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Qu son los radicales libres?

Un radical libre es una molcula (orgnica o inorgnica), en general extremadamente


inestable y, por tanto, con gran poder reactivo. Se puede sintetizar en el laboratorio, se puede
formar en la atmsfera por radiacin, y tambin se forma en los organismos vivos (incluido el
cuerpo humano), por el contacto con el oxgeno, y actan alterando las membranas celulares y
atacando el material gentico de las clulas, como el ADN.
Los radicales libres tienen una configuracin electrnica de capas abiertas por lo que llevan al
menos un electrn desparejado que es muy susceptible de crear un enlace con otro tomo o
molcula. Desempean una funcin importante en la combustin, en la polimerizacin, en la
qumica atmosfrica, dentro de las clulas y en otros procesos qumicos.
Las reacciones que afectan a los radicales libres se dividen normalmente en tres
categoras: iniciacin, propagacin y terminacin.
* Reacciones de iniciacin: Son las reacciones que producen un aumento en el nmero de
radicales libres. Pueden afectar a la formacin de radicales libres a partir de especies estables
como en la reaccin 1 o pueden producir reacciones de radicales libres con especies estables
para formar ms radicales libres.
* Reacciones de propagacin: Son reacciones en las que el nmero de radicales libres total es
el mismo que el de partida.
* Reacciones de terminacin: Son las reacciones en las que se produce una disminucin neta
del nmero de radicales libres.
Tpicamente dos radicales libres se combinan para formar una especie qumica ms estable,
ejemplo: 2H H2

Mucho hemos odo hablar ltimamente sobre los antioxidantes y los radicales libres,
pero pocos sabemos realmente qu son los radicales libres. Los radicales libres daan
a nuestro cuerpo causando, en el mejor de los casos, el envejecimiento, y en el peor,
graves enfermedades. Sin embargo, existen diversas formas de protegerse de este
proceso.
Cmo actan los radicales libres?
Para entender un poco el funcionamiento de los radicales libres, me gustara hacer un
pequeo repaso sobre qumica bsica primero: el cuerpo humano est compuesto por

diferentes clulas, que a su vez estn compuestas de diferentes molculas. Esas


molculas constan de tomos que se unen por enlaces qumicos. El tomo tiene
protones -cargados positivamente- y electrones -cargados negativamente- que orbitan
alrededor del tomo. Estos electrones pueden compartirse con otros tomos para
conseguir la mxima estabilidad.
Superado este punto, debemos saber que si se forma un enlace dbil -donde queda
un electrn sin pareja-, se forma el radical libre. Estos radicales libres son muy
inestables, por lo que reaccionan con facilidad para encontrar el electrn necesario
para lograr su estabilidad. Si roban un electrn a otra molcula, esta quedar inestable
y se convertir en un radical libre tambin. De esta forma se realiza una cascada de
radicales libres, hasta que irrumpen con una clula viva.
Los radicales libres se forman en muchos procesos del cuerpo, por ejemplo por el
metabolismo o por el sistema inmune para atacar virus y bacterias. Sin embargo,
existen factores ambientales -contaminacin, cigarrillo, mala alimentacin- que
aumenta la dosis de radicales libres que hay en nuestro cuerpo. El cuerpo maneja los
radicales libres que se producen de forma natural, pero si la produccin de los mismos
es excesiva, se producen daos en el cuerpo.
Enfermedades que pueden producir los radicales libres
Los radicales libres son los encargados del envejecimiento. Personas menos
expuestas al exceso de radicales libres envejecern ms tardamente. Pero adems,
los radicales libres pueden causar enfermedades cardiovasculares aumentando
considerablemente los niveles de colesterol malo, adems de aumentar el riesgo de
cncer, en particular de boca, faringe y esfago. Los radicales libres tambin estn
involucrados en la enfermedad de Parkinson, elAlzheimer, la arterioesclerosis y la
diabetes.
Cmo combatir el exceso de radicales libres?
Son los antioxidantes aquellos que ayudan a frenar el proceso de los radicales libres.
Una buena forma de consumir antioxidantes es mediante la alimentacin. Manteniendo
un consumo adecuado de alimentos con vitaminas como la C y la E y betacarotenos,
ya que se encargan de neutralizar los radicales libres donando uno de sus electrones,
y poniendo fin a la cadena de robos.
Ahora sabemos qu son los radicales libres y los enormes daos que pueden producir
en nuestro cuerpo. Por eso, no solo es importante la alimentacin sino tambin cuidar
el estilo de vida que llevemos.

Mas sobre radicales libres

Aunque no estemos alertas, cada segundo estamos liberando una


batalla interna en nuestros organismos. Es la batalla de los
antioxidantes y los radicales libres.
Los radicales libres son molculas inestables (perdieron un electrn) y
altamente reactivas. Su misin es la de remover el electrn que les
hace falta, de las molculas que estn a su alrededor para obtener su
estabilidad. La molcula atacada (que ahora no tiene un electrn) se
convierte entonces en un radical libre y de esta manera se inicia una
reaccin en cadena que daar muchas clulas y puede ser indefinida
si los antioxidantes no intervienen.
De donde vienen los radicales libres? Los procesos normales del
organismo producen radicales libres como el metabolismo de los
alimentos, la respiracin y el ejercicio.Tambin estamos expuestos a
elementos del medio ambiente que crean radicales libres como la
polucin industrial, tabaco, radiacin, medicamentos, aditivos
qumicos en los alimentos procesados y pesticidas, solo para nombrar
los ms comunes.
No todos los radicales libres son malos. Las clulas del sistema
inmune crean radicales libres para matar bacterias y virus, pero si no
hay un control (ejercido por los antioxidantes), las clulas sanas
pueden ser daadas.
Los radicales libres toman electrones de los lpidos y protenas de la
membrana celular, que al ser daada, no podr cumplir sus funciones
como el intercambio de nutrientes y la limpieza de materiales de
deshecho, haciendo imposible el proceso de regeneracin y
reproduccin celular.
En el interior de la clula, los radicales libres atacan el DNA (material
gentico) que provee la matriz para la replicacin celular, impidiendo
a la clula su reproduccin.
Los radicales libres contribuyen al proceso del envejecimiento cuando
toman el electrn que les hace falta de las clulas del tejido colgeno
de la piel. Como resultado, la piel pierde su elasticidad y luce seca y
arrugada.
Los radicales libres tambin pueden contribuir al crecimiento anormal
de las clulas, al perder stas la capacidad de reconocer las clulas
vecinas. Esa proliferacin sin control se produce en los tumores
benignos o malignos (cncer).
Muchas enfermedades crnicas se han ligado directamente con los
radicales libres, como la enfermedad cardiovascular, Alzheimer'ss,
accidente vascular cerebral, hepatitis, hipertensin, artritis
reumatoide, lupus, diabetes mellitus, enfermedad periodontal, colitis
ulcerativa, aterosclerosis, fallo renal crnico y muchas otras.

Cual es el papel de los antioxidantes? Los antioxidantes son


sustancias que tienen la capacidad de inhibir la oxidacin causada por
los radicales libres (son el batallon que contraresta los daos). Unos
actan a nivel intracelular y otros en la membrana de las clulas,
siempre en conjunto para proteger a los diferentes rganos y
sistemas.
Son clasificados de acuerdo a su trabajo y a su localizacin. Pueden
ser enzimas naturales, antioxidantes obtenidos en la dieta o
antioxidantes frmacolgicos.
En el ambiente intracelular tenemos antioxidantes naturales:
catalasa, glutation peroxidasa y superxido dismutasa. El glutation
contiene selenio y ayuda en la prevencin de la formacin del radical
hidroxilo, tambin regenera la vitamina C, que a su vez regenera la
vitamina E.
En el plasma sanguneo encontramos antioxidantes naturales
(protenas) como la trasferrina, lactoferrina, ceruloplamina y
albmina. Estos antioxidantes naturales estn disminuidos en los
pacientes con diabetes.
Otros antioxidantes encontrados en el plasma sanguneo o suero son
la bilirrubina, cido rico, vitamina C, vitamina E, beta caroteno,
melatonina, flavonoides y estrgenos. Los minerales selenio y zinc
tambin juegan un papel importante en el organismo como
antioxidantes.
Los flavonoides son compuestos polifenlicos encontrados en las
plantas como frutas y vegetales, que son excelentes antioxidantes.
Comnmente se encuentran tambin en el t (principalmente t
verde) y en el vino.
En las frutas que fueron cosechadas hasta su maduracin se
encuentran gran cantidad de flavonoides, carotenoides, licopenes,
zantinas, ndoles y lutenas, todos con una potente accin
antioxidante.
Si tenemos antioxidantes naturales en el cuerpo, porque envejecemos
o tenemos enfermedades crnicas? La produccin de antioxidantes
naturales y los antioxidantes que se obtienen con la alimentacin, no
es suficiente para muchas personas. En algunas condiciones como la
polucin ambiental, el fumado, comida rica en alimentos procesados
y otras, habr una produccin mayor de radicales libres que los que el
cuerpo normalmente puede combatir y sobreviene la enfermedad y el
envejecimiento.
La salud empieza en cada una de nuestras clulas, que estn en un
proceso constante de renovacin, reparacin, reproduccin y
autodestruccin.