Sei sulla pagina 1di 260

CAMERON WEST

PUMNALUL MEDICI

www.virtual-project.eu

Traducere din limba englez


Anca Cristina Ilie

CAMERON WEST The Medici Dagger


RAO International Publishing Company
mai 2009

Nota autorului
Reb, cel care o s v spun aceast poveste, a fost inspirat
de cel care a scris:
Fiecare obstacol necesit efort

Prolog

1491
n afar de Dumnezeu i de brutari, ntreaga Italie dormea
n acea nbuitoare noapte de august, n clipa marii
descoperiri - adic, toat lumea, cu excepia inventatorului,
care se ddu un pas n spate de lng cldura emanat de
cuptorul pentru forjare, uimit, innd n palm pumnalul rece,
practic lipsit de greutate. Lama ascuit luci n lumina
portocalie, iar picuri de sudoare se adunar ca nite broboane
pe firele de pr de pe ncheieturile puternice ale brbatului.
Punnd pumnalul cu vrful n sus ntr-o menghin, omul
ridic un baros i lovi vrful tiului cu toat puterea. Barosul
de fier se frnse n dou ca un pepene copt. Folosindu-i
extraordinara putere a raiunii, omul se chinui s neleag
acest miracol. Era un singur rspuns. Un ingredient
incalculabil fusese adugat la amestecul experimental de
metale.
Ridicndu-i privirea spre cer pe fereastr, geniul
contempl o alt ntrebare, i mai profund: Oare incredibila
lui descoperire va fi folosit n scopuri bune sau rele?
Urmrind solemn cum picturile topite din cuptor alergau spre
cerurile de catifea, omul din Vinci luase o hotrre.
i de atunci, trecur cinci secole.

Cu douzeci de ani n urm

UNU
M-am afundat n canapeaua de piele din biroul spaios al
tatei, sprijinit de o pern ca o bomboan Chiclet mare i fin.
n camer se simea tensiunea. I-am aruncat o privire lui tata,
care zcea prbuit pe scaunul lui, cu coatele sprijinite pe
biroul acoperit cu piele i cu fruntea n mini. Faa i era la
doar civa centimetri de receptorul telefonului - o chestie ca
o cutie, separat de telefon, care suna chiar mai ru dect n
ziua de azi. ntre degetele de la cealalt mn rupsese un
creion i l agita nervos.
Vocea de la cellalt capt al firului era a lui Ensign Hector
Camacho, un reprezentant al Grzii de Coast.
mi pare foarte ru, domnule, a spus Camacho cu o
indiferen caracteristic profesiei.
Tata a tresrit de parc ar fi clcat ntr-o piunez.
Spunei c ar fi putut s cad oriunde pe o raz de peste
50 de kilometri?
Vreau s spun c
Nu putei gsi avionul? Nici nu v nchipuii ce
importan are acest lucru, ce consecine devastatoare
decurg de aici! Pe buza de sus i lucea transpiraia.
ncercai s v linitii, domnule doctor Barnett, a spus
Camacho. tiu ce greu trebuie s v fie s-l pierdei pe
domnul Greer.
Henry! a strigat tata, iar apoi, ca i cum ar fi stat s
cugete mai mult la asta, a adugat: Of, Dumnezeule Henry!
tiam c Henry Greer era pilotul i curierul pe care l
trimisese tata n Frana ca s aduc o pagin din nsemnrile
lui Leonardo da Vinci.
V era rud? a ntrebat Camacho.
Tata i-a ignorat ntrebarea.
Deci nu se poate s recuperai avionul n niciun fel?
S-a scufundat n ape foarte adnci i probabil la vitez
foarte mare, domnule.
Tata a rupt nc o dat creionul galben din mn i a
aruncat nervos cele dou buci pe podea.

Dumnezeule!
M-am foit, gndindu-m c poate ar trebui s plec s m
plimb puin. Dar am rmas pe loc.
tiu, a spus Camacho. mi pare foarte ru.
Tata a rmas mut vreme de un minut, pn s-mi dau eu
seama c plngea. Asta m-a impresionat i am simit i eu la
rndul meu c-mi vine s plng.
Din cutiu, vocea lui Camacho s-a auzit din nou:
Domnule domnule doctor?
M anunai dac apare ceva? a spus tata disperat.
Orice. O bucat de hrtie. O bucic de hrtie.
Desigur, domnule.
Orice fel de document. Orice pe care scrie ceva.
V sunm imediat dac gsim orice, domnule.
Tata a ncercat s se adune.
Mulumesc, Ensign, a zis el. La revedere.
La revedere, domnule, a spus Camacho i a nchis
telefonul.
Tata a rmas cu privirea aintit la telefonul mut. Eu m-am
ridicat i m-am dus n spatele lui, cu pai tcui, camuflai de
covorul maro gros. Cnd am pus mna pe umrul lui, mi-am
dat seama c avea cmaa ud de transpiraie.
Tat? am zis eu ncet.
A ridicat capul i s-a uitat la mine printre lacrimi.
S-a dus, fiule, a optit el. S-a dus.
*
*
*
n nopile de iulie, umiditatea din Georgetown era aa de
mare, nct prea c o perdea de du din plastic fusese
atrnat n faa lunii de pe cer. Uneori, dup ce mama i tata
veneau s m srute de noapte bun i apoi nchideau ua
camerei mele, m ddeam jos din pat i ngenuncheam n faa
geamului meu de la etajul al doilea, l deschideam i-mi
scoteam capul afar n noapte. M uitam c la faa ceoas a
lunii i simeam aerul condiionat suflnd ntr-o parte i aerul
fierbinte i lipicios n cealalt parte, pn cnd ncepeam s
transpir sau m pica un nar.
n seara aceea, m-am ntins pe spate n pat, sprijinit n

coate. Mama s-a aplecat deasupra mea, mbrcat n cmaa


ei de noapte albastr uoar de bumbac, impecabil de curat,
fr machiaj. Am inspirat mirosul spunului ei preferat - caise
de la Caswell Massey - spernd s-mi liniteasc o parte din
ngrijorare. M uitam la ochii mamei n timp ce-mi aranja
perna. Ochii ei au culoarea ghindelor, m gndeam eu.
Linitea pe care o iradiau de obicei lipsea n seara aceea. Iar
cearafurile erau prea strnse pe lng mine. M-am micat s
le mai lrgesc puin cu degetele de la picioare.
Ai schimbat cearafurile azi, nu?
Nimic nu se compar cu nite cearafuri proaspete, nu-i
aa? a zis mama, reuind s-mi arunce un zmbet. Bine, asta
e tot. O s te simi mai bine n ele acum.
N-aveam nicio ans s fac asta. M-am culcat pe spate, iar
mama mi-a tras ptura pn sub brbie.
Urc i tata s m srute nainte de culcare?
A oftat.
Nu prea cred, dragul meu. Nu tiu cnd o s urce el.
Este tii, este foarte suprat.
i-a dus mna la gur. Dac plngea, a fi avut cu
siguran un comar.
Dar a fost un accident, am spus eu. Nu a fost vina lui.
tiu, dar S-a aezat pe marginea patului i mi-a pus o
palm pe piept. Am vrut s-i iau mna, dar braele mele erau
fixate pe lng corp ca ale unei mumii.
Tata se simte rspunztor, a explicat ea. Dac n-ar fi
cumprat nsemnrile pentru muzeu, sau dac s-ar fi dus s le
aduc el nsui, n loc s trimit un curier Este foarte
suprat.
O s se simt mai bine mine? Dar petrecerea de la
muzeu? O s mai facem petrecerea? N-o mai facem, nu-i aa?
Se auzea doar zumzitul uor al aerului condiionat.
Poate c acum n-o s mai gseasc nimeni Pumnalul
Medici, am oftat eu. Ce ar zice Leonardo despre asta?
S-a ntmplat o tragedie astzi. Pentru muli oameni.
A fi putut s fiu de ajutor. A fi putut s fac ceva.
Dragul meu, ai unsprezece ani. N-ai fi putut s faci nimic.
Culc-te acum. Totul o s fie bine.

M-a srutat pe obraz i mi-a atins n treact lobul urechii.


Vise plcute! mi-a optit ea la ureche.
Foarte plcute! am spus eu i am mai inspirat o dat
parfumul ei. Oh, mam
tiu. Lumina de veghe.
S-a oprit la u, a aprins luminia i a stins becul mare din
tavan.
Umbre fericite danseaz a nceput ea.
n lumina de veghe a lui Reb, am murmurat eu,
ncheind astfel micul nostru ritual.
A plecat i i-am auzit paii pe hol, duumeaua trosnind sub
picioarele ei n locuri bine cunoscute.
Totul o s fie bine. O s fie bine. A fi vrut s pot face ceva
- s pilotez eu avionul, poate. Totul o s fie bine. Totul.
Visam nite vreascuri care ardeau ntr-un foc de tabr,
cnd deodat m-au trezit strigtele mamei. M-am ridicat i mam uitat pe geam, surprins de lumina puternic. Focul de
tabr? Un al doilea strigt m-a scos din starea de reverie. Am
simit miros de fum i mi-am dat seama c lumina venea de la
un foc adevrat, care cuprinsese casa noastr din lemn.
Mam! Tat! am strigat eu, iar jos a explodat un geam.
Fumul se strecura pe sub ua camerei mele asemenea unei
fantome care venea s m ia. Am srit din pat; covoraul era
ciudat de fierbinte sub picioarele mele descule. Am alergat la
fereastr i am deschis-o. Flcrile cuprinseser toat casa.
M-am uitat n sus i am vzut indrilele arznd i aruncnd
tciuni aprini, care semnau cu un milion de licurici pe cerul
nopii. Vaierele mainilor de pompieri au acoperit mugetul
incendiului i am auzit-o pe mama strigndu-m de undeva,
din cas.
Mam! am ipat eu, n timp ce m ddeam napoi,
fcndu-mi drum afar pe fereastr, cu picioarele nainte.
M-am agat de pervaz cu o for de fier i m uitam n
camer, ateptnd ceva - nu tiam ce anume. Minile au
nceput s-mi tremure, dar m ineam bine.
Chiar cnd a ajuns prima main de pompieri, gonind pe
aleea noastr ngust, ua de la dormitorul meu s-a deschis
fulgertor i am vzut-o pe mama n prag, nconjurat de

flcri. Privirile ni s-au ntlnit i a strigat:


Reb! Sari!
Avea cmaa de noapte n flcri. Am auzit voci de brbai
care strigau la mine de dedesupt - ecouri ndeprtate. Mama
i-a ridicat braele i a fcut doi pai spre mine, n timp ce
casa s-a cutremurat i acoperiul s-a prbuit zgomotos ca o
mie de oase care se rup, aruncnd-o pe mama n eternitate.
Am ngheat o secund, suspendat ntr-un loc unde
ghearele groazei nu puteau s m ajung. Apoi, tremurnd
tot, mi-am pus picioarele pe pervaz i am simit c o mie de
sgei mi strpung tlpile, am mpins peretele i m-am ntors
pe jumtate, am srit pe geam, ca atunci cnd te arunci n
ap la bazin, i am atins pmntul. Am auzit vaiete cnd am
atins micul petic de iarb de lng ulmul din curb i m-am
rostogolit, lovindu-m de copac.
i apoi am vzut doar negru n faa ochilor.
*
*
*
Nu-mi amintesc numele doctorului care mi-a spus c
prinii mei au murit n incendiu. tiu ns c era un brbat,
pentru c vocea era profund i venea de undeva, de
deasupra unor clui-de-mare aurii care pluteau ntr-un ocean
de un albastru celest.
Poi s te uii la mine, fiule? m-a ntrebat el.
Am scrutat creaturile ciudate, cu coada rsucit, invidios pe
nensufleirea lor.
M uit la dumneavoastr, am rspuns eu fr nicio
intonaie.
Mi-a prins faa n minile reci, a nghiit cu zgomot i apoi a
spus calm, aproape plngnd:
Poi s te uii la mine, fiule?
Mi-am dat seama c se gndea probabil la propriii copii. l
comptimeam pentru c trebuia s fie el cel care mi ddea
vestea. Totui, nu puteam s m uit la el. Pur i simplu, l-am
lsat doar s-mi dea vestea, n timp ce eu m amestecam
printre caii-de-mare. Nici mcar nu era o veste nou.
Sunt fiul nimnui, m gndeam eu.

n prezent

DOI
Am nit prin fereastra de la etajul al treilea al castelului
uria exact n momentul n care ntregul nivel a srit n aer.
Am aterizat pe burt pe acoperiul plin de zpad de la etajul
al doilea, apoi am fcut o coborre n stil Superman pe panta
abrupt de zece metri. A nceput s se trag din pdurea din
apropiere, iar n jurul meu sreau achii de peste tot. Am
reuit s m rsucesc chiar nainte s cad de pe acoperi.
Am alunecat peste margine cu picioarele nainte i m-am
prins cu vrfurile degetelor de burlan. Unul dintre brbaii din
pdure a strigat ceva n rusete. Am auzit dou rpieli de
puti i am simit picturile metalice i pe o parte i pe
cealalt. Partea de jgheab de care m ineam s-a rupt cu
zgomot i am czut de la mai bine de cinci metri nlime,
abia apucnd s ating bucata de burlan rupt. M-am rostogolit
pe terenul rpos i alunecos i m-am dus la vale, ca un
conductor de snow-board pe sania lui. Patru indivizi au srit
pe snow-mobile, le-au zbrnit i au pornit dup mine.
Mi-am scos i eu pistolul din tocul de umr, l-am ndreptat
spre snow-mobilul din dreapta mea, aflat la ceva distan i
am tras de trei ori. oferul i-a dus mna la piept, iar vehiculul
s-a lovit de un copac i a explodat.
n timp ce a doua sanie se apropia, am intrat ntr-un lumini
deschis i prpstios. La vreo cincizeci de metri mai ncolo, un
planor rou cu galben sttea pe marginea unei stnci abrupte.
M-am ndreptat spre planor i m-am ghemuit; mi simeam
coapsele ncordate cnd m pregteam de plonjare. ntr-o
clip, pmntul a disprut, iar planorul a czut n gol;
conductorul snow-mobilului din spatele meu a virat chiar pe
marginea prpastiei.
Mi-am arcuit spatele i mi-am ntins fiecare fibr din brae i
degete spre planorul cu aripi i m-am inut bine de tot de el.
Planorul a plonjat brusc. Cineva cu nite bicepi mai puternici
ar fi putut s-l opreasc, ns m-am aplecat nainte, apoi am
fcut la dreapta i am nceput s ne rsucim. Una, dou, trei,
patru, cinci secunde terifiante au trecut pn cnd am reuit

s-mi gsesc echilibrul pentru trupul meu de aproape


nouzeci de kilograme; m-am agat de mner cu toat
puterea i am tras planorul direct spre lacul albastru i
ngheat.
*
*
*
Vocea directorului de platou s-a auzit n casca din ureche.
Iiiiisuuuuuse, Reb! Ce s-a ntmplat acolo sus?
Mi-am legat hamurile de mnerul planorului. mi tremurau
minile, dar nu de la aerul rece de munte. Era rul de nlime
- tremurturile pe care le am ori de cte ori zbor sau cad. Nu
le fac publice niciodat.
Ai filmat? am spus n microfonul de la rever, n timp ce
simeam fluxul de adrenalin.
Sigur c am filmat! A fost nemaipomenit! Dar ne provoci
atacuri de inim. Cine a zis s te rsuceti? A zis cineva
Marty, nu s-a ntmplat nimic ru, aa este?
Hm, da, aa este.
Atunci te rog, spune doar Mulumesc! i Asta a fost
tot! Nu uita s spui asta!
Bine, bine, a zbierat el. Mulumesc, asta a fost El Toto!
Cu plcere, am zis eu.
Pusesem la cale toat scena. Fusese cea mai tare. tiam c
aa va fi. tiam de cnd am vorbit cu Charlie, pilotul de
planoare, c va fi cu rsuciri. El nu fusese de acord, desigur,
dar i jurasem c o s fie bine.
Gndete-te cine o s se laude cu asta, i-am zis. i, n
fond i la urma urmei, poi oricnd s te opreti i s-i dai
drumul cu parauta.
Charlie nu tia c eu o lsasem pe a mea n main.
Nou camere filmau - o singur dubl. O diminea rodnic
la munc i finalul filmului pentru mine. Mai trziu, aveau s
lipeasc la montaj scenele cu actorul principal, Tom Sloane,
un brbat spilcuit i cool care-i cerea scuze de la un pilot de
planoare: mi cer scuze c am venit neanunat.
ntre timp, Charlie mi fcea semn cu degetul mare n sus,
semn c totul e bine, iar eu am zmbit, mi-am descletat o
mn i m-am tras de lobul urechii, spernd c nu i-a dat

seama c am avut ru de nlime.


Cnd m-am ntors la locul meu, toi se felicitau, i ddeau
palme pe spate, toi le mulumeau tuturor i-i luau la
revedere pn data viitoare. Mi-am fcut rondul repede, apoi
mi-am schimbat costumul de filmare cu un tricou strmt
negru, blugi presplai, geac de piele maro de tanchist i
ghete Beatle.
M pregteam s plec, cnd productorul, o femeie subire
pe nume Rhonda, rocat i cu buze mari, s-a ndreptat spre
mine, nsoit chiar de actorul principal.
Tom era cam de aceeai statur cu mine i semnm foarte
tare - prul nchis la culoare i ciufulit i ochi cprui - de aceea
aveam mereu de lucru ca dublur a lui. ns cea mai mare
calitate a lui, pe lng o dantur perfect, era mncarea de
spanac cu ciuperci a nevestei lui.
Am auzit-o pe Rhonda spunndu-i:
Glumeti? Cu o chestie din asta, putem s te artm pe
tine dormind dou ore i tot face o sut cincizeci de milioane.
i asta numai pe plan intern.
Astzi am czut i am zburat, i tot am avut ru de
nlime. Mi-am bgat minile n buzunare.
Tom mi-a aruncat zmbetul lui preferat.
Isuse, Reb, cum puteam eu s fac asta?
N-aveai ncotro, am rspuns. ncercau s te omoare.
Bun replic, zise Rhonda. Foarte macho. Dar ce-a fost
cu rsucirea aia, Reb? Ai s-o peti ntr-o zi! Tu nu tii ce
nseamn pericol?
Pericol este numele meu de familie, am zis eu,
zmbind forat.
Ea a rs.
Hai s mergem toi s srbtorim.
Nu pot, am rspuns eu, artnd nspre Jaguarul meu XK-E
gri metalizat. Mi-am lsat nite prosoape n maina de splat.
Simeam c m sufoc, trebuia s plec ct mai repede de
acolo.
Tom s-a ntors spre Rhonda.
Prosoape? s-a mirat el. Ce vrea s spun cu asta,
prosoape?

n timp ce ieeam de acolo, am auzit-o pe Rhonda


linitindu-l cu ceva de genul:
Cascadorii tia Nite ciudai ntr-o lume ciudat.
Am tras pe dreapta la prima toalet public de pe
autostrad, am czut n genunchi i am vomitat peste florile
de cmp de pe marginea oselei.
Rhonda aproape c avea dreptate. Doar c n-am s-o
pesc ntr-o bun zi. Am pit-o deja!
*
*
*
Soarele cald de la sfritul dup-amiezii trona deasupra
mrii strlucitoare, n vreme ce eu intram pe aleea ce ducea
spre bungalow-ul meu din Malibu. Am lsat motorul s mai
mearg puin, pentru c nu voiam s aud huruitul lui obosit
dup ce l opream.
Am intrat n cas fr tragere de inim, m-am dezbrcat
repede la piele i mi-am pus pe mine vechii pantaloni scuri
Speedo, un tricou cu o gaur n el i pantofii sport. Trebuia s
ies i s alerg. Nu a fi vrut. Dar trebuia s respir s
transpir.
Uneori, cnd alerg, uit unde sunt, chiar i cine sunt, i devin
un om al junglei cu o pnz prins n jurul taliei i cu
picioarele goale - doar o pat vertical de snge i muchi
care alearg prin iarba nalt i printre copaci, n timp ce
maimuele ip mprejur, iar panterele mi prind mirosul i
saliveaz de poft.
Mintea mi se golete n acea jungl i vd bestia neagr
nainte s m loveasc i o evit sau, n cel mai ru caz, i
aintesc privirea i izbucnesc ntr-un hohot isteric de rs, pn
s-i nfig colii ascuii n gtul meu. Deja tiu ce nseamn
moartea. Am tiut chiar n clipa n care acoperiul casei mi-a
umbrit viaa, clipa n care am dat drumul la pervaz i am srit.
Ultima oar cnd am murit n-am apucat s rd. Aa c acum,
cel mai important este s rd.
Mi-am fcut rondul de aproape apte kilometri de la aleea
din faa casei, printre dealurile din Malibu, pn cnd m-am
oprit transpirat, apoi am intrat i mi-am fcut un du. Am gtit
nite scoici n sos de ghimbir i arpagic proaspt, am desfcut

o sticl de vin, mi-am turnat un pahar i m-am mutat cu


farfuria n living.
Pe fundal se auzea ncet Pastorala lui Beethoven. Privirea
mea a strbtut ncperea, peste rndurile de cri de art
aliniate pe etajere, pn la urmele de pe covor, unde sttuse
pn de curnd un scaun greu, tip Morris. Am ncercat s nu
m uit la locul gol, ns liberul arbitru m prsise de cnd
Emily plecase n urm cu trei sptmni, lund scaunul cu ea.
Nu i-am cerut s plece, ns amndoi tiam c relaia noastr
era sortit eecului. Am venit acas de la o filmare i am
gsit-o fcndu-i bagajele, mprind cele cteva lucruri pe
care le cumpraserm mpreun. Urmele lsate de Emily nu
erau primele. n acel moment, jurasem, nc o dat, c vor fi
ultimele.
Spusese c nu era suprat pe mine, era suprat pe ea
nsi - fiind psihoterapeut - pentru c mereu crezuse c-i
putea face cuibul pe o frunz uscat purtat de vnt. N-am
oprit-o din recitarea litaniei pcatelor mele, cu toate c le mai
auzisem: asumarea riscurilor pn la limita autodistrugerii,
chestiuni legate de durere i de pierdere, lsate nerezolvate,
frica de intimitate, incapacitatea de a-mi asuma angajamente.
i, n timp ce-mi ddea cheia de la u, mi-a spus c trebuia
s vd ce era cu visele mele, apoi a ncheiat cu ceea ce ea
numea obsesia mea cu Ginevra de Benci.
Mi-am cerut scuze de la Emily i vorbeam serios. tiam c
nu sunt potrivit pentru ea - sau pentru oricine altcineva. M-a
mngiat tandru pe obraz, spunnd c i asuma toat
responsabilitatea pentru propriile greeli. Am ascultat atent
zgomotul pantofilor ei pe alee, apoi i-am auzit ua mainii
deschizndu-se i nchizndu-se i motorul pornind i apoi
disprnd n deprtare. Apoi nu am mai auzit nimic altceva
dect sunetul muzicii, pentru mine, sunetul trist de a fi
greeala cuiva.
Am pit pe urmele zimate de pe covor i m-am aezat cu
picioarele ncruciate pe jos ntre ele, ntre o pern de orlon i
o suferin veche. Ochii mi notau n lacrimi. Privirea mi-a
alunecat spre reproducerea portretului fcut de Leonardo
Ginevrei de Benci - draga mea Ginny - singura femeie pe care

am reuit s-o pstrez lng mine.


Ginny am spus eu. Ajut-m!
Am strns ochii, am nceput s-mi masez tmplele care
pulsau, iar lacrimile mi se scurgeau pe lng nri peste buze.
Gustul lor srat m-a ndurerat i mai tare. Gndurile m-au
purtat napoi, cu mult vreme n urm, pe cnd timpul nu
sttuse nc n loc pentru mine, ducndu-m pn la National
Gallery din Washington, acolo unde tata era custodele
Departamentului de art renascentist, iar eu m plimbam
prin Sala Rembrandt, care era mbrcat n lemn de stejar.
Pe lambriul de lux erau atrnate comori incredibile, fiecare
tablou nfind o explozie de emoie, prinznd pentru
eternitate sentimentele intrinseci ale subiectului, salvnd
totul, n afar de pictorul nsui, de prfuirea timpului i de
oasele uitate. Acolo, printre Doamna cu evantai din pene de
stru, Filosoful, Fata cu mtura i portretul iubitei sale soii
Saskia, se afla nsui Rembrandt.
Stteam acolo, eu i prinii mei, la niciun metru de faa
maestrului - faa aceea pstoas, ridat, mai trist dect cea
mai plngtoare salcie - iar tata arta cu degetul diferite pri
ale picturii dense i ne spunea c Rembrandt avea cincizeci i
nou de ani atunci cnd i fcuse autoportretul, Saskia
murise, iar el pierduse favoarea claselor superioare, ajunsese
falit i era disperat. Dar uitai-v la plria lui, spunea tata.
Ct de delicat i moale este, negrul nu este doar negru, este
estur.
Mama m lua atunci de mn, aa cum fcea mereu cnd
stteam n faa autoportretului i un vnt nelinitit vechi de
trei sute de ani sufla printre noi. Eu i mama nu ne puteam
lua ochii de la ochii lui Rembrandt; amndoi tiam c priveam
direct n sufletul lui.
Am ridicat paharul de vin.
n cinstea durerii i pierderii i ruinrii, am spus eu
ctre Rembrandt i ctre mine nsumi, i am but o gur de
vin. i n cinstea ta, am fcut din cap ctre Ginevra de Benci,
amintindu-mi de cte ori am plecat pe furi de lng prinii
mei, cu ghetele mele Beatle bocnind printre turitii adunai
la un loc ca grmezile de icre de homar, ca s o vd pe Ginny

a mea.
Portretul ei, singura pictur a lui Leonardo da Vinci
existent n Statele Unite, a fost cea mai important achiziie
din timpul mandatului de custode al tatlui meu. O
cumprase de la prinul de Liechtenstein n schimbul a cinci
milioane de dolari, la acea vreme cea mai mare sum de bani
pltit vreodat pentru o oper de art. Pentru tata, era
foarte special. Pentru mine, era mai mult dect special; mi
captivase sufletul curios cu mult nainte de a m apropia de
rama aurit, mbrcat n sticl, care o proteja de atingerea
oamenilor. i, cnd n cele din urm am ajuns la ea, Ginny a
devenit singurul meu confident.
mi asculta rbdtoare lista dorinelor de Crciun, fr smi provoace niciodat nici cea mai mic mustrare de
contiin. M-a ntmpinat cnd am cobort din autobuz,
imediat dup ce am terminat clasa a treia. i am gsit-o acolo
n fiecare zi dup aceea, ori de cte ori veneam s m
ntlnesc cu tata. Eu i Ginny stteam mpreun pn cnd
tata termina lucrul, tot muzeul era al nostru. Era un spectacol
s ne vezi.
Leonardo a pictat portretul Ginevrei cam prin 1474, cnd ea
avea deja douzeci i ase de ani. Tata mi-a povestit c ea se
autonumea tigroaic de munte, dei pictura lui Leonardo o
fcea s par la fel de fin i trist ca ultima petal a unui
trandafir solitar.
M ntrebam despre ce vorbiser ei acolo, lng ienupr.
Leonardo probabil c i pictase minile - mini poate chiar mai
frumoase dect ale Mona Lisei - i m nfuriam cnd m
gndeam c cineva tiase partea de jos a picturii de ulei pe
lemn. Nimeni nu avea dreptul s comit o asemenea
nedreptate fa de Ginny - sau fa de Leonardo. Nimeni!
Mi s-au rcit scoicile. Am luat una cu furculia, dar apoi am
lsat furculia jos - nu-mi mai era foame. Am sorbit restul
vinului i o pictur mi s-a prelins n jos pe barb i pe bluz.
Am auzit telefonul sunnd. Am lsat farfuria i paharul jos i
am rspuns.
O voce hrit a optit:
Rollo Ebehart Barnett?

M-am gndit de ndat la editorul de la Publishers Clearing


House - care avea laringit.
Suntei fiul domnului doctor Rollo Barnett, care a fost
custode la National Gallery?
Da
Am auzit apoi o tuse hrit i omul i-a dres vocea.
L-am cunoscut pe tatl dumneavoastr.
Cine e la telefon?
Trebuie s v spun cteva lucruri. Lucruri importante.
Despre ce este vorba?
V ateapt un bilet la ghieul American Airlines de la
LAX1.
Un bilet? Domnule, uitai ce e, mai bine mi spunei
despre ce este vorba.
E vorba despre incendiu, spuse el.
Am simit n gur gust de fiere amar. Am auzit ecoul
ipetelor mamei stinse cu peste douzeci de ani n urm.
Ce-i cu incendiul? am reuit s ngaim pn la urm.
La ghieu, a scrnit el, pe numele Rollo Barnett. Este un
bilet valabil n orice zi, dar ai face bine s vii mine la prima
or. Apoi convorbirea s-a ntrerupt.
Am rmas o clip cu receptorul la ureche, cu privirea n gol,
spre curtea din spatele casei i m-am nfiorat.
O veveri s-a repezit n sus pe un copac. Am urmrit-o cu
privirea. Veveri, copac, ntuneric, stele. Unde e luna? Uiteo! Am mijit ochii i m-am uitat spre ea pn cnd am vzut
faa cunoscut. Aerul care mi umplea plmnii nu putea s
rcoreasc tciunii aprini care mi ncinseser mintea. Mi-am
dat seama c stteam cu receptorul la ureche i l-am trntit.
Am gsit numrul de la American Airlines i am dat telefon.
O vnztoare pe nume Kayla mi-a confirmat c exista un bilet
dus-ntors pentru orice dat voiam, la clasa nti, de la L.A. La
Denver, pe numele meu.
Scrie cine l-a cumprat? am ntrebat eu.
1 Los Angeles International Airport - Aeroportul Internaional din Los
Angeles (n.tr.)

Un anume domn Harvey Grant, a rspuns ea.


Harvey Grant? am mormit eu. Cine dracu este Harvey
Grant?
Poftii?
mi cer scuze. Vorbeam singur.
Dorii s facei o rezervare?
Mi-am trecut degetele prin pr; am simit o furnictur
rspndindu-se n jos spre gt i umeri.
Domnule?
Hm, nu prea m dau n vnt dup zborul cu avionul, astai tot.
Ca s fiu cinstit, nici eu. Pot s v ajut cu o rezervare?
Pi, Kayla, am rspuns eu ncet, cred c da. Cnd este
primul zbor mine-diminea?
*
*
*
A doua zi dimineaa la opt cincizeci, maina mea se afla
deja n zona de parcare pe termen scurt, iar eu eram n
terminal, cu biletul vrt n buzunarul din spate al blugilor i
cu un plic de American Airlines n mn.
Stteam rezemat de un stand de ziare cu un acoperi cu
dungi roii i albe i am deschis plicul. mi tremura mna puin
- deja ru de nlime? nuntru nu era niciun bilet, doar dou
faxuri: instruciuni cum s ajung la o adres din Denver i
copia unui articol din ziua precedent din ziarul Denver Post.
Articolul spunea:
Veneia, Italia. Printr-o groaznic tragedie, Fausto
Arezzione, proprietarul unui anticariat, a murit astzi ntrun incendiu care i-a distrus magazinul i tot ce era n el.
Se pare c n anticariat se afla i o pagin inestimabil
din nsemnrile lui Leonardo da Vinci. La nceputul
acestei sptmni, Arezzione a dat un telefon la Gallerie
dellAccademia, un reputat muzeu i coal de art,
pentru a raporta descoperirea unei foi care cuprindea i
un desen a ceea ce Leonardo descria ca fiind Cercurile
Adevrului, la care s-a referit n mai multe dintre
nsemnrile sale ca fiind cheia ctre locaia unde se afl
legendarul Pumnal Medici.

Misterul a nvluit Pumnalul Medici nc din 1491, cnd


Lorenzo de Medici l-a nsrcinat pe Leonardo s produc
acest obiect n memoria morii fratelui su mai mic,
Giuliano, care fusese rnit mortal de dumanii familiei de
Medici, ntr-o ncercare de a ndeprta familia de la
puterea Florenei. Leonardo n-a predat niciodat
pumnalul. Legenda care l nconjoar a nceput odat cu
descoperirea, n 1608, a unui manuscris numit Codex
Arundel, n care Leonardo a scris urmtoarele cuvinte,
urmate de desenul unui pumnal magnific:

Prin zgomotul aeroportului aglomerat, rzbtea pn la


mine vocea tatei, care mi spunea cuvintele lui Leonardo cuvinte pe care le-am memorat alturi de tata, cot lng cot,
pe podeaua din sufragerie, mneca de la cmaa lui de
bumbac de Oxford atingnd bluza pijamalei mele de flanel.
S-a ntmplat ceva ce nu pot explica. n timp ce
fabricam pumnalul pentru il Magnifico, am dat de un
amestec de metale care, odat format, devine aproape la
fel de uor ca aerul. Dac a ncerca, n-a mai putea s
reduc metalele la forma lor lichid, iar produsul final nu
poate fi deformat sau rupt n niciun fel. Iar aceast lam
are o muchie mai ascuit dect s-a vzut vreodat.
Lumea nu este pregtit s primeasc un material care
poate fi transformat n arme indestructibile ale morii.
Nimic bun n-ar putea s ias din asta. Rzboiul este o
nebunie slbatic. ns eu m uit dincolo de noi, ctre un
viitor glorios, n care tiina este conductorul
binefctor, n care omul, fr s fie mnat de intenii
malefice, ar putea s utilizeze aceast descoperire
extraordinar pentru cele mai nobile scopuri. Aa c am
s pstrez pumnalul pentru acel om al viitorului. Iar
Cercurile Adevrului l vor conduce pe acest om la el.

Cercurile Adevrului, am repetat eu cu voce tare. Omul


din Vinci, care cumpra psri n colivii doar ca s le
elibereze, descoperise un aliaj indestructibil i simise c era
responsabilitatea lui s-l pstreze secret pentru un om al
viitorului. Ascunsese Pumnalul Medici undeva, cu aproape
cinci sute de ani n urm, i lsase secretul despre locul unde

se afla acesta ntr-un fel de mesaj criptic pe care l numea


Cercurile Adevrului.
Am aruncat o privire la restul paragrafului din articol, dei
bnuiam deja ce ar putea scrie.
n 1980, o alt pagin, descoperit n Amboise, Frana,
pagin despre care se credea c ar conine Cercurile
Adevrului, a fost distrus n mod tragic atunci cnd
avionul particular care o aducea la National Gallery of Art
din Washington s-a prbuit n Oceanul Atlantic,
ucigndu-l i pe curierul care pilota singur avionul. De la
acel incident, toate speranele de a descoperi legendarul
pumnal au fost pierdute pn la descoperirea recent,
despre care experii cred c ar fi coninut un duplicat al
Cercurilor. Un purttor de cuvnt de la Gallerie
dellAccademia a declarat c nsemnrile fuseser vzute
de o persoan din conducere, ns nu a fost fcut nicio
fotocopie. Se pare c nsemnrile s-au pierdut n flcrile
incendiului.

Am verificat plicul. Nu mai era nimic altceva. Am mpturit


instruciunile i articolul, le-am bgat n buzunarul de la spate
al blugilor i mi-am cumprat o pung mic de caju prjit.
Punga era n rou i alb, ca acoperiul tonetei. M-am ndreptat
spre o poart goal, m-am aezat i am aruncat cteva alune
srate n gur, frmindu-le i transformndu-le n past,
pn cnd au nceput s m doar flcile.
Leonardo. Tata. Cercurile Adevrului. Pumnalul Medici.
Cine era Harvey Grant?

TREI
Trei ore i cincizeci de minute mai trziu, am parcat
Mustangul decapotabil nchiriat sub arcada de la intrarea unei
pensiuni frumoase, de la nceputul secolului XX, dintr-un
cartier linitit, aproape de Cherry Creek Lake. Pe o firm
gravat n lemn i pictat era scris: THE WILLOWS - UN LOC
PANIC.
Trei trepte mari de crmid duceau la o u masiv, cu
vreo zece plante nflorite n ghivece ceramice vopsite, ca nite
santinele strjuind de o parte i de alta. Am apsat pe soneria
de lng ua dubl de stejar. Cteva clipe mai trziu, a aprut
o femeie de vrst mijlocie, cu faa pistruiat i ochelari
cocoai pe nasul ascuit. Era mbrcat cu o uniform alb de
asistent i pantofi de cauciuc. Pe piept, n partea stng,
avea un ecuson pe care scria PEGGY.
Bun, a zis ea. V pot ajuta?
Bun, Peggy. Caut un nu tiu, un pacient?
Oamenii nu sunt pacieni aici, a spus ea politicoas. Aici
este un cmin. Domnule
Reb Barnett, am spus eu.
Oamenii vin aici ca s-i sfreasc viaa ntr-o
atmosfer linitit, domnule Barnett.
l caut pe Harvey Grant. Este aici?
Domnul Grant. Da. Este aici.
Cine este? am ntrebat eu. Ce tii despre el?
Peggy i-a acoperit nasul i gura i a strnutat. i-a cerut
scuze. nainte s rspund, s-a dus n spatele biroului i s-a
ntors cu un erveel Kleenex la nas.
Alergiile. Mi se ntmpl n fiecare an.
Am intrat i am nchis ua n urma mea. Era un hol mare i
rcoros, care probabil c arta i mai auster la nceputul
secolului, cnd oameni bogai cu haine nchise la culoare i
traversau podeaua. Am repetat ntrebarea despre Harvey
Grant.
Peggy i-a mai masat o dat nasul.
Nu am voie s dau informaii despre oaspeii notri, a

spus ea. mi pare ru. Este mpotriva regulamentului. V voi


conduce la dumnealui n camer.
Am urmat-o pe Peggy n sus, pe o scar de lemn acoperit
cu un covor gri gros i o balustrad bogat sculptat. La
captul unui hol lung, s-a oprit n faa unei camere cu ua
parial deschis, a ciocnit i a intrat. Pantofii ei de cauciuc
lipiau pe podeaua de lemn, pn cnd a ajuns la covorul
oriental. Preau nou-noui. Am intrat i eu dup ea.
Perdelele erau trase, iar camera foarte slab luminat.
Cteva flori proaspt tiate se aflau pe o mas lng un
btrn care sttea ntins pe un pat dublu, ntr-un col.
Era aproape chel, cu excepia unor smocuri de pr argintiu;
o piele palid i acoperea oasele fragile ale feei i ale
umerilor, ca membrana aripilor de liliac. Avea ochii nchii i
nemicai. Am crezut c era mort pn cnd i s-a micat
pieptul i a scos un uierat pe gur.
Domnule Grant? a zis Peggy, atingndu-l uurel pe umr.
Harvey? Pleoapele muribundului s-au ridicat ca uile cu
balamalele ruginite ale garajului, iar el s-a uitat la ea cu o
privire lptoas. Ea a adugat: Vizitatorul dumitale e aici.
Harvey Grant a ntors capul ncetior pn cnd privirea lui
a ntlnit-o pe a mea.
Te rog s pleci acum, domnioar, a rostit el.
Femeia s-a retras fr s se uite la mine, dar am fost
recunosctor pentru dra de parfum pe care a lsat-o n urma
ei. M-am apropiat de brbat.
Sunt Henry Greer, a zis el. Curierul.
Am scuturat din cap de parc mi-ar fi intrat o musc n
ureche, apoi am nghiit n sec. Gtul mi se uscase i nu era
destul aer n camer.
i aminteti, a zis el.
Dar avionul dumitale s-a prbuit. Ai fost
Greer a inspirat adnc, ca pentru a-i aduna energia. Apoi a
ridicat o mn fr pr de sub ptur i i-a aezat-o pe piept.
O cicatrice adnc i brzda braul n diagonal. A ntins un
deget cu unghia lung spre un scaun, fcndu-mi semn s m
aez.
Te rog s stai jos. Am s-i spun cteva lucruri.

Am cutat cu mna n spatele meu, am simit scaunul i mam aezat. Greer s-a uitat la mine aproape un minut fr s
spun nimic.
Am nceput s m agit.
Atept.
Ai auzit vreodat numele Werner Krell?
Miliardar german. Productor de arme.
Dar Nolo Tecci?
Nu. Ai murit, Greer! Eram acolo cnd tata a primit
telefonul de la Garda de Coast.
Tecci lucra pentru Krell, a zis Greer. Mai lucreaz nc.
Am tras puin draperia. O fie de lumin lat de vreo treizeci
de centimetri s-a reflectat peste pat. Greer a gemut. Pielea i
era aproape prfuit n lumin. Am lsat draperia s cad i
aceasta s-a aranjat la loc n dreptul geamului.
n ziua n care tatl tu m-a trimis s aduc nsemnrile lui
Leonardo din Frana, m-a contactat Tecci, a zis Greer. Krell
voia acele nsemnri, era obsedat de ani de zile de ele. Era
convins c Pumnalul se afla undeva, aa cum credea i tatl
tu. Tecci mi-a oferit o sum mare de bani n schimbul
nsemnrilor. Foarte muli bani. A fost mutarea mea, putiule.
Am luat banii i am nscenat accidentul.
Ai nscenat accidentul?
Mintea mi-a zburat napoi, pn la tata, care primea la
telefon vetile. A fost prima oar cnd l-am vzut plngnd. i
ultima oar.
M-am ntlnit cu ei ntr-un tren, a continuat Greer,
umezindu-i buzele uscate cu limba. Stteam pe culoarul
vagonului i-l ateptam pe Krell, dar n-a venit. n schimb, a
venit Nolo Tecci. Brunet, tuns precum Cezar. Cu o cobr
tatuat n jurul gtului. Avea valiza cu banii. Traversam un pod
- un pod nalt n Alpi - prin trectoarea St. Roddard. Eram
agitat. Ceva nu mi se prea n regul. i nu era. Tecci a scos
un cuit i asta a fost; am tiut c mi s-a nfundat. L-am
scuipat n fa i am apucat valiza. Greer a ridicat braul puin
i apoi l-a lsat jos. M-a lovit, chiar prin arter. L-am lovit i eu
cu piciorul, am pus un picior sus, peste balustrad, i am
srit. aizeci de metri pn n ru. Mi-am rupt picioarele.

Am observat atunci ceea ce trebuie s fi fost o nclceal


pe sub ptur, n timp ce omul tuea ca s i curee plmnii.
Am stat doi ani ntr-o tabr-pucrie din Nam, a
continuat Greer. Am tiut cum s supravieuiesc. Am luat-o n
jos pe ru. Nu m-au mai gsit niciodat. Ai avut dreptate,
putiule, cnd ai spus c am murit. Am fost ca i mort.
Greer a tuit, iar sunetul pe care l scotea semna cu al
unui horn de la un furnal cu crbuni. A trecut aproape un
minut pn cnd a reuit s respire iar.
Deci m-ai chemat aici pentru confesiunea de dinainte de
moarte? am ntrebat eu, ascunzndu-mi cu greu furia. Sau pur
i simplu ai simit nevoia s m nviorezi? Nenorocitule!
Greer a zmbit piezi.
Crezi n destin, Reb?
Am venit pentru c mi-ai spus c tii ceva despre
incendiu. Ce este cu incendiul?
Eu cred n destin, a continuat el. Te-am urmrit mult
vreme. M-am bucurat c profesoara aceea de colegiu vduv
te-a adoptat dup ce au murit prinii ti. Doamna Tucker, aa
este? Marthe Belle Tucker. Sunt sigur c te-a crescut cum se
cuvine.
Da? am susurat eu. De ce crezi asta?
Nu m-ai strns nc de gt.
Incendiul, Greer
Zmbetul lui Greer a disprut.
Cred c Nolo Tecci venise s-l caute pe tatl tu i a dat
foc casei.
ntr-o clip, timpul s-a oprit n loc, iar eu pluteam spre
pmnt prin aerul care mirosea a fum. Am strns ochii,
ncercnd s m concentrez, s pun piesele una lng alta.
Vocile trgeau de mine s m rup - voci optite din camerele
caselor din vecini. Focul a fost pus intenionat? Crezi?" Nu
tiu. Cred c exist o mic posibilitate. E o nebunie. Casele
astea vechi se aprind ca iasca. i n plus, cine s vrea s fac
ru familiei Barnett? E absurd! Linite. S nu ne aud biatul."
Am deschis ochii i am inspirat, iar furia i dezgustul mi
provocau dureri de stomac.
De ce? am ntrebat eu. De ce s fi fcut asta?

Pentru orice eventualitate, dac eu a fi supravieuit, a


spus Greer. Dac i-a fi dus tatlui tu nsemnrile, pclindul pe Krell. Tatl tu nu avea nsemnrile, dar Krell i Tecci nu
tiau asta. Tecci trebuia s verifice. Probabil c l-a torturat pe
tatl tu nainte de a-l omor i apoi a dat foc casei doar ca s
se distreze. I-am vzut privirea din ochi cnd se pregtea s
m omoare pe mine. Cred c s-a simit bine.
Am rmas cu privirea holbat la fiina aceea uman jalnic,
uzat, mncat de boal.
i nsemnrile? am ntrebat eu ncet.
Greer a oftat.
Nu mi-ai rspuns cnd te-am ntrebat dac tu crezi n
destin.
Te joci cu mine. Nimeni nu se joac aa cu mine, am spus
eu, ridicndu-m de pe scaun.
Hm, a zis el. Nimeni nu rmne imun la asta.
M-am ndreptat spre u.
Adio, am scuipat eu printre dini. Am plecat de aici.
Nu, n-ai plecat, a strigat Greer dup mine. sta e jocul
tu acum, Rollo Ebehart Barnett Jr. Ucigaul prinilor ti este
nc n libertate. Dac gseti nsemnrile anticarului, l
gseti pe Tecci.
M-am oprit.
Greer reuise s m fac s m opresc.
Dar nsemnrile au fost distruse.
N-aveau cum s ard, a negat Greer, cltinnd din cap.
N-aveau cum. i indiferent ce a gsit anticarul din Veneia, nu
erau nsemnrile originale. Poate c da Vinci a fcut un
duplicat. Poate c sunt partea a doua a
Leonardo, l-am avertizat eu. l cheam Leonardo. Nu-i
spune da Vinci. Nu e respectuos.
Hm, exact ca tatl tu. Chiar mai bine.
Degetele de la picioare mi s-au strns involuntar n ghete;
palmele au nceput s-mi transpire.
Nolo Tecci l-a omort pe italian, a continuat Greer. I-a dat
foc pentru nsemnri. Exact aa cum a fcut cu tatl tu.
N-am mai putut suporta i m-am repezit la btrn. M-am
oprit deasupra lui, strngeam i descletam pumnii,

clocoteam de furie ca apa dintr-un ibric pus pe foc. M-am uitat


n ochii lui ca de cear, iar rsuflarea mea i-a micat un smoc
de pr argintiu.
Greer i-a arcuit gtul, de parc m-ar fi ndemnat s-l
strangulez. Dup un minut, s-a ntins din nou pe spate i a
optit:
Aa cum am spus, ai fost crescut cum se cuvine. Tatl
tu voia acel pumnal, dar lcomia mea s-a pus n cale. Nu mai
sunt lacom. Acum ce o s faci?
O s chem poliia, am spus eu, ridicnd receptorul
telefonului de lng patul lui i artndu-i-l. Iar dumneata ai
s le povesteti ce mi-ai povestit mie acum.
Greer a scuturat din cap.
Nu.
Am trntit receptorul. Zgomotul a rsunat n camera tcut.
n primul rnd, Krell este prea puternic pentru poliie, a
spus Greer cu vocea rguit. n al doilea rnd, nu vrei nici tu
s ai de-a face cu poliia.
Nu-mi spune dumneata mie ce vreau eu
Fiul custodelui de la muzeu obine o diplom n Istoria
Artei i ce face? Devine cascador - un sritor de la nlime
fr plas de siguran. Nu, nu vrei s fii un cetean model, a
spus Greer. Vrei riscuri. Vrei aciune. Poate vrei chiar
rzbunare acum. Asta e aventura ta, putiule, nu vezi? Poi s
gseti Pumnalul Medici. S rzbuni moartea prinilor ti.
Asta e soarta ta.
Am nchis ochii i am nceput s tremur. Furia mi-a trezit
demonii, iar acetia au nceput s danseze pe sufletul meu,
un dans furios, nfricotor, de mnie, care scutura zidurile
reci i umede ale peterii n care zcusem ntr-un somn de
moarte, ncepnd din acea noapte din 1980. Cldura
nfiortoare a o mie de sori s-a aprins, scond la iveal un
univers ncremenit, iluminnd cuvntul: Soart!
Mi-am imaginat vrful pumnalului lui Leonardo croindu-i
drum prin istorie pn la mine. Am simit c nnebunesc. M-a
cuprins ameeala i o clip aproape c am rs n hohote de
absurditatea clipei, de profunzimea ei. i totul venea de la
Henry Greer! Curierul mort, care de fapt nu murise.

Avea dreptate. Voiam rzbunare.


Am deschis ochii.
Ce s-a ntmplat cu nsemnrile originale?
Greer a ntors capul ntr-o parte. n acel moment am zrit
un col de hrtie nglbenit care abia se ivea de sub un col
al pernei.
Ia-o, spuse Greer, ridicnd capul cu bruma de putere pe
care o mai avea.
Am luat cu grij hrtia de sub pern i am inspirat adnc.
ineam n mn nsemnrile lui Leonardo.
ntorcnd documentul fragil pe toate prile, l-am ridicat n
lumin. Pe o parte era desenat un pumnal i alturi de el un
paragraf scris cu grafia pedant a lui Leonardo, dar inversat,
ca-n oglind. Iar pe verso, un desen circular, care semna cu
o int delicat, compus din zece inele individuale, din ce n
ce mai mici, fiecare inel fiind format din semne minuscule
aranjate aparent la ntmplare. Cercurile Adevrului? Lng
aceasta, un alt desen, de data asta reprezentnd trei tuburi
de form triunghiular, adunate la un loc ca telescopul unui
marinar interconectat cu scripei i susinut de cte un picior
pe fiecare parte.

Am pus degetul pe cerneala uscat - cerneal care a curs


din pana lui Leonardo. Pana care fusese inut de mna care a
dat lumii Fecioara ntre stnci, Mona Lisa - mna care mi-a
dat-o mie pe Ginevra de Benci.
Am ridicat privirea de pe pagin i m-am uitat la Greer.
De ce n-ai ncercat s l rezolvi tu? De ce nu l-ai cutat
tu?
Greer a trecut cu privirea peste ptura care i acoperea
trupul distrus.
Ai fi putut s spui cuiva, undeva, s fac asta, am zis.
Tocmai am fcut asta, a optit Greer, nchiznd ochii.
Greer, am spus, apropiindu-mi faa de a lui. Greer!
Muribundul a deschis ochii; puteam s vd harta de
capilare roii din ochii lui.
Dac este adevrat, am spus eu rar, dac toat povestea
asta este adevrat atunci tu i Tecci suntei cei care ne-ai
ucis.
Greer tui, o tuse visceral, dureroas.
Renviai, a reuit el s articuleze.
*
*
*
Am condus pn la aeroport cu radioul nchis, cu o mn pe

volan i cu cealalt innd nsemnrile lui Leonardo, n avionul


care m ducea napoi acas, am studiat pagina, iar gndurile
m sfiau asemenea unui stol de vulturi. Lcomie. Incendiu.
ntrebri nesfrite. Prinii mei ucii? Werner Krell? Un brbat
pe nume Nolo Tecci fusese la mine acas? mi distrusese viaa
din temelii? Pentru asta? sta e motivul pentru care am murit
noi? Mi-l aminteam pe tata jubilnd de bucurie n ziua n care
l trimisese pe Henry Greer dup nsemnri, sigur c l vor
conduce la Pumnalul Medici. Discuia noastr despre lucrurile
glorioase care puteau fi fcute din aliajul pumnalului - poduri
indestructibile, automobile mai uoare dect aerul. Iar apoi,
visurile lui reduse la cenu aruncat ca praful n ochi - de
Nolo Tecci.
Am ajuns acas la ora zece. Un pachet de mrimea unei
valize, fr adresa expeditorului, se afla lng ua de la
intrare. L-am adus nuntru, am aprins luminile i l-am
deschis. n cutie era o geant de piele. Am simit ct era de
grea cnd am scos-o din cutie i am aezat-o pe msua din
living.
nuntru era un sac pentru rufe strns la gur. Lrgind
sfoara, am descoperit legai laolalt o grmad de bani bancnote de o sut de dolari n pachete a zece mii de dolari.
Cu minile tremurnde am numrat dou sute de legturi adic dou milioane de dolari. Am cutat pagina cu
nsemnrile lui Leonardo. Cuvintele lui, gndurile lui mi-au
mngiat degetele.
Am cerut la serviciul de informaii din Denver numrul de
telefon de la The Willows. O femeie a rspuns la al doilea
apel.
Bun ziua, The Willows.
Peggy? am ntrebat.
O da, Peggy la telefon.
M-am recomandat i am cerut cu Harvey Grant. Dup ce a
fcut o pauz, femeia a spus:
mi pare ru. Domnul Grant nu mai este printre noi.
Ooooh, am fcut eu cu regret - nu pentru moartea lui, ci
pentru pierderea sursei. Totala mea lips de consideraie
pentru sfritul vieii lui Henry Greer s-a nregistrat scurt, ns

inima mi pompa prin vine rzbunarea de ghea.


A urmat o tcere ciudat, iar pe linia telefonic interstatal
s-a auzit un fonet; apoi Peggy a spus:
Reb, ai grij de tine. i succes!
I-am mulumit, am nchis i m-am ntors n living. O briz
rcoroas i-a fcut simit prezena pe geamul deschis,
amestecnd aerul dulce al nopii cu mirosul murdar al banilor
lui Werner Krell.
Am atins nsemnrile lui Leonardo de obrazul meu.
Veneia, am optit eu pentru mine.

PATRU
Spre diminea, visam c jucam dame cu Iulius Caesar n
mijlocul pieei San Marco. El purta o tog neagr, iar n jurul
gtului avea un arpe ncolcit care i optea ntruna,
spunndu-i ce mutri s fac. Iar Iulius, ticlosul, ctiga ocupa totul de jur mprejur, aduna piesele unele peste altele
n grmezi, n timp ce turitii i porumbeii se uitau la noi.
Eu stteam acolo, cu faa roie, n mijlocul pieei vaste,
ncercnd s apuc limba arpelui atunci cnd o scotea din
gur, iar Iulius i ddea capul pe spate, rznd de fiecare
dat cnd ratam.
Fusese un vis urt. M-am trezit mult prea devreme, frustrat
i nervos, gndindu-m de ce dracului jucam eu dame.
Ziarul de diminea coninea acelai articol, preluat din
Denver Post. L-am aruncat, mi-am pregtit micul dejun
obinuit, din fulgi de ovz cu ciree uscate i banane i am
mncat mecanic la masa din buctrie.
O or mai trziu, mi fceam alergarea printre dealurile
ceoase din Malibu, iar aerul rece i lptos mi umplea
plmnii i-mi golea mintea. Inspir, expir. Concentreazte. Nu uita s rzi. De ce s rzi? Via, moarte, incendiu,
pumnale, rzbunare, durere durere arztoare. Ai un el.
Prinde-l pe Nolo Tecci!
Ha! am strigat eu, iar farurile unei maini care trecea
prin apropiere mi erau singurii martori tcui. Ha! am strigat
din nou, iar zgomotul cauciucurilor se pierdea n deprtare, pe
osea.
Apoi m-am oprit s cuget, iar lucrurile mi s-au clarificat; miam terminat alergarea prin jungl.
Dup un du, am sunat la agentul meu de turism, Leah, o
fat cu voce sexy, care nu se potrivea deloc cu corpul ei,
mrimea XL. Mi-a fcut rezervare la un zbor ctre Milano n
acea sear - la clasa nti - i de acolo la Aeroportul Marco
Polo n Mestre, chiar la marginea Veneiei.
Am pus un CD cu Creedence Clearwater Revival i
ascultam, n timp ce mi fceam bagajul; John Fogerty cnta

de zor c s-a nscut ntr-un golf. Cteva perechi de osete i


boxerii Jokey, blugi, cele necesare pentru brbierit i pentru
splat pe dini, nite tricouri negre, pantofii de alergare i o
lumnare ntr-un suport special, din care nu curge ceara.
Indiferent unde m aflu, n ce hotel, n ce ar, mereu
aprind o lumnare cnd merg la culcare. Dulceaa luminii care
licrete mi amintete de o pictur de la National Gallery a lui
Georges de la Tour, Magdalena penitent - tablou
reprezentnd-o pe Maria Magdalena stnd la o mas ntr-o
camer iluminat doar de o lumnare.
Aplecat deasupra mesei, cu obrazul sprijinit pe o mn, cu
degetele delicate de la cealalt mn mngind un craniu
foarte puin iluminat, Maria Magdalena se uit ntr-o oglind,
absorbit n gnduri despre condiia de muritor i despre
iertare. nc de cnd eram copil m-a captivat blndeea
luminii care se joac pe faa ei gnditoare i pe mneca
bufant a bluzei.
Stnd la rndul meu culcat n paturi de hotel n care
dormiser i visaser nenumrai strini mai nainte, m uit la
lumnarea mea care licrete i-mi caut linitea n lumina
asta de veghe. Umbre care danseaz fericite n lumina de
veghe a lui Reb. Cu greu mi amintesc sunetul vocii mamei.
Am nchis valiza, l-am oprit pe Fogerty i l-am sunat pe
Archie Ferris. Archie are un magazin de arme speciale numit
Hoo-ah! care furnizeaz arme pentru industria filmului. tie s
foloseasc toate armele care exist pe lumea asta i le deine
pe majoritatea.
Pe lng faptul c deine acest magazin, Archie ctig bine
n postul de consultant tehnic pentru filmele de aciune,
furniznd arme i artndu-le cascadorilor cum s se poarte
ct mai natural. Are aproape aizeci de ani, 1,80 i 100 de
kilograme i este masiv ca o goril, cu brae i degete
proase, iar la prnz are deja o barb ca la sfritul zilei de
munc.
Archie s-a nscut n South Boston. S-a nscris n armat
imediat dup ce a terminat liceul. A intrat n Forele Speciale
i a ajuns sergent. A fost de dou ori n Vietnam. Era o victim
a acelui rzboi, asta era evident pentru mine, dei nu a primit

niciun glon. Se ntorsese ntr-o ar care nu ddea doi bani pe


loialitatea lui, ceea ce reprezenta aproape cel mai ru lucru
care i se putea ntmpla unui veteran, n special lui Archie.
Archie Ferris i loialitatea nsemnau unul i acelai lucru.
Cnd s-a ntors n State, s-a mutat n L.A., s-a fcut poliist
i s-a nsurat cu prima fat care nu s-a uitat cruci la tricoul
kaki, la depresia postbelic i la ghetele de asalt pe care le
purta ntotdeauna. Nu mi-a spus niciodat cum o chema. Nu
putea s rosteasc numele. Tot ce mi-a spus a fost c era o
femeie cu inima de ghea, care nu putea s iubeasc pe
nimeni, nici mcar pe fiul ei.
i-mi spunea asta n timp ce sorbea dintr-un cocktail
Orange Crush.
Fiul la care fcea referire era Danny, crescut mai mult n
custodia fostei soii a lui Archie i a unei succesiuni de pierdevar.
Archie l iubea pe Danny mai mult dect orice sau mai mult
dect pe oricine, cu toate c biatul motenise mare parte din
personalitatea mamei lui. Archie ar fi fost n stare s-i dea
orice, chiar i salariul de poliist pe care l primea dup ce a
ieit din serviciul militar. De fapt, el nu a prsit niciodat
serviciul militar; a trecut doar de la protecia cetenilor din
Statele Unite la protecia celor din L.A. Era un aprtor prin
definiie i ar fi rmas aa toat viaa, ns Danny a fost
mpucat mortal ntr-o btaie dintr-un bar. Archie i-a prsit
pe poliiti dup ce a primit singurul glon de care nu s-a
putut feri.
i-a pierdut urma ca paznic pe la studiourile de filmare vreo
doi ani, ns generozitatea, loialitatea i profesionalismul lui
au reuit s-i mascheze depresia i i-au creat o bun
reputaie. La nceput, lumea era intimidat de el. Trupul lui
era asemenea unui bloc de piatr, i puini oameni puteau si susin privirea.
Un vntor de staruri l-a scos pe Archie din depresie atunci
cnd a reuit s treac de toi agenii de paz i s ajung pe
platourile unui film - ntr-un scenariu de aciune, plin de arme,
toate ncrcate cu gloane oarbe, cu excepia celei a lui Archie
i a vntorului. Cu urmriri, cu deinere de ostatici din rndul

celebritilor, un joc al armelor, eroism real - un profesionist al


luptelor a demonstrat cum se fac lucrurile astea.
Toat lumea a fost salvat, inclusiv Archie. Iar el a ajuns s
aib o nou meserie: aceea de a-i nva pe cascadori cum se
folosesc armele. Avea acum o via nou i-i recptase
chiar i o parte din sine, dar nu destul ca s umple golul lsat
de Danny n sufletul lui mare.
Archie m-a adus pe mine n breasla asta, atunci cnd
aproape c a dat peste mine pe strad, n timp ce mestecam
un burrito vegetarian de la La Cantina. Tocmai m gndeam
cum s ajung la film fr s-mi pun sos pe tricou, cnd l-am
zrit doar cu coada ochiului, venea pe Santa Monica
Boulevard n Land Roverul lui negru, cu celularul lipit de
ureche. Eram n mijlocul strzii cu burrito-ul la gur, cnd miam dat seama c exist o singur direcie n care pot s o iau
ca s nu devin la rndul meu o tortilla: n sus.
Archie a clcat frna la jumtate de metru de mine. Am
srit i m-am rostogolit peste capot i apoi pe partea din
spate a mainii, ateriznd pe vine jos - toate astea fr s
scap din mn burrito-ul. Privirea ni s-a ntlnit n oglinda lui
retrovizoare - privirea lui era ngrozit, se uita la mine cum
mestecam i rnjeam i m trgeam de lobul urechii. A
zmbit i el la rndul lui.
Dup nite buturi albastre i un platou de pu-pu la Golden
China, i-a dat seama c aveam numeroase talente
folositoare - puteam s alunec pe sfoar, s m car pe
stnci, tiam karate, s sar cu parauta i s conduc
motociclete - aa c m-a prezentat unor regizori de cascadorii
pe care i cunotea i asta a fost. De-atunci m-am tot
scufundat, am condus maini, m-am rostogolit, am plutit i
am czut de nenumrate ori.
Pe lng faptul c m-a ajutat s ncep cariera de cascador,
Archie mi-a dat un Sig Sauer, un pistol de nou milimetri, m-a
nvat s-l folosesc i m-a ajutat s obin autorizaia de
deinere de arme.
Pentru c nvam repede i stpneam fiecare arm pe
care Archie mi-o punea n mn, a ajuns repede s m
respecte. Dar tiam c era mai mult dect att. Amndoi

tiam asta.
Archie a rspuns la telefon de la primul apel.
Arch, am zis eu un pic ezitant, tiind c a auzit cu
siguran de acrobaia mea i nu se putea abine s nu m
beteleasc.
Dac vrei s te sinucizi, a izbucnit el, poi s foloseti
Sigul pe care i l-am dat. Ar fi perfect. Mai nti Danny, apoi i
tu. Ah, Doamne Dumnezeule! Ce s-a ntmplat?
mi eti un prieten foarte bun, am zis eu. Am nevoie de
ajutorul tu.
Prieten bun, ha? Asta nu prea sun a compliment. Parc
ar fi ultimele tale cuvinte. Ce s-a ntmplat - din cauza lui
Emily? Vino aici, o s mergem la casa mea de la Big Bear s
stm de vorb pe ndelete. Ce crezi, c n-o s te mai
ndrgosteti niciodat?
tii c nu eram ndrgostit de ea.
Da, da. N-ai fost ndrgostit de nimeni niciodat. Nici eu.
Deci?
Nu de asta te-am sunat. Uite ce e, m duc la Veneia - nu
la plaja cu numele sta, n Italia - i am nevoie de o arm
acolo.
n secunda n care am spus asta, mi-am i dorit s dau
timpul napoi i s nu-l fi sunat.
Simeam tcerea dureroas.
mi pare ru, dar tiu c ai un prieten din Vietnam care
vinde arme. Nu pot s cltoresc n strintate cu al meu i
nici nu pot s atept pn sunt gata actele ca s-l iau cu
mine.
i? a ntrebat el. Sunt foarte atent. Nu te opri.
E ceva n legtur cu Leonardo da Vinci i cu prinii mei.
Asta e tot ce pot s-i spun.
Haide, s-a enervat el. Asta e lumea real, fir-ar a naibii!
Oamenii chiar sunt ucii cu arme.
tiam asta. Nu fcusem altceva dect s-i reamintesc de
moartea lui Danny. Archie avea s se uite la filmul Shane2,
2 Western american din anul 1953

plngnd, la nici zece minute dup ce avea s nchid


telefonul. M-am urt pentru c am fost att de lipsit de suflet.
Uite ce este, i-am spus. Las-o balt!
Nu las nimic balt! La dracu! Leonardo da Vinci i
prinii ti Ce dracu nseamn asta?
Ai primit Times azi-diminea?
A confirmat c-l primise.
L-ai citit?
Lakers au pierdut. Nu, nu l-am citit. Doamne
Dumnezeule!
Pagina trei. Sus.
M-a rugat s atept puin. Am auzit fonetul produs de
frunzritul ziarului, apoi l-am auzit citind cu mormit un
minut, iar apoi a izbucnit:
Doamne! Deci de ce te duci la Veneia? Aici scrie c
pagina cu nsemnrile s-a pierdut n incendiu.
I-am spus tot - despre Greer, Tecci, pumnal, nsemnri.
A urmat o pauz lung.
Deci, m ajui sau nu? l-am ntrebat.
Pot s fac ceva i mai bun. Vin cu tine.
Am nlemnit.
Ai face asta?
Pari mirat.
M-am simit ruinat, confuz. Nu-mi trecuse nicio clip prin
minte c Archie, sau oricine altcineva, ar putea s se pun n
pericol pentru mine. Pe platoul de filmare, da. Pentru bani.
Dar asta era cu totul i cu totul altceva. Loialitate, altruism acestea sunt lucruri valoroase pe care le gseti cu greu. Miam dat seama de nsemntatea lor, poate pentru prima oar.
Voiam s-i spun: Ajut-m!
Dar nu puteam s-l pun n pericol pe Archie cu bun tiin.
Arch, am spus. Oferta ta nseamn pentru mine mai mult
dect i pot spune, dar trebuie s fac asta singur. Am nevoie
de un rspuns n legtur cu arma.
Linia telefonic parc vibra de tensiune.
Naiba s te ia! a strigat el. M refuzi i apoi vrei s m
hotrsc chiar n clipa asta?
Da, am spus eu calm. mi pare ru, dar trebuie s tiu

acum.
Am auzit un oftat din rrunchi.
Cred c amndurora ne pare ru, pentru c nu te pot
ajuta.
Tcere.
Bine, atunci, am spus eu. Nu trebuia s te sun. mi cer
scuze pentru c te-am implicat. Trebuie s plec.
Ateapt. Te rog, nu te duce.
Serios, trebuie s prind avionul.
Vreau s spun, nu te duce deloc, a insistat Archie.
Trebuie.
Ai de ales.
Nu, nu am. Asta e tot.
*
*
*
Ceaa se ridicase, iar razele de soare puneau n lumin
iruri de particule de praf, care intrau prin fereastra deschis
de la sufragerie.
Am luat cincizeci de mii de dolari din sacul de rufe, i-am
nfurat n hrtie de ambalaj i am ndesat apoi pachetul ntrun rucsac rou pe care mi-l cumprasem din Boston la ieirea
din Museum of Fine Arts i din Isabella Stewart Garden
Museum.
Deasupra banilor am pus o map de piele cu nsemnrile lui
Leonardo i un pumn de batoane Boulder, singurul gen de
energizante care nu are gust de chit de geamuri. Apoi am
nchis sacul de rufe i l-am pus la loc n geanta de piele.
Mi-am luat la revedere de la Ginny, am pus bagajele n
portbagaj i m-am ndreptat spre Bank of America n Santa
Monica. Un funcionar cu faa roie mi-a schimbat cinci mii de
dolari n lire italieneti i mi-a nchiriat o cutie de valori, unde
am lsat geanta.
M-am ntors la Jaguar i am rsucit cheia n contact. Torsul
gutural al motorului mi-a dat un fior pe ira spinrii i am
pornit spre aeroport.
*
*
*
Undeva deasupra munilor Rocky, minile mi s-au oprit din

tremurat destul ct s pot folosi telefonul din avion. Am


sunat-o pe Lois van Alstine, o rocat cu ochi verzi i picioare
lungi, care ar fi putut s scrie celebrul Whos Who de una
singur. Lois i folosise abilitile de brfitoare pentru a pune
bazele unei afaceri profitabile de relaii publice, prin care
reprezenta unele dintre cele mai importante nume de la
Hollywood.
Petrecuserm o noapte mpreun n urm cu vreo doi ani ne-am simit bine pn cnd ea i-a nfipt unghiile lungi n
spatele meu. I-am spus s se opreasc i aa a fcut. Dar
trecuse orice distracie. Nu ne purtam pic unul altuia.
Lois a rspuns la telefon dup al treilea apel.
Bobby, sunt n baie. Ajung ntr-o or.
Lois, am zis, sunt Reb.
La naiba! Ce faci? Tom este rvit. Zice c i plac mai
mult propriile prosoape dect de el.
Aa este.
Oh! Deci ce vrei? Presupun c nu o ntlnire amoroas.
I-am spus c am nevoie de nite informaii despre Werner
Krell i Nolo Tecci.
Despre Krell tiu, desigur. Dar de Tecci n-am auzit
niciodat. Nu-mi spune, fcu ea. Krell vrea s joci ntr-un film
n care tu s cazi de pe grmezile lui de bani.
N-am spus nimic.
Bine, ateapt puin. O s caut n baza mea de date s
vd ce apare. Unde eti? n tunelul timpului?
I-am spus c eram n drum spre Veneia.
Glumeti! Ce, e i Krell n avion? Nu, nu poate fi. Are
avion personal.
Telefonul sta m cost o sut de dolari minutul, Lois.
Oho! fcu ea. Bine, hai s vedem M uit dup Tecci. Se
scrie T-E-T-C-H-Y?
Cu doi C i cu I la sfrit, cred. ncearc ambele variante.
Nu cred. Nu, nu apare nimic. O secund s m uit i dup
Krell. O s apar. Uite. Werner Krell. Este chel, tii. Un Yul
Brynner. Nu arat ru deloc. Nscut la Berlin n 1935, singur
la prini. Tatl lui a fost tot productor de armament. A scos
un model revoluionar - Gewehr 41W - prima puc

semiautomat de care s-a fcut uz n cel de-al Doilea Rzboi


Mondial. Oh, i era un fanatic al lui Leonardo da Vinci.
Poftim? am spus eu.
Am spus c papa Krell era un fanatic al lui da Vinci. Avea
o colecie demn de orice muzeu de modele ale armelor lui
Leonardo, tancuri, catapulte i alte chestii. Le etala la
Gemaldegallerie nainte de rzboi. Am i o poz a lui aici, cu
micul Werner n pantaloni scuri lng el. Ah, mama lui a fost
omort n timpul unui raid cu bomb al aliailor cnd Werner
avea opt ani. Zvonurile spun c asta i-a terminat psihic i pe
el, i pe tatl lui. Amndoi de-a dreptul excentrici, ca s
spunem aa.
M gndeam la modelul pe care eu i tatl meu l-am
construit cnd eu aveam opt ani, macheta unui pod
extraordinar pe care Leonardo l concepuse pentru sultanul
Baiazid al II-lea ca s traverseze Cornul de Aur n Istanbul.
Lois a continuat:
A s vedem micul Krell a continuat n for. La
douzeci de ani, a absolvit magna cum laudae Berlin
Polytechnic Institute, a obinut o diplom n inginerie
mecanic i a nceput s proiecteze la rndul lui arme pentru
firma lui papa. Pe-atunci, deja preluase firma de la tatl lui. A
inventat primul sistem de puc semiautomat tip Uzi. A scos
bitari frumoi cnd arma aceea a ajuns la mod. Pe scurt,
este miliardar i controleaz sau chiar deine aciuni n
companii productoare de arme i muniii din Germania,
Austria, Belgia, Italia, Chile i Mexic. Se pare c vinde n
ambele pri. i este lipsit de mil, a adugat Lois. Ori de cte
ori vrea ceva, cum ar fi firma altcuiva, obine. Impulsiv ca
naiba i devine tot mai impulsiv pe zi ce trece.
Altceva mai scrie? am ntrebat-o.
Cnd nu se afl n avionul personal, cltorete n
vagonul personal, Pullman, cu orice tren vrea. De genul Orient
Express. Fabulos. Am o poz cu el chiar aici. Trebuie s fi
costat milioane. O adevrat bijuterie Art Deco. Elegant cu
un balcon n spate. Cu balustrad de alam. i aminteti
desenele animate cu Dumbo? Cum sttea la sfrit pe
balconul propriului Pullman?

Nu am rspuns; mi-l imaginam pe Henry Greer aruncnduse de pe calea ferat la trectoarea St. Roddard. Mi-am
amintit ceva. Am fost i eu n acea strmtoare, poate cu zece
ani n urm, cnd fcusem autostopul din Elveia n Italia cu
un tip cu faa pstoas ntr-un microbuz VW.
Aadar eti groaznic de tcut pentru o sut de parai
minutul, a constatat Lois.
mi pare ru, am zis eu. Cred c eram pierdut n gnduri.
i acum te-ai regsit?
Nu tiu, am rspuns. Mulumesc.
Hei, Zmeule nainte s nchizi
Da?
tii m-am mblnzit. Poate cnd te ntorci
O secund de ezitare din partea mea i ea i-a dat seama.
Atunci, bine, a ncheiat ea. Cred c am dreptul s nchid
eu prima.
Pn s apuc s-i rspund, nchisese.
Am pus telefonul n furc Werner Krell i tatl lui. Eu i
tatl meu. Leonardo. Fuseser cinci brbai. Mai rmseser
doi. n mprejurri diferite, oare eu i Krell am fi but o bere
mpreun n onoarea tailor notri mori i n onoarea geniului
lui Leonardo? Am fi plns mpreun dup mamele noastre
disprute, ale cror voci uitate nu vor putea s ne aline
niciodat?
Iar dac ne-am fi ntlnit pe cmpul de lupt la mijlocul
secolului, cine ar fi apsat primul pe trgaci?
*
*
*
Se ntunecase i ploua cnd avionul meu a aterizat pe pista
Aeroportului Malpensa din Milano. O or mai trziu, eram din
nou n aer, ndreptndu-m spre est, spre Veneia, ntr-un
avion ca o miniatur a celui din care tocmai m ddusem jos.
Mi-am calmat emoiile n timpul scurtului zbor pn la
Aeroportul Marco Polo, gndindu-m la acele ppui ruseti
din lemn care se deschid i ies una din alta, pn cnd n
centru rmne o ppu mititic, care arat ca o pies dintrun set de ceai Barbie. M-am imaginat ntr-un avion care se
deschidea i lsa s se vad altul mai mic, i din el altul mai

mic, i tot aa, iar eu m tot strngeam i m micoram, pn


cnd, n cele din urm, m mbarcam ntr-un avion de
mrimea unei rae slbatice, care se ndrepta spre cer i intra
n formaie cu alte rae. La naiba! Probabil c eram de prea
mult timp n aer.
n curnd, att eu, ct i bagajele am ajuns pe pmnt i
apoi ntr-un taxi plutind pe apa nvolburat a Marelui Canal.
Plouase de curnd i atmosfera era ncrcat.
Leah mi rezervase camer la Gritti Palace - un hotel regal
cu vedere la Marele Canal, care fusese casa dogilor, cel mai
important demnitar n Veneia secolului al XVI-lea.
Ua camerei mele era ntredeschis, chelnerul de la roomservice tocmai adusese n camer un co cu fructe.
Apartamentul nalt era foarte spaios i plin cu antichiti, un
uria covor oriental i un candelabru bogat ornamentat. Eram
plcut surprins, pentru c pn atunci sttusem doar n
hoteluri n care holurile de la intrare erau opulente, dar
camerele, foarte obinuite. Leah fcuse treab bun.
I-am strecurat chelnerului nite bani i s-a retras cu spatele,
discret.
Dup ce mi-am fcut un du, am despachetat, mi-am aprins
lumnarea i m-am urcat n pat.
Mamei i tatlui meu le-ar fi plcut Veneia. Am fi putut s
stm chiar aici. Mi-a fi afundat degetele descule n pernele
moi de pe canapea, m-a fi uitat lung la modelele de pe tavan
i l-a fi ascultat pe tata, care ne-ar fi ncntat, pe mine i pe
mama, cu poveti despre domnii i vagabonzii care au
traversat aceste canale i strzi, cu pnzele splendide
ascunse sub hainele murdare de vopsea.
Camera mea elegant mi s-a prut dintr-odat goal, iar
noaptea prea lung.
O ciocolat n form de porumbel, mpachetat n folie
portocalie cu alb, se afla pe perna mare de pe pat, lng
mine. Am luat-o i am mirosit-o: Grand Marnier.
M-am aezat pe-o parte, fcnd porumbelul s zboare
ncolo i-ncoace n lumina tremurtoare, cu gndul la trecutul
care mi fusese furat, abia ateptnd rsritul soarelui i
ansa de a pune genunchiul pe pieptul dumanului meu. Nolo

Tecci. Werner Krell.


Flacra lumnrii nmuie pasrea de ciocolat.
Ah, rzbunare!
*
*
*
Dimineaa urmtoare am mers pe singurul fir pe care-l
aveam. La ora nou fix, eram deja n holul pardosit cu
marmur al recepiei de la etajul trei de la Gallerie
dellAccademia, n faa unei secretare n vrst de aizeci de
ani, cu un pr castaniu bogat i sprncene groase. Engleza ei
excelent era nsoit de o conduit profesional reinut,
plin de o nervozitate prost ascuns.
Cu toate c inima mi btea s-mi sar din piept, m-am
avntat nainte zmbindu-i de parc a fi fost cel mai chipe
tip pe care avea s-l ntlneasc azi. I-am explicat c venisem
din California ca s vorbesc cu persoana creia signore
Arezzione, anticarul, i artase probabil pagina din nsemnrile
lui Leonardo.
Suntei reporter? a ntrebat ea, iar tensiunea i se citea pe
fa.
Nu, am rspuns. Nu sunt.
S-a uitat apoi la mine circumspect, cu sprncenele groase
aproape mpreunate.
Mi-am descheiat geaca.
Vedei? N-am niciun reportofon, nicio foaie de hrtie,
niciun creion. Nu sunt reporter. Nici mcar nu tiu s scriu
corect.
Am sesizat c s-a mai linitit.
Suntei de la vreo organizaie oficial? a ntrebat ea. De
la poliie?
De fapt, sunt cascador.
Prea nedumerit.
n filme?
Dac nu tii s scrii corect, nu-i rmn prea mult opiuni,
am spus eu zmbind.
Ea s-a relaxat nc puin.
Secretara a aruncat o privire la brbatul din spatele ei,
ascuns de o perdea de fum. Cnd privirea ei a ntlnit-o pe a

mea din nou, am tiut c mi-am pierdut avantajul.


Nu v pot ajuta, a spus ea.
M-am aplecat i mai aproape de ea.
Signorina Rossi
Signora, m-a corectat ea, uitndu-se din nou peste umr
la silueta din spatele uii, apoi iari la mine.
Trebuia s o conving cumva.
Signore Arrezione a artat nsemnrile cuiva de aici.
Vreau doar s tiu numele acelei persoane, poate s stau
puin de vorb cu el.
Umbra din spatele uii a rsucit mnerul rotund al uii.
Nu, domnule, nimeni de aici nu a vzut nsemnrile. mi
pare ru. V rog s plecai.
ncepeam s m enervez i m simeam frustrat. M-am
strduit s ascund asta. tiam c ar fi vrut s-mi spun, doar
c era nspimntat. Trebuia s rmn calm i s aflu de ce
era speriat.
Ua de sticl s-a deschis i n cadrul uii i-a fcut apariia
un brbat nalt, chel, cu faa posac, mbrcat ntr-un costum
maro i cu o cravat cafenie la gt. Prea s aib cam aizeci
i cinci de ani. Signora Rossi s-a rsucit brusc pe scaun.
Professore Corta, a spus ea, aplecndu-i capul cu
profund respect.
L-am msurat din priviri. Mi-a lsat impresia c era iritat. C
era prea puin probabil s-mi fie de ajutor.
Signore, a spus el, pe o voce surprinztor de nalt. Ce
cutai aici? Am dat toate declaraiile ctre pres i polizia.
mi place cravata dumneavoastr, signore, am spus. Am
i eu una exact la fel, numai c a mea este mai mult de
culoarea coniacului dect cafenie. mi place mai mult a
dumneavoastr.
Mulumesc, a zis el i a roit puin la fa. Acum v rog s
m scuzai. ntrzii la o ntlnire.
M-a concediat cu o privire scurt i apoi a mormit nite
cuvinte n italian ctre signora Rossi. A trecut pe lng mine
i a ieit spre stnga, pe ua pe care intrasem eu.
Signora Rossi strngea nervoas pixul n mn.
Vd c suntei ngrijorat, signora. Nu am venit aici ca s

v dau bti de cap.


I-am artat articolul din ziarul din Denver i am lsat-o un
minut ca s-l citeasc.
M numesc Reb Barnett, signora Rossi. Tatl meu a fost
custode la National Gallery din Washington. El i mama au
murit ntr-un incendiu care ne-a distrus casa imediat dup ce
el a ncercat s achiziioneze ultimele nsemnrile cu Cercurile
Adevrului.
Asta a avut darul s-i trezeasc interesul.
Putei s cutai pe internet, am continuat eu.
Washington Post, 23 iulie 1980. Doctor Rollo Ebehart Barnett.
i dumneavoastr puteai s cutai pe internet, a spus
ea, n timp ce scria pe caietul ei numele i data menionate de
mine.
Am scos paaportul i i-am artat numele meu.
N-aveam nevoie s mai caut. Am fost acolo.
Am tcut amndoi o clip, n timp ce ea s-a uitat la poza din
paaport i apoi din nou la mine.
De ce suntei att de ngrijorat? am ntrebat.
Buzele au nceput s-i tremure. i-a dus o mn la gur.
Parc i-ar fi fugit pmntul de sub picioare. Mi s-a fcut mil
de ea. Am ateptat, pentru c doream s-mi spun ce s-a
ntmplat.
Dup un moment, ea a spus:
Suntei a doua persoan care vine aici i vrea s vad
care ntreab de aceste lucruri. i asta dup poliie i
reporteri.
Am ntrebat-o cine a fost cealalt persoan. Mi-a rspuns c
nu tia.
Cum arta?
Signora Rossi s-a aplecat nainte i i-a acoperit faa cu
minile, ca i cum ar fi ncercat s-i aminteasc exact
nfiarea celuilalt. S-a uitat la mine printre degete. Cnd mam aezat pe colul biroului ei, nu a obiectat.
Orice mi spunei, am asigurat-o eu, promit c nu i voi
spune lui professore. Nu urmresc s fac nimic ru. De fapt,
vreau s ajut, dac pot. Uitai-v la faa mea. Vei ti c spun
adevrul.

i-a lsat minile n jos, studiindu-m cu atenie,


introspectiv, bazndu-se pe jumtate de secol de via ca
nfiarea mea s-i spun dac eram cupa cu otrav sau nu.
Bine, a spus ea n cele din urm cu precauie. Era un tip
nfricotor.
n ce fel?
n toate felurile. Felul cum era mbrcat, sunetul vocii
lui
Era american?
Vorbea italian, dar nu prea bine, i cu accent. Poate c
era american. Avea cei mai ntunecai ochi pe care i-am vzut.
Avea o tunsoare gen Cezar. Iar minile, a continuat ea, mi
amintesc c avea degetele lungi i delicate ca de chirurg, cu
unghiile - nu tiu cum s spun - lcuite, sta e cuvntul. Da,
erau date cu lac transparent.
Mi s-a strns stomacul. Nolo Tecci era real, exista cuadevrat.
Altceva? am ntrebat eu, artnd ntr-o parte a gtului
meu.
Si, si, mrturisi signora Rossi imediat. Avea un cum se
spune n englez tatuaggio pe o parte a gtului. Un cap
de arpe.
Am simit c mi se nvrtete capul i aveam o mare
presiune n urechi.
Dumnezeule! Tecci e tot aici, dup incendiul de la
anticariat. Oare avea nsemnrile sau au ars n incendiu?
Ce i-ai spus? am ntrebat-o ct de calm am putut.
Nimic, a optit ea. A stat de vorb cu professore Corta n
biroul acestuia. Corta e nervos de-atunci. M-a avertizat s nu
vorbesc cu nimeni despre nsemnri. ncerca s ajung la
La cine? La cel care a vzut nsemnrile? Professore
Corta le-a vzut?
Nu, nu le-a vzut. Doar
Cine? am fcut eu, poate puin prea repede.
Ea i-a acoperit buzele tremurtoare cu mna.
tii unde-l pot gsi?
A dat din cap afirmativ, aproape imperceptibil.
Unde o putei gsi. E prietena mea. Este speriat de la

incendiu. Simte c este n mare pericol i i-a luat liber.


Este n cas? Sau n apartament?
Nu.
Dar putei s-i transmitei un mesaj?
Tcere frustrant.
Signora Rossi, ai spus c prietena dumneavoastr crede
c este n pericol? Credei-m, dac omul cu arpele tatuat
este aici, prietena dumneavoastr chiar este n pericol. Un
pericol foarte mare. Spunei-i c trebuie s vorbesc cu ea.
Stau la Gritti Palace. Spunei-i s m sune la amiaz. Adic la
ora dousprezece
tiu i eu ce nseamn amiaz, a replicat ea, cu ochii
mijii, scrutndu-m n continuare.
A trecut un moment.
La amiaz, am repetat eu.
Ea a dat din cap afirmativ.
Mulumesc, signora Rossi. I-am ntins mna.
Francesca, m-a corectat ea, i mi-a strns mna.
*
*
*
Cnd am dat s plec, m-am ciocnit de un brbat. A scos un
oftat prelung i a czut pe spate, scpnd din mn ziarul i
pierzndu-i plria.
Oh, Dumnezeule, mi pare ru, am spus eu, ajutndu-l.
Spiace.
M-a apucat de reverele hainei cnd m-am aplecat s-l ajut
s se ridice. Era scund de nlime, poate 1,67 metri, iar
trupul usciv era mbrcat cu un pardesiu de ploaie scump.
Cnd ne-am aplecat amndoi dup ziarul i plria lui, ne-am
lovit capetele i am prins o adiere de Old Spice. A mormit i
i-a luat ziarul, pufnind. Plria era Borsalino, gri, ca i
pardesiul. A lovit-o uor cu o mn, ca s-o scuture.
Grazie, a spus el brusc i a ieit mpturindu-i ziarul.
Cnd am ajuns din nou n strad, mi-am atins cu mna
capul, n locul unde m durea. O mic pedeaps pentru c
fusesem nendemnatic. Dar reuisem s o fac pe signora
Rossi s aib ncredere n mine. Eram aproape.
Mi-am privit ghetele Beatle. Tlpile lor atinseser aceeai

podea pe care tropise Nolo Tecci. Am simit cldura furiei


cum mi se urc prin picioare, spre stomac, piept i gt i
coboar spre degetele de la mini. Nu m simisem niciodat
astfel. A fi putut s lovesc. A fi putut s ucid. Cine
devenisem?
M-am uitat n sus spre cer.
Mai exist ceva n noi, n afar de oase i cartilagii,
Dumnezeule?
Respir adnc, Reb.
Am mers napoi la hotel, trndu-mi picioarele pe strzile
prfuite, forndu-m s ies din aceast stare.

CINCI
Degete moi, galbene, de soare mi masau faa i gtul prin
fereastra deschis a camerei, n timp ce eu stteam la biroul
sculptat i visam cu ochii deschii, fcnd salturi n timp. M
ntrebam dac nu cumva vreun doge n rob i sandale de
piele privise chiar prin aceast fereastr n ziua n care
Leonardo a compus faimoasele cuvinte i a desenat
misterioasele cercuri pe pagina pe care o aveam n posesie.
Poate c dogele edea chiar n acest loc, mncnd fazan cu
paste i nite fructe. Poate c i el scria ceva la rndul lui, un
poem despre un apostol sau despre curba unei felii de pepene
galben, cu o pan n mn i pete de cerneal pe degetele
nobile.
M-am uitat la propriile degete. Nu scriseser prea mult
poezie. n schimb, s-au agat de aripi de avion sau de
motociclete, de volane, pervazuri de ferestre, perei de stnc
i cabluri de lift. Au apsat pe taste de calculator, cnd au
calculat fizica loviturilor i a cderilor. Au semnat contracte i
cecuri, chiar i ciudate autografe. Degete cumsecade, am
gndit eu, ridicndu-le n lumin. Care tremur din cnd n
cnd, dar n general, te poi baza pe ele.
S-a auzit un ciocnit la u. M-am uitat pe vizor: camerista nalt de aproximativ un metru i jumtate, de vrst mijlocie,
cu prul grizonant, strns cu grij pe cap, cu mnui albe, cu
uniform albastru-deschis. I-am dat drumul nuntru. S-a
strecurat pe lng mine, cu privirea n pmnt, i s-a grbit s
tearg praful de pe mobil cu un pmtuf. Am plecat din
calea ei i m-am oprit n picioare lng geam.
Soarele splendid i activitatea acvatic m-au readus n
starea de reverie. Rumegam rmie de gnduri i vise,
incapabil s rmn ancorat n contingent. Clicul uii, cnd
camerista a prsit ncperea, m-a readus cu picioarele pe
pmnt, din locurile ndeprtate pe unde hoinream cu
gndul.
Am mai rmas la fereastra mare o vreme, ntrebndu-m
de ce se ascundea prietena Francesci de la Accademia.

Atunci a sunat telefonul.


O voce gutural, puin mai puternic dect o voce obinuit
de femeie, s-a auzit n receptor:
Francesca Rossi mi-a dat acest numr de telefon. Cu cine
vorbesc?
Numele meu este Reb, am rspuns eu.
Ce vrei, Reb?
Vorbea o englez perfect, fr pic de accent strin. M-a
frapat acest lucru.
Pacea mondial i un ponei, am glumit eu.
Nu e amuzant.
De ce nu ai accent? am ntrebat eu. Credeam c eti
italianc.
O s nchid n trei secunde dac nu-mi spui ce vrei.
Credeam c poate m poi ajuta
Tu vrei ajutor? Pe mine cine o s m ajute?
De ce ai nevoie?
Am auzit scritul papucilor cameristei pe hol. La o mie de
dolari pe zi, ele au tot papuci care scrie.
Tcere. Nu ajungeam nicieri.
Bine, m-am oferit eu. Am s te ajut.
Cum?
tiu cine ncearc s gseasc Pumnalul Medici.
Un icnet de surpriz i apoi o oapt:
Cine?
Uite ce e, am spus eu. Am putea s ne ntlnim undeva?
Am auzit din nou scrit de papuci, de data asta mai
aproape. Apoi un ciocnit la ua mea.
Cum se spune ateapt n italian? am ntrebat.
Aspettare.
Am pus receptorul pe piept i am strigat spre u:
Aspettare, per favore. Cinquecento minuti.
Camerista a ezitat puin, apoi a spus:
i, signore. i s-a ndeprtat.
mi pare ru, am spus. Era camerista la u.
I-ai spus s atepte cinci sute de minute.
Asta am spus? Am vrut s spun cincisprezece. Am tcut
amndoi cteva secunde, iar eu m tot chinuiam s-mi dau

seama cum s revin la discuia noastr. n cele din urm, am


spus: Crezi c aa va face camerista?
Am auzit un fel de chicotit la telefon.
S-ar putea s nu pot s te ajut, am spus. Dar cel puin,
nu mi-e fric. Asta nu era adevrat, dar ea n-avea de unde s
tie. Vrei s ne ntlnim undeva? Promit c n-o s se ntmple
nimic ru. i-e foame? A putea s-i ofer prnzul. Ce-ai zice
de cum se numete locul acela de pe insula Torcello? Hanul
acela?
Vrei s spui Locanda Cipriani?
Da, acolo. Un feribot te duce acolo de la
Din faa hotelului Danieli, tiu, a spus ea. O simeam
gata s cedeze i nu ndrzneam s rostesc niciun cuvnt, n
regul, a zis ea ferm. Ne ntlnim acolo n cincisprezece
minute. Adic nu cinci sute de minute.
A nchis telefonul.
M-am pieptnat, m-am splat pe dini, mi-am aruncat
geaca pe mine, mi-am luat rucsacul rou i am ieit pe u.
Am mers puin pe jos pn la Danieli, o construcie uria
care arta ca un tort necopt. Toat Veneia arta aa pentru
mine, ca i cum un uria buctar nebun i fcuse de cap cu o
pung de coc. Spirale, arce i poduri, puni duble i triple, cu
decupaje i buci mari, lipite, i spirale. Mi-l i imaginam pe
buctar, cu halatul lui alb, aplecat asupra propriei creaii, cu
ochii sclipind, scurgnd ultimele buci de glazur din punga
lui mare, apoi admirndu-i propria capodoper cu un: Mia
bella Venezia!
Am traversat strada la Danieli, ntrebndu-m cum o fi
artnd misterioasa mea informatoare. M gndeam c
Francesca trebuia s-i fi spus totul despre mine. Jucam n
mintea mea un joc, ncercnd s-mi dau seama care era ea.
Folosind metoda lui Sherlock Holmes, m uitam pe rnd la
fiecare femeie din mulime. Holmes obinuia, pur i simplu, s
aranjeze toate lucrurile la locurile lor, pn cnd ajungea la o
concluzie, i atunci, dac mai rmnea un singur lucru, acela
trebuia s fie cel corect - indiferent ct de improbabil era asta.
Am folosit aceast metod de nenumrate ori ca s-mi gsesc
osetele pierdute.

Adolescenta cu pantofi cu talp groas? Ghidul turitilor, cu


umbrel roie? Doamna de aproximativ cincizeci de ani n
costum elegant? Poate. Una din cele dou fete care trec bra
la bra? n niciun caz. Dar sprncenele acelea groase, ca ale
Francesci? M tot uitam n jurul meu.
Apoi cineva m-a btut uor pe umr. Era o femeie subire,
n jur de treizeci de ani, cu o fust lung cu imprimeu, o
jachet uoar de toamn de culoare albastr, ochelari de
soare foarte nchii i cu o earf care i acoperea aproape
complet prul drept, negru i lung pn la umeri. Avea
pomeii nali, nasul subire i gura larg cu buze crnoase,
roii. Mi s-a ridicat prul pe spate.
Reb? a ntrebat ea, cu degetele pe cureaua unei poete
de umr uriae.
Am nghiit cu greu i am ntins mna.
A scuturat-o rigid. Mna ei mic era rece de fric. M
ntrebam ce o motivase pe aceast femeie nspimntat s
ias la lumina zilei ca s ia masa cu un strin.
Am ntrebat-o cum o cheam.
Antonia. Vocea ei avea un timbru gutural, de fumtoare,
ca o Lauren Bacall tnr.
Mulumesc c ai venit, Antonia, am spus eu, ncercnd
s-i vd ochii prin ochelarii fumurii. Dac vrei s stm aici s
vorbim puin dac asta te-ar face s te simi mai
confortabil
Sunt n pericol, a optit ea. Pericol foarte mare.
Te cred, am zis, forndu-m s pstrez contactul vizual,
n loc s m uit njur pentru a verifica dac era cineva care ar
fi putut s reprezinte o ameninare.
Trebuia neaprat s-i demonstrez c adevrata mea grij
era sigurana ei. Aa i era, dar mi fceam griji i pentru
mine. i trebuia s aflu ce tia ea.
Vreau s tiu de ce eti n pericol, am spus. Ca s te pot
ajuta dac e posibil. N-am venit s-i fac ru. Poate te simi
mai n siguran aici dect pe o barc.
i simeam starea de spirit, cu toate c nu-i vedeam ochii.
S-a rsucit pe clcie i a nceput s mearg repede.
S mergem!

I-am observat nclmintea sport cnd o urmam s o


ajung. Ne ndreptam mpreun spre docuri. S-a uitat nervoas
peste umr de cteva ori.
Dup ce a schimbat cteva cuvinte n italian cu un angajat
n uniform de la hotel, Antonia a spus:
Vaporul a plecat spre restaurant la prnz. Putem s lum
fie feribotul, fie un taxi privat pe ap. Taxiul este mult mai
scump.
Taxi, i-am spus tipului, i i-am dat nite bani. Unul deja se
vedea venind.
Antonia a negociat cu oferul, un individ mic i ndesat, cu
nasul mare i o igar atrnndu-i pe buza inferioar. Ne-am
urcat la bord i ne-am aezat n spate, sub cerul liber, n timp
ce barca deja se ndrepta spre lagun.
Deci Antonia, am spus eu peste vacarmul motorului.
Vrei s-i dai jos ochelarii de soare? Nu pot s-i vd ochii.
Ea s-a uitat la mine. Dei mascai de ochelari, ochii ei m
sfredeleau.
M-am uitat ntr-o parte, verificnd celelalte brci. Taxi, taxi,
taxi, feribot. Un iaht negru cu argintiu la dreapta, la aproape
trei sute de metri.
Pi i-e foame? am ntrebat-o, ncercnd s sparg eu
gheaa. Eu sunt lihnit.
Cine eti tu? a ntrebat ea, sfredelindu-m n continuare
cu privirea. Intensitatea dezarmant a prezenei ei m-a lsat
fr replic.
Eu nu sunt nimeni. Cuvintele s-au rostogolit de undeva,
din strfundurile mele. Am rmas mpietrit.
ntotdeauna eti att de melancolic? a ntrebat ea
simplu.
Ce vrei s spui, cum adic melancolic? am ripostat eu.
Nu m cunoti.
Aha, a optit ea mai mult pentru sine. Bine, atunci
spune-mi. Cu ce te ocupi?
Iahtul era mai aproape acum, poate la aproape dou sute
de metri. Era o ambarcaiune elegant.
Sunt cascador la Hollywood. Te rog s nu m tachinezi
n legtur cu asta.

Ce lucru ciudat spui.


Ce anume?
Nu ai simul valorii a ceea ce faci.
N-am spus asta. De fapt, cred c sunt cel mai bun din
brana mea.
Oh, minunat o enigm. i nc cu ghete Beatle.
Vntul s-a nteit. Antonia i-a legat earfa mai strns i s-a
dat mai la o parte.
Enigm. Nu eu sunt cel care se ascunde dup earfe i
ochelari fumurii, am spus eu.
Trebuia s scot tot ce puteam de la fata asta i s scap de
ea. Era o adevrat pacoste. i-a bgat un deget sub rama
ochelarilor i i-a deprtat un centimetru. Tot nu i vedeam
ochii, dar arta furioas. Bun, dar furioas.
Aadar, am spus eu. Cnd Fausto Arezzione a descoperit
nsemnrile lui Leonardo, te-a sunat la Gallerie.
i-a mpins ochelarii la loc cu un deget.
Aa este.
Dar el a murit n incendiu, care, cred c putem s
spunem n acest moment, n-a fost un accident. A avut
legtur cu nsemnrile lui Leonardo i cu cineva care le-a
vrut foarte tare.
Vntul a nceput s se simt mai puternic. Acceleram.
Spune-mi cine, a insistat ea. Stai puin de ce ne
ndreptm spre golf? Art spre stnga. Restaurantul Torcello
este acolo.
Barca a nceput s ia i mai mare vitez. M-am uitat la
oferul nostru. El se uita peste bordul brcii, cu o staie
walkie-talkie la gur. I-am urmrit direcia privirii. Iahtul negru
cu argintiu. Era pe direcia noastr la vreo sut de metri, iar
barca n care ne aflam se ndrepta direct spre el. Am mijit
ochii ca s vd mai bine. Trei brbai n haine nchise la
culoare i ochelari de soare pe punte. Un tip cu o cma
hawaiian viu colorat la crm. Cineva lng el, cu o staie
radio portabil la ureche, se uita prin binoclu n direcia
noastr.
M-am ridicat n picioare. Antonia s-a uitat la mine, ngrozit.
Ce se ntmpl?

M-am ndreptat spre cabin.


Reb! a strigat ea dup mine.
ntinde-te jos, acum! i-am ordonat. Iahtul era doar la vreo
patruzeci i cinci de metri deprtare.
Oh, Doamne! a ipat ea. Ce vrei s faci?
Jos!
S-a ntins jos, n timp ce eu am intrat n cabin, n spatele
oferului. M-a zrit i mi-a tras un cot n fa. Am parat
lovitura cu antebraul, dar mi-a tras imediat alta n stomac.
Am vzut-o venind i m-am dat ntr-o parte, lovindu-l i eu
tare ntre coaste. A gemut de durere i a scpat staia walkietalkie, care s-a rostogolit pe podea, scuipnd italienete.
Am apucat volanul i am nceput s-l rsucesc spre stnga.
oferul a vrut s-mi trag una n nas, dar m-a nimerit n falc.
Mi-a rsunat capul o clip. A apsat butonul de oprire a brcii
i a scos o arm de sub cma. L-am apucat de ncheietur
cu mna stng, iar cu cotul de la dreapta l-am lovit n spate.
A ipat i s-a arcuit n fa, scpnd arma din mn. L-am
intuit n genunchi, cu faa la podea, i am auzit cum i se
sparge nasul, nainte ca el s se prbueasc asemenea unui
morman de carne.
Iahtul uria se afla acum la doar cincisprezece metri
deprtare i se ndrepta spre noi. Brbatul inea calm binoclul
lipit de piept i i-am vzut clar tunsoarea stil Cezar. Era Nolo
Tecci, sub acelai cer ca i mine, zmbind ca un coiot care a
pus laba pe o crti.
Am cutat nfrigurat butonul de pornire.
Antonia a ipat. Doi brbai de pe iaht s-au ndreptat spre
balustrad. Am prins strlucirea unui pistol.
Intr aici imediat! am strigat eu. oferul a mormit i i-a
ntors capul spre mine, cu faa plin de snge. L-am lovit cu
piciorul ct de tare am putut de la jumtate de metru.
Antonia s-a repezit n cabin i s-a trntit la podea cu faa
n jos, ca un juctor de baseball la a patra baz. A ridicat
mna plin de sngele Nsosului i a ipat din nou.
Am gsit maneta de pornire i am tras de ea; motorul s-a
pus n micare. Rsucind crma spre stnga, am accelerat cu
toat viteza, n timp ce primele gloane sprgeau geamul din

spatele cabinei.
Gsete-i pistolul, am rcnit eu.
Antonia s-a uitat n jur nnebunit.
Unde? Nu-l vd.
Uit-te sub el.
Iahtul ne urmrea, cu botul n sus, ieind din ap, ca un
rechin gata s prind o foc. n niciun caz n-o s reueti s
menii distana. Gndete! Barc mai mic, ntoarceri mai
uoare. Manevre.
Antonia l-a ocolit pe Nsos, ns nu putea s-l clinteasc.
E prea greu! Nu pot
Ia crma, am strigat eu.
A srit n picioare i a apucat crma exact n momentul n
care alte dou gloane ricoau de pe acoperi. Instinctiv, miam pus mna pe capul ei i am fcut-o s se lase n jos. Am
ajuns la podea, l-am rsturnat pe Nsos i i-am gsit pistolul.
Era un Beretta Tomcat cu apte gloane. M-am repezit spre
ua din spate i am apsat clana. Am luat poziie de tragere,
l-am ochit pe unul din cei doi brbai i am tras trei gloane
spre el. El i-a dus mna la piept i a czut pe spate, secerat.
Geamul nostru din dreapta s-a fcut ndri. Antonia a ipat
i a crmit barca, acoperindu-i faa cu braul.
Eti rnit? am strigat eu.
Nu, nu cred.
Am zrit un feribot la aproape trei sute de metri deprtare.
Du-te spre feribot! am strigat eu.
i mai multe mpucturi au mucat din lemnul brcii. M-am
ghemuit, am ochit i am tras alte dou focuri spre alt atacator
de pe puntea iahtului. Piciorul i s-a nroit imediat de snge,
iar el i-a pierdut echilibrul i a czut peste bord.
Antonia a ipat:
Reb! Ce s fac?
Las-m un minut. M gndesc.
Nu avem un minut la dispoziie!
Alte trei gloane au mucat din lemnul uii. Am deschis un
dulap. O canistr mic cu benzin. Am apucat-o i am
scuturat-o. Mai mult de jumtate plin. Am zrit o urubelni
i am fcut repede vreo zece guri n partea de sus a cutiei.

Ce faci? a strigat Antonia.


D-mi earfa ta, am ordonat eu, rsucind capacul cutiei.
De ce?
D-mi-o!
Cteva gloane au explodat n parbriz i au ptruns n
cabin. Un lichid cald mi-a stropit obrazul i Antonia a ipat
din nou. Mi-am pus mna pe fa. Ud, dar nu simeam niciun
pic de durere. M-am uitat la Nsos. Sngele i nea din gt
ca apa dintr-un furtun de grdin.
Antonia mi-a urmrit privirea i a vzut sngele.
Oh, Doamne Dumnezeule!
Nu-i de la mine! L-am artat pe Nsos. E de la el.
Peste umrul Antoniei, vedeam c ne apropiam de feribot;
Sirena acestuia a rsunat strident. O mulime de turiti
artau cu mna spre noi.
Am ndesat cea mai mare parte din earf n canistra cu
benzin. Am cutat n buzunarul Nsosului i i-am gsit
bricheta.
Antonia era la crm, ghemuit, iar vntul i flutura prul
negru i drept.
Ce fac acum? a strigat ea.
Apropie-te de feribot. Apoi vireaz repede i du-te spre
partea din spate a iahtului.
Dar ei trag spre noi!
Cu toat viteza!
n regul! Nu ipa la mine!
Ne apropiam tot mai mult de feribot i vedeam lumea de pe
punte fcnd semne disperate cu minile i ipnd.
Vireaz acum!
M-am dus cltinndu-m pe puntea din spate, cu Beretta
ntr-o mn i canistra n cealalt. Al treilea brbat sttea
lng balustrad ntr-o poziie de tragere cu ceva ce semna
a pistol automat ascuns sub bra. Ochea. Am ridicat pistolul i
am tras ultimele dou gloane spre mijlocul lui. A czut pe
spate i a ieit din vizor. Atunci am aruncat pistolul.
Antonia a forat motorul i a virat brusc pe lng feribot,
barca noastr aruncnd n urm un vrtej de ap. Iahtul a
ncetinit i apoi s-a luat din nou dup noi, dar n-avea nicio

ans s concureze cu manevra strns a Antoniei. n felul


acesta, am nchis cercul i ne-am ndreptat spre partea din
spate a brcii negre.
Cu coada ochiului, l-am zrit pe Nolo Tecci repezindu-se
spre pupa iahtului, n timp ce-i ducea o mn n buzunarul
interior al hainei sport de piele neagr.
I-am dat foc earfei i am aruncat canistra cu benzin peste
balustrada strlucitoare a iahtului, aceasta ateriznd pe punte
i explodnd cu un zgomot puternic.
Antonia a continuat s duc barca noastr spre largul mrii.
*
*
*
Cnd ne aflam la aproximativ opt kilometri de orice suflare,
a oprit motorul i a venit i ea n spate, pe punte. Stteam pur
i simplu i ne uitam unul la altul, plutind n golful Veneiei,
plini de snge, transpiraie i adrenalin.
Ai promis c n-o s se ntmple nimic ru, ticlosule a
zis ea i mi-a tras un pumn n stomac.
M-a luat cu totul pe nepregtite i m-a lovit destul de tare.
Dumnezeule, de ce-ai fcut asta? am gemut eu. Te-am
salvat.
M-ai salvat? Dac nu m-ai fi adus aici, nu era nevoie s
m salvezi, ticlosule! Te-ai gndit cumva la asta? i-a frecat
pumnul. M doare mna. Ce ai n stomac, pietre?
Cred c merit asta, am zis eu i m-am aezat pe scaun,
masndu-mi burta. Totui, chiar te-am salvat, am pufnit eu.
Mi-a pus mna pe umr.
Atunci poate c n-ar fi trebuit s te lovesc. Eti n
regul? i i-a dat jos ochelarii de soare.
M-am uitat la faa ei, ncadrat de imaginea brcii n care
se trsese n plin i de cerul albastru i senin. Ochi migdalai.
Doar o mic tu de creion dermatograf i de rimei, care se
scursese ca o ploaie neagr pe obrajii ei frumoi.
Din cabin s-a auzit aparatul walkie-talkie prind:
Mai eti acolo? O pauz, apoi din nou: Hei, mai eti
acolo?
Antonia a ridicat privirea panicat. Amndoi am scanat
orizontul. Nu se zrea nicio alt ambarcaiune.

Am intrat n cabin, ncercnd s nu calc n sngele


Nsosului. Nu era uor. Am zrit staia radio, am luat-o i am
ieit din nou pe punte.
Hei, a fit din nou. Biatul cu chibrituri!
Vocea din walkie-talkie era ultima voce pe care a auzit-o
tata. Acele corzi vocale vibraser n casa noastr, n vreme ce
eu dormeam la etaj. Voiam s le reduc la tcere, s mi le
atrn pe un lan la gt. Fierbeam mai tare dect miezul
soarelui. Linitete-te! Acum! Am respirat adnc, apoi m-am
aruncat n jungla deas.
Am apsat butonul pentru emisie:
Ei bine Nolo Tecci.
Cine? Nu cunosc pe nimeni cu numele sta. Cine e acolo?
Unul dintre btuii ti l-a dobort din greeal pe omul
tu de aici, am zis eu.
Nu tiu despre ce vorbeti, dar dac e cineva rnit pe
ambarcaiune, venim imediat s-l lum. S-i aducem nite
medicamente. Unde v aflai?
Vrei s spui c nu ne vezi? am zis. Probabil din cauza
fumului de pe vasul vostru. Suntem departe, unde nu ne
putei ajunge.
Hei, voiam doar s stau puin de vorb cu prietena ta.
Trebuie s nvei bunele maniere mai nti. Te vor ajuta
carabinierii.
Nu te baza prea mult pe ei, biete!
Atunci cred c va trebui s te nv chiar eu, am zis
printre dinii ncletai. Adio, Nolo!
Pentru moment, a precizat el.
Am nchis aparatul. M-am simit uurat. Am neles i de ce:
i spusesem Satanei s se duc dracului.
Antonia sttea pe locul din spate, cu minile la gur, cu
ochii larg deschii i cu privirea fix. M-am aezat lng ea.
sta e tipul? Nolo Tecci? m-a ntrebat ncet.
Nu numai el. El lucreaz pentru Werner Krell, am zis eu.
Neamul la cu bani muli? E prieten de mult timp cu
professore Corta.
Povestete-mi!
Corta l cunoate pe Krell, achiziioneaz obiecte de art

pentru el, la fel cum a fcut i pentru tatl lui. Amndoi


cutau artefactele lui Leonardo, n special Cercurile
Adevrului i Pumnalul Medici care, desigur, nu a fost gsit
nc.
Desigur!
Krell ar da orict pe lucrrile lui Leonardo. Corta lucreaz
pentru el n schimbul unui comision foarte gras. Competiia
pentru lucrrile lui Leonardo este acerb.
tiu asta.
tii i c tatl lui Krell, mpreun cu Krell nsui, a pierdut
mai multe lucrri n favoarea National Gallery?
Am studiat ochii Antoniei i implicrile pe care le
presupunea aceast ntrebare retoric a ei. Werner Krell i
tatl meu se cunoscuser, fuseser adversari.
Dintr-odat am simit nevoia s-mi apr tatl.
A fost un om cinstit. Un om bun. Tata nu era ca Werner
Krell.
Nu am spus c ar fi fost. Nu fac niciun fel de afirmaii n
legtur cu tatl tu.
Ne uitam amndoi la un pescru singuratic, care s-a
aruncat dup prad n apropierea brcii noastre i apoi i-a
luat repede zborul.
M ntreb dac tata i Krell s-au ntlnit vreodat, am zis
eu. Poate c nu. Poate Krell l-a trimis numai pe Tecci s se
ntlneasc cu tata. S elimine concurena.
Asta se ntmplase pe vremea cnd singurul meu vis era s
fiu Luke Skywalker i-mi vnturam laserul de la Toys R Us n
faa unui poster. Acum, iat-m, la nici doi metri de un brbat
mort; Fausto Arezzione, anticarul, era i el mort; i alii
muriser, unii chiar de mna mea.
Antonia s-a nglbenit la fa. S-a apucat cu mna de
stomac:
O, Doamne, mi vine s vomit!
A czut n genunchi i a vomitat peste pupa brcii, apoi s-a
ters la gur cu mneca.
Doamne, ncercau s m omoare! M vor omor!
S-a ntors cu faa spre mine, dndu-i dup ureche prul ud
de transpiraie.

Nu, am zis eu. Ar fi fost bucuroi s m omoare pe mine,


cred, nu pe tine. L-ai auzit pe Tecci. Crede c tii ceva. Spunemi. Ce crede el c tii?
Nu auzeam nimic altceva dect valurile lovindu-se de
barc, n timp ce ea se holba la mine ntruna, simindu-m de
parc a trecut o sptmn de cnd se tot uita la mine. Apoi
s-a ntins dup geanta ei mare de piele, a scos un plic format
A4 i mi l-a ntins. ntre dou foi de carton era o folie de
celofan.
nuntru se gsea o pagin nglbenit, care semna foarte
mult cu cea pe care mi-o dduse Greer. M-am nroit la fa i
aceeai senzaie de cldur mi-a inundat tot corpul. Sunetul
valurilor lovindu-se de barca scritoare s-au estompat, pn
au disprut cu totul, lsndu-ne pe mine, pe Antonia i pe
Leonardo n bucla timpului care se csca.
Am deschis gura ca s spun ceva. Mi-am simit limba
uscat i a trebuit s-mi dreg glasul.
Asta este pagina pe care a gsit-o anticarul.
Era cu siguran diferit de a mea. Pe o parte, o serie de
cercuri concentrice precum cele de pe pagina mea, i un
desen reprezentnd un sistem de scripei extrem de sofisticat.
i pe cealalt parte, un rnd cu scrisul n oglind al lui
Leonardo, alturi de un desen reprezentnd un ham, precum
cele pe care le folosesc copiii ca s se legene.

Fausto Arrezione este unchiul meu. A fost, a mrturisit


Antonia. M-a chemat n ziua n care a gsit pagina asta.
Leonardo este specialitatea mea. I-am spus lui Corta despre
asta imediat i am stabilit ca Fausto s aduc a doua zi
nsemnrile. Ar fi fost o achiziie extrem de important pentru
Gallerie. Nu m-am gndit prea mult la pumnal n sine. Dar
apoi, ceva trebuie s i se fi prut n neregul lui Fausto,
pentru c mi-a adus mie pagina. Prea extrem de nervos i
mi-a cerut s i-o pstrez eu. i mai trziu n acea sear Oh,
Doamne! Corta trebuie s fi vorbit Antonia a nceput s
devin tensionat, frica punnd stpnire pe ea, rupnd-o n
dou ca pe o bucat de sfoar. Corta le-a spus lui Krell i lui
Tecci i acetia Oh, Doamne Dumnezeule! A fost crim!
Antonia i-a mpreunat minile, ca pentru rugciune, iar
vrfurile degetelor arttoare abia i atingeau nasul. A nceput
s se legene nainte i-napoi, cu privirea fix, nelegnd c
unchiul ei fusese ucis pentru nsemnrile pe care ea le avea n
geant.
Ce-o s m fac? a murmurat ea. Ei vor nsemnrile i m
vor omor pentru ele.
A fi vrut s o apuc de ncheieturile fine ale minilor, s i
simt pulsul i s-i spun: Eti cu mine! Dar n-am fcut asta.
N-am putut.
n schimb, am scos mapa de piele din rucsacul meu rou i
i-am dat cu grij pagina mea din nsemnrile lui Leonardo.
Antonia a fcut ochii mari. Cu gura cscat de uimire i
cltinnd uor din cap a scos foaia din folia protectoare n
care o pusesem, a ntors-o pe ambele pri de cteva ori, aa
cum fcusem i eu cu a ei. S-a uitat la mine foarte mirat, cu
ochii ngrozii.
Era rndul meu. I-am povestit tot - despre Greer, Tecci,
incendiul din Georgetown. Am pus cele dou pagini de
nsemnri una lng alta. Am rmas tcui, comparnd ceea
ce speram s fie Cercurile Adevrului.
Aceste pagini ne-ar putea conduce la Pumnalul Medici,
am zis eu. Leonardo a scris c n Cercurile Adevrului se afl
cheia care duce ctre Pumnal.
Cu siguran nu este un duplicat, a spus ea.

Nu. Evident sunt diferite. Dou Cercuri ale Adevrului. Le


avem pe amndou, iar Krell i Tecci probabil c nu au nimic.
Ce facem? a ntrebat Antonia. S mergem la poliie?
Glumeti? i s-a prut c Tecci era vreun pic speriat de
poliie? Krell are relaii la poliie. i pe urm, dac ai fi vrut s
mergi la poliie, de ce nu ai mers dup incendiu?
Eu pentru c este vorba de Leonardo i am crezut c
a putea
Doamne! am exclamat eu. Nu ai dat nsemnrile pentru
c lucrai la ele. Te ascundeai i erai speriat, dar nu voiai s le
lai s-i scape, aa este?
Pi nu, a recunoscut ea.
Eram impresionat. Am ntrebat-o dac tradusese rndurile
de pe pagin.
A dat din cap afirmativ.
Fie ca acela care va gsi pumnalul s-l foloseasc n
scop nobil.
M-am cutremurat din tot corpul.
Cu mine vorbete, am optit eu. Nu pot s explic asta,
dar tiu c Leonardo vorbete cu mine.
Simeam mna puternic a lui Leonardo pe un umr i pe
cea plcut a tatei pe cellalt. Eu sunt acela care va gsi
pumnalul.
Mi-am umplut plmnii cu aerul de mare.
Ei bine, a zis Antonia, ce facem acum?
Am vzut colajul de lemn sfrtecat, sticl spart, oferul
mort i plin de snge, am auzit vocea amenintoare a lui
Tecci prind n walkie-talkie. M-am uitat la Antonia - prul ei
negru strlucind n lumina soarelui, privirea ei nerbdtoare.
Ei bine? a repetat ea.
Simplu, am zis eu calm. Tu traduci pagina mea i mi-o
mprumui pe a ta, iar eu mi vd de drum.
Ce? Dar eu, ticlosule? M-ai adus aici, s-a tras n mine. i
acum crezi c o s m trimii acas pur i simplu?
A luat pagina ei de nsemnri din mna mea.
Asta rmne la mine. Iar eu rmn cu tine.
Antonia, nu nelegi. Nu pot s fac asta cu tine. Eu
nu te vreau cu mine.

Fiecare celul din creierul meu tia c asta era o minciun.


Chiar o voiam. n acel moment, nici mcar nu mai conta de
ce. ns tiam c dac mi pierdeam puterea de concentrare,
unul din noi sau chiar amndoi aveam s fim ucii.
Nu m vrei, ha? i crezi c eu te vreau pe tine? Te vreau
ca pe o invazie de lcuste! Ascult-m, domnule Reb Barnett!
Am venit s m ntlnesc cu tine i asta s-a ntmplat. Acum
te-ai pricopsit cu mine.
Avea dreptate.
Un pete strlucitor cu un ochi lipsit de expresie a ieit la
suprafa i apoi s-a scufundat din nou sub ap. O clip l-am
invidiat.
Antonia a deschis geanta ca s strecoare napoi pagina cu
nsemnrile lui Leonardo.
Hei, a zis ea. Ce-i asta?
A ridicat un plic mic, alb. Pe fa erau trei litere de tipar:
REB.
S-a uitat la mine cu suspiciune, cu faa roie ca focul.
Cnd mi-ai pus asta n geant?
Nu m-am atins de geanta ta, am zis eu. Nici mcar o
clip.
Oh, Doamne. n fa la Danieli, chiar nainte s te
ntlnesc. Un tip a intrat n mine, practic m-a dat jos. Apoi a
disprut n mulime. Ce se ntmpl aici?
Ai apucat s-l vezi?
M-a drmat, n adevratul sens al cuvntului. M-a
speriat de moarte. Nu, nu l-am vzut.
Pot s vd plicul?
Mi l-a dat.
nuntru era o cheie mic pe care scria 104 i prea s fie
de la o cutie de valori, mai coninea o adres scris pe un
cartona.
Asta e lng Gritti Palace, a zis ea. Ai idee cine ar putea
s fie?
Nu.
Poate c nu ar trebui s mergem.
Trebuie s mergem.
Ar putea s fie o capcan. Uite, Reb, avem paginile lui

Leonardo. Putem s prsim oraul. Cnd suntem n


siguran, pot s le traduc. Putem s desluim Cercurile
Adevrului.
Antonia, trebuie s verific chestia asta, singur.
Las-o balt! Mergem amndoi. Deci acum ce facem,
conducem barca asta blestemat napoi la Danieli?
Uitndu-m la Nsos, am zis:
Nu cred.
Ateapt, a spus ea. Am acces la o main.
Unde e?
n Chioggia. Este un sat de pescari puin mai la sud de
Lido.
Super! Am fcut un pas peste Nsos i l-am apucat de la
subra. Poi s m ajui puin? am ntrebat-o.
Antonia arta la fel de scrbit ca i mine.
Nu cred c trebuie s mearg i el la Chioggia astzi, iam zis. Tu ce zici?

ASE
L-am aruncat peste bord pe Nsos i am splat puntea cu o
gleat de ap. Am avut ceva de lucru. Zece ani ntr-un
abator, i tot n-ai fi fost pregtit pentru aa ceva. Am aruncat
fr chef i pistolul dup el. Dei a fi preferat s fiu narmat,
nu-mi puteam permite s fiu prins cu arma care-i omorse pe
oamenii lui Tecci.
Antonia ne-a dus cu barca la Chioggia. n timp ce ne croiam
drum printre catargele de pe mal, nimeni n-a bgat de seam
barca noastr avariat. Dup ce am ancorat, am purces pe jos
n oraul aglomerat.
n drum spre locul unde era parcat maina Antoniei, am
ntrebat-o dac spusese cuiva unde avea s se ntlneasc cu
mine.
Nu. Nimnui, a zis Antonia. Dar tu?
Nu. Apoi m-am gndit o clip. Corta m-a vzut la
Accademia. Probabil c s-a aplecat asupra Francesci sau a
tras cu urechea de pe hol. Probabil c i-a spus lui Tecci unde
stau.
Cazzo, porco Dio, a njurat ea ntr-o italian pitoreasc.
Ticlosul naibii!
Nu, stai puin, am zis eu. Asta nu e de ajuns. Tecci avea
iahtul pregtit i barca-taxi pe ap. De unde tia el c noi vom
lua un taxi la Danieli, doar dac nu cumva la dracu
camerista.
Ce camerist? La hotelul tu? Dar i-ai spus s atepte
cinci sute de minute.
Am pufnit, fcndu-i semn nerbdtor s-i explic.
Nu aceea. Prima camerist. A venit mai devreme.
Probabil c mi-a pus un microfon n telefon. Chiar n faa mea.
Sunt un idiot!
I-ai condus direct la noi! a strigat Antonia, lovindu-m
tare cu palma peste umr.
M-am oprit i am privit-o lung.
Ce-i cu tine? Mai nti mi tragi un pumn n stomac, apoi

m loveti.
S-a uitat la mine i a rs.
Am crezut c ai spus c eti cascador, pentru numele lui
Dumnezeu. Nu poi s nduri o mic lovitur?
Nu tii ct pot eu s ndur i i sugerez s nici nu-i
propui s afli.
Dar trebuie, a spus ea, cu o lacrim n colul ochilor.
Trebuie s tiu.
M simeam de parc a fi nghiit un pumn de cuie.
Hai s-o lum uor, am zis. Avem multe de fcut, n
regul?
A dat din cap afirmativ.
La urmtorul col de strad, am luat-o la stnga pe o alee
plin de praf. Fiecare cas din Chioggia era vopsit n alt
culoare, rou lng albastru lng galben; toate preau puin
czute ntr-o parte, de parc strada s-ar fi scufundat din loc n
loc. i Veneia era la fel. N-am tiut niciodat dac doar eu
reacionam cu un fel de ru de uscat la senzaia de alunecare
a locului, sau dac ntr-adevr totul era ntr-o parte. Antonia sa oprit n faa unui garaj lng o cas de un rou splcit i a
ridicat o u rabatabil foarte zgomotoas. Acolo, n
penumbra cu miros de mucegai, se afla un mic Fiat albastru
de vreo douzeci de ani.
Antonia s-a ndreptat direct spre portiera oferului.
Bun. Cheia este nuntru.
A urcat n main i a pornit motorul.
N-ar trebui s conduc eu? Tu ai putea s traduci cealalt
pagin.
Mi se face ru dac citesc n main. Haide!
Am nconjurat maina i m-am aezat pe locul pasagerului
din dreapta. Fiatul era la fel de spaios ca un ou.
Antonia a dat drumul la tergtoarele de parbriz i la ap.
Acum fiecare din noi putea s vad printr-un petic curat de
limea unei cri deschise. A bgat n viteza nti, a ieit din
garaj i a pornit n jos pe strad n stilul Keystone Kops.
De ce-i ii maina aici? am ntrebat eu, acoperind
zgomotul motorului.
Nu-i a mea. A fost a lui Fausto.

Oh unchiul tu. Ai putea s mergi mai ncet, te rog?


Nu te-a deranjat s conduc eu n lagun. i dau emoii?
Absolut!
A tras pe dreapta i a oprit. Am schimbat locurile.
M-am strecurat n spatele volanului i am mpins scaunul
napoi, practic n portbagaj. Dar tot te simeai de parc
maina asta fusese fcut pentru ppui.
Am parcat unde parcheaz toat lumea cnd merge la
Veneia i am intrat n ora cu feribotul. Nimeni nu se uita
suspicios la noi. Adresa de pe cartona era de la un mic
centru post-restant.
Ne-am oprit de cealalt parte a strzii fa de locul cu
pricina. Am scos pagina mea cu nsemnrile lui Leonardo din
rucsacul rou i i-am dat-o.
De ce-mi dai asta? a ntrebat ea mirat.
Aa cum am spus mai devreme, n-ar trebui s intri cu
mine nuntru, i vorbeam serios. Dac nu ies n cinci minute,
fugi.
Antonia a prut nedumerit.
Ai ncredere n mine?
Da, am zis eu. Am ncredere. Acum pune-o bine.
Nici mcar nu mi-a trecut prin minte c ar putea s fug.
Ia-o, a zis ea, mpingndu-mi practic pagina napoi n
mn. Pstreaz-o. Intru cu tine. Nu m contrazice.
Vreo ase persoane i vedeau de treab n cldire, i
cercetau cutiile potale, completau formulare. Dou btrne l
agasau pe funcionar, un tnr cu prul lung.
Cutia 104 era destul de ncptoare ca s adposteasc o
trus mrioar de ustensile. Cheia s-a potrivit. nuntru era
un pachet cu ambalaj de carton maro, care ocupa aproape tot
spaiul. Mi-am bgat degetele sub el i l-am scos din cutie. Nu
scria nimic pe el i cntrea cel puin patru kilograme i
jumtate. L-am scuturat puin.
Antonia mai c s-a pierdut cu firea.
Eti nebun? a uierat ea, apucndu-m de mn. Dac e
o bomb?
Dac ar fi fost o bomb, ar fi aruncat n aer nsemnrile
lui Leonardo odat cu noi. Acum d-mi drumul.

Nu. Antonia s-a uitat la mine rugtor, iar degetele ei


ptrundeau n estura jachetei mele. Vreau s ieim de aici
acum. Putem s-o deschidem n main.
Mi-am aruncat o privire la funcionar, care ncerca s Ie
calmeze pe cele dou btrne. Alte trei persoane ateptau
nerbdtoare la coad. A fi vrut s-l ntreb cine nchiriase
cutia 104.
Ne-am ndreptat spre u i ne-am repezit la feribot,
verificnd din nou dac fusesem urmrii. Dei vaporul nu era
aglomerat, Antonia sttea lipit de mine, aplecat peste
balustrad i uitndu-se nervoas mprejur.
l vezi pe brbatul de colo? a optit ea. Cel cu pardesiu i
plrie neagr care se preface c citete ziarul?
Ce-i cu el?
Se holbeaz la mine.
M-am uitat i eu la el cu atenie, n timp ce vaporul
strbtea canalul. Prea un tip obinuit care citea ziarul. Mam uitat i la ceilali pasageri. Fie toi preau suspeci - fie eu
devenisem un personaj dintr-un film de Hitchcock. Cu coada
ochiului, l-am surprins pe tipul cu plrie neagr uitndu-se
pe furi la Antonia.
Ai vzut? a zis ea. Iar s-a uitat la mine.
Imediat am neles acea privire.
Te fileaz.
Asta e? De asta se uit la mine?
Da. i face ochi dulci.
mi face ochi dulci, a mormit ea. Nimeni nu mai zice a
face ochi dulci de prin anii aizeci. Unde ai crescut, ntr-un
stuc?
Aproape. n Berkeley, California.
Feribotul a tras la mal. Cnd coboram, am trecut pe lng
tipul cu pardesiul de vnt i l-am nghiontit cu umrul. Nu am
putut s m abin.
Am prins autobuzul pentru scurtul drum pn la parcare. Pe
msur ce ne apropiam de main, inima mi btea tot mai
tare. n clipa n care am ajuns acolo, am desfcut pachetul.
Arme? a optit Antonia.
Arme, am repetat eu, incitat i confuz.

Erau dou pistoale Sig Sauer P-229, preferatul meu, i un


toc de piele pentru dou pistoale, din acelea care se prind pe
umr, precum i muniie suplimentar. Dedesubt se afla un
pachet acoperit cu catifea roie i o cutie maro. Am deschis
mai nti pachetul. Adpostea un pistol extrem de mic. Era
uor, dar arta bine - foarte modern, mnerul era cea mai
mare parte a lui. I-am verificat ncrctorul.
Ce este? a ntrebat Antonia.
Cel mai mic calibru pe care l-am vzut vreodat, i-am
spus la rndul meu, uimit. Arat de parc ar fi de jucrie.
Am deschis cutia. Deasupra era o bucat de cauciuc de
vreo opt centimetri tiat din camera unei roi de motociclet.
Sub ea - o nsemnare scris la main. Antonia a luat repede
notia i a citit-o:
ii n mn prototipul unei arme automate cu microcip.
Conine dou sute de bile explozive. Pistolul se
declaneaz la o singur apsare pe trgaci. Apas o
dat butonul de pe partea lateral a grzii trgaciului
pentru a trece pe modul semiautomat. Apas din nou
butonul pentru a trece pe modul automat. Banda de
cauciuc servete drept toc.

Asta-i tot? am ntrebat eu dup o clip. Nimic altceva?


Niciun nume?
Nimic. Ce crezi?
Mintea mi lucra cu febrilitate. Apoi am gsit singura
explicaie rezonabil: Archie s-a rzgndit. A sunat-o pe
Leah. A aflat unde m cazasem.
M-am njurat n sinea mea pentru c am gndit ru de el.
Mi-am notat n minte s nu-l mai pun niciodat pe Archie ntro situaie compromitoare.
Antonia a ascultat cu atenie explicaiile mele.
Ateptam s-mi spun: E o nebunie sau Prietenul tu e
nebun, dar n-a fost aa. n schimb a spus:
Atunci, ce stai aa? Ia-le cu tine!
Am ncrcat pistoalele, mi-am prins bucata de cauciuc de
ncheietura minii i am strecurat nuntru pistolul mic. Mi-am
pus tocul dublu de piele, apoi am mbrcat geaca. Cu mneca

descheiat, puteam s ajung la pistola i s-l scot imediat.


M simeam puternic i recunosctor.
Acum hai s plecm de aici, a zis Antonia i mi-a dat
cheile de la main. Am de fcut nite traduceri.
Unde este cel mai bun loc prin care doi oameni s treac
neobservai?
S-a gndit o clip.
La Milano. Este aproape. Este mare. l cunosc bine. La
Milano, nimnui nu-i pas de tine. Ai bani? Eu am puini.
Suntem acoperii, am zis eu, trecnd la volan i pornind
motorul. Condu-m la Milano.
*
*
*
Antonia mi-a dat instruciuni cum s ajung la A4 i apoi neam nscris pe autostrad pentru un drum de trei ore. Era o zi
nsorit de primvar, destul de rcoroas nct s lsm
geamurile nchise i s putem sta de vorb.
Deci, am zis eu, cu ochii la linia orizontului. i-am
povestit despre mine; spune-mi ceva i despre tine. Eti
americanc.
Ce mi-ai spus, c ai locuit n Berkeley? Nu este chiar o
prezentare amnunit. Dar tiu destule despre tine. Voiai s
scapi de mine.
Ei bine, n-am fcut-o.
Dar ai vrut.
A nceput s mi se furnice pielea.
Nu poi s te apuci de tradus acum? Oh, am uitat. Ai ru
de main.
i volubilitatea ta este doar un mijloc de eschivare, un
instrument de aprare.
Nu, sta este un instrument de aprare, am zis eu,
desfcndu-mi geaca i dnd la iveal unul din Sig-uri.
Acum iar, a zis ea. Te eschivezi.
Nu m mai analiza. Nu sunt o pictur. Analizeaz pagina
lui Leonardo, te rog, ca s putem gsi Pumnalul Medici.
Asta vreau s fac, a pufnit ea. Cnd ajungem la Milano.
i nu te lua de mine doar pentru c eti tu speriat. Nu
ajut. Frica este Dintr-odat, am rmas fr replic. Ei

bine este doar fric!


Este ceva despre care tii destul de multe, a spus ea cu
faa spre geam. Expir pe geam i desen un mic pumnal pe
condensul creat.
M-am uitat n oglinda retrovizoare dup Archie sau vreunul
dintre btuii lui Tecci. Nimeni. M-am zrit o clip pe mine n
geam. Ce naiba a vrut s spun, c sunt melancolic? Frate!
Motorul huruia ca o main de cusut Singer.
Deci, am zis din nou, eti americanc.
Antonia a oftat.
Am crescut n New York.
Unde?
Staten Islands.
Prinii ti sunt italieni? Ari a italianc.
Tata era italian. Prima generaie. Mama - a doua
generaie. Acas vorbeam italiana.
Deci, n cartierul italian din Staten Islands. coala
catolic, aa este? Erai ase copii la prini?
Doi frai. Cu patru i ase ani mai mari.
Apropiai?
Nu chiar. M-am cam rupt de restul familiei.
Cum aa?
O camionet de transport comercial mergea alturi de noi,
pe partea dreapt. Am dus mna la tocul cu pistoale, cu ochii
la vehicul. Doi muncitori. oferul i-a trimis bezele Antoniei. Ea
a rspuns btndu-i obrazul cu degetul. oferul a rs i a
accelerat.
Italienii mormi ea. Unde rmseserm?
La familia ta.
Tata era electrician. Foarte tradiionalist.
i mama ta?
O femeie foarte deteapt. A fcut colegiul. Avea planuri
mari, voia s fie ca Jackie Onasis. S-au cunoscut cnd el i-a
reparat instalaia electric de la cmin sau cam aa ceva, iar
ea pur i simplu i-a pierdut minile. Mama este o romantic
incurabil. El era prea chipe i captivant. Aa c a renunat la
tot i s-a apucat s aduc pe lume copii i s nfrunte greuti.
tii, tata era genul de brbat pentru care renuni la orice

viitor.
i unde apari tu n peisaj?
Fraii mei seamn cu tata. Eu eram marea speran a
mamei. Studenta cu burs la Vassar.
Asta nu e o coal de fete?
i? s-a enervat ea.
Credeam c fetele care merg la coli de fete nu sunt
chiar aa cu brbaii.
Ha! sta e un mit. i, n plus, a fost doar o burs la
Vassar.
Ce ai studiat?
Istoria, pn cnd am venit s-l vizitez pe unchiul Fausto.
M-am ndrgostit de arta din Veneia. Atunci m-am hotrt c
vreau s fiu custode de muzeu.
La fel ca tatl meu, m-am gndit eu, zmbind de
coinciden.
Aa c ai absolvit studiile i te-ai mutat n Italia? am
ntrebat eu.
Am venit s-mi termin studiile aici, mi-am luat
doctoratul. Am obinut un post la Gallerie i de-atunci sunt
subalterna prfuitului de Sergio Corta. Omul sta nu se mai
pensioneaz odat i, n loc s m lase pe mine s fac
cercetare, m pune s in cursuri masteranzilor n vizit aici. E
cam acelai lucru cu a le da s asculte nite casete pentru
turul muzeului. Imbecilul!
Dar brbaii?
Ce vrei s spui cu asta?
Ai zis: Italienii! - cum sunt italienii? Prea tradiionaliti
pentru tine, aa-i?
Sunt prea romantici la nceput.
neleg. Dup ce nu mai vin florile, apare orul de
buctrie.
Antonia nu a rspuns.
i cum te distrezi, n afar de faptul c pilotezi brci?
Ct agerime! Eti la civa centimetri de mine, practic,
un strin, i te apuci s spui replici spirituale. Asta-i chiar
bun!
Bine. Atunci pot s-i pun o ntrebare real? Fr riposte

spirituale.
Ea a ridicat din sprncene.
Cum te distrezi?
A tcut o clip i apoi a spus:
Cnt ocazional. Nu rde!
E super! Adic, n cluburi?
ntr-un singur club. Un loc retras, unde n-ar merge
nimeni de la Gallerie. n seara amatorilor.
Ce fel de muzic?
Orice plin de suflet, atta vreme ct nu are prea multe
note muzicale. Nu prea m pricep la astea. Mi-ar plcea s m
pricep mai bine.
Ai o voce ca de fumtoare.
Trei igri pe zi. De douzeci de ani deja.
Toi avem nevoie de cte un viciu, am zmbit eu. i care
a fost primul cntec pe care l-ai cntat n public?
Like a Virgin, a rostit Antonia cu voce grav.
Mi-am imaginat-o cntnd acest cntec - o imagine cu
buzele ei crnoase lipite de microfon.
Fierbinte, am zis eu, ncercnd s mi-o imaginez ntr-o
astfel de ipostaz.
Madonna sau Like a Virgin?
Da, am rspuns eu.
Nu e vorba de cntecul pe care l cni sau de notele pe
care le atingi, este vorba de felul n care interpretezi acele
note, a zis ea, netezindu-i absent bluza. Tot ce conteaz
este sufletul.
Asta m-a fcut s zmbesc. Se uita pe geam i nu a
observat.
Nu acelai lucru se ntmpl cu pictura, a continuat ea.
Nu, sigur c nu.
Pictura necesit suflet i ndemnare. Suflet infinit,
ndemnare finit, a rostit ea animat. Cele dou trebuie s
se amestece n cel mai potrivit echilibru, care variaz mult de
la artist la artist.
Cu siguran. Variaz mult. De ce te uii aa la mine?
Pentru c m ngni.
Da? Aa fac?

Nu mai eti atent. Ursc cnd cineva repet ce spui doar


ca s nu crezi c te ignor. E att de insipid! Nici mcar nu tii
ce vreau s spun cnd vorbesc despre suflet i ndemnare n
pictur.
Nu? m-am mirat eu. Cred c te referi la ceva ce este mai
evident n cazul portretelor. S-i comparm, s zicem, pe
Franz Hals cu, hm, John Singer Sargent. Primul pune culoare
peste tot, scoate la iveal caracterul nobil al hangiei i
apetitul pentru bere al ducelui. n timp ce cellalt i vede de
treab cu graie, fcndu-l pe cel bogat s par i mai bogat.
Amndoi au o ndemnare uimitoare. Cine pune mai mult
suflet? Este tragic c btrnul Franz a murit la azilul de sraci,
nu-i aa? Arat-mi un cascador insipid, i am s-i art la
rndul meu un absolvent de Vassar n faa torpedoului.
I-am aruncat o ochead i i-am vzut privirea surprins. A
dat s spun ceva, apoi s-a lsat din nou pe spate pe scaunul
ei, i-a ncruciat braele pe piept i s-a uitat fix la parbriz.
Mi-am petrecut viaa n muzee, am zis eu.
Touch, a spus ea fr vlag. O plimbare cu maina,
dou mituri spulberate. Doamne, am obosit.
A fcut un semn vag cu mna, s merg nainte.
*
*
*
Dup trei ore, Milano se zrea n deprtare. Antonia
dormise tot drumul, cu gura ntredeschis, cu capul pe
jumtate ntors ntre sptarul scaunului i geam.
N-aveam nici cea mai mic intenie s m apuc s caut un
hotel fr s m consult cu ea. Aa c n timp ce ne apropiam
de ora, am atins-o uurel ca s se trezeasc. A ridicat capul
i i-a ters o mic dr de saliv de la colul gurii cu dosul
palmei, apoi s-a ntors spre mine cu ochii pe jumtate nchii.
Am ajuns, am zis eu, ncercnd s nu respir spre ea. mi
mirosea gura ca un prosop de la sala de fitness.
Antonia a clipit des.
Unde? a ntrebat ea.
La Milano. i aminteti?
A cscat n lumina sczut a dup-amiezii trzii i s-a uitat
pe geam, n cutarea indicatoarelor.

A, da. La Milano.
Alege un hotel mare. Unul drgu.
Ct de drgu? Ca Gritti?
Sigur. Doar s aib baie.
Mi-a artat drumul spre Four Seasons, o construcie n stil
medieval, nconjurat de ziduri vechi. Se afla n zona
comercial, pe Via Montenapoleone - Calea de Rodeo a
oraului Milano. Am parcat lng intrare i m-am extras cu
greu din micul vehicul-tortur. Un brbat n uniform alb cu
plrie pe cap i-a deschis ua Antoniei. I-am dat baci i am
intrat n cldire.
Holul de la intrare nu era medieval, cu toate c fresce i
coloane impresionante se amestecau cu bronz strlucitor,
sticl lucioas i candelabre de Murano. Eu cu geaca mea
jerpelit pream prost mbrcat pentru acest loc.
Am participat la un seminar de-o zi despre influena lui
Leonardo asupra lui Rafael n acest loc, a mrturisit Antonia.
Mereu mi-am dorit s stau aici.
Pi, am zis eu, n timp ce-mi ndesam o grmad de
bancnote n buzunarul din fa, poate c azi o s ai noroc.
Amndoi am avut noroc. n ciuda faptului c nu aveam
niciun bagaj i artam de parc ne-am fi trt afar dintr-un
tomberon - ceea ce, practic, se i ntmplase, numai c era
unul albastru, foarte mic - am primit camere alturate, pentru
costul crora Antonia a reuit s se tocmeasc i s le scoat
la sub cinci sute de dolari pe camer pe noapte.
Am scos banii mruni din buzunar i i-am oferit
recepionerului un discurs convingtor despre cum ni s-au
furat bagajele. Am mers chiar la manager; identitatea este
important n Italia. I-am repetat i lui povestea, mormind
despre cele dou zile ntregi de chin pn cnd ne vor sosi
noile acte de identitate.
Mulumesc lui Dumnezeu, i-am zis, fluturnd pumnul plin
de bancnote, c suntem pregtii pentru orice.
Cu excepia faptului c nu avem unde s stm, a
adugat Antonia.
A fost foarte drgu.
Am semnat sub numele pe care ni le-am plsmuit. Eu eram

Chet Cook. Mereu am fost de prere c Chet e un nume


super, iar Cook mi-a venit pentru c muream de foame 3.
Antonia s-a dat drept Lisa Gherardini care, mi-a explicat ea,
era numele de fat al femeii despre care muli istorici de art
presupun c a fost Mona Lisa.
Nu i-am zis c tiam asta.
*
*
*
Nu mi s-a prut prudent s cer la Gritti s mi trimit
bagajele. Aa c, dup ce am schimbat nite dolari n lire
italieneti la un birou de schimb valutar i dup ce am mncat
o pizza, ne-am dus s ne cumprm lucrurile de care aveam
nevoie de la cteva magazine de pe Via Montenapoleone.
Oraul aglomerat prea preocupat de el nsui, dar nu
puteam s scap de senzaia c eram urmrii.
ine, i-am zis eu, i i-am dat Antoniei patru milioane de
lire italieneti, adic aproximativ dou mii cinci sute de dolari
i nc o mie n moned american.
S-a uitat perplex la mine, apoi la bani.
De unde i ai?
Ia-i i gata, am ndemnat-o eu. Cnd i termini, mai
primeti i alii, fr ntrebri.
Pur i simplu? Doar i cer bani i tu mi dai?
Orict de des ai nevoie.
A ezitat o clip, apoi a luat bancnotele, le-a mpturit i le-a
ndesat ntr-un portofel mic pentru mruni. Dup aceea neam continuat drumul.
Ne-am oprit la primul magazin pentru brbai care ne-a ieit
n cale, de unde mi-am cumprat un schimb de lenjerie intim
i o pereche nou de pantofi sport. Antonia a rmas peaproape. La cteva magazine mai ncolo, s-a oprit la un butic
de lenjerie.
I-am spus c atept afar.
A deschis ua de oel cu sticl i s-a oprit n prag.
Hei, a zis ea oarecum languros. Eti sigur c nu vrei s
3 Cook nseamn buctar n limba englez (n.tr.)

intri?
Te atept aici, am rspuns eu. Intr. Chiloii ateapt s
fie cumprai.
A ridicat din umeri i a intrat. O vnztoare nerbdtoare a
abordat-o imediat.
Am cscat prelung, uitndu-m la Antonia prin vitrin. Cu
numai cteva ore n urm era doar o strin. De atunci am
vzut-o conducnd o barc cu motor urmrit de oameni care
trgeau cu arma dup ea, am vzut-o plngnd i vomitnd,
i apoi sforind ntr-o main de mprumut. Eram vrt pn
la gt n cea mai profund aventur a vieii mele chiar cu fata
care acum i alegea lenjeria.
Acum o recunoteam. mi ntiprisem n minte felul n care i
se ncletau muchii atunci cnd strngea din falc, i tiam
cicatricea minuscul de deasupra sprncenei drepte. Fusesem
lovit de fata asta - i nc tare - i nu numai n stomac. i nu
aveam idee ce s fac n legtur cu asta.
mi transferam greutatea corpului de pe un picior pe
cellalt, spernd s nu observe c o spionez. Am vzut-o
alegndu-i un sutien i civa chiloei tanga.
Am ncercat s nu fac asta, ns am nceput s am fantezii.
Singur n magazin, iluminat de lumini slabe de lamp,
Antonia sttea n picioare n spatele tejghelei ntr-un neglijeu
de dantel. Ochii ei m priveau cum i privete iubita alesul
i-mi fcea semn cu degetul s-o urmez. Eu nchideam ua
grea n urma mea.
mi optea numele n timp ce m apropiam de ea. Sunetul
vocii ei, vederea sfrcurilor ei tari n satinul subire mi tia
respiraia. Ea desfcea capacul de la un ruj rou ca viina i
i-l aplica pe buze, fr s-i desprind nicio clip ochii de la
mine. Punea la loc capacul i, lasciv, trasa cte un cerc cu
rujul n jurul fiecrui sn, apoi cobora spre muntele lui Venus
i ieea din cmpul vizual.
Peam n spatele tejghelei, simind-o cald i umed de
dorin. Auzeam rujul cznd pe podea, i simeam minile
fierbini strecurndu-se pe sub tricoul meu, apoi n jos, spre
cureaua pantalonilor, desfcnd-o cu abilitate, despuindu-m
flmnd, i apoi

Cineva m-a tras de mnec. O japonez scund sttea


practic lipit de mine, n faa mea, entuziasmat peste
msur.
Pahdon, a spus ea cu accent greu, n timp ce-mi vra n
fa o foaie de hrtie i un pix. Suntei vestitul actol amelican
Tom Sroane?
Ar fi putut la fel de bine s arunce o gleat de ghea pe
mine.
Nu, am negat eu ferm, dndu-m napoi un pas din faa
ei. Cu siguran nu!
Femeia prea devastat, de parc-i nruisem visul de-o
via, n timp ce se ndeprta, mi-a prut ru c nu i-am dat
autograful lui Tom.
n felul sta, cel puin unul din noi ar fi fost fericit.

APTE
napoi la Four Seasons, eu i Antonia ne-am retras fiecare n
camera lui, cznd de acord s ne ntlnim ntr-o or ca s-i
las timp s traduc pagina. Mi-am aruncat lucrurile pe pat i
am format numrul de telefon al lui Archie, dei nu m
ateptam s rspund. i nici n-a rspuns. Unde e? Ce naiba
crede? Oare l vneaz pe Tecci de unul singur?
Dnd la o parte draperia grea, m-am uitat afar pe
fereastr la punctele i liniile reprezentate de maini i
oameni, apoi la spiralele de pe castelul Sforza, unde locuise
odinioar i Leonardo, la un moment dat, n perioada
Renaterii - nainte de inventarea aei dentare, a telefoanelor
i a minipistoalelor. naintea ochilor, mi se aterneau imagini
cu Greer, Tecci, Antonia i tata. Peste ele se prvleau
sentimente, amestecndu-se prea repede ca s mai pot
identifica ceva. Amalgamul a devenit un bloc monolit de
gnduri i emoii, n care am nceput s m afund.
Fac srituri de la ferestre aflate la aceast nlime. Sunt
ca Pinocchio, scufundndu-se n burta balenei pentru
adrenalin i ansa de a deveni un bieel adevrat. Ei bine,
azi ppua asta a ucis. Fr s clipeasc, fr un regizor care
s strige: Tiai! Minunat, Reb, hai s mai tragem o dat. n
acest moment simt totul. Fric, ur, dorin.
Cine sunt eu? Sunt nc fiul tu, tat. Sunt mai mult dect
lemn i rzbunare.
A sunat telefonul, trezindu-m din reverie, ca o alarm de
incendiu. Era Antonia, spunndu-mi c am ntrziat. Mi-am
dat cu nite ap pe fa, am ncercat s m adun, tergndum pe un prosop gros. Apoi, pind pe hol, am ciocnit la ua
ei.
Antonia, sunt Reb.
Ua s-a crpat puin, dar tot cu lanul de siguran pus. Am
ntrezrit puin din silueta Antoniei.
Eu sunt, am zis eu din nou, colegul tu de pe barc.
A nchis ua, a scos lanul de siguran i mi-a dat drumul
nuntru.

Era n picioarele goale, mbrcat ntr-un halat de baie gros,


din plu alb, mrime brbteasc, din partea hotelului. Prul
strns la spate, doar cteva uvie czute. Semna cu un
nger.
Mi-am dezbrcat geaca, am atrnat-o pe spatele scaunului
de la birou i m-am aruncat pe o canapea.
Ai tradus? am ntrebat eu.
Prima jumtate, a rspuns ea. Este scris invers, tii, n
oglind. Asta ia ceva timp. O facem. Hei, i-a spus cineva c
Reb sun ca i cum ar fi prescurtarea de la rebel?
Nimeni, am minit eu. Putem s terminm traducerea
acum?
Cnd Antonia s-a aezat pe marginea patului, gulerul
halatului i s-a dat puin la o parte dezgolindu-i rotunjimea unui
sn. M-a lsat s m uit pre de o secund, nainte s strng
halatul bine. M punea la ncercare. i dintr-odat m-am
simit prins n capcan.
Am comandat ceva de mncare, mi-a zis ea. O s vin
imediat.
Te rog, spune-mi c este un knish4 de cartofi i sandvici
cu vit i porumb de la Carnegie Deli. Cu pine de secar i
mutar.
Nici pe departe! a rs ea. Sup de perioare
Glumeti? am zis eu ironic. Te afli la Carnegie Deli i tu
comanzi sup?
Cu perioarele alea mari a ripostat ea n defensiv,
artndu-mi mrimea cu minile. Sunt cele mai bune.
Vrei s spui c tu chiar te-ai duce la Carnegie Deli i nu
ai comanda carne de vit cu porumb?
Da, asta spun.
M-am ridicat n picioare, cu minile n sus.
Pi atunci cred c am s plec.
Ce? Stai jos, ticlosule!
M-am ndreptat spre u.
4 Fel de mncare evreiesc, constnd n pacheele fierte sau prjite
de coc umplute cu legume sau brnz, (n.tr.)

Ne vedem mai trziu.


Am zis s stai jos, nenorocitule! a ipat ea.
M-am ntors. Buzele Antoniei erau strnse, faa roie ca
racul. Apoi, s-a fcut mic i a nceput s plng.
S te ia naiba! a urlat ea.
ocat, confuz i ruinat, am fcut un pas spre ea. Mi-a fcut
semn cu mna s m opresc.
Nu te apropia de mine! Nu m amenina c m lai!
Pe bune, eu doar
Cu toate pistoalele i banii ti - i nenorocitul de pumnal
magic! a strigat ea. mi vreau doar viaa mea napoi. A
suspinat n pumni, iar umerii ei micui tremurau sub halatul
prea mare.
M-am apropiat de ea. i-a suflat nasul, i-a ters ochii cu
mneca i m-a apucat de mn. Am simit o scnteie, dintrodat m-a npdit o nevoie teribil de a o sruta, fie ca s
sting focul, fie ca s-l alimentez. Ea mi-a dat drumul la mn,
iar eu m-am tras napoi.
Nici mie nu-mi place asta, am zis eu.
Pe naiba! Ar fi trebuit s-i vezi mutra atunci cnd ai
vorbit cu Nolo Tecci la la walkie-talkie. Ceva s-a dezlnuit n
tine. i cnd ai luat armele de la Archie? Asta e lumea ta, iar
tu o construieti.
Am artat cu degetul nspre mine nsumi, nencreztor.
Eu o construiesc?
i-a ters nasul cu mneca, lsnd o urm care luci n
lumina lmpii.
Da, a zis ea. E ceva din toat chestia asta care i place,
Reb - nu nega. Am intuiie. M uit la un tablou i vd fiecare
culoare, fiecare nuan. Ca i cum a fi fost acolo atunci cnd
pictorul a zugrvit tabloul respectiv, o tu dup alta, o
coloare dup alta. i tu, tu eti
Acum ncepe
Complex, cu textur multipl, total ambiguu, greu de
neles. ns singurul lucru absolut evident este c i place
asta.
Am vrut s-i rspund, dar nu am putut dect s rmn
intuit locului, artnd cu degetul spre mine nsumi, cu

obrazul atrnnd n jos ca i cum ar fi fost prea larg ca s se


potriveasc cu gura. Antonia i-a ters lacrimile cu cealalt
mnec, uitndu-se la mine cu o privire acuzatoare care parc
mi spunea: Vezi? Am dreptate.
Am nchis gura i m-am dus la baie, foarte confuz. M-a
ntrebat unde mergeam. Nu i-am rspuns, doar am nchis ua
dup mine. Am dat drumul la amndou robinetele aurii, mam apucat cu minile de marginea chiuvetei i m-am aplecat
spre oglinda fr nicio pat. M-am uitat la mine nsumi, cu
cele dou pistoale semiautomate atrnate la subra.
Dar, de aceast dat, nu mergeau camerele de filmat, iar
muniia era adevrat.
Am nchis ochii, cutnd un refugiu. Sunetul apei de la
robinet mi-a adus n memorie imagini dintr-o excursie la iarb
verde, unde am fost mpreun cu ai mei, la White Mountains
n New Hampshire. Era pe 4 iulie 1976. Aveam ase ani, iar
Statele Unite mplineau dou sute de ani. Temperatura aerului
era la jumtate fa de cea de aici, iar aerul era dens ca
smoala.
Ne craserm rucsacurile urcnd o pant ce parc nu se
mai termina i ne-am pus cortul pe un teren plan, cu vedere la
un izvor. mi fceam drum de pe o piatr pe alta ca s
traversez priaul, cnd am auzit ceva ce prea o salv de
focuri la distan. Am ridicat privirea ca s vd de unde se
auzea, uitnd ce zi era i c trebuia s fii atent atunci cnd
traversezi ruri. Mi-a alunecat gheata pe o piatr ud i
acoperit cu muchi i am intrat pe jumtate cu piciorul n
apa rece de munte.
Era ceva la acea scen care-mi plcea. Apa ca gheaa caremi nconjura gamba, piatra alunecoas care mi-a venit de hac
cnd nu eram atent, ironia inevitabil a umanitii, care
slobozea salve de tun atunci cnd trebuia s fie linite. Era
natura - de neoprit - total imperfect n toat perfeciunea ei.
Deschiznd ochii, m-am vzut n oglinda hotelului:
imperfect, absolut de neoprit, probabil greu de desluit.
*
*
*
Antonia se schimbase din nou n hainele de strad, lucru

pentru care i eram recunosctor. Fusese adus i cruciorul cu


cina. Era ncrcat cu fructe, un bol de argint cu crevei uriai
reci, rsfirai unul lng altul, atrnnd peste marginea
farfuriei ca nite turiti obosii, o pine, o bucat de brnz i
o sticl de Chianti.
Am turnat cte un pahar de vin pentru fiecare din noi, iar
Antonia l-a dat pe gt numaidect. A ridicat paharul gol spre
mine, fr s ridice privirea. L-am umplut din nou i ea l-a dat
din nou pe gt. Mi-am pus de mncare pe o farfurie n linite.
Antonia a fcut la fel, evitndu-mi privirea. Era o mnccioas
profesionist, nfulecnd cu o delicatee de pitbul.
tii, am zis eu, ncercnd s-i reintru n graii, tocmai miam dat seama c nu-i cunosc numele ntreg.
Antonia Ginevra Gianelli, a rostit ea, i o bucic de
brnz a aterizat din gura ei pe genunchiul meu.
Ce-ai spus?
Antonia Ginevra Gianelli, a spus ea, tergnd brnza de
pe pantalonii mei.
mi simeam genunchiul cald n locul unde m atinsese ea.
Ginevra?
Da, Ginevra. Ai o problem i cu asta?
Ginny? am repetat eu, nchiznd ochii.
Parc eram pe buza prpastiei i era cutremur.
Ce se ntmpl cu tine?
Antonia a desfcut cteva boabe de strugure de pe un
ciorchine, a aruncat vreo ase n gur i mi-a oferit i mie
cteva. Le-am luat, evitndu-i n continuare privirea.
Ginevra de Benci, am zis eu ctre boabele de struguri.
Nscut n 1475, a recitat ea, al doilea copil al
bancherului Amerigo de Benci. Scria poezii i se autointitula
tigru de munte.
Prietena lui Leonardo, am zis eu. i prietena mea.
mi simeam faa roie ca focul.
Ce vrei s spui? a ntrebat ea i s-a uitat la mine cu o
privire ptrunztoare.
Mi-am ntors privirea ntr-o parte, sorbindu-mi vinul.
Ce spune prima jumtate a paginii?
Antonia a scos dou buci de hrtie dictando din buzunar

i mi le-a dat.
Prima arta aa:

Pe cealalt foaie de hrtie era traducerea, pe care ea a citito cu voce tare.


Am lucrat cu devotament pentru il Magnifico i pentru
toi cei care mi-au cerut sngele vieii. Nu sngele caremi curge n vine, cci acela se regenereaz, sunt sigur, ci
sngele minii mele.
Pmntul nostru rodnic va deveni fr ndoial uscat i
sterp n minile oamenilor care se pare c nu pot s se
abin s distrug cu bun tiin chiar lucrurile care i
sunt seva. n lumina zilei i negura nopii, martor am fost
la buntatea celor nevolnici i la lcomia celor bogai.
Singur n atelierul meu, am cutat s descopr
secretele vieii i am cunoscut succesul dup fiecare
obstacol, oricte eforturi a trebuit s fac ca s-l
depesc. Cercurile i Cercurile. mi admir inteligena,
dar am obosit.

Nu s-a auzit niciun claxon de main, nimeni nu a tras apa


la toalet n vreo camer din apropiere. Pasiunea strlucitoare
a sufletului lui Leonardo fusese eliberat din colivia ruginit a
timpului, un brbat i o femeie, unul lng cellalt, cu privirile
pline de speran.
Cercurile i Cercurile, am spus eu. nelegi? Cercurile i
Cercurile, corect? Vorbete despre dou seturi, Unu i Doi. Eti
de acord?
Da. i tu deduci din asta
C Cercurile Adevrului Unu i Doi merg cumva

mpreun. i c Werner Krell i Tecci nu au nimic. Am luat


amndou paginile, uitndu-m la cele dou seturi de zece
cercuri concentrice. Cu siguran e un fel de ablon aici.
Rostind cuvntul ablon, mi-a venit n minte asocierea cu
ceva, dar nu am putut s-mi dau seama cu ce anume. Nu am
luat aminte la asta. Nimic altceva nu mi-a venit n minte, doar
mi-am dat seama de limitele intelectului meu.
Leonardo se amuza de propriul geniu, a zis Antonia.
Gndete-te puin!
Nu spune nimic despre pumnal.
Ea a cscat.
N-am putut s merg mai departe. A trebuit s-mi
odihnesc ochii.
i crezi c a putea s te conving s mai traduci nc
puin acum?
Hei, a exclamat ea. Ca s citeti un scris minuscul de-andoaselea folosind o oglinjoar de buzunar ia ceva timp i e
nevoie de un cap limpede. Nu prea am avut o zi linitit. O s
termin diminea, doar dac nu cumva vrei s faci tu asta.
S-a fcut c mi d mie oglinjoara, s-a ntors spre mine i s-a
strmbat. Apoi s-a aezat pe scaunul de la birou.
Leonardo pare deprimat, am zis eu.
Cu siguran. i singur n atelierul lui i secretele
vieii mi se pare c se refer la studiile lui de anatomie.
Ce i spune asta?
Luat ca atare, nu mare lucru. Antonia a studiat
nsemnrile lui Leonardo, artnd spre cele dou desene de
pe spatele foii ei. Ce nelegi din astea?
Pi, am zis eu, sta este un ham - tii, ca acelea folosite
de alpiniti pe munte sau la leagnele pentru bebelui. Dar
cellalt desen - aceast macara att de complex - este
incredibil. Sunt sigur c aa ceva nu exista pe timpul lui
Leonardo. Nu poate s fi existat.
Este fabulos, a ntrit ea. Ai vzut poza bicicletei lui n
Atlanticus?
Cea pe care Pompeo Leoni a lipit-o pe verso, pe partea
din spate a foii?
Tatl tu te-a nvat bine, a constatat ea.

Pi, de fapt am i licen n istoria artei.


Serios? Prea foarte surprins.
Nu am rspuns.
Un cascador cu diplom de licen n istoria artei? Hm. A
plecat de la birou i s-a aruncat pe pat.
O biciclet, am zis eu cu emfaz. Leoni trebuie s o fi
vzut, dar nu a tiut ce era i nimeni altcineva nu a mai
vzut-o pn cnd nu au luat cartea i nu au descoperit foaia.
Dac n-ar fi fost nimic altceva pe paginile astea, atunci am fi
avut sistemul de macarale al lui Leonardo. M ntreb dac are
vreo legtur cu pumnalul?
Nu-mi dau seama. Leonardo a scris i a desenat tot felul
de lucruri, pe aceleai pagini multe obiecte care n-aveau
absolut nicio legtur unele cu altele.
M-am uitat la traducere.
Il Magnifico era Lorenzo de Medici. Cel puin l avem pe
Medici pe aceeai pagin cu setul de Cercuri ale Adevrului.
Nu prea ne conduce la pumnal, nu-i aa?
Antonia i-a acoperit faa cu o pern i a murmurat de sub
ea:
Mine-diminea, primul lucru, alerg puin i apoi m
ntorc la traducere.
Mai nti alergi?
Da. M ajut s gndesc.

OPT
Am luat nsemnrile lui Leonardo i am trecut prin camera
mea, am nfcat cea mai mare parte din bani i muniia i
am cobort n hol. Am nchiriat o cutie n seiful de valori al
hotelului i am pus totul n ea. Apoi m-am ntors n camer cu
cheia de la seif ntr-o mn i cu cuvintele lui Leonardo n
minte: Orice obstacol necesit efort.
Am pus armele pe noptiera de lng pat, mi-am aruncat
hainele de pe mine pe podea i m-am aezat pe pat.
Mi-am dat seama c am uitat s-mi cumpr o lumnare
cnd am fost la cumprturi. Fr umbre dansatoare n seara
asta, doar cele din inima mea ngheat.
Am inspirat adnc pe nas, numrnd pn la patru, apoi am
expirat adnc pe gur numrnd pn la opt. Curnd, mi-am
simit pleoapele grele. Gndurile m-au prsit i m-am
cufundat n somn.
Am visat c eram un abac, sau un stativ de inut scorul la
jocul de biliard, nu tiu exact. Soldai fr fee din Chain-mail 5,
din secolul al XV-lea, cu unghii murdare i tunici lungi pn la
genunchi treceau dintr-o parte n alta pietrele de alabastru,
innd socoteala la ceva. De fiecare dat m durea, cnd
aruncau pietrele de socotit, cu mnuile lor, murdare de
grsime de gin. tiam c nu voi putea s scap niciodat de
mirosul lor.
M-am trezit devreme, cu faa lipit de pern, cu obrajii i
buzele purtnd amprenta ncreiturilor bumbacului. Lumina
cenuie a dimineii se iea de dup draperie, n timp ce eu
derulam visul n minte. M-am rostogolit pe spate scrpinndum n cap, ncercnd s-mi dau seama ce naiba putea s
nsemne.
Ce-ar fi spus Freud, sau Emily, fosta mea iubit? C sunt
implicat ntr-o afacere murdar. C toat lumea conta pe
5 Joc miniatural de lupte medievale, cu soldai n armur i cai,
creat de Jeff Perren i Gary Gygax. (n.tr.)

mine i, ntr-un fel, asta durea. Ca i Antonia, mi doream


viaa dinainte. Dar nu o puteam primi napoi fr s merg mai
departe. Poate c acel pumnal exista acolo, undeva. Ct
despre cei care contau pe mine, ei bine, aici era vorba despre
Antonia Ginny Gianelli, cu siguran. Era vorba despre
prinii mei, sau cel puin tata, care-mi arta pumnul viguros.
Mai era i rposatul Henry Greer, uitndu-se la mine cu ochii
lui de obolan din traneea amintirilor mele. i apoi mai era
Leonardo. Eram sigur c maestrul nsui conta pe mine. i
cine eram eu s-i spun lui Leonardo da Vinci: Sunt ocupat?
Dar Nolo Tecci?
Ah, da, Tecci. O s dansm!
*
*
*
Telefonul a sunat la cteva minute dup ora ase i
jumtate.
Ginny?
Aa vrei s-mi spui?
Mm da, am zis eu. Ginny.
Am vreun cuvnt de spus n treaba asta?
Nu prea cred.
Pi, vrei s vii la alergat cu mine sau nu?
Sigur, sigur, am ncuviinat eu, aruncnd pturile la o
parte. Sunt gata n dou minute. Vin eu la tine.
Am nchis i m-am repezit la baie, mi-am splat cocleala din
gur i m-am uitat n oglind. Ooo, parc a fi avut o pine cu
ceap de la Tony Romas 6 pe cap! Mi-am dat cu nite ap prin
pr, pieptnndu-l cu degetele pn cnd s-a aezat i apoi lam ters cu prosopul.
Mi-am aruncat pe mine tricoul de ieri i noii pantofi de
alergat i am fcut cteva ntinderi pe podea. Am mpachetat
patru bancnote de cinci sute de mii de lire italieneti n vrful
fiecrei osete i le-am bgat n picioare. Apoi m-am ncins cu
cele dou Siguri i am bgat Miniul n tocul lui. Cu aproximativ
6 Lan de restaurante fast-food n Statele Unite i Canada, iar pinea cu
ceap este un fel de mncare servit acolo. Practic, ceapa este tiat
fidelu, prjit i apoi cu ea se umple un fel de gogoa, (n.tr.)

dou mii de dolari i un mic arsenal la mine, cred c eram


gata de alergare.
Deschiznd fereastra, am pus cheia de la cutia de valori pe
pervazul de granit i am nchis bine geamul. Doar dac lovea
un tsunami sau un uragan, avea s se mite cheia de unde o
ascunsesem eu. Era una dintre avantajele cheilor plate de
metal. Mi-am aruncat pe mine noua mea bluz de trening i
am ieit pe hol.
Un om de serviciu cu nasul mic i roz i barb a la John
Travolta i fcea de lucru lng fereastra aflat n cealalt
parte a holului, cu un spray i o crp n mn. Am spus:
Buon Giorno!
Din cteva micri, a fcut doi pai spre mine, a ndreptat
tubul spre faa mea, i-a acoperit gura cu crpa i mi-a
pulverizat spray-ul cu miros dulceag n fa. Am clipit o dat,
am ncercat s scutur din cap i am disprut pe dat ntr-o
gaur neagr de catifea. n deprtare, l-am auzit
rspunzndu-mi:
Buon Giorno!
*
*
*
mi simeam ochii lipsii de vedere, mintea goal, eram
moale ca o gum care se ntinde. Auzeam sunetul
inconfundabil de metal care lovete metalul. O moned? A
urmat apoi o voce - de englez educat, care spunea:
Cred c domnul Barnett tocmai i face din nou intrarea
n atmosfera noastr.
Am inspirat adnc pe nri i am simit o adiere de Old
Spice, iar coastele mi se ntindeau de parc erau acionate de
arcuri. Vocea englezeasc a vorbit din nou, melodioas:
O, domnule Bar-ne-ett! Ateptm nerbdtori so-si-rea
dumneavoastr.
M durea nasul i am vrut s duc mna la el, dar mna mea
era ca o mnu de prinztor la baseball.
Aa, a zis Old Spice. Deschide ochii, Dorothy 7! Te-ai ntors
7 Aluzie la Dorothy Gale, personajul din povestea Vrjitorul din Oz. (n.tr.)

n Kansas.
Cineva m-a scuturat de umr i o alt voce, tot
englezeasc, dar mai tnr i cu accent, a adugat:
i vrem s vorbim cu tine despre papucii rubinii.
Accent de Liverpool? Sau de Blackpool? De undeva de peacolo. Ringo vrea s vorbeasc cu mine despre papucii rubinii.
ncet-ncet, neuronii mei au nceput s lucreze din nou.
ngrijitorul, am ngimat eu, oarecum surprins de sunetul
adnc, amortizat, al vocii mele. Am deschis ochii, dar la
nceput vedeam doar o pcl dens. Unde e prietena mea?
am reuit eu s ntreb.
Prietena! a pufit ngrijitorul.
Este destul, Mobright, a zis Old Spice. Iar eu m-am ntors
spre sursa vocii, surprins s constat c nu eram legat.
Aezat pe un fotoliu, cu un picior subire peste cellalt,
mbrcat ntr-un costum albastru la dou rnduri de nasturi,
impecabil, se afla brbatul scund i usciv cu care m-am
ciocnit cap n cap pe holul din faa biroului Francesci la
Accademia.
Ceaa de pe mintea mea ncepea s se ridice i l studiam
pe individ din cap pn-n picioare. Nu era mai n vrst de
cincizeci de ani, dar avea prul argintiu, dat cu gel. Avea
nasul lung i drept i faa sfrijit. Privirea ptrunztoare se
potrivea cu griul pardesiului i plria Borsalino pe care o
purtase cnd ne-am vzut prima oar. Presupuneam c
pardesiul i plria atrnau undeva, ntr-un dulap din
apropiere.
Brbatul ciocnea absent o moned de capsa metalic a
unui portofel cu un mnunchi de bancnote.
Accademia, am zis eu, cu vocea nc rguit.
Excelent, a rspuns el.
Unde e fata? am ntrebat eu.
n camera de-alturi. Este foarte bine, n afar de faptul
c se afl sub anestezie. Aa c stai linitit.
Mi-am dres glasul.
Avei gust la plrii.
Sunt de acord, a rspuns el, cu un zmbet amuzat pe
buze.

Spre deosebire de gustul la ap de colonie, am adugat


eu.
Zmbetul i-a rmas pe buze.
Cel care fusese numit Mobright m-a nghiontit n piept.
Taci sau te fac eu s taci.
M-am ntors spre el i am fcut tot posibilul ca s strmb
din nas la fel ca el. S-a aplecat spre mine amenintor. De
fapt, era mai mult caraghios. Gulerul de la cmaa lui alb era
mult prea mare pentru gtul subire ca un creion i, cu toate
c era ncheiat n spatele unei cravate cu dungi negre i roii,
era destul loc ca s bag mna i s-i smulg prul de pe piept,
dac avea.
Mi-am ntors privirea spre brbatul de pe scaun, care ntre
timp scosese o batist cu monogram din buzunarul de la
piept. AB. i-a ters buzele subiri i apoi a ndesat batista
la loc n buzunar. Pe degetul mijlociu purta un inel de aur cu
un smarald n form de paralelogram.
Mobright, a zis el, cred c ar fi bun nite ceai.
Da, domnule, a ncuviinat Mobright respectuos. A
strmbat din nas iari i apoi s-a dus n spatele lui AB.
Doreti un ceai, domnule Barnett? a ntrebat AB amabil.
Mi-am fluturat degetele. Am simit o senzaie de amoreal,
normal n condiiile date. Mi-am trecut limba peste dini i mam aezat mai bine pe canapea.
Vreau s-o vd acum!
Deci adu un ceai Earl Gray, i-a spus AB lui Mobright,
fcndu-i semn s ias. Cu dou cubulee de zahr.
Mobright a ieit pe o u lateral.
M-am uitat la canapeaua pe care stteam ntins. Roie i
foarte decorat, se asorta cu restul camerei, care ar fi putut fi
brlogul unui conte.
Cel care m luase prizonier i-a aranjat uor prul. M-am
ridicat n fund cu grij.
Am spus acum, domnule B.!
Numele l prinse cu garda jos o clip i s-a uitat la mine
nedumerit. Apoi i-a dat seama.
A, ai observat batista. Excelent! mi d de gol via nobil,
nu-i aa? Cu toate c tatl meu ar fi o excepie, la naiba cu

sufletul lui simplu, de snge albastru! O, nu te agita, fata nu


pleac nicieri, a zis el, artnd cu capul spre ua pe care
ieise Mobright. Dei presupun c o s-i revin i ea destul
de curnd. Un deprimant de ultim generaie al sistemului
nervos. Extraordinar de eficient. Denumirea lui are vreo
dousprezece silabe. Nu-mi cere s-l pronun.
M-am repezit la u i am rsucit clana rotund. ncuiat.
Am ascultat. Linite. M-am ntors la domnul B., sprijinindu-m
de perete.
Cine dracu eti dumneata?
El a pescuit o scam invizibil de pe pantalonii clcai la
dung i mi-a ignorat ntrebarea.
Dac pot s spun aa, Reb, te-ai descurcat de minune n
Adriatica. Regret c noi n-am putut fi de niciun ajutor. N-am
reuit s anticipm cursa nebuneasc fcut cu barca. Pot
spune cu certitudine, a continuat el, c domnul Tecci nu va
precupei niciun efort ca s-i ia revana pentru c i s-a tras
clapa. Un om delicios de abject, Tecci sta. Ai vrea s-i auzi
povestea? Mi se pare foarte fascinant.
Cine eti dumneata? am repetat ntrebarea.
Un englez fr nume, desigur, a rs el. Un om de la
Oxford. Deci, Nolo Tecci. Nscut n 1955 n Brooklyn Heights,
New York. Tatl lui a fost Bruno Tecci, executant al unui anume
Nicky Arno, pn cnd amndoi i-au gsit sfritul timpuriu
ntr-o cas din Queens n 1968. Tnrul Nolo a ajuns
delincvent nc din adolescen, iar la frageda vrst de
douzeci de ani a fost invitat la Attica State Prison pentru
cinci ani, fiindc a atacat un barman cu o dalt pentru ghea.
Mobright s-a ntors n camer cu o tav de argint pe care se
afla un ceainic mic, un bol asortat cu zahr, cu un clete i o
ceac de porelan cu farfurioar. A nchis ua n urma lui i a
pus tava pe o msu din lemn de cire de lng domnul B.,
lovind din greeal unul dintre picioarele msuei.
mi cer scuze, domnule, a zis el. Poftii. S-a uitat apoi la
mine. V face probleme?
Niciuna, Mobright. Fii att de bun i las-ne singuri acum,
te rog.

Da, am zis i eu, fii att de bun, Mo-dim8.


S-a uitat la mine cu ochii mijii, apoi s-a ntors ctre eful
lui.
Da, domnule, a zis el, i s-a rsucit pe clcie.
Domnul B. l-a strigat:
Oh, Mobright ntreab-l pe Pendelton care-i situaia cu
cellalt musafir al nostru. Metoxina aia et cetera et cetera
trebuie s-i fi pierdut efectul pn acum.
Da, domnule, a repetat Mobright, aruncndu-mi nc o
privire nainte s prseasc ncperea.
Domnul B. a luat cletele de zahr.
I-am spus s ndulceasc ceaiul, nu-i aa? i nicio
linguri de care s te serveti. M rog, a oftat el, turnnd
ceaiul, nite crpaci cu toii. A scos o cutie cu mai multe
flacoane mici cu medicamente din buzunar, a deschis unul
dintre flacoane i a bgat n gur vreo ase capsule
multicolore. A but puin ceai dup ele, dndu-i capul pe
spate i strmbndu-se n timp ce nghiea pastilele. A nchis
apoi cutia i a pus-o la loc n buzunar. Uite, a zis el cu dispre.
Astea nu sunt de prea mare ajutor, dar cel puin sunt scumpe.
Mi-am aruncat privirea n jurul meu prin camer, n
cutarea armelor mele.
Domnul B. i-a dres glasul.
n timp ce Tecci se afla la nchisoare, era bnuit c a
omort cteva persoane. Fiecare avea gtul tiat n form de
N. Semntura lui Nolo, asemntoare cu a lui Zorro.
Grotesc, dar omul trebuia s-i pun cumva amprenta n cel
mai nalt grad, presupun. Autoritile tiau c el comisese
crimele, dar nimeni nu era dispus s-l denune. La dou luni
dup ce a fost eliberat Nolo, barul n care comisese primul
atac a fost incendiat, iar barmanul a ars de viu.
Incendiu.
AB a continuat:
8 Joc de cuvinte n limba englez, ntre Mo-bright, compus din Mo
i bright, adic strlucitor, pe de o parte, i Mo-dim, compus din
Mo i dim, adic lipsit de strlucire, pe de alt parte, (n.tr.)

Singurul martor i-a gsit sfritul nainte de a putea s


depun mrturie. A fost gsit njunghiat, cu iniiala N
gravat pe ceaf cu un minuscul laser chirurgical. Tecci a ieit
la suprafa n Las Vegas, ca aprtor al familiei Carbone, ns
dispreul su fa de autoriti i incapacitatea de a juca dup
reguli - chiar i regula gloatei - l-au fcut s nu se adapteze.
Aa c s-a mutat.
Cine dracului suntei voi, oameni buni? l-am ntrerupt eu.
Vai, vai, limbajul, Reb, m-a mustrat domnul B., artnd
spre mine cu mna pa care avea inelul. Apoi i-a continuat
povestea. Nolo Tecci este un sociopat. Prefcut, fr scrupule,
inteligent i foarte periculos, cred c eti de acord, cu toate c
tiu sigur c poate fi i foarte fermector atunci cnd vrea. A
fost implicat n vreo ase crime internaionale n ultimii cinci
ani, dei n-au existat niciodat suficiente probe ca s fie
condamnat. A pus la loc ceaca de ceai i farfuria pe tava de
argint. Se bnuiete c Tecci este asasin pltit pentru Werner
Krell, un individ plictisitor cu buzunarul larg i sufletul
superficial, despre care poate c ai auzit sau nu. Krell era
foarte interesat de Leonardo da Vinci, ca i tatl su - o
asemnare izbitoare cu familia ta, dar cu motivaii opuse. Art
versus putere, dac vrei. Paralele inegale. Una neagr, alta
alb.
Efectul drogului se dusese de-acum i fusese nlocuit de
furie.
Ce tii dumneata despre familia mea?
Nu multe, a admis B. pe ton calm. Dar ca s continui,
Krell a petrecut o via ntreag n afacerile cu muniie. ns
recent i-a transferat interesul spre comunicaii prin satelit.
Adic, acum construiete satelii. Prin intermediul vechilor lui
legturi cu KGB-ul, a aranjat ca Agenia Rus a Spaiului s-i
lanseze sateliii pe orbit.
i?
Este o mutare suspect pentru cineva pe care l bnuim
c de mult vreme construiete sisteme de lupt noi pentru a
le folosi mpotriva unora dintre rile vorbitoare de limb
englez.
De ce ar face Krell asta?

Pentru profit, cu siguran, dar asta exista i n istoricul


personal i n cel al familiei, legturi personale, profil
psihologic, genetic. Mama lui constituia un caz nfricotor,
undeva la limita dintre tulburri de personalitate i tendine
de schizofrenie paranoid. Werner a fost prea mult timp
alptat la un sn stricat, dac pot s spun aa. Mama lui a
murit n timpul unui bombardament al trupelor aliate, iar
tatl, pe ale crui urme fanatice a clcat Werner n industria
de muniie, a murit tnr i neconsolat. B. a tcut o clip, apoi
a continuat: practic, tnrul Werner a rmas orfan la o vrst
impresionabil. Ironia sorii.
mi rumegam propria furie, iar privirile noastre s-au ntlnit.
B. a continuat:
Werner a fost modelat prost deopotriv de motenirea
genetic i de mprejurri.
Deci sugerezi c domnul Krell este un nou Hitler; vrea s
conduc lumea?
Nu, Krell nu este Hitler, nu credem c vrea s conduc,
cu toate c noi suntem de prere c ar fi, cu siguran, pe
deplin satisfcut s se rzbune pe anumii prieteni de-ai
notri. Krell a dezvoltat n secret prototipul pentru o bomb
inteligent, ghidat prin laser, care ar putea fi ascuns i
lansat dintr-un satelit. Lansate de la sol, bombele ar fi
imposibil de detectat datorit dimensiunii lor mici, fr
precedent, ca i velocitii ieite din comun, astfel c sistemul
este o arm terorist perfect. Cznd libere din spaiu,
aceste bombe ar putea cu uurin s treac de orice aprare,
punnd astfel inta ntr-un mare pericol. Bombele lui Krell ar
putea s se abat ca o ploaie de groaz din cer, ori de cte ori
ne dorim de fapt ploaie real, i nimeni de pe pmnt nu ar
putea s fac nimic n legtur cu asta, doar dac l mituiesc
pe Sfntul Petru de la poart.
Continu, am zis eu. Lumineaz-m, arat-mi cum
anume ne implic pe mine i pe prietena mea toate astea.
Principalul client pentru muniia lui Krell n ultimii civa
ani este Soon Ta Kee, prim-ministrul Taiwanului, care ntradevr i-a construit armata cu ajutorul produselor lui Krell.
Tacky - cum l numim noi afectuos - a fost informat despre

proiectul lui Krell i este convins c acesta chiar poate s-i


furnizeze aceast arm, aa c a investit sume considerabile
pentru a susine dezvoltarea bombelor de acest tip.
Conflictele politice ale lui Tacky au crescut dramatic n
ultima vreme, ca s nu spunem mai mult. China vrea s
recapete controlul asupra Taiwanului i, din cauza noului
sistem PEL al Chinei tii ce este asta? Sistemul de localizare
pasiv-coerent9, a explicat B., este un sistem de aprare
aerian impenetrabil. Nu poate fi distrus, spre deosebire de
radar, i nu pot fi lansate niciun fel de rachete care s-i
distrug transmitoarele, pentru c nu exist niciun fel de
raze sau tansmitoare. Asta reduce avantajul militar al
Statelor Unite asupra Chinei. F-117 i chiar futuristul i
invizibilul F-22 fighter nu mai sunt chiar invizibile pentru ei.
Bravo, China! Vezi tu, a continuat el, Tacky simte c, avnd
acest dezavantaj aprut dintr-odat, nu se mai poate baza pe
Statele Unite ca s intervin cu fore armate ntr-o criz. Tacky
se simte pus cu spatele la zid i st mbufnat, ntr-atta, nct
a sporit presiunea asupra lui Krell s-i definitiveze arma. Krell
- creznd c se afl la numai civa milimetri de succes - a
stabilit chiar o dat la care ar putea s-i furnizeze bombele lui
Kee. Chap a fcut o promisiune pe care nu poate s o
respecte.
M sturasem de vorbele lui pretenioase i de povestea
asta ngrozitoare - dac ar fi fost ceva adevrat din ea.
Tare pcat, am zis eu. Repet ntrebarea.
A, dar de ce nu poate Krell s i in promisiunea? a zis
B. ctre camer. De ce s nu fie posibil s realizeze bombele?
A fcut o pauz pentru efect. Am s-i spun eu de ce. Pentru
c este mpiedicat de absena ingredientului final - un
material n care s pun bomba i care s poat s fac fa
cldurii extraordinare a frecrii atmosferice la vitez mare.
9 Passive Coherent Location, n limba englez n original, cunoscut i ca
sistemul passive radar, desemneaz o clas de sisteme radar care
detecteaz i urmresc obiecte n urma procesrii refleciilor de la surse
non-cooperative precum posturile de televiziune comerciale i semnalele
de telecomunicaii, (n.tr.)

B. s-a lsat pe spate n scaun i a plescit din buze.


Dintr-odat am rmas paralizat. Cel care m luase prizonier
i-a dat seama i mi-a fcut cu ochiul.
Ochii ti tocmai au spus: Aha, pumnalul! Excelent!
Acum ascult-m! Nu ncape ndoial c tatl lui Werner i-a
spus poveti minunate de adormit copiii despre Pumnalul
Medici, aa cum i-a spus i ie tatl tu. Indestructibilul aliaj,
mai puternic dect oricare altul, mai uor dect aerul. Cnd
Werner a ajuns foarte bogat, s-a gndit c pumnalul este cel
mai de pre trofeu, nu numai pentru el nsui, ci i pentru tatl
lui mort - Excaliburul Cavalerilor Mesei Rotunde a lui Krell. Aici
se complic subiectul. Serviciile speciale ne informeaz c
Kee are de gnd s-l distrug pe Krell dac nu-i ine
cuvntul, iar Kee n-are un singur Nolo Tecci, ci o ntreag
armat - care de care mai plin de zel - gata s-i mplineasc
dorinele.
i ce dac?
Spui foarte nonalant i ce dac, dar tonul i trdeaz
interesul. Uite ce: Werner Krell e pus ntr-o situaie n care,
dac nu furnizeaz bombele, va fi asasinat. Iar el nu are cum
s furnizeze bombe funcionale. Deci ce se ntmpl n mintea
lui bolnav? Face un salt din trmul logicii pn la o total
nebunie i ncepe s cread c povetile de adormit copiii ale
lui papa Krell nu erau de fapt fabulaii, ci fapte irefutabile. i
atunci presto! Dintr-o antologie veche de arhitectur apare o
pagin din nsemnrile lui Leonardo - posibil coninnd
Cercurile Adevrului. Krell a fost pclit cu douzeci de ani n
urm, atunci cnd prima pagin a nsemnrilor a pierit odat
cu avionul i curierul care o aducea. Acum are o a doua ans
i crede nu numai c pumnalul se afl undeva acolo, dar i c
aliajul i va furniza bomba, odat cu carapacea indestructibil
care-i va salva pielea nenorocit. B. i-a lovit palmele una de
alta. Dac asta nu e dram, atunci nu tiu ce este. S ridicm
un pahar pentru ticlosul de Werner Krell i pentru fiecare
dintre noi, pentru care au btut clopotele anticarului.
Am simit c m trece un fior.
Dar nimeni nu tie dac pumnalul exist cu adevrat, am
zis eu. Sau dac aliajul are calitatea pe care pretinde

Leonardo c o are. Poate tipul pur i simplu a descoperit


aluminiul naintea lui Reynolds.
Poate, a admis B. Dar dac e aa cum a pretins
Leonardo, iar Werner Krell poate s-l obin, s afle
componentele i s produc aliajul, atunci o s construiasc
armele respective, iar lumea va fi la mna lui - i, desigur, la
cea a lui Soon Ta Kee.
Crezi c-mi pas ct negru sub unghie de Soon Ta Kee?
Sau de bombe care cad libere asupra acestei lumi sau a
oricrei alteia din sistemul sta solar mpuit?
Se pare c nu.
Bine c ai ghicit!
Ce zici atunci de libertatea individului?
Doar asta m intereseaz, am zis eu. Libertatea
individual. A mea.
Ai o viziune mai degrab de miop, dat fiind genealogia
ta. Tatl tu era mai dedicat celorlali.
Ce tii dumneata despre tata? am scrnit eu printre
dini.
tiu c a fost custodele unuia dintre cele mai mari muzee
ale lumii, n timp ce tu i asumi riscuri pentru bani. Hai s
reformulez asta. Cu siguran pot s apreciez c i asumi
riscuri pentru bani, aa c o s te abordez altfel. N-ai vrea ca
pe filmele n care joci tu s scrie Made n Taiwan, nu-i aa?
Nu trebuie s-mi rspunzi, dar spune-mi ceva: nu i-am spus o
poveste frumoas? Toanele tale nu-mi spun nimic, dar cred c
n sinea ta pori o mic discuie cu tine nsui.
Domnul B. s-a lsat apoi pe spate, btnd darabana pe
braele aurite ale fotoliului.
Nu purtam nicio discuie cu mine nsumi. ipam, de-a
dreptul, ca firmele luminoase care atrag clienii n Las Vegas.
Automatul din mintea mea s-a nvrtit cu repeziciune,
oprindu-se cu cele trei rotie la cunoscutele cuvinte care miau rsunat n urechi att de des: Nu te ncrede n nimeni.
M-am ridicat n picioare i m-am ntins.
Deci, am zis eu, mimnd lipsa oricrei ngrijorri, eti o
persoan foarte perspicace.
Oh, chiar mi place lauda.

Vrei s gseti dumneata primul pumnalul, indiferent


cine naiba ai fi.
B. i-a scos batista i i-a lustruit inelul.
Este rndul meu s-i fac un compliment. Eti la fel de
perspicace pe ct eti de artos.
Vrei ajutorul nostru, am adugat.
Desigur.
Crezi c noi tim ceva.
Hai s nu fim sfioi.
Ct valoreaz? am ntrebat eu.
Vrei s fii recompensat?
Pumnalul Medici. Ct valoreaz?
Depinde cui i este vndut. Un colecionar de art ar plti
o sum substanial. i aduci aminte ct au pltit japonezii
pentru un singur Van Gogh? Darmite Kee? Ct ar plti el
pentru o bomb inteligent, care nu poate fi depistat i care
poate fi lansat prin satelit? Gndete-te la o cifr foarte
mare. Deci hai s ne ntoarcem la Cercuri. tim c avei
dou pagini de nsemnri, dou seturi de Cercuri
De unde tii
Ajutoare electronice. Un microfon minuscul n platoul cu
mncare. Pmntul nostru va deveni fr ndoial uscat i
sterp n minile oamenilor, care se pare c nu se pot abine s
distrug cu bun tiin chiar lucrurile care i sunt sev.
Leonardo a fost un adevrat poet, nu-i aa? A vrea s arunc
o privire pe acele pagini. Poate c drgua ta prieten ar fi
att de amabil s traduc i restul pentru noi, dei este fr
doar i poate critic n privina traducerii. Cercurile codate, un
sistem de scripei? Fascinant!
Vreau s o vd pe prietena mea chiar acum, am insistat
eu. Vreau s m asigur c este bine.
Ginny a ta? s-a mirat B. zmbind forat.
M-am holbat la el. El a ridicat din umeri.
i-am pus un microfon minuscul i n telefonul de la Four
Seasons.
Deci, i-am zis eu ticlosului fanfaron, eti de la FBI sau
NSA sau nu, de la MI-5, corect? Eti un agent MI-5.
Agent, ce frumos spus, a zis B., dar a rmas

impenetrabil.
Mi-am mucat partea dinuntru a buzei de jos.
Reb, a zis tipul, sunt pur i simplu cel mai n msur s
fac ordine n Dodge, acum, c John Wayne a murit i tu nu
mai ai armele. Foarte interesant pistolul cel mic! N-am mai
vzut aa ceva pn acum. Ar trebui s discutm despre
originile acestui lucru.
Am auzit voci nfundate n camera alturat.
Sunt foarte interesat de Pumnalul Medici, a continuat B.
tiu c i tu eti. Coopereaz cu mine acum, da? A aprecia
foarte mult dac mi-ai da cheia de la cutia de valori din hotel,
dac n ea se afl ceva de valoare. Una e s scotoceti prin
camer, inclusiv prin ciudatul seif de perete. Dar altceva e s
deschizi o cutie de valori cu ajutorul unor chei - ceea ce ar
face treaba mult mai uoar. Fii partenerul meu. Tatl tu cu
siguran ar fi apreciat ajutorul Unchiului Sam.
De ce ne-ai drogat? De ce nu ne-ai cerut pur i simplu
frumos? Sunt un tip rezonabil.
B. s-a gndit o clip.
Recunosc c Mobright a dat dovad de exces de zel cnd
v-a adus aici. Oportunitatea de a se uita pe nsemnri i-a
estompat din trsturile umane. ns i pun o ntrebare: Neai fi acordat ntreaga atenie altfel?
I-am aruncat, pe rnd, trei tipuri de priviri: contemplativ,
convingtoare, concesiv.
A putea s fiu Doc Holliday 10, am spus eu, artndu-i un
pic de spirit de echip.
B. s-a ridicat n picioare, satisfcut de sine i a venit spre
mine ncreztor, cu cei 1,67 metri ai lui. ntinzndu-mi mna
micu cu manichiura ngrijit, a zis:
Ca rspuns la majoritatea ntrebrilor tale, prietenul meu
sritor de la nlime, eu sunt inspectorul Arlen Beckett, eful
Global Affairs, Gibraltar.
i ce este Gibraltar sta, mai precis?
n urma prbuirii Uniunii Sovietice, a aprut o alian
10 Dentist i pistolar celebru din secolul al XIX-lea, celebru mai ales
pentru prietenia sa cu Wyatt Earp (n. Red.)

specializat, format din ageni cu experien din cteva ri


occidentale membre NATO. Scopul acestei aliane const n
prevenirea proliferrii armelor de distrugere n mas. Pe scurt,
Gibraltar. Vino acum, biatul meu, nu m ine cu mna
ntins.
Am scrnit din dini i am scos mna. Apoi am fcut-o
pumn i i-am administrat un upercut rapid n falc, lovitur
care l-a dobort la pmnt. A czut pe covorul gros cu
genunchii n sus. Prul nu i s-a clintit niciun centimetru.
Nu sunt biatul tu! am zis eu.
Mai multe sunete se auzir din camera alturat. Am
verificat dac Beckett era narmat. Nu era. Am pus perna de
la scaun deasupra cetii de ceai i am clcat pe ea n cea mai
mare linite, apoi am luat un ciob cu o margine tioas. M-am
dus spre u, mi-am uguiat buzele ca un englez adevrat, i
am strigat:
O, Mobright?
Ua s-a deschis i Mobright i-a iit capul nuntru.
Da, domnule? a ntrebat el.
M-am repezit la gtul lui, spernd c n-are cmaa
ncheiat pn la ultimul nasture, i l-am strns bine.
Nu e necesar s-mi spui domnule, am zis eu. Poi s-mi
spui doar Reb.
Reb. Te rog, eu
nc o vorb i te umplu de snge! tii c o s fac asta!
A deschis gura pregtindu-se s vorbeasc, dar a nchis-o la
loc. L-am rsucit i, cu corpul lui pe post de scut uman, am
intrat n camera alturat, unde se afla Ginny.
Sttea n fund pe o canapea cu hus de satin, artnd cam
cum arta cnd am trezit-o eu n Fiat, doar c mai ameit. Un
om lat n spate, despre care am presupus c era Pendelton, sa aplecat deasupra lui Ginny, cu spatele la mine.
M-a zrit prin ochii nceoai.
Reb, a mormit ea.
Mobright a dat un picior la u fie intenionat, fie pentru c
nu se mica lesne. Pendelton s-a ntors la auzul zgomotului.
Nu a scos nicio arm, lucru pentru care i-am fost
recunosctor. L-am percheziionat pe Mobright n cutarea

armei lui i, poate, a pistoalelor mele. Dar n-am gsit nimic


altceva dect un spray.
A rmas ceva aici? am ntrebat eu.
S-a uitat la mine cu faa rugtoare.
Nu nelegi.
Ai dreptate, am rspuns eu, apoi i-am administrat o doz
dubl din spray n fa. Vise plcute, puricii s te srute,
Mobright!

NOU
Le-am administrat cte o doz dubl din spray lui Pendelton
i lui Beckett. Asta ne ddea un avans de vreo patru ore,
poate, ca s facem orice am fi vrut, nainte ca Gibraltar s-i
revin. Eram confuz i nervos, dar cel puin deineam
controlul. N-aveam nici cea mai mic idee unde ne aflam, dar
dac Beckett spusese adevrul, atunci trebuia s fim ntr-o
cldire oficial, cu tot soiul de ageni n jurul nostru, aa c lam dezbrcat pe Pendelton i mi-am pus hainele lui, ca s
mresc ansele de a trece neobservai.
Ginny era pe jumtate sub efectul anestezicului i nu prea i
psa de haine; nc mai ncerca s-i dea seama de ce nu
fceam jogging. Am pus-o s inspire adnc de cteva ori,
lucru care a ajutat-o s vad lucrurile mai clar. Apoi i-am
masat puin spatele i umerii. Asta a ncrcat-o cu energie
destul ct s o mpiedice s se loveasc de lucruri pe drumul
spre ieire.
Cnd Ginny m-a ntrebat ce se ntmpla, am sftuit-o s
fac doar ceea ce-i spuneam eu i totul avea s fie bine.
Pentru prima oar, a renunat la ceart.
nainte s prsim camera, am cercetat dulapul. Pardesiul
i plria lui Beckett se aflau acolo, aa cum bnuisem. Am
pus pardesiul pe Ginny i, cu brbia n jos, am ieit pe hol. Se
pare c ne aflam ntr-un hotel totui, i ne-am croit drum spre
ieire pe cele dou etaje, trecnd pe lng vreo ase
persoane, ns niciunul nu ne-a acordat nici cea mai mic
atenie.
Pn cnd am ieit pe strad, adrenalina nlocuise mare
parte din chestia ciudat inhalat de Ginny, iar ochii ei erau
limpezi i plini de via. Ne-am amestecat repede cu
mulimea de milanezi i turiti de pe trotuar.
Bine, a ltrat Ginny, ce dracu a fost asta?
i revenise.
Uit-te pe unde suntem, am ndemnat-o. Putem s
mergem pe jos napoi la hotel sau trebuie s lum un taxi?
S-a uitat la semnele de pe strad.

Suntem la numai dou strzi distan. Pe-aici.


Am apucat-o de cot.
S mergem!
Hei, las-m o secund! Sunt ameit.
Scuze, am zis eu i am ncetinit pasul puin.
Cine erau oamenii ia?
Gibraltar, am informat-o eu.
Gibraltar? Asta e o stnc i un fond mutual.
Mulimea care tocmai se afla n pauza de prnz ne-a oferit o
bun acoperire.
Este i un fel de agenie de servicii speciale
guvernamentale, am zis eu. Doar dac nu cumva Beckett este
un mincinos nemaipomenit. Nu tiu. N-am auzit niciodat de
Gibraltar. Cum putem s fim siguri c nu lucreaz pentru
Krell? i cum ne-au dat de urm n Milano? Oare este i Tecci
aici?
Cine e Beckett? a ntrebat Ginny, rmas la civa pai n
spatele meu.
eful cel mare. L-am pus la pmnt cu un upercut.
Ginny s-a oprit brusc.
Ai
chelfnit
un
agent
al
serviciilor
secrete
guvernamentale?
Nu tiu. Poate. Ba chiar al unei agenii internaionale, de
fapt.
Am tras-o dup mine, cum tragi un ponei n Central Park. Sa poticnit, cu ochii la mine.
i apropo, am adugat eu. Nimeni nu mai zice a
chelfni de cnd era bunica fat.
Ce conteaz? a zis ea. Guvernul ne va proteja mpotriva
lui Krell. Guvernele protejeaz oamenii.
Nu, nu fac asta. i-apoi, m-a fcut om bun de nimic!
Nenorocitul!
Aa c, normal, l-ai btut mr.
i l-am drogat. i pe Mobright, i pe colegul lui.
Ginny s-a uitat la mine ca i cum a fi comis o greeal
enorm. Un autobuz pentru turul oraului a claxonat tare,
fcndu-i loc prin traficul aglomerat.
Am ridicat din umeri.

Ascult, improvizez i eu, e n regul?


Treceam pe lng un stand cu fructe, unde o doamn striga
tare:
Mele, ciliegie, banane!
Cireele roii mi-au atras privirea.
Cu coada ochiului am zrit doi tipi cu feele cenuii cu
ochelari de soare traversnd strada descheiai la jachete.
La dracu!
mi pare extrem de ru, i-am zis lui Ginny, mpingnd-o
ntr-un grup de oameni i drmnd apoi standul de fructe,
care s-au mprtiat peste tot n aer. Am fluierat tare ctre cei
doi tipi, fcndu-le semn cu cealalt mn.
Autobuzul se afla la vreo zece metri de mine. M-am aruncat
n strad chiar n faa lui. oferul a fcut ochii mari, a claxonat
cu putere i a apsat frnele ct de tare a putut, exact n
momentul n care m aruncam sub autobuz i m uitam la
cauciucuri, dac aveau s vin drept sau aveau s derapeze.
Dac derapau, eram mort. Au rmas drepte.
Am auzit strigte din mulime n timp ce autobuzul a trecut
peste mine, oprindu-se n timp ce eu m aflam nc dedesubt.
Podeaua de deasupra mea vibra de tropiturile pailor i de
ipetele pasagerilor.
Am scos un urlet prefcut de durere. Figuri oripilate au
aprut printre roile fumegnde ale autobuzului. Le-am scanat
n cutarea celor doi. L-am zrit pe unul. Apoi a disprut.
I-am urmrit pantofii negri alergnd spre spatele
autobuzului. M-am rsucit ca un dansator de break-dance i
am ridicat un genunchi ca pentru o lovitur de karate. Pantofii
s-au oprit. O mn cu ncheietura mare a atins asfaltul. n
cealalt mn am vzut o arm cu amortizor; apoi, chipul fr
expresie s-a aplecat. Mi-am lansat lovitura de karate ct de
tare am putut, cu clciul n jos.
Am auzit sunetul satisfctor de oase, dini i ochelari
spari, n timp ce sngele i nise pe nas i gur. Apoi s-a
lovit cu capul de asfalt, pierzndu-i cunotina. Tipul zcea
cu mna ntins. M-am uitat n jurul meu. i mai multe fee.
L-am zrit i pe al doilea tip, undeva, la jumtatea distanei
dintre mine i standul cu fructe. M-a vzut c m uit la el i a

zmbit, apoi a disprut. Pantofii lui negri s-au ndreptat spre


spatele autobuzului. M gndeam doar cum s iau arma
primului individ. Cnd m ntindeam dup ea, umrul jachetei
largi a lui Pendelton s-a agat de o bucat metalic a
autobuzului. Am tras cu putere o dat, de dou ori, de trei ori,
pn cnd s-a eliberat.
Pantofii negri s-au oprit lng roata din spate. M-am repezit
la arm, dar cineva o luase deja de pe jos. M-am uitat n spate
la cel care m urmrea. Ochelari de soare i un zmbet larg,
pe toat faa. Un pistol cu amortizor ndreptat spre mine, cu
degetul pe trgaci. Prea trziu. S-a terminat. Apoi un puf,
ca un pumn care lovete o pern. O clip, am crezut c am
fost mpucat; apoi am vzut c zmbetul dispare, faa s-a
lovit de asfaltul oselei, iar soarele strlucea argintiu n
bltoaca de snge. Cineva l omorse.
Rsucindu-m de sub autobuz, am srit n picioare, m-am
uitat dup trgtor i am zrit-o pe Ginny. Apoi am zrit o
siluet masculin cu apc i cu o hain lung croindu-i
drum spre ea prin mulimea de oameni nedumerii i fructe
mprtiate.
Ginny! am strigat eu. Are o arm!
Ginny s-a ntors n direcia vocii mele i i-a acoperit faa
ngrozit. Omul s-a cutat n buzunar. Apoi, ca i cum ar fi fost
filmat cu ncetinitorul, l-am vzut c-i pune ceva n mn lui
Ginny i se grbete s prseasc locul, amestecndu-se n
mulime. Mirat, m-am repezit i am tras-o de-acolo.
Alergam ct de repede puteam, n zigzag, pe stduele
ntortocheate, pn cnd am rmas fr suflu i am fost siguri
c nu ne urmrea nimeni.
Leoarc de transpiraie, ne-am oprit pe o alee i ne-am
sprijinit unul lng altul de o cldire murdar de crmid.
M-am uitat la Ginny - cu prul ud, pieptul i se ridica i se
cobora sacadat, de oboseal. A fi vrut s-o iau n brae i s-o
acopr cu srutri.
Ginny i-a ters faa de transpiraie, lsnd o dr de un
rou aprins.
Te-ai tiat? am ntrebat eu disperat.
Eu eu nu cred. Eu este A verificat mna cu grij

i a lins lichidul rou. Zeam de ciree. M-ai mpins ntr-un


stand de fructe, ticlosule!
Da, am zis eu, rsuflnd uurat. Aa este.
S-a roit la mine:
Te rog, spune-mi ce dracu s-a ntmplat.
Aa am fcut, dar m-am abinut s recunosc c a fi lsat
autobuzul s treac peste mine sau c m-a fi lsat ciuruit de
gloane, dac asta ar fi salvat-o pe ea.
Deci al treilea tip - cel care a venit n fug spre mine - el
l-a mpucat pe cel care voia s te omoare pe tine?
El trebuie s fi fost.
Iar tu ai crezut c voia s m mpute pe mine? tii ce
tare m-ai speriat?
Da, tiu. Ai apucat s-i vezi faa?
Ea a dat din cap.
Crezi c a fost prietenul tu, Archie?
Nu tiu. N-a putea spune. Ce i-a pus n mn?
Asta, a zis Ginny, dndu-mi o carte de vizit mototolit.
Am despturit-o. Un numr de telefon i numele Dracco
scris de mn.
Sirena poliiei la cteva strzi distan a fcut-o pe Ginny s
tremure.
Dracco? s-a mirat ea. Cine naiba e Dracco?
N-am nici cea mai vag idee.
*
*
*
nghesuit ntr-o cabin telefonic, cu Ginny stnd pe vrful
picioarelor lng mine, chinuindu-se s asculte i ea n
receptor, am format numrul. O voce morocnoas la cellalt
capt al firului a zis:
Cosa vuoi?
Dracco? am ntrebat eu.
Tcere.
Sono un amico di Archie Ferris.
Nimic. Apoi clic, a nchis.
Eu i Ginny ne-am uitat unul la altul, perpleci. Am format
numrul din nou.
Aceeai voce.

Cosa vuoi?
Dracco? Aaa, io sono un amico di
Clic. ncepeam s m nfurii. i la fel i Ginny.
D-mi asta, a zis ea, smulgndu-mi telefonul din mn. A
format numrul. Aceeai voce a rspuns.
Cosa?
Ascolti, idiota! a strigat Ginny. Qualcuno mi ha dato un
biglietto da visita col suo nome. Io sono con un ragazzo
chiamato Reb.
Am neles doar Ascult, idiotule i Reb.
Ginny a acoperit receptorul cu mna i mi-a optit:
I-am spus de cartea de vizit.
Reb? l-am auzit pe brbat zicnd la telefon.
Si, a ncuviinat ea n receptor. Reb.
Reb de la Hollywood?
Si.
Pi, d-mi-l pe tmpitul la la telefon, pentru numele lui
Dumnezeu.
Ginny a ridicat sprncenele i mi-a pasat receptorul.
Toat lumea iubete Hollywoodul!
Dracco? am zis eu.
Acelai.
De ce mi-ai nchis telefonul?
Politica.
Mi s fie! Ascult, un tip a mpucat pe cineva ca s m
salveze pe mine i i-a lsat apoi prietenei mele cartea ta de
vizit nainte s dispar.
A mpucat un tip, i-a dat o carte de vizit unei fete.
neleg, a zis el obraznic. Ca s vezi!
Da. Apoi eu zic Archie Ferris i tu mi nchizi telefonul
de dou ori.
Am vzut toate filmele cu tine, Reb de la Hollywood.
Ar-chie Fer-ris, am repetat eu rar.
Spui cuvintele alea de parc ai vrea s ctigi ceva.
nchid, am zis eu.
N-am nimic mpotriv.
Haide, Dracco! Vino i tu cu ceva!
Dup o pauz, a rostit:

Bine. Cineva care m cunoate crede c ai bani i un


motiv ca s prseti ara fr s i se dea de urm. Nu te
obosi s m ntrebi cine.
Aadar, ai o firm de transport?
Am un avion Gulfstream Five i sunt disponibil pentru
patruzeci de mii de dolari acum, a zis Dracco. Oriunde vrei s
mergi. Nu scrie pe cartea mea de vizit, dar e de la sine
neles.
neleg, am rspuns eu, uitndu-m la Ginny. Oriunde.
Da, cam aa ceva, a ncuviinat el.
mi suna bine oferta lui.
Pot s te sun din nou n cteva minute?
De ce nu?
Am nchis telefonul.
Ai auzit? am ntrebat-o pe Ginny.
Ce crezi? E o capcan?
Am auzit pai n spatele nostru i ne-am ntors amndoi. Un
btrn cu un or murdar a golit coul de gunoi i a intrat
napoi n magazin.
Am privit-o n ochi pe Ginny.
Cred aa: cei doi brbai de la autobuz trebuie s fi avut
legtur cu Tecci. Nu se tie cum, ne-au luat urma; n-am idee
cum. Cel care ne-a salvat pielea i i-a dat cartea de vizit
trebuie s fi fost trimis de Archie. Suntem n pericol aici i nu
mai avem arme, dar nc avem cele dou pagini ale lui
Leonardo, dac nu cumva a spart cineva cutia de valori a
hotelului. i trebuie s termini de tradus acele pagini. i mai
cred c suntem singurii care dein Cercurile Adevrului.
Corect. Pi, indiferent ce spune restul textului scris de
Leonardo, n-am niciun indiciu concret despre Cercuri. Mi se
par doar nite schie elaborate. Adic ar fi nevoie de o
Uau! am fcut eu, copleit de un sentiment ciudat.
Gndurile ddeau nval n timp ce discutam. Mona Kinsky!
Seara trecut, la hotel, cu Ginny, ceva mi trezise nite
amintiri atunci cnd pomenisem despre gsirea unui tipar n
Cercurile Adevrului, dar n-am putut s le numesc atunci.
Acum puteam. Tipare, schie grafice. Mona Kinsky! Desigur!
Ce ai spus adineaori, i-am replicat lui Ginny incitat.

Schie grafice Cercurile Adevrului sunt o schi grafic.


Avem nevoie de un expert n grafic pe computer.
Trebuie s fie cineva n care s avem ncredere.
Este.
Cine?
Mona Kinsky. Am scos o moned din buzunar. E att de
ciudat Mona draga de Mona.
Draga de Mona? s-a mirat Ginny nencreztoare.
l sun napoi pe Dracco. l lum!
l angajm pe Dracco?
i avionul lui, am adugat eu, iar stomacul mi s-a i
strns la gndul zborului. Orict a ur s spun asta, trebuie
s zburm, Ginny.
Ai patruzeci de mii de dolari?
Da, am.
La tine?
La mine.
Uau! Bine. Unde mergem?
n California. Am luat receptorul telefonului.
Ginny s-a uitat speriat la mine i apoi n jurul ei.
Dar Gibraltar?
Un alt motiv excelent de a fugi de-aici, am zis eu.
Beckett i leahta lui o s fie pe urmele noastre de ndat cei revin, ceea ce se va ntmpla mai curnd dect ne-ar
plcea nou.
Dintr-odat, am fost contient de ct de aproape erau
trupurile noastre, de faptul c mirosul ei de mosc m
nnebunea. Aveam nevoie de un cap limpede i de gndire
clar, nu de beia simurilor.
Dar s-ar putea s fie tipi de treab, a zis Ginny.
Ce? am exclamat eu, ncercnd s nu m las purtat de
beia olfactiv. Credeam c ne-am neles n legtur cu asta.
Mai multe maini de poliie cu sirenele pornite au trecut pe
lng noi, ndreptndu-se spre scena autobuzului.
Formez numrul acum, i-am zis. Rezerv zborul fr
escal pn la L.A. E acelai pre pentru unu, ca i pentru doi.
Ginny mi-a tras una peste umr n timp ce vocea aspr a lui
Dracco rspunse:

Cosa vuoi?
Ne-a spus s ne ntlnim cu el ntr-o or la Aeroportul Linate
n hangarul lui privat. Patruzeci de mii de dolari americani, doi
pasageri.
Eu i Ginny ne-am strecurat napoi la Four Seasons, unde
ne-am schimbat i ne-am strns hainele, care n mod evident
fuseser scotocite de Mobright. Aa cum presupusesem,
mecheria mea cu cheia aezat pe pervazul ferestrei
funcionase. I-am mulumit lui Dumnezeu i profesorului meu
de fizic din liceu. Dup ce am recuperat paginile lui Leonardo
din cutia de valori, am plecat.
*
*
*
Dracco se afla acolo unde promisese c o s fie. Un brbat
negricios i musculos, cu o musta uria, purta echivalentul
unui costum Armani pentru piloi i ochelari de soare.
I-am artat cartea de vizit, la care i-a aruncat doar o
privire i mi-a dat-o napoi.
Povestete-mi despre tipul care a scris numele tu pe
cartea de vizit.
Dracco a zmbit diabolic, dnd la iveal un canin de aur.
Stai linitit, a zis el. O veche zical spune c toat lumea
poate s in un secret, doar cel care-l spune nu poate. Doar
prima parte e valabil la mine. Asta nseamn c n-ai s afli
cine i-a dat ei cartea de vizit i nimeni altcineva nu afl c
eu v-am dus la Tinseltown. Acum arat-mi nite bani. Sunt un
om ocupat.
I-am artat banii. Dracco i-a numrat, explicnd clar c are
de completat un plan de zbor fals, avionul avea plinul fcut,
era mncare i butur din belug i nu trebuia s ne facem
griji de nimic.
Am simit c ncep s-mi tremure minile. n timp ce mi le
ndesam n buzunare, i-am urmat pe Dracco i Ginny n avion.
Ne-a urat un zbor plcut, apoi a mers n fa i a nchis ua
cabinei pilotului. Eu i Ginny ne-am aezat comod pe fotoliile
luxoase de piele. n cinci minute, eram deja n aer. n ase
minute, Ginny deja m cerceta cu privirea.
Ce faci acolo cu pumnii strni n buzunare? m-a ironizat

ea. i-e frig?


N-ar trebui s traduci acum, sau vomii i n avioane?
i-a pus picior peste picior, n ateptare.
Uite, am recunoscut eu. Nu-mi place s zbor. Asta-i tot.
Asta este evident. De ce nu-i place?
Ginny, am rugat-o eu. Frunzele iau foc dac le pui sub
lup.
Asta e o observaie interesant, a zis ea. Bine, schimbm
subiectul. Cine e draga de Mona?
M uitam pe geam la oraul care se ndeprta sub noi.
Mona era cea mai bun prieten a Marthei Belle Tucker.
Cine e Martha Belle Tucker?
tiam eu c o s ntrebi. Dup incendiu, nu era nimeni
care s m ia n grij, aa c
Nimeni? m-a ntrerupt Ginny. Nicio mtu sau vreun
unchi?
Un singur unchi din partea mamei. Dell. Iar el nu voia s
tie nimic de mine.
De ce nu?
Singurul lucru pe care-l tiam despre el era ce-mi
povestise mama. i anume c era un slbatic, fugise de-acas
la aisprezece ani ca s participe la curse de maini, lucru
care nu i-a trecut niciodat, aa c a devenit ofer de camion
- un om de nimic. Mama nu-l mai vzuse de ani de zile. n
orice caz, cnd au dat de Dell, n-a fost
interesat s se ncurce cu un biat de unsprezece ani.
Nu.
Trebuie s fi fost groaznic s te simi nedorit.
Nedorit de Dell? Nici mcar nu-l cunoteam. i, n plus,
eram nc n stare de oc. Nu simeam nimic, cred.
Nu mai spusesem cuvintele astea pn acum. Au rsunat
solitare, ca o minge de baschet ntr-o sal de sport complet
goal.
Desigur, a zis Ginny. mi pare ru.
Nu trebuie s-i par ru pentru mine, i-am spus,
nchiznd cu putere ua n urma propriilor sentimente. n orice
caz, prea c voi ajunge ntr-o instituie de stat. Apoi, de
nicieri, a aprut Martha.

Iar ea era
Matematician. Profesor de colegiu. Profesorul preferat al
mamei la Universitatea Vanderbilt. Dup ce a absolvit, mama
a pstrat legtura cu Martha, o suna din cnd n cnd i i
trimitea scrisori i poze - mai nti cu tata, apoi cu mine.
i pur i simplu a aprut?
Martha a auzit de incendiu la tiri, a aflat despre situaia
mea prin intermediul unui fost coleg care locuia n Washington
i s-a hotrt s vin s m vad i s i dea seama dac
poate s fac ceva.
Era mritat? a ntrebat Ginny.
Soul ei murise n urma unui atac de cord i ea locuia
singur; se mutase i preda la Universitatea Berkeley din
California. Martha nu putuse s aib copii, chiar dac i
dorise foarte mult, iar ea i George nu adoptaser copii pentru
c ea se opusese.
Deci la unsprezece ani ai devenit fiul Marthei Belle
Tucker?
Nu! N-am fost fiul nimnui! am replicat eu furios. Doar
locuiam n casa ei. i ineam companie. Asta a fost tot.
Ginny nu prea mulumit.
Aveam aceeai adres, am clarificat eu. Dar asta nu
fcea ca eu s fiu fiul ei.
Era bun cu tine?
Era un vultur btrn i croncnitor, dei nu era vina ei. O
durea corpul de la artrita reumatoid. Groaznic. Asta ar fi
fcut pe oricine s fie croncnitor.
Era strict? Indulgent? Sau cum?
Strict doar n privina geometriei. Asta era pasiunea ei.
Formele. S le deduc proprietile. S transforme postulatele
n teoreme. S-a asigurat c m descurc i eu foarte bine cu
chestiile astea. De-asta era prieten cu Mona Kinsky, nelegi?
Pentru c Mona era fascinat de forme geometrice. Acum vrei
s tii despre Mona.
Nu, a zis Ginny. Ce s-a ntmplat cu Martha?
Am oftat.
Dup liceu, am mers la Universitatea Berkeley, am fcut
Facultatea de Istorie a Artei. Martha a murit cu dou

sptmni nainte de a absolvi eu. Asta-i tot.


Asta-i tot
M rog, da.
Deci cnd ai mutat ciucurele11, nimeni pe lumea asta nu
te-a aplaudat?
N-am rspuns. N-am putut.
Dup un minut, a continuat:
Cum a murit?
De inim. A czut pur i simplu n curtea din spatele
casei cnd lua faa de mas ca s-o duc la splat.
Tu ai gsit-o?
M-am foit pe scaun.
Putem s vorbim despre altceva?
Martha a luat faa de mas de pe mas i a murit?
M-am uitat pe geam, am atins geamul. Rece.
Era nfurat peste pieptul ei, am zis. inea strns n
mn colul feei de mas. Arta att de linitit, cum sttea
acolo, ntins pe iarb.
Ce ai fcut? Adic, pe moment, chiar atunci.
Mi s-a fcut ruine. Nu vorbisem niciodat pn atunci
despre trecutul meu, nici mcar cu Archie, dar fata asta,
nemernica asta mic, mi rscolea lumea interioar,
explornd-o. Eu - cel cruia i tremurau minile.
nchiznd pleoapele, m-am ntors cu ochii minii acolo, n
curtea din spatele casei, cu Martha. Iarba trebuia tuns i i
spusesem c o s-o tund n weekend. Zcea pe iarba nalt.
M-am aezat turcete, cu picioarele ncruciate, am zis
eu. I-am luat capul n poala mea, mi-am trecut degetele prin
prul ei i i-am mngiat obrazul cu dosul palmei. Era deja
rece.
I-ai spus ceva?
Am optit:
11 Este vorba despre ciucurele de pe toc; acesta se ine mai nti
pe partea dreapt, iar n cadrul ceremoniei de absolvire, dup ce se
pronun oficial absolvirea, absolvenii mut ciucurele pe partea
stng, toi n acelai timp. (n.tr.)

Acum o s fii cu George.


N-am avut atta putere nct s-i spun lui Ginny c am
plns. C m-am prbuit pe jos i am plns i am mngiat
prul acela argintiu pe care l pieptnasem de attea ori,
atunci cnd Martha nu mai putea s fac singur asta. Apoi,
dup ce au luat-o, am gtit mncarea ei preferat i am pus
masa pentru dou persoane i am plns la masa din buctrie
mult timp dup ce s-a rcit mncarea.
M-am retras din acel loc ntunecat din sufletul meu, mi-am
ndreptat spatele pe scaun i am deschis ochii.
Deci am zis eu, asta a fost.
Ce vrei s spui?
Sfritul povetii, vreau s spun. Sfrit. n orice caz, vrei
s afli despre Mona Kinsky. Artist grafic. O doamn drgu.
Foarte ager. i un foarte bun caligraf. ntotdeauna a avut
echipamentele cele mai bune. Cum am spus, Mona se
pricepea la tipare grafice. Sunt sigur c nc mai face schie.
tii c unii nu renun niciodat. Cum a fost cazul lui Renoir,
la aptezeci i cinci de ani, n scaun cu rotile, cu pensula
legat de ncheietura minii. La naiba, Mona n-ar putea s
aib mai mult de aizeci i cinci de ani, cel mult.
Ginny s-a uitat la mine n tcere.
Sfritul povetii, a repetat ea. Sfritul Marthei. ncep s
neleg.
Ce?
Nimic. Deci Mona. De unde tii dac mai este nc n
via?
Cnd am plecat de la Berkeley, i-am cerut s scrie n
testamentul ei s fiu anunat cnd moare. Ce? De ce te uii
aa la mine?
Reb, tu nu glumeti, nu-i aa?
S-a aplecat n fa, i-a pus obrazul n palm, iar ochii ei
citeau n mine ca-ntr-o carte.
Martha a murit, aa c tu pur i simplu ai ters cu
buretele acea perioad din trecutul tu? i apoi ai pus-o pe
Mona, adic pe cineva creia i psa de tine, s scrie asta n
testament?
N-am rspuns.

Doamne! a exclamat ea. De unde tii unde s-o caui?


mi trimite felicitri. Care au pe ele adresa expeditorului.
La care tu, desigur, nu rspunzi.
Nu era niciun pic de rutate n tonul lui Ginny. Doar o
nelegere mhnit a faptelor. Uram sentimentul de a fi neles
cu mhnire.
i de unde scrie pe tampila potei c sunt trimise
felicitrile Monei?
De lng Mendocino.
N-ai fost niciodat acolo, a adugat ea. N-a fost o
ntrebare.
Bine, acum spune ceva inteligent i profund, am zis eu,
ncercnd s rectig controlul. Cum ai face dac ai analiza un
tablou. Exprim-te plastic, poetic. Spune-mi care sunt
seminele legturilor interumane care zac neplantate n solul
meu neroditor.
A urmat o pauz.
Nu e nevoie, Reb, a optit Ginny. Tocmai ai fcut tu asta.
Se auzea doar zumzitul motoarelor avionului. Scond cu
grij pagina ei cu nsemnrile lui Leonardo din geant, Ginny
s-a ndeprtat brusc cu scaunul de mine i s-a apucat de
treab. Eu mi-am lsat scaunul pe spate i am nchis ochii,
gndindu-m la frunze care ard i pmnt nefertil. Am
adormit. Undeva, deasupra Atlanticului, am auzit-o pe Ginny
rznd.
Trebuia s fiu bronzat!
Mi-a strecurat dou foi de hrtie n palm i i-a nchis
oglinjoara compact, aruncnd-o apoi n geanta fr fund.
De ce n-oi fi putut s termin asta de-asear? Citete,
Reb! Am clipit din ochi, scuturndu-m ca s m trezesc, i mam uitat mai nti la versiunea n italian.

Mi-am potrivit apoi lumina de deasupra capului asupra celei

de-a doua pagini i am citit traducerea:


De ce nu mi-e permis s lucrez? De ce? Cel care ar
trebui s m aprecieze mi neag studiile preioase doar
pentru c are un stomac slab. Iar asta m-a mbolnvit i
ct de ru mi face, pentru c, ce nseamn omul, dac
nu poate s fac ce i-a menit Dumnezeu s fac?
Vreme de douzeci de ani am pstrat acest lucru i
nimeni altcineva nu l-a vzut, nici mcar Giovan. Acum el
s-a dus napoi la colb i, n acest moment, tocmai mi-am
dat seama unde i cum se va odihni.
Furia mea arde ca lumina unui milion de lumnri, iar
strlucirea ei mi lumineaz calea. Calea celor douzeci
de cercuri, pe care n-o va urma nimeni altcineva dect
vajnicul cltor. Abia atunci, nainte i-napoi, dintr-un loc
n altul, profetul va rtci pe acea crare, iar adevrul
trecutului l va conduce pe cel nelept la pumnal.

Am simit c m furnic pielea, cnd umbrele celor mai


intime gnduri ale lui Leonardo mi-au trecut prin minte.
Calea celor douzeci de cercuri, am murmurat eu.
Cercurile Adevrului Unu i Doi se potrivesc cumva unul cu
altul.
Da, se potrivesc, vajnicule cltor! a spus Ginny. Ai avut
foarte mare dreptate. Dar asta nu e tot. nelegi? nelegi ce
neleg i eu? Srea n scaun.
Cine e Giovan?
Aaaah, Melzi, desigur, a fost de prere Ginny. sta era
prenumele lui. Giovan Francesco de Melzi.
Fiul adoptiv al lui Leonardo?
Da. Acum, haide, mergi mai departe. Dumnezeule, sunt
aa de priceput c-mi vine s m srut singur.
Bine, am zis, dar sunt confuz. S-a ntors la colb? Adic
a murit? Melzi n-a murit naintea lui Leonardo. I-a supravieuit
cu, nu tiu, cu vreo cincizeci de ani.
Nu asta e esena lucrurilor, a zis ea, punndu-i obrazul

n palm, ca Jack Benny12. Nu te aga de asta. Melzi era cu


siguran n via, aa c putem s presupunem c avea grij
de praful de pe mobil.
Fugi de-aici! Leonardo ar scrie despre asta? Chiar lng
Cercurile Adevrului?
sta era un jurnal, a zis Ginny nerbdtoare. Leonardo a
scris despre aproape orice. Liste de cumprturi de la prvlie
lng schie pentru Adorazione dei Magi, nelegi? Deci, sigur,
Melzi ar fi putut ntr-adevr s aib grij s tearg praful, i
scap ideea de baz. Gndete-te mai bine. Uite, tim c
Leonardo a fcut pumnalul n 1491, iar el spune aici c este
cu douzeci i unu de ani mai trziu, deci
nseamn c avea aizeci de ani, am constatat eu.
Asta nseamn matematica, a zis ea. i asta nseamn
M-am gndit un minut, rsfoind mental istoria artei pe care
o cunoteam. Apoi am neles.
Doamne! Leonardo era la Roma.
Bingo! a exclamat ea, plesnindu-se peste coapse. n
1512, papa Leo al X-lea l-a convocat pe Leonardo la Vatican.
Leo era fiul lui Lorenzo de Medici i voia s calce pe urmele
tatlui su i s aduc o Nou Era n Art - doar c la Roma,
nu la Florena - fcnd din Roma capitala artistic a lumii n
timpul mandatului lui de pap. Dar Leo era un hedonist
pgubos. Nimeni nu-l voia ca pap, iar asta a dat natere la
tot felul de probleme i turbulene pe teritoriul Italiei.
Doisprezece clugri franciscani i-au asumat sarcina de a
rspndi n toat ara i de a predica nebunete c Leo era
Antihristul i c, dac avea s fie fcut pap, va veni sfritul
lumii. Cei doisprezece au influenat profund starea de spirit a
italienilor. Toat lumea gndea ntunecat, inclusiv Leonardo.
M-a cuprins o mare agitaie.
Setea celor puternici, distrugeri fr sens, am zis eu.
Deci tim cum se simea cnd a ajuns la Roma.
12 Jack Benny, pe numele lui adevrat Benjamin Kubelsky, a fost un comic
american, actor de vodeviluri, radio, televiziune i filme. A devenit faimos
pentru capacitatea lui de a strni hohote de rs doar prin afiarea unei
anumite posturi lipsite de orice mimic, (n.tr.)

Da. Asta explic prima parte a traducerii de ieri. Acum


adaug i faptul c, odat ce-a ajuns Leonardo la Roma, Leo
nu i-a dat nici mcar o singur comand. Aici apare partea cu
De ce nu mi se permite s lucrez? Rafael primise comanda
pentru coala Atenienilor, Bramante construia tot ce se
vedea, iar Michelangelo picta Capela Sixtin.
Asta trebuie s-l fi durut. Faptul c rivalul lui Leonardo
primea crema comenzilor.
Sigur, a admis Ginny. Se urau reciproc. Michelangelo l
numea pe Leonardo un om care nu e n stare s termine
nimic, iar Leonardo spunea c Michelangelo n-avea nicio
treab cu pictura - totui, i se ceruse s picteze Capela
Sixtin.
Corect, am zis eu. Leonardo credea c sculptorii erau
nite proti c-i pierdeau timpul printre cioplituri de
marmur, spunea c artau ca nite brutari sau ca nite
oameni de zpad, n timp ce pictorii se plimbau de colo-colo
mbrcai n haine frumoase.
Deci, a subliniat Ginny, Leonardo, cel mai mare dintre
toi, n-avea nimic altceva de fcut dect disecii pentru
studiile lui anatomice, i, mai presus de toate, papa Leo i
ordon s opreasc i diseciile, pentru c numai gndul la ele
i face grea.
M-am ndreptat n scaun, chiar n faa lui Ginny.
Deci tu spui c el din el, cel care m va aprecia este
papa Leo.
Exact. Se simte frustrarea lui Leonardo. El tie c
Dumnezeu i-a dat aceste daruri incredibile, i-a dat o sarcin,
dar nu i se permite s-i duc la ndeplinire lucrarea. O furie
de un milion de lumnri, zice el, Reb. Acum, a rostit ea,
aplecndu-se spre mine, ntinzndu-i degetele i apropiindui vrfurile, ai vreo idee unde sttea Leonardo la Roma atunci
cnd a scris aceste cuvinte, atunci cnd a separat Cercurile
Adevrului?
mi venea n acelai timp s-i trag un pumn pentru c m
fcea s muncesc pentru asta, dar i s-o srut pentru c a
tradus pagina i tia ce nseamn.
Palatul Belvedere, a spus Ginny, btnd din palme. i tii

unde este Palatul Belvedere?


Am rnjit i m-am tras de lobul urechii.
Palatul Belvedere este n vrful dealului de la Vatican.
Eroul meu! a exclamat ea, cu ochii int la mine.
Deci, mi-am dres eu glasul, l avem pe Leonardo la
Palatul Belvedere, hotrnd unde i cum se va odihni
pumnalul.
Aa presupun.
Este o presupunere foarte bun. Ai fcut treab bun!
tiu. i nu i se pare puin n dezacord faptul c, n acest
moment, zburm spre California? Mergem n direcia greit,
Reb!
A srit de pe scaun i s-a ndreptat spre cabina pilotului.
Spune-i lui Dracco s ntoarc imediat!
Am apucat-o de mn.
Las-o balt!
Ce vrei s spui?
Pn n secunda asta, gndirea ta a fost de-a dreptul
stelar.
Nu mi vorbi de sus. Spui California, n loc de Roma? Eti
nebun?
Ginny, am repezit-o eu, apucnd-o de bra. E vorba de
Vatican. Gndete-te, cum ar fi: M scuzai, pap, putei v
rog s anulai mesa, pentru c vrem s cutm sub strane
Pumnalul Medici. Oh, i nu spunei nimnui c suntem aici,
pentru c toi europenii vor s ne prind sau s ne omoare,
sau ambele variante.
Lui Ginny i-a disprut culoarea din obraji. S-a fcut iar mic
pe scaunul ei.
Da, trebuie s ne ntoarcem acolo, i-am spus, dar nu mai
nainte de a nelege ce-i cu Cercurile Adevrului. Ele o s ne
spun unde i cum se odihnete. Pn atunci, ne punem la
adpost.
Ginny se ncrunt absent. Mi-a prut ru c i-am amintit
de pericol.
Am luat cele dou foi ale lui Leonardo i am cercetat
Cercurile Adevrului. Forma marcajelor parc mi aducea
aminte de ceva. Cnd am mplinit doisprezece ani, Mona mi-a

fcut cadou o carte de aventuri cu Sherlock Holmes. mi


recomandase una dintre poveti i aceea a devenit preferata
mea.
i aminteti Povestea dansatorilor a lui Sherlock Holmes?
am ntrebat-o pe Ginny.
Ea a scuturat din cap.
Mesajele erau scrise cu poze; poze ntruchipnd
dansatori cu braele i picioarele n diferite poziii. Erau un
alfabet pe care doar doi oameni l cunoteau. Mesaje secrete
erau scrise n alfabetul dansatorilor. Aici avem o serie de
cercuri concentrice de rnduri i desene. Poate c toate
aceste semne mici de pe Cercurile Adevrului sunt un fel de
alfabet sau o pictogram - rupt, tiat.
Ar putea fi, a zis Ginny, uitndu-se cu atenie la Cercuri.
Sunt istoric de art, nu criptograf. Uite, am ajuns la Vatican.
Poate trebuie s mergem pur i simplu acolo i s-i dm papei
foile. El ar putea, nu tiu, s-i cheme pe cei de la Gibraltar i
S-i cheme pe cei de la Gibraltar? am strigat eu, nlemnit
de ideea c ar renuna aa de repede de fric.
Ei ne-ar scoate din necazuri.
M-am plesnit cu palma peste frunte.
Poate c ai dreptate, ar trebui s-i spun lui Dracco s
ntoarc. S aleag un loc din Europa. Orice loc. i s te las
acolo.
De ce?
Pentru c nu ai nici cea mai mic idee despre ce e vorba,
de aceea.
Ochii i notau n lacrimi, dar nu-mi psa; fierbeam.
Vorbeti de o furie de un milion de lumnri - aa ai
tradus, nu? Pentru numele lui Dumnezeu! - dar nu pricepi.
Cunoti toat istoria, dar nu nelegi cu-adevrat despre ce e
vorba aici!
Am vnturat foile spre ea.
Despre ce este vorba aici? a zis ea, cu lacrimile
curgndu-i pe obraji. Lumineaz-m!
E vorba despre a face ceva corect pentru Leonardo,
Antonia! Un singur lucru corect! tii c lucrarea lui Leonardo,
Calul Sforza, a fost folosit ca int de antrenament, iar

bronzul a fost topit pentru ghiulele. Cina cea de Tain a zcut


ani de zile atrnat ntr-un grajd, iar apoi a fost de vreo
dousprezece ori pictat peste lucrarea original. Iar aici,
Leonardo se afla la Palatul Belvedere, bolnav de moarte
pentru c tia c este cel mai mare geniu al tuturor timpurilor
i toat lumea l dezamgise. Creeaz cel mai minunat lucru,
poate din toate timpurile, i trebuie s-l ascund de toat
lumea pe toat perioada vieii lui i mai departe, n viitor.
Acesta nu poate s fie un alt Cal Sforza sau Cina cea de
Tain! Nu voi permite s se ntmple asta! Leonardo era
singur ntr-o lume groaznic, ticloas, crud, n care nu
putea s aib ncredere pentru pumnalul lui. Iar dac
pumnalul acesta este acolo, undeva la Palatul Belvedere
sau oriunde dac Leonardo a scris pe aceste pagini locul
unde se afl, atunci a-l gsi este exact ceea ce am de gnd s
fac! N-am s las un ticlos multimiliardar i pe btuul lui
tatuat s pun labele lor murdare pe Leonardo!
Deja eram agitat, m plimbam dintr-un capt n altul al
cabinei luxoase, lovind cu pumnul n cealalt palm.
Sau vreun elitist cu prul grizonant, butor de ceai, cu
inel de Gibraltar. La dracu cu toi tia! Nimeni nu se
folosete de Leonardo! Nu n veacul sta, nu ct sunt eu n
via.
M-am oprit i am aruncat o privire cu un singur scop n ochii
scldai n lacrimi.
Fie ca acela care gsete pumnalul s-l foloseasc
pentru un scop nobil. sta era planul tatlui meu. Iar acum
este al meu. Eu. Vajnicul cltor, eu sunt acela!
Minile mi tremurau iar.
Ginny i-a mutat privirea de la minile mele la faa mea.
neleg, Rollo Ebehart Barnett.
M-am ntors cu spatele, am inspirat adnc, apoi am expirat
ncet.
Intri n chestia asta sau nu? am ntrebat-o. Pentru
Leonardo.
Uit-te la mine, a zis ea.
Cu greu m-am supus. Lampa de deasupra i arunca o
lumin roiatic pe prul strlucitor, n vreme ce avionul

zumzia ncetior, sus, pe cer. Ginny a nghiit o dat, mrul


lui Adam mititel din gtul ei disprnd i reaprnd repede.
Intru, a zis ea. Pentru Leonardo. i pentru tine.
Bine, atunci, i-am zis. Spre California.

ZECE
Dup ce am aterizat acolo unde smogul se unete cu
marea, Dracco ne-a strecurat prin vam ca i cum am fi fost
invizibili. Cnd ne-am desprit, ne-a spus s ne gndim la el
data urmtoare cnd mai avem nevoie de aranjamente
speciale de cltorie.
Mi-am recuperat Jaguarul din parcarea pe termen lung i
am pornit pe autostrad. Deasupra noastr, cerul prea lipsit
de nori i ierttor, oferind graia lui tuturor pctoilor din
California de Sud. Privelitea familiar a oraului mi-a eliberat
mintea, lsnd-o s se concentreze asupra problemelor
imediate.
Prima oprire, la banc. M-am foit pe scaun, de team ca nu
cumva oamenii lui Krell s-mi fi golit contul pe cale
electronic i chiar s fi avut acces la cutia mea de valori. O
alt posibilitate: aveau pe cineva pregtit s sar pe mine de
ndat ce ieeam pe ua bncii.
Am parcat dup col, dincolo de intrarea n banc. Am
rugat-o pe Ginny s atepte n main i i-am explicat de ce.
A fost n cele din urm de acord, dar fr tragere de inim.
Apropiindu-m de cldire, mi simeam inima btndu-mi smi sar din piept. Toat lumea mi se prea suspect: cei doi
brbai n costume Armani care stteau ntr-un Mustang
vechi; cuplul de tineri care-i opteau unul altuia vorbe dulci
la ureche; doamna cu cruciorul plin de cumprturi. La fel ca
femeia de serviciu care mi pusese microfonul minuscul la
Gritti, oricine putea fi orice.
Am intrat n cldire cu ochii n patru, iar tocurile ghetelor
bocneau pe podeaua de marmur, fcndu-i pe toi
contieni de prezena mea. M-am uitat la gardieni. Cel de
lng intrarea n sala cutiilor de valori cu nasul rou, care-i
aranja centura cu pistoale, arta a poliist la pensie. Cellalt,
care-i nbuea un cscat, i dezlipea ceva de pe talpa
pantofilor ortopedici. Niciunul nu prea interesat de mine.
M-am ndreptat spre o funcionar de la ghieul de relaii cu
clienii, care mi se prea cunoscut. M-a pus s semnez n

registru, iar apoi am urmat-o n sala cutiilor de valori,


aruncnd cte o privire peste umr.
Totul arta absolut normal, dar era greu de spus. Nici la
Gritti nu bnuisem nimic, sau la Four Seasons. ndoiala pusese
stpnire pe mine. Doamna de la serviciul cu clienii a plecat.
Am urmrit-o ndeprtndu-se i parc m ateptam s se
nchid ua, s se rsuceasc mnerul, iar eu s rmn nchis
acolo pentru totdeauna. Revino-i!
Am deschis cutia de valori. Sacul era acolo. Am desfcut
baierele. Suluri de bani ghea. Da! Am nchis la loc cutia fr
s numr banii. tiam ce sum era acolo: un milion nou sute
cincizeci de mii de dolari. Am luat sacul cu mine i am ieit
din banc.
Afar, m-am uitat dup cuplul de tineri care-i opteau Ia
ureche. Dispruser. Nimeni nici la Mustang. Doamna cu
cruciorul de cumprturi era tot acolo, dar sttea pe o banc
acum, i ntindea un pahar de carton unui brbat n costum
care-i ddea nite mruni.
M-am repezit dup col napoi la Ginny. Chiar cnd
nelinitea mea ncepea s dispar, am zrit cele dou
costume Armani aplecate ctre locul din dreapta oferului i
discutnd cu Ginny. La naiba!
Maina era cu spatele spre mine i unul din tipi o acoperea
parial pe Ginny. Am mrit pasul, micndu-m pe lng
magazine n sperana c ei nu aveau s m zreasc. Probabil
c erau narmai. Tot ce aveam eu era o geant cu bani.
Am mrit pasul. Aruncnd sacul pe trotuar, am srit chiar n
spatele lor, ridicnd coatele i pumnii i lsndu-i apoi n jos
cu putere pe umerii lor. Amndoi au scheunat i au czut n
genunchi.
Ah! a gemut unul din ei.
I-am tras un cot n cap i a tcut imediat.
Reb! a ipat Ginny, cnd cellalt m-a apucat de partea
din spate a gecii.
M-am rsucit, i-am prins braul cu amndou minile i am
rsucit cu putere. Ca s nu-i rup mna, s-a rsucit i el pn
cnd a ajuns cu faa spre partea din spate a mainii. I-am dat
drumul la ncheietur i i-am mpins i mai tare cotul. A gemut

i a czut n genunchi.
Unde-i Tecci? am strigat eu, ridicndu-i mna mai sus.
Spune-mi sau i rup mna acum!
Oh, la dracu, nu, te rog! s-a tnguit el.
Unde-i
Reb! a strigat Ginny, srind afar din main. D-i
drumul! Ei ntrebau doar de main. Doamne, l rneti!
Ne uitam doar la maina asta a dracului a ta, omule! a
gemut tipul. D-mi drumul!
Aa am fcut. S-a trt departe, s-a aezat pe o bordur i
a nceput s-i maseze umrul, cu ochii la mine. Colegul lui a
nceput s-i revin i el i-i inea minile peste urechi,
scuturndu-i capul, ca s se dezmeticeasc.
Sunt la Drept la UCLA, amice, a ameninat el. Tocmai ai
comis infraciunea de atac asupra a dou persoane. E doar o
main nenorocit. i-a spus Reb? Spune-mi i numele de
familie, animalule!
Animal, am nghiit eu, ncepnd s-mi dau seama ce
fcusem. Am scos dou pachete cu cte zece mii de dolari din
sac i i-am dat studentului la Drept. Uite, am zis eu. Ia astea.
Unul este pentru prietenul tu. Consider c e vorba de o
nelegere n afara instanei.
Am aruncat sacul n portbagaj i i-am deschis ua lui Ginny,
a crei expresie se schimbase de la uimire la veneraie. O
salvasem, din nou, sau cel puin crezusem c o salvez.
Nu-mi plcea deloc s m simt confuz.
Unde m duci acum, animalule? a ntrebat ea cnd am
ieit n trafic.
Nu te duc nicieri, am zis eu. i te rog, te rog, nu-mi mai
spune Hei! Aia e maina lui Archie!
Unde?
Patru maini mai n fa, am spus eu, artndu-i
Humvee-ul negru. ntoarce pe Wilshire. La dracu!
M-am luat dup el.
De unde tii c e maina lui?
tiu. Vezi numrul de nmatriculare?
HOO-AH! a citit Ginny.
sta e numele firmei lui, am explicat eu, oprind la

culoarea roie a semaforului. Acolo se duce acum. Nu-mi vine


s cred.
Magazinul de arme speciale al lui Archie, Hoo-ah! se afla
ntr-o cldire solitar de culoare purpurie pe Wilshire
Boulevard. Aparinuse cndva unei companii productoare de
filme care ncepuse ca o firm mare, dar ajunsese repede
mic, dup vreo dou eecuri. nuntru, printre alte tipuri
obinuite de pistoale i accesorii, erau cutii de sticl cu
suvenire i vreo dou sute de poze semnate de staruri de
cinema, inclusiv cu mine, dei era greu de spus c eu eram
acela, pentru c purtam o casc i m aflam pe o motociclet
de poliie, sub un trailer n flcri.
n magazin, episodul-pilot din The Philadelphia Story rula pe
un ecran TV uria, unde rulau de obicei filmele de aciune.
Archie sttea pe un scaun de oel i piele, mbrcat ca de
obicei cu pantalonii lui de camuflaj, bocanci militari i un
tricou verde de armat cu un numr mai mic. inea ntr-o
mn o sticl de Orange Crush i un pumn de floricele n
cealalt.
M-am apropiat de el, iar Ginny sttea emoionat la u,
contemplnd locul. Archie nu ne-a observat.
Hei, am fcut eu.
Archie a srit de pe scaun, artnd ca un printe care
tocmai i-a zrit copilul pierdut ntr-un mare magazin. S-a
aruncat spre mine, cu ochii aproape n lacrimi. M-a strns n
brae att de tare, c abia mai puteam respira, iar floricelele
din pumnul lui scrneau n spatele meu.
Doamne, Rebsky, mi-a optit la ureche, mi-am fcut
attea griji!
n cele din urm m-am eliberat, am apucat telecomanda, ca
s opresc televizorul, apoi am aruncat-o pe mas.
Ginny s-a apropiat sfioas.
Archie s-a uitat la pumnul de floricele strivite, apoi i le-a
aruncat n gur. I-a oferit mna unsuroas lui Ginny i a
mormit:
Bun. Ahee Feh.
Nu-mi spune c nu m recunoti, a zis Ginny.
Archie a mestecat floricelele de porumb ct a putut de

repede, apoi a udat totul cu o gur de Crush.


Ah Nu, a zis el ctre sticl. Mi-a fi aminti dac te-a
mai fi vzut. Cine eti tu?
Archie, am spus. Ce dracu se ntmpl aici?
M-a mpuns cu degetul.
Tu primul.
ncepeam s m enervez.
Te-ai lovit de Ginny n fa la Danieli? Biletul din geanta
ei? Cutia plin cu pistoale? L-ai mpucat pe tipul la cnd am
fcut mecheria cu autobuzul la Milano? Cartea de vizit a lui
Dracco?
Archie s-a uitat la mine de parc a fi fost nebun.
Tu eti Ginny? a ntrebat el, zmbindu-i.
Ea a aprobat din cap.
Despre ce vorbete, Ginny? Bilete, pistoale. Ce
mecherie cu autobuzul? Cine este Dracco?
Archie! am strigat eu. tiu c tu ai fost. N-ai fost tu?
Archie a artat cu degetul mare spre pieptul lui masiv.
sta sunt eu.
Eram total confuz.
Nu tu ai fcut treaba cu armele?
Care arme?
Haide! Dou Siguri. Un minipistolet.
Minipistolet?
Ne cunoatem de mult, am zis eu. tiu c telefonul meu
te-a fcut s te gndeti la Danny. Mi te imaginez nchiznd
telefonul, dup ce m-ai refuzat, i relund n minte filmul celor
ntmplate cu el. Nu-mi spune c telefonul meu nu a strnit
tot felul de chestii n sufletul tu.
Archie a nghiit n sec.
Te rog, spune-mi adevrul, l-am implorat eu.
S-a aruncat pe scaunul lui, a luat o gur de suc acidulat.
Eu v-am rezolvat cu armele, a mrturisit el, cu ochii la
cizme. A trebuit s-o fac. Ginny, sper c nu te-am lovit n pia.
Nu m-am mai ciocnit de nimeni att de mic ca tine pn
acum.
De unde ai tiut c mie trebuie s-mi dai biletul? a
ntrebat Ginny.

mi ddeam seama c Reb cuta pe cineva. Iar tu, m


rog, tu erai mbrcat ca o Cu earfa i ochelarii, cu capul n
jos, uitndu-te suspicioas la toat lumea din piazza? Am fost
poliist. Haide, fii serioas! Nici Stevie Wonder nu te-ar fi
ratat.
De ce n-ai venit pur i simplu la mine? am ntrebat eu.
Ai dreptate, fir-ar s fie! c ai strnit nite chestii n mine,
cnd m-ai pus s iau o astfel de hotrre ntr-o secund. Tot
drumul pn acolo m-am gndit dac s te ajut sau te mpuc
cu mna mea. Te-am aranjat cu armele, nu-i aa? i acum dm n judecat. Dar despre ce dracu vorbeti acolo? Cine a
fost mpucat? Reb, ai mpucat pe cineva?
Nu, tu ai mpucat! am strigat eu, confuz.
Pe naiba am mpucat! Mi-a aminti dac a fi mpucat
pe cineva.
E aceeai fraz pe care ai folosit-o i n legtur cu faptul
c ai mai vzut-o pe Ginny pn acum! i cinci secunde mai
trziu ai mrturisit. Deci, ce dracu?
Archie a srit de pe scaun.
Uite ce e, s-a rstit el, am hotrt s te ajut. Am sunat pe
cineva pe care l cunosc de mult vreme. Am aranjat treaba
cu pistoalele. M-am inut dup fundul tu, m-am ciocnit de ea,
i-am pus biletul n geant, am spus de dou ori Ave Maria i
am luat primul avion napoi.
De ce nu ne-ai urmrit?
Nu am fcut-o, bine? Pur i simplu n-am fcut asta. S
m trsneasc Moise cu cele zece porunci dac te mint! Am
stat ascuns la casa mea de la Big Bear dou zile i am
rumegat lucrurile n linite, mulumesc. N-am nici cea mai
vag idee n ce te-ai bgat. i apoi, ce s-a ntmplat? Casa ta
a luat foc!
Ce?
Oh, Dumnezeule! a fcut Ginny.
Mi-a ngheat inima.
Oh Doamne, Reb! a zis Archie. D-mi o mn, Ginny.
Lein.
Am simit dintr-odat camera ca un telescop. Alunecam pe
un tunel. Mama e n foc. Cine o scoate? Unde-i tata? Sunt

doar un puti. Sari, Reb! Salveaz-te! Oh, nu Mam


Am nceput s-mi recapt vederea. Mna lui Ginny pe
pieptul meu. mi rostete numele.
M-am chinuit s m aez, am inspirat profund de dou ori.
Archie i Ginny ngenuncheaser lng mine, ngrijorai.
Sunt bine, am zis eu ct am putut de calm. Serios.
Tocmai ai avut o retrire, asta a fost, a spus Archie. Sunt
veteran de rzboi. tiu cum e.
Ginny mi-a verificat pulsul. Mi-am tras mna i m-am ridicat
n picioare. Simeam n gur un gust acru.
Sunt bine, am zis eu. Tecci el mi-a dat foc la cas.
Cine-i Tecci? a ntrebat Archie. Ce dracului se ntmpl
aici?
ntr-o izbucnire de furie, l-am apucat pe Archie de cma,
mototolind-o n pumni, i i-am strigat direct n fa:
Asta vreau i eu s tiu, Archie! Ce dracului se ntmpl
aici? Vrei s-mi spui c nu ai fost la Milano? Nu l-ai mpucat
pe tipul de lng autobuz?
Reb, a zis Archie ncet, acoperindu-mi minile cu ale lui,
mult mai mari. Biatul meu
Nu sunt biatul tu! Am regretat n aceeai secund c
am spus asta.
Archie a nchis ochii cteva secunde, ca pentru rugciune.
Prietenul meu, s-a corectat el. Te rog, d-mi drumul.
I-am dat drumul la tricou, tremurnd de transpiraia rece
care-mi curgea pe ceafa.
O clip mai trziu, Archie m-a ndemnat:
Acum povestete-mi despre nenorocitul pe care nu lam mpucat eu la Milano.
*
*
*
O or mai trziu, i povestisem deja totul. Ascultase atent,
holbndu-se cu ochii ct cepele la nsemnrile lui Leonardo i
la Cercurile Adevrului. Cnd am terminat, ddea din capul lui
mare.
Sunt unul dintre aceia care nu cred c Alice n ara
Minunilor este o poveste ciudat. Plrierul nebun? Nicio
problem! Dar Pumnalul Medici i Gibraltar? Beckett i Tecci?

i avei un nger pzitor la Milano care v pune n legtur cu


un tip pe nume Dracco, care v aduce la L.A. n schimbul a
patruzeci de miare? Spunei-mi c nu luai droguri!
I-am artat cartea de vizit a lui Dracco.
tia cu ce m ocup.
I-a spus Reb de la Hollywood, a adugat Ginny.
i tia c a putea s am la mine o grmad de bani
cash, Archie. Tu eti singura persoan creia i-am spus c am
bani. ie i lui Ginny.
Archie a ridicat din umeri.
i? Ce nseamn asta? Dac tia c eti cascador, atunci
tia c eti cel mai bun. Deci a presupus c nu lucrezi noaptea
la Chuck E. Cheese.
Hm. Dar de unde tia c am bani la mine?
Archie a ridicat iar din umeri.
Haide! N-am spus nimnui nimic despre niciun ban.
Am rmas s rumeg chestia asta.
Archie a ridicat o sprncean.
E bine s ai un nger pzitor!
Mi-am pus cotul pe mas, gndindu-m cine putea fi.
Archie a spart linitea.
i iat-v napoi n California, ca s mergei la Mona. i
spun eu, se leag cumva. tii ce vreau s spun? Este S-a
ntors spre Ginny. Care este cuvntul pe care l caut?
Simetric? a ncercat Ginny.
Simetric, sigur c da! Ca i cercurile astea. Deci, Reb, ai
de gnd s-o suni sau vrei s apari pur i simplu la ua ei?
Lumina lustrei arunca umbre pe feele lui Archie i Ginny.
Am ieit din camer ca s dau telefon.
*
*
*
Treisprezece ani. Trei preedini. Cte felicitri rmase fr
rspuns? Ce-o s spun Mona? Ce-o s cread? Cum o s-i
sune vocea?
A rspuns la al cincilea apel al telefonului, cu rsuflarea
tiat.
Uf! Sper c e un client, pentru c dac e un agent de
vnzri, am s fiu foarte irascibil. Eram afar la main, pe

punctul de a pleca
Am inspirat adnc ca s m calmez.
Nu te enerva, Mona. E un client.
Linite.
Vocea asta mi se pare cunoscut. De unde cunosc vocea
asta? De undeva din trecut, de acolo o cunosc. Oh, Dumne
I-am spus c eu eram.
De la cellalt capt al firului s-a auzit doar tcerea pre de
cteva secunde. Iar eu eram cu totul nelinitit.
Reb al Marthei a zis ea ncetior.
N-am rspuns. Parc m strngea ceva de gt. Mi-am
masat gtul cu o mn, contient de presiunea pe care o
exercitam asupra receptorului.
i simt ezitarea, a optit Mona. Nu m suni din
ntmplare. Ceva te-a fcut s m caui. Ceva important.
Eu am nevoie de ajutorul tu.
Ajutor, a repetat ea. Vrei s spui c o s ajung s te vd?
Ct mai repede, dac se poate.
Despre ce este vorba?
Am ezitat s-i rspund.
E-n regul. Poate s mai atepte pn ajungi aici. Vii
singur?
I-am spus c nu.
A ntrebat dac vin cu familia. Asta m-a zdruncinat puin.
Nu aveam familie. Am nchis ochii, contientiznd zidul pe
care l construisem n jurul meu.
Nu, am mrturisit eu.
M rog, a zis Mona. Stau ntr-un loc destul de izolat. Dac
ai de gnd s rmi peste noapte, ar trebui s mergi la
Hollister House Inn din Little River, chiar lng Mendocino. ia oferi canapeaua mea, ns ultima persoan care a dormit
pe ea a avut nevoie de fizioterapie dup aceea.
Hollister House mi se prea vag cunoscut, dar nu tiam de
ce.
Cnd ar fi bine pentru tine s venim?
Mine. La ora unsprezece. Cerei instruciuni de la
proprietarul hanului. l cheam Pop. O s v ndrume ncoace.
Voiam s mai spun ceva, dar nu tiam ce.

Mona am nceput eu. mi pare ru pentru


M-a ntrerupt:
Indiferent care e motivul care te aduce la mine, trebuie
s-i fiu recunosctoare. Ne vedem mine.
i a nchis telefonul.
Am mai rmas puin cu receptorul la ureche, uimit de
efectul linititor pe care l avea vocea ei asupra mea. M-am
frecat tare la ochi, astfel c, atunci cnd i-am deschis, totul se
vedea uor neclar. Apoi lucrurile s-au limpezit. Aa era mai
bine.
Am intrat din nou n camera n care ateptau Archie i
Ginny.
Vreau arme, Archie, am anunat eu. La fel ca acelea pe
care mi le-ai trimis la Veneia.
Ginny a lovit masa cu palma.
O clip!
Ce? am ntrebat eu surprins.
Pun pariu c tot cam aa i-ai cerut lui Archie i data
trecut.
Avea dreptate. Tcerea lui a confirmat acest lucru.
Mai ncearc o dat, Reb, a zis Ginny. De data asta, cu
puin respect. Poate chiar ncepi prin a ne spune dac ai gsito pe Mona.
Am gsit-o pe Mona, am rspuns eu.
Ai vrea s ne mprteti i nou?
Ce a vrea eu sunt nite arme i s pornesc la drum.
Avem un drum lung de fcut. M-am ntors spre Archie. mi cer
scuze pentru c am fost aa de direct. A aprecia foarte mult
dac ai putea, te rog, s-mi mprumui i mie nite pistoale.
De preferat, la fel ca acelea pe care mi le-ai dat la Veneia.
Archie s-a ridicat n picioare.
Pot s-i dau Sigurile. Dar minipistoletul acela a fost o
chestie special pe care am primit-o ca o favoare. Un prototip.
Pcat c l-ai pierdut la tipul la, Buckett.
Beckett, l-am corectat eu. i o s-l recuperez.
Pun pariu c o s-l recuperezi, a zis el, intrnd n
magazin. S-a ntors dup un minut cu armele.
n timp ce-mi legam tocul cu Sigurile, Archie mi-a zis:

De data asta, vin i eu.


Nu vreau s te implici.
Nu vrei s m implic? Pori arme pentru care eu am
licena, pentru numele lui Dumnezeu. A spune c sunt destul
de implicat.
Arch, tiu c ai merge pn la captul lumii ntr-un picior
pentru mine. Asta nseamn mult mai mult dect pot eu s
exprim acum. Cu mult mai mult. Poate n-ar fi trebuit s vin azi
aici.
Ce vrei s spui? Casa ta a ars din temelii. Nite ticloi se
tot nvrtesc pe-acolo.
Da? am zis eu, simind cum ncep s m nfurii. Ei bine,
cel mai ru dintre ei se afl chiar n faa ta. Acum i spun, dte la o parte!
Archie s-a albit ca varul la fa.
Ginny, poi s intervii n orice clip, i-a spus el. Pare s te
asculte.
Trebuie s fac asta singur, i-am spus lui Archie.
Atunci ce dracu faci cu ea? Rspunde-mi!
Eu nu tiu s-i rspund la ntrebarea asta.
Ginny prea dezamgit.
Nu pot s mai rspund la nicio ntrebare astzi. Nici
mcar la una.
Archie nu a ripostat, a rmas n pragul uii, uitndu-se cum
ne ndreptam spre Jaguar.
Am scos uor maina din locul de parcare. Cnd am ajuns la
Autostrada Interstatal, am apsat acceleraia.
Dup cincizeci de minute de tcere n care am gonit cu 130
de kilometri pe or, Ginny a spus:
Deci nu-i aa c suntem ntr-o dispoziie minunat?

UNSPREZECE
Cum conduceam aa pe I-5 la viteza de croazier, am scos
telefonul mobil din torpedou, am sunat la serviciul de
informaii din Little River i am fcut rost de numrul de la
Hollister House Inn. n timp ce formam numrul de acolo, miam adus aminte unde mai auzisem de acest han. Mama m
dusese s vd filmul Same Time, Next Year 13, care se filmase
ntr-o cas ciudat de ar, izolat pe o falez cu vedere spre
una dintre coastele Californiei.
mi luase mnua n a ei n cinematograf, cnd ne uitam la
film. Eu i tatl tu am fost acolo n 1965, mi optise.
Holliser House. Am stat chiar n casa aceea. Am mncat stridii
afumate i aveam gnduri mari i era cel mai minunat loc n
care puteai s-i petreci tinereea, Reb!
Mama, tata i Hollister House n 1965. Mama, eu i Hollister
House n 1978. Ginny, eu i Hollister House, disear. Gnduri
mari.
Cu o mn pe volan i cu ochii la osea, am dat telefon la
han. O voce plcut de femeie a rspuns la telefon. Am
ntrebat de dou csue separate. Ne-a rezervat White Pine i
Beechnut, una vizavi de cealalt, pe numele Arthur Holmes.
Nu mi s-a prut prudent s-mi dau numele real.
Am ntrebat-o pe Ginny dac era n regul.
tii ce cred, Reb? a zis ea.
Ce?
Cred c eti cel mai enigmatic brbat pe care l-am
ntlnit vreodat.
Nu vreau s aud asta.
Atunci lsm aici un semn de carte s relum discuia
mai trziu. tii ce altceva mai cred?
Are vreo legtur cu Pumnalul Medici?
Cred c prietenul tu Archie ar putea fi ngerul nostru
pzitor - nu numai cu pistoalele, ci i la Milano.
13 n traducere, Anul viitor, la aceeai or (n.tr.)

Am apsat acceleraia pn cnd vitezometrul arta


aproape 150 km pe or. Pe Autostrada Interstatal 5 nu
conta. Pentru Jaguar nu conta. Nici pentru vreunul dintre
motociclitii din L.A. se pare c nu conta.
Ginny s-a prins cu minile de bord.
ncetinete! Ne aflm ilegal n ar i tu ai asupra ta
pistoale nregistrate pe numele lui Archie.
Am lsat-o la aproape 130 km pe or, dei chiar voiam s
calc pedala pn la podea.
S-ar putea s ai dreptate c el este ngerul, am admis eu.
La naiba! A fost destul de ngrijorat nct s ne dea pistoalele,
s-mi scrie un bilet i apoi s mint n legtur cu toate astea
cnd am aprut n biroul lui. L-am fcut s m mint, Ginny.
Sentimentul de vinovie. Bine. Un pic de instrospecie e
un lucru bun.
O, Dumnezeule! Vorbesc despre Archie, nu despre mine.
i-am spus c fiul lui a fost ucis. I-am bgat coada lui Archie
ntr-o capcan n secunda n care i-am cerut s mi dea un
pistol pentru Veneia. Nu mi place chestia asta.
neleg c Archie nu vrea ca tu s tii c a ucis pe cineva
ca s te salveze pe tine. Noi suntem n via acum datorit
acelui om.
Este cel mai bun prieten al meu.
Mai spune-o o dat!
Treceam pe lng nite vii, cmpuri de kilometri ntregi de
vie. mi doream s fiu unul dintre acele miliarde de ciorchini
prfuii de struguri.
Ce naiba vrei de la mine?
Cu coada ochiului am vzut-o pe Ginny uitndu-se la mine.
I-ai spus vreodat lui Archie c este cel mai bun prieten
al tu? a ntrebat ea.
M-am gndit puin la asta.
Nu.
De ce nu?
E complicat.
Este un fapt. Ai n minte o singur relaie care a
nsemnat ceva pentru tine i care n-a fost complicat?
Nu, am recunoscut eu. l iubesc pe Archie ca prieten,

totui. Chiar aa este. i spun c a face orice pentru el.


Cred asta. Ai petrece singura ta zi liber dintr-un an
ajutndu-l s repare maina aia caraghioas pe care o
conduce.
E un Humvee. Te ndrepi spre subiectul pe care l-am
lsat neterminat, nu-i aa?
Deci ridici botul Jeepului lui cu un deget n timp ce el este
dedesubt cu cheia francez i discutai despre cascadoare?
i totul e minunat, pn cnd conversaia devine personal.
Chiar n acel moment, lai maina s cad pe el, fr mcar
s-i dai seama. O lai s cad direct peste sentimentele lui.
Nu trebuie s ascult chestia asta.
Atunci, poi s-i pui minile la urechi i s ipi: Nu te
aud! Nu te aud!, dar eu tot am s-i spun. Pe de o parte, ai
aceste capaciti extraordinare - tii s te strecori ntr-un ora
aglomerat i s sari peste locomotive - i, pe de alt parte,
eti cu totul i cu totul pe dinafar atunci cnd e vorba de
sentimente omeneti! Nu e vina ta, a adugat Ginny. Nu te
atac pe tine.
O, serios? Pentru c exact aa mi se pare.
Speram s spui asta.
M simeam prins n capcan. Parc mergeam cu maina
prin coridorul cu oglinzi al lui Ginny Gianelli i nu mai gseam
drumul spre ieire.
De ce sperai c voi spune asta?
Pentru c nu eti atacat. Doar crezi c eti - c vei fi rnit
n orice moment, mai ales de ctre cei la care ii. Crezi asta
pn n mduva oaselor. i st scris n frunte aproape,
nelegi, Reb?
Mergeam cu 130 km pe or pe Interstatal, dar cuvintele lui
Ginny m-au pus pe gnduri.
neleg, am recunoscut eu.
Ginny a oftat uurat.
Acuma n-o s-i plac totui ce vreau s spun.
Am apucat volanul bine.
Pentru un biat care i-a pierdut prinii att de violent,
este absolut normal s te atepi s fii rnit n orice clip. Dar
spune-mi ct de bine funcioneaz chestia asta acum, cnd

eti adult?
Am inspirat adnc. Ginny a fcut acelai lucru. Am pus n
balan ntrebarea ei cu alt miliard de boabe de struguri.
Nu eti de condamnat cu nimic mai mult dect este
Archie pentru c minte n legtur cu prezena lui la Milano, a
spus Ginny. Uit-te la el! Este o persoan plin de resurse, un
veteran din Vietnam. La vrsta de optsprezece, nousprezece
ani, probabil c a vzut i a fcut lucruri absolut nfiortoare.
Cnd s-a terminat rzboiul, el a ieit de-acolo un om cu totul
transformat. Poate c s-a ncurcat cu nite oameni
compromitori. Undeva, dup ce tragi linie, avea un fiu cu
care probabil c nu tia cum s se comporte ca tat, dar pe
care l iubea din toat inima. Apoi, ntr-o tragedie stupid, l-a
pierdut. Iar acum zece ani, printr-o serie de mprejurri care
au inclus aproape omorrea unui om, a nceput s-i
proiecteze dragostea printeasc neconsumat asupra unui
tnr enigmatic, cascador orfan. i-atunci te ntreb, poi s-l
condamni de ceva?
Ginny i-a strns prul la spate i s-a ntins pe scaun, n
timp ce eu am reflectat la afirmaiile pe care le fcuse despre
mine i Archie.
S-a uitat apoi pe geamul din dreapta i a zis:
Doamne, ce de vin!
A dat drumul la radio i a nceput s caute un post. S-a oprit
la Aretha care cnta Respect i a nceput s fredoneze i ea.
i la naiba dac nu cnt toate versurile alea cu mult suflet!
Cu mult, mult suflet pentru o italianc din Staten Island. i
avea o voce foarte frumoas.
*
*
*
Cnd am ajuns la oseaua de coast nou ore mai trziu, o
lun uria ilumina peisajul. Arborii de sequoia se ntindeau
spre punctuleele de galben din galaxiile ndeprtate, iar aerul
era umplut de rit de greieri i croncnit de ciori. Mergeam
mai departe, ignorai de toi, cu excepia ratonilor ciudai, ai
cror ochi sclipeau n noapte n luminile farurilor mainii.
n cele din urm, oraul Little River a aprut pe falez,
oceanul negru i strlucitor agitndu-se dincolo de el. Cu

toate c efectul total se pierdea n ntuneric, era totui destul


de spectaculos - coasta Mendocino.
Am tras pe o alee cu trei benzi spre Hollister House i am
ieit cu greu din Jaguar. Ne-am ndreptat spre cldirea
principal, un pic nucii i ameii de cltorie.
Un btrn jovial cu apc galben de Ben Hogan, faa ars
de vreme i aparat auditiv, ne-a primit cu cldur.
Rodney Norcross, s-a recomandat el, scuturndu-i
mtreaa de pe un umr al puloverului maro, dar toat lumea
mi spune Pop. Chiar i monegii care vin mereu aici de cnd
s-a terminat rzboiul. Adic al Doilea Rzboi Mondial, de la
triumful lui Harry S. Truman, sau catastrofa lui, depinde din ce
punct de vedere priveti lucrurile.
S-a uitat n registrul cu rezervri.
Probabil c suntei Arthur Holmes, mi-a spus.
Eu sunt, am rspuns. Art Holmes, domnule.
Mulumesc pentru politee, fiule, dar spune-mi doar Pop.
Popadoodledoo.
A nceput s rd n hohote, dnd la iveal nite dini fali
bine fcui. ntorcndu-se apoi spre Ginny, a ntrebat-o:
Iar tu eti
Watson, a spus Ginny, completnd linitea. Ginny
Watson.
Pop a plesnit registrul i a rs iar.
Ca s vezi! Holmes i Watson. Voi doi v-ai gsit n urma
unui anun la mica publicitate?
Pop mi-a fcut cu ochiul.
Cre c mi plteti cu bani ghea, Art, aa-i?
Da, am zis eu, scond portofelul i rznd i eu. Era
greu s nu-i plac btrnul. I-am dat o mie de dolari. Nu tim
ct vom sta, Pop. Att e bine?
Sigur, sigur, a zis el, lund banii. in eu tia pentru voi.
Dar de ce luai dou locuri? V-ai certat? La naiba, n-ar trebui
s ntreb. Cel puin, s fii ceva mai aproape ct stai aici. Ce
zicei de Same Time i Next Year?
Le-ai pus numele dup film? am ntrebat eu plin de
veselie.
Ce, crezi c-s prost? Sigur c aa am fcut. Era o singur

csu, apoi le-am separat la mijloc. Acum sunt dou. Una e


Same Time i cealalt Next Year. Sunt alturate. Foarte
frumos. Sunt aezate acolo, pe stnca aceea, cu vedere spre
ap, i, ntmpltor, sunt libere. Doar patru sute de dolari pe
noapte fiecare. Pentru voi, apte sute cincizeci pentru
amndou.
Ginny i rodea degetul, ateptnd. S-a apropiat civa
centimetri de mine.
Pop a rnjit.
Ea acolo vrea, a zis el. N-ai de ales, Holmes.
Am ncuviinat.
Pop a plesnit registrul din nou.
Sunt un afacerist nnscut, a spus el fr s se adreseze
cuiva anume. P.T. Barnum14 putea s ia lecii de la mine. Mai
bine ai mai da ceva, domnule Holmes. nc o mie ar trebui s
fie suficient, n eventualitatea c stai mai mult sau distrugei
ceva. Dar n-o s facei asta, nu-i aa?
Ce anume? am ntrebat eu.
Sigur c n-o s facei asta. N-am avut probleme aici de
cnd Baby Face Nelson s-a ascuns n csua veche.
Ginny a fcut ochii ct cepele.
Gangsterul?
Oh, eram i eu un cocoel acolo pe vremea aceea, a
mrturisit Pop, aducndu-i aminte. L-am lsat s se
adposteasc aici o vreme doar de distracie. La dracu, n-ar
fi putut s pun piciorul pe proprietate fr ca eu s tiu, dei
firete c n-am spus niciodat asta autoritilor. Da, locul sta
e Fortreaa lui Pop, aa e, cu toi cei 37 de acri.
I-am dat nc o mie de dolari, pe care a fcut-o evantai ca
un juctor de cri nainte de a o pune alturi de cealalt n
buzunar.
Asta nseamn dou mii pentru domnul Holmes, a spus
el, nsemnnd n caiet. V aduc cheile, cu toate c nu avei
14 Phineas Taylor Barnum (1810-1891), om de afaceri n industria
showbizului american, cunoscut mai ales pentru circul cruia i-a
pus bazele. (n.tr.)

nevoie de ele. Nimeni nu deranjeaz pe nimeni n sfincterul


meu adic, vreau s spun, n sectorul meu, a chicotit el.
Cred c am uitat s-mi iau Metamucilul15 la prnz.
Ne-a condus la ua de la intrare, ne-a dat o hart pe care se
aflau ncercuite csuele noastre, i-a scos apca i ne-a urat
o noapte foarte bun.
Eu i Ginny ne-am suit n Jaguar pentru ultima oar n acea
zi i am mers ncetior pe alei spre camerele noastre;
strngeam volanul mai tare dect de obicei, simind i mai
acut dect pn atunci prezena lui Ginny lng mine.
Am ieit din main i ne-am scos lucrurile n zgomot de
valuri. Csua se afla printre copaci, mprit n dou, din
crmid veche i cu acoperiul cu dou couri de fiecare
parte. O locuin special tip Abe Lincoln sau un apartament
de tip Cape Cod.
Lsasem farurile aprinse ca s vedem ce facem. O briz
rcoroas a adiat printre frunze, aruncnd o uvi de pr pe
buzele umede ale lui Ginny. Materialul subire al rochiei i s-a
lipit de corp, scondu-i n eviden oldurile. Am avut o
fantezie n care aruncam cheile n pdure, i smulgeam
hainele de pe ea i o posedam chiar acolo, n lumina farurilor,
pn cnd fie murea bateria, fie eu.
Am ntins palma, cu amndou seturile de chei n ea.
Care s fie, Ginny? am ntrebat eu, cu o voce ct mai
indiferent cu putin. Same Time sau Next Year?
Ginny mi-a acoperit mna cu a ei, privindu-m lung.
Am fcut involuntar un pas napoi. Ea s-a apropiat, vrnd
degetele minii libere la mine n buzunar i trgndu-m
aproape de ea. ncheieturile degetelor ei erau lipite de oldul
meu. Dintr-odat, pantalonii mi s-au prut prea strmi.
Am ridicat ochii nspre cer, am vzut luna, frunzele. Rmi
cu capul limpede! Intr n jungl!
Ochii mei i-ai ntlnit pe ai lui Ginny.
Nu, am zis eu, trgndu-m de lng ea.
Faa ei s-a crispat. Ochii frumoi i notau n lacrimi. i i-a
15 Laxativ i supliment alimentar pe baz de fibre produs de Procter &
Gamble. (n.tr.)

ters cu mna.
D-mi Same Time, a cerut ea, ntinznd mna dup
cheie. Nu tiu dac o s mai fiu n via anul viitor.
Nu mai puteam s respir. Am rmas ncremenit ca o stan
de piatr.
Fr s spun nimic, am lsat-o s ia cheia.

DOISPREZECE
M nelasem n legtur cu locuina tip Abe Lincoln. n
primul rnd, casa avea electricitate. i ap curent. Lmpi de
alam cu aprtoare n form de scoic. Tapet bleu, covor
berber i scaune comode din fier mpletit. Locul era mobilat
cu un pat imens i o canapea de catifea cu perne brodate
puse n faa unui emineu de marmur neagr. Cri vechi i
lumnri mari, rotunde, erau aezate pe un ornament de
lemn alb, de o parte i de alta a unui co de nuiele cu flori de
mtase. O lad dreptunghiular era plin cu surcele i lemne
de mesteacn. Lui Abe i-ar fi plcut aici.
Am sunat-o pe Mona, trezind-o din somn, ca s-i spun c
ajunsesem cu bine. M-a ntrebat dac l-am ntlnit pe Pop. Iam spus c da i am vrut s tiu cum l-a cunoscut. A rs, cu
un rs fr vrst.
Cnd mi-am cerut scuze pentru c am sculat-o din somn, a
spus c ar fi trezit-o stelele oricum, i pe urm, nici nu visa
nc. Apoi am nchis telefonul. M-am splat, simindu-m
confuz i parc rupt de realitate. Dup ce m-am urcat n pat,
am aprins o lumnare.
Imaginea Magdalenei penitente mi-a aprut n faa ochilor,
melancolic. M gndeam la Ginny de alturi.
Vise plcute, Ginny, am optit eu, pe punctul de a
adormi.
*
*
*
Dimineaa urmtoare, m-am trezit n zgomot de bti n
u. M-am chinuit s deschid ochii i s-mi arunc o privire prin
camera luminat de soare. Pe ua de sticl care ddea spre
terasa din spate, am zrit o grdini de flori desprins parc
dintr-un tablou de Renoir i ceea ce prea ntreaga Coast de
Vest.
Ne aflam pe o falez, asta tiam - dar la circa aizeci de
metri deasupra nivelului mrii. i dedesubt, apa de un
albastru adnc, ct puteam s vd cu ochii lipii de somn. Era
o privelite solemn, ca i cum Dumnezeu se uitase n lungul

nasului pe deasupra ochelarilor, dduse din deget i tunase:


Bine, acum punei asta acolo, i pleosc, ntregul Ocean
Pacific apruse exact la marginea orelului Little River.
Te-ai trezit? a strigat Ginny.
Peste noapte lumnarea arsese pn Ia capt, lsnd o
gaur n mijloc, nconjurat de o pelerin de vampir din cear
topit.
Mi-am amintit de cascadoria pe care o fcusem cu cteva
zile n urm, cnd m-am aruncat de pe planor fr paraut i
fr s-mi fie fric. Pentru o clip, mi-am dorit s pot zbura de
pe prispa din spate i s planez peste vastul Pacific, o umbr
fr chip, ctre o balen tolnit undeva, prea departe ca s-i
mai pese cuiva ce sunt.
Era ora opt dimineaa. Mi-am tras pantalonii i m-am
mpleticit spre u, covorul aspru gdilndu-mi picioarele
goale. Am ezitat o clip nainte s o las pe Ginny s intre, nc
un ciocnit puternic. Am scos lanul, am rsucit clana i iat-o,
proaspt dup du, cu ochii vii i ncnttoare.
Mi-a ntins un sandvici cu unc i ou i o can de cafea.
Presupun c n-ai mncat, a zis ea sardonic.
N-am rspuns, ci am rmas n picioare devornd mncarea.
Ne uitam stnjenii prin uile de sticl la privelitea din
spatele casei. Se auzeau doar talazurile mrii i, din cnd n
cnd, zgomotul mestecatului meu.
Spune-mi ceva, a zis Ginny. Cnd te gndeti la izolare,
ce pictur i vine n minte?
Moara, am rspuns eu, referindu-m la moara de vnt
singuratic a lui Rembrandt pe malul unui ru ntunecat.
Hm, a fcut ea. Moara. Nu m mir.
Am aruncat paharul de hrtie n coul de gunoi.
Ginny. n legtur cu asear am zis eu, apropiindu-m
de ea.
Ea s-a retras, mi-a ntors spatele i a nceput s suspine.
I-am ntins un erveel din cutia de pe noptier. Mi l-a smuls
din mn, lsndu-m numai cu o bucic din el.
M-ai rnit, a spus ea.
Te rog las-m s-i explic. Ultimul lucru din lume pe
care l-a face este s

Ginny m-a plesnit peste fa.


Trezete-te! a ipat ea, n vreme ce eu m ddeam doi
pai mai n spate.
Ghimpele ruinii m-a durut mai tare dect obrazul lovit.
Ce risip de rimei, a pufnit Ginny, cercetndu-i
erveelul Kleenex. Apoi a privit dincolo de mine, prin ua
deschis. Uite-l pe Pop. Hai s vedem cum ajungem la Mona.
Mi-am strecurat mapa de plastic cu cele dou foi ale lui
Leonardo i traducerea sub tricou, pe care apoi l-am vrt n
pantaloni, mi-am pus pe mine centura dubl cu pistoale i
geaca de piele i am urmat-o afar.
Pop sttea n faa casei principale cu o femeie mbrcat n
uniform de chelneri. Ne-a zrit i a strigat la noi, fcndune semn cu mna:
Holmes, Watson, n centru fa. Ea este Sue Ann, a
prezentat-o Pop. Ajutai-m. Crete doi copii singur. Ce
credei, ar trebui s-i mresc frumuel salariul, nu-i aa?
Desigur.
Apoi a molfit cu zgomot o bomboan dintr-o cutie aurie de
ciocolat Godiva.
Mi-a dat astea ca s m ndulceasc i a funcionat, a
mormit Pop. Femeie istea. Adic fat. Ah, la naiba, nu tiu.
Femeie, a precizat Sue Ann, zmbindu-i lui Pop.
Arta viguroas, dar puin cam trecut. Aproape de gt
avea prins de hain un ac cu gmlie ornamental reprezentnd un purcelu de ceramic cu plrie neagr, care
fuma. Am ntrebat-o de unde l are.
Mi-a spus c ea fcea astfel de ace, pe lng alte lucruri.
Le vnd cu 12,50 dolari, a zis ea.
Hm sigur.
I-am dat o bancnot.
Andy Jackson16 te salut.
Sue Ann mi-a dat acul i eu l-am prins cu grij pe reverul
hainei lui Ginny. Ea a roit.
Ei bine, i-a zis Sue Ann lui Pop, n timp ce-i vra
16 Pe faa bancnotei de 20 de dolari se afl figura fostului preedinte al
Statelor Unite, Andrew Jackson. (n.tr.)

bancnota n buzunarul de la vest, cred c azi e ziua mea


norocoas.
S-a ndreptat apoi spre restaurant.
Ginny i-a ridicat gulerul i s-a uitat n ochii purceluului.
E vreo semnificaie crud n alegerea acestui dar pentru
mine?
Deloc, am spus eu cu toat sinceritatea. Poate c poi s
spui multe lucruri despre mine, dar nu c sunt crud.
A fi putut s-i spun i eu asta, Watson, i-a zis Pop lui
Ginny. Uit-te la privirea lui. Vorbete de la sine. Acum luai o
bomboan de ciocolat. Amndoi. Haide! Ce conteaz c e
diminea?
Ginny a ales una din cutie i i-a aruncat-o n gur.
Sunt moi, nu-i aa? a zis Pop.
Mm.
Holmes, ia i tu una. Rice Krispies sunt bune.
Am fcut cum mi-a zis.
Acum, ce-ai zice de o plimbare prin grdin. Eu m duc
s repar emineul n camera lui Watson.
Bun idee, Pop, am spus eu.
Ginny prea indecis.
Fac s trosneasc focul n emineu n cincisprezece
minute, a adugat btrnul, ndeprtndu-se.
Dar avem nevoie de adres, Pop, a strigat Ginny n urma
lui.
Pop a artat spre grdin.
Elementar, Watson17. Nu te poi rtci.
Ginny s-a uitat la mine ngrijorat, cu o bucic de
ciocolat rmas la colul gurii. M-am ndreptat spre grdin.
Ea m-a urmat.
Aleea era strjuit de copaci mari, plini cu muguri roz,
17 Aluzie la replica celebr Elementar, dragul meu Watson. Este
presupusa explicaie pe care Sherlock Holmes i-o ddea asistentului
su, dr. Watson, atunci cnd i explica deduciile pe care le fcea.
Replica nu apare niciodat n crile lui Conan Doyle, ci mai trziu,
n filmele cu Sherlock Holmes. (n.tr.)

printre care creteau toate soiurile de flori pe care i le-ar


putea imagina cineva. Grdina lui Pop era luxuriant i
mirosea frumos, un loc n care o pasre colibri putea s
triasc fericit, cu o potec destul de larg pentru ca dou
persoane s poat merge alturi, bra la bra.
Lumina dimineii ne-a orbit, iar cldura acelui moment al
zilei mi-a ptruns prin geac, alinndu-mi umerii ncordai. Pe
dedesubt, simeam oelul rece al pistoalelor, n ateptare. n
deprtare, se auzea o main de tuns iarba.
Ginny s-a oprit la vreo ase metri i a ngenuncheat ca s
miroas o floare. Am trecut de ea, am mai fcut doi pai i mam ntors.
Vreau s aflu despre incendiu, a zis ea uitndu-se la
floare.
Gustul pe care l simeam n gur a devenit din dulce, acru.
Am inspirat adnc, deliberat, spernd ca parfumul grdinii s
fie mai puternic dect amintirea fumului care se ridica
vltuci. Ginny s-a rsucit, nc n genunchi, i s-a uitat n sus
spre mine, punnd stpnire pe mine cu ochii ei cprui i
limpezi.
Nu, nu vrei asta, am rspuns eu cu voce slab, forndum s m rup de strnsoarea amintirii.
Ginny a ridicat o mn i am ajutat-o s se ridice. M-a tras
lng ea.
De ce-mi faci asta? am optit eu.
Pentru c am nevoie de tine ntreg, a rspuns ea.
ntreg. Mna a nceput s-mi tremure. Are nevoie de mine.
ntreg.
Stteam n tcere n picioare printre flori, fiecare dintre ele
o victim n calea omizilor i a timpului. Mi-am plimbat
privirea peste chipul frumos al lui Ginny.
Un stol de psri a zburat pe deasupra noastr. Ginny i-a
ridicat privirea, apoi s-a ntors spre mine.
tiu c i-e fric, a spus ea. Nu aa de tare de ceea ce
este aici, afar, ct de ceea ce se afl aici, nuntru, a zis ea,
punndu-mi ferm palma pe piept, n dreptul inimii.
Nu-i nimic acolo nuntru, am zis eu, cu privirea
nceoat.

Acea noapte de iulie din 1980, a rostit ea cu voce cald.


Ai srit peste pervazul ferestrei, dar n-ai atins niciodat
pmntul. Orbitezi n jurul propriului trecut, prea ngrozit ca s
intri napoi n propria atmosfer. Dar ascult-m, Reb!
Cltoria asta te-a forat s vii cu picioarele pe pmnt.
Cercurile Adevrului - sunt adevrul tu. Tu eti cltorul.
Calea celor douzeci de cercuri este calea ta. Indiferent unde
va fi vrut Leonardo s duc aceast cale, te-a condus pe tine
la mine i te conduce pe tine napoi la tine. Nu tiu de ce, dar
eu sunt Ginny a ta, pmntul tu.
A nchis ochii i i-a dat uor capul pe spate.
Srut-m, Reb!
Buzele ei moi Ie ateptau pe ale mele.
Ea era pmntul meu - locul moale pe care puteam s
aterizez n siguran. Aceast fat din faa hotelului Danieli,
fata care a condus barca prin lagun, traductoarea lui da
Vinci, cea care sforie, cea creia i curge o dr de saliv n
colul gurii cnd doarme n main, voracea veneian.
Pieptul mi ardea n locul n care m atinsese cu palma. M
simeam ameit i recunosctor. Am srutat-o - un srut ncet
i tandru; vrfurile limbilor noastre s-au atins, iar senzaia
asta m-a aprins mai tare dect o stea cztoare.
Un bacio, a optit Ginny.
Un srut, am rspuns eu.
Vreau s te simt nluntrul meu, a spus ea. Acum.
Cldura din pieptul meu s-a rspndit n jos. inndu-m
nc de mn, m-a condus napoi pe potec spre Same Time.
M-am tras de lobul urechii i am rnjit.
*
*
*
Am ieit din grdin. Un camion japonez cu remorc
mprejmuit cu plas metalic, plin cu echipament de
grdinrit, se zrea pe marginea oselei principale, la vreo
douzeci de metri. Uile erau deschise, portiera din spate
lsat n jos, iar doi brbai ncrcau o main de tuns iarba
mare, model John Deere. nc o main de teren cu geamurile
fumurii se afla parcat ntr-o parte, n faa cldirii principale.
La vreo aptezeci de metri n jos, pe aleea care ducea spre

Same Time i Next Year, am observat fum alb ieind n sus din
coul de crmid din partea de cas a lui Ginny. Tocmai m
gndeam cum s-i fac vnt lui Pop afar din ncpere
politicos, cnd am zrit un brbat trecnd din camera lui
Ginny ntr-a mea, prin ua interioar; nu era Pop.
Mintea a nceput s-mi lucreze. Mi-am aruncat o privire la
Ginny cu coada ochiului. Se uita spre ocean, fredonnd
melodia din Beauty and the Beast18. Mi-am descheiat geaca.
Poarta din spatele camionului s-a nchis cu zgomot. Cele
dou ui se nchiser i ele una dup alta, iar camionul s-a
pus n micare pe osea, cobornd ncetior dealul spre ieire.
Am apucat-o tare pe Ginny de bra; ea s-a oprit din fredonat
la mijlocul versului.
Au!
Ginny, am zis eu, alearg la camionul acela chiar acum i
sari n spatele lui.
M-a privit nedumerit.
Ce s fac?
Acum. Alearg ct poi de repede.
Am mpins-o tare. Camionul s-a oprit, iar n privirea ei
confuz se citea fric. i-a ridicat fusta i a nceput s alerge.
Mi-am vrt minile ncruciate nuntrul gecii i am scos
amndou pistoalele, apoi am pornit peste pajite n direcia
csuelor, cu un ochi la Ginny.
Alerga tare acum, micornd tot mai mult distana dintre ea
i camion, n timp ce acesta prindea i el vitez. Douzeci de
metri, cincisprezece. Doar civa pai pn la remorc, dup
care a fcut doi pai mari i a srit. A apucat marginea de oel
i s-a sltat peste plasa metalic, pe locul tractoraului de
tuns iarba. Camionul a disprut apoi dup col.
M-am ghemuit n spatele unor tufiuri nalte, cu pulsul
foarte accelerat, cu degetele ncletate pe trgaciul
pistoalelor. Am inhalat aerul de mare, umplndu-mi plmnii
n ateptarea confruntrii. M ntrebam cu ci aveam de-a
face. Dup incidentele din lagun i de la Milano, m
18 n traducere, Frumoasa i bestia (n.tr.)

ateptam s fie mai mult de doi, cu siguran.


Cum de ne-au gsit? La naiba! Am fcut rezervarea de pe
telefonul din main. Nu m-am gndit. Gndete-te acum!
Banii sunt n main, nsemnrile sub cma. Aa c pleac
de aici ct poi de repede!
Eram la numai civa pai de Jaguar, cnd am auzit vocea
lui Pop strignd din cas:
Cretinilor, ai dat de dracu!
Nu puteam s-i las s-i fac ru lui Pop.
Taci dracului din gur, moule! s-a auzit o voce grav cu
accent german. Sticl spart, cu acel zgomot ascuit pe care-l
face cnd lovete un emineu sau sob.
Lampa aia a costat dou sute de verziori n 1968,
tinere! a ipat Pop.
Am auzit un oooofff, urmat de o bufnitur i vocea lui
Pop:
Oh, Doamne!
Dou voci de brbai au chicotit.
O siluet ntunecat a trecut prin faa ferestrei deschise de
la cealalt csu - un brbat chel, mbrcat cu o cma
hawaiian nflorat, cu o coad blond legat la spate. L-am
recunoscut: tipul care pilota iahtul la Veneia. Oare Tecci era i
el nuntru? Aa speram.
M-am lsat ct am putut de jos i am ajuns ntr-o parte a
csuei, m-am lipit de zid i am ncercat s ascult vocile peste
zgomotul talazurilor mrii.
Cineva vorbea n german cu altcineva pe nume Rolf. O alt
voce, una nalt, a spus ceva ce n-am neles.
M-am strecurat napoi i m-am ghemuit lng teras. Ua
de sticl era nchis, iar draperiile trase. M-am uitat cu tristee
la ghetele mele, le-am scos din picioare, dorindu-mi n acel
moment s fi avut pantofi uori de sport. M-am strecurat sus
pe scri, spernd ca Rolf i amicul lui s nu-mi observe umbra
prin perdea.
M-am fcut una cu tencuiala casei, ntre marginea uii de
sticl i balustrada terasei. Cu pistoalele ridicate la nivelul
umerilor, am ntins un picior nclat doar cu oset i am
atins uor unul din fotoliile de lemn de pe teras, apoi am

ateptat.
Unul dintre brbai s-a apropiat de u mormind. Mi-am
inut rsuflarea. A dat draperiile la o parte i a deschis ua de
sticl. Nu avea nicio arm n mn.
Ieind pe teras, s-a uitat n zare.
Ser schn, Hans! a strigat el, admirnd panorama.
I-am vrt un Sig n ureche, optindu-i:
Guten tag, Rolf!
A nlemnit. L-am rsucit i am pit n spatele lui. Hans se
afla n genunchi de cealalt parte a patului, innd cuvertura
ridicat n faa lui. Tot ce am vzut au fost dou mini cu
unghiile murdare. Am intit cu cellalt pistol undeva la
jumtatea distanei dintre ei.
Am eliberat piedica. Hans mi-a artat faa cu urme de
vrsat de vnt.
Cum se spune poc n german? am ntrebat eu.
Atunci, un al treilea tip - numai muchi - a ieit din baie, cu
un Uzi pus pe umr. M-a zrit i s-a retras. O clip mai trziu,
o ploaie de gloane i-a fcut drum prin zidul de la baie,
doborndu-l pe Hans, dou tablouri nrmate de pe perete,
telefonul de pe noptier i, de fapt, cam totul de pe jumtatea
din fa a csuei mele confortabile.
L-am rsucit pe Rolf napoi pe teras. S-a mpiedicat i a
ridicat minile n sus, fcndu-m s scap unul dintre Siguri
din mn. Acesta a alunecat pe podeaua de lemn a terasei
pn pe pajite.
Rsucindu-se rapid, mi-a dat o direct de dreapta care m-a
nimerit drept n piept i m-a mpins pe balustrada terasei. A
urmat o direct de stnga, dar am blocat-o, lovindu-l cu
cellalt Sig n nas. A nceput s strige n agonie, iar sngele ia nit din ambele nri.
Domnul Muchi a ieit din baie, descrcnd nc o salv de
Uzi, care a mprocat fotoliile de lemn de pe teras i l-a
nimerit pe Rolf n spate. Acesta a plonjat nainte cu o privire
surprins, lovindu-se de mine i dndu-m jos de pe teras.
Muchi s-a npustit dup mine, cu o expresie de bucurie
nebuneasc pe chip. Rostogolindu-m spre dreapta, l-am
auzit pe Pop strignd dinuntrul de la Same Time:

Lua-v-ar dracu, cretinilor!


Uriaul a eliberat nc o rafal scurt, plivind curtea chiar
lng mine. Am continuat s m rostogolesc. Cnd rafala s-a
oprit, am ochit spre mijlocul lui i am tras trei runde. A czut
pe spate, prin ua de sticl.
Ridicndu-m n picioare ameit, i-am auzit pe atacatorii lui
Pop prsind csua lui Ginny i deschiznd cu o lovitur de
picior ua din fa. nainte s m vad, m-am repezit pe
scrile de la veranda lui Ginny. ndesndu-mi pistolul n
pantaloni, am srit pe balustrada ngust de lemn i m-am
sltat pe acoperi. Trndu-m ca o oprl pe indrilele
bituminoase, m-am ghemuit lng hornul fumegnd,
calculnd. Trei czuser. n deprtare, oaspei i angajai
alergau n toate direciile. n stnga, Pacificul csca gura la
dram, scuipnd valuri pe pietrele vechi.
Mergnd ghemuit, m-am ndreptat spre partea de acoperi
de deasupra camerei mele.
Eram chiar pe margine, cnd cei doi tipi care rseser de
Pop au ieit pe terasa mea, unul lng altul. Cel din stnga
avea un smoc de pr rocat i arta a capsoman. inea cu
ambele mini un Uzi, pregtit s trag.
Individul din dreapta purta ochelari de soare i plrie
joas, cu boruri nguste. Era narmat cu un pistol automat
argintiu cu mner cauciucat. Dei aveam avantaj fa de ei,
nu voiam s-i mpuc. Nu nc. Trebuia s vorbesc cu ei mai
nti.
i chiar atunci, cineva de lng cldirea principal a strigat:
Uite acolo, pe acoperi!
Cei doi s-au uitat mai nti n direcia strigtului, i apoi
spre mine. Am srit i toi trei ne-am rostogolit pe teras,
printre rmiele fotoliilor de lemn i sticl spart.
M-am ridicat n picioare. Rocatul a rmas jos, dar Plrie
era fcut din material rezistent. Pierduse arma, dar mi-a tras
un pumn direct n falc. Am czut pe spate i m-am
mpiedicat de picioarele domnului Muchi care ieeau din
sufragerie. Umrul meu a lovit un ciob din ua de sticl.
M-am cltinat n fa i l-am atacat pe Plrie. Parnd
lovitura cu antebraul, acesta s-a rsucit i m-a lovit n

stomac; am vzut lovitura venind spre mine i m-am aruncat


spre el ca s micorez distana.
Am primit lovitura cnd ne aflam n camer, dar fora ei,
combinat cu micarea mea nainte, ne-a aruncat pe amndoi
peste balustrad, pe iarb.
Am srit n picioare i m-am repezit la Sig, dar czuse la
pmnt lng Plrie. n spatele meu, pe verand, Rocatul
sttea n genunchi, cu pistolul ndreptat spre mine. Am zrit
degetul apsnd pe trgaci i am neles c pn aici mi-a
fost.
Apoi am auzit mpucturi dinspre pdure i Rocatul s-a
prbuit. Alte trei runde lovir iarba i pmntul din jurul lui
Plrie, n timp ce acesta se ferea din calea liniei de foc.
A nhat pistolul meu i l-a ndreptat spre mine, rnjind.
O milisecund mai trziu, un vtrai i-a zdrobit easta.
Domnul Plrie s-a prbuit, iar plria i-a zburat de pe cap
cnd a atins iarba.
Pop mi-a zmbit cu gura pn la urechi.
Mai bine dect Mickey Mantle19, a chicotit el. Nu-i aa,
Holmes?
M-am uitat spre pdure, de unde au venit mpucturile.
Nimic altceva dect fonetul tot mai ncet al pailor care se
retrgeau peste frunze i crengue uscate.
Mulumesc, Archie!

19 Juctor de baseball american, inclus n 1974 n National Baseball


Hall of Fame (n.tr.)

TREISPREZECE
Am verificat pulsul lui Plrie. nc btea.
I-am spart easta? a ntrebat Pop.
Am verificat i am scuturat din cap.
Ah, la naiba! tii c nenorocitul sta m-a pocnit chiar n
pancreas? i uit-te la locul sta! Cretinii! Ce dracu voiau
tia, Holmes?
Pop, Ginny a fugit, iar poliia o s apar aici n orice clip.
A dracului treab, dac n-o s se rtceasc pe drum!
Acum, spune-mi ce Dumnezeu se petrece
Trebuie s dispar de-aici, am zis eu, ndreptndu-m spre
Jaguar i uitnd de ghete i de pistoale.
Pop m-a apucat de mnec, oprindu-m scurt.
Holmes, a spus el grav. Uit-te n ochii mei. Mi-a aruncat
o privire de btrn nelept - un om bun, care se nfruntase
poate din vreo aizeci de curcani de Thanksgiving 20, vzuse
rzboaie, ngropase prieteni. A adugat sever: Spune-mi ceva
de bine. Acum, n clipa asta!
n portbagajul mainii mele se afl aproape dou
milioane de dolari, am zis eu.
Pop a ridicat din sprncenele argintii, mi-a susinut privirea
fr s-mi dea drumul la bra.
Nu, am zis eu. Nu sunt ho.
Mi-a dat drumul.
M-ai lsat masc. Nu-neleg nimic, a recunoscut el,
ndreptndu-mi mneca.
Uite ce e, Pop. Eu ncerc s fac ceva bun pentru Leonardo
da Vinci.
Leonardo da Vinci! Pi, la e mai btrn dect mine! i
bai joc de mine?
i spun adevrul i o s-i povestesc totul mai trziu
dac m ajui s scap de aici.
S-a uitat pe sub gene la mine cam o jumtate de secund,
20 Srbtoare tradiional american (n.tr.)

apoi a rnjit.
Cred c trebuie s fie o poveste dat dracului! A naibii de
interesant! Cred c ai nevoie de apartamentul lui Baby Face
Nelson chiar acum. Ia-i lucrurile - m rog, ce-a mai rmas din
ele. S-a uitat n jos la osetele mele i a zis: ncepnd cu
nclrile.
Ghetele m ateptau lng treptele terasei. Mi-am vrt
picioarele n ele i am scotocit curtea dup pistoale. Le-am
zrit n iarba proaspt tuns.
M-am repezit nuntru n Same Time i Next Year i am
strns lucrurile noastre, n timp ce Pop a rmas afar s-l
pzeasc pe Plrie. Am pus totul n portbagaj n mai puin de
un minut.
Ce facem cu urtul sta? a ntrebat Pop, lovindu-l cu
piciorul.
Vine cu mine, am rspuns eu. I-am cules de pe jos
plria cafenie i i-am ndesat-o pe urechi. O s avem o mic
discuie.
Pop m-a ajutat s-mi trsc prizonierul nc incontient
pn la Jaguar. Apoi l-am ridicat mpreun n main, pe locul
din dreapta.
Pop mi-a dat cifrul de la un lact care nchidea o cale de
acces spre o csu din complex, aflat n cel mai ndeprtat
col al proprietii. Mi-a promis c o s fie cu ochii n patru
dup Ginny i o s-o conduc la mine, iar el va veni mai trziu,
dup ce clarific lucrurile cu poliia.
Am pornit pe alee, aplecndu-m n fa ca s nu m ating
de scaun cu umrul care m durea. Chiar cnd o luam la
stnga pe Autostrada 1, am auzit sirenele dinspre sud. mi
fceam griji pentru Ginny i m ntrebam unde putea fi.
Urmnd instruciunile lui Pop, m-am ndreptat spre nord
circa 400 de metri, apoi am oprit pe stnga n faa unui lan
prins ntre doi copaci acoperii cu muchi, care blocau ceea ce
prea un vechi drum forestier. Am ieit din main i am
descuiat lactul. Era genul acela de lact pe care l gseti la
dulapurile de la slile de sport din toat lumea.
Oelul rotund din mna mea, plasticul negru zimat i
numerele albe de pe el mi se preau foarte familiare.

Atingerea lor a trezit ceva mai mult dect amintiri din coal,
dar nu puteam s las gndul sta s se insinueze n mintea
mea. Lactul s-a deschis la prima ncercare.
Din nou la volan, am condus vreo ase metri pe aleea
npdit de iarb, m-am oprit, apoi am alergat napoi i am
pus lactul la loc.
Plrie zcea ntr-o rn pe scaun i ncepea s-i revin,
cnd m-am ntors la main. Am scos unul din pistoale i i lam vrt n fa, cu un ochi la drumul care abia se ntrezrea
i altul la el. A fi vrut s-l pocnesc, s-i sfii gtul cu dinii,
s-l rup n buci i s urlu de furie.
Pre de cinci minute ntregi, am condus prin buruieni, tufe i
fauna de rigoare, cu o vitez care abia fcea acul
vitezometrului s se ridice puin peste zero. Plrie se trezise
de tot i se uita la mine ca un doberman turbat.
Am ieit din pdure i am ajuns ntr-un lumini, la marginea
cruia se ridica o caban mic, cu un singur nivel. O verand
micu, cu cte o fereastr de fiecare parte a uii joase,
emineu din piatr i un opron czut ntr-o parte. La numai o
palm n spatele csuei se nla o stnc de vreo treizeci de
metri i Pacificul rece - privelitea tipic pentru Hollister
House. Am oprit maina i motorul. Valurile au rsunat
lovindu-se de stnci.
Ies din main i o s vin pe partea ta, i-am zis lui
Plrie. Pune-i minile pe cap! Dac miti, te mpuc n
amndoi genunchii.
M-a urmrit cu privirea dumnoas pn la portiera din
dreapta. Am deschis-o, am fcut un pas napoi i i-am zis s
coboare. S-a supus. M durea cotul de la poziia nemicat a
minii.
I-am spus s lase minile jos.
Le-a lsat, apoi i-a strns i desfcut pumnii.
Spune-mi unde sunt Krell i Tecci, i-am cerut eu.
Plrie a ridicat mna la ceafa, a tresrit i s-a chircit de
parc i s-ar fi fcut ru. A icnit o dat i, ridicndu-se, mi-a
tras o lovitur fulgertoare cu piciorul peste mn,
aruncndu-mi pistolul n iarba nalt.
Apoi a luat o poziie de karate, s-a rsucit i mi-a mai ars

una, de care abia dac am avut timp s m feresc. Cu o


micare fluid, s-a apropiat i mi-a tras nc o lovitur de
dreapta n piept. De data asta m-a nimerit, aruncndu-m
napoi vreo doi metri i lsndu-m aproape fr suflare.
Mi-am adunat puterile i am scotocit dup cellalt Sig, dar
pn s-l scot, Plrie era grmad pe mine, cu clciele n
coastele mele.
Mi-am acoperit faa i capul i m-am rsucit ntr-o parte,
reuind s m ridic n picioare. S-a apropiat din nou i mi-a
dat nc o lovitur, care m-a aruncat mai aproape de stnc i
de oceanul furios de dedesubt.
Un kickboxer mpotriva unui cascador, a uierat el,
rnjind la mine printre dinii galbeni. Hai s vedem ceva
cascadorii, biete!
Din nou am cutat pistolul; din nou mi-a tras un picior, nct
aproape c nu mai puteam s respir. M-am mpleticit napoi,
aproape pn pe marginea stncii, cu braele n sus n
dezechilibru, chinuindu-m s respir. Alunecnd pe pietre
unde cmpul face loc stncii, m-am chinuit s-mi recapt
echilibrul. N-am putut s-mi adun forele; diafragma mi era
paralizat.
Pregtii? Filmai! a strigat Plrie, pregtindu-se de
lovitura care urma s m arunce peste marginea prpastiei.
Chiar cnd se pregtea s loveasc, m-am lsat n jos ntrun genunchi i l-am izbit ntre picioare cu toat puterea. S-a
apucat de pantaloni i a urlat din toi rrunchii. Am pus o
mn pe pmnt ca s m sprijin i i-am mturat picioarele
de sub el. A czut pe spate, iar plria i-a zburat din cap i a
alunecat pe aceleai pietre care aproape c au fost pierirea
mea, o clip mai devreme.
Btnd aerul cu braele, Plrie ncerca disperat s rmn
n picioare. Am reuit n sfrit s-mi iau arma. n timp ce o
scoteam din centura de piele cu care eram ncins, Plrie a
alunecat i a czut n tcere de pe stnc.
M-am ntins pe spate, sprijinit n coate i am privit cu ochii
ct cepele la cerul fr nori, pn cnd am nceput s respir
iari normal. Am continuat s stau ntins acolo, pe jumtate
n tufiurile nalte, pe jumtate pe piatra rece, vreme de vreo

zece minute poate, nainte s m ridic.


M durea stomacul, m durea rana din umr, omorsem doi
oameni, informatorul meu tocmai se fcuse una cu pmntul,
iar Ginny era actorul principal din Gone with the
Landscapers21. Tot ce aveam era o inim chinuit i o plrie
turtit.
Cu o mna tremurtoare, am ridicat de jos nenorocita de
plrie, m-am apropiat de marginea prpastiei i am aruncato.
*
*
*
Mi-am scos cu greu geaca de pe mine i am cercetat-o.
Puin mai la stnga fa de mijlocul spatelui erau dou
gurele de vreo zece centimetri. M-am ntins ca s-mi pipi
umrul stng, unde m durea. Dou cioburi de sticl ieeau n
afar.
Apucndu-le ntre degetul mare i arttor, le-am tras pe
amndou, operaiune care s-a dovedit foarte dureroas.
Fiecare bucat era triunghiular i provenea de la ua de
sticl pe care o sfrmase Domnul Muchi. Le-am aruncat n
ocean.
Nu m-am ncumetat s plec n ora ca s-o caut pe Ginny;
dac m-ar fi prins poliia, nu a mai fi putut s-i fiu de niciun
ajutor. N-aveam de ales, trebuia s-l atept pe Pop. Am urcat
cu greu scrile la apartamentul Baby Face Nelson.
Am intrat n caban i m ateptam s dau peste un
interior plin de pnze de pianjeni. n schimb, am gsit
atelierul de lucru secret al lui Pop.
n mijlocul unui covora se afla un evalet vechi cu o
pictur de amator reprezentnd o pasre pe un copac. n faa
evaletului era un taburet pentru pian - genul acela pe care
poi s-l ridici sau s-l lai mai jos prin rsucire.
n col, lng emineu, se afla un fotoliu-balansoar, cu o
21 n traducere, Cu bieii de la spaii verzi - parafraz dup titlul
filmului Pe aripile vntului (Gone with the Wind), n limba englez n
original. (n.tr.)

cuvertur mexican frumos mpturit pe sptar. Lng scaun


era aezat o frumoas lad de pirai, pe care trona un felinar
cu gaz i o cutie deschis de chibrituri de buctrie. n colul
mai ndeprtat al camerei se afla un lavoar cu pomp cu
mner de fier pe post de robinet.
Am apsat de cteva ori pe mner ca s vin apa i mi-am
aruncat puin pe fa i pe ceafa. Apa rece m-a rcorit. Am
scos nsemnrile lui Leonardo, mi-am nmuiat cmaa i miam tamponat rnile.
N-am vzut nicio oglind, aa c am ieit afar i m-am
uitat peste umr la imaginea din geam. Mi-am ncruciat
braele ca pentru un exerciiu de muchi pentru piept, ca s
vd ct de mari erau rnile de pe spate. Ambele aveau nevoie
de copci. Cu toate c aveam o trus de prim ajutor bine
utilat n portbagaj, nu prea mi folosea dac eram singur.
Mi-am pus geaca pe mine, m-am aezat pe treptele de la
intrare i am scos paginile lui Leonardo din buzunar. Spre
uurarea mea, faptul c le inusem lipite de corp nu le
deteriorase.
M-am uitat cu atenie la desene. Un sistem de macarale?
Un ham? Dar tuburile? Ar fi putut s aib legtur unele cu
altele, sau cu pumnalul. Poate c nu. Probabil c nu. i
Cercurile. Douzeci de cercuri, dar de ce? i conduceau oare
la pumnal?
Soarele dup-amiezii i croia alene drum spre apus, n timp
ce eu i Leonardo stteam pe prisp, legnndu-ne n
balansoar, singuri la captul pmntului.
*
*
*
Meditam la ct de crud prea luna cnd a rsrit pe cerul
smluit cu aur, cnd a aprut Pop, la volanul unei mainue
de golf, dintr-un lumini pe care nici mcar nu-l observasem.
Cnd a ajuns n faa mea i a parcat, am vrt nsemnrile lui
Leonardo napoi n geac.
Pop! am strigat eu. Ai aflat ceva de Ginny? Ai vzut-o?
Nu i nu, a zis el, cobornd din vehicul.
Simeam c m apuc groaza.
Am vzut o grmad de poliiti ns, a adugat el. S-au

distrat fcnd tot felul de cercetri cu ia epenii. N-au fcut


nimic n plus fa de ce vezi la televizor.
Ce le-ai spus despre mine? am ntrebat eu.
El a tras afar o pung de hrtie maro de pe podeaua
vehiculului i mi-a aruncat un rnjet.
Oh, tii tu, scund i ndesat. Acum vino ncoace i ia sacii
tia de dormit.
Aa am fcut. Erau verzi cu flanel rou pe dinuntru.
Unde-i dobitocul care m-a pocnit? Ai gsit sfoar n
opron? L-ai legat acolo sau ce? Vreau s-i trag cteva s m
in minte!
I-am povestit ce se ntmplase.
Glumeti! a exclamat Pop, srind peste treptele de la
intrare n cas. Dar a apucat s-i spun ce voiai s afli?
Nu.
Asta e ru, a zis Pop, punnd alimentele pe cufrul de
pirai.
Am lsat sacii de dormit, am aprins lanterna i mi-am scos
geaca.
Aoleo, Holmes, a fcut Pop. Trebuie s ne ocupm de
tieturile alea! S-mi aduc nite chestii ca s te repar. Am mai
peticit pe civa la viaa mea, s tii.
I-am spus de trusa de prim ajutor din main i am ieit ca
s-o aduc. Lemnul de foc probabil c fusese bine uscat, pentru
c deja ardea n sob cnd m-am ntors.
M-a pus s trag taburetul n faa emineului de piatr i s
m aez cu spatele, iar el a scos o sticl de Cuervo Gold i
dou phrele. Mi-a turnat ntr-unul din ele.
Bea asta, mi-a zis el. N-o s te doar spatele mai puin,
dar o s-i ia gndurile de la Watson.
Nimic n-ar putea s fac asta, i-am mrturisit.
Atunci bea-l doar pentru c stai pe taburetul meu!
Am luat phrelul i l-am dat pe gt, n timp ce i punea
unul i pentru el. Apoi a deschis trusa de prim ajutor i s-a
apucat de treab.
Mi s fie! a fcut el, aezndu-se pe marginea scaunului
de lng emineu. Betadin, Lidocain, sering Eti un
spion ceva?

De fapt, sunt cascador.


Atunci, asta explic totul! Tu pur i simplu fceai repetiii
acolo jos, la cabana principal. Acuma las-m s vd aici, o
s te nep cu acul i apoi o s-i pun nite copci ca la saltea.
Tu toarn nite butur din aia de mere. Asta o s sudeze
relaia noastr doctor-pacient.
Am fcut cum mi-a cerut. Pop s-a lins pe buze.
Ooo, ce bun e! a zis el. Bine, acuma, Sherlock, o s te
cos i tu o s-mi povesteti totul, aa cum ai promis.
Pop a avut mult rbdare s m coas n timp ce eu i-am
spus toat povestea - cu prinii mei, Greer, Tecci, Krell,
Veneia, Archie, Ginny, Beckett, Gibraltar, Leonardo i
Cercurile Adevrului.
Cnd am ajuns la partea cu Mona, el a lsat s-i scape o
njurtur.
Deci tu eti cel despre care vorbea ea! Tu eti Reb al
Monei!
Mi-a bandajat rnile cu fee sterile i leucoplast.
Din cte mi dau seama, exist trei posibiliti, zise Pop.
Unu, aparatele mele auditive au prins un canal care emite
poveti de Orson Welles; doi, tocmai mi-ai nirat cea mai
lung poveste de adormit copiii care i poate trece cuiva prin
cap; sau trei, sta este un exemplu de adevr care depete
cu mult ficiunea. Nu pot s-mi dau seama de ce nu mi se
pare realist s fie a treia variant.
Am scos nsemnrile lui Leonardo din buzunarul de la
geac.
Pop s-a uitat la ele cu atenie, mijindu-i ochii ca s le vad
mai bine.
Fir-a-al dracului! Este varianta a treia!
La lumina focului, i-am zrit ochii zmbitori adulmecnd
misterul i am vzut uimirea din ei, ca un puti care se uit la
o carte de benzi desenate cu Buck Rogers22.
22 Personaj fictiv aprut pentru prima oar n 1928 ca erou al unor
novellas de Philip Francis Nowlan i publicate n revista Amazing Stories.
Aventurile acestui personaj au devenit parte important a culturii pop
americane. (n.tr.)

Leonardo da Vinci, a rostit el ncet, iar tequila pe care o


buse deja fcea ca fiecare cuvnt s sune mre. Mona are
mcar cea mai mic bnuial despre toate problemele astea?
Nu i-am spus nimic. Doar c o s m duc la ea.
Mi-am nchipuit eu, pentru c ar fi spus mai mult dect
Oh, da! cnd eram n pat mpreun alaltieri noaptea. Pop a
ridicat din sprncene la mine. Da, a zis el. Eu i Mona. Chiar
deasupra Cascadei Viagra23. Fr nicio oprelite.
Btrnul a scos nite sandviciuri cu carne de curcan.
Ia unul, mi-a oferit el. Sunt cu pasre proaspt.
Am refuzat; ngrijorarea mea n legtur cu soarta lui Ginny
mi strngea stomacul i nu puteam nghii nimic. Am mai
but un phrel de tequila.
Unii oameni sunt diamante, iar alii sunt sticl, a zis Pop,
lund o muctur din sandvici. Omul obinuit vrea s-i
deosebeasc, aa c i lovete pe toi cu ciocanul. Eu, unul,
sunt specialist. Pot s simt o linie fin chiar i printr-o mnu
de buctrie, pot s vd lucrul real strlucind n cea mai
neagr noapte. Este un dar, cred. i-a ntors privirea de la foc
la mine. Dup ce i-am ascultat povestea, dup ce am vzut
aceste pagini i te-am vzut n aciune, cred c ai cam
patruzeci i ase de carate. Asta nseamn cam cu o jumtate
de carat mai mult dect Hope Diamond 24. Ct despre Watson,
nu-mi dau seama cte carate are ea, dar cred c multe, dup
felul n care strlucete n ochii ti. i spun c este undeva, n
siguran i strlucitoare, chiar n clipa asta. Pot s pun pariu
cu tine c aa este.
Pop a mai luat o muctur din sandvici.
Uite ce este, Reb, a mormit el. Nu nseamn c nu i
23 Joc de cuvinte n limba englez, datorat diferenei de o singur
liter ntre Niagara Falls (Cascada Niagara) i Viagra Falls (n.tr.).
24 Diamant de 45,52 carate, actualmente gzduit la Smithsonian Natural
History Museum din capitala Statelor Unite, Washington. Diamantul este
legendar pentru blestemul pe care se presupune c l arunc asupra oricui
l posed. (n.tr.)

pas de Ginny dac mnnci.


Mi-a ntins un sandvici.
L-am luat i am nceput s mnnc, recunosctor pentru
cuvintele lui. Avea dreptate n legtur cu Ginny. Era
preioas. Iar eu aveam de gnd s-o gsesc i s-o pstrez
pentru mine.
Stteam fiecare pe locul lui i mncam lng foc, ameindune cu Cuervo.
Dup o vreme am zis:
mi cer scuze pentru c i-am fcut attea necazuri, Pop.
C i-am distrus motelul i ai fost rnit.
La naiba, putiule, a exclamat Pop. Mi-a plcut. Crezi c
a mai fi aici dac nu mi-ar fi plcut? Ct despre bani, nu
vreau nicio lecaie. Dac m ntrebi pe mine, nenorocitul de
Krell i datoreaz fiecare centim din banii ia pentru ceea ce
s-a ntmplat cu ai ti.
I-am mai turnat un pahar. L-a sorbit ca pe nectar.
tii, i eu sunt orfan.
Mi s-a pus un nod n gt.
Da, a zis el. Tata fcea contraband cu alcool. tii ce-a
fost asta, contrabanda cu alcool?
Transport de butur de pe piaa neagr atunci cnd era
interzis.
Oh, da! Fcea bani frumoi din asta. Dar erau i o
mulime de oameni cu caractere ndoielnice n afacere. Tata
era unul dintre ei. Cred c avea i ceva smn de calitate,
dar n mare parte era doar neghin. Asta mi-a povestit mama.
Pe care o chema Beatrice. Ea avea o brutrie n ora - gogoi,
plcinte, chifle cu scorioar care miroseau att de bine, c-i
lsa gura ap. Toat lumea voia chifle din acelea. Chiar Bing
Crosby a venit o dat, cnd devenise deja faimos. Zicea c a
auzit de ele de la cineva de la Hollywood. A cumprat opt
cutii. Pop a sorbit din tequila. Mmm, mi place asta. Dar unde
eram?
La Bing, i-am amintit eu.
Oh vezi tu, btrnul meu folosea partea din spate a
brutriei ca s-i depoziteze butura. l ajuta un individ pe
nume Drymouth Dan Hollister. i inea lucrurile n ordine cnd

tata fcea livrri. Dan avea vocea de parc supsese o


bomboan Suggar Daddy timp de dou sptmni. Scotea un
sunet ca i cum ar fi rmas cu gura uscat, fr saliv,
nelegi? De-acolo i-a tras porecla 25. Dar arta foarte bine,
nenorocitul, poate la fel de bine ca tine, dar fr muchii ti.
Chiar aa, ce-i face spatele? Te doare?
Nu, am minit eu, i l-am ndemnat s continue povestea.
Vocea lui Pop i balansoarul care se legna aveau un efect
relaxant.
El a continuat:
Btrnul Drymouth a prins i el gust pentru chiflele
mamei, doar c nu pentru acelea pe care le scotea din cuptor,
dac nelegi ce vreau s spun. Iar eu cred c ei i plcea
tunsoarea lui. Avea un pr buclat, pe care i-l pieptna lins pe
spate cu o grmad de Vitalis, ca Victor Mature 26, i-l
aminteti?
Da, am zis eu, pr buclat, pieptnat pe spate cu mult
Vitalis.
Exact! Deci tata intr i-i surprinde n timp ce ancorau,
ca s m exprim aa, lng tigaia cu grsime. i-i sperie de
moarte. ntr-un acces de furie, se arunc asupra lor i
rstoarn uleiul fierbinte care se mprtie pe faa mamei. Ea
ip i apuc primul lucru care i cade n mn, care se
ntmpl s fie un cuit de buctrie i-l njunghie pe tata. El
iese din odaie mpiedicndu-se, n faa magazinului, unde era
coad la dulciuri i cade cu un croncnit chiar pe prag, lng
taraba cu minciunele. Mama i d seama ce a fcut i c faa
ei este terminat pe veci, aa c apuc pistolul lui Drymouth
i-i trage un glon n inim. i asta a fost tot. Pcat de
afacerea cu brutria, i spun eu.
Niciunul din noi nu a rs.
n orice caz, lui Drymouth i-a prut ru pentru mine i
25 Drymouth nseamn n limba englez Gur uscat. (n.tr.)
26 Victor Mature (19131999), actor de film american care a jucat,
printre altele, n foarte multe westernuri. (n.tr.)

pn la urm m-a luat la el. Am vzut i eu la viaa mea


destui mpucai - de acolo am tiut cum s te cos. Ca mersul
pe biciclet, nu se uit niciodat. Sau elefantul e la care nu
uit niciodat? n orice caz, Dan a intrat n legalitate n
afacerile cu alcool cnd s-a terminat prohibiia. De-a lungul
anilor, a pus deoparte o mic avere, pe care mi-a lsat-o mie
i eu am cumprat hanul cnd am terminat armata. I-am pus
numele dup al lui.
Ce-ai fcut n armat? l-am ntrebat eu.
Genist. n Trupele de Geniti. Construiam poduri.
A luat o buturug i le-a mpins pe cele arse cu ea, apoi a
pus-o deasupra lor. Zgomotul focului aat i talazurile mrii
m-au fcut s tnjesc dup Ginny.
Pop mi-a aruncat o privire, citindu-m ca pe o carte.
Deci, a zis el lund nsemnrile, iar eti cu gndul la
Watson. Adic Ginny. La dracu! Antonia.
Toate trei, i-am rspuns eu. Trebuie s neleg ce-i cu
Cercurile Adevrului. Fr ajutorul lui Ginny, acum am nevoie
de Mona mai mult ca oricnd.
A putea s m duc dup Mona chiar acum, a propus el.
Sau asta e o gogoa?!
Ginny e tigru de munte. Limba mi se ngreunase de la
alcool.
Tigru de munte? Ce fel de prostie mai e i asta?
Eram deja cu mintea tulbure cnd Pop a mormit:
Gogoi i muni. Apoi a nceput s sughi. Fir-ar al
dracului! a njurat el. Ursc sughiul.
Ce-ai zis? am ntrebat eu, lund una din foile cu
nsemnrile lui Leonardo.
Am zis: fir-ar al dracului, ursc sughiul!
Nu, l-am contrazis eu, cu ochii int la Cercurile
Adevrului. Ai zis: gogoi i muni. Gogoi i muni Mi s-a
aprins un becule.
Da, pi tii, e bun tequila! a spus Pop cu limba
mpleticindu-i-se de la alcool.
Am artat spre Cercuri i deodat am srit n sus, incitat de
faptul c ceva ncepea s prind contur.
S zicem c cercurile astea sunt aezate pe un munte.

tii, ca jucriile Fisher Price pentru copii, cu cercuri ca nite


gogoi, de culori diferite, din plastic, aezate una peste alta
de la cea mai mic la cea mai mare.
Da, sigur. Arat ca un vibrator, dac i scoi cercurile.
Chestia e c cercurile de plastic fac parte dintr-un puzzle.
Un puzzle simplu. Ca s-l rezolve, un copil trebuie s aeze
cercurile n ordinea corect. M nelegi? Gogoile trebuie s
se ating. Trebuie s se ating am spus eu emoionat.
Oprete-te, a zis el, ncercnd s alunge aburii de Cuervo
din mine. Ce vrei s spui?
Uite, am explicat eu, artnd cu degetul pagina cu
nsemnrile. Poate c cercurile lui Leonardo sunt toate piese
ale aceluiai cerc, doar c tiate n felii i n buci de mai
mici dimensiuni, i fiecare set de zece face un Cerc al
Adevrului complet, orice ar fi acesta - un cod sau ceva. Deci,
ca s-l rezolvi, trebuie s umfli fiecare inel interior pn
cnd toate se ating, formnd un singur mesaj circular. Dou,
n acest caz, pentru c sunt dou seturi. Sunt pe cale s
descopr ceva. tiu eu!
Pop a rgit rspndind un damf de curcan i tequila.
Cred c eti pe cale s descoperi ceva. Greu de spus,
totui. Eu m bag n sac. A nchis ochii i s-a culcat. Diminea
te duc la Mona.
tii cumva dac are un scanner? am ntrebat eu.
Pop i-a mpreunat minile peste burt.
Sigur c are standarde, Holmes. Chiar nalte. Doar se
ntlnete cu mine!

PAISPREZECE
Am visat c eram o minciunea proaspt ntr-o vitrin
puternic iluminat dintr-o gogoerie, mbrcat doar ntr-o
glazur de zahr, cu picioarele ncruciate i cu minile
acoperindu-mi organele genitale, stnd n rnd cu alte
minciunele. Lng vitrin, o mulime de oameni se uitau la
mine, artndu-m cu degetul. Cu priviri rutcioase, brbai
cu prul buclat n costume ciudate; femei cu buze crnoase i
plrii cu voalete trase peste fee; copii cu cri de benzi
desenate i vrtejuri de pr, cercetndu-m cu poft de lup.
Minciunelele de la dreapta mea se sprijineau pe nite coate
siropoase, uitndu-se prostete la mine: Krell, vntorul
maniac de comori; Tecci, cu arpele lui zvrcolindu-se
ncolcit; Beckett, cu inima rece i inelul lustruit.
La stnga mea, mama i tata mi ntindeau mini glazurate.
Lng ei era Ginny, de asemenea ntinznd minile - s m ia
n brae. i lng ea, Leonardo - singurul care nu se uita la
mine. inea Pumnalul ntre dini i purta un ham legat de o
sfoar lung. A tras uor de sfoar, cu ochii n sus, la ceva
aflat deasupra vitrinei. Am ncercat s vd ce era, dar nu
puteam s-mi dau seama. M-a surprins faptul c nu prea s-i
pese c era o minciunea.
Am auzit zgomot de ap care curge i pe moment m-am
panicat. Dac eti minciunea i te uzi, eti terminat!
Alt rit, ca picturile ce se preling dintr-un furtun nchis.
Apoi mai era cineva care cnta - cnta groaznic. Ceva ntre
Ethel Merman27 i un raton rnit. Era Pop, care croncnea It
Had To Be You.
Am deschis cu greu o pleoap, cu faa n jos, spre sacul de
dormit. Ua era deschis, iar Pop sttea pe marginea verandei
27 Ethel Merman (1908-1984), stea a scenei i a filmelor muzicale
americane, ctigtoare al premiilor Tony i Grammy, binecunoscut pentru vocea sa puternic, adesea numit de critici
Marea Doamn de pe Broadway. (n.tr.)

din faa casei, ridicndu-i fermoarul la pantaloni. i cntase


puei o serenad. n spatele lui, ceaa dimineii se ntindea ca
un covor splcit.
Cele mai bune urri, Pop, am mrit eu.
Neaa, Reb. i-e foame? Am adus nite mncare de la
han. Art cu degetul spre un co de picnic.
Am srit n picioare, pe dat treaz de-a binelea, i l-am
ntrebat:
Ai fost la han? Vreun semn de via de la Ginny?
M tem c nu. Manny, grdinarul, a zis c el i Kurt
tocmai se suiser n camion ca s plece, cnd ea a srit pe
maina de tuns iarba. Au tras pe dreapta imediat ca s vad
ce dracu cuta ea acolo sus, dar chiar atunci s-a auzit foc de
arm. Aa c au srit n cabin i i-au luat tlpia fr s
se uite n urm vreo doi kilometri. Cnd s-au uitat n spate, ea
dispruse.
La dracu! am spus. E posibil s fi petrecut noaptea n
pdure. Sau ca Tecci s fi pus mna pe ea.
Nu te gndi la ce e mai ru, m-a sftuit Pop. Nu ajut la
nimic.
S-a aezat pe balansoar lng mine i mi-a oferit un biscuit.
L-am mestecat absent.
Crezi c se poate s fi ajuns singur la Mona? am
ntrebat eu.
Nu. A fi auzit de asta. Avea bani la ea?
Are ceva.
Pi, vezi, asta e bine, a zis el.
Da, am aprobat eu, cu mintea mai limpede acum. Dac
Tecci sau Krell au pus la cale nebunia de asear, atunci nu
cred c au rmas pe Autostrada 1. Cred c mai degrab ar sta
ascuni printr-un hotel pe undeva, nu ar face ture pe osea,
corect?
Cred c da, a ncuviinat Pop. Probabil c ar atepta un
cuvnt de la nenorociii ia pe care i-ai omort tu. Trebuie s
gndeti pozitiv. Acum ntoarce-te ca s vd ce-am tricotat
acolo, s m asigur c nu se infecteaz.
L-am lsat pe Pop s dea jos bandajul.
Pare curat. Cred c mi-am ratat adevrata chemare.

Trebuia s fiu croitor. A scos nite fee curate din trusa de


prim ajutor i m-a bandajat.
Gndete pozitiv, m ndemnase Pop. Nu tiam unde se
afla Ginny. De asemenea, eram sigur c seara trecut
avusesem un fel de revelaie referitor la Cercurile lui
Leonardo. Eram disperat s-o gsesc, dar nu tiam unde s-o
caut. Trebuia s fac ce pot, nu ce vreau. i ceea ce puteam s
fac era s ncerc s desluesc codul.
Asta nsemna Mona.
Pop venise de la han ntr-un Range Rover. M-am strecurat
pe bancheta din spate i m-am ntins, astfel nct s nu pot fi
vzut, ceea ce n-ar fi fost deloc indicat. Ne-am ndreptat spre
Autostrada 1, iar eu eram nc mahmur. Nu mi-a plcut
niciodat s stau pe bancheta din spate, nici mcar n fund,
darmite culcat. Cnd am ieit din raza de pericol, Pop mi-a
spus c pot s sar pe scaunul din dreapta, ceea ce am fcut
cu drag inim.
Unde suntem? am ntrebat eu.
Pe Ukiah Road, pe drumul spre Comptche. Ajungem la
Mona ntr-un minut.
Cum ai cunoscut-o pe Mona? l-am descusut eu, cu ochii
la peisajul de pe geam - copaci nali, veverie fericite c
aveau multe scorburi n care s se care i nu prea multe roi
sub care s sfreasc tragic.
Le cunosc pe toate puicuele de pe-aici, a spus el, cu un
rnjet. Am fost un Sir Galahad28 n toat regula. E plin de
muniie n tunul meu mic. tii tu, s faci fericite fetele
btrne. S te ocupi de ele la un moment dat. Dar niciuna nu
e nici pe departe la fel ca Mona. Ea e diamant. Adic una
dintre acelea care sclipete pe un cer plin de stele. Nu prea se
nelege ce vreau s spun. Este celest. Asta e ea! Mona este
celest. Nu crezi? Chiar dac erai doar un tinerel ultima oar
cnd ai vzut-o, trebuie s-i fi dat seama de asta.
Mi-o aminteam pe Mona, cu saboii bocnind pe strzile
28 Unul dintre cavalerii Mesei Rotunde ai regelui Arthur, renumit
pentru galanteria i puritatea sa. (n.tr.)

cartierului nostru vechi. ntotdeauna se oprea la casa de


alturi, dac doamna era afar, ca s-o complimenteze pentru
cele mai sfrijite tufe de trandafiri galbeni din tot Berkeley-ul.
Cu siguran, Mona avea ceva celest. Iar eu eram cel care nu-i
rspunsese la crile potale.
Da, Pop, am czut eu de acord. Celest.
Bine, am ajuns, a zis el.
A intrat pe o alee ngust spre o cas de un albastru ca
cerul, cu jaluzele de culoare nchis. Ua de la intrare s-a
deschis i am vzut-o pe Mona, mai plinu dect mi-o
aminteam, cu pr lung argintiu, i nu castaniu ca odinioar.
Purta o rochie nflorat i sandale de blugi cu talp de plut.
Am simit fluturai n stomac, o strngere de inim.
Pop a srit din main de parc ar fi avut optsprezece ani i
s-a dus spre verand cu pas vioi. Eu mergeam n spatele lui
Pop, iar Mona se uita la mine. Btrnul a mbriat-o tandru,
apoi s-a ndeprtat de ea.
Reb, a zis ea, cu minile pe oldurile pline.
mi cer scuze c am ntrziat o zi, am spus eu, oprindum n faa ei.
Mi-a luat faa n minile ei cu pete de btrnee.
Nu ai ntrziat, a rspuns ea. Ai ajuns exact la timp. Apoi
o umbr de tristee i-a traversat privirea. M simt vinovat, ca
i cum a fi dezamgit-o pe Martha. Am ncercat s
Am pstrat crile potale primite de la tine, i-am spus.
Pe toate. Tu n-ai dezamgit-o pe Martha. Eu ns, da.
Ei bine acum nu e timp pentru regrete. Ai venit la mine
de nevoie. i dup ceva probleme grave la han. Spune-mi cu
ce pot s te ajut.
Casa ei micu era plin de mirosul de prjituri abia coapte.
Mona ne-a condus sus pe scri ntr-un birou mic, bine luminat,
mpodobit cu logouri nrmate a ceea ce am presupus c
reprezenta afacerea ei. Am scos cele dou foi cu nsemnrile
lui Leonardo din rucsac i i le-am dat fur nicio explicaie.
Ea le-a luat delicat, uitndu-se la ele cu o privire perplex.
Oh, Dumnezeule! a exclamat ea, fcnd ochii mari de
mirare. Astea sunt ceea ce cred eu? in n mn ceva de la
Leonardo da Vinci? Este ar putea fi Cercurile Adevrului

Pumnalul Medici?
Nu pot s-i explic ntreaga poveste acum, dar
Nu-mi datorezi nicio explicaie, a zis ea, studiind
Cercurile. Spune-mi doar ce tii despre ele.
Sunt un fel de cod pe care Leonardo l-a separat cumva,
ca s transmit un mesaj. Sunt legate mpreun cumva. tiu
asta. Poate c sunt un alfabet simbolic. i aminteti de
Sherlock Holmes al tu?
Dansatorul!
I-am povestit despre revelaia pe care am avut-o seara
precedent i i-am explicat c voiam s elimin spaiile dintre
inele, s le lrgesc pe toate pn cnd se ating, formnd o
singur imagine.
Mona a neles imediat. A examinat paginile, plimbndu-i
privirea de la una la alta. Apoi, rsucindu-se pe scaun, a
pornit computerul i scannerul.
Hai s-l gsim pe dansatorul nostru, da?
Mai nti, Mona a scanat traducerea lui Ginny i fiecare
pagin de nsemnri doar ca s le aib pe calculator, apoi a
scanat imaginea fiecrui Cerc. Apoi, concentrndu-se doar
asupra Cercului Unu, a scanat inelele desenului individual i
le-a aezat unul ntr-altul. M uitam cu atenie, n timp ce
degetele ei lucrau cu mouse-ul, clicnd i trgnd imaginile.
Cnd Mona a terminat, toate inelele se atingeau. Stteam
unul lng cellalt i cutam un ablon, un model sau schi
vizibil, simboluri - orice. Nici urm de dansator. Nu se
distingea nimic.
Eram extrem de dezamgit. De parc Leonardo inventase
vreodat ceva simplu!
Mona nu prea s bage de seam.
Se poate s mearg mpreun aa, a spus ea. Dar poate
sunt n ordinea greit. Poate c nu trebuie pus inelul din
afar la inelul dinuntru. Poate este inelul dinuntru la cel din
afar. Sau alt model. M gndesc c Leonardo s-a distrat
puin.
Ochii i-au strlucit ca nite pietricele albastre pe plaj.
tii ce trebuie s facem acum, nu?
Trebuie s scanm fiecare inel i s-l umflm pn la

toate mrimile posibile astfel nct fiecare inel s se


potriveasc n orice poziie n aa-numita int29.
Exact!
Am nceput s printm zece folii transparente pentru
fiecare inel, cte unul pentru fiecare poziie n cerc, notndule de la 1 la 10 i mprindu-le n grmezi dup mrime,
astfel nct fiecare s poat s se potriveasc cu celelalte n
orice fel posibil. Cnd am terminat, aveam o sut de hrtii
transparente pentru fiecare dintre Cercurile Adevrului de pe
ambele pagini. Prima combinaie, din afar spre nuntru, nu
funcionase. Aa c am aliniat inelele dinuntru spre afar, cu
cercul cel mai mic iniial la exterior, iar cel mai mare la
interior.
Nimic. Am continuat s ncercm diferite combinaii, iar Pop
sttea cu un caiet i un creion n mn, lund notie de zor,
nregistrnd rezultatele.
Dup o or, tot nimic. Frustrarea ncepea s-i sape drum n
inima mea. Ce naiba fac? Ginny e undeva acolo, nu tiu
unde, iar eu am o sut de Cercuri ale Adevrului i niciun
indiciu despre cum se potrivesc.
Cred c sunt cel mai flmnd nemernic care a fost
vreodat la Comptche, a zis Pop. M duc jos s pregtesc
ceva pentru toi.
M-am uitat la el, copleit de anxietate. M-a btut uor pe
umr.
Ea strlucete pe undeva, Reb. Strlucete.
Mona s-a uitat la el ironic.
E ton n dulap, i-a amintit ea.
L-am auzit ieind i cobornd scrile. Mona mi-a pus o
mn pe genunchi. Emoia m intuise locului.
Uit-te la mine, mi-a cerut ea.
S-a uitat n ochii mei, iar privirea ei ptrunztoare parc mi
mngia toate crpturile sufletului gol.
29 n limba englez este folosit sintagma bulls eye. Este vorba despre
desenul cu cercuri concentrice, folosit ca int de arunctorii cu sgei la
jocul de darts. (n.tr.)

Martha a fost o femeie bun, a optit ea. O cunoteam cu


mult nainte s te adopte. L-am cunoscut i pe soul ei,
George, i am vzut cum ai umplut tu golul dup moartea lui.
tiam totul despre tine i despre prinii ti. Te-am vzut
crescnd i apoi ai plecat i m-am ntrebat ce cale vei fi ales.
Am nceput s m nec.
Leonardo a fcut o cale pe care s apuce un vajnic
cltor, Mona. Eu sunt acel cltor.
Dup un moment de linite, ea a tras adnc aer n piept.
mi dau seama ce greu trebuie s-i fi fost s vii la mine
dup atia ani. i simt disperarea. Vreau s te ajut. E datoria
mea s te ajut. Nu reuim s nelegem formele lui Leonardo
i ne scap ablonul. Dac tia sunt dansatorii lui Leonardo,
atunci trebuie s-i lsm s danseze. Lipindu-i faa de a mea,
a optit: nchide ochii, tinere, i spune-mi care e pasul lor
urmtor!
Mi-am lsat pleoapele s cad. Mona s-a mutat n spatele
meu. Mi-a optit din nou la ureche:
Acum ncearc s-i goleti mintea de tot trecutul i de
tot viitorul. Te afli singur cu Leonardo. Ce vezi?
I-am simit degetele masndu-mi tmplele i mi-am lsat
mintea s colinde.
Niciun indiciu. Trecutul i viitorul. Leonardo. Niciun indiciu.
Dintr-odat, cuvintele maestrului sclipir n faa mea.
Scrisul lui Ginny cu traducerea nsemnrilor lui Leonardo.
Afar, nuntru, napoi i nainte, unul ctre altul.
Clarvztorul va merge pe calea lui, iar adevrul trecutului l
va conduce pe cel nelept la pumnal.
Afar, nuntru. Exterior, interior. Degetele Monei mi
masau tmplele. n cercuri, napoi i nainte. i apoi, iat-m
n faa lactului cu cifru de la bariera de drumul ctre cabana
Baby Face Nelson, unde l vd pe Leonardo cu prul alb
ngenunchind i rsucind combinaia. Mi-am dat seama de
ceva. Cnd am atins ncuietoarea, lactul, mi fuseser
deteptate mai mult dect amintiri din coal. Nu tiusem
atunci ce anume. Acum tiam.
Cercurile se rsucesc.
Un zmbet larg a aprut pe buzele Monei.

Desigur, a spus ea vioaie.


A notat repede o pagin cu un X, a tiprit-o pe o folie
transparent i mi-a dat-o mpreun cu un fel de map de
plastic cu un ac prins la mijloc.
Atunci afar, nuntru. Exterior, interior.
Am apucat dou folii transparente de la Cercul Unu:
numrul 1, cel mai larg, i numrul 10, cel mai mic, dar de
mrimea urmtoare, astfel nct s se potriveasc cu numrul
1. Punnd folia transparent X peste ele, am nfipt un bold
prin mijlocul gol i am nceput s rotesc uor numrul 10.
Mona s-a aplecat, cu rsuflarea cald n urechea mea.
Oprete-te acolo, a zis ea. Vezi?
Revelaia m-a rcorit ca un vnt polar. Cele dou inele se
aliniau. Se legau unul de altul.
Oh, Dumnezeule! am exclamat eu. Se potrivesc. Dar ce
sunt?
tiu exact ce sunt, a zis Mona. Nu sunt simboluri. Nu sunt
dansatori. Ci caligrafie! Este alfabetul lui Leonardo. sta este
un cerc de cuvinte! L-ai luat pe cel mai mare, apoi pe cel mai
mic, numrul 1 i apoi numrul 10. Cum ai tiut s faci asta?
Hm o s i se par ciudat, dar nu tiu cum altfel s
exprim asta. Leonardo mi-a spus. Nu susin c i-am auzit
vocea dezvluindu-mi asta. Ar fi o nebunie.
Nu pentru mine. Dar neleg. Ai primit informaia.
Da.
Ct de mult ai rsucit? Nu se poate s fi fost la
ntmplare.
Desigur. sta e Leonardo.
Corect. Fiecare Cerc al Adevrului este format din zece
inele.
Asta este, Mona! am strigat eu. Zece inele, trei sute
aizeci de grade. Un inel, treizeci i ase de grade. Un alt val
de entuziasm m-a nclzit pn n vrfurile picioarelor. Ce
urmeaz la rnd dac sunt exterior-interior?
Pi, exterior-interior ar fi unu-zece, doi-nou, trei-opt,
patru-apte, cinci-ase. Apoi urmeaz numrul doi n a treia
categorie de mrime.
Am cutat printre foliile transparente pn cnd l-am gsit,

l-am pus sub grmad, am nfipt boldul prin centru i am


rsucit n sensul acelor de ceasornic cu treizeci i ase de
grade de unde se oprise primul. Semnele se potriveau cu ale
celorlalte. Am nghiit n sec, simindu-mi mrul lui Adam cum
se ridic i coboar.
Mona s-a aezat lng mine, cu o privire fascinat pe faa
ridat.
Leonardo a scris un mesaj, l-a tiat n felii orizontale pe
care le-a aezat n cerc i le-a rsucit. Apoi l-a strigat pe Pop:
Rodney Norcross, mic-i fundul la btrn pn sus. Nu
trebuie s pierzi chestia asta!
L-am auzit pe Pop urcnd n fug scrile, n timp ce
rsfoiam printre foliile transparente, pn cnd am gsit cel
de-al patrulea inel n ordinea descresctoare a mrimii. L-am
ataat la celelalte, rsucindu-l cu alte treizeci i ase de
grade. S-a potrivit!
Pop a intrat n camer cu o tav cu sandviciuri. Am nceput
s cnt melodia La Cucaracha:
Sunt un ge-niu, sunt un ge-niu, asta este foarte clar!
Sunt un ge-niu, sunt un ge-niu, nu mi-e fric s declar!
Pop i Mona au izbucnit n rs, iar eu am luat cel de-al
cincilea inel ca mrime cu mna umed, l-am lipit pe spate i
l-am rsucit cu treizeci i ase de grade peste cel de-al
patrulea inel, sau cu o sut patruzeci i patru de grade. Uraa!
Am nceput iar s-mi fredonez cntecelul. Pop a apucat-o pe
Mona i au nceput s danseze.
Reueam! Funciona!
Am scotocit dup poziia a asea, numrul 8, am aezat-o
pe spate, am rsucit-o la o sut optzeci de grade i i
nimic. Am rsucit-o napoi i nainte. Tot nimic.
Pop i Mona s-au oprit din dansat.
Am doar prima jumtate a cuvintelor, am zis eu,
dezumflndu-m.
Cum mai czusem din nori! Din Pluto pn n Pittsburgh, cu
viteza prostiei.
Mona a luat caietul i a citit:
Unu-zece, doi-nou, trei, inelele de la unu la cinci, partea
de deasupra unui rnd. ncearc acelai lucru cu Cercurile

Adevrului Doi.
Se potriveau ca i celelalte.
Fir-ar s fie! a exclamat Pop, ai jumtatea din exterior de
la dou mesaje. Bun treab! Acum tot ce trebuie s faci este
s rezolvi interiorul.
Am ncercat s neleg:
Interiorul Adevrului Unu ar trebui s fie opt-patruapte-cinci-ase, dar numrul opt nu se potrivete. Cu
siguran, se potrivesc altfel. Dar cum?
Reb, a zis Mona, la ce te-ai gndit cnd i-am spus s
nchizi ochii?
La lactul cu cifru.
ntoarce-te acolo. Spune cu voce tare ce vezi. Orice
model detectezi.
Am nchis ochii i am nceput s plutesc.
Sus i jos, lumin i ntuneric, nalt i scund. Fericire i
tristee, ncordare i uurare, brbat i femeie, unete i
separ.
Antonimele m acopereau ca orezul aruncat la nunt.
Mintea mea s-a ntors la bariera de pe drumul nchis care
ducea la cabana Baby Face Nelson, cnd eu am descuiat
lactul.
Dreapta, stnga, dreapta, trage i gata, am zis eu cu
voce tare. Dreapta, stnga, dreapta. Leonardo a spus: napoi
i nainte, unul alturi de altul. Am deschis ochii. napoi i
nainte. Asta este! Numrul opt de la Cercurile Adevrului
Unu, Mona. Am nevoie de el n a asea dimensiune.
Mi l-a dat imediat.
napoi i nainte.
L-am ataat la cele cinci folii de hrtie din Cercurile
Adevrului Unu pe care deja le prinsesem cu boldul, dar de
data asta am rsucit n sens invers acelor de ceasornic. Nimic.
Nu e bine, am zis eu, dezamgit. Nu pricep! Nu sunt eu
vajnicul cltor! Sunt un nimeni!
t, a fcut Mona, ngenunchind alturi de mine. Ai mai
spus i unul alturi de altul.
Am ascultat cuvintele ei - cuvintele lui Leonardo. Desigur.
Aa trebuia s fie. Un cerc alturi de cellalt.

Am apucat numrul 8 de la Cercul Adevrului Doi i l-am


ataat la foliile de la Cercul Adevrului Unu. Am rsucit n
sens invers acelor de ceas, fcnd i mici retuuri. Piesa se
potrivea! Am ataat repede inelele 4-7-5-6 de la Cercul
Adevrului Doi la Cercul Adevrului Unu, rsucindu-le tot n
sens invers acelor de ceas. Toate se potriveau. Aveam acum
n fa un cerc cuprinznd cuvintele lui Leonardo.
Undeva n deprtare l-am auzit pe Pop spunnd: Hai, fir-ar
s fie! Dar eu nu mai eram n camer. Eram n acelai loc cu
Leonardo. Noi eram dansatorii. Am repetat procesul cu
Adevrul Doi. Cercurile interioare ale Adevrului Unu se
potriveau n sens invers acelor de ceas cu cercurile exterioare
ale Adevrului Doi.
Aveam acum o a doua propoziie circular complet.
O rezolvasem! Dou propoziii cu scrisul n oglind al lui
Leonardo, din dou pagini diferite de nsemnri. Dou cercuri,
douzeci de inele, 720 de grade, exterior, interior, napoi i
nainte, un cerc peste altul. Mintea complex a lui Leonardo,
inteligena lui splendid, n aciune. Calea celor douzeci de
cercuri. Calea ctre Pumnalul Medici.
Eu sunt vajnicul cltor, i-am zis lui Leonardo.
Dar ce nseamn toate astea? a ntrebat Pop.
O s aflu. i cnd o s aflu, am s v spun i vou.
Ginny, am zis eu, cu mintea dintr-odat inundat de amintirea
acestei fete.
Oh, la dracu! a exclamat Pop. Unde mi-e mintea - n
Iowa? Tocmai am vorbit cu Mary la han. Zice c a primit un
telefon ciudat de la o doamn care n-a zis nimic altceva
dect: Spune-i lui Pop A.F.B.B. I s-a prut c telefonul a fost
dat dintr-o cabin telefonic. i sun cunoscut?
Doamne! am zis eu, srind de pe scaun. Sigur c da!
Archie Ferris, tiam eu c el a fost n pdure!
Cine dracu este Archie Paris? a ntrebat el.

Ferris, l-am corectat eu, la fel ca roata de la blci30.


A, da, amicul tu, a zis Pop. ngerul tu pzitor. i cum se
face c are voce de fat?
A gsit-o pe Ginny. Slav Domnului!
Ce nseamn B.B.? a ntrebat Mona.
Big Bear, am explicat eu, i simeam c ncep s respir
uurat. A.F.B.B., adic Archie Ferris, Big Bear. Dar de ce naiba
s-au dus tocmai la Big Bear?
i cine este Ginny?
Un zmbet larg mi-a nflorit pe buze. Un zmbet plin de
speran. Un zmbet ct Hope Diamond.
Scnteia ta, a zis Mona.
Am aprobat dnd din cap.
A zice c e vremea s pleci, a spus, punnd foliile
transparente ntr-o cutie.
Mi le-a dat laolalt cu nsemnrile originale i m-a ntrebat
dac voiam s asambleze inelele n cercurile complete pe
computer.
Nu mai e timp, am zis eu. Doar f o copie de rezerv cu
toate fiierele. i-apoi, am adugat, artnd cutia, am astea.
Mona a copiat fiierele i mi-a dat discul. Am luat totul n
brae. Mi-am aminti brusc c n testamentul ei scria s fiu
anunat atunci cnd avea s moar.
Poi s tergi asta, am zis. Iar ea m-a mbriat.
Mulumesc, Mona! am spus, tremurnd de emoie. M-am
ntors spre Pop. La cabana Baby Face Nelson. i calc-o pe
coad!
*
*
*
Am lsat-o pe Mona pe verand, inndu-i prul cu o mn
ca s nu i-l rveasc vntul i fcndu-ne semn cu cealalt.
Pop mi-a fcut cu ochiul i a zis c ar fi o lips de respect din
partea lui dac nu i-ar arta personal aprecierea pentru ceea
30 Ferris wheel, n limba englez n original, desemneaz roata
mare, adesea ntlnit n marile parcuri, blciuri sau carnavale.
(n.tr.)

ce fcuse ea pentru noi.


Pe drumul napoi ctre Little River, mi-am dat seama c nu
aveam adresa lui Archie de la Big Bear i c nu avea telefon la
caban. Nu spusese n mesaj cum s ajung acolo; Archie era
mult prea detept pentru asta. Numrul lui de telefon mobil
era n maina mea. Tot ce puteam s fac era s m ndrept
spre Big Bear, spernd c avea telefonul cu el. n cel mai ru
caz, cineva putea s mi arate drumul spre cabana lui.
Cel puin, Ginny se afla n siguran.
Cnd am ajuns la cabana Baby Face Nelson, mi-am strns
repede lucrurile. Am scos cincizeci de mii de dolari din sac i
am ncercat s l forez pe Pop s i ia, dar nu a vrut s-i
primeasc. Am pus banii n portbagajul Jaguarului i, cu un
picior n main, am mai aruncat o privire spre btrn. Ochii i
notau n lacrimi.
Un val de recunotin m-a cuprins, iar privirea mi s-a
nceoat i mie de lacrimi. M-am ntors, cu paii scrind
prin pietri i l-am mbriat. Mi-a dat o palm prieteneasc
chiar peste copcile de pe spate.
Pop, am zis eu, ignornd durerea. Pop
A scos o batist i i-a suflat nasul att de tare, c ai fi zis
c se apropie un stol de gte.
mi placi mai mult dect Baby Face. i ziceai c nu mai ai
cas? Pi, aici nu e chiar aa de ru.

CINCISPREZECE
Am luat-o napoi pe aleea pietruit i cnd am ajuns la
barier, dup ce am descuiat lactul, l-am srutat. Apoi,
ieind pe Autostrada 1, am oprit la prima benzinrie care mi-a
ieit n cale i am fcut plinul. L-am sunat pe Archie pe
telefonul mobil, dar n-a rspuns.
Cu cea mai mare vitez, am luat-o pe oseaua 128 n jos,
spre 101, n timp ce fiecare fibr din fiina mea tnjea s
nving distanele ca un tren japonez deraiat, rupnd cutiile
de scrisori i frnghiile de rufe cu fora vntului.
Pmntul s-a rsucit uor spre Soare-Apune. Am trecut pe
lng San Francisco i San Jose, tot spre sud de pe oseaua
101 ctre Autostrada 5, luptndu-m cu efectele inevitabile
ale epuizrii fizice i mentale. Pleoapele mi erau ca de plumb,
iar gndurile au nceput s m asalteze. Scop nobil, Pop i
Mona, Cercurile Adevrului, Ginny i Archie, Big Bear, pr
buclat, Fred Astair, bun-dispoziie.
Dintr-odat, drumul a devenit accidentat, iar eu m-am trezit
din reverie. nclcasem banda de siguran i acum m
duceam n jos pe panta unui defileu cu 120 la or. Am apucat
volanul, spernd s pot schimba direcia fr s alunece
spatele mainii, dar mergeam cu vitez prea mare i dintr-un
unghi prea strns, aa c am pierdut controlul.
mi rmsese o singur opiune. Am rsucit cu putere
volanul n direcia opus, spre dreapta, i apoi am tras frna
de mn, blocnd roile din spate i aruncnd Jaguarul ntr-o
rsucire. Cnd maina fcuse doar o jumtate de cerc, am
clcat acceleraia. Cauciucurile au scos fum. Buci de pietri
i pmnt au srit n jurul meu, strnite de viteza motorului
puternic care se lupta s fac fa situaiei.
S nu explodai, m rugam de cauciucuri i mergeam cu
spatele spre terasament, cu scrit de roi i urlet de motor.
n trei secunde groaznice, rzboiul acesta se sfri, iar
Jaguarul a ieit nvingtor n lupta cu panta alunecoas.
Am rmas complet nemicat, mirosul de cauciuc ars
ptrunznd pe geam. Inima mi btea ca ntr-un desen animat

cu Betty Boop. Am ntins mna spre cheia de contact;


tremuram. Aveam ru de nlime, la jumtate de metru de
pmnt.
Mna lui Ginny m linitise n grdin - nainte de a deslui
secretul Cercurilor. Doar un uor tremur, m gndeam eu. Am
rsucit cheia.
Motorul puternic torcea de parc nu se ntmplase nimic;
eava de eapament masca zgomotul nervos de benzin
mprtiat. Am bgat n viteza nti i am pornit din nou n
noapte, n timp ce la radio Beach Boys cntau California Girls.
M-am oprit la Magic Mountain, am tras pe dreapta, am
folosit zona de servicii, am cumprat un Boulder Bar i nite
suc, le-am aruncat n main i am ncercat din nou s dau de
Archie.
Tot n-am reuit s prind o legtur telefonic.
Un brbat cu o saco plin de alimente a trecut pe lng
mine i i-am auzit pagerul sunnd. Mi-a czut fisa. Desigur!
Pagerul lui Archie!
Am apsat tastele, am lsat numrul telefonului public, i
apoi am trntit receptorul. Acum tot ce trebuia s fac era s
stau acolo i s atept, poate s-mi iau o ceac goal de
cafea i s ceresc.
Douzeci de minute mai trziu, telefonul a sunat. Imediat
am ridicat receptorul metalic:
Archie?
Maestre? a rspuns el cu bine cunoscuta voce baritonal.
mi pare ru c am ntrziat. A trebuit s ajungem la un
telefon public.
Ea e cu tine? Inima mi btea cu putere.
Afirmativ.
Este teafr?
Sigur c da, a confirmat el. Doar este cu mine.
M-am sprijinit de marginea cabinei telefonice, npdit de
sentimente pe care nu le puteam nelege.
Hei tu eti bine? a ntrebat Archie.
Acum sunt bine.
Unde eti?
I-am spus.

Bine, a zis el. Ia-o pe Autostrada 5, apoi spre Nord pe 14


spre Pear Blossom, de acolo pe 18 pn la intersecia cu 38, i
apoi pn la Fawnskin. Noi suntem pe oseaua Fawn Skin
2116, chiar dup semnul de 1200 metri altitudine. Uit-te
dup un urs pe care l-am sculptat eu dintr-un copac. Ai
neles?
Am rspuns c da.
Bine, a zis el. Uite!
Am auzit dou voci optite, apoi un glas care mi-a nmuiat
genunchii.
Reb?
Ginny, am rsuflat eu.
Slav Domnului! Ce s-a ntmplat la Pop?
Nu i-a povestit Archie? A fost acolo.
A fost? N-avea cum s fie.
Cum te-ai ntlnit cu el?
i explic cnd ajungi aici. Grbete-te!
Bine, am zis eu. Acum pornesc.
Ateapt. Mai ai Cercurile?
M-am umflat n pene de mndrie.
Cu siguran c le am!
Ce vrei s spui? a ntrebat ea, nevenindu-i s cread.
Vrei s-mi spui c le-ai descifrat?
Am lsat linitea s rspund n locul meu.
Oh, Dumnezeule! Nu pot s cred c ai fcut asta!
Vin s te iau, i-am zis, i gura mi s-a uscat dintr-odat.
Ajung n vreo dou ore.
Te atept, a optit ea. Pa.
Am nchis, cu grij de data asta, teribil de emoionat, dar
nsetat de mai mult, dornic s beau din izvorul ei toat viaa,
s m adap din preaplinul dragostei ei dttoare de speran.
Aveam destul combustibil n rezervor, prea mult snge n
vene i exact atta curaj ct trebuia, n suflet.
Mergi, Cltorule, mergi!
*
*
*
Treceam pe lng faruri rtcite i panouri publicitare care
fceau reclam la blugi i specialiti culinare. Antene de

satelit se rugau la cerul precum cerneala, lilieci cu ochii roii


se npusteau n picaj, iubiii adolesceni transpirau, iar eu, fiul
custodelui de muzeu i al femeii cu ochi de culoarea
ghindelor, m ndreptam spre cea care-mi era hrzit.
Am simit o strnsoare la copcile din spate, care mi-a
readus n memorie amintirea lui Pop i a Monei - lacrimile i
buntatea lor. Ei doi, poate chiar n acest moment, sub o
cuvertur matlasat ponosit. Piele moale btrn, simind
atingerea altei piei moi btrne. Pop o fcea fericit pe fata
btrn Mona. i dup aceea, prjiturele cu ciocolat. Chestii
de Comptche, semine de via omeneasc. Via. O
ncercasem i eu cu degetul i m simisem bine.
n scurt timp deja m aflam pe ridicola autostrad spre
Pear Blossom, o scurttur pe dou benzi ctre Big Bear.
Munii San Bernardino n dreapta mea, deertul gol n stnga.
oseaua era att de erpuitoare, nlimile i coborurile att
de abrupte, nct mainile care veneau spre mine preau c
transmit semnale n codul Morse.
Am dat radioul pe un post de muzic clasic. Se transmitea
Concertul nr. 25 pentru pian al lui Mozart. M-a copleit un
sentiment de nelinite n total dezacord cu muzica. Am
nceput s respir sacadat, cu gndurile aspre ca limba pisicii.
Tulburat, am nceput s m analizez.
Cu siguran, m durea spatele n locul unde m cususe
Pop, m lovisem la genunchi n rsucirea cu maina i nu m
mai dezmorisem de cteva ore bune. Rezultatele
introspeciei: confuzie mental, colaps fizic. Recomandarea
terapeutului: schimb-i stilul de via i lenjeria.
Instruciunile lui Archie fuseser precise. La vreo sut de
metri dup indicatorul de altitudine, am zrit ursul sculptat.
Arta mai mult a maimu gras dect a urs. Parc-l i
vedeam pe Archie acolo ntr-o zi clduroas de var, cu
drujba, trgnd de sfoara care-l pornete: brrrmmmm, bupbup-bup, bzzzzz, ups, la dracu! bzzzzzzz, ups, la dracu!
Cioprind pinul neajutorat, cu transpiraia curgndu-i pe
mnerul de cauciuc al aparatului. Nu se apropia nici pe
departe de imaginea lui Michelangelo sculptnd i dnd la o
parte tot ce nu e David.

Am mers pe drumeagul lung pn am zrit Hummerul lui


Archie parcat n faa unei cabane cu acoperi ascuit. Luminile
din cas erau stinse; fumul ieea din co spre luna umflat i
galben. Am parcat, am nfcat cutia n care erau foliile
transparente i nsemnrile i am ieit gemnd din main.
De ce sunt stinse luminile? Cu toate c aerul nu era rece, mam nfiorat dintr-odat - ns de team.
Apoi, cineva m-a apucat de spatele gecii i mi-a pus un
pistol la cap. Imediat m-am lsat la pmnt ca un sac cu
pietre, lundu-mi atacatorul prin surprindere. I-am forfecat
picioarele, el a czut, iar pistolul argintiu i-a strlucit n lumina
lunii.
Apucndu-i mna cu pistolul, i-am rsucit-o puternic. Am
auzit un prit urt i un strigt chiar cu o clip nainte ca o
raz de lumin s m loveasc n gt; timpul s-a oprit.
*
*
*
Cnd mi-am revenit, stteam pe un fotoliu de piele n faa
emineului din camera de zi a lui Archie. Un foc frumos sfria
n vatr. Cnd cldura atingea buzunraul cu aer din vreo
sprtur de buturug, ieea un pocnet uor i sreau scntei
spre uiele de sticl ale emineului. n capul meu, zgomotul
acesta rsuna ca ecoul din Uvertura 1812 i era nsoit de o
durere puternic, care pornea de la ochiul stng, spre spate,
unde presupuneam c aveam o umfltur mare dup ureche.
n dreapta mea am auzit o voce cunoscut de femeie.
Reb.
M-am simit bine, ca i cum a fi fost nvelit cu o ptur
moale i pufoas.
Am ntors capul spre voce cu mare greutate, din cauza
durerii. La numai jumtate de metru, Ginny sttea ntr-un
scaun identic.
O mn cu unghii cu manichiura fcut i date cu lac a
atins-o pe umr. Ea s-a cutremurat.
Vezi, drag? a zis o voce amenintoare. i-am spus c
se ntoarce.
Am urmrit cu privirea o mnec neagr n sus, pn la un
umr, un guler, apoi tatuajul cu arpele. arpele prea c se

onduleaz cu fiecare pulsaie a carotidei.


Mi-am ridicat privirea ca s ntlnesc un obraz aspru, apoi
un rnjet i vrful unui nas roman, apoi doi ochi negri care miau zrit privirea.
Biatul cu chibrituri! m-a strigat Tecci, ca pe un amic pe
care l revedea dup mult vreme. Ne ntlnim din nou pe
terra firma.
Sunetul vocii lui mi-a dat fiori pe ira spinrii i m-a trezit de
tot. M-am uitat la Nolo Tecci, cu faa lui unghiular desenat
parc de creionul lui Picasso.
Fantomele memoriei au nit din cotloanele lor, cu braele
ntinse - focul, ipetele, tavanul care cdea. Cluii-de-mare de
pe cravata doctorului se ddeau napoi cu spatele i plngeau
la vederea arpelui. O furie n form lichid mi-a ptruns n
vene i mi-a inundat toate simurile. M-am opintit n fa, dar
aveam ncheieturile de la mini i de la picioare legate de
scaun.
Tecci a izbucnit ntr-un hohot de rs sardonic. Ginny nu era
legat. A vrut s se ntoarc spre mine, dar el a strns-o din
nou de umr, oblignd-o s stea pe loc, pe scaun.
Am ncercat s m linitesc, inspirnd adnc pe nas i
lsnd apoi aerul s ias uor pe gur.
Unde-i Archie? am ntrebat eu.
Trage un pui de somn, a rspuns Tecci. E mare. E un
bagaj destul de greu pentru oamenii mei. i menine n form
fizic. Apropo, omul meu de pe alee? Cred c i-ai rupt
ncheietura. E n buctrie, i bandajeaz mna cu ghea.
Nu te place la fel de mult ca mine. Hei, Jocko, a strigat el, eti
suprat pe Biatul cu chibrituri?
O voce mnioas s-a auzi de alturi:
O s-i rup gtul la nenorocit, domnule Tecci. Doar o
clip.
Ginny s-a nfiorat. Nolo i-a nfipt din nou mna n umr i ia ntors capul spre u.
Linite acum, Jocko. O superi pe domnioara Gianelli.
Am observat reflecia flcrilor din emineu pe pantofii
lustruii ai lui Tecci. i el se uit n jos spre pantofi.
tii, amice, mna de lucru este foarte ieftin. Kraut, Wop,

toi sunt ieftini. Asta pentru c sunt nite ignorani. A strigat


din nou spre Jocko: Eti incredibil de prost, nu-i aa?
Nu s-a auzit niciun rspuns dinspre buctrie. Nolo a btut
cu piciorul n podea de dou ori, ca un regizor de scen care
d un semnal. Jocko i-a fcut apariia n cadrul uii, un tip
solid, cu brbie puternic i nceput de chelie, mbrcat cu un
tricou Polo murdar de praf. Avea ncheietura minii nfurat
ntr-un prosop cu ptrele i se masa uor.
Nu-i aa c eti prost? l-a ntrebat Nolo.
Da, a recunoscut Jocko fr tragere de inim, cu privirea
n jos. Apoi a disprut n buctrie.
sta a fost un rspuns foarte bun, nu crezi? a zis Nolo,
zmbindu-mi. Nu crezi c sta a fost un rspuns bun,
domnioar Gianelli?
Ginny s-a uitat la mine ngrozit.
Ba da.
A fost un rspuns bun, nu-i aa, Joey? s-a adresat Nolo
cuiva din spatele meu.
Bun rspuns, a zis o voce profund.
i place, Lon? i-a spus Tecci unei persoane din dreapta
mea, pe care nu o puteam vedea.
mi place, a rostit el, trgndu-i nasul de parc ar fi fost
rcit.
Nolo a luat cteva folii transparente de pe o msu de pin
de lng Ginny. Hrtiile erau vraite, majoritatea mototolite.
Probabil c zburaser cnd m-am aruncat la pmnt.
Apropo, amice, a zis Nolo, rsfoind printre ele. Apreciez
inelele astea. ntrebarea este cum se potrivesc unele cu altele
i ce nseamn? Uit-te la toate.
Am vzut minile criminalului atingnd foliile transparente
ale Monei - munca mea, geniul lui Leonardo - lsnd urme
infernale peste tot, vizibile doar pentru mine, datorit furiei
mele care le lumina ca nite infraroii.
Cum ne-ai gsit? am ntrebat eu sfidtor. Am neles
treaba cu Hollister House, c ai avut telefonul meu din
main, dar cum ai ajuns aici?

Ma Bell31. Am verificat telefonul principal de la han


imediat dup ce ai avut petrecerea cu nemii. I-am spus lui
Krell c n-ar trebui s-i folosim pe bieii ia, dar el e patriot,
tii. Pun pariu c n-a mncat un hotdog de la Nathan n viaa
lui. n orice caz, i-am pierdut urma o vreme, pn cnd draga
i dulcea ta bomboan, aici de fa, a dat telefonul cu A.F.B.B.
Asta nu mi s-a prut c suna a rezervaie. i, desigur, aa
cum probabil c te ateptai, am o surs care te-a inut sub
observaie pe tine i pe toi cei cu care te-ai ntlnit. Deci A.F.
trebuia s fie Archie Ferris. Iar B.B ei bine, nu prea greu.
Spune-i, iubito! i-a zis el lui Ginny, cum ai ajuns aici de pe
Coasta de Nord.
Nu-mi spune tu mie iubito! l-a repezit ea.
Nolo mi-a zmbit.
Chiar mi place de ea.
ngenunchind pe covor, i-a pus obrazul pe umrul lui
Ginny. Ea s-a chircit de groaz.
Cnd spun s faci ceva, i-a optit el la ureche, trebuie s
faci. Acum spune-i!
Ginny i-a lins buzele agitat.
Am luat un taxi, a zis ea ncet.
Nolo s-a ridicat i a rs:
A luat un taxi! Fata a luat un taxi pentru o cltorie de
aproape 450 de kilometri! Ct mi place asta! a exclamat el, i
a lovit cu piciorul n podea.
Jocko a aprut n pragul uii, ca la comand.
Nolo s-a oprit din rs.
Iei afar! i-a scos el colii. Nu te-am chemat!
Omul s-a retras.
Nolo a fluturat foliile transparente spre mine.
Bine, a zis el. Repet, Biete cu chibrituri. Cum se
potrivesc astea?
Mi-am lsat capul s cad liber ntr-o parte, ca i cum nu
mi-ar psa, n timp ce gndurile mi se ciocneau precum
31 Numele sub care este cunoscut ndeobte sistemul de telefonie
Bell, adic Alexander Graham Bell, inventatorul telefonului. (n. Tr.)

mainuele dintr-un parc de distracii.


Sunt cascador, Nolo, am zis eu. Ce tiu eu despre
chestiile astea? Eu doar ncercam s le desluesc de unul
singur.
Asta e bun, amice, este nemaipomenit de bun. Sigur
c nu tii ce nseamn. Cum ai putea s tii? Dar tu, drag? a
ntrebat-o pe Ginny. Tu tii ce nseamn?
Eu sunt istoric de art, a zis ea. Desenele ar putea avea
semnificaie istoric, dar n-am nici cea mai mic idee ce
nseamn.
Nolo a ngnat-o:
N-am nici cea mai mic idee ce nseamn. Eti doar un
condiment iute, nu-i aa? Uite ce cred eu. Biatul cu chibrituri
s-a jucat de-a Dick Tracy i cumva a scos la iveal un fel de
cod pe care l-a stabilit Leonardo da Vinci acum cinci milioane
de ani.
Nolo i-a trecut marginea uneia dintre foliile transparente
pe obrazul proaspt brbierit.
Am s primesc cte un dolar pentru fiecare din anii tia,
de ndat ce analitii lui Krell reuesc s sparg codul. Aici
intervii tu, artisto! n cazul n care vreunul dintre capetele alea
luminate gsete ceva ce necesit interpretare artistic, a
spus el i a mngiat-o pe Ginny pe pr.
Degeaba mi rsuceam ncheieturile n legturile de piele.
Linitete-te, amice, m-a ndemnat el. Doar m joc cu ea.
Avem cele dou pagini din nsemnrile lui da Vinci i toate
aceste cercuri frumoase pe hrtie transparent. Herr Krell o
s fie fericit.
Apropo, unde e Krell? am ntrebat eu. A vrea s-l
cunosc, s-i mprtesc bucuria.
n avionul lui, a ridicat din umeri Nolo.
Pi dac, am zis eu, crnatul la vienez este la aeroport,
ce mai ateptm? S mergem!
Crnatul Tu eti doar o carte de joc, un joker.
L-am privit lung i am simit cum mi recapt curajul.
Sunt un As de cup, Tecci, am spus eu. Mereu apar pe
neateptate.
Oooo, m-a ironizat el, tremur ca o frunz-n btaia

vntului. Asta nu-i ru, e o metafor bun, s tremuri ca o


frunz n btaia vntului. Nu crezi? Ah, am talent, sunt
inspirat de muz.
ine-l de vorb n continuare!
Hei, Nolo. De unde ai tiut c luam taxiul spre insula
Torcello?
Ah, banii vorbesc, Asule. De fapt, ip de-a dreptul, a zis
Tecci, cu o privire maliioas. Acum ntrebarea este la fel o s
faci i tu?
Nolo a pus teancul de foi transparente pe mas i a vrt
mna n buzunarul interior al gecii scond ceva care semna
cu telecomanda argintie de la o u de garaj. Un laser
chirurgical.
N-o s mai apari, Asule. O s arzi. Tu i amicul tu, a zis
el, mngind aparatul ca pe o bucat de catifea. Dar mai
nti, trebuie s-i las un autograf.
Am nghiit n sec. Semntura N pe ceaf.
Nu ea, am zis eu, cu ochii aintii ntr-ai lui Tecci.
Foarte nduiotor, a zmbit el afectat. Cred c i-ai picat
cu tronc, iubito. Nu se tie niciodat. S-ar putea s-mi pici i
mie. Domnioara Gianelli vine cu noi. Pentru moment.
Tecci a scos din buzunarul pantalonilor un dispozitiv de
electroocuri i l-a folosit nonalant pe Ginny; ntr-o clip ea sa prbuit, moale ca o ppu de crp. Deci asta fusese
lumina care m lovise n parcare.
Tecci a pus la loc dispozitivul n buzunar i a aprins laserul.
A fcut un pas spre mine.
Joey, Lon, i-a strigat el btuii. inei-i capul pe spate
Biatului cu chibrituri. Eti gata s ipi, Asule?
Am apucat marginea metalic a scaunului, pregtindu-m
pentru durere.
Cineva m-a apucat de pr i mi-a tras capul pe spate. Am
auzit un pcnit cnd gtul mi s-a dat pe spate, iar vertebrele
cervicale au trosnit ca sub mna unui maseur profesionist.
Mini puternice cu degete lungi i subiri m ineau de frunte.
Am simit respiraia lui Nolo. Era ciudat de dulceag - mirosea
a past de dini dulce.
Acum nu te mica! a zis Tecci. Vreau s lucrez curat.

Groaza a pus stpnire pe mine cnd am simit prima


mpunstur a laserului pe gtul meu i am simit mirosul de
carne ars.
M agam ncpnat de dorina de a nu urla n agonie.
Un N frumos, cursiv, a zis Nolo, ca un elev la ora de
caligrafie, n jos i apoi n sus. Mi-l imaginam cu vrful limbii n
colul gurii, concentrat. La fel am fcut i cu tatl tu n birou,
n timp ce tu i mmica ta erai sus i dormeai, mi-a optit el
la ureche.
Mi s-a uscat gura. Am nchis ochii.
Trebuia s m asigur c nu are nsemnrile, a continuat
el. De fapt, i venise vremea, oricum. i a fost plcerea mea
s-l omor. Nu a fost att de tare ca tine. A plns.
Mi l-am imaginat pe tata, la parter, la biroul lui n acea
ultim noapte; nu mai venise s m srute de noapte bun.
Nolo a nceput s cnte pe melodia Jingle Bells:
What fun it is to laugh and sing a slaying song
tonight32.
Am inspirat adnc, i mirosul propriei mele crni mi-a
umplut nrile. Am nghiit, surprins de faptul c gtul nc mi
funciona. Doar m nsemneaz. O umbr de speran a
plutit n aer ca un vapor nociv. Apoi mi-am dat seama ce-avea
s se ntmple. Tecci era un cuitar - un spintector. M
ntrebam unde voi primi lovitura.
Aproape c am terminat, a zis Tecci. Uite, nota 10 cu
felicitri. D-i drumul.
Mi-am aplecat capul n fa i m-am uitat la omul care m
arsese ca s-i lase iniiala pe gtul meu. Mi-a fcut cu ochiul.
Eti foarte curajos! a zis el sarcastic.
Tecci s-a ntors spre btuii lui.
OK, biei, luai-o pe Miss Veneia la main, aducei
benzina i mprtiai-o peste tot. Jocko, adun toate lucrrile
32 Parafraz dup dou versuri din cntecul Jingle Bells: What fun
it is to laugh and sing/A sleighing song tonight. Pronunia
apropiat permite un joc de cuvinte n limba englez ntre sleighing,
care nseamn sniu, i slaying, omor. (n.tr.)

de art i ncearc s nu cazi i s-i rupi i cealalt mn.


Haidei, trebuie s prindem avionul.
Deci n-avea de gnd s m njunghie; avea s m lase s
ard de viu.
Tecci i oamenii lui se micau prin ncpere ntr-o coregrafie
amenintoare, transportnd-o pe Ginny a mea adormit
afar din cas. Am neles c nu o s mai aib nevoie de ea
dup ce le va fi tradus Cercurile Adevrului. Gndul sta m-a
strpuns ca un ghimpe. I-am urmrit pe Lon i pe Joey intrnd
cu canistre cu benzin, pe care au mprtiat-o peste tot, pe
marginile podelei.
M-am luptat cu durerea arztoare de pe gt i din inim i
cutam cu mintea un loc n care ritmul pailor mei prin pdure
s-mi deschid ochii asupra ntregii lumi. Halucinam: ramuri
joase, un copac czut, frunze n vnt, pantera neagr
Arrivederci, amice! a zis Nolo din pragul uii, cu o
brichet de aur n mn.
A aprins-o, a ngenuncheat, a atins podeaua i a dat foc la
benzin. Cum a nchis ua n urma lui, dra de foc a fcut
imediat nconjurul camerei.
Fumul a nceput s umple ncperea. Am ncercat nc o
dat s-mi desfac legturile de la mini.
Archie! am strigat eu. Archie! Niciun sunet omenesc,
doar cel al focului ngrozitor.
Perdelele au fost cuprinse de foc; flcrile s-au ridicat spre
tavanul de lemn. Un geam s-a spart. Sticl. Uia
emineului! Aveam gleznele legate la fel de strns ca i
ncheieturile minilor, dar tot puteam s-mi mic picioarele.
Mi-am lsat greutatea pe spatele scaunului sprijinindu-m
pe vrfuri, ridicnd puin de pe pmnt picioarele din fa ale
scaunului. ncercnd s-mi menin echilibrul ca s nu cad pe
spate, m-am aruncat nainte, deplasnd scaunul cu civa
centimetri spre emineu. Apoi nc o dat. Scaunul s-a micat
din nou.
Fumul negru se ridica spre tavan. Am inspirat aerul greu,
am tuit i am repetat micarea nc o dat, de dou ori, de
trei ori.
nc puin i vrfurile ghetelor au atins geamul de sticl.

Am lovit unul dintre ele ct de tare am putut cu puina


libertate pe care mi-o permiteau frnghiile. Sticla a rezistat n
suportul de alam. Am inspirat din nou, am strns din dini i
am lovit iari. De data asta, geamul s-a spart.
Transpiraia mi curgea pe fa, pn pe incizia de pe gt.
Mi-am bgat un picior chiar n foc. Am simit cldura intens
prin partea din spate a ghetei i a jeanilor, iar flcrile
portocalii mestecau vorace legturile de piele. Mi-am
concentrat toat fora n cvadricepi. Frnghia s-a ars i
pantalonii mi-au luat foc.
Stteam pe piciorul eliberat, opind spre buctrie unde
mi-am frecat frenetic jeanii de tocul uii pn cnd flacra sa stins. Apoi am ontcit pn la bufetul de lng chiuvet.
Am apucat un cuit lung i mi-am tiat legtura de la mini.
Btuii nu stropiser i buctria cu benzin, dar aceasta
s-a umplut repede de fum. n dou secunde frenetice, m-am
eliberat.
Archie! am strigat.
Nu se auzea nimic altceva dect mugetul focului. Am
deschis robinetul la maximum, mi-am udat capul, am apucat
un prosop de buctrie, l-am nmuiat, i am aruncat ap pe
mine. Apoi am alergat ghemuit prin casa plin de fum n
cutarea lui Archie.
L-am gsit ntr-un dormitor de pe hol, cu faa n jos pe
podea, legat la mini i la picioare. nfurndu-i i lui
prosopul ud pe cap, l-am apucat de bra i l-am ridicat n
spate - cu cele 100 de kilograme ale lui - fcnd s-mi
pocneasc toate copcile pe care mi le cususe Pop.
M-am grbit pe holul ngust, m-am repezit prin flcrile care
urlau n sufragerie, i apoi pe ua de la intrare. Am apucat
clana rotund i am tras-o cu putere. Aerul proaspt a
funcionat ca un accelerator n urma mea, producnd o
explozie puternic. Am mers mpleticindu-m pn pe alee i
l-am aezat pe Archie jos, pe iarb.
M-am uitat cu atenie. N-avea nicio arsur. Mi-am pus mna
la gtul lui gros i i-am simit pulsul. Faa lui arta destul de
ifonat i era tot fr suflare. M-am njurat pentru c l-am
bgat n chestia asta.

M durea partea din spate a piciorului drept, mna mi


sngera, rana de la umr era iar carne vie, iar gtul i
plmnii mi-i simeam de parc nghiisem sbii de foc.
Cnd am ajuns la Jaguar, am folosit telefonul mobil ca s
sun la Urgene. I-am dat operatorului adresa lui Archie i am
spus un singur cuvnt: Foc! Apoi am nfcat sacul din
portbagaj, am scos zece mii de dolari i i-am nghesuit n
portofel.
La vreo cincizeci de metri n pdure, am ngropat sacul n
spatele unui copac sub nite pmnt moale, frunze i ace de
pin. Apoi m-am chinuit s m ntorc la locul n care zcea
Archie tot fr cunotin, n timp ce casa lui era nghiit de
flcri.
Au luat-o pe Ginny, m-am gndit eu, apoi m-am prbuit
pe pmntul reavn.

AISPREZECE
Cnd m-am trezit, m aflam ntr-o camer de spital cu
perei roz. O asistent sttea lng mine i-mi lua pulsul.
Ceasul ei arta 9.18 a.m. Bine, am pierdut doar o noapte.
Mi-am dus mna la bandajul mare de la gt. Micarea mea
a luat-o prin surprindere; s-a dat repede un pas napoi.
Oh, a zis ea, te-ai trezit. i chem imediat.
A agat apoi foaia de observaii la captul patului meu. Am
vzut c piciorul drept mi era ridicat de la genunchi pe perne.
Lumina zilei ptrundea prin nite perdele cu flori pe care le
puteam vedea printr-un paravan subire de nailon, care m
desprea de pacientul de pe patul de alturi. Dup
dimensiuni, prea s fie Archie. Avea faa bandajat i o
perfuzie i picura ceva n mna stng. Lng el, un aparat i
monitoriza btile inimii cu cte un bip, bip, bip.
Arch, am strigat eu. Mi-am simit gtul ca i cum l
frecase cineva cu o perie de srm.
Mm, a fcut el.
Eti bine?
Mm.
Mulumesc.
Mm.
Arch, trebuie s aflu ceva. Tu ai fost acolo sus n pdure,
nu-i aa?
Mm.
tiam eu.
Chiar atunci doi brbai au intrat n salon - unul din ei, n
mod evident doctor, era mbrcat ntr-un halat alb i la gt
avea un stetoscop, cellalt, un poliist cu prul grizonant i cu
ochelari de aviator. Un poliist tnr n uniform cafenie a
aprut n spatele lor i a rmas n u.
Doctorul a luat foaia de observaii i a studiat-o pre de
cteva clipe. Dup obrazul nebrbierit, am bnuit c lucrase
n tura de noapte.
Domnule Barnett, a zis el, a spune c ai avut o noapte
de pomin.

Ce caut ei aici? am ntrebat eu.


Sunt sigur c eriful o s v explice numaidect.
Ce s-a ntmplat?
Pi, ai inhalat fum, aa c probabil o s v doar
plmnii o vreme. Avei arsuri de gradul unu i doi la mn i
la picior i pielea uor sfiat pe partea interioar a
antebraului drept. Am recusut dou rni recente pe umrul
dumneavoastr stng. Avei, dup toate probabilitile nite
arsuri de frnghie la ncheieturile minilor i ceva absolut
enigmatic la gt. Fie suntei un masochist, fie cineva a ars
litera N pe pielea dumneavoastr.
Nu cineva, m gndeam eu. Ceva.
Cum ai procedat cu chestia asta? am ntrebat eu.
Am curat-o i am cusut-o. M tem c va rmne o
cicatrice urt, dei chirurgia plastic poate s rezolve parial
i asta.
Am artat spre Archie.
Dar el?
Nu m-am ocupat eu de el, dar m-am consultat cu
medicul lui. A suferit multiple contuzii faciale, nasul spart,
cteva fracturi de coaste, o comoie. S-ar putea s aib i o
ruptur de organe interne, cu toate c nu exist dovezi pentru
asta.
Deci o s-i revin?
Aa a spune, da, cu timpul. Dar nu e pacientul meu,
dumneavoastr suntei. Cum v simii?
E prietenul meu, vreau tot ce e mai bun pentru el,
indiferent ct cost. M-am aplecat nainte cu durere, uitndum n ochii doctorului. nelegei ce vreau s spun? Cea mai
bun ngrijire, de la cap la coad, i tot ce e necesar. Vreau ca
omul sta s aib parte de cele mai bune tratamente. M-am
uitat la ecusonul cu numele doctorului. Vreau s-mi dai
asigurri c aa va fi, domnule doctor Kluver, bine?
Da, neleg. V promit c voi transmite mai departe
dorina dumneavoastr. Avei cuvntul meu. Acum spuneimi cum v simii.
N-am rspuns. M gndeam cum s scap de poliie.
Doctorul m-a ncercat:

A putea s v ntreb, domnule Barnett, facei parte din


vreun fel de sect?
Cam asta ar fi tot, doctore, a zis sever poliistul cu prul
grizonant, fcnd un pas nainte. Prelum noi de-aici.
Da, sigur, domnule erif.
Medicul s-a retras pe lng tnrul poliist care pzea ua
ca un soldat din marina militar.
Fii drgu, OToole, i-a zis eriful subordonatului su, i
nchide ua n urma ta. Nu intr nimeni.
Da, domnule! a rspuns tnrul poliist.
eriful a fcut ano civa pai.
Domnule Barnett, a rostit el pe un ton grav, avei mari
probleme. Cineva cu semnalmentele dumneavoastr,
conducnd Jaguarul dumneavoastr, a fost implicat ntr-un
schimb de focuri la un motel din Little River, care s-a soldat cu
patru mori. Un al cincilea a fost pescuit de pe rmul din
apropiere,
dar
asta
n-o
putem
pune
n
seama
dumneavoastr nc. n plus, inspectorul de la Pompieri din
Malibu vrea s v pun cteva ntrebri legate de incendierea
reedinei dumneavoastr. Ba mai mult, a continuat el, la ora
trei azi-diminea, a artat n direcia lui Archie, domnul
acesta e btut mr, iar casa lui ia foc, i, ce s vezi, i
dumneavoastr - cel mai mare duman al focului - v aflai pe
lista de invitai. i cu zece mii de dolari n portofel. Nu i-ai
ctigat la scandenberg.
Am auzit un alt Mm dinspre Archie.
Acum, te-am verificat, a zis eriful, renunnd la
politeuri. Ocupaia: cascador - care nu are de lucru n fiecare
zi - plcue de nmatriculare de California, fr antecedente,
nici mcar o amend pentru traversare neregulamentar.
Pn acum vreo sptmn erai Dudley Doright 33. A vrea
foarte mult s tiu ce Dumnezeului se ntmpl aici?
eriful i-a aranjat centura i i-a mpins ochelarii mai sus
pe nasul borcnat.
Eti pe terenul meu aici, a zis el, fcndu-mi semn cu un
33 Eroul eponim al unui show care parodia melodrame i filme mute de la
nceputul secolului XX, sub forma genului western. (n.tr.)

deget grsu. i nu pleci nicieri - nici mcar la toalet - pn


nu primesc un rspuns rezonabil. Am o celul la sediu i nite
nervi uriai. M auzi?
Aa cum ne-am dat seama amndoi, am neles ce voia s
zic.
Ua s-a deschis n spatele lui. Fr s se uite, eriful a
ltrat:
i-am spus, fr ntreruperi, Charlie!
M cheam Beckett, a zis o voce din spatele erifului cu
pronunat accent britanic. eriful s-a ntors, iar inspectorul a
fcut un pas spre mine.
Era mbrcat cu un costum gri, cu dungulie albastre, cu
plria Borsalino aezat ic pe o parte a capului perfect
coafat. O cravat cobalt i o batist asortat n buzunarul
hainei i completau inuta. Avea geamantanul meu ntr-o
mn i geaca mea n cealalt.
N-avei voie aici, s-a burzuluit eriful. Interoghez un
prizonier. OToole!
Acesta a deschis ua ezitnd.
eriful a spus:
Nu i-am spus
Tcere, erif Gullerson, a tunat Beckett, ridicnd mna
mic, dar cu manichiura perfect. Un buton de smarald i-a
strlucit la maneta franuzeasc.
eriful Gullerson probabil nu mai auzise aa ceva pn
atunci.
i cine dracului eti tu, prinul de Wales?
A putea spune, domnule, a zis Beckett, c dac adaugi
un h la Wales, atunci titlul vi s-ar potrivi mai bine
dumneavoastr.34 A scos din buzunar un portofel din piele, l-a
deschis scurt n faa ochilor lui Gullerson, l-a nchis i l-a pus
la loc.
Apoi a scos o hrtie frumos mpturit din buzunarul de la
piept i i-a nmnat-o erifului. Gullerson a ridicat din
sprncene. De unde m aflam, am zrit o tampil embosat
34 Joc de cuvinte n limba englez, ntre Wales, ara Galilor, i whale,
balen. (n.tr.)

n culorile albastru i auriu n partea superioar a scrisorii.


Casa Alb a zis Gullerson perplex.
Nici brbatul acesta, a precizat Beckett artnd spre
mine, nici eu, n-am clcat niciodat n acest spital. Ne
ateptm la deplina dumneavoastr cooperare, ca i la cea a
subordonatului dumneavoastr.
Asta mi suna bine. Nu i erifului. i fusese retras brusc
aura de superioritate.
Tcerea dumneavoastr va fi rspltit cum se cuvine,
domnule, a adugat Beckett. i trebuie s-mi cer scuze pentru
remarca mea anterioar. A fost foarte urt din partea mea.
Doar mi-a dori s pot rectiga un mic procent din
circumferina mijlocului la care dumneavoastr probabil c ai
renuna cu mare entuziasm.
Gullerson era cu ochii numai la hrtia oficial.
Presupun c nu pot s pstrez asta.
Aa este, a zis Beckett, lundu-i napoi hrtia. Acum v
rog s m scuzai, domnule.
A, da, desigur. eriful s-a uitat la mine pentru ultima oar
nainte s-l zoreasc pe OToole pe u afar.
Dup ce au plecat, Beckett a fcut un pas spre mine. Am
schimbat o scurt privire. Mi-am dat seama c nu m vna;
avea nevoie de mine. M-am mai linitit. Nu eram petele cel
mare, eram carasul. Aveam nevoie doar de puin spaiu ca s
m mic.
M-am chinuit s m ridic n fund, cu picioarele atrnate pe o
parte a patului. Eram sigur c nu puteam s merg nc.
i-a plcut pardesiul meu, nu-i aa? L-am recuperat de la
Four Seasons.
Ea a disprut, Beckett. Tecci a rpit-o.
neleg. Ascult-m. Am trecut prin riscuri considerabile
ca s te eliberez. Gndete-te la asta ca la un gest foarte
mrinimos din partea mea, dup btaia pe care subalternii
mei i mai ales eu am primit-o la Milano. Nu spun s-i ceri
scuze, dar cel puin s-i nelegi judecata eronat.
Ce mi-ai spus despre Krell, totul e adevrat.
Cinismul tu a scos tot binele din tine. i din mine, la fel.
Recunosc, a adugat el, frecndu-i obrazul acolo unde l

lovisem eu.
tii de pistolarii din Milano?
Vrei s spui, incidentul cu autobuzul? Ai fost
extraordinar!
Cum putea Tecci s tie unde suntem?
O ntrebare excelent, a zis Beckett. Dar m tem c nu
pot rspunde la ea. Consider-o un mister.
mi venea s-l pocnesc pentru c se juca cu mine, dar apoi
ar fi trebuit s am de-a face cu Gullerson.
Bine. Cum m-ai gsit aici?
La nceput, i-am pus un dispozitiv de urmrire sub
gulerul gecii, atunci cnd ne-am ciocnit la Accademia. Asta
ne-a condus la Gritti i apoi la Milano, dei te-am pierdut cnd
te-ai strecurat afar din ar fr s treci prin vam. Bun
mecherie!
Te-am urmrit i am aflat de incendiul de acas de la tine.
Un ru absolut inutil, dac m ntrebi pe mine. Nu era nevoie
de asta. Am ghicit astfel c v-ai ntors n California, i aici iam luat din nou urma dup semnalul emis de transmitor la
Hollister House.
Oamenii i mai schimb hainele. Ce v-a fcut s credei
c o s port aceeai geac?
Oamenii i mai schimb hainele, nu-i aa, dar atunci
cnd sunt pe drumuri, de obicei i in bunurile lng ei. Am
gsit transmitorul n iarb, lng o caban de la motel, avea
nevoie disperat de reparaii. Probabil c s-a pierdut n timpul
confruntrilor.
Puteam s fim ucii acolo, am zis eu nervos. Iar acum
Tecci a luat-o pe Antonia.
Da, mare pcat. n orice caz, nu uita cine a abandonat pe
cine. i ai grij ce ton foloseti cu mine! Sunt vesta ta de
salvare, ca s m exprim aa.
A scos din buzunar CD-ul de rezerv pe care l fcuse Mona.
L-am gsit n torpedoul din maina ta. Am avut ocazia smi arunc o privire peste munca ta - cele dou sute de inele
distincte - i peste nsemnrile lui Leonardo. tiu c ai
descoperit ceva excepional, cu toate c, recunosc, sunt
complet derutat n acest moment.

De asta eti aici, am zis eu, ntinzndu-mi gtul, dar


bandajele m strngeau tare.
Am ridicat valiza pe pat, m-am mbrcat, apoi am tras
perdeaua i m-am dus la Archie. Beckett a venit dup mine,
fr s m scape din ochi. Nu aveam s cad n plasa
Gibraltarului. Dar m ntorceam n ap i tiam n ce direcie
trebuia s not.
Archie, l-am strigat eu. O s te faci bine, prietene!
El a deschis un ochi i m-a apucat de partea din fa a
cmii cu o for surprinztoare.
Cin a oat-o pe Ginny? a mormit el.
Ei au luat-o, am zis eu, punndu-i uor mna pe pat. Dar
o s-o aduc napoi. Iar tu o s m ajui, i-am spus lui Beckett.
tiu cum funcioneaz cercurile.
Beckett a ridicat uor din spncene. Apoi i-a mucat
buzele.
Splendid!
*
*
*
Am ieit prin uile automate ale Centrului Medical la aer
curat.
Spune-mi c ai un avion prin apropiere! i-am zis eu.
Desigur. La Aeroportul Big Bear, a rspuns el. Unul dintre
privilegiile de a dispune de fonduri.
Ai vzut fiierele. nseamn c trebuie s ai un computer
la ndemn.
Laptopul meu din main are CorelDraw i toate fiierele
care se afl pe disc, a spus el i a artat spre un sedan
argintiu din parcare, cu Mobright la volan.
Atunci, tot ce-mi mai trebuie este un program care s
traduc din italian n englez, i-am zis. Nu se ntmpl s ai
i asta n main, nu-i aa?
De fapt, sunt expert n lingvistic romanic. Italiana mea
este fr cusur. Aa c vezi tu, Gibraltar i este prieten.
Nu fac asta pentru Gibraltar.
mi este clar, a spus Beckett cnd am ajuns la main.
Interesul tu s-a schimbat - acum o caui pe domnioara
Gianelli, iar Pumnalul este ceea ce ai de oferit n schimb.

Exact. Eu i cu tine avem n continuare interese diferite.


Desigur. ns l-am aburit pe erif ca s te eliberez din
ghearele lui butucnoase. Quid pro quo. Aa c pentru nceput
ar fi bine s urci n main, n loc s m ataci.
A inut ua din spate deschis, iar eu am urcat. Mobright ia mijit ochii n oglinda retrovizoare.
Acum, a zis Beckett, hai s gsim pumnalul, bine? Ai vreo
idee de unde s ncepem?
De la Roma, am propus eu.

APTESPREZECE
La Aeroportul Big Bear, am urcat ntr-un avion particular
care arta exact ca cel al lui Dracco. Eu i Beckett ne-am
aezat pe nite fotolii de piele prezideniale ntr-un
compartiment mare. Mi-am strns centura de siguran cu
mini tremurtoare. Tremuratul se datora unu la sut rului
de nlime, iar nouzeci i nou la sut, faptului c prseam
continentul unde o vzusem ultima oar pe Ginny.
sta era un gen de tortur deosebit de crud pentru mine:
s am n sfrit pe cineva pentru care s merite s triesc,
dar s nu tiu dac mai este n via. Pumnalul era o
recompens pe care a fi pltit-o bucuros n schimbul vieii ei.
Trebuia s merg pe acest drum i s lucrez mpreun cu
Beckett ca s rezolv misterul Cercurilor Adevrului.
Odat ajuni n aer, Beckett a zis:
Ei bine Presupun c avem ceva treab de fcut pe
parcursul urmtoarelor treisprezece ore. Te rog s ncepi cu o
explicaie a Cercurilor.
Am bgat laptopul ntr-o priz de curent alternativ de
deasupra msuei din faa mea i apoi l-am pornit. Beckett se
uita la mine cu interes evident, n timp ce eu deschideam
fiierele CorelDraw, localizam fiecare inel din Adevrul Unu, le
puneam n ordinea corect i le roteam ca s se potriveasc,
apoi repetam procesul cu al doilea cerc. Beckett a studiat
rezultatele cu mare atenie.
Deci, a concluzionat el, alternane interior i exterior,
treizeci i ase de grade pentru fiecare inel, rsuceti i
alturi un inel altuia. Extrem de ingenios. Cum Dumnezeului
ai ajuns tu la asta? i-a dat i el seama de tonul de
superioritate cu care mi se adresase i a plit. Te rog s m
ieri, a zis el. D-mi voie s reformulez. Cum ai ajuns la asta?
i Tecci are astea, am zis eu, ignorndu-i ntrebarea.
Oamenii lui Krell o s-i dea seama cum funcioneaz. i o au
i pe Ginny s le traduc. Nu poi s afli unde sunt?
Am s-l pun pe Mobright s extind cutarea n reeaua
Gibraltarului, dar, cu siguran, Krell va dori s rmn

ascuns pentru moment. i nu numai noi ne aflm pe urmele


lui, ci, desigur, i Soon Ta Kee. Krell este un pete alunecos,
chiar dac unul bolnav. Iar Tecci ei bine, exist un singur
Nolo Tecci.
Am neles un lucru. Doar pentru c aveam Cercurile
Adevrului n faa ochilor nu nsemna c reprezentau
instruciunile prin care se ajungea la Pumnal. Dac
reprezentau doar vreun mesaj criptic sau o list de lucruri de
splat, sau o scrisoare de dragoste ctre Ginevra deBenci, de
exemplu?
Mi-am ters transpiraia de pe buza superioar cu dosul
minii nebandajate i am tras n faa ochilor copia traducerii
lui Ginny. Beckett s-a holbat la document, n timp ce eu i
explicam cum conduceau nsemnrile la Roma.
Absolut strlucitor, a zis el. Palatul Belvedere, la Vatican.
Cred c ai dreptate.
Adic Antonia e cea care are dreptate. Tot ce-am fcut eu
a fost s dau cu banul cu inelele astea.
Este foarte onorabil din partea ta s spui asta. Da,
desigur, domnioara Gianelli este cea creia trebuie s-i
mulumim pentru conexiunea cu Roma, dar nu te subestima
att de tare n ce privete Cercurile Adevrului. Ce-ai realizat
aici e miraculos.
Beckett i-a netezit cravata de mtase cu nod Windsor.
Acum adu din nou cercurile n prim-plan i hai s aflm
ce ne spun.
Am schimbat modul de observare i programul de grafic.
Deschiznd fiierul care coninea cercurile complete, l-am pus
pe fiecare n oglind. Adevrurile Unu i Doi erau acum scrise
de la stnga la dreapta i presupuneam c erau lizibile, cu
excepia faptului c erau tot circulare.
Excelent! a zis Beckett. Presupun c poi s utilizezi
programul ca s le spargi.
Cred c pot s fac asta, dar unde s le sparg?
Beckett a studiat Adevrul Unu cu mare atenie vreme de
un minut ndelungat, urmrindu-l cu un deget lung i subire.
Apoi mi-a artat un loc unde una dintre litere avea un fel de
semn ca un mner minuscul ieind n afar.

ncearc aici, a propus el.


Am spart cercul n acel punct, am dat cteva comenzi i lam transformat ntr-o linie orizontal. Fcuse toi banii s-o
observ pe Mona la treab.
Beckett a scos din buzunar un stilou i un carneel legat n
piele. A nceput s mzgleasc ceva.
Ce spune? am ntrebat eu nerbdtor.
M-a ignorat i a continuat s scrie. Au trecut cteva minute.
Poi s faci asta sau nu? am ntrebat n cele din urm.
Din nou m-a ignorat, adncit n gnduri. A continuat s m
evite nc o lung jumtate de or.
M-am rezemat inconfortabil de sptarul fotoliului. N-aveam
ce s fac altceva dect s atept.
Mi-i imaginam pe Tecci, Krell i Ginny n avionul lui Krell. Era
o imagine asupra creia nu-mi puteam permite s zbovesc
prea mult. M-am uitat pe geam. Eram deasupra norilor. Nu tu
psri, nu tu insecte, nu tu baloane pierdute n nori. Doar aer
ngheat i lipsit de oxigen. Aer ucigtor.
Ce ai gsit? l-am ntrebat iari.
A mai fcut o ultim noti, scuturndu-i nedumerit capul,
apoi a btut cu stiloul n carnet i mi-a zis:
Eti pregtit pentru asta?
Sunt mai mult dect pregtit.
Atunci, bine, uite, a zis el, inspirnd adnc.
Zboar cu iubii mine al meu fiecare prieten i lucru tu
vei de pe fi aceast noul paznic lume al pentru c
pumnalului deasupra voi nvlmelii toi corolei suntei
adormitului ai si sculptor pstrtori.

Nu am comentat. Ce puteam spune?


Beckett a repetat fraza alambicat.
Am lsat s-mi scape un suspin.
Adormitului ai si sculptor pstrtori? Cine te-a nvat
italian - Dr. Seuss35?
35 Theodor Seuss Geisel, scriitor i creator de benzi desenate american,
cunoscut mai cu seam dup numele su de autor, Dr. Seuss. Crile lui
pentru copii sunt caracterizate mai ales prin personaje pline de imaginaie,

Mi-am pus cu contiinciozitate ndemnarea n traducere,


a replicat Beckett ncreztor. Mesajul pe care l-a scris
Leonardo este exact cel pe care i l-am citit.
Eti sigur c l-ai decodat unde trebuie?
Cred c da, a zis el, artndu-mi micul mner din nou.
Acesta este un semn. Am ales aici pauza bazndu-m pe
vasta mea experien de sprgtor de coduri. ntrebarea care
se pune acum este: ce Dumnezeu a vrut Leonardo s spun?
Ne-am uitat unul la altul n tcere o vreme; apoi mi-am
lsat capul pe spate, i mi-am trecut limba peste dini.
Ai si sculptor pstrtori Ai si sculptor pstrtori
Am repetat eu.
Evident, acesta este un mesaj amestecat, Reb. Un cod
prin transpoziie. Beckett btea ritmic caietul. Poate fiecare al
doilea cuvnt trebuie scos din propoziie, sau poate fiecare al
treilea cuvnt, dar, desigur, asta ar fi n italian, i noi deja
avem traducerea corect n englez.
ncerc s gndesc aici, i-am atras atenia.
N-avem timp s stm n tcere, m-a zorit Beckett,
mprtete-mi ideile tale. Pn acum, cu excepia faptului
c m-ai lovit n fa, ai avut idei bune.
Era rndul meu s-l ignor i am profitat de ocazie.
nvlmelii toi corolei am murmurat eu pentru mine
nsumi. Despre ce naiba vorbete Leonardo atunci cnd spune
zboar cu iubii mine?
A sunat telefonul de pe msua de arar de lng Beckett.
El a rspuns fr ezitare.
Da, adu-l. A nchis. Prnzul, a anunat el.
n scurt timp, Mobright mpingea un crucior elegant n
cabin.
Bravo, a zis Beckett.
Da, domnule, a rspuns Mobright cu profund respect. Pot
s v ntreb dac ai fcut progrese?
Poi, dar nu vei primi niciun rspuns nc. Fii bun i
nchide ua dup tine.
Nici Beckett, nici eu nu am fcut nicio micare n direcia
rim i, frecvent, folosirea metrului trisilabic. (n.tr.)

cruciorului cu prnzul, cu toate c simeam aroma de


mncare mexican. Imaginea lui Beckett cu sombrero mi-a
ptruns insidios n minte, fcndu-m s uit pre de cteva
clipe de gndurile care m apsau. i i vedeam pe el i pe
Mobright zornind chitarele i cntnd Guantanamera.
Beckett a indicat spre Adevrul Doi de pe ecranul
computerului.
De vreme ce ai ales s taci, a zis el, fii bun i sparge-l pe
acesta aici i desfoar-l, te rog.
Am fcut aa cum mi ceruse, apoi m-am ridicat s vd ce e
pe tvile de pe crucior. O farfurie de tamale cu fasole i orez
cu ofran. Cealalt, file mignon. Beckett i vedea de treab.
Pe care o vrei? am ntrebat eu, spernd s aleag
friptura.
Un moment, un moment, a zis el, i a ridicat caietul la
civa centimetri de fa, strngnd ntre degete vrful
stiloului. Dup cteva secunde, a mormit: Mobright a gtit
tamale pentru tine.
Da? Mobright?
Da. Aa cum i-am spus eu. De legume. Preferatele tale.
De unde tii c-s preferatele mele? m-am mirat eu,
lundu-mi farfuria la locul meu.
Te rog a zis el enervat.
Mobright, buctar? am murmurat eu pentru mine nsumi.
Nimeni nu este doar cine pare a fi, a zis Beckett. Nimeni!
Uite, l-am dat gata!
Leul eu Dumnezeu i ofer omului vistor viitorului
mprtesc secretul inima omul pe care mea brbosul
nu-l va i cunoate sufletul niciodat.

La fel de criptic, a zis Beckett. Exact aa cum bnuiam.


Minunat, am murmurat eu. Omului vistor viitorului.
Da, chiar aa.
Colegul meu i-a turnat un pahar cu ap dintr-o caraf
argintie, i-a scos cutiua cu medicamente sortate pe zile i a
nghiit cteva capsule, apoi i-a luat mncarea.
L-am urmrit cu atenie cum i-a aranjat un col al

ervetului alb n gulerul cmii, apoi i-a tiat o bucat mic


de carne. A lsat cuitul jos, i-a pus mna liber n poal i a
mestecat discret, ca i cum ar fi terminat aceeai coal ca i
regina. i-a mpins farfuria deoparte, de parc ar fi terminat
de mncat.
Eu am tiat jumtate de tamale cu furculia i mi-am
ndesat-o n gur, molfind-o cu zgomot. Beckett s-a uitat la
mine.
Am studiat mesajul trunchiat de pe carnet.
Ascult-le pe amndou, am zis eu.
Te rog, mai nti termin de mestecat din gur, a spus
Beckett.
Am nghiit i am citit primele dou rnduri cu voce tare.
Apoi am mncat i cea de-a doua jumtate din tamale.
Nenorocitul de Mobright gtea bine!
tii ce cred eu? am zis, uitndu-m la Adevrul Doi.
Mm?
Cred c nu exist aa ceva, un brbat cu inima brboas,
asta cred.
Bine punctat.
Ura! Aa c o s scoatem inima de-acolo.
S-a gndit puin la asta.
Bine, atunci. Aa o s facem.
i mai tii ceva? La mprtesc secretul omul?
Da?
Scoate omul de acolo i rmne mprtesc
secretul, am fost de prere eu. Ce crezi de asta?
Beckett s-a uitat la carnet cu un entuziasm crescnd.
Chiar eti extraordinar!
Nu m-am simit flatat. n acel moment eram doar mulumit
c ajunsesem att de departe i hotrt s merg i mai
departe.
O s-mi termin poria de tamale, am zis eu, i o s merg
la toalet, n timp ce tu scrii la calculator propoziiile astea.
Apoi o s ncepem s tragem de cuvintele astea pn cnd o
s aflm exact ce-i cu Cercurile Adevrului. Ct timp mai
avem pn la aterizare? Unsprezece ore? Dousprezece?
Beckett i-a verificat ceasul Oyster Rolex.

Cam aa ceva.
Am vrt i ultima bucat de mncare n gur.
Atunci, am zis eu, ridicndu-m, ncepe s scrii.
*
*
*
Cnd m-am ntors, Mobright se afla n ncpere, holbnduse peste umrul lui Beckett cu un carnet i un stilou n mn.
Nimeni nu este ce pare a fi, am zis eu.
Mobright s-a uitat la mine surprins.
Nu tii doar s zmbeti afectat, i-am explicat, dar i
gteti nite tamale grozave!
Uimirea i-a disprut de pe fa, nlocuit de uittura lui
piezi obinuit.
Am trecut pe lng el.
Nu trebuia s coordonezi cutarea lui Krell?
Dar eu doar
Treci napoi la treaba ta, l-am ntrerupt eu, relundu-mi
locul. Suntem ocupai.
Mobright s-a retras, iar Beckett a mpins laptopul spre mine.
Nu-i place de el, aa-i? a ntrebat el. Omul sta seamn
cu o veveri, cred.
Las asta! Adevrul Doi. Scoatem omului i inima deacolo. S vedem ce rmne.
Beckett a ntors ecranul spre el i a citit.
Leul eu Dumnezeu i ofer vistor viitorului mprtesc
secretul omul pe care mea brbosul nu-l va i cunoate
sufletul niciodat. Scoate mea din secretul omul pe care
mea brbosul.
Am selectat cuvintele, le-am copiat i le-am lipit mai jos,
dup omului i inima.
E bine, a zis Beckett. Secretul omul pe care brbosul nul va i cunoate sufletul niciodat. Niciodat nu va cunoate
sufletul
Scot i de-acolo, am zis eu. Am luat cuvntul i l-am
lipit mai jos, dup inima n aceeai ordine ca n propoziie.
Scoate i suflet, a cerut Beckett.
De ce?
A artat spre cele patru cuvinte pe care le lipisem mai jos.

Omului inima mea i. Spune-mi c sufletul nu e cel


care urmeaz aici. Ochii lui cenuii au lucit.
Ai dreptate, am recunoscut eu. Inima i sufletul, ca n
cntec.
Uit-te la asta acum, Reb, m-a ndemnat, dndu-mi
minile la o parte de pe tastatur. Ce-ar fi fcut Leonardo la
nceputul propoziiei cu omului inima mea i sufletul? Dac
asta este ordinea corect, atunci n mod normal naintea
acestor cuvinte ar trebui s stea un verb, nu-i aa?
Corect, am admis eu. Verbul este ofer.
Aa c scoate ofer i pune-l n faa lui omului inima
mea i sufletul. Acum ce-avem n partea de sus?
Ne-am uitat amndoi i am vzut:
Leul eu Dumnezeu i vistor viitorului mprtesc
secretul omul pe care brbosul nu-l va cunoate
niciodat.

Cineva trebuie s ofere omului, corect? am ntrebat. Un


singur cuvnt este la singular i acela este eu. Eu ofer. Eti
sigur c ofer este la singular?
Foarte sigur. Offro. Singular. Nu trebuie s-mi pui la
ndoial cunotinele.
Bine, atunci. Eu ofer omului inima mea i sufletul. Ce-a
mai rmas acolo?
Leul Dumnezeu? a spus Beckett.
Da, asta, dar i viitorului sun aiurea. Acesta este un
mesaj. Leonardo nu vorbea cu contemporanii lui din acea
vreme. Era destinat viitorului. Tai viitorului i-l lipesc dup
omului, iar pe omul l pun nainte de vistor.
Absolut, a confirmat Beckett. Ne uitam acum la cele dou
rnduri.
Leul Dumnezeu i omul vistor mprtesc secretul
pe care brbosul nu-l va cunoate niciodat.
Ofer omului viitorului inima mea i sufletul.

Ce este leul Dumnezeu? a murmurat Beckett, pe


gnduri.

Amndoi am reflectat pre de un minut i apoi mi-a picat


fisa. Un zmbet mi s-a ntins pe toat faa i am nceput s
tremur de bucurie.
Nu este leul Dumnezeu, Beckett. Este leul, virgul,
Dumnezeu i omul vistor. Leonardo nu folosea semne de
punctuaie.
Doamne, ai dreptate! a exclamat Beckett. Atunci cine
este leul?
Mi-a tresltat inima de ncntare. nainte i-napoi, nuntru
i-n afar, mergeam pe calea maestrului.
Este Leonardo nsui, am afirmat eu. Leonardo este leul.
Leonardo, Dumnezeu i vistorul mprtesc secretul pe care
brbosul nu-l va cunoate niciodat. Sunt sigur!
Un val de tristee m-a copleit cnd am citit rndul urmtor.
Ne ofer nou inima i sufletul lui, am optit eu.
Exact, a spus Beckett, dnd din cap plin de uimire. Exact.
Am inspirat adnc.
Acum, cine dracului sunt omul vistor i brbosul?
Excelent ntrebare, dragul meu! Poate rspunsul se afl
la nvlmeala toi corolei, ha? Chiar aa, cum Dumnezeu
ai ajuns s te pricepi aa de bine la chestiile astea?
Sunt enigmatic, am zis eu.
Chiar aa este, mi-a rspuns zmbind. Presupun c
acelai lucru se poate spune i despre mine.
*
*
*
Odat ce am rezolvat Cercurile Adevrului Doi, ne-am
ndreptat atenia spre Cercurile Adevrului Unu, umr lng
umr, gata s explorm bogia geniului lui Leonardo i calea
lui misterioas.
Beckett a citit cu voce tare.
Zboar cu iubii mine al meu fiecare prieten i lucru tu
vei de pe fi aceast noul paznic lume al pentru c
pumnalului deasupra voi nvlmelii toi corolei suntei
adormitului ai si sculptor pstrtori.

Zboar cu iubii mine al meu nu sun bine, am zis eu.


Zboar cu iubii mine? Scot iubii de-aici.

De ce? Zboar cu iubii sun bine.


Dar nu i cu mine al meu dup aceea, am ripostat eu.
Uit-te la asta.
Am luat iubii i l-am pus mai jos. Acum suna: zboar cu
mine al meu.
S zicem c lipsa punctuaiei ar permite asta, a admis
Beckett, dar tot sun ciudat.
Mai lucrez aici, am zis eu. Uit-te la asta. Am tiat
fiecare i l-am lipit la dreapta cuvntului iubii de mai jos.
Acum citete, te rog.
Zboar cu mine al meu prieten, a citit Beckett. Sun
bine!
Lucru tu vei fi, am zis. mi pare ru, lucru e parc din
alt film.
L-am pus mai jos, lng cuvintele iubii i fiecare.
Rndul de jos suna acum: iubii fiecare lucru.
Beckett a nceput s citeasc ce mai rmsese pe rndul de
sus.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei de pe fi. De
pe trebuie s ias de-acolo, a hotrt el.
L-am luat i l-am pus mai jos.
Acum aceast, am zis eu, mutndu-l.
Beckett a citit rndul de jos cu ncntare.
Iubete fiecare lucru de pe aceast lume - trebuie s
fie lume, Reb. i-a scos batista din buzunarul hainei i i-a
tamponat fruntea. Lumea mea
Am copiat cuvntul lume i l-am lipit pe rndul de jos.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic
al pentru c, Reb, scoate pentru c.
Deja fceam asta.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic al
pumnalului. Fir-a al naibii! Acum ajungem la chestiile
plcute. Simi mirosul?
Cu amndou nrile, a zis Becket exuberant, artnd
spre rndul de sus. Pumnalului deasupra voi nvlmelii.
Pumnalul deasupra voi? Zboar cu mine al meu prieten i tu
vei fi noul paznic al pumnalului deasupra voi. Asta are sens,
oarecum.

Nu, am zis eu. Uit-te mai departe. Pumnalul deasupra


voi nvlmelii toi. Toi n-ar trebui s se afle acolo. l scot
din rnd. Aa c l-am mutat pe rndul de mai jos, care acum
suna: Iubete fiecare lucru din aceast lume pentru c toi.
Hm, m-am pierdut. Pentru c voi toi ce? Dup aceea aveam
corolei suntei adormitului ai si sculptor pstrtori. Ne-am
mpotmolit aici. Las-m un minut, las-m un minut.
Suntei" trebuie s urmeze, corect? Toi suntei?
Cu siguran, aa s faci, a zis Beckett.
Am lsat cuvntul suntei pe rndul de jos, alturi de
toi. Apoi am citit ce-a rmas pe rndul de sus.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic
al pumnalului deasupra voi nvlmelii corolei
adormitului ai si sculptor pstrtori.

Eu i Beckett ne-am uitat nedumerii unul la altul.


Dup un moment de concentrare, Beckett a artat un rnd
de pe ecran i a zis:
Ce-ar fi dac am avea o ruptur n propoziie aici? Atunci
asta ar suna: Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul
paznic al pumnalului deasupra voi. nvlmeala corolei
adormitului sculptor ai si pstrtori.
Am cltinat din cap.
Ce-ar fi dac am scoate voi din primul rnd i l-am lipi
n rndul de jos? Atunci ar fi voi toi suntei. Aa ar fi bine.
Dragul meu prieten american, m tem c Leonardo nu
era din Alabama, a chicotit Beckett.
Vorbesc serios, am zis eu, i am luat voi din primul
rnd i l-am pus naintea cuvntului toi. Acum citete
rndul de sus.
Beckett a fcut ntocmai.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic al
pumnalului deasupra.
Continu, i-am cerut eu, nu citi ca i cum ar fi dou
propoziii distincte.
Beckett a oftat.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic al

pumnalului deasupra nvlmelii corolei adormitului sculptor


ai si pstrtori. Dumnezeule, a zis el. Scoate-l pe ai si
de-acolo.
Am fcut ntocmai, lipindu-l pe rndul de mai jos. Acum am
citit rndul, iar pulsul mi se accelera.
Iubete fiecare lucru de pe lumea asta pentru c voi toi
suntei ai si. Privirea mea a ntlnit-o pe a lui Beckett.
Amndoi am optit:
Pstrtori!
Am decupat i acest cuvnt din rndul de sus i l-am aezat
la sfritul rndului de jos. Acum am citit:
Iubete fiecare lucru de pe lumea asta pentru c voi
toi suntei ai si pstrtori.

M-am uitat la ce mai rmsese din rndul de sus cu un


amestec de emoie i ngrijorare - c nu voi nelege, c nu voi
prinde semnificaia cuvintelor lui Leonardo.
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic
al pumnalului deasupra nvlmelii corolei adormitului
sculptor.

Eu i Beckett ne-am aezat confortabil, captivai, epuizai,


uimii. M dureau copcile de pe spate. La fel m durea i
piciorul i mna, ca s nu mai zic de minte. Afar, se
desfurau earfele de rou i portocaliu ale apusului de
soare, n timp ce ziua se contopea cu seara timpurie.
Dup o clip, Beckett a zis:
neleg a doua parte a fiecrui rnd, adic rndurile doi i
patru, dac vrei. Sunt foarte clar.
Iubii fiecare lucru de pe aceast lume pentru c voi
toi suntei ai si pstrtori.
Eu ofer omului viitorului inima mea i sufletul.

Amndou sunt mesaje foarte puternice, a zis el. Fr


ndoial. Dar primele dou:
Zboar cu mine al meu prieten i tu vei fi noul paznic
al pumnalului deasupra nvlmelii corolei adormitului

sculptor.
Leul, Dumnezeu i omul vistor mprtesc secretul
pe care brbosul nu-l va cunoate niciodat.

Sunt frustrat, a zis Beckett. Mintea mi-e varz n


momentul sta. O s scriu asta i o s m consult cu
Mobright. Poate dac mi ntind puin oasele, asta o s m
ajute.
Ct timp mai avem? am ntrebat eu, cu pleoapele grele.
Cam cinci ore. O s fiu prudent i am s fac cteva
aranjamente preliminare la Roma. Nu-i aa c puterea te
ameete? M ntreb ce progrese fac Krell i oamenii lui.
Mi-am pus capul pe sptarul de piele moale al fotoliului i
am nceput s alunec n lumea somnului.
Nimeni nu-l ntrece pe vajnicul cltor.
Da, ei bine, o s vedem, nu-i aa?
*
*
*
Am visat c eram o felie de pine alb pe o tejghea. O fat
frumoas cu ochelari de soare aprea cu dou borcane pe
care le punea lng mine, sticla lor zdrngnind pe tblia de
ceramic. Ascultam cu interes sunetul familiar al capacelor
deurubate. Fata mirosea pe rnd coninutul fiecrui borcan i
o grimas i aprea pe faa frumoas. Apoi a luat un cuit de
argint.
Din borcanul din stnga scotea nite unt de arahide i l
ntindea pe mine, plimbnd cuitul nainte i napoi aa cum
fac personajele din reclama la Jif. Untul de arahide era rece i
odihnitor.
Apoi bga cuitul n al doilea borcan i scotea o gelatin pe
care o ntindea deasupra pturii mele de unt de arahide, ca
un schior care alunec pe zpada proaspt aternut.
Cnd fata se uita n jos la mine, ateptndu-i tartina, o
felie de pine nemeasc de secar - care avea exact forma
mea, doar c era neagr ca smoala - zbura prin camer.
nfierbntat de furie, untul de arahide i jeleul de pe mine
ncepeau s se topeasc. Dintr-odat, felia de pine de secar
ateriza deasupra mea, sufocndu-m.

M luptam s scap de sub ea, i auzeam rsul pervers. Nu


puteam s vorbesc sau s ip, pentru c eram pine. Atunci
mi-a trecut prin cap c nu eram pine obinuit, ci eram pine
alb36.
Felia cea rea rdea din nou i m apsa i mai tare, presnd
ptura mea de unt i dulcea pn cnd aceasta ieea pe
marginea crustei mele i se vrsa pe tejgheaua de ceramic,
mi aruncam o privire pe lng duman i la fata oripilat.
Nu-i face griji, te salvez eu! Am nceput s m rsucesc,
mai nti n sensul acelor de ceas, apoi n sens invers.
Furia i ncrederea mea se contopeau cu fiecare rsucire
vscoas, dnd natere la i mai mult cldur. Cu o ultim
rsucire n sensul acelor de ceas, pornit rapid ca o elice,
rotindu-m cu o vitez aa de mare, nct fora centrifug l-a
luat pe atacator de pe mine i l-a aruncat n cellalt col al
ncperii, n farfuria unui cel. Am auzit patrupedul zgriind
cu ghearele linoleumul, n timp ce eu rmsesem n faa fetei
surprinse. Zboar cu mine, ziceam eu.
Atunci m-am trezit, panicat, dorind disperat s rmn n
starea de vis, s merg acolo unde m va duce incontientul.
tiam c Ginny era fata care-i atepta tartina. Eram gata s
ne lum zborul. Unde? Deasupra nvlmelii, a venit
rspunsul. Ce nvlmeal? A corolei sculptorului adormit,
desigur.
Atunci m-am pierdut. Sculptorul adormit. Sculptor n ce? n
lemn? n marmur? Ar putea s fie marmur? Leonardo
spunea c sculptorii acoperii cu pulberea de marmur artau
ca brutarii acoperii cu fain. O, Dumnezeule! Mi-am amintit
de traducerea lui Ginny: Acum s-a dus, napoi la colb.
Crezusem atunci c era vorba de Francesco Melzi, care se
ducea s tearg praful de pe mobil - doar o noti despre o
treab obinuit. Dar nu era asta. ntr-o clip, mi-am dat
seama cine erau sculptorul adormit i brbosul. Erau unul i
acelai.
36 Wonder bread, n limba englez n original, este numele unei
specialiti de pine alb din America de Nord. (n.tr.)

Am deschis ochii brusc.


Sculptorul adormit, brbosul. Este Michelangelo! am
strigat eu.
Beckett se afla la locul lui. Mobright sttea n picioare n
spatele lui.
O, Dumnezeule cum ai ajuns la asta? a ntrebat
Beckett.
I-am spus.
Fantastic! a exclamat el, practic dansnd pe scaun. Acum
continu. Locaia exact este deasupra nvlmelii corolei,
Reb. Unde este corola puternic? De unde s-a ntors
Michelangelo napoi la praful lui de marmur?
O secund dificil, apoi am avut o nou revelaie.
Capela Sixtin. nvlmeala corolei este cupola Capelei
Sixtine. tiu sigur!
Beckett a rmas cu gura cscat. Eu am continuat:
Michelangelo i-a ntrerupt munca la cupola Capelei
Sixtine ca s fac statuia lui Moise pentru mormntul lui
Iulius.
Reb, ne-ai adus n pragul unei mari descoperiri, a rostit
exaltat Beckett. Acum, unde anume n Capela Sixtin? Nu te
juca. Mai avem mai puin de dou ore pn cnd aterizm.
Am nceput s-mi masez tmplele.
Ce faci? a ntrebat Beckett.
M-a ajutat s gndesc mai demult, cnd mi-a fcut
cineva aa.
Uite, a zis el, trecnd repede n spatele meu. D-mi voie.
Gestul lui m-a luat prin surprindere. La fel i atingerea lui
delicat. Mi-am imaginat c degetele lui erau, de fapt, ale
Monei cea cu prul argintiu. Dintr-odat, am vzut-o n faa
ochilor, cerndu-mi s mi eliberez mintea deopotriv de
trecut i de viitor. Acum eti cu Leonardo da Vinci, mi rsuna
n minte vocea ei. Acum eti cu Leonardo da Vinci
Sandale pe podeaua Capelei Sixtine, ochi ridicai ctre
tavan. Am scanat marea de culori de pe fresce, i erpii, i
oamenii din vechime, rsucindu-m i zburnd, aplecndu-m
i ridicndu-m.
Unde eti, vistorule? am ntrebat eu, cu mintea larg

deschis, scrutnd cupola tumultuoas a lui Michelangelo.


Cine eti tu? Apoi cupola enorm s-a albit, cu excepia unei
singure scene spectaculoase - apogeul capodoperei lui
Michelangelo - Dumnezeu ntinznd mna s ating degetele
ntinse ale unui vistor.
Este Adam! am strigat eu. Adam este vistorul!
Naterea lui Adam, a spus Beckett. Asta este!
Daaaa! am ncuviinat eu sigur pe mine. Pumnalul se afl
ntre degetele ntinse ale lui Dumnezeu i Adam. Chiar
deasupra lui. n tavan. Sunt absolut sigur de asta!
Dumnezeule! a fcut Mobright. Tavanul Capelei Sixtine!
Beckett i-a scos din nou batista i i-a ters fruntea.
Sunt uluit! a optit el.
Am rnjit i i-am fcut cu ochiul, trgndu-m uor de lobul
urechii.
*
*
*
Mobright a plecat s ne aduc nite ceai.
Am o singur ntrebare pentru tine, Reb, a zis Beckett.
Cum de a reuit Leonardo s pun pumnalul acolo sus?
Tavanul este nalt de aproape douzeci de metri. A folosit
schela lui Michelangelo?
Nu, nu putea s fac asta. A fost dat jos imediat ce a
ntrerupt munca, pentru ca tavanul s nu poat fi vzut.
Atunci nu se poate s se fi urcat acolo de la nivelul
solului. Trebuie s fi cobort cumva de la etajul de deasupra.
Vrei s spui, de pe acoperi? am ntrebat eu. Cum ar fi
putut s fac asta?
Nu, nu de pe acoperi. Dei i cunoti istoria, evident c
nu cunoti arhitectura capelei. Are patru niveluri. Dou
dedesubt, capela nsi - care este mai degrab ca o
fortrea, cu ferestre nalte - i apoi deasupra ei se afl o
camer a paznicilor care conduce la un pasaj cu creneluri.
Cum adic cu creneluri?
Ziduri de aprare cu guri decupate n ele, goluri pentru
tunuri. Ideea este c Leonardo ar fi putut s msoare cu pasul
locul exact ntre Dumnezeu i Adam, apoi s se duc n
camera grzilor de deasupra, s msoare din nou, i s sape

n jos.
E foarte bine. Dar cum ar fi putut s fac asta dac
grzile erau acolo?
Exact asta m ntreb i eu, a oftat Beckett, lovind uor cu
pixul vrful nasului. Chiar i noaptea, i putem s fim siguri c
a fcut asta noaptea pentru c
L-a numit pe Michelangelo sculptorul adormit.
Aa este. i partea cu napoi la colb Dac
Michelangelo oprise lucrul la capel ca s preia o comand
pentru o sculptur, asta i va fi oferit lui Leonardo ocazia
potrivit. Dar dac a profitat de aceast ocazie, cu siguran
ar fi trebuit s mearg acolo dup lsarea ntunericului.
Totui, am zis eu, asta nu rezolv problema grzilor. Nicio
ans s-i fi luat cte o sear liber, nu?
Grzile papei? sta era Vaticanul n Renatere. Nimeni nu
ntorcea spatele nimnui. Grzi elveiene i tot tacmul.
Beckett a ros captul pixului pre de un minut. Atunci, a
continuat el, cum a fcut asta?
Mobright a intrat cu o tav cu prjiturele i ceai.
Cteva produse de patiserie, a anunat el, i apoi s-a
retras din nou.
Cu umplutur de afine? a ntrebat Beckett, oferindu-mi
platoul.
Am refuzat; atunci am avut revelaia - visul pe care l
avusesem la cabana Baby Face Nelson! Leonardo pe podeaua
vitrinei cu minciunele, uitndu-se n sus, ntr-un ham ataat la
o sfoar lung. Desigur!
Am tras laptopul spre mine, trezindu-l frenetic din starea de
veghe, i am deschis cele dou fiiere cu paginile lui
Leonardo. Mi-am aruncat privirea la cele dou desene - nu la
pumnal, nici la Cercuri, ci la ham, la tuburi i la sistemul de
scripei.
Te rog s m incluzi i pe mine n chestia asta, a zis
Beckett.
Ce-ar fi dac aceste desene n-ar fi plasate la ntmplare
pe aceste pagini, la fel ca multe altele din schiele lui
Leonardo? am spus.
Continu! Te urmresc.

Ce-ar fi dac aceste trei tuburi triunghiulare cu sfoar i


scripei sunt chiar un fel de catarg telescopic care ar putea fi
ridicat mecanic spre tavan?
Desigur! Atunci hamul ar fi pentru el, sistemul de
scripei, un diferenial pe care l-a folosit cu o frnghie ataat
la catargul acesta ca s se ridice la rendez-vous-ul cu
Dumnezeu i Adam. Strlucitor! Tu chiar i foloseti creierul,
nu glum!
Abia mai auzeam cuvintele lui Beckett. Timpul dispruse;
eu m aflam chiar acolo, n capela ntunecat, mpreun cu
Leonardo, iar el nla catargul, cu ajutorul scripetelui
diferenial.
L-am vzut pind n ham i trgndu-se, cu braele
ncruciate, n sus pe frnghia lung, iar n sacul din spate
ducea cu el un burghiu, o pung cu tencuial umed i
pensule, i un pumnal.
Cine altcineva ar fi putut s fac asta dac nu Leonardo?
Cine altcineva ar fi putut s conceap asta? Se poate ca Melzi
s-l fi ajutat s-i care echipamentul. O scurt traversare a
curii de la Belvedere. Poate c au ales o cale subteran.
Leonardo msurase podeaua cu pasul. tia exact unde s
mearg. n bezna nopii, n tcerea sfnt a Capelei Sixtine, la
lumina unic a geniului su, s-a ridicat la tavan, a fcut o
scobitur n el, a strecurat pumnalul n poziie vertical, ntre
degetele ntinse ale lui Dumnezeu i ale lui Adam. Apoi a
sigilat deschiztura i a pictat-o la loc, ncreztor c nici
mcar strlucitorul Michelangelo nu-i va da seama vreodat.
n cele din urm, coborse, n vreme ce grzile n uniforme
bteau pasul n mers cadenat deasupra tavanului, lovindu-i
coapsele ca s se nclzeasc n aerul rece al nopii. N-au
aflat niciodat de intrusul de sub ei. i nici Michelangelo n-a
aflat - sculptorul brbos adormit.
Pi a zis Beckett, cu mna la gur. Scuz-m puin, te
rog, trebuie s merg s ung roile la Vatican, ca s m exprim
aa.
mi refceam bandajul de la picior, contemplnd
suprapunerea ciudat a durerii peste emoia terifiant a
descoperirii, cnd s-a ntors Beckett.

Ai reuit s obii acces n capel? am ntrebat.


Sigur c da, dei destul de greu. Papa lipsete chiar
acum. O s intrm pe deasupra, desigur.
Desigur, am repetat eu. Nu se poate ca oamenii lui Krell
s tie asta. i chiar dac tiu, trebuie s fac nite
aranjamente ca s-l trimit pe Tecci n camera grzilor. Iar voi
ai putea afla de asta.
Da, am fi ntiinai, a zis Beckett. i-a scos batista, i-a
tamponat civa stropi de transpiraie de pe frunte. Ce-i mai
face piciorul?
O s fie bine.
Dar gtul? Mijlocul bandajului e negru de snge. Nu arat
prea bine. Beckett prea sincer ngrijorat. i obosit.
Nici tu nu ari prea bine, am zis eu. Ce-i cu toate
pastilele alea? Ziceai c nu te ajut. De ce le iei?
M doare-n cot37, a rspuns el pe jumtate n glum. M
tem c nu pot s particip la Wimbledon anul sta. Dar gtul
tu
Am fost rnit cu mult mai ru de-att. Spune-mi, te rog,
ai aflat ceva de Ginny?
Pn acum, nimic, din pcate. Mobright i-a pus pe cei
mai buni oameni ai notri s se ocupe de asta.
E groaznic, Beckett. Toate astea n-au nici cea mai mic
importan dac ea este rnit sau dac
i neleg ngrijorarea, dar pur i simplu nu trebuie s te
gndeti la ce este mai ru. Unde ai fi ajuns dac ai fi fost
nelinitit din pricina ei atunci cnd zburai? Te-ai fi prbuit cu
siguran!
Bine. Deci lum pumnalul i apoi ce facem? l anunm
pe Krell c l avem, c l dm n schimbul lui Ginny?
i tu vrei pumnalul, nu? a spus Beckett. L-a vrut i tatl
tu, l vrei i tu. Amintete-i scopul nobil.
Dac ea este n via, iar eu mai respir nc, trebuie s-o
salvez. sta este cel mai nobil scop al meu. Orice altceva vine
37 Expresia tennis elbow, n limba englez n original, denumete
afeciunea epicondiloz lateral. Denumirea permite autorului jocul de
cuvinte care urmeaz i corelarea cu jocul de tenis. (n.tr.)

pe locul doi.
Desigur. Te neleg acum mult mai bine dect nainte, a
oftat el, mngindu-m uor pe mn. Nu eti banditul tmpit
care am crezut eu.
Iar tu, am zis eu, nu eti arogantul adic ba da, eti!
Beckett a izbucnit n rs.
Asta e i ideea. Un pic de haz. Acum, m-am gndit puin
la asta, a spus el. Cred c putem s ne atingem ambele
obiective. Odat ce intrm n posesia pumnalului, l anunm
pe Krell. Va trebui s rspund. N-are ncotro. Omul este la o
sutime de milimetru distan de Pumnalul Medici, adic de
singurul lucru despre care crede c l-ar putea salva. N-o s
aib alt opiune dect s negocieze. Iar cnd va face asta, l
vom avea la mn, i atunci o vei avea pe domnioara
Gianelli. Beckett s-a lsat pe sptarul scaunului i a zmbit.
Linitete-te, tinere. Ai fcut imposibilul. Acum stm pe tronul
de aur al ctigtorului.

OPTSPREZECE
Frica i adrenalina fuseser pinea mea zilnic de cnd m
fcusem cascador. Dar a tnji dup cineva, a-mi psa,
pasiunea, elul nalt, toate acestea erau noi pentru mine. Se
ntmpla ceva extraordinar - stofa mea obosit era esut din
nou, fir cu fir.
M-am uitat la Beckett. Un picior subire aezat peste altul. l
mica uor, ncreztor. Un centimetru dintr-un toc pentru
pistol, din acelea care se prind pe picior, se ntrezrea sub
maneta pantalonului.
Armele. Aveam nevoie de ele.
mi vreau armele napoi, am zis eu.
Piciorul lui s-a oprit din legnat.
Oh, da. Chiar am vrut s te ntreb despre pistolul cel mic.
Foarte interesant!
Unde sunt?
Beckett s-a ntors, s-a aplecat spre fereastr i a zis:
Eti un oaspete neoficial. Fr nume, fr naionalitate,
fr arme. Nu negociem asta!
Am auzit hritul cauciucurilor care atingeau pista la
aterizarea pe Aeroportul Leonardo da Vinci.
Am fost ntmpinai de un Mercedes negru, condus de
individul lat n umeri, pe nume Pendelton, pe care l vzusem
ultima oar atunci cnd l dezbrcasem de hain n Milano.
Mobright a urcat pe scaunul din dreapta. Cei doi au schimbat
o privire scurt i rece.
Fr bagaje, fr vam, fr s mai ateptm nimic.
Autostrada A12 de-a lungul Tibrului, la dreapta pe Via Aurelia,
spre oseaua larg a lui Mussolini i-apoi n San Pietro. Am
trecut de basilica, domul uria al lui Michelangelo i de
colonadele lui Bernini, i ne-am apropiat de Capela Sixtin.
Pendelton a oprit maina pe un loc de parcare pe care
puteai fi sigur c ori primeti o amend de un milion de dolari,
ori eti condamnat pe via. A schimbat cteva cuvinte ntr-o
italian cursiv cu un brbat mbrcat n sutana de oficialitate
de rang nalt.

Preotul a dat mna ezitant cu Beckett i s-a prezentat n


englez ca fiind cardinalul Gaetano Lorro, secretarul
Vaticanului. n ochii lui se citea mhnirea, pe care nicio
formalitate nu putea s-o ascund. Eu nu am fost prezentat.
Pendelton a ateptat lng main, n timp ce Lorro ne-a
condus printr-o poart uria n sus, pe nite scri, ctre
camera grzilor. Sunetul pailor notri pe marmur mi
amintea de splendoarea, de incomensurabila importan a
locului n care ne aflam. M apropiam cu fiecare pas de
viitorul iminent i de ntlnirea mea cu Leonardo.
Un brbat subirel cu ochelari cu rame metalice i salopet
de muncitor sttea la civa metri de mijlocul slii, unde se
intersectau nou linii trasate cu cret. inea ntr-o mn o
diagram transparent.
O plac de marmur de 25 de centimetri fusese scoas
exact n locul unde se intersectau cele nou linii i alturi se
afla un fel de cuit puternic, montat pe o bormain de mare
precizie.
Ne-am ntlnit lng locul cu pricina.
Eti sigur c acesta este locul, Elverson? a ntrebat
Beckett.
Elverson a ridicat diagrama. Pe o parte era schia detaliat
a tavanului de dedesubt, iar pe cealalt, cea a ncperii n
care ne aflam noi.
Absolut sigur, a zis el.
i nu exist niciun pericol de a provoca pagube n
structur?
Niciunul. Zona pe care dorii s-o expunei se afl chiar
lng o grind n podea. Art apoi spre un punct unde se
ntlneau degetele lui Dumnezeu i Adam. Este un spaiu de
aproximativ o jumtate de metru deasupra arcului tavanului,
care este subire n sine. Totui, n-o s atingem tavanul. Dup
cum vedei, am fcut nite pregtiri minore pentru a nu
pierde timpul, dar cardinalul Lorro a refuzat s-mi dea voie s
folosesc maina de gurit pn la sosirea dumneavoastr.
Ha! a rs Beckett. Nicio bormain pn la sosirea
inspectorului. mi place asta! Excelent! Haidei s-i dm
drumul, atunci!

Elverson a pornit bormaina. Mobright i cardinalul s-au dat


un pas napoi, n timp ce eu i Beckett ne-am apropiat i mai
mult.
Lumina soarelui dimineii se ntreptrundea cu galaxia de
praf de mortar care ne-a nconjurat imediat ce Elverson a
nceput s sfredeleasc n jos.
Ateptam nerbdtor, cu totul concentrat asupra prii de
jos a sfredelului de fiecare dat cnd disprea n podeaua
antic. M rugam la Dumnezeu - genul de rugciuni de ultim
moment.
Atunci, cu o pocnitur, sfredelul s-a oprit, ca i cum nu i se
mai opunea nicio for. Beckett a zis:
Fii drgu, Elverson, i d-te la o parte.
Am ngenuncheat i m-am uitat n gaur.
Am bgat mna cu atenie n deschiztur, aproape pn la
cot, pn ce degetele mele au atins tavanul de dedesubt. Mi
s-a uscat gura de emoie.
Mobright i cardinalul s-au apropiat.
Sia accurato, a zis oficialul de la Vatican, per la causa di
Dio!
Zice s fii atent, pentru numele lui Dumnezeu! a tradus
Beckett, aplecndu-se peste mine.
Am ncercat s-mi umezesc buzele cu limba uscat.
Glielo prometto, am zis eu slab. V promit.
Simeam la degete tavanul rece i aspru, n timp ce
pipiam suprafaa, micnd mna spre dreapta, apoi spre
stnga, apoi i mai departe spre stnga, i din nou spre
dreapta. Apoi degetul meu mic a dat de ceva metalic. Am dus
i celelalte degete n acel loc i am atins un mner metalic.
Apoi un col. O cutie.
E ceva? a optit Beckett.
i simeam mirosul de Old Spice, i simeam respiraia n
ureche, dar nu puteam vorbi. Mi-am trecut degetele pe o
parte a cutiei. O nchiztoare. Apoi pe deasupra cutiei.
Suprafa neregulat. Am apucat cutia i am ridicat-o. Era
surprinztor de uoar. Am scos-o prin gaur i am pus-o pe
podea.
O cutie uzat, metalic.

Mio Dio! a exclamat cardinalul Lorro, n timp ce mpreun


cu Mobright i Elverson s-a apropiat de mine.
Am desfcut nchiztoarea. nuntru se afla ceva nvelit
ntr-o bucat de material rou. Ridicnd obiectul de captul
mai gros, am fost ocat de greutatea aproape inexistent! Am
simit metalul rece i neted prin pnza delicat. Cu degetul
mare i arttorul de la mna bandajat, am apucat pnza de
la captul mai ngust i cu o singur micare am dezvelit
artefactul, ca un magician.
ineam n mn Pumnalul Medici.
*
*
*
Cu toate c eram vag contient de exclamaiile tuturor
celor din micul grup adunat n jurul meu, eu nu mai eram cu
ei. Eram cu Leonardo, undeva, ntr-o cut de catifea a
timpului, unde noi doi ne dduserm o ntlnire neobinuit. l
gsisem, ca s-mi pltesc un fel de datorie inexplicabil - fa
de lume, fa de el, fa de mama i tatl meu.
Am rotit uor opera lui Leonardo n lumina colorat de norul
de praf. Simeam ct de repede se nclzea n palma mea
mnerul cu o frumoas sculptur complicat i observam cum
lama cu ti dublu simetric se ridica pn la un punct
miraculos de ascuit, la 20 de centimetri de mner.
L-am rsucit pn cnd a strlucit n lumina soarelui care
revrsa pete noi prin deschiderile din ziduri. Ziduri pe lng
care gardieni mbrcai n uniforme i fcuser rondul cu
mult vreme n urm ca s-l protejeze pe papa Leo i toate
comorile lui - niciuna mai valoroas dect omul pe care l
ignoraser n Palatul Belvedere.
Am atins uor vrful metalic; o mic pictur de snge a
aprut instantaneu, ca i cum a fi fost nepat de o lanet
chirurgical de la Crucea Roie. M-am minunat de incredibila
precizie a acestui obiect aproape fr greutate.
Reb, a zis Beckett de undeva de foarte aproape. Reb, a
zis el din nou, de data asta atingndu-mi umrul.
Venise parc la mine prin timp, o und prin univers,
mpingnd o stea solitar afar din galaxie. M-am simit tras
lin spre sunetul vocii lui, simeam neptura uoar din

deget, tifonul de pe mna mea, genunchii pe bucata de


marmur, durerea din spatele gambei drepte. mi auzeam
propria rsuflare i voci slabe i pantofi de piele scrind pe
podeaua prfuit, n timp ce toi ceilali din ncpere i
schimbau poziia. M-am ntors uor spre Beckett.
Ai reuit, ntr-adevr, a zmbit el.
O u s-a nchis n spatele nostru i o voce cunoscut a zis:
Da, ai reuit, Biete!
*
*
*
Toat lumea s-a rsucit spre locul de unde se auzea vocea;
am aterizat dureros napoi, n prezent. Nolo Tecci sttea n
picioare chiar lng u, mbrcat n haina lui de piele, cu
mnui negre i cu un rnjet rutcios. inea n mn un
pistol Glock 17 ndreptat spre noi. Era flancat de Lon i de
Jocko, i ei cu pistoale cu amortizoare ndreptate n direcia
noastr. Jocko avea ncheietura minii n ghips. Toat lumea a
ngheat.
Nolo, a zis Mobright. Ai venit prea devreme.
Mobright coaliza cu ei? La dracu!
Ce vrei s spui, cum adic a venit prea devreme? s-a
mirat Beckett.
Mobright i-a dres glasul.
Am vrut s spun c nu l ateptam att de curnd.
Mi-a aruncat o privire ngrijorat nainte s i ntoarc privirea
lui Beckett.
Ai s ne mprteti ceva? a ntrebat Beckett rece.
Nu, domnule. Eu doar spuneam
Asta-i viaa, asta spune toat lumea 38, a nceput Tecci
s cnte, pocnind din degete la fel ca Sinatra, fcnd doi pai
prin ncpere. A ndreptat pistolul spre Beckett. Astea sunt
cuvinte frumoase, nu crezi? Acum urmeaz alte patru cuvinte
frumoase: Bun, iubitule, sunt Roma!
Beckett s-a ridicat n picioare, scuturndu-i palmele de
praf. Tecci s-a dus spre el.
38 Versul parodiat din Frank Sinatra, n limba englez este: Thats life,
thats what all the people say. (n.tr.)

Arlen a zis Tecci fr pasiune. Nu m srui? i-a trecut


eava armei pe obrazul lui Beckett.
A urmat un moment de linite tensionat; apoi Nolo s-a
ntors cu faa spre mine.
A, Biete tu eti Asul dracului! Am crezut c ai murit.
Am nviat, i-am rspuns eu, i am dat s m ridic.
Ah, ah, ah! Rmi acolo unde eti!
Am pus genunchiul jos.
Vd c ai pstrat autograful de la mine, a observat Tecci.
Voiam s-i mulumesc pentru asta, am zis eu, uitndum n jos la pumnal.
Oel rece n palma mea. O aruncare rapid
ncetior, Asule, m-a avertizat Tecci, nu ncerca un gest
mre. A fcut un semn cu capul ctre Jocko. Ia-i cuitul i
orice mai are asupra lui. Lon, ia armele i de la aceti oameni.
Lon a trecut de Beckett i a adunat armele albe de la
Elverson. Cardinalul nu era narmat. Jocko a venit la mine i
m-a percheziionat rapid, apoi a ntins mna.
Am apucat pumnalul strns, cu muchii ncordai. Am
schimbat o privire lung i nfricotoare. El a ntins mna
dup pumnal.
tiu c voi doi avei ceva de mprit, a zis Tecci deodat.
Enervezi pe toat lumea, Biete. C eti curajos sau nu,
pentru mine e totuna!
Mi-am desprins privirea de la Jocko i m-am uitat la Tecci.
Unde-i fata? am zis eu printre dinii ncletai.
E o acritur, nemernica mic! a chicotit Tecci. i foarte
istea. Acr i istea. A muncit ca o albinu s descifreze
poezia lui da Vinci, cnd am primit telefonul. Trebuia s-o vezi!
Probabil c Mobright i dduse telefon din avion. Trebuie s
moar! Apoi m-a fulgerat un gnd - Tecci spusese: E o
acritur. Este. La timpul prezent. nseamn c Ginny triete.
De pe strzi ajungea la noi zarva turitilor.
Am deschis uor mna i am lsat pumnalul s se
odihneasc liber n palm. Jocko l-a apucat de ti i i l-a dat
lui Tecci.
Tecci a ndreptat Pumnalul spre pieptul lui Beckett, la doar
un centimetru de haina lui, apoi l-a mngiat ntr-un fel ciudat

de senzual. Tensiunea plutea n ncpere. Beckett nu s-a clintit


cnd Tecci l-a pipit pe coapse. Nolo n-a ajuns la tocul de
arm de la glezn. M ntrebam cnd o s se foloseasc
Beckett de acel pistol.
Asta e un costum foarte frumos, Arlen, a constatat Tecci.
La fel de frumos ca aternuturile tale. mi plac aternuturile
frumoase, ie nu, Biete? tii, m ntreb ce se ntmpl cu
aternuturile proaspt splate i clcate atunci cnd
proprietarul nu se ntoarce acas? Se simt singure sau doar
zac acolo, ca nite pisici nepstoare?
Tecci a fcut un gest scurt cu pumnalul, prinznd cu vrful
lui batista cu monogram din buzunarul de la piept al lui
Beckett.
AB, foarte curajos! a rs el, nfurnd lama pumnalului
n mtasea fin.
i l-a vrt n buzunarul de la haina lui, fr s-l scape din
ochi pe Beckett. Apoi l-a apucat pe inspector de cravat, l-a
tras spre el, l-a mirosit i l-a srutat ginga pe buze, ca un
iubit.
Uite, a zis el, apoi s-a ndreptat spre u.
Beckett a rmas nemicat n picioare, cu braele de-o parte
i de alta a corpului, cu o expresie uor uluit. M gndeam
c probabil calculeaz momentul potrivit pentru mutarea lui
cea mai important. Ne apropiam periculos de mult de
momentul acum ori niciodat. Dac se apleca s-i scoat
pistolul, a fi plusat i eu i a fi fcut tot ce puteam.
Secundele treceau i ticiau s-mi sparg timpanul.
Tecci i-a spus lui Lon:
Lei ragazzi ammazzare tutti!
Am recunoscut cuvintele ammazzare i tutti. Omori-i pe
toi!
Ne ntlnim la locul stabilit, aa cum am vorbit, a zis
Nolo. Atunci toat lumea i va primi banii. Acum, v rog s ne
scuzai, trebuie s prindem elicopterul - la heliportul papal, nu
altceva! Un ultim cuvnt, Arlen?
Beckett s-a ntors spre mine ncet.
Reb, a zis el. Chiar ai fost vajnicul cltor.
Apoi i-a aranjat reverele hainei ca i cum nimic nu s-ar fi

ntmplat i a pit spre Tecci.


Ba chiar unul diabolic de frumos, a adugat el zmbind,
n timp ce trecea pe lng Nolo i ieea pe u.
M simeam ca i cum s-ar fi rsucit un comutator, iar
lumina m orbea. Eram mpietrit, de la genunchii care m
dureau pe placa de marmur, pn la sprncenele inundate
de transpiraie. Becket i Tecci? Cum de-mi scpase asta?
Nolo mi-a fcut cu ochiul, s-a ntors i a ieit din ncpere
cntnd melodia Barbarei Streisand People: Papa papa
cine are nevoie de pap?, l auzeam chicotind,
ndeprtndu-se pe scri.
*
*
*
Cardinalului Lorro i tremurau genunchii, scuturnd faldurile
robei lui elegante. Buzele i se micau ntr-o rugciune tcut,
cutnd salvarea dup o via n serviciul Domnului, sau al
artei, sau al amndurora.
Jocko prea c se simte bine. Lon chicotea. Mobright a dat
s spun ceva, scuturnd din cap, iar eu am ngenuncheat;
cldura din centrul pmntului ptrundea prin podeaua de
sub genunchii mei, punnd stpnire pe coapsele mele, pe
burta mea, pe tot.
Jocko a rnjit la mine printre dinii strmbi. Apoi i-a vrt
pistolul la centur. A scos din buzunarul de la spate un
briceag, l-a desfcut i s-a apropiat de mine, cu tlpile de
cauciuc ale pantofilor lui scrind pe podeaua de marmur
rece. i urmream micarea i eram pregtit fie s m
njunghie, fie s m loveasc.
Jocko s-a aplecat nainte, jos, pentru un upercut. Prea
aproape ca s m loveasc n fa. Mi-am ncordat
abdomenul. M-a lovit. M-am prefcut c mi-a tiat rsuflarea
i am czut, inndu-m de stomac.
M-am rsucit pe partea dreapt i am apucat placa de
marmur pe care o scosese Elverson, m-am ridicat tot n
rsucire i i-am aruncat-o lui Lon n fa. L-am nimerit sus, n
obraz, lsndu-i o ran urt, iar el s-a poticnit n spate spre
perete. Cardinalul Lorro s-a repezit spre u, iar Lon l-a
mpucat n spate.

Elverson s-a npustit asupra lui Lon, dar o secund mai


trziu, Jocko a tras. Cu coada ochiului l-am vzut pe Elverson
prbuindu-se. I-am forfecat picioarele lui Jocko, iar el a czut.
M-am aruncat asupra lui, l-am apucat i l-am rsucit, n timp
ce o alt mpuctur a spintecat aerul.
Am simit ocul glonului prin trupul lui; el s-a cutremurat,
apoi a czut. I-am luat pistolul, am intit vag nspre Lon i am
tras de trei ori scurt, ratnd de fiecare dat. Mobright s-a
aruncat asupra lui. Mobright pe Lon? De ce?
Apoi au rsunat dou mpucturi din spatele meu. Lon s-a
mpiedicat, lsnd o dr de snge pe peretele de crmid.
Cnd m-am ntors s vd cine trsese, Mobright i-a luat
pistolul lui Lon i s-a ghemuit. Am tras de dou ori spre el, dar
l-am ratat de fiecare dat.
Nu, Reb! a strigat Mobright, grbindu-se s se
adposteasc n spatele unui birou de stejar.
Am pornit bormaina la un metru de el, am ridicat unealta
grea, n timp ce o voce din spatele meu a strigat:
Ai pus ochii pe cine nu trebuie, Reb!
Deja n plin micare, m-am npustit cu bormaina pornit
asupra lui Mobright. Tocmai cnd el ajunsese la birou, unealta
l-a lovit ntr-o parte, tindu-i rsuflarea.
Oprete-te! a strigat cineva.
M-am rsucit, total confuz. Un brbat intrase pe cea mai
ndeprtat u i mi se prea ciudat de familiar, avea n
mn un pistol fumegnd ndreptat n jos, spre podea. El
fusese cel care l mpucase pe Lon.
A lsat pistolul s cad la podea i a ridicat minile.
Nu trage, Reb. Te rog, nu trage. S-a ntors spre Mobright.
Eti n regul, Timothy?
Nu, a spus Mobright.
Cine dracu eti tu? am strigat eu ctre brbat.
El s-a apropiat uor de mine, cu braele tot ridicate.
S-a oprit la un metru de mine i a zis:
M cunoti ca Henry Greer - curierul.
Greer? Mintea mea derula filmul napoi, ca o caset.
Vedeam o imagine cu un btrn pe moarte la Willows i-i
auzeam vocea hrit. Persoana din faa mea avea aizeci

de ani, mult pr grizonant, era subire i cu ochii limpezi. Dar


Greer murise la azil, nu?
Greer? am repetat eu.
Da, a rspuns brbatul. Henry Greer. i-a dres glasul: Dar
numele meu real este Arlen Beckett.
oc.
Ce tot spui acolo? Arlen Beckett tocmai a plecat cu Tecci.
Nu. Beckett tocmai a venit. Pentru c eu sunt Beckett.
Asta era prea mult, prea repede.
Toat lumea minte aici! am strigat eu. Doamne, dac tu
eti Beckett, atunci cine
l cheam Jack Heath, a mormit Mobright. Era urmtorul
n grad dup inspectorul Beckett. Folosea numele lui Beckett
fa de tine din nite motive foarte ncurcate.
Cu ochii int la noul Beckett, am spus:
Crezi c te ascult pe tine, Mobright? Acum un minut
trgeai asupra mea. Voiai s m mputi.
Nu, nu voiam. Tu ai ncercat s m mputi pe mine!
Dumnezeule, Reb! Inspectorul striga la tine c ai pus ochii pe
cine nu trebuie. Cred c mi-ai rupt coastele. i asta dup ce lam dobort pe neamul la rocat n Mendocino!
Ce?
ncercam cu disperare s m ag de fapte sigure. Acolo
fusesem eu, Ginny i Archie. Cel puin, credeam c Archie
fusese n pdurile din Mendocino. Spusese c el a fost, cnd lam ntrebat la spital.
i-am salvat pielea n Mendocino, a mormit Mobright. Lam dobort cu o secund nainte s te omoare el pe tine.
Ce dracu se petrece aici? am strigat eu.
D-mi dou minute ca s-i explic, a zis Beckett.
Ai la dispoziie un singur minut. i vorbete repede!
Omul i-a tras sufletul.
L-am cunoscut pe Heath la Oxford, cnd eram student.
Pierdea vremea, pn cnd avea s preia imperiul familiei.
Am devenit prieteni. ntr-o noapte, dup prea mult brandy,
mi-a mrturisit c avusese o aventur homosexual, ceva ce
nu ar fi fost deloc aprobat de tatl lui sau de societatea
britanic de la acea vreme. M-a pus s jur c nu voi spune

nimic nimnui despre asta.


i ce-i cu asta?
Dup ce mi-am terminat studiile, m-am ntors n Statele
Unite i am fost recrutat n CIA. Nu dup mult timp, Heath m-a
sunat, cu adevrat disperat, ca s-mi spun c tatl lui i
aflase secretul i c l dezmotenise. M acuza pe mine c am
rupt jurmntul. Mi-am reiterat loialitatea fa de el i m-am
oferit s-l ajut. Am aranjat s emigreze n Statele Unite; apoi,
la cererea lui, l-am recrutat n organizaie. Aa cum a spus
domnul Mobright, Heath a avansat pe scara ierarhic pn n
urma mea i ne-am mutat mpreun la Gibraltar. n timp ce
anchetam implicarea lui Nolo Tecci n organizaia lui Krell, am
descoperit c Tecci fusese implicat n antaj cu muli ani n
urm. Una dintre victime fusese tatl lui Jack Heath.
Vrei s-mi spui c aventura din colegiu a lui Heath fusese
cu Nolo Tecci? Dumnezeule!
Gibraltar nu permite schelete n debarale, Reb. Oasele au
tendina s fac zgomot. A trebuit s-l anchetez pe Jack - n
particular. Am gsit jurnale n casa lui, datnd de dinainte de
a mi se altura n America, jurnale care detaliau ura fa de
mine, convingerea lui netirbit c eu eram cel care l
trdase, cu toate c nu putea s fie altcineva dect Tecci. Numi venea s cred, a continuat Beckett cu amrciune. Relaia
noastr fusese o impostur, de la nceput pn la sfrit. El i
planificase rzbunarea tot timpul, nerbdtor s apar
momentul potrivit. Ce idiot fusesem! Ce prost!
i ce legtur au toate astea cu mine? l-am zorit eu.
Mai e ceva, a zis el. Jack are SIDA.
SIDA? am repetat eu, n timp ce mi aduceam aminte faa
palid a lui Heath, cum zisese el c i-ar fi dorit s ia asupra
lui cteva din kilogramele erifului. Heath era condamnat la
moarte.
i, a continuat Beckett grav, a avut recent contact cu
Nolo Tecci.
S-a uitat rapid la Mobright i apoi la mine.
L-am confruntat acas la el.
i?
Beckett a fcut o grimas.

Heath a scos un spray din birou i Ultimele cuvinte pe


care le-am auzit de la el au fost: Toate lucrurile bune se
ntmpl celor care ursc.
i apoi?
Cteva ore mai trziu, Tim Mobright aici de fa m-a
gsit n main. Mi-a spus c fusesem acuzat c am furat
informaii cu intenia de a le vinde adversarului. Fusese fcut
o copie dup un fiier pe un computer la care aveam acces
doar eu i superiorul meu. mi amintesc ziua n care l-am lsat
pe Jack singur n camer doar cteva minute. Nu m puteam
apra. A trebuit s fug ca s nu fiu dat afar din propria
organizaie, nainte de a putea s m rzbun. Singurul meu
aliat era Tim.
Despre asta e vorba? am strigat eu. Despre un rahat de
fiier?
Ai auzit de sistemul Passive Coherent Location? a
ntrebat Beckett.
Mi-am amintit prima mea ntlnire cu Heath la Milano.
tiu ce este PEL, am zis eu enervat la culme. Spune-mi
ce e n rahatul la de fiier?
Beckett s-a nroit la fa.
O ecuaie se afl n rahatul la de fiier, Reb. O ecuaie
pentru un dispozitiv electronic, care ar putea permite
avioanelor i sistemelor armate s fie modificate, astfel nct
s mascheze perturbarea canalelor de emisie asupra crora
lucreaz PEL. Dac Heath i-l vinde lui Soon Ta Kee prin
intermediul lui Werner Krell, atunci Ta Kee poate s dicteze
Statelor Unite politica lor chinezeasc.
La naiba, m-am gndit eu, nelegnd pentru prima oar
mreia vrtejului n care nimeriserm eu i Ginny.
Mobright a gemut. Beckett a ngenuncheat lng el,
linitindu-l.
Dup ce eu am intrat ntr-un con de umbr, a continuat
el, Jack l-a recrutat pe Tim, care a mers alturi de el ca o
crti a mea. Tim a avut mereu grij s tie unde era Heath,
a aflat c Werner Krell s-a bgat ntr-o situaie imposibil
promindu-i lui Soon Ta Kee o arm care ar fi absolut
nefolositoare dac n-ar avea o carcas ultrauoar i capabil

s suporte temperaturile incredibile generate de reintrarea


necontrolat n atmosfer. Nu exist un astfel de material
modern, ns Krell este convins c exist; aliajul ar fi trebuit
s fie descoperit cu cinci sute de ani n urm de
Leonardo, am terminat eu fraza n locul lui.
Tu ai fost mijlocul meu de a ajunge la Heath nainte de a
ajunge el la Krell cu discul, a spus Beckett. Mi-a venit ideea s
te folosesc ca s-l scot din brlog.
i-a venit ideea s m foloseti, am spus eu printre dini.
Ca s scoi din brlog un nebun!
Chestia asta e mult mai important dect oricare dintre
noi, Reb. N-aveam ncotro.
Aa c ai jucat rolul lui Greer, curierul. Un btrn
beteag
Putem fi oricine trebuie s fim, a spus Becket calm.
Dar erai pe moarte ntr-un azil de btrni Asistenta mia spus c ai murit.
Beckett s-a ridicat.
Cred c nu mai e printre noi au fost cuvintele pe care
le-am ales pentru ea. Uite ce e, suntem n criz de timp, a
spus el, ntorcndu-se spre Mobright. Tim, spune-mi ce tii.
Mobright i-a adunat puterile.
Reb a gsit pumnalul n podea, a spus el, dar Tecci a
aprut mai devreme dect i-am spus eu s vin i l-a luat cu
el, lundu-i ansa de a ajunge tu primul. El i Heath tocmai
au plecat cu cteva clipe mai devreme. Se ndreapt spre
Pullmanul lui Krell. Nu mi-au dat detalii. M ateptau s-i
urmez cu Jocko i Lon.
Trebuie s ajungem la tren, am zis eu, iar panica i furia
creteau tot mai mult n mine. Ginny se afl n trenul la!
Lng u, cardinalul Lorro i Elverson erau mori. Jocko
zcea nemicat, ntr-o balt de snge. Exact atunci Lon a
gemut. Crezuserm c era mort i el.
Ce? a mormit el.
Simeam cum se scurg secundele preioase din viaa lui
Ginny. Am apucat bormaina i m-am dus lng btu, am
ngenuncheat i am tras piedica. Lama cuitului a nceput s
trepideze. innd bormaina la doar doi centimetri de umrul

lui Lon, i-am zis:


Unde este locul stabilit?
Ochii i s-au limpezit.
Du-te dracului, Biete!
Tu mi-ai inut capul n timp ce Nolo i ardea iniiala pe
gtul meu. O s-mi plac asta mai mult dect i-a plcut ie,
am zis eu, i am agitat bormaina spre el.
Bine, bine, a gemut el. Se duc la Zrich.
Cu ce tren?
IC382.
Unde oprete n Italia? am ntrebat eu, apropiind
bormaina i mai mult de faa lui.
Cred c la Milano, a mormit el, trgndu-se ct de
departe putea.
Krell este n tren?
Desigur.
i Antonia?
Cine?
I-am apucat obrazul cu degetele i l-am tras spre mine.
Miss Veneia, am uierat eu. Este n tren?
A dat din cap afirmativ.
Unde dracului mi sunt pistoalele, Mobright? am ntrebat
eu.
n avionul lui Krell, cel pe care l-am luat pn aici. n
baie, n dreapta chiuvetei.
Sirenele poliiei s-au auzit afar.
Tim i-a zis Beckett lui Mobright.
Sunt bine, inspectore, a rspuns rnitul, ndreptnd arma
ctre Lon. Voi doi plecai. Eu o s am grij de prietenul nostru.
Atunci, s mergem s lum armele tale, mi-a zis Beckett.
i ce facem cu pilotul?
Nu-i face griji n legtur cu Halliday, a zis el, scond
un spray din buzunarul hainei.
Atunci cine va pilota avionul? am ntrebat eu.
l lum pe al lui Dracco.
Dracco? Adic tu ai fost la Milano? Tu i-ai dat cartea de
vizit lui Ginny?
Mm-hm. I-am dobort pe ia doi de lng autobuz pentru

tine i apoi i-am dat fetei cartea de vizit. S mergem! Dracco


este la aeroport. Trebuie s ajungem n trenul lui Krell.
Nu era timp de pierdut. Am ieit pe hol n urma lui Beckett
i l-am urmat pn la Mercedesul lui Pendelton, care era mai
aproape dect al nostru.
Haidamacul lat n umeri era prbuit n spatele volanului mort.
M vzuse, a explicat Beckett.
L-am scos din main i l-am rostologit n spatele unor
tufiuri. Beckett a apucat volanul i am pornit n goan spre
aeroport.
Pilotul lui Heath se afla n hangar. A fost surprins s m
vad i chiar i mai surprins s-l vad pe Beckett. La dou
minute dup ce l-am pus la pmnt, aveam n mn
minipistoletul, iar cele dou Siguri atrnate n portarm, sub
jachet.
L-am gsit pe Dracco brbierindu-se n baia din hangar, cu
Gulfstreamul pregtit de plecare.
Hei, Beckett, a chicotit el. L-ai agat pe Reb de la
Hollywood. Ce zici de asta?
Avem nevoie de serviciile tale urgent, i-a zis Beckett. O
cltorie pn la Milano. Aeroportul Linate este cel mai
apropiat de Stazione Centrale.
Atunci la Linate s fie, a rspuns Dracco, tergndu-i
spuma de ras de pe fa. S-i dm bice!
*
*
*
Dup ce ne-am mbarcat, eu i Beckett ne-am uitam
stnjenii unul la altul de pe fotoliile de piele. Gnduri i
sentimente se npusteau asupra mea ca psrile lui
Hitchcock. Cu patru zile n urm, stteam pe covorul lui Emily
i plngeam cu lacrimi amare n faa tabloului Ginevrei de
Benci. De-atunci, lovisem cu pumnii i mpucasem, m
arsesem i sngerasem, srutasem i simisem. M nlasem
cu Leonardo da Vinci, inusem n mini Pumnalul Medici
pentru tatl meu, i totul n calitate de actor inocent n mica
dram a lui Beckett.
mi tremurau minile; m-am chinuit s le opresc, apucnd

mnerele fotoliului. Beckett s-a ntors spre mine, dar eu am


vorbit primul, sgetndu-l cu privirea.
Te-ai jucat cu mine, nenorocitule! i-am spus la azilul de
btrni c nimeni nu se joac cu mine!
Nu era nevoie de niciun rspuns.
n seara n care mi-ai dat telefon cu vocea ta hodorogit,
ai spus c l-ai cunoscut pe tata. Nu l-ai cunoscut deloc, nu-i
aa?
Aveam un dosar complet despre el.
i de ce, m rog, aveai un dosar despre tatl meu?
Din cauza a ceea ce am gsit n avionul lui Greer.
Ce anume?
Povestea pe care i-am spus-o despre Greer i Tecci n
tren era adevrat, doar c Greer nu i-a prbuit avionul i
nu i-a rupt picioarele n cdere. El chiar a ncercat s vnd
pagina cu nsemnrile lui Leonardo, iar Tecci l-a interceptat - ia rupt braul foarte urt i era ct pe ce s-l arunce din tren la
trectoarea St. Roddard.
Greer a srit mai devreme din tren cu banii i nsemnrile, a
reuit s ajung napoi la avion i i-a luat zborul spre
America. N-a ajuns ns prea departe; se pare c a leinat din
cauza pierderii de snge i a czut cu avionul. Eu l-am gsit
imediat pentru c l urmream.
De ce l urmreai tu pe Greer?
Pentru c pe lng pagina preioas a lui Leonardo,
Greer transporta nite documente secrete la un contact din
Groenlanda. Vezi tu, Greer era curier pltit. Lucra pentru
oricine, de la National Gallery pn la KGB. Sarcina mea era
s m asigur c acele documente nu aveau s ajung
niciodat n Groenlanda.
Am ajuns la avion, care plutea nc pe un lac i nu era
foarte avariat i l-am scos pe Greer, documentele i sacul cu
bani. Greer era leinat i sngera foarte tare. N-a mai ajuns n
Groenlanda, cu att mai puin la Washington.
Dup ce l-am luat pe vapor, a mai trit destul ct s-mi
povesteasc despre Pumnalul Medici i s-mi dea mie pagina
cu nsemnrile lui Leonardo. Misiunea mea era, desigur,
secret. Nu puteam s las acele nsemnri s ias la

suprafa; i, cu siguran, nu puteam s le trimit prin pot


tatlui tu n plic netimbrat. Riscul era prea mare. La vremea
aceea, un pumnal magic i un productor de arme excentric
nu mi se preau o ameninare prea mare. Aa c am
scufundat avionul i nsemnrile au ajuns ntr-o pivni,
laolalt cu sacul de bani, ca s fie ngropate pentru totdeauna
alturi de o mie de alte artefacte extraordinare.
Capul mi pulsa i l-am scuturat.
ngropate pentru totdeauna
M rog, nu pentru totdeauna, s-a corectat Beckett. Doar
pn acum dou sptmni. Cnd a doua pagin din
nsemnrile lui Leonardo a ieit la iveal n Italia, mi-am adus
aminte de Greer, de sacul din pivni i de pagina de
nsemnri. tiam c banii vor fi un avantaj. Nu tiam ce s fac
cu pagina de nsemnri, aa c am cutat s aflu mai mult
despre Pumnalul Medici. Firete, aa a aprut dosarul tatlui
tu, laolalt cu o fotografie de familie care circulase n pres
la vremea incendiului. Fr s tiu de ce, pe bune, am vrut s
vd ce s-a ales de tine. Cnd am aflat c erai cascador, ei
bine, atunci mi-am copt planul.
Restul l tiu, am murmurat eu, cu faa spre fereastr.
Erai apanajul perfect, Reb. Dumnezeule, ce puternic e
fora rzbunrii! a zis Beckett mai mult ctre sine.
Minile mi tremurau din nou, dar acum nu de ru de zbor,
ci de furie, la tragedia provocat de lcomie i rutate,
piesele de domino ale morii. A fost o simpl mprejurare sau
a fost predestinat ca prinii mei s moar, ca eu s devin
vajnicul cltor al lui Leonardo, ca acum s stau n faa celui
care a salvat prima pagin din Cercurile Adevrului de la
scufundarea n mare, doar ca s le pun la pstrare ntr-o
cutie de valori de oel, pn cnd a fost timpul s le elibereze
- i pe mine odat cu ele?
Am ridicat privirea i l-am vzut pe Beckett uitndu-se int
la mine, cu acelai rnjet lipsit de pasiune pe care l avusese
pe fa i atunci cnd l lsasem muribund pe patul de la
azilul de btrni.
Parc mi-a citit gndurile.
Supravieuiete cine trebuie, a zis el. A trebuit s

supravieuiesc, iar tu ai fost


Cine trebuie, am terminat eu propoziia pentru el.
Da. La acel moment, nu mi-am imaginat ct de potrivit
erai. De fapt, tu chiar ai gsit Pumnalul Medici.
Iar Tecci, Krell i Heath l au acum n mn.
Pentru moment.
La fel cum o au pe femeia pe care o iubesc.
Nu se mai auzea dect zgomotul motoarelor avionului i
uieratul vntului. Nu-mi venea s cred c rostisem acele
cuvinte. Femeia pe care o iubesc. Lacrimile mi se adunaser
n ochi, cerndu-i eliberarea. ntorcndu-m cu faa spre
geam, am clipit des ca s le gonesc napoi n fntna lor, dar
Beckett a vzut totui.
Dac i s-a ntmplat ceva am zis eu. Dac este n orice
fel n-am putut s termin propoziia. M-am ntors din nou cu
faa la el. O s existe o reglare de conturi. M auzi? Dac nu
mor, o s fie o reglare de conturi.
Beckett s-a uitat la mine solemn.
Dac nu i prindem noi, Reb, atunci Prinul ntunericului
n persoan o s-mi cear socoteal. Deci, a spus el, n timp
ce i conecta laptopul la un modem, s ne concentrm
asupra problemei care ne apas.
Beckett s-a conectat la internet i a intrat pe Ferrovie Delle
Stato, compania feroviar naional a Italiei. n scurt timp, a
obinut o list cu toate trenurile care plecau din Italia spre
Zrich n acea dup-amiaz. A dat un telefon anonim la biroul
FS i a primit confirmarea c IC382 avea un vagon privat i c
pleca de la Milano ntr-o or i cincisprezece minute.
Mi-a spus c mai dureaz cel puin o or pn ajungem la
Aeroportul Linate, care se afla la ase kilometri de Gara
Central, ase kilometri riscani; cu maina, puteam face i o
or pn la gar, odat ce aterizam.
L-am ntrebat dac nu putea s trag ceva sfori ca s
ntrzie trenul.
Mi-a spus c nu putea i, chiar dac ar fi putut, o astfel de
micare n-ar face dect s-i alerteze i s-i fac s i ia
zborul.
i-atunci, ce-am rezolva? a adugat el.

Avea dreptate. Trebuia s-mi fac ordine n gnduri. Singurul


mod de a ajunge la timp la tren era s iau o main. Ca s fac
asta, aveam nevoie de vitez. Vitez de jungl. M i vedeam
cu ochii mini repezindu-m n trenul IC382. Beckett nu
aprea n acest tablou. Simeam c renvie o senzaie
familiar. ntr-un fel sau altul, eram pe cont propriu.
L-am rugat pe Beckett s scoat la imprimant o hart cu
oselele care urmau ruta trenului. ntr-un minut, o studiam
deja.
Trenul se oprea la Lugano, la vreo optzeci de kilometri la
nord de Milano. Dup aceea, direct la Zrich.
Dracco are arme la bord? am ntrebat eu.
Beckett s-a ridicat de la locul lui i a deschis un dulap.
De fapt, este foarte bine aprovizionat din punctul acesta
de vedere, a zis el. Mitraliere, puti i tot felul de cuite
Ce-i asta? am artat eu ctre o arm futurist mare,
neagr, din plastic.
Acesta, a zis el, scondu-l din dulap, este un Pancor
Jackhammer. Hm ncrcat. Este un pistol automat, care
transform orice int ntr-o pictur mural. Folositor, dar greu
de utilizat. Nu vd la ce-l putem folosi n aceast misiune.
D-l ncoace!
M-am aplecat nainte i mi l-am legat la spate, sub geac,
cu eava ndreptat n jos, n pantaloni. Se potrivea.
Dar transportul prin Milano?
O s vorbesc cu Dracco, a zis Beckett, ndreptndu-se
spre carlinga pilotului.
Am nchis ochii. mi simeam muchii feei ntinzndu-se imi adunam fiecare frm de curaj. Krell, Tecci, Heath - cu
mirosul de Old Spice i costumul cu dungulie subiri de ce
nu mi-am dat seama c era fals? Nimeni nu este cine pare,
afirmase el. Nu-i aa c puterea te ameete? Heath murea
s-mi spun c era un impostor. Ticlosul sttuse lng mine,
mi artase unde s sparg cercurile. mi masase tmplele,
pentru numele lui Dumnezeu! Apoi m trimisese la moarte
sigur, stnd lng fostul lui iubit. La dracu! i Greer Vreau
s spun, Beckett m atrsese n treaba asta cu o tuse fals
i un telefon, m pusese s dansez ca o marionet dup cum

mi cnta el.
Cnd am deschis ochii, Beckett sttea la locul lui, cu ochii
int la mine.
Cnd zceam acolo n patul la i m ddeam drept
pilotul american, recunosc c am simit un mic regret, i acum
simt asta din nou. Prin natura lucrurilor, eu nu prea sunt genul
care are regrete. Desigur, n-ai niciun motiv s m crezi n
acest moment.
Era rndul meu s nu rspund.
mi pare ru pentru ce ai pit la gt, a zis el.
L-am ignorat.
Ce i-a spus Dracco?
Are o ntreag gam de vehicule n hangarul lui privat.
Un mercenar adevrat.
O s nchiriem o main de la el. N-ar trebui s coste mai
mult de dou, trei mii.
Patru. O s acopr eu costurile, desigur.
Din sacul lui Greer, corect? Cnd l-am primit eu, avea
dou milioane nuntru. Ct avea cnd l-ai primit tu?
Beckett i-a ncruciat picioarele i braele.
Trei.
Am aterizat pe Aeroportul Linate, am intrat n hangarul lui
Dracco i am ncetinit. Eu am cobort primul din avion, n
timp ce Beckett discuta cu Dracco. n hangar se aflau un
elicopter Bell Jet Ranger, un Mercedes sedan negru i un
Harley rou nou-nou, cu cheile n contact. M-am uitat spre
avion; Beckett tocmai cobora scrile.
Apoi l-am mai vzut n oglinda retrovizoare cu gura cscat
de uimire.

NOUSPREZECE
n optsprezece minute, oraul a fcut loc pmntului
maroniu i Alpilor. Goneam urlnd pe oseaua E35 cu Harleyul lui Dracco, ntrebndu-m cu ce aveam s m confrunt n
IC382. Omorsem nu tiu ci oameni pe barc la Veneia;
cinci la Little River; Lon i Jocko ieiser din peisaj. Cine mai
rmsese? Tecci i Krell i Heath? Probabil c erau mai muli.
Mi-l imaginam pe Krell dup descrierea pe care mi-o fcuse
Lois la telefon, data trecut cnd zburasem spre Milano: chel
i destul de artos. Ce-i trecea oare prin capul lui nebun?
Avea pumnalul; o avea pe Ginny; Soon Ta Kee era pe urmele
lui; iar el cltorea prin Alpi ntr-un Pullman argintiu?
Pentru Krell, nicio via nu conta. n niciun caz n-aveau s-i
dea lui Ginny pumnalul la Zrich i s-i mai cear i scuze.
mi aminteam povestea pe care mi-a spus-o Beckett despre
Greer. Tecci pe platforma din spate a trenului, pe podul nalt,
roile care se nvrteau, trectoarea. i apoi, cu puterea unui
asteroid, mi-a trecut ceva prin minte: Tecci avea s-o arunce pe
Ginny din tren la trectoarea St. Roddard.
M-am uitat la ceas. N-aveam prea mult timp. Trenul ajungea
n gar n cincisprezece minute. Urma s staioneze zece
minute. Asta nsemna c aveam douzeci i cinci de minute.
Era posibil s reuesc.
M-am aruncat n traficul de pe osea, pe banda de
siguran, prin pietri i bolovani. Eram n faa tuturor, primul
la start, pn cnd am dat colul i m-am lovit de grania
elveian la Chiasso.
Uitasem de grani, la naiba! Imediat am regretat c aveam
Jackhammerul. Prea trziu. Am ncetinit i m-am ndreptat de
spate, arcuindu-mi umerii napoi ca s nu se vad arma.
Era un punct de vam mic: patru gardieni n uniforme,
probabil plictisii, cu siguran c nu m ateptau pe mine. Iam zmbit celui mai tnr dintre ei, care m-a abordat i mi-a
cerut actele, spernd s aib ceva simpatie pentru un
cocoat. M ntrebam dac trebuia s spun bun ziua. Optnd
pentru tcere, i-am ntins paaportul.

Gardianul l-a deschis cu un singur gest, comparnd poza cu


figura.
Un american pe un Harley? s-a mirat el cu accent italian.
Eu am o Honda. E nchiriat sau proprietate personal? a zis
el, cu admiraie pentru motocicleta mea.
I-am spus c mi-a mprumutat-o un prieten.
Pe bune? a zis el, surprins. Pare nou. Trebuie s fie un
prieten foarte bun.
Un tip minunat. Foarte generos, l-am asigurat eu.
Hm, ce avei n spatele jachetei?
Timpul ticia irevocabil, roile de oel alergau spre Lugano.
Este un suport pentru spate, am zis eu. Am probleme
mari cu coloana.
Gardianul s-a scrpinat la brbie cu paaportul meu. M
uitam la chipul lui din spatele ochelarilor de soare. Curiozitate
sau ngrijorare?
Ce e umfltura asta? a ntrebat el, fornind. L-a strigat
apoi pe un gardian de vrst mijlocie care verifica un Saab.
Luigi!
Omul a fcut semn mainii spre libertatea elveian.
Simeam invidie, fric, furie. Gardianul a venit repede la noi,
cu mna la arm.
Ceasul ticia, inima mi btea s-mi sar din piept, palmele
mi transpiraser.
Luigi a artat cu brbia spre spatele meu.
Timpul a expirat.
Am apsat ambreiajul, am bgat n vitez, am rsucit
mnerele ct am putut de tare, ridicnd roata din fa vreo 30
de centimetri de la pmnt. Peste tunetul motorului uria de
Harley, abia se auzeau mpucturile.
Motocicleta a rmas atrnat n aer cinci secunde bune
pn s o las s cad la loc. Am aruncat o privire n oglinda
retrovizoare. Cei doi gardieni sreau ntr-o main.
O secund mai trziu, auzeam deja sunetul de siren al
mainii lor. Bgnd n viteza a treia, am continuat s
accelerez pe oseaua erpuitoare.
Gndete, gndete! Direcia, oselele. Sunt pe N2.
Drumul duce la Lugano. O s trimit pe cineva care s-mi ias

nainte s m prind.
mi aminteam harta pe care o studiasem n avion. SS340 o
lua spre est la Chiasso, pn la Lacul Como. M-am uitat la
terenul din dreapta mea. Destul de plin de gropi, dur, dar
autostrada trebuia s fie n direcia aceea. Pentru mine,
nsemna off-road sau nimic. Virnd la nouzeci de grade, am
luat-o peste cmp, ridicnd n urma mea tulumbe de praf
asemenea unor efecte speciale de pe platoul de filmare.
Motocicleta Harley a lui Dracco era acum un monstru nvluit
n pulbere.
Am srit peste pietrele mari, le-am lovit pe cele mici, i mam ndreptat spre un deal aflat la un kilometru i jumtate
deprtare. Deja nu mai auzeam sirena, doar sunetul motorului
i loviturile pietrelor. Le i simeam, m loveau la picioare.
Am ncetinit. Ceea ce vedeam erau aproape o sut de metri
de pant cu iarb i apoi Autostrada SS340. Zece secunde
mai trziu eram pe noua mea rut. Fr poliiti. Dar i fr
Lugano.
*
*
*
Turitii conduceau mainile pe lng Lacul Como cu o vitez
de nici zece kilometri pe or. Nu exist strdue laterale pe
care s poi ocoli, nici locuri pe unde s poi depi, nimic
altceva dect natura, magazinele de brnzeturi i sunetele
instrumentelor de percuie.
Eram frustrat, nu gustam deloc pitorescul peisajului din
jurul meu. Oprirea trenului la Lugano era o oportunitate ratat
n mod tragic. Cu siguran c prsise deja gara i se
ndrepta spre trectoarea St. Roddard. Toi oamenii fr griji
din jurul meu, cu tunsorile lor scurte i nclai cu ghete,
admirau acel lac de un albastru adnc, plin de reflexe
multicolore.
Viziunea lacustr m-a linitit i m-a purtat ntr-un trecut pe
care-l uitasem.
Mi-am amintit de prima mea cltorie prin trectoare, cnd
am mers spre sud de la Zrich ntr-un autobuz VW. Dup ce
am traversat un pod, am intrat ntr-un tunel. Cnd am ieit n
cealalt parte a tunelului, am observat inele de tren la vreo

zece metri dedesubt, paralel cu oseaua.


Dintr-odat am revenit n jungl. Viziune clar, gndire
cristalin. La dracu! tiu cum s interceptez acel tren!
Am luat-o spre vest pe osea ctre Gandria, apoi mi-am
croit drum spre Bellinzona, micndu-m ct de repede mi
permitea oseaua erpuit. Dac m cuta poliia, aveau s
fie pe Autostrada N2. Uitndu-m la ceas, am calculat cnd
avea s ajung trenul la tunel. n cel mult douzeci de minute.
Am accelerat; mna rnit mi-a pulsat de durere. Furia ns
era mai puternic dect durerea.
La Bellinzona, m-am ntors n sfrit pe oseaua principal.
Depind toate vehiculele, de parc ar fi fost natur moart,
m uitam dup poliiti i m rugam s ajung trenul.
M-am repezit spre Giornico. Muntele mi s-a ivit n fa n
deprtare - o roc uria cu dou guri cscate.
n timp ce luam o curb foarte strns, mi-a alunecat
piciorul pe carosabil. Pierdeam btlia pentru control, cnd
am auzit fluierul trenului ca un ipt.
Cu un ultim efort, am reuit s redresez motocicleta. i
iat! n spatele a treizeci de vagoane, Pullmanul argintiu al lui
Krell strlucea n soarele dup-amiezii.
Ginny!
Aplecndu-m, am luat-o cu Harley-ul n sus pe oseaua
paralel ascendent, n timp ce locomotiva intra n tunel.
Sirenele se auzeau n spatele meu.
O s ajung n acel tren, m gndeam eu. Din prima.
Accelernd pe lng Pullman, am zrit draperia tras ntr-o
parte i capul chel al lui Krell. Muntele i apleca uor cretetul
deasupra mea, cu gura cscat, ateptnd s m devoreze.
Nu astzi. Cronometreaz cronometreaz Du-te! Am
ntors motocicleta brusc spre dreapta. Pmntul parc s-a dat
la o parte, n timp ce eu m-am aruncat dup trenul care
disprea cu repeziciune. M-am aplecat nainte, lsndu-mi
trupul liber, anticipnd impactul.
Roata din spate a aterizat prima chiar n mijlocul vagonului
din faa celui al lui Krell. Apsnd cu piciorul frna din spate,
am cobort de pe motocicleta uria, lovindu-m la coapsa i
cotul drept, n timp ce m strecuram pe lng aparatul de aer

condiionat, abia reuind s m apuc de el. Motocicleta de


aproape patru sute de kilograme a scrit pe deasupra
acoperiului vagonului, a alunecat ntr-o parte i s-a izbit de
peretele de crmid al tunelului.
Degete de oel i o voin de fier m ineau atrnat de tren,
n vreme ce acesta se tra prin ntuneric. Vntul m btea ca
pe-o frunz, fcndu-m surd la tot ce se auzea n jurul meu,
cu excepia vocii interioare care m ndemna s-mi duc
misiunea la ndeplinire. Stteam cu obrazul n jos, rchirat ca
un vultur, fr s pot face nimic pn cnd n-am ieit din
tunelul lung de un kilometru i jumtate la lumina soarelui
care invada trectoarea plin de peteri.
Eram ct pe ce s m trsc pe dup aparatul de aer
condiionat spre Pullman, cnd cinci oameni s-au repezit ca
mutele afar pe platforma din fa a lui Krell.
Am scos Jackhammerul, m-am fcut mic pe acoperi i am
tras piedica; fora reculului m-a fcut s scap pistolul din
mn, n vreme ce unul dintre brbai a explodat ca o piata.
Am scos unul din Siguri, arm pe care tiam c pot conta, i
am lsat mna uor, direcionnd focul ntr-o parte, ca o
stropitoare de pajite. Am golit rezervorul. Am auzit strigte
peste zgomotul trenului, apoi nimic, ceea ce mi-a dat un
moment de speran, pn cnd vreo sut de gloane au
mucat din aparatul de aer condiionat, transformndu-l n
rapnel.
M-am dat la o parte, acoperindu-mi faa cu braele, i m-am
strecurat pe lng vagon, apucnd eava de scurgere. Am
scos apoi minipistoletul din mnec, am apsat insistent
butonul pentru foc automat, n timp ce urmtoarea salv de
foc automat spulbera i ce mai rmsese din aparatul de aer
condiionat de pe acoperiul vagonului.
Am tras piedica, trgnd spre cei doi care se vedeau. O
fraciune de secund mai trziu, mici explozii au pocnit ca
nite artificii. Am ridicat uor capul. Mcel.
Am bgat arma la loc n tocul de pe umr; cldura ei mi
ardea pielea. Aruncndu-m ca un pianjen peste marginea
vagonului, am srit jos, peste cadavre. Am scos cellalt Sig
din tocul lui i ghemuindu-m am bgat mna pe u. Nu se

vedea nimeni.
Ginny! am strigat, scotocind prin vagon.
Reb! a ipat ea de pe platforma din spate.
Am srit prin ua din spate, fr s mai gndesc raional.
Tecci sttea n spatele lui Ginny n col, cu Pumnalul Medici
lipit de gtul ei i cu pistolul Glock 17 ndreptat spre inima
mea. La vreo jumtate de metru, Werner Krell se sprijinea de
balustrad, cu faa mbrobonat de transpiraie, cu ochii
slbatici. Heath nu era acolo.
Asule mereu te ntorci, nu-i aa? a zis Nolo. Salut-l pe
Herr Krell.
Pieptul mi s-a umflat, respiraia mi hria pe gtul rnit.
Am avut un schimb de priviri cu Ginny. Vntul i flutura prul
peste faa nfricoat.
Ginny, am optit eu.
Nolo a fcut un semn cu capul spre pistolul meu.
Las-l jos!
L-am aezat pe podeaua platformei, iar mintea mi galopa.
F-i vnt cu piciorul, a ordonat Tecci.
Am dat cu piciorul n pistol, aruncndu-l ntr-un col.
Unde-i Heath?
A plecat la o mic plimbare, s-a strmbat Tecci. A pierdut
focul de artificii.
Krell i-a mpreunat minile i s-a uit n sus, spunnd:
Dac ar exista un rai, roadele neglijate ar zbura n sus, n
loc s se prbueasc n rn, ca s putrezeasc. Aa c,
vezi tu, legea gravitaiei a lui Newton este cu-adevrat
principiul lui Dumnezeu referitor la sufletele czute ale
roadelor i ale oamenilor. Iar bombele mele bombele mele,
care i vor purta sufletele n pielea lor. Fiecare sfinit de
sngele Pumnalului Medici.
Apoi mi-a aruncat un zmbet de nebun.
Am simit o furie fr margini.
Eti nebun de legat! am uierat eu.
A trecut timpul discuiilor, a zis Tecci.
Krell a chicotit.
Ah, timpul. Timpul, timpul, timpul. Care timp, oare?
E mai trziu dect crezi, a zis Nolo.

Zmbetul a ngheat pe faa lui Krell.


Nu, nu este! s-a ort el. Este exact cnd cred eu! Tu
mi-ai spus odat: Timpul este un deert! Ei bine, acesta este
timpul meu. Sunt cmila lui Dumnezeu, iar singurul tu scop
este s-mi umpli cocoaa. Iar acum eu am pumnalul i
deertul este al meu! Deci, f ceea ce trebuie s faci, a
ordonat el, artnd ctre mine. Eu trebuie s fac istorie.
Mi s-a fcut pielea de gin.
Werner, a zis Nolo ncet, aproape cu respect. Bine ai
venit n istorie!
A ndreptat pistolul spre Krell i l-a mpucat ntre ochi.
Lovitura l-a aruncat peste balustrad. Ginny a ipat, n timp ce
Tecci a ndreptat pistolul fumegnd spre mine.
O s-mi fie dor s m citeze, a comentat el.
Tocmai l-ai omort pe Werner Krell, am zis eu. Cnd te-ai
hotrt s faci asta? Pe bune, chiar m intereseaz.
Nimic.
Am ncercat din nou.
Nu i-a psat niciodat de aliaj, nu-i aa? De planurile lui
Krell sau de Soon Ta Kee. Ce puneai la cale, tu i Heath?
Depinde cnd, Asule, a zis el.
L-ai antajat pe tatl lui Heath, acum mult timp, n zilele
fericite din Anglia. Nu-i aa?
Pre de o clip a prut surprins, apoi amuzat.
I-ai spus de tine i Jack i l-ai ameninat c o s mprtii
vestea.
Nolo a rs din nou.
Cum i-ai dat seama de asta? Jack nu i-a dat seama
niciodat.
i nu i-a plcut prea mult nici atunci cnd Krell i Ta Kee
s-au ntovrit.
Asule, art eu a unul care socializeaz cu oameni care
merg cu rica? Cnd Werner a luat legtura cu Ta Kee, n
mintea mea, zilele lui erau numrate. Vezi tu, sunt chiar un
spirit liber. Libertatea - sta e singurul lucru care-mi satisface
apetitul. Werner era diferit. Avea burta plin de cte orori a
rumegat de-a lungul timpului. Hei, asta e o replic bun; ar
trebui s-o scriu. Aa c, satelii, bombe, cui i pas? Am ajuns

s m bucur din nou de mirosul de aer proaspt.


Vrei s spui, de aer viciat, am zis eu, plin de furie. Viciat
de miros de carne ars.
Aa e. mi place i asta. Nici mirosul de snge nu-i ru,
sau mirosul de brbat sau o femeie ud. Ah, a fcut el,
apsnd lama cuitului pe gtul lui Ginny. ncepe s tremure.
E ca un mare ghimpe n coaste, nu-i aa? am spus eu.
Ginny a dat s deschid gura.
Vrei s spui, ghimpe n gt, a chicotit Nolo. Literalmente.
tii c a ncercat s m njunghie cu purceluul sta? i a
artat ctre broa cu ac aflat acum la reverul hainei lui.
Chiar dup ce i-am spus c te-am nsemnat. Personal, cred c
a fcut o pasiune pentru tine. Spune-mi adevrul, iubire, a
cntat Nolo. Ai fcut o pasiune pentru As dulceaaaa
Ginny era cu ochii n lacrimi.
Totui, e i istea, am zis eu, abia putnd s m abin.
Oh, da, enervant de istea! Trebuia s-o fi vzut cnd
descifra poezia lui da Vinci. A fost frumos, cu acele Cercuri ale
Adevrului. Voia foarte tare cuitul. i acum, a zis el, punnd
partea plat a tiului pe obrazul lui Ginny, o s aib parte de
el.
Nu, s-a rugat Ginny, rsucindu-se sub braul lui. Reb, te
rog
Ce, iubire? a rs Tecci. Crezi c Asul o s te salveze?
Greit. Tu urmezi. Eu sunt sculptorul, iubito, iar tu o s adormi.
n adncul grotei.
Ginny s-a uitat la mine, ngrozit. Chipul ei, vntul i ritmul
roilor de tren au avut darul s m transpun exact acolo
unde aveam nevoie - n jungl.
Ia-m pe mine primul, Tecci, am propus eu.
Ce? De ce?
Aa trebuie.
Ha! a rs el, dar mi-am dat seama c era intrigat.
Aa trebuie s fie. Privirea mea ardea n privirea lui. Asta
este istoria - sfritul a cinci sute de ani. Leonardo prinii
mei eu. Asta este ordinea. Acesta este poemul tu i pn
acum l-ai scris perfect - ca i N-ul pe care l-ai lsat pe gtul
meu. Termin-l corect. Poi s-i spui: A plns destinul.

Simeam disperarea lui Ginny, dar mi-am meninut privirea


aintit asupra lui Tecci, n vreme ce trenul alerga pe ine, cu
mult deasupra rului i a stncilor.
Ai dreptate, Asule. Este poemul meu. Punct i de la
capt.
Am rsuflat uurat i m-am ntors spre Ginny.
mi pare att de ru, Antonia.
Am srit pe grilajul de alam strlucitoare i i-am tras un
picior cu toat puterea lui Tecci n faa nmrmurit de uimire.
Ginny s-a lsat n jos la podea. Nolo a parat cu pumnalul,
tindu-mi gheata pn la scobitura tlpii. I-am apucat mna n
care avea cuitul. A mrit, aruncnd pumnalul spre mine. Iam prins ncheietura i i-am rsucit-o; cuitul a czut la
podea.
Tecci s-a aruncat cu capul spre mine i m-a imobilizat;
undeva, n spatele meu, Ginny a ipat. Cu mna eliberat din
strnsoarea mea, Tecci m-a lovit n falc cu un pistol. M-am
rsucit i i-am tras un pumn n spate. S-a lovit cu capul de
peretele vagonului. Sngele a nit n toate prile.
L-am lovit apoi att de tare cu pumnul n fa, c i-am spart
dinii. A czut n genunchi i a scpat arma. L-am lovit cu
piciorul nsngerat, izbindu-l cu capul de vagon din nou. S-a
prbuit.
La cellalt capt al platformei, Ginny se aplecase, innduse de o coaps, sngele i curgea printre degete. Am alergat
la ea. Mi-a czut n brae, suspinnd.
Te-am prins, i-am spus uor prin pr. Eti bine?
S-a ferit.
Nu, nu sunt bine! a strigat ea, lovindu-m tare n stomac.
Am apucat-o mai bine n brae, gndindu-m ba da, eti
bine, Ginny Gianelli, ba da. I-am simit mna pe umrul meu
i m-am ridicat.
Te-am salvat, iar tu m loveti, am mormit eu. De ce
faci asta?
i-a mucat buza de jos ntr-un fel care m-a fcut s-mi uit
suprarea. I-am atins obrazul cu dragoste, iar ea i-a lsat
capul pe spate, aa cum fcuse n grdin la Pop. Apoi s-a
albit ca varul la fa.

Reb!
Tecci sttea n picioare n spatele meu, scldat n snge, cu
Pumnalul Medici pregtit ca s loveasc. Am scos
minipistoletul i am tras. S-a dat n spate, gloanele au
explodat. Am tras din nou, golind ncrctorul.
M-am repezit la el, l-am apucat de gt, degetul meu cel
mare acoperind capul arpelui lui tatuat. I-am smuls pumnalul
din mna care-i atrna i l-am bgat n buzunarul meu de la
spate. L-am ridicat pe balustrad i am scos broa lui Ginny
de pe reverul hainei lui.
Buzele nsngerate ale demonului tremurau, iar iroaie roii
i accentuau faa hidoas.
Destinul a plns, a spus el.
Nu pentru tine, am zis eu, i l-am trimis n iad.
L-am urmrit cum devenea tot mai mic, pn a ajuns de
dimensiunea unui punct. M simeam uurat.
n sfrit, s-a terminat, m gndeam eu.
i atunci, Jack Heath a pit pe platform, cu armele
ridicate spre mine.
Unde este? a ntrebat el fioros.
Am ezitat; el a ndreptat arma spre Ginny.
Nu! am strigat eu. i dau pumnalul la blestemat! Dac i
dai ei drumul la Zrich fr s-i faci niciun ru.
Heath a ntors pistolul spre mine.
Tinere, eti chiar o mare valoare, s-a pronunat el. A
urmat o pauz chinuitoare; apoi a spus: Bine. Zna ta va tri.
I-am ntins pumnalul n palma deschis.
Dup ce l-a strecurat n buzunarul costumului, Heath a pus
din nou degetul mare pe trgaci.
Ateapt! a cerut Ginny cu ochii n lacrimi. Las-m s-l
srut de la revedere. Te rog.
O idee splendid, a zis Heath. Ai onoarea.
Ginny m-a prins de mini i s-a lipit de mine.
A, chiar minunat, a zis Heath. Acum pot s trag un singur
glon prin amndou inimile voastre.
Sufletul meu se scufund n pmnt, pn n cealalt parte,
n ntunericul spaiului slbatic. Czusem. Perfect i definitiv,
Ginny, diamantul meu, nu avea s mai strluceasc.

M-am interpus ntre ea i pistolul lui Heath, ntr-o ncercare


zadarnic de a o proteja pe fata pe care o iubeam. Am tras-o
aproape de mine, i-am simit atingerea coapselor, snii lipii
de mine n vreme ce ne mbriam, iar inimile noastre se
apropiau. n ochii migdalai ai lui Ginny am zrit o invitaie
nspimntat la nemurire.
Buzele noastre s-au ntlnit, calde i moi, gingae i dulci ca
vara, limbile umede ni s-au atins, strnind nluntrul meu
ceva minunat, pentru prima oar - un salut fr suflare i
binecuvntat, n timp ce se apropia momentul n care trebuia
s ne lum adio.
De undeva, de dedesubt, s-a auzit elicea unui elicopter, i
un Jet Ranger, cu Dracco la crm i-a fcut apariia. Beckett
edea ghemuit lng pilot, cu un ochi rece prin ctarea unei
puti cu lunet.
Nuuuuu! a strigat Heath n spatele meu.
Am aruncat-o pe Ginny la podea, iar puca a nceput s
mproate gloane. Heath i-a dus mna la pieptul ciuruit, apoi
s-a prbuit alturi de noi, cu faa n sus, cu ochii larg deschii
de uimire.
n elicopter, Beckett a lsat arma jos i mi-a fcut un semn
s-l scotocesc pe mort.
Am scos repede pumnalul din buzunarul de la piept al lui
Heath. Lng el se afla o dischet neagr de computer. Un
col fusese distrus n mpucturi.
M-am chinuit s m ridic n picioare i am inut cele dou
obiecte n sus, s le vad tot cerul i pmntul.

DOUZECI
n vagonul Pullman, Ginny zcea pe spate pe canapeaua de
piele a lui Krell i-i ridicase fusta, cercetndu-i piciorul rnit.
Glonul lui Tecci fcuse o ran de vreo nou milimetri pe o
parte a coapsei. Avea s se nchid cu cteva copci, dar va
rmne tot timpul acolo o cicatrice, vizibil pentru mulimea
de pe plaj - i pentru mine.
M-am aezat lng ea i mi-am scos gheata tiat. Rana
din talp va avea i ea nevoie de nite copci, dar tiam din
experien c att aceast ran, ct i restul corpului meu, se
vor vindeca cu timpul.
nsemnrile lui Leonardo se aflau sub un prespapier de
cristal de pe biroul n stil victorian al lui Krell. Lng ele se
aflau doi sculei de piele plini de bani.
Beckett i Dracco ne-au ateptat la gara din Zurich i ne-au
dus n linite la Hotel Arbial. Un doctor a sosit la scurt timp. A
lucrat repede, n-a scos un cuvnt i avea cel mai frumos
bronz pe care l-am vzut vreodat.
I-am dat discul lui Beckett. Niciunul dintre noi nu i-a
mulumit celuilalt.
Dracco ne-a dus cu avionul n California, pe Ginny i pe
mine, iar pe toat durata zborului amndoi am dormit
butean, cu ajutorul pastilelor contra durerilor i n absena
grijilor.
Sub cerul ceos al dimineii care promitea o zi nsorit, ne-a
lsat pe Aeroportul Big Bear.
Eu i Ginny am luat un taxi pn acas la Archie - de fapt,
fosta cas; era mai mult funingine. Totui, tufiurile erau tot
verzi, iar sacul lui Greer era tot ngropat sub pmntul rece. Lam lsat tot acolo. Jaguarul se afla tot pe alee i l-am pornit
nerbdtor.
L-am gsit pe Archie citind la Centrul Medical. S-a uitat la
noi plcut surprins i a lsat cartea deoparte, innd semn cu
degetul unde rmsese cu cititul.
i scoseser majoritatea bandajelor, cu excepia unuia de
pe nas, i arta un pic cam durduliu i rozaliu. Dar ochii i erau

limpezi ca sclipirea de porelan. M-am aezat pe pat lng el.


O vreme, nimeni nu a zis nimic.
Chiar nu ai fost tu la Milano, nu-i aa? l-am ntrebat.
Nu.
Sau n pdure?
Sigur c eu am fost n pdure. Acolo e casa mea.
M-am gndit din nou la momentul cnd stteam ntini unul
lng altul la spital, n dimineaa de dup incendiu. Nu
pomenisem de Mendocino atunci cnd l ntrebasem dac el
fusese n pdure.
Archie, am zis eu.
Da?
Nimeni nu ar putea s-l nlocuiasc pe tata.
tiu.
Dar mi-ar prinde bine un frate mai mare.
Ochii i s-au umplut de lacrimi. i ai mei la fel.
Ginny ni s-a alturat. I-a mulumit pentru c a primit-o la el
i l-a srutat pe ureche - singurul loc, dup spusele lui, care
nu l durea. L-am srutat i eu pe cealalt ureche, iar el a
lbrat pe toat faa un zmbet care a luminat ncperea. A
ridicat cartea pe care o citea: Leonardo de Robert Payne.
I-am spus de cadoul pe care i-l lsasem ngropat n spatele
copacului. El a rspuns c i plac cadourile.
*
*
*
Era ora patru dimineaa cnd eu i Ginny am tras pe aleea
care ducea la Hollister House. Am sunat la intrarea cldirii
principale i s-a aprins o lumin mare. Cnd s-a deschis ua n
sfrit, Pop sttea n faa noastr n cma de noapte i
tichie de dormit pe cap. S-a frecat la ochi i s-a uitat la noi
printre gene, iar dinii lui fali perfeci strluceau n lumina de
pe hol.
Fir-a al naibii! Sunt Holmes i Watson! a zis el. Intrai!
Am intrat cu capul plecat, ca doi Yoda. Ne-a invitat s ne
aezm pe canapea i se holba la noi, de parc am fi aprut
dintr-o lamp fermecat pe care o frecase nainte. Ne uitam i
noi la el, obosii dup cltorie, mngiai de privirea lui i de
tcerea nopii.

Pop a ieit din camer i s-a ntors n dou minute cu o tav


rotund de lemn pe care se aflau patru cni de ceramic cu
ceaiuri aburinde. n timp ce ne oferea la fiecare cte o can,
i-a fcut apariia Mona ntr-o cma de noapte albastr i-n
papuci, cu faa ifonat de somn. Nu a zis nimic, doar s-a
aezat pe marginea fotoliului lui Pop.
Pop i-a dat cciula pe spate i a zis:
Deci
Chiar dac era groaznic de trziu sau groaznic de devreme,
era timpul s le spunem povestea. Eu i Ginny am pus cap la
cap toate piesele, pentru ei i unul pentru cellalt. Pop i
Mona ascultau nerbdtori, el cu capul btrn aplecat ntr-o
parte, ea cu prul atrnndu-i liber pe gulerul cmii de
noapte. Pop exploda de mai multe ori cu cte un i apoi ce sa ntmplat? i Fir-a al naibii!
Psrelele ciripeau n rsritul soarelui pe cnd noi
terminam de povestit.
Am scos Pumnalul Medici i i l-am artat lui Pop. L-a luat n
palme i s-a aplecat asupra lui, bucurndu-se de frumuseea
acestuia. Apoi i l-a dat Monei, care l-a inut n lumin,
ntorcndu-l pn cnd a strlucit magnific.
Toi patru am rmas fr replic la vederea perfeciunii
creaiei lui Leonardo. Cnd Mona mi-a napoiat pumnalul,
cldura din minile ei nc mai persista pe aliajul misterios.
Ce-o s faci cu el, Reb? a ntrebat Pop.
M-am trezit deodat nvluit n tristee - o tristee sublim.
Era ptura n care fusesem nfurat de la noaptea tragic din
1980 - ptura care mi oferise n acelai timp cldur i
rceal ca de mormnt.
Ginny s-a ntins i mi-a atins genunchiul, iar acea ptur a
czut numaidect. Nu mai aveam nevoie de ea.
Pumnalul aparine National Gallery, am zis eu ncet, ca i
Cercurile Adevrului.
Am rmas cteva minute fragile cu cnile n mini,
respirnd mreia i tragedia - simetria ciudat de mprejurri
care ne adusese mpreun.
Am aruncat o privire rapid spre Ginny. Ea mi-a prins
privirea i mi-a inut-o prizonier. Apoi mi-a luat faa n palme

i m-a srutat lung, fr ruine, cu un sunet surd emannd de


undeva din gtul ei. Era un srut de genul ctig-dac-poi,
sau coboar-ceaa-pe-toate-ferestrele.
Mi-am simit trupul invadat de cldur, n timp ce Pop a
nceput s fluiere A Kiss to Build a Dream On 39. Am deschis un
ochi i am vzut c el i Mona se ineau de mn.
n sfrit, Pop a anunat:
Ei bine, dac vrei Same Time i Next Year, nu le putei
avea - pentru c Same Time nu a fost nc reparat.
Cu buzele nc atingndu-le pe ale mele, Ginny a zis fr
suflare:
Next Time e numai bun!
Am atins-o uor, tandru, pe lobul urechii.
Fir-a al naibii! a chicotit Pop. Cred c ai dreptate.

39 Titlul unui cntec al lui Louis Armstrong, n traducere Un srut


cu care s fureti un vis. (n.tr.)