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J. M.

WALKER, Antiguas civilizaciones de Mesopotamia, Madrid, Edimat


Libros, 2002, pp. 236-237 y 247-250.

LOS FENICIOS: LENGUA Y COMERCIO

Aunque escasamente favorecida por la naturaleza del suelo, la actividad


agrcola y ganadera era notable e inicialmente, mal que bien, aseguraba
la alimentacin y el suministro de lana. Con el paso del tiempo, sin
embargo, surgieron dificultades para seguir manteniendo a una
poblacin en constante crecimiento, y se vieron precisados a importar
cereales y ganado, que pagaban con sus productos industriales y
artesanos.
Aqu (en Fenicia) hay multitud de encinas, pinos, cipreses y, sobre todo,
cedros. [Este] soberbio rbol, [les permiti construir] sus primeras
viviendas; con l decoraron sus palacios. Su preciosa madera,
inalterable al contacto con la sal marina, despert su ingenio. De su
tejido vegetal sali la materia prima para esas naves que, cruzando de
Oriente a Occidente el Mediterrneo y perdindose en el insondable
misterio del ocano Atlntico, llevaron con sus mercaderas y sus
negocios la civilizacin y la cultura al mundo antiguo, en su mayor parte
brbaro (Cf. Romano Marn: 1985, 24-25).
El nacimiento de la Fenicia clsica se produce a partir del siglo XII a.C.,
tras el arrasamiento de Grecia y de la franja costera de Asia por obra de
brbaros y de los Pueblos del Mar, y de la desmembracin del imperio
y del Estado hitita1 a manos de los mismos o de otros agentes (Antonio
Blanco et alii: 6)
En esta poca se produce una autntica revolucin en la forma y modo
de propulsin de las embarcaciones, y si bien resulta difcil saber
1 Los hititas fueron un pueblo de origen indoeuropeo que llega a Asia Menor,
especficamente a la zona de Anatolia, entre la segunda mitad del III milenio e
inicios del II milenio a.C. Cf. GONZLES SALAZAR, Juan Manuel, El Imperio
Hitita. Caractersticas esenciales y cauces de desarrollo de una organizacin
imperial hegemnica del Oriente Prximo (II milenio a.C.), en lnea,
http://revistas.ucm.es/ghi/02130181/articulos/GERI0303120011A.PDF>,
consultado el 29-12-2010.

cuntas innovaciones se deben a estos insignes navegantes, s es


posible afirmar que una buena parte de las mismas les pueden ser
atribuidas con toda justicia, y sobre ellas nos extenderemos en el
correspondiente captulo.
Inicialmente, no haba grandes diferencias entre las naves
mercantes y de guerra; de hecho, casi eran la misma cosa.
Posteriormente, las necesidades blicas, por una parte, y las
comerciales, por otra, produjeron diferentes tipos de
embarcaciones, en las que se utilizaban de forma indistinta la
vela y el remo; pero en un mar como el Mediterrneo, cuyos
vientos no son muy fiables, la primera acab perdiendo
importancia, en beneficio del segundo. En general, los
cargueros, aunque se parecan a las naves de guerra, carecan de
armamento y su manga era algo mayor de lo normal, lo que permita un
aumento de espacio y de capacidad de carga. Por su forma ms
redondeada que la de sus propios mercantes, los griegos los apodaban
gauls (o baera). En sus proas solan colocar, unas veces,
mascarones en forma de cabeza de caballo, y otras, efigies de dioses,
con fines propiciatorios, a los que Herodoto llamaba pataiko.
Hasta la hegemona de Tiro la expansin fenicia no haba ido ms all
del Mediterrneo oriental: Egipto, Chipre, Asia Menor y las costas del
Egeo. Bajo Tiro, sin embargo, los barcos fenicios llegaron a todo el
Mediterrneo occidental y atravesando las Columnas de Hrcules
remontaron las costas europeas del Atlntico, hasta puntos difciles de
precisar, pero que bien pudieron llegar hasta las costas inglesas y el mar
Bltico.
Tambin en las costas africanas, ms all de Gibraltar,
establecieron colonias. En Chipre disponan de factora en
Kitin, Idalin y Pafos, entre otras; tambin comerciaron con
Cilicia, Rodas y Creta. En Egipto, sin duda por la antigedad e
importancia de sus relaciones, llegaron a disponer de
instalaciones y muelles en sus principales puertos y barrios
comerciales enteros en algunas ciudades; igualmente se
extendieron a Sicilia (Palermo), Malta y Pantelaria, y en la costa
norteafricana establecieron colonias en las Sirtes (Leptis), en
Tnez: Hadrumentum, Utica (la ms antigua de la zona), Hippo
(Bizerta). Adems, mantuvieron relaciones comerciales con los

etruscos y con Cerdea, y tambin con Ebussus (Ibiza), con


Tingis (Tnger) y Lixos, en las costas africanas del Atlntico.
Con todo aaden Ballesteros y Alborg-, sus ms importantes
colonias del Mediterrneo occidental estuvieron en Espaa, que
recibi de los fenicios, a travs de sus amplias transacciones,
importantes influencias culturales (Ballesteros y Alborg: 1973,
(I), 10). En pos de los metales de la Pennsula Ibrica, fundaron
colonias en Tarsis, regin de Andaluca, donde abundaba el
cobre. Su principal y ms antigua colonia fue Gadir (Cdiz), que
no tard en adquirir una importancia extraordinaria de gran
ciudad. Fundaron, adems, entre otras, Malaca (Mlaga), Abdera
(Adra) y Sexi (Almucar).
En su bsqueda del estao, llegaron hasta las islas Casitrides, que
diversos autores sitan en Galicia, la Bretaa francesa o el sur de
Inglaterra. Alcanzaron tambin el golfo de Guinea. A lo largo del mar
Rojo comerciaron con Saba (sur de Arabia) y Ofir (probablemente en la
costa de Etiopa). Y si no directamente, s mediante caravanas
procedentes de Oriente, trajeron al Mediterrneo diversos productos y
animales de la India.
Su funcin era la de proveer servicios y bienes a sus poderosos vecinos
y, dado su carcter marino y su idnea situacin estratgica, pudieron
actuar como intermediarios y organizar sistemas de intercambio
regionales de los que supieron obtener ventajas considerables afirma
Gmez Espelosn. La creciente demanda de sus poderosos clientes les
forz a buscar nuevas fuentes de aprovisionamiento en materias primas,
con el ensanchamiento consiguiente de horizontes que ello supuso para
el mundo de entonces, al integrar aquellos lejanos y desconocidos
territorios, al menos sus zonas costeras, al orbe conocido (Gmez
Espelosn: 1985, 10).
Hazaa marinera sobresaliente fue la primera circunnavegacin
de la costa africana de que se tiene noticia, llevada a cabo por
navegantes fenicios, contratados por el faran Nekao II (XXVI
Dinasta, siglo VI a.C.). Fue un largo periplo, que dur tres aos:
las naves partieron de un puerto del mar Rojo, bordearon la costa y
regresaron, con el anuncio de que el mar baaba todo el permetro
africano, salvo la franja de tierra que una el continente negro con Asia,
por el estrecho de Gibraltar. Tal proeza no sera imitada por los europeos

hasta fines del siglo XV, cuando los portugueses consiguieron, no sin
dificultades, doblar el cabo de Buena Esperanza.
Antes que los griegos, los fenicios fueron sin duda- los
primeros traficantes bien organizados, que fueron tejiendo toda
una red de factoras comerciales y colonias a lo largo de la
cuenca mediterrnea y se adentraron, ms all de sus lmites,
en las temidas aguas del Atlntico. En su bsqueda de recursos
y materias primas para desorientar a la competencia- se vieron
precisados a guardar absoluto secreto respecto a sus rutas
martimas, propalando rumores tan espeluznantes como
injustificados, unas veces, y recurriendo a la violencia, las otras,
especialmente a partir del siglo VIII a. C. en que su
preponderancia fue desafiada por los griegos, sus ms
peligrosos rivales en el Mediterrneo.
En el 814 a.C. fundaron en el norte de frica la ciudad de Cartago,
origen de un dilatado imperio colonial en el Mediterrneo central y
occidental, cuyos intereses acabaran chocando con los de Roma y
provocaran tres confrontaciones, las Guerras Pnicas (o Fenicias)
(246/146 a.C.)

Y LA ECONOMA IMPULS LA LENGUA


Debido a la estructura econmica de los fenicios, su breve alfabeto se
convirti en indispensable instrumento de trabajo en su actividad
comercial, por su facilidad de aprendizaje y utilizacin, puesto que
cualquier escritura medianamente complicada, que requiriese ms
tiempo del preciso para su dominio, constitua la anttesis del espritu
fenicio. Adems, un alfabeto, fcil de ser comprendido, les permita,
incluso, hacer publicidad en las muestras con que obsequiaban a sus
posibles clientes. En un diminuto vaso de cristal, sin adornos,
procedente de Sidn, apareca la siguiente consigna publicitaria:
Fabricado por Jasn; su comprador acurdese de l.
Cabe suponer que, en algunos pases donde los fenicios establecieron
sus factoras, se vieron precisados a emplear determinados elementos
locales, como agentes o burcratas, tras iniciarles en la lectura, la
escritura y el clculo, lo que propici que los griegos , especialmente,
recibiesen y adoptasen esta escritura.

El abecedario fenicio tena veintids signos consonnticos que, en


trminos generales, se correspondan con las veintids primeras letras
del alfabeto griego. Se ignora, sin embargo, en qu centro fenicio
aprendieron los griegos este alfabeto. La falta de consistencia en la
direccin en que los griegos escriban confiere a la escritura griega
primitiva una gran variedad de formas, pero unas inscripciones arcaicas
de Tera y Rodas, por ejemplo, poseen formas bastante parecidas a las
del sarcfago de Ahiram (o Hiram). La poca en que los griegos
empezaron a escribir alfabticamente fue tal vez a principios del siglo
XIII a. C. Hacia fines de este siglo, algunos vasos griegos con
inscripciones y con adornos geomtricos transmitieron a Italia formas
alfabticas (El despertar de la civilizacin: 1963, 1960).
Lo principal de la invencin de aquel alfabeto por encima de cualquier
otro sistema empleado hasta entonces- era la facilidad de ser aprendido,
como hemos indicado, por lo que ya no era patrimonio de determinadas
clases sociales minoritarias, los escribas o el clero, por ejemplo,
pudiendo estar al alcance de cualquiera. La gran cantidad de grafitos
que aparecen en los cacharros de la cermica fenicia permite creer que
una gran parte de la poblacin como ocurra entre judos y arameossaba leer y escribir, aunque no lo hicieran correctamente.
El alfabeto y el comercio dieron al Mediterrneo del primer milenio su
primera unidad cultural- afirma Blanco Freijeiro. No borraron con ello, ni
atenuaron siquiera, las diferencias y peculiaridades de sus pueblos; pero
contribuyeron, s, y muy poderosamente, a relacionarlos entre s y a
incorporarlos al mundo civilizado (Blanco Freijeiro, Gonzlez Wagner y
Schubart: 1985, 14).