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ASOCIACIONISMO

Hiptesis o teora psicolgica sostenida principalmente por algunos pensadores


ingleses, especialmente empiristas, que trataban de explicar todos los fenmenos
psquicos por la asociacin de ideas.

Hiptesis o teora psicolgica sostenida principalmente por algunos


pensadores ingleses, especialmente empiristas, que trataban de explicar
todos los fenmenos psquicos por la asociacin de ideas. La teora
asociacionista parte de que relacionamos ciertas cosas en la memoria, en el
pensamiento y en toda la vida mental, simplemente porque en nuestra
experiencia original de las mismas se presentan vinculadas; y puesto que
nuestros primeros encuentros con las cosas tienen lugar a travs de los
sentidos, los asociacionistas sostienen que toda la complejidad de la vida
mental puede reducirse a las impresiones sensoriales, es decir, a los
componentes elementales de la conciencia en su vinculacin con la
experiencia.
El defecto fundamental de las teoras psicolgicas asociacionistas est
precisamente en esto, en no captar las diferencias a veces fundamentales
entre diversos hechos psicolgicos, reduciendo todos prcticamente a
simples asociaciones de sensaciones. El empirismo asociacionista desconoce
o explica mal, por ejemplo, la diferente naturaleza de las ideas o conceptos
del entendimiento respecto a las sensaciones o percepciones de los sentidos,
y por tanto la diferencia esencial entre conocimiento sensitivo e intelectual;
no interpreta bien la relacin entre los datos sensibles e imgenes, que
adquieren los sentidos, y las ideas o conocimientos que adquiere la
inteligencia o entendimiento. Las ideas vendran a ser simples impresiones o
imgenes sensibles transformadas o asociadas; algunos intentaron
explicaciones parecidas con los sentimientos y hasta con los actos de la
voluntad... Este sensismo, en cuanto trata de establecer cierta analoga
entre los elementos psquicos ms simples y los tomos que se combinan
en los cuerpos, fue llamado tambin atomismo psicolgico. Sin embargo,
los asociacionistas contribuyeron a fijar la atencin en puntos de las
relaciones entre los diversos sentidos, y a estudiar algunos fenmenos de
asociacin psicolgica.
A mediados del siglo XVIII el asociacionismo constitua para muchos autores
el ncleo central en la interpretacin de los problemas psicolgicos, siendo
definido como sistema por D. Hartley (1705-57). La diferencia entre su
teora y la de sus predecesores radica no tanto en los principios enunciados
como en la claridad con que capt la necesidad de una base completamente
fisiolgica para explicar la asociacin (en realidad slo las asociaciones
sensoriales). Th. Hobbes (1588-1679) no logr elaborar su teora de forma

consecuente; ni l ni sus sucesores inmediatos advirtieron la posibilidad de


alcanzar una formulacin ms adecuada de los distintos tipos de asociacin;
slo en la obra de Th. Brown (1778-1820) se afront de lleno esta cuestin,
reducindose el problema de la sucesin mental a un nmero considerable
de leyes especficas de asociacin, teniendo en cuenta la competencia entre
experiencias diversas. Hobbes tuvo en cuenta la diferencia entre la
asociacin libre e incontrolada y el pensamiento dirigido o deliberado. La
contribucin ms importante de J. Locke (1632-1704) a la Psicologa reside
en que hizo explcitas las posibilidades de una teora de la asociacin, que
deba empezar con los datos de la experiencia y elaborar las leyes que rigen
las interrelaciones y sucesiones de unas experiencias con otras; el germen
del asociacionismo ya era evidente en la obra de Hobbes, la cual, a su vez,
tiene antecedentes en Aristteles. La exposicin de Locke de las
consecuencias del empirismo y su afirmacin de la posibilidad, mediante el
anlisis, de comprender el origen y organizacin de las ideas, dot al
enfoque emprico de una atractiva e incitante cualidad que contribuy en
gran medida a acrecentar su fortaleza e influjo.
G. Berkeley (1685-1753) utiliz el concepto de cualidades sensoriales
componentes y se convirti en uno de los fundadores de la teora de la
asociacin. El asociacionismo se transforma, en manos de D. Hume (171176), en un medio de disecar y describir la experiencia prescindiendo de todo
agente unificador, ya fuera de naturaleza fsica o mental. Mientras el
asociacionismo escinde la mente en partculas sensoriales, I. Kant (17241805) insiste en la unidad del acto de la percepcin, y la frenologa (Gall) la
divide en unidades funcionales o de rasgos. Esto ataca el corazn mismo del
asociacionismo. Con J. Herbart (1776-1841) nos encontramos ante un
estructuralismo combinado con una doctrina concerniente a las leyes de la
asociacin, que es todo cuanto se necesita para tener una nueva escuela de
Psicologa asociacionista, sistema en el que las ideas son fuerzas activas. Es
de destacar la obra de Th. Brown, cuyo sistema psicolgico es un sabio y
maduro desarrollo de la teora asociacionista. Utilizando el trmino
sugestin ms que el de asociacin, procur dar un tratamiento
emprico al problema de las conexiones mentales a un principio bsico que
denomin coexistencia, pero este principio bsico se manifestaba en tres
formas, dependientes de la semejanza, del contraste y de la proximidad en
el tiempo y en el espacio. Emprendi el anlisis de los mltiples factores que
determinan el curso de la asociacin enunciando sus famosas leyes
secundarias de la misma, segn las cuales la vida mental no es una mera
concatenacin de datos de los sentidos, sino que lo que la caracteriza es la
capacidad de captar relaciones. En sus manos el asociacionismo intent por
primera vez una explicacin especfica de las causas por las cuales
pensamos y actuamos en las formas particulares que nos imponen las
circunstancias particulares, en tanto que la interaccin de las ideas fue
reemplazada por complejos o conjuntos psicolgicos como si se tratara de
individuos en accin. La obra de Brown seal el momento ms importante
de la primera etapa del asociacionismo; su concepcin de la personalidad
como ente unitario contribuy considerablemente a dar al asociacionismo
esa madurez y cautela que le permitieron alcanzar sus ms grandes
conquistas en la obra de H. Spencer (1820-1903) y A. Bain (1818-1903).
Con J. Mill (1773-1836) el asociacionismo alcanz su expresin ms
completa y rigurosa y la reaccin contra este asociacionismo extremo se
hizo evidente en las acotaciones de John Stuart Mill (1806-1873) a la obra

de su padre.

inspir gran parte de los trabajos iniciales de P. Janet (1859-1947), S. Freud y K. Jung; perfil
los primeros trabajos sobre las respuestas condicionadas; sirvi de gua a los laboriosos estudios
sobre el aprendizaje, efectuados por E. Thorndike, H. Ebbinghaus y otros, y fue adquiriendo
solidez hasta reaparecer con una nueva forma, ms sistemtica que nunca. La gran ola del
evolucionismo barri a los asociacionistas, suprimindolos del panorama de la Psicologa durante
algn tiempo, pero al retirarse la ola volvieron a aparecer. La teora de la asociacin ha pasado
por una etapa de enorme depuracin y refinamiento experimental y cuantitativo, pero la
estructura bsica concebida por los asociacionistas primitivos an perdura.