
resultaba intolerable. El ms absoluto pesar y aborrecimiento
de s mismo lo invadira si pona la mano sobre aquella
piedra. No obstante, la necesidad era inexcusable. No se
poda permitir que el Clave y el Fuego Bnico perdurasen. Su
corazn se aceler ante el conflicto de sus temores: temor a
causar un perjuicio a la Fortaleza y temor a no causarlo,
temor a s mismo y al riesgo que pretenda asumir; su deseo
de evitar una matanza y la necesidad de proteger a sus
amigos. Pero ya haba elegido su senda. Ahora comenzaba a
recorrerla.
Temblando como si estuviera al borde de la
deflagracin, pronunci el nombre que haba estado
guardando para s mismo incluso cuando haba empezado a
comprender las implicaciones de lo que se propona realizar.
El nombre de un esperpento de la arena.
- Nom.

DIEZ: El Fuego Bnico


Con toda claridad, a travs de la sbita conmocin de la
compaa, pudo or el grito entrecortado de Linden. No haba
viento, nada que mitigase la rida presin del sol. Bajo l, el
terreno estaba cayendo en la paradjica pureza de la
profanacin. La limpieza del exterminio. No era de extraar
que resultara tan duro contener el fuego. El equilibrio pareca
abandonarle bajo el plano y amarronado cielo. No haba
comido ni descansado desde el da anterior. Quizs ste era
el motivo de que le pareciera que el horizonte se inclinaba a
un lado como si fuera a desatracar. La inanicin o el
desaliento.
Pero Encorvado y Cail lo sostuvieron ayudndole a
descender del promontorio, y Linden llego hasta l en una
nube de vrtigo. Nunca haba soportado bien las alturas.
Saba que estaba pronunciando su nombre, pero se senta
incapaz de escucharla. Le resultaba imposible enfocar su
rostro. Deba estar protestando: Un esperpento de la arena?
Es que te has vuelto loco? Qu te hace creer que podrs
controlarlo?
Mas no era as. Sus manos se aferraban a los hombros
de Covenant, para luego retirarse. En esta ocasin, el
movimiento de sus labios era como un grito.
- T! -empez. Pero sus palabras no le llegaban-.

Oh, Covenant!
La voz de la Primera atraves el salvaje girar de las
colinas.
- Qu es lo que le est afectando? -Todos sus amigos
estaban reunidos en torno suyo, y giraban. Vio a Mhoram y
a Vasallodelmar, a Bannor y a Elena, y a Caer Caveral; todos
all como si exigieran lo mejor de l-. Qu ha emanado para
daarle? -Le salieron al encuentro en Andelain ofrecindole
cuanto les fue posible y ste era el resultado. Se vea
atrapado en una rueda sin eje-. Escogida, tienes que hablar!
- Est ardiendo. -El tono de Linden estaba humedecido
por las lgrimas-. El veneno le est quemando. Ya estaramos
todos muertos si no lo mantuviera en su interior. Hasta que
no pueda resistir ms. Hasta que lo devore para abrirse paso
al exterior.
La Primera maldijo y luego orden con voz cortante algo
que Covenant tampoco pudo or. Un momento despus, las
manos de Encorvado, con una decisin que no admita el
rechazo, acercaron el cuenco de diamantina a la boca de
Covenant.
El potente olor hizo que las aletas de su nariz se
dilatasen por el pnico. Acaso aquello le devolviera el
autocontrol. O tal vez alimentase la incandescencia del poder
que estaba reprimiendo. No poda correr el riesgo.
De alguna manera, consigui relentizar la vorgine. La
claridad se hizo posible. No se poda permitir un fracaso. Y

tampoco mantenerse inactivo durante demasiado tiempo,


nicamente hasta lograr la culminacin de sus pesadillas.
Eso era posible. Cuando estuvo seguro de quines eran los
que le rodeaban, dijo como si estuviera asfixindose:
- Diamantina no, metheglin.
La Primera lo mir con extraeza, pero Linden asinti.
- Tiene razn -seal rpidamente-. Tiene que conservar
su equilibrio. Entre la fuerza y la debilidad. La diamantina es
demasiado fuerte.
Alguien estaba movindose. Hollian y Teienieblas se
alejaron para regresar al momento con una redoma de la
espesa aguamiel del Reino. Covenant bebi al principio slo
un poco, luego bebi ms, conforme se iba sintiendo dueo
del fuego que albergaba. El vrtigo fue desapareciendo
lentamente. Sus amigos se hallaban presentes y tranquilos.
El terreno volva a ser firme. El sol taa en sus ojos
resonando contra las sienes, como la muda carcajada del
Execrable; y a su rostro aflua el sudor del desconsuelo. Pero
cuando el metheglin ampli sus efectos, descubri que se
senta al menos capaz de soportar el calor.
Se puso en pie con ayuda de Encorvado. Se volvi
hacia el este, tratando de escrutar con la mirada el ondulante
desierto.
- Vendr? -pregunt la Primera, sin dirigirse a nadie en
particular -. Se interpone el ancho ocano, y sa no es una
barrera desdeable.

- Kasreyn dijo que lo hara. -Linden se mordi los labios


para dominar su miedo, y luego prosigui. Dijo-: La
distancia nada significa para un poder tal. -Covenant lo
re c o rd a b a . Los esperpentos de arena contestan
rpidamente a quienes los llaman. De aquel modo haba
sido asesinado Hergrom. Pero Covenant ya haba invocado
a Nom con anterioridad, instigado por Linden; y no fue
abatido. Y Nom no
haba
regresado
a
la
Condenaesperpentos. En consecuencia, por qu la bestia
habra de contestarle ahora? No tena motivos para concebir
tan descabellada esperanza, ninguna razn excepto el que
Nom se reclin ante Covenant cuando l le perdon la vida.
Pero el este continuaba desierto y la colina se cerraba a
su alrededor como un cortinaje. Ni aun los ojos de los
gigantes podan captar seal alguna de respuesta.
Bruscamente, la voz sin modulaciones de Cail rompi el
silencio.
- Aguanta ur- Amo.
Seal con el brazo hacia la colina en direccin a Piedra
Deleitosa.
Por un momento, Covenant crey que el haruchai
pretenda que observara la inmensa y brillante saeta rojiza
del Fuego Bnico. Con ecos de sol blancos y marrones
ardiendo en su mirada, se dio cuenta de que la siseante
irradiacin pareca ahora ms intensa, como si el Delirante
Gibbon la estuviese alimentando al objeto de facultar al

Clave para el combate. Como si estuviera inmolando a los


aldeanos y haruchai prisioneros con tanta rapidez como le
permitiese la sangre al derramarse sobre el suelo del Recinto
Sagrado en el que arda el Fuego Bnico.
Ante aquella idea, los puntos que fulguraban en sus
ojos se tornaron negros. Su control vacil. Las heridas de
colmillo que se delataban en su antebrazo le punzaron como
si hubieran sido nuevamente abiertas.
Pero entonces vio a los Caballeros en la base de la
Torre. Eran cuatro: dos empuaban los rukhs para dominar a
un haruchai que llevaban con ellos, y los otros dos estaban
equipados con cuchillos y baldes.
Pretendan sacrificar a aquel prisionero, encadenado
mentalmente, a la vista de Covenant y sus compaeros.
Covenant dej escapar un grito que hizo vibrar el aire.
Pero al mismo tiempo trat de dominarse, dicindose: No,
No. Trata de provocarme.
La negrura se retorca en su interior. Pudo rechazarla
hasta lograr reducirla.
- Honninscrave. -La voz de la Primera sonaba casi
despreocupada, como si la visin de las atrocidades la
calmase-. Tejenieblas. Creo que no debemos permitir eso.
La mitad de los haruchai haban empezado a subir la
ladera corriendo. No hizo esfuerzo alguno para lograr que
volvieran. Inclinndose sobre el polvo, cogi una roca ms
grande que la palma de su mano y, sin interrumpir el

movimiento, se la arroj a los Caballeros.


Golpe contra la pared que haba a sus espaldas y
estall en una lluvia de lascas que cayeron sobre ellos como
puales.
Honninscrave y Tejenieblas siguieron el ejemplo de la
Primera. Sus lanzamientos fueron tan precisos que uno de
los Caballeros result con una pierna aplastada, y otro
seriamente daado por una granizada de fragmentos tras un
rebote. Sus compaeros se vieron forzados a liberar al
haruchai para utilizar los rukhs en su propia defensa.
Mientras los cuatro Caballeros se retiraban al interior
del tnel, su prisionero se volvi contra ellos.
Repentinamente libre de su yugo, logr rematar al malherido,
para luego girar con gesto desdeoso sobre los talones e
iniciar el descenso para reunirse con los suyos. Pese a que
sangraba por diferentes cortes que le haban producido las
afiladas piedras, se comportaba como si estuviera ileso.
Covenant abominaba el asesinato. Haba elegido su
camino en un esfuerzo por ahorrar cuantas vidas fuera
posible. Pero al contemplar al haruchai liberado caminando
hacia l con una pura y absoluta serenidad, una torva
sonrisa estir las comisuras de su boca. En aquel instante
lleg a ser ms peligroso para Gibbon y para el Clave que
cualquier hueste de guerreros o de poderes.
Cuando volvi a mirar hacia el este, vio un penacho de
polvo elevndose a travs de la calina.

No tena dudas acerca de lo que era aquello. Nada que


no fuera un esperpento de arena poda viajar con tan gran
velocidad corno para levantar tanto polvo.
Tejenieblas escrutaba aquella nube con creciente
asombro. Encorvado murmuraba intilmente para s, e
intentaba torpes bromas que parecan atenuar su temblor. La
Primera sonrea tensamente. Entre los gigantes,
Honninscrave era el nico que no estaba contemplando el
avance de la bestia: permaneca con la cabeza gacha y los
brazos cruzados sobre el pecho como si el haber arrojado
piedras a los Caballeros hubiera despertado su ansia de
violencia.
Inesperadamente, Buscadolores habl. Pareca cansado,
casi exhausto, desgastado por el prolongado peso de su
responsabilidad, pero su voz denotaba menos amargura de
la acostumbrada.
- Portador del anillo -dijo-. el propsito que te mueve es
abominable y debe ser deshechado. Quienes sostienen la
Tierra entre sus manos no tienen ninguna justificacin para
vengarse. No obstante han descubierto una manera ms
sabia de lograr tus fines. Te imploro que les entregues a la
bestia. Apenas comprendes lo que has invocado.
Covenant ignor al elohim. Linden dirigi su mirada al
Designado. Sunder y Hollian tambin lo miraron, confusos.
Pero nadie habl.
Nom se haba hecho visible en el vrtice de la flecha de

polvo.
Albina contra el reseco yermo, la bestia se aproximaba
con sorprendente rapidez. Su tamao no era comparable a su
podero. Era slo unos palmos ms alta que Covenant y de
complexin un poco superior a los haruchai; sin embargo,
dndole tiempo, libertad y la posibilidad _de concentrarse
era capaz de reducir a cascotes la grantica cua sobre la que
Piedra Deleitosa se asentaba. Tena un extrao modo de
andar, apropiado para los desiertos: las rodillas vueltas hacia
atrs como las de un pjaro para utilizar completamente el
impulso del amplio almohadillado de sus pies. Carente de
manos, tena brazos conformados como arietes.
Y no tena rostro. Nada defina la pelada cabeza excepto
las tenues arrugas del crneo bajo sus dos ocultas rendijas,
semejantes a agallas, situadas una a cada lado. Incluso para
la normal visin de Covenant, el esperpento de arena pareca
tan puro e incontestable como una fuerza de la naturaleza,
un huracn que hubiese adquirido aquella forma salvaje y
estuviera vido por desencadenarse sobre algn lugar.
Se aproximaba corriendo como si pretendiera lanzarse
sobre l.
Pero al fin se detuvo, produciendo a su alrededor un
denso nimbo de polvo, enfrentndose a l desde una corta
distancia. Durante un momento tembl, como haba hecho
en el combate directo en que Covenant le derrotara, porque
no haba sabido contener su furia salvaje ni siquiera para

salvar la vida. El servir era un concepto ajeno a su mente de


bruto; la violencia tena ms sentido. El sudor empeaba la
visin de Covenant mientras aguardaba a que la bestia
tomara una decisin. Contuvo el aliento involuntariamente.
Leves llamaradas escaparon a su control lamiendo su
antebrazo antes de que pudiera contenerlas de nuevo.
El temblor de Nom aument y desapareci despus
bruscamente. Postrndose sobre el suelo, la bestia apoy la
frente sobre el barro a los pies de Covenant.
Poco a poco dej escapar entre dientes el aire que haba
estado reteniendo. Un suspiro de alivio se propag por entre
los miembros del grupo. Linden se cubri momentneamente
el rostro para introducir despus los dedos en sus cabellos
como si tratara de extraer valor de su miedo.
- Nom -dijo Covenant con voz agitada-. Gracias por
venir.
Ignoraba hasta qu punto la bestia era capaz de
comprenderle, pero sta se irgui desdoblando las rodillas y
aguardando expectante ante l.
No se permiti dudar. El vnculo que le una a Nom era
frgil. Y poda sentir que el veneno actuaba en su interior
como si fuera un cido. El propsito era tan claro para l
como la adivinacin que le enviara vanamente en pos del
rbol nico. Volvindose hacia sus compaeros, se dirigi
a ellos como grupo.
- Deseo que permanezcis aqu. -Apretando las

mandbulas se esforz en imponerse a los temblores que


distorsionaban su tono-. Dejadnos a Nom y a m. Los dos
juntos nos bastamos para el empeo. Y no podra soportar
perder a ninguno de vosotros.
No tena derecho a decir tales cosas. Cada uno de los
miembros del grupo se haba ganado un puesto en aquella
aventura, mas cuando consideraba lo que pudiera ocurrirles
anhelaba quitrselo.
- Necesitar a Linden -prosigui antes de que nadie
pudiese protestar-. Gibbon va a tratar de esconderse de m.
No ser capaz de localizar al Delirante sin ella. -La mera idea
le haca dao; saba lo profundamente que los Delirantes la
aterraban-. Y me llevar a Cail y a Fole para que nos guarden
las espaldas. -Incluso aquella concesin lo enojaba, pero
Linden podra necesitar ayuda-. Los dems debis limitaros a
esperar. Si fracaso tendris que actuar por m.
Impotente para enfrentarse a lo que sus amigos queran
decir, a la dolorosa indignacin de sus ojos y a las protestas
que crecan en sus corazones, apoy suavemente la mano en
la espalda de Linden indicndole que iniciara la marcha. Con
un gesto, llam a Nom a su lado. Avanzando rpidamente
para dejar atrs a aquellas personas que le servan con sus
vidas y merecan algo mejor que aquello, comenz a subir
por la ladera que llevaba a Piedra Deleitosa.
Luego, por un momento, se encontr tan prximo al
llanto que su valor estuvo a punto de hacerse aicos. Ni uno

solo de los compaeros haba obedecido. Sin mediar palabra,


se haban preparado para la lucha y caminaban tras l.
Linden murmur en voz baja:
- Comprendo. Crees que todo depende de ti. Por qu
personas tan buenas como ellos han de sufrir y acaso morir
por esto? Y estoy muy aterrorizada -tena el semblante
plido, desorientado y perentorio-. Pero tienes que dejar de
intentar tomar decisiones que corresponden a otros.
No le contest. Mantuvo fiia su atencin en el tnel
situado bajo la Torre Viga, oblig a sus msculos
entorpecidos por el poder a que le ayudaran en el ascenso.
Pero ahora tema haber sido derrotado de antemano. Tena
demasiado que perder. Sus amigos le acompaaban al
interior de aquella pesadilla como si l lo mereciera. Porque
se vea compelido a hacer algo, aunque fuera insuficiente o
intil, se acerc a Cail y le susurr:
- Ya basta. Bannor dijo que me sirvieras. Brinn te
encomend que ocuparas su puesto. Pero ya no necesito
esa clase de servicio. He ido demasiado lejos. Lo que
necesito es esperanza.
- Ur- Amo? -se extra suavemente el haruchai. -El
Reino necesita un futuro. Incluso en el caso de que yo
obtenga la victoria. Los gigantes marcharn a Hogar.
Vosotros volveris a vuestras ocupaciones. Pero si algo les
ocurriese a Sunder o a Hollian -la idea le abrumaba-.
Quiero que cuides de ellos. Que todos vosotros lo hagis.

Lo dems no importa. -Se hallaba dispuesto a arriesgar


incluso a Linden por eso-. El Reino ha de tener un futuro.
- Te escuchamos. -El tono de Cail no delataba si se
senta aliviado, impulsado u ofendido-. Si se presenta la
necesidad, recordaremos tus palabras.
Covenant tuvo que contentarse con aquello. Nom se
haba adelantado y se diriga hacia la gran Fortaleza como si
esta despertase el recuerdo, inherente a su raza, del muro de
arena que los bhratair levantaron para oponerse a los
esperpentos aos antes de que Kasreyn los atrapara en la
Condena. Los brazos de la bestia se balanceaban como
preparndose. Covenant apresur el paso.
Con Linden a su lado, dos pedrarianos y cuatro
gigantes a sus espaldas y once h a ru c h a i en las
proximidades, Thomas Covenant fue a oponerse al Clave y al
Fuego Bnico.
En Piedra Deleitosa no se produjo ninguna reaccin.
Quizs el na- Mhoram ignoraba lo que era un esperpento de
arena y aguardase a verlo actuar antes de volver a provocar
a Covenant. Quiz hubiera desistido de eso para dedicarse a
preparar sus defensas. O que el Delirante hubiera
encontrado un pequeo gusano de espanto en los fondos
de su maldad. A Covenant le agradaba esta ltima
posibilidad. Lo que el Clave y el Fuego Bnico haban hecho
al Reino no poda ser perdonado. La forma en que el
Delirante haba tratado de presentar como perverso al

antiguo y honorable Concejo de los Amos, tampoco permita


compasin. Y por el ataque de Gibbon a Linden. Covenant
no aceptara otra expiacin que la purificacin de la
Fortaleza.
Aquellos que tienen la Tierra en sus manos no poseen
ninguna justificacin para la venganza.
Por todos los demonios, pens Covenant apretando las
mandbulas. Por todos los demonios que no la hay.
Mas cuando lleg la base de la Torre Viga, orden a
Nom que se detuviera para estudiar el tnel con
detenimiento. El sol se hallaba ahora lo bastante alto y
penetraba directamente en el patio interior, pero esto no
haca ms que acentuar la oscuridad del pasadizo. Las
ventanas de la torre permanecan abiertas como si las
habitaciones situadas tras ellas hubieran sido abandonadas.
Un silencio que haca pensar en el secreto sosiego de los
muertos penda sobre la ciudad. No haba viento, ni seal de
vida excepto la rgida y caliente flecha del Fuego Bnico.
Entre los dos corceles muertos, avispas calcinadas cubran
el suelo. Los Caballeros se haban llevado consigo a sus
propios muertos para aprovechar su sangre. Pero goterones
rojizos moteaban las rocas frente a la torre como dicindole a
Covenant que haba ido al lugar adecuado.
Se volvi hacia Linden. Su intensa palidez le asust,
pero tampoco poda ya separarla de aquello.
- La torre -le dijo l mientras el grupo se paraba a su

espalda-. Necesito saber si est vaca.


El movimiento de su cabeza al alzarse para mirar hacia
arriba fue demasiado lento, como si su antigua parlisis
hubiera puesto su mano sobre ella otra vez. En la ltima
ocasin que estuvo all, el toque de Gibbon la haba
reducido a una situacin prxima a la catatona. La ruina del
Reino est sobre tus hombros. Usando ojos, orejas y tacto
sers transformada para ser lo que el Despreciativo
requiera. Una vez le haba implorado a Covenant; Debes
sacarme de aqu. Antes de que ellos hagan que te mate.
Ahora no suplic ni trat de rehuir las consecuencias
de sus opciones. Su voz son sombra, pero acept la
exigencia de Covenant.
- Resulta difcil -murmur-. Esmuy difcil ver ms all del
Fuego Bnico. Me desea a m desea que me arroje al sol.
De que desaparezca en l para siempre. -El espanto brillaba
en su mirada como si aquella inmolacin ya hubiera
empezado-. Resulta difcil ver algo ms. -Sin embargo, poco
despus, frunci el ceo. Su mirada se hizo ms aguda-. Pero
Gibbon no est all. No en ese lugar. Sigue en la Fortaleza
principal. Y no puedo captar ninguna otra cosa. -Cuando
volvi a mirar nuevamente a Covenant, pareca ostentar la
misma severidad de su primer encuentro-. No creo que
hayan usado nunca esa torre.
Una sugerencia de alivio comenz a crecer en
Covenant, pero l luch por desecharla. Tampoco poda

permitirse aquello. Embotaba su control, permita que las


insinuaciones de negrura resbalaran a travs de su mente.
Esforzndose por estar a la altura de Linden, murmur:
- Entonces, vamos.
Con Nom y Linden, Cail y Fole, camin adentrndose en
el pasaje; y sus compaeros le siguieron como ecos.
Mientras atravesaba el tnel, encoga instintivamente
los hombros, protegindose contra un ataque que an
esperaba que viniese del techo. Pero no se produjo. Linden
haba descifrado la torre con exactitud. Pronto se hall en el
patio. El sol iluminaba desde lo alto ante l, resaltando la
fachada de la Fortaleza y las macizas puertas interiores.
Aquellas hojas de piedra estaban escopleadas,
abiseladas y equilibradas para que pudieran abrirse
suavemente hacia el exterior y casar perfectamente al quedar
cerradas. Eran lo bastante pesadas para resistir cualquier
fuerza que sus constructores hubieran podido concebir. Y se
hallaban cerradas, trabadas entre s como dientes. Las lneas
sobre las que giraban y donde se unan apenas podan
verse.
- Ya lo he dicho. -Suspir la Primera tras de Covenant-.
Los sinhogar construyeron asombrosamente bien este lugar.
Tena razn; las puertas parecan dispuestas a resistir
eternamente.
De repente, Covenant se sinti arrebatado por la
urgencia. Si no encontraba pronto una respuesta, ardera

como una yesca. El sol an no haba llegado a la posicin


que habra de ocupar a media maana, y la flecha del Fuego
Bnico permaneca suspendida sobre l como una titnica
guadaa lo suficientemente sanguinaria como para segar
toda vida del mundo. Las manos de Sunder empuaban el
k rill y la orcrest mantenindolos preparados, pero pareca
singularmente intimidado por la enorme Fortaleza, por
cuanto significaba y contena. Por vez primera en la ordala
de la Bsqueda, Encorvado pareca vulnerable al pnico,
capaz de huir. La piel de Linden era del color de la ceniza.
Pero Honninscrave mantena los puos apretados como si
supiera que estaba cerca de las causas de la muerte de
Soadordelmar, y no tuviera intencin de hacerlas aguardar
mucho.
Covenant gru para s. Debi haber comenzado el
ataque la pasada noche, mientras la mayor parte de sus
amigos dorman. Estaba enfermo de remordimientos.
Con un violento gesto de su brazo, envi a Nom contra
aquellas puertas.
El esperpento de arena pareci comprender
instintivamente. En tres zancadas logr adquirir su mxima
velocidad.
Arrojndose con una violencia increble, carg
directamente contra la juntura de las trabadas hojas.
El impacto atron el patio, colapsando los pulmones de
Covenant y rebotando como un caonazo desde la torre. Las

piedras del suelo se estremecieron; y una vibracin que era


como un gemido, recorri los contrafuertes. El punto contra
el que Nom se lanzara apareca aplastado y astillado como si
en lugar de piedra fuese madera.
Pero las puertas resistieron.
La bestia retrocedi como asombrada. Volvi la cabeza
hacia Covenant interrogativamente. Pero al momento,
despert en su interior la ferocidad propia de los
esperpentos de arena y comenz a machacar los portalones
con el estremecedor podero de sus extremidades.
Lentamente al principio, luego con ms y ms celeridad,
la bestia descargaba aquellos mazazos uno tras otro en una
secuencia cada vez ms rpida y dura, aumentando la
velocidad a cada instante, hasta que el patio estuvo
totalmente invadido por los truenos y la piedra aullaba de
dolor. Covenant era responsable de aquello, y las puertas
resistan contra el asalto. Fragmentos y esquirlas saltaban en
todas direcciones, los granticos dientes rechinaban unos
contra otros y las losas del patio mismo parecan
estremecerse y bailar. Las puertas todavan aguantaban.
Linden gema por dentro como si cada uno de los
golpes estuviera dirigido contra sus frgiles huesos.
Covenant empez a gritar a Nom que se detuviera. No
comprenda lo que estaba haciendo el esperpento de arena.
La visin de un ataque semejante habra desgarrado el
corazn de Mhoram.

Pero un instante despus capt el ritmo de los mazazos


de Nom con ms claridad, escuchando como aquella
vibracin se mezclaba con los crujidos de protesta del
granito; y comprendi. El esperpento de arena haba
provocado una resonancia en las puertas, y cada impacto
incrementaba la amplitud y frecuencia de las vibraciones. Si
la bestia no se detena, las puertas se destruiran por s
mismas.
Bruscamente, un fuego rojo brot por los contrafuertes
que se hallaban directamente sobre los prticos. Algunos
Caballeros surgieron blandiendo los ruk hs. Eran cuatro o
cinco. Al gobernar el Fuego Bnico a unsono, eran mucho
ms poderosos que un nmero similar de individuos, y
preparaban una explosin simultnea que arrojara lejos de
los portalones a Nom.
Pero Covenant se hallaba preparado para recibirlos.
Haba estado esperando algo semejante, y su poder estaba
ansioso por manifestarse, por un pequeo alivio que le
permitiera mitigar la tensin que haba en l. Meticuloso en
su desesperacin, liber a la magia indomeable en defensa
del esperpento.
Su poder era una enfermiza mezcolanza de oscuridad y
plata, jaspeada y leprosa. Pero de cualquier manera era un
poder, llamas capaces de rasgar los cielos. Cubri a los
Caballeros convirtiendo en escoria sus rukhs y ponindolos
en fuga hacia el interior de la Fortaleza con las tnicas

ardiendo.
Nom segua descargando martillazos sobre las puertas
en un arrebato de xtasis destructivo como si al fin hubiera
dado con un obstculo digno de l.
Honninscrave temblaba por los deseos de lanzarse,
pero la Primera lo retena. La obedeci con la actitud de
quien pronto va a estar lejos del alcance de toda orden.
Entonces Nom descarg el golpe final un golpe tan
rpido que Covenant no pudo ver cmo era ejecutado. Pudo
cantar solamente la brevsima fraccin de tiempo durante la.
cual los portones pasaron de resistir a resquebrajarse.
Aguantaban, y el cambio se produjo como la ltima succin
de aire antes de que se descargue el huracn; y entonces
desaparecieron, demolidas por la detonacin que los rompi
lanzando sus fragmentos en todas direcciones en medio de
una silbante agona y oleadas de polvo grantico tan
espesas que Nom desapareci y la destruida boca de Piedra
Deleitosa qued oscurecida.
Gradualmente el elevado y amplio prtico se hizo visible
entre la polvareda. Era lo bastante grande para el paso de
los. corceles y apropiado para gigantes. Pero el esperpento
de arena no reapareci. Los taponados odos de Covenant
fueron incapaces de percibir el resonar de las pisadas de
Nom cuando la bestia carg en solitario entrando en la
ciudad de piedra.
- Oh, Dios mo! -murmuraba Linden una y otra vez- Oh,

Dios mo!
- Piedra y Mar! -exclamaba Encorvado como si nunca
hubiese visto con anterioridad a un esperpento de arena en
accin.
Los ojos de Hollian estaban llenos de terror. Pero
Sunder haba sido instruido por el Clave en la violencia y el
asesinato, y nunca aprendi a amar a Piedra Deleitosa. Su
rostro brillaba de ansiedad.
Medio ensordecido por el dolor de la piedra, Covenant
penetr en la Fortaleza porque ya slo le quedaba seguir
adelante o sucumbir. E ignoraba lo que Nom poda hacer a la
ciudad. Corriendo torpemente, cruz el patio y pas a travs
del polvo al interior de Piedra Deleitosa como si estuviera
desafiando a su destino,
Instantneamente sus compaeros se dispusieron al
combate y lo siguieron. Apenas si iba un paso delante de
Cail y a dos de la Primera, Linden y Honninscrave cuando
franque el umbral del enorme vestbulo de la Fortaleza del
na- Mhoram.
Se hallaba oscuro como una tumba.
Conoca aquel saln; tena las dimensiones de una
caverna. Haba sido construido por los gigantes para que
hubiera un lugar donde los ejrcitos de los antiguos Amos
pudieran concentrarse. Pero el sol penetraba en ngulo y
slo llegaba a poca distancia de la destruida entrada; y
alguna rendija de la alta pared pareca absorber la luz; y no

haba ms iluminacin.
Demasiado tarde, comprendi que el vestbulo haba
sido preparado para recibirlo.
Con un chasquido, pesadas traviesas de madera
clausuraron la entrada. Una sbita medianoche rode al
grupo.
Instintivamente, Covenant empez a liberar una llama de
su anillo, pero la retir de inmediato. Su fuego era ahora del
todo negro, tan corrupto como veneno. No produca luz sino
un alarido que amenazaba su autodominio y pretenda
rasgarle la garganta y dividir en dos a Piedra Deleitosa.
Durante un momento de estupor, ninguno se movi ni
habl. Las cosas que no podan ver parecan paralizar
incluso a la Primera y a los haruchai. Entonces Linden
jade:
- Sunder. -Su voz temblaba espantosamente, pareca la
de una demente-. Usa el krill. salo ahora.
Covenant intent lanzarse hacia ella. Qu es esto?
Qu ests viendo? Pero sus imprecisos odos no lograban
localizarla en la oscuridad. Estaba encarado directamente a
Sunder, cuando el k r i l l envi un repique de blanco
refulgente que reson a travs de la caverna.
No tuvo defensa cuando el penetrante grito de Hollian
fue como un eco de la luz:
- El Grim del na- Mhoram!
Qued deslumbrado. E1 Grim! No poda pensar ni ver.

Un envi como aqul haba atacado al grupo en una ocasin


anterior; y bajo un cielo abierto aquello mat a Memla naMhoram- in, y casi acab con Linden y Cail. En el espacio
cerrado del vestbulo
Y daara seriamente a Piedra Deleitosa. Haba
contemplado los restos de una aldea sobre la que recay el
Grim: Pedraria Dura, el lugar de nacimiento de Hamako. La
capacidad de corrosin de la maldicin del na- Mhoram
haba reducido a escombros el pueblo entero.
Covenant se volvi para enfrentarse a la amenaza, pero
segua sin poder ver. Sus compaeros se debatan a su
alrededor. Durante un loco instante, crey que estaban
huyendo. Pero entonces Cail le cogi del brazo, desdeando
el dolor del fuego contenido, y capt la fiera voz de la
Primera.
- Tejenieblas, necesitamos ms luz. Escogida, danos
instrucciones. Cmo se puede luchar contra esta fuerza?
De algn lugar ms all de su ceguera, le lleg la rplica
de Linden.
- No con la espada. -La angustia enturbiaba sus
palabras, y tena que esforzarse para hacerlas
comprensibles-. Tendramos que lograr su extincin. O darle
algo para que lo queme.
La visin de Covenant se aclar a tiempo de distinguir
la negra y flameante nube del Gri m dirigindose hacia el
grupo justamente bajo el techo de la caverna.

Confinado en aquel vestbulo, pareca henchido de un


enorme poder.
No se vea a Nom por ninguna parte; pero las rodillas de
Covenant podan captar las vibraciones a travs del suelo
como si el esperpento de arena estuviera atacando las
cmaras interiores de la Fortaleza. O como si la propia Piedra
Deleitosa sintiese miedo de lo que Gibbon haba desatado.
Desde la entrada llegaba el ruido de madera golpeada
mientras Tejenieblas intentaba romper la barrera que sellaba
el vestbulo. Pero haba sido dotada de toda la solidez de
que el Clave era capaz. Chasqueaba y cruja bajo los golpes
de Tejenieblas, mas no se rompa.
Cuando la hirviente nube estuvo situada directamente
sobre el grupo, estall con una tremenda y silenciosa
sacudida que hubiera aplastado a Covenant si Cail no
hubiese tirado de l.
En aquel instante, el Grim se convirti en espantosos y
negros copos que descendan flotando asesinamente,
aguzados como lascas de piedra y corrosivos como vitriolo.
La densa lluvia del Grim penda sobre la compaa.
Covenant dese elevar su fuego para defender a sus
amigos. Crea que no tena eleccin; el veneno y el miedo le
urgan a creerlo as. Pero supo con terrible certeza que si en
aquel momento desataba la magia indomeable jams sera
capaz de refrenarla. Y todas las dems necesidades
acuciantes nunca seran satisfechas. Aborrecindose a s

mismo, contempl sin hacer nada como los terribles copos


que se dirigan hacia l y quienes amaba.
Fole y otro haruchai se llevaron a Linden junto al muro
ms prximo, lo ms leios posible del centro del azote del
Grim. Harn tir de Hollian, pero ella se neg a dejar a
Sunder. Cail estaba dispuesto a arrastrar, a acarrear a
Covenant si era necesario. La Primera v Honninscrave se
protegan con los brazos, confiando en que la inmunidad al
fuego propia de los gigantes sera eficaz contra los copos.
Buscadolores haba desaparecido como si pudiera sentir la
contencin de Covenant y nada ms le preocupase.
Destellando ala luz del k rill, aquellos copos se mecan
en lento descenso.
Y Sunder aguardaba para afrontarlos.
Lanz desde el orcrest una roja saeta de llamas del Sol
Ban que comenzaron a incendiar los oscuros fragmentos en
pleno aire.
Aquella irradiacin consuma cada copo que tocaba.
Con asombroso valor o abandono, se enfrentaba solo al
Grim. Pero los copos caan a millares. Eran demasiados para
l. Apenas si poda va mantener limpio el aire sobre su
cabeza para proteger a Hollian y a s mismo.
Entonces se le uni Encorvado. Incongruentemente
lisiado y gallardo al mismo tiempo, el gigante atac tambin
el Grim usando como nica arma las bolsitas de vitrim aue
llevara consigo desde el rhvshvshim de Hamako. Las iba

vaciando una tras otra sobre los copos.


Cuando el lquido los tocaba, se convertan en cenizas y
caan inofensivamente.
En su semblante se dibujaba una mueca de contrariedad
ante la prdida de su cuidadosamente atesorado licor
vigorizante de los wavnhim. pero mientras dur lo utiliz con
deliberada generosidad.
Honninscrave descarg un puetazo sobre el primer
copo aue se acerc a su cabeza, lanzando de inmediato un
involuntario gemido cuando la negra corrosin mordi su
mano. El Grim haba sido concebido para destruir la piedra, y
ninguna carne mortal estaba inmunizada contra l.
La cueva comenz a girar alrededor de Covenant. Su
insostenible situacin lo estaba volviendo loco.
Pero en aquel momento, una gigantesca astilla atraves
el aire, y la barricada de madera cay bajo el ataque de
Tejeniebas. En el vestbulo penetr ms luz, ayudando a la
agilidad de los haruchai para esquivar el Gri m. Y otras
astillas siguieron a la luz. Tejeniebas estaba desgarrando la
madera con ferocidad y arrojaba los fragmentos hacia el
grupo.
Lo s haruchai interceptaban los trozos menores para
utilizarlos como palos con los que despejar el aire de los
copos del Gri m. Pero la Primera, Honninscrave y luego
Encorvado atrapaban los pedazos grandes. En un instante,
todo el grupo estuvo provisto de madera. La Primera

manejaba una viga tan alta como ella como si fuese un


bastn. Honninscrave esparca los copos que pendan sobre
Sunder y Hollian. Encorvado salt en defensa de Linden con
una enorme traviesa en cada mano.
El Grim destrua la madera casi instantneamente. Cada
copo converta el instrumento que tocaba en carbn. Pero la
barricada haba sido enorme, y Tejeniebas la atacaba con la
furia de un demonio, enviando una corriente continua de
fragmentos que resbalaban por el suelo hasta llegar a las
manos que los necesitaban.
Otro copo cay sobre el hombro de Honninscrave
arrancndole un alarido; pero sigui luchando como si se
hallara de nuevo en la caverna del rbol nico y tuviera an
una posibilidad de salvar a su hermano.
Tres haruchai llevaban a Linden de un lado a otro
como a una nia. De aquella manera eran capaces de
mantenerla fuera del alcance del Gri m con mayor eficacia
que si uno solo hubiera intentado protegerla. Pero tenan
dificultades. Dos de ellos ya haban sufrido quemaduras; y
segn Covenant miraba, otro negro jirn pareci estrellarse
contra la pierna izquierda de Fole. ste se balance sobre la
derecha como si su dolor careciese de importancia y sostuvo
a Linden cuando se lanzaba hacia l.
Alrededor de la caverna, los copos empezaban a
detonar estrellndose contra el suelo, abriendo hoyos del
tamao de una mano de gigante en la bruida piedra. Un

acre humo saturaba el aire como si el granito se estuviera


quemando.
Durris, Harn y dos haruchai ms blandan varas y
esquirlas en torno a los pedrarianos. Sunder liber una
frentica descarga de rojizo poder contra el Grim. La Primera
y Honninscrave se debatan como dementes, gastando la
madera con tanta rapidez como Tejenieblas se la
suministraba. Encorvado sigui el ejemplo de su esposa
protegiendo la espalda de sta con tablones y maderos. An
le quedaba una bolsa de vitrim.
Y Cail iba esquivando el peligroso diluvio llevando a
Covenant sobre un hombro como si fuese un saco de grano.
ste era incapaz de hallar aliento para gritar. El hombro
de Cail le obligaba a expeler el aire de sus pulmones. Pero
deba hacerse or de alguna manera.
- Sunder -jade-. Sunder.
Por intuicin o inspiracin, el haruchai lo entendi.
Con un vigor y agilidad que desafiaban la creciente lluvia del
Grim, condujo a Covenant hacia el Gravanlico.
Un instante despus, estaba en pie junto a Sunder. El
vrtigo giraba en torno a l; careca de equilibrio. Sus manos
eran demasiado insensibles como para sentir el fuego que
creca por momentos en l. Si hubiera podido ver la cara de
Sunder, habra gritado porque tena una expresin tensa y
frentica debida al agotamiento. Mas la luz del krill
destellaba ante los ojos de Covenant. En la catica caverna,

aquella brillantez era el nico punto de anclaje que le


quedase.
El grupo haba sobrevivido durante un tiempo
milagrosamente largo. Pero el Grim pareca no tener fin, y
pronto hasta los gigantes y los haruchai cederan. Aquel
envo era mucho peor que el sufrido por Covenant con
anterioridad porque se produca en un espacio cerrado, y
porque estaba siendo alimentado directamente por el Fuego
Bnico. A travs del ruido de las pisadas y las explosiones
del fuego, oy a Linden maldecir el dolor de quienes la
mantenan con vida, gentes a las que no poda auxiliar
aunque sintiese sus heridas como cido sobre su propia
carne. Covenant no tena nada a qu recurrir excepto al krill.
Lanzndose hacia Sunder empu con ambas manos la
hoja de Loric. No sinti cmo el borde cortaba sus dedos ni
vio la sangre. Tema que el choque de su peso contra l,
fuera excesivo para Sunder, pero ste pudo resistir de algn
modo la colisin, logrando mantener enhiesto a Covenant
por un instante.
Y ese instante fue bastante prolongado. Antes de caer
desmayado en los brazos del Gravanlico, Covenant envi
un angustioso estallido de magia indomeable y amenaza
mediante la gema del krill.
Su poder tena ahora la negrura del Grim. Pero su deseo
era puro; y cay sobre el k rill tan repentinamente que la
gema no se vio mancillada. Y de la gema la luz brot como de

un limpio fragmento de sol. Su fulgor pareci dividir en dos


el velo que oscureca a Piedra Deleitosa, mostrando la
estructura esencial del granito. La luz brill a travs de la
carne y la piedra, despejando toda sombra y vestigio de
oscuridad, iluminando hasta los ltimos rincones del
vestbulo y las alturas del abovedado techo. Si sus ojos
hubieran tenido la penetracin de aqulla, en aquel instante
hubiera visto el profundo corazn de la gran Fortaleza y a
Gibbon preparndose para huir hacia el lugar que haba
elegido para ocultarse. Pero Covenant estaba ciego ante
tales cosas. Apoyaba la frente en el hombro de Sunder y
estaba cayndose.
Cuando se apart del jadeante pecho del Gravanlico
trat de recuperar su equilibrio contra el vrtigo, el momento
de su poder haba pasado. La caverna se hallaba iluminada
slo por los reflejos del sol procedentes de la entrada y el
destellar habitual del k rill. Sus compaeros se encontraban
a diferentes distancias de l; no obstante, mientras la cabeza
le daba vueltas pareca no tener ni idea de quines eran.
Pero el Gri m haba desaparecido. Los negros copos
haban sido eliminados. Y an conservaba el dominio de la
magia indomeable.
No poda conseguir que la piedra que estaba bajo sus
pies dejase de girar. Indefenso, se aferr al primer haruchai
que se le acerc. La insensibilidad de sus pies y manos se
haba propagado a otros sentidos. Su mente se hallaba

bloqueada. No oa nada salvo el lejano retumbar de los


truenos, como si el sol que se hallaba ms all de Piedra
Deleitosa, se hubiera convertido en un Sol de Lluvia.
Sus pensamientos se enredaban. Dnde se encontraba
Nom? Dnde estaban los aldeanos y haruchai que an no
haba matado el Clave? Gibbon deba estar escondido en
algn lugar. Cul sera su siguiente paso? El veneno
perverta a Covenant, y el terrible esfuerzo de contener tan
inflamada violencia le estaba arrebatando la cordura. Crea
estar hablando en voz alta, pero mantena las mandbulas
inmviles y apretadas. Por qu no acalla alguien ese
condenado trueno para que pueda orme a m mismo?
Pero el retumbar no cesaba; y la gente que le
circundaba se ocupaba en reponerse de la fatiga y las
heridas. Apenas si oy el grito de guerra de la Primera
cuando desenvain la espada.
Luego le asalt la oscuridad desde el extremo del
vestbulo, y vio que los Caballeros haban lanzado a sus
corceles sobre ellos.
La urgencia clarific un poco su mente. Los haruchai le
apartaron del lugar y fue recogido por otras manos. Se
descubri junto a Linden en la retaguardia del grupo, con
solo Tejenieblas entre la entrada y ellos. Todos los haruchai
que les rodeaban se hallaban heridos. Eran quienes no
haban marchado junto a la Primera y Honninscrave para
afrontar la carga de los corceles. Sunder y Hollian se

encontraban solos en el centro de la estancia. Ella le


sostena mientras l trataba con toda urgencia de interferir el
dominio del Clave sobre las bestias. Pero el cansancio lo
haba debilitado y el Fuego Bnico estaba demasiado cerca.
No poda bloquear el ataque.
Al menos una veintena de fieros corceles avanzaban,
precedidos por el ruido que sus cascos arrancaban de la
piedra.
Los haruchai que protegan a Covenant y a Linden se
hallaban gravemente daados. Fole se ergua descansando
la pierna izquierda en un charco de su propia sangre. Harn
presentaba una gran quemadura en una cadera. Los otros
cuatro haruchai se hallaban casi mutilados por heridas
diversas. El aire humeaba todava por los copos del Grim y
el miedo.
Las bestias atacaron con un grito de furia animal; y
Covenant anhel aullar con ellas porque todo aquello lo
anonadaba y se hallaba lejos de su propsito y los dedos de
su voluntad se iban deslizando minuto a minuto de su
control sobre la ruina del mundo.
Un latido de corazn ms tarde, el alarido reson otra
vez tras l como un eco. Dominando el vrtigo, se volvi a
tiempo de ver a Tejenieblas caer bajo los cascos de otros
cuatro corceles.
El gigante haba permanecido en la entrada para
proteger la retaguardia del grupo. Pero se hallaba atento al

combate, al peligro de sus compaeros. El regreso de las


bestias que Sunder haba puesto en fuga con anterioridad le
cogi por sorpresa. Surgieron a sus espaldas, arrojndole
contra la piedra. Luego irrumpieron en el interior dejndole
atrs, con los sanguinarios ojos llameando como chispas de
Fuego Bnico.
Covenant no poda soportar el modo en que Harn y
otros
dos h a ru c h a i se arrojaron hacia una pared
interponindose entre l y los corceles. Fole y los dems se
llevaron a Linden hacia la pared opuesta para dividir el
ataque. Los heridos y valerosos h a r u c h a i estaban
afrontando la inconmesurable ferocidad de las monturas
forjadas por el Sol Ban.
T, bastardo!, le grit Covenant a Gibbon como si
estuviera llorando. T, bastardo sanguinario! Y porque
nada ms le quedaba, se centr en su propio veneno y
dispuso su fuego para que ningn otro haruchai tuviese
que morir por su causa.
Pero nuevamente los haba subestimado. Dos corceles
viraron hacia Linden; los otros dos fueron por l. Harn se
interpuso, y esper. Se hallaba entre Covenant y las bestias,
impidiendo que Covenant pudiera alcanzarlas. Tuvo que
contemplar como Harn se lanzaba a la piedra justamente bajo
los cascos de los animales.
Rod bajo el vientre de una de ellas aferrando con
ambas manos su espoln izquierdo.

Incapaz de detenerse, el corcel cay al suelo. En la cada


se quebr la rodilla, y simultneamente hundi el ponzooso
aguijn en su propio cuerpo.
Aullando, la bestia lo apart de s. Sus colmillos
hendieron el aire. Pero no poda levantarse con la pata rota y
el veneno estaba ya haciendo su efecto.
Junto a la entrada, Tejenieblas trataba de ponerse en
pie. Pero tena uno de los brazos doblado en un inconcebible
ngulo y el otro pareca demasiado dbil para sostenerle.
Al caer el primer corcel, un segundo acometi a
Covenant. Luego, fren con las cuatro patas para evitarse
chocar contra el muro. Pareca inmenso al alzar los cascos y
espolones sobre Covenant y sus defensores.
Tambin los Ranyhyn se haban encabritado contra l
en otra poca, y se sinti incapaz de moverse.
Instintivamente, se someti al vrtigo. Esto lo desequilibr
haciendo que se deslizara hacia la derecha.
Cuando las patas delanteras descargaron fueron
atrapadas, cada una por un haruchai.
Covenant ni siquiera conoca sus nombres, pero
resistan la fuerza de los cascos como si su carne fuese
granito. Uno de ellos tena un brazo quemado y no poda
mantener su presa; se vio compelido a dejar que la pata
pasase por encima de su hombro para evitar el espoln. Pero
su compaero aguant el forcejeo hasta que el espoln se
desgarr quedando entre sus manos.

Instantneamente lo hendi como si fuera un clavo en


la base del cuello del corcel.
Entonces el suelo ascendi y golpe el pecho de
Covenant. En aquel momento, le fue posible ver todas las
cosas. Pero no le quedaba aire en los pulmones y haba
olvidado la forma de controlar sus miembros. Incluso el
fuego que albergaba estuvo detenido durante un instante.
Lo s haruchai que no haban sido heridos estaban
causando estragos entre las bestias que atronaban el
extremo opuesto del saln. Honninscrave empleaba sus
puos como mazos, midiendo su potencia y ferocidad contra
la potencia y ferocidad de los corceles. Encorvado golpeaba
una y otra vez como si se hubiera convertido temporalmente
en un guerrero parecido a su esposa. Pero la Primera los
superaba a todos: haba sido entrenada para el combate, y
descargaba tajos a diestro y siniestro con la espada como si
sta careciese de peso en sus frreas manos, abatiendo a los
corceles que tena cerca.
Tan slo una de las bestias logr cruzar entre ella y sus
compaeros para lanzarse sobre Sunder y Hollian.
El Gravanlico trat de dar un paso al frente, pero
Hollian lo detuvo. Arrebatndole la orcrest y el k rill los
blandi en alto ante el corcel. La llama rojiza y un blanco
fulgor irradiaron de sus manos amedrentando de tal modo a
la bestia que sta se apart.
Y Cail la atrap y la mat como si no fuese varias veces

ms pesada y voluminosa que l.


Pero los haruchai que protegan a Linden no fueron tan
afortunados. Disminuidos por las heridas, no podan igualar
las proezas de los suyos. Fole intent hacer lo que Harn
haba hecho; pero las piernas le fallaron y el corcel se liber
de su agarre. Despus, arremeti contra otro haruchai,
aplastndolo con tal fuerza contra el muro que a Covenant le
pareci que volva a presenciar cmo Hergrom era
machacado por un esperpento de arena. El tercer haruchai
apart a Linden un momento antes de que un casco le
golpeara de lado en la cabeza. Se le doblaron las rodillas y se
derrumb en el suelo. Covenant no haba visto nunca a un
haruchai desplomarse de ese modo.
Fole hizo ademn de lanzarse en pos de Linden, pero
una coz en el hombro lo apart de su objetivo.
Entonces, los corceles se precipitaron sobre Linden.
Su rostro estaba iluminado por la luz que se reflectaba
desde el patio. Covenant esperaba ver pnico, parlisis,
horror; e inhal aire preparndose para desencadenar su
poder con suficiente rapidez para ayudarle. Pero su
semblante no delataba temor alguno. La concentracin lo
afilaba; sus ojos apualaban a las bestias. Cada lnea de su
rostro resultaba tan precisa como una orden.
Y los corceles vacilaron. Durante un momento,
permanecieron parados. De alguna manera y sin saber en
qu apoyarse, haba introducido su percepcin en sus

mentes, confudindolas.
Sus mentes eran feroces, y el Fuego Bnico fuerte. No
poda retenerlos ms de un momento. Pero fue suficiente.
Antes de que se recobrasen, Tejenieblas carg sobre
ellos con el mpetu de un ariete.
En una ocasin, haba dejado a Linden en peligro
porque no haba sido capaz de escoger entre ella y
Honninscrave; y aquel error lo haba estado carcomiendo
desde entonces. Pero ahora tena ante s la ocasin de
compensar aquello, y ningn dolor ni debilidad lo pararan.
Desdeando sus heridas, se lanz a rescatar a Linden.
Su brazo derecho colgaba inerte a su lado, pero el
izquierdo an era poderoso. Su ataque inicial lanz hacia
atrs a ambos corceles. Uno de ellos cay de costado; y l lo
sigui inmediatamente descargndole un puetazo que hizo
rebotar la cabeza contra la dura piedra, produciendo un
nauseabundo sonido; su cuerpo tembl y, despus se
qued inmvil.
Al volverse, se encontr frente al segundo corcel
cuando ste se ergua para atacarle. Cogi el cuello de la
bestia con la mano izquierda atenazndolo con sus dedos
para estrangularlo.
Los colmillos de la bestia buscaron su rostro. Los ojos
llameaban demencialmente. Le desgarraba los hombros con
los cascos delanteros, hirindole con los espolones. La
sangre bajaba por sus costados. Pero Linden le haba

salvado la vida en una ocasin, estando peor herido de lo


que estaba ahora, y despus l le haba fallado. No volvera
a ocurrir.
Retuvo a la bestia hasta que Fole y otro haruchai
fueron en su ayuda. La atraparon por las patas delanteras
volviendo los espolones contra ella. Al momento, el corcel
muri. Tejenieblas lo dej caer pesadamente al suelo. Sus
msculos comenzaron a temblar mientras el veneno se abra
paso en su interior.
Entonces, la lucha termin. Los jadeos y el silencio se
proyectaban desde el lejano final del vestbulo. Haciendo un
gesto de dolor, Covenant se puso en pie para dirigirse
desesperadamente hacia Linden y Tejenieblas.
Ella no haba sufrido daos. Tejenieblas y los haruchai
lo haban impedido recibindolos en su lugar. Linden lloraba
como si las heridas de sus amigos hubieran sido grabadas
en su corazn. Pero el gesto de su boca y los ngulos de sus
mejillas estaban afilados por la clera. Pareca una mujer que
nunca volvera a quedarse paralizada. Si hubiese hablado,
podra haber dicho; Djale intentarlo. Deja que ese maldito
carnicero lo intente.
Antes de que Covenant pudiera pronunciar una sola
palabra, la Primera lleg junto a l.
Jadeaba triunfante. Le brillaban los ojos v su espada
tena manchas de sangre seca. Pero no habl de las cosas
que aquello sugera. Cuando se dirigi a l, sus palabras le

cansaron sorpresa.
- El capitn se ha marchado -dijo entre dientes-. Se ha
adentrado en persecucin de su objetivo. No s lo que
busca pero temo que lo encontrar.
Tras ella, Encorvado boqueaba como si sus esfuerzos
hubieran rasgado los tejidos de sus estrechos pulmones.
Tejenieblas temblaba entre convulsiones mientras el veneno
del corcel se extenda por su interior. El rostro de Sunder
estaba ceniciento a causa del cansancio; Hollian tena que
sujetarlo para que se mantuviera en pie. Seis de los haruchai
haban sido quemados por el Grim ycasi mutilados, y otro se
hallaba en una situacin similar a la de Tejenieblas,
traspasado por un espoln durante la lucha. Buscadolores
se haba evaporado. Linden pareca tan amarga como el
cido.
Y Honninscrave se haba marchado. No se haba
marchado. Buscaban sus peculiares concepciones de la
ruina en el corazn de Piedra Deleitosa.
Demasiadas vidas. Demasiado dolor. Y Covenant no
estaba ms cerca de su propsito que el vestbulo de la
Fortaleza del na- Mhoram.
Qu desastre! Penso con tristeza. Esto ha sido
excesivo. De aqu en adelante no aceptar nada igual.
- Linden -dijo apagadamente. El fuego enronqueca su
voz-. Dile a Encorvado como ha de tratar a esa gent.
Por un instante, los ojos de ella se dilataron. l temi

que le contradijera. Era mdico; siete haruchai y Tejenieblas


necesitaban su ayuda. Pero ella pareci comprender.
Tambin el Reino necesitaba curacin. Y ella misma tena
heridas que exigan ser atendidas.
Dirigindose a Encorvado, dijo:
- Debe quedarte algo de vitrim. -Pese al Fuego Bnico,
sus sentidos se haban vuelto agudos e inmunes a la
confusin-. Aplcalo en las quemaduras. Dale diamantina a
todo el que est herido. -Luego volvi la cabeza y mir
directamente a Covenant-. El brazo de Tejenieblas puede
esperar; pero el voure es lo nico que puede ayudarnos
contra el veneno, al menos que yo sepa.
l no vacil, no le quedaba vacilacin.
- Cail -dijo-, t conoces Piedra Deleitosa. Y conoces el
voure. -Era la savia destilada que empleaba el Clave para
protegerse de los efectos del Sol de Pestilencia, y que una
vez haba salvado la vida de Cail-. Dile a los tuyos que
encuentren un poco. -No quedaban ms de cuatro haruchai
indemnes-. Y diles tambin que hagan que Sunder y Hollian
les acompaen. -Hollian tena experiencia con el voure-. Por
el amor de Dios, mantenedlos a salvo.
Sin aguardar respuesta, se dirigi a la Primera.
- Tenas el deber de asegurar nuestra retirada. -El tono
era espeso como sangre. Les haba dicho a todos sus
compaeros que permaneciesen fuera de Piedra Deleitosa y
ninguno le obedeci. Pero ahora s lo haran. No iba a

aceptar negativas-. Pero es demasiado tarde para eso. Quiero


que vayas tras Honninscrave. Encuntralo como sea. No
dejes que haga lo que se propone.
Luego se volvi de nuevo a Cail.
- Yo no necesito ser protegido. No por ms tiempo. Pero
si quedan algunos presos, algunos aldeanos o haruchai que
el Clave no haya inmolado todava, necesitarn avuda.
brete paso hasta all de algn modo. Libralos. Antes de
que sirvan de alimento al Fuego Bnico. Linden y yo vamos
a ir tras Gibbon.
Ninguno de sus compaeros protest. Resultaba
imposible contradecirlo. Tena el mundo en sus manos y su
piel pareca hacerse trasparente por momentos, de manera
que el negro poder que le corroa se mostraba cada vez con
ms claridad. La sangre se derramaba por sus cortados
dedos, pero la herida no le produca dolor. Cuando Linden
indic el lejano final del vestbulo, parti en esa direccin
con ella, dejando tras l todas las necesidades y problemas
para los que no tena fuerzas ni tiempo. Dejaba atrs a
Sunder y Hollian de quienes dependa el futuro, mas tambin
a la Primera y a Encorvado que le eran tan queridos; a
Tejenieblas sumido en convulsiones y a los generosos
haruchai. Los dejaba atrs no como a estorbos sino como a
seres demasiado queridos para ser puestos en peligro.
Tampoco hubiera querido que Linden corriese tal suerte,
pero necesitaba que lo guiara y que lo sostuviera. Se

hallaba dominado por el vrtigo. El ruido de sus pasos era


como un crujido de hojas secas; y senta que se estaba
dirigiendo al lugar donde todas las cosas se marchitaban.
Pero no mir atrs ni se desvi.
Cuando salieron de la caverna para entrar en las
labernticas sendas construidas por los gigantes en la gran
Fortaleza, fueron repentinamente atacados por un pequeo
grupo de Caballeros. Pero la proximidad del fuego de rukh
desencaden el del anillo; y los Caballeros fueron
arrastraron por una corriente de medianoche.
Al principio, durante un corto recorrido, la oscuridad
fue absoluta. Sin embargo, ms adelante, ardan las luces
habituales de la ciudadela y las antorchas humeaban en sus
soportes a lo largo de las paredes. Ningn fuego encendido
por los Amos haba humeado jams: las llamas no daaban
la esencia de la madera. El Clave mantena aquellos pasajes
alumbrados para que Gibbon pudiera desplazar a sus
ejrcitos de uno a otro lado, pero ahora se hallaban
desiertos. Resonaban como criptas. Demasiada belleza haba
muerto all, deshecha por el tiempo o la maldad.
Covenant percibi los ruidos de un renovado combate
tras l y sus hombros se encogieron.
- Pueden cuidar de s mismos- lo anim Linden,
guardando el miedo que senta por sus amigos entre los
dientes-. Por aqu.
Covenant se mantuvo junto a ella cuando gir hacia un

pasillo lateral y empez a bajar una larga serie de escaleras


hacia los cimientos de Piedra Deleitosa.
Su percepcin del Delirante era segura. Por tanto, si a
veces escoga caminos que no conducan a su meta era
debido a su desconocimiento de la Fortaleza, no a que
dudase del lugar en que se encontraba ste. De vez en
cuando, surgan Caballeros de la nada para atacarlos y
retirarse de inmediato como si desencadenaran las llamas sin
otro motivo que el de sealizar la ruta de Covenant dentro de
la Fortaleza. No planteaban ningn peligro en s, ya que los
rechazaba instantneamente y por completo. Mas tras cada
embestida, se acentuaba su vrtigo y se debilitaba su
control. Su habilidad para contener el negro delirio decreca.
Tena que apoyarse en Linden como si ella fuese uno de los
haruchai.
El camino que escoga siempre iba en descenso; y al
cabo de un rato l sinti una enfermiza conviccin de que
saba hacia dnde se estaba encaminando; el lugar donde
Gibbon haba decidido poner en juego su destino. El sitio en
el que la ms mnima violencia causara el mximo dao. El
antebrazo le lata como si le acabaran de morder. Entonces
Linden abri una pequea y pesada puerta que daba acceso
a una cmara que en tiempos haba sido una sala de reunin,
con cortinas cubriendo los muros y un amplio hueco de
escaleras abrindose bajo ellos. Ahora estaba seguro. La
noche surga en oleadas desde las profundidades. Crey

que iba a caerse. Pero no lo hizo: ella le sostuvo. nicamente


lo rodeaban sus propias pesadillas cuando iniciaron el
prolongado descenso hasta el lugar en el que Gibbon tratara
de quebrantarlo.
De repente, ella se detuvo, girando para mirar hacia
arriba. Un hombre bajaba por las escaleras tan
silenciosamente como si tuviese alas. Poco despus se les
uni el haruchai.
Cail.
Mir hacia Covenant. Ni la urgencia aceleraba su
respiracin, ni la desobediencia le avergonzaba.
- Ur- Amo -dijo-, vengo a informarte de lo que sucede
arriba.
Covenant parpade ante l, pero el nauseabundo
remolino de su visin lo emborronaba todo.
- Por fortuna el voure ha sido encontrado a tiempo. El
grupo se encuentra peligrosamente sitiado en este momento.
Es un combate que entristece el corazn -hablaba como si l
no lo tuviese, -porque en su mayor parte lo estn librando
quienes no debieran. Adems de los Caballeros, hay muchos
otros que slo sirven al Clave y a Piedra Deleitosa. Son
cocineros y pastores, artesanos y sirvientes que se ocupan
de la limpieza, las chimeneas y los corceles. No estn
preparados para luchar y es vergonzoso matarlos. Sin
embargo ni cejan ni retroceden. Estn posedos. No aceptan
nada salvo su propia matanza. Cuando los abate, Encorvado

llora como ningn haruchai lo ha hecho jams. -Cail hablaba


sin inflexiones, pero el modo en que Linden apretaba el brazo
de Covenant, contena un temor visceral ante la emocin que
Cail proyectaba-. El voure y el vitrim permiten que el grupo
se defienda -prosigui-. Y la prisin ha sido abierta.
Encontramos a Stell y unos cuantos haruchai ms, pero a
ningn aldeano. Ahora estn apoyando a nuestros
compaeros. El Gravanlico y la eh- Estigmatizada se
encuentran bien, pero no se ve el menor rastro de la Primera
y el capitn.
Entonces se detuvo. No solicit permiso para
permanecer junto a Covenant, su actitud delataba que no
tena intencin de marcharse.
Como Covenant no deca nada, Linden lo hizo por l,
suspirando:
- Gracias. Gracias por venir.
Su voz era como un lamento por tantos hombres y
mujeres inocentes que eran sacrificados en nombre de
Gibbon; y por sus compaeros, que carecan de la
posibilidad de actuar de otra forma.
Pero Covenant haba dejado atrs la preocupacin por
el quebranto y las prdidas, convirtiendo en inflexible su
propsito, pasando de un dolor inconmensurable a una furia
total. Cuando los abate, Encorvado llora como ningn
haruchai lo ha hecho jams. Tena que ser cierto, Cail no
mentira. Pero tan slo se trataba de una gota ms que caa

sobre el ocano de la crueldad del Amo Execrable. No poda


permitirse que aquella situacin continuara.
Se desprendi del vrtigo y del agarre de Linden, y
comenz a bajar de nuevo.
Ella pronunci su nombre sin obtener respuesta. Con
Cail a su lado, se apresur tras l.
El camino no result demasiado largo. Muy pronto
alcanz el final de la escalera, detenindose frente a un muro
liso que haca pensar en otro muro en el que haba una
puerta invisible que l haba visto solamente una vez y que
nunca haba intentado abrir. Ni saba como hacerlo. Mas no
importaba. Lo que importaba era que Gibbon haba escogido
aquel lugar, aquel lugar, como campo de batalla. El
desnimo aument la presin y casi lleg a romper el nudo
del autodominio de Covenant.
Pero no tuvo que pedir ayuda para abrir aquella puerta.
Se abri hacia dentro obedeciendo la orden de Gibbon,
permitiendo el acceso de Covenant, Linden y Cail hasta uno
de los ms inapreciables tesoros de los antiguos Amos.
A la Sala de las Ofrendas.
Permaneca intacta a pesar de los siglos que haban
transcurrido. La atmsfera tena un olor acre debido a las
antorchas que Gibbon haba dispuesto para su uso,
obteniendo luz de la destruccin. Y aquella clase de luz no
haca justicia a las maravillas de la inmensa caverna. Pero
todas las cosas que vio Covenant seguan sin mcula.

El legado de los Amos expuesto a un futuro que los


despreciaba.
Los constructores de Piedra Deleitosa no haban
trabajado mucho en la espaciosa cueva. La haban provisto
de un suelo pulimentado, pero sin tocar la piedra original de
las paredes ni las toscas columnas que se alzaban enormes
para sostener el techo y el resto de la Fortaleza. Pero aquella
carencia de acabados serva al propsito para el que haba
sido concebida la Sala. De todas formas, la tosquedad de las
superficies haca resaltar la labor de los incomparables
artesanos del antiguo Reino.
Los tapices y las pinturas colgaban de los muros
desafiando el deterioro de siglos, preservados por alguna
tcnica de los artistas o por la calidad de la atmsfera de la
Sala. Entre las columnas, se erguan grandes tallas y
esculturas. Piezas ms pequeas descansaban sobre
anaqueles de madera diestramente fijados a la piedra. Haban
muchas y diferentes telas colocadas como adornos; pero las
restantes obras haban sido realizadas en madera o piedra,
los dos materiales bsicos que el Reino una vez reverenciara.
La Sala no contena metal de ninguna clase,
Covenant no haba olvidado aquel lugar, jams podra
olvidarlo, pero al verlo crey que no recordaba su
magnificencia. Pareci devolverle todas las cosas en un
instante, todo lo que atesoraba o aborreca su mente: Lena y
Atiaran, amor y violacin, la arriesgada e inquebrantable

compasin de Mhoram, la sabidura carente de escrpulos


de los ur-viles, Kevin acometido por la desesperacin, los
Ranyhyn tan orgullosos como el viento, y los hombres de
Raat, obstinados como la Tierra. Y gigantes, gigantes por
todas partes, gigantes maravillosamente representados con
su lealtad, afliccin y grandeza plasmada en ellos como si los
tapices, las esculturas y tallas constituyeran una prueba de
su persistencia. All los habitantes del Reino haban
demostrado lo que podan hacer cuando vivan en paz.
Y justo all, en aquel lugar lleno de historia y belleza, el
Delirante Gibbon haba decidido desafiar a Covenant por la
supervivencia de la Tierra.
Covenant entr con total inconsciencia, como si
estuviera ciego ante el umbral de locura que se abra a sus
pies, y se dirigi al encuentro del na-Mhoram.
Rgido en su negra tnica y la casulla escarlata, con el
bculo de hierro preparado y los enrojecidos ojos brillantes,
Gibbon se ergua sobre un mosaico que giraba en el centro
del suelo. Covenant no haba visto aquel mosaico con
anterioridad, deba haber sido colocado despus de su
ltima visita. Estaba formado por pequeas lascas del color
de la aliantha y de la agona; representaba a Kevin
Pierdetierra ejecutando el Ritual de Profanacin. A diferencia
de la mayor parte de las obras que all haba, no contena
ninguna afirmacin subyacente. En vez de ello, expresaba el
terrible y extremo suplicio de Kevin como si aquello fuera

una fuente de satisfaccin.


Gibbon se haba situado sobre el corazn del
Pierdetierra.
Junto al mosaico, se hallaba Honninscrave arrodillado
sobre la piedra.
La entrada de Covenant en la Sala de las Ofrendas, no
hizo que el gigante levantase la vista, a pesar de que la nica
parte del cuerpo que poda mover era la cabeza. Mediante
alguna artimaa del poder del Delirante Gibbon,
Honninscrave se hallaba pegado al suelo. Al arrodillarse, se
haba hundido hasta la mitad de muslos y antebrazos en lo
que parecan arenas movedizas. De inmediato, stas se
haban solidificado en torno a l aprisionndolo por
completo.
Sus ojos miraban desesperados al fracaso de su vida.
La prdida cubra su rostro con las cicatrices de los
recuerdos de Soadordelmar y del Gema de la Estrella Polar.
Y el na- Mhoram.
- Lo ves, Incrdulo? -Su voz era sangrienta y vida-.
Ninguna incredulidad te salvar ahora. Tan slo te
perdonar si te arrastras ante m.
En respuesta, Cail dej atrs a Covenant saltando hacia
Gibbon como si creyera que poda destrozar al Delirante.
Pero Gibbon estaba preparado. Apret el puo sobre el
bculo y las llamaradas saltaron del tringulo abierto que lo
remataba.

Un involuntario gemido desgarr a Honninscrave.


Cail qued clavado en seco, de pie y casi temblando, a
poca distancia del na- Mhoram.
- Te conozco, haruchai. -Murmur suave y cruelmente
el Delirante-. Aqul ante quien t te humillas no osara
atacarme, porque venera las reliquias de sus difuntos
antepasados y teme daarlas. Valora una Tierra
desaparecida. Mas t no posees la estupidez de esos
escrpulos. Sin embargo eres estpido. T no querrs
obligarme a acabar con la vida de este gigante loco que
quiso enfrentarse a m y me crey tan insignificante como l
es.
Cail gir sobre sus talones, volviendo al lado de
Covenant. En su semblante no se delataba ninguna emocin.
Pero el sudor le baaba las sienes, y los msculos de los
extremos de sus ojos se tensaban y distendan al comps de
los latidos de su corazn.
Linden intent maldecir, pero las palabras sonaron
como una apagada queja. Instintivamente, se haba situado
detrs de Covenant.
- Lo os? -continu Gibbon alzando la voz de manera
que contaminase hasta los ltimos rincones de la gran Sala-.
Estis todos locos y no levantaris contra m ni un dedo ni
una llama. No haris nada excepto humillaros a mi capricho o
morir. Ests vencido, Incrdulo. Temes destruir lo que amas.
Tu amor es cobarda, y t ests derrotado.

La garganta de Covenant se cerr como si estuviera


asfixindose.
- Y t, Linden Avery. -La crueldad del desprecio del naMhoram llenaba el aire-. Conociendo mi toque te has
atrevido conmigo otra vez. Y a eso lo llamas una victoria
sobre ti misma, creyendo expiar con tal locura la maldad que
contienes. Imaginas que te hemos subestimado y que eres
capaz de rechazar el Desprecio, pero tu creencia es pueril.
Todava no has probado los abismos de tu Profanacin. Lo
os todos? -grit sbitamente, exaltado por la maldad-.
Estis condenados ms all de toda descripcin, y yo me
agasajar con vuestras almas!
Dividida entre el ultraje y el horror visceral, Linden
gema entre dientes. Haba llegado tan lejos porque amaba a
Covenant y aborreca el mal, pero Gibbon la aterraba hasta
en los ltimos nervios y fibras de su ser. Su rostro estaba
tan plido como el de un muerto; sus ojos parecan heridas.
Covenant se haba vuelto insensible a todo lo dems, pero
an segua siendo consciente de ella. Consciente de lo que
le suceda en aquel momento. Estaba siendo desgarrada por
el deseo de poder para aplastar a Gibbon; para extirparlo
como si l fuera la parte de s misma que ella ms odiara.
Si lo haca, si tomaba el fuego de Covenant y lo utilizaba
para sus fines, estara perdida. La herencia de sus padres
caera sobre ella. Destruyendo a Gibbon, ella se remodelara
en su imagen, afirmando la negrura que haba oprimido su

vida.
Covenant poda evitarle eso al menos. Y el momento
haba llegado. Estaba atrapado en la agona de una
destruccin tan esencial y funesta que poda romper el
Tiempo en dos. Si no actuaba de inmediato, perdera el
control.
Deliberada y desesperadamente, comenz a avanzar
como si no se diera cuenta de que haba cruzado el umbral.
De inmediato, Gibbon enarbol su bculo,
empundolo con ms fuerza. Sus ojos escupan sangre.
- Piensa, Incrdulo! -mascull-. No sabes lo que vas a
hacer! Mrate las manos!
De manera involuntaria, baj la vista hacia ellas, hacia
los cortes que el krill haba producido entre sus dedos.
Su carne estaba abierta y dejaba ver los huesos. Pero
los cortes no sangraban. Rezumaban una esencia de lepra y
veneno. Hasta el lquido que haba en sus venas era ya
corrupcin.
No obstante, estaba preparado para eso. El camino que
haba escogido conduca hasta all. Los sueos se lo haban
anticipado. Y las puertas de Piedra Deleitosa estaban
destruidas por su causa y haba ocasionado un
inconmensurable dao en el interior de la Fortaleza. Una
mayor destruccin no alterara su sino.
Las cicatrices de su antebrazo brillaban con negra furia.
Como ponzoa y fuego, avanz por el mosaico hacia

Gibbon.
- Estpido! -grit el na-Mhoram. Una mueca de temor
traicionaba su semblante. -No puedes oponerte a m! El
Fuego Bnico es ms fuerte que t! Y si l no acta, yo
poseer a tu Linden Avery. La matars tambin a ella?
Covenant oy a Gibbon, y comprendi la amenaza. Pero
no se detuvo.
Sbitamente, el Delirante envi una rfaga de fuego
hacia Honninscrave, y Covenant hizo erupcin para proteger
al capitn.
Hizo erupcin como si su corazn ya no pudiera
contener por ms tiempo el magma de su poder.
Llamas tan oscuras e insondables como un abismo
aullaron al cruzar la pulida superficie del mosaico, rebotando
entre los pilares y extrayendo ecos de las altas bvedas. Una
fuerza sin alma barri del aire la rfaga de Gibbon, hacindola
pedazos, creciendo y creciendo con ensordecida
vehemencia, clamando por la vida del Delirante. Sus manos
estaban extendidas ante l mostrando las palmas como en
una peticin de paz, pero de sus dedos heridos flua la magia
indomeable, ponzoosa y fatal. Toda su carne se haba
vuelto negra; los huesos eran de bano y enfermedad. La
nica pureza que restaba en l era la del rgido crculo del
anillo y la calidad de su pasin.
El na-Mhoram retrocedi uno o dos pasos,
interponiendo el rojizo y frentico lamento del tringulo de

su bculo. Una incasdencencia capaz de calcinar la piedra


estall cerca de Covenant. La concentrada ferocidad del
Fuego Bnico pareca alcanzar directamente su mismo centro
vital. Pero continu avanzando a travs de l.
Aquel Gibbon haba asesinado a la gente del Reino para
alimentar el Fuego Bnico y el Sol Ban. Haba enseado ritos
de sangre a quienes sobrevivan para que se mataran entre s
tratando de procurarse vida. Haba llenado Piedra Deleitosa
de
aquella
corrupcin. Rfagas y contrarrfagas,
Honninscrave debatindose otra vez intilmente. Cail
arrastrando a Linden juera de la terrible conmocin de
poderes con gritos en sus ojos demasiado penetrantes a
causa de la parlisis y objetos preciosos derrumbndose
por doquier. Haba destruido el vestbulo con el fuego del
Grim y enviando a sus inocentes servidores a que perdieran
la vida luchando con los componentes del grupo. Haba
aterrado a Linden hacindola creer que era como sus padres.
Haba convocado su violencia en aquel lugar, obligando a
Covenant a quemar los antiguos tesoros del Reino.
El bculo de Gibbon extraa tanto poder del Fuego
Bnico, tanto vigor y rabia, que Covenant estuvo cercano al
llanto ante la devastacin que causaba y el precio que le
exiga. Bajo sus botas, comenzaron a arder las coloreadas
piezas del mosaico, tornndose tan brillantes e
incandescentes como una profeca. Pis la imagen del
corazn del Pierdetierra como si fuera el lugar a que le

llevaba su propio camino.


Erguido y tenebroso en el ncleo de su infernal poder,
trat de avanzar hacia el na-Mhoram.
Y fall.
El aire y la luz dejaron de existir. Todas las cosas bellas
que se hallaban prximas a sus llamas ardieron. Las
columnas cercanas comenzaron a fundirse. El suelo de la
Sala estaba a punto de licuarse. Una fuerza superior a cuanta
brotara de l con anterioridad golpeaba a Gibbon. El tejido
esencial de la existencia de la Tierra se estremeca como si el
ltimo viento hubiera comenzado a soplar.
Sin embargo, fall.
El Amo Execrable lo haba planeado y preparado bien. El
Delirante Gibbon se hallaba arrinconado y no poda escapar;
ni vacilar. Y el Fuego Bnico era demasiado poderoso. Siglos
de matanzas haban producido el fruto anhelado, y Gibbon
alimentaba con l a Covenant, introducindolo trozo a trozo
entre unos dientes que se oponan. El fuego Bnico no era
ms fuerte de lo que era l, sino slo ms de lo que l se
atreva a ser. Lo bastante para resistir cualquier ataque que
no rompiera el Arco del Tiempo.
Ante la percepcin de aquel conocimiento, Covenant
sinti a su muerte muy cerca de l; y su desesperacin
creci salvajemente. Durante un prolongado momento, con
la roja furia llameando como un sol, quiso gritar, aullar,
clamar hasta que los cielos le oyesen: No! No!

Le escuchasen y se desplomaran.
Pero antes de que el ondular del mundo se convirtiese
en grieta, descubri que tambin conoca la respuesta.
Soportar lo que tenga que ser soportado. Despus de todo,
poda resistirlo si decida llegar tan lejos y la decisin no le
era arrebatada. Ciertamente resultara costoso. Podra
costarle todo cuando amaba. Pero, no era aquello preferible
a un Ritual de Profanacin que hara parecer el de Kevin un
insignificante acto despecho? Acaso no lo era?
Despus de un tiempo, se dijo suavemente: S. S. T
eres la magia indomeable.
Y acept esto por primera vez.
Con los ltimos y andrajosos fragmentos de su
voluntad, se oblig a retroceder desde los lmites del
cataclismo. No poda apagar tanta negrura; y, si no lo
consegua, pronto acabara con l. El veneno estaba
devorando su vida. Pero an no lo haba conseguido. Una
angustia inefable y mortal, dilataba su rostro; pero tuvo que
aceptarla. Apartndose de Gibbon, sali del mosaico.
Cuando mir hacia Linden y Cail implorando su perdn,
Nom irrumpi en la Sala de las Ofrendas perseguido
furiosamente por la Primera.
Ella se par en seco al ver el destrozo de la Sala y el
alcance de la desesperacin de Covenant; luego fue a unirse
a Cail y Linden. Pero el esperpento de arena sali disparado
hacia el na-Mhoram como si al fin hubiera localizado la presa

perfecta.
Cruzando como un relmpago junto a Covenant, Nom
se estrell contra el rojo corazn del poder de Gibbon.
Y fue catapultado por encima de la cabeza de
Honninscrave como si tuviese el peso de un nio. Incluso
un esperpento de arena era poca cosa para oponerse a la
fuerza del Fuego Bnico.
Pero Nom comprenda la frustracin y la furia, el
esfuerzo y la destruccin, pero no el miedo o la derrota.
Seguramente la bestia reconoca la absoluta trascendencia
del poder de Gibbon. Y esto le impeda desistir o huir. Por
tanto, atac de otra manera.
Golpe el suelo con ambos brazos tan fuertemente que
todo el centro de la Sala se ondul como una ola de agua.
El mosaico estall contra su rostro, hacindose
pedazos.
Lleno de ira, Gibbon se tambale pugnando por
recobrar el equilibrio, y luego alz su bculo, inclinndolo
hacia atrs, para emitir una rfaga que redujera a Nom a los
huesos.
Pero se hallaba exasperado por el enojo y el deseo de
matar, y su envo requera un momento de preparacin. No
se dio cuenta del resultado principal del ataque de Nom.
Aquel golpe haba producido una fisura que llegaba
desde un muro a otro, una hendidura que pasaba
directamente por el lugar donde Honninscrave yaca de

rodillas en la piedra. Sus ataduras se rompieron como si se


hubiera sido el propsito de Nom.
Con un rugido, Honninscrave carg contra el naMhoram.
Gibbon estaba intensamente concentrado en Nom, y en
un equilibrio demasiado precario. No pudo reaccionar a
tiempo. Su carne humana no tuvo defensa cuando
Honninscrave descarg sobre l un golpe que pareci
romperle los huesos. Su bculo cay al suelo, resonando
contra la base de una columna par quedar luego en reposo,
despojado de su incandescencia.
La Primera grit el nombre de Honninscrave, pero su
voz no fue audible en la conmocionada Sala.
Por un instante, Honninscrave permaneci agachado y
jadeando sobre el cadver de Gibbon. En la mente de
Covenant se hizo claro un pensamiento: no puede matarse a
un Delirante de esa manera. Tan slo se mata su cuerpo.
Entonces el capitn se volvi hacia sus compaeros, y
Covenant se sinti desfallecido. No necesit la percepcin
de Linden para ver qu haba sucedido, ni escuchar su
angustiado susurro. Haba sido testigo de horrores similares
con anterioridad. Y la situacin de Honninscrave resultaba
evidente.
Se ergua como si an fuera l mismo. Con los puos
apretados como si supiera lo que estaba haciendo. Pero su
rostro ondulaba igual que una alucinacin, fundindose

alternativamente en salvaje gozo v en un firme gesto de


resolucin. Era Grimmand Honninscrave, el capitn del Gema
de la Estrella Polar. Y era samadhi Sheol, el Delirante que
gobernaba el Clave desde el cuerpo de Gibbon.
Ambos en guerra.
Todo el combate se desarrollaba en su interior. El rojo
destellaba en sus ojos para luego desaparecer. Las muecas
desnudaban sus dientes para luego borrarse. Una carcajada
que pareca un gruido atenazaba su garganta. Cuando
habl, su voz chirriaba bajo la tensin.
- Thomas Covenant.
De inmediato, el tono subi escapando a su control,
gritando:
- Loco! Loco!
Consigui dominarla, al continuar:
- Amigo de la Tierra. Escchame. -El esfuerzo pareca
desgarrarle los msculos del rostro. Sin la avuda de su
poder, Covenant contemplaba febril como Honninscrave se
debata por la posesin de su alma. Entre dientes, el gigante
pudo articular como en un estertor de muerte-. Haz caso a lo
que la desesperacin te ordena. Debe realizarse.
Al momento brotaron de su interior penetrantes
gemidos, el angustiado staccato del Delirante, o el de
Honninscrave.
- Aydale -jade Linden-. Aydale, por el amor de Dios.
Pero nadie poda hacer nada por l. Slo ella tena la

capacidad de interferir en tal forcejeo; y si lo intentaba,


Covenant tratara de detenerla. Si el samadhi Sheol saltaba
de Honninscrave a ella tendra acceso a la magia
indomeable por su mediacin.
Tratando de respirar, Honninscrave logr el control.
- Debes matarme. -Aunque las palabras sangraban en
sus labios, resultaban claras y certeras. Su semblante cobr
un aspecto asesino para volver luego a sus familiares
rasgos-. Sabr contener al Delirante mientras acabas
conmigo. De esa manera tambin l morir. Y yo quedar en
paz.
Sheol se retorci tratando de liberarse, pero
Honninscrave aguant.
- Te lo suplico.
Covenant dej escapar una salpicadura de fuego, pero
sta se qued a distancia del gigante. La Primera aferraba
con ambas manos la espada hasta que le temblaron los
brazos, pero las lgrimas la cegaban, y no poda moverse.
Cail cruzaba los brazos sobre su pecho como si fuera ajeno a
lo que ocurra.
El llanto contenido estaba enloqueciendo a Linden.
- Dadme un pual -dijo-. Que alguien me d un pual.
Condenados seis todos al averno! Honninscrave. -Pero no
tena pual, y su repulsin no le permita acercarse ms al
Delirante.
No obstante, Honninscrave recibi respuesta; de Nom,

el esperpento de arena del Gran Desierto.


La bestia esper un momento para que actuasen los
otros, como si comprendiera que todos tenan que superar
aquella crisis y quedar transformados. Entonces fue hacia
Honninscrave, con sus peculiares rodillas tensadas por la
fuerza. l observ cmo se acercaba mientras el Delirante
que tena dentro farfullaba y gema. Pero l ahora era el
capitn, hasta el punto de superar al samadhi Sheol; y
mantuvo el control.
Lentamente, casi con gentileza, Nom coloc los brazos
alrededor de su cintura. Por un instante, los ojos de
Honninscrave se volvieron hacia sus compaeros como si
quisiera decir adis, expresar patticamente que al fin haba
hallado una manera de continuar viviendo. Luego, con una
mortal presa tan inesperada como un acto de misericordia, el
esperpento de arena lo tir contra el suelo.
Como si ya no le quedasen lgrimas para llorar,
Covenant pens vagamente: no se puede matar as a un
Delirante. Pero ya no estaba seguro. Existan misterios en el
mundo que ni siquiera el Amo Execrable poda corromper.
Linden jade como si se hubieran quebrado sus propios
huesos. Cuando alz la cabeza, sus ojos brillaban ansiosos
del poder que le permitira exigir una retribucin.
Rgidamente, la Primera se aproxim al cuerpo de su amigo.
Antes de que llegara, Nom se volvi; y Cail dijo como si
a pesar de su frialdad congenita pudiera sorprenderse: -El

esperpento de arena est hablando. Covenant no poda ver


con claridad. Su visin de la periferia haba desaparecido,
ennegrecida por la inminente combustin.
- Habla a la manera de los haruchai. -Tenues surcos de
perplejidad marcaban el entrecejo de Cail-. Su discurso es
extrao, aunque comprensible. Sus compaeros lo
observaban.
- Dice que ha desgarrado al Delirante. No dice matado.
La palabra es desgarrar. Y Nom se ha alimentado de las
fibras de su ser. -Mediante un esfuerzo, Cail desarrug su
frente-. Por eso el esperpento de arena ha conseguido la
facultad de hablar.
Luego, el haruchai mir a Covenant. -Nom te da las
gracias, ur- Amo. Las gracias, se doli Covenant. Haba
permitido que muriera Honniscrave. Haba fracasado ante
Gibbon. No mereca agradecimientos. Ni tena tiempo para
recibirlos. Todo su tiempo se haba consumido. Era
demasiado tarde para la tristeza. Su piel presentaba una
oscura y enfermiza tonalidad, estaba perdiendo la nocin de
s. Una galerna de tinieblas creca en l exigiendo una
respuesta. La respuestas que haba aprendido en sus
pesadillas. Se apart de Linden, la Primera, Cail, Nom y el
cado Honninscrave como si se hallara solo y camin como
si estuviera envuelto en llamas hacia el exterior de la Sala de
las Ofrendas.
Pero cuando puso el pie en las escaleras, una mano se

cerr alrededor de su mente, y se detuvo. Otra voluntad se


estaba imponiendo a la suya, tomando las decisiones por l.
Por favor, dijo aquello. No, por favor.
Aunque careca del sentido de la salud y casi le fallaba
la cordura, reconoci el dominio de Linden. Lo estaba
posevendo mediante su percepcin.
No te hagas eso.
A travs del vnculo existente entre los dos, supo que
ella estaba llorando desconsoladamente. Pero ms all de su
dolor brillaba una gran pasin. No le permitira acabar de
aquella manera. No le permitira que saliera de su vida.
No puedo dejarte.
La comprendi, cmo no hacerlo? Era demasiado
receptiva para todo. Se haba dado cuenta de que el control
que Covenant ejerca sobre s mismo casi haba
desaparecido. Y su propsito debi resultarle transparente;
su desesperacin era excesivamente notoria para que le
pasara desapercibida. Estaba tratando de salvarlo.
Significas demasiado.
Pero aquello no era salvacin, sino condena. Linden
haba malinterpretado la necesidad que tena ella. Qu poda
hacer respecto a l cuando su locura haba llegado a ser
irremediable? Y cmo sera ella capaz de enfrentarse al
Despreciativo y arrastrar las consecuencias de la posesin
que encadenaran su alma?
No intento combatirla con fuego. Desisti de

arriesgarse a daarla. En lugar de eso, record el silencio


impuesto por los elohim y el delirio del veneno. En el
pasado, cualquiera de las dos cosas habra sido suficiente
para arredrarla. Ahora l hizo que ambas crecieran a la vez.
intentando clausurar las puertas de su mente de modo
deliberado, para dejarla fuera.
Pero ella era ms poderosa que nunca. Haba aprendido
mucho, aceptado mucho. Estaba familiarizada con l de
forma demasiado ntima para ser evaluada. Lloraba
apasionadamente por l y su deseo proceda de las races de
su vida. Su voluntad se aferraba a la de l con tanta fuerza
que no le permita evadirse.
Expulsarla era duro, atrozmente duro. Para lograrlo,
tendra que prescindir de la mitad de s mismo, enterrando
profundamente su propio anhelo. Pero ella continuaba sin
comprenderlo. An tema que se viera arrastrado por la
misma autocompasin y maldad que corrompi a su padre. Y
haba sido profundamente daada por el horror del toque de
Gibbon y la muerte de Honninscrave y, por tanto, no tena
clara consciencia de lo que haca. Al fin logr cerrar la puerta
y dejarla fuera. Tras esto, comenz a ascender por la escalera
nuevamente.
Desamparado y ultrajado, su grito lleg hasta l:
- Te amo!
Aquello le hizo vacilar un instante. Pero luego se
estabiliz y continu.

Sostenido por el creciente desbordamiento del fuego


negro, recorri el camino hacia el Recinto Sagrado. Por dos
veces hall bandas de Caballeros que le combatieron
frenticamente, como si pudiesen adivinar su propsito.
Pero se haba vuelto inalcanzable y pudo ignorarlos. El
instinto y la memoria lo guiaban hasta la base de la inmesa
cavidad situada en el corazn de Piedra Deleitosa donde el
Fuego Bnico arda.
Era all donde los antiguos habitantes de la ciudad iban
para compartir su comn dedicacin al Reino. Dentro del
perfecto cilindro haban balcones desde donde la gente
escuchaba hablar a los Amos situados en los estrados que
estaban bajo ellos. Pero tales estrados ya no existan, haban
sido sustituidos por un foso donde el Fuego Bnico se
alimentaba de sangre.
Se detuvo ante la entrada ms cercana. Buscadolores se
hallaba all aguardndole.
Los ojos amarillentos y angustiados del Designado
seguan como siempre. Su semblante era un desierto de
espanto y viejas aflicciones. Pero la acritud que usaba con
tanta frecuencia para censurar a Covenant se haba
esfumado. Su lugar lo ocupaba el arrepentimiento que
mostraba el elohim.
- Vas hacia tu muerte, portador del anillo -dijo
suaveniente-. Ahora te entiendo. Es una valiente hazaa. No
puedo responder de su desenlace; y no s como mostrarme

digno de ti. Pero no te abandonar.


Aquello toc a Covenant como los ru k h s de los
Caballeros no haban logrado. Le dio fuerzas para penetrar
en el Recinto Sagrado.
All el Fuego Bnico se reuni con l, aullando como el
horno del sol. Sus llamaradas ascendan hasta los balcones
superiores donde ahora descansaba el inmenso tringulo de
hierro del rukh maestro, canalizando el poder del Sol Ban
hacia el Clave. Su calor pareci chamuscarle el rostro
instantneamente, abrasar sus pulmones, carbonizar la dbil
vida de su carne y bramar a travs de l hasta llegar a los
ltimos fundamentos de su voluntad. Las seales de
colmillos en su antebrazo parecan alegrarse. Sin embargo,
no se detuvo ni titube. Haba recorrido el camino que lo
llev hasta all por voluntad propia y aceptaba las
consecuencias. Detenindose slo para humillar al rukh
maestro convirtindolo en lluvia metlica al objeto de que
los Caballeros supervivientes quedaran aislados de su
fuerza, se intern en el infierno.
sa es la gracia que te ha sido dada.
Un pequeo y claro espacio semejante a la esperanza se
abri en su corazn cuando sigui el curso de sus sueos
entrando en el Fuego Bnico.
Soportar lo que haya de soportarse.
Pasado cierto tiempo, la negrura que haba en l se
torn blanca.

Segunda parte: LA APOTEOSIS

ONCE: Las consecuencias


Sostenindose en pie y en movimiento slo por la fiera
presin de su necesidad, Linden Avery caminaba
torpemente por los pasajes de Piedra Deleitosa, siguiendo la
corriente de agua interior. Acaba de dejar a Nom en la
meseta, donde el esperpento de arena se cuidaba del canal
que haba abierto a travs de la roca pura y la tierra reseca
desde la Laguna Brillante hasta la entrada superior de la
Fortaleza; y sus incontaminadas aguas corran ahora ante
ella a lo largo del curso preparado para tal fin por la Primera,
Encorvado y varios haruchai.
Puras pese a los acerbos cambios del Sol Ban, aquellas
aguas brillaban azuladas contra el postrero sol del atardecer
hasta que comenzaban a desplomarse en rpidos hacia
Piedra Deleitosa. Entonces la luz de las antorchas refulga en
aquel torrente como el jbilo de las montaas mientras
limpiaban los pasajes, retrocedan ante las puertas cerradas
y las nuevas barreras, haciendo rodar su blancura escaleras
abajo. Los gigantes eran expertos en la piedra y
comprendan el lenguaje interno de la Fortaleza. La ruta que
haban diseado conduca con sorprendentes curvas y total
eficacia hasta la meta de Linden.
Se trataba de una puerta abierta en la base del Recinto
Sagrado, donde el Fuego Bnico an arda como si Thomas

Covenant nunca hubiera estado dentro de su corazn y


clamando a los cielos.
Bajo el influjo de la desesperacin, haba concebido
aquel medio para romper el poder del Clave. Cuando
Covenant se alej de la Sala de las Ofrendas y de sus
amigos, ella supo a donde se diriga, y lo haba
comprendido o haba credo comprenderlo. Trataba de
poner fin a su vida para no seguir constituyendo una
amenaza sobre lo que amaba. Al igual que su padre, posedo
por la autocompasin. Pero habiendo estado tan cerca del
Delirante Gibbon, ella haba descubierto que su propio
antiguo y visceral deseo de muerte era en verdad una negra
pasin por el poder, por la inmunidad que toda muerte
conlleva. Y el modo en que aquellas tinieblas la inundaron le
haba enseado que nadie puede sumirse en tal ansia sin
convertirse en esclavo del Despreciativo. La inmolacin que
pretenda Covenant no hara ms que entregar su alma al
Amo Execrable.
Por consiguiente, haba tratado de detenerlo.
Sin embargo, l se haba mantenido lo bastante fuerte
como para rechazarla. Pese a lo que pareca una abyeccin
suicida, la haba rechazado totalmente. Aquello la hizo
enloquecer.
En la Sala, la Primera haba cado en la afliccin de los
gigantes. Nom estaba cavando una gran fosa para
Honninscrave, como si el regalo que el capitn hizo a Piedra

Deleitosa y al Reino ataera a aquel lugar. Cail miraba a


Linden, esperando que ahora fuera en auxilio del resto del
grupo, a cuidar a los heridos. Pero ella los haba abandonado
a todos para seguir a Covenant a su perdicin. Acaso
pensaba que poda hallar un camino que hiciera que la
escuchase. O quiz no le haba sido posible dejarlo de lado.
La agona que l sufri dentro del Fuego Bnico estuvo
a punto de destrozarla, pero tambin le proporcion un
nuevo enfoque para considerar su propia desesperacin.
Haba emitido un grito mental que logr que Nom y Cail con
la Primera entreambos se apresuraran hacia donde ella se
encontraba. A la vista de lo que Covenant estaba haciendo,
el semblante de la Primera cobr el ceniciento color de la
derrota. Pero cuando Linden le explic cmo se poda
extinguir el Fuego Bnico, la Primera se recobr
instantneamente. Enviando a Cail a reunirse con sus
compaeros, se dirigi apresuradamente hacia la meseta
superior y la Laguna Brillante, acompaada por Nom.
Linden permaneci al lado de Covenant.
Permaneci con l y sinti la escoriacin de su alma
hasta que al fin ardi lmpidamente su emponzoado poder,
y regres del Fuego Bnico como si estuviera sordo y ciego
y acabara de nacer, incapaz, inmerso en las consecuencias
de su angustia, de agradecer su presencia ni an de saber
que estaba all, y que a travs de la receptibilidad de sus
sentidos lo haba compartido todo con l excepto su muerte.

Y cuando pas ante ella para dirigirse hacia un lugar o


propsito que ella ya no poda adivinar, su corazn se
convirti en amargura y polvo dejndola tan desolada como
la heredad del Sol Ban. Ella haba credo que su pasin
estaba dirigida a l, al rechazo de que la haca objeto, a su
locura, a su inexorable condenacin; pero cuando le vio
emerger del Fuego Bnico y pasar ante ella, su conocimiento
se ampli. Y se asust de s misma, de la tremenda
equivocacin que supona lo que intent hacerle. A pesar
del horror que era la posesin para ella, de la repulsin que
le causaba la oscura enfermedad con que el Amo Execrable
haba contaminado a Joan v al Reino, de su clara conviccin
de que nadie tena derecho a dominar a otros,
reprimindolos, gobernndolos mediante el terror, haba
reaccionado a la necesidad y resolucin de Covenant como
si ella fuese un Delirante. Haba intentado salvarlo
arrebatndole su identidad.
No haba disculpa. Incluso si hubiera muerto en el
Fuego Bnico, o destruido el Arco del Tiempo, su intento
habra sido esencialmente malvado; un asesinato del espritu
ante el cual palideca el asesinato fsico de su madre.
Luego, por un momento, crey que no tena otra opcin
salvo la de ocupar su sitio en el Fuego Bnico, para dejar
que las salvajes llamas borrasen sus ofensas de modo que ni
Covenant, ni sus amigos, ni el Reino corriesen ms peligros
por su causa. El Delirante Gibbon haba dicho: La principal

condena del Reino est sobre tus hombros. Todava no has


saboreado los abismos de tu Profanacin. Si su vida haba
estado regida por un inconsciente deseo de poder, deba
terminar ahora, como mereca. No haba nadie cerca para
impedrselo.
Pero entonces repar en Buscadolores. No lo haba
visto antes. Pareca haber aparecido en respuesta a su
necesidad. Haba estado all ante ella, su rostro era una trama
de remordimientos y tensiones, y en sus amarillentos ojos
haba dolor como si estuvieran familiarizados con el corazn
del Fuego Bnico.
- Solsapiente -dijo, suspirando con suavidad-. No s
cmo disuadirte. o deseo tu muerte, aunque tal vez me
ahorrara muchas cosas. Sin embargo, considera al portador
del anillo. Qu esperanza le quedar cuando te hayas ido?
Cmo renunciara entonces a recurrir a la deflagracin de la
Tierra?
Esperanza?, haba pensado ella. Casi lo despoj de la
facultad de saber qu es la esperanza.
Pero no protest. Agachando la cabeza como si
Buscadolores la hubiese reprendido, se alej del Recinto
Sagrado. Despus de todo, no tena derecho a ir donde
Covenant haba ido. Entonces comenz a buscar un camino
a travs de los pasajes de Piedra Deleitosa, que le eran
desconocidos, para llegar a la meseta superior.
Poco despus, Durris se reuni con ella. La inform de

que la resistencia del Clave haba terminado y de que los


haruchai estaban cumpliendo sus rdenes. Tras esto, la
gui hacia el resplandor del atardecer y la corriente de la
Laguna Brillante.
Encontr juntos a Nom y a la Primera. Siguiendo las
instrucciones de sta, Nom estaba horadando un canal en la
roca. La bestia la obedeca como si supiese lo que deseaba y
comprendiese cuanto le deca; como si hubiera sido
domesticada. Pero no pareca tan dcil cuando barrenaba el
terreno abriendo un cauce con rauda y exuberante ferocidad.
Pronto se hall terminado y las claras aguas de la Laguna
Brillante pudieron ser desviadas desde los Saltos Aferrados.
Dejando a Nom con Linden, la Primera regres al interior
de Piedra Deleitosa para ayudar al resto del grupo. Poco
despus envi a un haruchai a la altiplanicie para comunicar
que las heridas provocadas por las llamas del Grim y
elveneno de los corceles estaban respondiendo al voure, el
vitrim v la diamantina. Incluso Teienieblas se encontraba
fuera de peligro. Sin embargo. Quedaban muchos hombres v
mujeres heridos que requeran la atencin personal de
Linden.
Pero ella no dej al esperpento de arena hasta que el
cauce qued expedito y el agua descendi vidamente hasta
el interior de la ciudadeia, y se convenci de que poda
confiar en que Nom no volvera a atacar la Fortaleza. Aquella
confianza le lleg lentamente, puesto que ignoraba hasta

qu punto haba cambiado la bsica ferocidad de Nom tras


desgarrar al Delirante. Pero Nom iba hasta ella cuando lo
llamaba, obedecindola como si aprobara y comprendiera
sus rdenes. Finalmente, Linden logr alejarse de su propia
desolacin lo suficiente como para preguntar al esperpento
qu hara si lo dejaba slo. De inmediato, ste se puso a
ensanchar el canal para que el agua fluyese ms libremente.
Aquello la satisfizo. Y le desagradaba la gran extensin
de la meseta. El devastado paisaje que la rodeaba era
excesivo. Le pareca sentir el Sol Desrtico brillando
directamente dentro de ella, confirmndola como un lugar
perpetuamente polvoriento. Necesitaba constriccin y
limitacin, muros y exigencias a escala ms humana, tareas
especficas que la ayudaran a mantenerse entera. Dejando al
esperpento de arena continuar su labor, sigui el discurrir
del agua adentrndose en Piedra Deleitosa.
Ahora la rpida y ruidosa corriente veteada por las
antorchas la condujo en direccin al Fuego Bnico.
Durris permaneca a su lado, pero ella apenas lo notaba.
Senta a todos los haruchai como si slo fuesen parte de
Piedra Deleitosa, una manifestacin del viejo granito de la
Fortaleza. Con las escasas energas que an le quedaban,
enfoc su percepcin hacia el frente, hacia la sucia fiereza
del humo donde el Fuego Bnico combata contra la
extincin. Durante un rato, la pasin elemental de aquel
conflicto era tan intensa que no acert a adivinar el

desenlace. Mas entonces distingui con ms claridad la


risuea ansiedad con que el ro de la Laguna Brillante bajaba
por su cauce de piedra, y supo que el Fuego Bnico
terminara.
De aquella manera fue como el lago de la meseta
demostr ser un signo de esperanza.
Mas la esperanza ya no tena significado. Linden no se
haba engaado nunca con la creencia de que la extincin
del Fuego Bnico alterara o debilitara el Sol Ban. Siglos de
sangrientos sacrificios slo haban alimentado el Sol Ban y
acelerado su posesin del Reino, pero no eran la causa de su
existencia ni haban ejercido control sobre l.
Cuando Covenant cay en la desesperacin tras la
prdida del rbol nico, ella casi lo coaccion para que
aceptara el fin del poder del Clave como una meta importante
y necesaria. Le exigi que se comprometiera, ignorando la
presciencia de su muerte como si sta nada significase y
pudiera ser dejada a un lado, gritndole: Si vas a morir, haz
algo que perdure! Pero incluso entonces haba sabido que
el Sol Ban ira abrindose camino inexorablemente en el
corazn de la Tierra. Sin embargo, le haba exigido aquella
decisin porque ella necesitaba un propsito concreto, una
disciplina tan tangible como la ciruga en la cual apoyarse
contra las tinieblas. Y porque cualquier cosa haba sido
preferible a su desesperacin.
Pero cuando le hubo arrancado aquella promesa, l le

dijo: Qu vas a hacer t? Y ella haba replicado: Yo voy a


esperar, como si hubiera sabido que deba terminar la frase,
diciendo: A que llegue mi turno. Pero no lo saba.
Su turno haba llegado, ciertamente. Poda verlo ante s
tan claramente como al humo rojizo que gritaba desde todas
las puertas del Recinto Sagrado: T sers la encargada de
llevar a cabo la destruccin. El Sol de Desierto irradiaba en
su interior como lo haca sobre el Reino; muy pronto el Sol
Ban tambin actuara en ella. Entonces llegara a ser de veras
una especie de Solsapiente, como la declaraban los elohim,
pero no de la forma que ellos haban querido significar.
Un viejo hbito que acaso una vez pudo haber sido una
forma de respeto a s misma hizo que se llevara las manos al
pelo para arreglrselo. Pero la suciedad que toc la hizo
retroceder. Desatinadamente, pens que debiera haber ido a
la Laguna Brillante para baarse, hacer al menos aquel
esfuerzo por limpiar, o tal vez slo disfrazar, la impureza de
sus pecados. Pero la idea era estpida y la rechaz. Sus
pecados no eran de los que podan ser lavados y eliminados,
ni siquiera por aguas tan puras como las de la Laguna
Brillante. Y mientras el Fuego Bnico ardiera y sus
compaeros tuviesen necesidad de cuidados, no poda
gastar el tiempo en s misma.
Entonces lleg a los hmedos confines de la humareda.
El calor del Fuego Bnico pareci concentrarse en su rostro
amortiguando su capacidad perceptiva; pero tras un

momento, localiz a la Primera y Encorvado. No se hallaban


lejos de ella. Muy pronto emergieron de entre el vapor
carmes como si el efecto de la Laguna Brillante sobre el
Fuego Bnico los hubiese devuelto a la vida.
Encorvado mostraba marcas de combate y muerte. Su
grotesco rostro se hallaba contorsionado por el agotamiento
y el recuerdo de lo ocurrido. Tena la apariencia de quien ha
olvidado la posibilidad del jbilo. No obstante se ergua
junto a su esposa; y la imagen puso un nudo en la garganta
de Linden. Llora como ningn haruchai nunca ha llorado.
Oh, Encorvado, le susurr con el pensamiento, perdname.
La Primera tena mejor aspecto. La tristeza por la muerte
de Honninscrave permaneca en sus ojos, pero con
Encorvado a su lado saba cmo soportarla. Y era una
espadachina, adiestrada en el combate. El grupo haba
conseguido una significativa victoria. A ese respecto, la
Bsqueda que ella diriga ya haba sido vengada.
De alguna manera se las arreglaron para recibir
sonrientes a Linden. Eran gigantes y Linden era importante
para ellos. Pero un seco viento de desierto sopl a travs de
sta porque no poda corresponderles. No era digna de tales
amigos.
Sin prembulos, la Primera seal el Recinto Sagrado.
- Es una audaz idea y merecedora de encomio, Escogida.
Con creciente rapidez demuestra que ni siquiera el Amigo de
la Tierra con todo su poder -Pero entonces se detuvo

mirando ms atentamente a Linden. De pronto, su propio


pesar despert en ella, inundando de lgrimas sus ojos-. Ah,
Escogida -suspir-. No ha sido tuyo el fallo. Eres mortal,
como yo, y nuestro enemigo es malvado hasta ms all de lo
resistible. No debes
Linden la interrumpi amargamente.
- Intent poseer a Covenant, a la manera de los
Delirantes. Casi logr que los dos quedramos destruidos.
Ante aquello la Primera se endureci.
- No. -Su tono se haba vuelto incisivo-. No se gana
nada con que te culpes. Te necesitamos. Los heridos se
amontonan en el vestbulo. Deben ser atendidos. -Trag
saliva ante el doloroso recuerdo para proseguir luego-:
Tejenieblas se afana en eso, pero est tan malherido como
ellos. No puede descansar. -Mirando incisivamente a
Linden. concluy-: Es tu trabajo lo que est haciendo.
Lo s, suspir Linden para s. Lo s. Los ojos se le
empaaron al fluir las lgrimas, como si fueren
independientes de la arida indiferencia de su corazn.
Sin dar otras muestras de agradecimiento, dej que
Durris la condujese hasta el vestbulo,
Los evidentes estragos que all haba la golpearon al
entrar en la gran sala. El Grim haba causado daos graves
en el suelo, arracndole fragmentos como si fueran trozos de
carne. Los corceles muertos vacan sobre charcos de su
propia sangre. Algunos h a r u c h a i haban sido tan

seriamente heridos como Teienieblas, y uno estaba muerto.


Los Caballeros estaban en el suelo, contorsionndose bajo
sus tunicas escarlatas, entre espasmos de muerte. Pero lo
peor eran los heridos y quebrantados cuerpos de quienes
jams debieron ser enviados a la batalla: cocineros, pastores,
recolectores y sirvientes, los inocentes siervos del Clave. Se
hallaban esparcidos entre los restos de sus inadecuadas
armas, sus cuchillos de carnicero, horcas guadaas y
cavados, como escombros producidos por la devastacin
que sus jefes haban desencadenado sobre los pueblos del
Reino.
Linden no pudo ahora refrenar sus lgrimas, ni siquiera
lo intent. A travs de la nube que tena ante los ojos, habl
a Durris para enviarlo con otros haruchai en busca de
tablillas, vendajes, un cuchillo afilado, agua hirviendo y todo
e l metheglin que pudiesen encontrar para suplir el escaso
vi t ri m y la menguante diamantina. Luego, usando su
percepcin en lugar de la vista para orientarse, busc a
Teienieblas.
Se afanaba entre los cados del Clave como si fuera un
mdico, o pudiese convertirse en uno slo por el deseo de
atender a tantos heridos y la necesidad. Primero haba
separado a los muertos de aquellos que an podan ser
salvados. Despus, acomod a los supervivientes lo mejor
que le fue posible, cubriendo sus heridas con tiras de tela
procedentes de los vestidos de quienes va no vivan. Al

detectar su aura, le pareci que tambin l lloraba, y crey


or sus pensamientos: ste es uno que yo mat. A sa la
quebr. A aqullos les arrebat la vida en nombre de mi
deber.
Pudo percibir claramente su desconsuelo. Desconfiar de
s mismo le haba llevado a una especie de ansiedad por la
violencia, por cualquier esfuerzo o contienda que le pudiese
devolver su propia estima. Ahora se encontraba en el lugar
al que tal deseo le haba llevado, un lugar que apestaba
como un matadero.
En respuesta, algo feroz brot inesperadamente del erial
que era el corazn de Linden. Tejenieblas no haba hecho un
alto en su trabajo para recibirla. Lo cogi por el brazo, por la
ropa, haciendo que se inclinara hacia ella para que le fuera
posible abrazar su cuello. Instintivamente l la alz del suelo
pese a tener roto el brazo, y Linden le susurr:
- T me salvaste la vida, cuando yo no poda hacer
nada. Ni tampoco ningn haruchai. No eres responsable de
esto. El Clave los oblig a atacarte. No tuviste opcin,
Tejenieblas. No podas dejar que te matasen. Todo lo que
hiciste fue luchar. Yo intent poseerle. Se ha marchado y
nunca conseguir que vuelva.
Por un instante, los msculos de Tejenieblas se
tensaron ante aquello. Pero luego afloj lentamente el abrazo
y la dej gentilmente sobre el suelo.
- Escogida -dijo como si la hubiera comprendido-, sera

una bendicin para m el que me curases el brazo. El dolor es


considerable.
Considerable, pens Linden. Santo Dios, ten
misericordia. La declaracin de Tejenieblas contena una
aterradora moderacin. Su codo derecho estaba machacado;
y cuando lo mova, las esquirlas se clavaban en su carne. Sin
embargo haba pasado el da entero en accin, primero
luchando por el grupo y despus haciendo cuanto poda
para ayudar a los heridos. Y nicamente deca que su dolor
era considerable.
Le estaba prestando mayor servicio del que ella mereca.
Cuando Durris y los suyos le llevaron lo que haba
pedido, les dijo que encendiesen un fuego para esterilizar el
cuchillo y hervir agua. Luego, mientras fuera el sol se pona
y la noche caa sobre la ciudadela, abri el codo de
Tejenieblas para arreglar los huesos.
La exigente y dificultosa tarea la hizo sentirse al borde
del desfallecimiento, al debilitarla por el dolor que comparta.
Pero no descans cuando la hubo terminado. Apenas estaba
comenzando su labor. Despus de entablillar y vendar el
brazo de Tejenieblas, se ocup de las heridas de los
haruchai, de la pierna de Fole y la cadera de Harn, y de
todos los dems heridos por el Gri m y los corceles, los
Caballeros y los pobladores de Piedra Deleitosa. La herida
de Fole le record la de Ceer, una pierna aplastada por un
esperpento de arena que no pudo ser tratada de forma

conveniente, por eso, se sumergi en ella como si de aquella


forma fuera posible lograr la restitucin, cargando sobre s el
coste de los huesos rotos y la carne maltrecha. Luego
comenz a atender lo mejor que pudo a los Caballeros y los
siervos del Clave.
Ms tarde, por entre las destrozadas puertas que haba
al extremo del vestbulo, vio que la medianoche se alzaba
sobre la Fortaleza. El hedor de la sangre derramada y seca
llenaba el aire. Los hombres y mujeres gritaban como si
creyeran que la curacin les llegara al tocarlos ella. Pero
segua exhausta y sin hallar consuelo en el trabajo que haba
elegido. Era la nica respuesta que haba conseguido hasta
que encontr a Covenant. Ahora era la nica que le
quedaba.
S. Era especfica y clara. Tena sentido, era valiosa; el
dolor inherente a ella era digno de ser soportado. S. Y la
mantena de una pieza.
Y, como si fuese la primera vez, lo acept.
Jams se haba enfrentado a tal cantidad de heridas al
mismo tiempo, a tanto asesinato. Pero despus de todo, el
nmero de hombres y mujeres, de viejos y jvenes, que
haban podido sobrevivir a sus lesiones hasta entonces, no
era escaso. Las consecuencias de la batalla no eran
incurables como las del Sol Ban. Casi haba acabado con lo
que le era posible hacer, cuando Cail lleg para anunciarle
que el ur- Amo deseaba verla.

Se hallaba demasiado fatigada para sentir la verdadera


conmocin que deba producirle aquella llamada. Incluso
ahora poda ver a Covenant erguido entre las llamas del
Fuego Bnico hasta que su negrura ardi y desapareci
como si hubiese domado aquella maldad convirtindola en
purificacin. Aquella imagen recubra todo el fondo de su
cerebro, pero estaba exhausta y no le quedaba miedo.
Cuidadosamente, concluy lo que estaba haciendo.
Mientras trabajaba le dijo a Durris:
- Cuando se extinga el Fuego Bnico dile a Nom que
revierta la corriente a su lugar de origen. Luego quiero que
los cadveres sean sacados de aqu. Dile a Nom que los
sepulte en el exterior. -Se merecan al menos aquel respeto-.
T y los tuyos cuidad de sos. -Seal a los que yacan
envueltos en sufrimientos y vendajes-. El Reino va a
necesitarlos.
Comprenda claramente que Sunder y Hollian eran el
futuro del Reino, como haba dicho Covenant. Liberados del
yugo del Clave, aquellos hombres y mujeres heridos podran
servir a igual propsito.
Durris y Cail parpadearon ante ella. Sus rostros
inexpresivos bajo la escasa luz de las antorchas. Eran
haruchai, desdeosos ante las heridas y los fracasos, no
curadores. Y, qu razn tenan para obedecerla? Se haban
comprometido con Covenant, no con ella. Junto con Brinn,
Cail en una ocasin haba dicho que era una aliada de la

Corrupcin.
Pero tambin los haruchai estaban involucrados por su
promesa de fidelidad al Reino. Las Danzarinas del Mar y el
Clave les haban mostrado sus limitaciones. Y la victoria de
Brinn sobre el Guardin del rbol nico haba influido en la
muerte de Cable Soadordelmar y facilitado los manejos del
Despreciativo. De una extraa manera, los haruchai
quedaron humillados. Cuando Linden alz la mirada hacia
Cail, ste dijo sin inmutarse:
- Se har. T eres Linden Avery la Escogida. Se har.
Suspirando para su adentros, hizo cuanto pudo por el
ltimo de los heridos acompandole en su muerte porque
ella no era ms que una mujer y no haba llegado a tiempo de
salvarlo. Luego estir sus rgidas rodillas y sigui a Cail
fuera del vestbulo.
Al salir, vio una perfecta silueta de bano de pie al
borde de la luz, cerca de los prticos. Vain haba regresado.
De alguna manera haba conocido el fin del Clave y
comprendido que poda reunirse sin peligro con el grupo.
Pero Linden ya no se interesaba por lo que el Demondim
pudiera hacer. Lo perdi de vista en cuanto entr en un
pasaje que se iniciaba pasado el vestbulo, y al momento se
olvid de l.
Cail la condujo hacia lo ms profundo, a una zona de
Piedra Deleitosa que nunca haba visitado. El movimiento y
la confusin del da anterior haban alterado tanto su sentido

de la orientacin que no tena idea de dnde se hallaba en


relacin con la Sala de las Ofrendas; y slo poda distinguir
vagamente, a lo lejos, el Recinto Sagrado donde el Fuego
Bnico iba extinguindose. Pero cuando Cail y ella
alcanzaron una sala de la que parta un tnel hacia la
procedencia de una misteriosa y plateada iluminacin,
supuso a dnde se dirigan.
La sala acababa en un amplio patio circular. En las
paredes que lo rodeaban haba varias puertas, la mayora
cerradas. Desde stas al alto techo de la caverna podan
verse salientes que permitan la comunicacin de otros
niveles de la Fortaleza con aquel lugar. Pero reconoci aquel
patio porque el pulimentado granito del suelo se hallaba
cruzado de pared a pared por una profunda grieta y brillaba
con un puro argentado como el del anillo de Covenant. El
haba daado e iluminado aquella piedra con el exceso de su
poder cuando emergi de la Videncia del Clave. All le haba
sido revelada parte de la verdad para enviarlo en busca del
rbol nico, pero slo la suficiente para asegurar el
desenlace que el Amo Execrable pretenda. Pese a su
agotamiento, Linden se estremeci, preguntndose hasta
qu punto le habra sido revelada ahora.
Pero entonces le vio en uno de los portales y todas las
preguntas se esfumaron. Sus ojos quedaron llenos de plata;
apenas pudo verlo cuando l despidi a Cail y se acerc
para encontrarse con ella.

Enmudecida por la vergenza y el deseo, se esforz por


aclarar su visin y calmar el anhelo de su dolorido corazn
con la imagen de l.
Resplandeciendo entre la plata y las lgrimas, se ergua
ante ella. Todos los detalles haban desaparecido,
oscurecidos por la pureza del brillo del suelo, por la pureza
de su presencia. Slo capt que se mova como si no fuese a
censurarla. Ansi decir antes de perder la vista por
completo: Oh, Covenant, lo lamento, estaba equivocada, no
lo entend, perdname, aydame, Co ven a n t. Pero las
palabras no quisieron salir. Incluso ahora, ella lo lea con los
nervios de su cuerpo; su percepcin sondeaba el timbre de
sus emanaciones. Y el asombro de cuanto perciba paralizaba
su garganta.
Covenant estaba ante ella, purificado en cada miembro
y cada rasgo, y fuerte con la misma inquebrantable voluntad
y afirmacin que lo haba hecho irrechazable para ella desde
el principio. Vivo a pesar del Fuego Bnico; amable con ella
a pesar de lo que haba intentado hacerle. Pero algo haba
desaparecido de su persona. Algo haba cambiado. Por un
momento, mientras intentaba averiguar la diferencia, crey
que ya no era un leproso.
Parpadeando furiosamente, aclar su visin.
Sus mejillas y cuello estaban al descubierto, libres de la
descuidada barba que lo haca parecer tan hiertico y
sugestivo como un profeta. Los rasguos que se vean en

su piel indicaban que no haba utilizado la magia


indomeable para eliminar la barba: se haba afeitado con
alguna clase de hoja. Con una hoja en lugar de con fuego,
como si aquello tuviese un significado especial para l. Un
acto de preparacin o aquiescencia. Pero fsicamente el
cambio slo era superficial.
La alteracin fundamental era interna. Su primera
conjetura haba sido errnea; ahora vea la persistencia de la
lepra. Los dedos y palmas de las manos y las plantas de los
pies estaban insensibles. El mal aguardaba an, inactivo, en
sus tejidos. Sin embargo, alguna cosa faltaba. Algo
importante que haba sido transformado o erradicado.
- Linden.
Pronunci su nombre como si eso le bastase, como si la
hubiese convocado aqu simplemente para pronunciar su
nombre.
Pero l no era tan sencillo. Sus contradicciones
perduraban, definindole bajo la superficie. Aunque ahora
se haba convertido en un ser nuevo, puro y limpio. Era
como si sus dudas hubiesen desaparecido, como si la
autocensura y repudio que lo haban atormentado se
hubieran convertido en certeza, claridad y aceptacin en el
Fuego Bnico.
Como si hubiera conseguido desembarazarse del
veneno del Despreciativo.
- Es eso? -comenz asombrada-. Cmo has

podido? -Pero la luz que lo rodeaba pareci apiarse con


sorprendentes implicaciones, y no pudo concluir la
pregunta.
Por toda respuesta, l le sonri; y durante un momento
su sonrisa pareci la misma que le haba dirigido a Joan
cuando cambi su vida por la de ella, sometindose a la
malicia del Amo Execrable para que ella pudiera ser libre. Una
sonrisa tan llena de valor y amargura que Linden estuvo a
punto de gritar al verla.
Pero entonces los ngulos de su rostro se alteraron, y
su expresin volvi a ser soportable. En voz queda, l dijo:
- Te importa que nos alejemos de esta luz? No estoy
orgulloso de ella. -Con su media mano seal hacia la puerta
por la que haba salido.
Los cortes de sus dedos estaban curados.
Y las cicatrices de su antebrazo haban desaparecido. La
carne se haba cerrado sobre las seales de los colmillos de
Marid y las heridas que l mismo se causara.
Sin decir palabra, se dirigi hacia donde l haba
sealado. Ignoraba qu le haba sucedido.
Al traspasar la puerta, se encontr ante una pequea
serie de habitaciones claramente diseadas como estancias
privadas de alguien. Iluminadas a escala ms humana por
varias lmparas de petrleo y amuebladas con asientos de
piedra y una mesa en la antecmara, una cama sin sbanas
en un cuarto interior y una despensa con los estantes vacos

en otro. Aquellas estancias no haban sido utilizadas desde


haca mucho tiempo, pero la ventilacin y el granito de
Piedra Deleitosa las haban mantenido limpias. Covenant
deba de haber colocado las lmparas, o pedido a los
haruchai que lo hiciesen.
El centro de la mesa haba sido extraamente agujereado
en la misma forma que una afilada estaca puede agujerear la
arcilla.
- Mhoram vivi aqu -explic Covenant-. Aqu fue
donde habl con l cuando por fin empec a creer que era mi
amigo; que era capaz de ser mi amigo despus de todas las
cosas que yo haba hecho. -Hablaba sin tristeza, como si se
hubiera reconciliado con el recuerdo-. Me habl de la
necesidad de libertad.
Aquellas palabras parecan tener una nueva resonancia
para l, pero casi de inmediato las dej de lado con un
encogimiento de hombros. Sealando la hendidura que
marcaba la mesa dijo:
- Yo la hice, con el k rill. Elena quera entregrmelo.
Deseaba que lo usase contra el Amo Execrable. De modo
que lo clav en la mesa y lo dej ah donde nadie ms
pudiese cogerlo. Como una promesa de que hara lo mismo al
Reino. -De nuevo intent sonrer, pero esta vez slo
consigui una mueca-. Obr as incluso antes de saber que
Elena era mi hija. Sabiendo que l todava poda ser mi
amigo. -Durante un instante, su voz son triste y cansada,

pero l permaneci firme y erguido dndole la espalda a la


puerta abierta y a la plateada iluminacin como si ahora
fuese invulnerable-. Debi haber arrancado el krill cuando el
poder le colm.
La mir desde el otro lado de la mesa. Sus ojos se
estrecharon, pero permanecieron claros.
- No ha desaparecido -dijo con suavidad-. Trat de
desembarazarme de eso, pero no lo consegu.
- Entonces qu? -Se vea perdida ante l, asombrada
ante su transformacin. Era ms que nunca el hombre que
amaba, y sin embargo no lo conoca, no encontraba palabras
para formularle una simple pregunta.
l suspir, bajando la mirada brevemente para volver
despus a mirarla.
- Supongo que podra decirse que se fundi. No s de
qu otra manera describirlo. Se me uni tan estrechamente
que lleg a formar parte de m. Soy como una aleacin,
veneno y magia indomeable, piel y huesos mezclados hasta
hacerse uno. Una sola cosa. De la que nunca me liberar.
Mientras hablaba, Linden comprendi que estaba en lo
cierto. Haba pronunciado las palabras exactas. Fundido.
Aleacin. Como el oro blanco, una mezcla de metales. Y su
corazn dio un salto de jbilo.
- Entonces puedes controlarlo! -dijo rpidamente, tan
rpidamente que no supo lo que iba a decir hasta que lo
hubo dicho-. Ya no ests a merced del Execrable! Puedes

vencerlo!
Ante aquello, un sbito dolor oscureci su semblante.
Ella se detuvo de inmediato, incapaz de entender cmo lo
haba herido. Al ver que Covenant no contestaba, domin
su
confusin,
forzndose
a
apaciguarla.
Tan
cuidadosamente como pudo, dijo:
- No lo entiendo. No puedo. Tienes que decirme lo que
est ocurriendo.
- Lo s -suspir l-. Lo s. -Pero ahora haba centrado
su atencin en el agujereado centro de la mesa como si no
hubiese poder capaz de extraer el pual de su propio
corazn; y ella tuvo miedo de haberlo perdido.
Tras un momento, volvi a hablar:
- Sola decir que estaba enfermo de culpa. Pero no lo
dir ms. -Inspir profundamente para afianzarse-. Ha dejado
de ser una enfermedad. Yo soy culpable. Nunca volver a
usar el poder.
Ella comenz a protestar, pero la seguridad de l la
detuvo. Haciendo un esfuerzo, se mantuvo callada cuando
Covenant empez a citar una vieja cancin.
Hay magia indomeable grabada en cada piedra.
Sometida al oro blanco para ser desatada o
controlada.
El oro, extrao metal, en el Reino no nacido.
Ni gobernado, limitado o sojuzgado

Por la Ley con que el Reino fue creado,


Sino piedra angular, esencia y eje
De la anarqua con la cual el Tiempo se formara.
La magia indomeable constreida en cada partcula
de vida,
Desatada o controlada por el oro Porque su poder es
el ancla del arco de la vida. Que mide y gobierna el
Tiempo.
Ella le escuch atentamente, esforzndose en
comprender. Pero al mismo tiempo su mente se bifurc, y se
encontr recordando al Dr. Berenford, que haba tratado de
describirle a Covenant habindole de una de sus novelas.
Segn el viejo doctor, el libro arga que la inocencia es
algo maravilloso, excepto por el hecho de ser impotente.
La culpabilidad es poder. Slo los condenados pueden ser
objeto de salvacin. Aquel recuerdo pareca indicar la
naturaleza de la nueva certidumbre de Covenant.
De qu se trataba? Acaso ya no tena dudas sobre su
condena?
l se detuvo para luego repetir:
- Piedra angular. El Arco del Tiempo se mantiene sin
fisuras en la cspide gracias a la magia indomeable. Y es el
Arco el que le proporciona a la Tierra un lugar en el que
existir. El que aprisiona el Execrable. Por eso desea mi anillo,
para quebrantar el Tiempo y poder escapar.

Pero ya nada es tan sencillo. La magia indomeable se


ha fundido dentro de m. Yo soy la magia indomeable. En
cierto sentido me he convertido en la piedra angular del
Arco. O lo ser si me desprendo de lo que soy. Si no
vuelvo a usar el poder.
Mas esto no es todo. Si lo fuese, podra resistirlo.
Aceptara ser el Arco para siempre, si de esa manera pudiera
ser derrotado el Execrable. Pero no soy slo magia
indomeable. Tambin soy veneno. El veneno del Amo
Execrable. Puedes imaginar qu sera de la Tierra teniendo
veneno en su piedra angular? Si cuanto existe en el mundo,
cada partcula de vida, se fundamentara en el veneno tanto
como en la magia indomeable? Eso sera ms espantoso
que el Sol Ban. -Lentamente gir la cabeza para dirigir a
Linden una mirada que pareci traspasarla-. No quiero hacer
eso.
Se sinti impotente para alcanzarlo; pero lo intent.
Escuch la verdad como Covenant la describa; haba
cambiado por ella. En el Fuego Bnico haba adquirido la
impotencia que se deriva de la inocencia. La facultad de
resistir al Desprecio, la razn de su vida, haba ardido hasta
consumirse. Sufriendo por l, le pregunt:
- Entonces, qu hars?
Sus labios se tensaron, mostrando los dientes; por un
instante, pareci asustado. Pero ningn temor se delat en
su voz.

- Cuando vi a Elena en Andelain, me indic el lugar


donde puedo hallar al Execrable. En el Monte Trueno, en el
interior de la cueva de los Entes llamado Kiril Threndor. Voy
a hacerle una pequea visita.
- Te matar! -grit Linden, horrorizada-. Si no puedes
defenderte, te matar sin ms y todo estar perdido! -Todo
lo que l haba sufrido, las recadas en el veneno, las
prdidas de Soadordelmar y Honninscrave, de Ceer,
Hergroom y Brinn, el silencio de los elohim, l a caamora a
que se sometiese por los sinhogar de Lnea del Mar, las
desgarradoras agona y fusin en el Fuego Bnico-. Se
perder! Qu clase de respuesta es sa?
Pero su certidumbre era inquebrantable. Para su horror,
Covenant le sonri otra vez. Aquel gesto la desquici,
haciendo que deseara gritarle como si l se hubiese
convertido en un Delirante. Pero l estaba relajado. Cuando
habl, en su voz no haba connotaciones de desesperacin
o condena, sino amabilidad y resignacin.
- Hay varias cosas que el Execrable no entiende. Y yo
voy a explicrselas a ellos o a l.
Gentil, s, y resignado; pero tambin fundido en el duro
metal de su propsito. Explicrselas a ellos o a l? pens
Linden irritada. Pero en boca de Covenant tales palabras no
parecan una locura. Parecan tan firmes y necesarias como
los cimientos de la Tierra.
Sin embargo, la consternacin de ella le alcanz. Con

premura, como si quisiera tender un puente que salvara el


abismo entre ambos, dijo:
- Linden, pinsalo. El Execrable no puede romper el
Arco sin romperme antes a m. De veras crees que puede
hacerlo? Despus de lo que he resistido?
No pudo replicarle. Se estaba sumiendo en la visin de
su muerte, de su cuerpo abandonado en los bosques
situados detrs de Haven Farm estremecindose en el ltimo
aliento de vida sobre la indiferente piedra. El viejo cuya vida
haba salvado antes de encontrarse con Covenant por
primera vez, le haba dicho como hacindole una promesa:
No vas a sucumbir aunque l te ataque. Tambin hay amor
en el mundo. Pero ya haba sucumbido cuando permiti que
aquel cuchillo se hundiese en el pecho de Covenant,
dejndole en la agona. Todo el amor haba desaparecido.
Pero l no haba terminado con ella. Se inclinaba ahora
sobre la mesa, apoyndose sobre los brazos cruzados para
mirarla ms de cerca; y el plateado refulgir del suelo rodeaba
su apasionada postura, confirindole luminosidad. Mas la
amarillenta luz de las lmparas pareca humana e necesaria al
iluminar su rostro, las facciones que ella haba amado desde
el principio; la boca tan estricta como un mandato, las
mejillas surcadas por las contrariedades, el pelo
encaneciendo como si su color fuera la ceniza dejada por su
mente enfebrecida. La amabilidad que ocultaba era el
conflicto entre la comprensin y el deseo de quien jams se

hizo concesiones. Y an deseaba algo de ella. A pesar de lo


que haba intentado hacerle. Antes de que hablara, supo que
tena un motivo concreto para convocarla all, y para elegir
aquel sitio en particular, la habitacin de un hombre
compasivo, peligroso y quiz sabio que una vez haba sido
su amigo.
Con voz enronquecida, l le pregunt:
- Y qu vas a hacer t?
Ya se lo haba preguntado antes. Pero la respuesta que
le dio pareca ahora inadecuada. Se llev las manos al pelo y
luego las dej caer. El contacto de la sucia cabellera hizo que
se sintiera tan repulsiva y poco apropiada para ser querida
que estuvo a punto de llorar.
- No lo s -dijo-. No s cules son mis opciones.
Por un momento, la certidumbre de Covenant fall. La
miraba, no porque estuviese seguro, sino porque tena
miedo.
- Puedes quedarte aqu -dijo como si sus propias
palabras lo hirieran-. La ciencia de los antiguos Amos est
an aqu. En su mayor parte. Quiz los gigantes puedan
traducrtela. Y puedas encontrar un camino para salir de esta
confusin por ti misma. Una manera de regresar. -Trag
saliva mientras una emocin que pareca pnico exceda su
resolucin. Casi en un susurro aadi-: O puedes venir
conmigo.
Venir? Su percepcin fluy hacia l, tratando de

descubrir el propsito que se esconda tras lo que haba


dicho. De qu estaba asustado? Quiz tema su compaa,
le espantaba la responsabilidad y el peligro de tenerla a su
lado? O le angustiaba irse sin ella?
Sinti que le flaqueaban las piernas por el agotamiento
y el deseo, pero no se permiti el sentarse. Un desolado
temblor la recorri.
- T qu quieres que haga?
Covenant hubiera dado cualquier cosa por poder
apartar la mirada, pero la sostuvo. Incluso en aquel
momento, no se dej amedrentar por lo que tema.
- Yo quiero lo que t escojas. Quiero que encuentres
algo que te d esperanza. Quiero que recuperes tu poder.
Que dejes de considerarte malvada; que dejes de creer que
tu madre y tu padre son toda la verdad de tu vida. Quiero
que comprendas por qu fuiste escogida para estar aqu. -Su
rostro le suplicaba a travs de la luz de las lmpara-. Quiero
que tengas razones.
Ella an no comprenda su aprensin. Pero l le haba
dado una oportunidad que anhelaba fervientemente, y
estaba dispuesta a tomarla a cualquier precio. Su voz estaba
afectada por una clase de gemido que haba sofocado
durante la mayor parte de su vida, pero ya no le importaba
exhibir su fragilidad o necesidad. El excesivo autocontrol
que tanto haba ejercitado haba desaparecido, y no intent
recuperarlo. Estremecindose, dio su respuesta.

- No deseo la esperanza. No quiero el poder. No me


preocupa regresar. Que el Execrable haga lo peor, y se vaya
al infierno. Ni siquiera me importa si vas a morir. -Aquello era
verdad. La muerte llegara ms tarde, y l estaba all en aquel
momento-. Soy mdico, no maga. No puedo salvarte a menos
que regreses conmigo y si me ofrecieras eso, no lo
aceptara. Lo que est ocurriendo aqu es demasiado
importante. Demasiado importante para m . -Y tambin eso
era cierto; lo haba descubierto entre los heridos en el
vestbulo de la Fortaleza-. Lo que deseo es un amor que
viva. Tanto tiempo como pueda conseguir. -Desafiando su
propia debilidad, permaneci erguida frente a l a la luz de la
lmpara, como si estuviese en llamas-. Te deseo.
Tras aquello, l baj al fin la cabeza y el alivio que
eman de su persona fue tan palpable que casi poda
tocarse. Cuando volvi a levantar la vista, sonrea con
amor una sonrisa que solamente le perteneca a ella, y a
nadie ms. Las lgrimas le recorran el rostro cuando se
dirigi hacia la puerta y la cerr, dejando fuera las
consecuencias de la magia indomeable y el veneno.
Entonces, desde el umbral, dijo suavemente:
- Me hubiera gustado poder creer que ibas a decir eso.
Le habra pedido a Cail que nos trajera unas mantas.
Pero el protector y firme granito de Piedra Deleitosa los
acogi con cario, y no necesitaron mantas.

DOCE: Esos que se marchan


No durmieron durante toda aquella noche. Linden saba
que Covenant tampoco haba dormido la noche anterior, en
los lmites de la jungla cercana a Piedra Deleitosa; ella
tambin haba permanecido despierta observando la gran
desesperacin de su aura con su percepcin ya que Cail le
impeda acercarse al ur-Amo. Pero ya no la inquietaba aquel
recuerdo; en el lugar de Covenant, ella hubiera hecho lo
mismo. No obstante, aquella exigente soledad conferia ms
importancia a la noche pasada; demasiado importante para
pasarla durmiendo. No haba estado entre sus brazos desde
la crisis del rbol nico, y ahora procuraba imprimir cada
palmo y rasgo en sus anhelantes nervios.
Si l hubiese querido dormir, se lo hubiera permitido
gustosamente. Pero haba reasumido la certidumbre como si
sta pudiera ocupar el lugar del descanso; y su deseo por
ella era tan punzante como un acto de gracia. De vez en
cuando, le senta esbozar aquella sonrisa que slo le
perteneca a ella; y en una ocasin llor como si sus lgrimas
fueran las de ella. Pero no durmieron.
Con los extremos de su sentido de la salud, era
consciente de la inmensa Fortaleza que la rodeaba. Senta la
protectora presencia de Cail al otro lado de la puerta. Supo
cuando al fin se extingui el Fuego Bnico, ahogado por las

soberanas aguas de la Laguna Brillante. Y cuando la


maltratada piedra del Recinto Sagrado se enfri, la ciudad
entera dej escapar un largo y grantico suspiro que pareci
expresar el alivio de cada suelo y cada muro. Finalmente
sinti que el distante afluir del lago ces cuando Nom
devolvi la corriente a su curso original. Durante el resto de
la noche, al menos, Piedra Deleitosa sera un lugar de paz.
Sin embargo, antes del amanecer, Covenant se levant
del lecho que haba pertenecido a Mhoram. Mientras se
vesta, urgi a Linden a hacer lo mismo. Ella accedi sin
preguntas. La comunin entre ambos era ms importante que
las preguntas. Y lo haba intuido con claridad, saba que lo
que tena en mente era de su agrado. Aquello le bastaba.
Metiendo nuevamente sus miembros dentro de la vaga
incomodidad de sus sucias ropas, acept su insensible
mano y subi con l a travs de la calmada Fortaleza hasta la
meseta superior.
En aquel lugar de Piedra Deleitosa, dejaron a Cail para
que custodiara su intimidad. Luego, con una alegre premura
en sus pasos, Covenant la condujo hacia el noroeste
rodeando la curva de la meseta hasta el viejo manantial que
ella haba usado contra el Fuego Bnico sin haberlo visto
nunca.
Hasta la Laguna Brillante, en la que Mhoram ocultase el
k rill de Loric por el futuro del Reino. De donde brotaba la
nica agua, exceptuando la de Andelain, con suficiente

Energa de la Tierra para resistir al Sol Ban. Y adonde,


record ahora Linden, Covenant haba ido una vez para
confirmar la verdad de sus sueos.
Sinti que la estaba conduciendo a la fuente de su ms
ntima esperanza.
Desde el este se desplegaba un manto gris que velaba
las estrellas y anunciaba el amanecer. A una legua o dos
hacia el oeste, las Montaas se alzaban bajo los cielos, pero
las colinas de la meseta ya no se vean alfombradas. En
pasadas pocas, aquellos pastos y campos haban sido lo
bastante frtiles para alimentar a toda la ciudad y cubrir sus
necesidades. Sin embargo, Linden perciba ahora la aridez
del terreno bajo sus sensibles pies; y un poco de su
cansancio, un atisbo de su tristeza habitual, volvi a ella, a
travs de las plantas de sus pies. El sonido del agua, que
discurra sin mostrarse cerca de ella hacia los Saltos
Aferrados, pareca contener una sosegada e incierta nota,
como si de alguna manera el futuro de la Tierra fuera frgil y
se mantuviera en un equilibrio precario. Mientras el Sol Ban
acechaba el Reino, record que la explicacin de Covenant
sobre su nuevo propsito no tena sentido.
Hay varias cosas que el Execrable no entiende. Y yo
voy a explicrselas.
Nadie, excepto un hombre que hubiese sobrevivido a la
inmersin en el Fuego Bnico podra haber pronunciado
semejantes palabras sin que fueran consideradas como

sntomas de locura.
Pero la seca frialdad de la noche an continuaba sobre
la planicie; y la promesa que encerraba haca irrelevantes las
dudas, al menos por el momento. La condujo hacia el norte
por entre las colinas, bordeando riscos y encaminndose
hacia la corriente. Poco antes de que el sol apareciera en el
horizonte, la hizo pasar la cresta de una elevada colina; y se
encontr, al mirar hacia abajo, con la nitidez de la Laguna
Brillante.
Pareca que haban pulido su superficie, abierta al ancho
cielo. A pesar de la corriente que flua, no se hallaba rizada,
sino tan plana y tersa como metal bruido. La alimentaban
caudalosos torrentes que no la agitaban ni estremecan. La
mayor parte del agua reflejaba el impreciso gris del cielo,
pero alrededor de los mrgenes se repeta la imagen de las
colinas que la sustentaban, y hacia el este se podan ver las
Montaas Occidentales, enturbiadas por el crepsculo y
todava imprecisas, tan fielmente reproducidas como por un
espejo. Sinti que si miraba aquellas aguas durante el tiempo
suficiente podra ver el mundo entero all reflejado.
El mundo entero, menos ella. Para su sorpresa, el lago
no mostraba signo alguno de su persona. Reflejaba a
Covenant a su lado, pero prescinda de ella. Se vea el cielo a
su travs como si ella fuese demasiado mortal o
insignificante para atraer la atencin de la Laguna Brillante.
- Covenant? -comenz vagamente asustada-.

Qu?
Pero l le indic que se callase, sonrindole como si la
inminente maana la embelleciera. Casi corriendo, l
descendi por la ladera hasta la orilla del lago. All se quit
la camisa, las botas y los pantalones. Por un instante, volvi
la cabeza para mirarla, agitando el brazo en indicacin de que
se acercara. Luego se zambull en la Laguna Brillante. La
palidez de su carne rompa el agua como en un destello
mientras nadaba hacia el centro del lago.
Ella lo sigui casi sin querer, alentada y asustada al
mismo tiempo por lo que vea. Pero luego su corazn se
dilat y comenz a correr. Las ondas producidas por la
zambullida de Covenant surcaban la superficie como
promesas. El lago atraa sus sentidos como si tuviese la
facultad de transformarla. Todo el cuerpo le dola
reclamando sbitamente ser lavado. All abajo, Covenant
rompa las aguas y lanz una exclamacin de placer que le
fue devuelta por las colinas. Rpidamente, se desabroch la
camisa, lanz los zapatos, se quit los pantalones, y fue tras
l.
Al momento, el fro golpe su piel como una llama,
como si el agua pretendiese quemar la suciedad y dolor que
haba en ella. Emergi a la superficie, jadeando a causa de un
sobresalto que se torn en xtasis. La escalofriante pureza
de la Laguna Brillante ilumin todos sus nervios.
Los cabellos le cubran el rostro. Los apart y vio que

Covenant buceaba hacia ella. La trasparencia del lago haca


que pareciera estar a la vez tan cerca como para que pudiera
tocarlo y demasiado lejos para ser alcanzado.
Aquella imagen la quem como la frigidez del agua.
Poda verlo, pero no verse a s misma. Bajando la mirada
hacia su cuerpo, vea solamente el reflejo del cielo y las
colinas. Su materialidad pareca acabar en el nivel del agua.
Cuando levantaba una mano poda verla claramente, pero el
antebrazo y el codo que permanecan bajo la superficie eran
invisibles. Tan slo apreci a Covenant cuando la cogi de
las piernas hundindola hacia l.
Cuando su cabeza estuvo bajo el agua y abri los ojos,
su torso y miembros reaparecieron como si hubiera cruzado
un plano de traslacin para entrar en otra clase de existencia.
El rostro de Covenant surgi ante ella. La bes
jubilosamente y luego la abraz cuando ambos fluctuaron
hacia arriba. Rompiendo el agua, tom una gran bocanada de
aire antes de volver a sumergirla. Pero esta vez, cuando se
hundieron, tom su cabeza entre las manos y empez a frotar
el crneo y el pelo. La cortante agua elada elimin la
suciedad y la grasa como reparacin.
Ella gir, devolvindole el beso. Despus lo alej de s y
regres a la superficie para inhalar aire como si fuese el
concentrado elixir del placer.
De pronto, l apareci, aclarndose el rostro con una
sacudida de cabeza y la mir con un brillo en los ojos que

era como una carcajada.


- T! -jade ella casi riendo para s misma-. Tienes
que explicrmelo. -Deseaba rodearlo con los brazos, pero
entonces no sera posible hablar-. Esto es maravilloso! Sobre ella, las cumbres de las colinas occidentales estaban
iluminadas por el Sol de Desierto, y el resplandor danzaba a
travs del lago-. Por qu yo desaparezco y t no?
- Ya te lo he dicho! -le contest echndole agua-. La
magia indomeable y el veneno. La piedra angular del Arco.
-Sumergido en aquel lago, incluso poda pronunciar tales
palabras sin que disminuyera la alegra de ella-. La primera
vez que estuve aqu tampoco poda verme. T eres normal. Su voz se alz orgullosamente-. La Laguna Brillante me
reconoce!
Entonces ella le pas los brazos por el cuello, y ambos
se hundieron en el regazo del lago. Intuitivamente, por
primera vez, ella comprendi su esperanza. No saba lo que
significaba ni poda calcular las implicaciones. Pero la sinti
brillando en l como las vehementes aguas; y supo que su
certeza no era una defensa contra la desesperacin. O no del
todo. El veneno y la magia indomeable: desesperacin y
esperanza. El Fuego Bnico las haba fundido en una,
purificndolas.
No, no era exacto decir que lo comprenda. Pero lo
reconoca, como la Laguna Brillante. Y lo estrech,
besndolo apasionamente, echndole agua y riendo como

una nia, compartiendo el viejo lago con l hasta que el fro


la oblig a subirse a una roca plana que haba en una de las
orillas y aceptar el calor del Sol Desrtico.
Aquel calor le devolvi su sangre fra. Cuando las
aguas de la Laguna Brillante se evaporaron de su sensible
piel, volvi a sentir el Sol Ban. Aquel toque penetraba
dentro de ella como el de Gibbon, trazando surcos de
profanacin en sus huesos. Despus de todo, la extincin
del Fuego Bnico no haba debilitado significativamente ni
incluso retardado la corrupcin del Amo Execrable. La
comprometida situacin del Reino perduraba, sin alterarse
por la certidumbre de Covenant o por su propia y jubilosa
purificacin. Sintiendo una repugnancia visceral por yacer
bajo el Sol Desrtico, recuper sus ropas y las de Covenant,
vistindose mientras l an la miraba con deseo. Pero
lentamente su nimo decay. Cuando estuvo completamente
vestido, ella se dio cuenta de que se hallaba preparado para
las preguntas que saba que iba a formularle.
- Covenant -dijo con suavidad, intentando encontrar un
tono que no le hiciese desconfiar de ella- no lo entiendo.
Despus de lo que he intentado hacerte apenas tengo
derecho a exigir nada. -Pero l desde su tentativa de
posesin con un encogimiento de hombros y una mueca; as
que ella no insisti-. Y de cualquier modo confo en ti. Pero
no comprendo por qu deseas ir a enfrentarte con el
Execrable. Incluso aunque no logre quebrantarte, te daar

de un modo terrible. Si no puedes hacer uso de tu poder,


qu hars para combatirlo?
l no se intimid. Pero Linden le vio retroceder
mentalmente varios pasos como si la respuesta requiriese
una especial cautela. Sus emanaciones llegaron a ser
estudiadas y complejas. Poda estar buscando el mejor modo
de contarle una mentira. Mas cuando comenz a hablar no
oy falsedad alguna; su percepcin le hubiera avisado de su
presencia. Aquella cautela era la de quien no desea producir
ms dao.
- No estoy seguro. No creo poder combatirlo de
ninguna forma. Pero me sigo preguntando, cmo puede l
combatirme?
Recuerda a Kasreyn. -Una rfaga de irona se destac
en las comisuras de su boca-. Cmo podras olvidarle? Bien,
habl durante un buen rato mientras intentaba sacarme de
aquel silencio. Me dijo que utilizaba materiales y tcnicas
puras, pero que nada puro tena poder para crear. 'En un
mundo defectuoso la pureza no es perdurable. Por
consiguiente en cada una de mis obras debo introducir un
pequeo fallo, sin el que la obra no funcionara'. Por esto
deseaba mi anillo. Dijo, 'La imperfeccin es la autntica
paradoja que conforma la Tierra, y con ella un maestro puede
elaborar obras perfectas sin motivos de temor'. Mirndolo de
ese modo, una aleacin es un metal imperfecto.
Mientras hablaba, fue apartndose gradualmente de

ella, no para evitar su mirada sino buscando la reafirmacin


esencial del reflejo en el lago.
- Bien, yo soy una clase de aleacin. El Execrable me ha
convertido exactamente en lo que deseaba, en lo que
necesita. Un instrumento utilizable para recuperar su
libertad. Y para destruir la Tierra en el proceso.
Pero el problema es mi libertad, no la suya. Hemos
hablado sobre la necesidad de libertad. He repetido una y
otra vez que l no puede utilizar una herramienta para lograr
lo que desea. Si ha de vencer, tiene que hacerlo mediante la
actuacin voluntaria de sus vctimas. Eso dije. -La mir como
si temiera la forma en que poda reaccionar-. As lo crea.
Pero ya no estoy seguro de que sea verdad. Pienso que las
aleaciones trascienden las constricciones normales. Si ahora
no soy realmente ms que un instrumento, el Execrable
podr servirse de m tal y como desee, y no podremos
evitarlo.
Volvi entonces a mirarla apretndose los puos contra
las caderas.
- Pero no creo eso. No creo ser la herramienta de nadie.
Ni tampoco que el Execrable pueda vencer mediante la clase
de elecciones que cualquiera de nosotros ha ido realizando.
La clase de eleccin es crucial. El Reino no fue destruido
cuando rehus la llamada de Mhoram por salvar a una nia
mordida por una serpiente. Ni tampoco va a serlo porque el
Execrable me obligue a elegir entre mi propia seguridad y la

de Joan. Y tambin lo contrario es cierto. Si soy el


instrumento perfecto para derribar el Arco del Tiempo, lo
soy tambin para preservarlo. El Execrable no puede vencer
a menos que yo elija permitrselo.
Su seguridad era tan clara que Linden casi lo crey.
Pero en su interior tena miedo porque saba que era posible
que estuviera equivocado. Haba hablado con frecuencia de
la importancia de la libertad. Pero los elohim no planteaban
el peligro del mundo en esos trminos. Teman por la Tierra
debido a que la Solsapiente y el portador del anillo no eran la
misma persona; porque l careca de la percepcin que
guiara sus elecciones y ella del poder que hiciera que las
suyas contaran. Y si l no conoca en su totalidad la verdad
de las maquinaciones del Execrable, poda escoger
errneamente pese a su lcida determinacin.
Pero no le dijo lo que estaba pensando. Ella tendra que
hallar su propia respuesta a la teora de los elohim. Y senta
ms miedo por l que por s misma. Mientras que la amase,
sera capaz de permanecer a su lado. Y mientras siguiese con
l, tendra la oportunidad de usar el sentido de la salud en su
nombre. No peda ms; slo la oportunidad de ayudarle,
redimiendo as el dao causado por sus pasados errores y
culpas. Entonces, si l, el Reino y la Tierra se perdan, no
podra culpar a nadie excepto a s misma.
La responsabilidad la aterraba. Implicaba la aceptacin
del papel que los elohim le haba asignado, aceptar el riesgo

de la malvada promesa de Gibbon. T ests siendo forjada.


Pero tambin se hicieron otras promesas. Covenant haba
declarado que jams cedera su anillo al Despreciativo. Y el
viejo de Haven Farm haba dicho: No vas a desfallecer
aunque l te ataque. Por vez primera extrajo consuelo de
aquellas palabras.
Covenant la miraba intensamente, aguardando su
respuesta. Tras un momento, ella sigui el hilo de su
explicacin.
- As es que no puede quebrantarte. Y t no puedes
combatirlo. Qu hay de bueno en ese empate? -dijo.
Ante aquello, l sonri speramente. Pero la respuesta
tom una direccin diferente a la que ella esperaba.
- Cuando vi a Mhoram en Andelain -su tono era tan
directo como audaz-, procur advertirme. Dijo: No significa
nada evitar sus trampas porque siempre estn basadas en
otras trampas, y la vida y la muerte estn demasiado
ntimamente relacionadas para ser separadas una de otra.
Cuando hayas llegado al lmite y no te quede ya otro
recurso, recuerda la paradoja del oro blanco. Hay
esperanza en la contradiccin. -Gradualmente, su expresin
se dulcific, tornndose en aqulla de la que Linden nunca
podra saciarse-. No creo que empatemos, en absoluto.
Le devolvi la sonrisa lo mejor que pudo, tratando de
ser digna de l de la misma forma en que l trataba de ser
digno del antiguo Amo que un da fue su amigo.

Esper que volviera a tomarla entre sus brazos. Lo


deseaba, a pesar del Sol Ban. Hubiera soportado la violacin
del Sol de Desierto por conseguir su abrazo. Pero cuando se
cruzaron sus ojos, oy un tenue y extrao sonido
procedente de las colinas de la meseta; una serie de notas
altas, tan agudas como el tono de una flauta. Pero no
contenan meloda alguna. Podan haber sido producidas por
el viento al pasar entre las rocas.
Covenant levant bruscamente la cabeza, escrutando
las laderas.
- La ltima vez que o sonar aqu una flauta -Estaba
con Elena; y aquella msica haba sido el anuncio de la
llegada del hombre que le haba dicho a l que sus sueos
eran verdaderos.
Pero este sonido no era msica. Se quebr en una
estridente nota para caer en el silencio. Cuando volvi a
empezar se distingua claramente una flauta, y no menos
claramente que quien la tocaba no saba hacerlo. La falta de
meloda era causada por la simple ineptitud.
Llegaba de Piedra Deleitosa.
El tono volvi a hacerse trizas otra vez; y Covenant
esboz una irnica sonrisa.
- Quienquiera que est tocando eso necesita ayuda murmur-. Y de todos modos debemos regresar. Quiero
preparar las cosas para partir hoy.
Linden asinti. Le hubiera gustado pasar unos das de

descanso en Piedra Deleitosa; pero deseaba hacer lo que l


quisiera. Y podra disfrutar ms de la limpieza de su piel y
pelo en el interior de la Fortaleza, protegida del Sol Ban.
Tom su mano y juntos treparon desde el remanso del lago.
En la cima de la colina, oyeron la flauta ms ntidamente.
Sonaba como msica que hubiera sido distorsionada por el
Sol Desrtico.
Las llanuras que se extendan ms all de la meseta
parecan yermas y desoladas contra el horizonte, toda vida
haba huido de ellas, sin dejar ni rastro de vegetacin. No
obstante, las aguas de la Laguna Brillante y las siluetas de
las colinas parecan insistir en que la vida an era posible
all, que de alguna manera el terreno no era totalmente estril.
Pero las planicies ms bajas no daban tal impresin. La
mayor parte del ro se haba evaporado antes de alcanzar el
fondo de los Saltos Aferrados; el resto desapareca a un tiro
de piedra del risco. El sol resplandeca sobre Linden como
reclamndola para l. Antes de que llegasen a los lmites del
llano donde se asentaba Piedra Deleitosa, supo que la
decisin que haba tomado de permanecer al lado de
Covenant no le iba a ser fcil de cumplir. En el fondo de su
corazn, acechaba un oscuro deseo por el poder para
gobernar el Sol Ban y hacerlo su siervo. Cada instante que
ste permaneca sobre ella, le recordaba que an era
vulnerable a la profanacin.
Para cuando se reunieron con Cail a la entrada de la

ciudadela, supieron que el sonido de flauta proceda de la


cumbre del promontorio que sobrepasaba a la Torre Viga.
De mutuo acuerdo, se dirigieron hacia all, y en la cspide
encontraron a Encorvado. Sus piernas colgaban en el vaco,
mirando hacia el este. La deformacin de su columna
vertebral lo inclinaba hacia delante. Pareca a punto de caer.
Se llevaba con las enormes manos una flauta a los
labios como si luchase con ella, como si creyera que con
slo su obstinado esfuerzo lograra arrancar una meloda
fnebre del diminuto instrumento.
Cuando se le aproximaron lo dej sobre su regazo,
saludndoles con una dbil sonrisa, ms por costumbre que
por conviccin.
- Amigo de la Tierra -dijo, con voz tan deshilacliada e
incierta como las notas que haba estado extrayendo-. Me
alegra verte de nuevo sano y salvo. La Escogida ha
demostrado por dos veces su valor, por lo que veo, y an ha
sobrevivido para brindarme el solaz de su belleza. -No mir a
Linden-. Pero pensaba que nos habas abandonado por
completo.
Entonces, sus hmedos ojos volvieron a bajar al seco y
muerto terreno.
- Perdname por haber temido por ti. El temor nace de la
duda, y t no has merecido que dude. -Con un torpe
movimiento, como de violencia contenida, seal.la flauta-.
Yo tengo la culpa. No soy capaz de sacarle msica a este

instrumento.
Instintivamente, Linden se aproxim al gigante por
detrs y puso las manos sobre sus hombros. Aunque se
hallaba sentado y su espalda era defectuosa, aquellos
hombros apenas quedaban ms bajos que los suyos; y sus
msculos eran tan fuertes que le fue difcil darles un masaje.
Pero le acarici porque no supo consolarlo de otro modo.
- Todo el mundo duda -suspir Covenant. No se acerc
al gigante. Permaneci rgidamente donde se hallaba,
controlando su vrtigo ante el precipicio. Pero su voz rasg
el rido calor del sol-. Todos estamos aterrados. Tienes
derecho. -Luego su tono cambi como si recordara que
Encorvado haba sufrido. Le pregunt suavemente-: Qu
puedo hacer por ti?
Los msculos de Encorvado se contrajeron bajo las
manos de Linden. Tras un instante, dijo simplemente:
- Amigo de la Tierra, deseo un resultado mejor.
En seguida aadi:
- No me malinterpretes. Lo que aqu se ha hecho, se ha
hecho bien. Mortales como sois, Amigo de la Tierra y
Escogida, sobrepasis toda estimacin. -Dej escapar un
quedo suspiro-. Pero no estoy contento. He derramado tanta
sangre Acab con las vidas de inocentes por veintenas,
pese a que no soy la espadachina y detesto hacer ese
trabajo. Y conforme lo haca, la duda me resultaba terrible. Es
duro matar cuando la esperanza ha sido consumida por el

miedo. Como t has dicho, Escogida, debe existir una razn.


La afliccin del mundo debiera unir a los seres vivos y no
separarlos por el asesinato y la maldad.
Amigos mos, grande es la necesidad que mi corazn
siente de cantar, pero ninguna cancin acude. Soy un
gigante. Con frecuencia me he vanagloriado con la msica.
'Somos los gigantes, nacidos para navegar, intrpidos para ir
donde los sueos van'. Pero esos cantos me parecen ahora
locos y arrogantes. Al enfrentarme al destino, carezco del
valor de mis sueos. Ah, mi corazn debiera contener una
cancin y no encuentro msica en l.
Deseo un resultado mejor.
Su voz se desliz por el borde del risco y se fue. Linden
sinti el dolor en l como si ella lo hubiera rodeado con sus
brazos; quiso protestar de que se culpara a s mismo, pero
sinti que su indigencia era ms profunda que la culpa.
Haba saboreado la maldad del Despreciativo y se
encontraba horrorizado. Ella lo comprenda. Pero no tena
respuesta.
Covenant estaba ms seguro. Son tan estricto como
un juramento, al preguntar:
- Qu vas a hacer?
Encorvado respondi con un encogimiento de hombros
que separ de ellos las manos de Linden. No apart la vista
de la miseria que se extenda bajo l.
- La Primera ha hablado de eso -dijo en tono distante. El

recuerdo de su esposa no le alivi-. Te acompaaremos


hasta el final. La Bsqueda no exige menos de nosotros.
Pero cuando reveles tu propsito, Tejenieblas llevar el
mensaje a Lnea del Mar. Desde all, vendr el Gema de la
Estrella Polar si los mares y el hielo se lo permiten. De
manera que si t fracasas, y quienes te acompaan caen, la
Bsqueda podr continuar. El mensaje que Tejenieblas lleve
hasta Lnea del Mar permitir al maestro de anclas
Quitamanos elegir el medio de llevar a cabo su servicio.
Linden mir agudamente a Covenant para impedirle
decir que si fracasaba no quedara Tierra a la cual la
Bsqueda pudiera servir. Quizs el viaje que la Primera haba
proyectado para Tejenieblas era absurdo; pero Linden
deseaba que lo hiciera. Era claro y especfico, y le ayudara a
encontrar el camino de vuelta a s mismo. Tambin aprobaba
la insistencia de la Primera en comportarse como si la
esperanza perdurase siempre.
Pero en seguida vio que Covenant no tena intencin de
negar la posibilidad de esperanza. La nica amargura que
haba en l era la que le produca el estado de nimo de
Encorvado; su aleacin de determinacin y desesperanza se
hallaba exenta de hil. Ni tampoco sugiri que Encorvado y
la Primera debieran unirse a Tejenieblas. Por el contrario, dijo
como si estuviera contento:
- Est bien. Renete con nosotros en el vestbulo a
medioda, y partiremos. -Y correspondiendo a la mirada de

Linden, continu-: Quiero ir ante la tumba de Honninscrave.


-Su tono se hizo momentneamente denso-. Deseo
despedirme de l. Me acompaars?
En respuesta, fue hacia l y lo abraz de modo que
entendiese su silencio.
Se fueron juntos dejando a Encorvado sentado sobre el
borde de la ciudad. Mientras se acercaban a la entrada de
Piedra Deleitosa volvieron a escuchar el lamento de su
flauta. Sonaba tan solitario como el grito del cerncalo contra
el cielo medio oculto por el polvo.
Para Linden fue grato entrar en la gran Fortaleza, donde
estaba protegida del Sol de Desierto. Sus nervios se iban
relajando mientras descenda al lado de Covenant hacia las
profundidades de Piedra Deleitosa, de regreso a la Sala de
las Ofrendas.
Cail les acompaaba. Bajo su impasibidad se ocultaba
una extraa irresolucin, como si quisiese formular una
pregunta o pedir un favor y creyera que no tena derecho.
Mas cuando llegaron a su destino, ella olvid aquellas
inexplicables emanaciones.
En el transcurso de la lucha entre Gibbon y Covenant, y
el desgarramiento del Delirante, apenas si se haba fijado en
la caverna. Toda su atencin se hallaba centrada en lo que
estaba ocurriendo, y en la negrura que Gibbon haba
invocado en ella. En consecuencia, no se haba dado cuenta

de la magnitud de los destrozos que se haban producido en


la Sala y en los objetos que contena. Pero ahora los vio, y
sinti su impacto.
Alrededor de los muros, tras las columnas, en las
esquinas y ngulos distantes, an seguan intactas muchas
de las antiguas obras de arte del Reino. Pero el centro de la
estancia se hallaba en ruinas. Los tapices haban sido
reducidos a ceniza, las esculturas rotas, los cuadros
rasgados. Dos de las columnas se hallaban agrietadas desde
los capiteles a los frontones; lascas de piedra haban sido
arrancadas de la bveda y el suelo; el mosaico sobre el que
Gibbon haba estado, se hallaba destruido. Siglos de
esfuerzo humano e inspiracin asolados por las
incontenibles fuerzas que Covenant y el Delirante desataron.
Por un instante, la mirada de Covenant pareci tan
castigada como la Sala. No exista certeza alguna que
pudiese borrar la consecuencia de lo que haba hecho y en
lo que haba fracasado.
Mientras ella permaneci all, atrapada entre el dolor de
Covenant y la ruina de la Sala, no se dio cuenta de que la
mayor parte de los escombros haban sido eliminados. Pero
cuando vio a Nom trabajando, comprendi lo que el
esperpento de arena estaba haciendo. Reuna pedazos de
roca, fragmentos de esculturas y restos de cermica, y
cuantos cascotes era capazde levantar con sus brazos,
usndolos cuidadosamente para hacer una sepultura a

Honninscrave.
Aquella pila funeraria rebasaba ya la altura de Linden,
pero Nom todava no se daba por satisfecho. Con diligente
cautela, segua aadiendo obras de arte al roto montn. El
tmulo era demasiado tosco para tener una forma
determinada. Sin embargo, Nom se mova redendolo una y
otra vez para construirlo como si fuese una representacin
del distante remolino de la Condenaesperpentos.
ste era el homenaje de Nom al gigante que le haba
permitido desgarrar al Delirante Gibbon. Honninscrave haba
contenido y controlado al sa ma d h i Sheol para que el
Delirante no pudiese poseer a Nom apoderndose as de su
voluntad y fuerza. De aquella manera haba dado a Nom la
posibilidad de convertirse en algo nuevo, en un esperpento
de arena con una mente activa, conocimiento y voluntad.
Con aquella tumba, Nom reconoca el sacrificio del capitn
como si hubiera sido una ofrenda.
La vista de aquello mitig el dolor de Covenant.
Recordando a Hergroom y a Ceer, Linden no hubiera credo
que le fuera posible sentir algo semejante a la gratitud hacia
un esperpento de arena. Pero no tena otro nombre para su
sentimiento mientras observaba el trabajo de Nom.
Aunque careca de los normales vista y odo, la bestia
pareca consciente de sus observadores. Mas no ces hasta
agregar a la tumba de Honninscrave un ltimo cascote lo
bastante grande para que sus brazos pudieran recogerlo.

Entonces se volvi bruscamente y avanz hacia Covenant.


Se detuvo a pocos pasos de l. Se dej caer al suelo
con aquellas rodillas vueltas hacia atrs, y apoy la frente
sobre la piedra.
Se sinti avergonzado por el sometimiento de la bestia.
- Levntate -murmur-. Levntate. Eres digno de algo
mejor que eso.
Pero Nom permaneca postrado ante l como ante un
objeto de veneracin.
De modo inesperado, Cail habl por el esperpento de
arena. Haba recobrado aquella capacidad haruchai de no
inmutarse. Manifest los pensamientos de Nom como si
estuviera acostumbrado a ellos.
- Nom desea que comprendas que te est agradecido.
Obedecer cualquier orden que le des. Pero te ruega que no
lo hagas. Quiere ser libre. Ansia volver a su hogar en el Gran
Desierto, junto con los suyos. Tras desgarrar al Delirante, ha
obtenido
conocimiento
para
deshacer
la
Condenaesperpentos, y para liberar a su especie del
aprisionamiento de la furia y la angustia. Solicita tu permiso
para partir.
Linden se dio cuenta de que estaba rindose
tontamente; pero no poda detenerse. A pesar de lo
espantoso que eran los esperpentos de arena, haba odiado
la idea de la situacin en que se encontraban desde el
instante en que Encorvado se la revel.

- Djale ir -le murmur a Covenant-. Kasreyn no tena


derecho a tenerlos atrapados en un lugar as.
l asinti lentamente, debatindose en su interior.
Despus tom una decisin. Mirando de frente al
esperpento, le dijo a Cail:
- Dile que puede marcharse. Comprendo que desea
obedecerme y le digo que puede marcharse. Es libre. Pero aadi en tono cortante- quiero que deje en paz a los
bhratair. Tambin ese pueblo tiene derecho a vivir. Y Dios
sabe que ya les he causado suficiente dao. No deseo que
sufra nadie ms por causa ma.
Sin facciones ni expresin, la bestia albina volvi a
erguirse.
- Nom te ha odo -dijo Cail. A la percepcin de Linden le
pareci detectar en su voz un toque de envidia por la
libertad de Nom-. Te obedecer. Tambin ensear
obediencia a los suyos. El Gran Desierto es amplio, y los
bhratair sern respetados.
Antes de que terminara, el esperpento de arena corri
hacia la puerta de la Sala. Anhelando su futuro, desapareci
escaleras arriba en busca del cielo abierto. Durante breves
momentos, Linden pudo sentir sus anchos pies sobre los
escalones; su fuerza pareca provocar la protesta de la piedra
de la Fortaleza. Pero luego Nom se situ ms all de su
alcance, y ella empez a considerarlo como un recuerdo
estimulante, como si de una forma inesperada, al fin el

pensar en las muertes de Hergroom, Ceer y Honninscrave se


hubiese hecho soportable.
Sonrea an cuando Covenant se dirigi a Cail.
- Todava nos queda un poco de tiempo hasta medioda.
-Trat de aparentar indiferencia, pero las ascuas de sus ojos
estaban encendidas por ella-. Por qu no vas a buscar algo
para comer? Estaremos en la habitacin de Mhoram.
Cail asinti y sali, con presteza pero sin apresurarse.
Su actitud convenci a Linden de que haba captado sus
sentimientos correctamente: algo haba cambiado para l.
Pareca desear, casi con vehemencia, alejarse del ombre a
quien prometiera proteger.
Pero no tena intencin de interrogar al haruchai por el
momento. Covenant le haba pasado un brazo por la cintura
y el tiempo resultaba precioso. Su anhelo le hubiera parecido
egosmo si no lo compartiera con l.
No obstante, cuando llegaron al patio de brillante suelo
de plata y agrietado granito, encontraron a Sunder y Hollian
aguardndoles. Los pedrarianos haban descansado desde
la ltima vez en que Linden los viera y ahora presentaban
mejor aspecto. Sunder ya no tena las rodillas temblorosas ni
estaba febril a causa del cansancio. Hollian haba recobrado
gran parte de su juventud. Saludaron tmidamente a
Covenant y a Linden, como si no estuvieran seguros de
hasta qu punto el Incrdulo y la Escogida eran superiores a

ellos. Pero tras su compartida disposicin de nimo, las


diferencias entre ellos fueron palpables para Linden.
Contrastando con la antigua vida de Sunder, la de
Hollian haba estado ms llena de aprobacin que de
sacrificio. Las tenues cicatrices que le surcaban la palma
derecha eran similares al plido enrejado del antebrazo
izquierdo de l, pero ella jams haba derramado la sangre de
nadie. Desde el primer momento, su papel haba sido
principalmente de apoyo, sosteniendo a Sunder al principio
de su adaptacin al ru k h de Memla durante el viaje del
grupo hacia Lnea del Mar e igualmente en su ltima
utilizacin del k rill. l era quien invadido por la culpa y la
vehemencia, odiaba al Clave, lo combatay haba sido
vengado. Haba descargado los golpes necesarios en
nombre del Reino, mostrndose digno compaero de
gigantes y haruchai, de Covenant y de Linden. Ahora se
comportaba con una nueva confianza, y la luz de plata
pareca brillar audazmente en sus ojos, como si supiera que
su padre habra estado orgulloso de l.
Hollian tambin estaba orgullosa de l. Su franca mirada
y suave sonrisa mostraban que no se arrepenta de nada. El
nio que llevaba en su vientre era una alegra para ella. No
obstante, Linden percibi algo claramente inacabado en la
eh-Estigmatizada. Sus emanaciones eran ahora ms
complejas que las de Sunder. Daba la impresin de que saba
que an no haba sido probada. Y deseaba aquella prueba,

quera alcanzar el destino que se cerna sobre ella como las


alas de cuervo de su brillante cabellera. Era una ehEstigmatizada, rara en el Reino. Ansiaba descubrir el
significado de tal rareza.
Covenant dirigi a Linden una mirada de irnico pesar,
pero acept sin protestas la intempestiva presencia de los
pedrarianos. Eran sus amigos, y su certeza los inclua.
En respuesta al saludo de Covenant, Sunder dijo con
torpe brusquedad:
- Thomas Covenant, cul es ahora tu propsito? -Su
reciente xito no haba suavizado sus modales-. Perdona que
hayamos venido. Tu necesidad de descanso resulta clara. La forma en que la mir le dijo a Linden que su propia fatiga
era ms obvia que la de Covenant-. Si optas por quedarte
aqu varios das, ser bueno para ti. En tiempos pasados -su
expresin era una mezcla de autocensura y de
arrepentimiento-, dud de ti, acusndote de cada locura y
dao. -Covenant hizo ademn de desecharlo, pero Sunder se
apresur en continuar-: No te cuestiono ahora. Eres el
Amigo de la Tierra, curador y revelador de la vida, y mi
amigo. Mi duda se ha esfumado.No obstante -prosigui en
seguida-, hemos estudiado el Sol Ban. La eh-Estigmatizada
ha predicho su curso, y yo he sentido su poder mediante la
Piedra del Sol y el krill. La extincin del Fuego Bnico y del
Clave ha sido una gran hazaa, pero el Sol Ban no se ha
debilitado. El sol de maana ser de pestilencia. Sigue

reinando an sobre el Reino, y su maldad es clara.


Su voz contena fuerza y determinacin cuando dijo:
- Thomas Covenant, t me has mostrado la falsedad del
Clave. Consideraba al Reino un patbulo, un lugar de castigo
concebido por un severo Seor. Pero he aprendido que
nacemos para la belleza y no para la enfermedad; que la
maldad est en el Sol Ban y no en la vida que l atormenta. Su mirada destell vivamente-. Por tanto, he descubierto que
no estoy satisfecho. La verdadera batalla se encuentra
todava ante nosotros. -No era tan alto como Covenant; pero
si ms ancho y musculado. Pareca tan slido como la piedra
de su lugar de procedencia-. Por ello te pregunto, cul es
ahora tu propsito?
La pregunta entristeci a Covenant. La certeza que
posea no evitaba que sintiera como Sunder. Aunque
ocultaba su dolor, Linden lo supo captar con su sentido de
la salud en la irritacin de su respuesta.
- No ests satisfecho. Bien, t deberas estarlo. -Bajo la
superficie se hallaba tan tenso como la cuerda de un arco a
punto de disparar-. Ya habis hecho bastante. Podis dejar
el Sol Ban para m, para m y para Linden. Deseo que os
quedis aqu.
- Que nos quedemos aqu? -pregunt el Gravanlico,
demasiado sorprendido para comprender-. Quieres decir
que nos separemos de ti?
Hollian le puso una mano sobre el hombro, no por

contenerlo sino para unir su preocupacin con la de l.


- S! -mascull Covenant con ms violencia de la
necesaria. Pero inmediatamente se recobr-. S. Eso es lo que
deseo. Sois el futuro del Reino. No hay nadie ms. Aqullos
a quienes el Clave dej con vida son demasiado viejos o
estn demasiado enfermos para actuar; o son demasiado
jvenes para comprender. Vosotros dos sois los nicos que
quedis, que sabis lo que ha ocurrido, y lo que significa. Lo
que la vida del Reino debiera ser. Si os ocurre algo, la mayor
parte de los supervivientes no llegaran a saber que el Clave
estaba equivocado. Seguiran creyendo sus mentiras porque
no habra nadie que los contradijese. Necesito que les digis
la verdad. No puedo poneros en peligro.
Linden crey que les implorara: Por favor. Por favor.
Mas la indignacin de Sunder destac vividamente bajo la
aguda luz.
- Arriesgarnos, ur- Amo? -pregunt roncamente
cuando Covenant se detuvo-. Es el riesgo lo que temes? O
es que nos juzgas indignos de tomar parte en tu elevado
propsito? Olvidas quines somos? -Cerraba el puo en
torno al k rll envuelto y oculto en el interior de su justillo-.
Tu mundo se encuentra en otro lugar, y a l regresars
cuando concluyas tu tarea. Pero nosotros somos el Reino.
Somos toda la vida que queda. No permaneceremos a
cubierto mientras se decide el futuro de esa vida!
Covenant aguant el estallido de Sunder sin inmutarse;

pero los imperceptibles msculos que bordeaban sus ojos se


tensaron como si quisiera gritar: Pero qu te ocurre?
Vamos a enfrentarnos con el Amo Execrable! Estoy
tratando de evitrtelo! Pero su tranquilidad persisti.
- Tienes razn -dijo suavemente; ms suavemente de lo
que Linden hubiera deseado-. Sois la vida del Reino. Y ya os
he arrebatado todo lo dems. Vuestro hogar, vuestras
familias, vuestra identidad Os he despojado de todo y he
permitido que carguis con el coste. No lo entendis?
Deseo devolveros algo. Quiero que tengis un futuro. -Una
cosa que ni Linden ni l posean-. As vuestro hijo tendr al
menos la oportunidad de nacer y crecer saludablemente. -La
pasin que subyaca en su tono le hizo recordar que l tena
un hijo al que no haba visto en once aos. Poda haberle
gritado: Djame hacerlo por ti!-. Acaso es la seguridad un
precio tan terrible de pagar?
Hollian pareci dudar, inducida por la inequvoca
preocupacin de Covenant. Pero Sunder no dud. Aunque
su clera se haba evaporado, su resolucin persista. Dijo
con dificultad:
- Perdona mi excesiva ira. Thomas Covenant, eres mi
amigo de todas formas. Querras cederme tu anillo blanco
para que te protegiese de los peligros del Reino? -No
necesit esperar la respuesta de Covenant-. Tampoco yo
puedo entregarte el sentido de mi vida. Me has enseado a
valorarlo en el ms alto grado.

Bruscamente baj la vista.


- Si es su deseo, Hollian puede permanecer aqu.
Aunque el hijo que lleva es de ambos, la decisin es suya. Luego volvi a mirar directamente a Covenant-. No me
separar de ti hasta no quedar satisfecho.
Por un momento, el Gravanlico y Covenant se miraron,
y Linden contuvo el aliento. Pero entonces Hollian rompi la
tensin. Inclinndose hacia Sunder, apretando los dientes
como si pretendiese morder su oreja, dijo:
- Hijo de Nassic, ests completamente loco si crees que
me separar de ti para mantenerme segura.
Covenant levant las manos.
- Oh, demonios -murmur-. Dios me libre de gente tan
terca-. Aunque sonaba contrariado, su ceuda expresin
haba perdido seriedad.
Linden dej escapar un suspiro de alivio. Capt la
mirada de Hollian y un secreto destello pas entre ellas. Con
fingida brusquedad advirti:
- Nos marcharemos a medioda. Id tambin vosotros a
prepararos. Nos reuniremos en el vestbulo.
Sin permitir que Covenant hablase, le condujo a las
estancias de Mhoram y cerr la puerta.
Pero ms tarde, incluso a travs del vital granito de
Piedra Deleitosa ella sinti que el medioda del Sol Desrtico
estaba prximo; y su corazn se estremeci. Sunder estaba

en lo cierto: l Sol Ban no se haba debilitado. Y ella


ignoraba cunto tiempo ms podra soportarlo. Se haba
opuesto a l en las inmensas Llanuras del Norte. Se haba
enfrentado al Delirante Gibbon aunque su mera proximidad
haba logrado que la oscuridad se retorciese en ella para
liberarse. Mas tales esfuerzos la haban llevado a sus lmites.
Y no haba dormido. El consuelo del amor de Covenant haba
hecho mucho por ella, pero no poda hacerla inmune a la
fatiga. Pese a la proteccin de la Fortaleza, un terror visceral
reptaba por su interior.
El mismo Covenant era sensible al temor. La forma en
que la estrech contena una tensin que senta como
angustia. Cuando Cail les llam al vestbulo, Covenant no
titube. Pero pareca evitar su mirada, y sus gestos fueron
torpes al abrocharse el cinturn y atarse las botas.
Durante un momento, ella no lo imit. Se hallaba
sentada en el lecho de Mhoram, observndole, detestando
cubrir el vaco que l haba dejado con el menos ntimo
contacto de su camisa. Pero saba que haba de acompaarle,
y que todo por cuanto se haba esforzado se perderla si
ahora vacilaba. Pronunci su nombre para hacer que la
mirase; y cuando lo hizo, ella se enfrent a su propio miedo
tan directamente como le fue posible.
- No entiendo realmente lo que crees que vas a hacer,
pero supongo que no importa. Al menos no en este
momento. Ir contigo, a donde sea. Pero yo an no he

respondido a mi propia pregunta. Por qu yo? -Tal vez


pretendi decir: Por qu me amas? Qu soy yo, para que
debas amarme? Si formulaba las preguntas en estos trminos
no podra entender la respuesta-. Por qu fui escogida?
Por qu insisti Gibbon en que yo era la nica?. -Hubo de
sofocar un hlito de tinieblas-. La nica que iba a destruir la
Tierra.
Incluso si me rindo, pens, incluso si me vuelvo loca y
decido ser como l. Dnde conseguira tal clase de poder?
Covenant encontr su mirada a travs de la escasa luz
de la lmpara. Se hallaba rgido y entraable ante ella, una
imagen de miedo, amor y contradiccin; y pareca saber lo
que ella buscaba. Pero el timbre de su voz le revel que no
estaba seguro.
- Son duras esas preguntas. Tienes que crear tu propia
respuesta. La ltima vez que estuve aqu, no supe que iba a
derrotar al Execrable hasta que lo hice. Luego pude
reflexionar y comprender el motivo. Fui escogido porque
tena capacidad para hacer lo que hice, aunque no lo supiera.
-Hablaba serenamente, pero su actitud no poda esconder
las exigentes y esperanzadas implicaciones que recorran sus
palabras-. Creo que fuiste escogida porque eres como yo.
Somos el tipo de personas que se siente responsable de los
otros de modo natural. El Execrable cree que puede usar eso
para manipularnos. Y el Creador -por un momento, l le
record extraamente al viejo que haba dicho: No vas a

sucumbir aunque l te ataque. Tambin hay amor en el


mundo- espera que juntos constituyamos algo ms
importante de lo que somos por separado.
La exigencia y la esperanza. La esperanza y la
desesperacin. Linden no saba qu iba a suceder, pero
saba la importancia que haba adquirido. Levantndose de
la cama, fue hacia Covenant y lo bes apasionadamente.
Entonces se visti con rapidez y se dispuso a acompaarle
doquiera que l quisiese ir.
En nombre de su sonrisa, lo aceptara todo.
Mientras se preparaba, Cail repiti el aviso de que los
gigantes , haruchai y pedrarianos les aguardaban en el
vestbulo.
- Ya vamos! -respondi Covenant.
Cuando ella asinti, abri la puerta y la hizo pasar con
una humorstica reverencia, como si ella fuese regia para sus
ojos.
Cail se inclin ante ambos con el semblante, en la
medida que su inexpresividad lo permita, de quien tiene algo
que decir y se muere por hacerlo. Pero Linden se dio cuenta
que an no haba hallado el momento apropiado. Devolvi la
cortesa porque tambin l se haba mostrado digno de
confianza. Nunca haba dudado de su fidelidad, pero la
nativa extravagancia de sus juicios siempre lo haba hecho
parecer a sus ojos peligrosos e imprevisible. Sin embargo
ahora lo vea como a alguien que haba pasado a travs del

rechazo y la indignidad para llegar a una decisin esencial,


una decisin que ella esperaba ser capaz de comprender.
Juntos, Covenant, Cail y Linden dejaron atrs el
plateado fulgor que resultara del primer encuentro del
Incrdulo con el Clave. Aquella irradiacin brillando contra
su espalda, produjo en Linden una punzada de aoranza;
representaba una parte de l que haba desaparecido. Pero l
estaba plegado sobre s mismo mientras avanzaba,
concentrado en lo que le aguardaba. Aqulla era su
respuesta a la prdida. Y no necesit que Cail lo guiara para
hallar el camino a travs de la laberntica Fortaleza. Durante
un cruel instante, ella dej que el remordimiento la purificase,
soportndolo por ambos. Luego, volvi su atencin hacia
sus acompaantes y trat de fortalecerse contra el Sol Ban.
El vestbulo apenas coincida con la imagen que tena
de l. El suelo continuaba agrietado y roto, difcil de
transitar; pero se encontraba iluminado por antorchas, y la
luz solar penetraba por entre las destruidas puertas. Los
cuerpos de los muertos haban sido sacados de all; la
sangre de la batalla haba sido eliminada de la piedra. Y los
heridos trasladados a estancias ms adecuadas. Aquel
progreso sugera que Piedra Deleitosa poda llegar a ser de
nuevo habitable.
Junto a los portones se hallaban agrupados quienes
haban acompaado o combatido por el Incrdulo, y
sobrevivido. La Primera de la Bsqueda con Encorvado y

Tejenieblas; Sunder y Hollian; Durris y Fole, Harn, Stell y el


resto de los haruchai; el oscuro Demondim, y Buscadolores
el Designado. Encorvado salud a Linden y a Covenant
como si la perspectiva de abandonar Piedra Deleitosa le
hubiera devuelto el buen humor en considerable medida,
pero el resto del grupo continu en silencio. Parecan
esperar a Covenant como si fuese el punto sin retorno de
sus vidas. Incluso los haruchai, not Linden con una leve
sorpresa. A pesar de su intransigencia de nativos de los
montes, estaban equilibrados sobre una cumbre peculiar y
podan tambalearse. Cuando Covenant se acerc, todos
ellos pusieron una rodilla en tierra en mudo homenaje.
Los otros tenan pocas preguntas que formular. Ni Vain
ni Buscadolores haban tenido nunca necesidad de ellas. Y
Covenant haba aceptado ya la compaa de la Primera y
Encorvado, Hollian y Sunder. Ellos nicamente necesitaban
saber hacia dnde se dirigan. Los problemas que an
quedaban por resolver pertenecan a los haruchai.
Pero cuando Covenant urgi al pueblo de Cail para que
se levantaran de nuevo, fue la Primera quien se dirigi a l.
Pese al combate y al desconsuelo, pareca rehecha. A
diferencia de su esposo, haba encontrado exigencias y
propsitos que comprenda, porque era diestra en la prueba
de la batalla.
- Amigo de la Tierra -dijo ceremoniosamente, con el pelo
y la voz resplandeciendo-, bienvenido seas. El final del Clave

y del Fuego Bnico y la liberacin de Piedra Deleitosa


merecen alta consideracin, y sern honrados en una
cancin de mar dondequiera que nuestro pueblo guarde an
msica en sus corazones. Nadie podra reprocharte que
decidieses permanecer aqu descansando y recobrndote. Es
justo que la visin y el arte de esta edificacin realizada por
gigantes sirva de premio a lo que la Escogida y t lograsteis.
Sin embargo -prosigui sin detenerse-, aplaudo el
propsito que te induce a marcharte. Desde el peligro a la
prdida he seguido en pos de ti a travs del mundo, y al fin
se me ha concedido asestar un golpe contra la maldad. Pero
nuestras prdidas han sido terribles y dolorosas. y no basta
con un solo golpe. Deseo volver a atacar, si puedo. Y los
pedrarianos nos han revelado que el Sol Ban perdura,
procurando la ruina de la Tierra. La Bsqueda an no ha
tocado a su fin. Amigo de la Tierra, a dnde piensas
encaminarte?
Linden mir a Covenant. Era una contradiccin viviente,
temeroso e intrpido a la vez. Mantena la cabeza alta como
si estuviera convencido de que era digno de los gigantes y
haruchai, del Gravanlico y de la eh- Estigmatizada; y la luz
del sol que se reflectaba desde la limpia piedra purificaba su
rostro, de modo que l pareca el fundamento mismo de la
Tierra. Pero sus hombros estaban rgidos, bloqueados por el
acto de estrangular su propia debilidad, su deseo de quedar
exento. Demasiadas cosas dependan de l, y careca del

sentido de la salud que le guiase.


Frgil, invencible y humano, correspondi a la mirada
de la Primera, desvindola despus hacia Cail, Durris y los
haruchai heridos. Luego respondi:
- Cuando estuve en Andelain encontr a varios de mis
antiguos amigos, gente que haba confiado en m,
cuidndome, amndome mucho antes de que pudiera hacer
ninguna de aquellas cosas por m mismo. Mhoram me
record unas cuantas lecciones que ya debiera haber
aprendido. Vasallodelmar me entreg a Vain. Bannor
prometi que su pueblo me servira. Y Elena -Elena, su hija,
que lo haba amado de la misma desquiciada manera en que
odiaba al Amo Execrable- me dijo al fin lo que yo tendra que
hacer. Cuando llegue el momento y debas enfrentarte al
Despreciativo, tendrs que buscarlo en el Monte Trueno,
concretamente en Kiril Threndor, donde ha fijado su morada.
-Trag saliva con dificultad-. All es a donde pienso
encaminarme. Voy a terminar con esto de una u otra manera.
Aunque habl con suavidad, sus palabras parecieron
resonar en el inmenso vestbulo.
La Primera asinti vehementemente con un gesto.
Empez a preguntarle dnde se hallaba el Monte
Trueno, pero se interrumpi. Durris haba avanzado un paso.
Mir a Covenant con un inusitado e intenso brillo en sus
inexpresivos ojos.
- Ur-Amo, nosotros te acompaaremos.

Covenant no titube. Con voz tan inexorable como la


del haruchai, dijo:
- No, no lo haris.
Durris enarc una ceja, pero no se permiti ninguna otra
seal de sorpresa. Durante un segundo, desplaz su
atencin como si conferenciase inaudiblemente con los
suyos. Luego dijo:
- Es lo que t solicitaste. Una promesa de servicio te fue
hecha por el Guardin de Sangre Bannor entre los muertos. Y
adems lo has merecido al redimirnos del yugo y la
inmolacin del Clave. Ur-Amo, te acompaaremos hasta el
final.
El dolor torci la boca de Covenant. Pero no dud. Sus
manos estaba cerradas, presionando contra los muslos.
- He dicho no.
Durris se detuvo otra vez. El aire estaba tenso de
expectacin; principios que Linden no saba cmo calibrar
haban entrado en crisis. Verdaderamente no comprenda la
intencin de Covenant. La Primera se adelant como si
quisiera formular algn ruego o protesta. Pero los haruchai
no necesitaban que hablase por ellos. Durris se acerc un
poco ms a Covenant; su mirada contena un matiz de
apremio. Su pueblo saba mejor que nadie lo que estaba en
juego.
- Thomas Covenant, considralo. -Linden se sorprendi
de que fuese Durris quien hablara y no Cail-. T conoces a

los haruchai. Y tambin la historia del Guardin de Sangre.


Fuiste testigo de aquel orgulloso y perpetuo Voto; y
presenciaste su fin. No pienses que nosotros lo hemos
olvidado. En todo el tiempo que dur aquel servicio, los
Guardianes de Sangre soportaron el tormento de no poder
presentarle batalla directamente a Corrupcin. Y cuando al
fin lleg la oportunidad para Bannor, cuando se hall a tu
lado sobre el Declive del Reino junto con Corazn Salado
Vasallodelmar y supo tu intencin, se march de all. Tenas
necesidad de l y se march.
Nosotros no juzgamos. El Voto fue roto. Mas te
confieso que hemos saboreado el fracaso, y no es de
nuestro agrado. Hemos de restaurar nuestra fe. No nos
marcharemos otra vez.
Aproximndose todava ms a Covenant, continu
como si no deseara que nadie ms le oyese:
- Ur-Amo, te va a ocurrir lo que a Kevin Pierdetierra?
Acaso es tu propsito separarte de quienes te evitaran un
Ritual de Profanacin?
Ante aquello, Linden esper que Covenant estallase.
Ella misma ansiaba protestar, negando ardientemente la
infundada acusacin de Durris. Pero Covenant no alz la
voz. En vez de ello, interpuso su media mano entre Durris y
l, mostrando la palma con los dedos desplegados. Su anillo
se aferraba como una manilla a lo que alguna vez fuera su
dedo de en medio.

- Recuerda -dijo sin permitirse ni el sarcasmo ni la


amargura-. Pero es que has olvidado por qu el Voto se
rompi?
Yo te dir por qu. Tres Guardianes de Sangre
pusieron las manos sobre un fragmento de la Piedra Illearth,
y creyeron que les conferira el suficiente poder para hacer lo
que siempre haban deseado. As, ellos fueron a la Guarida
del Execrable, desafiando a Corrupcin. Pero estaban
equivocados. No existe sangre ni carne inmunes. El
Execrable los subyug, como subyugara a Kevin cuando
Elena quebrant la Ley de la Muerte. Les mutil para que se
parecieran a m a sta -agit su media mano- y los envi de
vuelta a Piedra Deleitosa para escarnio de la Guardia de
Sangre. -Un gemido quiso brotar en su interior, pero lo
contuvo-. Te sorprende que el Voto fuera quebrantado? Yo
cre que eso estaba destinado a quebrantar sus corazones.
Bannor no se march. Me dio exactamente lo que yo
necesitaba. Me mostr que an era posible continuar
viviendo.
Se detuvo para afianzarse; y Linden sinti crecer la
mezcla de su certidumbre y poder, los sinti palpablemente
ms vigorosos.
- El hecho es -dijo sin intencin de acusarlos-, que os
habis estado equivocando todo el tiempo. Habis
malinterpretado vuestra propia duda desde un principio. Su
significado. Su importancia. Primero fue Kevin, despus los

otros Amos y, por ltimo, yo; siempre desde que vuestro


pueblo lleg al Reino, os habis estado comprometiendo al
servicio de hombres y mujeres normales que no eran dignos
de lo que les ofrecais. Kevin era un buen hombre que cedi
cuando la presin se hizo ms intensa de lo que poda
soportar, y los Guardianes de Sangre jams fueron capaces
de perdonarlo porque haban puesto su fe en l; y cuando
fracas, pensaron que la culpa haba sido de ellos por no
haber logrado que fuera digno, por no haber evitado que
fuera humano. Una vez y otra os habis puesto a
disposicin de alguien que tena que fallaros, por la mera
razn de ser humano y de que los humanos fallan en una u
otra ocasin y, cuando esto ocurre, no podis perdonarle
porque su error arroja dudas sobre vuestro servicio. Y
tampoco os podis perdonar a vosotros mismos. Deseis
servir perfectamente, y eso significa una responsabilidad
total. Y cuando algo os excede para recordaros vuestra
mortalidad, como las Danzarinas del Mar, tambin resulta
imperdonable y decids que no sois dignos ya de proseguir
sirviendo. O por el contrario ambicionis algo descabellado,
como combatir personalmente al Execrable.
Lentamente baj la mano, pero la mirada que clavaba en
Durris no vacil, y la lucidez arda en sus ojos.
- Podis hacer algo mejor que eso. Nadie cuestiona
vuestra dignidad. La habis demostrado un millar de veces.
Y si no os basta, recordad que Brinn se enfrent al Guardin

del rbol nico ak-Haru Kenaustin Ardenol, y venci.


Cualquiera de vosotros habra hecho igual en su lugar. No
tenis por qu seguir sirvindome por ms tiempo.
Y -aadi cuidadosamente- no os necesito. No del
modo que pensis. No quiero que me acompais.
Durris no accedi, pero Linden sinti que lo deseaba,
que la gran certidumbre de Covenant le avergonzaba. Pareca
incapaz de negar la imagen que Covenant describa, y poco
dispuesto a aceptar sus implicaciones.
- Ur-Amo, qu habremos de hacer? -pregunt como si
no se sintiera desconsolado-. Nos has devuelto nuestras
vidas. Debemos recompensarte. Es necesario. -A pesar de su
falta de inflexin, su voz, carg todo el peso de la historia de
lo s haruchai en la palabra necesario. La prodigalidad y
lealtad de su gente requera una salida-. El Voto de la
Guardia de Sangre se haba hecho para honrar la
generosidad y grandeza del Amo Superior Kevin y Piedra
Deleitosa. Nadie se lament a causa de l. Esque nos pides
que juremos otra vez, para que podamos preservar el
significado de nuestras vidas?
- No. -La mirada de Covenant cedi, enturbindose, y
puso la mano sobre el hombro de Durris como si deseara
abrazarlo. Linden sinti emanar de l el dolor de su estima.
Los Guardianes de Sangre y los h a ru ch a i se haban
entregado a l sin una pregunta, y nunca crey merecerlos-.
Hay otra cosa que deseo que hagis.

Ante aquello, la postura de Durris se reafirm. Se irgui


ante el Incrdulo como en un saludo.
- Deseo que permanezcis aqu, en Piedra Deleitosa.
Tantos de vosotros como sea posible. Por dos razones.
Porque hay que cuidar de los heridos, y porque el Reino va a
necesitaros. Va a necesitar a todo hombre y mujer a quien se
pueda persuadir para que mire al futuro. Y para que proteja la
ciudadela. sta es Piedra Deleitosa, Fortaleza del naMhoram. Pertenece al Reino y no a Corrupcin ni a Delirante
alguno. Quiero que est a salvo. As en el futuro habr un
lugar como centro. Un sitio en el que la gente pueda
descubrir el pasado, ver lo que el Reino supone, y hacer
planes. Un lugar de defensa. Y de esperanza. Ya me habis
dado cuanto Bannor me prometiera, y an ms. Pero tambin
quiero que os encarguis de esto. Por m. Y por vosotros
mismos. Aqu podris servir a algo que no va a fallaros.
Durante un prolongado momento, Durris permaneci en
silencio mientras se diriga mentalmente a los suyos. Luego
habl, y su voz desapasionada reson en los odos de
Linden como un lejano son de trompetas.
- Ur-Amo, as lo haremos.
En respuesta, Covenant oprimi el hombro de Durris y
trat de controlar la gratitud que le sala por los ojos.
Cuando Durris se retir para volver con los dems
haruchai, Cail dio un paso adelante. Su vieja cicatriz se
mostraba claramente en un brazo, pero tambin tena otras.

Junto con Brinn, haba exigido en cierta ocasin que se


castigara a Linden, creyendo que era una sierva de
Corrupcin. Y junto con Brinn haba sucumbido al canto de
las Danzarinas del Mar. Pero Brinn se dirigi solo a
enfrentarse al Guardin del rbol nico; Cail fue dejado
atrs para que pagase el precio del recuerdo y la prdida.
- Thomas Covenant -dijo quedamente-. Amigo de la
Tierra. Permteme.
Covenant lo mir fijamente. Una extraa frialdad
trascenda de los ojos de Cail.
- He escuchado tus palabras -dijo el haruchai-, pero no
est en mi mano aceptarlas o rehuirlas. Desde aquella vez en
que la blanca belleza y el engao de las Danzarinas del Mar
me enajen, no he seguido a tu servicio. Sin embargo he
cumplido la orden que me impusiera el ak-Haru Kenaustin
Ardenol. No puedes haberlo olvidado. -Covenant asinti
lleno de tristeza, pero Cail cit-: 'Cail ocupar mi puesto a tu
lado hasta que la promesa del Guardin de Sangre Bannor
haya tocado a su fin'. -Entonces prosigui-. Eso es lo que he
procurado. Pero no era yo quien haba sido probado contra
el Guardin del rbol nico. En vez de triunfo, slo encontr
las muertes de los gigantes y las dudas de los mos. Pero
esto lo he hecho, no slo porque me fuera encomendado,
sino tambin porque lo haba prometido y por ello me fue
concedido que una vez cumplida la palabra de Bannor,
podra seguir el impulso de mi corazn.

Amigo de la Tierra, t has proclamado tal


cumplimiento. Y ya te he servido hasta gastar mis ltimas
energas. Ahora te pido permiso. Permiso para marcharme.
- Marcharte? -pregunt Covenant. En su rostro se
apreciaba con claridad que no era eso lo que haba esperado.
Hizo un esfuerzo para disimular la sorpresa-. Por supuesto
que te puedes ir. Puedes hacer lo que quieras. No te
detendra aunque pudiera. Te has merecido -Tragando
saliva cambi de tctica-. Pero haces falta aqu. Es que
piensas regresar a tu hogar, de nuevo con tu familia?
Sin expresin alguna Cail replic: -Vuelvo con las
Danzarinas del Mar. Covenant y la Primera reaccionaron en
simultnea protesta; la potente voz de ella se impuso.
- Eso es una locura! Es que has olvidado lo cerca que
estuviste de la muerte? Furiavientos y yo a punto estuvimos
de fracasar en tu rescate. No consentir que se malogre la
vida que salv del abismo!
Pero la sorpresa y el temor parecieron tensar al mximo
la percepcin de Linden agudizado su penetracin; y vio a
Cail con sbita claridad, sintiendo partes de l que haban
permanecido ocultas hasta entonces. Supo con la repentina
certidumbre de la visin que no pretenda perder la vida ni
buscaba la muerte entre las Danzarinas del Mar, lo que
anhelaba era una vida diferente. Una solucin para el
inextricable deseo y desamparo de su vehemente naturaleza.
Cort a Covenant, e interrumpi a la Primera. Ambos la

miraron fijamente, pero ignor su vehemencia. Ellos no


comprendan. Brinn haba dicho: La piel de nuestras mujeres
es morena por el sol y el nacimiento. Pero hay tambin una
blancura tan inmaculada como el hielo que procede de las
cumbres de las montaas, y abrasa como la ms pura nieve
abrasa en ms alta cima de las montaas y en el tormo ms
alto. Y de eso proceda una llamada a la cual Cail no poda
continuar negndose. Palpitando por el afn de apoyarle, de
darle algo a cambio de su fidelidad, Linden se apresur en
pronunciar las primeras palabras que le vinieron.
- Brinn le dio permiso. Es que no os dais cuenta? Saba
lo que estaba diciendo, lo que Cail deseaba hacer. l mismo
haba escuchado aquella cancin. Cail no se marcha para
morir.
Pero entonces hubo de detenerse. No saba cmo
explicar su convencimiento de que Brinn y Cail podan ser
credos.
- Thomas Covenant -dijo Cail-, comprendo el valor de lo
que les has concedido a los haruchai; un servicio puro y
digno. Y he sido testigo del encuentro de Brinn con el akHaru Kenaustin Ardenol, una gran victoria de nuestro
pueblo. Pero el coste del triunfo fue la vida de Cable
Soadordelmar. No deseo para m tal honor.
El canto de las Danzarinas del Mar fue llamado
engao. Pero no es toda vida una especie de sueo?
Acaso no has dicho t mismo que el Reino lo es? Sea

sueo o sea engao, la msica que escuch me transform.


Mas no he descubierto el significado de tal cambio. Ur-Amo,
deseo comprobar el fondo de cuanto he soado.
Permtemelo.
Linden mir a Covenant con ojos implorantes, pero l
no recogi su mirada. Se enfrent a Cail, y contradictorias
emociones cruzaron por su rostro, una tras otra:
comprensin ante lo que Cail haba dicho, tristeza por
Soadordelmar, miedo por los haruchai. Mas despus de un
momento, encontr su camino a travs de ellas.
- Cail -comenz. Su garganta se cerr como si le
asustara lo que iba a decir. Cuando recobr la voz, su tono
fue inesperadamente suave y solitario, como el de alguien
que no se puede permitir siquiera la marcha de un amigo-. Yo
escuch la misma cancin que t. Las Danzarinas del Mar
son peligrosas. Ten mucho cuidado con ellas.
Cail no dio las gracias al Incrdulo. No sonri, ni
asinti, ni habl. Mas por un instante la mirada que dirigi a
Covenant fue corno un himno de triunfo.
Luego gir sobre sus talones, sali del vestbulo
adentrndose en la luz del sol, y desapareci.
Covenant contempl la marcha del haruchai como si
incluso entonces deseara llamarle para que volviera, pero no
lo hizo. Y ni uno solo de los restantes haruchai hizo el
menor movimiento por oponerse a la decisin de Cail.
Lentamente, un susurro que pareca un suspiro cruz el

vestbulo, y la tensin descendi. Hollian parpade para


desprenderse de la humedad que le nublaba los ojos. Sunder
miraba atontado y temeroso por las implicaciones de la
eleccin de Cail. Linden anhel mostrar a Covenant la
gratitud que Cail haba descuidado, pero fue innecesario. Vio
que ahora entenda y su expresin se relajaba. Tras la
tristeza que le causaba haber perdido a tanta gente se
insinuaba una irnica sonrisa que pareca indicar que l
hubiera hecho la misma eleccin que Cail si ella hubiese sido
una Danzarina del Mar.
La Primera se aclar la garganta.
- Amigo de la Tierra, no puedo compararme a ti. Tales
decisiones me exceden. Si yo hubiera estado en tu lugar, mi
respuesta habra sido negativa, alegando que nuestra
necesidad de apoyo por parte de los haruchai es cierta e
inmediata. Mas no te pongo en cuestin. Soy una gigante
como los dems, y tal generosidad me complace.
S!o te pido que reveles el lugar donde se encuentran
el Monte Trueno y Kiril Threndor para que Tejenieblas
pueda llevar el mensaje en direccin este hasta Lnea del
Mar. Acaso su camino y el de Cail coincidan, y tengan
necesidad de mutua ayuda.
Covenant asinti en el acto.
- Es una buena idea. -Rpidamente describi lo mejor
que pudo la localizacin del Monte Trueno a horcajadas del
centro del Declive del Reino, por donde el Ro Alivialmas

atravesaba las Madrigueras de los Entes desembocando en


el curso principal que baaba el Llano de Sarn y el Gran
Pantano-. Desgraciadamente -aadi-, no puedo indicarte
cmo encontrar Kiril Threndor. Estuve all en una ocasin,
se halla en algn sitio del seno de la montaa, pero todo el
condenado lugar es un laberinto.
- Eso bastar -dijo la Primera. Luego se volvi a
Tejenieblas-. Lo has odo? Si puede lograrse a base de
pericia y valenta, el maestro de anclas Quitamanos
conducir al Gema de la Estrella Polar hasta Lnea del Mar y
La Afliccin. All habrs de reunirte con l. Si fracasamos, el
sino de la Tierra recaer sobre ti. Y si no -prosigui menos
severamente-, podrs proveer para nuestro establecimiento
en Hogar. -Con voz ms amable, pregunt-: Ests
satisfecho, Tejenieblas?
Linden le mir atentamente y se tranquiliz. El gigante
que haba procurado servirla y crey haber fracasado se
hallaba herido y dbil, con un brazo en cabestrillo y
magulladuras en el rostro; pero la mayor parte de su
descontento haba desaparecido. Quizs nunca olvidara del
todo la duda. Pero la haba redimido en su mayor parte. El
espritu que le alentaba estaba abierto a la paz.
Fue hacia l porque quera darle las gracias y ver
cmo sonrea. Pareca una torre ante ella, pero estaba
acostumbrada. Apretando suavemente una de sus inmensas
manos, le dijo:

- Quitamanos ser ahora el capitn. Y Furiavientos la


maestra de anclas. -Con deliberacin aventur aquella
referencia a la muerte de Honninscrave-. El Gema de la
Estrella Polar va a necesitar un nuevo sobrecargo. Alguien
que tenga conocimientos para curar. Diles que yo te
recomiendo para el puesto.
Bruscamente baj hasta ella y se vio desaparecer en el
apretn de su brazo sano. Por un instante temi verle
dolorido y gimiendo, ms luego control su emocin y ella le
devolvi el abrazo con tanta fuerza como pudo.
Cuando volvi a dejarla en el suelo, sonrea con el
gesto de un gigante.
- Mrchate ya, Tejenieblas. -murmur la Primera con
brusca amabilidad en el tono-. Te va a ser difcil alcanzar a
Cail.
En respuesta, l lanz una carcajada.
- Dejar atrs a un gigante? No mientras yo viva! Dedicndole un gesto humorstico a Encorvado y un saludo
a Covenant y Linden, se ech a la espalda el saco de
provisiones y se precipit por el tnel que pasaba bajo la
Torre Viga como si pretendiese continuar a ese ritmo todo el
camino hasta el Declive del Reino antes que permitir que el
haruchai le superase.
Despus de aquello, no quedaba nada que retuviera al
grupo all. La Primera y Encorvado cargaron sobre sus

hombros los paquetes de suministros. Sunder y Hollian


tomaron los bultos que haban preparado para s. Por un
instante, Covenant contempl la piedra del vestbulo que le
rodeaba como si temiera dejarla y le espantasen las
consecuencias de la decisin tomada. Luego, la certeza
volvi a l. Tras despedirse brevemente de los haruchai y
aceptar sus reverencias con tanta amabilidad como la
turbacin le permiti, comenz a andar hacia la luz del sol
que se filtraba por las derruidas puertas. Vain y
Buscadolores ocuparon sus habituales posiciones tras l, o
tras Linden, cuando salieron al exterior.
Apretando los dientes contra el golpe del Sol Ban sobre
sus nervios, Linden se situ bajo el Sol de Desierto.

TRECE: La eh-Estigmatizada
Aquello fue peor de lo que ella esperaba. Pareca haber
empeorado desde la maana. El bao en la Laguna Brillante
y el resguardo de Piedra Deleitosa haban agudizado de
alguna forma su sentido de la salud, hacindola ms
vulnerable que nunca a la comn enfermedad del Sol Ban.
Senta su calor tan duro y pesado como una piedra. Saba
que realmente no estaba devorando su carne hasta dejarla
en los huesos, ni reduciendo sus huesos a la negrura que
haba heredado de su padre. Y a pesar de todo, senta que
estaba siendo devorada, que el Sol Ban se haba visto
reflejado en su corazn y se alimentaba de l.
Durante los muchos das en que ella y el resto del grupo
haban estado fuera de la corrupcin del sol, haba buscado
a tientas una nueva forma de vida. Haba captado
insinuaciones de afirmacin y las haba seguido
ansiosamente, esforzndose en curarse. En una ocasin, al
narrar la historia de su madre por primera vez, estando
rodeada por los brazos de Covenant, crey que haba
acabado para siempre con sus propios oscuros deseos.
Tambin hay amor en el mundo. Mas ahora que el Sol del
Desierto flameaba sobre ella con la fuerza de una
profanacin, supo algo ms.
En cierto modo, era incapaz de compartir el amor de

Covenant por el Reino. No lo haba visto antes de ser


corrompido; slo lo conoca por las descripciones de l, Y en
aquel aspecto, l estaba slo en la angustia. Hay unanica
manera de herir a alguien que lo ha perdido todo:
devolverle algo roto. Pero ella era como el Reino. El poder
que lo atormentaba era el mismo que le demostrara a sus
indefensos nervios su falta de integridad.
Y junto a sus compaeros se hallaba en camino para
enfrentarse al Amo Execrable, fuente y progenitor del Sol
Ban.
Y no eran ms que ocho. De hecho, nicamente seis: los
dos gigantes, los dos pedrarianos, Covenant y ella. Vain y
Buscadolores no serviran a otros propsitos que los
propios. Con el sol quemndole el rostro al aproximarse al
ocaso, Linden perda lo poco que haba comprendido de los
motivos de Covenant para rechazar la ayuda de los
haruchai. Su obstinada integridad le habra permitido
mantener el Sol Ban fuera de su alma.
El Monte Trueno se encontraba al este; pero Covenant
se estaba dirigiendo hacia el sudoeste a travs de las
muertas laderas que estaban bajo el profusamente labrado
exterior de la Fortaleza. Su intencin, explic, era llegar hasta
el cauce del que fuera una vez el Ro Blanco para seguirlo
hasta Andelain. No era el camino ms directo, pero les
permitira repetir lo que Sunder, Linden y l hicieran
anteriormente; navegar por el ro durante el Sol de Lluvia. El

recuerdo del fro y las dificultades hicieron estremecerse a


Linden. No protest. Hubiera aceptado cualquier plan con
posibilidades de reducir el tiempo que tena que pasar bajo el
sol.
Sobre ella se elevaba la perfecta e inexpugnable fachada
de Piedra Deleitosa. Pero un poco ms all los Saltos
Aferrados caan por la ladera de la meseta, con consoladoras
connotaciones. No obstante, gran parte de las saludables
aguas que se elevaban de las entraas de la Laguna Brillante
haban sido ya desnaturalizadas. Los Saltos Aferrados eran
slo un eco de lo que haban sido, pero permanecan. Siglos
de Sol Ban no haban podido daar ni arruinar el lago de la
meseta. A travs del calor marrn y la luz del sol, los Saltos
Aferrados desprendan vislumbres de azul como chispazos
procedentes de las toscas rocas del acantilado.
Hacia el sur, se extendan las colinas como un doloroso
frunce del terreno, gradualmente menos empinadas, o quiz
menos conscientes de lo que les ocurra, segn se alejaban
de las Montaas Occidentales. Y entre ellas se destacaba el
cauce buscado por Covenant. Siguiendo lo que una vez
poda haber sido un camino, condujo al grupo hasta un viejo
puente de piedra que cruzaba sobre el amplio canal por el
que el Ro Blanco haba cesado de discurrir. Lo que apenas
era un reguero de agua poda verse an en la parte central
del lecho, pero incluso aquello se convirti pronto en una
mancha arenosa. Una sequedad que Linden sinti como

propia aunque haba comido y bebido todo lo necesario


antes de abandonar las habitaciones de Mhoram.
Covenant no cruz aquel puente. Durante un momento
contempl la inexistente corriente como si recordara al Ro
Blanco en plena crecida. Entonces, dominando con visible
esfuerzo su pnico a las alturas, hall un sendero que
descenda hasta el lecho del ro. El ltimo Sol de Lluvia no
haba allanado ni limpiado el canal, pero su seno ofreca un
camino ms fcil que el de las colinas del otro lado.
Linden, Sunder y Hollian lo siguieron. Encorvado fue
tras ellos murmurando. Vail descendi con una ligereza que
negaba su impenetrabilidad; las abrazaderas del Bastn de la
Ley reflejaban apagadamente el sol desde su mueca de
madera y su tobillo izquierdo. Buscadolores cambi de forma
y plane sobre el lecho del ro. Pero la Primera no se uni al
resto del grupo. Cuando Covenant volvi hacia ella la
mirada, dijo:
- Vigilar desde arriba. -Hizo un gesto sealando la zona
superior de la ribera este-. Aunque has dominado al Clave,
debemos tomar ciertas precauciones. Y el ejercicio me
sentar bien. Soy gigante y vehemente y tu ritmo de marcha
me impacienta.
Covenant se encogi de hombros. Pareca pensar que
ahora era inmune a las normales formas de peligro. Pero hizo
un gesto de asentimiento, y la Primera se alej
apresuradamente.

Encorvado movi la cabeza, sorprendido por la reserva


de energa de su esposa. Linden capt la permanente e
involutaria intranquilidad que le tensaba el rostro; pero la
tristeza haba desaparecido en gran parte, recuperando su
habitual sentido del humor.
- Piedra y Mar! -dijo a Covenant y Linden-. Acaso no
es maravillosa? Cuando encontremos algo que la asuste,
creer de veras que la Tierra est perdida. Pero solamente
entonces. Mientras tanto contemplar su hermosura
dndome por satisfecho.
Girando, comenz a descender por el cauce como si
quisiera que sus amigos creyesen que ya haba superado la
crisis.
Hollian sonrea a sus espaldas. Sunder dijo en tono
bajo:
- Somos afortunados al tener a estos gigantes como
compaeros. Si mi padre Nassic me hubiese hablado de
ellos, quizs me hubiera redo, o quizs llorado. Pero es
seguro que no habra credo sus palabras.
- Tampoco yo -murmur Covenant. La vacilacin y el
temor ensombrecan el fondo de su mirada, pero no pareca
afectado por ello-. Mhoram fue mi amigo. Bannor me salv la
vida. Lena me am. Pero Vasallodelmar fue distinto.
Linden se le acerc y acarici brevemente su rasurada
mejilla para darle a entender que lo comprenda. La presin
que ejerca el Sol Ban sobre ella era tan fuerte que no poda

hablar.
Juntos, siguieron los pasos de Encorvado.
El lecho del ro era una mezcla de diminutas piedras y
grandes bloques, llanas zonas de arena, agudos salientes, y
enormes hoyos. Pero era relativamente transitable. Y a media
tarde las cumbres occidentales empezaron a proyectar
sombras sobre el canal.
Aunque suponan un blsamo para los irritados nervios
de Linden, por alguna razn no le facilitaban el andar. La
alternativa de la sombra y el corrosivo calor pareca nublarle
la mente, y las consecuencias de dos das sin descansar ni
dormir la asaltaron como si la hubieran estado acechando en
los recodos y hendiduras del cauce. Finalmente se descubri
considerando que, de todas las fases del Sol Ban, la
desrtica era la ms aceptable. Lo cual era absurdo, ya que
su propia esencia estaba impregnada de asesinato. Acaso la
estaba matando ahora. Pero vejaba menos su sentido de la
salud que los otros soles. Insista en esto como si alguien
intentara contradecirla. El desierto estaba muerto. Los
muertos pueden inspirar tristeza, pero ellos no la sienten. El
Sol de Lluvia tena el mpetu de la violencia materializada; las
malignas criaturas del Sol de Pestilencia eran un tormento de
repulsin; el Sol de Fertilidad pareca arrancar aullidos del
mundo entero. Pero el Sol de Desierto slo le produca
deseos de llorar.
Y estaba llorando. Hunda el rostro en la arena araando

con las manos el suelo que la circundaba porque sus piernas


no tenan fuerza para sostenerla. Pero al mismo tiempo se
hallaba lejos de su abatido cuerpo, despegada y distante de
Covenant y Hollian cuando pronunciaban su nombre
corriendo para ayudarla. Estaba pensando con la precisin a
que obliga una creencia necesaria. Esto no puede continuar.
Debe cesar. Cada vez que sale el sol, el Reino muere un poco
ms. Esto ha de ser detenido.
Las manos de Covenant la asieron arrastrndola de
espaldas para situarla en la sombra. Saba que eran sus
manos porque eran apremiantes e insensibles. Cuando
consigui sentarla adecuadamente, ella trat de parpadear
para aclararse la visin. Pero sus lgrimas no se detuvieron.
- Linden -jade-. Ests bien? Maldita sea! Deb darte
tiempo para que decansaras.
Ella quiso decir: Esto ha de ser detenido. Dame tu anillo.
Pero era un error. Saba que lo era porque la negrura que la
habitaba se intensific ante la idea, vida de poder. No le era
posible rechazar el desconsuelo que la invada.
Apretndola estrechamente la acun en sus brazos
murmurando palabras que solamente significaban que la
amaba.
Gradualmente, la laxitud desapareci de sus msculos y
fue capazde levantar la cabeza. La rodeaban Sunder, Hollian,
la Primera y Encorvado. Incluso Buscadolores estaba all; y
sus ojos amarillos se mostraban anhelantes, como si supiera

lo cerca que haba estado ella pero sin permitir que se


adivinase si aquello lo tranquilizaba o le entristeca. Tan slo
Vain la ignoraba.
Intent decir: Lo siento. No os preocupis. Pero el Sol
Desrtico se aferraba a su garganta sin permitir que saliera
sonido alguno.
Encorvado se arrodill a su lado llevndole un cuenco a
los labios. Oli la diamantina y tom un pequeo sorbo. El
poderoso licor de devolvi la voz.
- Siento haberos asustado. No me ocurre nada. Slo es
cansancio. No me di cuenta de que estaba tan agotada.
La sombra de la ribera occidental le permita decir tales
cosas.
Covenant no la miraba a ella, sino al cauce y al ancho
cielo.
- Debo haberme vuelto loco -dijo-. Tendramos que
habernos quedado en Piedra Deleitosa. Un da ms no
supona un retraso notable. -Se dirigi luego a sus
compaeros-. Acamparemos aqu. Tal vez maana se
encuentre mejor.
Linden esboz una sonrisa para tranquilizarlo. Pero casi
se hallaba ya dormida.
Aquella noche so repetidamente con el poder. Una y
otra vez posea a Covenant y le arrebataba el anillo y lo
utilizaba para expulsar al Sol Ban de la Tierra. La violencia

pura de lo que haca era asombrosa; la llenaba de goce y de


horror. La negrura de su padre le sonrea. Asesina a
Covenant, traicinalo como traicionaste a tu madre. Crey
volverse, loca.
T has cometido asesinato, No hay mal en ti?
No. S. No algo que yo haya elegido. No puedo evitarlo.
Aquello deba ser detenido. Tena que cesar. Tu ests
siendo forjada como se forja el hierro. Tena que cesar.
Pero en algn momento, en mitad de la noche, se
despert hallndose entre los brazos de Covenant que
dorma. Se apret a l, pero se hallaba tan exhausto que no
se despert. Cuando ella volvi a dormirse, las pesadillas no
se presentaron.
Y a la llegada del amanecer se sinti ms fuerte. Ms
fuerte y ms tranquila, como si durante la noche se hubiera
despejado su mente de alguna forma. Bes a Covenant
asintiendo sobriamente en respuesta a las miradas
interrogantes de sus amigos. Luego, mientras los
pedrarianos y los gigantes se protegan ante la inminente
llegada del primer rayo de sol situndose sobre piedra, ella
trep por una pendiente de la ribera occidental para obtener
una vista mejor del Sol Ban. Trataba de comprenderlo.
Era rojo y funesto, el color de la pestilencia. Su luz caa
como una enfermedad serpenteando a travs de sus nervios.
Pero saba que la ponzoa no emanaba realmente del
sol. Su luz actuaba como catalizador y fuente de energa,

pero no era la causa del Sol Ban. ste era una emanacin del
suelo, la corrupcin de la Energa de la Tierra que se
propasaba hasta los cielos. Y aquella corrupcin era ms
profunda cada da y se iba abriendo paso hasta la mdula de
los huesos de la Tierra.
Lo soport sin arredrarse. Intent hacer algo respecto a
l.
Sus compaeros seguan escrutndola cuando
descendi la pendiente para reunirse con ellos, pero cuando
ella los mir se tranquilizaron. Encorvado se relaj
visiblemente. La tensin de los hombros de Covenant se
aliger, aunque l no confiaba del todo en su visin
superficial. Y Sunder, que recordaba a Marid, la contempl
como si hubiese regresado del umbral de algo tan fatal como
el veneno.
- Escogida, pareces haberte recobrado -dijo la Primera
con brusco regocijo-. Me llena de alegra verlo.
Hollian y Encorvado prepararon juntos una comida que
Linden devor. Tras esto, todos se dispusieron a proseguir
cauce abajo.
Durante la primera parte de la maana, el camino fue
casi fcil. El sol era considerablemente menos ardiente que el
anterior, y mientras la ribera oriental ensombreca el lecho del
ro, ste permaneci libre de sabandijas. Los abruptos
bordes y ridas lneas del paisaie cobraron un tono carmes
que les haca parecer ms afilados y salvajes. Encorvado

acompa a la Primera cuando ella ascendi nuevamente por


la ladera para vigilar por la seguridad del grupo. Anque
Hollian comparta con Sunder el visceral aborrecimiento por
el Sol de Pestilencia, ambos se consolaban mutuamente.
Protegidos por las sombras caminaban charlando,
discutiendo amistosamente sobre el nombre de su hijo. Al
principio, Sunder mantena que ste creciera como ehestigmatizado y por tanto debera llevar un nombre de ehEstigmatizado, pero Hollian insista en que el pequeo
seguira los pasos de su padre. Despus, sin motivo
aparente, intercambiaron sus posiciones y siguieron
discutiendo.
Mediante un acuerdo no expresado con palabras,
Linden y Covenant dejaban solos a los pedrarianos cuanto
les era posible. Ella los escuch distanciadamente durante
un rato; pero poco a poco sus argumentos la condujeron a
temas que nada tenan que ver con el Sol Ban, ni con lo que
Covenant pretenda lograr enfrentndose al Despreciativo.
En su ensimismamiento, se sorprendi a s misma al
preguntar sin prembulo:
- Cmo era Joan cuando os casasteis?
l la mir sorprendido, y Linden pudo detectar un
destello de dolor sin respuesta que yaca en las races de su
certidumbre. Una vez, cuando ella le hizo una pregunta
respecto a Joan, le haba contestado: Es mi ex-esposa, como
si aquel simple hecho fuese una afirmacin. Pero alguna

clase de culpa o compromiso hacia Joan haba persistido en


l durante aos despus de su divorcio, obligndole a
responsabilizarse de ella cuando lleg a l loca y posesa,
buscando su sangre.
Ahora, l dud durante un momento como tratando de
encontrar una respuesta satisfactoria que poder dar a Linden
sin que se debilitase su autodominio. Luego seal a Sunder
y a Hollian ladeando la cabeza.
- Cuando Roger naci -dijo sobreponindose al nudo
que le atenazaba la garganta-, ella ni siquiera me consult. Le
puso el nombre de su padre. Y de su abuelo. Toda una serie
de Rogers en su familia. Cuando crezca probablemente ni
siquiera sabr quin soy.
Su amargura resultaba evidente. Pero haba otros
sentimientos ms importantes en el fondo de sta. Haba
sonredo a Joan cuando cambi su vida por la de ella.
Y sonrea ahora, con la misma terrible sonrisa que
Linden recordaba con tanta desazn. Mientras se mantuvo
en sus labios, ella estuvo a punto de susurrarle desde la
espantosa angustia que la dominaba: Eso es lo que vas a
hacer? Otra vez? Otra vez?
Pero inmediatamente aquella expresin se distendi, y
su temor pareci sbitamente imposible. La queja se
desvaneci. Pareca extraordinariamente seguro de lo que se
propona hacer; y fuese lo que fuese, estaba lejos del
suicidio. Temblando, interiormente, le dijo:

- No te preocupes. No te olvidar. -Aquel pretendido


consuelo le pareci insustancial, pero nada mejor poda
ofrecerle-. No es fcil para los nios olvidar a sus padres.
Por toda respuesta, l pas el brazo por su cintura,
estrechndola contra s. Siguieron caminando juntos, en
silencio.
A media maana, la luz solar cubra casi todo el lecho
del ro, y el cauce se hizo cada vez ms azaroso. Las piedras
y el zigzagueante curso, repleto de escondidas sombras y
salientes, era un lugar apropiado para el desarrollo de
criaturas pestilentes que reptaban para atacar. Hollian haba
tomado de Piedra Deleitosa una gran provisin de voure,
pero parte de la serpenteante y huidiza vida que ahora bulla
en las mrgenes del ro pareca excitarse por aquel olor e
incluso ser inmune al mismo. Perversas y corrosivas
sensaciones crispaban ahora los nervios de Linden. En
cuanto vea algo movindose, un estremecimiento de alarma
la recorra. Sunder y Hollian deban ser cada vez ms
cuidadosos con el sitio en que apoyaban sus desnudos
pies. Covenant comenz a escrutar las lomas por las que los
gigantes caminaban. Estaba analizando las ventajas de
abandonar el cauce.
Cuando un escorpin tan voluminoso como ambos
puos de Linden se asom de debajo de una roca clavando
su aguijn justo al lado de la bota de Covenant, ste
mascull una maldicin y se decidi. Dndole una patada

para apartarlo, murmur:


- Esto es terrible. Salgamos de aqu.
Nadie se opuso. Seguidos mudamente por Vain y
Buscadolores, los cuatro compaeros se dirigieron a una pila
de rocas que se apoyaba contra la ribera este, y salieron por
ella para unirse a la Primera y Encorvado.
Pasaron el resto del da rodeando las colinas que
discurran paralelamente al lecho del ro. De vez en cuando,
la Primera suba a una cresta que le posibilitaba una
panormica de la regin, acariciando con los dedos la
empuadura de la espada como aguardando la ocasin de
utilizarla. Pero nada vio que los amenazara, excepto el reseco
yermo.
Cuando las colinas se abran en direccin oeste, Linden
poda ver las Montaas Occidentales hundindose en el
horizonte cuando se curvaban hacia el sur. Y desde lo alto
de un promontorio pedregoso pudo distinguir la lejana
silueta de Piedra Deleitosa, apenas visible ahora entre los
accidentes del terreno. Una parte de ella anhelaba la
seguridad que representaban aquellos ptreos muros y la
custodia de los haruchai. El rojo destacaba los confines del
Reino haciendo tan ntidas las desoladas colinas como si
hubieran sido talladas por un cuchillo. Sobre sus cabezas, el
cielo pareca carente de profundidad. Observando
atentamente se revelaba de un plido azul velado por una
fina capa de polvo; pero con los ngulos de su visin ella

capt tintes carmeses como signos del sangriento delirio del


Despreciativo; y aquel color haca que los cielos parecieran
cerrados.
Pese a que se hallaba protegida por el voure, temblaba
interiormente ante los vibrantes aleteos de insectos grandes
como estorninos, y el bullir de ciempis de tamao
descomunal. Pero cuando la Primera y Covenant
emprendieron el descenso del lado opuesto del promontorio,
se enjug el sudor de la frente apartndose el pelo de las
sienes con la mano, y los sigui.
A ltima hora de la tarde, las sombras devolvieron al
reposo las sabandijas que el sol haba despertado, el grupo
volvi a bajar al cauce para poder viajar con ms rapidez
hasta que llegara el crepsculo. Luego, cuando la luz
disminuy, se detuvieron a pasar la noche en una amplia
franja de arena. All cenaron y bebieron un poco de
me t h e g l i n mezclado
con d i a ma n t i n a , preparando a
continuacin los lechos para pasar la noche. Y Holian
extrajo la varita de lianar para descubrir la clase de sol que
tendran al da siguiente.
Sin mediar palabra, Sunder le pas el envuelto krill.
Con cautela, como si la hoja de Loric an la intimidase,
apart el pao hasta que un brillante y plateado destello
horad la penumbra. Sentada con las piernas cruzadas y la
hoja en su regazo, comenz a cantar su invocacin; y
mientras cantaba alz el lianar hasta la luminosidad de la

gema del krill.


Por la madera se expandieron ramas y zarcillos como
finas llamaradas. Se propagaron a su alrededor por el suelo
como enredaderas, internndose en la plateada luz. Ardan
sin irradiar calor, sin daar la varilla; y su fulgente filigrana
confera un arcano y singular aspecto a la noche.
Aquellas llamaradas eran del mismo color carmes que el
sol reciente.
Linden pes que Hollian cesara en su invocacin. No
era sorprendente un segundo da de pestilencia. Pero la ehEstigmatizada mantuvo su energa ardiendo, y una nueva
nota de intensidad penetr en su cntico. Con un
sobresalto, Linden comprendi que Hollian se estaba
agotando en el intento de exceder sus habituales lmites.
Se produjo un leve destello azul; como un imperceptible
fulgurar apareci en los bordes de la llameante fronda.
Por un momento, el azul se precipit y recorri las vides,
transformando las llamas, alterando la crdena tonalidad de
la noche. Luego se extingui; y el fuego se extingui
tambin. Hollian estaba sentada con el liana r entre los
dedos y la luz del k r i l l bandole el rostro. Sonrea
levemente.
- Maana habr un Sol de Pestilencia. -Su voz revelaba
tensin y agotamiento, pero no excesivos-. El sol de pasado
maana ser de lluvia.
- Estupendo! -dijo Covenant-. Dos das de lluvia y

prcticamente estaremos en Andelain. -Se volvi hacia la


Primera-. No creo que seamos capaces de construir balsas.
Piensas que Encorvado y t podrais transportarnos
cuando el ro empiece a correr?
Por respuesta, la Primera dio un bufido como si la
pregunta constituyese un insulto para ella.
Lleno de orgullo, Sunder rode a Hollian con sus
brazos. Pero la atencin de ella estaba puesta en Covenant.
Inspir profundamente para recobrarse, y luego dijo:
- Ur-Amo, es verdad que tienes intencin de entrar de
nuevo en Andelain?
Covenant la mir intensamente. Un gesto torca su
boca.
- Ya me preguntaste eso la ltima vez. -Pareca esperar
que ella repitiese su antiguo rechazo-. Sabes que quiero
entrar all. Jams me sacio de aquello. Es el nico lugar
donde parte de la Ley an perdura.
La luz del k rill enfatizaba la negrura de los cabellos de
Hollian, pero su reflejo de los ojos era lmpido.
- T relataste aquella historia. Y yo habl de las
creencias de mi pueblo sobre el peligro de Andelain. Para
nosotros su nombre era una trampa de locura. Ningn
hombre ni mujer que hubisemos conocido haba entrado en
la zona donde no reina el Sol Ban, y regresado cuerdo. Y sin
embargo, t entraste y saliste desafiando aquella verdad tal
como desafas todas las verdades. Y, en consecuencia,

demostraste que era un engao. La vida del Reino no es la


que fuera. Y yo tambin he cambiado. He concebido el deseo
de hacer lo que nunca hice: vivir entre mis limitaciones y
fuerzas para aprender la verdad de ellas.
Thomas Covenant, no me alejar de Andelain. Es mi
deseo acompaarte.
Durante un largo momento, nadie habl. Luego
Covenant dijo con voz rota:
- Te lo agradezco. Me sers de ayuda.
Con suaves movimientos, Hollian volvi a cubrir el krill
permitiendo as que la oscuridad los envolviera. La noche
tena el color de sus cabellos y extenda sus alas hasta las
estrellas.
Al da siguiente, el sol rojo despleg su cobertura sobre
el Reino con ms rapidez, actuando sobre lo ya iniciado. El
grupo se vio obligado a abandonar el cauce mucho antes de
la media maana. Pero progresaban de modo consistente.
Cada legua que recorran hacia el sur, haca las colinas
menos abruptas, y gradualmente el avance se hizo ms fcil.
Los valles que hallaban entre ellas eran ms amplios; las
pendientes menos acentuadas. Y Hollian haba dicho que el
prximo da habra un Sol de Lluvia. Poniendo toda su
voluntad en ello, Linden intentaba convencerse de que no
tena motivos para sentirse tan abatida, tan vulnerable ante
las tinieblas que peridicamente asaltaban su vida.

Pero el Sol Ban brillaba con todo su poder en lo alto, y


se difunda por su interior como si ella fuese una esponja
dispuesta a absorber toda la maldad del mundo. El hedor de
la pestilencia corra a travs de su sangre. Oculta en algn
lugar secreto de sus huesos estaba una mujer loca que crea
merecer tal profanacin. Ansiaba el poder para extirpar la
maldad que albergaba dentro de s.
Su percepcin era cada vez ms aguda y, en
consecuencia, tambin lo era su angustia.
Era incapaz de acostumbrarse a aquello. Ninguna clase
de voluntad o decisin era suficiente. Mucho antes del
medioda, empez a tambalearse como si se hallara exhausta.
Una niebla prpura cubri su mente, impidindole ver los
accidentes del terreno, aislndose de sus amigos. Era como
el Reino, incapaz de curarse a s misma. Mas cuando
Covenant le pregunt si quera descansar, no le respondi y
continu andando. Haba elegido su camino y no se
permitira parar.
Sin embargo, capt la advertencia de la Primera. Con los
pies y rodillas temblorosos, se detuvo junto a Covenant
cuando los gigantes bajaron con paso tenso de una loma
que se hallaba ante el grupo. La preocupacin acentuaba los
deformes rasgos de Encorvado. El rostro de la Primera era
del color del hierro corrodo por el xido. Pero pese a la
evidente urgencia de lo que tenan que decir, no pudieron
hablar durante un instante. Estaban demasiado afectados

por lo que haban visto.


Al fin Encorvado pudo mascullar desde el fondo de la
garganta:
- Ah, Amigo de la Tierra. -Su voz temblaba-. Nos habas
advertido de las consecuencias del Sol Ban, pero ahora me
doy cuenta de que no di a tus palabras todo el crdito que
merecan. Resulta espantoso hasta ms all de lo que puede
expresarse.
La Primera agarraba su espada como anclando en ella
sus emociones.
- Nos cierran el paso -dijo articulando las palabras como
si mascara metal-. Quiz nos hemos topado casualmente con
un ejrcito destinado a cumplir otros fines, pero no lo creo.
Pienso que el Despreciativo ha levantado su mano contra
nosotros.
Un estremecimiento expuls la niebla de la mente de
Linden. En sus labios se dibuj una pregunta que no lleg a
formular. Los gigantes permanecan rgidos delante de ella; y
supo tan claramente como si lo hubiesen confesado que no
tenan respuesta.
- Al otro lado de aquella colina? -inquiri Covenant-.
A qu distancia?
- A un tiro de piedra para un gigante -replic con gesto
preocupado. -Nada ms. Y avanzan hacia nosotros.
Mir a Linden para calibrar su estado y luego le dijo a la
Primera:

- Vamos a echar un vistazo.


Asinti girando sobre sus talones y empezando a
andar.
Covenant se apresur tras ella, y Linden, Sunder y
Hollian los siguieron. Encorvado se situ protectoramente
junto a Linden. Vain y Buscadolores se aprestaron para no
distanciarse del grupo.
En el risco, Covenant se agazap tras una roca y
escrut el declive que se extenda hacia el sur. Linden se le
uni. Los gigantes se agacharon por debajo de la lnea de
visin de lo que tenan delante. Tambin Buscadolores se
detuvo. Con cuidado para evitar ser vistos, Sunder y Hollian
se asomaron. Pero Vain subi hasta la misma cresta como si
quisiera observar sin tapujos y no temiera nada.
Covenant mascull una maldicin por lo bajo, pero no
iba dirigida al Demondim, sino hacia el tenebroso hervidero
de cuerpos que avanzaban hasta el risco por ambos lados
del cauce.
Tan negros como el mismo Vain.
Aquel espectculo succion las fuerzas de las piernas
de Linden.
Supo lo que eran porque Covenant se los haba
descrito, y porque haba visto alos wanyhim del rhysh de
Hamako. Pero haban cambiado. Sus emanaciones se
elevaban hacia ella como alaridos, dicindole con precisin
lo que les haba ocurrido. Haban cado vctimas de la

profanacin del Sol Ban.


- Ur-viles! -susurr Covenant enfurecido-. Maldita
sea!
Ur- viles deformes.
Centenares de ellos.
Antes haban sido muy semejantes a los waynhim: de
mayor tamao y negros en lugar de grises; pero los mismos
cuerpos sin pelo, los mismos miembros apropiados para
correr a cuatro patas o andar erectos, los mismos rostros sin
ojos y dilatadas fosas nasales. Pero ya no. El Sol Ban los
haba convertido en monstruos.
Presa de la nusea que atenazaba su estmago, Linden
reflexion que aquello deba ser obra del Amo Execrable. Al
igual que los waynhim, los ur-viles eran demasiado astutos y
sabios como para exponerse a s mismos accidentalmente a
los primeros rayos del sol. Haban sido deliberadamente
corrompidos y enviados all para bloquear el camino del
grupo.
- Por qu? -jade horrorizada-. Por qu?
- Por la misma razn de siempre -gru Covenant sin
apartar la mirada de la grotesca horda-. Para obligarme a
abusar de mi poder. -De repente, sus ojos centellearon al
mirarla-. O para mantenernos alejados de Andelain, y
expuestos al Sol Ban. Sabe la impresin que te causa. Acaso
crea que eso te obligar a hacer lo que l desea que hagas.
Linden supo que sus palabras eran ciertas. Estaba

segura de que no podra continuar soportando


indefinidamente la presin del Sol Ban sin enloquecer. Pero
una parte de ella replic: O acaso los ha castigado. Por hacer
algo que le disgust.
El corazn le dio un vuelco.
Por construir a Vain?
El Demondim se ergua en la cumbre del risco como si
pretendiese atraer la atencin de la horda.
- Maldita sea! -murmur Covenant. Retrocediendo un
poco desde el borde, se volvi hacia los gigantes-. Qu
podemos hacer?
La Primera no titube. Seal hacia un valle situado al
este, bajo la cresta.
- se es nuestro camino. Si logramos orillarlos sin ser
vistos, quiz podramos llegar a Andelain dejndolos atrs.
Covenant neg con la cabeza.
- No funcionar. Aunque sa no es exactamente la ruta
directa hacia Andelain, ni hacia Monte Trueno, el Execrable
sabr dnde encontrarnos. Tiene medios para localizarnos.
Ya los ha usado con anterioridad. -Se detuvo un instante en
sus recuerdos, apartndose despus-. Si tratamos de
orillarlos, se darn cuenta.
La Primera frunci el ceo y no habl, impotente para
ofrecer una alternativa en ese momento. Linden apoy su
espalda contra la roca, oprimiendo su espanto contra la dura
piedra.

- Podramos retroceder -dijo-. Volver por donde hemos


venido. -Covenant hizo ademn de protestar, pero ella le
detuvo-. Hasta maana. Cuando lleguen las lluvias.
Entonces yo no me preocupara. Tendrn problemas para
encontrarnos en la lluvia. -Estaba segura de aquello. Saba
por experiencia que los torrentes del Sol Ban eran tan
eficaces como un muro-. En cuanto empiece a caer agua
podremos seguir el curso del ro y pasar entre ellos.
Covenant frunci el ceo. Sus mandbulas masticaban su
amargura. Tras un momento, pregunt:
- Podrs hacerlo? Esos ur-viles no parecen dispuestos
a descansar por la noche. Tendremos que ir con cuidado
hasta el amanecer. Y entonces estar exactamente frente a
ellos, para que no tengan tiempo de reaccionar cuando
intentemos pasar. -Tratando de no parecer desconsiderado
con ella, se forz a decir-: Y a ti te cuesta trabajo incluso
mantenerte en pie.
Ella le mir ultrajada e iba a protestar: Qu otra opcin
tenemos? Har lo que tenga que hacer. Pero capt
vagamente que algo oscuro se mova. Volvi la cabeza justo
a tiempo de ver a Vain descendiendo por la pendiente para
encontrarse con los ur-viles.
Covenant lo llam por su nombre. Encorvado intent
lanzarse tras l, pero la Primera le oblig a retroceder. Sunder
se acerc al borde del risco para ver lo que suceda, dejando
a Hollian con una tensa concentracin en el rostro.

Linden los ignor a todos. Por vez primera, senta


irradiar una emocin de la impenetrable figura de Vain. La
clera.
La horda reaccion como si pudiera oler su presencia
incluso a tan gran distancia. Quiz