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A.

Rupert Hall
LA REVOLUCIN
CIENTFICA
1500-1750

CRTICA

A. RUPERT HALL

LA REVOLUCIN CIENTFICA
1500-1750
Traduccin castellana de
JORDI BELTRAN

EDITORIAL CRTICA
Grupo editorial Grijalbo
B ARCELO NA

Ttulo original:
THE REVOLUTION 1N SCIENCE 1500-1750
Cubierta: Enre Satu
1954, 1962: A. Rupert Hall
1985: Longman Group Limited, Londres
1985 de la traduccin castellana para Espaa y Amrica:
Editorial Crtica, S. A., calle Pedr de la Creu, 58, 08034 Barcelona
ISBN: 84-7423-257-0
Depsito legal: B. 11.427-1985
Impreso en Espaa
1985. HUROPE, S. A., Recaredo, 2, 08005 Barcelona

PREFACIO
Es agradable repensar y reescribir una obra de tu juventud. The
scientific revolution (1954) fue el fruto de mis primeros aos dedi
cados a la enseanza en Cambridge, donde mis mentores haban sido
Herbert Butterfield, Alexandre Koyr, Joseph Needbam y Charles
Singer. A l echar la vista hacia atrs, es asombroso ver el volumen
de slida labor erudita que se ha hecho intemacionalmente desde
aquellos dias y las grandes transformaciones que en el curso de casi
treinta aos han experimentado la investigacin y la enseanza de la
historia de la ciencia.
En esta nueva versin de la obra citada trato de reflejar la mayor
madurez de los estudios sobre la ciencia de los siglos X V I y X V II,
estudios a la vez extensos y profundos. La profundidad documental
y la riqueza tcnica de las publicaciones recientes superan sobrada
mente a lo que era normal antes de 1960 y, por supuesto, no es
posible reflejarlas de modo suficiente en un volumen refundido como
el presente. Sin embargo, procurar transmitir una parte del nuevo
espritu de esta rama de la historia.
Esta nueva versin concluye cerca de la mitad del siglo X V III.
Cuando muri Newton la gran fase creativa de la revolucin cient
fica ya baha terminado, aunque an no haba sido aceptada y asimi
lada del todo. Por lo tanto, esta vez omitir las fases subsiguientes
del siglo X V III durante las cuales las ciencias de la qumica y la
electricidad adquirieron sus primeras formas coherentes. Por otra
parte, he ampliado de otras maneras la visin histrica del libro. Los
captulos 9 y 10 contienen bastante material de la versin anterior,
ya que no poda mejorarlo dentro del mismo alcance. Por lo dems,
ste es un libro nuevo. Ya no son necesarias las bibliografas extensas,

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de modo que me be limitado a dar entrada a la literatura reciente


en las notas correspondientes a cada capitulo.
Agradezco a la editorial hongman la sugerencia de preparar una
nueva versin de The scientific revolution y doy las gracias a la seo
rita Fiona Cooper y ala seora Julie Hounslow por mecanografiar el
resultado. Saludo a todos los colegas y amigos de quienes he apren
dido o tomado algo en prstamo, especialmente a aquellos cuya
amabilidad no se ba visto menoscabada por algunas discrepancias.
Entre todos ellos vuelvo a citar a Joseph Needbam, nico supervi
viente de la era heroica de los decenios de 1920 y 1930, cuya inmensa
erudicin superar largamente la prueba del tiempo.
A. R. H.

NOTA BIBLIOGRAFICA
En la versin original del presente libro, The scientific revolution,
1300-1800 (1954), as como en la segunda edicin publicada en 1962,
haba una seleccin de obras de lectura recomendada. La mayora de
ellas siguen siendo tiles. Dos publicaciones recientes contienen nume
rosas remisiones a fuentes y literatura secundaria; se trata de Magda
Whitrow, ed., Isis Cumulative Bibliograpby (5 vols.), y C. C. Gillispie (jefe de redaccin), Dictionary of Scientific Biography
(16 vols.). La revista Isis publica extensas bibliografas actuales.

INTRODUCCIN
La revolucin cientfica del presente libro se refiere a las cien
cias naturales, esto es, al conocimiento del mundo externo que actual
mente suponemos que existe con independencia del hombre aunque
en el pasado reciente exista la creencia universal de que una de las
mejores razones para estudiar la naturaleza era la ntima relacin
entre sta y el hombre, incluyendo el cuerpo humano, que puede
investigarse objetivamente y que desde hace mucho tiempo se ha
comparado con el cuerpo de los animales. No me ocupar aqu de las
ciencias de la mente y de la personalidad, ni de las sociales, como,
por ejemplo, la antropologa y la economa. Considerar la ciencia
como conocimiento significa seguir las actividades y los escritos de
hombres doctos: filsofos y matemticos en los primeros siglos, astr
nomos, naturalistas y qumicos, como empez a llamrseles en siglos
posteriores. En general, no analizar las creencias populares (pese a
que muchas de ellas tambin hallaban aceptacin entre algunos hom
bres doctos: la astrologa y la brujera, por ejemplo), ni tratar de ve
rificar hasta qu punto el dominio de las cosas vivas y los materiales
naturales por parte del artesano expresaba un conocimiento de la natu
raleza. Estos temas han sido investigados y vale la pena que as se
haga, pero se apartan del nivel acadmico y culto a que quiero ceir
me en este libro. Tampoco es una muestra de esnobismo ocuparse de
lo acadmico y descuidar lo popular. No es ninguna aberracin moder
na el que la imagen que el ciudadano corriente tiene del mundo en
el que habita sea una popularizacin de la imagen de las lumbreras
acadmicas; la mayor parte de la ciencia que se cita en las obras de
Shakespeare se remonta a antecedentes clsicos y medievales perfec
tamente vlidos. No es coincidencia que en tiempos de Shakespeare
el conocimiento popular de la sexualidad y la reproduccin procediera

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LA REVOLUCIN CIENTIFICA

de una obra titulada La obra maestra de Aristteles, ni que la astrologia popular del siglo xviii llevase an las seales de sus orgenes
entre los matemticos babilonios. Algunos ejemplos de conocimiento
cientfico han brotado del suelo hacia arriba el descubrimiento de
la vacunacin por Jenner es quizs el ms famoso de ellos, pero
es incomparablemente mayor el nmero de creencias populares que se
han sedimentado desde arriba. Asimismo, es en las obras eruditas
donde el historiador encuentra la presentacin ms clara y lgica de
la visin que una sociedad tiene de la naturaleza, incluyendo sus
errores y supersticiones. A decir verdad, del mismo modo que los
samoanos de hoy no podran decimos qu significaba crecer en Samoa
hace cincuenta aos, por lo que tenemos que recurrir a los estudios
antropolgicos de Margaret Mead, tambin la nica manera de descu
brir qu pensaban las personas corrientes del pasado consiste en
recurrir a la constancia que de ello dejaron, tal vez sin darse cuenta,
sus contemporneos ms cultos: escribanos, jueces, eruditos.
De modo parecido, al escribir sobre la revolucin cientfica, habla
r poco de la visin total o parcialmente mgica de la naturaleza y
no me explayar en seudociendas como la astrologa y la alquimia
que la revolucin cientfica tendi a desplazar o devaluar (todava
tienen partidarios). Esto no se debe a que las ideas mgicas, o las
ideas hermticas, o los prindpios de la astrologa y la alquimia no
fueran estudiadas y explicadas por hombres de cultura impecable.
Muy al contrario: algunas de las grandes figuras de la revoludn
cientfica, incluyendo a Kepler y Newton, se tomaban estas cosas en
serio.1 De hecho, algunos historiadores afirman que el inters que
estos modernos, como por lo dems podramos considerarlos, mos
traban por la alquimia o la astrologa, por no hablar de los conceptos
cristianos de la divinidad del origen y la gobernadn del universo,
afectaron profundamente su labor dentfica-tcnica. Por ponerlo en
el nivel ms bajo, la forma en que el progreso del pensamiento va
acompaado de una espede de atavismo, ta vez sin que el pensador
progresista sea consciente de ello, dertamente forma parte de la
historia. Casi todos los pensadores revolucionarios Newton, Robespierre, Florence Nightingale, Einstein muestran algn tipo de apego
profundo a algn orden de pensamiento ms antiguo que parece casi
1. Vase B. I. T. Dobbs, The founiathm of Newlotts alchemy, Cambridge U. P.,
Cambridge, 1975.

INTRODUCCIN

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inexplicable a las pocas posteriores. Habiendo rechazado tantos


juguetes de la infancia intelectual, por qu se aferraron a ese?
A este respecto, confieso sin vergenza alguna que sigo una lnea
positivista e incluso whig, ya que en la misma oracin no puede
escribirse acerca de la visin que de la batalla tienen los vencedores
y los vencidos. No creo que Coprnico sea una figura histrica impor
tante porque nombrara una vez a Hermes, que el tratado de astrologa
de Kepler sea su obra ms importante, que el nombre de Newton sea
inmortal porque leyera a los alquimistas, ni que el hecho de que la
seorita Nightingale rechazase los grmenes fuera un error fatal
para sus enseanzas. He procurado analizar, poner en contexto, com
prender la obra creativa de hombres y mujeres; si nos interesa la
creatividad, debemos seguir en gran medida a los victoriosos y no a
los derrotados. Hay que aceptar el atavismo, pero no suponerlo ms
interesante y significativo que la creatividad conducente al abandono
de ideas tradicionales.
Que el historiador deje a sus colegas filosficos la tarea de comen
tar lo que entraa realmente la consecucin de la victoria gracias a
un sistema cientfico o teora en vez de otros: observar que a veces
depende de la presentacin de datos nuevos basados en hechos, o de
la consideracin de equivalencias y su plausibilidad (es ms fcil
creer que la Tierra se mueve que creer que se mueve el Sol?), otras
veces de la preferencia por un concepto nuevo (como en el caso
del tomo en el siglo xvu, no siempre nuevo en el sentido
histrico ms sencillo) o de la aceptacin de argumentos matemticos
originales. Algunos historiadores diran que los cambios de prefe
rencia cambios, a lo largo de un perodo de tiempo, en aquellas
proposiciones que la gente est dispuesta a calificar de evidentes,
plausibles, racionales o de otra forma pateada estn muy con
dicionados por experiencias o pensamientos sin ninguna relacin direc
ta con la ciencia y sus problemas. Lo que resultaba obvio para un
cristiano medieval tal vez pareca sumamente discutible para un fil
sofo griego, por ejemplo; o cabra argir que el conocimiento de las
mquinas podra alterar las ideas sobre la fsica o incluso la biologa;
o, quiz de la forma ms general de todas, algunos historiadores con
sideran una perogrullada que, del mismo modo que el estudio humano
de la sociedad, sus costumbres y sus instituciones se ve hasta cierto
punto influido cuando menos por los conocimientos cientficos de los
investigadores, tambin, a la inversa, las ideas que las personas ten

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

gan de la sociedad pueden afectar sus ideas de la naturaleza. En el


ejemplo ms sencillo, el concepto de Dios como creador del universo
ha sido generalizado partiendo de la experiencia humana de lo que
representa hacer cosas: de manera que se deca (por analoga) que Dios
tena un propsito, que segua un plan como podra seguirlo un
constructor de barcos, etctera, y que observaba del modo ms
elegante los principios geomtricos. Prescindiendo de la verdad que
haya en la opinin de que las creencias cientficas de una sociedad
son condicionadas por el contexto de esta sociedad misma y la
finalidad de este libro no es discutir este punto en uno u otro senti
do, es innegable que, en trminos generales, todos los grandes
grupos de personas que estudiemos tienen su propia idea de la natu
raleza 2 dentro de la cual hay una serie de creencias concretas, ms
o menos consecuentes, relativas a la materia y la creacin, las estre
llas y las cosas vivas. As, muchos de los griegos, especialmente los
dos gigantes, Aristteles y Galeno, consideraban que todo el universo
era orgnico, un conjunto que haba crecido y se haba desarrollado
de modo muy parecido a como lo hace una cosa viva, que posea un
impulso interno, predominante, de propia conservacin como cosa
viva, por lo que ninguno de sus acontecimientos poda ser arbitrario,
estocstico o suicida. Para los cristianos medievales el universo era
sencillamente el teatro donde se representaba el drama de la cada y
la redencin del hombre: de aqu, por ejemplo, la creencia, que dur
hasta el principio de los tiempos modernos, de que todas las especies
vivas fueron creadas para que el hombre las usase de una forma u
otra. Los ltimos dos siglos y medio han sido testigos del predominio
de una idea de la naturaleza que se aparta mucho de las que acaba
mos de citar, puesto que se ve a la naturaleza como el producto
quizs un producto fortuito en zonas locales como nuestro plane
ta de cadenas fortuitas nacidas de la primera constitucin de la
existencia. As, pues, a un nivel la revolucin cientfica es el fenmeno
del desplazamiento todava parcial, es decir, incompleto de una
idea de la naturaleza por otra idea; de una visin del mundo por
otra. La teleologa la creencia de que la naturaleza de una cosa hay
que explicarla por su excelencia en ser lo que es se ve debilitada;
la significacin de los fenmenos que surge de la lgica de la estruc
tura del universo y las leyes de la naturaleza se ve reforzada.
2. R, J. Collingwood, The dea of ttature, Clarendon Press, Oxford, 1945.

INTRODUCCIN

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Pero la revolucin cientfica es ms que esto: no es sencillamente


anloga a la sustitucin de la esttica barroca por la romntica: el
observador no puede limitarse a decir cada una de ellas es perfec
tamente vlida en sus propios trminos. La ciencia de 1730 era an
rudimentaria, pero tambin podr describir y explicar racionalmente
muchos ms acontecimientos naturales que la ciencia de 1500. Se
saba mucho ms acerca del universo por citar un solo ejemplo:
que algunas estrellas muestran cuando menos ciclos de cambio obser
vables, y alteracin de su posicin y, por ende, no son eternamente
constantes como siempre se haba credo y el conjunto encaj en
una pauta de pensamiento ms satisfactorio. Por supuesto, si pueden
hacerse estas comparaciones, es slo porque la naturaleza de lo que
se estudiaba era la misma y porque lo que contaba como explicacin
todava era (hasta cierto punto) lo mismo: donde no es posible el
dilogo entre dos filsofos o, como diramos ahora, entre dos cien
tficos, tampoco se puede afirmar que uno ha avanzado intelectual
mente ms que el otro. Como es obvio, en sentido absoluto no se
puede decir nunca que en la sucesin de teoras cientficas a travs
del tiempo supongamos, para concretar, las teoras relativas a la
influencia de los progenitores masculinos y femeninos en la morfolo
ga y el comportamiento de sus vstagos cada modelo se haya
acercado sucesivamente ms a la realidad, aunque slo sea porque no
sabemos qu es la realidad ni confiemos en llegar a saberlo alguna
vez. Pero podemos estar seguros de que tanto si nuestro conocimien
to actual (o, de hecho, el de 1750) es o no ms real, ciertamente
su contenido basado en datos es mucho ms rico que el del 1500, de
que las teoras estn estructuradas de una manera mucho ms sutil,
de que su integracin con otros campos del saber (la qumica, la fsi
ca, etc.) es incomparablemente mayor y, finalmente, de que permite
predecir con mayor exactitud acontecimientos futuros partiendo de
determinados antecedentes. A esto podemos llamarlo progreso y tam
bin podemos creer confiadamente que en los sistemas de conoci
miento cientfico el progreso puede medirse en trminos totalmente
independientes de los juicios de valor. No es sencillamente un juicio
de valor mantener que la teora newtoniana del universo es superior
a la aristotlica, un tipo ms avanzado de teora; porque la teora
newtoniana es ms grande, ms exacta, puede comprobarse con mayor
precisin y, sobre todo, ms matemtica que su predecesora.
Aunque no forma menos parte de una visin del mundo que los

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

sistemas cientficos del pasado, la ciencia moderna se diferencia nota


blemente de todos ellos. Exige criterios rigurosos en la observacin
y los experimentos. Excluye los agentes espirituales de su esfera y
acepta un materialismo puro, pero estas caractersticas de la ciencia
no se establecieron definitivamente hasta finales del siglo xix. Distin
gue entre teoras confirmadas, hiptesis plausibles y especulaciones
tentativas: tres grados de confianza y tal vez, a la inversa, tres grados
distintos de estmulo intelectual. Es sumamente matemtica en su
estructura y argumentos. En la ciencia moderna una buena teora es
general, pero tambin ha de ser precisa, pues probablemente la mayo
ra de los cientficos estaran de acuerdo en que la mejor prueba de
una teora es la verificacin de las conclusiones (predicciones) extra
das de ella. Adems, las teoras incitan a la investigacin y los frutos
de sta imponen la formulacin de teoras; hay campos inactivos de
la ciencia donde todo es fijo con la rigidez de los libros de texto, pero
en los campos activos donde la investigacin es ms animada el
cambio ha tendido a ser cada vez ms rpido. Estas caractersticas se
adquirieron mediante el estudio de la naturaleza durante el perodo
de transicin que desde finales del siglo x v ii se denomina por conve
niencia la revolucin cientfica y se retuvieron mediante el desarro
llo detallado tanto del conocimiento basado en datos como de su
ordenamiento terico.
Es pertinente tratar de definir, en trminos generales, la fuerza y
el carcter de esta revolucin. Al concluir la Edad Media el hombre
tena firmemente establecida su visin del mundo externo y confiaba
en ella; expresada en numerosos libros doctos y en varios libros popu
lares, algunos de los cuales (de ambas clases) ya se haban publicado
antes de finalizar el siglo xv, esta visin, segn la suposicin general,
estaba autentificada por el hecho de proceder del mundo grecorroma
no, en el cual haban florecido los mejores intelectos de la humanidad
y los hombres se haban acercado a la verdad ms que en cualquier
otro momento anterior o posterior. Pero esto no era todo, pues la era
clsica haba presenciado tambin las mayores hazaas de la habilidad
y el ingenio humanos de que se tiene constancia. Sin embargo, las
gentes de la Edad Media reconocan, como antes hicieran sus prede
cesores de la antigedad, que la fabricacin de herramientas y las
artes tiles haban partido de unos comienzos invisibles en el alba
de la humanidad, mientras que, al parecer, la consideracin filosfica
y matemtica de la naturaleza no haba empezado hasta los griegos

INTRODUCCIN

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del siglo v, alcanzando una rpida madurez en los escritos de Arist


teles (384*322 a. C.) y Euclides (c. 300 a. C.). En virtud de una de
las coincidencias ms extraordinarias de la historia, en el siglo vi
antes de Jesucristo estamos entrando en el mayor perodo de flore
cimiento intelectual de la antigua China. Las cien escuelas de fil
sofos alcanzaron su apogeo entre 500 y 250 (Joseph Needham).3 Pero de la historia intelectual china el Occidente medieval,
a pesar de Marco Polo, no saba nada. De modo parecido, el cono
cimiento de la filosofa, la medicina y la ciencia pregriegas estaba
limitado a rumores de sabios fenicios y egipcios, el ms clebre de
los cuales era un tal Moschus, al que a veces se identifica con Moiss.
A estos sabios misteriosos no se les consideraba mdicos ni astr
nomos pues los comienzos slidos de estas ciencias en Egipto y
Babilonia no se redescubriran hasta el siglo xix, sino como magos,
por su habilidad esotrica para leer las estrellas y controlar los agen
tes naturales.
Resumiendo, la visin del mundo tena, en la baja Edad Media,
cuatro componentes, todos los cuales se remontaban supuestamente
(y en realidad) al mundo antiguo: el tcnico, dominio de fuerzas y
materiales, del viento, el agua, los metales, la madera y la piedra,
en todo lo cual se haban hecho recientemente progresos muy rpidos
y efectivos; el filosfico, del que cabe considerar la medicina como
parte, que abordaba los problemas ms generales sobre la naturaleza
del mundo en que vivimos y se basaba firmemente en los libros de
texto de autores griegos, latinos e islmicos que se lean en las escue
las y universidades; el matemtico (incluyendo la astronoma), menos
prestigioso que la filosofa (pero sirvindola del mismo modo que,
a travs de la astrologa, serva tambin a la medicina) y limitado
en sus ramas ms avanzadas a reducidos grupos de expertos; y final
mente las artes hermticas o mgicas, temidas por casi todos, cono
cidas (al menos segn se dice) por muchos, profesadas abiertamente
por unos pocos. Haba vnculos, por supuesto, entre estas formas
diferentes del conocimiento: tanto astrnomos como filsofos ha
blaban de los cielos y.los primeros aconsejaban a los navegantes y
exploradores sobre qu deban hacer para recorrer y explorar la super
ficie del globo; las matemticas estaban estrechamente aliadas a la
3. Joseph Needham, Science and civilization in China, Cambridge U. P., Cambridge,
1934, p. 95.

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

magia (a la gente exageradamente supersticiosa todas las cifras y sm


bolos matemticos le parecan cabalsticos), del mismo modo que la
filosofa, por considerar el cambio cualitativo, era aliada de la alqui
mia. Arquitectos y artistas, pese a ser artesanos en la jerarqua social
de la baja Edad Media y del Renacimiento, podan convertirse en
hombres doctos, como hicieron Alberti y Leonardo da Vinci por
medio de sus estudios; lo mismo cabe decir de los impresores. Esto
contribua a la fertilidad y a la riqueza de ideas, pero tambin a la
confusin: lo que pareca ser un argumento decisivo acerca de la
naturaleza de las cosas lo mismo poda depender de una cita de
alguna autoridad antigua que de una supuesta muestra de experiencia
comn, del testimonio de viajeros o de supuestos experimentadores
cuyos relatos no podan verificarse fcilmente, o, en raras ocasiones,
de una demostracin geomtrica. Debido a que los argumentos tan
pronto daban importancia a un tipo de datos como a otro, era difcil
llegar a conclusiones slidas, a lo que contribua en no poca medida
el hecho de que la autoridad escrita, cuando se recurra a ella, distaba
mucho de ser unnime, y al hecho de que la experiencia temporal
del mundo real no cuadraba exactamente con los informes de los
antiguos.
Por encima y ms all de todas las formas de autoridad estaba
la verdad religiosa, que tambin se expresaba en diversas fuentes, en
el Antiguo Testamento y en el Nuevo, en los escritos de los Padres
de la Iglesia, en las proclamas de los pontfices y los concilios, y que,
ciertamente, distaba de ser clara como el cristal. La salvacin al final
de su vida era el nico objetivo importante que deba fijarse un hom
bre racional; la destruccin antes de que los hombres fueran juzgados
sera el destino del universo material. Toda la autoridad estaba de
acuerdo en que el mundo haba existido durante mucho tiempo en
trminos de vidas humanas varios miles de aos pero que proba
blemente tena poco futuro, toda vez que Dios pronto cumplira su
propsito en relacin con el gnero humano. El sentido de una exis
tencia de las cosas en el tiempo, exceptuando este reducido tiempo
humano de cien generaciones y pico, estaba absolutamente ausente,
como, a decir verdad, tambin lo haba estado en la antigedad;
hasta pareca que el mundo hubiese sido creado perfecto y que luego
se hubiera deteriorado poco a poco, en parte a causa del desgaste de
los aos, en parte debido a la terquedad y a la codicia del hombre.
Hubiera sido absurdo concebir el universo sin el hombre, para el

INTRODUCCIN

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que fue creado, y, por ende, impo concebirlo sin Dios. Incluso el
intento de distinguir un acontecimiento natural de una intervencin
divina llevaba aparejadas consideraciones teolgicas: y no poda haber
nada de ciencia hasta que se hubiese establecido esta distincin. El
rabe dice: Imshallah: es la voluntad de Dios: dnde iba a decir
apropiadamente el cristiano: as es el mundo? En cierto sentido,
sta era la pregunta en torno a la cual giraba todo: podra decirse
que el presente libro trata de la victoria de la racionalidad sobre la
religiosidad. Pero en verdad la situacin en el siglo xv no era ni con
mucho tan desesperada como semejante anttesis poda inducir a
pensar, aunque haba sido realmente desesperada en la alta Edad
Media, poco despus de la cada del imperio romano. Los escasos
vestigios de la cultura antigua que a la sazn existan, y su tremendo
y rpido renacer en los siglos xn y xiii, haban devuelto a Europa
una racionalidad y una pericia intelectual precristianas junto con
mucha informacin objetiva sobre la naturaleza que se injertaron
en la teologa cristiana y formaron una incmoda amalgama. Si fuera
posible comentar los sacramentos en trminos de la filosofa cuali
tativa aristotlica, ni siquiera santo Toms de Aquino conseguira
que Aristteles declarase que el universo no era eterno. Se haban
producido fuertes reacciones contra la cultura greco-rabe: las doc
trinas de Aristteles fueron condenadas muchas veces en el siglo xm ,
mientras que Averroes, un musulmn espaol que haba llevado las
posturas aristotlicas hasta el extremo, nunca llegara a ser verdade
ramente respetable en el Occidente cristiano. Debido a que la inmensa
mayora de los hombres doctos eran clrigos, que los torpes textos
aristotlicos podan expurgarse o enterrarse debajo de una invocacin
de autoridad espiritual y que poda alcanzarse una sntesis armoniosa
y, al parecer, inmensamente provechosa, estas tensiones eran ms
latentes que apremiantes: pero segua siendo verdad que las episte
mologas griega y cristiana eran, y son, irreconciliables; cuando las
tensiones volvieron a aparecer con el resurgir del platonismo a me
diados del siglo xv, el resultado fue en parte creativo, en parte obs
tructor.
Finalmente, podramos preguntar para qu la Europa de la baja
Edad Media quera el tipo de conocimiento que calificamos de cien
tfico. Lo cierto es que, en general, no lo quera por su utilidad
prctica. De todas las ramas del saber slo la medicina reconoca la
distincin entre episteme y techn, la distincin entre el conocimiento
2. RUPERT

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

terico y la habilidad prctica que nos es tan conocida: y las univer


sidades, como es natural, daban mayor importancia a la primera.
Fuera de los estudios acadmicos los que cultivaban las artes esot
ricas tambin invocaban la idea de que el conocimiento da poder; el
mago que entenda la naturaleza de las misteriosas fuerzas ocultas
tambin poda dominarlas. Las matemticas tambin aparecan como
poseedoras de algunas aplicaciones tiles la relacin de la aritm
tica con las cuentas mercantiles y la de la geometra con la arquitec
tura es muy clara, por ejemplo, en los escritos de la baja Edad
Media, pero esta idea no se hizo del todo evidente basta el siglo xv,
como rasgo de la mentalidad renacentista, sobre todo despus del
redescubrimiento en 1414 del libro de Vitrubio sobre arquitectura
(el ms antiguo de los manuscritos existentes haba sido transcrito
en el monasterio de Beda en Jarrow en el siglo ix). Vitrubio haba
catalogado las ramas tiles de las matemticas de un modo que
result muy popular entre los eruditos renacentistas como John Dee
(en su prefacio a The Ettglish Euclid, de Billingsley, 1570). La astro
noma, como ya he sealado, fue padrina de la astrologa y, por consi
guiente, revesta importancia profesional para los mdicos, entre otros.
Pero las matemticas propiamente dichas eran una ciencia que no
tena aplicacin, mientras que el saber superior de la filosofa, que
se extenda hasta lejos a travs de los escritos de Aristteles y de
todos sus comentaristas, condujo a la teologa.
Los hombres cultivaban la filosofa y sabemos que en las uni
versidades medievales la filosofa se estudiaba vidamente porque
all donde haya libros siempre habr lectores, porque (en algunas de
sus ramas) prometa tcnicas intelectuales de aplicacin universal que
podan ayudar a clarificar los misterios del cristianismo, porque (en
otras ramas) ofreca una visin clara de los problemas eternos de la
existencia y la finalidad, de la continuidad y el cambio, y del orden
o armona que seguramente hay debajo del caos y la casualidad apa<
rentes del mundo de la experiencia, y porque (en otras ramas) ofreca
consejos para comprender las vicisitudes de la vida social y poltica.
La filosofa era sabidura secular, la sabidura de este mundo tempo
ral (motivo por el cual los puntos de vista de los autores paganos
podan tratarse con respeto) del mismo modo que la teologa era la
sabidura del mundo eterno. Los estudios de ambas cosas se encon
traban inevitablemente; la Biblia relataba ciertas cosas que haba que
creer acerca de este mundo temporal como, por ejemplo, que nes-

INTRODUCCIN

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tra Tierra est fijada por su centro, aunque, como ya coment Oresme
alrededor de 1370, la razn a solas poda llevarnos a la conclusin
de que se mueve como un planeta, si la Autoridad no nos salvara de
este error y, por supuesto, la religin tambin tena mucho que
decir acerca de la moralidad y la conducta humana. De un modo muy
crudo, cabra decir que la filosofa lleg a ser la ms importante de
las disciplinas que se estudiaban en las universidades medievales, lo
cual era debido a san Pablo y los Padres, que haban hecho del cris
tianismo una religin intelectual, en vez de ser sencillamente una
cuestin de fe y esperanza en el mensaje de Jess; despus de todo,
lo que haba causado la trascendental divisin de las iglesias occi
dental y oriental era una cuestin de filosofa ms que algo relacio
nado con la historia de Jess y su mensaje. No obstante, si la justi
ficacin ms obvia del estudio de los filsofos paganos se encontraba
en la naturaleza de la religin, por paradjico que esto pueda parecer
(y de vez en cuando surgan reformadores vehementes y simplistas
que lo denunciaban), es ms razonable suponer que era la fascinacin
intrnseca, aclaratoria del conocimiento natural lo que atraa a algu
nos hombres, aunque fueran relativamente pocos, a este aspecto de
la filosofa. Algunos (quizs entre ellos podamos incluir al emperador
Federico II) se sentan atrados por la enorme variedad y la extraa
curiosidad de la naturaleza y la belleza esttica de las cosas vivas;
otros, por medio de la mecnica de la definicin y la lgica, buscaban
la mxima precisin de las ideas y el rigor para deducir conclusiones
relacionadas con problemas de movimiento y cambio; otros, edifi
cando sobre la obra de un gran autor iraqu, Ibn al-Haytam, al que
llamaban Alhazen (c. 965-1040), se zambulleron en los misterios de
la luz, ntimamente relacionados con las manifestaciones de Dios ante
el hombre. A la mayora les interesaba, al menos hasta cierto punto,
la cuestin ms profunda de todas: cmo pueden los hombres for
marse una imagen coherente, racional del mundo externo siendo ste
tan enorme y en parte inaccesible, y hallndose en constante proceso
de cambio?
Es cierto que era una investigacin libresca y literaria que lleva
ban a cabo los acadmicos con fines didcticos. El clculo tena su
lugar en ella de hecho, Richard Swineshead, el filsofo ingls del
siglo xiv, pas a la posteridad con el nombre de Calculador porque
las funciones y consideraciones matemticas impregnan [su] obra

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

principal (Murdoch) * pero esta filosofa siempre se distingui de


las matemticas. El punto de partida de la mayora de las investiga
ciones se encontraba en algn autor griego o rabe, aunque, a decir
verdad, el filsofo latino poda dejar esto muy atrs; todos los hechos,
argumentos y principios de explicacin eran de prestado y todo el
saber era en esencia un comentario y una elucidacin de lo que ha
ban escrito anteriormente los hombres doctos de mayor talento. Por
medio de grandes tratados se seguan los anlisis refinados y el deli
cado trazado de distinciones sin ver el mundo real desde una pers
pectiva nueva; de hecho, gran parte de la filosofa natural de la
Edad Media (incluyendo la del Calculador) se ocupa de experi
mentos relacionados con el pensamiento. Puede que sea mentira que
santo Toms de Aquino reflexionase sobre cuntos ngeles caban
en la punta de un alfiler, pero no hay duda de que se hizo la siguiente
pregunta: qu le sucedera a una piedra que cayese en el hueco
entre las dos mitades de la Tierra, si sta pudiera dividirse y las dos
partes quedasen separadas por un pie? Hay pruebas de que se lleva
ban a cabo observaciones muy pequeas, de primera mano, de anima
les y plantas en medio de la falta casi total de inters por las cosas
vivas; y es indudable que se realizaban experimentos en la tradicin
ptica. Otro gran momento del empirismo fue Epstola sobre el imn
de Petrus Peregrinus, de 1269. Ciertamente, los lgicos medievales
aceptaban la observacin directa como prueba de la veracidad de una
proposicin y reconocan que poda formularse una generalizacin
por induccin partiendo de observaciones repetidas; pero la aplica
cin de semejante metodologa a ms de uno o dos casos excepcio
nales tuvo que esperar hasta la revolucin cientfica.1 La investigacin
de fenmenos era un ejercicio intelectual que deba hacerse sobre el
papel y no un ejercicio experimental que tena que llevarse a cabo
buscando informacin nueva. Durante la Edad Media hubo tres gran
des innovaciones tcnicas que podramos calificar de cientficas: la
utilizacin de la plvora, de la brjula y de las gafas. Las dos pri
meras se introdujeron en Europa desde, en ltima instancia, China;
la ltima naci del inters que los filsofos latinos sentan por la luz
y la visin, que les hizo reparar en que Alhazen haba utilizado lentes45
4. Dictionery of scientific biograpby, X III, p. 208, col. 2.
5. A. C. Crombie, Roben Grosseteste m i tbe oritins <4 experimental Science
Clorendon Press, Oxford, 19$}.

INTRODUCCIN

21

de aumento primitivos. Con todo, parece ser que la invencin de las


gafas se la debemos a algn hombre sensato y astuto y, ciertamente,
no a una de las grandes autoridades de la ptica, Roger Bacon por
ejemplo.4
En qu cambi el carcter del saber, especialmente en los si
glos xv y xvi? Algunos de los cambios de perspectiva son muy suti
les: sera ciertamente una equivocacin suponer que los filsofos de
la naturaleza en 1600 eran cristianos menos devotos que los de tres
siglos antes, pero en aquel perodo el cristianismo occidental y sus
relaciones con la filosofa haban experimentado cambios profundos.
Por otra parte, simplificaramos demasiado si presentramos la revo
lucin cientfica como una revuelta contra Aristteles, pues, por el
contrario, las ideas y el ejemplo aristotlicos todava podan estimular
la innovacin creativa, como en el caso de William Harvey. Sin em
bargo, algunos aspectos son bastante obvios y de gran alcance. Tal
vez lo ms importante de todo fuera el cambio habido en la base
cultural. La mayor parte de la herencia intelectual de la Edad Media
la haban formado los traductores del siglo xn que trabajaban en
Toledo y otros centros de habilidad multilingue: traducciones pos
teriores, y mejores (como las que Guillermo de Moerbeke hizo direc
tamente del griego al latn para santo Toms de Aquino), tendan
a tener poca circulacin, y lo que no se tradujo al principio, como
las obras de Arqumedes y la preponderancia de Galeno, no form
parte de la citada herencia. De este modo se perdi gran parte de
la mejor ciencia tcnica de los griegos, aunque los comentarios rabes
sobre ella estaban mucho mejor representados. Del Doctor en Medi
cina que aparece en los Cuentos de Canterbury Chaucer escribi:
Bien conocan al viejo Esculapius,
y a Deyscorides, y a Rufus,
al viejo Ypocras, Haly y Galyen,
Serapion, Razis y Avicen,
Averrois, Damascien y Constantyn,
Bernard y Gatesden y Gilbertyn.
Quince autoridades, sus nombres ms o menos corrompidos: cin
co griegos (uno de ellos mtico, por supuesto), siete rabes, un fran
6. Edward Rosen, The invention o eyegluses, en Jour. Hist. Medicine m i
Allied Sciences, XI, 1936, pp. 13-46, 183-218.

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

cs y dos ingleses. 1 contingente rabe era el ms numeroso y con


mucho el ms voluminoso. 1 Renacimiento hizo que saliera a la luz
una inmensa cantidad de literatura clsica olvidada gran parte de
ella transcrita en los siglos inmediatamente posteriores a la invasin
de los brbaros en los griegos Arqumedes, Galeno, Ptolomeo,
Platn, en los latinos Celso y Lucrecio, por ejemplo. La lengua griega,
casi olvidada en la uropa occidental, resucit y dio a los estudiosos
una sensacin de contacto inmediato y vivido con la ms filosfica de
las sociedades antiguas.
Los rabes se vieron injustamente arrinconados y tachados de
simples chapuceros. El mdico y telogo radical Miguel Servet escri
be (1537) acerca de la brillantez de Galeno, quien, otrora vergonzo
samente incomprendido, ha renacido y se acredita de nuevo para bri
llar con su esplendor de antao y quien ha liberado la ciudadela
que haba estado en poder de las fuerzas de los rabes y purificado
las cosas mancilladas por las srdidas corrupciones de los brbaros.7
Los filsofos renacentistas coincidan plenamente con los medievales
en que el hombre moderno deba buscar una base firme en las ense
anzas de la antigedad, pero deba buscarla directamente, haciendo
caso omiso de todo lo escrito entre medias, y de una manera menos
restringida. El hroe del Renacimiento fue Platn, ms que Arist
teles, especialmente en Toscana; de manera anloga, pero ms ade
lante, otros tomaron el atomismo de Epicuro y Lucrecio con prefe
rencia a la teora cualitativa de Aristteles. Dioscrides fue otro de
los grandes hroes: la botnica del siglo xvi se fund en el estudio
de sus obras. Se lea y citaba a los filsofos presocrticos, as como
a los pitagricos. Copmico encontr en Plutarco otro descubri
miento renacentista y cit en griego la informacin de que el pita
grico Filolao supona que la Tierra se mova, como hicieran tambin
Herclides y Ecfanto; tambin hace alusin a Aristarco de Samos,
Anaxgoras, Empdocles y Leucipo, demostrando con ello su conoci
miento de una gran tradicin que la Edad Media virtualmente nunca
haba tenido en cuenta. Nuevos horizontes trajeron nuevas variedades
de pensamiento y nuevos problemas que desenmaraar.
La ms poderosa influencia filosfica que se hizo sentir en el
siglo xv, la de Platn, empuj a la gente hacia las matemticas; no
7. The Syrups, en C. D. O'Malley, Michael Servetus, American Philosophica!
Society, Filadelfia, 1933, pp. 60-61.

INTRODUCCIN

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saber geometra era una vergenza. El redescubrimiento de las anti


guas matemticas puras y aplicadas empujaba en la misma direccin.
En los mil aos o ms transcurridos desde el final de las matemticas
griegas, un marciano que quisiera encontrar un genio matemtico
hubiese tenido que buscar en la India (especialmente), en China o en
el islam, pero no en Europa. Todo esto iba a cambiar: las matemti
cas propiamente dichas y su pariente prximo, la astronoma, florece
ran con una rapidez inslita en Europa. El lgebra por un lado y la
trigonometra por el otro hicieron grandes progresos al mismo tiem
po que las matemticas eran aplaudidas por doquier como la clave
de la navegacin y la exploracin, de la ciencia militar, de la geografa
(que se estaba librando rpidamente del legado de los cuentos de los
viajeros) e incluso de la esttica. Niccol Tartaglia (1500-1557) ilus
tra todas las nuevas tendencias en sus escritos: fue el primero en
brindar la solucin de las ecuaciones cbicas, estudi la trayectoria
de los proyectiles y produjo la primera edicin de Arqumedes. Sin
embargo, el mayor inters general lo tiene la idea de que las mate
mticas ofrecen una clave sin igual para comprender la naturaleza
de las cosas; con todo, sta no era una idea nica, toda vez que
posea dos ramas principales y distintas: en primer lugar, el conven
cimiento de que la naturaleza es inherentemente matemtica, porque
Dios geometriza eternamente o, como dice Leonardo da Vinci, la
proporcin no slo se encuentra en los nmeros y las medidas, sino
tambin en los sonidos, los pesos, los tiempos, las posiciones y en
cualquier facultad que fuere. Esto quiere decir que no slo podemos
esperar que la naturaleza est ordenada racionalmente de algn modo
porque, de no estarlo, sera intil tratar de entenderla y porque (como
recalc Descartes), de no estarlo, Dios estara engaando a los hom
bres, lo cual es imposibe, sino que tambin podemos esperar que esta
racionalidad est realizada matemticamente. Y, en segundo lugar,
existe el convencimiento puramente lgico de que el razonamiento
matemtico es el ms seguro de los que disponemos; citando de nue
vo a Leonardo: No hay ninguna certeza all donde uno no puede
aplicar ninguna de las ciencias matemticas ni ninguna de aquellas
que se basan en las ciencias matemticas.* Galileo, entre muchos
otros, tambin puso de relieve estas dos caractersticas de las mate8. Edward MacCurdy, The notebooks of Leonardo da Vinei, Cape, Londres, 1948,
I, pp. 634, 636.

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

mticas: l crea que el Libro de la Naturaleza est escrito en la


lengua de la geometra y tambin opinaba que la prueba matemtica
de una proposicin es, lgicamente, la mejor que podemos tener.
Ninguna de estas tesis se tenan en cuenta en la antigedad; no es
que la fuerza de, por ejemplo, una demostracin geomtrica se con
siderase ms dudosa en la antigedad que en los tiempos modernos,
sino que se trata ms bien de que los antiguos suponan que el razo
namiento de tipo matemtico era inapropiado fuera de los contextos
estrictamente matemticos (uno puede comparar esto con el moderno
bulo segn el cual hay mentiras, mentiras redomadas y estadsticas).
Haba buenos motivos para este punto de vista aparentemente per
verso: la conclusin fsica de un argumento formulado matemtica
mente es slo tan buena como las premisas fsicas en que se basa; no
es lcito argir que una conclusin fsica tiene que ser cierta porque
el argumento matemtico es bueno. Los filsofos griegos afirmaban
que los axiomas fsicos postulados por los matemticos como, por
ejemplo, que los planetas se mueven de manera uniforme en rbitas
perfectamente circulares eran tan inciertos o, para ser ms exactos,
ofrecan una variedad tan grande de interpretaciones, que no era posi
ble creer confiadamente en nada que se basara en ellos. Comprendan
(correctamente) que pueden construirse modelos matemticos dife
rentes en correspondencia con los mismos principios fsicos, y que
estos modelos diferentes pueden de hecho, para ser comparables,
deben generar numerosas conclusiones o predicciones idnticas.
(En principio, cabe que pueda descubrirse una infinidad de tales mo
delos matemticos equivalentes.) En consecuencia, siendo incapaces
de decidir si en el cielo existen realmente (pongamos por caso)
crculos excntricos o epiciclos, los antiguos rechazaban las matemti
cas como gua para llegar a la verdad, excepto, tal vez, heursticamen
te. Al parecer, un anlisis literario superaba a un anlisis numrico en
probabilidades de dar una respuesta en la que se pudiera confiar: es
decir, las imgenes verbales parecan ms definibles y, por lo tanto,
ms realistas que los modelos matemticos. El matemtico de la
antigedad, adems, slo poda tratar aspectos ms bien simples y
estrechos de un tema: crculos en astronoma, rayos de lnea recta
en ptica y perspectiva, proporciones en msica; y la realidad pare
ca siempre ms rica y sutil que estas abstracciones artificiales. En
msica, por ejemplo, las notas del ejecutante parecen fundirse armo
niosamente unas con otras, aunque los matemticos (aqu, una vez

INTRODUCCIN

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ms, Ptolomeo) ensean que es imposible dividir la octava en ocho


notas iguales. El griego, resumiendo, saba muy bien que los elemen
tos tericos empleados en un modelo matemtico pueden no existir
y que el modelo ofrece nicamente una explicacin posible, no defi
nitiva, del fenmeno: como dice el comentarista aristotlico Simpli
cio, los astrnomos
no han podido establecer en qu sentido, exactamente, las conse
cuencias que entraan [sus] disposiciones [geomtricas] son mera
mente imaginarias y en absoluto reales. De modo que se contentan
con afirmar que es posible, por medio de movimientos circulares
y uniformes, siempre en la misma direccin, salvar los movimientos
aparentes de las estrellas errantes.9
Dicho de otro modo, la ciencia matemtica no poda explicar las
cosas revelando la estructura de la realidad y su lgica interior; slo
poda dar la posibilidad de predecir los resultados futuros partiendo
de antecedentes establecidos.
Desde entonces se han seguido debatiendo los modelos matem
ticos y su acceso a la realidad. Durante el Renacimiento, no obstante,
muchos matemticos como Coprnico y Kepler y algunos filsofos
como Galileo sancionaron un punto de vista que era tal vez ms inge
nuo que el de los griegos, pero que tambin era mucho ms creativo,
como hemos visto en Leonardo. Afirmar que ninguna teora sobre la
realidad puede existir en forma matemtica es una restriccin parali
zante; el Renacimiento rechaz esta restriccin, afirmando que era
una empresa til buscar teoras matemticas a las que tambin en
virtud de criterios metafsicos pudiera suponerse reales. El prin
cipal ejemplo de esto es Coprnico, que explic que haba abandonado
todas las teoras matemticas que existan sobre el movimiento plane
tario no porque fueran incapaces de salvar los fenmenos, sino por
que (siendo a la vez incompletas y contradictorias) no ofrecan una
descripcin real de los cielos; sin embargo, la teora matemtica
basada en la hiptesis de movimiento de la Tierra es no menos vlida
matemticamente para salvar los fenmenos, es congruente y tiene
otras ventajas tales como la de situar definitivamente todos los plane
tas en un orden espacial; puede, por consiguiente, tomarse como
9. P. Duhem, 7o saee tbe phenomena (trad. de E. Doland y C. Maschler), Univerity o Chicago Press, Chicago, 1969, p. 23.

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

real a los ojos de Copmico. Kepler se mostr an ms explcito al


argir que el acertado modelo matemtico de la realidad, lejos de ser
arbitrario, es el nico capaz de explicar ciertos rasgos del universo,
tales como el nmero seis para los planetas (incluyendo la Tierra).
Esta caracterstica de la ciencia renacentista fundirse insensible
mente con la fsica matemtica (la expresin sigue siendo anacr
nica, por supuesto) del siglo xvn se ba calificado de diversas ma
neras: calificarla de platonismo redivivo pone de relieve el concepto
ms esttico del orden matemtico o la arquitectura en la naturaleza
y encuentra su xito ms obvio en la cristalografa; calificarla de
pitagorismo redivivo acenta el concepto ms dinmico de la teora
articulada matemticamente con un matiz ms esotrico (pues los
pitagricos, como record Coprnico, mantenan sus descubrimientos
en secreto), mayor inters por cmo se producen los fenmenos, que
por la composicin del mundo, o, de manera ms sencilla, cabe hablar
con Alexandre Koyr de la matematizacin de la naturaleza. La
defensa ms elocuente y completa de este proceso la hizo Galileo,
cuya matematizacin de la ciencia del movimiento de los cuerpos
reales proporcion un modelo para la ciencia fsica en general duran
te el siglo siguiente.
Aunque este abandono de la forma de explicacin verbal por la
matemtica sea el principal cambio epistemolgico del Renacimiento,
no es, desde luego, el nico, ni el nico cambio intelectual que haya
afectado a la ciencia. La tendencia introspectiva, respetuosa consigo
misma, del pensamiento medieval se debilit: si al hombre se le
segua viendo como el microcosmos, esto hada que el macrocosmos, el
universo, fuera ms en vez de menos interesante. Si la naturaleza era
an el teatro de Dios donde se representaba el drama humano, esta
sabidura, esta bondad y esta providenda donde mejor se descubran
era en la comprensin cientfica y la veneracin ms profundas de
esta maravillosa creacin. Como dice Frands Bacon:
... todo el conocimiento y especialmente el de la filosofa natural
tiende en gran medida a magnificar la gloria de Dios en su poder,
su providencia y sus beneficios; aparece y est grabado en sus obras,
las cuales sin este conocimiento se contemplan slo como a travs
de un velo.10
10.
F. Bacon, en J. M. Robertson, ed., Philosophicd works, Routledge, Londres,
1905, p. 209.

INTRODUCCIN

27

Y el Renacimiento, en especial Bacon, tendi de forma creciente a


recalcar un aspecto anteriormente olvidado de esta idea: todo lo que
hay en la naturaleza lo haba creado Dios para el uso o la instruccin
del hombre, estos mensajes slo deban descifrarlos, por as decirlo,
aquellos que entendieran la naturaleza, y, por ende, la ciencia puede
y debera mejorar la utilidad de la naturaleza para el hombre, cum
pliendo as la intencin providencial de Dios. Acaso no haba incon
tables secretos en la mecnica o en el tratamiento de los metales, por
ejemplo, que, una vez descubiertos por los hombres, podan facilitar y
enriquecer grandemente sus vidas? El campo ms obvio para seme
jante mejora, sin que fuera previsible ningn demrito en compen
sacin, era la medicina; el Nuevo Mundo en especial deba de estar
provisto de incontables plantas de valor medicinal, pocas de ellas
descubiertas ya por los indios nativos, que Dios seguramente haba
creado para que fueran valiosas para los europeos a quienes 1 haba
permitido descubrir y ocupar aquellas tierras hasta entonces ocultas.
La exploracin geogrfica y la expansin territorial haban sido
manifestaciones espectaculares, enrgicas de una Europa que de mu
chas maneras estaba abandonando su talante pasivo por otro activo.
El temor al turco feroz durara, en forma de legado anticuado, hasta
el siglo xix, pero la Europa cristiana se encontraba ahora en las pos
trimeras del xv y entrando en una fase de ms de cuatro siglos de
duracin en la que no necesitara temer a las presiones de grandes
potencias exteriores. Cario Cipolla ha explicado bien de qu modo
Europa, gracias a su superioridad tcnica en el arte de la guerra,
obtuvo el dominio del comercio a escala mundial, as como el poder
que permiti a un puado de hombres someter al imperio azteca.11
El agresivo europeo era a la vez escptico y supersticioso, tolerante y
de miras estrechas, brbaro y culto. Una parte de l rechazaba el
mundo no europeo por salvaje, absurdo o ineficaz, pero otra parte
ansiaba admirar y tomar en prstamo: la porcelana primero, por
ejemplo, luego la costumbre de beber t. De modo especial, al euroneo le impresionaba la habilidad artstica de los pueblos extraos:
los trabajos con plumas de los aztecas (su oro, sin embargo, se
limitaba a fundirlo en barras), las alfombras persas, las sedas y los
algodones indios, pero no encontraba nada que pudiera competir con
la industria slida, prctica de su propio continente, o con su perspi11. G alo Cipolla, Guns and sals, Collins, Londres, 1965.

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LA REVOLUCIN CIENTFICA

cada para los negocios, o con su ciencia. Antes de que transcurriese


un siglo desde que se doblara el cabo de Buena Esperanza y desde
el descubrimiento de Amrica, el europeo empez a verse a s mismo
como el gran inventor prctico que haba adquirido poder y riqueza
gradas a la combinacin de sentido comn, destreza manual y cono
cimiento natural. Filosficamente, quien mejor presenta esta visin
es Francis Bacon, escribiendo, por ejemplo, en el primer aforismo de
su Novum organum: El hombre, siendo el servidor e intrprete
de la Naturaleza, puede hacer y comprender tanto y tanto slo como
haya observado de hecho o pensamiento d d curso de la naturaleza;
ms all de esto no sabe nada ni puede hacer nada. Pero, visual y
simblicamente, donde mejor se ve es en Nova reperta (Nuevos
descubrimientos) de Jan Stradanus (c. 1590), serie de grabados que
muestra la maestra europea en la fabricacin de caones, la imprenta,
la fuerza elica e hidrulica, la brjula y el magnetismo, la elaboracin
de papel, la fabricacin de gafas, la plvora, el arte de tejer seda y
otros muchos oficios, ninguno conoddo de los antiguos aunque gran
nmero de ellos ya existan mucho antes dd Renadmiento.12 Aparte
del inters de los griegos por el anlisis matemtico de las mquinas,
los siglos xv y xvi fueron los primeros en los que hubo inters litera
rio consciente por los oficios y la tecnologa (arquitectura, mquinas,
asuntos militares y navales, hidrulica, metalurgia y minera; de hecho,
virtualmente toda la gama sin excluir la agricultura (que produjo mul
titud de libros impregnados por la creencia de que la innovacin y el
perfeccionamiento de las tcnicas eran tan posibles como necesarios.
De Agrcola a Zonca, los autores insistieron en que el aprovecha
miento de la naturaleza por el hombre es casi tan maravilloso como
la naturaleza misma.
En modo alguno todos estos expertos tcnicos a los que tam
bin podramos llamar propagandistas tenan fe en el saber abstrac
to o acadmico: algunos, como Bernard Palissy, el ceramista, y Paracelso, el mdico y qumico, se burlaban abiertamente del conocimien
to basado en los libros y de su futilidad. De hecho, el incremento del
progreso tcnico y de la inversin de capital que llev a Europa a
las puertas de la revolucin industrial en los siglos xvi y xvn lo
mantuvieron hombres prcticos, ingenieros e industriales, ms que los
12.
Una reedicin til de estos grabados fue publicada por la Bumdy Libran'.
Norwalk, Connecticut, hacia 1970.

INTRODUCCIN

29

eruditos que (a veces) escriban los libros; los annimos precursores


de Thomas Newcomen y Abraham Darby. De aqu que los hechos
reales del progreso tcnico, as como la percepcin contempornea
de los mismos como un ideal a que aspirar cosas ambas que pue
den exagerarse, pues todava son invisibles en la literatura de imagi
nacin, por ejemplo, mantengan una relacin enigmtica con la
ciencia. Durante el siglo x v i i , siguiendo a Bacon, la utilidad de
la ciencia para los aspectos prcticos de la vida humana se convertira
en un tpico propagandstico, pero los beneficios eran siempre futu
ros ms que actuales. Antes de 1660, de todos modos, los beneficios
directos que caba enumerar como frutos del renacer cientfico eran
escasos y dudosos; pues de los avances mdicos, por poner un ejem
plo favorito, innovaciones como las gafas, batir la catarata o abrir a
causa de un clculo parecen surgir tanto de la osada y la destreza
manuales como de la teora, y otras, vistas desde nuestra perspectiva,
parecen tal vez ms poderosas por su accin sobre las excreciones
naturales del cuerpo que por curar verdaderamente las enfermedades.
Y all donde el empuje del cambio cientfico parece ms vigoroso quie
nes lo llevaron a cabo parecen (en la medida en que ahora podemos
observarlo) no haberse preocupado mucho por las posibles aplicacio
nes a la artesana o la industria. Se advierte ms a menudo el deseo
de resolver viejos problemas intelectuales que el deseo de resolver
nuevos problemas tcnicos. La mentalidad renacentista no crea
necesario adquirir conocimientos nuevos para ejercer mayor control
sobre la naturaleza; a decir verdad, en la magia, que tanto las gentes
cultas como las sencillas consideraban todava como la clave ms
obvia para alcanzar tal control, lo nico que se pretenda era emular
el poder conseguido por los magos de la antigedad. De manera
anloga, muchos matemticos y filsofos naturales, sin excluir a
Newton, crean estar recuperando una sabidura que haba permane
cido extraviada durante mucho tiempo, ms que descubriendo algo
fundamentalmente nuevo. Hasta en un caso aparentemente tan senci
llo como el de Francis Bacon es, por lo tanto, anacrnico (como ha
sealado Paolo Rossi)u detectar un hilo del pensamiento tan ingenuo
como ste: la investigacin trae conocimientos nuevos, los conoci
mientos nuevos engendran nueva tecnologa. An no se haba expre
sado el concepto de que el aparato tcnico de la sociedad era capaz13
13. Paolo Rossi, From magic to Science, Romledgc, Londres, 1968.

30

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de adquirir por s solo una perfeccin cada vez mayor. Quiz sea ms
prometedor considerar la fertilidad latente en los campos mixtos
del saber que el Renacimiento comenz a promover, no slo en varias
formas de matemticas aplicadas, sino tambin en las ciencias de la
tierra y el mar, la mecnica, la qumica y la fisiologa, esta ltima
a punto de dejar de ser un mero equivalente especulativo de la ana
toma.
En estas nuevas disciplinas mixtas la estructura terica era
dbil, a la vez que el contenido emprico era fuerte aunque incohe
rente. Aquellos que ms criticaban el antiguo saber basado en los
libros eran tambin los que tributaban alabanzas ms encendidas al
saber de los agricultores, los mineros, los alfareros (personas todas
ellas que conocan los productos del suelo), o de los baeros, los her
bolarios y los alquimistas (personas que conocan las propiedades
curativas de las aguas minerales y de otras clases, de las plantas y
de los minerales), de los sopladores de vidrio, los carpinteros y los
calafates, y los metalarios (personas que conocan las propiedades de
los materiales). No les importaba que este saber estuviese desorgani
zado y que a menudo no fuera digno de confianza, pues al menos
marchaba por senderos que los hombres doctos no haban recorrido
anteriormente. Historiadores modernos como Edgar Zilsel14 y Cyril
Srnith15 han argido que algunos campos nuevos para la investiga
cin, como el geomagnetismo y la metalurgia (aunque estas etiquetas
sean anacrnicas), surgieron casi enteramente de races como stas;
Francis Bacon haba dicho ms o menos lo mismo y dos generaciones
despus Robert Boyle sealara lo que el filsofo de la naturaleza poda
aprender del artesano. Parece cierto que esta actitud ms eclctica y
menos desdeosa ante lo que poda considerarse como conocimiento
del mundo natural surti un efecto considerable en la historia natu
ral y estimul el inters por sus curiosidades (cuevas, minerales extra
os, monstruos y prodigios) y, como en la historia de la neumtica
que comentaremos ms adelante, a veces brindaba nuevas ramas de
investigacin sistemtica. No es que esto sucediese por vez primera,
ya que en la zoologa de Aristteles haba mucha informacin obte14. Artculos aparecidos en Journal of tbe History of Ideas, 1940, reeditados en
P. P. Wiener y A. Noland, eds., Roots of scientific thouiht, Basic Books, Nueva York,
1957, pp. 219-280.
15. C. S. Smith, The pirotechnia of Vanoccio Birnguccio, Basic Books, Nueva York,
1958, introduccin.

INTRODUCCIN

31

nida de pescadores, ganaderos, apicultores, etctera, y Ctesibio (el


antiguo fundador de la neumtica) era hijo de un barbero de Alejan
dra. Sin embargo, es dudoso que este refrescante soplo de empirismo
fuera la causa directa y nica de la introduccin de la experimenta
cin sistemtica en la ciencia: ms bien parece que la observacin y
la experimentacin conscientes y controladas se emplearon por vez
primera en las ciencias tradicionales (la astronoma, la ptica, la ana
toma-fisiologa), aunque puede que la qumica presente un caso bas
tante distinto. Si pensamos en los primeros experimentos clsicos en
el campo de la mecnica (sobre la cada de los cuerpos, los pndulos,
el choque), por ejemplo, no parecen relacionados muy estrechamente
con las mquinas, aunque, por otra parte, hay que tener presente que
el pndulo s hace su primera aparicin en mquinas diseadas por
Leonardo, como dispositivo inercial para el almacenamiento de
energa.
Por lo menos en la perspectiva ms amplia de la historia, proba
blemente es intil tratar de ser demasiado definido en lo que se refiere
a la influencia del progreso tcnico que en s mismo est por enci
ma de toda duda en la modificacin de los ideales y mtodos cien
tficos. Desde luego, la destreza artesanal ensanch los horizontes de
la filosofa; suponer que la ciencia moderna es una amalgamacin
de destreza artesanal y filosofa equivale a proponer una frmula
demasiado simple y olvidar aquellos aspectos muy importantes de
hecho, preponderantes de la revolucin cientfica que no tenan
nada que ver con la experiencia artesanal. Pero conviene tener en
cuenta una dicotoma de dicha revolucin que Thomas Kuhn ha
sealado:14entre las ciencias cuantitativas o matemticas y las ciencias
cualitativas o experimentales. Si examinamos todo el campo del cono
cimiento natural en tiempos de Newton e incluso un siglo ms tar
de, en tiempos de Laplace, la situacin era muy parecida, veremos
que no haba ninguna definicin rigurosa en trminos de metodologa,
epistemologa, ideales o cualquier tipo de generalizacin, que pudiera
aplicarse uniformemente a todo el campo: las ramas ms precisas de
la ciencia, como la astronoma y la mecnica, eran muy distintas en
especie de la qumica o la geologa. Sin ser maliciosamente whig, es
inevitable pensar que la ciencia de Newton se acerca a nuestro propio
16. T. S. Kuhn, The essential tensin, University of Chicago Press, Chicago, 1977,
pp. 31-69.

32

LA REVOLUCIN CIENTFICA

concepto de la ciencia ms que la ciencia de Boyle o, a fortiori, de


John Woodward. Y no se trata de una cuestin de genio personal o
de inventiva metodolgica: nadie hubiera podido escribir una obra
como Matbematical principies of geology en 1700. Surge, pues, esta
paradoja: las ciencias que eran ms rigurosas en su recurso a los
hechos, y ms precisas en su articulacin terica, eran las mismas
que ya posean estas caractersticas en la antigedad y en la Edad
Media; incluso la mecnica, la ms profundamente revolucionaria de
todas las formas de conocimiento natural, tena largos y respetables
antecedentes. Por otra parte, los temas de investigacin creados o
resucitados por el Renacimiento (la qumica, las ciencias de la tierra,
la mayor parte de la biologa) seguan siendo primitivos a finales del
siglo xvu, desde el punto de vista de la estructura, a pesar de avan
ces relativamente muy grandes. Algunos factores crticos seguan sien
do inciertos, dos o ms teoras rivales se disputaban la lealtad de los
eruditos y abundaban las contradicciones. La sntesis newtoniana
de la qumica no se efectuara hasta alrededor de 1800; la de la
geologa, hasta alrededor de 1830; y la de la biologa, hasta alrededor
de 1860. (Por supuesto, ninguna de estas sntesis era matemtica por
su forma ni por su argumento.) Dicho de otro modo, las ciencias que
eran ms originales por su carcter en el Renacimiento, de las que
ms se jactaban los propagandistas contemporneos y que ms nota
bles eran por sus fuertes elementos mixtos procedentes de los ofi
cios, ms baconianas, como suele decirse, en un sentido fueron las
ltimas en hacer su crtica transicin al modernismo, siguiendo el
camino marcado por las ciencias matemticas o acadmicas (y, despus
de Newton, emulndolas conscientemente).
Cmo hay que entender la paradoja de que lo tradicional fuera
en cierto sentido ms revolucionario? Puede parecer trivial que una
ciencia arraigada, como la astronoma, por ejemplo, avanzara ms
rpidamente que la geologa: posea tcnicas, expertos asalariados en
las universidades y el patrocinio del estado (por ser til para la navega
cin). Lo nico que podemos decir es que esto no es lo que esperaban
la mayora de los reformadores intelectuales del Renacimiento. (Des
cartes es una excepcin: pero l era un matemtico dotado para quien
poco contaban el empirismo y la historia natural.) Ciertamente, no
era lo que esperaba Francis Bacon: l no buscaba ninguna revolucin
intelectual en los campos de la astronoma y la mecnica; si Bacon
no se percat de lo que estaba sucediendo a su alrededor (en los

33
escritos de Galileo y Kepler, o la presencia ms prxima de William
Gilbert y Thomas Harriot), no fue debido a la ceguera, sino al pre
convencimiento de que los verdaderos polos de crecimiento del saber
cientfico se encontraban fuera del campo general de las matemticas,
precisamente porque dicho campo haba sido cultivado durante mucho
tiempo hasta alcanzar un punto muerto y estril. Por decirlo de otro
modo, Bacon precisamente no previ que el mapa del camino que
llevaba a la comprensin de la naturaleza lo trazara algn Newton
del futuro, mientras que la generalidad de los historiadores, al mirar
hacia atrs, han visto precisamente esto. A partir del siglo xvm, el
newtonianismo (en el sentido ms ampio) ha sido considerado como
el ideal de la ciencia; por consiguiente, el supremo triunfo de la
revolucin cientfica es la consecucin de la visin newtoniana del
mundo, con la cual, en siglos posteriores, tambin se hicieron consis
tentes las ciencias empricas.
Actualmente esta historiografa impone menos respeto universal
que hace treinta aos. Hay quienes piensan que la ciencia natural
podra o debera haber seguido otra visin del mundo. Les consuela
un poco el hecho de que la visin newtoniana resultara demasiado
simple. Puede que hablen de indeterminacin. Este debate no viene
al caso ahora, pues he escrito el presente libro con el convencimiento
de que el newtonianismo s proporcion el camino histrico hacia el
desarrollo de las ciencias que realmente tenemos. Y est claro que,
si bien lo que se ha dado en llamar baconismo lo que aqu he
llamado el cultivo emprico de las ciencias mixtas hizo aporta
ciones importantes a la ciencia moderna, no anduvo por el citado
camino. Si Galileo, Descartes, Newton (y otros) nunca hubieron odo
el nombre de Bacon, la historia se habra visto poco afectada, antes
de 1700. Y con esto no pretendo en modo alguno negar la importan
cia crucial de la reconciliacin ltima, en el siglo xix, del baconismo
y el newtonianismo.
Todo esto depende no slo de la naturaleza de los materiales a
los que deben enfrentarse las diversas ciencias, sino tambin de la
naturaleza de la mente humana que debe hacer frente a estos mate
riales. Lo que est en juego no es nicamente el problema: son las
estrellas ms fciles de entender que las rocas o sucede al contrario?
Cuando deja de ser meramente descriptiva, toda la ciencia es bsica
mente un estudio del movimiento y el cambio, ya se le llame evolu
cin biolgica o la expansin del universo. Ocurre que el movi
INTRODUCCIN

3. RUPERT

34

LA REVOLUCIN CIENTFICA

miento es algo que la mente occidental (al menos) ha encontrado


comprensible, en parte gracias a la posibilidad de asociarlo con el
nmero, y, por ende, el xito con todas sus manifestaciones es la
naturaleza misma de la evolucin cientfica. Ahora bien, el movimien
to macroscpico los movimientos fcilmente discemibles de las co
sas grandes es relativamente fcil de estudiar, al menos hasta que
las velocidades se aproximan a la de la luz, y las cosas son tan gran
des como las galaxias: esto ha formado la tradicin principal de la
ciencia fsica, desde Aristteles hasta Einstein pasando por Newton.
Pero el movimiento microscpico los movimientos normalmente
indetectables en la estructura de las cosas que forman la base de la
ciencia de toda la substancia viva e inerte es casi imposible de
desarrollar de algn modo, pero en especial matemticamente. Arist
teles lo encontr tan imposible que lo rechaz (es decir, rechaz el
atomismo) por completo; Newton vio su importancia con claridad
cristalina, pero no pudo hacer ningn progreso con ello; los comien
zos verdaderos fueron con la qumica daltoniana y la teora cintica
de los gases. Todava se recuerdan la gran profundidad de compren
sin y la posibilidad de unificacin de la teora desde la fsica atmica
hasta la biologa molecular. Cuando hablan de la tradicin newtoniana y su xito, los historiadores, por supuesto, estn hablando de cin
tica macroscpica, pues a nivel microscpico el xito de Newton fue
slo temporal e ilusorio. En contraste, la ciencia baconiana en la
medida en que es ms que una descripcin enciclopdica, y, al pare
cer, la visin del propio Bacon se elevaba en verdad por encima de
eso se ocupaba slo de la cintica microscpica, la nica clase de
ciencia cintica que interesaba a Bacon. Como hemos comentado an
tes, de la cintica macroscpica no haca el menor caso. Baconismo,
dicho de otro modo, es una etiqueta que podra aplicarse al ms
recalcitrante de los dos caminos cientficos para el estudio del movi
miento, cuyo seguimiento resultara tan complicado y cuyos frutos
(en trminos de teora matemtica) resultaran tan difciles de conse
guir. Ni siquiera hoy se encuentran unidos los mundos de Bacon y
Newton, o de Bohr y Einstein, aunque s estn estrechamente con
ciliados.
Hay quizs otra razn que explica por qu el xito de la rama
baconiana de la revolucin cientfica fue menos rpido, una razn
que, pese a ello, podra pensarse que le dio fuerza. Se trata de sus
claras implicaciones sociales. Profeta de la ciencia industrial, la

INTRODUCCIN

35

etiqueta que Farrington puso a Bacon es absurda, pues Bacon no


poda tener la menor idea de la sociedad industrial ni de la industria
basada en la ciencia, aunque sin duda crea que el mejoramiento de
la condicin humana era un objetivo benemrito y alcanzable, y meda
el conocimiento de acuerdo con un criterio prctico adems de est
tico. No slo deploraba los errores cometidos por la filosofa durante
muchos siglos, ya que haban dejado a los hombres en estado de cegue
ra intelectual (no haban sabido producir luz), sino que los detestaba
por no haber aliviado el dolor y la miseria (no haban dado fruto).
En la denuncia baconiana de la esterilidad intelectual hay una pasin
que no se encuentra, pongamos por caso, en la descripcin por Des
cartes de la ignorancia real de aquellos a los que se supona cultos.
La revolucin filosfica que Bacon desea provocar no es slo de ideas
y mtodos, sino que pretende alterar todo el rumbo de la historia
humana, que ya en la antigedad haba comenzado a desviarse, de
tal modo que el potencial del hombre nunca se haba realizado plena
mente, y que en la Edad Media haba retrocedido ms y ms. Es como
si Bacon les dijera a los filsofos: Arrepentiros: cambiad vuestra
forma de proceder antes de que sea demasiado tarde, del mismo
modo que los telogos puritanos haran el mismo llamamiento al
pueblo, pensando en el apocalipsis que se avecinaba, y, a decir ver
dad, del mismo modo que Savonarola, en el decenio de 1490, haba
instado a los florentinos a arrepentirse, exclamando: La Espada ha
descendido; el azote ha cado; las profecas se estn cumpliendo...
No soy yo sino Dios quien lo predijo. Ahora ya viene. Ha veni
do! .1718Muchos puritanos ingleses del siglo xvn crean que el Mile
nio pronosticado en el Nuevo Testamento realmente haba empezado
con la Reforma protestante, y que ellos estaban viviendo en la era
del Reino que jams ser destruido, la ltima era de los hombres
sobre la Tierra, en la cual, una vez ganada la guerra entre Cristo y el
Anticristo, los hombres disfrutaran del dominio de la Tierra y
el mar y las estrellas, aceptando la rendicin de la Madre Naturaleza.
El paralelo con la revolucin filosfica de Bacon era natural y atrac
tivo; como dice Charles Webster,1*
17. C. Hibbert, Tbe rise and fall of tbe borne of Medid, Lae, Londres, 1974,
p. 185.
18. C. Webster, Tbe great instauration, Dudcwortb, Londres, 1975, p. 1.

36

LA REVOLUCIN CIENTFICA

a los protestantes [ingleses] del siglo xvii la bsqueda de una nueva


filosofa basada en la experiencia les pareca del todo consecuente
con la reforma religiosa. La invencin de la imprenta y de la pl
vora, y especialmente los viajes de los descubridores, parecan anun
ciar un renacimiento del saber que concordaba por completo con
el previsto paraso utpico y que, a decir verdad, era capaz de apor
tar el medio que permitira convertir las condiciones utpicas en
realidades.
Algunas consecuencias de esta identificacin de lo filosfico con el
milenio religioso aparecern ms adelante; lo que importa de mo
mento es que, si bien dio un empuje temporal y local a ciertos
fenmenos intelectuales en Inglaterra, redujo el atractivo del baconismo para aquellos que tenan otras creencias religiosas y una pers
pectiva filosfica distinta. En Europa las consideraciones metafsicas
de Descartes o de Leibniz parecan mucho ms pertinentes, como
substrato de una visin cientfica del mundo, que cualquier variedad
de milenarismo o utopismo, de manera que, a pesar de las discrepan
cias inmensas entre Descartes y Leibniz (que eran pensadores muy
desemejantes) por un lado y Newton por el otro, tenan ms en comn
unos con otros (a todos les interesaba la cintica macroscpica) que
con Bacon. Asimismo, la perspectiva puritana y milenaria gozara slo
de una breve dominacin y su cada arrastrara consigo a gran parte de
la fuerza del baconismo.
En el anlisis sencillo vemos que la filosofa de Bacon y sus idea
les se entrelazaron con un activismo social que, de hecho, no era con
trario al espritu del propio Bacon, aunque ste no era puritano en
teologa ni en su visin de la historia. Puede que un compromiso
como ste d fuerza a determinada corriente de la ciencia durante un
tiempo, pero, al cambiar la sociedad, se convierte en un grillete. La
ciencia matemtica o newtoniana, libre de compromiso social, ca
paz de cualquier tipo de camaleonismo que le permitiera florecer en
Londres, Pars, Berln o San Petersburgo, era universal. A pesar de
su brillante comienzo, el baconismo y la ciencia descriptiva dejaron
(en la mente de la mayora de las personas) slo el tenue legado del
empirismo, fat experimentum, y la ancdota segn la cual Francis
Bacon muri de un resfriado por rellenar una gallina de nieve. En el
continente, la historia natural enciclopdica tuvo que empezar de
nuevo con la obra de Buffon y de Alexander von Humboldt; la cin
tica microscpica, igualmente en el continente, nacera de races tan

INTRODUCCIN

37

diversas como las estadsticas matemticas, la qumica de Lavoisier y


los experimentos de hibridacin con plantas que realiz Koelreuter,
todo ello en el siglo xviii, y preparando el camino para una segunda
revolucin cientfica en el siglo xix gracias a la cual por fin estuvo
al alcance de la mano la antiqusima visin de armona entre los
mundos microscpico y macroscpico.

C a p t u l o 1

EL PROBLEMA DE LA CAUSA
Ni la mutacin ni la fijeza son inevitables en los asuntos huma
nos, incluyendo la filosofa y la ciencia. Las ideas, al igual que las
sociedades, a veces han cambiado rpidamente, a veces han dado la
impresin de permanecer en el mismo estado durante muchos siglos
sucesivos. Es, pues, una paradoja de la historiografa que una de las
dos, no importa cul, pueda parecer que requiere explicacin, como
si la otra no la requiriese. As, podramos tratar de explicar por qu
las instituciones polticas inglesas, aunque en muchos aspectos son
obviamente imperfectas, permanecieron invariables de 1689 a 1832,
al mismo tiempo que, a la inversa, intentbamos explicar la gran con
vulsin poltica que ocurri en Francia en 1789. Esto se debe en
parte a que el historiador, ante un acontecimiento dado, puede pre
guntarse por qu ocurre ahora en vez de antes o despus, o por qu
ocurre aqu en lugar de all, de manera que el problema de por qu
ocurre un acontecimiento dado puede ser sencillamente lo inverso
del problema de por qu no ocurre dicho acontecimiento.
A menos que se acepte la inevitabilidad de los acontecimientos
histricos1 y, si se acepta, desaparece la necesidad de explica
cin, la revolucin cientfica de los comienzos de la era moderna
no tena por qu haber ocurrido. Verboso y general como era, el sis
tema de filosofa, ciencia y medicina que se haba formado por selec
cin (a veces caprichosa) partiendo de la vida intelectual del mundo
antiguo y que durante tanto tiempo haba satisfecho a las sociedades
1.
La refutacin clsica est en Isaiah Berln, Historial inevitability, Oxford U . P .,
Oxford, 1954.

40

LA REVOLUCIN CIENTFICA

sucesores, tanto islmicas como cristianas, tal vez hubiese durado an


ms. Quiz sutilmente modificado, como lo haba sido en siglos anteriores, pero conservando todava su homogeneidad esencial y su
fuente de inters profundo (aunque errneo) para la conciencia hu
mana, hubiese durado milenios. se sistema sigue atrayendo el inte
rs profundo de eruditos especializados, aun cuando se niegue su va
lidez; ninguna mente sensible lo descartara, tachndolo de tonteras
anticuadas, al mismo tiempo que partes de l siguen siendo vlidas
para los miembros menos cultos de las sociedades occidentales. Aun
que ahora sabemos que la visin cientfica premodema del mundo
es falsa, no era ni es despreciable desde el punto de vista intelectual
y, de hecho, se la puede considerar satisfactoria y adecuada para mu
chos fines. No podemos decir que forzosamente tena que quedar
desacreditada.
As, pues, tuvo que haber motivos especiales para su fracaso, al
que, a decir verdad, se opuso fuerte resistencia por razones no del
todo absurdas o convencionales. A veces parece que el triunfo de
las revoluciones polticas se debe a que las fuerzas del conservadu
rismo han perdido convencimiento y, por ende, el valor para defen
derse: los defensores de la ciencia establecida en los siglos XVI y XVII
no haban perdido ninguna de las dos cosas, ni eran estpidos, y, por
supuesto, disponan del poder de las clases directores. En consecuen
cia, no deberamos hacer una sola pregunta, sino dos: por qu lle
garon a introducirse ideas y mtodos cientficos nuevos (o, para ser
ms exactos, por qu algunos prevalecieron, al menos durante un
tiempo)? Y siempre debemos recordar que la revolucin cientfica
fue un proceso episdico no tenemos motivos para creer que los
puntos de vista de Copmico sobre la medicina no fueran convencio
nales. Filsofos como Bacon y Descartes lanzaron amplios ataques
metodolgicos contra el pasado, pero los investigadores prcticos de
los fenmenos tendan a emplear mtodos poco sistemticos (tal es
el caso, por ejemplo, del estudio de la luz que llev a cabo el propio
Descartes).
Las causas de la revolucin cientfica que sealan los historiadores
se dividen en dos clases claramente definidas: algunas estn rela
cionadas con el grado de desajuste entre el saber establecido y la
sociedad del Renacimiento y, por consiguiente, hacen que un cambio
en la sociedad preceda a un cambio en la ciencia. Otras causas tienen
que ver con la consistencia intelectual de la ciencia, ya sea dentro

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

41

de s misma o en relacin con otras actividades intelectuales como


la religin y la filosofa: nos referimos de modo muy general a una
visin del mundo que contiene muchos elementos adems del cien
tfico; si estos elementos sufren alguna alteracin, tambin deben
cambiar las partes cientficas del conjunto. Obviamente, estas dos
clases de causas, prescindiendo de la plausibilidad de los comentarios
que se hagan sobre ellas, son complementarias ms que antagnicas:
si as lo deseramos, podramos buscar el origen de las ideas cient
ficas nuevas en los cambios de perspectiva intelectual, buscando al
mismo tiempo su aceptabilidad en los cambios de la sociedad. Es
igualmente obvio que el cambio intelectual est relacionado con los
individuos en primer lugar, alguien, o un grupo reducido, debe
proponer una idea nueva o un mtodo nuevo , mientras que los
comentarios de los cambios sociales estn relacionados en principio
con grandes grupos de personas, tales como la mayora de los puri
tanos ingleses, o los especuladores en las exploraciones ultramarinas
o los mdicos en ejercicio. Escribo en principio porque, en la historia
intelectual, donde se invoca a la sociedad no suele haber en la
prctica ningn empleo de muestras estadsticamente significativas,
excepto all donde se utilicen las tcnicas de la prosopologa; general
mente, el debate gira en torno al examen de unos cuantos individuos
supuestamente tpicos. Un tercer punto obvio es que el anlisis inte
lectual es vulnerable debido a la particularidad (si estudiamos con la
mayor atencin posible el funcionamiento de la mente de un solo
individuo, sea ste Galileo o Newton, no averiguaremos nada sobre
los pensamientos que ocupan otros cerebros), mientras que el anlisis
social es vulnerable no slo tcnicamente (debido a la escasez de da
tos), sino a causa de la lgica imposibilidad de hacer que, por ejem
plo, la percepcin de un problema sea lo mismo que la solucin del
mismo. Porque, desde luego, abordar problemas nuevos es slo un
aspecto de la evolucin de las ideas; la aportacin de soluciones nue
vas a problemas viejos tiene cuando menos igual importancia, tal vez
ms, y pocos problemas tienen soluciones nicas.
Empezando por el anlisis social, que al menos promete generali
dad en vez de gran nmero de casos individuales, es claro que desde
hace mucho tiempo los historiadores han examinado multitud de
cambios que denotan la transicin del mundo medieval al mo
derno, cambios que pueden simbolizarse geogrficamente por el des
cubrimiento de Amrica en 1492, polticamente por la penetracin

42

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de los franceses en Italia en 1494, y en religin por la exposicin de


las tesis de Lutero en 1517. Si hubo en verdad un punto decisivo
en el carcter de la civilizacin occidental que nunca se caracteriz
por su estabilidad a largo plazo, entonces no es irrazonable supo*
ner que existe una conexin entre formas ms flexibles de pensa
miento y formas ms flexibles de sociedad. Los historiadores han es
crito acerca del estimulo que se obtiene de la exploracin a escala
mundial y del descubrimiento de la fauna y la flora de los continentes
desconocidos: la primera, al depender la navegacin de la cartografa
y la astronoma, garantizaba la importancia de las matemticas apli
cadas que cultivaban numerosos ejercitadores matemticos en los
puertos de mar y otros centros importantes y que fueron el origen
de las primeras escuelas profesionales para la formacin de oficiales
navales;2 la segunda, debido a la curiosidad, al prestigio que daban
las colecciones de animales exticos y a la importancia medicinal que
se conceda universalmente a las hierbas, revigoriz la historia natu
ral e inici el inters por la antropologa.3 En ambos casos el factor
principal fue el ensanchamiento y la materalizacin de intereses: una
preocupacin, surgida casi de la necesidad, por cosas reales como la
hora de salida de las estrellas o los animales desconocidos, pero sin
ninguna tensin entre esta preocupacin nueva por una realidad tam
bin nueva y la antigua estructura de la astronoma y la filosofa. Si
el mayor conocimiento de la naturaleza y la agudizacin de las nece
sidades matemticas despertaron algn escepticismo con respecto a
las antiguas categoras del pensamiento, a lo sumo sera indirecta
mente, al convertirse el profesionalismo acadmico en profesionalismo
prctico.
Una conclusin muy pareada es aplicable a otro agente, muy
trado y llevado, del fermento intelectual: la tecnologa. El papel pu
ramente indirecto de la imprenta (1454), por ejemplo, es sin duda
indiscutible: la imprenta no incit a la gente a escribir libros nuevos
o a poner ideas nuevas en ellos ms de lo que la incitaron los scriptoria organizados que haban existido durante siglos. Lo que hizo la
2. Para Inglaterra, vanse los numerosos escritos de Eva G . R . Taylor, a partir
de Tudor geopaphy (M ethuen, Londres, 1930); para Francia, la obra de F. B. Artz.
Tambin F. R . Johnson, Astronomical tbougbt in Renaistance Engfend, Jobos Hopkxns
U niversity Press, Baltim ore, 1937.
3. W. T . Steam , Botanical gardens and botanical literatura in tbe 18tb century,
H unt Foundation, Pennsylvania, 1961.

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

43

imprenta fue ampliar inmensamente el nmero de lectores: fue la


multitud de ejemplares de los libros, no su mtodo de produccin
per se, lo que llev poco a poco a la ampliacin de la naturaleza del
libro, mediante la escritura de manuales para el autodidacto y libros
especializados para personas que antes, si es que saban leer, cierta
mente no compraban libros. Entrelazado con esto se halla la ascen
sin del profesionalismo matemtico prctico, en tierra adems de
en el mar (agrimensores, ingenieros de desecacin, arquitectos, cons
tructores de buques, artilleros), que prosperaban en una Europa be
licosa y econmicamente emprendedora. La matematizacin, pese a
ser rudimentaria, de estas artes antiguas (que en el Renacimiento cam
biaron de forma ms que de esencia) expres en s misma una actitud
nueva que creaba un decidido efecto de retroaccin entre la idea de
lo que debera ser tal ejercitador y la manera en que realmente hada
su trabajo, donde el libro impreso interpreta un papel germinativo
de refuerzo. Por otra parte, el principal inters que tiene esto para
el historiador de la revolucin cientfica estriba en que cre una po
blacin nueva que era a la vez culta y prctica, aunque no ofidalmente acadmica, una poblacin capaz de encauzar el conocimiento
de los fenmenos naturales hada niveles intelectuales eficaces, por
ejemplo. Entre las cartas de Torricdli se encuentra una queja porque
las tablas de balstica que haba publicado no estaban confirmadas
mediante pruebas prcticas (a lo cual el matemtico replic que l
escriba para filsofos y no para artilleros);4 un ejemplo ms clebre
es el de Galileo al enterarse de que las bombas de sucdn no podan
elevar agua a ms de unos nueve metros. En el campo general de la
ingeniera encontramos matemticos, de Simn Stevin en el siglo xvi
a Leonhard Euler dos siglos ms tarde, que hacen numerosas sugerendas prcticas, a las que este mundo de ejercitadores instruidos
poda responder adoptando algunas y rechazando otras: al menos
hasta cierto punto, la introduccin de una mquina de vapor capaz
de fundonar cabe considerarla como un ejemplo de este proceso, que
era lucrativo tanto comerdal como filosficamente.
Ningn historiador deseara pasar por alto la importancia del fac
tor numrico: ninguna actividad intelectual puede prosperar si los
que se dedican a ella son poqusimos, estn aislados y no cuentan con
4.
A. R . H*1I, BaMstics i tht seventeenth century, Cambridge U . P ., Cambridge,
1952, pp. 97-98.

44

LA REVOLUCIN CIENTFICA

apoyo ajeno. Ciertamente, los cambios polticos, sociales y econmi


cos del Renacimiento hicieron que aumentase el nmero de personas
que saban leer y escribir (y, en menor medida, contar) hasta alcan
zar cifras inslitas y estas personas se sintieron empujadas hacia la
investigacin de los fenmenos naturales. Tambin cabra esperar que
este inters tendiera a ser ms real y menos esquemtico o discur
sivo que durante la alta Edad Media. Al hacer este comentario, sin
embargo, de nuevo hace falta poner de relieve que la novedad u
originalidad no era muy buscada: los libros impresos que mayor xi
to tuvieron en el siglo xv (dejando aparte almanaques, tratados sobre
la salud y otros libros mdicos) fueron enciclopedias medievales como
De proprietatibus rerum, c. 1230 (Sobre las propiedades de las co
sas), de Bartolom el Ingls, o Myrrour of tbe World (1481), de
Caxton, o los viajes, en gran parte imaginarios, de John de Mandeville. En el caso de la astronoma, el libro ms vendido de todos los
tiempos (hablando relativamente) bien podra ser La esfera de Sacrobosco (c. 1230). Difcilmente puede el historiador exagerar el con
servadurismo del sustrato de la cultura, sobre todo en el norte (lo
cual explica la visin del mundo de Shakespeare).
En un sentido dbil, la proposicin marxista segn la cual el
desarrollo del comercio y de la industria en el Renacimiento, y qui
zs especialmente su extensin mundial, estimul cierta clase de acti
vidad intelectual en Europa pueda tomarse como vlida, aunque in
suficiente para explicar acontecimientos especficos (tales como la re
volucin copernicana en astronoma), mientras que la forma fuerte
de la misma proposicin que el comercio y la industria dictaron
problemas para que los filsofos de la naturaleza los resolvieran
parece (al menos me lo parece a m) palpablemente falsa, pues los
problemas cientficos ms interesantes de la poca tendan an a ser
tradicionales: la anatoma humana, el movimiento planetario, la cada
de los graves, etctera. No hay que dejarse engaar por el vulgar
sofisma que en los estudios de artillera de Leonardo da Vinci o las
lecciones de fortificacin de Galileo pretende ver la prueba de que la
ciencia haba sido atrapada por las nuevas necesidades militares.
La vinculacin entre la ciencia y la tecnologa por un lado y la
religin por el otro la seal Robert K. Merton, hace casi medio
siglo, en su clsica historia de la sociologa de la ciencia:5 la idea

5.
Robert K. M erton, Science, tecbnoiogy and society in seventeenth centnry
Entiend, Q siris, 1938, reedicin H arper, Nueva York, 1970.

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

45

de que la religin reformada (en especial sus sectas calvinistas) favo


reca el cultivo de la ciencia natural de un modo como no lo hada
la iglesia catlica como no lo haca, de hecho, ninguna iglesia con
obispos se remonta, por supuesto, a mucho ms de medio siglo
atrs y sigue atrayendo a autores capadtados como Christopher Hill,
Reijer Hooykaas y Charles Webster.6 Parece que los historiadores de
la Europa catlica y mediterrnea no la adoptaron. A primera vista,
la correlacin tiene muchos mritos: al parecer, la mitad norte y
protestante de Europa tuvo ms suerte, en lo que se refiere a hacer
importantes descubrimientos cientficos, que la mitad sur, y en pases
como Italia y Espaa los logros cientficos no precedieron, sino que
siguieron a la relajacin de la influencia clerical en los asuntos do
centes e intelectuales. Nadie podra negar la categora de la investi
gacin en la catlica Francia, pero es notorio que en ese pas los
intelectuales, especialmente los ilustrados del siglo xviii, fueron en
su mayor parte anticlericales. Por otra parte, los argumentos de Merton y otros no dependan slo de la acumulacin de ejemplos (donde
la ponderacin es tan importante como imposible) sino tambin de
una argumentacin detallada sobre el valor de la tica del trabajo
en la perspectiva protestante, la creencia en la salvacin a travs
de las obras y la necesidad de alabar a Dios con conocimiento de
causa: de este modo se ofreca una explicacin coherente de por qu
el calvinista o el puritano en particular era ms inclinado a estuchar
la naturaleza que su contemporneo catlico, ms alegre u oscurantis
ta. As, Merton escribi:7
El puritanismo infundi vigor asctico a actividades que por
derecho propio an no podan alcanzar la autosuficiencia. Redefini
las relaciones entre lo divino y lo mundano de tal modo que llev
a la ciencia a la primera fila de los valores sociales. Dio la casua
lidad de que esto se hizo a expensas de los intereses literarios y, al
final, de los religiosos... El puritanismo se diferenciaba del catoli
cismo, que poco a poco haba llegado a tolerar a la ciencia, en que
exiga su cultivo en vez de limitarse a condenarlo.
6. Christopher H ill, Intellectuai mitins of ibe Englisb Reoolution, Clarendon Press,
O xford, 196? (hay trad. cast.: Los orgenes intelectuales de la Revolucin inglesa.
Crtica, Barcelona, 1980); Charles W ebster, Tbe great instauration, Duckworth, Lon
dres, 1975.
7. M erton, op. cit., pp. 86-87.

46

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Por sorprendentes que estas expresiones fuertes (a las que yo he


aadido nfasis) parezcan a quienes tengan otras opiniones de las en
seanzas principales de Juan Calvino y John Knox, no han sido repu
diadas (que yo sepa) por los recientes defensores de la tica pro
testante en relacin con la ciencia, los cuales, de hecho, citan prin
cipalmente a autores del siglo xvu y a veces, incluso, a hombres que
llegaron a ser obispos. Pero en todo caso, es imposible extrapolar la
tesis de la tica protestante al siglo xv, ni nadie la ha apoyado alu
diendo a las clebres tesis de Wittenberg que Lutero expuso en 1517.
La dominacin de Ginebra por Calvino empez en 1541, pero su
obra Instituciones de la religin cristiana no qued terminada hasta
1559. Para entonces, a juicio de la mayora de los historiadores inte
lectuales, la historia del pensamiento de Europa segua un rumbo
nuevo desde haca mucho tiempo. Las grandes obras de Coprnico
y Vesalio ya haban sido publicadas (1543) y el primero ya haba
muerto. Tartaglia, Paracelso, Fernel y otros muchos pioneros del
nuevo movimiento cientfico tambin haban muerto antes de 1559.
Sera verdaderamente extrao decir que el despertar del espritu eu
ropeo haba sido obra de Calvino, que conden a Servet a morir en
la hoguera en Ginebra (1544). Adems, era a Italia y a ninguna otra
parte adonde deseaban viajar los intelectuales del siglo xvi, incluyen
do, mucho ms adelante, el archipuritano Milton. Italia form a Copmico y permiti a Vesalio (otro hombre del norte) realizar su
labor. La nueva botnica, la nueva lgebra, la nueva anatoma proce
dan de Italia, cuyas universidades atraan a los estudiantes ms dis
tinguidos de todos los pases prescindiendo de su secta. El telescopio
y el microscopio eran italianos, como antes lo haban sido las gafas;
la neumtica era italiana; los ingenieros mejor pagados eran italianos.
El protestantismo no tiene absolutamente nada que ver con el
comienzo de la revolucin cientfica. Otra cosa es su influencia en el
carcter de la ciencia del siglo xvn. Pero a ningn historiador (creo
yo) se le ha escapado la continuidad esencial que existe de Vesalio
a Harvey, de Coprnico a Kepler, de Galileo a Newton, y que tiende
firmemente un puente sobre cualquier extensin de tiempo en la que
cabra suponer que se infiltrara el nuevo espritu protestante. Los
historiadores que deseen escribir alguna crnica gentica de la revo
lucin cientfica, o seguir la evolucin de la misma desde sus modes
tos comienzos a travs de sucesivos avances y modificaciones, sin
duda harn bien en dirigir la mirada hacia el umversalmente catlico

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

47

siglo xv, cuando Leonardo y Copmico eran jvenes, en busca de


los primeros portentos de lo que vendra despus.
Decir esto no es negar la existencia de otros problemas hist
ricos. Al preguntarnos por qu el Mediterrneo no retuvo, despus
del siglo xvi, la influencia cientfica y tecnolgica que tan grande ha
ba sido durante el Renacimiento, por qu hombres del norte como
Descartes, Huygens y Newton dominan el panorama, la reaccin cle
rical contra la nueva filosofa se nos presenta como explicacin obvia.
La tradicin galileana, condenada por su iglesia, muri en Florencia;
los hombres de la siguiente generacin que, como Borelli y Malpighi,
continuaron dando distincin intelectual a Italia en modo alguno
fueron universalmente alabados all, ni se vieron libres de obstruc
ciones. Por lo tanto, es muy posible que las distinciones sectarias tu
vieran mucho que ver con la continuacin de la revolucin cientfica
aunque incluso en el norte protestante haba reaccionarios, como
sir William Temple y el doctor Jonathan Swift, y se hacan crticas
clericales del materialismo de la nueva ciencia, pero la simple aso
ciacin de protestantismo y ciencia, catolicismo y no ciencia, es clara
mente insostenible.
La investigacin de las afiliaciones de aquellos que actuaron enr
gicamente a favor de la innovacin intelectual o en contra de ella
ha resultado difcil e inconcluyente, y hay discrepancias sobre cmo
debe llevarse a cabo para obtener resultados esclarecedores. En los
bordes del movimiento cientfico caba encontrar personas de casi
todas las clases, hasta el nivel de escribanos, comerciantes y botica
rios. Los principales centros de actividad eran, como es natural, las
universidades y las grandes ciudades (algunas de las cuales, como
Londres, Venecia y Lyon, no tenan universidad), pero haba unos
cuantos curiosos o virtuosi (como sola llamrseles en el siglo xvii)
en las ciudades de provincias e incluso en lo ms remoto del campo.
En algunas ciudades como la de Caen en Normanda o la de Spalding
en Lincolnshire florecieron sociedades locales. Estos grupos e indivi
duos aislados (el viejo John Beale en Somerset, Martin Lister en
York), que raramente podan asistir a las reuniones de academias
nacionales como la Royal Society, se mantenan en contacto por me
dio de los sistemas postales nacionales, que ya eran bastante eficien
tes, aunque an no exista un sistema postal internacional; tambin8
8. M. T orrini, Dopo Galileo, OIschki, Florencia, 1979.

48

LA REVOLUCIN CIENTFICA

se distribuan por correo las publicaciones peridicas que nacieron en


aquel tiempo. Sin duda, la clase ms nutrida de cuantas formaban el
movimiento cientfico era la mdica, en todos los pases; algunos m
dicos ocupaban puestos acadmicos y haba otros acadmicos pro
fesores de matemticas, por ejemplo que promovan ardientemente
sus respectivas disciplinas. Tambin las iglesias daban en todas par
tes hombres doctos a la ciencia, lo cual se deba en no poca medida
(en los estados catlicos) a las grandes rdenes dedicadas a la ense
anza, los jesutas y en Francia tambin los oratorianos. Algunos de
ellos, como los astrnomos Giambattista Riccioli en Italia y Giovanni
Domenico Cassini en Francia, ya fuera por necesidad o por conven
cimiento sincero, siguieron siendo anticopemicanos, al mismo tiempo
que, sin embargo, llevaban a cabo labor profesional de la mayor im
portancia. (Un nmero muy reducido de astrnomos, incluyendo a
Cassini y a John Hamsteed en Greenwich, fueron los nicos hombres
del siglo xvii contratados especficamente para investigar.) La mayor
parte del clero cientfico, y todos los miembros de la nobleza que
participaban activa o pasivamente en el desarrollo de las matemti
cas y la ciencia eran, desde luego, estrictamente aficionados, aun
que hablar de cientficos profesionales antes del siglo xix es suma
mente inapropiado, toda vez que sugiere una similitud con el presen
te que en realidad no exista. En el siglo xvii no haba, como hay
ahora, sanciones para los profesionales que no justificaban su pro
mesa de investigacin y publicacin.
En todo caso, aunque las investigaciones prosopolgicas de los
siglos xvi y xvii fueran dignas de confianza o convincentes, segui
ramos sin saber si para el avance de la ciencia cuenta ms la pol
mica ruidosa o la slida labor profesional, o si tiene sentido compa
rar los logros de Frands Bacon, escritor programtico de la Ingla
terra protestante, con la microscopa descriptiva de Marcello Malpighi en la catlica Italia, dos generaciones ms tarde. Igualmente in
comparables, en el caso de un individuo nico como Galileo, son
los efectos de los descubrimientos cientficos y los escritos polmicos.
Es demasiado ingenuo, histricamente, preguntar cul era la postura
de los hombres ante alguna cuestin importante, ya fuera de doctri
na religiosa o cientfica, como si existiesen formas sencillas de com
probar si tal o cual individuo era reaccionario o progresista,
conservador o innovador. De hecho, no hay tales formas sen
cillas y en aquel tiempo, como en todos los tiempos, los pensamien

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

49

tos y actitudes de las personas eran mixtos, a la vez que gran parte
de la labor ms importante realizada en las matemticas y la ciencia
era puramente tcnica, carente de los matices y las complejidades que
algunos eruditos modernos se empean en detectar en todas partes,
como si fueran psiquiatras en busca de trascendentales experiencias
infantiles.
En el plano intelectual, donde los historiadores han tratado de
encontrar los orgenes de la ciencia moderna con un nuevo gorro de
pensar (como dijo Herbert Butterfield), una idea distinta de cmo
podran afrontarse los problemas filosficos, astronmicos o matem
ticos, desde hace tiempo se acepta que el estudio de la naturaleza se
deriva de modo no especfico de los horizontes cada vez ms
anchos del Renacimiento del siglo xv, y especialmente del huma
nismo.9 El humanismo es un concepto mal definido y que tal vez
ya no sea muy apropiado: mal definido, porque parece dar a enten
der una libertad respecto del fervor religioso y la intolerancia que en
modo alguno iba a ser caracterstica de la sociedad europea, y porque
el inters por la humanidad (ya fuera literario, psicolgico o social)
en modo alguno est necesariamente vinculado a alguna clase de preo
cupacin por la naturaleza; y ya no muy apropiado porque invoca
una explicacin amplia y vaga para acontecimientos que eran muy
precisos, tales como la bsqueda de los escritos cientficos griegos
perdidos, y en modo alguno sin precedentes. Hubo, por supuesto,
dos grandes transfusiones textuales a la Europa latinizada: una en
los siglos xn y xiii (la que dio origen a la ciencia medieval), la se
gunda, de erudicin mucho ms avanzada, en los siglos xv y xvi. Es
razonable argir que gran parte de la ciencia proceda de este segundo
renacimiento clsico, que dio a Europa la casi totalidad de Galeno,
el Ptolomeo puro, Arqumedes y otros matemticos griegos, los
presocrticos (p. 22) y, sobre todo, Platn. As, pues, podemos con
siderar la ciencia moderna como el resultado de esta biblioteca ms
amplia, ms variada y ms apasionante, que, sin embargo, segua
incluyendo a los grandes filsofos medievales?
El estudio de un caso sencillo nos dar una respuesta directa y
positiva. La nueva anatoma del siglo xvi raz delgada de la que
nace toda la actual panoplia de la ciencia mdica fue ciertamente
9.
A ntonia McLean, Humanism ni tbe rise of Science in Tuior Englani, Heinemann, Londres, 1972.

4. RUPERT

50

LA REVOLUCIN CIENTFICA

causada por la recuperacin de los textos anatmicos de Galeno.


Su monumento ms conocido (y ms costoso para los biblifilos), el
De humani corporis fabrica (Sobre la arquitectura del cuerpo huma
no), de Andrs Vesalio (1543) est slidamente relacionado, lnea por
lnea, con Galeno; pero Vesalio no se hace eco de Galeno. No se
consideraba a s mismo como un simple editor o expositor aunque
desempe ambas (unciones , sino como crtico y, si haca falta, in
novador. Con sus propios ojos haba explorado el cuerpo humano
muchsimo ms que Galeno. No titube en disputar la aseveracin
galnica de que los grandes vasos sanguneos del cuerpo tienen su
origen en el hgado, pues, a su juicio, lo tenan en el corazn. Fjense
en que sta es una prueba de observacin y no de razonamiento, y
que, al parecer, Vesalio encuentra la perfeccin del conocimiento en
el futuro en vez de en el pasado. sta era una caracterstica impor
tante del intelectual renacentista Leonardo la comparta, pero no
era ubicua.10 Adems, la labor de Vesalio y de otros anatomistas con
temporneos se benefici de otras dos circunstancias que no tenan
ninguna relacin con el humanismo erudito. En primer lugar, si
Vesalio disfrutaba de libertad para disecar cadveres humanos y para
llegar a ser profesor de anatoma (en Padua), fue porque el mundo
medieval haba institucionalizado la enseanza de la medicina en las
universidades y tolerado la diseccin (siguiendo los preceptos galni
cos, por supuesto) como parte necesaria de la formacin de los m
dicos. No fue el Renacimiento, sino la Edad Media, quien dio a Ve
salio (como antes diera a Berengario da Carpi o ms tarde a Fabrido)
su oportunidad, una posicin social ventajosa que le permitira dedi
carse a la exploracin intelectual. En segundo lugar, el estudio del
cuerpo humano y la anotacin permanente de lo que se observaba
al hacer la diseccin eran obra de los artistas grficos. Jams se haba
visto nada parecido al realismo fotogrfico que buscaban los artis
tas, de los cuales Leonardo era el ms estudioso y el ms atento a la
relacin entre estructura y funcin, y, despus de ellos, los anato
mistas; nada induce a imaginar que los griegos llegaran a poseer algo
semejante; las ilustraciones medievales son grotescas o, en el mejor
de los casos, diagramas artificiales que tienen mayor utilidad como
10.
O tro progresista era el mdico francs Jean Fem el (1497-1538); vase C. S.
Sherrington, The endeavour of Jean Femel, Cambridge U. P ., 1946, pp. 16-17: Nuestra
era hoy est haciendo cosas que la antigedad no so.

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

51

mnemotecnia que como imgenes visuales. Es fcil ver de qu manera


las nuevas tcnicas de representacin reproducibles por impre
sin transformaron la enseanza y el estudio y, a decir verdad,
incluso la visin del anatomista.
De aqu que la historia del sencillo contenido textual de los escri
tos de Galeno tenga sus complejidades, incluso en este breve anlisis.
Por lo menos hay que reconocer la diferencia significativa de marco
social pues la antigedad, est claro, vea con la mayor repugnancia
cualquier forma de diseccin, a menos que la ejecutaran los gladia
dores en los juegos pblicos y el estmulo de la riqueza tcnica.
Complejidades parecidas esperan al historiador cuando estudia la in
novacin contempornea pero desemejante de Copmico. Su postura
se acerca mucho a la de Vesalio porque tambin l valoraba su propia
pericia tcnica, esta vez como matemtico (la trascendencia de las
observaciones nuevas en su labor es mnima). Y, al igual que Vesalio,
Coprnico tiene un modelo, el Almagesto de Ptolomeo tres veces
traducido al latn y, pese a ello, todava inaccesible para los estudio
sos del siglo xv, que Copmico sigue captulo a captulo. Peto la
diferencia crucial entre los dos hombres es que Copmico haba en
contrado un nuevo principio, un nuevo punto de partida para sus
matemticas, en el tratamiento de la Tierra como planeta. El triunfo
de Vesalio fue metodolgico, el de Copmico fue intelectual, pues
prob la validez de un principio nuevo (aunque, desde luego, no pro
b que la Tierra realmente se mueve). Por otra parte, si bien la
anatoma del siglo xvi no le deba nada a la civilizacin afn del
islam, es cuando menos posible que Copmico utilizase recursos
matemticos creados en Persia casi doscientos aos antes; en todo
caso, ciertos rasgos tcnicos, no ptolemaicos, de su astronoma eran
de origen persa.
Estos datos inducen a pensar que haba cierta irrealidad en el
intento de buscar una inspiracin nueva, ms pura, en los escritos
griegos, del mismo modo que haba artificialidad en la afirmacin de
Maquiavelo de que la guerra moderna deba adoptar de nuevo las
armas y las tcticas de las legiones romanas. No se poda prescindir
de lo que haba sucedido entre 1100 y 1400, del mismo modo que
no se poda prescindir del cristianismo. El humanismo era una as
piracin de una sociedad cambiante, a la cual daba elegancia, precisin
y un fuerte toque de materialismo. A los innovadores como Copmico
o Harvey les proporcionaba excelentes antecedentes o autoridades

52

LA REVOLUCIN CIENTFICA

para apartarse del conocimiento ordinario, racional; pero puede que


el humanismo no explique necesariamente por qu tales hombres de
seaban descubrir nuevos antecedentes, por qu no se sentan satis
fechos con lo convencional.
Segn una conocida tesis, los convencionalismos del saber (la fi
jeza de la Tierra, la primaca del hgado) que T. S. Kuhn denomin
originalmente paradigmas acaban por fracasar y son sustituidos
cuando los ejemplos o los argumentos contrarios se multiplican hasta
alcanzar un punto en que la tensin se hace intolerable. Sin embargo,
este modelo slo es parcialmente aplicable al Renacimiento, en parte
porque, si bien cabra decir que la filosofa aristotlica constituye un
paradigma, la disensin interna entre eruditos y universidades fue
siempre fuerte, ya que, despus de todo, la polmica es el corazn
de la vida acadmica; en parte porque la idea de paradigma no
parece apropiada para la mayora de los aspectos de la ciencia de la
baja Edad Media, y en parte porque en ellos los procesos de demos
tracin y refutacin de paradigmas parecen ser concurrentes. Si Coprnico atac el paradigma de la fijeza y la centralidad de la Tierra,
lo hizo aceptando todos los paradigmas matemticos de la astrono
ma de Ptolomeo. O, por expresarlo de un modo ms general, el
mundo intelectual del siglo xv eran tan confuso y rudimentario, es
taba tan absorto en buscar a tientas un poco de verdad y certidumbre,
que difcilmente poda haber un conflicto entre verdades y refu
taciones, y no podemos decir que las refutaciones nacieran de nuevos
descubrimientos basados en datos, o de inconsistencias percibidas
hasta aqu, o de deficiencias objetivas o lgicas de otros tipos (aun
que todo el mundo saba que stas existan; casi nunca se da el caso,
en ningn perodo, de que el conocimiento existente se considere per
fecto). Por ejemplo, el anlisis cualitativo aristotlico de la materia
y el cambio no era ms defectuoso en el siglo xvi que antes, ni estaba
ms expuesto a la refutacin experimental, pero, a pesar de ello, las
opiniones de los filsofos tendan continuamente a favorecer un an
lisis ms materialista, cuyo modelo era el de los presocrticos y ato
mistas griegos.
Aqu deberamos tomar nota y aceptar el comentario que hizo
Collingwood hace mucho tiempo: si bien las palabras con que se ex
presa un problema pueden seguir siendo las mismas, entre grupos
distintos de hombres, en pocas diferentes, las preguntas que se for-

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

53

muan son en realidad muy distintas.11 Para descubrir cul es la pre


gunta real, no basta con leer las palabras que la expresan, sino que
tenemos que interrogar la mente del que habla. As, en relacin con
la teora de la materia, bien podemos suponer que Aristteles no
hace la pregunta incontestable: de qu est hecha la piedra?, sino
ms bien, qu hay en la piedra que afecta nuestros sentidos con
una sensacin de frialdad, dureza, aspereza, etctera?, a la cual su
teora cualitativa da una respuesta adecuada. De esta manera puede
dar una explicacin del mundo de la sustancia al hombre, el ser sen
sible. Mas para el Renacimiento en parte porque crean que el
mundo lo haba hecho un Creador partiendo de algo tena sentido
preguntar: cul es la materia que precede a la sustancia? Y de
qu forma la materia produce las cualidades de la sustancia, tales
como la piedra?. En trminos de esta pregunta totalmente distinta,
las respuestas del atomismo o de la filosofa mecnica, rechazadas por
Aristteles en relacin con su pregunta, tienen sentido y las cualida
des, que ya no se consideran como materiales, pasan a ser nombres
que damos a las sensaciones que experimenta el ser sensible. El ma
terialismo posea el encanto de la frescura, proporcionaba un nuevo
juego intelectual (la explicacin de las propiedades reales de las
cosas, como la dulzura, en trminos de los movimientos hipotticos
de partculas imaginarias), tena el mrito de ser ms presentable
como modelo que la teora cualitativa de Aristteles, pero no es po
sible tenerlo por lgicamente superior a dicha teora como no pa
semos por alto el hecho de que responde a preguntas distintas de
las planteadas en la mente de Aristteles.
Por desgracia, la estrategia historiogrfica de Collingwood, la que
conduce al proceso de reconstruccin de pensamientos como ncleo
de la tarea del historiador, nos deja con un problema todava sin
resolver: Por qu cambian las preguntas que hacen los hombres?
Las preguntas pueden cambiar, aunque la fraseologa permanezca
constante, por muchos motivos: porque las personas que las hacen
son distintas (astrnomos, por ejemplo, en vez de filsofos: Coprnico es un ejemplo magnfico de ello); porque cambian las condicio
nes materiales (as, los problemas tcticos de la guerra naval eran
muy distintos para Tellicoe que para Nelson un siglo antes, aunque
los objetivos de la guerra naval e incluso el proceso de aniquilamiento
11. R . G . Collingwood, Autoblograpby, Oxford U. P ., O xford, 1939, cap. 10.

54

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de un buque tras otro continuaban siendo los mismos), o porque los


pensamientos mismos cambian a causa, por ejemplo, de la refuta
cin de lo que antes pareca una proposicin slida (as, en el juego
del ajedrez, un gambito de ataque o una defensa que en un mo
mento dado son populares pueden caer en desuso cuando a un juga
dor se le ocurre una respuesta nueva y ms eficaz a ellos). No obs
tante, sera un error suponer que los cambios de las preguntas ocu
rren slo cuando al interrogador lo mueve otro inters (como, por
ejemplo, cuando es alguien que ejerce algn oficio prctico en vez de
ser un filsofo) o, a la inversa, slo porque ha habido algn cambio
metafsico que hace ms aceptable una respuesta diferente (lo cual,
huelga decirlo, significa que la pregunta real que se ha hecho ya no
es la misma), o que los cambios de pregunta obedecen slo a que se
han descubierto algunos datos nuevos por casualidad, mediante expe
rimentos o por otros medios. La realidad histrica parece ser, y es
ms bien insatisfactoria, que estos cambios se producen gradualmente,
insidiosamente, y sin que nadie delibere conscientemente sobre la
conveniencia o inconveniencia de alterar las preguntas. Buen ejemplo
de ello es la teora newtoniana de la gravedad durante el siglo
xvm, que empez con la pregunta puede la gravedad, una fuerza,
ser un atributo de la materia? (respuesta: no) y termin con la
pregunta puede la gravedad, una propiedad universal de la materia,
no ser su atributo? (otra vez la respuesta es no). Sin embargo,
no hubo ninguna refutacin formal de la primera postura, autntica
mente newtoniana.
Tal vez la causa ms obvia de la revolucin cientfica que pue
da sugerirse es que representa el florecimiento selectivo de ciertas
tradiciones medievales. Nadie duda que la revolucin cientfica fue
una desviacin de la corriente principal del saber medieval tal como
se cultivaba en las universidades (de hecho, fue una reaccin contra
ella), pero algunos eruditos eminentes han credo que en la corriente
principal haba otros corrientes que hacan que las ideas avanzasen
en la direccin que tomara la ciencia moderna. Pierre Duhem (18611916), por ejemplo, crea que la ciencia de la mecnica la ciencia
que Gaileo fund de nuevo y que l relacion con la cosmologa
fue objeto de perfeccionamientos tan importantes en el siglo xiv que
a Galileo le bast con redescubrir, generalizar y reformular lo que
los precursores medievales y renacentistas ya saban antes que l;
Galileo demostr en toda su plenitud la fuerza de la herramienta que

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

55

ellos haban forjado.1231Duhem llam en especial la atencin sobre


planteamientos hechos en la Edad Media que eran muy anlogos al
posterior concepto de la inercia, y sobre el fructfero anlisis matem
tico del movimiento acelerado. De hecho, Duhem demostr que algu
nos filsofos de las universidades medievales estaban enseando ideas
sobre el movimiento y la mecnica que no tenan nada de aristotlicas,
que estaban basadas conscientemente en la crtica de los juicios de]
propio Aristteles y cuyo espritu se acercaba mucho ms al lenguaje
del siglo xvn. De modo parecido, Crombie ha sealado la importancia
del empirismo en los anlisis medievales de la lgica, as como la fe
liz utilizacin de experimentos en la ptica medieval, cuyo ejemplo
ms notable es el estudio de los colores del arco iris que Teodorico
de Freiburg llev a cabo a principios del siglo xiv.,J Por otra parte,
no hay duda de que esto dej muy atrs las ideas pobres e indefinidas
de los griegos acerca de la luz y los colores, por lo que en 1637 a
Descartes le bast con dar un solo paso. Al igual que Duhem, Crom
bie afirma que los filsofos medievales haban proporcionado el mo
delo de un tipo nuevo y ms moderno de ciencia, que slo necesi
taba que lo perfeccionasen y ampliasen para impulsar el conocimiento
por sendas nuevas y poco convencionales.
Las investigaciones de historiadores como los citados hay mu
chos ms han hecho, durante el ltimo siglo, que la antigua ima
gen de la vida intelectual en la Edad Media quedase totalmente des
fasada. La escolstica no produjo solamente telaraas, como crea
Francis Bacon, ni fue una simple meditacin inacabable sobre los
escritos de Aristteles y un puado de otros autores: era crtica, in
novadora, matemtica, incluso experimental. A decir verdad, en ella
podemos encontrar toda suerte de anticipaciones de la filosofa y las
matemticas posteriores, del mismo modo que en la India del si
glo IX haba matemticos capaces de resolver problemas aislados que
en Occidente no tendran solucin hasta la poca de Newton. Pero
una vez nos hemos formado el concepto ms alto posible del saber
medieval, sigue siendo difcil encontrar dentro de l una revolucin
cientfica embrionaria, excepto en el sentido de que la una necesa
riamente precedi a la otra. Entre otras cosas, parece que hubo un
12. P a te Duhem, iludes sur Lonard de Vinci, Herm ano, Paria, 1906-1913.
13. A. C . Crombie. Robert Grosseteste and the origins of experimental Science,
Clarendon Press, O xford, 1953.

56

LA REVOLUCIN CIENTFICA

derrumbamiento histrico, una ruptura de continuidad entre finales


del siglo xiv y mediados del xvi. Gran parte de los logros medieva
les fueron olvidados o devaluados; sin duda es muy improbable que
Descartes supiera algo de Teodorico, o Galileo de Juan Buridn y de
Nicols Oresme.14 Puede que ello se debiera en parte a la reaccin
clsica humanstica. Algunos de los nuevos y apasionantes temas del
siglo xiv sobrevivieron al Renacimiento, pero no todos, y, al parecer,
su tratamiento permaneci esttico. Cuando menos tendra que afron
tarse el problema del resurgimiento de una tradicin moribunda. Lo
que es an ms serio: al llevar a cabo un examen histrico ms con
cienzudo, se ha observado que los paralelos que traz Duhem entre
el pensamiento medieval y el moderno distan mucho de ser exactos,
esto es, sigue habiendo ciertas diferencias importantes entre la utili
zacin medieval y moderna de frases parecidas. Sobre todo ha sido ne
cesario poner de relieve el carcter conjetural de la mayor parte de
la mecnica medieval, que era un sutil juego intelectual en lugar de
un intento de explicar el mundo natural real. Se basaba en suposi
ciones que nadie tomaba por verdaderas y, si bien sus aspectos ms
matemticos dan una impresin profunda del poder y la acuidad de
la inteligencia humana, siguen perteneciendo, cuando se colocan en
su contexto contemporneo, a algn mundo de abstracciones filos
ficas ms que al mundo de la fsica matemtica. De igual manera, el
descubrimiento de verdades nuevas con la ayuda de globos de agua
o de imanes y el arte ms general de la invencin que se asocia con
Roger Bacon no parecen haber producido una metodologa duradera
ni creado ninguna tradicin perdurable.
Podemos creer que la cultura medieval fue una condicin necesa
ria para la revolucin cientfica, sin ver de qu manera pudo ser una
condicin suficiente. Podemos asociar el declive de esta cultura con el
declive econmico y demogrfico que sigui a la Peste Negra (13451346), que de esta forma interrumpi la promesa intelectual de la
alta Edad Media. Pero es difcil aceptar la continuidad ininterrumpi
da o incluso peridica como explicacin suficiente de la explosin de
actividad cientfica original que se registr en el siglo xvi. El histo
riador se ve obligado a buscar nuevos impulsos que expliquen el
enorme cambio de carcter filosfico entre los siglos xiv y xvi y los
14.
Marshall Clagctt, T be Science of mechantes in the Midte Ates, U niversity of
W isconsin Picas, M adison, 1959.

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

57

progresos que hizo el Renacimiento en campos como las matemticas


puras, la astronoma o la anatoma grfica, cuyos antecedentes me
dievales eran poco inventivos. Sin duda es significativo que los cam
pos del triunfo medieval, la mecnica y la ptica, no iniciasen la revo
lucin cientfica y que en vez de ello no se convirtieran en frentes de
investigacin activa hasta finales del siglo xvi.
En aos recientes una corriente de ideas igualmente poderosa
pero del todo distinta ha encontrado un cambio total de perspectiva
mental atribuible al dominio de Platn sobre Aristteles. La Edad
Media haba aceptado literalmente que Aristteles depusiera a su
maestro Platn (y a todos sus otros predecesores) y, a decir verdad,
no haba buscado nada de los escritos de Platn ms all del Timeo,
que haba causado poca impresin. Todo esto cambi en el siglo xv,
especialmente en los neoplatnicos florentinos, sin que tampoco hu
biese una razn obvia para ello, exceptuando que Platn era nuevo
y apasionante desde el punto de vista intelectual.
Hace ya tiempo que se reconoce la trascendencia que este renacer
platnico del siglo xvi tuvo para la evolucin de la ciencia moderna:
la magia, la astrologa y la alquimia nacidas todas ellas del neo
platonismo dieron el primer estmulo eficaz a la observacin de la
naturaleza y, por consiguiente, a la ciencia natural, escribe un autor.11
Sin embargo, los diversos hilos de la madeja de ideas se mezclan de
una manera confusa y parecen conducir de unos orgenes inciertos
a extremos muy diferentes. El hilo ms verdaderamente platnico,
procedente del Timeo, era que Dios, el arquitecto de la naturaleza,
es, al igual que el arquitecto humano, un gemetra. Esto puede llevar
a las pautas de la cristalografa o a las de la ley peridica en qumica,
o puede conducir a ciertos elementos de la francmasonera, donde
arengan (o arengaban) al nefito en trminos que empiezan as: 1516
Adn, nuestro primer padre, creado a imagen de Dios, el gran Ar
quitecto del Universo, deba de tener las Ciencias Liberales, especial
mente la Geometra, escritas en su Corazn. Otros hilos atravesaban
la escuela neoplatnica de filsofos, que escriban muchos siglos des
pus de la muerte de Platn, en los siglos m y iv d. C., hasta llegar
15. Encyclopaedia Brilamtiea, 1929M, pp. 16, 220; d escritor (ta! vez Adolf
Harnele) pone de relieve el platonismo y el neoplatonismo como estm ulos del empi
rismo en oposicin al dogmatismo racionalista de las escuelas.
16. Francs A. Yates, The Rosicrucian Enligbtenment, Routledge, Londres, 1972,
p. 213.

58

LA REVOLUCIN CIENTFICA

a la numerologa, la magia y otras artes esotricas totalmente extra


as a la mente del propio Platn, mientras que otros produjeron un
misticismo trascendental que poco despus sera absorbido por el
cristianismo. No est del todo claro cmo la autntica filosofa de
Platn o incluso de sus seguidores (entre los cuales destacan Plotino
y Proclo) lleg a ser la madre de la magia natural, es decir, las ope
raciones mgicas sin la ayuda de demonios. No obstante, en lo que
hace al Renacimiento, es seguro que a la filosofa neoplatnica tedescubierta por Marsilio Ficino en Florencia se la consideraba como
proviniente de un sabio mucho ms venerable, Hermes Trimegisto
(el tres veces ms grande), que haba sido la primera y principal auto
ridad mundial en la filosofa de la naturaleza y el dominio mgico
sobre la naturaleza. Sus escritos en el Corpus hermeticunt, coetneo de
Moiss al menos asi se supone fueron llevados a Florencia en
1460 para Csimo de Mdicis; en realidad fueron redactados por
griegos del perodo neoplatnico, como demostr por vez primera
Isaac Casaubon a principios del siglo xvn. De aqu que a Platn y a
los neoplatnicos pudieran interpretarlos como magos los estudiosos
del Renacimiento, aun cuando sus obras no contienen elementos
manifiestamente mgicos. En esta tradicin Pico della Mirndola,
contemporneo de Ficino y hombre al que se mira con recelo, injert
otras ideas mgicas sacadas de la cbala hebrea, ideas relativas a talis
manes y a la maravillosa significacin de las transcripciones de letras
y nmeros, que el adepto poda utilizar para controlar la marcha de
los acontecimientos. Difcilmente puede sobrevalorarse la profunda
importancia de Pico della Mirndola en la historia de la humani
dad, ha declarado Francs A. Yates: l fue el primero en for
mular audazmente una nueva postura para el hombre europeo, el
hombre como Mago utilizando tanto la Magia como la Cbala para
influir en el mundo, para controlar su destino por medio de la
ciencia.17
El argumento de Giordano Bruno and tbe hermetic tradition
(1964), el ya clsico estudio de Miss Yates, era en esencia, como en
esta ltima cita, no meramente que el neoplatonismo indujo a los
hombres del Renacimiento a examinar la naturaleza esto podan
aprenderlo y lo aprendieron de otras muchas fuentes, incluyendo a
17.
Idem, Giordano Bruno and the Hermetic tradition, Routledge, Londres, 1964,
p. 110 [hay trad. cast.: Giordano Bruno y la tradicin hermtica, A riel, Barcelona],

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

59

Plinio y los autores latinos que escriban sobre agricultura, sino que
les indujo a examinarla con la intencin de dominarla. El utilitarismo
de Francis Bacon lo ha situado histricamente Paolo Rossi de la mis*
ma manera, relacionndolo con la magia natural del siglo xvi.11 Dame
Francs ve la ciencia moderna como tecnologa terica, como si
los hombres debieran estudiar fsica con el fin de proyectar mquinas
de vapor, o qumica para fabricar explosivos. Escribe acertadamente
que los filsofos griegos no posean ni buscaban el poder para influir
en la naturaleza: comprender y raciocinar eran los lmites de su
ambicin. Cuando hubieron llegado tan lejos en esta direccin como la
filosofa exhaustiva y consistente de Aristteles, su ambicin intelec
tual se debilit y no fueron ms lejos. El neoplatonismo renacentista
dio una nueva ambicin, un nuevo objetivo para el conocimiento:
el poder.
En esta formulacin la hiptesis de los orgenes mgicos de la
ciencia moderna tema que abord hace tiempo Lynn Thorndike,181920
que de modo parecido crea que la magia natural condujo al empiris
mo cientfico se acerca mucho a los orgenes de la ciencia mo
derna en los oficios artesanales, donde el progreso tcnico se ve
como el objetivo resultante del estudio de la naturaleza. Pero Miss
Yates, observando que algunos historiadores de la ciencia han expre
sado cierta desesperanza en lo que se refiere a las causas de la revo
lucin cientfica, habla tambin (y yo creo que acertadamente) de una
fuerza motora emocional que impulsaba a Coprnico y de entu
siasmo emocional:*
Es un movimiento de la voluntad escribe que realmente
origina un movimiento intelectual. Surge un nuevo centro de inte
rs, rodeado de entusiasmo emocional; la mente se vuelve hacia
donde la voluntad la ha dirigido y siguen nuevas actitudes, nuevos
descubrimientos. Detrs de la aparicin de la ciencia moderna haba
una nueva direccin de la mente hacia el mundo, sus maravillas
y sus misteriosos funcionamientos, un anhelo y una determinacin
nuevos de comprender esos funcionamientos y obrar con ellos.
18. Paolo Rossi, Francis Bacon: from magic lo Science, Routledge, Londres, 1968
(ed. italiana, 1997).
19. Lynn Thorndike, Hislory of magic and experimental Science, Columbia Unversity Press, Nueva York, 1925-1998.
20. Francs A. Yates, op. cit. (en nota 17), p. 448.

60

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Y ms adelante escribe:21 El retorno a lo oculto esta vez estimula


la ciencia autntica. Sin duda Miss Yates hace bien en resaltar la
pasin por un nuevo tipo de conocimiento la voluntad de encon
trar algo mejor que el racionalismo estril de la filosofa escols
tica y en creer que la bsqueda encaminada a satisfacer esta pasin
ocasion entusiasmo intelectual en hombres como Coprnico o Vesalio. Lo que parece dudoso es la fuerte asociacin que se sugiere como
esencial entre, por un lado, esta pasin y el sentido de la esterilidad
del racionalismo que la provoca, y, por otro, el neoplatonismo, el
ocultismo y la magia. Especialmente (atenindonos a la forma fuerte
y ms particular de la proposicin, que es la que promueven tanto
Miss Yates como Rossi) la conexin magia natural - ciencia aplica
da - ciencia pura parece sumamente sospechosa. El concepto de cien
cia aplicada en el Renacimiento es en si mismo anacrnico, pero lo
ms importante es que si contemplamos detenidamente la labor de
matemticos, filsofos, mdicos, etctera, vemos que lo que hacen en
realidad parece desviarse en la misma medida de lo mgico y de lo
utilitario. Sera una tremenda ingenuidad creer que todas las mate
mticas existan para la navegacin y el apeo, que toda la astronoma
se haca en bien de la astrologa, toda la botnica en beneficio de los
herbolarios y toda la anatoma en bien de los cirujanos y as sucesi
vamente. A decir verdad, el entusiasmo que menciona Miss Yates
con frecuencia parece relacionada no con la posibilidad de dominar,
sino ms bien de entender el orden en la naturaleza (orden astron
mico, orden botnico, orden algebraico). Coprnico hizo del orden
(palabra con la que no se refera a nada parecido a una jerarqua
mgica) el criterio de la verdad en el universo; dentro del universo
copemicano, por ejemplo, los grandes orbes de cada planeta son
concntricos, los tiempos peridicos aumentan ininterrumpidamente
a medida que el planeta va alejndose del Sol y es posible formular
el tamao relativo de cada orbe. Nada de todo esto era posible antes,
de manera que (como afirm el propio Coprnico) su sistema parece
ser ms simtrico que cualquiera de los que lo precedieron.
Tambin para Kepler el orden era el objeto de su bsqueda, cuan
do escribe sobre el copo de nieve como cuando escribe sobre el cos
mos. La ordenacin del universo que propuso Kepler puede compa
rarse con distancias medidas y resiste bien la prueba. El orden m
21. Ibid., p. 450.

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

61

gico y las armonas ocultas que propuso John Dee en su Monas


bieroglypbica, por ejemplo o que propuso Robert Fludd, aunque
ejercieron una fuerte atraccin en la imaginacin de algunos hom
bres, no ofrecen proporciones que puedan comprobarse cientficamen
te.22 Son meras aserciones. Adems, los matemticos de verdad apor
taron slidas mejoras tcnicas; del sistema de Copmico pueden
obtenerse efemrides mejoradas. Por otra parte, los matemticos m
gicos al menos los ingleses, Dee y Fludd no tienen ningn lugar
en la historia de las matemticas escrita por matemticos. Esto no
equivale a negar que Dee enseara a los ingleses los principios de la
cosmografa y la navegacin y que fuese un hombre de reputacin e
influencia internacionales; sencillamente no descubri nada nuevo.
(Un siglo despus otra figura muy influyente, el obispo John Wilkins,
escribi un libro titulado Matbematicl magick que se hizo popular,
pero como matemtico Wilkins es del todo insignificante.) Es obvio
que cantar melodas rficas o hacer clculos cabalsticos son activida
des que en nada se parece a resolver ecuaciones cbicas y posible
mente ni siquiera en el Renacimiento hubo alguien que imaginara lo
contrario; que un verdadero matemtico figure tambin en la histo
ria de las artes esotricas, cual es el caso de Girolamo Cardano, es
muy excepcional. Generalmente, los gemetras y los algebristas tra
taban de distanciarse de cuanto oliera a magia y misterio, que ellos
consideraban perjudiciales y engaosos.
Veamos a continuacin un problema todava ms amplio. Gran
parte del debate sobre la revolucin cientfica ha girado, durante los
veinte ltimos aos, en torno a la importancia de los programas
nuevos para el conocimiento: debera el conocimiento ser prctico
y realista y sensato (como se dice que deseaban los artesanos); o
debera centrarse en misterios mgicos y hermticos; o debera ba
sarse totalmente en la observacin y los experimentos; o tomar la
demostracin matemtica como prueba de su rigor? El hermetismo
y el neoplatonismo, o el paracelsismo, podemos considerarlos apropia
damente como programas para el conocimiento, al igual que los pro
gramas de Bacon y Descartes, articulados con mayor claridad y filos
ficamente avanzados. Ahora bien, a pesar de la tendencia de los
22. Sobre Dee, vase M iss Yates, op. cit. (en nota 16), quien considera a Dee como
d de facto fons er origo de la orden Rosacruz; vase tambin su Tbeatre of Ibe World,
Roudcdge, Londres, 1969. Sobre Robert Fludd, vase Mersenne o la mistante du
mcanisme, V rin, Pars, 1943, pp. 103-109, 367-370.

62

LA REVOLUCIN CIENTFICA

autores a ver tal o cual programa como el nico que realmente im


port algo, podemos tener la certeza de que cada uno era favorable
a un campo amplio del conocimiento y ajeno a los dems, del mismo
modo que cada uno atraa a ciertos lectores y significaba poco para
otros. Es obvio que el baconismo surti gran efecto en la historia
natural, pero ninguno en la astronoma de observacin, por no decir
en la astronoma matemtica. Aunque sea un comentario trivial, dir
que debe de ser engaoso que la historia d importancia a uno de
estos programas a expensas de todos los dems. Haba muchas co
rrientes distintas, incluso opuestas, y todas ellas acabaron contribu
yendo a la misma revolucin cientfica: en el mismo momento en
que los filsofos fsicos se esforzaban por librarse de Aristteles, los
primeros estudiantes de embriologa en Europa (Coiter, Fabricius,
Harvey) lo adoptaban por considerarlo un buen gua. De modo pareci
do, durante el mismo perodo la astronoma se estaba volviendo ms
exquisitamente cualitativa (Galileo) y ms precisamente cuantitativa
(Brahe, Kepler). Estas aparentes paradojas abundan, por lo que en
realidad no nos sirve ninguna frmula sencilla que supuestamente
proporcione una clave mstica de los acontecimientos. En cada situa
cin concreta intervenan factores diferentes.
No es menos importante hacerse cargo de que gran parte del
desarrollo cientfico tuvo lugar con independencia de cualquier pro
grama, a menos que digamos que el humanismo renacentista consti
tua un programa. (Si as lo hacemos, debe quedar claro que, a dife
rencia de los otros, no tena ninguna relacin especial con la natura
leza o con el estudio de la misma; a decir verdad, los humanistas
Erasmo, por ejemplo desdeaban la filosofa contempornea.)
Figuras como Copmico y Vesalio no pueden asociarse fcilmente
con ningn movimiento epistemolgico o metodolgico, o con corrien
tes de cambio social, sino que sobresalen claramente como productos
triunfantes del Renacimiento clsico textual. La historia natural era
otra rama de la actividad que despertaba gran entusiasmo, enrique
ciendo enormemente el conocimiento humano de las cosas vivas por
medio del estudio y la exploracin, estimulados por la atencin re
novada a los autores antiguos. De ella naci una nueva institucin
cultural del siglo xvi, el jardn botnico, paralela al observatorio
(particular) que empezaba a aparecer en la astronoma. Tambin es
importante no permitir que el carcter polmico de las ideas de un
innovador intelectual como Copmico oscurezca la importancia del

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

63

creciente volumen de obras que no eran polmicas; no hubo oposi


cin al renacer de la astronoma matemtica o de la medicina cient
fica como tales, y exponentes de la ciencia como Tycho Brahe o Juan
Fernel a los que difcilmente se puede tachar de loros rutinarios
no se vieron envueltos en ninguna crisis intelectual. La botnica, las
matemticas puras, la geografa, la mecnica (antes de 1632), la em
briologa y la ptica son ejemplos de actividades cientficas que flo
recieron e hicieron verdaderos progresos en los siglos xv y xvi sin
que se crearan fuertes tensiones internas, sin que apareciesen conflic
tos entre los hechos y las teoras, resumiendo, sin polmicas obvias
en tomo a problemas generales. El conocimiento y su estructura te
rica evolucionaron tranquilamente, sobre todo en el ms conservador
de los ambientes (supuestamente), la universidad, y apenas hace falta
buscar una explicacin del cambio catastrfico dentro de ellos como
la que podra proporcionar la atraccin de nuevos programas. Mucho
medievalismo muri en el siglo xvi fue eliminado discretamente
de los cursos universitarios y si preguntamos qu fue lo que ocup
su lugar, la respuesta debe ser: en parte el clasicismo redivivo (Aris
tteles adems de Arqumedes y Lucrecio), en parte innovaciones, al
gunas de las cuales (en grado an no determinado) se vean influidas
por los programas nuevos como, por ejemplo, el hermetismo y el
baconismo.
Si, como ha argido Charles Schmitt (justamente, a mi modo de
ver), las universidades continuaban su importante labor cientfica y
no polmica (adems de dar cobijo a algunos innovadores radicales),
entonces es natural suponer que los programas no tradicionales eran
atractivos en gran medida para los no acadmicos:23 Ficino, Pico,
Paracelso, Dee, Bacon, fundadores de nuevos programas para el co
nocimiento, eran todos ajenos a las universidades. As, pues, los
puntos de vista que tengamos sobre las causas de la revolucin cien
tfica estn ntimamente relacionados con nuestra apreciacin de sus
dramatis personan, nace la ciencia moderna (podra decirse) de una
huida intelectual de la acdeme? En un sentido, obviamente as fue:
casi todos los hombres cultos de la Edad Media haban sido clrigos
y acadmicos; una excepcin fue Geoffrey Chaucer, poeta, escritor
23. C. B. Schm itt, Science n the Italian universities in the sixteenth and early
seventeenth centunes, en M. P. Crosland, ed., The emergence of Science in Western
Europe, Macmillan, Londres, 1975.

64

LA REVOLUCIN CIENTFICA

sobre astronoma, y administrador. A pesar de que hasta bien entrado


el siglo xvm continu la importancia de un grupo al que podemos
considerar como acadmico, los mdicos, esto ya no era as ni si
quiera a finales del siglo xv. Se estaba formando una poblacin
instruida que no era clerical ni acadmica. Por otro lado, la influencia
de la universidad segua siendo persuasiva, aunque ms sutil, y la
imprenta contribuy a que aumentase. Leonardo da Vind, por ejem
plo, educado imperfectamente, absorbi ideas y terminologa erudi
tas de los libros. El autodidacto sola buscar y leer el material que
utilizaban los estudiantes, que gracias a la imprenta estaba ms a su
alcance, especialmente a medida que el latn fue hacindose cada vez
menos esencial incluso para el conocimiento avanzado; al fin y al cabo,
en este perodo haba slo un modelo de cultura.
Si rechazamos la hiptesis de que el desarrollo y el cambio del
conocimiento slo se producen mediante procesos catastrficos, me
diante el alivio violento, como en un terremoto, de una tensin cre
ciente, entonces se hace menos apremiante la necesidad de introducir
algn factor contundente para explicar la revolucin cientfica. Las
pruebas de un derrumbamiento gradual del escolasticismo pero
todava no, por supuesto, de una desviacin de la tradicin griega
no son insignificantes. Las tenemos en la ascensin de la universidad
profesional, como la de Bolonia; en las burlas de Erasmo; en que
el estilo se prefiriese al argumento; en la muy citada tesis de 1536 de
Petrus Ramus: Todo lo que deca Aristteles era ficticio; en la
aceptacin ansiosa de autores clsicos poco conocidos y el olvido de
los rabes que la acompa; en el renacer de la curiosidad por el
mundo extico, por las plantas y los animales y por las habilidades
humanas poco frecuentes; en todos los aspectos de un renacimiento
cientfico que dur de 1450 a 1550 aproximadamente el historiador
puede encontrar los cimientos de la subsiguiente revolucin cientfica.
Es cierto que surgiran tensiones despus de esta ltima fecha, pero
ms parecen ser epifenmenos de la propia revolucin cientfica que
causas de la misma.
No hubo una razn nica para la evolucin de la ciencia en los
comienzos de la Europa moderna, ya que somos libres de argir que
cada uno de los rasgos de la civilizacin europea fue un factor que
contribuy a ello. Es tentador sugerir que esta civilizacin era ms
intelectual que otras, como la china o la rabe, pero esto difcilmente
puede ser cierto excepto en el sentido de que fue quiz relativamente

EL PROBLEMA DE LA CAUSA

65

ms educada. Ninguna civilizacin comparable haba producido algo


como la universidad medieval, ya fuera en su forma o en su tamao,
y cuesta ver de qu modo hubiese podido nacer nuestra ciencia sin
la universidad de las pocas medieval y posteriores. Cre una casta
ilustrada que nunca estuvo compuesta exclusivamente por sacerdotes
o burcratas; ense que la verdad naca del argumento y de las
pruebas, no de la mera autoridad; prosper gracias a la crtica y al
debate. (Tambin tena sus puntos flojos, sus nimiedades, sus pero
grulladas mil veces recitadas, su palabrera inacabable.) La universi
dad medieval daba a los hombres mucha libertad y haba variedad
entre un centro de aprendizaje y otro; no se impona ninguna serie
nica de cursos y procedimientos, ningn dogmatismo unificado
(abundaba el dogmatismo local). Para el islam sera una gran desven
taja intelectual que su filosofa estuviera an ms enredada con su
religin que la filosofa de la Europa cristiana. Occidente, al leer
filosofa, ciencia y matemticas en las obras de autores paganos, saba
que estos autores podan equivocarse, que muchos de ellos deban de
estar equivocados en ciertos aspectos. Eran libres de creer que todo
(excepto la religin) poda debatirse, pues todas las proposiciones
relativas al mundo natural slo podan ser ciertas de manera contin
gente. Esta libertad sin embargo, habra valido bastante poco si los
eruditos europeos no hubieran aprendido tambin a tener un sentido
de la realidad. El sujeto humano de Galeno haba sido una ficcin,
montada con retazos obtenidos al observar la diseccin de hombres
y animales; la astronoma de Ptolomeo, un mecanismo que permita
la calculacin. Hasta la filosofa de Aristteles pareca tratar ms de
definiciones, conceptos y abstracciones que de slidos, lquidos y
aires. La caracterstica general de la reaccin contra el escolasticismo
primero, luego, ms adelante, contra la ciencia griega convencional
como se entenda a la sazn, fue, me parece a m, un deseo de propo
siciones demostrables acerca del mundo real: la sensacin de que la
filosofa de la naturaleza no era ningn juego intelectual, en el que
ganaban ms premios quienes daban las respuestas ms elocuentes,
sino el resultado del estudio de todo lo que nos rodea. El ejemplo
ms conocido de esto es, desde luego, el esfuerzo de Coprnico por
encontrar una astronoma matemtica real (fsicamente vlida),
pero se hace igualmente evidente en el esfuerzo de los botnicos ita
lianos por verificar la flora real del norte y el centro de Italia.
Obviamente, la descripcin exacta, concienzuda, es la forma ms
5. JtUPERT

66

LA REVOLUCIN CIENTFICA

elemental de aspirar a la realidad, y el anlisis o la teora forzosa


mente invocarn entidades (como, por ejemplo, tomos o fuerzas)
que ya no son reales en el sentido inmediato de la palabra. Es el
movimiento ms real que la dulzura y, si lo es, por qu? Vali la
pena hacer la pregunta, porque poda contestarse y, de hecho, gran
parte del progreso conceptual de la ciencia ha consistido sencillamen
te en preguntar Es X ms real que Y?. En algunos casos, el he
cho de formular la pregunta ha tenido ms importancia que la res
puesta obtenida.

C a p t u l o 2

EL RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI


A principios del siglo x v ii Francis Bacon denunci elocuentemen
te las bellas meditaciones, especulaciones e invenciones del gnero
humano que hasta entonces haban pasado por filosofa natural y las
tach de falsas... intiles para hacer descubrimientos de valor
prctico, y la lgica en que se basaba la calific de intil para el
descubrimiento de las ciencias.1 Con todo, est dato que la misma
lgica, procedente de los Analticos posteriores de Aristteles, y la
misma filosofa de la naturaleza haban satisfecho a muchos filsofos
geniales; es evidente que la diferencia entre los hombres que ensea
ban el sistema del mundo aristotlico y los hombres que ms adelante
lo rechazaron no era simplemente una diferencia de calibre intelec
tual. Slo cuando cambiaron los criterios sobre lo que aportaba una
explicacin cientfica adecuada, y cuando se hicieron nuevas exigen
cias de aplicacin prctica de las fuerzas ocultas de la naturaleza, pudo
cobrar forma un escepticismo efectivo sobre la validez de la filosofa
anterior y de sus bases intelectuales. Cuando eso ocurri, la fuerza
cohesiva de la ciencia medieval y el grado de su consistencia por
medio de la cual una parte reforzaba a otra cobraron importancia al
fortalecer su resistencia a las criticas.
La rienda medieval no era de gran alcance en su extensin real
ni especialmente exacta al exponer los hechos que s abarcaba. Hasta
las autoridades de mentalidad ms emprica podan ser curiosamente
inexactas; el ms grande de los tericos de la ptica medieval (des
pus del rabe Ibn al-Haytam), Teodorico de Freiburg, expone inco1. Novum organum, libro I, p. x, a.

68

LA REVOLUCIN CIENTFICA

neciamente el radio del arco iris primario, mientras que Pedro de


Maricourt (1269), que le precedi en unos cincuenta aos en el cam
po del magnetismo, da como hecho comprobado la revolucin de una
piedra imn circular en armona con los cielos.2 En el campo de la
astronoma, la otra rama de la ciencia donde la exactitud de las me
didas siempre se haba reconocido como un desidertum, el Occidente
latino virtualmente no haba empezado a este nivel prctico; cierta
mente, no haba hecho nada que pudiera compararse con lo que se
hada en Oriente. As, en el reino de los datos, habra sido fcil en
contrarles defectos a la filosofa y la medicina medievales, si la exac
titud de los datos hubiera tenido un papel destacado en su cada
final. Las teoras, sin embargo, estaban articuladas con mucha ms
firmeza y fuertemente engranadas. El paso del concepto de los ele
mentos (tierra, agua...) a las cualidades (clido, hmedo...) en fsi
ca, y as a los humores (sangre, fiema...) y luego, en medicina, a los
temperamentos (vehemente, flemtico...) es un ejemplo obvio aun
que elemental: de hecho, si bien Galeno no era en modo alguno el
dcil esclavo de Aristteles en las cuestiones profesionales (Galeno,
por ejemplo, negaba que el corazn fuera el foco de las sensaciones),
s le segua en la mayora de las cuestiones de filosofa general y
Weltbild. De modo parecido, Aristteles haba hecho de la fsica y la
cosmologa una unidad coherente que la astronoma matemtica, como
hemos visto, no haba podido criticar epistemolgicamente por cuen
ta propia. La visin medieval del mundo, aunque en la mayora de
los aspectos nos parezca estrafalaria y contraria a la realidad, posda
una especie de solidaridad monoltica: no era fcil hacer cambios
graduales en ella. Tena que ser creble en conjunto; incluso, ponga
mos por caso, poner en duda la doctrina convencional sobre la san
gra o flebotoma poda tener tremendas repercusiones cosmolgicas.
Dicho de otro modo, aquel valiente argumento conservador: ste
es el primer paso hacia el desastre... tena una fuerza tremenda y la
insercin a i boc de una explicacin nueva en el lugar de otra vieja
(como en el caso de la teora corpenicana de la gravedad) resultaba
extremadamente arriesgada e ineficaz. En cambio, era mucho ms
fcil aceptar las mejoras tcnicas de tipo aparentemente no filosfico.
El siglo xvi muestra de dos formas contrastadas estas facetas de
2.
A . C. Crombie, Roberl Grosseteste and tbe origina of experimental Science,
Clarendon Press, Oxford, 1953, pp. 210, 252.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

69

la revolucin cientfica. En el ao 1543 se publicaron dos libros que


se han convertido en clsicos de la historia de la ciencia: De bumatti
corporis fabrica, de Andrs Vesalio (1514-1564), y De revolutionibus
orbium coelestium, de Nicols Copmico (1473-1543). No eran libros
modernos por su contenido y a un lector moderno no le resultar
fcil comprenderlos, ni siquiera traducidos a su lengua, pues Vesalio
no pudo superar las limitaciones de la fisiologa galnica del mismo
modo que Copmico no logr apartarse del sistema artificial de los
crculos perfectos, pero ambos inspiraron una serie de actividades que
conduciran a la promulgacin de conceptos muy distintos en el plazo
de un par de generaciones. Los dos libros y sus autores, por muy
parecida que fuera su repercusin general en el movimiento cientfi
co, son del todo desemejantes. Sobre la arquitectura del cuerpo bu'
mano es principalmente significativa como obra descriptiva, las bellas
disecciones de un gran anatomista inmortalizadas por las nuevas ha
bilidades de los dibujantes y los que hadan las piezas de madera para
los grabados; las ilustraciones no tienen nada de naturalistas en el
sentido general de la palabra quin ha visto alguna vez un esque
leto moralizando sobre una tumba con un paisaje paduano al fon
do? , pero como representacin de estructuras y sus disposiciones
en el espacio constituyen el primer gran paso hacia el realismo
fotogrfico en la ciencia, paso que, por cierto, los herbolarios estaban
dando al mismo tiempo en sus libros. Sobre las revoluciones de los
orbes celestes, en cambio, es una obra de filosofa y, sobre todo, de
matemticas tcnicas; Copmico no era un observador, ni siquiera
un hombre que usara crticamente las observaciones ajenas; tampoco
aspiraba a que sus predicciones fueran de una exactitud sin preceden
tes. Vesalio era un hombre joven que daba muestras de una asombrosa
precocidad, de una rapidez fantstica al trabajar, pues dio mucho
material a la imprenta en los seis aos que siguieron a su llegada a
Padua (1537); la mayor parte del libro se prepar despus de 1540.
Copmico era un moribundo que gozaba de una fama considerable
aunque haba publicado pocas cosas y que llevaba casi cuarenta aos
acariciando su gran idea. Vesalio era un maestro ambicioso y popular
que contribuy a que la universidad de Padua adquiriese eminencia
como centro para la enseanza de la medicina, mientras que Copmi
co era un modesto administrador eclesistico que tuvo un solo disc
pulo verdadero, Georg Joachim Rheticus (1514-1576). Vesalio fund
un mtodo de descubrimiento en esencia, durante casi doscientos

70

LA REVOLUCIN CIENTFICA

aos, todo examen del funcionamiento de los organismos vivos se


fundara en la anatoma, mientras que Coprnico explot un mag
nfico principio nuevo, el principio segn el cual en el sistema de los
cielos existe una reciprocidad perfecta entre sistemas heliocntricos
y sistemas geocntricos. El hecho de que fuera partidario del sistema
heliocntrico inventado por l mismo, sistema en el que la Tierra
era un planeta ms, no fue determinado de ninguna manera por datos
obtenidos de la observacin; su preferencia se basaba ms bien en
consideraciones indemostrables (aunque plausibles) de simplicidad,
orden y armona. Como ya hemos mencionado, su propia aceptacin,
claramente expuesta, de una cosmologa heliocntrica fue ocultada
durante mucho tiempo por el Prefacio de Osiander, de modo que du
rante la mayor parte de una generacin Coprnico pareci ser senci
llamente el inventor de un modelo matemtico elegante pero inheren
temente inverosmil. En el reino de la opinin o la teora Vesalio
era mucho ms reservado. Haba estudiado profundamente a Galeno,
una de cuyas obras haba editado, y segua respetndole como una de
las mayores autoridades en el campo de la anatoma humana. Es cier
to que saba (y no se cansaba de repetirlo) que Galeno slo haba
disecado monos y otros animales; era capaz de discrepar de l y
llamarle imbcil (porque el origen de la gran vena central del
cuerpo, la vena cava, prefera localizarlo en el corazn en vez de en
el hgado, como haca Galeno);3 tambin insista una y otra vez
en que Galeno haba sido engaado, pero, a pesar de ello, llev la
comprensin de las funciones corporales poco ms all del punto
donde la haba dejado Galeno. Fue Vesalio quien llam la atencin
sobre la ausencia de poros en el sptum intraventricular del corazn,
a travs de los cuales la sangre podra pasar del sistema venoso al
arterial, pero le toc a su sucesor, Realdo Colombo (1510-1559),
proponer una nueva ruta para el paso de la sangre por va de los
pulmones. Ni terico ni filsofo, Vesalio, con su magnfico libro, me
jor inmensamente el alcance y la precisin del conocimiento relativo
a la estructura del cuerpo humano, que probablemente l haba es
tudiado de manera ms detenida y frecuente que cualquier otro
hombre en la historia, y ste sera un fundamento esencial para la
fisiologa racional a partir del descubrimiento por Harvey de la
circulacin de la sangre (1628); entonces, y slo entonces, surgieron
3. De Fabrica, libro III, cp. 6.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

71

conflictos serios entre las ideas mdicas antiguas y modernas. Con


todo, cabe afirmar que los comienzos de la revolucin cientfica pue
den localizarse tan acertadamente en el De fabrica, y en la serie de
anatomas ilustradas de la que fue el primer y ms notable ejemplo,
como en el De revolutionibus de Copmico. Como ejemplos de inno
vacin, los dos libros se complementan mutuamente.
Sea cual sea el punto de vista filosfico, sociolgico o histrico
desde el que se contemple la historia de la ciencia moderna, la distin
cin general entre la lnea conceptual de avance cuyo principal pre
cursor es Coprnico, reforzada por una gran competencia terica, y la
lnea objetiva ejemplificada por Vesalio, reforzada a su vez por una
suprema competencia tcnica, sigue siendo vlida; cualquier rama de
la ciencia rozar la esterilidad si hay un desajuste duradero entre
estos dos tipos de innovacin. El primero puede verse moldeado,
durante su marcha, por consideraciones que a la sazn sean estricta
mente ajenas a la ciencia (como la idea arquitectnica del universo
que tena Copmico); el otro, enriquecido por la buena suerte y la
casualidad, por no decir las tcnicas instrumentales y de otros tipos
(como en el caso de la introduccin del telescopio en la astronoma):
no importa, la fecundidad intelectual depende del maridaje de estos
dos modos de investigacin. Despus del terico Copmico lleg
Tycho Brahe; despus del anatomista descriptivo Vesalio, William
Harvey.
Durante la Edad Media el mdico profesional reciba una forma
cin culta en ciertas universidades; el oficio del cirujano era mucho
ms humilde, adquirido, al igual que cualquier otro, mediante el
aprendizaje. (El pueblo en general, por supuesto, reciba asistencia
mdica de hombres que ejercan la medicina popular, empezando por
la comadrona wise woman en ingls y sage-femme en francs, es
decir, mujer sabia que asista a las parturientas.) Al igual que
todas las disciplinas universitarias, la mediana se aprenda en libros,
familiarizndose plenamente con las opiniones y la experiencia de los
mejores autores. De ciencia mdica no haba nada, exceptuando
(a partir del siglo xiv y quiz slo en Italia) la oportunidad de con
templar cmo un cirujano abra el cadver de algn criminal a lo
largo de un perodo de cuatro das. A decir verdad, en esta etapa
ensearles anatoma a los estudiantes de medicina habra sido perder
el tiempo, pese a las muy sensatas exhortaciones de Galeno, toda vez
que la mala salud no se atribua a una disfuncin orgnica, sino a

72

LA REVOLUCIN CIENTFICA

una disfuncin sistmica (que se manifestaba por medio de signos


externos en la piel, la sangre, la orina y las heces). Y, desde luego, el
mdico no trataba directamente el cuerpo: esta tarea les correspon
da al cirujano y al apotecario. 1 hgado (como productor de un
humor, la sangre) era muy importante para el mdico como concepto,
pero en realidad no era necesario que se familiarizase con l como
rgano grande, blando, rojo y sangriento en el cadver de un hombte.
Si bien las pautas de educacin tienen que apoyarse mucho en el
libro y aspirar a que los alumnos dominen los sistemas de conoci
miento existentes (porque el llamado mtodo heurstico es, despus
de todo, una impostura, ya que formula las preguntas y conduce al
estudiante hacia las respuestas correctas), la distincin entre una y
otra radica en si el alumno encuentra o no que el contenido de los
sistemas de conocimiento (que constituye el aspecto vital de ellos,
en contraposicin al aspecto dogmtico) procede en parte de la rea
lidad, esto es, de la experiencia, o totalmente de las crticas y la
erudicin dedicadas a los textos. Como en la filosofa de la naturaleza
de la Edad Media, que slo muy de vez en cuando como en la
ptica contemplaba la realidad desde una perspectiva nueva, tam
bin en medicina lo principal era la erudicin: dominar las teoras
antiguas de la salud y la enfermedad y aplicarlas al alivio del
paciente que sufra. Ampliar los conocimientos investigando la reali
dad fuera de estos sistemas hubiera parecido presuntuoso, improceden
te e imposible.
En lo que se refiere a la ciencia mdica y al ejercicio de la medi
cina hasta bien entrado el siglo xvn, la autoridad principal fue la
de Galeno (129-199 d.C.). Huelga decir que el aspirante a mdico
estudiaba tambin otros autores; Galeno era ms venerado que ledo,
de hecho, y su autoridad se ejerca por medio de delegados, la mayora
de los cuales eran islmicos; el Renacimiento cambiara esto, ele
vando el prestigio de Hipcrates y Aristteles e introduciendo al
mdico romano Aurelio Cornelio Celso (c. 25 d.C.). Avicena (9801037), el ms grande los cientficos del mundo rabe y su principal
mdico, a menos que concedamos el ttulo a Rhazes, produjo en su
Canon 'de alrededor de un milln de palabras el que fue probablemente el mejor compendio mdico de todos los tiempos, muy alabado
por mdicos tanto del islam como de la cristiandad. Fue traducido a]
latn por Gerardo de Cremona en el siglo xn y sigui utilizndose
como libro de texto en las universidades de Montpellier y Lovaina

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

73

hasta mediados del siglo xvn. El mismo traductor hizo la mayora


de las versiones de los escritos del propio Galeno que se estudiaran
durante centenares de aos, pero sus principales textos anatmicos
siguieron estando en griego y rabe: antes del siglo xvi en Occidente
slo se utilizaba un breve resumen de su anatoma. Gerardo de Cremona y otros tradujeron del rabe muchsimos ms textos mdicos,
especialmente los escritos del gran clnico Rhazes (854-925/935), in
cluyendo su libro dedicado al califa al-Mansur y sus monografas sobre
dos enfermedades determinadas, el sarampin y la viruela. Antes del
siglo xvi estos extensos comentarios y aadidos islmicos a los origi
nales griegos tuvieron una influencia decisiva en la comprensin de la
medicina griega por parte de los europeos; todos ellos figuraron entre
los primeros libros que se imprimieron, algunos de ellos muchas veces.
No es fcil exagerar la fuerza y la longevidad de la tradicin ga
lnica. Cuando las damas de la poca de Miss Auden padecan un
tifus exantemtico, cuando los cirujanos de dos generaciones despus
hablaban de pus laudable, las ideas galnicas seguan en activo. En
1559-1560 el Colegio de Mdicos de Londres pudo ordenar que se
sometiera a juicio a un mdico de Oxford, John Geynes, por afir
mar en pblico que Galeno se haba equivocado en varios sentidos, y
obligarle a someterse. Sin embargo, John Caius, el presidente del
colegio y segundo fundador del college de Cambridge que lleva su
nombre, fue un gran humanista y el primer ingls que escribi una
monografa sobre una enfermedad concreta (la enfermedad del sudor,
identificada a veces con la gripe). Tambin fue autor del primer libro
sobre los perros ingleses. Es agradable dejar constancia de que el te
merario doctor Geynes, despus de haberse reconciliado con sus co
legas, lleg a ser funcionario del Colegio de Mdicos y el primero de
sus miembros que muri en servicio activo en el extranjero, en el
sitio de El Havre (1563).4 Es mucho ms probable que las supuestas
equivocaciones que, segn Geynes, cometi Galeno tuvieran que ver
ms con el tipo filosfico de medicina que con su base cientfica en la
anatoma: cuando incluso a los mdicos se les educaba como lgicos
y un licenciado en filosofa y letras tena derecho a ejercer ms
que como observadores, les resultaba infinitamente ms fcil detectar
errores filosficos que anatmicos o fisiolgicos. La admiracin por
4.
Sir Gcorge Clark, History of tbe Royal ColUgc of Pbysieiaas of London, Carcndon Press, Oxford, 1964, pp. 1, 109-110.

74

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Galeno era tan extravagante que los primeros anatomistas, cuando no


se ajustaban a las descripcions galnicas, tendan a atribuirlo ms a su
propia falta de habilidad que a la de Galeno. Esto hace pensar en los
filsofos aristotlicos posteriores que atribuyeron los descubrimientos
de Galileo con el telescopio a defectos de sus ojos o de sus instru
mentos. Slo tardamente y con titubeos reconoci Vesalio la sencilla
verdad de que la formacin de vasos sanguneos debajo del cerebro
a la sazn llamada la rete mirabe, hallada apropiadamente por Gale
no en la cabeza del animal, no ocurre en el hombre:
Grandes cosas, que a veces superan la razn, atribuyen a Galeno
(que era con mucho el principal de los maestros de diseccin) los
mdicos y anatomistas que han seguido sus pasos, y (fuertemente)
se afirma ese bendito y maravilloso plexo reticular (rete mirabtle)
que l introduce en alguna parte de sus libros, del que tambin
hablan sin parar y a menudo los mdicos, pues, aunque no lo hayan
visto (ya que es casi inexistente en el cuerpo humano), lo describen
con la autoridad de Galeno. De hecho, por no decir nada de los
dems, difcilmente podra maravillarme ms mi propia estupidez
y respeto excesivo por los escritos de Galeno y otros anatomistas,
porque yo mismo cultivaba tanto mi respeto por Galeno que nunca
intent mostrar la cabeza humana en las disecciones pblicas sin
la de un cordero o un buey, con el fin de suplir con la cabeza del
cordero la falta de lo que era del todo imposible de descubrir en
el hombre, e imponerme as al auditorio en vez de decir que no
poda encontrar ese plexo tan conocido de nombre por todo el
mundo. Pues nada de ese plexo reticular del que habla Galeno lo
forman las arterias cartidas (en el hombre).5
Slo gradualmente aprendieron los anatomistas a ver incluso las
estructuras ms gruesas del cuerpo con ojos que no fueran los de
Galeno, el que haba sido uno de los ms grandes cientficos mdicos,
y demostr en Roma, ms o menos al mismo tiempo que Ptolomeo
en Alejandra, ciudad de cultura que Galeno admiraba pero que, al
parecer, nunca visit, el vigor y la calidad residuales de la ciencia
helenstica en aquel momento de madurez en que poda aprovechar
seiscientos aos de pensamiento y experiencia desde Aristteles. La
deficiencia tcnica de Galeno, el hecho de que por maravilloso que
5.
De Fabrica, libro VII, cap. 12; cf. C. Sioger y C. Rabin, A prelude to modtrn
science, Cambridge U. P., Cambridge, 1946, pp. xun-XLiv.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

75

fuera nunca hubiera disecado personalmente un cuerpo humano com


pleto como hacan los anatomistas del Renacimiento, apenas se tuvo
en cuenta antes de la poca de Vesalio. Como indic el propio Ga
leno, parece ser que la diseccin humana como auxiliar de la ciencia
se practic slo durante un breve perodo en Alejandra, cientos de
aos antes de su poca. La nomenclatura y la clasificacin tambin
eran defectuosas en la anatoma griega y, por supuesto, como slo se
transmitieron textos escritos, sigue habiendo algunas dudas sobre qu
es exactamente lo que se est describiendo. La transmisin islmica
de la ciencia mdica griega no haba hecho nada por mejorar los
legados anatmicos, pues los rabes no practicaban la diseccin y las
escasas ilustraciones que se conservan en sus manuscritos mdicos
adolecen de crudeza esquemtica. Al parecer, en Europa el estudio
sistemtico de la anatoma empez en el siglo xii , cuando la ascen
sin de la famosa escuela mdica de Salemo, aunque la prctica pro
piamente dicha de la diseccin humana fue un fenmeno del norte
de Italia. La recepcin de los escritos de Aristteles en el siglo x iii ,
que interrumpi temporalmente el desarrollo de una tradicin mdi
ca puramente galnica, tuvo como compensacin un inters ms
profundo por la diseccin, floreciendo dentro de los extensos privile
gios de los nuevos studia generales (escudas para estudios generales
o universidades). La diseccin del cuerpo humano se autoriz debido
en parte a las necesidades de la ciruga y en parte al reconocimiento
jurdico (nacido en la escuela de derecho de Bolonia) del valor de las
pruebas forenses obtenidas de la autopsia. En todas partes y en todas
las pocas se ha visto con repugnancia el despedazamiento de cuerpos
humanos para satisfacer la simple curiosidad (en todas las sociedades
modernas existen reglas muy estrictas al respecto). As, pues, el he
cho de que en la Edad Media estuviera limitado no es tan extraordi
nario como el que se hiciese sistemticamente, por vez primera en
la historia de la humanidad. Sea como fuere, la diseccin en pblico
de cuerpos humanos era corriente en Bolonia a principios del si
glo XIV; el procedimiento jurdico para averiguar la causa de la
muerte se haba transformado en un medio de instruir a los estudian
tes. Al ensear anatoma en Montpellier en 1304, Enrique de Mondeville utilizaba diagramas ilustrativos que probablemente eran deri
vados de los que antes se emplearan en la universidad de Bolonia.
Los estudios medievales de anatoma alcanzaron su cnit en Mondino de Luzzi (c. 1275-1326), maestro en la citada universidad y

76

LA REVOLUCIN CIENTFICA

autor de un libro de texto que se utiliz durante casi doscientos aos


(impreso en latn, italiano y francs). Mondino estabiliz el mtodo
segn el cual el profesor lea el texto (el suyo propio) en voz alta,
aadiendo lo que hiciese falta, un ostentor sealaba la estructura que
estuviese describiendo, mientras el demonstrator, que era un cirujano,
se encargaba de llevar a cabo la diseccin propiamente dicha para
mostrar las estructuras, as como la exposicin regular de seis das
que se hizo habitual, empezando por las generalidades y un examen
de las autoridades en la materia, e iniciando la diseccin propiamente
dicha por las partes blandas del abdomen, pasando luego a los rga
nos de reproduccin, el trax y su contenido, la cabeza, el esqueleto
y las partes perifricas. Su enseanza era de origen galnico, por
supuesto, y ms directamente rabe: perpetu muchos errores crasos
incluyendo aquellos que, como el hgado de cinco lbulos, se deriva
ban de los animales; cometi errores de los que Galeno no era
culpable. Su objetivo era pedaggico; no pretenda aumentar el co
nocimiento. Pero fue el primer anatomista de la Europa occidental.
Es fcil comprender de qu manera el mtodo de Mondino dege
ner en ritual acadmico, aunque popular, segn parece, en el
siglo xv. El libro era mucho ms importante que el cuerpo y el es
tudiante era un simple espectador que poda considerarse de lo ms
afortunado si lograba ver algo, lo que fuera, de las estructuras ms
finas. El propsito de la demostracin no era en modo alguno incul
car las virtudes del empirismo como mtodo cientfico. De hecho, el
propio Galeno, al mismo tiempo que insista con frecuencia y pinto
rescamente en el mrito del aprendizaje anatmico para el mdico,
distaba mucho de ser un simple emprico. Para interpretar lo que
vea, necesariamente tena que introducir ciertos principios no emp
ricos de interpretacin, tales como la asociacin entre forma y fun
cin (as, podemos creer que el hgado es el rgano del cuerpo
encargado de fabricar sangre porque es el rgano que ms se parece
a un cogulo de sangre: las arterias, ejerciendo un movimiento
pulso activo, son gruesas y fuertes, mientras que las venas son
delgadas y blandas), y especialmente el gran principio segn el cual
la naturaleza no hace nada en vano: por lo tanto, cada uno de los
rasgos del cuerpo tiene un propsito que puede comprenderse y el
sistema es en verdad ptimo para la vida de los hombres. As, po
demos deducir del estudio y los experimentos (obstruyendo los vasos)
que los riones, y no la vejiga, son los rganos primarios de la secre

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

77

cin urinaria: y que, si bien el corazn de los mamferos tiene dos


cavidades con cuatro vlvulas (mientras que a los anfibios les va muy
bien con un rgano ms sencillo), esto puede explicarse por la pre
sencia de pulmones. Durante muchos siglos la demostracin de que
las estructuras eran perfectamente capaces de funcionar seguira sien
do el objetivo de la anatoma terica difcilmente puede hablarse
an de fisiologa en el sentido moderno de la palabra y se recurri
ra a los experimentos y la observacin; slo con el desarrollo del
anlisis del organismo en trminos mecnicos y de anatoma compa
rada empezaron a aparecer alternativas a la teleologa. Asimismo, Ga
leno era an ms dado que Aristteles a personificar la naturaleza,
dando a esta palabra el sentido de un agente creativo sabio, presciente, benvolo y omnipotente; de hecho, la naturaleza de Galeno
desempea el papel del Dios cristiano, de tal modo que esta manera
de hablar resultaba fcilmente comprensible para los naturalistas y
mdicos cristianos de siglos posteriores, que siguieron sintindose
cmodos con la filosofa biolgica de Galeno incluso cuando mostra
ban desdn ante su versin especfica del hecho y la explicacin.
Tambin aqu cabe observar el contraste general entre los aspec
tos biolgicos y fsicos de la revolucin cientfica. Mientras los fsicos
parecen depender mucho, y desde el principio, de los cambios de
perspectiva metafsica pues sta es la base del copernicanismo, por
no decir de la obra de Kepler y Galileo, los aspectos biolgicos
raramente parecen alzarse muy por encima del nivel fenomenolgico
y, en sus ms altos vuelos tericos, como en el caso de William
Harvey, extenderse slo para abarcar sistemas limitados. No hay nin
guna seal de cambio metafsico en los principios de la biologa, con
la excepcin del mecanicismo cartesiano. Pero en modo alguno puede
decirse que todos los naturalistas o mdicos posteriores a Descartes
fueran mecanicistas, y muchos de los que s lo eran empleaban el
mecanicismo en relacin con organismos vivos slo de manera instru
mental, haciendo caso omiso o negando sus consecuencias metafsicas
como, de hecho, hiciera el propio Descartes en relacin con el hom
bre: porque si (con Descartes) consideramos que el cuerpo humano
es mecnico, pero que el hombre no es una mquina, no hay ninguna
razn no solipsista para no extender el mismo razonamiento a los
animales, que evidentemente poseen los sentidos del placer y el do
lor, y tal vez alguna facultad de raciocinio, igual que el hombre. As
que, despus de todo, el mecanicismo biolgico de Descartes se con

78

LA REVOLUCIN CIENTFICA

virti (exceptuando unos pocos filsofos del siglo xvm ) ms en una


transformacin universal de la explicacin sistmica que en un cam
bio metafsico.
Pero nos estamos adelantando demasiado. Volviendo al renaci
miento de la anatoma a finales del siglo xv, vemos que se le asocia
con el texto impreso y con la utilidad de las ilustraciones hechas con
grabados en madera, adems de con el renovado vigor de la medicina
como estudio acadmico profesional (su nico rival era el derecho).
La primera mitad del siglo xvi revela un grupo considerable de com
petentes anatomistas prcticos en ejercicio, italianos la mayora de
ellos: Berengario da Carpi, Johannes Dryander, Nicols Massa, Char
les Estienne, Giovanbattista Canano, adems de Vesalio, que era uno
de los ms jvenes. Todos ellos salvo Massa (1536) utilizaban la nueva
tcnica de las figuras impresas. Fiel al espritu de la publicacin hu
manista de textos clsicos de medicina (el ms famoso de los nuevos
descubrimientos fue, en 1426, el de De medicina ocio libri, escrito
por Celso en el siglo i d.C. e impreso por vez primera en Florencia
en 1478), Johannes Gnther, que a la sazn enseaba en Pars y
tena a Vesalio como alumno, public en 1531 la primera traduccin
latina del principal libro de texto sobre la diseccin que escribiera
Galeno, su Sobre los procedimientos anatmicos (o, para ser ms
exactos, la porcin de este libro que se haba conservado en griego): el
propio Vesalio editara ms adelante esta importante obra y dos es
tudios menos importantes sobre la diseccin, tambin de Galeno, en
la edicin de Giunta de las obras del gran mdico de la antigedad
(1541). En Inglaterra Thomas Linacre, fundador del Colegio de M
dicos (1518), traduca muy activamente el griego de Galeno al latn,
incluyendo entre los textos traducidos la principal obra de Galeno
sobre los principios de la fisiologa, Sobre las facultades naturales
(1523).* Las traducciones de Linacre solan reimprimirse en la Europa
continental y Erasmo le hizo un gran cumplido al decir que Linacre
haba hecho a Galeno tan elocuente e informativo (en latn) que
incluso en su propia lengua poda parecer que no lo era tanto. Se
prest una atencin especial a la nomenclatura exacta, pues la tradi
cin rabe-latina medieval se haba hecho totalmente confusa (se uti
lizaban dos nombres para la misma estructura, o un nombre para6
6.

F. Maddison, M. Pelling y C. Webster, eds., Estays on tbe Ufe and work of

Thomas Linacre, Oxford U. P., Oxford, 1977.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

79

dos estructuras), de modo que en este perodo se introdujo gran


parte de la terminologa de base griega de la anatoma bruta. Sin
embargo, hay que distinguir, como es lgico, entre los que eran prin
cipalmente eruditos en este campo (como Linacre, Gnther y Massa)
y los que estaban haciendo verdaderos descubrimientos en la disec
cin, como Berengario, Canano (el primero en descubrir las vlvulas
del sistema vascular) y especialmente Vesalio. La erudicin por s
sola no bastaba para que se enmendasen los errores de las observa
ciones de Galeno. En algunos sentidos (como hemos visto en el caso
del doctor Caius) una erudicin griega ms exacta poda resaltar en
vez de debilitar la tendencia a idolatrar a los maestros antiguos, al
dogmatismo.
Otra importante fuente de inspiracin, adems de medio de co
municacin, sali del movimiento naturalista en el arte que tambin
produjo los rinocerontes de Alberto Durero y las ilustraciones de
Hans Weiditz para Imgenes vivas de las plantas (Herbarum vivae
eicones, 1530), de Otto Brunfeld. Los pintores y escultores italianos
ya estudiaban la anatoma superficial del cuerpo humano, en busca
de realismo grfico, antes de que finalizara el siglo xv (los bosquejos
que se conservan de Miguel Angel y Rafael, por ejemplo, hacen pen
sar que de vez en cuando practicaban la diseccin a escondidas).
Leonardo da Vinci (1452-1519) fue mucho ms lejos en el mismo
sentido y al morir dej gran cantidad de dibujos anatmicos, que iban
de apuntes que parecan tomados del miembro disecado a dibujos
complicados que solan reflejar ideas tradicionales pero equivocadas
del contenido del cuerpo. La valoracin apropiada de estas hojas
requiere ojos de experto, pues, contrariamente a la ingenua suposi
cin de que los artistas como Leonardo slo dibujan con el lpiz lo
que ven con los ojos, los dibujos anatmicos de Leonardo parecen
completamente naturales y realistas incluso cuando muestran for
mas que son imposibles, como ocurre en su clebre dibujo del tero.
A decir verdad, sean o no correctas (y de vez en cuando Leonardo
daba muestras de aguda observacin), estas figuras constituyen el
primer intento de fotografiar estructuras disecadas, y tambin de
hacer un estudio comparado de las formas sobre todo del esque
leto de especies diferentes. Iniciadas a principios del decenio de
1490, preceden a las figuras anlogas de Vesalio en medio siglo y
son de calidad enormemente superior a todos los dems dibujos ante
riores a Vesalio. Seguramente Leonardo empez con un impulso arts

80

LA REVOLUCIN CIENTFICA

tico, pero, si fue as (como en todas sus otras investigaciones) la curio


sidad filosfica se apoder de l, como demuestran tanto el hecho de
que adquiriese familiaridad acadmica con la anatoma la anatoma
galnica de los libros, en especial la edicin italiana de Mondino
(1493) como sus propias notas y comentarios en las hojas, que a
veces son muy complejas e indican que investigaba con gran atencin
el funcionamiento de las cuatro vlvulas del corazn; Leonardo fue
el primero en declarar (contrariamente a Galeno) que el corazn
es un msculo principal con respecto a la fuerza. Quera saber
cmo funciona el cuerpo, tratando de aplicar principios hidrulicos
al movimiento de los alimentos en el intestino y de la orina en sus
vasos. Hasta llev a cabo experimentos con animales, incluyendo
ranas y cerdos. Pero no todos sus dibujos proceden de la vida real:
algunos representan su visin imaginaria de lo que encontraba en
los textos (el Finteo de Platn entre ellos), o una comparacin anal
tica entre especies distintas, mientras que otros son modelos mec
nicos del funcionamiento del cuerpo tal como l lo ve.7
Es obvio, por supuesto, que la preocupacin artstica por s sola
no hubiera podido dar origen a la anatoma cientfica, pero tambin
lo es que Leonardo avanz hacia una reforma del conocimiento anat
mico (en la medida en que se lo permitieron las lecturas limitadas
y el escaso material disponible para la diseccin humana). Sus propios
mtodos indisciplinados de estudio y su incapacidad para la organi
zacin y la clasificacin no le permitieron empezar siquiera una expo
sicin sistemtica del cuerpo humano: en todo caso, el secreto que
envolva a sus lminas de trabajo le impidi ejercer una influencia
significativa en sus sucesores inmediatos, tanto en este sentido como
en casi todos los dems. Lo que s demuestra Leonardo, dada la posi
bilidad de la diseccin humana, es la fertilidad y, de hecho, la nece
sidad de estudiar el libro y el cuerpo al mismo tiempo. Leonardo
hablaba de A tratme naturale, que Vesalio intenta tambin en la
Fabrica hasta rozar la parodia. El naturalismo era el estilo del da,
para el estudiante de la naturaleza tanto como para el artista; ambos
empleaban las mismas tcnicas de dibujo y de reproduccin de la
imagen, ambos seguan los mismos convencionalismos estticos. Como
7.
Renneth D. R ede, Leonardos anatoma natural, en Yole Journal of Biologt
and Medicine, 1978 (reimpresin). C. D. O Malky, ed., Leonardos legacy, Univeisity

of California Press, Berkeley y Los Angeles, 1969.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

81

escribi Leonardo, el anatomista necesitaba el buen arte del dibujante


que corresponde a la representacin que debe ir acompaada del
conocimiento de la perspectiva. Del mismo modo que, segn el
nuevo ideal de la enseanza, el propio profesor deba mostrar de
forma adecuada y sistemtica las estructuras a los estudiantes, tam
bin al hacer un libro las ilustraciones tenan que ir con el texto
y tomarse del cuerpo disecado (no se sabe quin dibuj las figuras
que aparecen en la Fabrica de Vesalio, ni cmo funcion realmente
la colaboracin entre anatomista y artista, si lo haba). De esta ma
nera la lgica del naturalismo, la de la escuela de medicina y la de
la imprenta se combinaron para crear un nuevo tipo de ciencia escrita,
basada en la observacin, y, al proceder as, el anatomista comprob
que el cuerpo humano no siempre se ajustaba a las descripciones de
Galeno; as que con el tiempo aprendi a apartarse con mayor con
fianza del texto galnico y a buscar su autoridad en la observacin
sola. Unos cuantos mdicos conservadores eran muy conscientes de
los peligros que ofrecan los textos ilustrados: la excesiva dependen
cia de la diseccin y su representacin visual poda conducir al des
cuido del conocimiento y la sabidura de Galeno, que eran superiores.
De hecho, tanto en Leonardo como en Vesalio las ilustraciones son
a veces ms exactas y menos tradicionales que las palabras. No puede
exagerarse el hecho de que la empresa de recuperar la comprensin
de toda la gama de la exposicin mdica griega era en s misma algo
muy nuevo y apasionante, toda vez que lo que se saba al respecto
antes del Renacimiento era muy limitado, aburrido y pedantesco;
y si algunos de los grandes profesionales de la poca como, por ejem
plo, Vesalio en la anatoma y Fernel en la fisiologa, empezaron
a dar muestras de espritu crtico, esto no era ms que un efecto
secundario de su empresa principal consistente en asimilar toda la
riqueza de la tradicin griega. Estudiar anatoma humana, preparar
complicadas ilustraciones anatmicas, no significaba en s mismo cri
ticar a Galeno: la crtica no vino hasta que aument la experiencia.
As, pues, la investigacin ms all de Galeno, incluso contraria a
Galeno, fue el fruto del intento de realizar sus descripciones y com
prender sus teoras.
La Fabrica de Vesalio es un libro voluminoso y bello: la coope
racin estrecha, ferviente, entre el anatomista y el impresor (Johannes
Oporinus de Basilea) lo coloc entre la docena de obras maestras de
la bibliografa cientfica. Ningn otro anatomista de la poca produjo
6. ROTEXT

82

LA REVOLUCIN CIENTFICA

un libro de belleza siquiera comparable (la Anatoma de Berengario,


por ejemplo, es una autntica desgracia); esto contribuy a su xito,
pero los dibujos anatmicos grabados en cobre de Bartolom Eustachio (c. 1505-1574), contemporneo de Vesalio, fueron igualmente
plagiados en otros libros hasta finales del siglo xvm. La historia de
estos grabados es curiosa: preparados en 1552, el propio Eustachio
imprimi ocho ilustraciones pequeas en 1564, luego los treinta y
nueve restantes permanecieron extraviados durante ciento cincuenta
aos hasta que fueron redescubiertos, adquiridos por un papa (Cle
mente XI) e impresos en 1714. Son de la mayor calidad, en especial
la ilustracin del sistema nervioso simptico generalmente conside
rada una de las mejores jams producidas. En cierto sentido, pues,
no haba nada nico en Vesalio y en la magnificencia de la Fabrica
(obra que molest a Eustachio por su hostilidad hacia Galeno); de
haberse invertido el destino histrico de las figuras de Vesalio y
Eustachio, seguramente la historia no habra sido muy distinta, pese
a que Eustachio no escribi ni una sola palabra para acompaar a sus
figuras; hasta es posible que la anatoma hubiera avanzado con mayor
rapidez todava. Eustachio era un hombre de gran experiencia y unos
cuarenta y cinco aos de edad cuando inici su principal tarea de
ilustracin; Vesalio si fechamos su principio cuando se estableci
en Padua en 1537 slo contaba veintitrs. Difcilmente poda afir
mar que escriba con conocimiento maduro, ya que, si bien haba
estudiado medicina tanto en Lovaina como en Pars, su experiencia
de la diseccin deba de ser muy limitada. All se haba versado en el
galenismo humanstico ms que en un espritu crtico independiente.
Las primeras publicaciones notables de Vesalio fueron una revisin
de las Instituciones anatmicas segn Galeno, de Guinter, y sus
propias Seis tablas, ambas en 1538. La primera no necesita comen
tario; las Seis tablas seis hojas de dibujos anatmicos con notas
explicativas son exposiciones galnicas de anatoma humana que
contienen muchas cosas imaginarias o de origen literario ms que
obtenido en la mesa de diseccin. Las ilustraciones contienen muchos
errores y los expertos en Vesalio estn de acuerdo en que no pueden
compararse con las de la Fabrica. (Con bastante injusticia, los exper
tos tienden a hacer responsable de la flojedad de las Seis tablas al
artista que las dibuj, el flamenco Jan Stephen van Calcar, a quien,
sin embargo, Vesalio dedic grandes elogios, y arguyen que la misma
mano no pudo haber dibujado las figuras de la Fabrica.) Sabemos que

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

83

al establecerse en Padua y, sobre todo, al iniciar su gran tarea a partir


de 1539, Vesalio tuvo acceso a abundante materia prima, la sufi
ciente para prescindir del viejo estereotipo de empezar por las partes
internas y blandas (estereotipo que Eustachio an segua). Parece
razonable suponer que la reputacin de la Fabrica y la creciente con
fianza con que discrepaba de Galeno las deba Vesalio a esta inmensa
cantidad de material; sin embargo, hace aos Charles Singer opin
que Unos cuantos comentarios suyos revelan un disector activo con
menos experiencia que sus contemporneos Berengario da Carp, [Ni
cols] Massa y Charles Estienne, Dado que Vesalio abandon la
investigacin y la enseanza por el puesto de mdico imperial al poco
de terminar la Fabrica, sus principales aos de actividad fueron real
mente pocos.
Mientras que los comienzos de la ciencia experimental fueron
penosos y titubeantes, las ciendas biolgicas de la anatoma y la
botnica ofrecan un campo extenso para el desarrollo de habilidades
de observacin dentro de un contexto acadmico relativamente tra
dicional y aquiescente. Hombres como Vesalio y Eustachio llegaron
a ser mdicos de primera categora. Ayudadas por el naturalismo,
estimuladas por la imprenta, la observacin y la anotacin evoludonaron sin problemas partiendo del estudio textual. Fuera de esto no
haba ningn poderoso empuje metodolgico; ocurri ms bien que
el esfuerzo por emular la prctica de Galeno llev al abandono de
los preceptos galnicos. Los anatomistas que se liberaron, siquiera
parcialmente, de la inclinacin natural a imitar ciegamente a los
maestros clsicos inventaron por casualidad nuevas tcnicas de obser
vacin y nuevos criterios para juzgar tanto las exposiciones de hechos
(por ejemplo, la tradicional peto errnea tesis: En el hombre, el
rin derecho est constantemente ms arriba que el izquierdo,
porque en el sistema aristotlico de valores derecho es invariable
mente superior a izquierdo, siniestro) como las proposiciones tericas
acerca de, por ejemplo, las funciones de las venas y las arterias. No
puede decirse que en este momento naciera algn mtodo nuevo y
consciente de observacin y experimentacin cientficas, pero s que
el momento en que una forma aceptada de narrar hechos y teoras
rica en un nivel, avanzada en el otro fue por vez primera modi-8
8.
C. Singer en Studies and essays in the bistory of Science and learning offered
to George Sorton, Schuman, Nuera York, 1947, p. 47.

84

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cada de modo eficaz y permanente mediante el recurso a los datos


reales. Por vez primera, a mediados del siglo xvii, un conjunto de
hechos originalmente examinados y cuidadosamente verificados fue
cotejado con una descripcin literaria, tradicional, y se comprob
que sta era defectuosa. El proceso fue demasiado lento y espordico
para que se produjeran serias tensiones internas en el seno de la
clase mdica, al menos antes de la poca de Harvey, y no fue la
menor razn de que as fuera el que existiesen otras autoridades
(Platn, Aristteles, Hipcrates...) an ms antiguas y ms grandes
que el mismsimo Galeno y a las que a veces poda apelarse como
testimonio contrario a las enseanzas galnicas. Sin embargo, poco
a poco y el proceso fue todava ms gradual en botnica los
nuevos descubrimientos se combinaron para demostrar que todo el
conjunto de la anatoma humana descriptiva, y cuando menos gran
parte de la teora explicativa asociada a ella desde tiempo inmemorial,
deba reformarse empleando los mtodos de la observacin meticu
losa y el pensamiento independiente. Mientras que los hechos de la
experiencia a que haban apelado los tericos antiaristotlicos del
movimiento, tales como la mayor eficacia del lanzamiento de un trozo
de plomo que de un pedazo parecido de corcho, eran vulgares y tri
viales, la nueva anatoma recurra a la explotacin sistemtica no
slo de la tcnica perfeccionada de diseccin (vista en el estudio de
los huesecillos de la oreja, por ejemplo), sino tambin a las de clasi
ficacin y nomenclatura descriptiva.
Gertamente, quien utiliz de forma ms completa y notable estas
tcnicas, de gran repercusin inmediata, fue Vesalio en la Fabrica.
Todos los autores coinciden en que su exposicin de la anatoma hu
mana destac en los primeros tiempos de la edad moderna y basan
este juicio en el texto de Vesalio aunque en su mayor parte sea
una parfrasis del Sobre el uso de las partes, de Galeno, as como
en sus ilustraciones, que son an ms elocuentes. No fue un caso
nico, pero si fue el exponente ms feliz de un procedimiento nuevo
que encontrara partidarios en toda Europa, a algunos de los cuales
Vesalio no vacil en tratar injustamente. Entre los predecesores inme
diatos de Vesalio, Berengario da Carpi, cuyos Comentarios con toscas
ilustraciones a la breve anatoma de Mondino, que ya se haba im
preso, se publicaron en 1521, destac por su indecisin en seguir a
Galeno. Otro, Charles Estienne (1505-1564), ya trabajaba en lminas
anatmicas en 1530, aunque sus Tres libros sobre la diseccin de

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

85

las partes del cuerpo humano no se publicaron hasta dos aos des
pus de la fabrica. Miembro de una familia de impresores parisienses,
estudi con Sylvius y se doctor en medicina en Montpellier; adems
de ejercer la medicina, fue un editor y traductor muy activo. Se le
atribuyeron varias observaciones anatmicas originales y estaba tan
seguro como Vesalio de que el historiador del cuerpo humano slo
deba dar cuenta de lo que fuese manifiesto y evidente a sus ojos;
sin embargo (al igual que Vesalio), sigui a Galeno bastante de cerca
en sus comentarios sobre las funciones que deban cumplir las estruc
turas. Las repulsivas figuras de Estienne (que no son ni fotogr
ficas ni esquemticas) no merecen que se las compare con las de
Vesalio o Eustachio (pp. 81-82); sin embargo, su libro tena la ven
taja de estar traducido al francs; de hecho, tambin el Eptome de
anatoma (1543) de Vesalio tardara en traducirse al ingls.
El efecto de simultaneidad se ve realzado por Giovanbattista
Canano (1515-1579), que, a decir verdad, colaboraba con Vesalio as
como con Gabriele Fallopio (1523-1562), su alumno. La muy rara
Direccin ilustrada de los msculos del cuerpo humano (1541 o
1543) de Canano se ocupaba slo de los msculos del brazo, en vein
tisiete grabados en cobre de Girolamo da Carp, un pintor de Ferrara,
donde Canano naci y estudi. Este fue el estudio ms detallado de
la generacin vesaliana. Naturalmente, haba muchos ms hombres
menos notables que trabajaban en el mismo campo, sobre todo en
Italia, donde la tradicin proseguira hasta finales de siglo.
Es evidente, pues, que el estudio de la anatoma por medio de
la diseccin era un polo de desarrollo natural, cuya expansin y xito
no se debieron a un solo hombre, mucho menos a la fuerza de un
genio determinado, sino que fueron fruto del vigoroso estado de las
universidades italianas (en especial sus facultades de medicina) y de
la libertad de investigacin que ofrecan; Fallopio incluso sali bien
librado de una acusacin falsa de practicar la viviseccin. La medi
cina era entonces (como siempre) de gran importancia, sobre todo
porque el pueblo hablaba de las nuevas enfermedades y los nuevos
remedios. El renacimiento del galenismo aport el marco intelectual
y la disciplina prctica para el cultivo de la anatoma en beneficio
de la medicina y (como escribieron Estienne y otros) para la gloria de
Dios y su creacin.
Ciertamente, Vesalio no era nico, aunque fuese primus nter
pares. Poco se sabe de su personalidad. Sabemos que no estaba tan

86

LA REVOLUCIN CIENTFICA

versado en griego y otras lenguas antiguas como otros mdicos de


su tiempo. Tena un buen concepto de sus propias facultades y, si
guiendo la costumbre de la poca, colmaba de improperios crticos
a los dems. No obstante, la Fabrica es un monumento de la ciencia
del siglo xvi que revela, tan fielmente como el De revolutionibus
orbium coelestium de Coprnico, el asombroso avance hacia la madu
rez y la independencia de la investigacin registrado durante el ante
rior medio siglo. La Fabrica adquiri autoridad inmediata en su
propio tiempo. Fue la realizacin, de un modo cuyo efecto total es
superior al de las dems obras contemporneas de ndole parecida,
de un concepto unitario de lo que deba ser una obra anatmica com
pleta y nada hace suponer que este concepto, en relacin tanto con
el texto como con las ilustraciones, no fuera totalmente del propio
Vesalio. Aspiraba a un estudio sistemtico e ilustrado del cuerpo,
parte por parte y capa por capa. El esqueleto y las articulaciones,
los msculos, el sistema de las arterias, las venas y los nervios, los
rganos abdominales, el corazn y los pulmones, el cerebro, se descri
bieron y pintaron con una exactitud de detalle jams conseguida ante
riormente. De hecho, los grabados en madera a veces son mejores
que el texto que ilustran, aunque en un lugar se reconoce que uno de
los dibujos haba sido modificado para que se ajustase a las palabras
de Galeno. Fallopio llamara la atencin sobre el hecho de que, al
tratar del rin, Vesalio, sin decir nada, haba sustituido el rin
humano por el del perro (debido a que el humano, por contener
ms grasa, se presta menos a la ilustracin). Haba muchos ms erro
res que tuvieron que corregir Fallopio y los otros sucesores de Vesa
lio. Algunos temas enteros (el ojo; el sistema reproductor femenino)
reciban un tratamiento especialmente defectuoso, debido en parte
a la falta de material (al parecer, Vesalio disec tres hembras sola
mente), en parte a la observacin inexacta, en parte a la persistencia
de tradiciones falsas. En un ejemplo clsico al que volveremos ms
adelante Vesalio reconoci que los llamados poros u hoyuelos de
la pared (sptum) que divide las dos cavidades principales del corazn
eran ciegos; por consiguiente, la sangre no poda atravesarlos para
ir del lado derecho (venoso) del corazn al lado izquierdo (arterial).
Dej que el paso de la sangre a las arterias siguiera siendo un mis
terio, como lo llam l; sin embargo, este misterio lo resolvieron
fcilmente sus sucesores guindose por una clara indicacin del pro
pio Galeno.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

87

Aunque Vesalio y sus contemporneos revolucionaron el conoci


miento del cuerpo humano la medida en que esto fue un logro
individual o colectivo es poco significativa a largo plazo, hay que
reconocer que fue una revolucin conservadora, pues no se atrevi
a ir ms all del testimonio de los ojos para entrar en el campo, ms
extenso, de las teoras: los revolucionarios se enorgullecan defen
diendo sus nuevos descubrimientos y de vez en cuando denunciaban
con estridencia los errores del pasado, pero se daban por satisfechos
colocando su nueva exactitud descriptiva firmemente en un contexto
de familiaridad. Como escribi Charles Singer refirindose a Vesalio:
Si se dice que a menudo correga a Galeno, cabe contestar que
sigue los errores de Galeno mucho ms a menudo ... La fabrica es,
en efecto, Galeno con aadiduras renacentistas sumamente signifi
cativas. La ms obvia e importante es la soberbia aplicacin del
mtodo grfico.9
Pero, por supuesto, el mtodo grfico que no fue un invento
de Vesalio no afecta la cuestin de la exactitud de la explicacin
descriptiva (y funcional) que se da en el texto. Sin duda Singer tena
razn al decir que muchas cosas, incluso en este florecimiento de la
anatoma a mediados del siglo xvi ciertamente en los textos de
Vesalio y Estienne, que eran los nicos que aspiraban a una expo
sicin textual completa seguan siendo en gran medida Galeno
representado grficamente: por otro lado, en el detalle, en el trazado
de una estructura sobre otra empezaba a aparecer un orden de exac
titud mucho ms elevado.
Si a Vesalio se le considera preeminente entre los primeros
anatomistas, ello no debe ser a expensas de sus contemporneos, que
tambin eran hombres dotados de habilidad y precisin, puesto que
para ello habra que pasar por alto los descubrimientos de los dems
y las equivocaciones de Vesalio. No fue Vesalio quien introdujo en
el norte de Italia la tradicin del estudio anatmico durante los pocos
aos que pas all, pues, como hemos visto, la diseccin ya se prac
ticaba en varias universidades. En cuanto a la afirmacin que se hace
a veces en el sentido de que Vesalio fue el primer maestro de anato
ma que hizo disecciones con sus propias manos ante los estudiantes
la escena idealizada en Padua es conocida gracias a la portada de
9. Ibid., p. 81.

88

LA REVOLUCIN CIENTFICA

la Fabrica, se ha dicho que ya en 1528, y en la (acuitad de medi


cina humanstica de Pars, se reconoca la participacin de estudian
tes y doctores en el proceso de diseccin. Dado que la anatoma se
haba convertido en una floreciente rama de los estudios, forzosa
mente cay en desuso el antiguo mtodo didctico y literario de
exposicin, aunque Estienne nos dice que empleaba un cirujano para
que le ayudase en la laboriosa tarea. Sin embargo, hay que concederle
a Vesalio la parte de mrito que le corresponde por haber introducido
cierto nmero de innovaciones en la prctica y la enseanza de la
anatoma, innovaciones que ampliaron sus posibilidades de descubri
miento. Y la Fabrica, con mayor riqueza que cualquier otro libro
de anatoma de la poca, trat de integrar el examen visual de la
estructura con la comprensin intelectual de la funcin de un modo
an ms estrecho que el propio Galeno. Vesalio, al igual que Galeno
y, de hecho, que Estienne, comprendi que la anatoma es la base ne
cesaria e ineludible de la filosofa mdica; cierto es que l mismo no
pudo avanzar mucho hacia la perfeccin de la fisiologa Sherrington
argy que Jean Fernel mostr ms discernimiento en este sentido,
lo cual es tal vez algo injusto tanto para Galeno como para la
Fabrica,10 pero llam la atencin sobre los puntos dbiles de la
explicacin de Galeno que merecieron atencin en el futuro. Posi
blemente, podra creerse que llev el contenido de la descripcin
anatmica ms all de un punto crtico: ciertamente, no hubo ningn
retroceso, slo un incremento continuo del profesionalismo. Era una
base adecuada, u obra de consulta, que poda utilizarse como punto
de partida para nuevos descubrimientos. En una ciencia descriptiva
como la anatoma, el progreso depende de condiciones sociales que
pueda llevarse a cabo la diseccin humana, que exista un contexto
para ella y que la empresa atraiga a cientficos que formen (como en
la Italia del siglo xvi) una especie de comunidad de investigacin;
tambin depende de una condicin metodolgica, que realmente pue
da hacerse la comparacin entre las cosas tal como las vemos y las
exposiciones (en los libros o las clases) sobre las cosas que deben
verse. No puede haber ninguna ciencia descriptiva de cosas invisi
bles. Haba (y hay) muchas dificultades para interpretar o verificar
las afirmaciones de Galeno relativas a las cosas que deben verse
10.
Sir Charles Sherrington, Tbe enieavour of lean Fernel, Cambridge U. P.,
Cambridge, 1946.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

89

en el cuerpo humano: en parte porque se necesita una experiencia


anatmica bsica previa, en parte porque el lenguaje es oscuro (y a
veces el texto es corrupto), en parte porque Galeno disecaba animales
en lugar de seres humanos y no en menor medida (despus de todo)
porque el texto renacentista de Sobre los procedimientos anatmicos,
al ser incompleto, no se ocupaba de todo el cuerpo. As, pues, haba
que empezar de nuevo, reescribir la exposicin de las cosas que
deben verse, utilizando a Galeno (porque no haba otra gua) y al
cuerpo propiamente dicho. Vesalio empez de nuevo, hizo aunque
no fue el nico una nueva exposicin de lo que deba verse. La
anatoma de Galeno (aunque no su fisiologa y su medicina) ya poda
olvidarse. Vesalio hizo que el estudio de Sobre los procedimientos
anatmicos quedase reducido a una simple curiosidad por lo antiguo,
no porque l fuera ms exacto, sino porque (con el texto y las figuras)
era mucho ms inteligible. Ahora la anatoma poda partir de una
base apropiada en su exposicin de la realidad, sin necesidad de inves
tigar la filologa clsica para descubrir el significado de lo que Galeno
escriba.
En ese sentido, la obra maestra de Coprnico es exactamente
comparable con la de Vesalio: en los cursos elementales de astrono
ma continuaron enseando a Ptolomeo de una forma envilecida
y La esfera (c. 1230) de Sacrobosco sigui siendo el ms popular de
los textos de astronoma hasta finales del siglo xvi y despus; pero,
en lo que se refiere al desarrollo de la ciencia, el Almagesto de Pto
lomeo dej virtualmente de surtir efecto o influencia despus de 1543.
(Esto, desde luego, no signific tambin que se aceptase la opinin
de Coprnico sobre la realidad del movimiento de la Tierra.) La
astronoma seria haba empezado de nuevo en Europa con el De revolutionibus orbium colestium y ste era un hecho que aceptaban
incluso aquellos que no eran capaces de seguir sus principios fsicos.
Pese a ello, la astronoma permaneci con Coprnico en aquel
mundo de lo artificial del que la anatoma trataba desesperadamente
y con xito de huir: a Coprnico no le interesaban ni la reforma
prctica de la astronoma ni hacer nuevos descubrimientos en los
cielos. l estudiaba los libros ms que la naturaleza propiamente
dicha: las escasas observaciones dispersas que hizo personalmente no
tienen ninguna trascendencia. Era un matemtico y no pretenda
explcitamente ser ninguna otra cosa, aunque de modo implcito recla
maba el derecho de filosofar, esto es, de afirmar por s mismo lo que

90

LA REVOLUCIN CIENTFICA

tiene ms o menos probabilidades de ser real. Es muy (recuente


que en la historia de la ciencia los cambios tericos profundos depen
dan de algn tipo de fulcro basado en hechos, por insignificante que
sea en s mismo: las vlvulas de las venas para Harvey, la relacin
entre unidades electrostticas y electromagnticas para Maxwell, el
experimento Michelson-Morley (diran algunos) para Einstein. En el
caso de Copmico no hay tal fulcro, a menos que consideremos como
tal el descubrimiento basado en hechos de que el calendario juliano
estaba equivocado (esto es, que la duracin exacta del ao tropical
tiene que ser algo distinta de 365 '/* das). Sin embargo, aunque
Coprnico tena razn al decir que los astrnomos no podan drselas
de muy competentes mientras esa cantidad siguiera sin determinar,
no es el suyo un argumento del que pueda depender a su vez la cine
mtica del movimiento planetario. Nos encontramos ante lo que
parece un ejemplo casi perfecto de un cambio de pensamiento que
no va encaminado a resolver ningn problema nuevo, pero que, a
pesar de ello, presenta una solucin nueva.
Fue medieval por parte de Coprnico basar su obra eclctica
mente en un conjunto de observaciones que se daban por buenas en
lo que se refiere a exactitud y homogeneidad, muchas de ellas extra
das del propio Ptolomeo; medieval tambin que aspirase a mejorar
la armona del conocimiento; en la filosofa medieval haba sido una
tarea inacabable reconciliar la ciencia pagana con la religin cristiana,
comparar pacientemente las autoridades, explicar las contradicciones
y discrepancias. El objetivo externo de Coprnico era justamente una
fusin semejante, en su caso de las tradiciones matemticas y filos
ficas, y de esta manera (quiz con bastante ingenuidad) construir una
imagen nica de la realidad. (Su objetivo interno lo consideraremos
ms adelante.) Ante la incongruencia entre una explicacin filosfica
del universo que era y probablemente seguira siendo del todo no
cuantitativa y un modelo matemtico que proporcionaba predicciones
y era a la vez inimaginable, disconforme con el anterior e incoherente,
Copmico prefiri el modelo matemtico como punto de partida inte
lectual al mismo tiempo que reconoca francamente su incoherencia:
... en el curso de la exposicin por parte de los matemticos de
lo que ellos denominan su sistema nos encontramos con que o bien
han omitido algn detalle indispensable o introducido algo extrao
y totalmente ajeno a la cuestin. Sin duda esto no habra sucedido

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

91

si hubieran seguido principios fijos: porque si sus hiptesis no


fueran engaosas, todas las inferencias basadas en ellas podran
verificarse con confianza.11
Este breve pasaje expone dos argumentos importantes. En primer
lugar, Copmico rechaza implcitamente la antigua opinin expresada
por Osiander en su hipottico Prefacio al Lector en el sentido de
que la incoherencia de los modelos matemticos no tena importancia,
ya que no se pretenda que reflejaran la realidad. Que Coprnico
dedicase su libro al papa Pablo III slo tiene sentido si partimos
de este rechazo, que a su vez puede tener relacin con el hecho de
que en el siglo xm los telogos condenaran el argumento segn el
cual el universo tiene que corresponder necesariamente a los dictados
de la razn filosfica, esto es, del aristotelismo.u Hay que reconocer
que la visin aristotlica del universo era la ms racional que el hom
bre poda idear, pero, pese a ello, Dios habra podido hacerla de
otra manera, de acuerdo, por ejemplo, con los modelos de los mate
mticos (de haber sido posible evitar la inconsistencia interna y otros
puntos flojos de los mismos). As, pues, un modelo matemtico armo
nioso, perfeccionado, poda segn esta teologa representar tanto
el designio de Dios como una explicacin filosfica en apariencia ms
racional y, por consiguiente, tener pretensiones de realismo igual
mente poderosas. Ningn griego hubiera podido seguir semejante hilo
de pensamiento instrumentalista.
En segundo lugar, Coprnico dice que lo que est mal son los
principios y no las herramientas analticas ni los datos de los astr
nomos matemticos. La tcnica de Ptolomeo, basada en su resolucin
de las rbitas planetarias en mltiples componentes circulares, era
excelente: lo que estaba equivocado era su suposicin filosfica de
que la Tierra es el eje fijo en torno al cual gira el universo. Esto tiene
que ser una suposicin filosfica, pues matemticamente, como es
cribe Coprnico,
un aparente cambio de lugar puede nacer del movimiento del ob
jeto o del observador, o, asimismo, del movimiento desigual de los12
11. J. F. Dobson y S. Brodetsky, Nicolaos Copernicus, De Revotutionibus, prefacio
y libro 1, Boyal Astronomical Society, Londres, 1947, p. 4.
12. Edward Grant, Late medieval thought, Copemicui, and the scientifie revoluon, en Journal of the Hislory of Ideas, X X III (1962), pp. 197-220.

92

LA REVOLUCIN CIENTFICA

dos (pues no es perceptible movimiento alguno entre lo que se


mueve igual y paralelamente...)- Si entonces se postula algn movi
miento de la Tierra, el mismo se reflejar en los cuerpos externos,
que parecern moverse en sentido opuesto.
As, pues, el matemtico es libre de escoger su eje y el filsofo debe
dejarle en libertad de escoger, toda vez que carece de autoridad para
decir que Dios no poda hacer un universo con un Sol central fijo.
Y, una vez el matemtico se ajusta a esta libertad y se siente a sus
anchas contemplando el universo de esta nueva manera, descubre
que los movimientos relativos consiguientes entraan una lgica y un
orden totalmente propios:
Si los movimientos del resto de los planetas se relacionan con
la circulacin de la Tierra y se consideran ajustados al orbe de cada
planeta, no slo se derivan de ello sus fenmenos (conocidos), sino
que los rdenes y magnitudes de todos los cuerpos celestes y de los
cielos mismos quedan tan unidos unos a otros que nada en ninguna
parte de ellos podra moverse de su lugar sin producir una confusin
entre todas las otras partes del Universo en conjunto.13
Sin duda no puede ser coincidencia que Coprnico, que haba vivido
en Italia al mismo tiempo que Leonardo da Vinci, utilice aqu una
metfora anatmica contrastando la perfeccin de la morfologa mon
tada apropiadamente con la de la astronoma geocntrica, en donde
las extremidades y los miembros del cuerpo parecan seleccionados
y juntados al azar, de manera que constituan un monstruo ms que
un hombre, como Coprnico haba escrito en la pgina inmediata
mente precedente. Por supuesto, era natural que considerase que el
microcosmos (el hombre) y el macrocosmos (el universo) eran afines
y paralelos el uno al otro.
Cmo lleg Coprnico a ser un revolucionario de la astronoma,
papel que evidentemente le molestaba, ya que se esforz tan poco
por dar a conocer sus ideas, madurndolas durante treinta aos y
pico y prefiriendo (como l dice) hablar de cuestiones matemticas
slo con matemticos? Su vida, de hecho, disfrut de una larga pre
paracin que fcilmente habra podido quedarse sin una realizacin
intelectual. Coprnico casi nad en el seno de la Iglesia, ya que
13. Dobson y Brodetskv, op. cit., pp. 10, 5.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

93

desde la infancia l y su hermano Andrs fueron educados por el


hermano de su madre, Lucas Watzelrode, ya que su padre (un mer
cader de la ciudad polaca de Torun) haba muerto. Watzelrode, a
tiempo para ser obispo de Warmia, consigui para su prometedor
sobrino una canonja en la catedral de Frauenburgo, donde pasara
cuarenta aos dedicado a la administracin de tierras de la Iglesia
y otros asuntos. Pero mientras tanto el astrnomo, que seguira mos
trndose discretamente activo durante aquellos aos, se form en
Cracovia, lugar de nacimiento de su padre. En esta ciudad, la ms
rica del reino y (a la sazn) capital del mismo, se haba fundado en
1364 una universidad que posea una de las mejores bibliotecas al
norte de los Alpes. All adquiri Copmico (como reconocera ms
tarde) el conocimiento y las ideas que inmortalizaron su nombre:
entre 1491 y 1496, ao en que se march a Bolonia. Tras permanecer
en Italia unos cuatro aos, durante los cuales sigui cultivando la
astronoma adems del derecho (sus estudios oficiales), Copmico
volvi brevemente a Polonia en busca de permiso para ausentarse y
estudiar medicina en Italia con el objeto de aconsejar a nuestro
reverendsimo obispo y tambin a los miembros del captulo. El
permiso le fue concedido y esta vez escogi Padua, aunque su docto
rado en derecho cannico lo recibira en Ferrara.
Finalmente, en el verano de 1504, se afinc en Frauenburgo; con
taba entonces unos treinta y tres aos de edad. Transcurren varios
aos evidentemente activos antes de que se tenga constancia de
que adquiri materiales para edificar una torrecilla de piedra que
utilizara para la observacin. Permaneci en contacto con los mate
mticos de Cracovia y en 1514 uno de stos ya posea un Pequeo
comentario sobre las hiptesis del movimiento celeste postulado por
un autor annimo; sin duda se trataba de Copmico, pues su Pe
queo comentario (Commentariolus) se conserva como la primera
exposicin breve de sus extraordinarias ideas. Nada induce a creer
que este bosquejo de seis pginas gozara de gran circulacin. Al menos
diez aos despus, en 1524, Copmico escribi para un amigo una
Carta contra Werner,u en la que criticaba la opinin publicada por
Johann Werner de Nuremberg en el sentido de que la octava esfera
de los cielos (la que soporta las estrellas fijas) gira con movimiento14
14.
Edward Rosen, Three Copcrnican ireatises, Dover, Nueva York, 19592,
pp. 93-106.

94

LA REVOLUCIN CIENTFICA

uniforme o precesin. En esto Wemer tena razn en principio, mien


tras que Coprnico se equivocaba al defender la variabilidad o rever
sibilidad del movimiento de la octava esfera. Ninguno de estos breves
trabajos se public antes de la era moderna. Por lo dems, la infor
macin que tenemos sobre la reputacin de Coprnico como matem
tico es muy limitada. Rheticus relata debe de tener un recuerdo
orgulloso de su maestro que durante la primera estancia de Copr
nico en Italia, en el curso de una visita a Roma, dio una conferencia
ante un nutrido auditorio de estudiantes y multitud de grandes
hombres y expertos en esta rama del conocimiento.15 Tambin consta
en los anales que un tal Widmanstad explic la teora copernicana
ante el papa Clemente VII y varios cardenales en el ao 1533.14
(Pero, cmo consigui Widmanstad su informacin? Seran en rea
lidad el papa Pablo III y el ao 1343?) Ciertamente, Georg Joachim
Rheticus conoca la teora astronmica de Coprnico lo suficiente para
trasladarse de Wittenberg a Frauenburgo en 1539 con el fin de descu
brir su naturaleza. Con su primer relato (Narrado prima) de lo que
Coprnico haba estado haciendo, publicado en 1541, el bien guardado
secreto pitagrico sali a la luz, al menos en Alemania; cuando poco
tiempo despus se public el De revolutionibus todo el mundo empez
a hablar de Coprnico. ste ya haba muerto. Difcilmente puede espe
rarse que un hombre que guarda para s su gran obra hasta cumplir
los setenta aos deseara defenderla enrgicamente.
Cules fueron las fuentes de Coprnico? Rheticus escribi sobre
l diciendo que era un maestro no inferior a Regiomontano y aadi:
Ms bien lo comparo con Ptolomeo, no porque considere a Regio
montano inferior a Ptolomeo, sino porque mi maestro comparte con
Ptolomeo la buena suerte de completar, con la ayuda de la benevolen
cia divina, la reconstruccin de la astronoma que l haba empeza
do,17 mientras que Regiomontano muri relativamente joven. Ptolo
meo era para Coprnico, como, de hecho, para todos los astrnomos
durante muchos siglos, la fuente definitiva de conocimiento e inspi
racin, pero, como el Almagesto o Gran sintaxis no se imprimi antes
de 1515, Coprnico no lo conoca cuando redact su Commentario13.
16.
U. P.,
17.

Ibii., p. m .
Lynn Thomdike, History of magjc ni experimental
Nueva York, 1941, p. 410.
Rosen, Three Copernican treatises, p. 109.

Science,

V, ColumbU

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

95

lus.tt En la Carla contra Werner (1524), sin embargo, hace muchas


alusiones al Almagesto y lo mismo hace a partir de entonces. Qu
ley antes de 1515? El importante libro de Regiomontano (a quien
aludi Rheticus) no apareci hasta 1496, ao en que Copmico se
fue de Cracovia, aunque ciertamente lo utilizara. Pero el libro con
el que empez (si dejamos a un lado La esfera de Sacrobosco, la
Teora planetaria medieval de Gerardo de Cremona y otros antiguos
favoritos que ciertamente se lean y comentaban en Cracovia) fue las
Nuevas teoras de los planetas (Theoricae novae planetarutn), escrito
por Georg Peurbach (1423-1461) en 1454. Este libro se imprimi
por vez primera en 1474 aproximadamente; un comentario del mis
mo escrito por Wojciech de Brudzevo (1482) se convirti en un texto
clsico en Cracovia y Copmico debi de estar familiarizado con l,
aunque Wojciech no era su maestro. Estas Nuevas teoras de los pla
netas tenan por fin que reemplazar los resmenes medievales y as lo
hicieron, disfrutando de una vida larga y til como libro de texto
elemental que explicaba el lenguaje tcnico de la astronoma y los
sistemas de crculos cuyas revoluciones combinadas representaban el
movimiento de cada planeta. Peurbach demostr claramente, por
ejemplo, cmo en los planetas exteriores el movimiento del planeta
en su epiciclo imita exactamente el movimiento del Sol alrededor
de la Tierra (segn Ptolomeo), siendo los radios siempre paralelos
entre s. Peurbach model los crculos en un sistema de esferas
slidas (que contenan huecos para los epiciclos) siguiendo el ejem
plo de algunos astrnomos islmicos, y puede que Copmico se fijara
en las dificultades resultantes de ello. Los astrnomos de Cracovia
uno de los mejores centros de esta ciencia en Europa parecen
haber ido ms all de Peurbach en lo que se refiere a poner en duda
las suposiciones convencionales, sealando, como, por supuesto, hicie
ran antes filsofos medievales mucho ms conocidos como Nicols de
Oresme, que haba buenos argumentos para interpretar la aparente
revolucin diaria de los cielos como una rotacin de la tierra sobre su
eje, y que el Sol no se mueve necesariamente porque parezca moverse.18
18.
P an ms detalle: una versin medieval en latn del rabe se public por
primen vez en Venecia en 1515. Seguramente ata es la que utiliz Copmico. Seguida
mente, se imprimi tambin en Venecia, en 1728, la traduccin latina de un manuscrito
griego hecha (1471) por Jorge de Ttvbisonda: los eruditos se inclinan a tener mala
opinin de ella. Luego el mismo manuscrito griego se imprimi en Basilea en 1538.
Sali demasiado tarde para que Copmico pudien utilizarlo.

96

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Es muy posible que Coprnico se sintiera inducido a reflexionar sobre


estas cuestiones.19

F ig u r a 2.1

Cmo el movimiento de un planeta exterior en su epiciclo imita al del Sol


De Peurbach, Nuevas teoras de los planetas. O es la Tierra central. Cada movi
miento angular del planeta de P i a Pa, P j a P, etctera, coincide con un movimiento
similar del Sol a las posiciones sucesivas 2, 3, 4, etctera.
19.
Paul W. Knoll en R. S. Westman, cd., The Copemican achievement, University
o California Press, California, 1973, PP. 147-148.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

97

Sin embargo, no es posible que aprendiera astronoma matemtica


de Peurbach y en este sentido debemos suponer que su primer recur
so, as como la base del Commentariolus, sera el Eptome del Almagesto impreso en 1496, ms de treinta aos despus de quedar termi
nado. sta fue la obra conjunta de Peurbach y Regiomontano o
Johannes Mller Konigsberg (1436-1476), los cuales haban unido sus
fuerzas en Viena para trabajar en el manuscrito griego que el cardenal
Bcssarion haba trado de Constantinopla (en realidad, antes de que
esa gran ciudad cayera en poder de los turcos). Regiomontano no
era slo buen conocedor del griego a diferencia de Peurbach, aun
que, segn el ms joven de los dos, se saba el Almagesto en latn casi
de memoria, sino que se dedicaba activamente a la observacin y la
publicacin de textos exactos como, por ejemplo, su Efemrides, que
daba las posiciones de los cuerpos celestes para cada da de 1475 a
1506, y que Coln llev consigo en su cuarto viaje. Tambin era ma
temtico muy competente (aunque su importante obra sobre trigono
metra no se imprimira hasta 1533). El Eptome que una autoridad
P

7. KUPBKT

98

LA REVOLUCIN CIENTFICA

moderna ha calificado de el mejor libro de texto de astronoma


ptolemaica jams escrito 20 pudo dar a Coprnico todo lo que
necesitaba para idear su astronoma heliocntrica y, por supuesto,
Coprnico tambin tendra acceso a los necesarios volmenes de tablas
astronmicas.
No hace falta dar aqu muchos detalles tcnicos, mas para com
prender la revolucin de Coprnico es esencial dar una idea general
de los principios de la astronoma planetaria precopernicana. El pri
mer factor esencial es que, si bien el sistema correspondiente a los
dos planetas interiores (Mercurio y Venus) refleja el correspondiente
a los tres exteriores (Marte, Jpiter, Saturno), bay una inversin de
magnitudes. As, considerando ante todo los primeros, si C es el cen
tro del orbe principal, la seccin de ste en el plano de la eclptica
representa el crculo deferente que transporte el centro E del orbe
secundario o epiciclo representado por el crculo menor; a su vez, el
epiciclo transporta el planeta P. Los datos ms bsicos que se nece
sitan para trazar los movimientos de Mercurio y Venus son los tama
os relativos de los dos crculos y los perodos de revolucin (en das,
pongamos por caso) de cada planeta alrededor de E y de E mismo
alrededor de C. stos son fciles de resumir en tablas (despus de la
ardua tarea de verificarlos por medio de la observacin y el clculo):
Venus
Mercurio
Proporcin EP/CE
3,75:10
7,9:10
Perodo de P
88 das
225 das
Perodo de E
365 >/4 das
365 iA das
Aqu es una necesidad prctica, aunque no lgica, del esquema el que
dondequiera que los centros E estn situados en el espacio y se
les podra suponer a voluntad ms cercanos que el Sol o ms all de
l en cualquier orden deben, en el caso de Mercurio y Venus, estar
situados en la lnea entre la Tierra y el Sol. El orden de Ptoloraeo
era la Tierra ( O ) , E m , E v , el Sol: as, Mercurio alcanza una elongacin
mxima con respecto al Sol cada 44 das, y Venus cada 112 Vi das
aproximadamente y luego el planeta vuelve hacia el Sol: a un lado
del Sol aparece, por supuesto, como estrella vespertina (que se pone
20.
Noel Swerdlow, The Commenlariolu: of Copemicus, en Symposium on Coper
nicas, Proc. Amer. Pbil. Soc., pp. 117, 1973, 426.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

99

despus del Sol) y al otro lado como estrella matutina (que sale antes
que el Sol). El perodo del propio Sol es obviamente 365 '/ das.
Pasando ahora a los planetas exteriores, podemos resumir en una
tabla las mismas relaciones bsicas:
Marte
Jpiter
Saturno
Proporcin EP/CE 6,58 :10
1,92 :10
1,08 :10
Perodo de P
365 Vi das 365 Vi das 365 Vi das
4.332 das 10.750 das
Perodo de E
687 das
Basndonos en esto parece que, aunque la proporcin EP/CE aumen
ta de Mercurio a Venus, disminuye otra vez de Venus hacia fuera,
siendo los dos epiciclos ms exteriores bastante pequeos en compa>
racin con sus deferentes. Adems, todos los epiciclos exteriores tie
nen el mismo perodo que el Sol, del mismo modo que el deferente
de los planetas inferiores y, como ya se ha apuntado, el radio EP
tiene que ser siempre paralelo a la lnea que une el Sol y la Tierra.
As, el Sol aparece misteriosamente en ambos sistemas, pero de ma
neras distintas.
Hay que sealar una complicacin ms. Al igual que sus predece
sores, Ptolomeo se encontr con que para ajustarse a las observaciones
tena que hacer que el centro del epiciclo E pareciese en cada caso (tal
como se ve desde la Tierra central) que se mova a velocidades que
cambiaban regularmente en su orbe; el ajuste ms exacto se obtuvo
por medio de una maniobra bastante compleja: la Tierra (O) se situ
en el dimetro axial del orbe (AB) un poco hacia un lado del centro
(C), al mismo tiempo que como centro de la rotacin uniforme de E se
tomaba otro punto (Q) a una distancia del C igual que aquella pero
en el lado opuesto; esto es, el ngulo EQB vara uniformemente al
moverse E alrededor del crculo. Por consiguiente, la velocidad peri
frica de E es en realidad ms grande cerca de A que cerca de B,
mientras que la mayor proximidad de O a A que a B contribuye a
hacer que E cerca de A (perigeo) parezca moverse ms aprisa que
cerca de B (apogeo), tal como se ve desde O. La excentricidad OQ
partida en dos de esta manera (dividindola entre OC y CQ)
nunca es muy grande para ninguno de los planetas, de modo que el
cambio de distancia del centro epicclico E no entraba en la teora,
que se ocupaba totalmente de posiciones angulares y movimientos.
A juicio de Coprnico, este tratamiento matemtico era insatis

100

LA REVOLUCIN CIENTFICA

factorio por diversas razones, aunque inicialmente en el Commentariolus insisti en una sola:
... pareca escribi bastante dudoso, pues estas teoras eran
inadecuadas a menos que considerasen tambin ciertos crculos
ecuantes, a causa de los cuales resultara que el planeta nunca se
mueve con velocidad uniforme ya sea en su esfera deferente o con
respecto a su propio centro. Por lo tanto, una teora de esa clase no
pareca ni lo bastante perfecta ni suficientemente de acuerdo con la
razn.21

F ig u r a

2.3

La dificultad de Coprnico es obvia. Si E es transportado sobre una


esfera slida, real, cuyo centro es C, entonces el movimiento uniforme
de esa esfera supone que E debe moverse uniformemente alrede
dor de C mismo, no de un punto ecuante como Q. Si la rotacin
alrededor de Q fuera uniforme, entonces la esfera en conjunto debera
reducir la velocidad durante una mitad de cada revolucin y acelerarla
21.

Ibid., p. 434.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

101

durante la otra mitad, proceso ste jams concebido en astronoma.


Geomtricamente, la rotacin uniforme de E en tomo a Q es fcil
mente concebible, pero en trminos de esferas mecnicas es imposible.
Y Copmico, est claro, prestaba mucha atencin a construcciones
mecnicas como las de Peurbach: como dijo en De revolutionibus, un
movimiento circular debe ser uniforme pues tiene una causa de mo
vimiento que nunca falla, que es el sistema mismo.22 En esta obra
de madurez tambin alega otros defectos de ndole parecida en el
tratamiento ortodoxo del movimiento planetario; no hay en ella
ninguna explicacin de por qu el enorme epiciclo de Venus ocupa
un volumen desproporcionadamente grande, ni se argumenta de ma
nera suficiente la posicin del Sol entre Mercurio y Venus, y los otros
tres planetas. Qu causa pueden aducir aquellos que sitan a Ve
nus ms cerca que el Sol, y Mercurio seguidamente, o algn otro
orden? Por qu los planetas inferiores, al igual que los superiores,
no iban a estar completamente despegados del Sol?:
En tal caso, o bien la Tierra no puede ser el centro con el que
estn relacionados el orden de los planetas y sus rbitas, o cierta
mente no se observa su orden relativo, ni aparece por qu debera
asignarse a Saturno una posicin ms elevada que a Jpiter, o a
cualquier otro planeta.23
Dicho de otro modo, el orden acostumbrado de los cinco planetas
con el Sol en medio era un mero convencionalismo; nada ataba definidamente los seis sistemas de crculos en un orden lgicamente
coherente. Por lo tanto, Coprnico puede argir que al menos sera
un paso hacia una coherencia mayor hacer que Mercurio y Venus
circulasen alrededor del Sol (como, de hecho, se haba propuesto
mucho antes); nada se pierde a causa de esta simplificacin salvo la
dea de que cada planeta tiene un orbe deferente independiente que
rodea a la Tierra.
Hecho esto, vemos inmediatamente que se establece una propor
cin entre los orbes epicdicos de Mercurio y Venus que tienen
al Sol como su centro y el orbe del propio Sol, toda vez que podemos
medir la elongacin mxima de estos dos planetas respecto del Sol.
Supongamos ahora que en busca de una sencillez todava mayor y
22. Dobson y Brodctsky, op. cit. (en nota 11), p. 15.
23. Ibid., p. 17.

102

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Coprnico tiene en cuenta esta posibilidad tambin invirtiramos


los crculos correspondientes a los planetas exteriores, haciendo del
orbe del Sol el orbe deferente para cada uno de estos tres (como ya
lo hemos hecho para Mercurio y Venus), de tal manera que el epici
clo de cada planeta tenga el Sol en su centro, y estos epiciclos res
pectivamente los perodos de 687 das (Marte), 4.332 das (Jpiter)
y 10.750 das (Saturno) ya encontrados. Visto desde la Tierra, el
movimiento de cada planeta ser el mismo de antes. Ahora, sin ena-

Figura 2.4
El sistema geoheliocntrico, coa la Tierra fija

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

103

bargo, la dimensin de cada uno de estos tres epiciclos planetarios


exteriores se ha hecho proporcional al tamao del orbe del Sol, como
antes en el caso de Mercurio y Venus. Podemos calcular como sin
duda hizo Coprnico una secuencia de distancias planetarias desde
el Sol (poniendo como 10 la distancia entre la Tierra y el Sol):
Mercurio
Venus
(Sol

3,75
7,19
10,00)

Marte
Jpiter
Saturno

15,2
52,1
92,6

Las distancias entre los diversos cuerpos celestes (incluyendo la Luna,


como es natural) estn ahora definitivamente fijadas, hecho que puede
parecemos convincente, como se lo pareci a Kepler.
Este no es an el sistema heliocntrico efe Coprnico, ms bien
suele denominrsele el sistema geoheliocntrico; muchos aos ms
tarde quedara vinculado para siempre al nombre del astrnomo dans
Tycho Brahe (1546-1601). Tampoco, aunque Coprnico era muy cons.
cente de la fijacin de las dimensiones verdadera tanto en el sis
tema geoheliocntrico como en el heliocntrico al que l llegara
insisti mucho en ello, quiz porque lo mismo ocurre en uno que en
el otro. A decir verdad, el sistema geoheliocntrico tiene todas las
ventajas de orden que Coprnico reclamaba para su propio sistema,
pero posea (a ojos de Coprnico) una desventaja abrumadora: es
imposible trazarlo con esferas slidas, ya que stas deberan cortarse
mutuamente.
Qu pudo llevar a Coprnico a explorar sistemas diferentes de
los de Ptolomeo, evitando los ilgicos crculos ecuantes? Si nos fiamos
exclusivamente de su propia explicacin, busc inspiracin en los
escritos de otros autores antiguos adems de Aristteles y Ptolomeo,
para averiguar si alguno de ellos haba supuesto alguna vez que los
movimientos de las esferas eran otros que los exigidos por las escue
las matemticas. Y, de hecho, en Plutarco a quien Coprnico po
dra haber recurrido a causa de su conocido ensayo Sobre la cara de
la Luna encontr alusiones a los pitagricos del siglo V como Filolao
y Herdides que haban supuesto que la Tierra se mova. Sacando
partido de esto, tambin yo empec a pensar en la movilidad de la
Tierra; y aunque la opinin pareca absurda... consider que fcil
mente poda permitrseme comprobar, suponiendo algunos movimien
tos de la Tierra, si tambin podan descubrirse explicaciones ms

104

LA REVOLUCIN CIENTfFICA

satisfactorias [que las de los matemticos griegos] de la revolucin


de las esferas celestes.2* Lo que Copmico no dijo a sus lectores,
quiz porque saba que la historia tena asociaciones desagradables,
fue que (como Plutarco tambin relat basndose en la autoridad
de Arqumedes) Aristarco de Samos haba ideado un sistema mate
mtico, yendo as mucho ms lejos que los pitagricos, en el cual
a la Tierra se la trataba como planeta. Es muy posible que creyese
que este problema haba sido resuelto en la antigedad, pero que la
solucin de Aristarco fuera arrinconada a causa de los prejuicios:
sabemos esto por un pasaje que fue eliminado del manuscrito durante
los cambios que el propio Copmico hizo ms adelante cuando pre
paraba la edicin.
Es muy posible que as fuera. No hay por qu dudar de una his
toria que Copmico cuenta de modo tan circunstancial. Pero Plutarco
no hubiera podido indicar matemticamente a Copmico el camino
que conduca a un sistema heliocntrico. En este sentido, como ha
seSalado Noel Swerdlow, puede que fuese crucial una indicacin que
contiene el Eptome (1496) de Regiomontano y que difcilmente
poda escapar a la atencin de Copmico.25 En el libro XII de su
obra Regiomontano mostr cmo los movimientos de los planetas,
tanto inferiores como superiores, podan representarse, no por medio
de los deferentes y los epiciclos de Ptolomeo, sino mediante un crculo
excntrico cuyo centro est situado en el radio solar y gira con l
alrededor de la Tierra en el centro del universo. Es decir, las dos
figuras que vienen a continuacin son cinemticamente equivalentes,
como indican las lneas de puntitos: dicho de otro modo, hacer que
un crculo grande se mueva alrededor de otro pequeo es lo mismo
que hacer que un crculo pequeo se mueva alrededor de uno grande,
excepto (y esto es lo importante) que ahora los crculos pequeos
correspondientes a la totalidad de los cinco planetas en realidad,
para Mercurio y Venus sern ms grandes que los crculos excntricos
u orbitales tienen el mismo perodo que el Sol. Por otra parte, es
obvio, aunque Regiomontano no lo dijo explcitamente, que los crcu
los grandes que corresponden a los cinco planetas pueden tener el
mismo centro y que ste puede ser el Sol. Si se hace esa eleccin,
entonces terminamos con el sistema geoheliocntrico que ya hemos
descrito.
24. Ibii., p. 5.
25. Swetdlow, loe. cil. (en note 20), pp. 471-477.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

105

La equivalencia de Regiomontano
Swerdlow ha presentado pruebas de que Coprnico sigui este
rumbo, pero, inevitablemente, Coprnico no pudo pararse en el mo
delo geoheliocntrico porque ste slo funciona para los crculos y no
para las esferas. Porque algunos de los orbes alrededor del Sol se
cruzan con el orbe del Sol alrededor de la Tierra. Dado que Copr
nico aceptaba la realidad de las esferas celestes, nico aparato que
l conoca por medio del cual los planetas podan transportarse a
travs del espacio, tuvo que ir mis all de la geoheliocentricidad hasta
llegar al verdadero sistema heliocntrico,26 pues, haciendo que el
centro del movimiento fuera el Sol en vez de la Tierra, y situando
la Tierra en el orbe del Sol, desaparecen todas las intersecciones y
puede construirse un modelo esfrico.
Sin embargo, an quedaba una dificultad grave antes de que
Coprnico pudiera darse por satisfecho: la del punto ecuante. De
qu manera deban disponerse los movimientos de esferas de revo
lucin uniforme para que dieran los mismos efectos que las esferas
26.
En rigor, el sistema copemicano no es heliocntrico por cuanto pora Coprnico
rl centro de todo el sistema no es el Sol, sino el centro de la rbita de la Tierra
(prxima al Sol y movindose a su alrededor). Tampoco, en rigor, son heliocntricos
los sistemas kepleriano y newtoniano. E l trmino exacto pero pedante heliosttico
(aparte de su infortunado parecido a bcltstto, que es algo completamente distinto) no
evoca con igual fidelidad d entusiasta ejemplo del propio Coprnico de que el Sol se
luUaba en el centro del universo.

106

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de Ptolomeo, las cuales, como hemos visto, tenan que moverse de


modo no uniforme? La respuesta era sencilla: aadir ms esferas al
sistema. En el Commentariolus aadi a la esfera orbital concntrica
de cada planeta un epiciclo primario, luego a ste le aadi un epiciclo
secundario que se mova al doble de velocidad. En el caso de Jpiter
el radio del concntrico es de 52.166 unidades; el del epiciclo pri
mario, de 4.040 unidades; y el del epiciclo secundario, de 1.347 uni
dades, siendo el radio del orbe de la Tierra de 10.000 unidades. De
hecho, en cada caso el epiciclo secundario era nicamente un tercio
del tamao del primario. No obstante, en su libro de madurez, para
los tres planetas exteriores Coprnico prefiri un sistema equivalente,
haciendo que el crculo deferente fuera excntrico respecto del Sol
con slo un epiciclo del mismo tamao que el anterior epiciclo secun
dario; la excentricidad era igual al radio del anterior epiciclo prima
rio. Coprnico dijo que haca esto porque ahora pensaba que la excen
tricidad de los orbes era variable. Puede mostrarse fcilmente que
cualquiera de estos artificios equivale a la biseccin de la excentri
cidad por parte del Ptolomeo.
Desde hace unos veinticinco aos se sabe que la geometra del
Commentariolus correspondiente a los movimientos de Marte, Jpiter

2.6
Los sistemas alternativos de Coprnico: izquierda, Commentariolus; dere
cha, De Revolutionibus
F ig u r a

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

107

y Saturno no fue Copmico el primero en proponerla, sino AI ibn


Ibrahim al-Shatir (c. 1305-1375) de Damasco, quien la ide justa
mente por la misma razn, para hacer posible un conjunto esfrico
realista. Algunos de los parmetros empleados por Ibn al-Shatir son
tambin idnticos a los utilizados por Coprnico, posiblemente por
que ambos estn calculados partiendo del mismo origen ptolemaico:
algunos son distintos porque Copmico hizo un clculo independiente.
Tambin es curioso que en cada detalle de su teora lunar Copmico
repitiera lo que Ibn al-Shatir haba hecho antes; en otras partes
utiliza dos crculos rodantes para producir un movimiento en lnea
recta como hiciera otro astrnomo islmico, Nasir al-Din al-Tusi.
Por qu exista esta estrecha correspondencia entre los reformadores
de Ptolomeo en Oriente y Occidente es difcil de entender: por su
puesto, no abarc el principo heliocntrico. Sin duda Copmico no
lea rabe ni persa; no obstante, en el diagrama de los dos crculos
rodantes para el De revolutionibus Coprnico emple exactamente
las mismas letras, punto por punto, que en la correspondiente figura
all donde aparece en manuscritos del Tadbkira, de al-Tusi, tratado
de astronoma que (al parecer) en aquel tiempo poda encontrarse
en Italia.2728Adems, Copmico nunca explic por qu los dos epiciclos
del Commentariolus y el nico del De revolutionibus tienen que
ser de las proporciones dadas para que la equivalencia ptolemaica
resulte.2*
La ltima figura tambin aclara un detalle divertido. Copmico
afirm acertadamente que en su sistema todas las esferas se movan
uniformemente y que, por ende, haba abolido el crculo ecuante;
pero no es verdad (como acabamos de ver) que aboliera el punto
ccuante. De hecho, hay, y tiene que haber para la equivalencia y la
correspondencia con las observaciones, movimiento uniforme alrede
dor de un foco vaco, Q (figura 2.7). Todo lo dems es extenderse
en detalles. Pero sigue siendo vlida la afirmacin de Copmico en el
sentido de que su sistema de esferas puede construirse mecnicamente
y, por ende, es real.
Podemos ver, pues, que Coprnico no era ni mucho menos un
genio aislado, totalmente independiente, como en otros tiempos se
27. Willy Hartner, Copernicus, the man and his work, en op. cit. (en nota 20),
P. 421.
28. Swcrdlow, loe. cit. (en nota 20), p. 469.

108

LA REVOLUCIN CIENTFICA

F ig u r a

2.7

El crculo de en medio es el deferente excntrico ptolemaico, con la Tierra (o el


Sol para Copmico: todo es lo mismo) en O. El planeta est en P, girando uniforme
mente alrededor del punto-ecuante Q. El circulo ms bajo de la figura, dibujado
alrededor de O, representa el deferente del Commentariolus; el punto M, el centro del
epiciclo primario, gira uniformemente alrededor de O, N, el centro del epidelo secun
dario, se mueve uniformemente y a la misma velocidad pero en sentido contrario a M, de
modo que MN siempre es paralela a la lnea-pside OQ. El planeta P es transportado
por el epiciclo secundario alrededor de N al doble de la velocidad angular de M y en
la misma direccin. El crculo dibujado a travs de los centros de los epiciclos
pequeos es el deferente del De Revolutionibus. Se ver que estas tres construcciones
son casi equivalentes; de hecho, la rbita de Copmico para P no es exactamente
circular: puede demostrarse que MO y PQ son necesariamente casi paralelas, de aqu
que P se mueva siempre uniformemente alrededor de Q , como requera Ptolomeo.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

109

le supona. Fue adiestrado concienzudamente por expertos en astro


noma ptolemaica, tanto en Cracovia como en Italia, los cuales, al
parecer, estaban lo bastante libres de dogmatismo para hacerle ver
la naturaleza verdadera de los problemas tcnicos que surgan al tratar
los movimientos de los cuerpos celestes, y comprender que podan
examinarse soluciones de dichos problemas distintas de las que pro
puso el propio Ptolomeo. Por otra parte, puede que Coprnico sacara
ejemplos e inspiracin de los estudios de los astrnomos persas del
siglo anterior; aunque no hay pruebas irrefutables de que as fuera,
ahora parece ms probable que improbable. Todo esto est relacio
nado con el anlisis matemtico que efectu Copmico, el aspecto
de su labor que cierto nmero de historiadores ya han calificado de
conservador en el sentido de que Copmico sigui haciendo juegos
malabares con crculos arbitrarios que l ajustaba a su antojo para
que encajasen en las observaciones antiguas y sin molestarse por la
trayectoria real o resultante que los cuerpos celestes describan en el
espacio. Como ms adelante sealara Galileo, por ejemplo, si Venus
hubiera sido una estrella con luz propia (como seguramente supona
Copmico), las grandes variaciones en su distancia de la Tierra postu
ladas por Copmico no hubiesen sido confirmadas en absoluto por la
constancia relativa de su brillo visto desde la Tierra. Tampoco explic
Copmico la anomala de que el centro del orbe de la Tierra fuese
el centro de todo el sistema; mientras que en otras cuestiones
como, por ejemplo, al atribuir una variacin en el ritmo de la
precesin de los equinoccios, as como un tercer movimiento a la
Tierra que era necesario slo a causa de la fijacin de su eje en su
esfera imaginaria Copmico estaba a la vez anticuado y equivocado.
En cambio, al proponer su gran idea de que el Sol era fijo y la
Tierra era un planeta, lo cual en realidad no tiene nada que ver con
la astronoma tcnica, ya que un universo heliocntrico y un universo
geocntrico siempre pueden hacerse equivalentes mediante la misma
clase de recursos, Coprnico se mostr original e independiente. Su
pretensin implcita de que no haba tenido precursores desde la anti
gedad es muy justa y podemos dudar de que alguno de ellos, in
cluso Aristarco, resolviese alguna vez el principio heliocntrico de
un modo tcnicamente tan completo como el propio Coprnico. No
podemos saber a tienda cierta si parti de la viabilidad tcnica de
un universo heliocntrico y luego se convenci a s mismo de su
elegancia fsica o si, partiendo del principio de Pitgoras, descubri

110

LA REVOLUCIN CIENTFICA

su viabilidad tcnica (como l mismo parece indicar). En cualquier


caso, no parece que la filosofa platnica o la obsesin por el Sol
tuvieran mucho que ver con el rumbo de su pensamiento.
Bien sabra Copmico que, aun cuando la astronoma tcnica poda
asimilar perfectamente la idea de la Tierra como planeta y, a su jui
cio, sacar ventajas de ella, no poda decirse lo mismo de la filosofa
ni de la religin. En el caso de esta ltima, Copmico pidi en su
Prefacio la proteccin del papa Pablo III contra los calumniadores,
los aduladores y los charlatanes, incluyendo aquellos que podan
reclamar el derecho de emitir un juicio crtico sobre mi labor, en
virtud de cierto pasaje de las Escrituras vilmente tergiversado para
sus fines. Tambin alude a que saba que algunos cristianos primi
tivos, como Lactancio, albergaban ideas muy absurdas sobre el uni
verso. Y eso es todo lo que tiene que decir acerca del problema de
la eleccin entre la verdad revelada y la verdad racional, ese problema
que ha suscitado tanto inters durante tantos siglos. De hecho, aparte
de la alusin en los Proverbios a que Dios asent los cimientos de
la Tierra, a que sta no se mover, numerosos pasajes (por ejemplo
la crnica del milagro de Josu en Jeric) hacen perfectamente expl
cita la suposicin universal de los autores bblicos, as como de los
primeros Padres, de que la Tierra se encuentra en el centro del
universo, como, desde luego, tambin crean los filsofos y mate
mticos paganos. Como afirmacin bblica referente al mundo obser
vable, esto era tan conocido y tan concreto como la creacin del
mundo por Dios en seis das, la aparicin del arco iris (desconocido
en el mundo antediluviano) como seal del fin del Diluvio universal,
o la estrella milagrosa de Beln; a pesar del tacto de Coprnico y de
su escasa disposicin a hablar del asunto, ste seguira siendo real
y espinoso.
El argumento filosfico se haba debatido extensamente en el
siglo xiv, seguramente sin que Coprnico lo supiera. Nicols de
Oresme (1320-1382) en los comentarios en francs al De celo de
Aristteles que escribi hacia el final de su vida argy que lo
mismo da que los cielos se muevan y la Tierra permanezca quieta
o viceversa;29 adems, segn dijo, ni los experimentos ni los razo
29.
El Livre du eiel et du monde fue editado por A. D. Menuet y A. J. Denomy
en Medieval Studies, IV (1943); edicin revisada, University of Wisconsin Press, Madison, 1968.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

111

namientos podan demostrar cul de las dos cosas era cierta. Galileo
dira lo mismo doscientos cincuenta aos despus. Oresme cita tres
argumentos contrarios al sistema copernicano. En primer lugar, vemos
realmente al Sol y las estrellas describiendo una curva a nuestro
alrededor; en segundo lugar, si la Tierra girase de oeste a este (en
vez de girar el cielo de este a oeste), se sentira un fuerte viento
soplando ininterrumpidamente desde el este; en tercer lugar, una
piedra arrojada verticalmente hacia arriba no descendera sobre el
mismo punto, lo cual se debera al movimiento de la Tierra. Oresme
tiene respuestas para todos estos argumentos. Empieza recalcando
(como hara Copmico) la relatividad subjetiva del movimiento: un
hombre que est en una barca y contempla una segunda barca no
puede distinguir fcilmente cul de las dos se mueve, cree encontrarse
detenido en su propio y pequeo mundo. En cuanto al viento, la
verdad es que la Tierra, el agua y el aire del mundo sublunar se
moveran juntos y, por consiguiente, no habra ms vientos que aque
llos a los que estamos acostumbrados (hasta mucho despus no se
vincularan los vientos alisios regulares con la rotacin de la Tierra).
La dificultad acerca de la piedra que se arroja al aire y luego cae la
resolvi Oresme de forma parecida: la piedra que se mueve a travs
del aire es transportada con el aire y con toda la masa de la parte
inferior del mundo que se mueve con movimiento diario. Esto, al
parecer, significa que la piedra se mueve junto con la Tierra que
tiene debajo, y todo lo dems, aunque movindose libremente en el
espacio del aire.
Oresme tambin respondi a la afirmacin de que el movimiento
de la Tierra estara fuera de lugar en la textura de la filosofa natural,
arguyendo que, si bien Aristteles no haba atribuido movimiento
al elemento Tierra en conjunto, s haba declarado que un solo movi
miento sencillo era apropiado a cada elemento, de tal manera que
la Tierra elemental y es de suponer que tambin el agua bien
poda girar en su lugar, como los cielos giran en los suyos, y el
elemento fuego debajo de los cielos. Oresme se mostr de acuerdo
en que si la Tierra se mueve, tiene que estar dotada de una virtud
que la mueve, pero esto (afirm) ya debe poseerlo, pues los trozos
de tierra arrancados de la Tierra vuelven a ella. A la objecin de que
el movimiento de la Tierra falseara la astrologa replic que todas
las conjunciones, oposiciones y acontecimientos zodiacales que son
significativos en astrologa seguiran vindose como ahora, las tablas

112

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de movimientos y las teoras de la influencia celestial seguiran siendo


ciertas sin cambio, y la nica diferencia sera que la realidad del
movimiento se retira de los cielos para darlo a la Tierra. En contra
de Oresme y de la mayora de los primeros copemicanos, con fre
cuencia se ha alegado que Copmico dimin la base cientfica que
cabe suponer que posee la astrologa. No fue as, pues, a decir verdad,
los argumentos de la astrologa parten de las configuradones aparen
tes d d dlo, y no de la mecnica que las produce ni de su naturaleza
fsica. Las constelaciones son puramente artificiales y las Casas dd
zodaco, tan importantes en la astrologa, ya ni siquiera corresponden
a stas. Pero los astrnomos ms doctos, como el propio Kepler, no
han pensado que esto afectase adversamente a la astrologa.
Aunque d milagro de Josu no desconcert a Oresme, final
mente ste afirm que, prescindiendo de los argumentos de los fil
sofos, podemos estar seguros de que la Tierra no se mueve, ya que
as lo afirman las Escrituras. Adems, los comentarios de Oresme
parecen estar limitados a la rotadn axial de la Tierra, toda vez que
l no contaba con una revolucin progresiva d d globo alrededor del
Sol; los argumentos son los mismos en ambos casos. Concebir este
movimiento anual o planetario fue lo ms original que hizo Coprnico y este movimiento repugnaba de manera especial a quienes crean
que Dios haba dado a la Tierra una posidn especial en el centto
del universo (con, curiosamente, d Infierno dentro de ella). As, pues,
Copmico tena una necesidad an mayor de argumentos convincentes
que Oresme, quien, despus de todo, no haca ms que proponer una
postura filosfica que finalmente abandonara sin peligro, mientras
que Copmico expona un argumento filosfico ms dbil que d de
Oresme.
Primero nos dice que la Tierra es una esfera y que la rotadn
es natural en una esfera, pues por el mismo hecho de girar se expresa
su forma. Aunque esto puede (o no) ser verdad en el caso de las
planetarias, ciertamente no es aplicable a todas las esferas. Seguida
mente Copmico arguye que un cuerpo cdeste sencillo no puede
moverse irregularmente en un orbe sencillo: sta es una de sus afir
maciones contra los ecuantes de Ptolomeo, a la vez justificando y
justificada por la resolucin convendonal en movimientos esfricos
uniformes. Luego nos recuerda, sabiamente, que cuando vemos movi
mientos aparentemente en los cielos debemos cuidar de no atribuirles
lo que en realidad est ocurriendo en la Tierra: dado que la bveda

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

113

celeste contiene todas las cosas, no debera atribuirse el movi


miento al contenido? Y, no debera sorprendernos ms que el uni
verso inmenso girase en veinticuatro horas que quien as lo hiciera
fuese la pequea Tierra? Aqu Copmico parece olvidar que si real
mente hay esferas celestes, y si realmente stas se mueven, la cues
tin de ms lento o ms rpido en trminos humanos poco
significado puede tener. Debido a que las variaciones de los movi
mientos de los planetas indican que stos no tienen a la Tierra como
centro geomtrico, es justificable afirmar que la Tierra tiene otro
movimiento adems del diurno. En rigor, esto es una incongruencia;
sin embargo, Coprnico procede a mostrarnos correctamente de qu
manera, si los cielos son inmensurables en comparacin con la Tierra,
un movimiento anual de sta no se vera revelado por una rotacin
aparente opuesta de las estrellas fijas a lo largo del ao: as, la Tierra
aparece como un simple punto comparada con los cielos, como una
cosa finita ante el infinito. (Puede que Coprnico leyera este argu
mento en Plutarco al comentar ste la utilizacin por Arqumedes
del universo inmensurable de Aristarco en El arenario). En cuanto
a los temores de Ptolomeo de que el movimiento de la Tierra causara
inestabilidad destructiva en todo lo que hay en ella, Copmico replica
que el movimiento de la Tierra es natural, una cosa muy distinta
de una accin artificial, y que los procesos naturales transcurren
sin contratiempo. Sugiere que cabra argir igualmente que la esfera
estrellada resultara rota por su asombrosa revolucin en veinticuatro
horas.30
Al igual que Oresme, Copmico trata la atmsfera como parte
de la Tierra, una parte que gira junto con ella. Pero los cuerpos
pesados que caen y los cuerpos ligeros que suben a travs de la
atmsfera deben tener un movimiento doble y no el movimiento
tnico que Aristteles juzgaba apropiado: porque, al modo de ver
tic Coprnico, la piedra que cae tiene que girar con la Tierra, ya que
desciende en lnea recta hacia el centro. Aqu nos brinda una gene
ralizacin interesante: los cuerpos sencillos en su lugar y estando
naturales slo se mueven en crculos, pues este movimiento es inde
pendiente y parecido a estar en reposo. Slo cuando un cuerpo est
fuera de su lugar natural se produce movimiento rectilneo (o ms
bien, debera haber dicho, parece producirse) como en el caso de la
30. Dobson y Brodetsky, op. cit. (en nota 11), pp. 9-13.
8. RUPHRT

114

LA REVOLUCIN CIENTFICA

piedra que cae; y estos movimientos rectilneos (orzados nunca son


uniformes, mientras que s es uniforme el movimiento circular natural
de todas las cosas. 1 movimiento circular, acaba de decir, es como
el reposo y l prefiere el reposo o la inmovilidad al movimiento,
porque la inmovilidad es ms noble y ms divina que el cambio
y la inconstancia, los cuales son, pues, ms apropiados para la Tierra
que para el universo (entero). Parece que hay cierta imperfeccin
en el argumento aqu, puesto que el planeta Tierra se comporta como
planeta no menos perfectamente que otros planetas: el cambio y la
inconstancia slo tienen relacin con las partes desplazadas, partici
pando del movimiento rectilneo (aparente). No tiene nada que ver
con la cuestin de si la Tierra es o no es un planeta.31
No obstante, Copmico pronto lleva a cabo una innovacin filo
sfica importantsima con el fin de hacer frente a la dificultad de
que, como todas las cosas pesadas que hay en el universo (segn
Aristteles) esto es, la tierra y el agua ya no se renen en su
centro, no puede decirse que dichas cosas caigan hacia este centro
por ser ste su lugar natural. En vez de ello, Copmico propone que
el peso o la gravedad que nosotros percibimos como la causa de
la cada es sencillamente un principio de coherencia, una incli
nacin natural otorgada por el Creador a las partes de los cuerpos
con el fin de combinar las partes en la forma de una esfera y contri
buir as a su unidad y a su integridad. Adems, como todos los
cuerpos del sistema solar son esferas, es plausible que tambin ellos
tuvieran una propiedad parecida de coherencia o gravedad.32 Dudo
que Copmico calculase todas las consecuencias de esta sugerencia
de gran alcance, entre las que se cuenta la posibilidad de considerar
que todos los planetas y la Luna (y, de hecho, tambin el Sol) son
fsicamente parecidos, y que la coherencia/gravedad es una propiedad
universal de la materia. No transcurrira mucho tiempo antes de que
alguien sealase que algo de la misma ndole hace que las gotitas de
lquido se unan para formar esferas.
Pero finalmente, la esencia del argumento del sistema de Coprnico la encontramos en el captulo 10 de su libro 1: Sobre el orden
de los cuerpos celestes, pues donde sobresale el sistema heliocn
trico es en la fijacin de la serie de planetas y sus distancias. Sin
31. Ibid., pp. 14-145.
32. Ibid., pp. 13-16.

RENACIMIENTO CIENTFICO DEL SIGLO XVI

115

embargo, puede que esto tenga tanto de preferencia esttica como


de argumento filosfico. Tambin aqu nos habla Coprnico de la
gloria del Sol entronizado en el centro:
Con justicia se le llama la Lmpara, la Mente, el Gobernante
del Universo; Hermes Trimegisto le llama el Dios Visible, la Electra de Sfocles le llama el Omnividente. As se encuentra el Sol
sentado en un trono real gobernando a sus hijos los planetas que
giran a su alrededor.
I'ln el nico pasaje potico del De revolutionibus parece que Copr
nico se deja llevar momentneamente por la armonizacin de sus
ideas con las ideas (muy distintas) del mito y la sabidura antiguos:
cabra preguntarse qu tena que ver la Electra de Sfocles con el
clculo de la duracin del ao tropical. En todo caso, Coprnico
vuelve en seguida, con nfasis renovado, a la simetra geomtrica de
mi sistema, y al claro lazo de armona en el movimiento y la magni
tud de los orbes como no puede descubrirse de ninguna otra manera.
Tampoco deja de insistir en el principio de economa el denomi
nado navaja de Ockham : As ms bien seguimos la naturaleza,
que, no produciendo nada vano o superfluo, con frecuencia elige dotar
a una causa de muchos efectos. E incluso aqu, con las que son
virtualmente sus ltimas palabras sobre la correccin o el error del
mtodo que haba escogido, confiesa honradamente que, despus de
todo, debe dirigirse a los tcnicamente expertos. Aunque estos pun
tos de vista (mos) son difciles, contrarios a las expectativas, y cier
tamente inslitos, en la continuacin haremos, si Dios lo permite,
que queden sobradamente claros, al menos para los matemticos.
Qu pens Coprnico cuando recibi en su lecho de muerte (se
gn dicen) los ejemplares del libro que haba estado puliendo durante
tantos aos? Pens en su posible recepcin por matemticos y eru
ditos y se pregunt si lo utilizaran o lo olvidaran? Ciertamente, no
pudo imaginar que, visto con perspectiva histrica, este libro ms
que cualquier otro parecera haber introducido una nueva poca en
la historia.

Captulo 3
UN SIGLO DE CONFUSIN
Cuando se publicaron las obras maestras de Coprnico y Vesalio
el proceso de renacimiento cientfico y artstico duraba desde hada
ms de un siglo y la produccin de dichos autores debera conside
rarse como fruto maduro del mismo en vez de como algo pertene
ciente a sus comienzos. Tambin la imprenta contaba casi cien aos
de edad y haba vertido abundancia de conocimientos en el mundo;
la gente incluso iba acostumbrndose a la idea de que existan las
Amricas y a aprender los nombres de los extraos animales y plantas
que haba en ellas. Lo griego ya no era una cosa muy rara y el nom
bre de Platn empezaba a resultar casi tan conocido como el de
Aristteles. El patronazgo de la corte ya no se disfrutaba nicamente
en Italia, pues el ejemplo del amor a la cultura lo haban imitado
en Francia e Inglaterra y haca progresos en Alemania, donde un
principe se dedicaba a la astronoma. Pero an no exista ningn
programa definible de trabajo, ninguna frontera identificable de
conocimiento en avance constante. Haba entusiasmo y mucha acti
vidad, pero tambin gran confusin. Algunos espritus impetuosos,
muy pocos, ya se atrevan a jactarse de que el mundo moderno em
pezaba a superar a la antigedad en conocimientos, pero la mayora
de los eruditos, alrededor de 1550 y durante mucho tiempo despus,
opinaban que estudiar y comprender a los autores antiguos era tan
importante como buscar nuevos avances. Incluso a finales del si
glo xvii Newton, Leibniz y muchos hombres de menor fama se
enorgullecan tanto de su erudicin como de su capacidad cientfica.
En modo alguno pareca que un programa de demolicin y recons
truccin generalizadas fuese apropiado para el reino de las ideas;

UN SIGLO DE CONFUSIN

117

esta dase de poltica y el gran debate copetnicano no empezaron a


dominar el panorama hasta comienzos del siglo xvn.
En contraste, si nos adelantamos un siglo hasta los aos prxi
mos a 1640, se nos presenta una situadn mucho ms positiva y los
trabajos del siguiente par de generaciones d perodo de la revo
lucin cientfica por excelenda parecen seguir una sucesin casi
lgica. En 1640 los grandes planteamientos metodolgicos y progra
mticos de Bacon, Galileo y Descartes ya haban sido promulgados
y se acercaban a su realizadn. Ya se estaba librando, en ms de un
(rente, una batalla entre d radicalismo intelectual y el conservadu
rismo, y ya se vean claramente las caractersticas definidoras de la
nueva filosofa, como empezaba a llamrsela: la puesta en duda
de la mera autoridad, la aceptadn del copemicanismo y el mecani
cismo, la fe en los argumentos emprico-radonales y, especialmente,
las matemticas. En algunas de las prindpales ciudades europeas se
hicieron identificables los centros organizadores del nuevo movimiento
cientfico, que en su mayor parte segua siendo independiente de las
universidades; aunque la penetradn en d mundo acadmico tam
bin haca progresos, era an ms conspicua la fuerza de la actividad
de los que, habiendo recibido una formacin acadmica, haban renun
ciado a los confines de la universidad (Bacon, Descartes y Galileo
entran en esta categora, todos criticaban vigorosamente la filosofa
acadmica). Nuevos libros de texto, compendios, tablas astronmicas,
atlas anatmicos dominaban la escena. Por doquier haba confianza
en los logros del pasado as como la expectativa optimista de nuevas
conquistas intelectuales en el futuro que tendran utilidad para la
vida cotidiana. Algunos imaginaban que en el plazo de dos o tres
generaciones el empeo humano en comprender las verdades natu
rales y matemticas ltimas llegara a buen puerto; bastaba con
emprender la tarea con entusiasmo. El siglo de confusin termin
con la muerte de Galileo y el nacimiento de Newton y empez el siglo
le realizaciones. La ciencia quedara firmemente vinculada a la his
toria moderna.
La variedad de esfuerzos del siglo xvi hizo que la confusin
fuera inevitable. Los modernistas que apoyaban respectivamente
n Vesalio, Copmico o Paracelso por citar una tercera figura que
ain no hemos estudiado casi no tenan nada en comn exceptuando
la crtica de la ortodoxia. Hubo entonces tensin entre los objetivos

118

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de emular o superar la excelencia de la antigedad. En 1594 sir Hugh


Platte escribi:1
Por qu, pues, deberamos tener tan mala opinin de nosotros
mismos y de nuestros tiempos? Las sendas de los filsofos antiguos,
estn tan borradas o cubiertas por la vegetacin que en nuestros
das no queda ningn rastro que permita encontrarlas o seguirlas?
O son sus laberintos tan intrincados que ningn hilo de Ariana
ayudar a salir a quien haya entrado en ellos?
Estas miradas hacia el pasado, aunque seguiran hasta la disputa entre
los antiguos y los modernos (o Batalla de los Libros) de finales del
siglo xvii, ya estaban deparando algo a aquellos que, como Stradamus
y Francis Bacon, escriban sobre las jubilosas noticias procedentes de
un mundo recin descubierto, o sobre los descubrimientos hechos
en tiempos recientes y desconocidos de los antiguos. De manera ms
limitada cabra contrastar, en la evolucin de las matemticas, las
carreras de Federico Commandino (1509-1575) y Rafael Bombelli
(1526-1572). Commandino dedic toda su vida a traducir y editar a
los gemetras griegos (sin olvidar la Pneumtica de Hern, tan signi
ficativa en la fsica), entre ellos Apolonio, Arqumedes, Aristarco,
Pappo y Ptolomeo, e hizo una enorme aportacin al avance de las
matemticas en Europa, poniendo al alcance de todo el mundo el
ms alto nivel del pensamiento matemtico alcanzado por los griegos
e iniciando la bsqueda de obras de mrito perdidas, bsqueda
que a veces culminaba con su restauracin por los modernos: Com
mandino, por ejemplo, complet Tratado de los cuerpos flotantes, de
Arqumedes, que a la sazn se encontraba en una versin imperfecta.
Bombelli hombre de nivel social muy inferior era experto en
drenaje y trabajaba en la desecacin de terrenos pantanosos (el para
lelo con Simn Stevin es obvio) y se le recuerda sobre todo como
gran algebrista capaz de concebir cantidades tan absolutamente no
clsicas como / 10, y de operar con ellas. Ciertamente, estudi
(en manuscrito) al gran Diofanto, que influy en l, pero su papel
fue el de la ltima gran figura de la escuela de anlisis italiana, la
cual introdujo el lgebra en la Europa moderna.
Algo parecido ocurri en la historia de la mecnica. A travs de
1. Sir Hugh Plae, The Jewelt House of Art and Nature, Londres, 1594, pp. B1-B2.

UN SIGLO DE CONFUSIN

119

las ediciones de Commandino, los escritos de Arqumedes en especial


tuvieron gran repercusin despus de 1540 aproximadamente, tras
haber sido casi desconocidos (o al menos poco influyentes, pues fue
ron traducidos) durante la Edad Media. De pronto florecieron la
esttica y la hidrosttica, muy tpicamente problemas relacionados
con la determinacin del centro de gravedad de los cuerpos: estos
estudios atrajeron al joven Galileo, por ejemplo. De repente dismi
nuy el inters por la tradicin aristotlica de la esttica, que haba
dominado durante los siglos anteriores, aunque la prctica de ensear
el principio de los mecanismos por medio de la teora de las cinco
mquinas simples todas reducibles al principio de la palanca
continu, de nuevo, por ejemplo, en manos de Galileo, que redact
un importante tratado en italiano sobre este tema, que tambin se
remonta a la Mechanica de Aristteles.2 Por otro lado, no hay duda
de que seguan vivos los logros medievales en el estudio de los
cuerpos mviles, aunque todava no se sabe con certeza cul era su
importancia precisa en las postrimeras del siglo xvi. En la poca en
que Galileo estudiaba en Pisa los nombres de algunos de los grandes
filsofos medievales que haban estudiado el problema del movimien
to, entre ellos el de Calculador, an eran conocidos, y seguan
emplendose su lenguaje y sus deas, pero probablemente sus obras
se lean poco (pese a que en parte se haban imprimido). A decir
verdad, en los Principia Newton utiliza este lenguaje tcnico cuando
habla de la intensin y la remisin de las cualidades, refirindose a
su incremento y disminucin cuantitativas (del calor, por ejemplo).
Curiosamente, la forma sumamente matemtica que semejantes co
mentarios haban adquirido en el siglo xiv qued ahora completamen
te abandonada, como si se estuviese preparando su sustitucin por
una forma matemtica totalmente distinta de tratar el movimiento.
Un concepto posclsico que tuvo gran importancia en la mecnica
del siglo xvi es el de mpetus. En su Fsica Aristteles haba categorizado los movimientos sublunares en dos grupos: si ocurran como
2.
I. E. Drabkin y Stillman Drake, Galileo Galilei oh motioH and on mechantes,
Univcrsity of Wisconsin Press, Madison, 1960.
Las cinco mquinas simples eran la palanca, las poleas, el torno, el plano indinado
(cua) y el tomillo: la cuestin en litigio, la obtendn de ventaja mecnica. Aristteles
o quienquiera que fuese el autor de la Mechanica (c. 300 a.C.) ya entenda que
el aumento de fuerza que se ejerce es equilibrado por la mayor distancia movida en
todos los casos. El estudio del plano inclinado resultarla especialmente instructivo para
Galileo.

120

LA REVOLUCIN CIENTFICA

parte del orden de las cosas, eran naturales-, si eran contrarios a dicho
orden (como, por ejemplo, cuando se levanta un peso hacia arriba),
eran violentos. Aristteles opinaba que ambas clases de movimiento
encontraban resistencia por parte del medio (normalmente, aire o
agua) a travs del cual tiene que pasar el cuerpo mvil, como, por
ejemplo, cuando una hoja cae de un rbol y revolotea hasta el suelo.
Por consiguiente, la continuacin del movimiento requera una causa
o una fuerza que lo produjera; slo las cosas vivas, dijo Aristteles,
se mueven espontneamente y por propia voluntad. La tendencia de
la naturaleza al orden es la causa de movimiento natural en las cosas
terrestres, mientras que el esfuerzo muscular o alguna violencia
desacostumbrada en la naturaleza misma (por ejemplo, un vendaval)
produce movimiento violento. Todo esto es muy lgico y Aris
tteles sigue invariablemente la mxima segn la cual no hay
efecto sin causa. Por desgracia, la experiencia indica una com
plicacin: con frecuencia detener un movimiento violento es tan
difcil como provocarlo. Todo el mundo saba que una embarcacin
no se para en seco tan pronto como se arran las velas o se alzan
los remos; tampoco la rueda del alfarero se detiene en cuanto l deja
de hacerla girar (si se parase, el alfarero no podra trabajar sin ayuda
de nadie). Aristteles no conoca ninguna explicacin satisfactoria de
por qu continuaba el movimiento despus de cesar la causa aplicada,
aunque era claramente antinatural y tena que cesar al cabo de un
rato. Lo normal era suponer que Aristteles enseaba que el medio
(aire en el caso de la rueda del alfarero, la flecha, la bala de can,
etctera) transportaba la cosa pesada y por ello fue muy criticado por
los filsofos a partir de la poca bizantina, es probable que injusta
mente. En todo caso, haba una embarazosa laguna. Siguiendo prece
dentes anteriores, los filsofos escolsticos decidieron introducir un
nombre nuevo para postular una causa nueva: la virtud imprimida
o mpetus. Observaron que algunos cambios son inelsticos: si con
un sello se aprieta un poco de arcilla lisa y suave, el dibujo del sello
queda grabado al revs en la arcilla. Si se coloca una barra de hierro
en la forja, la barra seguir estando al rojo durante un rato despus
de retirarla. De modo parecido, argyeron, cuando alguna causa hace
que un cuerpo se mueva, la cualidad movimiento no desaparece del
cuerpo tan pronto como la causa deja de actuar. Gimo dice Leonardo
da Vinci, mpetus es la impresin de movimiento transmitida al
mvil por lo que lo mueve. Cada impresin tiende a la permanencia

UN SIGLO DE CONFUSIN

121

o desea la permanencia. Esto lo prueban la impresin que deja el


sol en el ojo del espectador y la impresin que hace el badajo al
golpear la campana.1 As, pues, un proyectil pesado ejerce un efecto
destructivo incluso despus de recorrer muchos metros desde la m
quina que lo lanz.
La nueva palabra no alter las categoras aristotlicas del movi
miento (Leonardo comenta tambin: El movimiento violento, cuan
to ms se ejerce, ms dbil se vuelve: el movimiento natural hace lo
contrario).34 Exista la creencia general de que los movimientos vio
lentos y los naturales de retomo de un proyectil eran rectilneos y
que la cada era perfectamente vertical o casi vertical, como Leonardo
la presenta en sus bosquejos. La mayora de los filsofos (tambin
en esto los sigue Leonardo) pero no todos imaginaban que el
mpetus, como el calor al rojo, la pigmentacin brillante, la vibracin
de una campana o la belleza fsica, era un atributo cualitativo que
natural e inevitablemente tenda a cero a no ser que la causa origi
naria del mismo lo recargase: era una forma de explicar por qu, por
ejemplo, una flecha disparada al aire no se aleja indefinidamente de
la Tierra, sino que cae de nuevo en ella al cabo de un rato; desde
luego, su movimiento tambin encuentra resistencia por parte del
aire. Se deducir que, como causa que no procede de ninguna parte,
que es detectable slo por el nico efecto que se le atribuye y que
se desvanece, el mpetus era un concepto insatisfactorio.
No obstante, s permita hacer los anlisis de los fenmenos del
movimiento que Aristteles no pudo llevar a cabo. Algunos autores
(y de su tratamiento quedan rastros en Galileo) recurran al mpetus
para explicar la prdida de velocidad de los proyectiles al ascender,
y la aceleracin de los cuerpos al caer, en trminos de una oposicin
entre la constante atraccin hacia abajo que ejerce la gravedad y la
fuerza menguante del mpetus. Mientras prevaleca el mpetus el
proyectil iba hacia arriba, con su exceso sobre la gravedad disminu
yendo constantemente; cuando las dos tendencias alcanzaban igual
fuerza el proyectil permaneca unos momentos en reposo, suspendido
verticalmente, hasta que el aumento de la gravedad sobre el mpetus
lo haca estrellarse contra la Tierra. Con todo, puede que sea ms
3. Institut de France, MS. G 73 Ia, citado en Edward MacCurdy, Tbe notebooks

of Leonardo da V it , Cape, Londres, I , 1938, p. 67.


4. Cdice Trimdxiano, 30a, citado en MacCurdy, op. cit., p. 336.

122

LA REVOLUCIN CIENTFICA

interesante el intento, que dur varias generaciones, de trazar la lnea


descrita por un proyectil disparado en ngulo con el horizonte. Leo
nardo, al dibujar balas de mortero que describen una trayectoria ele
vada, muestra una curva extensa que une la lnea recta inicial, a
quemarropa, con una cada vertical igualmente rectilnea. Algunos
supusieron que una lnea as poda encerrarse en un tringulo y que
la proporcionalidad del alcance de tiro poda calcularse partiendo
de la proporcionalidad de los tringulos. Muchos incluyendo a
Leonardo llamaron mixta a la parte curvilnea del movimiento.
Obviamente, la idea de una mezcla de las categoras aristotlicas de
lo natural y lo violento es tan confusa como la idea de mezclar lo
celeste con lo terrestre y demostr no tener valor fsico ni geomtri
co, pese a lo cual persisti hasta la poca de los Principia de Newton.s
El avance hacia un concepto ms claro empez cuando Niccol Tartaglia (1506-1557) argy en La nova scientia (Venecia, 1537), el
primer libro dedicado enteramente al estudio de la balstica, que la
gravedad est en vigor durante toda la trayectoria, desde el momen
to en que la bala sale de la boca del can, por ejemplo, y, por lo
tanto, la trayectoria de la bala describe una curva continua hacia
abajo partiendo de la lnea recta inicial. La mayora de los artilleros,
por supuesto, crean en el ilusorio disparo a quemarropa. En su
libro posterior Preguntas e inventos diversos (1546) Tartaglia expre
s su convencimiento con mucha ms fuerza: no slo era imposible
que un can disparase a cincuenta pasos en lnea recta, sino que
ni siquiera poda hacerlo a un paso en lnea recta. Sin embargo, no
pudo analizar la curva trazada por el proyectil; nadie ms pudo
analizarla en el siglo xvi. Los matemticos repetan como loros que
los movimientos sencillos seguan trayectorias rectilneas y que los
movimientos mixtos seguan trayectorias curvas, con lo cual no acla
raban nada, mientras que los artilleros encontraban acertadas filosofas
como la siguiente:
Todo movimiento del mundo termina en reposo.
Todo cuerpo sencillo es raro y leve
o denso y grave y de acuerdo con estas diferencias
es transportado naturalmente
hacia alguna parte.5
5.
A. R. Hall, Ballistics in the seventeeiith century, Cambridge U. P., Cambridge,
1952, pp. 81-83.

123

UN SIGLO DE CONFUSIN

Nada funciona de modo natural en aquello


que es totalmente igual o totalmente desigual,
sino en aquello que es contrario a ello
y ms dbil.6
Ahora nos parece obvio que la definicin de movimiento de los
proyectiles exigiera que antes se definiese la cada libre bajo la grave
dad, toda vez que, tal como haban percibido los tericos del mpetus,
un proyectil es un cuerpo que cae negativamente cuando sube y posi
tivamente cuando desciende. Ahora bien, la naturaleza del movi
miento acelerado uniformemente se haba estudiado mucho en el

Figura 3.1
Demostracin de la regla de Merlom por Oresme
Las ordenadas sobre la base AB representan movimientos instantneos, todos unifor
mes si las ordenadas terminan en DE (velocidad constante) si creciendo desde cero
hasta el mximo BC terminan en AC (velocidad en aumento uniforme). Los totales
de estas ordenadas el rectngulo ADEB y el tringulo rectngulo ABC son clara
mente iguales si E biseca BC y de esta manera G tambin biseca AB. Esto es, si el
movimiento uniforme es igual al movimiento acelerado en su punto medio (en d tiempo,
hemos de afiadir), los distancias que atraviesan los dos movimientos son iguales. Ahora
tambin es obvio que la superficie del pequeo tringulo rectngulo AFG es la cuarta
parte de la del tringulo grande ABC; por lo tanto, en la primera mitad del movimiento
acelerado, hasta el punto medio G (en el tiempo) se efecta una cuarta parte de todo
el movimiento, tres cuartas partes en la segunda mitad.
6.
Robert Norton, The Gunner, shewing the whole praclise of ArtiUerie, Londres,
1628, pp. 3-4.

124

LA REVOLUCIN CIENTFICA

siglo xrv y se entenda que el cuerpo en movimiento reciba incre


mentos de velocidad iguales en incrementos de tiempo o de distancia
desde el origen tambin iguales. Leonardo, por ejemplo, aprendi
esto del filsofo Alberto de Sajonia (1316-1390), que tal vez fuera
el primer filsofo que utiliz la artillera de plvora, que era relativa
mente nueva. Segua de forma inteligente a los comentaristas de la
Fsica de Aristteles en Pars y Oxford. Si el movimiento acelerado
uniformemente se defina mediante cambios iguales de velocidad,
entonces, como percibieron ciertos filsofos de mentalidad matem
tica, en la segunda mitad de un movimiento acelerado se recorrera
el triple de distancia que en la primera mitad. De hecho, as se des
prende fcilmente de la Regla de Merton llamada as por los
historiadores debido a su asociacin con los comentaristas aristotli
cos del Merton College de Oxford, segn la cual el movimiento de
un cuerpo acelerado uniformemente es igual al de un segundo cuerpo
que viaja uniformemente, cuando el segundo cuerpo tiene una velo
cidad constante igual a la del primero en el punto medio de su
movimiento (para ser ms especficos que los autores medievales, aa
diremos que se trata de un punto medio en el tiempo). Oresme, que
hizo una demostracin geomtrica de esta regla, as como de su con
secuencia, la proporcin 1 :3 de las distancias, tambin comprendi
que si la divisin del tiempo en partes iguales se extenda indefinida
mente, las distancias sucesivas que recorriera el cuerpo en aceleracin
seran como la serie continua de nmeros impares: 1, 3, 5, 7, ...7
Sin embargo, esta matematizacin del movimiento acelerado era
enteramente abstracta. No tena nada que ver con la cada de piedras
o proyectiles. La primera persona que propuso que cabra suponer que
un cuerpo que cayera de modo natural se acelerara uniformemente,
por lo que podra aplicrsele el comentario complejo que acabamos de
resumir, fue el telogo espaol Domingo de Soto (1494/5-1560) en
un comentario sobre la Fsica de Aristteles (1551); Soto era con
servador en sus opiniones filosficas y, al parecer, consideraba que el
paso que haba dado no era de gran importancia. Nadie ms pensaba
que lo fuera, aunque el comentario de Soto se reimprimi varias
veces y Galileo lo conoca: nadie antes de Duhem se refiri a l como
posible precursor de Galileo. El confuso pensamiento del siglo xvi pa
7.
AI no especialista le bastar con Mnrshall Qagett, The Science of mechantes
in the Middle Ages, University of Wisconsin, 1959, y los artculos apropiados en DSB.

UN SIGLO DE CONFUSIN

125

rece hallar expresin en el hecho de que antes de Galileo nadie juzgara


interesante definir con precisin la forma en que cae un cuerpo pesa
do, aunque Soto, en un conocido libro, haba dado la respuesta
en esencia o a partir de eso vio que la definicin de la simple trayec
toria terica de un proyectil resultaba fcil una vez trazada la distancia
de cada. (La otra idea requerida es, por supuesto, la del anlisis
vectorial del movimiento.) No obstante, muchos autores se interesa
ron por el movimiento de los proyectiles y bastantes, aparte de Gali
leo, por el movimiento de cada (G. B. Benedetti y Simn Stevin, por
ejemplo): se dice que las famosas pruebas que realiz Galileo en la
torre inclinada de Pisa, para ver si cuerpos de distintos tamaos
caen a la misma velocidad en el aire, despertaron enorme inters.
Sin embargo, no encontramos ningn indicio de que en aquel tiempo
Galileo estuviere familiarizado con la definicin de la cada libre
que hiciera Domingo de Soto.
Todos los elementos de lo que la siguiente generacin conside
rara un xito importante, un punto decisivo en la innovacin, ya se
hallaban presentes, pero nadie acert a dar con la manera de jun
tarlos. En parte se deba a un exceso de realismo: a los autores que
se ocupaban de esta clase de problemas les obsesionaba (siguiendo
la tradicin de Aristteles) la influencia del aire en el movimiento
que es en verdad muy grande, como por fin han descubierto incluso
los fabricantes de automviles. Al estudiar este complejo factor, se
les escap una verdad sencilla, demasiado sencilla. En segundo lugar
(y tambin siguiendo a Aristteles), les preocupaban demasiado las
caractersticas concretas del cuerpo pesado asimismo, les pareca
obvio que su cualidad deba afectar su modo de comportarse en
movimiento. Y, en tercer lugar, estaban ms atentos a encontrar una
explicacin causal del movimiento que a describir cmo se produca:
esto se encuentra, por ejemplo, en las primeras notas de Galileo sobre
este tema (las llamadas Juvenilia) escritas a finales del decenio de
1580 o alrededor de 1590, en la poca de las pruebas en la torre
de Pisa* Aunque estos pensamientos relativos al movimiento, los8
8.
Vanse Drabkin y Drake (en nota 2, arriba). De acuerdo con la fecha aceptada,
Galileo tena de hecho veintisis aos de edad cuando redact Sobre el movimiento.
Las pruebas realizadas en la torre inclinada, desacreditadas durante mucho tiempo, han
sido revalidadas recientemente por Stilintan Drake: no hay testimonio de ellas fuera
de la biografa que Viviani escribi de su maestro. Gertamente, en aquella poca Galileo
ya crea como Benedetti antes que l que dos cuerpos del mismo material y de

126

LA REVOLUCIN CIENTFICA

primeros que se conocen, contienen nmeros arbitrarios (tambin


los hay en Aristteles), son preponderantemente cualitativos y no
cuantitativos en su forma. En su obra madura, despus de ms de
veinte aos de investigacin y perplejidad, Galileo abandonara del
todo el enfoque historicista y recurrira a otro completamente nuevo
para estudiar los problemas del movimiento, enterrando virtualmente
los estudios medievales y renacentistas como si nunca hubieran exis
tido.
Sin embargo, en el campo de la mecnica, donde Galileo inaugu
rara un sistema de pensamiento nuevo y diferente, haba una conti
nuidad evidente: su definicin del movimiento acelerado de forma
natural es la misma que la de Soto, y las dos primeras proposiciones
de su tratamiento geomtrico de la misma estn estrechamente rela
cionados con la versin de Oresme de la regla de Merton (pp. 123124). La situacin es otra si de la teora del movimiento, disciplina
acadmica acreditada, pasamos a un campo ms o menos integrado
de conocimientos y especulaciones que se extienden desde las ideas de
la materia hasta la medicina pasando por la qumica. Hasta aos
recientes no se ha empezado a hablar de una ciencia de los mate
riales. Es curioso que, con el tiempo que llevan los hombres rodea
dos de una inmensa variedad de materiales imprescindibles para la
vida cotidiana metales, minerales, tierras, madera, etctera, el
estudio sistemtico de las propiedades de los mismos sea una cosa
reciente: cuando a finales del siglo xvm la qumica, tras aparecer
como ciencia organizada y discreta, se ocup de la composicin y la
estructura interna de las sustancias, mostr escaso inters por sus
propiedades brutas (tales como la resistencia), que se abandonaron
a la atencin de ingenieros y fabricantes. Antes de que apareciera la
qumica no haba ningn conjunto coherente de conocimientos rela
tivos a los materiales y a la sustancia, lo cual tambin se deba a que
la filosofa aristotlica consideraba que la materia era un elemento
informe, sin carcter, y atribua toda diferenciacin y todas las pro
piedades a las cualidades estampadas en ella.
Al buscar las fuentes de la qumica cientfica del siglo xvm, de
la metalurgia del siglo xix y de la ciencia de los materiales del
siglo xx, el historiador slo puede remontarse hasta diversas habilitamaos distintos caeran a velocidades muy parecidas, pero no se interes por definir
el cambio de velocidad durante la cada.

UN SIGLO DE CONFUSIN

127

dades artesanales (en la refinacin de metales, la cermica y otras


aplicaciones del fuego) que empezaron en la prehistoria y a escritos
alqumicos y iatroqumicos que comenzaron a constituir una literatura
reconocible en Europa durante la segunda mitad del siglo xv. Los
textos acadmicos, filosficos, no sirven de nada en este contexto;
los textos tecnolgicos, cuando aparecen en el siglo xvi, nos ayudan
n comprender los mtodos, pero no iluminan el reino de los pensa
mientos. Tienen verdadera importancia propia y los mejores de ellos
como la Pirotechnia (1540), de Vanocdo Biringuccio, y la De re
metlica (1556), de Agricola alcanzaron un xito merecido en for
ma de reimpresiones y traducciones, pero sus autores no se convirtie
ron en lideres de escuelas o movimientos y ni siquiera parece que
dieran peso a los filsofos empricos como Francis Bacon. Y esto es
de lamentar en la medida en que eran los autores serios como estos,
y no la tribu de los alquimistas, quienes representaban la verdadera
suma de seis mil aos de evolucin de las artes pirotcnicas.9 Es evi
dente que sus habilidades no cautivaron la imaginacin: tal vez para
que la investigacin de las propiedades de los materiales qumicos
pudiera tener mucho xito deba estar relacionada con pretensiones
extravagantes sobre la prolongacin de la vida y la fabricacin de
oro. Al menos parece que fue as tanto en China como en Occidente,
a no ser que estas dos tradiciones en apariencia distintas estn en
realidad ntimamente relacionadas.
Los alquimistas tradicionales de la Edad Media y el Renacimiento
(si se les puede llamar as) guardaban silencio en torno a sus xitos,
siguiendo los consejos de la prudencia. No buscaban enemigos ni
discpulos. El hombre que inaugurara en Europa un nuevo culto al
arte pirotcnico, Theophrastus Bombastus von Hohenheim, que se
haca llamar Paracelso (1493/94-1541), era una figura provocativa,
extravagante e inflamadora (en sentido literal: una vez, en Basilea,
quem en pblico las obras impresas de Avicena). Desdeaba a la
autoridad, defenda vigorosamente sus propios mritos y era un albo
rotador de lo ms enrgico en sus palabras y escritos (la mayora en
alemn suizo, pues despreciaba el latn). Probablemente haba estu
diado en universidades italianas, era un agudo observador de las
9.
Sobre este tana, vanse los libros de Cyril Stanley Smith empezando por so
edicin de la Pirotechnia de Biringuccio (trad. de Martha T. Gnudi), 1942, reimpresa
por Basic Books, Nueva York, 1959.

128

LA REVOLUCIN CIENTFICA

enfermedades y se apunt algunos xitos profesionales notables, sobre


todo en el tratamiento de heridas y de llagas crnicas. Pero fue el
legado de sus escritos, muchos de los cuales no se conocieron hasta
despus de su muerte, lo que convirti a este extrao hombre en uno
de los pensadores ms influyentes de la Europa renacentista.
Paracelso no era en modo alguno un autor lcido ni un autor
cuyo mensaje se entendiera con facilidad. Tampoco hay en su mensaje
elementos perceptiblemente modernos; como los que se encuen
tran en Copmico y en Vesalio: no existe ninguna lnea recta entre
Paracelso y la ciencia moderna y, a pesar de sus habilidades qumi
cas, no era (como dice Walter Pagel) ni cientfico ni qumico en el
sentido moderno.101Tal vez lo ms obvio que puede decirse de l
sea que rechazaba por completo la clsica teora humoral de la enfer
medad, que equivale a creer que los sntomas de la enfermedad la
dificultad de respirar o retener los alimentos, dolor, hinchazones, fie
bre, etctera los producan uno o ms defectos de la constitucin
interna del paciente, defectos cuya causa ltima poda ser la heren
cia, una vida poco sana, los resfriados, los esfuerzos excesivos, los
excesos en el comer, etctera. Segn la patologa humoral, las enfer
medades no tenan causas sencillas, identificables, y, ciertamente, nin
gn agente causal en correspondencia de uno a otro con un complejo
de sntomas. Paracelso, por el contrario, crea que existan causas
especficas de enfermedad. Haba comprobado que el bocio tena
cierta relacin con el agua bebida por quienes lo padecan. Otras
sustancias ingeridas, especialmente minerales Paracelso era oriundo
de las regiones mineras del sur de Alemania, podan ser agentes de
enfermedades: tambin podan serlo venenos que haba en la atms
fera y que procedan de las estrellas, especialmente en el caso de tras
tornos de comportamiento o de la psique. Si un hombre tiene
tendencia a la avaricia, dice Paracelso, es porque ha elegido a Saturno
por esposa, pues cada estrella es una mujer; y si un hombre padece
melancola, es intil tratar de purgarle la bilis negra: ms bien hay
que liberarle de las influencias astrales.11 A veces Paracelso habla de
las semillas de las enfermedades del hombre, creado por Dios al
principio. En sentido muy general, cabra decir que los microbios
10. Walter Pagel, Paraeelsus: an introdaction to pbilosopbical medicine in tbe era
of tbe Kenaissance, Karger, Basilea y Nueva York, 1978, p. 344.
11. Ibid., pp. 150, 138.

UN SIGLO DE CONFUSIN

129

patgenos de Paracelso son venenos o influencias astrolgicas; ninRuna de las dos cosas es moderna y la ltima concuerda (al peculiar
modo de Paracelso) con una antigua creencia sobre la mala salud.
Pero tal vez an ms importantes que las innovaciones patolgicas y
las declaraciones generales sobre la relacin entre el hombre (el micro
cosmos) y el universo fuera la nueva terapia de Paracelso, la produc
cin de armas nuevas y a menudo espectaculares para combatir la
enfermedad. La farmacia tradicional que se remonta a Dioscrides
era herbal; de hecho, durante la Edad Media ninguna lnea clara
separaba la botnica de la farmacia, puesto que no exista el inters,
ms bien filosfico, que Aristteles y Teofrasto haban mostrado por
las plantas. Normalmente, en la polifarmacia se combinaban ingre
dientes sacados de numerosas plantas y se crea necesario un largo
proceso de hervir y calentar para extraer sus virtudes. Tambin se
utilizaban sustancias animales, especialmente las vboras que entraban
(junto con muchas ms cosas) en la triaca de Venecia (Tberiacum),
mientras que los minerales se utilizaban principalmente para las apli
caciones externas. Este arsenal, en su mayor parte suave por no decir
ineficaz, se haba visto enriquecido, hada el final de la Edad Media,
primero por el descubrimiento de la manera de destilar alcohol, al
que se consideraba un gran reconstituyente por s mismo y un estu
pendo solvente para sustandas activas (la tintura de yodo quizs
existe todava). Por otra parte, en tiempos de Paracelso ya se em
pleaba mercurio pata el tratamiento de la sfilis. (A la sazn se con
sideraba, probablemente con aderto, que la sfilis era una enfermedad
nueva y que su curadn requera un medicamento nuevo. Algunos lo
encontraron en la madera del guayacn procedente del Nuevo Mun
do, lugar de donde proceda tambin, al creer de muchos, la nueva
enfermedad. El mercurio, con sus efectos espectaculares en el pa
ciente, resultaba ms eficaz, en parte debido a la tendencia normal
n que desaparedesen los primeros sntomas penosos.) Tpicamente,
Paracelso desaprobaba la administracin de dosis masivas de mercu
rio con sus consecuencias txicas: crea en las tiles propiedades
medicinales de los metales (induyendo el arsnico y el antimonio ade
ms del mercurio), pero deca que las dosis tenan que ser pequeas
y que la accin violenta del remedio deba mitigarse cambiando de
forma qumica. Los metales y los minerales son venenos, dice Paracclso, pero, de acuerdo con el prindpio homeoptico de que lo igual
cura a lo igual, tambin curan si se usan apropiadamente: Un agu9. xorotT

130

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Laformahumana

Laformacsmica

F ig u r a 3.2

Una forma de la analoga microcosmos-macrocosmos ideada por Paracelso


De Pagel, Paracelsus, 1938, p. 119.

jero que pudre la piel y corroe el cuerpo, qu otra cosa es sino un


mineral? El colctar el capul mortuum del vitriolo remedia el
agujero. Por qu? Porque el colctar es la sal que hace el agujero.
En la filosofa de Paracelso esto es la consecuencia lgica de la ana
loga entre el microcosmos (interno) y el macrocosmos (externo): el
colctar patgeno u otra sustancia interna del cuerpo debe ser ven
cido introduciendo desde fuera la misma sustancia curativa. Para ello
puede que se requiera tratamiento qumico, como en el caso del ars
nico (que tambin es un veneno, como sabe Paracelso), que debe
matarse antes de utilizarlo como frmaco: por ejemplo, el arsnico
blanco puede calentarse con salitre hasta que forma un sedimento
parecido a la manteca en el fondo del crisol. Al verterlo, adquiere
un matiz dorado y puede disolverse en alcohol o mezclarse con tr
taro. Es bueno para combatir las llagas sifilticas y de otras clases.12
Sin necesidad de ms detalles y ejemplos, estamos seguros de
que la idiosincrtica terapia de Paracelso tuvo dos consecuencias
histricas de gran importancia. En primer lugar, los paracelsistas del
Renacimiento llegaron a formar una escuela de medicina y farmacia
que rivalizaba con la galnica: una escuela revolucionaria, ya que
durante mucho tiempo los galenistas ocuparon todos los puestos aca
dmicos y oficiales e hicieron cuanto pudieron para que se declarase
12.

Ibid., pp. 147, 145.

UN SIGLO DE CONFUSIN

131

legal la prctica de los paracelsistas: a lo largo del tiempo la disputa


mostr pautas similares en distintos pases. De una manera especial
se libr en medicina una batalla entre los antiguos y los modernos
que fue tan general y ruidosa como la que libraron copemicanos y
aristotlicos: pero el final consisti en una solucin intermedia en
vez de en un cambio ideolgico fundamental como ocurri en la
astronoma. Muchos remedios paracelsianos acabaron engrosando la
farmacopea oficial, mientras que algunos polifrmacos tradicionales,
como la triaca, fueron expulsados o racionalizados hasta reducirlos a
la inanidad. En 1613 la Farmacopea de Augsburg autorizaba la utili
zacin de remedios qumicos cuando estaban preparados y prescri
tos de acuerdo con las instrucciones de mdicos de gran experiencia
que saben combinar la racionalidad con d experimento. Pero los
frmacos se han extrado siempre de las plantas y gran parte de
los fundamentos filosficos de Paracelso se esfum. En cambio, la
dea de la qumica (pirotecnia) como criada de la medicina pros
per. Los estudiantes de la reactividad qumica tenan ahora un obje
tivo definido para sus operaciones empricas (aparte del engao alqumico): podan albergar la esperanza de descubrir remedios nuevos,
eficaces, agradables al paladar e inofensivos. En su bsqueda contaban
con la ayuda de ciertos principios dbiles y engaosos, es verdad
que les servan de gua, tales como la creencia de que en toda sustan
cia hay un principio arcano que debe extraerse: no mezclis cosas
negligentemente, haba dicho Paracelso, sino que deberis extraer el
arcanum puro. De esta manera la qumica se convirti en una cien
cia prctica muy importante; de hecho, la ambicin teraputica de
los paracelsistas fue lo que inici la separacin entre la qumica y
la alquimia, separacin que fue muy gradual.
Cabra argir que, desde el punto de vista histrico, este grupo,
los seguidores de Paracelso, fue ms importante que el propio maes
tro, de quien se ha dicho que ayunaba por la maana, se emborra
chaba por la noche y presentaba las ideas siguiendo exactamente el
orden en que se le ocurran,13 aunque slo fuera porque los disc
pulos desarrollaron gradualmente un sistema coherente, menos extra
vagante. Los escritos de Paracelso fueron recopilados por Johannes
Huser, un mdico de Badn, y publicados en Basilea entre 1588 y
1590. Pero en Alemania ya eran algo conocidos gracias a los esfuer
13. F. Hoefer, Histoire de la chimie, Pars, 18662, II, p 5.

132

LA REVOLUCIN CIENTFICA

zos de Leonhart Thurneisser (1531-1595/6), curandero y alquimista


impostor, Alexander von Suchten, Gerard Dorn y otras figuras de
menor importancia. Aunque el centro de devocin a Paracelso (y a la
alquimia) seguira estando en Alemania, algunos de sus primeros
exponentes ms influyentes eran franceses, especialmente Quercetanus
(Joseph du Chesne, 1544?-1609) y Teodoro Turquet de Mayerne
(1573-1655), que en 1606 hallara refugio en Inglaterra, pues en
Pars los defensores de la medicina tradicional resultaron ser chillo
nes y poderosos. Du Chesne era un qumico competente que utili
zaba un lenguaje inteligible; a l se ha atribuido la introduccin en
la medicina de los calomelanos (protocloruro de mercurio, poderoso
purgante, la pldora azul). De Mayerne tuvo mucho que ver con
la modernizacin de la medicina inglesa (sobre todo a travs de la
London Pharmacopoeia, 1618) y la introduccin de la qumica en
Inglaterra (fue el fundador, mucho ms adelante, de la Company of
Distillers of London). Y despus de ellos llegaron los primeros auto
res de libros de texto de qumica: Oswald Croll, Jean Beguin y
Andreas Libavius.
De estos textos naci la teora spagirica o de los principios
qumicos de Paracelso, la sal, el azufre y el mercurio, los tria prima
en oposicin a los cuatro elementos de los filsofos: de hecho, la
diferencia de los nombres no es importante, puesto que la sal sigui
siendo el principio de la tierra; el azufre, el del fuego, y el mercurio,
el de la fluidez, mientras que los qumicos, como aristotlicos, conti
nuaron hablando tambin de aires. Tampoco era el aire la nica
clase (o estado de la materia, hablando anacrnicamente) recono
cida por los qumicos, aunque no reuna las condiciones necesarias
para ser considerado como principio: los metales a los que se supo
na compuestos de azufre y mercurio, los cidos y, a su debido
tiempo, los lcalis, eran considerados como importantes tipos de sus
tancia: desde el primer momento, al parecer, este reconocimiento de
tipos de sustancias activas fue tan significativo como el reconocimien
to de principios (siempre inasequibles). Parece que los antiguos nunca
prestaron especial atencin al hecho de que algunos materiales son
a todas luces ms vigorosamente activos que otros (por ejemplo, el
vino y el opio en relacin con el cuerpo animal),14 no saban nada de
14.
opio.

El nombre

lauanum se lo dio Quercetanus al extracto (tintura) alcohlico del

UN SIGLO DE CONFUSIN

133

cidos y de lcalis fuertes pues no elaboraban jabn de lejfa y


prcticamente ignoraban que los minerales activos, en su mayor parte
compuestos metlicos, se encontraban en la naturaleza. Al igual que el
jabn, la plvora y el alcohol destilado eran desconocidos en el mun
do clsico; lo poco que se saba de los cambios extraos, hermosos
y a veces espectaculares producidos por la combinacin (y quizs el
calentamiento) de dos o tres sustancias distintas estaba limitado a
la tecnologa la fabricacin de vidrio, por ejemplo y era muy
ajeno a la experiencia filosfica. Si Paracelso tuvo algn precursor,
ste sera Juan de Rupescissa, franciscano del siglo xiv. La ms pro
metedora de las innovaciones intelectuales de Paracelso, por lo tanto,
fue su idea de la actividad nosotros diramos reactividad de la
materia.
Segn parece, Paracelso no pretenda ser alquimista en el sentido
corriente de la palabra: deda que la alquimia que enseaba y ejer
ca era la preparadn de remedios secretos, con los cuales uno cura
enfermedades que se consideran irremediables, y crea que sta era la
actividad a la que se dedicaban los alquimistas antiguos. Natural
mente, tambin crea en la posibilidad de transmutar metales, como
demostraba la transformacin del hierro en cobre (los objetos de
hierro sumergidos en agua rica en vitriolo disuelto quedaban recu
biertos de cobre: este es el origen de los cacharros de herrengrundita de Bohemia) o el hecho de que d cobre amarillease por efecto
de la calamina (la fabricacin de latn aleando cinc con cobre). Pero
la busca de plata u oro artificiales no le pareca un objetivo apropiado
para alguien que pretenda curar a los enfermos, pese a que deba de
estar tan familiarizado con hornos, carbones, alambiques y la desti
lacin como d alquimista tradicional. Como la palabra qumica
(chimie, chemie, etctera) para referirse a un arte prctico relacio
nado con la preparacin de sustancias tiles, en especial medicamen
tos, no fue de uso general hasta la segunda mitad del siglo xvn, hubo
un largo perodo durante el cual la palabra alquimia tuvo un signi
ficado ambiguo, pues abarcaba mucho ms que la busca de oro arti
ficial y de la piedra filosofal. Al igual que Paracelso, Andreas Libavius
(muerto en 1616), que no tena nada de paracelsista totalmente con
vencido, defini la alquimia como el arte de extraer magisterios per
fectos y esencias puras de cuerpos compuestos, un arte til en la me
dicina, la metalurgia y en la vida cotidiana. El ttulo de una de sus
obras, traducido, reza: El ejercicio de la alquimia, esto es, el mtodo

134

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de la preparacin artificial de los principales medicamentos qumicos


explicado en dos tratados: de los cuales el primero fue escrito por
un autor annimo partiendo de su propia experiencia relativa a la
destilacin de aguas y aceites, de sales y esencias; el segundo trata
de la piedra filosofal, en el cual el mtodo de prepararla se ensea
sin metfora ni parbola..., Francfort a.M., 1603. A Libavius se le
suele presentar como el autor del primer libro de texto de qumica
(su Alchymia, 1606), aunque en todos sus escritos se combinan la
qumica tal como la entendemos nosotros una ciencia racional,
experimental y la alquimia en el sentido actual de la palabra; de
hecho, era muy crdulo.15 Que Paracelso segua vivo en su sepultura
era uno ms de sus cuentos. Pocos autores de qumica hasta Robert
Boyle (1627-1691) inclusive consideraban que la transmutacin de
metales fuese en principio imposible, aunque mentes ms sabias ten
dan a mostrarse escpticas ante los numerosos cuentos circunstan
ciales sobre la produccin de oro alqumico que se oan por aquel
entonces; a decir verdad, no haba an ninguna razn terica ni teora
de la materia que prohibiese tal transmutacin; slo el sentido comn
y la experiencia estaban en contra de ella.
As, pues, una consecuencia de las enseanzas de Paracelso fue
unir firmemente la qumica mdica (iatroqumica) y la alquimia,
como simples variantes gemelas de un mismo arte; algunos de los
sucesores de Paracelso incluso opinaban que ste era sencillamente
alguien que se haba desviado de la tradicin ms antigua y ms
segura de los alquimistas, que se remontaba a Geber entre los rabes,
a Mara la Juda y al mismsimo Hermes Trimegisto. (Las autorida
des en la materia discrepan en torno al grado de habilidad prctica
que mostr Paracelso en sus escritos: Pagel le considera muy experi
mentado, pero Partington opina que sus conocimientos los haba
sacado de los libros.) A partir de los comienzos del siglo xvn empez
a destacarse una lnea ms estrictamente farmacutica, distinguida
por autores como Jean Beguin (Tyrocinium chymicum, 1610) y a su
vez de sta, como raz principal (pero en modo alguno nica), naci
la qumica filosfica, esto es, el estudio objetivo de la reactividad y el
cambio qumico. No obstante, a principios del siglo xvn la transfor
macin de la qumica en una teora de la materia an estaba muy
15.
250.

J. R. Partington, History of ehemstry, II , Macmillan, Londres, 1961, pp. 248,

UN SIGLO DE CONFUSIN

135

lejos y su aliada natural era una filosofa esotrica ms que una filo
sofa mecanicista. Del mismo modo que la realidad de las maravillas
mecnicas, sobre todo de los autmatas, haca plausibles los cuentos
sobre pjaros artificiales o mquinas de movimiento perpetuo, tam
bin los fenmenos genuinos y extraordinarios del cambio qumico
daban color a maravillas an ms grandes que la transmutacin. Per
sistente y notable es la historia del fnix qumico; tal como la cuenta
Paracelso:14
Cualquier hombre puede hacer que el huevo madure bajo su
propio brazo y procrear el polluelo tan bien como la gallina. Y aqu
hay que hacer mencin de algo ms. Si el pjaro vivo fuera quemado
y reducido a polvo y cenizas en una curcurbit (vasija) cerrada herm
ticamente con el tercer grado del fuego, y luego, todava cerrada, se
pudriera con el grado ms alto de putrefaccin en un venter equinus
(vientre de caballo = calor de sangre), entonces esa flema puede
hacerse madurar de nuevo y as, renovada y restaurada, puede con
vertirse en un pjaro vivo, siempre y cuando la flema se encierre
una vez ms en su tarro o receptculo. Esto es resucitar a los muer
tos mediante la regeneracin y la clarificacin, lo cual es en verdad
un milagro grande y profundo de la naturaleza... Este es el ms
grande y el ms elevado milagro de Dios, que Dios ha revelado al
hombre mortal...
Este cuento se parece a otro posterior del que dio noticia Quercetanus y que se refiere a! crecimiento de plantas partiendo de cenizas
en vasijas cerradas hermticamente bajo un calor suave, conseguido
por un polaco cuyo nombre se ignora; otros afirmaban que las sales
obtenidas de las cenizas de las plantas revelaban en sus cristales la
forma de las plantas de donde procedan las cenizas.7 Tal vez el ori
gen de todas estas historias est en el hecho de que las plantas brotan
de forma natural y libre de la tierra quemada; ciertamente, pueden
considerarse como smbolos de los procesos misteriosos de la muerte
V la regeneracin. (Pero eso deja sin resolver el problema de la mente
incapaz de distinguir entre smbolo y hecho, mito y realidad.)
Y en verdad que la magia impregna los escritos de Paracelso y
sus seguidores; y no es meramente una magia de alto nivel, esotrica167
16. A. E. Waite, Ha-metical and olcbemical wrtints of Paracelsus, Londres, 1894,
I. p. 121.
17. Parlington, loe. cit. (en nota 15), p. 169.

136

LA REVOLUCIN CIENTFICA

y metafsica como la que se relaciona con el neoplatonismo, sino una


magia vigorosa, eficaz. A partir de mediados del siglo xvii, debido a
la influencia conjunta de Descartes y Boyle, la accin benfica de los
medicamentos qumicos se interpret en trminos mecanicistas, aun
que bastante fantsticos a su manera. Pero en el perodo paracelsista
se les consideraba poseedores de una accin esencialmente mgica, y
los seguidores de Paracelso no limitaban semejante virtud a las sus
tancias minerales y sus derivados. Estaban muy dispuestos a atribuir
grandes mritos al material mgico de tipo ms antiguo, como, por
ejemplo, al hueso de una calavera, con tal de que estuviese qumica
mente preparado. Del mismo modo, Paracelso insiste en el vnculo
estricto entre forma y utilizacin denominado la doctrina de los
signos (que no es distinta de la fe a priori de los anatomistas al
deducir la funcin de la morfologa), de buenos antecedentes me
dievales: 14
Ved la raz satyrion, acaso no est formada como las partes
pudendas del varn? Por consiguiente, la magia la descubri y revel
que puede restaurar la virilidad y la pasin de un hombre. Y luego
tenemos el cardo: acaso sus hojas no pinchan como agujas? Gra
cias a este signo, el arte de la magia descubri que no hay mejor
hierba contra la picazn interna... Y la syderica lleva la imagen y
la forma de una serpiente en cada una de sus hojas y as, segn la
magia, brinda proteccin contra cualquier clase de envenenamiento.
Inevitablemente, tambin las estrellas surten un efecto mgico sobre
los hombres: Un hombre sano debe someterse al cielo y cada da
debe esperar lo que el cielo le enve. Ciertamente, en Paracelso no
se da el caso de que la qumica brinde una nueva entrada en el
estudio racional de la naturaleza (esto es, un estudio que suponga
una relacin regular entre causa y efecto), ni que los remedios qumi
cos ofrezcan una forma segura de escapar de ese mundo peligroso
donde la enfermedad es el efecto del dardo de los elfos, del hechizo
mgico o de la malevolencia astral; al contrario, Paracelso sencilla
mente utiliza el mundo nuevo de procesos y fenmenos qumicos para
ensanchar el reino de la magia. Como dice Lynn Thorndike, 189
18. Paracelso, en J. Jscobi, ed., Selected writings, Routledge, Londres, 1951,
pp. 196-197.
19. L. Thomdike, History al magic and experimental Science, V, Columbio Unversity Press, Nueva York, 1941, p. 628.

137
para Paracelso no existe la ley natural y, por consiguiente, no existe
la ciencia natural. Incluso la fuerza de las estrellas puede ser des
viada, frustrada o moderada por la intromisin de un demonio.
Hasta la enfermedad ms grave puede rendirse ante un oportuno
encantamiento o rito mgico. En todas partes hay misterio, animis
mo, fuerzas invisibles.
UN SIGLO DE CONFUSIN

Walter Pagel, el principal estudioso moderno de Paracelso, est


de acuerdo en que ste rechaza el pensamiento racional, que en ver
dad es inspirado por una profunda desconfianza en el poder del razo
namiento humano, y cree que las grandes verdades de la naturaleza
ms bien se aprenden en sueos y trances fortalecidos por una volun
tad y una imaginacin fuertes. Esto ocurre porque lo que mejor
percibe la naturaleza no es el cerebro, que la examina como algo
externo, sino el cuerpo astral de un hombre, que forma (como
microcosmos) directamente parte de la naturaleza y, por ende, percibe
estas verdades directamente, intuitivamente: es de suponer que un
escritor tan imaginativo como D. H. Lawrence se hubiera mostrado
de acuerdo. Porque el conocimiento en el verdadero sentido paracelsiano no es una historia sobre cosas inventada en el cerebro
esa fue la equivocacin de Aristteles, sino que, al contrario
(como escribe Paracelso), est dentro de cosas, aparentemente como
esencia y virtud de las mismas. Y quien tenga este conocimiento de
todas las cosas (los poderes de las estrellas adems de las virtudes
mdicas de las plantas) es el Mago: si un hombre no va a otra
escuela que la que est hecha de ladrillos y argamasa y no busca otro
maestro que el que ensea desde detrs de la estufa, a nada llegar
excepto superficialmente. Pero los magos del pasado nunca ensea
ron ni buscaron el saber libresco del hombre mortal y nosotros
deberamos seguir su ejemplo. Paracelso se parece a los msticos reli
giosos y a muchos alquimistas, al considerar que la verdad que surge
de la ilustracin es trascendental, inasequible mediante los procesos
literarios de estudio normales.20
De esto no debera inferirse que Paracelso no desarrollara ningu
na filosofa natural propia, ni que, por proclamarse no enseado, se
abstuviera de tratar de ensear a los dems. Al contrario, Paracelso
fue el autor de una filosofa natural alternativa, presentando una
20. W. Pagel, op. cit. (en nota 10), pp. 50-31, 6>.

138

LA REVOLUCIN CIENTFICA

visin mgica del mundo que no slo es distinta de la de Aristteles,


Galeno y los filsofos cristianos de la Edad Media, sino del neopla
tonismo redivivo que tambin contribuy con fuerza al hermeticismo
del Renacimiento. El paralelismo de microcosmos y macrocosmos
aparece en ambos, pero el neoplatonismo no saba nada de los tres
principios qumicos, ni de la importancia mdica de las influencias
celestes en las que insiste Paracelso en su doctrina de las correspon
dencias. Tambin del tiempo parece tener Paracelso un concepto pro
pio, muy relativista. Adems, Pagel ha sealado que la importancia
que da Paracelso a lo orgnico que no es caracterstica del neopla
tonismo y a la individualidad especfica de cada ser orgnico se
contradice con la teora del microcosmos-macrocosmos, cuya lgica
conduce ms bien a la idea de una difusin o compartimiento de la
vida universalmente. Segn Paracelso, cada ser contiene un Vulcano
o Archeus que es quien lo fabrica partiendo de la materia primor
dial; las plantas son los productos vivos de la Tierra, formados por
el Vulcano de la Tierra, mientras que en los animales y el hom
bre el Archeus es el principal habitante del estmago, donde preside
las funciones de la digestin y la nutricin. (Es, pues, afn a la Facul
tad Nutritiva de Galeno.) Lo dirige toda hacia su naturaleza esen
cial, funcin sta imitada por el mdico (especie de Archeus huma
no) en la preparacin de medicinas. La sede de la vida, no obstante,
est en el corazn aqu, por una vez, Paracelso coincidi con Aris
tteles. Finalmente, adems de este cuerpo carnal el hombre posee
un cuerpo astral cuyo significado es quiz lo que otros han
llamado el espritu o alma del hombre, por medio del cual el hom
bre tiene una comunicacin directa con el mundo exterior y puede
predecir los acontecimientos que se producen en l. Funciona, por
ejemplo, en los sueos, los cuales indican ciertos trabajos de la
naturaleza que estn en marcha en aquel momento. Por ejemplo, un
sueo en el que salgan agua o peces seala la maduracin de mine
rales, sales, metales, arena, etctera, todos los atales son productos
de este elemento.21
Si este intento de describir brevemente el complejo pensamiento
de un pensador confuso parece apenas inteligible, ello se debe a que
al autor le resulta imposible conceder significado a muchas de las
declaraciones (traducidas) de Paracelso, o percibir la fuerza de su
21. Ibid., pp. 72-81, 104-106, 121.

UN SIGLO DE CONFUSIN

1>9

inspiracin. Cul es la virtud de todos los extraos trminos que


invent para su discurso: el Oportet, el Archeus, el Iliaster, Truphat
y Lefias? (El nico nombre de esta clase que ha sobrevivido es gas,
inventado por Van Helmont.) Por qu traz un lazo tan fuerte entre
la innovacin y la credulidad absurda, el escepticismo y la supersti
cin? Sin embargo, en el nivel histrico ms sencillo, ejerci, a travs
de sus seguidores, una influencia inmensa en la farmacologa y, por
ende, en la marcha de la ciencia que ms adelante se denominara
qumica. Su influencia y vestigios de su lenguaje aparecen de manera
ms sutil en toda clase de lugares, como, por ejemplo, en los escritos
de Bacon. Si bien Bacon acus a Paracelso de convertir el hombre
en una Pantomima y lo tach de criador fantico de fantasmas, tam
bin opinaba que haba estimulado la experimentacin.22 Evidente
mente, el pensamiento anticonvencional y la reaccin contra la auto
ridad, por no citar el recurso a la naturaleza y al empirismo,
podan asumir muchas formas y conducir en muchas direcciones. El
pensamiento racional, cientfico era para Aristteles slo una rplica
entre varias, de las cuales las dos que se relacionan especialmente
con los nombres de Hermes Trimegisto y los dems prisci thelogi,
esto es, el neoplatonismo y el paracelsismo, estaban impregnadas de
conceptos mgicos, no slo la idea del universo mgico, sino la idea
de la magia como control de la naturaleza.
Huelga decir que trazar semejantes distinciones es en cierta me
dida anacrnico: las lneas entre ciencia y magia an no estaban
trazadas con mayor firmeza que las lneas entre la astrologa y la
astronoma. La magia natural con el empleo de los extraordinarios
fenmenos del magnetismo, la ptica, la neumtica, etctera (como los
consideraban las personas sencillas), nunca fue magia en el verdadero
sentido que el filsofo da a la palabra. Muchos filsofos y matemti
cos, as como los seguidores de Paracelso, eran tambin magos,
entre ellos (como ya hemos indicado) Girolamo Cardano, hombre de
poderoso intelecto e inquietudes universales, pero sumamente inesta
ble; en modo alguno, ejemplo de individuo progresista, juicioso, que
edifica el futuro, Cardano tiene un lugar inmortal en la historia de
las matemticas modernas y fue muy ledo e influyente en el siglo xvi.
Su De subtilitate (Nuremberg, 1550) fue objeto de seis ediciones
22.
Paolo Rossi, Francis Bacon. From magic to Science [1957], Routledge, Londres,
1968. pp. 31-57.

140

LA REVOLUCIN CIENTFICA

durante sus diez primeros aos. Se trata de una enciclopedia de la


filosofa natural que abarca las ciencias naturales y mentales y cuyo
captulo diecinueve est dedicado a los demonios, de cuya existencia
no duda Cardano, como no dudaban tampoco Henry More (16141687), el platnico de Cambridge, el escptico Joseph Glanvill y,
por supuesto, muchos ms. A decir verdad, muchos de los hombres
ms cultos de esta poca eran enemigos infatigables del crimen de la
brujera: por ejemplo, en las colonias de Amrica, Cotton Mather
(1668-1728); de hecho, cuanto ms culto era un hombre, ms histo
rias poda contar sobre las actividades de los demonios, como hace
Cardano basndose en Felipe Melanchton y Erasmo, as como en las
fuentes clsicas. Cardano tambin era muy crdulo en lo referente a
la astrologa y todas las dems formas de adivinar el futuro. Pero
hasta sus contemporneos le consideraban extravagante.
Una figura un tanto parecida, a la que se ha dado mucha impor
tancia, y que en el mundo de habla inglesa es sin duda ms conocida
que Cardano, es el enigmtico John Dee (1527-1608). En la corte
de Isabel I, Dee fue protegido como mago y astrlogo; su fama en las
artes supuestamente negras provocara el saqueo de su casa de
Mortlake, en las afueras de Londres, por parte de una chusma enfu
recida; en su calidad de asesor en geografa y navegacin de los
marineros y exploradores de la corona, Dee desempe un papel
prctico en la historia. De ah que se le llame matemtico, aunque
no aport nada al progreso de las matemticas y en el mejor de los
casos se le puede calificar de maestro influyente en una isla an atra
sada. Desde una edad bastante temprana se interes principalmente
por lo que ahora podramos denominar investigacin psquica, bajo
la proteccin de su mdium particular o vidente Edward Kelley
(Dee no pretenda estar familiarizado personalmente con los espri
tus) y se convirti en una figura fustica que pas largos aos viajan
do por Europa, durante los cuales, segn se ha sugerido, fund la
misteriosa secta de los Rosacruces. De un modo algo parecido a sir
William Crookes al final de su vida, Dee abandon la esfera de la
materia y la ciencia para adentrarse en el reino fantasmal e invisible
de los demonios y espritus (ningn juicio ms peligroso que aquel
entre la verdadero y lo falso en este reino), separado del mundo
material por un velo muy tenue y, pese a ello, impenetrable para la
mayora, un reino que tan fascinante y plausible resultaba para
la mentalidad renacentista. A pesar de sus pretensiones msticas de

UN SIGLO DE CONFUSIN

141

poder y sabidura, sus Monas hieroglyphicas y (en momentos ms


racionales) sus planes para que la Britannia isabelina gobernase las
olas, a pesar del inters que ha despertado en los eruditos de muchas
pocas,21 hay que suponer que Dee estaba bastante loco y que escribi
gran cantidad de tonteras (no publicadas), mientras que Cardano y
Paracelso, que publicaron ms, muchsimo ms, al menos expresa
ron algo de buen sentido y tal vez slo estaban al borde del trastorno
psquico. Pero tambin sta es una clasificacin anacrnica; el Rena
cimiento slo saba de demonios, posesos, magos y msticos.
No hay que suponer que todos los innovadores, ya fueran racio
nales o, especialmente, irracionales, se salieran con la suya, aunque el
xito de Cardano, Dee y Paracelso pueda inducirnos a creerlo; por
el contrario, las crticas eran fuertes y persistentes. Las que procedan
de los defensores insulsos y convencionales de la sabidura establecida,
cual es el caso de los doctores de Pars, no planteaban importantes
problemas de principio; eran sencillamente una defensa de la omnis
ciencia profesional. En cambio, las crticas que contra Paracelso lanz
Erastus (Tbomas Liebler, 1523-1583), notable telogo, fundadas en
la visin que de los hechos y las palabras tena un hombre sencillo,
defienden vigorosamente el racionalismo cauto contra la imaginacin
excesiva.2324 Al mismo tiempo que por motivos teolgicos aceptaba la
existencia de demonios y brujas, Erastus consideraba que la magia
se basaba en la demonologa o en un concepto equivocado de la astrologia: en este sentido condenaba tanto a Paracelso como a los neoplatnicos. Porque los cielos no son controlables por los hombres
en su accin sobre la Tierra all abajo; ms bien actan de acuerdo
con una pauta regular, constante. Erastus critica la idea exagerada de
la qumica que tiene Paracelso puesto que la qumica no es
un arte especial para controlar la naturaleza, sino simplemente una
parte de la naturaleza y su introduccin de los tres principios
qumicos: aqu como en otras partes Erastus seala la incoherencia
interna y la falta de lgica de las afirmaciones de Paracelso; en
realidad, dice, la nica idea lgica de un elemento es la que da
Aristteles: la menor parte de todas las cosas. Todo lo que deca
Paracelso sobre remedios maravillosos extrados de minerales se redu
23. En el Dictionary of scientific biopipby se despacha a Dee en inedia pgina.
Para Dee y los Rosacruces, vase Francs A. Yates, The Rosicrucian Enlitbtenment,
Routledge, Londres, 1972.
24. W . Pagel, op. cit. (en nota 10), pp. 311-333.

142

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ca simplemente a la sospechosa utilizacin de mercurio. Al parecer,


Erastus es partidario del sentido comn y de la sagaz valoracin de
la experiencia contra el lenguaje campanudo, la ampulosidad y la
insensatez. Por lo tanto, los amigos de la innovacin y la originalidad,
no son casi ms peligrosos y absurdos que sus enemigos? Sin duda
Erastus no era amigo de la revolucin cientfica ni de una lgica
nueva y, a pesar de ello, en muchos sentidos parece comprender el
espritu cientfico, escptico, de tiempos posteriores mejor que
Paracelso. El dilema se parece mucho al que se dio en la poltica a
mediados del siglo xx: con demasiada frecuencia el antifascista en
cuentra su mejor aliado en el comunista. Era muy probable que el
crtico de los magos y alquimistas hablara con la misma voz que los
negros reaccionarios clericales, tales como los telogos que condena
ron a Van Helmont por su apego a las doctrinas de Paracelso y por
pervertir la naturaleza atribuyndole todo el arte mgico y diab
lico y por haber propagado ms que oscuridad cimeria por todo el
mundo mediante su filosofa qumica.25 Poda aparecer la ciencia
racional, experimental, sin aliarse con esta fuerza poderosa que
tambin exiga libertad intelectual y el derecho de elegir nuevos
mtodos y sistemas?
La respuesta sigue siendo muy discutida. Muchos historiadores
recientes dicen que tiene que ser negativa, al menos en parte, que
el neoplatonismo, el hermeticismo, el paracelsismo resumiendo, la
magia fueron esenciales para el desarrollo de la ciencia y el rechazo
de la filosofa del pasado. Aparte de los numerosos defensores de lo
esotrico y lo paracelsiano, algunos de los principales filsofos nue
vos de Inglaterra y Alemania se inclinaron, al parecer, en la misma
direccin: por ejemplo, Kenelm Digby, Robert Boyle, Leibniz y hasta
Isaac Newton. Los franceses, catlicos, matemticos, cartesianos, lo
evitaban en su mayor parte, aunque segua habiendo adeptos y
espagiristas franceses mucho despus de morir Descartes. Por otro
lado, hubo casos en que la tradicin hermtica fue rechazada con fir
meza. Uno de los ms clebres fue el de Kepler, platnico y admi
rador de Proclo, defensor de la astrologa (segn el modelo refor
mado por l mismo) e hijo de una mujer que en cierta ocasin haba
sido acusada de brujera. Su oponente era Robert Fludd (15741637), prspero mdico londinense a la vez que hermtico y ocul-23
23. Idem, en DSB, VI, p. 234, col. 2, citando.

UN SIGLO DE CONFUSIN

143

tista; la complejidad de las relaciones intelectuales la demuestra el


hecho de que Fludd apoyara por razones msticas la circulacin de la
sangre descrita por vez primera por su amigo William Harvey (1627)
basndose en datos anatmicos y experimentales. (Aos antes el
ingreso de Fludd en el Colegio de Mdicos de Londres se haba visto
demorado a causa de su crtica de la medicina galnica; Harvey no
criticaba la medicina tradicional. A una mente liberal y progresista
de alrededor de 1620 es posible que Fludd le pareciera una figura
mucho ms progresista, apasionante y activa que Harvey.) En 1619
Kepler crey necesario corregirle tanto en lo referente a la msica
como a la armona celeste. En cuanto a la msica, dice que Fludd ha
escrito como msico, mientras que l lo ha hecho como filsofo y
matemtico; ms importante, Fludd piensa que la armona la explican
los nmeros; Kepler, que la explica algo que los nmeros miden
(las longitudes de onda, aadiramos nosotros, pero todava no eran
conocidas). Asimismo, al buscar la armona secreta del universo
(que, curiosamente, para Fludd sigue siendo ptolemaica) los nmeros
del ingls para los reinos de la Tierra, el Agua, el Aire y el Fuego
son meramente imaginarios, mientras que los nmeros del alemn
relativos al movimiento planetario proceden de la medicin. La dife
rencia, expuesta brevemente, est entre la numerologa y la fsica
matemtica.
Este era un problema esencial. Al mismo tiempo que resultaba
esotrico para las personas que no saban de nmeros, el razona
miento matemtico era esencial para la ciencia tal como se ha desarro
llado para distinguir entre lo oculto y los esfuerzos racionales por
matematizar la naturaleza. (Cuando Newton buscaba una analoga
entre las divisiones de los colores del espectro y las armonas musica
les, lamentablemente volva a confundir las dos.) El numerlogo atri
buye trascendencia a los nmeros en todas partes, de su propia inven
cin: en el uno, por ejemplo, porque es nico; en el dos, porque todo
viene en pares o lados; en el tres, porque es (como dijo Aristteles)
el nmero de las dimensiones; en d cuatro, porque (dice Fludd) todo
puede dividirse en cuatro partes; en d cinco, porque es el nmero
antiguo de los planetas; en d seis, porque es d primer nmero
perfecto, y as sucesivamente. Entonces puede verse trascendencia
en una infinidad de proporciones hechas con los nmeros enteros,
lie aqu un ejemplo absurdo (pero cierto) de numerologa: en la
versin inglesa autorizada de la Biblia, en el Salmo 46, la palabra

144

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cuadragesimosexta es shake (temblar) y la palabra cuadragesimosexta


desde el final (omitiendo Selah) es spear (lanza). Shakespeare naci
en 1564: obviamente, tom parte en la traduccin autorizada que
se termin en 1611, cinco aos antes de su muerte. El orden inverso
de las dos ltimas cifras de la fecha de nacimiento (46 por 64) es
indicado por el orden inverso de contar correspondiente al segundo
elemento-palabra, spear. Sin embargo, puede que sea ms tpica la
clase de argumento mstico que se encuentra en De Luce (Sobre
la luz, c. 1230), de Grosseteste pues esta clase de absurdo era
frecuente en la Edad Media , donde la forma es representada por
la unidad, la materia por el nmero dos, su composicin por el tres
y el compuesto resultante por el cuatro; dado que la suma de estos
nmeros es diez (un nmero triangular) cada cosa completa y per
fecta es diez.26
El ataque de Kepler contra Fludd fue apoyado por Marin Mersenne (1588-1648), un fraile mmino cuyo nombre sera estrecha
mente relacionado con Descartes y el desarrollo de la filosofa mecanicista en Francia. Las crticas formuladas por Mersenne en 1623
tambin recibiran apoyo, contra las rplicas de Fludd, por el filsofo
atomista Pierre Gassendi.27 Mersenne conden principalmente los
argumentos cabalsticos de Fludd (que llevaban aparejada la transpo
sicin de letras en nmeros para probar as las identidades entre
palabras o nombres) y el animismo de la filosofa neoplatnica (y, de
hecho, paracelsiana) que atribua un alma a todas las cosas. La ana
loga microcosmos-macrocosmos era para l una simple invencin enga
osa e igualmente fabulosa era la idea de la armona del mundo
que Mersenne encontraba tambin, bajo otra forma, en Kepler. Ms
adelante, cuando ya era un copernicano como Kepler, Mersenne reco
nocera que la determinacin de las constantes astronmicas efectuada
por Kepler era exacta, aunque nunca quiso admitir que las esferas
tuvieran msica audible; pero tampoco lo admiti Kepler.
Mersenne no se opuso nicamente a Fludd ni mucho menos, toda
vez que tambin conden a varios filsofos italianos entre ellos
Giordano Bruno, Francesco Giorgio, Tommaso Campanella y Fran26. L. Thotndike, History of magic and experimental Science, II, Columbia Unversity Press, Nueva York (1923), 1947, p. 444. La peculiaridad del Salmo 46 me la
sefiald Charles Singer.
27. Robert Lenoble, Mersenne ou a naissance du micanisme, Pars, 1943, pp. 103105, 367-370.

UN SIGLO DE CONFUSIN

145

ccsco Patrizzi a los que tena por naturalistas y animistas, proba


blemente tambin por destas o libertinos, marcados todos ellos con
la mancha hermtica y cabalstica. En este momento anterior a su
encuentro con Descartes (1623 o 1624) Mersenne segua fuertemente
imbuido del espritu de la reaccin catlica y todava consideraba
ateos a los atomistas lucrecianos. Su filosofa iba a sufrir pronto una
revolucin completa, pero jams admitira la magia. As, alrededor
del ao 1620 la lnea de divisin entre ciencia racional-matemtica
y mecanicista por un lado y una visin animista o mgica de la natu
raleza por el otro fue trazada por fin, aunque apenas establecida; un
hombre como Kenelm Digby, que defenda el ungento para el
arma,28 estara, a pesar del parecido entre su filosofa natural y la
de Descartes o Hobbes, en el otro lado de la lnea y probablemente
Van Helmont tambin lo estaba. Como es obvio, esto no quiere decir
que, una vez concluido este siglo de confusin, todo el mundo fuera
consecuente, en uno u otro sentido. No fue as. Nadie sera ms con
secuente de lo que antes fueran (a nuestros ojos) Bacon, Kepler o
Mersenne. Lo que ocurri fue que alrededor de 1640 la ciencia mate
mtica, mecnica y experimental adquiri fuerza suficiente para no
necesitar apoyo de la magia o de otros tipos de esoterismo y tambin
empez a hablar con mayor confianza de su propia utilidad. Al fina
lizar el siglo xvn mucho tiempo despus de que Isaac Casaubon
(1614) desacreditara la leyenda de Hermes Trimegisto y los antiguos
padres de la sabidura, la astrologa, la alquimia y la magia descen
deran rpidamente al nivel de subculturas inferiores. Ya no eran
respetables.

28.
Fue descrita en 1608 por Rudolf Goclenius; el ungento se aplicaba al arma
y no a la herida que sta habla causado, y se supona que curaba la herida por medio
de su accin mgica a grandes distancias. Segn algunos, para la eficacia del ungento
era esencial que en el arma hubiera sangre seca de la victima. Digby describi su poder
de simpata (la misma cosa, en su caso simplemente una solucin seca de vitriolo,
sulfato de cobre) en una conferencia que pronunci en Montpeliier en 1657 y que, una
v n impresa, result muy popular.

10. RUPEKT

C a p t u l o 4

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO


Hasta las postrimeras del siglo xvi y exceptuando la medicina,
el talante de las crticas e innovaciones cientficas fue modesto, inclu
so humilde. Aunque Vesalio dijo cosas muy duras de Galeno por sus
errores de descripcin, haba sido fiel a su esquema fisiolgico incluso
cuando ste pareca chocar con la observacin; al igual que los bot
nicos, zologos como Pierre Belon (1517-1564), Conrad Gesner
(1516-1565) y Guillermo Rondelet (1507-1566) destacaron prin
cipalmente por alcanzar una exactitud y una amplitud mayores
en la parte descriptiva de la historia natural, mostrando esca
sa tendencia a criticar a su antiguo maestro, Aristteles; de
modo parecido tambin a aquellos que trataban de seguir el
desarrollo inmaduro de las criaturas, el polluelo en el huevo o
el animal embrionario en el tero. Grolano Fabrizi dAcquapendente (c. 1533-1619) iba a publicar los mejores estudios renacentistas
de embriologa, volmenes soberbios, magnficamente ilustrados, que
alcanzaron un nivel de detalle muy superior al del modelo antiguo;
pero la totalidad del pensamiento esencial es de Aristteles.1 Tampo
co en las matemticas hubo un conflicto entre el desarrollo espontneo
del lgebra por un lado y la exploracin de la geometra y la mec
nica, cuya inspiracin era griega, por el otro. En filosofa hubo ms
disputas, toda vez que la escuela neoplatnica fue objeto de severas
crticas por parte de conservadores como el mdico lions de prind1. Vase Howard B. Adelmann, The embryological treatises o f ... Fabridus, Comefl
University Piess, Ithaca, 1942; el que trate del feto animal se public en 1604; el de
la gallina, pstumamcnte en 1621.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

147

pios del siglo xvi, Symphorien Champier (muerto en 1537), escritor


multifactico que dio a la imprenta un Dilogo de la destruccin de
las artes mgicas (1498?). Hubo tambin polmicas entre los llama
dos averrostas (esto es, filsofos que aceptaban el hecho de que
Aristteles enseaba doctrinas paganas) y los aristotlicos cristianos
que se escandalizaban cuando les decan que Aristteles no crea en
la inmortalidad del alma individual. Representante del primer grupo
era Pietro Pomponazzi (1462-1525), que ense en Padua y en Bo
lonia, y que, al mismo tiempo que aceptaba la realidad de los poderes
ocultos (entre ellos, curiosamente, la capacidad de algunas personas
para mover las orejas a voluntad) se mostraba escptico en lo que se
refiere al poder de los magos para convocar a los demonios y hacerles
cumplir sus rdenes: Pomponazzi afirm que se consegua mucho
ms por medio de la magia natural. Y ms entrado el mismo siglo,
hubo discusiones entre los seguidores de los que criticaban rotunda
mente a Aristteles, como, por ejemplo, Ramus (p. 64) y los peri
patticos.
Fue en la medicina, ms que en la ciencia y la filosofa natural,
donde ms fuertes fueron las polmicas en el siglo xvi, en las que se
empleaba un lenguaje ms apropiado para la lonja de pescado de
Billingsgate que para el mundo acadmico. Vesalio no tena pelos en
la lengua cuando se trataba de expresar la opinin que le merecan
sus rivales. Paracelso juraba que las hebillas de sus zapatos saban
ms medicina que Galeno y Avicena y que su barba tena ms expe
riencia que los doctores de la universidad. Este lenguaje campanudo
era tpico de la poca y de l se hicieron eco sus seguidores. Se libra
ron otras batallas entre arabistas y humanistas, entre (en la ciruga)
cauterizadores y anticauterizadores (esta escuela ms suave de trata
miento de las heridas la fund Ambroise Par, 1510-1590). Las nue
vas drogas procedentes de las Amricas eran atacadas y defendidas.
La violencia en el lenguaje pareca una forma fcil de hacerse una
reputacin.
En la astronoma, que a nuestro juicio, ofrece un ejemplo ms
interesante e importante del conflicto entre antiguos y modernos,
hubo poco ruido hasta el final del siglo xvi, en parte porque distaba
mucho de estar claro, mientras no se pusiera en duda la interpreta
cin de Wittenberg, que hubiera necesidad de defender acalorada
mente la postura tradicional. Que Lutero llamara necio a Coprnico no fue ms que la reaccin sencilla de un hombre ignorante; los

148

LA REVOLUCIN CIENTFICA

eruditos no le tenan por tal. El pedagogo ingls Robert Record


(1510-1558) aconsej a su erudito que no se precipitara a sacar
conclusiones acerca de la aparente absurdidad del movimiento de la
Tierra.2 Nadie se percataba an de que el De revolutionibus era una
bomba destinada a destruir la antigua Casa del Saber y pocos perci
ban siquiera lo destartalada que en realidad era aquella estructura.
De hecho, las tareas de demolicin las inici el filsofo metafsico
neoplatnico Giordano Bruno (1548-1600), que en la doctrina copernicana del Sol fijo encontr un fulcro conveniente para su palanca,
sin tener inters ni competencia en la astronoma tcnica en donde
haba sobresalido Coprnico. Bruno no tena nada de cientfico, y
por esta razn son tanto ms sorprendentes su repercusin, su im
portancia histrica y su influencia ltima en el desarrollo de actitudes
no cientficas ante la ciencia. No debemos suponer que el mundo
intelectual del siglo xvi se viera en seguida sacudido hasta las races
por las crticas que sus pilares recibieron de hombres como Coprni
co, Vesalio y Paracelso. Haca siglos que dicho mundo era escenario
de debates y disensiones, de demandas de cambio y perfeccionamien
to. No hubo jams, en ninguna rama del saber, una poca de fijeza
monoltica. Los hombres an no tenan la impresin de que hubiera
llegado un momento de crisis o de revolucin en el que todos los
argumentos, descubrimientos o demostraciones tuvieran que conside
rarse favorables o contrarios a la tradicin. Slo los paracelsistas
adoptaron una postura tan radical. La mayora de los estudiosos vean
la continuacin de un proceso de cambio gradual en el contenido de
libros y lecciones, a medida que el trigo se separaba de la paja en la
cosecha de la innovacin. Slo cuando las propuestas restringidas
formuladas por Coprnico (debilitadas por los expertos de Wittenberg)
fueron inmensamente ampliadas por la burbujeante imaginacin filo
sfica de Bruno, revelando una visin de mundos infinitos, almas
infinitas, Redentores infinitos, y cuando Galileo (unos veinte aos
despus de Bruno) procedi a pintar una visin observada, totalmen
te nueva, del cosmos en el que se mova la Tierra de Coprnico, slo
entonces asumi la innovacin un carcter masivo, amenazador. La
crisis se produjo en 1615-1616 y de nuevo en 1635 cuando las autori
2.
Ja tbe Castle of Knowltdge (1556). Record dice que Coprnico ha renovado
la opinin de Aristarco de Sainos y que fue quizs el primero en hacerlo: la com.
prensin de esta polmica depende de un conocimiento ms profundo del que en esta
Introduccin puede expresarse convenientemente.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

149

dades responsables de la iglesia catlica vieron claramente que la sn


tesis de teologa y filosofa que haba servido al cristianismo desde
tiempos de Agustn se vea seriamente puesta en duda. Como es natu
ral, los catlicos no fueron los nicos cristianos a quienes inquiet
la idea de una Tierra que daba vueltas, que giraba los famosos ver
sos de John Donne prueban lo contrario,3 pero el papado fue la
nica organ2 acin religiosa que trat de suprimir el copernicanismo.
Su poltica floreci slo en Italia; Johannes Kepler, copernicano pro
testante, fue tolerado en la catlica Austria y si bien los franceses
expresaron cierto temor natural ante la condena de Galileo, ninguno
de ellos sufri por profesar creencias copernicanas.
La persecucin inmortaliz el nombre de Galileo; sus asombro
sos descubrimientos astronmicos de 1609-1610 ya lo haban hecho
conocido; sin embargo, en lo que hace a pura calidad intelectual e
importancia, sus investigaciones del movimiento superan todo lo
dems. Aunque el Dilogo sobre los dos mximos sistemas se ley mu
cho en latn e italiano (y se tradujo a otras lenguas) y tuvo muchsima
influencia fue el nico libro de Galileo que sabemos que Newton
ley, por ejemplo, el libro no contena ningn mensaje de impor
tancia comparable para el futuro de la ciencia: su estructura polmi
ca, modelo para todas las pocas, tena significado sobre todo para
su propia poca. Sin embargo, no debemos olvidar que las dos ramas
de la actividad transformadora de Galileo, la astronoma y la mec
nica, estaban firmemente unidas; de hecho, el Dilogo de 1632 ya
expona los elementos de la mecnica galileana. Pues slo una com
prensin clara de los verdaderos principios del movimiento, que
Galileo haba alcanzado por vez primera, poda acabar con los reparos
aparentemente fatales contra el movimiento de la Tierra, mientras
que (por otro lado) slo una visin copemicana del universo poda
ser consonante con el nuevo conocimiento de la Luna y los planetas
que Galileo haba adquirido. Aunque a primera vista los dos campos
de investigacin cultivados por Galileo parecen muy separados, en
realidad se observa una unidad en toda su actividad creativa: adems
de su instrumentalismo caracterstico (mediante el empleo de telestupios, termoscopios, pndulos, planos inclinados, cuerpos flotan
3.
John Donne, Alt anatomy o/ the world, 1611, contiene versos que se citan
menudo y empiezan asi: Y la Nueva Filosofa lo pone todo en duda, / El Elemento
l'ueito est completamente apagado; / El Sol est perdido, y la Tietra, y el ingenio de
tiingiin hom bre/Puede indicarle dnde ha de buscarlo....

150

LA REVOLUCIN CIENTFICA

tes, etctera), hay una unidad filosfica ms honda en el realismo de


Galileo las propiedades de los cuerpos naturales son determina*
das, demostrables y explicables y, especialmente, en su aspiracin
a una filosofa nica y consecuente de la naturaleza. El gran principio
sobre el que edific mucho ms profundo que su aforismo de que
el lenguaje de la ciencia es la geometra porque el libro de la natura
leza est escrito en cuadrados, tringulos, etctera fue el principio
de la homogeneidad fsica del universo. Hay diferencias locales, obvia
mente: la tiza difiere del queso; la superficie del Sol, de la superficie
de Jpiter; pero a los ojos de Galileo la misma materia existe en
todas partes, las mismas definiciones del movimiento son vlidas en
todas partes, ningn lugar es ms privilegiado o singular que otro.
Vista desde nuestra perspectiva, esta unificacin parece un corolario
inescapable del copernicanismo, pues si la Tierra es un planeta, los
otros planetas pueden ser Tierras y el Sol puede ser una estrella
como otras estrellas (como, al parecer, aceptaron sin dificultad varios
astrnomos de finales del siglo xvi). Pero, de hedi, todava nadie
haba visto y obedecido la unidad de la naturaleza como hada Gali
leo, a menos que hagamos alusin a Giordano Bruno. Gertamente,
Bruno se dio cuenta de que los copemicanos abran una puerta a la
pluralidad de los mundos (una puerta a travs de la cual Galileo se
neg firmemente a mirar), pero no examin el prindpio de unidad
dentro de un solo mundo, que era lo que importaba a Galileo. Obsr
vese que donde difieren estos dos filsofos es en la utilizacin de este
principio: Galileo lo emplea para justificar el universo copernicano;
Bruno, para proyectar el alma a travs de universos infinitos. Pero,
aunque la utilizacin del principio por Galileo es cientfica, el prin
cipio en s es tan metafsico como el dualismo de Gelo y Tierra tan
cuidadosamente argumentado por Aristteles. No haca falta pro
barlo. Hubiera sido como argir que el Sol no es ms que un gran
fuego de carbn y no es preciso pensar mucho para comprender que
no puede serlo; el calor celeste y el calor terrestre slo podan consi
derarse equivalentes en el siglo xx.
En los ltimos aos ha apareado otra distincin entre los dos
campos de investigacin de Galileo como resultado de las investiga
ciones de Stillman Drake. Galileo comunic sus descubrimientos al
mundo pocos meses despus de hacerlos con el telescopio primitivo:
he aqu, dijo, lo que acabo de ver. Ciertamente, en la obra de madu
rez Dilogos sobre los dos mximos sistemas el argumento favorable

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

151

a Copmico se presenta de manera compleja y el nuevo sistema


solar tiene un papel relativamente pequeo en l. En cuanto a la
mecnica, en las Consideraciones y demostraciones matemticas sobre
dos nuevas ciencias (1638) no hay ni rastro de semejante base fun
dada en la experiencia. No obstante, ahora sabemos que exista: a lo
largo de varios aos Galileo haba realizado experimentos sistemticos
para elucidar las propiedades de los cuerpos mviles. Sin embargo,
no mencion ni utiliz tales experimentos, aunque reclam con orgu
llo la propiedad de los descubrimientos realizados con el telescopio,
que fueron fruto de la casualidad. Lo abandon todo por una presen
tacin puramente axiomtica, tal vez con el objeto de seguir el mo
delo de Arqumedes. En cierto sentido obr justificadamente, pues a
muy pocos hombres se les da la oportunidad de dictar los axiomas
de una ciencia nueva.
A diferencia de sus predecesores, Galileo asumi conscientemente
la actitud de publicista y partidista. Escribiendo ms a menudo en su
toscano natal que en latn (pues fue uno de los que dieron ejemplo
abandonando, al escribir sobre ciencia, el lenguaje acadmico oficial),
present sus argumentos de una forma que resultara comprensible
n un pblico muy amplio. Sus dilogos eran animados, su irona era
mordiente y no vacilaba en presentar argumentos debatibles en su
propia causa. Exageraba con entusiasmo los puntos flojos de la cienca convencional con el fin de ridiculizarlos. El matemtico Arqume
des fue casi el nico personaje antiguo al que Galileo conden; a
Aristteles lo trat principalmente como un ignorante sin sentido de
la lgica, como si la sutileza y la complejidad de la mente aristotlica
hubieran compuesto fantsticos tejidos de artificialidad al mismo
tiempo que permanecan ciegas a las sencillas verdades de la natura
leza. Galileo era un modernista, de ello no cabe la menor duda. Se
percataba de la falsedad de las creencias comunes; al parecer, este
escepticismo se remontaba a sus primeros aos. La actitud crtica
que se hace evidente en sus juvenilia fue el semillero de sus poste
riores ideas originales. Nacido en 1564, estudi matemticas a pesar
de la oposicin de su padre (que deseaba imponerle la profesin de
mdico, pues le pareca ms segura) y en 1589 ya enseaba en la
universidad de Pisa. Dos de las ancdotas ms famosas acerca de sus
extravagantes actividades datan de sus aos en Pisa: all observ la
igualdad en el tiempo entre los grandes y pequeos balanceos de las
lmparas de la catedral y all llev a cabo, desde la torre inclinada,

152

LA REVOLUCIN CIENTFICA

el famoso experimento consistente en dejar caer pesas grandes y


pequeas que chocaban contra el suelo al mismo tiempo. La opinin
moderna parece mostrarse ms favorable a la veracidad de estas
ancdotas que la opinin de hace cincuenta aos y ahora estamos
seguros tambin de que fue en Pisa donde Galileo empez a inte
resarse por la medicin del movimiento y tal vez a experimentar,
aunque la fase crtica de sus experimentos relativos al movimiento
sera entre 1604 y 1609. A diferencia de la mayora de los acadmi
cos de su poca, Galileo nunca dej de ser seglar, aunque no se cas.
Al cabo de slo unos pocos aos, en 1592, obtuvo un nuevo empleo
en Padua por el triple de lo que cobraba en Pisa; segn sus discpulos
y su bigrafo Vincenzo Viviani, el cambio se debi a la animosidad
de sus colegas y a una intriga cortesana contra l. Aunque para Gali
leo significaba exiliarse de su amada Toscana (adonde volva casi
todos los veranos para pasar las vacaciones), la universidad de Padua
se encontraba en el estado anticlerical de Venecia; sin duda, Galileo
esperaba prosperar mejor en un ambiente ms libre y ciertamente
hizo muchos amigos ntimos entre los hombres de opiniones liberales,
uno de los cuales era Paolo Sarpi (1552-1623), cabeza de su Orden,
pese a lo cual fue excomulgado por apoyar a Venecia contra el
papado. En Padua puso Galileo los cimientos de toda su futura labor
sobre mecnica y tambin obtuvo cierto xito como maestro, pero
no se hizo famoso hasta casi el final. Sin embargo, logr el xito que
buscaba desde haca tanto tiempo gracias a la construccin de un
telescopio perfeccionado, a raz de las noticias sobre un catalejo trado
de los Pases Bajos a Venecia, y de los descubrimientos astronmicos
que hizo con l. Venecia le recompens generosamente, pero Galileo
opt por regresar a Florencia en 1610 bajo el patronazgo especial del
gran duque. Desde aquel momento hasta 1633 permaneci totalmente
entregado a la defensa de sus descubrimientos y de la hiptesis copernicana, lo cual terminara con su proceso y condena en Roma por
publicar el Dilogo sobre los dos mximos sistemas. Slo entonces,
despus de un cuarto de siglo, volvi Galileo a hacer la crnica de
sus primeras investigaciones del movimiento; el resultado de las mis
mas inclua un texto en latn cuyo borrador es muy posible que fuera
escrito en Padua poco antes de que por primera vez le hablasen del
telescopio. El resultado fueron las Consideraciones y demostraciones
matemticas sobre dos nuevas ciencias (1638).
Cuenta Viviani, su bigrafo, que ya en Pisa era consciente Galileo

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

153

de la necesidad de conocer de verdad la naturaleza del movimiento


con el objeto de investigar los fenmenos naturales y que, en vista
de ello, se entreg a su estudio siguiendo el ejemplo que diera
Aristteles en su Fsica. Pero es obvio que Galileo no tom el texto
aristotlico como punto de partida, ya que se propuso refutar varios
pormenores del mismo, sino que parti de las versiones que existan
entonces (siglo xvi) de la filosofa natural del siglo xiv. Como mni
mo tres de los profesores de Pisa durante la poca en que Galileo
estudi all Girolamo Borri (1512-1592), Francesco de Vieri
(fl. 1550-1950) y Francesco Buonamici (muerto en 1603) publica
ron libros sobre la filosofa del movimiento (el de Buonamici es
extenssimo) y seguramente tambin daban clases sobre el tema. Gali
leo conoca igualmente la obra de Tartaglia (p. 122), de Francisco
Toledo (1532-1596) y de Giambattista Benedetti (1530-1590); los
dos ltimos eran autores de sendos Comentarios sobre la Fsica de
Aristteles. De hecho, es muy dudoso que Galileo conociera de pri
mera mano la filosofa natural de la Edad Media; las ideas que haba
recibido estaban modificadas, simplificadas y aumentadas por los
sucesivos expositores de las mismas.4 Entre 1586 y 1591 Galileo
redact varios borradores de una obra, De motu (que no termin ni
se imprimi hasta el siglo xix), en la que comentaba como filsofo
las causas de los atributos (supuestos) del movimiento: por ejemplo,
por qu el movimiento natural (de cada) es ms rpido al final que
al principio, mientras que ocurre lo contrario en un movimiento vio
lento (hacia arriba)? Otro ejemplo: queda una piedra moment
neamente en reposo entre el ascenso y el descenso? Por supuesto, el
mtodo de Galileo no es matemtico, pero se observa que su conte
nido de ndole matemtica tiende a aumentar de un borrador a otro.
Galileo prueba que en el mismo medio todos los objetos de la
misma sustancia caen a la misma velocidad (el teorema de la torre
inclinada), como Benedetti haba hecho antes; arguye que en el caso
de materiales diferentes la velocidad de cada est relacionada con la
proporcin entre la densidad del material y la densidad del medio
(as, la ligereza del corcho hace que caiga ms despacio en el aire
que la piedra y que flote en el agua, donde una piedra se hunde ms
lentamente que el plomo). El movimiento violento hacia arriba de
4.
Christopher Lewis, T be Mer/on tradition and kinematics in tale 16tb and early
I7th century llaty, Padua, Aminore, 1980, especialmente el cap. VI.

154

LA REVOLUCIN CIENTFICA

los cuerpos pesados lo atribuye a una ligereza artificial (sigue pen


sando que el fuego es naturalmente ligero): la ligereza artificial la
ocasiona una fuerza o mpetus. Un pasaje muy interesante del libro
trata incorrectamente de relacionar la velocidad con que un cuer
po se desliza hacia abajo por un plano inclinado sin friccin con su
velocidad de cada vertical desde la misma altura: estn en propor
cin inversa a las longitudes de las lneas.5
En su casa de Padua Galileo alojaba a estudiantes en calidad de
huspedes y daba clases particulares a jvenes de la nobleza y de
otras clases sociales (durante mucho tiempo se crey que Gustavo
Adolfo de Suecia, el gran rey guerrero, era uno de sus alumnos, pero
no es cierto). Disertaba sobre la esfera celeste, la fortificacin y la
mecnica prctica. Los ingenieros y artesanos italianos haban desta
cado en estos dos ltimos campos desde el siglo xv; el propio Gali
leo patent algunas mquinas, amn de demostrar su ingenio de otras
maneras. Alrededor de 1596 escribi un tratado, Mecaniche (Sobre
la mecnica), que tambin aborda el problema del plano inclinado:
esta vez Galileo nos dice que la fuerza que acta hacia abajo de un
cuerpo sobre el plano es a su peso como la altura del plano es a su
longitud: regla parecida a la de las velocidades. An ms interesante
es la primera sugerencia del principio restringido de la inercia: sobre
un plano horizontal, sin friccin, un cuerpo conservara su movimien
to indefinidamente y, cuando se encontrara en reposo, un mnimo de
fuerza bastara para moverlo.6
Cuando vuelven a aparecer pruebas concluyentes de los pensa
mientos galileanos sobre el movimiento, unos seis aos despus
(1602), vemos que haba hecho considerables progresos. Durante este
intervalo o, de hecho, algo ms tarde puede que se sintiera
estimulado por el inters que su patrn, el marqus Guidobaldo del
Monte (1545-1607), senta por la trayectoria de los proyectiles. Gui
dobaldo, discpulo y amigo de Commandino (p. 118) en Urbino, era
en aquel tiempo la principal autoridad euorepa en los campos del
momiviento y la mecnica, favoreci siempre a Galileo y tuvo que
ver con su traslado a Padua. Sin embargo, Guidobaldo era ms
5. A decir verdad, la calda vertical y el equivalente descenso sin friccin de un
plano inclinado terminan con la misma velocidad instantnea, y la velocidad media
(distancia/tiempo) es la misma en cada caso tambin. De aqu que los tiempos emplea
dos equivalgan a las distancias, cosa que Galileo prob ms adelante.
6. Este principio no lo enunci explcitamente Galileo hasta su Dilogo de 1632.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

155

conservador en muchos aspectos; por ejemplo, enseaba, de acuer


do con la experiencia cotidiana, que se necesita ms fuerza para
iniciar un movimiento que para continuarlo de manera uniforme.
En 1602 Galileo escribi a Gidobaldo (evidentemente, como
parte de una correspondencia ms extensa) para comunicarle su
descubrimiento del isocronismo del pndulo (la duracin de cada
balanceo es independiente de su amplitud); reconoca que le
era imposible demostrarlo matemticamente y mostraba a Guidobaldo cmo poda verse experimentalmente, pero poda probar
algo anlogo: que los descensos a lo largo de todas las cuerdas
hasta la base de un crculo vertical son iscronos.7 En aquel entonces
Galileo, al igual que todos sus contemporneos, ignoraba la impor
tancia de la aceleracin en el movimiento, pues, como todo el mun
do desde Aristteles, tenda a asociar la fuerza (el empuje) con la
continuacin de un movimiento uniforme.
El siguiente hito es una carta a Paolo Sarpi fechada en octubre
de 1604. En ella encontramos grandes noticias: la ley de la cada de
los graves; las distancias cadas aumentan como el cuadrado de los
tiempos requeridos, podran ser 16, 64,144... pies en 1, 2 y 3 segun
dos. Esta regla, por supuesto, tambin la conocan Oresme (aunque
ste no la aplicaba a cuerpos reales) y Domingo de Soto. Cmo la
descubri Galileo? Parece ser que en 1603 lleg a la conclusin de
que lo que importaba saber acerca del movimiento sobre planos incli
nados no era la velocidad media de descenso relacionada con la
longitud y el tiempo total requerido para planos de la misma altura
vertical, sino ms bien la forma en que la velocidad aumentaba,
esto es, las distancias recorridas en sucesivos intervalos iguales de
tiempo. Stillman Drake ha encontrado pruebas de que Galileo se
propuso averiguar esto por medio de experimentos, utilizando su sen
tido musical (su padre haba sido msico profesional) para establecer
los intervalos y una inclinacin muy gradual para que fuera posible
sealar la posicin en los tiempos sucesivos. En un manuscrito que
Drake data en 1604 aparecen los siguientes nmeros: (1) 33, (2) 130,
(3) 298, (4) 526... ocho en total, que Drake interpreta como medidas
experimentales, y obviamente siguen de cerca la serie de 1, 4, 9, 16...
7.
Stillman Drake, Galileo ai work, bis scientilic biotrapby, University of Chicago
Presa, Chicago, 1978, pp. 69-71. Drake arguye (pp. 55-56) que la versin final de
Sobre la mecnica fue escrita en 1600-1602. Obviamente, Galileo entr en un perodo
nuevo de gran inters por este tema mis o menos en aquellas fechas.

156

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de los cuadrados. Sin embargo, aunque resulte curioso, puede que en


el ao anterior Galileo ya hubiese observado su regla de la velo
cidad doble, esto es, la regla segn la cual un cuerpo que se haya
acelerado desde el reposo en A por la pendiente AB cubrira, en el
mismo tiempo cuando se moviera uniformemente a lo largo del
plano horizontal DC, una distancia BC = 2AB. El argumento se
parece mucho al que justifica la equivalente regla de Merton:
Galileo dice que todas las velocidades (en aumento) cada una en
un punto sern a las velocidades uniformes del mximo valor (esto
es, la velocidad en B tomada en todos los puntos) como un tringulo
rectngulo es a un cuadriltero de los mismos lados, esto es, como
uno a dos* Partiendo de esta regla, como hemos visto antes, puede
generalizarse en seguida la serie de nmeros impares y, por ende, la
ley del cuadrado del tiempo para los cuerpos que caen. Al parecer,
Galileo no hizo esto, ni da ms explicaciones sobre la fuente de su
argumento de la velocidad doble. No obstante, podemos estar bas
tante seguros de que Galileo no se limit a tomar en prstamo y apli
car la regla de Merton medieval, que l redescubri y volvi a uti
lizar en sus Consideraciones. La regla de Merton la haban olvidado
los filsofos del norte de Italia, quienes incluso ignoraban en gran
parte las ideas de la tradicin de Merton o, en el mejor de los casos,
mostraban por ellas una antipata superficial y mal informada. Si Galileo les deba algo a los filsofos de Oxford, es muy posible que no
fuera un clculo, sino la idea de la velocidad como una intensidad de
movimiento, continuamente variable.89
Fueran cuales fueran los detalles exactos, es seguro que Galileo
segua ya una lnea muy independiente y, lo que es ms, estaba
creando de nuevo el lazo entre las matemticas y el movimiento que
haba permanecido cortado durante tanto tiempo; asimismo, empe
zaba a darse cuenta (segn parece) de que dicho lazo poda explo
rarse geomtricamente, mediante el desarrollo de una serie lgica de
proposiciones, y no en disquisiciones meramente verbales.
No obstante, como explicaba Galileo en su carta de 1604 a Paolo
8.
Drakc, ibid., pp. 82, 86-90; dem; Galeos notes on motion (Monografa n. 3
dell Istituto e Museo di Storia della Scienza, Firenze), Florencia, 1979, pp. 19, 23.
Two new Sciences, p. 196. Las investigaciones realizadas por Drake a lo largo de muchos
aos han modificado y enriquecido en gran medida nuestro conocimiento de la mec
nica de Galileo. Especialmente: ha aportado pruebas irrebatibles de los experimento
que Galileo llev a cabo.
9. Lewis, op. cit. (en nota 4), pp. 280, 282.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

157

Sarpi, distaba mucho de satisfacerle el proponer la ley de los cuerpos


que caen ( a /*) como una generalizacin emprica, aunque no tena
ninguna duda de su veracidad; crea, y podemos considerar que acer
tadamente, que para ser convincente y satisfactorio desde el punto
de vista intelectual deba ser capaz de probar que esta generalizacin
naca de una buena teora del movimiento. Cmo poda pretender
que meda un movimiento (en aceleracin) si no saba cmo definir
un movimiento en aceleracin? Ocurra lo mismo que con su regla
de la doble velocidad, la cual le daba el equivalente a un movimiento
acelerado pero le dejaba en la ignorancia de sus propiedades. Supiera
lo que supiera de la tradicin de Merton, no tena la impresin de
ijue ello le proporcionase un argumento que pudiera utilizar inmedia
tamente para justificar su ley de la cada, como haba hecho De Soto,
y, por lo tanto, no explic el razonamiento justificativo de la regla
le la doble velocidad. En vez de ello, sigui una lnea anloga pero
diferente (y equivocada): poda definir un movimiento acelerado uni
formemente como un movimiento en el que la velocidad en cualquier
punto B es proporcional a la distancia AB desde el punto de origen A.
Oue Galileo no percibiese la discrepancia entre esta ley de la distan
cia de la aceleracin y el principio al que haba llegado a tientas y
segn el cual el cambio de movimiento es continuo parece tan extraor
dinario como el que ignorase la convergencia de sus propias ideas con
tus de los filsofos medievales. Porque, segn la ley de la distancia,
si nn cuerpo posee un grado de movimiento, por pequeo que sea,
tiene ya que haberse movido una distancia, por pequea que sea; o
n la inversa, por despacio que se mueva, un cuerpo no puede dete
nerse por completo sin una discontinuidad, una sacudida, porque se
acercara a su punto de parada de un modo infinitamente lento. Se
inita del mismo caso que la paradoja de Zenn sobre Aquiles y la

158

LA REVOLUCIN CIENTFICA

tortuga. De momento, sea como sea, Galileo dio a Sarpi la seguridad


de que la ley de la cada poda deducirse matemticamente de esta
ley de la distancia. Desde hace tiempo se conoce un manuscrito que
contiene esta pretendida y muy extraa demostracin; supone que la
velocidad media de cada tambin aumenta con el cuadrado de la dis
tancia cada, esto es, como la cuarta potencia del tiempo requerida.
Siguieron luego cinco aos crticos. Al finalizar dicho perodo,
Galileo haba rechazado por completo la ley de la distancia de la
aceleracin y adoptado en su lugar una ley del tiempo: la velocidad
del cuerpo en cualquier instante es proporcional al tiempo transcurri
do desde el comienzo de la aceleracin. La fecha est fijada en cartas,
especialmente en una de febrero de 1609 dirigida a Antonio de
Mdicis en Florencia y en la que Galileo habla de su nueva teo
ra de que los proyectiles describen parbolas, y en otra (junio
de 1609) al matemtico Lea Valerio (c. 1552-1618); sta se
ha perdido pero puede reconstruirse partiendo de la contes
tacin de Valerio (en julio). Ambas nos informan de que Ga
lileo estaba escribiendo un tratado sobre el movimiento, em
pezando por el movimiento acelerado sobre planos inclinados.
Est claro que los manuscritos fechables que se ocupan de todos
estos temas son del perodo paduano, antes de que Galileo iniciara
sus estudios con el telescopio; por ellos nos enteramos de su gran
inters por el movimiento de los proyectiles, as como de los experi
mentos que haca al respecto y en los que no usaba ballestas ni armas
de fuego, sino bolas que haca deslizar por un plano inclinado. Posi
blemente le estimulaban los puntos de vista de Guidobaldo del Mon
te, fruto tambin de la experimentacin, de que las secciones arriba
y abajo de la trayectoria eran rigurosamente simtricas y que la
curva que as se formaba era como una parbola o catenaria.' Peto
no hay pruebas de que estas opiniones (no publicadas) fueran impar
tidas a Galileo, cuyos experimentos eran ciertamente distintos. En
todo caso, para simplificar una historia compleja, de las cuidadosas
mediciones Galileo sac la conclusin de que la curva es una parbola,
siendo uniforme el componente horizontal del movimiento y acele
rada la vertical de acuerdo con la ley de la cada de los cuerpos."10
10. R. H . Naylor en Pbysis, 16, 1974, e Iris, 71, 1980.
11. Es imposible establecer mis all de toda duda el significado y el orden ptecisos de las notas manuscritas. Las interpretaciones de los eruditos tambin difieren
mucho en detalle; vase Drake, op. cit. (nota 8), Naylor, op. cit. (en nota 10 y en

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

159

Interpretados a la luz de la ley de la cada, estos experimentos


proporcionaron a Galileo nmeros reales y figurados que aplicar al
tiempo, la velocidad y la distancia en el movimiento acelerado; estos
nmeros poda someterlos a pruebas para ver si concordaban con sus
otras ideas, tales como, por ejemplo, la (falsa) ley de la distancia.
De esta manera los eruditos discrepan en torno a los detalles preci
sos Galileo se convenci de que la ley de la distancia requera que
la proporcin de incremento de velocidad de un cuerpo que cae sea
mayor de lo que es y que la velocidad media no est relacionada con
la cuarta potencia del tiempo, sino directamente con el tiempo. Al
clarificar su pensamiento y sus mtodos de clculo, por fin comprendi
plenamente que el tiempo es la base esencial, es decir, la afinidad
suprema de tiempo y movimiento. A pesar de que este hecho ya lo
conocan los filsofos medievales, Galileo fue indudablemente el pri
mero en utilizar esta verdad como fundamento de una teora organi
zada de los movimientos de los cuerpos reales: as es cmo la formul
en las Consideraciones de 1638:12 Diremos que un movimiento es
igual o uniformemente acelerado si, abandonando el reposo, se agrega
n s mismo momentos iguales de velocidad en tiempos iguales. Tam
bin adoptara como postulado (puesto que no conoca ninguna for
ma de probarla) una equivalencia que ya hemos dicho que apareca
en su estudio de los planos inclinados: la velocidad adquirida por un
cuerpo al descender desde una altura dada (sin friccin) es la misma,
sin que importe el ngulo de descenso. Este argumento lo formul
partiendo de lo que en esencia es la conservacin de la energa cinti
ca. Basndose en estos cimientos y obteniendo ahora la ley de la
cada mediante un razonamiento que entraaba en esencia su velo
cidad doble o la antigua regla de Merton, Galileo pudo exponer
la ciencia del movimiento en una serie ordenada de proposiciones
geomtricas.
Difcilmente se puede discutir el punto de vista de que slo por
medio de un proceso repetido de comparacin de teora y experimento
y el anlisis de la teora pudo Galileo llevar su labor a una feliz Con
citas partes) y W. Wisan en Archive for the History o} Exact Science, 13, 1974. Nadie
iluda que, como descubri Drakc por primera vez, los experimentos se hicieron y mol
dearon los pensamientos de Galileo.
12.
Galileo Galilei, Two nexo Sciences..., trad. con introduccin y notas de StiUman
IIrak, Wisconsin University Press, Madison, 1974, p. 162.

160

LA REVOLUCIN CIENTFICA

dusin.13 Sin duda tambin es derto que la buena suerte tuvo que
ver con ello, al igual que con tantos xitos. Galileo tuvo xito gracias
a dos series de experimentos cuidadosamente planeadas esto no lo
sabamos diez aos atrs, antes de que Stllman Drake examinara una
serie de papdes olvidados, de aspecto poco prometedor, que haba
en Florencia haciendo una serie de cmputos (algunos casi del tipo
de las aproximadones sucesivas) y pensando en la compatibilidad de
una generalizacin con otra. No sabemos exactamente cmo razonaba
Galileo, con qu palabras hubiera expresado sus ideas o procesos,
porque las pginas crticas carecen de prosa explicativa y porque, si
bien es razonable suponer que todo ello data del perodo de Padua
(1605-1609), es imposible conocer d orden con certeza. Es probable
que al prindpio Galileo siguiera el ejemplo de los astrnomos anti
guos y slo tratara de salvar los fenmenos o construir un algorit
mo, pues esto es en realidad su regla de la velocidad doble. As, en
su Tratado sobre la esfera, Galileo traza una distincin entre el fil
sofo que considera las cualidades de las cosas y el cientfico matem
tico que se ocupa de fenmenos observados, hiptesis estructurales
y demostraciones geomtricas; como primer paso era suficiente y,
de hecho, era una gran cosa tratar el movimiento slo de esta mane
ra.14 En la medida en que su tema fue siempre la descripcin del
movimiento (cinemtica) y no la accin de las fuerzas que lo produ
cen (dinmica), Galileo nunca renunci del todo a esta limitacin: en
las Consideraciones (1638) insistira en que las cuestiones relativas
a la causa de la aceleracin natural deban rechazarse en aras de las
cuestiones relativas a sus atributos. Pero, huelga decirlo, este recha
zo de la causa de la fuerza no significa que Galileo no preste la menor
atencin a la fuerza en el movimiento, ni que no necesite formular
lo que quera decir con velocidad (uniforme o no uniforme),
igual (en trminos de velocidad o movimiento), instantnea y
media aplicados a la velocidad, el momentum, etctera. Esto no
son fenmenos observados ni hiptesis estructurales (como el rayo
de luz o las esferas astronmicas de los antiguos), sino conceptos, y
13. R. H . Naylor, / sis, 71 (1980), p. 570. Hasta hace poco muchos historiadores,
incluyndome a mi mismo, tenan una visin mucho ms idealista del proceso de
descubrimiento de Galileo. Pareca ser un cientfico terico en vez de un cientfico
inductivo. Nos equivocbamos: Galileo descubri principios fundamentales basndose
en lo que Bacon o Newton habran denominado induccin partiendo de experimentes.
Los ms importantes de stos no se describen en sus escritos publicados.
14. Drake, Galileo at work (en nota 7, arriba), p. 52.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

161

en la medida en que redefina conceptos Galileo actuaba ciertamente


como filsofo de la naturaleza y no como matemtico. La geometra
no poda venir basta ms tarde, o ser til en el proceso de desarrollo
de conceptos. El propio Galileo no despreciaba el ttulo de Filsofo
n pesar de sus discusiones con los numerosos aristotlicos que lo
ostentaban; a decir verdad, afirmaba servir al gran duque en calidad
de filsofo y deca que haba dedicado muchos ms aos a la filosofa
que a las matemticas.
Por consiguiente, en sus Consideraciones de madurez Galileo no
ofrece un algoritmo que permita ocuparse de hipotticos planos incli
nados, sino un anlisis del movimiento acelerado que la naturaleza
emplea, como indican lo que los experimentos fsicos muestran a
los sentidos y la consideracin de la costumbre y el procedimiento
de la propia naturaleza en todas sus otras labores.15 Desde luego,
Galileo no dice ms que Newton sobre qu es la gravedad (en el
sentido de causa de la pesadez), ni explica por qu el cuerpo pesado
desciende hacia el centro de la Tierra (por hacer esto lo llamamos
grave, y tambin la gravedad, como dice Galileo, es slo un
nombre). Aunque emplea muchos trminos dinmicos (gravedad,
fuerza, momentum, colisin). Galileo, pese a que Newton crea lo
contrario, nunca generaliz una proporcionalidad entre fuerza y ace
leracin (/ = ka); de hecho, se limita conceptualmente a una fuerza
y una aceleracin constantes, a lo que es natural aun cuando (de
hecho) hace que ambas sean variables por medio del plano inclinado.
Que Galileo luchaba constantemente con problemas de teora y expli
cacin lo evidencian sus cartas a Guidobaldo (en las que explica que
no acaba de explicarse tericamente la ley de la cada). Asimismo, es
evidente que a veces no lograba encontrarles un sentido inmediato a
los datos que obtena de sus experimentos; tena que recurrir a la
deduccin para encontrar la pauta con sentido, por ejemplo, la par
bola. Finalmente, es innegable que del mismo modo que Arqumedes
construy una teora de la esttica, Galileo construye una teora del
movimiento. Del mismo modo que Arqumedes idealiz necesaria
mente los conceptos de equilibrio o de fluido perfectos, Galileo tuvo
que geometrizar (perfeccionar) la realidad fsica de los planos indi
nados y los pndulos. Y el realismo a pesar de esto de la est
tica de Arqumedes y de la cinemtica de Galileo se justifica por
1?. Galileo, op. cit. (ea nota 12), p. 153.
t i . RUFBRT

162

LA REVOLUCIN CIENTFICA

medio de experimentos. Sin duda es significativo que Galileo, al igual


que Arqumedes y, para el caso, que los autores griegos de obras
sobre ptica y astronoma, prefiera una exposicin axiomtica a una
exposicin inductiva: no nos dice cmo averigu las cosas mediante
experimentos, sino que se limita a explicamos cmo se vali de los
experimentos para confirmar la veracidad de lo que ya saba. Cuando
leemos las Consideraciones de Galileo no nos enteramos de cmo des
cubri las proposiciones que contiene el libro, pero sin duda averi
guamos algo acerca de sus ideas sobre la naturaleza metodolgica de
la ciencia, palabra que aqu no significa el proceso de descubrimiento,
sino un conjunto de conocimientos comunicables. De hecho, an no
se haba promulgado el supuesto ideal de la ciencia, rechazado impl
citamente por Galileo, como fruto de la simple induccin.16
Si comparamos a Galileo con Aristteles en lo relativo a movi
miento, la simple consecucin de un algoritmo o incluso de una ley
que sirva para medir el movimiento acelerado no seala una gran
diferencia entre los dos. Nada induce a creer que a Aristteles le
hubiera sorprendido la idea de medir velocidades variables o unifor
mes, o que hubiese encontrado irregulares las manifestaciones de la
aceleracin natural. De modo parecido, la veracidad de la afinidad
entre tiempo y movimiento, pese a ser crucial, no supone inmediata
mente profundas innovaciones filosficas: en nuestra vida el tiempo
siempre ha parecido una concomitante ms vasta, ms misteriosa, de
mayor carga moral que el espacio. Existen muchos proverbios sobre
el tiempo, unos cuantos sobre la distancia, ninguno sobre el espacio
en general. Las hondas preocupaciones afectadas por la teora galileana del movimiento son ms bien relativas a la materia, la fuerza y la
inercia. Sus opiniones sobre todos estos temas distaban mucho de ser
lmpidas y, aunque dej numerosas sugerencias fecundas, sus suceso
res tuvieron que clarificar y aadir muchas cosas.
Galileo no ide ninguna teora coherente de la materia en el sen
tido posterior del trmino, es decir, una teora por medio de la cual
las propiedades fsicas y qumicas macroscpicas de las cosas pudie
ran derivarse de una subestructura universal: la teora atmica es un
ejemplo. Sin embargo, en El ensayador (1623) Galileo declara que
16.
Al decir ideal aqu, me refiero a esta sencilla serie de pasos: 1) exposicin
del objeto de la investigacin; 2) los medios de efectuarlo; 3) los aparatos empleados;
4) los resultados obtenidos; 5) anlisis en relacin con el objeto.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

163

tal teora es necesaria porque, segn l, los fenmenos de la sustancia


no son ninguna gua de su realidad.17 La distincin que hace entre
cualidades primarias y secundarias tiene races griegas; Galileo la
relaciona con una apreciacin subjetiva y, oblicuamente, refuta as
las cualidades aristotlicas. Cualidades como la dulzura, el sonido,
el olor no tienen una existencia absoluta en el objeto dulce o perfu
mado, sino que existen nicamente en el sistema nervioso del sujeto:
sin la gua de nuestros sentidos, la razn o la imaginacin por s solas
probablemente nunca llegaran a cualidades como stas. As, la sen
sacin de cosquilleo no est en absoluto en la pluma, sino en la
piel sensible acariciada por ella. Los atributos reales de la materia,
segn Galileo, son la forma y el movimiento. Creo que si se elimi
naran las orejas, las lenguas y las narices, las formas, los nmeros
y los movimientos permaneceran, pero no as los olores, los sabores
o los sonidos. O, para el caso, el calor y el fro tal como los expe
rimenta el cuerpo. Este argumento, ya procediera directamente de
Galileo o de autores posteriores como Descartes, sera corriente en
la revolucin cientfica, fundamento conceptual de la filosofa mecanicista. Vici el realismo de Aristteles, la suposicin de que los
atributos que encontramos en la naturaleza, como, por ejempo, el
color rojo de las rosas o el zumbido de las abejas, realmente estn en
la naturaleza en lugar de ser nombres que damos a sensaciones que
se producen en nosotros. Las realidades, segn la doctrina de Galileo
o la de Boyle o la de Locke, son la forma de una molcula de saca
rosa, las vibraciones del ala de un insecto o de una molcula de aire.
Nos es tan imposible aprehender el pigmento de una flor diciendo
que es amarilla como aprehender la naturaleza de una estrella diciendo
que titila. El mundo de la experiencia sensorial directa es, casi um
versalmente, una textura engaosa, pues la realidad fsica es total
mente distinta y no puede describirse con el lenguaje de las sensa
ciones. En este sentido Galileo y la ciencia moderna, rechazando a
Aristteles, adoptaron la postura filosfica de los atomistas griegos.
Para qu sirve este argumento, aparte de para hacer que el
observador se sienta humilde y escptico ante sus propias sensaciones?
Tal vez para nosotros la principal ventaja del rechazo de las cualida
des consista en que la forma, el tamao, el nmero y el movimiento
17.
Stillman Drake, Discoveries and opinlons of Galileo, Doubleday, Nueva York,
1957, pp. 274-278. Mane Boas (Hall) en Osiris, X (1952), pp. 435-437.

164

LA REVOLUCIN CIENTFICA

pueden medirse, lo cual es imposible en el caso de las sensaciones


subjetivas; pero la antigua tradicin destacaba ms bien la simplici
dad intelectual del materialismo: todas las sustancias y todas las sen
saciones podan en principio reconstruirse partiendo de un reducido
grupo de postulados, tpicamente de la forma: la materia se compone
de partculas que difieren en tamao, forma y movimientos; y, ade
ms, cada propiedad es susceptible de ser modificada. As, pues, los
requisitos de una teora de la materia que sirva para la reconstruccin
de sensaciones de tipo directo (como la dulzura en la miel) y de fen
menos de la naturaleza (por ejemplo, los eclipses) son, en primer
lugar, la especificacin de la estructura (una serie de reglas relativas
a las propiedades de los tomos, las partculas o lo que sea) y, en
segundo lugar, la descripcin de los procedimientos para llevar a cabo
el proceso de reconstruccin partiendo de la especificacin.
Galileo no acometi ninguna de estas tareas. No se declar a
favor de una subestructura de partculas invisibles, para la sustancia,
ni dijo si las partculas son tomos o no. En las Consideraciones
(1638), aunque habla con bastante claridad de tomos e indivisibles,
parece confundir el asunto comentando las paradojas del infinito.
Y, despus de afirmar dogmticamente que slo eran reales las tres
propiedades de la subestructura enumeradas por l, no dio ninguna
regla para inferir del mundo microscpico el macroscpico. Como en
el caso de Bacon, la mejor forma de expresar los puntos de vista de
Galileo es hacerlo en relacin con la teora del calor, cuya causa es el
movimiento: Los materiales que producen calor en nosotros y nos
hacen sentir lo clido que se conocen por el nombre general de fue
go, seran entonces una multitud de partculas diminutas poseedoras
de ciertas formas y movindose a ciertas velocidades. Las partculas
diminutas y sus velocidades deben su existencia al proceso antece
dente, tal como la combustin o la friccin acompaada de desgaste;
adems, Galileo sugiere que las partculas de fuego ms diminutas se
transforman en partculas de luz (obviamente, es esencial que exista
algn vnculo de esta ndole). Para explicar cmo la accin del calor
hace que las sustancias se vuelvan fluidas, sustancias que se solidifican
de nuevo al enfriarse, Galileo sugiere lo siguiente:1*18
18.
radones.

Galileo Galilei, Two neto Sciences (en nota 12, arriba), p. 27, con leves alte-

165
Penetrando por minsculos poros del metal, entre los cuales
(debido a su estrechez) no podran pasar las partculas ms peque
as de aire y otros fluidos, estas partculas de fuego podran, llenan
do los huecos muy pequeos entre las partculas menores del metal,
liberarlas de la fuerza por medio de la cual esos huecos empujan
una partcula contra otra, de tal manera que no pueden separarse.
Siendo as capaces de moverse libremente, toda su masa se transfor
mara en un lquido.
LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

Observamos aqu dos conceptos que se introducen sin comentario y


sern de mucha utilidad a posteriores filsofos mecanicistas: que las
partculas tienen tamaos relativos y que las partculas que se mueven
rompen partculas cohesivas ms grandes. Sin embargo, la idea galileana de un vaco activo no durara como explicacin de la cohesion. 16
Los escritos de Galileo no aclaran de qu manera, en general, se
crea el movimiento de la materia. Galileo se limita a postular que
las partculas de fuego, previamente inertes en un trozo de carbn
vegetal encendido, de pronto se vuelven activas y mviles. (Tampoco,
a mayor escala, explica Galileo la fuente del movimiento planetario.)
As, si rebautizamos con el nombre de fuerza en general la causa del
movimiento de una partcula, Galileo no necesita considerar la rela
cin de la materia y la fuerza ya sea macroscpica o microscpicamen
te, ni de abordar la cuestin de qu variedad de tales fuerzas puede
haber. Al parecer, ni siquiera alude brevemente a la cuestin de si la
materia es activa (con fuerzas internas, como suponan los alquimistas
y los paracelsistas) o puramente pasiva, por lo que la fuerza debe
tener una fuente de existencia independiente de la materia. Posible
mente esas cuestiones las habra considerado metafsicas, mientras
que la existencia de partculas indivisibles pareca justificada por la
razn. Lo nico que nos dice es que no puede producirse ningn
cambio de movimiento sin una causa (o fuerza) que lo efecte,1920 y, por
/

19. La dureza de las partculas fundamentales pareca estar garantizada por su


durabilidad; asimismo, la ductilidad implicarla estructura interna. Las variaciones de
tamao son hipotticamente convenientes, pero no esenciales. Las variaciones de forma
se abandonaron por considerarlas innecesarias y arbitrarias. El concepto de molculas
-racimos de partculas fundamentales de nmeros y espaciados varios, dispuestas en
pautas diversas , que Galileo no menciona, daba gran flexibilidad. Por supuesto, no
habla mejor base que la razn para aceptar estas especulaciones en lugar de la teora
aristotlica, ni se dispona de ningn mtodo de verificacin.
20. El movimiento en el plano horizontal es uniforme, ya que no hay ninguna

166

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ende, el reposo o el movimiento uniforme slo pueden concordar


con la ausencia de causa: El grave como tal es indiferente: ni puede
moverse ms rpido ni ms velozmente, ni encontrarse en ningn
otro estado sin causa. Posee la cualidad que posteriormente Newton
llamara inercia.
Pero hay un problema. Galileo era consciente de l y no poda
resolverlo. Si el grave es indiferente al movimiento, entonces todos
los graves deberan comportarse de idntica manera. As ocurre en las
aceleraciones naturales, porque (como descubri Newton) la fuerza
de gravitacin es proporcional a la masa en todos los casos. Pero en
los movimientos violentos la magnitud del cuerpo que se mueve es
muy importante, aun cuando (como argy correctamente Galileo)
un mnimo de fuerza dar cierta aceleracin a un objeto, por grande
que ste sea. Sin embargo, quien cierre las puertas de bronce de
San Giovanni tratar en vano de hacerlo de un nico y sencillo
empujn; pero con un impulso continuo imprime tal fuerza en ese
pesado cuerpo mvil que cuando golpea la jamba hace temblar toda
la iglesia.21 El grave no es indiferente al movimiento ahora por
muy bien engrasadas que estn las bisagras, etctera , aunque no se
le est instando ms desde el centro de la Tierra. La ligera puerta
de un armario se mueve al menor impulso. Careciendo del concep
to de masa, en este caso en que el concepto de peso no sirve Galileo
no pudo aclarar esta cuestin.
La inercia es la primera propiedad mecnica de la materia. La
palabra tiene muchos significados. En principio, para Aristteles,
como ms adelante para Kepler, significaba flojedad, la resistencia
de la materia pesada a ser movida. Con Newton la inercia adquiere
dos aspectos porque se convierte en resistencia a un cambio de movi
miento; el grave se resiste igualmente a la aceleracin y a la retar
dacin y as, como fuerza innata, hace que un cuerpo, una vez
ha sido movido, se mueva de modo libre, uniforme (si no hay nada
que lo impida). Galileo no parece emplear ningn nombre abstracto
como inercia. Prefiere que todo dependa del comportamiento del
grave natural que se acelera hacia el centro de la Tierra y se desace
lera al alejarse de l, si nada se lo impide. (En principio, el leve
causa de aceleracin ni retardacin, T wo
lugares.
21. Ibid., pp. 305-306.

neta Sciences,

p. 196, y en muchos otros

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

167

natural hara lo contrario.) Por lo tanto, Galileo puede decir que all
donde el efecto es la aceleracin natural, como todo efecto requiere
una causa, la causa es el descenso (o, a la inversa, el ascenso). En tal
caso, cmo puede producirse el movimiento natural uniforme? Cul
es su causa? Galileo contesta que sucede cuando el cuerpo pesado
no asciende ni desciende, esto es, cuando se halla sobre un plano
horizontal o lo que podra ser lo mismo: la superficie esfrica per*
fectamente lisa de la Tierra misma, siempre y cuando el cuerpo ya
se est moviendo, pues entonces se encuentra en un estado de indi
ferencia:
Si el plano no fuera inclinado, sino horizontal, entonces esta
esfera slida colocada sobre l hara lo que quisiramos: es decir,
si la dejamos en reposo, permanecer en reposo, y si se le da un
mpetus en cualquier direccin, se mover en esa direccin, mante
niendo siempre la misma velocidad que recibi de nuestra mano y
sin tener propensin a incrementar o disminuir esta velocidad, no
habiendo ni ascenso ni descenso a lo largo del plano.22
De nuevo se abstiene Galileo de sealar que, si bien el dedo
pulgar podra impulsar una canica, hara falta un empujn verdade
ramente fuerte para imprimir la misma velocidad a una bala de can:
la materia no se comporta indiferentemente como nosotros quera
mos; pero, lo que es ms importante, este movimiento uniforme,
que contina indefinidamente, no es l mismo un efecto? Y, si lo
es, cul es la causa? Volvemos a encontrarnos frente al viejo pro
blema de la mecnica del mpetus y, de hecho, Galileo dice que el
cuerpo tiene mpetus (en otras partes utiliza de manera anloga
la palabra momentum). Sin embargo, Galileo tiene razn en su
comentario, aunque su lenguaje no est libre de ambigedades (como
no lo estaba el de Newton): no hay ninguna causa de movimiento
uniforme bajo estas condiciones ideales.
Dado que el reposo y el movimiento uniforme son equivalentes,
podemos decir que los cuerpos que comparten el mismo movimiento
uniforme estn mutuamente en reposo. Tambin esto lo comentar
Galileo extensamente, como veremos.
En la fsica aristotlica, que racionalizaba la experiencia cotidiana,
22.

Ibid., p. 297.

168

LA REVOLUCIN CIENTFICA

el reposo era normal y el movimiento era un estado que requera


una explicacin especial; en la fsica de Galileo, donde el espacio
ha sido idealizado hasta convertirlo en un mundo vaco, geomtrico,
tan duro y cristalino como las esferas de Aristteles, slo los cambios
de estado requieren explicacin. As, pues, el concepto de mpetus
o potencia impresa como causa del movimiento continuo pas a
ser superluo o, de hecho, errneo. Su abandono ya lo anunciaba un
tratado anterior, De motu, en el que Galileo hablaba de la neutra*
lidad en movimiento de una esfera colocada sobre un plano hori
zontal, donde el movimiento no es natural ni forzado y puede
moverse mediante la menor de todas las fuerzas posibles.23 Aqu,
sin embargo, no prevea an la uniformidad del movimiento continuo.
Tampoco haba tardado en convencerse de que el movimiento, in
cluso cuando no haba la menor resistencia, no poda ser infinita
mente veloz. En el pensamiento de Galileo, una vez modificado, un
cuerpo en movimiento no poda contener ms potencia impresa
que un cuerpo que no fuera movido; ms bien deba suponerse que
el movimiento generaba lo que Galileo fue el primero en denominar
momentum. Mientras que el Dilogo sobre los sistemas mximos e
incluso las Consideraciones contenan an mucho lenguaje medieval,
a partir de 1608 Galileo abandon por completo los conceptos medie
vales de movimiento, a expensas (como vio Koyr hace mucho tiem
po)24 de la pretensin de los peripatticos de describir el mundo
real de la experiencia. Porque el mundo real conoce la friccin, la
resistencia del aire y otras complicaciones de la teora ideal del
movimiento, de aqu que la teora ideal no pueda verificarse perfec
tamente mediante experimentos realizados en condiciones que no sean
ideales. Esto lo entenda claramente Galileo, que explic cmo la
estructura y la relacin ideales de las cosas pueden percibirse y veri
ficarse bajo la pauta de pequeas discrepancias nacidas de la mayor
complejidad de nuestros experimentos; cuando en el Dilogo se le
expuso la opinin de que estas sutilezas matemticas estn muy
bien en abstracto, pero no dan resultado cuando se aplican a cues
tiones sensatas y prcticas, contest que, si primero uno recordaba
23. De motu, cap. 14. I. E. Drabkin y S. Drake, Galileo Ott moion and mecha
ntes, Wisconsin University Press, Madison, 1960, pp. 63-66.
24. Alexandre Koyr, tudes galilienes, Hermano, Parts, 1939, p. 71; Hay trad.
cast.: Estudios galileanos, Siglo XXI, Madrid, 1980.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

169

que las esferas y planos reales carecan de la perfeccin de las formas


geomtricas, entonces
lo que sucede en lo concreto hasta este punto sucede de la misma
manera en lo abstracto. Sera en verdad una novedad que los
cmputos y proporciones hechos en nmeros abstractos no se
correspondieran despus con moneda de oro y plata y mercancas
concretas ... el cientfico matemtico, cuando quiere reconocer en lo
concreto los efectos que ha demostrado en lo abstracto, debe dedu
cir los obstculos materiales y si puede hacerlo as, yo os aseguro
que las cosas no concuerdan menos que los cmputos aritmticos.25
Tan atrs ha dejado Galileo la bsqueda de un algoritmo que mera
mente permita calcular el movimiento acelerado natural, tan atrs
ha dejado el antiguo deseo de salvar los fenmenos, que ahora
empieza a formular una teora coherente de la fsica matemtica como
algo capaz de construir descripciones an ms sutiles de la realidad,
cada vez ms cerca de la experiencia. Las matemticas no podan
proporcionar modelos meramente arbitrarios capaces de fabricar pre
dicciones y versiones idealizadas de un universo geomtrico, sino,
en principio, una descripcin analizada del mundo tal como los expe
rimentos demuestran que es.
Una vez el concepto impreciso y causal de mpetus fue suplan
tado por los conceptos complementarios de la inercia y el momentum,
por incompletos e imperfectos que stos fuesen an, fue posible am
pliar en gran medida las potencialidades del mtodo geomtrico en
la cinemtica. Aadindole una definicin de la aceleracin natural
y la ley de la cada, la estructura bsica qued completada, de aqu
que Newton ( por una vez con demasiada generosidad!) reconociera
que Galileo era el descubridor de las dos primeras leyes del movi
miento. Lo que Galileo dej de hacer, de hecho, fueron la definicin
exacta del movimiento inercia! y el concepto generalizado de la
fuerza. Ambos defectos se debieron en parte a que Galileo no pudo
dar una homogeneidad y una consistencia completas a su concepto
del movimiento.
En el Dilogo sobre los mximos sistemas Galileo hace dos alusio
nes a una clasificacin del movimiento cuyo origen est en Copmico:
21. Galileo, Dialogue concerning the ttvo cbief morid Systems, trac!, de Stillman
l>rake, University of California Press, Berkeley, 1953, pp. 203-208.

170

LA REVOLUCIN CIENTFICA

... si todos los cueipos ntegros que hay en el mundo son por natu
raleza mviles, es imposible que sus movimientos sean rectos o de
cualquier otra forma salvo circulares; y la razn es muy sencilla
y obvia. Porque cualquier cosa que se mueve en lnea recta cambia
de lugar y, continuando su movimiento, se aleja an ms de su
punto de partida y de todos los lugares que atraviesa sucesivamente.
Si esc fuera el movimiento que realmente le conviniera, entonces
es que al principo no estaba en su lugar apropiado. As, pues, las
partes del mundo no estaban dispuestas en perfecto orden. Pero
estamos dando por sentado que se hallaban perfectamente en orden,
y en tal caso es imposible que sea propio de ellas cambiar de lugar
y, por consiguiente, moverse en lnea recta.
Y, 'as, parece ser que el movimiento rectilneo es asignado por la
naturaleza a sus cuerpos (y sus partes) cuando quiera que stos se
encuentren fuera de sus lugares apropiados, mal dispuestos y, por
lo tanto, necesitando que se les devuelva a su estado natural por el
camino ms corto.26 Obviamente, se trata de una versin corregida
y aumentada de la dicotoma aristotlica entre movimientos celestes y
terrestres, sin excluir la revolucin circular de la Tierra ni (como
haba apuntado Coprnico) la cada vertical de piedras marcianas
sobre Marte. Galileo no parece hablar sin haber meditado sus pala
bras, que concuerdan con la total ausencia en sus escritos de sugeren
cias en el sentido de que fuese posible concebir que el movimiento
rectilneo o el acelerado pertenece a los cuerpos celestes. De hecho,
parece que Galileo crea que su movimiento circular no requera
ninguna explicacin. Por otro lado, cuando habla de movimiento rec
tilneo continuo se refiere siempre a un acontecimiento terrestre, en
una situacin arquimediana (en la que se interpreta que la superficie
de la Tierra es un plano y que todas las lneas trazadas hacia su
centro son perpendiculares al plano). En esta situacin el movimiento
inercial debe ser rectilneo. Por extensin, Galileo parece creer que
una bola que rodase en torno a la esfera de la Tierra, que es perfec
tamente redonda, sin acercarse a su centro ni alejarse de l, conser
vara su velocidad uniforme para siempre: donde el plano infinito
se dobla formando un crculo no hay diferencia entre ellos. Galileo
no tiene inconveniente en argir que el mnimo de fuerza basta para
hacer que un objeto suelto se mantenga pegado a la Tierra, precisa
26. lbi., pp. 19, 32.

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

171

mente porque en su origen el ngulo de contacto entre la esfera y


el plano es infinitamente pequeo. Sin embargo, saba que la piedra
se escapa de la cuerda siguiendo una lnea recta y asoci correcta
mente este hecho con la relacin inversa entre este esfuerzo y el
tamao del crculo de revolucin.27
La restriccin universal del movimiento inercial a una lnea recta
la efectu Descartes (1644), quien comprendi que un movimiento
que no fuera perturbado tenia que ser recto y que, por ende, una
curva de cualquier clase significa que sobre el movimiento acta
alguna influencia (fuerza). Una vez ms resulta obvio que el enfoque
dinmico clarifica la cinemtica de Galileo. Es curioso que Galileo,
habindose percatado de la insensatez de las distinciones cualitativas
entre movimientos naturales y violentos, conservase parte del
privilegio aristotlico de los primeros, en donde (como hemos visto)
no se plantea el problema de la relacin entre fuerza aplicada, peso
(o, en sentido riguroso, masa) y aceleracin. La dificultad de Galileo
aqu era geomtrica, as como conceptual. Sostena el estricto princi
pio griego de que slo pueden establecerse proporciones entre canti
dades similares; del mismo modo que no puede haber proporcin entre
la naturaleza gredosa y la naturaleza caseosa, tampoco, a su juicio po
da la velocidad ser una proporcin entre tiempo y distancia. En sus
representaciones geomtricas el eje temporal (vertical) es AB y sus
ordenadas representan velocidades instantneas; la distancia de cada
la representa la lnea H I. La aceleracin constante se mide implcita
mente por el ngulo BAC (Galileo no lo dice) mientras que la fuerza
no est representada en absoluto. Galileo nunca represent la distan
cia mediante la superficie (v X /) o, todava menos, como suma
utilizando velocidades instantneas. No muestra ninguna inclinacin
por las matemticas de los indivisibles y no presta la menor atencin
ni lgebra. As, pues, la relacin, sencilla para nosotros, entre los
efectos de un peso esttico (mg) y un peso que cae (al caer adquiere
una energa mgh) se le escap por completo. Pero, aparte de esta
dificultad de procedimiento, Galileo despus de escribir De motu
en donde la aceleracin se vincula a la resistencia del medio mos
tr repugnancia filosfica a dar entrada a la fuerza en el esquema
natural de las cosas. El ejemplo supremo y ms violento de fuerza
era el de la plvora y las velocidades inmensas producidas por ella;
27.

lbid., pp. 216-217.

172

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Aceleracin y distancia
estos efectos sobrenaturales los excluy especficamente ms de
una vez. No vea la fuerza como parte del orden natural, que consti
tua su principal preocupacin, e incluir la fuerza en este esquema
geomtrico de tiempo, velocidad y distancia habra sido como aadir
una cuarta dimensin.
El atrevimiento del ttulo de las Consideraciones est ampliamen
te justificado. En efecto, Galileo demostr por vez primera de qu
modo la resistencia de las vigas y la estructura hecha con ellas poda
relacionarse geomtricamente con sus formas y tamaos; tambin
aport una ciencia cuantitativa de los movimientos de gravitacin de
los graves, incluyendo los proyectiles. Haba resuelto el problema
de la trayectoria e inventado el pndulo cronometrador. Pero nunca
haba sido su objetivo (o no lo fue despus de De motu) aportar una
filosofa completa del movimiento, o siquiera (en el citado libro) inte
grar su nueva ciencia completamente en la filosofa natural. No oculta
que quedan muchas dificultades para cuya solucin haba al menos
brindado sugerencias: la fuerza de rotacin, la verdadera trayectoria
descendente de los cuerpos que caen, el isocronismo del pndulo y la
fuerza de percusin, por ejemplo. Y, aunque haba concedido tanta
importancia a los movimientos microscpicos, no haba dado el menor

173
indicio de qu deba hacerse para que la ciencia matemtica del movi
miento penetrase hasta las races de la fsica. Lo que result intere
sante, en el contexto ms amplio que, por lo dems, Galileo olvid
casi del todo, fue la relacin de la teora del movimiento con la
disputa copemicana, que estudiaremos en el prximo captulo.
Antes de pasar a ello, deberamos aadir algo relativo al mtodo
galileano en la ciencia fsica. Cabra preguntarse qu pretenda descu
brir Galileo y cmo, a su juicio, deba buscarse este desidertum. Al
tratar de responer a estas preguntas, hay que tener presente que el
propio Galileo y los objetos de sus exploraciones intelectuales cam
biaron mucho a lo largo de los aos. La mayor influencia en sus
primeras notas o Juvenia fue la de los padres jesutas del Collegio
Romano, de los cuales slo uno, Cristoforo Clavius era matemtico;28
aos despus atacara con fuerza esta tradicin aristotlica en que le
haban educado e incluso denigrara a toda la escuela de filsofos,
aunque reclamaba este ttulo para s y nunca pudo renunciar del todo
a su educacin. Crombie pone de relieve el legado que Galileo, con
su habitual meticulosidad, estudi en la juventud cuando habla de
la longevidad y la profundidad del conocimiento aristotlico desde
el cual Galileo abord la bsqueda de la verdadera cosmologa que
se convirti en la preocupacin intelectual predominante de su vida
(madura), mientras que Drake hace hincapi en la reaccin de Galilco contra el conservadurismo filosfico y anticopernicano cuando de
clara que la oposicin de Galileo a los filsofos en las cuestiones
cientficas ya exista varios aos antes del telescopio.29 Adems, Ga
lileo empez en la tradicin de los argumentos escolsticos tardos
(en De mota), pas luego al razonamiento proposicional arquimediano, explor despus los recursos de la experimentacin y hasta
sus ltimos aos no hizo suyo el problema copemicano. Sera necio
buscar una constancia total, sin ningn cambio, en la actitud galileana
ante el conocimiento natural durante su vida. A diferencia de la ma
yora de los hombres, parece que fue hacindose ms radical y ms
escptico al envejecer.
A diferencia de Descartes entre sus casi contemporneos, Galileo
no escribi un tratado completo explicando la base metafsica y lgica
LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

28. A. C. Crombie, en J. Hintikka, D. Gruender y E. Agazzi, eds., Pisa Conference


I'nceedint, I, Reidel, 1980, p. 279.
29. Stillman Drake, Galileo against the pbilosopber, Zeitlin & Ver Brugge, Los
Angeles, 1976, p. su .

174

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de la filosofa natural y tampoco, a diferencia de Gassendi, adopt ante


la naturaleza una visin no aristotlica, tomada de la antigedad. Las
opiniones de Galileo hay que sacarlas por partes de numerosos escri
tos, los ms obvios de los cuales son tal vez el Saggiatore (El ensa
yador) (1623) y el Dilogo sobre los dos mximos sistemas (1632),
obras stas, sin embargo, que Galileo, al igual que otros, escribi con
fines polmicos y no epistemolgicos. Galileo no era sistematista, no
ofreca una sola clave conceptual de los misterios de la naturaleza,
una clave como la posterior filosofa mecanicista. Si, como hemos
dicho, hay que contarle entre los primeros mecanicistas, el hecho es
casi accesorio al estudiar sus logros. Tenemos una idea razonablemen
te clara del significado de ciencia newtoniana o de ciencia carte
siana, pero puede haber dudas sobre lo que significara ciencia galileana, o sobre cmo podra hacerse extensiva a una visin universal
de la naturaleza; sin embargo, uno tiene ciertamente la impresin de
que Galileo fue mucho ms que el fundador de la cinemtica y de la
astronoma telescpica. A veces se ha argido que el hecho mismo
de que no haya una ciencia galileana sistemtica prueba la moderni
dad de Galileo, pero mi opinin personal es que, como ocurre con
Aristteles, Galeno o Descartes, los sistematizadores como Newton,
Darwin y Einstein han continuado desempeando un papel esencial
en la evolucin de la ciencia.
Lo ms importante es la insistencia de Galileo en estudiar lo que
es, y lo que es conocible, el realismo comentado anteriormente
(p. 161). En este sentido, Galileo comparta muy poco la creencia
platnica de que la experiencia da slo una idea indefinida de las
verdaderas relaciones que gobiernan el universo. He aqu el motivo
de la antipata de Galileo hacia los escritos de Kepler, pues Kepler
estaba convencido de que la comprensin profunda requera una
aprehensin de los Arquetipos de la naturaleza. Sobre todo en sus
escritos posteriores, vehementemente antiescolsticos, Galileo parece
argir a veces que la nica prueba vlida de una proposicin tiene que
ser experimental y, por consiguiente, hay que desechar por dispara
tadas las formas y cualidades de los filsofos, los Arquetipos, la
influencia de la Luna en el mar y todas las cosas que no puedan obser
varse directamente.
En El ensayador Galileo ridiculizaba semejantes recursos a lo
inobservable y su retrica resulta an ms notable si se tiene pre
sente que la intencin de su argumento demostrar que los meteoros

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

175

no podan calentarse hasta la incandescencia a causa de la friccin en


la atmsfera de la Tierra es incorrecta:
Si Sarsi quiere hacerme creer que los babilonios cocan los
huevos arrojndolos con una honda [escribi], as lo creer, pero
debo decir que la causa de este efecto era muy distinta de la que
l sugiere [es decir, la friccin]. Para descubrir la causa verdadera,
razono del modo siguiente: Si no conseguimos un efecto que otros
conseguan antes, debe ser que en nuestras operaciones falta algo
que produjo el xito de las suyas ... No nos faltan huevos, hondas
ni tipos vigorosos que las hagan girar, sin embargo, nuestros huevos
no se cuecen, sino que se enfran ms aprisa si da la casualidad de
que estn calientes. Y, como a nosotros no nos falta nada salvo
ser babilonios, entonces las causa de que se endurecieran los huevos
era ser babilonios y no la friccin en el aire.30
Segn Galileo, la filosofa natural no es una cuestin de argumentos
verbales, como el discurso de un orador o el alegato de un defensor;
no es cuestin de repetir lo que otros han declarado, ni de repetir
lo que los antiguos podan hacer, ni de soar con maravillas ya perdi
das. Los hombres son como eran, la naturaleza es como era y sus
secretos son tan asequibles y demostrables para nosotros, ahora, como
en cualquier poca. Las maravillas naturales que aparecen en los
libros suelen basarse en errores de hecho, mientras que las verdaderas
maravillas de la naturaleza (como las que l enumera de vez en cuan
do: por ejemplo, que una aguja flote en el agua) pueden verse con
los ojos.
Sin embargo, Galileo no es un realista ingenuo. No afirma que
todo deba ser visible o tangible. Basa sus argumentos en las partes
y los vacos ms pequeos de la materia, por ejemplo, los cuales no
son ms directamente demostrables que las formas. Est dispuesto a
idealizar la naturaleza, como si la superficie de la Tierra fuese un
plano. Sobre todo, rechaza las objeciones ingenuas-realistas contra
el movimiento de la Tierra; aqu la experiencia cruda, como l insiste
una y otra vez, es engaosa y debemos aprender a interpretar nuestra
experiencia de la solidez inmvil de la Tierra para descubrir qu es
lo que verdaderamente ocurre (Galileo muestra aqu su faceta ms
30.
|. 272.

Idem. D scoveries and opinions of Galileo, Doubleday, Nueva York, 1937,

LA REVOLUCIN CIENTFICA
176
platnica). De hecho, es obvio que Galileo se da cuenta al menos
en astronoma de que todos nuestros juicios en el conocimiento
estn cargados de teora: de no ser as, creeramos que el Sol, la
Tierra y la Luna son del mismo tamao, y es obvio que lo mismo
ocurre en la ciencia pura de la mecnica, toda vez que carecemos de
experiencia de cuerpos perfectos o de espacios absolutamente vacos.
La experiencia, pues, no debe aceptarse ingenuamente como termi
nante, sino que es preciso examinarla crticamente para que las anoma
las aparentes (como el hecho de que una aguja de acero flote en el
agua) puedan resolverse mediante una mejor comprensin, por ejem
plo, en trminos de una teora ms compleja que la de que slo los
cuerpos menos densos que el agua flotan en ella. Como dice Crombie: La ciencia experimental racional de Galileo se defina por su
bsqueda integrada y simultnea tanto de resultados prcticos repro
dceles como de los correspondientes principios de explicacin teri
ca.31 La explicacin, sin embargo, consista en aludir a un procedi
miento de justificacin ms que a un sistema de ideas a la manera
de Aristteles o Descartes.
Es seguro, por lo tanto, que el alcance y el carcter de la ciencia
fsica de Galileo tienen que ser ms restringidos que los de Aristte
les, Descartes o Newton, pues carecen de un sistema que proporcione
trminos universales de explicacin, de leyes de la naturaleza y de
modelos tericos susceptibles de una nueva aplicacin. Sus expli
caciones de los fenmenos de la flotacin, de la cohesin de la
materia, del fuego, de la reflexin de la luz, de la ptica de los teles
copios, de la armona en los sonidos parecen inconexas y fortuitas,
mientras que en lo referente a algunos de los tradicionales temas
profundos de la filosofa natural (la luz, la gravedad, el movimiento
planetario) Galileo calla o resulta enigmtico. La sntesis en gran
escala no le atraa. En cambio, su obra est unida como filosofa
matemtica. Galileo recalca repetidamente la superioridad de los argu
mentos matemticos (cuantitativos) sobre los retricos (cualitativos).
Por qu tratar de probar con palabras lo que puede demostrarse
geomtricamente? En 1605 Galileo public annimamente todo un
dilogo burlesco, en dialecto paduano, para demostrar esta opinin
contra los filsofos que atacaban el criterio expresado [por el propio
Galileo] de que no es juicioso abandonar los sentidos e ir en busca
31. Ctotnble, loe. cit. (en nota 28).

LA NUEVA CIENCIA DEL MOVIMIENTO

177

de la razn [o la causa]. Segn el punto de vista tradicional, las


matemticas no tenan nada que ver con la verdad; Galileo crea lo
contrario y, por ende, que la aplicacin de las matemticas a los
fenmenos (tal como se revelan a los sentidos) producira la verdad.32
Como Platn y Kepler, no vea la morfologa esotrica de la natu
raleza reflejada en formas geomtricas y crea an menos que las ma
temticas proporcionasen una clave simblica de la naturaleza; ms
bien estaba convencido de que, como las pautas de la naturaleza son
necesariamente geomtricas, el modo ms fcil y correcto de com
prenderla es recurrir al razonamiento geomtrico. Donde ms obvia
mente cierto es esto a los ojos de matemticos como Euclides,
Galileo, Kepler y Newton es en el caso del espacio: el espacio
tridimensional en el que vivimos y respiramos debe corresponder
necesariamente (cuando est idealmente libre de las imperfecciones de
reglas y teodolitos) con el espacio eudidiano; lo mismo cabe decir
de cualquier fenmeno fsico que describa una curva: si al igual que
un punto en una rueda, un planeta o el proyectil de Galileo, describe
una curva definible, entonces los razonamientos vlidos para la curva
geomtrica son vlidos para la trayectoria fsica; y Kepler (no Ga
lileo) hubiera hecho extensiva la misma idea a la forma de los cris
tales: los ngulos y planos de los cristales deben corresponder a la
geometra del espacio.
No todo esto era nuevo. Ningn filsofo haba argido que la
ptica geomtrica daba falsos resultados: habra argido (correcta
mente) que hay preguntas sobre la visin, la luz y el color que la
ptica geomtrica no puede contestar y habra considerado (incorrec
tamente) que estas preguntas estaban reservadas para la filosofa. Lo
que era fundamentalmente original y revolucionario en el concepto
de Galileo (y cabra aadir que tambin en los de Kepler y Descartes)
era la seguridad de que, en principio, las potencialidades del razo
namiento matemtico iban mucho ms all de los estrechos lmites
autorizados por la filosofa tradicional; de manera que (en la exten
sin definitiva que lleva aparejado un cambio de definicin) no haba
ninguna proposicin perteneciente al conocimiento natural que no
debiera argirse more geomtrico a la manera matemtica, aun
que para filsofos como Descartes y Spinoza (pero no Newton) esto
no significaba por fuerza argir en trminos de magnitudes. Y, obvia
32. Drake, op. cit. (en nota 29).

12. RUPERT

178

LA REVOLUCIN CIENTFICA

mente, si debiera excluirse por definicin el razonamiento no mate


mtico del conocimiento natural, entonces se excluye la filosofa
verbal. No insino ni por un momento que Galileo o Descartes adop
tasen un criterio tan extremo, pero al principio Galileo apunt la
tendencia en esa direccin. All donde sea posible el filsofo natural
debe ocuparse de nmeros y medidas: en la medida en que el reino
del razonamiento cuantitativo y matemtico pudiera incrementarse,
ms segura se hara la filosofa natural.
Este fue el mensaje que Galileo transmiti a sus sucesores y que
ellos entendieron, vindole (como a l le habra gustado que le vie
ran) como un nuevo Arqumedes: Borelli, Castelli, Huygens, Wallis
y Newton, matemticos todos ellos, eran los expositores naturales
de la ciencia de Galileo. Descartes, el gran sistematizador, y que tal
vez rivalizaba demasiado con l para juzgar sus mritos con toda
imparcialidad, opinaba que la forma en que Galileo trataba el movi
miento era demasiado poco filosfica, demasiado oportunista, porque
careca de una consideracin profunda de la naturaleza y la funcin
del movimiento en el universo; sin embargo, l mismo dej sin resol
ver los problemas de la cinemtica (habiendo cado en una etapa
primeriza, como ha demostrado Koyr, en las mismas trampas que
Galileo).33 A decir verdad, habiendo fundamentado su sistema del
mundo en la particin del movimiento entre sus partculas compo
nentes, fue totalmente incapaz de ofrecer una explicacin matem
tica del movimiento, microscpico o macroscpico. Sin embargo, los
seguidores del modelo de Galileo no slo perfeccionaron la axiomatizacin de la mecnica, sino que tambin demostraron cmo, macros
cpicamente, el mismo tratamiento poda hacerse extensivo a los
problemas que el propio Galileo no pudo resolver (por ejemplo, el
movimiento pendular y la colisin de los cuerpos); adems, especial
mente en los Principia de Newton, se prueba que la cinemtica galileana es vlida para todos los cuerpos, incluyendo las partculas ms
pequeas de la materia. Aqu se encuentran por fin Galileo y Descar
tes, aportando el primero la teora matemtica, de la que haba care
cido por completo la filosofa mecanicista hasta la poca de Huygens
y Newton.
33.
parte.

Alexandre Koyr, Itudes gaUlenes, Hermann, Pars, 1939, 1966, segunda

C a p t u l o 5

LA REVOLUCIN ASTRONMICA
El periodo de relativo silencio durante el cual se hicieron pocos
comentarios, ya fuesen favorables o desfavorables, sobre el nuevo
sistema celeste propuesto por Copmico dur ms de una generacin
despus de publicarse De revolutionibus. Aunque el libro fue publi
cado en Nuremberg, Rheticus, el nico discpulo de Coprnico, era
de Wittenberg y los primeros lectores fueron guiados por la inter
pretacin ficcionalista emanante de aquel centro de ortodoxia lutera
na: deba interpretarse que Copmico propona un sistema matem
tico y no un sistema fsico. Ningn lector normal necesitaba preocu
parse por la inestabilidad de una Tierra que daba vueltas. Por
ejemplo, en 1584 Rembert Dodoens clebre como botnico pu
blic en Amberes un librito de texto, Sobre la esfera, en el que nom
braba a Copmico cinco veces y alababa sus estimaciones del tamao
de la Luna, la Tierra y el Sol sin hacer ninguna alusin a que Copr
nico, al igual que Dodoens, no crea que la Tierra estaba fija en el
centro del universo.' Algunos destacados astrnomos profesionales,
como Johannes Praetorius (1537-1616) de Wittenberg y el gran
Tycho Brahe, racionalizaron su postura reinvirtiendo la geometra
copernicana de tal manera que la Tierra volvi a ser el centro del
sistema.12 Con una o dos excepciones como la del ingls Thomas
Digges (p. 182), que no era astrnomo profesional y no ejerci influen
cia alguna, hasta el ltimo decenio del siglo xvi no comenzaron a
1. No he visto la primera edicin (1748) de este libro. Es obvio que Dodoens
conoca De revolutionibus de manera muy superficial.
2. Roben S., Westman, en R. S. Westman, cd., The Copemican chievement,
University o California Press, 1975, pp. 285-345.

180

LA REVOLUCIN CIENTFICA

aparecer los verdaderos copemicanos y con ellos la posibilidad de un


conflicto entre la astronoma realista por un lado y la filosofa y la
religin por el otro.
Desde este momento hasta finales del siglo XVII hubo una disputa
ruidosa y no siempre elevada entre los partidarios de las nuevas
opiniones y los de las antiguas, una disputa en la que la astronoma
hizo de piedra de toque. Su calor produjo el comentario simptico
(pero vano) de John Wilkins en 1638: Es una Regla excelente que
debe observarse en todas las Disputas, que los Hombres den Palabras
suaves y Argumentos duros; que no se esfuercen tanto por vejar como
por convencer al Enemigo. El triunfo de los innovadores no fue
rpido: la obra maestra de Coprnico adornara el ndice de Labros
Prohibidos (tal vez la mejor bibliografa de originalidad literaria y
filosfica jams recopilada) hasta 1822. En Toscana y Npoles el
copemicanismo fue condenado con vehemencia hasta principios del
siglo xvm , mientras que en muchos lugares la Tierra apareca en
libros, en modelos, en relojes, en su posicin tradicional, o sta se
expresaba como una de dos alternativas posibles. De hecho, ningn
fenmeno o principio conocido requera que la Tierra estuviese en
movimiento hasta que en 1687 Newton demostr cmo la Tierra y
el Sol deben girar alrededor de su centro de masa comn que,
debido a la enorme disparidad entre los dos cuerpos, debe estar cerca
del centro del Sol.3 Este fue el primer argumento positivo en uno u
otro sentido. Hay que juzgar que la innovacin copernicana promovi
inmensamente el desarrollo de la ciencia de la mecnica, pero en el
estudio que de ella hizo Galileo no haba nada que justificase su
copemicanismo (aunque, de hecho, l pensaba lo contrario). En espe
cial, nada poda hacerse por ella con los argumentos matemticos que
Galileo valoraba tanto; sin embargo, la persistencia de los copernicanos en aducir que su opinin indemostrable era ms plausible que
el punto de vista rival, es decir, el geocntrico, producira cambios de
enorme valor.
El primer conflicto entre los innovadores del pensamiento y el
saber autoritario, conflicto que influira mucho en la actitud que la
iglesia catlica adoptara ante la cuestin copernicana y tambin (en
parte) en el espritu del movimiento cientfico, que se mostraba a la
vez defensivo ante las alegaciones de irreligin y hostil a la forma
3. Principie, libro III, proposicin 12.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

181

ms antigua, literaria, de erudicin, no tena estrictamente nada que


ver con la ciencia natural, aunque estaba inspirado en parte por la
revolucin copernicana: al defender el copemicanismo en Oxford
en 1584, Giordano Bruno (1548-1600) argy que el propio Coprnico, que era un simple matemtico, no haba apreciado la verdadera
naturaleza de su redescubrimiento del antiguo sistema centrado en el
Sol. Los eruditos modernos consideran a Bruno, que renunci a su
ordenacin religiosa, sobre todo como un mago hermtico; en el
curso de inquietos viajes que le llevaron de Italia a Francia, Londres,
Wittenberg y, fatalmente, Veneda, defendi con franqueza y teme
ridad extraordinarias un concepto de religin egipcia modificada
y ms antigua que el cristianismo, aliada a la filosofa neoplatnica,
cuyos orgenes, segn l, se remontaban a la misma fuente. Bruno
se convirti en el hombre ms peligroso de Europa, a quien ni siquie
ra el emperador Rodolfo II quera tener mucbo tiempo a su lado, y
muchsima gente le tena por adorador del diablo. Su reputacin
bast para que lo detuvieran en Venecia y, despus de aos de juicios
y encarcelamiento, lo condenasen a la hoguera, en Roma, el 17 de
febrero de 1600. En comparacin con sus otros delitos contra la
religin, es probable que el hecho de que vinculara a Coprnico con
la animacin total de la naturaleza y la adoracin del Sol o de que
poblase una infinitud del espacio con innumerables mundos fueran
crmenes bastante insignificantes. (Los documentos judiciales fueron
destruidos por Napolen.)
Especulaciones como stas, que se encuentran en De Vinfinito,
universo e mondi (1584),4 de Bruno, y que, naturalmente, fascinaron
a algunos pensadores, ya haban aparecido muy al principio de la
historia del pensamiento pues, por qu iban los hombres a ser
tan mezquinos como para suponer que su mundo y la vida que hay
en l seran nicos en la inmensidad de las cosas? y haban sido
objeto de fuertes ataques por parte de Aristteles. Los cristianos
tiempre las haban considerado peligrosas desde el punto de vista
teolgico. Sin embargo, en su Ltvre du ciel et du monde (c. 1370)
Nicols Oresme haba prestado mucha atencin al asunto. Consider
la posibilidad de que en el tiempo o el espacio hubiera una plurali
dad de mundos de tal manera que hubiese un mundo encerrado en
4.
Traduccin inglesa en D. W. Singer, Giordano Bruno, bis Ufe and tbougbt,
Vliuman, Nueva York, 1950.

182

LA REVOLUCIN CIENTFICA

otro o mundos separados esparcidos por el espacio, por ejemplo, ms


all de nuestro universo, todo ello obra de un solo Creador. El
argumento aristotlico de que el material-tierra de otro mundo se
vera atrado hacia un lugar natural en el centro del nuestro lo refut
Oresme replicando que el lugar natural para dicha tierra sera el cen
tro de su propio mundo. Que se restringiera el poder creativo divino
a la fabricacin de un universo nico lo consider como una negacin
de la omnipotencia. Adems, Oresme tuvo la osada de declarar que
es natural que los hombres crean que hay espacio ms all de las
estrellas fijas que limitan nuestro universo: en este espacio Dios
poda hacer que existiesen otros mundos. Oresme sac la conclusin
de que la razn por s sola no poda eliminar la posibilidad de una
pluralidad de mundos, pero, de hecho, nunca haba habido ms de
uno y probabemente nunca lo habra* Como cabra esperar, parece
que el propsito de Oresme es demostrar la superioridad de la fe y
de la revelacin sobre la razn falible. En Bruno, o en los autores de
fantasas cientficas del siglo xvn, tales como Discovery of a world
in the moon (1638), de John Wilkins, el talante es distinto y ya no
se advierte la total prohibicin de pensar en la posibilidad de que
existan otros mundos y otros hombres.
La creencia afn en la infinitud y la eternidad de todo el cosmos
tambin era antigua. Estas doctrinas las expuso Lucrecio, que las
recibi de Demcrito, y fueron desarrolladas por un importante gru
po de filsofos musulmanes y hebreos de la Edad Media, aunque
gozaron de escaso favor entre los cristianos. Oresme parece hacer
alusin a la infinitud del espacio. Ms cerca de la poca del propio
Bruno, la imposibilidad de concebir que el espacio tuviera lmites la
afirm Nicols de Cusa en el siglo xv y fue de l de quien Bruno
recibi su inspiracin. En sus propios tiempos la idea fue relacionada
especficamente con la hiptesis copernicana por el matemtico ingls
Thomas Digges. ste crea que las estrellas fijas se hallan a una dis
tancia infinitamente remota de la Tierra, idea que pudo adoptar
porque ya no era necesario suponer que estaban fijas en una esfera
giratoria. Pese a ello, Digges segua situando la morada de Dios y de
los elegidos ms all de las estrellas en el ms remoto reino del espa
cio. La hiptesis copernicana slo exiga que la distancia hasta la
estrella fija ms cercana fuera en verdad muy grande comparada con5
5. Medieval Studies, II, pp. 233, 242, 244.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

183

la distancia entre la Tierra y el Sol; de haber sido esta proporcin


mucho ms pequea de lo que es en realidad, el astrnomo del
siglo xvi hubiera seguido, en sus observaciones celestes, sin detectar
ninguna prueba del movimiento de la Tierra. En cuanto a la infinitud
del espacio fuera de nuestro universo, era perfectamente compati
ble con la astronoma ptolemaica y no era en absoluto una innovacin
copernicana. Por grande que sea el inters intrnseco de las ideas de
Bruno, la idea de la pluralidad de mundos no la inspir el Renaci
miento cientfico, no fue una deduccin lgica sacada de la astrono
ma heliocntrica y no tuvo absolutamente nada que ver con el pro
greso de la ciencia.
Es conveniente tratar de definir la apreciacin contempornea de
una situacin como sta. Los filsofos medievales y de principios del
perodo moderno vean claramente que no es lo mismo introducir
consideraciones religiosas en una especulacin cuasi cientfica que
introducirlas en la interpretacin de observaciones o experimentos.
Hasta mediados del siglo xvii muchsimos cientficos eran hombres
de convicciones religiosas extraordinariamente profundas, y ningu
no de ellos utilizaba la ciencia como arma contra la religin. Thomas
Hobbes no obtuvo la aprobacin de la Royal Society. El fomento de
la ciencia y de la religin solan considerarse como objetivos insepa
rables. En especial los cientficos ingleses del siglo xvu se mostraban
mucho ms satisfechos de s mismos que los escolsticos medievales
en su creencia de que la razn y la investigacin realizada como es
debido nunca chocaran con el dogma religioso. En la Edad Media
crean que la fe deba pronunciarse all donde la razn fuera incapaz
de decidir: y que en muchos casos la fe incluso deba prevalecer sobre
la razn. Por qu no iba a ser as? El poder y los propsitos de Dios
no podan medirse en trminos humanos, y del mismo modo que los
misteriosos trabajos de la providencia y de los milagros constituan
un desafo a la lgica y a la marcha normal de la naturaleza, tambin
esta marcha normal deba considerarse a menudo como incomprensi
ble para el hombre.
Pese a ser objeto de frecuentes denuncias, los ateos eran un
grupo minsculo, casi inexistente, en el siglo xvu. Con frecuencia
los que eran denunciados como ateos, cual es el caso de Spinoza, por
ejemplo, no lo eran en absoluto. Los filsofos de la naturaleza se
contentaban con preferir las creencias ortodoxas de sus pases respec
tivos y eran sinceros al dar a la verdad religiosa una categora supe

184

LA REVOLUCIN CIENTFICA

rior a la natural: el Sermn de la Montaa posea una autora


dad incomparablemente mayor que los sermones de las piedras
y los arroyos. Lo cual no quiere decir que a los hombres, ya
fueran telogos, obispos o incluso papas, por ser humanos, no se
les pudiera considerar responsables de haber cometido errores gra*
ves. En principio no poda haber ningn conflicto general entre cien
cia y religin, tanto porque la importancia suprema del cristianismo
era reconocida universalmente como porque nadie aceptaba una me
dida distinta de la verdad: no era posible que los mensajes escritos
por Dios en las piedras y los arroyos, para que los hombres los leye
sen, fueran mensajes distintos de los de la Biblia. Si pareca existir
tal discrepancia, la causa tena que ser la debilidad del intelecto huma
no. Aunque un telogo se especializara en unos estudios y un filsofo
de la naturaleza en otros, no haba ninguna barrera entre unos y
otros y, de hecho, el fomento del amor y del temor de Dios era la
razn ms universal para el estudio de la naturaleza; muchos mate
mticos y experimentadores eran clrigos y algunos, como Isaac
Barrow, eran cuando menos tan famosos por sus sermones como por
sus teoremas. Los escritos devodonales de Robert Boyle, que hoy
resultan imposibles salvo para el erudito ms resuelto despertaban
gran admiracin. Para l, al igual que para Newton y muchos otros,
el maridaje de consideraciones cientficas y religiosas tratar de Dios
en relacin con la apariencia de las cosas de este mundo material
formaba ciertamente parte de la filosofa natural.
Asimismo, los filsofos de la naturaleza ni en sueos habran
impugnado la validez de leyes morales y religiosas universales, pues
eran todava ms rigurosas que las leyes cientficas. A la mentalidad
protestante de finales del siglo XVII los juicios sobre Bruno y ms
tarde sobre Galileo podan parecerle llenos de errores humanos ade
ms de expresin de la perspectiva estrecha, miope, de la iglesia no
reformada, pero nadie pona en tela de juicio el que Bruno y Galileo
se hallaran sujetos a la ley moral. El cientfico, por sus habilidades
y conocimientos, no estaba exento de los tribunales que podan juzgar
a otros hombres. Ningn seguidor de los puntos de vista de Galileo
crea que todo hombre poseyera libertad completa de pensamiento y
expresin, ni dudaba del derecho de las sociedades justas a impo
ner restricciones justas en la comunicacin de ideas perniciosas o
irreligiosas, y los puritanos que quemaban brujas probablemente
habran quemado a Bruno con la misma alegra si hubiera predicado

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

185

su filosofa mgica entre ellos. No parece que el propio Galileo, aun


que nunca renunci a su convencimiento interior de rectitud, tanto
en sus opiniones cientficas como en su intento de apartar a su iglesia
del error, pusiera en duda el principio de que las autoridades eclesis
ticas tenan derecho a censurar sus argumentos. Vivi y muri en la
fe catlica y, segn la biografa de Viviani, se arrepinti de su propia
temeridad. Cuando se retract ante la amenaza de horrendos castigos,
puede que se sometiera tambin a la creencia, a la sazn universal,
de que las verdades morales y religiosas son superiores a las cientfi
cas, como sometindose a una debilidad natural. Lo nico que poda
hacer Galileo era lamentarse de los dbiles intelectos de aquellos a
quienes corresponda la tarea de comparar las citas bblicas con la
razn cientfica.
Aunque las proclamas defensivas del Santo Oficio no se oponan
a ningn hecho cientfico positivo, y en el caso de Bruno no iban en
absoluto dirigidas contra la ciencia, surtieron un profundo efecto
en el movimiento cientfico, especialmente en Italia. Por regla general,
se interpretaban como una declaracin terminante de la iglesia cat
lica en contra de la hiptesis copemicana y hay pruebas de que algu
nos filsofos (por ejemplo, Descartes) que estaban dispuestos a apo
yar sin disimulo el modelo heliosttico se vieron obligados artificial
mente a expresar sus ideas en trminos reservados y ambiguos. Algu
nos astrnomos activos como Giambattista Riccioli (1598-1671) y
Giovanni Domenico Cassini (1625-1712) el ltimo en Pars de
fendieron lealmente el sistema geocntrico de Tycho cuando quiz
la lgica de su propia ciencia los habra llevado en la direccin con
traria. Pareca que las innovaciones de la filosofa natural iban a
producir brotes de opiniones peligrosas y herticas, como los reac
cionarios predecan desde haca tiempo. A causa de ello, las innova
ciones se hicieron especialmente sospechosas en Italia, donde los hom
bres de mentalidad original tuvieron que aprender a buscar aliento
y crticas positivas en el extranjero. Incluso en Inglaterra los enemi
gos de la recin fundada Royal Society afirmaron que los mtodos de
sta subvertan las enseanzas de la iglesia anglicana. Durante un
tiempo todo rasgo de originalidad en el pensamiento astronmico
fue blanco de un odio como no se haba visto desde principios del
siglo XVI. Pero las crticas provocaron una reaccin vigorosa en hom
bres como Galileo y Kepler. La situacin obligaba a defender con

186

LA REVOLUCIN CIENTFICA

eficacia las nuevas doctrinas; ya no era posible la coexistencia pac


fica de los dos sistemas del mundo.
La evolucin prenewtoniana de la astronoma heliosttica tuvo
lugar en cuatro etapas principales. La primera fue la disolucin de
los prejuicios contrarios a la idea de que la Tierra se mova, para lo
cual hizo falta una crtica detenida de todas las ideas cosmolgicas
a fin de crear una pauta nueva en la que dicho movimiento dejara
de parecer inverosmil, as como desacreditar de manera general la
autoridad de Aristteles. Este objetivo fue origen de la segunda e
importantsima etapa, durante la cual se revisaron las teoras fsicas
para demostrar que no eran vlidos los reparos a la hiptesis copernicana nacidos de fenmenos mecnicos terrestres. En tercer lugar,
la nueva astronoma se vio muy enriquecida por la observacin cuali
tativa, lo cual daba a entender que las enseanzas antiguas eran muy
insuficientes. En cuarto lugar, la observacin cuantitativa exacta apor
t materiales inditos para calcular de nuevo las rbitas planetarias,
lo cual hizo que se abandonara el antiguo preconcepto a favor del
movimiento circular perfecto y que se enunciaran nuevas leyes mate
mticas. Kepler habra podido expresar sus descubrimientos emplean
do los trminos del sistema geosttico; pero como Kepler era un
copemicano acrrimo, construy su discurso del sistema solar de tal
modo que fortaleciese an ms la hiptesis heliosttica. Estas cuatro
etapas duraron en total ms o menos medio siglo (c. 1580-1630),
mientras que su asimilacin y, sobre todo, el reconocimiento gradual
de las leyes keplerianas del movimiento planetario tard una gene
racin ms. A mediados del siglo xvn la naturaleza del problema
volvi a sufrir un leve cambio bajo la influencia de la filosofa natural
de Descartes, que tenda a aumentar la disparidad entre el enfoque
natural-filosfico y el enfoque matemtico-astronmico, disparidad que
ms bien pareci disminuir a causa de los descubrimientos realizados
durante el primer tercio de siglo.
Las aportaciones de Galileo a las tres primeras etapas fueron de
gran importancia: la cuarta no recibi casi nada de la observacin
cuantitativa. Galileo no era astrnomo en el sentido que se daba a la
palabra antes de entonces, nunca le interesaron los procedimientos
tradicionales de la astronoma de posicin, pero como filsofo aplic
nuevas tcnicas astronmicas, la mayora de ellas inventadas por l
mismo, al examen de los problemas cosmolgicos. Antes de 1609 el
objeto principal de sus estudios era la mecnica, como hemos visto.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

187

No obstante, haba enseado la esfera o la astronoma elemental


como profesor particular en Padua y cuando en 1604 apareci una
estrella nueva (la supernova de Kepler) dedic tres lecciones pbli
cas (que se han perdido) a los problemas de su naturaleza y posicin.
Naturalmente, defendi a los matemticos contra los filsofos argu
yendo que las estrellas nuevas, as como los cometas, eran fenmenos
celestes en vez de atmosfricos. No es probable que en esta ocasin
Galileo indicase su preferencia por el sistema copernicano, ya que
tal preferencia no tena nada que ver con el problema de la estrella
nueva, pero s lo es que hubiese cambiado de parecer unos ocho o
nueve aos antes. En todo caso, cuando en 1597 recibi un ejemplar
del Mysterium cosmograpbicum, de Kepler, publicado un ao antes
e introducido en Italia por un amigo del autor, Galileo escribi a
ste dndole las gracias (pues crey equivocadamente que el libro era
un obsequio personal para l). En esta carta Galileo se declaraba
copernicano secreto. No tenemos ms datos relativos al hecho ni es
probable que Galileo llegara alguna vez a profundizar en los detalles
de la astronoma matemtica heliocntrica tal como la expusieron
Coprnico o Kepler; lo que le atrajo fue el esquema general.
Seguidamente, durante una visita a Venecia en julio de 1609,
Galileo tuvo noticia de que un francs haba trado un catalejo a la
ciudad. El catalejo era una novedad holandesa y lo haban visto unos
amigos de Galileo. ste se apresur a volver a casa sin examinar per
sonalmente el catalejo y, reflexionando sobre las propiedades de las
lentes las convexas hacen que los objetos parezcan ms grandes
pero borrosos; las cncavas, ms pequeos pero claros , hizo una
copia del invento holands, que era un telescopio pequeo y defi
ciente, de objetivo convexo y una lente ocular cncava, que daba
una imagen vertical. (Hans Lipperhey de Middelburg haba solicitado
patente para un instrumento parecido en octubre de 1608; curiosa
mente, la tradicin de la ptica prctica de la que naci el catalejo de
aumento haba pasado de Italia a los Pases Bajos).6 El 21 de agosto
Galileo volva a estar en Venecia con un instrumento perfeccionado
que ampliaba unas ocho veces el tamao de los objetos y que impre
sion mucho a los caballeros y mercaderes de la ciudad: el gobierno
6. Albert Van Helden, The invention o/ tbe teUscope, Trans. Amer. Phil. Soc., 67
(1977), cuarta parte. Pretendientes rivales (pero posteriores) fueron Jacob Adriaenszoon
Metius de Alkmaar y Sacharas Janssen tambin de Middelburg.

188

LA REVOLUCIN CIENTFICA

prometi doblarle el sueldo. A principios de noviembre la ampliacin


era ya de veinte veces; en enero de 1610 termin un telescopio de
treinta aumentos, su mejor instrumento.
Meses y meses de pulir lentes y demostrar los resultados prece
dieron a la primera observacin astronmica de la Luna por parte
de Galileo el 1 de diciembre de 1609. Galileo no fue el primero en
apuntar el telescopio hacia los cielos; el matemtico ingls Toms
Harriot (1560-1621) haba hecho lo mismo el verano anterior, pro
bablemente utilizando un instrumento inferior. Se conservan varios
mapas lunares de Harriot. Tambin estudi, valindose de telescopios
mejores fabricados por Christopher Tooke, los satlites y las man
chas solares de Jpiter. A diferencia de Galileo, Harriot no public
nada, por lo que su trabajo no es conocido. Galileo public el primer
informe sobre sus asombrosas observaciones en marzo de 1610, al
cabo de slo cuatro meses. El Sidereus ttuncius (El mensajero side
ral) fue el primer libro de Galileo; pese a su brevedad, ninguna
obra cientfica ha contenido jams noticias ms inesperadas para el
lector medio. Galileo demostr que la Luna era rugosa como la Tierra,
con rasgos superficiales tales como montaas y valles y quiz mares;
calcul la altura de las montaas guindose por la longitud de sus
sombras. Su telescopio resolvi parte de la Va Lctea en un denso
racimo de estrellas y mostr que por doquier haba estrellas dimi
nutas que el ojo no poda ver sin ayuda. Galileo describi detallada
mente cmo Jpiter estaba rodeado por cuatro compaeros hasta
entonces insospechados, los Astros medceos, como los llam en
honor de la Casa de Toscana; los vio por vez primera a comienzos
de enero de 1610 y tard varios das en comprender que giraban
perpetuamente alrededor del planeta. Galileo coment que tal vez se
ran un consuelo para aquellos copernicanos a quienes turbaba la sin
gularidad de la Tierra por cuanto ella sola posea una Luna. En aquel
momento y durante la mayor parte de su vida Galileo observ con
mucha atencin los movimientos de los satlites de Jpiter, tratando
de reducir a reglas sus apariciones y desapariciones: confiaba en me
dir la longitud en el mar utilizando como relojes los satlites que
giraban rpidamente. En Saturno detectara Galileo una peculiar
variacin de forma que medio siglo despus se interpret como
un anillo plano circundante mientras que en Venus distingui fases
parecidas a las de la Luna. Era la demostracin de que Venus se
hallaba en rbita alrededor del Sol y no entre la Tierra y el Sol.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

189

Galileo fue tambin uno de los primeros en observar las manchas


solares, que a veces, por supuesto, se observan a simple vista: Kepler
no haba acertado a identificar el fenmeno cuando buscaba un trn
sito de Mercurio de lado a lado del Sol en 1607. Johann Fabricius
fue tal vez el primero que observ una mancha solar, mientras que
Cristbal Scheiner escribi el libro ms grueso sobre ellas, pero el
primero en percatarse de su trascendencia astronmica, puesto que
indicaban cambios en la superficie del Sol y tambin que ste giraba
sobre un eje, fue Galileo.
Casi todos los nuevos descubrimientos relativos al sistema solar
que podan hacerse con un telescopio poco potente los llevaron a cabo
Galileo y unos cuantos astrnomos ms a partir de 1610. Para los
siguientes la resolucin de los anillos de Saturno y el descubri
miento de su satlite Titn, la observacin de la gran mancha roja
en Jpiter, etctera hicieron falta telescopios mejores, que estuvie
ron a disposicin de los astrnomos a partir de 1645 aproximada
mente; todos ellos eran del tipo kepleriano o astronmico con
dos o ms lentes convexas. Como es natural, esta rama nueva y cua
litativa de la astronoma despert muchsimo inters en toda Europa
y se llevaron a cabo muchos trabajos, como el laborioso trazado de
mapas de la topografa lunar que realizaron Johannes Hevelio (16111687) rico cervecero de Danzig que instal un excelente observa
torio y Riccioli (que aport nombres, para sendos crteres, como
Coprnico y Mar de la Tranquilidad, que los astronautas norteame
ricanos popularizaran). La astronoma telescpica y el viejo asunto
de establecer posiciones midiendo ngulos siguieron claramente dife
renciados hasta las postrimeras del decenio de 1660, momento en
(|ue se inventaron los micrmetros para los telescopios ms potentes
y se instalaron miras telescpicas en los instrumentos destinados a
medir ngulos. El resultado fue que la precisin aument entre diez
y cien veces. Mientras tanto, el telescopio demostr casi de golpe lo
inadecuadas que haban sido todas las explicaciones filosficas (y popu
lares) del universo. Tambin demostr cuntas cosas se les haban
escapado a los innovadores del siglo anterior, como Coprnico y
Tycho Brahe.
El primero haba dejado como estaban las ideas sobre la natura
leza fsica de los cielos, exceptuando algunas alusiones a la posibi
lidad de que la Luna y los planetas fueran cuerpos compuestos de
materia normal y poseedores de gravedad propia. A los planetas

190

LA REVOLUCIN CIENTFICA

todava los transportaban esferas quintaesenciadas, lo cual dejaba sin


resolver el problema de la Tierra, que evidentemente careca de
esfera. Tycho Brahe, por otro lado, haba denunciado pblicamente
las esferas alegando que su solidez no concordaba con el paso de los
cometas por el cielo y, de hecho, tampoco concordaba con el entrete
jido de su propio sistema geoheliocntrico (figura 5.1). Tambin haba
dado un paso firme hacia la homologacin de la Tierra y los cielos al
mantener que las estrellas nuevas (como en 1572) y tambin los
cometas (como en 1576) eran verdaderos cuerpos celestes, esto es,
podan producirse cambios y apariciones inesperadas en las regiones
que, segn los filsofos, eran eternamente iguales y totalmente cons
tantes en sus movimientos. Ahora bien, a cualquier persona que
estuviera dispuesta a pensar los descubrimientos que siguieron a la
invencin del telescopio le sugeriran una serie de pensamientos a
la vez antiaristotlicos y no copernicanos. Evidentemente, los cielos
eran mucho ms complejos de lo que suponan los sistemas astron
micos. Parecera que las estrellas no estaban muy cerca ni eran infi
nitamente remotas, sino que estaban distribuidas por el espacio mu
cho ms all de Saturno y eran increblemente numerosas. Habra
que entender todos los planetas y la Luna como cuerpos oscuros
(quiz no distintos de la Tierra si sta pudiese verse desde lejos) que
brillaban gracias a la luz reflejada del Sol, que a su vez no era un
fuego invariable e inmaculado. Estos pensamientos tendan a alguna
conclusin general: que el universo era una estructura fsica, no
compuesta de luz y una materia totalmente distinta de la materia de
la regin terrestre, sino ms bien de dos tipos de cuerpo fsico.
El primero, las estrellas, eran fuentes incandescentes de luz y clara
mente fsicas toda vez que no eran invariables. El segundo, del que
poda averiguarse ms, eran los planetas, cuerpos fsicos que en esta
etapa eran prcticamente indistinguibles de la Tierra misma a la
que ya se poda situar sin titubeos en la clase de los satlites solares
por razones fsicas y por su movimiento. Por lo tanto, la astronoma
fsica fue una creacin del telescopio, pues en el pasado el nico
objetivo de la ciencia astronmica era el anlisis de las posiciones y
los movimientos de los cuerpos celestes sin prestar atencin a su
naturaleza, que quedaba abandonada a las especulaciones de los filso
fos, a la vez que la astrologa abarcaba las supuestas influencias que
estos cuerpos ejercan en la regin terrestre. El concepto de astro
noma fsica o de mecnica celeste (que vino ms tarde) era del todo

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

191

Figura 5.1

El sistema del mundo de Tycbo Brabe, 1588


Comprese coo la figura 2.4 dd cap. 2.

incompatible con el trasfondo filosfico de la astronoma prctica


del siglo xvi, y fue necesario reinterpretar bajo esta nueva luz el
universo heliosttico de Coprnico.
Esta reinterpretacin la hizo Galileo en su Dilogo sobre los
mximos sistemas: ptolemaico y copernicono (1632), que fue, por
consiguiente, mucho ms que una defensa del sistema matemtico
heliocntrico definido por Coprnico. Por vez primera Galileo dio a

192

LA REVOLUCIN CIENTFICA

dicho sistema existencia filosfica y sustancia fsica. Sobre todo de


mostr cmo los nuevos movimientos de la Tierra postulados por
Coprnico podan concordar con un tratamiento del movimiento en
general que era diferente del aristotlico. Sin embargo, en otro res
pecto el Dilogo no iba ms all que el De revolutionibus en lo que
se refiere al movimiento, esto es, a los movimientos definidos de los
cuerpos celestes. Galileo no tena nada que decir acerca de las com
plejidades del movimiento planetario con las que los matemticos
llevaban luchando dos mil aos y a las que su contemporneo Kepler
dedicara su vida. Mientras que Coprnico y despus de l Kepler
desafiaron directamente la obra maestra de Ptolomeo, que pareca
definitiva, el blanco de Galileo era Aristteles, el filsofo. Galileo no
respondi a la pregunta de cmo se mueven los planetas y qu es lo
que los mueve. De hecho, parece no creer siquiera necesario formu
lar tales preguntas, aunque el ttulo mismo del Dilogo, con su alu
sin a sistemas de astronoma matemtica, exige que se formulen.
Basando los argumentos en este silencio, en el apoyo obvio que
Galileo presta a Coprnico y en su escepticismo ante el neocopernicanismo de Kepler (vase ms adelante), lo nico que podemos
suponer es que Galileo juzg satisfactorio el anlisis copemicano.
Ello no le hada declararse necesariamente a favor de todas las com
plejidades orbiculares de Coprnico; la trayectoria real de un planeta
en el espacio (segn Coprnico) describe casi un crculo; tal vez
Galileo supuso que la diferencia era fruto de algn error astronmico,
pues en otras partes del Dilogo se hace evidente la desconfianza
que en l inspira la predsin de los astrnomos observadores. Sin
duda Kepler habra deleitado a Galileo con su descubrimiento de
que es el Sol, y no la rbita del centro de la Tierra (como supona
Coprnico) el eje de todo el sistema (Galileo no dice que est al
corriente de ello). Dicho de otro modo, es muy posible que Galileo
hubiera vuelto a una sencilla y elegante idea platnica de rbitas
circulares excntricas, del mismo modo que resucit explcitamente
(de hecho, la invent) una idea platnica de que las velocidades
orbitales planetarias las hubiera podido alcanzar la cada libre, hacia
el Sol, de todos los planetas desde un punto nico del espacio, apar
tndose cada uno del descenso para entrar en su rbita a la distancia
apropiada.
De haber adoptado este punto de vista (cosa que no hace expl
citamente), Galileo habra tenido tan pocos inconvenientes como

193
Copmico o William Gilbert en calificar el movimiento planetario
circular de natural, es decir, sin necesidad de explicacin (una vez
generado del modo platnico que acabamos de describir). En las
primeras pginas del Dilogo Galileo examina el razonamiento en
virtud del cual se arguye que los cielos y la regin terrestre son
distintos, tanto en sus movimientos como en sus naturalezas. Recono
ce que los movimientos de los cuerpos celestes son perfectamente
circulares, puesto que slo as poda conservarse sin cambio la pauta
de los cielos, y que del movimiento rectilneo a lo sumo se puede
decir que es asignado por la naturaleza a sus cuerpos y las partes de
stos, en el momento en que estn fuera de sus lugares apropiados,
constituidos en una posicin pervertida, y por esa causa necesitando
que se les conduzca por la va ms corta a su estado natural. Pero
niega que los cuerpos terrestres se muevan en lnea recta, por lo que
la anttesis no es cierta. En cuanto a la aseveracin aristotlica de
que los elementos se acercan y alejan directamente del centro del
universo en lneas rectas, Galileo replica:
LA REVOLUCIN ASTRONMICA

Si otro dijera que las partes de la Tierra no se mueven hacia


el Centro del Mundo, sino a unirse con su Todo, y que por esta
razn se inclinan naturalmente hacia el centro del Globo Terrestre
[idea sta que recuerda claramente a William Gilbert], mediante la
cual inclinacin conspiran para formarla y preservarla, qu otro
Todo o qu otro Centro encontrarais para el Mundo, al cual todo
el Globo Terrenal, siendo sacado de all, tratara de volver, de tal
modo que la razn del Todo podra ser como la de sus partes? Se
puede agregar que ni Aristteles ni vosotros podis probar jams
que la Tierra est de jacto en el centro del Universo; pero si algn
Centro se le puede asignar al Universo, ms bien encontraremos el
Sol situado en l.
Gerto nmero de proposiciones de la mecnica se elucidan dete
nidamente a la vez que se hace aparente que la oposicin del copernicano a la visin tradicional del mundo depender del anlisis com
pletamente distinto de las propiedades de las cosas que se mueven. La
mecnica, de hecho, es el fundamento de la cosmologa:
... ninguna de estas condiciones por medio de las cuales Aristteles
distingue los Cuerpos Celestes de los Elementales (es decir, terres
tres), tiene otro fundamento que lo que l deduce de la diversidad13
13. a m a r

194

LA REVOLUCIN CIENTFICA

del movimiento natural de aquellos y de estos; puesto que se niega


que el movimiento circular sea peculiar de los Cuerpos Celestes, y
se afirma que concuerda con todos los Cuerpos naturalmente movi
bles, es provechoso sobre la consecuencia necesaria decir o bien
que los atributos de generable o ingenerable, alterable o inaltera
ble... igual y comnmente con todos los cuerpos mundanales a
saber, as como con los Celestes como con los Elementales; o que
Aristteles ha deducido mal y errneamente aquellos del movimien
to circular, que l ha asignado a los Cuerpos Celestes.7
Esto es, si la Tierra se mueve, toda la teora fsica de la cosmologa
de Aristteles es infundada. Poco despus de esto, Galileo hace que
el comentario general de la arquitectura del mundo se rompa al
chocar con el argumento de que caliente y fro no son cualidades
propias de los cuerpos celestes. Esta clase de aforismo (comenta) con
duce a un ocano sin fondo, donde es imposible llegar a la playa;
porque sta es una Navegacin sin Brjula, Estrellas, Remos o Ti
mn. Por consiguiente, el debate se desva hacia las pruebas a favor
o en contra de la invariabilidad de los cielos, se comentan extensa
mente las nuevas observaciones efectuadas con el telescopio y se hace
una comparacin detallada entre las propiedades pticas de la Tierra
y la Luna. De esta comparacin se deduce su similitud fsica. Galileo
seala incidentalmente la futilidad de la idea de que en la regin
celeste los cambios seran imposibles porque no tendran ninguna
funcin en el contexto de la vida humana, ya que el propsito de los
cuerpos celestes lo cumplira de modo suficiente su movimiento regu
lar que da luz. Tampoco perdona el curioso criterio segn el cual la
inmutabilidad estril era una seal de perfeccin; antes bien, si la
Tierra hubiera continuado siendo un inmenso Globo de Cristal, ai
donde jams nada hubiera crecido, alterado o cambiado, lo hubiese
considerado un terrn sin gran beneficio para el Mundo, lleno de
ocio, y en una palabra, superfluo. Con apartes como stos, en un
debate estrictamente cientfico, se atacaban los valores del pensamien
to convencional haciendo que su textura pareciese dbil y forzada.
El segundo Dilogo empieza burlndose custicamente de la ne
cia deferencia ante la autoridad de Aristteles: Qu es esto sino
7. Conservo aqu el lenguaje del traductor ingls de Galileo en el siglo xvn,
Tilomas Salusbury, vase Giorgio di Santillana, Dialogue on tbt peal World Systems
in tbe Salusbury translatiou, Chicago University Press, Chicago, 1973. pp. 37, 40, 4$

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

195

hacer un Orculo de un Leo, y correr a ste en busca de respuestas,


temer a eso, venerar y adorar a eso?. Los que utilizan tales mto
dos no son filsofos, sino historiadores o doctores de memoria: nues
tras disputas, dice Galileo, son en tomo al mundo sensible, o en
torno a un mundo de papel. En cuanto al movimiento de la Tierra,
tiene que ser totalmente imperceptible para sus habitantes, y como
si no fuera en absoluto, mientras slo tengamos en cuenta las cosas
terrestres, pero tiene que darse a conocer por medio de alguna apari
cin comn de movimiento en los cielos; y existe tal cosa.8 Pero
hasta donde el movimiento es relativo, la ciencia que trata de l no
puede decidir si lo que en realidad se mueve es la Tierra o el cielo.
As, pues, la opinin depende de lo que sea creble y razonable.
Es ms razonable que gire la Tierra en lugar de todo el cielo; que
las rbitas celestes no hagan movimientos contradictorios; que la
esfera ms grande no d vueltas en el tiempo ms corto; que las
estrellas no estn obligadas a moverse a velocidades distintas con la
variacin de los polos. En todos estos aspectos el concepto galileano
de lo razonable supone una perspectiva diferente de la que tenan
los filsofos anticopernicanos; pero a Simplicio no se le permite
argumentar el asunto y se limita a comentar que Lo que importa
es hacer que la Tierra se mueva sin un millar de inconvenientes.
En el primer grupo de inconvenientes que deben resolverse estn
los habituales fenmenos mecnicos, la piedra que cae verticalmente,
la bala de can que llega tan lejos hacia el este como hacia el oeste,
cosa que se juzgaba imposible si la Tierra se mova debajo. Como es
natural, Galileo crey necesario hacer una larga exposicin de sus
nuevas ideas sobre la mecnica, enunciando en ella una versin par
cial de la ley de la inercia. Gran parte de sus razonamientos contra
la doctrina aristotlica del movimiento ya la haban anticipado exac
tamente los filsofos medievales del mpetus. Vemos un largo estudio
de la llamada desviacin de los cuerpos que caen, problema ste que
atrajo la atencin, de forma intermitente, durante todo el siglo xvii,
pues ofreca una posible prueba de la rotacin de la Tierra. Algunos
astrnomos (Tycho Brahe, por ejemplo) haban alegado que si se
dejaba caer libremente una piedra desde lo alto de un mstil de un
barco en movimiento, la piedra no caera al pie del mstil, sino muy
hacia popa. Galileo demuestra que esto no concuerda con los verda
8. Ibii., pp. 125 M.

196

LA REVOLUCIN CIENTFICA

deros principios de la mecnica. A pesar de la exclamacin de Sim


plicio Cmo es esto? No habis hecho un centenar, ni una nica
prueba de ello, y tan confiadamente afirmis que es cierto? Galileo
dice al respecto que para contestar correctamente esta pregunta l
confa en un razonamiento a priori. Estoy seguro de que el efecto
ser como os digo, pues es necesario que as sea, y digo tambin que
t mismo sabes que no puede caer de otra manera, por mucho que
finjas o parezcas fingir que no lo sabes.9 Hubiera el propio Galileo
efectuado o no este experimento crucial como sin duda lo hicieron
satisfactoriamente otros en el libro hace lo indecible por presentar
los experimentos como superiluos, aunque anteriormente se ha esme
rado en sealar que los experimentos son siempre preferibles a la
raciocinacin. ste no es ms que un ejemplo, un ejemplo extre
mado, de ambigedad epistemolgica en Galileo, cuya causa es su
incapacidad para hacer del todo compatibles las pretensiones rivales
de la racionalidad matemtica y la experiencia visual.
O de la ilusin y la realidad, cabra decir. Porque Galileo tiene
que demostrar que en el contexto copernicano todo movimiento ob
servado es ilusorio y debe entenderse a la luz de la razn. No pode
mos observar la trayectoria verdadera de un cuerpo, aunque pudi
ramos definirla. El descenso aparentemente vertical de la piedra sobre
la cubierta del barco, paralelamente al mstil, es una ilusin que un
observador situado en tierra podra (en principio) detectar; pero la
trayectoria que ve este observador inmvil tambin es una ilusin,
aparente para un tercer observador fijo en el espacio. As, pues pa
sando del mstil de un barco a una torre construida sobre la Tierra
Galileo escribe:
Slo vemos el sencillo movimiento de descenso [de una piedra
que cae]; toda vez que el otro movimiento circular comn a la
Tierra, la torre y nosotros mismos, sigue siendo imperceptible
y como si nunca existiera, y permanece perceptible para nosotros
el de la piedra, slo que nosotros no participamos en l, y por
esto, el sentido demuestra que lo hace en lnea recta, siempre para
lelo a dicha torre.10
9. Ibid., p. 159.
10. Ibid., p. 177.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

197

Habra sido absurdo que Galileo se apoyara en el empirismo en


este estudio de la trayectoria de cada de las piedras, pues su obje
tivo era precisamente subrayar la racionalidad del movimiento y no
descubrir si algo que un marinero descuidado dejaba caer desde el
cordaje iba a parar a cubierta o se hunda en el mar.
Sin duda la ms elegante, y quiz la ms interesante, de todas
las ideas sobre el movimiento que debemos a Galileo es esta de su
relatividad, o ms rigurosamente, de la independencia de los movi
mientos dentro del conjunto de un marco dado. Galileo ilustr apro
piadamente la idea mediante la imagen de un hombre que est en
el camarote de un barco que navega sin dar el menor bandazo-, todo
cuanto hace el hombre por ejemplo, tirar una pelota al suelo para
que rebote o lanzar una moneda al aire sucede como sucedera en
una habitacin de su casa: la experiencia no puede decidir si el
marco se mueve tranquilamente o est en reposo. Ya haba trans
currido mucho tiempo desde que se reconociera que el movimiento
puede ser una ilusin subjetiva avanza el barco o retrocede la
costa? , pero Galileo fue el primero en probar que no puede ha
cerse una distincin objetiva entre realidad y ficcin.
A falta de aceleraciones, diramos nosotros, aunque Galileo no
lo dice y la imprecisin con que habla del movimiento suave y natural
es importante. Decidir si el camarote de un navio se mueve suave
mente describiendo un crculo (sobre el globo) o en lnea recta puede
parecer de lo ms pedantesco; sin embargo, ciertas mquinas que
hay en los parques de atracciones demuestran que el asunto no carece
de inters. Galileo no afront de lleno este problema ni lo resolvi.
Nunca dice que los movimientos suaves y naturales deben ser en
principio largas lneas rectas, ni que los movimientos que describen
curvas deben llevar aparejada una aceleracin y, por ende, fuerzas.
En general, el lector de los libros de Galileo sacara la conclusin
de que la forma geomtrica de un movimiento no importa mucho
ni es interesante, porque estas formas son ilusorias, como hemos
visto. Para un observador sujeto a la tierra los proyectiles relacio
nados con la tierra se mueven describiendo parbolas, pero no as
para un observador fijo en el espacio; tal vez, insina Galileo, real
mente se mueven en crculo.11 Hay un hecho curioso que pone de
relieve la incapacidad de Galileo para hacer plenamente compatibles
11.

Ibid., pp. 178-180.

198

LA REVOLUCIN CIENTFICA

el mundo a pequea escala de la experiencia inmediata, un mundo


arquimediano y rectilneo, y el cosmos a gran escala, copernicano
y circular del que ahora la Tierra era miembro de nmero: que
(como Marn Mersenne sealara con cierta repugnancia en 1644) en
el Dilogo no preste la menor atencin a la parbola como fruto
de movimientos uniformes y acelerados simultneos. Es en verdad
imposible completar esta tarea, la de hacer compatibles estas dos
cosas, en trminos exclusivamente cinemticos, sin aludir a las fuer
zas operativas y sus direcciones.
Sin embargo, lo ms importante del DiMogo es que, con una sola
excepcin, los reparos mecnicos que podran ponerse a la idea se
despachan apelando a los principios de la inercia y de la relatividad
del movimiento que Galileo ilustra con varios ejemplos ingeniosos.
Galileo toca brevemente otros problemas de la mecnica que son
subsidiarios del argumento principal, tales como el concepto del
momento esttico, el isocronismo del pndulo y la ley de los cuerpos
que caen, que el autor cita sin aportar pruebas. Para replicar al reparo
de que la rotacin de la Tierra provocara el derrumbamiento de edi
ficios, etc., Galileo investiga por primera vez las fuerzas centrfugas.
Valindose de la idea de las fuerzas virtuales, enunciada en relacin
con el momento esttico, prueba que si las velocidades perifricas
o lineales son iguales, la fuerza es inversamente proporcional al radio.
Seala que la velocidad angular de la Tierra es muy pequea y su
radio es muy grande: por lo tanto, la fuerza establecida no bastara
para superar la gravedad natural de un cuerpo. Del argumento de
Galileo (as, podemos concluir que la revolucin de la Tierra no
sera ms capaz de sacar piedras que cualquier ruedecita que vaya
tan despacio, tanto que da una vuelta en veinticuatro horas) se
desprende que no se daba cuenta de que cuando las velocidades angu
lares son iguales, la fuerza centrfuga es directamente proporcional
al radio. De hecho, hasta mucho ms tarde no se detectaron las fuer
zas producidas por la rotacin en las regiones ecuatoriales.
Ciertamente, la principal aportacin galileana al debate cosmo
lgico, despus de sus descubrimientos con el telescopio, fue la exten
sa ilustracin del acuerdo perfecto que existe entre la teora copernicana de los planetas y una filosofa natural que es enteramente racio
nal y en parte matemtica. La consecucin del acuerdo exiga la
suprema importancia de las matemticas, tanto las matemticas de
la astronoma como las del movimiento, mientras que en el mundo

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

199

antiguo y en el medieval los matemticos tenan que bailar forzosa


mente al son de la msica que tocaban los filsofos. La mecnica de
Galileo fue, pues, el complemento necesario de la astronoma de Coprnico y, aunque para los filsofos de la naturaleza del siglo x v i i
nada poda ser ms sorprendente y grato que el descubrimiento de
que los mismos principios mecnicos podan hacerse extensivos a los
movimientos, tanto terrestres como celestes, a pequea como a gran
escala, el descubrimiento no fue fortuito ya que era precisamente este
tipo de armona el que buscaba Galileo (y Kepler), para justificar a
Coprnico.12
No se trataba como subraya con frecuencia Galileo en el Di
logo de probar que la hiptesis copemicana era necesariamente
cierta; pero, tras el reajuste de ideas fsicas efectuado por l, poda
demostrarse que cuando menos era tan plausible como la hiptesis
ptolemaica. La teora fsica del cosmos de Aristteles, terrestre y
celeste, era un conjunto integral; para Galileo la astronoma y la
fsica eran tan independientes la una de la otra que reconoca que
las observaciones puramente fsicas no servan para determinar el
sistema del mundo, pero no albergaba ninguna duda de que las leyes
del movimiento podan aplicarse universalmente a cuerpos tanto
celestes como terrestres. Una verdadera teora mecnica, aparte de
destruir por completo todas las objeciones fsicas al sistema heliocn
trico, de hecho haca que preponderasen las creencias a favor de dicho
sistema.
En el tercer Dilogo Galileo examina los argumentos favorables
y contrarios al movimiento anual de la Tierra. Empezando con consi
deraciones puramente astronmicas, muestra de manera clara la des
confianza que le inspiran las mediciones cuantitativas que se hacan
en su propia poca, aunque parte de ellas para confirmar que la
nueva estrella de 1572 era en verdad celeste. Seguidamente explica
la irradiacin de luz, que exagera los dimetros aparentes de las
estrellas y los planetas, y demuestra que las observaciones verifican
el sistema copernicano. Galileo comenta luego, en una exposicin
elocuente y lcida, el problema que plantea la ausencia de un paralaje
estelar detectable. l no era de la opinin de que las estrellas son
infinitamente remotas, pero s arguye que el tamao del universo es
12.
W erner H eiscnbcrg,
1952, p, 35.

Vhilosophic problems of nuclear Science,

F aber, L ondres,

LA REVOLUCIN CIENTFICA
200
tal que sus dimensiones estn ms all de las pautas humanas de
magnitud. Si es posible comprender su inmensidad, entonces hacer
la tan inmensa no es algo superior al poder de Dios; si su inmen
sidad rebasa los lmites de la comprensin, no es menos presun
tuoso suponer que Dios no podra crear lo que la mente es incapaz
de comprender. Simplicio objeta que si hubiera una vasta regin de
espacio vaco entre la rbita de Saturno y las estrellas fijas, esta
regin sera superflua y carecera de un fin determinado. Esta obje
cin permite a Galileo condenar otra vez la introduccin de razona
mientos teolgicos en la cienda. Al parecer, piensa que pese a ser
inmensa, la lejana de las estrellas fijas no debe exagerarse y calcula
que incluso en el supuesto de que la proporcin entre el radio de la
esfera estelar y el semidimetro de la rbita de la Tierra fuera igual
que entre sta y el radio de la Tierra, una estrella de la sexta magni
tud seguira siendo menor que el Sol, el cual, segn los clculos de
Galileo, tiene cinco veces y media el tamao de la Tierra. La asidui
dad y la habilidad de los astrnomos para hacer observaciones del
paralaje estelar son en todo caso dudosas, ya que las observaciones
exigiran una
exactitud muy difcil de obtener, tanto en razn de la deficiencia
de los instrumentos astronmicos sujetos a muchas alteraciones como
a causa de el fallo de aquellos que los manejan con menos diligen
cia de la necesaria ... Quin puede en un cuadrante, o sextante,
que como mximo tendr su lado de 3 o 4 bracchia de longitud,
cerciorarse ... en la direccin de las miras, de no errar dos o tres
minutos?
La explicacin general galileana de la manera en que la teora
heliocntrica salva los fenmenos tiene por modelo la copernicana,
con la salvedad de que Galileo niega la realidad del tercer movi
miento que Coprnico atribua a la Tierra para explicar el paralelismo
de su eje. As, por ejemplo, el principio de la relatividad del movi
miento resuelve la aparicin de estaciones y retrogradaciones en los
planetas. Pero Galileo no indica en ninguna parte que sus rbitas,
que Coprnico consideraba excntricas, sean otra cosa que puramen
te circulares alrededor del Sol, ni trata de justificar rbitas determi
nadas partiendo de los datos de la astronoma de posicin. Tambin
difiere de Coprnico al pensar que los centros de las rbitas coinciden
con el cuerpo del Sol. No puede decirse, pues, que en los Dilogos

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

201

Galileo mejorase el argumento copemicano en trminos de astronoma


tcnica, excepto utilizando los nuevos datos cualitativos obtenidos
con el telescopio, los cuales ya haba comentado en sus escritos ante
riores. De hecho, el modelo astronmico que se describe en ellos, un
modelo sencillsimo, es del todo incompatible con la observacin
precisa. Es obvio que Galileo confiaba mucho ms en la verdad del
principio mecnico segn el cual los cuerpos poseen la propiedad
de la rotacin inercial en un crculo perfecto que en la exactitud de
las mediciones astronmicas. Caracterstica de su mtodo cientfico
de abstraccin era la posibilidad de analizar ms fcilmente, as
como de describir con lenguaje matemtico-mecnico, una versin o
modelo del fenmeno real que era menos compleja que los mismos
fenmenos; y Galileo no fue siempre suficientemente consciente de
la genuina trascendencia de la mayor complejidad. En este caso Gali
leo se dej engaar, en parte por su definicin imperfecta de la inercia
(que rectifica slo de manera implcita en su estudio de la fuerza
centrfuga) y en parte por ideas cosmolgicas que an persistan.
Es digno de atencin el hecho de que, si bien no reflexiona sobre la
realidad o irrealidad de las esferas, la palabra esfera la utiliza con
naturalidad y sin comentarios. Galileo no crea ms de lo que Tycho
Brahe creyera mucho antes en que los cuerpos celestes se apoyan en
orbes cristalinas slidas, peto, segn parece, Galileo, que enfocaba
el problema de modo cinemtico ms que verdaderamente dinmico,
no dedic suficiente reflexin a las consecuencias de quitar las esferas
celestes y dejar las estrellas y los planetas como cuerpos libres en el
espacio. A diferencia de Newton, Galileo nunca compar el movi
miento de un planeta con el de un proyectil; a diferencia de Kepler,
ignoraba que la geometra de las rbitas planetarias invalidaba toda
clase de modelo esfrico. A diferencia de ambos, rechaz la idea de
que el Sol afecta los movimientos planetarios.
El Dilogo de Galileo puso fin a un perodo de ms de veinte aos
durante el cual su preocupacin principal, mejor dicho, su pasin,
haba sido la franca defensa de su propia perspectiva cientfica, de
los descubrimientos que l mismo haba hecho en los cielos y del
copernicanismo. Su blanco ms frecuente era la filosofa acadmica,
pero no haba titubeado en desafiar tambin el derecho de los crticos
conservadores a citar contra l las Escrituras como abrumadora auto
ridad cientfica. La notoriedad que se gan El mensajero sideral, em
pujada a alturas sin precedentes, hizo que el nombre de Galileo fuera

202

LA REVOLUCIN CIENTFICA

el ms famoso entre los lectores de libros de Europa. Se march tres


veces de Florencia para visitar Roma: la primera, en 1611, fue para
demostrar las cosas que haba visto con su telescopio ante los jesuitas
del Collegio Romano, cuyo superior era Cristoforo Clavius, reforma
dor del calendario (1582). Fue un gran xito, pues los padres decla
raron que Galileo haba dicho la verdad. Adems, Galileo fue agasa
jado por la nueva Academia dei Lincei (Linces), fundada por el
prncipe Federico Cesi, y nombrado miembro de la misma. En diciem
bre de 1615 Galileo, que estaba mal de salud, volvi a Roma en
circunstancias ms sombras para defenderse de las acusaciones (for
muladas pblicamente en Florencia y comunicadas de forma privada
a la Inquisicin en Roma) de propagar ideas peligrosamente irreligio
sas; en ms de una ocasin ya haba recibido discretos consejos de
que hablase slo como matemtico y no se metiera en cuestiones
de teologa; en Roma, durante febrero de 1616, las autoridades deci
dieron condenar la estabilidad del Sol y el movimiento de la Tierra
como creencias errneas e incluir el De revolutionibus en el ndice
de libros prohibidos.u De acuerdo con las instrucciones recibidas, el
cardenal Bellarmino avis privadamente a Galileo, obtuvo su sumi
sin as como la promesa de no albergar ni defender tales creencias.
Adems, un comisario de la Inquisicin le orden all mismo, en
nombre del papa, que no albergara, defendiera o enseara tales creen
cias de palabra o por escrito; es posible que esta ltima admonicin
se hiciera extraoficialmente, pero, a pesar de ello, consta en los anales.
A principios de 1624 Galileo volvi a Roma una vez ms para ver a
Cesi y alardear de su recin inventado microscopio,1314 y tambin con
un objeto ms importante como era obtener permiso para escribir un
nuevo libro sobre cosmologa. Como resultado de seis audiencias con
el papa Urbano VII, al que caus buena impresin, Galileo se fue
con el permiso concedido (en lo que se refera a los razonamientos
astronmicos y matemticos), sin haber revelado la prohibicin ex
traoficial pero expresa que le hiciera la Inquisicin en 1616. El futu
ro libro era, por supuesto, el Dilogo, y Galileo se vali de subterfu
13. Las frases vedadas a los ojos de los lectores catlicos eran pocas, a saber: las
del libro I en que Copmico dice que el movimiento de la Tierra es fsicamente real.
14. Se trataba de una forma modificada del telescopio galileano que permita enfocar
la imagen de un insecto colocado cerca del lente del objetivo. El modelo habitual de
microscopio que era un telescopio kepleriono modificado se invent por aquel
entonces en Holanda.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

203

gios para conseguir la autorizacin clerical para publicarlo. El libro


no result como pensaba el papa. El tratamiento era popular en vez
de matemtico; se mofaba de los filsofos y pareca ridiculizar un
argumento contra Coprnico que el papa haba juzgado decisivo;
propona seriamente el movimiento de la marea como argumento para
demostrar que la Tierra se mueve de veras. Es cierto que Galileo
declar oficialmente que no pretenda demostrar nada, mas para el
lector que no fuese ingenuo sus sentimientos eran tan obvios como su
poca disposicin a aceptar la Biblia literalmente. Galileo vio cmo
le estallaba en la cara el intento de publicar un libro desapasionado
capaz de persuadir a los hombres racionales que haba en la iglesia
(y l crea que haba tales hombres, hombres que le eran favorables)
de la necesidad de aceptar el copernicanismo como hecho de la natu
raleza. Su cuarta visita a Roma, en 1633, fue involuntaria. Salieron a
relucir los expedientes de 1616 y todas las dems acusaciones; el
papa se puso furioso y Galileo tuvo que arrepentirse y retractarse.
Las decisiones de 1616 se decretaron con ms firmeza que nunca.
Galileo fue condenado al aislamiento en su casa del pueblo de Arcetri
(a poca distancia del centro de Florencia) y se le prohibi comuni
carse con otros eruditos, aunque nadie se preocup de que este ltimo
castigo se cumpliera estrictamente. Tampoco nadie se enter cuando
el manuscrito de las Consideraciones y demostraciones matemticas
sobre dos nuevas ciencias fue sacado clandestinamente del pas y
publicado en los herticos Pases Bajos (1638). Desde luego, Ga
lileo pensaba y era cierto desde los sesenta y nueve aos de edad
que su vida estaba en ruinas, empeorada por la mala salud y final
mente por la ceguera, pero realzada por la lealtad de los discpulos,
los amigos y los admiradores.
La vida de Johannes Kepler (1571-1630) no tuvo un final ms
feliz pues, tras suceder a Tycho Brahe en el cargo de matemtico
imperial de Rodolfo II, sus ltimos aos fueron desgraciados a cau
sa de la guerra de los Treinta Aos (Kepler era protestante); despus
ilc mucho ir de un lado para otro, muri en una posada de Ratisbona,
donde fue enterrado, aunque, como en el caso de la tumba de Mozart
en Viena, se ignora dnde est la de Kepler.
Al igual que Galileo, Kepler trat de aliviar sus desgracias perso
nales desplegando una incesante actividad de erudito, aunque con
pocas esperanzas de conquistar un gran nmero de lectores con sus
seis tratados de astronoma, dos de ptica y otras obras, todas ellas

204

LA REVOLUCIN CIENTFICA

idiosincrsicas, geomtricas y difciles, hasta el punto de que la acep


tacin de sus ideas se vio perjudicada por su forma de presentarlas.
Kepler no esperaba que sus contemporneos le entendieran: He
robado los vasos de oro de los egipcios para hacer con ellos un Ta
bernculo para mi Dios lejos de los confines de la tierra de Egipto,
escribi metafricamente refirindose al libro que, aadi, poda ser
para que lo lean mis contemporneos o la posteridad, no importa
cul; que el libro espere su lector durante cien aos, si el propio
Dios ha esperado 6.000 aos a que su obra fuese vista.15 Asimismo,
era muy consciente de que, tras abandonar las combinaciones de
movimientos circulares para representar las rbitas planetarias, ahora
casi exiga lo imposible a la competencia matemtica de los astrno
mos, pues stos no estaban del todo versados en las Cnicas de
Apolonio de Perga, que hoy da siguen considerndose como uno
de los textos matemticos antiguos ms difciles. Tampoco sus ideas
eran de un tipo que, una vez entendidas, resultaran fcilmente acep
tables. Pues, aunque recordamos a Kepler como el matemtico que
descubri las tres leyes bsicas para describir el movimiento plane
tario Newton dira en trminos despreciativos que Kepler las
haba adivinado! como resultado de decenas de millares de horas
dedicadas a la reduccin de observaciones y al cmputo, de hecho era
un hombre de vivida y original imaginacin cientfica que posea fuer
tes intuiciones fsicas sobre el funcionamiento del universo, intuicio
nes que guiaron sus trabajos matemticos. Sin duda Kepler no habra
conquistado fama inmortal si hubiese sido un simple matemtico capa
citado, como tantos otros de su poca, entregado a la tarea de produ
cir tablas.
Kepler siempre fue fiel a su principal objetivo la revelacin de
la armona y el orden profundos que hay en el universo heliocntrico
tal como Coprnico lo defini aproximadamente y a los principios
esenciales de su respuesta. En la universidad de Tbingen, donde
estudi sobre todo teologa, tambin curs estudios de matemticas
con Miguel Maestlin (1550-1631), de quien adquiri unos conoci
mientos elementales de astronoma matemtica que incluan una bre
ve explicacin del sistema copernicano (al dejar la univesridad, Ke
pler an no haba hecho un examen minucioso del De revolutionibus).
15.
Kepler, CesammtUe werke, V I, p. 290. He aprendido mucho de las tesis sobre
Kepler escritas por los doctores A. E. L. Davis y J. V. Field.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

205

Kepler fue en seguida ms all de Maestlin y se aferr al sistema


citado por considerar que era realmente cierto y que ofreca una clave
nueva para interpretaciones ms amplias; luego decidi tal vez con
un poco de ayuda de sus superiores pastorales renunciar a la vida
de religin y dedicarse a las matemticas. Su primer libro, Misterium
cosmograpbicum (1596), escrito cuando daba clases en la ciudad aus
traca de Graz, se public inmediatamente despus de finalizar sus
aos de estudiante; y Kepler mantuvo una larga y fructfera correspon
dencia con Maestlin. Lo primero que le atrajo de Coprnico (como rela
ta l mismo) era la elegancia fsica ms que matemtica de su visin;
por consiguiente, crey Kepler, convencido de la verdad del siste
ma, que sin duda era posible demostrarlo a priori esto es, partiendo
de algunos principios antecedentes as como a posteriori basndose
en observaciones hechas a la manera del propio Coprnico. (Esto, por
supuesto, significa que el matemtico lanza la pelota del filsofo fuera
de la pista.) Podemos decir que los principios antecedentes de Kepler
eran: 1) Dios cre el universo; 2) dado que la creacin debe seguir
un plan y Dios es pura inteligencia, Dios, al crear, sigui un plan
racional; 3) dado que el plan de Dios es racional, tambin es inteli
gible para el hombre. De modo general, estos principios son induda
blemente mucho ms antiguos que Kepler y, desde luego, habran
encontrado gran aceptacin en cualquier momento situado entre los
siglos xvii y xix. Palabras como designio y plan se hicieron este
reotipadas. Para Kepler, sin embargo, significan, por as decirlo, los
planos de trabajo del Divino Arquitecto, necesariamente geomtricos
y a menudo prefiere la palabra Arquetipo para expresar este senti
do riguroso. Como dijo cuando el final de su vida ya estaba cerca:
El Creador no se aparta de su Arquetipo, siendo el Creador la
verdadera fuente de Geometra y, como escribi Platn, entregado
siempre al ejercicio de la Geometra.14 As, el cuarto y ms impor
tante de los principios antecedentes de Kepler, del cual se generar
a priori el sistema copernicano, es que el plan divino o Arquetipo
puede expresarse matemticamente. As que Kepler se remont al
origen de una de las races profundas de la ciencia moderna. La tarea
inmediata, a su modo de ver, era explicar lo que Coprnico haba
aceptado tal cual: el nmero, las dimensiones y los movimientos de
los planetas. Todas estas cosas eran cuantificables: la cantidad,16
16.

Harmonkts Mundi,

1619;

ibid., IV , p. 299.

206

LA REVOLUCIN CIENTFICA

escribe, fue creada al principio, con cuerpo, crendose los cielos en


el segundo da. Pero hay ms, algo que refleja el profundo misti
cismo religioso de Kepler, cuando explica: Esto lo intent porque
me dio valor la hermosa armona que existe entre las partes [del
Universo] que estn en reposo, el Sol, las estrellas fijas y el espacio
intermedio, y Dios Padre, el Hijo y el Espritu Santo.1718Tomando
los tamaos relativos de las orbes segn los defini Copmico, Kepler
intent sin xito encontrar alguna proporcionalidad entre ellos o
descubrir alguna pauta. Al no conseguirlo, se le ocurri que ninguna
serie o pauta poda definir slo seis dimensiones. Por qu no me
nos o ms? Entonces, el 19 de julio de 1595, al trazar para sus
estudiantes la pauta en que ocurra la gran conjuncin alrededor del
zodaco, vio cmo el mismo tringulo repetido alrededor de un crculo
define un segundo crculo, un crculo interior-, un cuadrado hace lo
mismo, pero las proporciones son diferentes. Poda ser sta la clave?
Figuras planas de 3, 4, 5, 6... lados podan considerarse... pero,
por qu slo seis de ellas? Cules seis? De pronto lo vio; si, en
vez de figuras planas, coga slidos, el nico grupo de cinco slidos
regulares asociados con cinco intervalos define seis crculos. La idea
se vio realzada mediante la asociacin de los cinco slidos regulares
con Platn, cuyo Timeo se haba acercado ms (a juicio de Kepler)
que cualquier otra obra a la percepcin de los verdaderos Arquetipos
matemticos de creacin, un libro que era, ms all de toda posible
duda, un comentario sobre el libro del Gnesis, por lo dems el pri
mer libro de Moiss, transformndolo en filosofa pitagrica, como
ver fcilmente el lector atento que lo compare con las palabras del
propio Moiss.11 Con esta idea, para l fue un juego de nios calcular
las proporciones entre los dimetros de las esferas inscritas y circuns
critas para cada slido, y escoger una disposicin adecuada a las
rbitas planetarias, sucesivamente mayores, como sucede con notable
precisin:19

17. Mysterium Cosmographicum, 1596; ibid., I, p. 9.


18. Harmonices Mundi, Gesammelte werke, VI, p. 221. En sus exploraciones de
la geometra slida Kepler descubri otros dos slidos geomtricos regulares,
19. He vuelto a calcular los nmeros que da el propio Kepler para hacer una serie
de proposiciones mis coherente.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

Planetas

Slido

Mercurio
Venus
Venus
Tierra
Tierra
Marte
Marte
Jpiter
Jpiter
Saturno

Octaedro
Icosaedro
Dodecaedro
Tetraedro
Cubo

207
Proporciones
Ter.
Obs.
86
88
122
122
122
121
153
153
153
145
192
192
192
192
577
577
577
635
1000
1000

en el caso del intervalo entre Saturno y Jpiter dej el slido


de encajar muy bien, pero el buen acuerdo correspondiente a Mer
curio y Venus dependa, hay que aadir, de un ajuste especial. Tam
poco era eso todo: Kepler examin tambin la relacin entre periodos
de revolucin y distancias y comprob que para cualquier par de pla
netas adyacentes D 1/D 2 = ]f (P 1/P 2), aunque en este caso la concor
dancia con nmeros observados no era tan buena y finalmente encon
trara una ley mejor.
Creyendo que la concordancia entre su teora de los cinco slidos
arquetpicos teora que seguira manteniendo toda su vida y las
distancias medidas poda mejorarse recurriendo a observaciones ms
exactas que las de Coprnico, Kepler se dirigi a Tycho Brahe, el
ms exacto y ms activo observador que hubo en Europa duran
te ms de mil aos, y finalmente empez a trabajar en calidad de
ayudante suyo en Praga (o, mejor dicho, en el castillo de Benatky
cerca de la ciudad). ste fue el punto decisivo de la carrera de Kepler,
pues le granje el puesto de matemtico imperial al morir Tycho
en 1601. La masa enorme, apenas digerida, de las observaciones
efectuadas por Tycho durante treinta aos pas as a manos del hom
bre ms capacitado para aprovecharla.
El papel del astrnomo dans en los primeros tiempos de la astro
noma moderna se parece en muchas cosas al de Vesalio en la anato
ma. Tal vez incluso superase al anatomista como primer exponente
moderno del arte de la observacin y la descripcin desinteresadas.

208

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Porque si Tycho introdujo en su teora astronmica factores domi


nantes cuya naturaleza era fsica, no puede decirse (como s se puede
acerca de los preconceptos fisiolgicos de Vesalio) que las pruebas
para refutarlos estuvieran ante sus ojos. 1 problema de conseguir la
precisin no era menos real para l que para Vesalio y los mtodos
que invent para resolverlo eran probablemente ms originales.
Y, desde luego, Tycho fue nico entre los primeros cientficos mo
dernos por su insistencia en la importancia crucial de la medicin
cuantitativa exacta; siempre un desidertum en la astronoma, por
supuesto, pero nunca antes abordada con las facultades analticas e
inventivas de Tycho, que primero estudi conscientemente mtodos
de calcular y corregir los errores de observacin con el fin de deter
minar sus lmites de exactitud. Los predecesores ms exactos de
Tycho no fueron europeos, sino los astrnomos que trabajaban en el
observatorio que Ulug Beg fund en Samarcanda alrededor de 1420.
Sus resultados fueron correctos hasta unos diez minutos de arco (es
decir, ms o menos el doble de buenos que los de Hiparco); las
observaciones de Tycho volvan a ser el doble de buenas, cayendo
sistemticamente dentro de un intervalo de cuatro minutos de los
valores modernos.20 Este resultado se consigui gracias a la paciente
atencin a los detalles. Los instrumentos que haba en Hven eran
fijos, de diferentes tipos para las diversas clases de medicin angular
y mucho ms grandes que los que solan utilizarse en el pasado, por
lo que sus escalas podan dividirse ms sutilmente. Eran obra de los
ms hbiles artesanos alemanes, a quienes Tycho alentaba con su
patronazgo y direccin. Invent una nueva forma de mira y una
especie de escala diagonal para leer fracciones de grado. Al medir
la longitud eclptica de una estrella o su ascensin recta, lo ms con
veniente es recurrir al procedimiento que requiere un instrumento
que mida el tiempo con precisin y Tycho estudi la posibilidad de
mejorar los relojes para tal fin: pero comprob que era ms de fiar
una tcnica suya que permita remitir las observaciones a la posicin
del Sol. Fue el primer astrnomo de Europa que utiliz las modernas
coordenadas celestes, calculando las posiciones de las estrellas con
referencia al ecuador celeste y no (como se haca antes) a la eclptica.
20.
La proyeccin hacia atrs de determinaciones modernas indica que las princi
pales estrellas fijas, cuyas posiciones fueron tomadas repetidamente y promediadas, las
ubic Tycho dentro de un intervalo de un minuto aproximadamente de sus valores
verdaderos. De hecho, sin ayuda ptica apenas era posible ser mis exacto.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

209

Otra innovacin suya fue la observacin de posiciones planetarias no


en unos cuantos puntos aislados del orbe (especialmente cuando esta
ban en oposicin al Sol), sino a intervalos frecuentes, de tal manera
que pudiera trazarse todo el orbe.
El propio Tycho calculaba tres fases de creciente refinamiento en
sus tcnicas de medicin; las que hizo antes de cumplir 21 aos
(1567) las consideraba infantiles y dudosas; las de los aos 15671574, como juveniles y bastante dignas de confianza; mientras que
las que hizo durante los veinte aos y pico que pas en Uraniborg
con el mayor cuidado e instrumentos de mucha precisin a una edad
ms madura, hasta que cumpl cincuenta aos las llam las obser
vaciones de mi edad viril, completamente vlidas y absolutamente
ciertas. Las tcnicas y los niveles de precisin en la astronoma de
posicin que Tycho instaur de esta manera en la Europa moderna
tenan por objeto satisfacer una ambicin muy sencilla. En 1563,
cuando Tycho tena 17 aos, se produjo una gran conjuncin de
Saturno y Jpiter que l esperaba ansiosamente. La conjuncin vino
a demostrar que las Tablas alfonses (ptolemaicas) estaban equivoca
das en un mes entero, mientras que las copemicanas, computadas ms
recientemente, lo estaban en unos das: Pues su cmputo no se
desva mucho del verdadero movimiento en el cielo en el caso de
estos dos planetas. Esta demostracin de insuficiencia persuadi al
joven astrnomo a trazar de nuevo el mapa de las posiciones de las
estrellas ms brillantes (pues incluso los mapas estelares estaban muy
equivocados) y, una vez establecida la carta fundamental del cielo,
observar detalladamente los movimientos del Sol, la Luna y los pla
netas para poder calcular sin errores los elementos de sus rbitas y
recopilar al mismo tiempo tablas exactas con vistas al futuro. En sus
aos jvenes Tycho viaj mucho para perfeccionar sus conocimientos
de astronoma y de instrumentos; sus inquietudes intelectuales hicie
ron de l un ejemplar raro entre la nobleza danesa, tanto es as que
el rey Federico II de Dinamarca le concedi la isla de Hven, en el
Sund, como lugar de trabajo. En 1576 inici la construccin en la
isla del castillo de Uraniborg (Ciudad de los Cielos), el primer
centro de investigacin cientfica de Europa, pues, aparte de sus nume
rosos instrumentos, Tycho instal en el castillo un laboratorio alqumico y una prensa de imprimir: reciba estudiantes constantemente,
una dase tras otra, y les enseaba astronoma y otras ciencias; ellos,
n su vez, trabajaban como ayudantes de su aristocrtico maestro:
14. RUPERT

210

LA REVOLUCIN CIENTFICA

As por la gracia de Dios sucedi que apenas haba un da o


una noche de tiempo despejado en que no hiciramos muchas y
muy exactas observaciones astronmicas de las estrellas fijas ade
ms de todos los planetas y tambin de los cometas que aparecan
durante aquel tiempo, siete de los cuales fueron cuidadosamente
observados en el cielo desde aquel lugar. De esta manera se hicieron
laboriosamente observaciones durante 21 aos.21
Hoy en da apenas queda algo de Uraniborg. El final lleg despus
de la muerte de Federico II: Tycho se pele con su sucesor, Cristin IV, y se fue de Hven para servir al excntrico emperador
Rodolfo II, patrn de alquimistas y astrlogos, en Praga.
Parece improbable que Tycho iniciase la labor de su vida con
una intencin marcadamente partidista, aunque es muy posible que
quisiera demostrar que a un sistema geosttico poda vincularse una
exactitud de precisin mayor an que la de Copmico. Porque sabe
mos que al principo Tycho sigui ms o menos los pasos del propio
Coprnico, aunque en direccin contraria, llegando as al modelo geoheUocntrico en el que todos los planetas (excepto la Tierra) giran
alrededor del Sol, que a su vez da vueltas en torno a la Tierra
fija (p. 191). Defender este sistema tychnico (descrito brevemen
te en 1588) como alternativa vlida al copernicano fue la ltima
ambicin de su vida y encarg a Kepler que la cumpliera; y, de
hecho, durante un siglo ocup esta posicin. Sin embargo, Tycho
no era esclavo de las ideas convencionales. No crea que la causa de
los cambios aparentes en el cielo fueran los meteoros de la atmsfera
de la Tierra; prob que los cometas eran cuerpos celestes y que las
esferas no podan existir realmente como cuerpos fsicos, toda vez
que los cometas pasan a travs de ellas; y su descripcin de los movi
mientos planetarios es relativamente idntica a la de Copmico. Como
astrnomo Tycho no perteneca en modo alguno al pasado: si consi
deraba a la Tierra incapaz de movimiento, lo haca como buen fil
sofo aristotlico de la naturaleza.
El valor de las observaciones de Tycho, incluyendo su catlogo
de mil posiciones estelares, no ha sido perdurable. Las primeras
observaciones cuyo inters rebasa lo puramente histrico son las
21.
H . Raeder, E. SttSmgren y B. Stromgren, Tycho Brabe's description of bis
Instruments and scientific work, Copenhague, 1946, pp. 106-118 (autobiografa cientfica
de Tycho),

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

211

que hizo el astrnomo ingls Flamsteed a principios del siglo xviii


(error aproximado de 10 segundos de arco), pues en los sesenta aos
ms o menos que siguieron a la muerte de Tycho empez a caer en
desuso el instrumento de medicin sin ayuda ptica que Hevelio de
Danzig segua defendiendo apasionadamente. Al cabo de un siglo las
tablas de Tycho haban sido revisadas concienzudamente por astr
nomos como Halley, los Cassinis, Roemer y Flamsteed. Sin embargo,
en ese intervalo se haban reconocido los descubrimientos de Kepler
basados en la obra de Tycho. Para apreciar la relacin entre Kepler
y Tycho el matemtico inventivo y el observador paciente hay
que tener presente que se cuenta con un margen muy estrecho para
hacer una eleccin equilibrada entre la astronoma kepleriana y la
copemicana. Hasta que no se dispuso de medidas cuya exactitud
fuera digna de confianza dentro de un margen de cuatro minutos, o
incluso menos, fue innecesario suponer que las rbitas planetarias no
fuesen crculos excntricos al Sol. Kepler, para trazar la rbita de
Marte, que le permiti descubrir el carcter elptico de las rbitas
planetarias en general, pudo calcular los elementos de una rbita
circular que difera de las observaciones en menos de diez minutos.
Si no se dio por satisfecho y sigui adelante, fue slo porque la
labor de Tycho era exacta dentro de un margen de ms o menos la
mitad del citado. La famosa Primera Ley de Kepler fue, pues, el
primer ejemplo en la historia de la ciencia de un descubrimiento
resultante de la bsqueda de una teora, no slo para cubrir con ella
determinada serie de observaciones, sino para interpretar un grupo
de mediciones refinadas cuya precisin probable era un factor signi
ficativo. La distincin entre mediciones un tanto improvisadas y
mediciones cientficas, las cuales llevan aparejadas la crtica del resul
tado cuantitativo y la determinacin del margen de error, evolucion
lentamente en otras ciencias durante la revolucin cientfica.
Aunque los descubrimientos de Kepler no hubieran sido posibles
sin el perfeccionamiento de la observacin conseguido por Tycho
Brahe, entraaban algo ms que la precisin matemtica. Antes de
inventarse el telescopio los nicos materiales disponibles para cons
truir una teora planetaria eran mediciones angulares principalmen
te la determinacin de las posiciones de los planetas en el zodaco
atando el Sol, la Tierra y el planeta en cuestin estaban en la misma
lnea recta. As, pues, lo mximo que poda hacer una teora plane
taria era predecir a qu horas volvera un planeta a la misma sita-

212

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cin relativa y cul era su posicin en tales momentos. El anlisis


matemtico del sistema solar como cierto nmero de cuerpos movin
dose en el espacio tridimensional nunca lo haban intentado, como
tal, los astrnomos antiguos, que se daban por satisfechos asignando
tales problemas a los filsofos. Nunca les haba interesado la verda
dera trayectoria de un planeta en el espacio siempre y cuando su
modelo predijera con exactitud tolerable las escasas situaciones recu
rrentes en las que sera fcil hacer observaciones. La tendencia gene
ral de la revolucin cientfica fue a rebelarse contra este concepto del
astrnomo como matemtico, creador de modelos para salvar los
fenmenos, y a ver la astronoma como una ciencia que abarcaba
cuanto se saba de los cielos y de las relaciones de la Tierra con las
regiones celestes. Copmico haba abolido el ecuante porque era una
ficcin matemtica, un recurso no filosfico. Galileo modific el uni
verso de Copmico para que fuera an ms explicable fsicamente.
Kepler tena un concepto verdadero del universo como un sistema de
cuerpos cuya disposicin y cuyos movimientos deban revelar los
principios de un proyecto comn o, utilizando un lenguaje ms
moderno, ser capaces de rendir generalizaciones universales los cua
les deban demostrarse partiendo de observaciones y no de axiomas
fsicos o metafsicos. A juicio de Kepler, la tarea del astrnomo no
consista en estudiar el universo por partes construir un modelo
independiente para cada planeta , sino estudiar e interpretar el con
junto para demostrar que los fenmenos de cada parte concordaban
con un proyecto nico. Su objetivo era proporcionar una pauta filo
sfica que se ajustase a los nuevos descubrimientos de la astronoma
matemtica: para que yo pudiese atribuir el movimiento del Sol a
la Tierra misma mediante un razonamiento fsico, o ms bien metafsico, como Copmico hizo mediante uno matemtico, coment en
el prefacio de Mysterium comographicum. La ciencia exacta poda
correctamente hacer incursiones en la prerrogativa establecida de la
filosofa; Kepler no quera ni mucho menos excluir por completo las
consideraciones naturo-filosficas de la ciencia cuantitativa.
Sin embargo, como ayudante a sueldo de Tycho, Kepler no gozaba
de libertad sencillamente para probar que Copmico tena razn: al
principio se le encomend que perfeccionara la teora del movimiento
de Marte calculado por Longomontano, el otro ayudante de Tycho, de
acuerdo con las observaciones de ste. El resultado se publicara en
1609 (aunque la labor se realiz cuatro aos antes) bajo el ttulo de

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

213

Astronoma nueva, por causas, o fsica celeste, tratado en los comen


tarios sobre los movimientos de Marte a partir de las observaciones
de Tycho Brabe, ocho aos despus de que la muerte de Tycho dejara
a Kepler en libertad de defender el sistema que eligiera. Lo primero
que descubri fue que el plano de la rbita de Marte pasaba a travs
del Sol no a travs del centro de la rbita de la Tierra, como
supona Coprnico y que su ngulo de inclinacin con la eclptica
era invariable. Tambin prob a abandonar los pequeos epiciclos de
Coprnico y en su lugar reintroducir el punto ecuante (p. 107), pero,
aunque esto permita ajustar la velocidad angular de Marte con res*
pecto al Sol, Kepler comprob que ninguna posicin del punto ecuan
te satisfara todas las observaciones. Volviendo al movimiento de la
Tierra (o del Sol) puesto que cualquier error de exposicin se refle
jara en todos los planetas , Kepler descubri algo importante: que
se pareca a los planetas porque requera un punto ecuante para una
representacin exacta. El caso de Marte sigui siendo insoluble: Ke
pler pudo representar con gran precisin el movimiento orbital en
longitud por medio de un ecuante corredizo, pero los consiguientes
errores en latitud (esto es, las supuestas distancias entre el planeta
y la eclptica) eran intolerables. Al volver a la excentricidad bisecada
ptolemaica, encontr errores mximos de unos ocho minutos de arco:
sobre stos escribi:22 La divina providencia nos concedi un obser
vador tan cuidadoso en Tycho Brahe que sus observaciones declara
ron a este clculo ptolemaico culpable de un error de 8 minutos;...
como no era posible pasar por alto estos 8 minutos, ellos solos han
conducido a una reforma total de la astronoma. Pareca casi impo
sible hacer progresos por medio de estas hiptesis arbitrarias o dele
gadas, como las llam Kepler, que en verdad se hallaba lejos de su
objetivo; pero tambin se guiaba por principios diferentes, fsicos,
cuya raz era su creencia de que un espritu mvil en el Sol era el
causante de las revoluciones de los planetas en una especie de vrtice
de fuerza. Suponiendo que esta fuerza estuviera confinada al plano
eclptico y actuara en crculo, por as decirlo, su vigor a cualquier
distancia del Sol sera inversamente proporcional a esa distancia, de
lo cual Kepler crey deducir el resultado (que ms adelante comprob
que era falso en general, aunque es cierto en el caso de las regiones
prximas a los psides de la rbita) de que la velocidad del planeta
22. Astronoma Nova (1609), cap. 19; Gesammelte Werke, III, p. 177.

LA REVOLUCIN CIENTFICA
214
tambin es inversamente proporcional a su distancia del Sol. Como
por la observacin conocemos las velocidades del movimiento en dis
tintos puntos de la rbita, esta relacin aportaba otra manera de
calcular las distancias. Sin embargo, en la prctica no conviene
obtener las velocidades instantneas de los diversos radios y, por
consiguiente, Kepler modific la regla dejndola en la proposicin
conocida desde entonces por Segunda Ley de Kepler del movi
miento planetario de que el radio vector trazado desde el Sol
hasta un planeta barre reas iguales de la rbita en tiempos iguales.
Aunque la primera prueba de la ley era discutible, ms adelante
Kepler se cerciorara de que los diversos errores que haba en ella se
anulasen mutuamente, de tal forma que la ley fuera rigurosamente
cierta.21 La enunci definitivamente en su Eptome de la astronoma
copemicana (1621).
En esta fase de sus complejos y tediosos clculos que llevaban
aparejados el anlisis geomtrico de muchas posibilidades tericas
y el cotejo continuo de los movimientos previstos con observaciones
escogidas entre las muchas que hizo Tycho Brahe Kepler ya estaba
convencido de que la rbita de la Tierra o de un planeta no poda ser
un crculo perfecto excntrico al Sol. Como dijo:
El lector reflexivo e inteligente ver que esta opinin entre los
astrnomos concerniente al crculo excntrico perfecto de la rbita
supone muchas cosas que son increbles en la especulacin fsica...
Mi primer error fue tomar la trayectoria del planeta como un crculo
perfecto, y est error me rob ms tiempo, ya que fue enseado
basndose en la autoridad de todos los filsofos, y concordaba por
s mismo con la Metafsica.
En los clculos de la velocidad angular de la Tierra Kepler poda supo
ner que la rbita era circular, ya que su carcter elptico es pequeo
(nam insensibile est ... quantum ei ovalis forma detrahit), pero en
las rbitas de los dems planetas la diferencia sera muy sensible.
El siguiente problema, como es obvio, fue definir con ms exactitud
la naturaleza de esta rbita no circular. As, pues, reanud las inves
tigaciones de Marte, esta vez con mucha ms seguridad porque haba
calculado el movimiento de la plataforma del observador la Tie
rra con mayor exactitud que antes. Los experimentos revelaron
23. Ibid., III, pp. 263-270.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

215

que, de hecho, la rbita de Marte no poda ser circular, pues, al com


pararla con las observaciones, haca que el movimiento del planeta
fuera demasiado rpido en el afelio y en el perihelio y demasiado
lento en las distancias medias. Despus de muchas pruebas, Kepler
escribi: Queda, pues, claro, que la rbita del planeta no es un
crculo, sino que pasa por dentro del crculo en los lados e incrementa
su amplitud otra vez hasta la del crculo en el perigeo. A la forma
de una trayectoria de esta clase se la llama valo. Por otra parte, la
evolucin de los pensamientos de Kepler acus la influencia de su
idea del mecanismo fsico capaz de producir semejante desviacin
de la forma perfectamente circular. Supuso que la trayectoria ovalada
la trazaba la resultante de dos movimientos distintos; el primero de
ellos se deba a la accin de la virtud del Sol y variaba con la distan
cia del planeta; el segundo era una rotacin uniforme del planeta en
un epiciclo imaginario producido por su propia virtus motrix. La
rbita hipottica sera un valo (o, mejor dicho, un ovoide, toda vez
que sus psides seran desemejantes) encerrado dentro de la excn
trica normal en todos los puntos salvo en los psides. Es extraordi
nario que despus de abandonar del todo el concepto de las esferas
slidas y los epiciclos, y de haberse convencido de lo absurdo de su
propio trmino fsico de la hiptesis delegada,24 Kepler volviera
ahora, en 1604, a la vieja idea de componer la verdadera trayectoria
del planeta partiendo de movimientos circulares. Trabaj mucho en
vanos intentos de geometrizar esta extraa hiptesis de modo que
pudiera compararse con la observacin; incluso utiliz una elipse
su excentricidad demasiado grande como aproximacin al ovoide.
Pese a ello, al final no pudo hacer ningn ajuste exacto: Kepler tuvo
que confesar que la rbita ovalada y la teora de que su causa era
fsica se haban desvanecido en humo.25 Tras muchos ms esfuerzos
tediosos, por fin encontrara la explicacin gracias a un feliz acci
dente, como l mismo escribi; percibi una congruencia numrica
entre el exceso del crculo excntrico sobre la rbita verdadera en las
distancias medias y el exceso de la secante de la ecuacin ptica en la
24. La hiptesis delegada (crculo excntrico con ecuante colocado arbitraria
mente) funciona bien en el caso de la Tierra porque su rbita es casi circular
(e = 0,017), pero en el caso de Marte, cuya excentricidad es unas cinco veces mayor,
el error ser mis evidente.
25. Gesammelte werke, III, p. 345: causas physicae in fumos abeunt. A. Koyr,
Le rivolution astronomique, Hermann, Pars, 1961, pp. 250-253.

216

LA REVOLUCIN CIENTFICA

La elipse
R es el radio vector; e, la excentricidad (SB/BC);

la anomala excntrica.

misma regin sobre el radio; o (en trminos modernos) percibi que


la longitud del radio vector del planeta poda escribirse con la frmula
R( 1 + e cos(3); esta es una forma de la ecuacin para una elipse ver
dadera.21 La elipse que obtuvo as tena el Sol en un foco y encajaba
exactamente en la ley de superficie y las observaciones. Durante
algn tiempo Kepler estuvo muy preocupado porque no acertaba a
dar un significado fsico a la rbita elptica; para demostrar que la
mquina celeste no es tanto un organismo divino como una pieza
de relojera, con toda la variedad de movimientos que se llevan a cabo
por medio de una fuerza magntica muy sencilla en el cuerpo, del
mismo modo que en un reloj todos los movimientos proceden de una
sencilla pesa. Kepler estuvo a punto de volverse loco al considerar
y calcular esta cuestin basta que pens que un sencillo movimiento
de vaivn (vibracin) del planeta en una lnea recta y corta, al mismo
tiempo que describa un crculo alrededor del Sol, generara la elipse.
Las dos primeras leyes de Kepler la primera defina la rbita
elptica acabaron con la vieja astronoma matemtica, aunque el
hecho no sera aceptado del todo hasta despus de dos generaciones.
La fsica de Kepler y las observaciones de Tycho se haban unido en
una definicin nueva y elegante del movimiento orbital planetario.26
26.
G. W. III, p. 345b; Koyr, pp. 254-256. R es el radio del circulo excntrico,
e la excentricidad, (3 el ngulo de rotacin del vector radio. La diferencia era de un
exceso de 429 partes sobre 100.000.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

217

Pero a Kepler an le faltaba un poco para alcanzar su objetivo: des


cubrir la armona del mundo, tema que (segn haba dicho a un
correspondiente en 1601) llevo meditando mucho tiempo y que slo
podra completar si Tycho reconstruyera la Astronoma o si yo pu
diese usar sus observaciones.27 Una vez cumplida esta ltima ambi
cin, Kepler saldara su deuda con Tycho por medio de las Tablas
rudolfinas (1627) que durante casi un siglo marcaron la pauta de
la exactitud de las predicciones ; mientras tanto, despus de prepa
rar este trabajo pero mucho antes de su publicacin, Kepler volvi a
su inquietud original en la Armona del mundo (Harmonices mundi,
1619). El pensamiento del Creador (que Ptolomeo haba pasado por
alto) y del Arquetipo del mundo que reside en la geometra y
expresamente en la obra de Euclides, aquel filsofo tres veces el ms
grande nunca haba abandonado su mente.28 Revis su modelo Arquetpico regular-polidrico en este libro (y volvera a hacerlo en su
Eptome de astronoma copernicana, 1621) e ide tambin una base
lgica para la escala musical justa, aceptada recientemente entre
msicos, que igualmente dependa de la geometra de los polgonos.
Se le present una nueva unificacin: al formar proporciones entre
las velocidades extremas de los planetas (en el perihelio y el afelio)
comprob que reaparecan las consonancias musicales, la verdadera
(aunque siempre inaudible para el hombre) msica de las esferas; as
se explicaron las magnitudes de las excentricidades de las rbitas y
se comprendi el medio empleado por Dios para ajustar exactamente
el modelo polidrico. No es extrao que Kepler pudiera comparar el
canto polifnico con los coros de ngeles. Finalmente, cuando falta
ban doce das para que terminara de escribir Harmonices mundi,
Kepler, al considerar las facultades de ciertas proporciones, descubri
la tercera ley que lleva su nombre: la proporcin entre el cuadrado
del periodo de un planeta (T) y el cubo del radio (R) es constante
dentro del sistema solar (T^/R3 = K). Kepler no prob esta tercera
ley por medio de datos exactos ni le dio una base lgica. Pero le
agrad como eslabn definitivo entre velocidad y distancia y en el
Eptome ajust las masas de cada planeta de tal manera que el
espritu solar (o especie) diera el empuje adecuado a la distancia
idnea (supuso que si el empuje se tomaba como constante, la velo
27. C arta a M agn!, 1 de junio de 1601.
28. C arta a H eydon, octubre de 1605, G . IV., X V , p . 235.

218

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cidad por 1 conferida seria inversamente proporcional a la masa).


No hace falta recalcar la sencillez y la claridad que estas relacio*
nes introdujeron en la astronoma. Las formas y dimensiones de las
rbitas planetarias, as como las velocidades de los movimientos de
los planetas, podan ahora, en principio, calcularse con certeza, si no
con facilidad, pues no existe ninguna solucin sencilla del problema
que plantea la segunda ley de Kepler, el de dividir la superficie de
una elipse en fracciones determinadas por medio de radios vectores
procedentes de un foco. As, pues, durante el medio siglo siguiente
los astrnomos idearon otros mtodos de definir la velocidad orbital
de los planetas relacionndola con l foco vacio de la elipse (alrededor
de la cual, como Ptolomeo haba descubierto sin saberlo, la revolu
cin se acerca ms a la uniformidad que alrededor del Sol). La
difusin de los descubrimientos de Kepler es en s misma un tema
intrincado: publicados lejos de los principales centros de actividad
intelectual de Italia y Francia, redactados a veces de una manera
difusa y torpe (cuya autobiografa es tal vez ms interesante para
nosotros que para los contemporneos), conteniendo ideas esotricas
que hombres ms jvenes consideraran tan inaceptables como las con
sideraba Galileo, los libros de Kepler no podan comprenderlos quie
nes no supieran matemticas. Como el propio Kepler reconoci:
Hoy en da es dificilsimo escribir libros matemticos, especial
mente astronmicos. Pues a menos que se haga uso de una precisin
exacta en las proporciones, explicaciones, demostraciones y conclu
siones, el libro no ser matemtico; si tal uso se hace, entonces
su lectura resulta muy difcil, sobre todo en latn, que carece de
artculos y de la gracia del griego... Por esto hoy en da hay pocos
lectores idneos; la mayora generalmente desprecia y rechaza estas
obras. Cuntos matemticos hay que estn dispuestos a emprender
la tarea de leer todas las Cnicas de Apolonio de Perga? Sin em
bargo, su material es de un tipo que se presta mucho ms que la
astronoma a la explicacin por medio de cifras y lneas. Yo mismo,
que paso por matemtico, canso mi cerebro al leer mi propia obra...
Las Tablas rudolfinas fueron aceptadas relativamente pronto en los
crculos competentes, ya que se las consider superiores a sus predece-29
29.
Astronoma Nova, Prefacio; trad. de A. R. H . partiendo de Mane Boas Ha)),
ed., Natura and naturt's taws, MacmilUo, Londres, 1970, p. 67, G. W., III, p. 18.

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

219

soras y a sus rivales contemporneas; la difusin de las leyes de


Kepler, en cambio, dependi en gran medida de los resmenes de su
astronoma que se publicaban en obras de instruccin general tales
como Curso de matemticas (Cursus malbematicus, 1644), de Pierre
Hrigone, o Astronoma Carolina (1661) en ingls, de Thomas
Streete, donde Newton aprendi todo lo que saba de Kepler. Los
grandes sistemas de la filosofa natural de mediados de siglo, los de
Descartes y Gassendi, no tomaron nada de Kepler, por lo que la
comprensin de las ideas keplerianas qued a merced de intrpretes
secundarios que aceptaban fcilmente la rbita elptica pero recha
zaban la segunda ley al mismo tiempo que (en gran parte) no hacan
caso a la tercera, a la que slo pudo dar trascendencia la lenta evolu
cin de la dinmica.
Con Kepler lleg a su fin una tradicin de astronoma matemtica
que (en la tradicin occidental) haba empezado con los babilonios.
No se trataba solamente de que se hubiera destruido la primaca del
crculo, sino tambin que, una vez Kepler lo hubo resuelto, el pro
blema del movimiento planetario que haba fascinado tanto a erudi
tos como a analfabetos durante miles de aos perdi inters, salvo
para los expertos. La causa fue en parte que la atencin se desvi
hacia problemas de astronoma fsica, con el uso del telescopio, y en
parte al ocaso de la astrologa. (Los almanaqueros londinenses, por
supuesto, prolongaran la tradicin babilnica que Kepler haba expul
sado bruscamente de la ciencia seria.) Sin embargo, Kepler no era
enemigo de la astrologa; y tambin Galileo sacaba horscopos. Como
crea firmemente en la integridad del universo y en la centraldad
del Sol, rechazando toda idea de un espacio infinito con una distri
bucin uniforme de las estrellas, tambin Kepler daba por sentado
que los cielos ejercan alguna influencia sobre la Tierra. No hay duda
de que el Sol y la Luna afectan a nuestro planeta, entonces, por
qu no pueden hacer lo propio las estrellas y los otros planetas? En
general, al mismo tiempo que adoptaba este punto de vista racional
(que no puede refutarse, ya que no tenemos idea de cmo sera la
experiencia terrestre sin estrellas ni planetas), Kepler desconfiaba del
bagaje habitual de los astrlogos. Yo soy un astrlogo luterano le
dijo a Maestlin tiro las tonteras y me guardo lo esencial. Incluso
en esto era contrario al espritu de la poca venidera.
Pero Kepler era ms que un matemtico. Quiz la importancia de
su labor, aparte de las tres famosas leyes, no se haya estimado sufi

220

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cientemente. Los historiadores antiguos pasaban cortamente por alto


las teoras de Kepler sobre los mecanismos fsicos, su amor por la
analoga y todo cuanto estuviera subordinado al argumento matem
tico principal, pues lo consideraban escoria que era mejor dejar ente
rrada. Ahora no es difcil ver que Kepler era tan original y estimu
lante en las cuestiones secundarias como al seguir la va matemtica
dara. Ciertamente, sus ideas sobre la gravedad, sobre la accin de
las fuerzas a distancia, constituyen factores importantes en la prehis
toria de la teora de la gravitacin universal. Los cartesianos se bur
laban de las fuerzas misteriosas que Kepler situaba en el Sol, y de
sus apetendas de materia, del mismo modo que ms adelante se opon
dran a la idea de la atracdn gravitadonal. Es verdad que Kepler
traza extraas equivalendas entre el alma o espritu y la fuerza,
pero cre su teora cosmolgica y su astronoma de modo que siguie
ran firmes principios de causalidad fsica y apartaran tambin un
modelo mucho ms exacto que el de Galileo o el de Descartes. Fue
Kepler quien, en el Mysterium cosmographicum, sigui el ejemplo
de Tycho Brahe y denunci la creenda tradirional en las esferas
materiales, creencia a la que Copmico no se haba opuesto.
Tampoco, a decir verdad, hay que temer que las orbes lunares
sean desplazadas por la fuma, comprimidas por las estrechas pro
porciones de (otros) cuerpos (celestes), si no se incluyen y encierran
en esa orbe misma. Porque es absurdo y monstruoso situar estos
cuerpos en el cielo, dotados de ciertas propiedades de la materia,
los cuales no resisten el paso de ningn otro cuerpo slido. Cierta
mente, muchos no temern dudar que haya en general algunas de
estas orbes Adamantinas en d cielo, que las estrellas sean trans
portadas por el espacio y el aire etreo, libre de estos grilletes de
las orbes, gracias a cierta virtud divina que regula su rumbo me
diante la comprensin de las proporciones geomtricas.
Pregunt a continuacin cules son las cadenas y el arns que sujetan
la Tierra mvil a su orbe, y seal que en ninguna parte de la super
ficie del globo la encuentran los hombres empotrada en un medio
material, sino rodeada siempre de aire. Tambin a Kepler, cuando
menos tanto como a Descartes, hay que concederle el mrito de haber
percibido que en el sistema solar tena que haber alguna fuente de
fuerza o tensin. No poda consistir en un complejo formado por
cuerpos totalmente independientes, sin interaedn mutua. No poda

LA REVOLUCIN ASTRONMICA

221

ser coincidencia que los planos de todas las rbitas pasasen a travs
del Sol, ni podan explicarse las variaciones del movimiento de un
planeta las diferencias de su velocidad en el perihelio y el afelio,
por ejemplo sin suponer que alguna fuerza estaba actuando sobre
l. Para Galileo los movimientos naturales del universo eran bsica
mente sencillos, eternos y libres de fuerza; en la visin de Kepler,
mucho ms realista, estos movimientos eran complejos y resultantes
de una interaccin de fuerzas corporales que por analoga (ms que
por identificacin) l denominaba magnticas o gravitacionales. En este
sentido Galileo an perteneca a un universo geomtrico que Kepler
haba rechazado en aras de un universo fsico sin lugar para las ideas
puramente geomtricas desprovistas de equivalentes fsicos. Escribi
que califica sus hiptesis de fsicas porque probaba que la irregulari
dad del movimiento (de los planetas) corresponde a la naturaleza de la
esfera planetaria, esto es, es fsica.30
As fue cmo Kepler indic directamente a los hombres (cuando
stos empezaron a entenderle) el camino de la mecnica celeste, aun
que recorrerlo exigira una revisin y una clasificacin profundas del
concepto de fuerza, as como ideas nuevas acerca de la naturaleza y
la actividad fsica de la materia universal. Kepler demostr, si bien
de manera idiosincrsica, que las matemticas, la medicin y los prin
cipios fsicos podan unirse en cierta sntesis, pese a dejar la demos
tracin incompleta. Los filsofos de la naturaleza no podan pasar
por alto indefinidamente la invitacin a cultivar a) la demostracin
matemtica y b) la exactitud de la observacin a la manera kepleriana. Kepler rebas ampliamente los lmites del problema astronmico
de dos generaciones se mueve o no se mueve la Tierra? para
defender principios de movimiento celeste, enmarcados en un mo
delo de teoras relativas a la fsica csmica, las cuales desplazaran
por completo las ideas tradicionales sobre lo que deban ser la filo
sofa o la astronoma.

30.
Gerald Holton, Johannes Keplers universe: its physics and metaphysics*
(1936), reeditado en Thematic origins of scientific tbougbl: Kepler to Bmslein, Harvard
Univetsity Press, Cambridge, Massachusetts, 1973, pp. 69-90. Arthur Koestter, T be
eeptodkers, Hutchinson, Londres, 1939, condene una amable descripcin de la comple
jidad de la vida y el pensamiento de Kepler.

C a p t u l o 6

INNOVACIONES BIOLGICAS
Para Alexandre Koyr, el influyente historiador francs de la cien
cia que muri en 1964, el centro del escenario de la revolucin
cientfica lo ocupaban las ciencias fsicas y el drama que represent
giraba en torno a la matematizacin de las mismas. A la mayora de
los actuales historiadores de la ciencia este punto de vista les parece
ra muy estrecho. Abogaran por la importancia de la filosofa mecanicista (captulo 7), apartndose bastante de la tendencia matemtica,
as como por grandes cambios de ideas y mtodos totalmente inde
pendientes de la ciencia fsica y por cambios de las actitudes sociales
ante la ciencia, alegando que todo esto son aspectos de una situacin
revolucionaria que el historiador no puede pasar por alto. De hecho,
Koyr no hablaba en contra de semejante visin completa de la revo
lucin cientfica; ms bien abogaba por la importancia especial de las
corrientes que condujeron hasta Newton y, por ende, de modo rela
tivamente directo, hasta Maxwell, Planck y Einstein. Sin duda
Einstein era consciente de su descendencia intelectual directa de Galileo, conciencia que, evidentemente, no compartan (pongamos por
caso) Crick y Watson en relacin con Harvey. El dilogo sobre cues
tiones de espacio y tiempo entre el siglo xvn y finales del xx es
posible y, de hecho, casi cabra decir que normal; pero un dilogo
parecido sobre la vida y los procesos vitales parece virtualmente im
pensable. Las condiciones del actual debate en torno a la vida no se
establecieron hasta el siglo xix.
Estos pensamientos conducen a otros. Hablara el historiador,
tal vez apropiadamente, de una revolucin negativa en la biologa
del siglo xvn, por ejemplo, una revolucin que ciertamente destruy

INNOVACIONES BIOLGICAS

223

la antigua base de confianza sin crear un eficaz programa de inves


tigacin que permitiera un rpido desarrollo cumulativo? Uno pien
sa en la esterilidad relativa de la microscopa y en el intervalo, an
ms sorprendente, entre el descubrimiento por Harvey de la funcin
verdadera del corazn y el inicio de la investigacin mdica de las
imperfecciones del funcionamiento cardaco empleando los medios
ms sencillos dos siglos despus. La poca de Newton nos pro
porciona abundantes testimonios de que las ideas y los conocimientos
relativos al cuerpo humano parecan entonces no menos avanzados,
en lo que se refiere a los de la antigedad, que sus anlogos de la
ciencia fsica, y si el progreso hay que medirlo por la intensidad dd
inters, no cabe la menor duda de que en la medicina y la historia
natural se hacan ms esfuerzos innovadores que en otras disdplinas.
As, pues, no podemos poner en tela de juicio la existenda de una
situadn revolucionaria; sin embargo, por diversas razones en
tre las que se cuentan la dificultad intrnseca de los fenmenos y el
hecho de no tener la coherencia intdectual de que disfrutaban las
ciencias matemticas los resultados fueron mucho menos afortu
nados. Al sondear las profundidades de la vida, no se lleg tan hondo
como al explorar las del espado y el tiempo.
Debera el historiador sacar la concusin de que las dencias
matemticas (newtonianas) sirvieron de modelo a otras? A decir ver
dad, como despus veremos con mayor detalle, a principios del
siglo xvin se crea que Newton brindaba ideales de conocimiento y
de mtodo; no es que estos ideales se vieran exclusivamente en tr
minos matemticos, sin embargo, ya que el mtodo newtoniano que
se propona para la qumica o la biologa era completamente experi
mental y cualitativo. Sin embargo, parece ser que unos cien aos
antes, con Descartes, el mecanidsmo dentfico tal como se aplicaba
a los organismos vivos evolucion al mismo ritmo que la mecaniza
cin del universo, y, si bien el mecanicismo biolgico (Descartes, Borclli, Willis) se basaba por fuerza en anlogos fsicos, difcilmente
podra decirse que dependiera de la evolucin anterior de la ciencia
fsica. Ms bien se trataba de paralelismo e interaccin. Los primeros
intentos de emplear la fsica como modelo de la investigacin biol
gica solan llevar a un callejn sin salida. As ocurri, como es sabido,
cuando Santorio (1561-1636) investig los cambios del peso del cuer|M> produddos por la ingestin y la excrecin: su tcnica de la silla
de pesar, ingeniosa y aplicada cuidadosamente, condujo al interesante

224

LA REVOLUCIN CIENTFICA

descubrimiento de que el cuerpo pierde ininterrumpidamente gran


cantidad de lquido por medio de la transpiracin invisible, pero no
es posible argir que el experimento contribuy al avance del cono
cimiento de los procesos metablicos, ni siquiera que ofreci datos
contrarios a las tradicionales ideas sobre la digestin y la asimilacin.
En este contexto, la elucidacin del sistema linftico por Gaspar
Aselli (1622), Juan Pecquet (1651) y otros anatomistas, utilizando el
acostumbrado mtodo consistente en abrir animales muertos y vivos,
fue mucho ms fructfera. De modo parecido, en lo que se refiere a
la teora, las explicaciones fsicas de la accin muscular que invocaban
reacciones qumicas entre las dos sustancias, tales como la explo
sin o la neutralizacin cido-lcali eran totalmente a priori y,
aunque sugestivas, a la larga carecan de utilidad. All donde (como
en estos ejemplos) la integridad independiente del pensamiento bio
lgico se vea comprometida, en el mejor de los casos el nico resul
tado posible era una especie de andamiaje. A pesar de los resultados
interesantes obtenidos mediante el experimento y la explotacin de
analogas fsico-cientficas en el siglo x v ii , el estudio de la anatoma
seguira tal como haba estado desde tiempos de Galeno, la base
principal y ms segura para ideas de la funcin fisiolgica, hasta prin
cipios del siglo xix.
Desde hace tiempo los historiadores utilizan un esquema crono
lgico que presenta a Lavoisier (c. 1787) como el Newton de la
qumica y a Darwin (1859) como el Newton de la biologa.1
Recientemente Thomas Kuhn ha sealado que incluso en la ciencia
fsica del siglo xvii la integridad de la revolucin de la ciencia mate
mtica se halla al lado de un grado incompleto de progreso en las
ramas experimentales, donde, por otra parte, la matematizacin fue
aplazada hasta el siglo xix. Kuhn se muestra de acuerdo con Koyr
en que si consideramos que la revolucin cientfica fue una revolu
cin de ideas, son los cambios habidos en estos campos tradicionales,
casi matemticos, lo que hemos de procurar entender. Al mismo
tiempo, sin embargo, cree que otras cosas de vital importancia les
ocurrieron tambin a las ciencias durante los siglos xvi y xvii (la
revolucin cientfica no fue simplemente una revolucin del pensa
1.
Tal vez la importancia que se da a Darwin sea injusta para con los citlogos,
fisilogos y neurlogos que trabajan en su poca con resultados enormemente ptochictivos; sin embargo, a Darwin se debe la idea biolgica m is universal de todos los
tiempos.

INNOVACIONES BIOLGICAS

225

miento), y finalmente llega a la conclusin de que es imposible una


simetra histrica completa siquiera entre los departamentos mate
mtico y experimental de la sica, toda vez que la divisin entre
ciencia matemtica y experimental parece arraigada en la natura
leza de la mente humana.2 No es de extraar, pues, que existan
asimetras histricas an mayores entre las ciencias matemtica y
qumica, geolgica y biolgica, donde los rasgos baconianos de la
evolucin son an ms marcados que en la fsica experimental.
De hecho, mientras que los ms grandes tericos fsicos, como
Huygens y Newton, se esforzaron con xito por extender el dominio
de la ciencia matemtica a ramas experimentales como la ptica, la
neumtica y la acstica, aumentando con ello la homogeneidad, en
las ciencias biolgicas la especulacin ascendi ms que nunca a par
tir de las sencillas colecciones de historia natural. La especulacin
lleg hasta pensar en la posibilidad de que hubiera animales en la
Luna o los planetas, efectuar descabelladas interpretaciones geolgicas
del Libro del Gnesis y (ms extensamente) reintetpretar la fisiologa
y la medicina en trminos de mecanismos fantsticos. La historia
natural descriptiva ampli su carcter desde los microscpicos anima
les de las charcas hasta la anatoma comparada de los mamferos ms
grandes, abarcando una enorme y amorfa masa de publicaciones sobre
curiosidades geolgicas, monstruosidades animales, singularidades me
teorolgicas y descripciones regionales. Estas publicaciones, a menu
do sensacionalistas, han dado al adjetivo baconiano un matiz peyo
rativo que es impropio del coleccionismo botnico, de la microscopia
y de la anatoma comparada que no siguieron menos pautas acumu
lativas de una manera organizada y crtica. A todas estas ciencias, asi
como (por ejemplo) a la mineraloga y la neumtica, se las podra
calificar de baconianas en el buen sentido del trmino, puesto que
ion descriptivas, enumerativas y atericas.
Las bases histricas de las ciencias de la naturaleza viva aparte
de los escritos y ejemplos didcticos del propio Bacon, como en el
Syiva sylvarum (1627), que influy mucho, especialmente en los bri
tnicos eran dobles: la anatoma humana y la historia natural enci
clopdica del Renacimiento. El renacer de la anatoma ya lo hemos
comentado; era lgico, aunque en modo alguno inevitable, que exten
2.
T. S. Kuhn, Tbe asentid tensin, Unlvetsity o Chicago Press, Chicago, 1977,
M>- 41, 64 (publicado por primera vez en 1972).
11 SUPERT

226

LA REVOLUCIN CIENTFICA

diera sus actividades e incluyese el estudio ms minucioso de los


animales, sobre todo de aquellos que son como el hombre o que
tienen un inters especial para l, tales como el caballo (en la Anato
ma dei cavado, 1598, de Cario Ruini) o el perro (cuya evolucin
embriolgica describi Fabrizi dAcquapendente). Con Pierre Belon
(1517-1564) y Guillermo Rondelet (1507-1566) el tratamiento mo
nogrfico se hizo extensivo a los peces, mientras que el primer libro
especializado sobre los insectos fue obra de un grupo de ingleses
{Theatrum insectorum, 1634, publicado por Thomas Mouffet).3 La
coherencia dignifica semejantes estudios hasta la famosa monografa
sobre el chimpanc que escribi Edward Tyson (1699), coherencia
que en parte procede de las tcnicas de diseccin y anlisis del anato
mista profesional y en parte del paralelo con el modelo humano, pice
de la escala morfolgica. Los naturalistas enciclopdicos hicieron me
nos progresos hacia un mtodo cientfico moderno. Las ideas del
naturalista sobre el origen de la vida orgnica, la distribucin de
plantas y animales, y el motivo de su gran variedad de estructuras y
formas seguan siendo en su mayor parte de origen no cientfico o, en
el mejor de los casos, procedan de fuentes muy antiguas. En cambio,
iba acercndose progresivamente a formas modernas de clasificar y
describir organismos y de definir la materia que trata la historia
natural. Cada vez le interesaba menos el estudio de la naturaleza
como tarea moral; haca una distincin parcial entre la Flora y la
Pbarmacopoeia. Sin embargo, exista el inconveniente de que a medi
da que aument la eficiencia clasificadora y descriptiva de los botni
cos y gelogos, fue disminuyendo su inters por los dems problemas
del mundo orgnico. En general, el naturalista se vea limitado a una
clase determinada de actividad fruto, en esencia, de la necesidad
de los boticarios de distinguir las hierbas medicinales , en parte,
desde luego, porque era una tarea que vala la pena hacer y estaba
dentro de su competencia; pero en parte tambin era debido a que
careca de imaginacin y sta le habra liberado de la influencia de la
tradicin, que segua siendo muy literaria. Las obras de autores como
Conrad Gesner (1516-1565) y P. A. Mattioli (1500-1577) tienen tan
to de recopilaciones eruditas como de trabajos de observacin. Un
3.
Mouffet (o, mejor dicho, su hija) es el nico cientfico (si exceptuamos al
doctor Pster) inmortalizado en canciones infantiles inglesas. Su libro fue en gran parte
obra de Thomas Penny (1530-1588) y Edward Wotton (1492-1555).

INNOVACIONES BIOLGICAS

227

tipo distinto de biologa por ejemplo, los sencillos experimentos


con los que Francesco Redi, un siglo despus, refut la creencia uni
versal en la generacin espontnea de los insectos ciertamente
habra sido posible, pero el contexto intelectual que le habra permi
tido florecer no exista atan en tiempos de los autores citados. En rela
cin con la vida, los escritos de Aristteles seguan siendo fuente de
estmulo mucho ms que de dudas, y no pareca necesario tratar
de definir nuevas cuestiones o buscar nuevos medios de obtener res
puestas.
As, pues, la vasta gama de investigaciones biolgicas y mdicas
que se iniciaran durante el siglo xix tuvo como nicos representantes
profesionales en el Renacimiento a la medicina y a la historia natural
erudita (esta ltima, huelga decirlo, muy relacionada con la medici
na). Por lo tanto, es natural que los mdicos desempearan un impor
tante papel creativo en la biologa (seguimos usando este trmino
anacrnico pero indispensable) de los siglos xvi y xvn, y que sus
intereses influyeran en la marcha de los acontecimientos. Lo notable
son el alcance y la diversidad del esfuerzo intelectual dentro de la
profesin de la medicina. Muchos mdicos, por supuesto, trataban
de aportar algo y de distinguirse mediante publicaciones relativas al
ejercicio propiamente dicho de la medicina o a las ciencias mdicas
(anatoma, farmacologa, etctera), pero otros muchos se dedicaban
al estudio de animales y plantas, cuya relacin con la medicina era
ms marginal. La mayora de los grandes botnicos eran mdicos:
Fuchs, Cesalpino, Bauhin, Morison y Toumefort, por citar slo algu
nos. Toda la labor de anatoma comparada y gran parte de la de
microscopa la llevaron a cabo mdicos. Nombres tan notables como
los de Otto Brunfels (1489-1534), John Ray (1627-1705), Robert
Hooke (1635-1703) y Antoni van Leeuwenhoek (1632-1723), es de
cir, de hombres que no eran mdicos pero que contribuyeron al cono
cimiento de las cosas vivas, son muy escasos. La organizacin del
movimiento cientfico y la estructura de las universidades perpetua
ron la relacin mutua entre la medicina y la biologa hasta mucho
despus de separarse las inquietudes mdicas de las cientficas,
debido sencillamente a la fosilizacin de la enseanza oficial de cual
quiera de las ciencias de la vida ajenas al plan de estudios mdicos.
Los maestros de botnica (o, para el caso, de qumica) eran nombra
dos nicamente para satisfacer las necesidades de la facultad de me
dicina.

228

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Al mdico joven y ambicioso de finales del siglo xvi y del si


glo xvn, que ansiaba distinguirse y aportar algo al conocimiento, se
le ofrecan muchos caminos. Poda arriesgarse a usar mtodos origi
nales, recopilar historias clnicas, tal vez contribuir al creciente nme
ro de publicaciones sobre observaciones anormales y curaciones extra
ordinarias; o, en vena humanstica, tratar de mejorar la comprensin
general de los textos magistrales; o cultivar la anatoma, lo que cier
tamente le hara disecar muchos animales; o dedicarse a la historia
natural descriptiva. Pero la textura de la labor cientfica necesaria en
todos estos casos distaba mucho de ser idntica. El humanista-mdico
era fcilmente asimilable al tipo del erudito; el naturalista-mdico, al
tipo del lexicgrafo (es verdad que contando con una facultad especial
para la observacin). En aquella poca ninguna de las opciones citadas
representaba una camino natural a la experimentacin. Sin embargo,
el problema ms afn a la labor del mdico la comprensin del
funcionamiento del cuerpo humano (y, por analoga, del animal) en
la salud y en la enfermedad se presta a la observacin y a la expe
rimentacin. El mdico debe observar y clasificar las enfermedades,
as como experimentar en su terapia. Es verdad que el mdico hallaba
sus bases de raciocinio en las ideas de Galeno, es verdad que proceda
de acuerdo con la teora aceptada de la naturaleza de la enfermedad
y de las medidas precisas para ponerle remedio; incluso la atribucin
de sntomas al estado humoral, la cantidad y la oportunidad de las
sangras y la preparacin de medicamentos estaban regidas por reglas
ms dogmticas que las actuales. Con todo, fuese cual fuese la ins
truccin recibida, en todas las pocas el mdico debe tener algo de
emprico, aprender a usar su propio criterio y adaptar principios gene
rales a casos especiales. Y en el siglo xvi el arte de la medicina
distaba mucho de ser esttico. Aparte de tener que elegir el mdico
entre gran variedad de medicamentos herbarios, existan los nuevos
remedios inorgnicos, tales como el mercurio, y sustancias descono
cidas hasta entonces que procedan de las Indias Orientales y Occi
dentales. El procedimiento correcto para las sangras fue objeto de
muchas polmicas. Surgieron problemas nuevos: sfilis, heridas
de bala, el escorbuto (que causaba estragos en los largos viajes oce
nicos) y las plagas ocasionadas por el crecimiento de las ciudades.
Un mdico poda ejercer guindose por principios el uso de con
trarios para restaurar el equilibrio de los humores, o de la analoga
(calavera, reducida a polvo, en casos de epilepsia) , pero no poda

229
limitarse a seguir el libro, aunque slo fuese porque ste era una
gua contradictoria e insuficientemente especfica. La parte ms im
portante de la medicina se aprenda con la experiencia y la experien
cia provechosa depende de la experimentacin.
Tal vez esta leccin fue lo ms perdurable que aport Paracelso
a la ciencia verdadera. Naturalmente, cuando Paracelso escribe, por
ejemplo, un hombre no puede aprender la teora de la medicina de
su propia cabeza, sino slo de aquello que ven sus ojos y tocan sus
dedos... teora y prctica juntas deberan formar una y permanecer
indivisas... la prctica no debera basarse en la teora especulativa,
hay que tener presente que prctica significa para Paracelso algo
muy distinto de la prctica racionalista del mdico moderno (cap
tulo 3). Tampoco los mtodos empricos solos constituyen una nueva
filosofa de la ciencia. El hecho de que Ambroise Par utilizase liga
duras y vendajes en lugar de recurrir a la cauterizacin por el fuego
no debe presentarse como ejemplo de ciencia experimental consciente,
aunque s lo era de empirismo autntico. Par no saba latn: era
slo el cirujano real. Pero hasta cierto punto es inevitable que los
hombres de mentalidad original que apoyaban los aspectos ms prc
ticos de la medicina, que se vean obligados a ser empricos (despus
de todo, Glauber debi de hacer experimentos con su sal mirabile),
se acercaran de modo ms natural a la experimentacin que sus cole
gas con inquietudes decantadas hacia otro lado. Entre disecar para la
investigacin y llevar a cabo experimentos de ndole limitada no hay
mucha distancia. Las observaciones anatmicas de las venas y las
arterias inspiraron experimentos sencillos sobre el comportamiento
de la sangre en el cuerpo vivo, factor que el cirujano conoca bien
por ser el encargado de practicar sangras. Galeno y Aristteles haban
hecho observaciones que llevaban aparejada la viviseccin y que vol
vieron a llevarse a cabo en el siglo xvi: de vez en cuando una herida
permita echar un vistazo a lo que haba debajo de la piel. Existe lo
que casi era una tradicin consistente en probar los venenos y sus
antdotos en animales pequeos (y a veces en criminales condenados).
Adems, la tradicin helenstica en zoologa y fisiologa brindaba lo
que era tal vez el mejor modelo de ciencia experimental que poda
encontrarse en todo el conjunto del saber transmitido. El Aristteles
de la Generacin de los animales y de la Historia de los animales
experimentaba adems de ser un excelente observador. La descrip
cin que hace Galeno (en Sobre las facultades naturales) de los expeINNOVACIONES BIOLGICAS

230

LA REVOLUCIN CIENTFICA

rimemos efectuados con un perro vivo para demostrar cmo fluye


la orina por los urteres y la uretra casi hubiera podido ser el modelo
directo de las demostraciones anlogas que hizo Harvey sobre el flujo
de la sangre por las venas y las arterias. Especialmente en embriologa
dejando otra vez aparte todas las cuestiones tericas se hace
evidente el legado de la observacin atenta del siglo xvi: Aristteles
haba abierto huevos en distintas etapas de incubacin, como hiciera
Alberto Magno en el siglo xm y haran Fabrizi dAcquapendente y
Harvey ms adelante. Lo nico que necesitaron hacer los hombres
del Renacimiento fue seguir y ampliar unas sendas que ya estaban
claramente sealadas.
Puede que no sea forzar la imaginacin ver a la medicina prctica
desempeando en el desarrollo de la biologa el mismo papel que la
tecnologa interpret en la evolucin de las ciencias fsicas. El mdi
co, el ingeniero y el fabricante tenan habilidad prctica en sus encuen
tros con la naturaleza, habilidad de la que careca el filsofo reflexivo
y generalizador del estudio, y entretejieron una hebra de empirismo
en la tela de la teora. Asimismo (si eran hombres honrados e inteli
gentes) les interesaba ms la obtencin de resultados tangibles que
hablar de cmo se obtenan tales resultados. Y del mismo modo que
la experiencia artillera o de la qumica industrial no surti un efecto
simultneo, directamente positivo, en las ideas del movimiento o en
la teora de cuatro elementos de la materia, tampoco en las ciencias
mdicas pudo el empirismo modificar de forma inmediata y propor
cional la teora general de la fisiologa o de la patologa. La repercu
sin del empirismo fue gradual en todos los casos, sujeta a variaciones
de la escala de valores y a ser distinta de lo que la posteridad pudiera
deducir si se limitaba a tratar la experiencia prctica como causa y
el cambio de la teora como efecto.
En la historia del descubrimiento de la circulacin de la sangre
hay un ejemplo revelador de cmo el cambio de las ideas biolgicas
fue forjado por la observacin y el experimento fertilizados por un
cambio de perspectiva del pensamiento. Para llegar a su nuevo con
cepto, Harvey dispuso de poca informacin anatmica o experiencia
mdica que no hubiera estado igualmente al alcance de otros durante
veinte aos como mnimo. Segn una conocida ancdota relatada por
Robert Boyle, la monografa (1603) de Fabrizi DAcquapendente
sobre las vlvulas venosas fue lo primero que le hizo pensar que la

INNOVACIONES BIOLGICAS

231

sangre se mova hacia dentro y, por ende, en crculo; pero los anato
mistas conocan las vlvulas desde haca muchos aos Fabrizi
DAcquapendente, desde 1574 y las haban hecho compatibles con
las ideas tradicionales de flujo hacia fuera en las venas. El gran
mrito de Harvey consisti en reordenar datos y observaciones cono
cidos pero mal interpretados para formar con ellos una generalizacin
nueva y exhaustiva. Como reitera constantemente en su libro Ejerc(acin anatmica sobre el movimiento del corazn y de la sangre en
los animales (1628) puesto que l no era ningn iconoclasta vehe
mente muchas de las observaciones en que se basaba ya eran
conocidas de Galeno, quien haba tratado de explicar la funcin de
las vlvulas en el corazn (ignoraba que las hubiera tambin en otras
partes del cuerpo). Otras cosas que observ Harvey aparecan comn
mente con la flebotoma; y, de hecho, cualquier persona que acaricie
las venas del dorso de la mano (tal como indica Harvey) notar a
la vez la presencia de una vlvula y la direccin hacia dentro del
movimiento vascular. As, pues, Harvey se pareca a Galileo porque
insista en presentar una nueva visin de lo que todo el mundo crea
comprender y tambin porque introdujo un aspecto cuantitativo,
mecnico, en esta visin, aunque este aspecto no era en modo alguno
la esencia de su mtodo.
Harvey, sin embargo, apel de modo mucho ms preciso que
Galileo a los datos experimentales y su empleo de un ejemplo criti
co (aunque nada induce a pensar que acusara la influencia de su
gran paciente Francis Bacon) no tiene paralelo en la mecnica. El ms
grande de los fisilogos del siglo xvi, Juan Fernel, no haba sabido
aplicar el mtodo experimental. Sir Charles Sherrington ha sealado
expresamente el contraste entre Fernel y Harvey:
Al parecer, Fernel, para realizar su labor, debe considerarla
como parte de un mundo concebido lgicamente. Necesita que los
datos se le presenten de una forma que, segn su propio razona
miento a priori, tenga coherencia. En esa exigencia suya se esconde
su inveterada desconfianza del empirismo. No se puede decir que
conocemos una cosa cuya causa nos es desconocida. Y la causa
inclua no slo el cmo, sino tambin el porqu. Harvey no
obraba as. Cuando le preguntaron por qu circulaba la sangre
contest que no poda decirlo. Fernel daba la bienvenida a los
datos, pero sobre todo como puntos de apoyo para la teora; Harvey,

232

LA REVOLUCIN CIENTFICA

fueran o no datos, los aceptaba si estaban perfectamente confir


mados.4
Huelga decir que Harvey utilizarla datos sacados de la observacin
y de los experimentos para demostrar la circulacin de la sangre,
mientras que Fernel sugiri que al pasar de la anatoma a la fisio
loga esto es, a las acciones del cuerpo pasamos de lo que pode
mos ver y sentir a lo que se conoce slo por meditacin, como si
cruzramos una frontera. Pero el propio Harvey nos dice dos veces
que su mtodo de descubrimiento empez al meditar sobre el gran
volumen de sangre que entra en el corazn. Sherrington exager el
positivismo de Harvey e hizo que sus procesos mentales pareciesen
menos sutiles de lo que en realidad eran: algunos datos que sin
duda Harvey conoca (como la diferencia de color entre la sangre
arterial y la venosa, diferencia citada a menudo por Galeno) no los
mencion ni explic, mientras que la completacin perifrica de la
circulacin mediante el paso de las arterias a las venas era para l
un acto de fe ciega, del mismo modo que la transmisin de la sangre
a travs del sptum del corazn lo era para Galeno. Tal como ha
subrayado Pagel, Harvey no era sencillamente un emprico o un
mecanicista, sino un filsofo biolgico. Pagel contradiciendo a
Sherrington arguye que la causa final la razn por la cual se
hace algo es para Harvey la primaria y principal de todas las cau
sas, en el arte al igual que en la naturaleza, y para ello invoca la
autoridad de Aristteles.5 A juicio de Harvey, la sangre circulaba
para conservar el calor del cuerpo animal, el calor vital que era
generado y mantenido por el corazn. Si Galeno y Fernel encontra
ban en el alma (entidad inmaterial que controla la estructura material)
el origen del proceso y el movimiento corporales, lo mismo hicieron
Aristteles y Harvey, cuestin sta que en ninguna parte se ve ms
claramente que en la obra de Harvey titulada Sobre la generacin.
La sabidura tradicional (a la que siguen apegados nuestros amigos
los franceses) consideraba que el hgado era el principal rgano fun
cional de todo el cuerpo, puesto que era en l donde los alimentos
ingeridos se transformaban en sangre. La sangre era el material inte
grante de toda la estructura huesos, carne, nervios : as, pues, la
4. C. S. Sherrington, The enieavour of lean Fernel, Cambridge U. P., Cambridge,
1946, p. 141.
5. Walter Pagel, William Harvey tevisited. Part 1, en Hislory of Science, 8,
1969, p. 6.

INNOVACIONES BIOLGICAS

233

sangre sala del hgado central hacia estas partes. La atraccin hada
la parte, la asimilacin por sta, la transmisin hacia adelante eran
las tres facultades principales de la fisiologa galnica, efectuadas en las
venas (incluso segn Vesalio) por tres grupos distintos de fibras.
Comparados con esta fundn nutritiva primaria, el papel de la respi
racin o el del latido del corazn eran poco importantes y confusos.
En el siglo xvi mdicos como Fernel solan hablar de tres cocciones
o procesos de cambio cualitativo ocasionados por el calor; en virtud
de la primera, los alimentos recibidos por el estmago eran transfor
mados en quilo, y ste era transportado por las venas del intestino
hasta el hgado. La segunda coccin consista en la sanguificacin de
este quilo dentro del hgado mismo. En las partes perifricas la sangre
se converta en carne en la tercera coccin. Las cocciones eran promo
vidas por el calor animal (de aqu el trmino) y en el siglo xvi los
autores haban empezado a comparar la segunda cocdn con la fer
mentacin, proporcionando as la primera analoga qumica con
alguna parte del proceso digestivo (Galeno ya haba comparado la
respiracin con la accin de quemar). Si bien el curso principal de
la sangre nutritiva iba radialmente hacia fuera desde el hgado, podan
producirse revulsiones de la sangre hacia dentro (como, por ejempo,
cuando la sangre abandona una extremidad alzada y sta se entumece
o cuando una persona se desmaya) y era bien sabido que la materia
poda moverse hacia dentro con o a travs de la sangre desde la peri
feria del cuerpo. El envenenamiento de la sangre poda subir por
el brazo del enfermo desde un dedo herido, mientras que el Fan
tasma de Hamlet se lamenta del
...maldito hebenn
que veloz como el azogue atraviesa
las puertas y callejones naturales del cuerpo.6
Exista, pues, algn concepto tradicional del movimiento complejo
de la sangre en el cuerpo, aunque se conceba principalmente como
nutrimento que absorban las partes alejadas del centro.
La sangre procedente del hgado circulaba por la gran vena central
del cuerpo, la vena cava, cuya porcin superior pasa cerca del corazn
(pero no a travs de l); a la porcin inferior se la crea encargada
6.
Gates, par supuesto, es aqu una palabra esencialmente danesa que significa calle
o camino y no, como en ingls, puerta o vlvulas.

234

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de nutrir las piernas y el bajo abdomen. Los mdicos suponan que


mediante la dilatacin activa o distole el corazn atraa una pequea
parte de la sangre hacia su interior a travs de la vena que conectaba
con la vena cava (figura 6.1). La misma dilatacin haca bajar aire
por la arteria de aspecto venoso hasta el interior de la cmara (ven
trculo) izquierda del corazn. Cuando ste volva a contraerse en
sstole la presin empujaba a la sangre contenida (como haba perci
bido Galeno a partir de la construccin de las vlvulas) a salir del
ventrculo derecho y penetrar en la vena de aspecto arterial (arteria
pulmonar) que transportaba nutrimento a los pulmones y tambin
circulaba con dificultad (segn crea Galeno) por pequeos pasadizos
del interior del sptum (o pared interventricular fuerte del corazn)
Espritu vital

F igura 6.1
Diagrama de la estructura del corazn y los pulmones, ilustrando la fisio
loga galnica

INNOVACIONES BIOLGICAS

235

hacia el ventrculo izquierdo lleno de aire. Tambin mediante la


sstole el ventrculo izquierdo expela un humo o vapor de origen
incierto (que, de hecho, constitua la respiracin espirada) de vuelta
a los pulmones. En tercer lugar, durante la sstole un poco de sangre
sala del ventrculo izquierdo y penetraba en la aorta y, por ende, de
manera general en el sistema arterial del cuerpo. Resumiendo, mien
tras que la funcin del ventrculo derecho del corazn era suministrar
sangre nutritiva a los pulmones e introducir tambin un poco en el
sistema arterial, la funcin clara del ventrculo izquierdo era permitir
que esta sangre arterial fuera enriquecida por un pneuma o espritu
vital, como lo llamaban a veces, que era necesario para la vida y
proceda de la atmsfera. As, pues, desde el punto de vista anatmi
co, se perciba la estrecha relacin entre el corazn y los pulmones,
relacin que, desde el punto de vista fisiolgico, se interpretaba como
una relacin entre aire y sangre arterial. Adems, se explicaba el
hecho de que la asfixia causara una muerte rpida, as como (ms
vagamente) el carcter modificado o viciado de la respiracin espirada.
Esta asociacin de las arterias con el aire y la respiracin era prega
lnica; Galeno haba insistido con razn en que las arterias no eran
tubos de ventilacin vacos, sino que estaban llenas de sangre. Haba
supuesto que sus paredes densas eran necesarias para la retencin del
espritu vital.
Este esquema de interpretacin anterior a Harvey era ingenioso
y encajaba con la mayora de los datos conocidos. El mismo combi
nacin de los esfuerzos de los mdicos griegos a lo largo de muchos
siglos hasta Galeno era un triunfo de la inteligencia humana. Pero
tena defectos que la perspectiva del tiempo hace conspicuos. En el
aspecto anatmico, se equivocaba al tratar la vena pulmonar (la arte
ria parecida a una vena) como s fuera un conducto de aire: la reali
dad, por supuesto, es que est llena de sangre, como las otras venas.
Asimismo, no aclaraba la relacin estructural entre los animales con
pulmones y los animales sin pulmones (aunque los antiguos saban
que los peces respiran aire); tampoco dilucid la trascendencia fun
cional de los pulmones. Para finalizar, lo ms importante: Galeno se
apart equivocadamente de su propio principio segn el cual haba
una correspondencia constante entre estructura y funcin (cosa que
le haba inducido a declarar, por ejemplo, que el corazn no es un
msculo, con lo cual se haba equivocado y acertado a medias, por
as decirlo) al clasificar la arteria pulmonar (que l vea como una

236

LA REVOLUCIN CIENTFICA

arteria por su forma) como vena y la vena pulmonar como arteria o


conducto de aire cuando por su forma no se parece a una arteria ni
a la trquea. Desde el punto de vista de la funcin, la descripcin
tradicional era torpe en lo que respecta al lado izquierdo del corazn:
tergiversaba la accin de las vlvulas y postulaba una simultaneidad
imposible de procesos contrarios. Y los mdicos posteriores a Harvey
consideran que es un crimen contra la sencillez postular un sistema
dual con dos clases de sangre all donde ellos slo ven una.
Despus de Harvey sabemos tambin que el pulso de las arterias
lo produce el mpetu sanguneo nacido de la contraccin del ventrculo
izquierdo del corazn. La explicacin tradicional en lo que Galeno
se haba basado en un solo y engaoso experimento deca que las
arterias se expandan y contraan independientemente, aunque en
armona con el corazn. Fernel haba argido que si la hinchazn de
las arterias la produca la sangre que sala del corazn, el pulso no
sera simultneo a lo largo de las arterias, como se ha comprobado.
Fue una afirmacin sagaz, pero tambin equivocada desde el punto
de vista de la hidrulica (en lo que se refiere a los intervalos de tiem
po que l pudo medir). Fernel aadi que la contraccin activa de las
arterias ayudaba a extraer espritu vital ( a travs de aquellas paredes
gruesas!) e introducirlo en la carne circundante.
La teora perfeccionada antes que nadie por Galeno aunque
no siempre se enseaba a su manera la adoptaron universalmente
las autoridades mdicas subsiguientes y lleg al conocimiento del
Occidente latino, gracias a los escritos de Avicena y Averroes, mucho
antes de que los textos originales en griego estuvieran al alcance o
se comprendiesen del todo. Las instrucciones teraputicas sacadas de
la teora variaban, pero los datos bsicos eran comunes a todos. Los
dos planteamientos fisiolgicos principales de la teora: 1) que la san
gre venosa nutre las partes; y 2) que la sangre arterial suministra
espritus vitales a las partes, escapaban, huelga decirlo, a las posibi
lidades de la investigacin experimental del siglo xvi. Sin embargo,
los anatomistas podan comprobar la concordancia entre el concepto
galnico del movimiento de la sangre y la estructura observada en los
sistemas venoso y arterial, as como en el corazn mismo. El funcio
namiento de las vlvulas del corazn no present ningn problema:
su apertura y su cierre quedaron perfectamente explicados. Pero la
densidad del sptum impona un acto de fe a los tericos galnicos.
Berengario da Carp describi crdulamente los poros u hoyuelos que

INNOVACIONES BIOLGICAS

237

hay en l y a travs de los cuales la sangre pasaba del ventrculo


derecho al izquierdo, pero Vesalio investig los hoyuelos del sptum
y, al no encontrar ningn paso, en la primera edicin de la Fabrica
escribi: ninguno de estos hoyuelos penetra (al menos segn el
sentido) del ventrculo derecho al izquierdo; por consiguiente, qued
maravillado ante la actividad del Creador de las cosas, porque la
sangre exudaba del ventrculo derecho al izquierdo a travs de pasos
que escapan a la vista. En la segunda edicin expres con firmeza
an mayor su fracaso al tratar de descubrir los poros de Galeno y
coment que tena ciertas dudas sobre la actuacin del corazn en
este respecto. Vesalio refiere por lo menos un experimento hecho con
el corazn de un perro, que volvi a latir cuando le hincharon artifi
cialmente los pulmones despus de abrirle el trax. No obstante,
algunos anatomistas seguan afirmando que era fcil encontrar los
pasos en los corazones muy jvenes, aunque en el cuerpo adulto
estaban escondidos. Mientras tanto Estienne ya haba observado las
estructuras de las venas, ms tarde denominadas vlvulas, que a
partir de 1545 aproximadamente seran estudiadas por varios anato
mistas; uno de ellos, Amatus Lusitanus (1511-1568), en 1547 disec
doce cadveres de hombres y animales en Ferrara, tras lo cual formul
una teora completamente falsa de la actuacin de dichas estructuras.
Una modificacin importante de la explicacin galnica ya era
bien entendida cuando Harvey estudiaba en Padua, aunque, por extra
o que parezca, el primero en registrarla (aunque probablemente sin
que lo supieran los anatomistas del Renacimiento) haba sido un
mdico sirio del siglo xm , Ibn al-Nafis al-Qurashi, quien, al igual
que Vesalio, haba defendido la impenetrabilidad del sptum car
daco: No contiene un paso visible, como han credo algunos, ni
contiene un paso invisible que permitira que la sangre pasara, como
crea Galeno. As, pues, a partir de las claras sugerencias que encon
tr en los propios textos galnicos, y justamente como haran los
anatomistas del Renacimiento, propuso que slo un poco de sangre
era transmitida a los pulmones por la arteria pulmonar desde el lado
derecho del corazn, sangre que pasaba por los pulmones y volva al
ventrculo izquierdo por la vena pulmonar. El nico objeto de esta
revisin era obviar el improbable paso de sangre a travs del sptum;
segua suponindose que llegaba aire al corazn y que de ste salan
humos, por lo que exista una tremenda confusin en lo que se refiere
ni cometido de la vena pulmonar.

238

LA REVOLUCIN CIENTFICA

En Europa el primero en publicar una descripcin de esta circu


lacin menor de la sangre fue el espaol Miguel Servet (1511?1553), en una obra en la que expona sus conceptos unitarios de la
Deidad, Cbristianismi restitutio (1553); a causa de este libro Calvino
le conden a la hoguera en Ginebra.7 El principal inters de Servet
era su cristianismo purificado y, aunque ejerci la medicina durante
muchos aos despus de estudiar en la universidad de Pars, nunca
lleg a obtener el ttulo acadmico. En Pars haban alabado mucho
su habilidad para la anatoma (al igual que la de Vesalio, que fue casi
contemporneo suyo all). La circulacin menor aparece en este ltimo
y fatal libro cuando el autor describe cmo el Espritu Santo penetra
en el cuerpo humano. Servet nos dice que el espritu natural tiene su
origen en el hgado y es transformado por la sangre venosa, mientras
que el espritu vital tiene su sede en el corazn y se difunde por
medio de las arterias. En tercer lugar, el alma-espritu, un rayo de
luz, por as decirlo, se encuentra en el cerebro y los nervios. En
todos estos reside la energa del espritu nico y de la luz de Dios.
Seguidamente Servet detalla el origen del espritu vital en el ven
trculo izquierdo del corazn, aunque en realidad ms bien se forma
en los pulmones de una mezcla de aire inspirado con sangre elabo
rada, sutil, que el ventrculo derecho del corazn comunica al izquier
do. En contra de lo que se supone comnmente, esta comunicacin
entre los ventrculos no se realiza a travs del sptum, sino a travs
de los vasos pulmonares y los pulmones. La funcin de los pulmones
es elaborar la sangre mientras la mezcla con aire se efecta en la
vena pulmonar. Servet da como cierta la existencia de unos canales
que conectan arteria y vena en el pulmn mismo y arguye que la
arteria es demasiado grande para abastecer slo al pulmn. Est dato
que sus conceptos fisiolgicos no son muy diferentes de los de Ga
leno; sigue imaginando que en la vena pulmonar hay aire adems de
sangre y, al igual que Galeno, sita la generacin de espritu vital en
el ventrculo izquierdo. El lector atento observar que Galeno no
excluy la posibilidad de que un poco de sangre llegara al lado izquier
do del corazn por esta ruta, en la que insiste Servet. As, al menos,
lo entenda Harvey cuando escribi:
7.
Slo se conservan tres ejemplares del libro. Se imprimid en enero de 173);
Servet fue ejecutado el 27 de octubre de 1333. E l pasaje apropiado aparece traducido
al ingls en C. D . O'M alley, Michael Servetus, American Philosophical Soriety, Filadelfia, 1953, pp. 202-208.

239
Por lo que dice Galeno, aquel gran hombre, aquel padre de los
mdicos, parece que la sangre pasa a travs de los pulmones desde
la arteria pulmonar hacia las diminutas ramas de las venas pulmo
nares, empujada tanto por los latidos del corazn como por los
movimientos del pulmn y del trax*
INNOVACIONES BIOLGICAS

Al lector moderno lo que ms le sorprende de la breve explicacin


de Servet es la insistencia en el cambio cualitativo, elaborativo que
se produce en la sangre debido a su paso por los pulmones, lo cual
de hecho, explica la necesidad de tal paso. Harvey no dio explica
ciones semejantes; su ulterior tratado Sobre la respiracin, al que se
alude una vez en Sobre el movimiento del corazn, no ha llegado
hasta nosotros. Como si discutiera directamente contra Servet (al
que sin duda nunca haba ledo) Harvey argira, en su Segunda dis
quisicin contra Rioln (1649), que las diferencias entre sangre arte
rial y sangre venosa son insignificantes y que la hipottica diferen
ciacin del fluido de los vasos en sangre y espritus de varias
clases era sencillamente imaginaria; una y otra vez repite que la
sangre arterial no difiere esencialmente de la sangre venosa; si es
ms colorada a los ojos sobre todo la que hay en los pulmones,
sabemos cmo se filtra a travs del tejido pulmonar.89 Y el motivo
de estas afirmaciones es evidente: Harvey crea que la finalidad de
la circulacin era devolver la sangre agotada al corazn, desde donde,
revivificada y calentada, volva al cuerpo. Los pulmones, para Harvey,
son un accesorio del corazn en lugar de ser ste un accesorio de
aqullos.
En todo caso, segn Servet, al igual que segn Galeno, slo una
parte de la sangre venosa pasa por el corazn y los pulmones camino
de las arterias. Hasta este punto su concepto del trnsito pulmonar
(como debera llamarse, en vez de circulacin menor) slo parcial
mente abarca la verdad, y lo mismo cabe decir de todas las presenta
ciones de esta idea que precedieron a la de Harvey. A pesar de la
desaparicin casi total de Cbristianismi restitutio, hay algunos testi
monios de que el libro se lea. Se ha dicho que el tratamiento de la
circulacin menor por parte de otro mdico espaol, Juan Valverde,
en 1556, imita directamente el de Servet, toda vez que Valverde
8. W illiam Harvey, On the motion of the beart and blooi in mimis, erad, de
Robert W illis, cap. V II; edicin Everyman, 1907, p. 53.
9. Ibid., pp. 140, 146.

240

LA REVOLUCIN CIENTFICA

afirm, al igual que Servet, que la vena pulmonar contiene tanto san
gre como aire (ms tarde, en 1560, escribi que contena una copiosa
cantidad de sangre). Valverde haba estudiado con Realdo Colombo,
en Pisa y en Roma, a partir de 1545 aproximadamente, comentaba
que con frecuencia haba observado las apariencias anatmicas con
Colombo, y no parece reclamar originalidad para s mismo. Colombo
haba sido a su vez discpulo de Vesalio, al que sucedi durante una
breve temporada como maestro de anatoma en Padua, y es posible
que la gnesis de la idea de la circulacin menor tuviera lugar all, y
as llegara a conocimiento de Valverde. Lo cierto es que Colombo
afirm que la nueva idea era suya y desconocida hasta entonces, en
un tratado que se public pstumamente en 1559 y que muy bien
podra ser anterior al publicado por Valverde en 1556. El razona
miento de Colombo sobre la circulacin de la sangre es superior a
todos los que lo haban precedido. Dijo claramente que la sangre
pasaba del ventrculo derecho al pulmn a travs de la arteria pulmo
nar; que en el pulmn era atenuada; y luego, junto con aire, trans
portada por la vena pulmonar hasta el ventrculo izquierdo. Hizo
especial hincapi en la observacin de que, al abrirse la vena pulmo
nar, se comprueba que est llena de sangre arterial de vivo color.
En lo sucesivo, y hasta la poca de William Harvey, varios ana
tomistas describieron el recorrido a travs de los pulmones desde el
lado derecho del corazn hasta el izquierdo. Es importante reconocer
que, si bien a los mdicos que lo invocaban se les puede calificar
correctamente de precursores de Harvey, en el sentido de que el paso
de sangre por los pulmones sera un elemento esencial de toda la
circulacin, el reconocimiento anatmico de este hecho no aportaba
una visin parcial de toda la verdad de la circulacin. Anatmicamen
te, la ruta pulmonar se limitaba a evitar el sptum; no cambiaba nada
ms. Desde cierto punto de vista, lo que deca Servet acerca de que
en el corazn y los pulmones se produca un cambio cualitativo de la
sangre era un grave error, toda vez que dificultaba la comprensin
de la idea segn la cual no hay ms que un volumen de sangre en el
cuerpo, un volumen que se mueve rpidamente de las venas a las
arterias, y viceversa. Ninguno de los predecesores de Harvey consi
der el problema que l us como punto de partida (segn relata en
el captulo VIII): cul sera la cantidad de sangre transmitida, en
qu breve perodo de tiempo poda efectuarse su paso, etctera....
Por otra parte, sus precursores seguan muy absortos en el problema

INNOVACIONES BIOLGICAS

241

de los espritus, el problema que Harvey haba soslayado decidida


mente: dejaron sumido en extrema oscuridad el funcionamiento de
la vena pulmonar, del ventrculo izquierdo del corazn y de todo el
sistema arterial. Todos estos interrogantes los aclarara definitivamen
te Harvey a un nivel que podramos denominar hidrulico o de
flujo fluido. De hecho, los anatomistas anteriores trataban de resol
ver un problema distinto del de Harvey. Lo nico que les importaba
era encontrar la ruta que utilizaban la sangre y los espritus vitales
para penetrar en las arterias en vista de la impenetrabilidad del
sptum. El problema de Harvey era doble: primeramente, explicar
la funcin de las vlvulas de las venas (vlvulas que, como se com
prendi antes de su poca, obstruan el flujo de sangre hacia fuera
a lo largo de las venas); y, en segundo lugar, despachar la gran
cantidad de sangre que, como l saba, deba de entrar en el corazn.
La novedad de su mtodo era que no haca el menor caso de la cues
tin de los espritus vitales y se concentraba en una dificultad total
mente mecnica, y parcialmente cuantitativa, que se hallaba latente
en la doctrina aceptada. Esta dificultad no se le haba ocurrido a
nadie antes que a l, porque nadie haba dudado de que el contenido
de las venas y de las arterias respectivamente fuera absorbido por las
partes que lo atraan hacia fuera desde los depsitos centrales, el
hgado y el corazn. La antigua teora de la circulacin menor fue,
pues, til a Harvey porque, en la etapa apropiada de la evolucin de
sus propias ideas, el paso de sangre del lado derecho al lado izquierdo
del corazn encaj como pieza parcialmente completa del rompecabe
zas; pero la teora en s representaba un callejn sin salida por cuanto
no era ms que una variacin de la teora de Galeno.
De los autores que, entre Servet y Harvey, escribieron sobre el
sistema cardiovascular el que ms se acerc al concepto de la circu
lacin sistemtica fue Andrea Cesalpino (1519-1603), que abandon
Pisa, donde haba sido profesor de medicina y director del jardn
botnico, en 1592, como hizo tambin Galileo. A diferencia de ste,
pero al igual que Harvey, Cesalpino era un ferviente admirador de
Aristteles y, de acuerdo con la tradicin aristotlica, consideraba al
corazn como el rgano central del cuerpo. En los dos libros de las
Quaestiotium medicarum (1593) se advierte que comprenda que
las vlvulas de las venas proclaman un flujo hacia dentro de la
sangre venosa, sin la consiguiente remodelacin de la teora galnica.
Dicho de otro modo escribe Walter Pagel, Cesalpino se detuvo
16. RUPERT

242

LA REVOLUCIN CIENTFICA

antes de seguir una linca que le hubiera llevado a anticiparse al


descubrimiento de Harvey. 101Es cierto que concibe una circulacin
de la sangre, mas para l ste era un trmino casi alqumico que indi
caba la elaboracin de sangre en los pulmones, como en el vaso de
reflujo llamado pelcano.
William Harvey (1587-1657) empez sus estudios de medicina
en Padua en 1597, ao de su graduacin en Cambridge. Permaneci
en Padua basta 1602: era muy colrico, relata Aubrey, y en
sus aos mozos llevaba una daga (siguiendo la moda de entonces),
pero este doctor era propenso a sacar su daga a la menor excusa.
Tena por maestro a Fabrizi dAcquapendente, y siendo el primero
que sinti curiosidad por la Anatoma en Inglaterra, difcilmente
habra podido tener mejor profesor: el descubrimiento de Harvey
naci obvia y directamente de la escuela italiana, a cuyos miembros
hace frecuentes alusiones. Es imposible saber con certeza si fue en
Inglaterra o en Italia donde Harvey empez a sentir admiracin por
la filosofa biolgica de Aristteles, pero Pagel la atribuye a su expe
riencia en Padua: lejos de ser esto un indicio de atraso intelectual
por parte de Harvey, prosigui Pagel, refirindose al distinguido
estudio de epistemologa en Padua durante el siglo xvi, la lealtad
de Harvey demuestra cun abierto estaba al modernismo cientfico
aristotlico de una escuela continental, modernismo que abarcaba
los mtodos tcnicos de diseccin comparado-anatmica as como me
todologa cientfica." Si bien donde ms explcita resulta la admira
cin de Harvey por el antiguo maestro es en su libro posterior Sobre
la generacin (1651), tambin resulta obvia en el ltimo captulo de
Sobre el movimiento del corazn, donde, a decir verdad, se nombra
a Aristteles varias veces y Harvey se deleita haciendo gran variedad
de comparaciones de sistemas cardiovasculares pertenecientes a dis
tintas clases de animales, siguiendo su propio precepto de que est
claro que se equivocan aquellos que, al mismo tiempo que pretenden
hablar de morfologa animal en general, limitan sus investigaciones al
cadver humano. As, la naturaleza, concluye con palabras que hu
bieran podido ser del propio Aristteles, siempre perfecta y divina,
que no hace nada en vano, ni ha dado un corazn all donde no haca
10. W alter Pagel, William Harveys biolotical ideas, Basilea y Nueva York, 1967,

p. 175.
11. Ibid., p. 19.

INNOVACIONES BIOLGICAS

243

falta, ni lo ha producido antes de que sus oficios fueran necesarios.


De esta reversin, por as decirlo, de la fisiologa galnica a la del
maestro ms antiguo, Harvey, impregnado de Aristteles escribe
Pagel profundamente arraigado en su personalidad, era plenamen
te consciente, y nunca ms que en los ltimos prrafos de su gran
obra, donde declara;
Tampoco vamos a estar menos de acuerdo con Aristteles en
lo que concierne a la soberana del corazn, ni vamos a inquirir si
recibe sentido y movimiento del cerebro? Si sangre del hgado?
Si es el origen de las venas y la sangre? y ms de la misma des
cripcin. Los que presentan estas proposiciones contra Aristteles
pasan por alto o no comprenden correctamente los argumentos prin
cipales, en el sentido de que el corazn es la primera parte que
existe, y que contiene dentro de s sangre, vida, sensacin, movi
miento, antes de que el cerebro o el hgado existiesen o hubieran
aparecido claramente o, en todo caso, antes de que pudieran cum
plir alguna funcin.
El corazn, prosigue Harvey, especie de criatura interna, es anterior
al cuerpo al que sigue; como el Sol para Copmico, es como el
prncipe en un Reino, del mismo modo que al Sol bien se le pudie
ra designar el corazn del mundo.12
Del mismo modo que Arqumedes para Galileo, tambin un
Aristteles no galileano, un Aristteles renacentista casi insospe
chado por la Edad Media, para William Harvey. Visto sobre este
fondo (citando una vez ms a Walter Pagel), Harvey no era un
moderno. As lo dijo el viejo Aubrey: instruido personalmente por
el gran mdico qu compaa frecuentar, qu libros leer, cmo orga
nizar mis estudios, en resumen, me orden que acudiera a la propia
fuente y leyese a Aristteles, Cicern, Avicena y llam calzas de
mierda a los neurticos. Y aunque a las vlvulas cardacas las llama
chapaletas en un fuelle, Harvey distaba mucho de considerar la
sangre sencillamente como un fluido, el corazn como una bomba:
ms bien conceba que ambos estaban dotados de vitalidad, que la
sangre recuperaba en el corazn su fluidez, su calor natural y
[hacindose] poderosa, frvida, una especie de tesorera de la vida,
e impregnada de espritus, podra decirse con blsamo. As como el
12. Harvey, loe. cit. (en nota 8), pp. TI, 104,10$.

244

LA REVOLUCIN CIENTFICA

fro precede a la muerte mientras que el calor pertenece a la vida, vea


el corazn como el amador de la naturaleza, el origen del fuego
nativo desde donde nueva sangre, imbuida de espritus, era enviada
a travs de las arterias para que llevara calor a todo el cuerpo (cap
tulos V III y XV de Sobre el movimiento del corazn y la sangre en
los animales).
Sin embargo, Harvey era un moderno, y nunca lo era ms que en
los aspectos experimentales y mecnicos de la investigacin del cora
zn, donde a los ojos modernos (de todos modos) su teora de la
circulacin parece desarrollada del todo y perfectamente demostrada.
Al describir la armona o ritmo de las contracciones casi simult
neas de aurculas y ventrculos, donde slo es visible un movimiento,
explica:
Tampoco es esto por ninguna otra razn que la de estar en
una pieza de maquinaria en la cual, aunque una rueda da movi
miento a otra, todas las ruedas parecen moverse simultneamente ...
Lo mismo sucede en el tragar: mediante la elevacin de la raz de
la lengua y la compresin de la boca, el alimento o la bebida es
empujado al interior de las fauces... Sin embargo, todos estos
movimientos, aunque ejecutados por diferentes y distintos rganos,
suceden armoniosamente y en tal orden que parecen constituir un
solo movimiento y acto...13
Iramos demasiado lejos si afirmramos que Harvey compara estos
movimientos corporales involuntarios, concentrados y rpidos con el
funcionamiento automtico, eslabonado, de las piezas de una mquina,
excepto en el sentido de que ambas series de acontecimientos pueden
ser consecutivas aunque aparezcan simultneas a los ojos. Pese a ello,
qu significativa es la comparacin. Por otra parte, Harvey no dice
que el sistema cardiovascular se reduzca a un complejo de bombas y
conductos al contrario, deja bien claro que es mucho ms , pero
gran parte de su argumento depende de la validez del anlisis hidruli
co: de hecho, invoca en silencio el principio de la continuidad hidru
lica segn el cual el ritmo de flujo a travs de todas las partes sucesi
vas del sistema debe ser constante. Harvey no expone su argumento
como si el corazn fuera una bomba mecnica; las vlvulas, chanaletas; las venas y las arterias, conductos; la sangre, un fluido corrien13. Ibid., p. 37.

INNOVACIONES BIOLGICAS

245

te, etctera; aunque, por otra parte, es muy posible que este como
si pertenezca ms bien a la etapa de demostracin que a la de descu
brimiento primario. Aun as, la historia de las vlvulas de Boyle, pese
a ser aristotlica porque nos muestra que Harvey confiaba en que
una causa tan providente como la Naturaleza no habra querido tan
tas vlvulas sin designio, muestra tambin qu primario era el inte
rs de Harvey por la naturaleza y la direccin del movimiento del
fluido, y el propio Harvey dice que el volumen del flujo se presentaba
como un problema primario. En una etapa posterior, quiz no encon
tremos en toda la ciencia del siglo xvill nada que parezca ms obvia
mente moderno, ms paradigmtico del mtodo cientfico, que el
cmputo en principio de Harvey del ritmo de flujo de sangre a travs
del corazn asumido meramente como base para el razonamiento,
del cual saca la conclusin de que en una media hora la cantidad que
pasa por el corazn debe como mnimo sobrepasar la que contiene
todo el cuerpo (captulo IX). Es difcil imaginarse a Aristteles, ene
migo acrrimo de lo mecanstico y lo cuantitativo en biologa, hacien
do semejante valoracin; Galeno la habra comprendido, pero tam
bin la habra dejado a un lado alegando que atribuir semejante flujo
masivo, rpido a la sangre era absurdo. Tambin aqu se presenta la
posibilidad de una analoga hidrulica (moderna): los antiguos consi
deraban que la rapidez con que se desangraba el cuerpo a causa de
una arteria seccionada era como el vaciado de un depsito, mientras
que Harvey consideraba que la sangre viva, borboteante, era achicada
por el corazn. La idea de la posibilidad de movimiento (la primera
palabra del ttulo de Harvey) de fluido debe preceder, como es lgico,
a cualquier otra idea de circulacin y su propsito; y, al menos hasta
este punto, podemos decir que al principio los prejuicios de Harvey
eran ms favorables a la cinemtica que a la esttica.
De la gnesis y el comienzo del descubrimiento de Harvey, de la
marcha de su diseccin humana y su viviseccin de animales, no sabe
mos si la investigacin iniciada presumiblemente en Padua prosigui
en Londres, en medio de una ajetreada y fructfera vida profesional.
La conocida alusin a la circulacin que aparece en su manuscrito
Conferencias, fechada en 1616, se considera ahora una aadidura
posterior (el libro de Harvey anota la presentacin de sus puntos de
vista en semejantes conferencias pblicas). Por muy metafsica que
fuese la predisposicin del propio Harvey a favor de la solucin
que finalmente propuso, los argumentos que present a favor de ella

246

LA REVOLUCIN CIENTFICA

son marcadamente positivistas. Considerad los hechos, les dice una


y otra vez a los lectores, enumerndolos con gran detalle. Aunque los
datos puramente anatmicos contenan pocas cosas realmente nuevas,
hizo que cada argumento fuese revelador, por ejemplo, en el estudio
de la accin de las vlvulas vasculares y de la correspondencia de la
distole cardaca con la sstole arterial. Gran nmero de observacio
nes que eran discordantes dejaron de serlo basndose en la hiptesis
de la circulacin de la sangre, como se ve de forma muy clara en sus
comentarios sobre la circulacin fetal. La existencia de una interco
municacin entre la arteria pulmonar y las venas del feto mamfero,
intercomunicacin que desaparece despus del nacimiento, la conocan
todos los anatomistas, pero con anterioridad a Harvey nadie haba
correlacionado este cortocircuito de los pulmones con la supuesta suda
cin de sangre a travs del sptum o con su paso por los pulmones.
Qued para Harvey la tarea de demostrar que la circulacin fetal
evita los pulmones porque stos se hallan colapsados e inactivos.
Cuando ms original y sorprendente se muestra es al utilizar el m
todo comparativo: Si los anatomistas hubieran estado tan versados
en la diseccin de los animales inferiores como lo estaban en la del
cuerpo humano, las cuestiones que hasta ahora los han tenido per
plejos y llenos de dudas les habran encontrado, en mi opinin, libres
de toda suerte de dificultad.14
La admonicin de Harvey fue aceptada por multitud de bilogos
en las postrimeras del siglo xvii, incluyendo a Marcelo Malpighi,
quien observ por vez primera que la sangre pasaba de las arterias
a las venas a travs de los vasos capilares de los pulmones de una
rana; fue el eslabn final que remach en un crculo el movimiento
de Harvey. ste comprob que la manera ms fcil de estudiar el
corazn eran los experimentos con animales pequeos o con peces:
por ejemplo, observar el efecto de las ligaduras alrededor de los vasos
grandes, inundar o drenar las cavidades del corazn. Correlacion
acertadamente el corazn de una sola cavidad con la falta de pulmo
nes y el corazn de dos cavidades con la posesin de pulmones, sea
lando que el ventrculo derecho, que se limita a mandar la sangre a
travs de los pulmones, es ligeramente ms dbil que el izquierdo,
que la manda alrededor de todo el cuerpo. Los experimentos de Har
vey probaron que en cada ciclo de expansin y contraccin el corazn
14. Ibid., p. 42.

INNOVACIONES BIOLGICAS

247

recibe y expele una cantidad significativa de sangre y no slo unas


cuantas gotas; sus clculos demostraron (como hemos visto) que todo
el volumen de sangre debe dar la vuelta al cuerpo cuando menos
cincuenta veces al da. En su segundo grupo de experimentos Harvey
prob tambin que la sangre se aleja del corazn por las arterias y
se acerca a l por las venas. Estos experimentos estn relacionados
principalmente con el sujeto humano y son los que se le ocurriran
de forma natural a un mdico versado en flebotoma. Examinando las
venas superficiales del brazo, demostr que ste se hincha de sangre
cuando se aprietan las venas, sangre que desaparece cuando se obs
truye el flujo arterial. Comprob que las vlvulas de estas venas impe
dan que la sangre se alejase del corazn y que manipulando las
arterias era imposible obligar a la sangre a pasar por ellas salvo en
direccin contraria. La sangre llenaba siempre una vena vaca desde
la direccin de la extremidad. Por otra parte, demostr que en la
vena yugular las vlvulas estaban construidas de un modo que permi
tiera slo el flujo unidireccional hacia el corazn y que, por consi
guiente, su funcin no era (como crean algunos) impedir que el peso
de la sangre cayera hasta los pies. En el mismo sentido general
Harvey cit lo observado en las heridas y sangras y, adems, aleg
la experiencia de los mdicos como prueba de que la sangre era el
agente mecnico por medio del cual los venenos o los principios acti
vos de los medicamentos alcanzan rpidamente todas las partes del
cuerpo.
Tal como coment Galileo en otro contexto, una vez hecho y
aceptado un descubrimiento como el de la circulacin de la sangre,
su demostracin parece obvia; lo difcil es dar con l en primer lugar.
Desde luego, al lector moderno le resulta ms fcil seguir el razona
miento experimental y anatmico con el cual Harvey hace valer el
principio de la circulacin lo nico que le faltaba a l era ver
el paso de las clulas sanguneas por los capilares, que Malpighi
describi por primera vez en 1661 que comprender el contexto
filosfico y mdico del que surgi el descubrimiento, as como perci
bir la sutil interaccin de los factores del pensamiento y la experiencia
primerizos de Harvey que pudieron tanto favorecer como impedir
el descubrimiento, sobre todo porque nosotros slo podemos recons
truir esa interaccin a partir de la crnica postfactum escrita por
Harvey al final. Una medida de la diferencia entre la perspectiva
de Harvey, incluso del Harvey maduro, y la nuestra es la atencin

248

LA REVOLUCIN CIENTFICA

relativamente escasa que prest l a la funcin de la doble circulacin,


que a nosotros nos parece pedir a gritos un comentario: Cmo fue
capaz de dejar este aspecto del asunto all donde lo haban dejado los
griegos? En ms de una ocasin Harvey se lamenta de que a lo largo
de la historia los anatomistas se hubieran dejado engaar por la aso
ciacin estrecha entre el corazn y los pulmones, y tiene razn; sin
embargo, no percibe la insuficiencia de la idea griega de la refri
geracin de la sangre (en este sentido Servet parece ms presciente).
Si estos aspectos de la investigacin de Harvey nos dejan perplejos,
ello se debe a que nosotros no podemos comprender con su menta
lidad pre-qumica, ni distinguir correctamente en la De usu partium
de Galeno, las expresiones que l encontrara sensatas y las que juz
gara absurdas. Otra medida de la dificultad de entender la ciencia
mdica de la poca de Harvey es que nos cuesta apreciar los reparos
a una doctrina que parece un resumen tan obvio de la historia anat
mica de las dos generaciones precedentes. El descubrimiento de Har
vey, fruto seguramente de varios aos de paciente investigacin y
recibido con desprecio e incredulidad, fue debatido durante al menos
veinte aos. Algunos crticos, como dijo Harvey, se oponan a l
porque preferan poner en peligro la verdad a poner en peligro las
creencias antiguas. Otros crean haber descubierto argumentos tcni
cos de anatoma contra la circulacin de la sangre; o crean que slo
circulaba una porcin de ella; o que la sangre venosa y la arterial no
podan ser el mismo fluido. Incluso la anatoma bsica de la irrigacin
de los principales rganos del cuerpo (especialmente del hgado) se
gua siendo dudosa y apenas se haba empezado a interpretarla fisio
lgicamente; la circulacin capital y el cambio de color de la sangre
seguiran sumidos en el misterio hasta mucho despus de morir
Harvey. La originalidad de ste estribaba en que prefera afrontar
estos problemas nuevos a seguir tolerando las contradicciones del
sistema antiguo, pero en esto le secundaron pocos contemporneos.
Como ocurre tan a menudo en la ciencia, si se avanz no fue porque
se resolviera del todo un problema antiguo, sino porque ste fue
replanteado de un modo que permitiera resolverlo, creando proble
mas nuevos por el mismo hecho de replantearlo. Harvey hizo una
pregunta que, en sus trminos precisos, no haba dejado perplejo a
ninguno de sus predecesores, y la respuesta que dio a ella fue impor
tante, no slo por ser correcta o contraria a las ideas imperantes, ni
siquiera, tal vez, por introducir una nueva clase de investigacin cien

INNOVACIONES BIOLGICAS

249

tfica. La influencia de Harvey en cuanto a esto ltimo fue significa


tiva (tanto en su libro sobre la generacin como en Tratado anatmico
sobre los movimientos del corazn y de la sangre en los animales),
pero no fue totalmente inesperada, y algunos de los mtodos nuevos
explotados por posteriores fisilogos del siglo xvii, tales como la
investigacin bioqumica y la microscopa, eran totalmente desco
nocidos para Harvey. Quizs el ms importante de sus logros consis
ti en dejar problemas sin resolver, no problemas ciegos, inexpugna
bles, sino preguntas a las que se poda responder del modo que el
propio Harvey haba declarado. Del mismo modo que la mecnica
del siglo xvii se bas en los problemas irresueltos (o resueltos imper
fectamente) que dejara Galileo, tambin los problemas experimen
tales de la biologa se heredaron de Harvey.
Mientras que la filosofa biolgica de Harvey era renacentista,
aristotlica, y creaba el futuro a partir de una valoracin ms rica del
pasado, su descubrimiento fisiolgico, una vez propuesto, pudo inser
tarse en un contexto intelectual muy distinto. En sus escritos se
advierten algunas seales de impaciencia ante el funcionalismo teleolgico de Aristteles y Galeno (los medios existen porque el fin es
bueno), pero sta no era una reaccin general y en su libro Sobre
la generacin, por ejemplo, insiste en que la concepcin puede pro
ducirse sin un agente material. Esta postura aristotlica podra consi
derarse como positivista no poda encontrar ningn agente mate
rial y ciertamente el ataque furioso que lanz contra la doctrina
proteica de los espritus en la Segunda disquisicin contra Riolan
(1649) parece de tal ndole: Las personas de informacin limitada,
escribe austeramente, cuando no aciertan a encontrar la causa de
algo, muy a menudo contestan que es obra de los espritus; y, por
ende, introducen espritus en todas las ocasiones. Tal como arguye
con cierta extensin, en un pasaje que tambin habla directamente al
lector moderno, la doctrina de los espritus, incluso cuando es ms
que un vulgar subterfugio de la ignorancia, abarca mltiples co
sas, que van de los espritus del vino (alcohol) al espritu de forta
leza; qu es el espritu, pregunta, si no la causa invisible, descono
cida, de los actos? Si hay un espritu activo en la sangre, arguye
Harvey, con una intencin que es tan antigriega como antialqumica,
se trata de un componente esencial de la sangre completa: est a
punto de decir (pero no lo dice) que sangre ms espritu es simple

250

LA REVOLUCIN CIENTFICA

mente una duplicacin innecesaria e intil de sangre a secas.1516


Ren Descartes (1596-1650) no tuvo ningn titubeo parecido y
evit por completo un concepto tan dudoso. Tambin l hizo algunos
estudios de anatoma, especialmente del ojo, y escribi un tratado
titulado De bomine; aunque no fue, en el Discurso del mtodo
(1637), el primero en apoyar abiertamente el descubrimiento de Harvey, s fue el primero en sacarlo de un estrecho contexto profesional
para demostrar su coherencia perfecta con una idea totalmente nueva
de la naturaleza: la filosofa mecanicista. De hecho, es obvio que
Descartes supuso cosa que ha causado una irritacin inmensa a
todos los historiadores de la medicina que le siguieron! que enten
da la esencia verdadera del descubrimiento de Harvey mucho mejor
que el autor del mismo.1*
Qu hace que el cuerpo sea internamente activo, capaz de res
ponder, de moverse, de hablar, etctera? Durante dos mil aos la
respuesta habra sido: los espritus, con interminables explicacio
nes sobre los tres espritus bsicos (el natural, el vital y el animal o,
como diramos nosotros, psquico). Descartes los aboli todos: el
principio del movimiento yaca en el movimiento mismo, una canti
dad perdurable c invariable del cual resida en el universo. Parte de
esta constancia del movimiento que Descartes hall en el universo es,
por supuesto, manifiesta en la circulacin perpetua de cuerpos grandes
como los planetas, pero en su mayor parte se encontraba en los movi
mientos invisibles de las partculas ms pequeas de la materia (van
se ms adelante las pp. 298-312). De tales partculas, grandes y peque
as, en reposo o en movimiento, tambin estaba hecho el cuerpo
animal y humano y, como tal, se comportaba como un complejo en
el gran esquema natural. Si al cuerpo animal, o al cuerpo humano sin
su alma racional, se le supusiera puramente material en su composi
cin, pero apropiadamente ordenado en su estructura, de tal manera
que formase, por as decirlo, una mquina, entonces podra cumplir
todas las funciones de que son capaces los animales o los hombres
salvo la de pensar y la de tener conciencia de sus propias sensaciones.
De esta manera el calor animal del corazn podra surgir, como el
calor natural de la fermentacin, de los movimientos invisibles de las
15. Ibid., pp. 141-143.

16. La acusacin de que Descartes reclamaba para s( mismo el descubrimiento


de la circulacin es injusta: l la atributa a un mdico ingls. Lo nico que reclamaba
para si mismo era la explicacin mecnica de la distole y la sstole del corazn.

INNOVACIONES BIOLGICAS

251

partculas. A decir verdad, Descartes describi el corazn como una


bomba automtica accionada por su propio calor ( anticipndose en
unos centenares de aos a la moderna bomba Humphrey!): con la
contraccin entrara en cada ventrculo un poco de sangre que, al eva
porarse sbitamente en la cavidad caliente, expandira todo el cora
zn cerrando as las vlvulas de entrada. Esta expansin sangunea
tambin abrira las vlvulas de salida, por lo que la sangre abando
nara el corazn para penetrar en los pulmones y las arterias, donde
volvera a condensarse en forma de lquido y el ciclo se repetira.
El calor del corazn, sobre el cual haba escrito Harvey, explicaba
as su cido puramente mecnico de expansin y contraccin. En sus
especulaciones sobre el corazn Descartes (al que vemos copiar sin
escrpulo alguno, y sin que vacile su imaginacin, el minucioso an
lisis de Harvey) fue mucho ms all que el ingls, puesto que asign
funciones al rgano. Suministraba calor al estmago para mezclar los
alimentos; completaba la mezcla destilando la sangre en el corazn
cien o doscientas veces al da (segn Descartes, los pulmones eran
el condensador en el cual la sangre volva al estado lquido); por me
dio de la comprensin de la sangre forzaba a ciertas de sus partes
a pasar a travs de poros especialmente creados como tamices para
darles entrada en las diversas partes del cuerpo donde formaban
humores; y era el hogar donde arda una llama muy pura e intensa
que, ascendiendo hacia el cerebro, penetraba por los nervios (que l
imaginaba como conductos huecos) para activar los msculos. En
De bomine Descartes desarroll la teora de que el flujo de los esp
ritus era controlado en el cerebro por la glndula pineal, especie de
vlvula que funciona bajo la direccin de la volicin consciente.
Segn el estudio de la fisiologa del comportamiento realizado por
Descartes, la volicin desempeaba un papel pequeo incluso en el
hombre, nico ser capaz de pensamientos abstractos y sensaciones
verdaderas (es decir, sensaciones que pudieran juzgarse objetivamen
te) y ninguno en la actividad de las criaturas inferiores. Prest mu
cha atencin al estudio de los mecanismos motores y los actos reflejos
como, por ejemplo, localizar los mecanismos involuntarios que
hacen que los msculos del brazo se contraigan para retirar la mano
del fuego cuando nos la quemamos, al mismo tiempo que los mscu
los faciales se contraen en una mueca de dolor, brotan las lgrimas
y soltamos un grito. Consideraba que la mayor parte de la actividad
corporal se deba a procesos mecnicos de esta ndole, respuestas

252

LA REVOLUCIN CIENTFICA

automticas a estmulos externos efectuados por el sistema nervioso;


pero, aunque la fisiologa cartesiana era corroborada hasta cierto pun
to por la investigacin anatmica de las relaciones del nervio, el cere
bro y el msculo, se trataba principalmente de una estructura pura
mente conceptual. Descartes se anticip a algunas de las condiciones
de la fisiologa del siglo xix sin la esmerada base experimental de
sta.
La labor de Harvey fue un paso importante hacia una manera
mecanicista de abordar los problemas biolgicos y llevaba aparejado
un intento de acabar con la supremaca de los espritus basada en una
investigacin experimental determinada. Los escritos de Descartes,
ms amplios y ms especulativos, elevaron el mecanicismo a la cate
gora de verdad universal, tanto en fsica como en biologa. El alma
y el cuerpo material slo podan tener en comn un nico y miste
rioso punto de contacto; nada poda atribuirse al alma excepto el
pensamiento. La fisiologa antigua postulaba varias almas inmateriales
o espritus, cada una de ellas encargada de un grupo de funciones
corporales; para Descartes esas funciones eran el resultado de proce
sos mecnicos, tanto como lo eran las apariencias y movimientos
diferentes de un complicado reloj mecnico. El hecho, segn dijo en
el Discurso del mtodo, no parecera extrao a los que conocieran
la variedad de movimientos ejecutados por los diferentes autmatas,
o las mquinas mviles fabricadas por la industria humana, y con
la ayuda de slo unas pocas piezas, comparadas con la gran varie
dad de huesos, msculos, nervios, arterias, venas y otras partes que
uno encuentra en el cuerpo de cada animal. Tales personas mirarn
este cuerpo como una mquina hecha por las manos de Dios, que
est incomparablemente mejor organizada y adecuada a movimien
tos ms admirables que cualquier mquina de invencin humana.
El cuerpo no se mantena vivo y activo debido a la accin de una
o ms fuerzas vitales o espritus o almas, sino gracias exclusivamente
a la interrelacin de sus piezas mecnicas; la muerte, por su parte,
se deba a un fallo de tales piezas. Por lo tanto, sin la intervencin de
ningn factor inmaterial, toda la fisiologa se hallaba potencialmente
al alcance del conocimiento humano, ya que lo nico que se requera
era la investigacin de procesos mecnicos, complejos y complicados
en verdad. Huelga decir que este concepto de Descartes era prema
turo, muy superior a las posibilidades del equipo cientfico de su

253
poca, y no se tradujo en ningn descubrimiento fisiolgico inme
diato. Con la posible excepcin de lo relativo al ojo, el contenido
objetivo de su teora biolgica era totalmente engaoso. Pero la
influencia de su concepto general en la anatoma y la fisiologa de
finales del siglo xvn fue profunda.
Inevitablemente, los intentos directos de aplicar principios carte
sianos a la fisiologa, pese a ser muy interesantes, produjeron resulta
dos ingenuos. Sobre el movimiento de los animales (1680-1681), de
Giovanni Alfonso Borelli (1608-1679), renombrado matemtico y
astrnomo, fue el ms complejo de los ensayos que juntaban la geo
metra con la fisiologa del modo que indicaron Galileo y Gassendi,
as como Descartes. Borelli trat de computar la traccin mecnica
ejercida por los msculos, de analizar la accin de stos en el apalancamiento y de explicar los actos complejos que intervenan en el
correr, el andar, el volar y el nadar (tambin Harvey se ocup de esto
en unos estudios que no se han publicado hasta hace poco, siguiendo
a Aristteles mucho antes). Varias veces intent ver el corazn y el
sistema vascular como un solo sistema hidrulico, para lo cual calcul
las velocidades de flujo en los vasos, etctera, de un modo que los
mdicos no volveran a emplear hasta el siglo xix. A juicio de Borelli,
el aire inspirado cumpla en el cuerpo una funcin puramente mec
nica: las partculas de aire, comprimidas en la sangre arterial, vibra
ban y controlaban as, como el pndulo de un reloj, las funciones
peridicas del cuerpo: el autmata (reloj) tiene cierto parecido indis
tinto con los animales, por cuanto ambos son cuerpos orgnicos auto
motores que emplean las leyes de la mecnica y son movidos por pode
res naturales.17
Sin embargo, el mecanicismo cartesiano y sus descendientes, la
iatrofsica y la iatromecnica, constituyen slo un tema en el
pensamiento biolgico del siglo xvn; otras corrientes del pensamien
to, como la tradicin aristotlica a la que Harvey perteneca, eran
partidarias del vitalismo y de un escepticismo esencial en lo referente
a reducir los fenmenos vivos a explicaciones fsicas y qumicas. Las
reacciones contrarias a las hiptesis demasiado fciles de la ciencia
cartesiana y la intratabilidad de la propia naturaleza viva acabaron
favoreciendo a la filosofa vitalista de la naturaleza durante un largo
perodo (ms o menos de 1730 a 1840) hasta que, a su vez, nuevos
INNOVACIONES BIOLGICAS

17. G . A. Borelli, De rnotu antmalium, Roma, 1680-1681, II, p. 226.

254

LA REVOLUCIN CIENTFICA

conocimientos e ideas, as como la prometedora evolucin de la qu


mica, propiciaron de nuevo el retorno ms esperanzado al reduccionismo, ya muy alejado de la antigua pauta cartesiana. Sin embargo, a
pesar de sus defectos y absurdidades, la justificacin filosfica carte
siana de la investigacin experimental en biologa tuvo un valor per
manente; transformada por la influencia de Newton, inspir investi
gaciones experimentales tan importantes como las de Stephen Hales
(Vegetable staticks, 1727). Descartes cre el concepto del modelo
biolgico. No podemos experimentar con el corazn animal vivo sin
trastornarlo o destruirlo; podemos experimentar con el corazn muer
to como modelo del vivo, o incluso aplicar conceptos puramente de
ingeniera, de bomba y de flujo hidrulico (como el propio Harvey
haba comenzado a hacer). Los experimentos cuantitativos con orga
nismos excluyendo los conceptos de vida o fuerza vital no care
can de valor, como tampoco carecan de l las analogas entre inorg
nico y orgnico que el mtodo del modelo hada posibles. Segn
los principios cartesianos, haba que suponer que lo que se observaba
en un rgano o tejido en el laboratorio existira tambin en todo el
cuerpo vivo y que los resultados concretos que se obtenan con cier
tos procesos experimentales al observar el cspdmen vivo deban de
ser fruto de procesos similares en la propia organizacin de ste. 1
axioma bsico de la ciencia experimental es que, si las circunstancias
no cambian, tal causa producir tal resultado porque la causa pone
en marcha una serie de acontecimientos que siguen una pauta inva
riable. Si no es as, entonces no es til aplicar el mtodo de investi
gacin experimental al problema. El descubrimiento (racional, no em
prico) de Descartes fue que as ocurrira en los fenmenos fisiolgi
cos; caba dar por hecho, a primera vista, que las circunstancias (por
ejemplo, entre el cuerpo vivo y la vasija del qumico) permanedan
invariables y que, dado que las fundones eran automotrices, tal
resultado era punto de tal causa.
As, el mismo mensaje que el organismo vivo no est por endma del anlisis lo transmitieron dos filsofos de la naturaleza tan
dispares como William Harvey y Ren Descartes. Los escritos dentficos de Descartes sugeran, ms induso que los de Harvey, multitud
de investigaciones de procesos fisiolgicos. Su influenda es detectable
en la evolucin de la anatoma comparada (sobre todo en Francia y
Holanda) y todava ms en el perfecdonamiento de los estudios neuromusculares que llevaron a cabo Borelli, Thomas Willis, Sylvius,

INNOVACIONES BIOLGICAS

255

Nils Steno y otros. An ms eficaz fue el estudio experimental de la


respiracin, cuyo resultado fue la ampliacin terica de la antigua
analoga con la combustin. Entre la Accademia del Cimento (16571667) de Florencia y Roben Boyle, ya avanzado el siglo xvm, una
serie de investigadores examinaron qu les ocurra a los animales
pequeos al ser encerrados en volmenes reducidos de aire, en
fluidos elsticos (gases) o en un vado parcial. Se observ que en el
vaco era imposible tanto la combustin como la respiradn y que
el animal no tardaba en morir; tambin se observ que algunos
fluidos semejantes al aire eran igualmente nodvos. El mdico
ingls John Mayow (1641-1679) insisti en que slo una parte del
aire era esendal para la vida o la combustin y que se agotaba al
colocar un animal o una llama en una vasija cerrada sobre el agua;
porque el nivel del agua suba en la vasija y el aire residual era inerte
e intil. A partir de una combinacin de ideas anteriores, Mayow
argy que para la vida y la combustin era esendal que en la atms
fera hubiera un espritu nitro-areo. (Entre otras pruebas haba
esta: historia persistente: cuando el inventor holands Comelius
Drebbel hizo navegar su submarino en las profundidades del Tmesis, ante los asombrados ojos de Jacobo I y sus cortesanos, haba
revivificado el aire reducido con nitro.) De modo ms mecnico,
Robert Hooke demostr (1667) que era posible mantener vivo un
perro si se le meta aire en los pulmones con un fuelle, induso des
pus de extirparle las costillas y el diafragma. De este experimento
(que nunca ms quiso repetir) sac la conclusin de que el animal
estaba preparado para morir si no se le suministraba aire o si el aire
con que se le llenaban los pulmones era siempre el mismo; y de ello
deduje que la funcin verdadera de la respiradn era expulsar los
humos de la sangre. Otros miembros de la Royal Society se convenderon, por medio de experimentos, de que la sangre del feto
en el tero se ventila con la ayuda de la madre; y de que la circulacin fetal dependa directamente de la materna.
Durante un tiempo, como dan a entender las palabras de Hooke,
hubo dudas sobre si la presencia de are fresco en los pulmones era
necesaria para extraer algo de la sangre (los desperdicios fuligino
sos de la fisiologa de Galeno) o para aadirle algo. Sobre este punto
arrojaron nueva luz las investigaciones de Richard Lower (16311691), mdico y fisilogo experimental adems de terico. En su
Tratado sobre el corazn (1669), la ms distinguida de las sucesoras

256

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de la obra maestra de Harvey en el siglo xvil, Lower defendi y


ampli la forma original, precartesiana de la teora: los latidos del
corazn no los causaba una fermentacin de la sangre, sino un afe*
rente de espritus que proceda de los nervios, y, si se seccionaban
stos, la pulsacin cesaba. La sangre y no el corazn era la fuente de
calor, as como de la actividad y la vida de los cuerpos; en esto
parece que Lower, ms claramente que Descartes o Harvey, ve el
corazn como una bomba mecnica y nada ms. Tampoco tiene el
corazn nada que ver con el cambio de color de la sangre arterial,
pues este cambio puede producirse forzando el paso de sangre por
los pulmones insuflados de un perro muerto, o incluso agitando san
gre venosa en el aire:
...que este color rojo se debe enteramente a la penetracin de
partculas de aire en la sangre est bien claro porque, mientras que
la sangre se tie de rojo en toda su masa en los pulmones (debido
a que el aire difunde por todos ellos las partculas de sangre y de
aqu que se mezcle ms completamente con la sangre).
la sangre venosa en una vasija slo se vuelve roja en la superficie.
Lower sac la conclusin de que el factor activo de esta transforma
cin de la sangre era cierto espritu nitroso (denominado en otras
partes alimento nitroso) que la sangre recoga en los pulmones y
descargaba dentro del cuerpo y la parnquima de la viscera para
que saliese por los poros, dejando que la sangre venosa, oscura y
empobrecida, volviera al corazn. Por lo tanto, la respiracin era un
proceso cuya funcin consista en aadir algo a la sangre (segn
Lower, si el aire viciado causa enfermedad, tiene que haber comu
nicacin entre la atmsfera y el torrente circulatorio); sin embargo,
para comprender mejor la naturaleza de esta aadidura hubo que
esperar a la revolucin qumica del siglo xvm .IS
Los nuevos conceptos de la sangre como fluido mecnico,
vehculo que transportaba sustancias alimenticias, componentes del
aire y calor de un lado a otro del cuerpo, inspiraron una nueva
tcnica teraputica: la transfusin de sangre, cuyo precursor fue tam
bin Lower. La sangre an era considerada como una sustancia semimgica y, como se crea que la sangre mala poda causar debilidad,18
18.
Richard Lower, Tractatus de tarde (1669), trad. inglesa de K . J . Franklin en
R . T . G unther, Early science n Oxford, IX , O xford, 1932, especialmente pp. 164-171

INNOVACIONES BIOLGICAS

257

frenes o enfermedad crnica, era lgico suponer que si la sangre de


un paciente humano poda sustituirse con la de un animal sano, forzo
samente se producira una mejora. Un italiano que afirmaba ser el
inventor del mtodo de transfusin (aun reconociendo que nunca lo
haba intentado) incluso afirm que dicho mtodo permitira un reju
venecimiento que sera la prerrogativa de los monarcas y de nadie
ms. Christopher Wren (1632-1723), cuando estudiaba en Oxford,
experiment con la inyeccin de fluidos en las venas de animales; a
causa de ello, segn Sprat, los animales eran inmediatamente pur
gados, vomitados, intoxicados, muertos o reanimados segn la ndole
del Licor inyectado.19 En 1665 varios miembros de la Royal Society
pidieron que se efectuaran transfusiones de sangre entre animales e
incluso se hicieron varios intentos en tal sentido; Lower investig el
asunto a fondo y logr reanimar un perro al que se haba sangrado
hasta dejarlo al borde de la muerte. Finalmente, en 1667, Lower
llev a cabo ante la Royal Sodety la transfusin de la sangre de una
oveja a cierto pobre y licencioso hombre... que estaba un poco
chiflado. Por suerte el paciente sali vivo del experimento sin que
se produjera ningn cambio en su estado. Este experimento lo haba
hedi antes que Lower el mdico francs Jean Dcnys, que poco des
pus causara la muerte de un padente; en vista de ello las transfu
siones fueron prohibidas en Francia a la vez que en Inglaterra cesa
ban los experimentos. Varias crnicas de la poca describen las reac
ciones violentas produddas por la introduccin de protena animal
en el torrente dreulatorio humano, la cual produce la muerte rpi
damente, y sin duda gran parte del xito aparente de estos primeros
experimentos cabe atribuirlo a que la sangre se coagul en los tubos,
permitiendo slo el paso de una pequea cantidad. Los experimentos
con las transfusiones no se reanudaron hasta el siglo xix, momento
en que se dej de utilizar sangre animal.20
Mientras que un aspecto importante de la expansin de la biolo
ga experimental del siglo xvn fue el estudio mecnico y bioqumico
de la sangre, cuyas fundones ocupaban un lugar muy destacado en
las teoras teraputicas de la poca, otro aspecto no menos destacado
fue el papel del misterio esendal de la vida, objeto de exploracio
19. T . Sprat, History of tbe Royal Society, Londres, 1723*, p. 317.
20. Vanse A. R . y M . B. H all, Tbe correspondente of Henry Oldenburg, IV ,
Madison, Milwaukee y Londres, 1967, y eidem en Medical History, 24 (1980), pp. 461463.

17. RPHtT

258

LA REVOLUCIN CIENTFICA

nes ms directas. Se trataba de investigar ]a generacin y la evolucin


embrionaria de los seres vivos, incluyendo el hombre. Del mismo
modo que el inters por el movimiento y las (unciones de la sangre
tuvo su origen en la prominencia que se les daba en la teora galnica
de los humores, estas investigaciones embriolgicas se remontan sin
interrupcin a la obra de Aristteles. Fabrizi dAcquapendente, autor
de los primeros estudios importantes de la reproduccin y la embrio
loga en la era moderna (1604, 1621), era, por supuesto, seguidor en
gran medida de Aristteles como nica autoridad en la materia, aun
que haba aportado sus propios descubrimientos e ideas nuevas (por
ejemplo, crea, al parecer, que en el embrin la sangre se forma antes
que el corazn) y a veces, como en el caso de su propio tratamiento
de la circulacin fetal en los mamferos, segua a Galeno. Tambin
Harvey, como hemos visto, era muy fiel a Aristteles, si bien en una
cuestin importante le contradeca por completo (en esto se le anti
cip parcialmente Fabrizi), pues era escptico en lo referente a la
generacin espontnea y, aunque no la inventase l, la frase omne
vivum ex ovo es el eptome de su pensamiento. El descrdito pardal
de la generacin espontnea (no total, ya que la idea resucitara en
el siglo xvm, momento en que fue refutada experimentalmente por
Spallanzani, y de nuevo en el siglo xix, en oposicin a Pasteur) fue
uno de los cambios ms importantes que tuvieron lugar en el pensa
miento biolgico de la poca; un primer paso hada conceptos mo
dernos de la materia de la materia viviente. Anteriormente, todas las
cosas vivas se dividan en cuatro grandes grupos: 1) las generadas de
modo espontneo a partir de materia muerta, generalmente en estado
de putrefaccin; 2) las plantas; 3) los animales; 4) el hombre. Gimo
hemos visto, las tres ltimas dases se distinguan segn sus almas,
que correspondan a sus capacidades observadas (respectivamente en
orden aditivo superior) para la nutricin y la reproduccin, la locomo
cin y la sensadn, y el pensamiento racional. El grupo de generacin
espontnea, que estaba a caballo entre lo muerto y lo vivo, al que se
asignaban los insectos, los gusanos, los parsitos de toda clase y las
plantas sin flores, y al que la ignorancia de siglos posteriores aadi
incluso las abejas, las ranas, los ratones y los percebes, no fue objeto
de ms clasificaciones, aunque el parecido de algunos de sus miem
bros con animales, as como de los hongos y las algas con las plantas,
hubiera podido llevar a tal divisin, y ninguno, al dedr de la gente
culta (contradiciendo la experiencia ms obvia de, por ejemplo, los

INNOVACIONES BIOLGICAS

259

hongos comestibles y no comestibles), mantena su continuidad espe


cfica. Naturalmente, toda la doctrina de la generacin espontnea
naca de algn ordenamiento antiguo y primitivo de la vida no huma
na, sin que ni siquiera Aristteles (aunque lo sancion y se esforz
por darle coherencia filosfica) pudiese eliminar de l las contradiccio
nes: pues, cmo es posible calificar de vivientes a los seres de un
grupo tan miscelneo, pero, al mismo tiempo, negarles todos los atri
butos de las cosas vivas? Por qu asignarle una historia natural a
la abeja (como hace Aristteles, que la estudia escrupulosamente) y
negrsele a la avispa? Prescindiendo incluso de las supersticiones y
las fbulas que ms adelante se refugiaran en la idea de la genera
cin espontnea, sta debe considerarse como uno de los elementos
ms falsos e irracionales de la visin de la naturaleza heredada de
la antigedad.
Es cierto que en Sobre el movimiento del corazn Harvey escribi
que esta viscera no se encuentra como parte distinta y separada en
todos los animales; algunos, tales como los zofitos, no tienen cora
zn, y continu, Puedo citar como ejemplo los gusanos y las lom
brices de tierra, y los que engendra la putrefaccin y no preservan
su especie. Si sta no fue meramente una frase escrita al descuido,
Harvey cambi de opinin, pues en su obra posterior Sobre la gene
racin de animales (1651), declar:
... muchos animales, especialmente insectos, nacen y se propagan
a partir de elementos y simientes tan pequeos que son invisibles
(como tomos volando en el aire), esparcidos y dispersos aqu y
all por los vientos; y, pese a ello, se supone que estos animales
han nacido espontneamente, o de la descomposicin, porque sus
huevos no se ven en ninguna parte.21
Para que a esta afirmacin se le pudieran dar una fuerza y un signi
ficado verdaderos, fue necesario que las artes de la observacin natu
ral, de la anatoma comparada y de la experimentacin biolgica
sencilla y controlada se perfeccionasen hasta alcanzar el mismo nivel
que en la Grecia antigua. En muchos aspectos, los conocimientos bio
lgicos de Aristteles eran muy superiores a los existentes en el
siglo xvi; de hecho, algunas de sus observaciones no se verificaran
hasta el siglo xix. Es asombroso comprobar, por ejemplo, que su
21. R obot WlUIa, Works of W. Harvey, Londres, 1857, p . 521.

260

LA REVOLUCIN CIENTFICA

observacin sensata y penetrante del proceso de reproduccin de las


abejas que en s misma no era del todo correcta fue objeto de
desatencin universal hasta la poca moderna, mientras que se daba
crdito a cuentos fabulosos sobre su generacin en la carne de un
ternero o un len muerto. Adems de aparecer en las obras de muchos
poetas romanos, as como de autores que escriban sobre agricultura,
estos cuentos los repitieron en el siglo XVI y despus naturalistas
como Aldrovandi, Mouffet y Johnson, as como los filsofos Cardan
y Gassendi. Incluso el dd o vital de la rana, que era relativamente
sencillo, era un misterio, al menos para los naturalistas acadmicos.
Harvey haba conjeturado que en algunos casos la simiente
invisible de Jos seres vivos la diseminaba el viento. Quien se propuso
refutar sistemticamente la falacia generalizada de la generacin es
pontnea fue Francisco Redi (1626-1678), mdico italiano que traba
jaba en Florencia bajo el patronazgo del duque de Toscana y era
miembro importante de la Accademia del Cimento. Sus observacio
nes y experimentos fueron variados y numerosos, pero los ms reve
ladores fueron los ms sencillos. As pudo probar, empleando el
medio ms simple, que la carne en putrefaccin slo generaba gusa
nos cuando se permita que las moscas se posaran en ella; que las
larvas se convertan en crislidas (que l denominaba huevos) de
las que salan moscas del mismo gnero; y que las moscas adultas
que infestaban la materia putrefacta posean ovarios o conductos
dentro de los cuales haba centenares de huevos. Generalizando a
partir de tales resultados, Redi declar que todos los tipos de plantas
y animales nacen exclusivamente de las verdaderas simientes de otras
plantas y otros animales del mismo gnero, preservando as su espe
cie. La materia putrescente serva slo como nido para los huevos y
como nutrimento de las larvas que salan de ellos. Sin embargo, tuvo
que reconocer que haba algunos ejemplos de generacin que l no
poda explicar. Los gusanos intestinales y otros parsitos le desconcer
taban y no logr descubrir la causa de las agallas que crecen en los
rboles, causa que fue descubierta ms adelante por Malpighi. Esto
llev a Redi a especular de forma un tanto vaga sobre posibles
perversiones de la fuerza vital de los organismos huspedes capa
ces de producir tumores parasitarios.
A pesar de ser incompletas en lo que respecta a la lgica y los
datos pues, ciertamente, no prob que la generacin espontnea
nunca se produjera en la naturaleza ni que fuese imposible que se

INNOVACIONES BIOLGICAS

261

produjera, por regla general las demostraciones de Redi se consi


deraron convincentes. Se ajustaban al espritu de la poca, un espritu
ms exacto y otolgicamente ms rgido, y eran corroborados por
los esmerados estudios de otros naturalistas como Malphigi y Swammerdam. Que el fruto de la muerte y la putrefaccin fuera capaz de
dar vida espontneamente poda ser muy aceptable para otras filoso
fas, pero no constitua una idea plausible para los cristianos y los
cartesianos: si Dios haba poblado el mundo de cosas vivientes, su
creacin no poda ser indeterminada, confusa, y (si la vida era senci
llamente una forma muy organizada de movimiento) tampoco esta
organizacin poda aparecer sin causa ni antecedente. La tendencia
general del pensamiento del siglo xvn, en lo que atae a la materia
viviente, era distinguir a sta tajantemente de la materia inerte; de
hecho, consista en confinar lo vivo dentro de las secuencias inmu
tables de la descendencia de cada especie. Los nuevos descubrimien
tos de los huevos de mamferos de De Graaf o los espermatozoos de
Leeuwenhoek slo sirvieron para poner de relieve los mecanismos
escrupulosos y universales que establecan y salvaguardaban las cita
das lneas de descendencia. Dado que, para el cristiano no era ningn
problema atribuir el origen de la vida a una creacin especial y como,
adems, crea tambin que el mundo creado de nuevo era idntico al
mundo conocido de su propio tiempo exceptuando el desgaste, por
as decirlo, causado por unos cuantos milenios, la consecuencia
necesaria de ello pareca ser, por un lado, la inmutabilidad de las
formas vivas y, por el otro, la no proliferacin de las mismas. Pocos
suponan que el poder creativo de Dios se hubiera extendido ms all
del sexto da del universo y que con eso la facultad generadora de
vida nueva que posea la materia hubiera cesado para siempre.
Adems, la segunda mitad del siglo xvn fue un perodo en el
que, debido en parte a la anatoma animal y vegetal, en parte a la
utilizacin del microscopio y en parte tambin a los experimentos,
se aclararon muchos misterios relativos a los procesos de reproduc
cin menos obvios. La sexualidad de las plantas, que Nehemiah Grew
fue el primero en defender, se confirm con los experimentos de
Camerarius antes de 1694. Pero aunque la tendencia general era a
excluir la pangnesis, los experimentalistas no queran apresurarse
a hacer una interpretacin puramente mecanicista. Las especulaciones
embriolgicas de Gassendi y Descartes encontraron escaso eco. Harvey haba escrito que adopta la correcta y pa visin del asunto

262

LA REVOLUCIN CIENTFICA

segn la cual toda generacin procede de la misma Deidad eterna y


omnipotente, de cuyo asentimiento depende el universo mismo...
ya se trate de Dios, de la Naturaleza o del Alma del universo; sin
embargo, esto no le impidi estudiar los fenmenos con toda la aten
cin. De modo parecido, John Ray, en La sabidura de Dios (1693),
relacionaba su anlisis de la falacia de la generacin espontnea con
la naturaleza de la especie, una naturaleza fija, creada. El mundo de
Ray era una mquina en el sentido de que l dudaba que, una vez
terminada la creacin en el sexto da, la divinidad hubiera instituido
nuevas especies (o dotado a la materia de vida de novo)\ para l la
vida slo poda transmitirse por medio de las generaciones recurren
tes surgidas de los antepasados primigenios; dado que se vera res
tringida a todo el grupo de seres existentes en un momento dado, la
facultad de vivir no poda nacer de ninguna conjuncin de circuns
tancias puramente mecnicas.
Pese a las limitaciones de la perspectiva filosfica que negaba a
muchos naturalistas experimentados, y a Harvey en particular, toda
visin de las potencialidades esenciales de las especulaciones fisico
qumicas de la poca, que sin duda eran toscas, la historia de la
embriologa nos ofrece un ejemplo til de la aplicacin crtica de
la observacin y los experimentos al estudio de conceptos cientficos
de orden complejo. Ello era posible por diversas razones, las cuales
sealan algunas analogas significativas entre el estado de esta cienca y el de las ciencias fsicas que tantos progresos hacan. Para esta
rama de la biologa era importante que existieran ideas que pudiesen
criticarse o confirmarse, problemas que exigieran investigacin; esta
importancia era mucho ms obvia que en los terrenos puramente
descriptivos. Cules eran las aportaciones respectivas del padre y de
la madre a sus vstagos? Las partes se formaban o simplemente
crecan? Cul era la funcin del liquido amnitico, o de la circu
lacin fetal? Cmo se nutra el embrin o cmo poda respirar?
En su explicacin sistemtica Aristteles haba intentado dar respues
ta a estas preguntas; la exactitud de su observacin biolgica y la
agudeza de su razonamiento biolgico fueron objeto de examen en
los siglos xvi y xvn, examen que no fue menos concienzudo que
el relativo a sus doctrinas de las ciencias fsicas. Del mismo modo
que Galileo haba esgrimido el mtodo de Arqumedes contra Arist
teles, Harvey y Redi se valieron de los mtodos de observacin de
Aristteles para combatir las conclusiones de Aristteles como teri

INNOVACIONES BIOLGICAS

263

co. En embriologa era tradicional dirigir la atencin hacia los puntos


crticos, una tradicin tan real como la que exista en cosmologa o
mecnica. Por supuesto, las ganancias estratgicas eran mucho ms
escasas no hubo ninguna revolucin copernicana en embriologa,
ningn cambio de ideas tan importante y permanente como el de
Harvey relativo al corazn, pero los avances tcticos en mtodo
y anlisis fueron no menos reales. En la ciencia los pasos conceptuales
y metodolgicos hacia adelante no se dan necesariamente al mismo
tiempo y a veces un largo perodo de evolucin cumulativa, poco
espectacular, puede ser el preludio esencial de un importante cambio
de ideas, de la apertura de una nueva puerta. Con ser brillantes los
destellos de percepcin biolgica que iluminaron este perodo, los pro
blemas de la biologa eran demasiado numerosos y demasiado com
plejos para permitir la formulacin de una estructura interpretativa
que fuera exhaustiva y estable; hasta el siglo xix no se eliminaron
gradualmente muchos factores limitadores de ndole tcnica y con
ceptual. No menos cierto fue esto en el caso del microscopio, ese
instrumento maravilloso, esencial pero engaoso del bilogo, cuya
historia y efectos comentaremos en otro captulo.

C a p t u l o 7

NUEVOS SISTEMAS DE PENSAMIENTO


CIENTFICO EN EL SIGLO XVII
No hay duda de que a causa del telescopio del tiempo la historia
intelectual de la Edad Media parece ms monoltica de lo que fue en
realidad. Adems de los cismas teolgicos que produjeron matanzas
sangrientas como la cruzada albigense, adems de la tensin omni
presente entre el cristianismo y el islam, hubo disputas menos vio
lentas entre realistas y nominalistas, entre los dominicos y francis
canos, entre los aristotlicos literalmente fieles y los innovadores
como, por ejemplo, los partidarios de Averroes o la escuela matem
tica de Oxford. Pero, al menos en lo referente a la filosofa de la
naturaleza, el historiador se inclina a pensar que en las postrimeras
del siglo xvi se disolvi un consenso esencialmente aristotlico y fue
reemplazado, no por una, sino por multitud de escuelas: atomistas,
cartesianos, hermticos y paracelsistas, helmontianos, platnicos y
matemticos pitagricos, eclcticos e individualistas de muchos tipos.
En las escuelas y las universidades seguan ensendose la lgica y
la tica aristotlica; de hecho, la filosofa natural de Aristteles, al
igual que los textos mdicos de Galeno, era an muy leda como
parte del curso normal de estudio, ya fosilizado en el sistema de
enseanza; sin embargo, semejantes textos haban perdido toda su
fuerza intelectual creativa, de modo que a mediados del siglo xvil los
esfuerzos independientes de jvenes como Christiaan Huygens, Robert
Boyle o Isaac Newton no partieron de un terreno tan trillado y
polvoriento, sino de los libros de los recientes filsofos matemticos,
mecnicos y qumicos. Las primeras clases pblicas de filosofa natu
ral moderna, con demostraciones experimentales, se dieron en la

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

265

Universidad de Utrecht en 1672, es decir, una generacin despus


de los primeros anlisis que all se hicieron de la filosofa de Descar
tes; de forma ms modesta, tambin en las actividades acadmicas
de otras universidades empezaron a colarse temas de debate cuyo
origen estaba en textos modernos y no en los textos consagrados por
el tiempo.
De entre todos los modernos, Ren Descartes fue el que ms se
acerc al derecho de llevar el manto robado de Aristteles, ya que
se le lea universalmente y tena numerosos seguidores. Descartes
cre un fundamento metafsico, una epistemologa y un sistema com
pleto de la naturaleza que abarcaba la explicacin de todos los fen
menos. Prometi un mtodo infalible de descubrimiento. Su repu
tacin aument gracias a la labor de hbiles y pacientes expositores,
en especial de Jacques Rohault (1620-1673), y cuando empezaron
a hacerse notorios los defectos de sus propias explicaciones de los
fenmenos naturales, su sistema cobr nueva vida gracias a los escri
tos de neocartesianos extremadamente competentes, entre los que
destacan Huygens, Malebranche y Leibniz. De hecho, a pesar de la
poderosa influencia contraria de Newton, la luz que arrojara Descar
tes se extendera hasta penetrar en el resplandor ms general de la
Ilustracin del siglo xviii y de su principal monumento, la Enciclope
dia de Diderot y DAlembert. Por otra parte, Descartes era un mate
mtico puro genial que tambin hizo trabajos de valor imperecedero
en el campo de la fsica matemtica; de no haber sido filsofo, igual
mente ocupara un lugar destacado en la historia de la ciencia. En
todos los aspectos menos en uno, la investigacin experimental siste
mtica, Descartes sobresala en el momento de su muerte, y despus
de sta sera, para todos quienes en aquel momento eran capaces de
comprender sus libros, la gran luminaria, el hombre que haba abierto
un camino ancho para la posteridad.
Uno de los que ms se acercaron a Descartes por su tipo, aunque
no por la fuerza de su influencia, fue su compatriota y casi contem
porneo Pierre Bassendi (1592-1655), cofundador de lo que Boyle
denominara la filosofa mecanidsta. Tanto en su calidad de filsofo
puro como en la de cientfico puro, los logros de Gassendi fueron
de categora inferior a los de Diescartes, pero nadie antes de estos
dos franceses reuni la filosofa y la ciencia de una manera ntegra.
Galileo, por ejemplo, era un excelente filsofo de la naturaleza, pero,
de no ser por esto, no tendra ningn lugar en la historia de la filoso

266

LA REVOLUCIN CIENTFICA

fa general. Segn Stillman Drake, Galileo no poda sufrir la filosofa


retrica convencional, como les ocurrira tambin a muchos de sus
sucesores. (Las preguntas que hacen los filsofos o bien no pueden
contestarse o se contestan mejor por medios otros que el comentario
verbal.)1 Ciertamente, Galileo haca todo lo posible para evitar la
metafsica y desconfiaba de todos los sistemas de pensamiento uni
versales. Le interesaban principalmente incluso en defensa del
universo copernicano las cuestiones cientficas y el anlisis de pro
blemas especficos. No construy una filosofa metdica de la ciencia,
aunque de sus obras pueden extraerse los elementos de la misma. Por
otro lado, se le puede calificar apropiadamente de epistemlogo, pues
su reflexin consciente sobre las obstrucciones que deben superarse
para obtener una comprensin clara y confiada de la naturaleza es
explcita en cierto nmero de pasajes y condiciona implcitamente la
revolucin de las ideas que l llev a cabo. Al igual que otros crticos
importantes de Aristteles, Galileo se encontr ante dos problemas
ineludibles: sobre qu cimientos deba edificarse la estructura inte
lectual de la ciencia? y qu criterios sobre lo que era una explica
cin satisfactoria deban reemplazar a los de Aristteles? En el caso
de Galileo a estas preguntas no se les contest con prolongados anli
sis metafsicos o lgicos aunque sin duda en sus ideas influyeron
los anlisis de esta ndole realizados por sus predecesores, sino
que las respuestas llegaron a medida que se hicieron necesarias en el
curso de su ataque contra la idea imperante de la naturaleza. Como
cientfico el objetivo de Galileo poda ser detectar los errores de hecho
o de razn de Aristteles, mientras que como filsofo demostr de
manera ms fundamental cmo tales errores haban surgido de la
debilidad del mtodo, una debilidad que poda evitarse siguiendo un
rumbo distinto. A juicio de Galileo, la exposicin negativa, por
medio de experimentos o mediciones, de una equivocacin aislada no
constitua el nico avance de que era capaz la nueva filosofa.
Los dos tratados principales de Galileo son polmicos. No dicen
de qu modo se sacaron ciertas conclusiones, sino que en vez de ello
procuran demostrar que estas conclusiones son indudablemente cier
tas. Por consiguiente, sus argumentos son sintticos y la textura del
razonamiento y la experiencia est tan entretejida que sta parece no
1.
Stillman Drake, Galileo agaimt the pbilosopbers, Zeitltn and Ver Bragge, Loj
Angeles, 1976.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

267

tanto un gancho del que cuelga una deduccin como un testigo ocular
de su validez. Se da el caso universal de que los mtodos que se
emplean para hacer un descubrimiento y los que se usan para expo
nerlo difieren, en grados variables, y Galileo raras veces utilizaba la
tcnica directa consistente en dar cuenta e inferir, tcnica que ms
adelante gozara de gran favor entre los empricos ingleses. Ahora
sabemos, gracias al detenido anlisis de Stillman Drake de las notas
desordenadas e inditas de Galileo,2 que los experimentos cuantitati
vos desempearon un papel esencial en la generacin de su teora
matemtica del movimiento y que deberamos sentimos inclinados a
confiar en Galileo cuando da cuenta de determinados experimentos
(como los que hizo con los cuerpos flotantes, por ejemplo); sin em
bargo, la exposicin galileana ocultaba mucho trabajo paciente y
objetivo, cosa que ocurre tambin en la astronoma. Tanto en el
Dilogo como en las Consideraciones ms bien se demuestra que las
bases del conocimiento cientfico son fenmenos y axiomas. Por su
atencin a fenmenos reales la ciencia de Galileo se hizo real y fun
dada en la experiencia; por su utilizacin de la capacidad de la mente
para aprehender verdades axiomticas, su lgica se hizo anloga a la
de las matemticas. De hecho, stas se generalizaron a partir de
aqullas, pero el proceso poda llevar aparejados elementos histricos
adems de filosficos. As, un axioma fundamental del Dilogo es que
los cuerpos celestes participan en un movimiento circular uniforme,
mientras que en las Consideraciones y demostraciones se deducen
sucesivas proposiciones en el campo de la dinmica partiendo de la
definicin axiomtica de la aceleracin uniforme. Tales axiomas, ilus
trados y confirmados por medio de experimentos, se convierten en el
punto de partida de argumentos que sirven para exponer sus conse
cuencias (a la manera de la geometra de Euclides y la esttica de
Arqumedes) y que son a su vez verificados por la experiencia o apli
cados a problemas especficos, tales como el isocronismo del pndulo.
As, pues, revisten inters especial los comentarios de Galileo
sobre el procedimiento necesario para llegar a estas generalizaciones
principales. El paso ms importante es el de la abstraccin. Las gene
ralizaciones esenciales no deben tomarse como el producto final del
examen lgico de una idea, a la manera de Aristteles, pero se obtie
2.
dem, Galileo's notes on motion, Istituto e Musco di Storia della Scienza,
Florencia, monografa n* 3, 1979.

LA REVOLUCIN CIENTFICA
268
nen abstrayndolo todo salvo el elemento universal de un fenmeno
o clase determinados. Hasta aqu Galileo coincide con Bacon, aunque
no ofreca ninguna serie comparable de reglas lgicas para efectuar
esta operacin. Sin embargo, a continuacin insisti mucho en que
por medio de la abstraccin se aprende que las propiedades reales
de los cuerpos son puramente fsicas, esto es, tamao, forma, mov*
miento, propincuidad, etc., pero no el color, el sabor o el olor, de
modo que, segn manifest en el Saggiatore, los accidentes, afectos
y cualidades atribuidos a ellos no son en absoluto inherentes a los
cuerpos, sino que son nombres que se dan a sensaciones que estimula
en el observador la constitucin fsica de lo que l percibe. Galileo
observ que el hecho de no proceder por abstraccin desde las sen*
saciones hasta la realidad fsica subyacente haba ocasionado mucha
confusin en el estudio del calor; considerado fsicamente (dice l),
no hay ningn misterio en el calor, que no es ms que un nombre
que se aplica a una sensacin producida por el movimiento de multi
tud de pequeos corpsculos que tienen cierta forma y cierta velo
cidad y cuya penetracin en la sustancia del cuerpo humano despierta
la citada sensacin. En estas opiniones es evidente la influencia del
atomismo epicreo; cabra decir que todo este enfoque de la cuestin
de las cualidades primarias y secundarias lo determina un concepto
mecanicista de la composicin de la materia. La explicacin de un
problema cientfico empieza de verdad cuando se reduce a sus trmi
nos bsicos de materia y movimiento: la transformacin que sigui
siendo el ideal de la fsica clsica. El nombre calor no podra ser una
causa, puesto que, como seal Galileo, no hay nada entre, por un
lado, las propiedades fsicas de los cuerpos con los movimientos y
tamaos variables de sus partculas componentes y, por otro, la per
cepcin subjetiva del observador. En la ciencia tradicional hall otros
ejemplos de esta tendencia a creer que las cuestiones podan explicarse
mediante juegos malabares con nombres abstractos: por ejemplo,
cuando en el Dilogo se define la gravedad slo como el nombre de
lo que ocasiona la cada de los cuerpos pesados; dar nombre no ayu
da a comprender. El mundo de la mecnica galileana era, de hecho,
el espacio geomtrico euclidiano en el cual se mueven cuerpos dota
dos de peso y momentum. En opinin de Galileo, el secreto de la
ciencia oficial siendo el descubrimiento un proceso privado y no
oficial, por as decirlo consista en transferir un problema, debida
mente definido, a este mundo abstracto de la ciencia que, al aadir-

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

269

sele a su vez elementos de creciente complejidad, poda aproximarse


ms y ms al universo fundado en la experiencia. As era tambin,
aunque con una exactitud todava mayor en el proceso de aproxima
cin, el mtodo de Newton.3
Las races de esta ciencia axiomtica, matemtica, eran, desde
luego, tan griegas como la fsica aristotlica. 1 precedente antiguo
ms claro se encuentra en los libros sobre ptica cuyos autores haban
identificado los rayos de luz rectilneos con lneas rectas geomtricas
y los espejos reflectantes con superficies matemticas; de modo pare
cido, Arqumedes haba edificado la esttica y la hidrosttica con el
menor nmero posible de axiomas fsicos relativos al equilibrio y la
definicin de un fluido. En una ciencia tan axiomtica el curso de un
argumento era tan impecable como la geometra que lo rega, y era
de la incumbencia de quien usara el argumento, por as decirlo,
determinar en qu medida los cuerpos reales sumergidos en agua, por
ejemplo, se comportaban de modo parecido a los cuerpos axiomticos
sumergidos en el fluido axiomtico de Arqumedes. Sin embargo, era
notable el hecho de que los antiguos, incluyendo al propio Arqu
medes, no haban logrado hacer extensiva la misma pauta filosfica
al movimiento, y ningn matemtico antiguo habra declarado que el
mtodo axiomtico era el nico que deba emplearse para estudiar
el movimiento, el cambio y todos los problemas de la ciencia fsica.
Ni siquiera Galileo van tan lejos, sino que ms bien asevera que el
mtodo matemtico debera preferirse a todos los dems, por ser
el nico que ofrece certeza. Cuando se ha planteado un problema de
forma matemtica y se ha llegado a determinada conclusin, sta tiene
que ser cierta si el problema estaba formulado correctamente y se
haban dado los pasos matemticos correctos. En tal caso, el rigor
lgico del argumento viene garantizado por su forma matemtica,
mientras que su veracidad contingente o conformidad con la expe
riencia depende de la eleccin de los axiomas, a los que tal vez habr
que determinar como el resultado de la investigacin experimental, y
debe confirmarse o refutarse mediante ms experimentos. Galileo saba
muy bien lo engaosos que pueden ser los experimentos y las obser
vaciones, a menos que se interpreten en una matriz terica adecuada.
3.
I. Bernard Cohn, The Newtonian revolution, Cambridge U. P., Cambridge, 1980.
(Hay traduccin castellana: La revolucin newtoniana y la transformacin de las ideas
cientficas, Alianza Editorial, Madrid, 1983.)

270

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Sin embargo, argy que este mtodo no abandonaba la realidad del


mundo fsico, toda vez que para Galileo el libro de la naturaleza
estaba escrito en lenguaje matemtico... siendo las letras tringulos,
crculos y otras figuras sin las cuales es humanamente imposible com
prender una sola palabra.4 La arquitectura del mundo real no era
menos geomtrica que la del espacio abstracto de Eudides. Tampoco
haba distincin alguna entre verdad real y verdad matemtica. Si
los esfuerzos por matematizar la naturaleza fracasan, ello se debe
solamente a que la tarea no se ha emprendido del modo apropiado.
Un plano fsico no es un plano geomtrico, de hecho, pero sus des
viaciones de la lisura geomtrica pueden a su vez expresarse en mate
mticas. Se trata sencillamente de poseer la habilidad necesaria para
desplegar las sucesivas capas de complejidad matemtica que hay en
la naturaleza. Razonando as, a Galileo se le ha llamado platnico
porque buscaba el ideal matemtico en la naturaleza; pero Galileo
percibi tambin que, si bien la lgica matemtica es infalible, cabe
que se apoye en suposiciones falsas, como las del sistema ptolemaico,
las cuales, aunque pueden satisfacer a un astrnomo meramente mate
mtico, no podran hacer lo mismo en el caso de un astrnomo
filosfico.
En virtud del mtodo de abstraccin, asimismo, el concepto cien
tfico de las leyes de la naturaleza se ajustaba de un modo sencillo
y pulcro. Este concepto, que desconocan tanto el mundo antiguo
como los pueblos del Extremo Oriente, parece ser que naci de una
peculiar interaccin entre las ideas religiosas, filosficas y legalistas
del mundo europeo de la Edad Media. Aparentemente est relacio
nado con el concepto de la ley natural en el sentido social y moral
conocida por los juristas medievales y significa una notable desviacin
de la actitud griega ante la naturaleza. El empleo de la palabra ley
en semejantes contextos habra resultado ininteligible en la antige
dad, mientras que la creencia hebraica y cristiana en una deidad que
era a la vez Creador y Legislador la haca vlida. La existencia de leyes
de la naturaleza era una consecuencia necesaria del designio en ella,
ya que, de no ser por tales leyes, cmo podra perpetuarse la inte
gridad del designio? Slo el hombre gozaba de libre albedro, la facul
tad de transgredir las leyes que deba observar; a los planetas no se
4. Galileo, II sawatore, 1623; Stilintan Drake, Diseoveries and opinions of Galileo,
Doubleday, Nueva York, 1937, pp. 237*238 (The Assayer).

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

271

les haba otorgado la facultad de desviarse de sus rbitas. De aqu


que la regularidad de los movimientos planetarios, por ejemplo, que
Aristteles atribuy a la vigilancia de unas inteligencias, pudiera
explicarse como obediencia a los decretos divinos. 1 Creador haba
dotado la materia, las plantas y los animales de ciertas propiedades y
caractersticas inalterables, y las ms universales de stas constituan
las leyes de la naturaleza, discemibles por la razn humana. Es obvio
que este concepto puede ir asociado a una filosofa mecanicsta y que
es incompatible con el animismo; tal como dijo Boyle:
Dios estableci esas reglas del movimiento y ese orden entre
las cosas corpreas que denominamos leyes de la naturaleza. [As]
siendo el universo obra de Dios, y establecidas las leyes del movi
miento, y todo sostenido por su concurso y su providencia ince
sante, la filosofa mecanicista ensea que los fenmenos del mundo
son producidos fsicamente por las propiedades mecnicas de las
partes de la materia.5
Aunque a las leyes de la naturaleza se les conceda esta categora
trascendental de tal modo que podamos preguntar qu son, pero
no por qu son vlidas, an cabe preguntarse lo siguiente: Cmo
puede reconocerse que una proposicin dada es una ley de la natura
leza?. Dicho de otro modo, de qu manera una ley de la naturaleza
se diferencia de cualquier otra generalizacin que casualmente sea
verdad porque todava no se ha encontrado un ejemplo de que no lo
sea? l/)s modernos filsofos de la ciencia, tras quitarles a las leyes de
la naturaleza su categora trascendental, presentan sus propias res
puestas a este problema. Galileo y despus Newton obtuvieron la res
puesta aplicando el mtodo de la abstraccin. Al crear por medio de
sta el modelo esencial de los fenmenos del movimiento que l estu
diaba, Galileo hizo que la validez pragmtica de una generalizacin
contingentemente cierta en el mundo de la experiencia se transformara
en la validez absoluta de que disfrutaba un axioma o una definicin
dentro del modelo terico. As, Galileo ofrece (como l dice) una
sola definicin del movimiento igual o uniforme: Entiendo que el
movimiento igual o uniforme es aquel cuyas partes recorridas por
el mvil en cualesquiera perodos iguales son iguales unas a otras,
5.
R obot Boyle, Of tbe excetlency and grounds of ihe mechanicat kypotbesis,
1674; T. Birch, Works, 1772, IV, pp. 67-68 (condensado).

272

LA REVOLUCIN CIENTFICA

y a esto aade cuatro consecuencias o, como dice l, axiomas.6 La


definicin corresponde a un movimiento que ciertamente podemos
concebir como movimiento que ocurre en la naturaleza, pero Galileo
no dice en qu cuerpos puede encontrarse; de hecho, a juzgar por lo
que vemos a menudo en los escritos de Galileo, parece que l consi
dera el movimiento uniforme natural como algo que slo tiene lugar
en condiciones muy especiales, por no decir imposibles. Luego se
elucida las propiedades del movimiento uniforme y resulta claro, por
supuesto, que los verdaderos cuerpos mviles poseern tales propie
dades aproximadamente en la medida en que se acerquen al estado
de movimiento uniforme. As, Galileo tambin puede considerar qae
el proyectil ideal es poseedor de un componente de movimiento uni
forme. Galileo, por lo tanto, no tiene ninguna ley del movimiento
uniforme aqu; escribir para l una ley definidora de las circunstan
cias en que puede producirse el movimiento uniforme significara
escribir una larga exposicin de condiciones basadas en la experiencia.
Newton, sin embargo, pudo abarcar todo esto en tres palabras: ausen
cia de fuerza; luego, por as decirlo, invierte la situacin de Galileo
enunciando como ley de la naturaleza que todos los cuerpos que se
muevan en ausencia de fuerza se mueven uniformemente en lnea
recta (aadiendo esta ltima estipulacin esencial). Desde luego, para
el usuario de la Primera Ley de Newton sigue siendo necesario deter
minar qu condiciones basadas en la experiencia garantizan la ausen
cia de fuerza, lo cual, despus de describir un crculo completo, nos
devuelve a la posicin de Galileo. Ni para Galileo ni para Newton
es conceptualmente esencial definir con exactitud cundo se realizan
las condiciones de la definicin o de la Ley (son irrealizables: slo un
cuerpo nico que existiera en el espacio universal vaco podra estar
libre de fuerza, toda vez que cualquier otro cuerpo del universo
ejerce fuerza en el primero): basta con poder construir una estruc
tura terica sistmica sabr una Definicin o Ley y utilizar esta
estructura en (por ejemplo) la investigacin del comportamiento de
los pndulos o de los proyectiles.
De aqu que las leyes de la naturaleza pudieran considerarse rigu
rosamente exactas dentro de una estructura terica fundada en defi
niciones apropiadas, como en los casos de Galileo y Newton, aun
6.
Galileo, Two neto Sciences, trad. de StiUman Drake, Wisconsin Universiey Press,
Madison, 1974. pp. 147-148.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

273

cuando las leyes no puedan verificarse nunca (o, para el caso, como
dira Karl Popper, falsificarse) con certeza completa en el mundo
basado en la experiencia. El fluido perfecto de Arqumedes, el gas
perfecto de Boyle y Charles, los puntos-masa sin dimensiones y libres
de fuerza de Newton no pueden encontrarse en condiciones experi
mentales, en parte porque las condiciones nunca pueden realizar cier
tos requisitos (por ejemplo, un vaco perfecto), en parte porque todas
las sustancias reales son ms complejas que estas entidades ideales.
Estas limitaciones se hicieron sentir muy pronto en el caso de los
experimentos mecnicos pues la compleja geometra galileana del
movimiento de los proyectiles slo la realizan toscamente los pro
yectiles de verdad que cruzan el aire, el cual opone resistencia a su
paso. An fue mayor la sorpresa cuando en 1669 Erasmus Bartholin
descubri la birrefringencia en la ptica; desde haca unos dos mil
aos los hombres estaban convencidos de que haba una sola clase
de refraccin a la que se vea sujeto un rayo de luz al cruzar la fron
tera entre dos medios transparentes distintos como, por ejemplo, el
aire y el cristal, o el agua y el aire; adems, todava era reciente
el triunfo que se haba apuntado la ciencia matemtica al definir esta
refraccin (a esta definicin seguimos llamndola ley de Snel y
fue publicada por vez primera por Descartes en 1637) e incluso expli
carla por medio de varias hiptesis fsicas de la luz. Bartholin haba
demostrado que en algunos materiales transparentes la refraccin
poda producirse no de una sola manera, sino de dos. Por consiguien
te, tanto la luz como la materia deban de ser ms complejos de lo
que permita ver la experiencia normal con materiales ms comunes
y de lo que estipulaba la ley de Snel: til recordatorio de que las
teoras matemticas pueden englobar la gama de datos derivados
de la experiencia, pero jams pueden prescribirla.
Cmo puede el investigador de la fsica matemtica estar seguro
de que sus teoremas son aplicables al mundo real de la experiencia?
La respuesta de Galileo, preparada por una larga lnea de lgicos que
le precedieron, consisti en realizar una prueba prctica. Si partiendo
de los teoremas podemos generar algn resultado predicho de ndole
verificable, entonces, si vemos que este resultado aparece en la prue
ba, podemos estar seguros de que la teora es buena. As, en las
Consideraciones y demostraciones, Galileo indica cmo la ley de la
aceleracin que corresponde a los cuerpos que caen libremente puede
confirmarse de modo indirecto por medio de experimentos: la teora18
1 8 . RUPERT

274

LA REVOLUCIN CIENTFICA

nos dice que los cuerpos que descienden por un plano inclinado sin
friccin se aceleran de acuerdo con la misma ley, aunque con mayor
lentitud; as, pues, podemos poner a prueba la teora instalando un
plano con tan poca friccin como sea posible y hacer que una bola
de latn ruede o se deslice hacia abajo por l. Comprobaramos enton
ces que las distintas distancias recorridas equivaldran a los cuadra
dos del tiempo empleado en recorrerlas. Galileo dice que con este
mtodo podan obtenerse resultados constantes dentro de la dcima
parte de un latido del pulso, y que en un centenar de pruebas la
teora se vio confirmada sin excepcin. (Por motivos que l no poda
analizar, fue imposible obtener la aceleracin de la cada libre basn
dose en la del plano, hecho que caus cierta confusin entre los
lectores de Galileo.) En los escritos pblicos de Galileo es en verdad
raro encontrar semejante apelacin formal y cuantitativa a la verifi
cacin experimental, mientras que (en contraste) Newton dedicara
precisamente la totalidad del tercer libro de sus Principia a semejante
validacin y ejemplificacin de los principios matemticos de la filo
sofa natural que probara en los dos primeros. Lo ms frecuente es
que Galileo describa pruebas de un modo vago y general, como al
demostrar el principio segn el cual los cuerpos ascienden hasta la
altura desde la que caen, no importa cul sea la forma de la trayec
toria. En la exposicin aunque no necesariamente en sus investiga
ciones privadas gustaba de explotar la fe del Menn de Platn en
que el sentido comn y la comprensin lgica existen en todas las
mentes y lo nico que necesitan es que los despierten. En algunos
pasajes remite a los lectores a su conocimiento de los espejos, de la
uniformidad del movimiento de un barco que se desliza por el agua,
del movimiento de los fluidos. Alude de paso a numerosos experimen
tos que podran hacerse a guisa de demostracin o confirmacin, pero
Galileo no dice que l realmente los haya hecho, quiz porque cree que
un libro debera ser completo en s mismo, sin obligar al lector a seguir
un curso de laboratorio. No sabemos si los experimentos pensados,
as como los experimentos reales que hizo, desempearon un papel
importante en la evolucin de las ideas galileanas, pero no hay duda
de que constituyen elementos esenciales de su exposicin, porque en
realidad no espera que su lector haga una viaje por mar a la India,
dispare una ballesta desde un carruaje al galope, escale la torre incli
nada de Pisa para arrojar pesos desde lo alto o, con el mismo prop
sito, se encarame al mstil de una galera que navegue a toda vedo-

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

275

cidad. No es frecuente que Galileo les diga a sus lectores, si es que


se lo dice alguna vez: He aqu un dato nuevo que descubr por
medio de experimentos; la nica excepcin es cuando da cuenta de
sus observaciones astronmicas, pues tambin deseaba convertir al
lector a su propio punto de vista, pero no afirmando verdades que
el lector desconoca hasta entonces (y que, por ende, muy posible
mente seguira dudando en el futuro), sino enseando al Simplicio de
su dilogo a razonar de modo correcto. Siendo l principalmente
(como l mismo deca) un filsofo de la naturaleza (o cientfico teri
co), no tena nada de tosco emprico y, por lo tanto, no se limitaba
a buscar ms datos, sino que tambin aspiraba a una comprensin
ms profunda. Era muy consciente de que los experimentos son un
arma de dos filos, un arma que engaa a quienes la usan toscamente,
como cuando escribe sobre el sublime ingenio de Coprnico, quien
constantemente segua afirmando (estando persuadido de ello por
la razn) que dichos experimentos sensibles parecan contradecir;
pues no puedo dejar de maravillarme de que constantemente per
sista en decir que Venus gira alrededor del Sol, y que en un mo
mento est ms de seis veces ms lejos de nosotros que en otro;
y tambin parece ser siempre de igual grandor, aunque debera
verse cuarenta veces ms grande cuando est ms cerca de nosotros
que cuando est ms alejado.7
El mero empirismo, por consiguiente, no poda descubrir la realidad
fsica, a la que slo era posible atisbar mediante la alianza del razo
namiento analtico (en especial de tipo matemtico), la imaginacin
cientfica y la experimentacin cautelosa y salvaguardada siempre por
la razn.
De la crtica del empirismo se desprende que en la ciencia galileana la experimentacin no puede confirmar toda la estructura inte
lectual, cuyos elementos conceptuales trascienden los experimentos.
Por ejemplo, el concepto de la aceleracin que la ciencia debe a
Galileo no puede probarse en el laboratorio, aunque s es posible
ilustrar su aplicabilidad a la representacin de fenmenos. Porque
definir la aceleracin lleva aparejados otros dos conceptos, el del
tiempo y el de la velocidad, siendo este ltimo una funcin del
7.
Galileo, Dialogue, ed. de G. de SantUlana, Chicago Unlveraity Fres, Chicago,
1953, p. 347.

276

LA REVOLUCIN CIENTFICA

tiempo y del concepto de la distancia. En la naturaleza hay periodi


cidad e intervalos, pero la naturaleza no ofrece teora prefabricada
de la dimensin que abarque los conceptos de tiempo y distancia.
Estos conceptos slo pueden tener categora de ideas o constructos
mentales que ayudan a formar la visin del mundo y tienen la ven
taja, a diferencia de los conceptos de la belleza y la justicia, de que
todos los hombre los interpretan en el mismo sentido. Pero su defi
nicin es mental en vez de innata en el tejido del universo. El con
cepto tiempo confiere orden a ciertas clases de experiencia; el
concepto distancia, a otras, y de stas nacen la velocidad y la acele
racin que racionalizan a otras ms, de tal manera que la primera
prueba de una definicin de la aceleracin debe consistir en que sea
asimilable en la lgica a la teora de la dimensin existente; adems,
consistente en experimentos, la utilidad del nuevo constructo no puede
distinguirse de la utilidad de los que ya existen, el tiempo y la dis
tancia, de modo que, en realidad, es preciso probar conjuntamente
todos los constructos que integran el sistema. Aunque el cientfico
galileano procura ahondar cada vez ms en la realidad fsica, los nodos
de su exposicin de la naturaleza no pueden ser nunca ms que cons
tructos mentales, el tiempo, la aceleracin, el elemento qumico o el
electrn, que dan orden y significacin a los datos experimentales.
A una visin del mundo natural que excluyera de la realidad
todos los rasgos no verificables directamente por medio de experi
mentos (Esto es una manzana, luego las manzanas existen) podra
mos llamarla realista-emprica. La visin antigua de la naturaleza que
hered Europa no era totalmente de esta clase, ya que inclua la quin
taesencia celeste y las inteligencia planetarias, los elementos de la
materia y las facultades de los rganos del cuerpo, entidades o con
ceptos cuya existencia, a diferencia de la de las manzanas o incluso
de los camellos, no puede verificarse mediante la inspeccin. Pero
esta visin antigua se haba mostrado caractersticamente reacia a
desviarse del realismo-empirismo en lo referente a la forma y la
estructura observables de las cosas; permita la introduccin econ
mica de lo que no poda experimentarse directamente (pero que
pareca necesario para la explicacin) slo cuando la introduccin era
de ndole psquica o inmaterial. As, el legado de la ciencia antigua
haba aceptado una visin orgnica de la naturaleza (que en Galeno,
por ejemplo, se convierte en una naturaleza personificada) al mismo
tiempo que rechazaba las tradiciones no realistas de Pitgoras y

277
Platn, as como el atomismo con su divergencia entre apariencia
y realidad. En cambio, la postura metafsica fundamental de la revolucin cientfica (al menos en las ciencias matemtico-fsicas) excluye
el realismo-empirismo. sta es la base del copemicanismo: nuestra
Tierra parece hallarse en reposo en el centro del universo cuando
en realidad es un planeta; ste es el mensaje que Galileo confirma
y justifica. sta es la base de la filosofa mecnica, como veremos
dentro de poco; cabra decir que era el prerrequisito de la nueva
ciencia qumica, que estudiaba el proceso real de la reaccin qumica,
tan distinto de la apariencia de combustin, solucin, fermentacin,
etctera. Generalmente, los conceptos galileanos de aceleracin y
locomocin distan de ser realistas-empricos y en esencia requieren
la distincin newtoniana entre la apariencia del tiempo y el movi
miento y su realidad ltima, absoluta. Cuando se compromete a reali
zar una investigacin profunda el filsofo debe dar por seguro que se
encontrar con que el mundo que ha de construir para su nivel de
investigacin es muy distinto del mundo de la experiencia normal.
Que existen mamferos que ponen huevos y nebulosas espirales puede
verlo con slo mirar: pero por mucho que vea no puede determinar
la existencia de electrones o de agujeros negros. Ver correcta y
exhaustivamente es, por supuesto, la necesidad fundamental de la
ciencia, una necesidad sin la cual todo lo dems es especulacin; pero
las teoras de lo invisible son la esencia de la ciencia que debe crearse.
La creciente complejidad de lo que se ve ha hecho necesaria la cons
tante formulacin de teoras ms complejas sobre lo que no se ve.
En cada etapa de una ciencia en crecimiento existen tensiones
entre lo visto emprico y lo no visto terico (si no existen tales ten
siones, entonces la evolucin depende de descubrimientos acciden
tales, cual es el caso de Bartholin y la birrefringencia del espato de
Islandia). As, el estudio galileano del plano inclinado dej irresuelto
el problema de por qu no podemos (en su teora sencilla pero correc
ta dentro de sus lmites) determinar, por medio de experimentos en
el plano inclinado y casi sin friccin, un valor para la aceleracin
natura], libre. As, ms adelante, tampoco el clculo newtoniano de
la velocidad del sonido a partir de su teora de la estructura no vista
del aire no concuerda exactamente con las mediciones fsicas. Puede
que la resolucin final de la tensin sencillamente revele (como en
los dos ltimos casos citados) la necesidad de aadir un trmino
nuevo a la anterior teora o (como en el caso de la ptica del si
NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

278

LA REVOLUCIN CIENTFICA

glo x v ii ) la insuficiencia absoluta de la teora original acerca de la


estructura invisible de las cosas.
En la forma de ciencia iniciada por Galileo y perfeccionada por
Newton, si dejamos a un lado su xito prctico o de funcionamiento
y usamos instrumentos y materiales para descubrir datos nuevos rela
tivos al mundo natural, nos quedamos con un conjunto de teoras
o el que las entidades materiales eran constructos intelectuales
(gases y fluidos perfectos, partculas ideales, espacios vados) y los
conceptos aplicados a la organizacin de estos constructos (aceleradn, fuerzas en general, gravedad en particular) eran igualmente idea
lizados. Ninguna de estas cosas la podemos experimentar directa
mente: conocemos los cuerpos pesados, pero no la fuerza de la gra
vedad, salvo por inferencia. A veces (como en el caso del concepto
galileano de la aceleracin) la relacin entre la experiencia y el con
cepto poda ser muy estrecha; otras veces (por ejemplo, el gas ideal
de Newton), si bien el resultado es un modelo fsico para una ley
experimental, se impone el carcter artificial de tales modelos, que
ms adelante seran totalmente despedazados. Adems, tanto los cons
tructos como los conceptos no slo eran muy intelectualizados, sino
que se hallaban enmarcados en una estructura terica que llevaba
aparejadas, incluso en las postrimeras del siglo xvii, operaciones
matemticas de considerable complejidad: la fsica dej de existir
entonces en la forma literaria que an posea en tiempos de Galileo
y Descartes; o, mejor dicho, la forma literaria slo perdur en las
ramas ms nuevas y menos organizadas, tales como el estudio de la
electricidad. Al considerar el efecto de estos cambios en la naturaleza
de la explicacin cientfica, se nos presentan cuatro consecuencias
principales. Primera: la crtica racional, esto es, realista-emprica, de
las proposiciones caduc por completo, al menos en las ciencias fsi
cas, a partir de finales del siglo xvii: Galileo, Descartes y Newton
demostraron sucesivamente este hecho en lo concerniente a la teora
copernicana en particular y a la teora universal del movimiento. Las
nicas explicaciones vlidas de los fenmenos observados eran las
derivadas de los constructos y conceptos idealizados de la ciencia
terica. Veamos, por ejemplo, los fenmenos de las mareas, sobre las
que Galileo formul una explicacin mecnica tratndolas como osci
laciones inerciales (ms adelante esta explicacin la adoptaron Wallis
y otros), mientras que Descartes las atribua a su ter y Newton
a la gravedad: los tres filsofos coincidieron en que las pautas de

279
las mareas en determinados lugares dependan de formaciones geogr
ficas propias de ellos tanto como de la teora mecnica, aunque sta
era adecuada (afirmaron por turno los tres) para los efectos univer
sales de periodicidad, relacin con los movimientos de la Luna, etc
tera. Dicho de otro modo, las mareas presentaban un ejemplo extremo
de un hecho obvio: que todas las teoras cientficas deben concre
tarse mediante la insercin de los parmetros apropiados antes de
que puedan rendir explicaciones concretas. Segunda: dado que una
ciencia galileana (y ms an una ciencia newtoniana) la integran
constructos, conceptos y una articulacin matemtica apropiada, y es
en principio, aunque no siempre en estricta lgica, de forma axiom
tica, hay una correspondencia estrecha entre descripcin (ahora idea
lizada) y explicacin. La descripcin (o teora) se alcanza mediante
el proceso de anlisis, mientras que a las explicaciones se llega por
el proceso inverso, es decir, la sntesis. Tal como escribi Newton
en un famoso pasaje de Opticks, siguiendo en este caso al matem
tico griego Pappo:
Gamo en las matemticas, tambin en la filosofa natural la
investigacin de las cosas difciles mediante el mtodo de anlisis
debera preceder siempre al mtodo de composicin [sntesis]. Este
anlisis consiste en hacer experimentos y observaciones, y en sacar
de ellos conclusiones generales mediante la induccin... por medio
de esta forma de anlisis podemos pasar de los compuestos a los
ingredientes, y de los movimientos a las fuerzas que los producen;
y en general de los efectos a sus causas, y de causas particulares a
otras ms generales hasta que el argumento termina en lo ms
general. Este es el mtodo de anlisis: y la sntesis consiste en
suponer las causas descubiertas y establecidas como principios, y
por medio de ellas explicar los fenmenos procedentes de ellos,
y probar las explicaciones.*
NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

La tercera consecuencia es un rasgo esencial del sistema: un con


cepto descriptivo universal posee una funcin explicativa. Relacionada
claramente con el proceso general de induccin, esta regla de razo
namiento, como se la podra denominar, sirve para contrarrestar la
objecin de que las cadenas causales pueden prolongarse indefinida
mente, hasta tal punto que nada pueda explicarse a no ser que se8
8. Newton, Oplicks, reedicin Dover, 1952, pp, 404-405.

280

LA REVOLUCIN CIENTFICA

pueda explicar todo. As, para Galileo la generalizacin descriptiva


de que los cuerpos pesados se aceleran uniformemente hacia el cen
tro de la Tierra tiene gran valor explicativo (por ejemplo, en relacin
con los pndulos y los proyectiles) y, sin embargo, se abstuvo explci
tamente de tratar de desenmaraar la causa de esta aceleracin: De
momento el propsito de nuestro Autor es meramente investigar y
demostrar algunas de las propiedades del movimiento acelerado (sea
cual sea la causa de esta aceleracin).9 Y Newton, avanzando de la
cinemtica a la dinmica, definiendo la gravedad como una fuerza
que funcionaba de acuerdo con cierta ley y haciendo de ella una fuer
za universal con numerosas y diversas manifestaciones, sigue an sin
descubrir su causa material, si es que la gravedad tiene una causa
material. De modo parecido, Charles Darwin, en otro mundo del
pensamiento, revelar el vasto poder explicativo del concepto de la
evolucin biolgica, incluso con total ignorancia de los mecanismos
fisiolgicos que ocasionan las variaciones en las formas especficas,
sobre las cuales acta el proceso evolutivo. No importa: es tanto lo
que se gana por medio del pensamiento ordenado con precisin
a un nivel, irrespectivamente de la incapacidad del filsofo para defi
nir a un nivel ms profundo los fenmenos que ello entrae. Porque
la relacin inversa entre explicacin y descripcin hay que verla como
una relacin que exige cierto orden jerrquico: esto es, los conceptos
y constructos que sirven como explicaciones a un nivel puede que
slo cuenten como descripciones a un nivel ms profundo: as, para
entender algn proceso biolgico se invoca la qumica; para entender
la teora qumica, investigamos el tomo; y la fsica atmica nos
lleva al estudio de las partculas fundamentales.
Cuarta consecuencia: en la doctrina metodolgica de Newton que
acabamos de citar, as como en los escritos de otros filsofos del
siglo xvn que seguan a Galileo, se dice de modo implcito que lo
que no se alcanza como antecedente en el proceso de investigacin
analtica esto es, algn acontecimiento o proceso que no se encuen
tra en las capas jerrquicas, sucesivamente ms profundas, de la teo
ra no puede invocarse como causa al explicar los fenmenos. As,
de juzgar que la inercia es suficiente como causa de los movimientos
planetarios continuos, como, al parecer, desea Galileo, no hace falta
creer que unas inteligencias controlan sus revoluciones. Pero este
9. Galileo, loe. eil. (en nota 6), p. 199.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

281

principio resultaba riguroso en exceso, sobre todo para los filsofos


que aceptaban de manera firme y sincera la creacin del universo
como artefacto divino. Cuando todo el mundo, en el siglo xvn, esta
ba de acuerdo en que Dios era la Causa Primera del universo y todos
sus fenmenos, en qu punto deba el filsofo invocar a Dios como
causa especfica de tal o cual fenmeno? Nadie pona en duda que
Dios fuera la causa de Adn y Eva, pero, era tambin (por ejemplo)
la causa directa de la gravedad? Newton y Leibniz, Spinoza y sus
crticos cristianos, discrepaban fundamental e irreconciliablemente en
asuntos como stos, toda vez que ningn mtodo fsico o metafsico
poda trazar la frontera precisa entre estas dos fases del pensamiento.
Los primeros aos del siglo xvm, cuando las escuelas britnica
y continentales del pensamiento discutan en torno a descubrimientos
como el del clculo, fueron un perodo de polmicas filosficas sobre
la propiedad (o impropiedad) de ciertos argumentos cientficos,10 me
dio siglo antes se haba suscitado una discusin anloga y sin relacin
con sta cuyos ejes fueron Descartes y Gassendi, discusin que a su
vez haba sucedido a la disputa en torno al copernicanismo. Al menos
a primera vista, parece como si los crticos filosficos de Copmico,
Galileo, Descartes y Newton fueran simples obstruccionistas empe
ados en bloquear el debido avance de la teora cientfica de acuerdo
con las necesidades de los nuevos descubrimientos en los fenmenos.
Si reflexionamos, veremos que semejante punto de vista es demasiado
ingenuo: la especulacin cientfica no est ms exenta de crticas por
razones de lgica, coherencia y plausibilidad general, que cualquier
otro tipo de especulacin, y en modo alguno sucede siempre que las
especulaciones originales sobre el modo en que est hecho el mundo
sean plausibles, congruentes o estn bien informadas. De hecho, la
crtica filosfica de las teoras cientficas ha cumplido una funcin
til al insistir en que se expongan con firmeza y claridad; adems,
ha contribuido a la eliminacin de teoras dbiles.
Este papel negativo y crtico de los filsofos, su defensa, por
decirlo de un modo que es tal vez demasiado general y directo, de
posturas metafsicas contra el empirismo y el matematismo funcional,
es muy conocido y entraa un efecto igualmente conocido de todo
movimiento histrico: los discpulos de los alocados radicales de una
generacin se convierten en los conservadores atrincherados que se
10. A. Rupcrt Hall, Pkitosopbers at toar, Cambridge U. P., Cambridge, 1980.

282

LA REVOLUCIN CIENTFICA

oponen a los innovadores de la siguiente generacin. Pero, contri*


huyeron tambin positivamente los filsofos al desarrollo cientfico
de los siglos xvi y xvn? (Obviamente, haba filsofos que eran a la
vez cientficos, como Descartes, y cientficos que eran filsofos,
como Galileo y Newton; tambin haba filsofos que escriban en
calidad de propagandistas de la ciencia cartesiana o newtoniana; pero
lo que buscamos es algo ms categrico y fundamental.) Al parecer,
el mtodo matemtico de abordar los fenmenos naturales, cuya gran
fertilidad reconocen ahora todos los historiadores, no interes mucho
a los filsofos; casi por definicin, por as decirlo, los que lo adopta
ban se vean clasificados, al menos en sentido modesto, como mate
mticos. Haba filsofos hermticos que no eran matemticos, como
Giordano Bruno, por ejemplo, y otros que eran seudomatemticos
como Robert Fludd, pero los pitagricos (si tiene sentido conside
rarlos como una clase) eran en su totalidad matemticos. A lo que
parece, el historiador puede buscar con la mxima confianza una
remodelacin del pensamiento y la actividad cientficos por parte de
los filsofos en relacin con el desarrollo del empirismo y de la filo
sofa mecanidsta.
A nosotros estos temas se nos antojan estrechamente relacionados,
porque Francis Bacon y posteriores autores britnicos (Isaac Newton
incluido) los unieron firmemente, empleando el reducdonismo como
vnculo. Tal como escribi Newton en la segunda (1713) edicin de
los Principia:
Debido a que las cualidades de los cuerpos slo nos son cono
cidas a travs de experimentos, debemos proponerlas como gene
rales slo en la medida en que concurran generalmente con los
experimentos ... La extensin de los cuerpos nos la dan a conocer
slo los sentidos, que no responden a ella en todos los cuerpos,
pero, como percibimos extensin en todos los cuerpos de los que
tenemos sensacin, debemos afirmarla de todos. Sabemos por expe
riencia que muchsimos cuerpos son duros. Sin embargo, la dureza
del conjunto tiene su origen en la dureza de las partes y, por lo
tanto, inferimos acertadamente la dureza de las partculas atmicas
de todos los dems cuerpos, no slo de aquellos cuya dureza sen
timos. Que todos los cuerpos son impenetrables lo inferimos no
del pensamiento, sino de la sensacin. Nos encontramos con que
los cuerpos que manejamos son impenetrables y, por ende, sacamos
la conclusin de que la impenetrabilidad es una propiedad de los

283
cuerpos en general. Que todos los cuerpos son mviles, y que por
medio de ciertas fuerzas (que nosotros denominamos las fuerzas de
inercia) persisten en el movimiento o en la inmovilidad lo inferimos
de estas propiedades en los cuerpos observables. La extensin, la
dureza, la impenetrabilidad, la movilidad y la fuerza de inercia de
todo cuerpo tienen su origen en la extensin, la dureza, la impe
netrabilidad, la movilidad y las fuerzas de inercia de las partculas
[componentes] y, por consiguiente, sacamos la conclusin de que
las partculas fundamentales de todos los cuerpos son extensas, y
duras, e impenetrables, y mviles y dotadas de fuerza de inercia.
Y esto es el fundamento de toda la Filosofa.11
NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

Aunque Newton, muy correctamente, apunta que los filsofos no


tienen ninguna prueba emprica de la existencia de los tomos (par
tculas indivisibles, fundamentales) en la Naturaleza y podra haber
aadido algo que saben ahora los modernos fsicos tericos: que la
prueba experimental de la indivisibilidad de cualquier dase de par
tculas es muy arriesgada, est perfectamente claro que identifica
los datos esenciales de los experimentos con los postulados esenciales
de la filosofa mecanicista: dureza, extensin y movimiento de par
tculas. Pero la ciencia experimental y el reducdonismo no siempre
estuvieron tan vinculados como los vemos en este pasaje de Newton,
pues al prindpio el empirismo estaba ms vinculado al mtodo de
historia natural de abordar la naturaleza que al mtodo racional, y
en modo alguno se le consideraba como no aristotlico. El argumento
que presenta la metodologa experimental como precursora medieval
de la cienda moderna ya lo hemos tocado (captulo 1); esta metodo
loga, sin embargo, iba dirigida a aquella bsqueda de causas que
Galileo y sus sucesores rechazaron y de ninguna manera entraaba
reducdonismo.
Una exigenda ms directa de planificacin filosfica de las nuevas
actividades dentficas la hizo J. H. Randall, que rechaz las tradidones medievales de Oxford y Pars didendo que no eran lo bastante
pertinentes a la revolucin efectuada por Galileo, que Randall prefe
ra reladonar con la tradicin aristotlica disidente de Padua, la uni
versidad del propio Galileo.
Lo que Pars haba sido en el siglo xiii, lo que Oxford y Pars
juntos haban sido en el xiv, lo fue Padua en el xv: centros donde
11. I. Newton, Principia, Londres, 1713, pp. 357-358.

284

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ideas procedentes de toda Europa se combinaban para formar un


cuerpo organizado y cumulativo de conocimientos. Si esto parece
una destilacin algo optimista de la realidad histrica en la cual, a lo
largo de un prolongado perodo de tiempo, gran nmero de maestros
hablaron con voces dispares, es indudablemente cierto que Padua
posea una distinguida tradicin de averrosmo, que en ella se unan
tradiciones activas de ndole filosfica y mdica y que en tiempos de
Galileo fue la ms animada y frecuentada de las universidades
de Europa. La atencin a los problemas de mtodos en relacin con
la medicina, siguiendo los pasos de Galeno, permiti, a juicio de
Randall, que a lo largo de unos tres siglos los filsofos paduanos
edificasen una teora detallada del mtodo cientfico que los eruditos
aristotlicos, que tambin haban sacado el ttulo de mdico, incorpo
raron en su versin de la naturaleza de la ciencia y formularon final
mente como declaracin completa en las polmicas lgicas de [Jaro
po] Zabarella [1533-1589], en la cual alcanza la forma conocida
en Galileo y los cientficos de siglo xvii.
Aunque esta tesis es ingeniosa y atractiva, resulta insatisfactoria
desde el punto de vista histrico. Difcilmente puede aceptarse la
consecuencia que de ella se deriva en el sentido de que Galileo era
el nico intermediario entre la tradicin paduana y los cientficos
del siglo xvn, mientras que el punto de vista segn el cual la tradi
cin paduana no afect slo a Galileo y a Harvey, sino tambin a
Bacon, a Descartes y a otros parece igualmente insostenible. La tesis
de Randall excluye de forma deliberada a la escuela anterior de fil
sofos de mentalidad matemtica cuyas trazas aparecen, al menos
superficialmente, del modo ms obvio en los escritos del propio Ga
lileo (tesis de Duhem); y es forzoso que as sea, ya que Zabarella
era amatemtico, pero Galileo era todo lo contrario. Por otra parte,
pocos estudiantes de Galileo, de esta generacin o de cualquier otra
anterior, juzgaran aceptable la afirmacin de Randall en el sentido
de que en mtodo y filosofa, aunque no en fsica l (Galileo) sigui
siendo un aristotlico tpicamente paduano, aunque slo fuera por
la incongruencia tcita que contiene ella entre la filosofa y la
fsica de Galileo. Los historiadores siempre ha percibido con o12
12.
John H . Randall, jr Scientific method in the school of Padua [1940], en
P. Wiener y A. Noland, eds., Roots of scientific thought, Basic Books, Nueva York,
1957, pp. 144-146.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

285

sin acierto que los logros cientficos de Galileo dependan en gran


medida de su original metodologa: el argumento del propio Randall
parecera reducir a cero la importancia del mtodo si condujo a Zabarella a una clase de fsica y a Galileo a otra distinta. El lgico
examina cuestiones de epistemologa y mtodo por sus propios mri
tos, mientras que para el filsofo de la naturaleza slo son impor
tantes por el conocimiento de la naturaleza que proporcionan.11
La improbabilidad inherente a la pretensin de que un filsofo
dado Zabarella, Francis Bacon o el mismo Descartes invent
un mtodo cientfico verdadero y nico, que sus sucesores del si
glo xvn utilizaron fructferamente por vez primera, estriba en que
es imposible probar que el filsofo en cuestin ejerciera una influencia
creativa en todos sus sucesores o que una exposicin determinada del
mtodo fuese tan completa que abarcaba todas las facetas de la nueva
ciencia. El historiador del siglo xx esperara que todo programa com
pleto para la todava futura ciencia del siglo xvu incluyese cuando
menos el reconocimiento de los siguientes elementos: originalidad
conceptual, exploracin experimental, anlisis matemtico. Si bien
podemos estar de acuerdo en que Galileo es un ejemplo primerizo
de filsofo de la naturaleza dotado de todos estos elementos para
alcanzar el xito, no logramos descubrir ningn metodlogo siste
mtico que expusiera la necesidad de cada uno de ellos. Del mismo
modo que en las artes los cometidos del artista y del crtico normal
mente son diversos (Sainte-Beuve y Balzac, Whistler y Ruskin), tam
bin en la investigacin de la naturaleza raramente un mismo indi
viduo ha interpretado bien los papeles de intrprete y creador. En la
ciencia el verdadero poder creativo depende de mucho ms que de
un conocimiento prctico de las ramas filosficas pertinentes (lgica,
epistemologa, metodologa), del mismo modo que en el artista la
creacin depende de algo ms que de su conocimiento de la esttica,
de la perspectiva, de la ciencia del color, etctera. Huelga decir que
a los cientficos prcticos siempre les ha inspirado ver su propia labor
en trminos de una filosofa imperante, a partir de Aristteles, y
racionalizar as su actividad de acuerdo con un cdigo aceptable de
pensamiento bien fundado y de teoras prudentes, pero cabe dudar13
13.
Charle* Schmitt, Expericnce and experiment: a com partan of Zabardlas view
with Galileo* n De molu, studies in tbe Renaissance, 16, 1969.

286

LA REVOLUCIN CIENTFICA

de la pertinencia que semejantes racionalizaciones post hoc tengan


para el proceso de descubrimiento.
As, pues, dudo si vale la pena buscar algn metodlogo de
finales del Renacimiento que ofreciera una dase nica de los xitos
posteriores de la ciencia. Frands Bacon (1561-1626) es el filsofo al
que se ha colocado en tal posicin eminente con ms frecuenda que
cualquier otro, por haber previsto la futura importancia de las den*
das naturales, por haber predicho el proceso que permitira alcanzarla
y, hasta cierto punto, por haber mostrado incluso, mediante ejemplos,
lo que haba que hacer. Se ha dicho que Bacon no fue slo el funda
dor de una nueva rama filosfica la filosofa inductiva, en contra
posicin a la tradicional filosofa deductiva sino que tambin perci
bi y ense una gran verdad relativa al conocimiento mismo: que
el conodmiento es poder. Dicho de otro modo, mientras que el objeto
de la filosofa escolstica medieval era la reconciliadn pasiva del
hombre y la naturaleza, la filosofa baconiana enseaba que el hom
bre deba explorar activamente la naturaleza y, una vez descubiertos
sus secretos, explotarlos para sus propios fines.
Presentar a Bacon sencillamente como el precursor metodolgico
de la cienda industrial ha despertado mucho esceptidsmo en tiempos
recientes,14 entre otras razones porque la descripcin de la ciencia
cuyo presunto precursor fue Bacon parece, si es que parece algo, ms
propia del siglo xix que del xvn. Cuando se enmarca ms firmemente
a Bacon en su contexto histrico resulta ms notable, no slo su
estrecha relacin con otros filsofos lgicos de su tiempo, sino tam
bin la distanda entre l y los filsofos de la naturaleza contempo
rneos (Gilbert y Harvey adems de Kepler y Galileo). El elemento
operativo de la filosofa de Bacon parece cuando menos tan propio
de la tradicin de la magia natural como de la tradicin de la tecno
loga. Adems, la imagen sencilla de la influencia histrica de Bacon
subsista en la visin que l mismo tena de la historiografa de la
ciencia: que el escolasticismo haba imperado hasta su poca virtual
mente sin alterar ni ser discutido, que toda la tarea de reconstruir el
conocimiento segua siendo cosa del futuro y que el nico camino
14.
Benjamn Farrington, Tronis Bacon, philosopber of industrial Science, Schuman,
Nueva York, 1949 (hay trad. cast.: Tronis Bacon, filsofo de la revolucin industrial,
Ayuso, Madrid, 1971); R. F. Jones, Ancients and moderns, Washington U. P., Saint
Louis, 1936; Paolo Rossi, Trancis Bacon, from magic to Science, Routledge, Londres,
1968.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

287

que llevaba al buen xito de la reconstruccin era el que describa el


propio Bacon. Nuestra visin contempornea es muy distinta: vemos
evolucin en el pensamiento europeo a partir del siglo xm , vemos
la magnitud de la evolucin de las ciencias antes y durante la vida de
Bacon y calculamos que las matemticas tuvieron mucho que ver con
tal evolucin. Ya no aceptamos la historiografa de Bacon, por lo que
tambin debe resultar inaceptable la idea tradicional de lo que signi
ficaban los escritos de Bacon; lo cual no quiere decir que quitemos
a dichos escritos su importancia real, que es considerable.
La primera acusacin que lanz Bacon contra la filosofa natural
al uso fue la de ser excesivamente racional y sinttica:
Hay dos maneras, y slo puede haber dos, de buscar y encon
trar la verdad. Una, partiendo del sentido y la razn, alza el vuelo
hacia los axiomas ms generales, y partiendo de estos principios
y su verdad, resueltos de una vez para siempre, inventa y juzga
todos los axiomas intermedios. 1 otro mtodo recoge axiomas a
partir del sentido y los detalles, ascendiendo continuamente y por
grados de tal modo que al final llega a los axiomas ms generales.
Esta ltima es la nica verdadera, pero nunca se ha probado hasta
ahora.15
(Observarn que Bacon, a diferencia de, por ejemplo, Pappo o
Newton, contrasta el anlisis y la sntesis como mtodos alternativos,
sin considerarlos complementarios.) Se ha argido que, por el con
trario, la induccin y el mtodo experimental se conocan y practica
ban en la ciencia escolstica: de hecho, la concepcin minuciosa de
la ciencia natural como una cuestin de experimentos y de matem
ticas bien puede considerarse el principal progreso que hicieron los
cristianos latinos respecto de los griegos y los rabes.16 De ello hay
ejemplos notables en el magnetismo y en la ptica; pero evidente
mente no puede decirse que la filosofa natural de la Edad Media
diera la mayor importancia a la investigacin experimental. Aunque
los estudiantes medievales eran muy aficionados a los compendios
y las enciclopedias, sin duda Bacon tena razn cuando dijo que el
almacn de conocimientos objetivos sobre el universo fsico estaba
15. F. Bacon, Novum organum, libro 1, p. xnt.
16. A. C. Crombie, From Augustine to Galileo, Heinemann, Londres, 1952, p. 217;
hay traduccin castellana: Historia de la ciencia. De San Agustn a Galileo, Alianza
Editorial, Madrid, 1974.

288

LA REVOLUCIN CIENTFICA

lastimosamente vaco; y que, mientras se almacenasen tan pocos da


tos, caba suponer que las teoras seran falaces. Sin embargo, el
mismo Bacon era un lgico (de aqu el ttulo Novum organum: Nue
vo instrumento) y un racionalista. El nico experimento que hizo
personalmente, segn se dice, fue el que le acarre la muerte: relle
nar una gallina de nieve para ver si conservaba la carne tan bien
como lo hada la sal. De aqu la burla de Harvey: que escriba sobre
cienda como un lord canciller. Sus propios escritos no metodolgicos
tales como, por ejemplo, Sylva sylvarum y La historia de los vientos,
eran compiladones literarias, muy alejadas del Nullius in verba (bajo
palabra de nadie) que la Royal Sodety elegira como lema ms ade
lante.17 Pero este empirismo de bajo nivel, este tomar nota de datos
relativos a las mareas o las tormentas o la migracin de los pjaros
o la aurora boreal era la menor de las inquietudes filosficas de
Bacon: su problema principal no era evitar los errores de hecho al
contrario, apenas era ms consciente (si es que lo era) que sus prede
cesores de las sutiles dificultades para no equivocarse al anotar los
hechos, mediante, por ejemplo, medidones predsas y la valoradn
crtica dd propio autor de los experimentos, sino evitar los errores
intelectuales. Cmo deban pensar correctamente los hombres?
Cmo deban razonar partiendo de los abundantes datos recogidos?
Cmo podemos distinguir entre una buena y una mala explicacin
de los fenmenos? Estos eran todava los problemas de Bacon, como
antes lo haban sido de los metodolgicos. El objeto de la explora
cin de la naturaleza era saber, pero saber no se refera nicamente a
las historias naturales, los rudimentos d d conocimiento, sino a estar
en posesin de teoras bien fundadas as como de comprensin pro
funda. As, en d ms famoso y completo de sus anlisis de procedi
miento, Bacon llega al punto de vista anti-seotido comn de que
el calor es un modo de movimiento. Bacon distaba mucho de ser un
teenlogo filosfico; si bien es derto que escribi: la verdadera y
legtima meta de las ciencias no es otra que esta: que la vida humana
est dotada de nuevos descubrimientos y poder, tambin lo es que
dedar, con mayor nfasis, que, como
17.
Una versin ms verncula serla Mustrame, las palabras atribuidas al
hombre de Missouri. Sir William Pctty propuso una vez en broma que Toms el Dubitante fuera el patrn de la Royal Sodety.

289
la contemplacin misma de la luz es una cosa ms excelente y bella
que todas sus aplicaciones tambin con toda seguridad la contem
placin de las cosas como son, sin supersticin ni impostura, error
ni confusin, es en s misma ms valiosa que todo el fruto de las
invenciones ... debemos, basndonos en experiencias de toda ndole,
esforzarnos primero por descubrir las causas y axiomas verdaderos
y buscar experimentos de Luz y no experimentos de Fruto.1*
Muchos pasajes de los escritos de Bacon denotan que su autor posea
una apreciacin filosfica del valor del conocimiento por el conoci
miento, no slo por sus aplicaciones utilitarias. En el pensamiento
de Bacon la prueba mediante trabajos experimentales adquiri una
importancia especial, no porque los trabajos fuesen la finalidad prin
cipal de la ciencia, sino ms bien porque garantizaban la rectitud
del mtodo empleado. Un descubrimiento o una explicacin que estu
viera desprovisto de trabajos no poda albergar ningn mrito posi
tivo, no porque fuera intil para el hombre, sino porque careca de
contacto con la realidad y de posibilidad de demostracin. Dado que
la ciencia de Bacon deba ocuparse de cosas reales, sus frutos tenan
que ser reales y perceptibles. Por desgracia, su filosofa dej pocos
ejemplos de la ciencia experimental, o de cmo el estudio de un tema
por medio de experimentos poda conducir a la formulacin de una
teora plausible. Bacon demuestra la debilidad de la enseanza me
diante preceptos en vez de ejemplos.
Ciertamente, no opinaba que el mtodo inductivo, verdadero de
lu ciencia consistiese slo en recopilar o experimentar para ver qu
pasa. Este mtodo deba emular tanto a la hormiga como a la araa,
escribe Bacon, o, ms bien, a la abeja, evitando los extremos
recoge su material de las flores del jardn y del campo, pero lo
transforma y digiere por medio de un poder propio. No es distinta
de esto la verdadera misin de la filosofa, pues ni se apoya exclu
siva o principalmente en los poderes de la mente, ni toma la cues
tin que recoge de la historia natural y de los experimentos mec
nicos y la coloca entera en la memoria, tal como la encuentra, sino
que la coloca en el entendimiento alterada y digerida. Por consi
guiente, de una relacin ms estrecha y ms pura entre estas dos
facultades, la experimental y la racional, como jams se ha visto
an, mucho puede esperarse.
NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

18. Nova orstmum, I, Aforismo* 81, 129, 70.

19, *ura*T

290

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Bacon saba muy bien que la articulacin lgica o cohesin intelec


tual que hace que un argumento sea hermtico procede del pensa
miento y no de la mera enumeracin de datos o ejemplos:
... la induccin que procede por simple enumeracin es pueril: sus
conclusiones son precarias, y expuestas al peligro de un ejemplo
contradictorio... Pero la induccin que es necesaria para el descu
brimiento y la demostracin de las artes y las ciencias debe anali
zar la naturaleza por medio de los apropiados rechazos y exclu
siones; y luego, despus de un nmero suficiente de negativas,
llegar a una conclusin sobre el ejemplo afirmativo, lo cual an no
se ha hecho o siquiera intentado ...,9
Peor, dice Bacon, ningn mortal ha pensado an en lo que debe
aportarse al mtodo de induccin con el fin de que funcione apropia
damente, momento en que podr generar no slo axiomas, sino con
ceptos: es en esta induccin (avanzada) donde reside nuestra prin
cipal esperanza.
Lo que Bacon quera decir con estas palabras resulta ms claro
en el Libro II del Novurn organum y especialmente en sus Aforis
mos 13 al 20. All busc como objeto del conocimiento no una teora
sobre algo propenda a desconfiar de las teoras por creerlas dema
siado idiosincrsicas y subjetivas, cual es el caso, por ejemplo, de
William Gilbert y su filosofa magntica, sino ms bien su Firme
y verdadera definicin. Si el filsofo lograba captar una vez la defi
nicin y naturaleza verdaderas de las cosas, entonces las tena en su
poder, del mismo modo que un herbolario tena en su poder una
planta medicinal cuando conoca su naturaleza, no nicamente su
morfologa o forma exterior, sino tambin su constitucin o forma
interior. Gibe ver en esto algo parecido a la magia, aunque Bacon1
no fuera consciente de ello. Despus de un prolijo comentario del caso
concreto del calor, concluye que el calor es un movimiento, expan
sivo, moderado y que en su lucha acta sobre las partculas ms
pequeas de los cuerpos. Ni siquiera esto es lo bastante complejo:
aunque la expansin va en todas las direcciones, tiende a ser hada
arriba: y la lucha de las partculas no es lenta, sino apresurada y
violenta.
Por mucho que la acuidad cintica de estos aforismos baconianos19
19.

Ibid., 1 ,95, 103.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

291

impresionara a las generaciones venideras, por muy interesante que


sea el papel de Bacon como precursor de la filosofa mecanicista del
siglo xvil, sigue siendo cierto que su propia historia natural era vul
gar y que su filosofa natural terica era de un tipo exclusivamente
suyo. Nadie ha emulado su utilizacin de Ejemplos clandestinos o
Ejemplos del crepsculo, aunque la expresin Experimento crucial
(por ejemplo), un poco modificada, s procede de Bacon. Como lgico
y como abogado, a Bacon le encantaba dejar correr la pluma, clasi
ficar, trazar distinciones, etiquetar, sin dejar de ser nunca tan hom
bre de pupitre como los escolsticos a los que criticaba. Sus escritos
perpetuaron hasta finales del siglo xvn y ms tarde una distincin
entre la historia natural (compilacin de datos descriptivos) y la filo
sofa natural (interpretacin de fenmenos), la primera siempre pre
via y subordinada a la segunda, la cual nunca ha representado fiel
mente el carcter total de la investigacin cientfica. A Bacon no le
atraan la ciencia de lo a priori, la ciencia matemtica y cualquier
desarrollo sistemtico de una teora en forma proporcional. No nega
ba la posible utilidad de las hiptesis provisionales como muletas
mentales ni que las pruebas e hiptesis experimentales fueran una
actividad til, pero daba pocas muestras de haber comprendido el
hecho crucial de que el valor del trabajo experimental es totalmente
proporciona] al valor de la idea que le d origen: el experimentador
ms consumado desde el punto de vista tcnico poco aportar al pro
greso si no sabe bien qu experimento har a continuacin. Bacon
opinaba que pisar la senda acertada para llegar al conocimiento era
ms importante que poseer una gran inteligencia (es obvio que cuan
do un hombre corre en direccin equivocada, cuanto ms activo y
rpido sea, ms se extraviar) y, por consiguiente, declar que en
su propuesta para el descubrimiento de las ciencias eran pocas las
cosas que se dejaban a la agudeza y la fuerza de los ingenie, ms
bien todos estaban casi a un nivel.* Aqu el mtodo se nos muestra
como una especie de mquina lgica que slo necesita que la pongan
en marcha asiduamente, idea sta que, por muy contraria que sea a la
experiencia histrica, ha aparecido una y otra vez. Si esto semeja
una aberracin, debemos reconocer, a la inversa, el mrito de Bacon
como profeta de la investigacin cooperativa organizada: nadie tiene
ms derecho que Bacon al ttulo de padre del Instituto y de la Clni-20
20. Ibid., 1,61.

292

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ca, as como de la profesionalizacin de la ciencia. Este elemento de


su mensaje lo tuvieron vivamente en cuenta las sociedades cientficas.
Puede que, a juicio del historiador, lo que de Bacon tomaron sus
sucesores inmediatos fuese, despus de todo, bastante elemental: la
idea de la ciencia socialmente relacionada, la justificacin de propo
siciones por medio de la induccin, la importancia del alcance y la
precisin experimentales. En los escritos de Bacon hay muchas cosas
que pertenecen a la historia de la filosofa ms que a la historia de
la ciencia. Tambin puede parecer que el legado baconiano fue insig
nificante comparado con la revolucin de la filosofa natural por obra
de hombres como Galileo, Kepler, Descartes y Newton, por citar
slo las ciencias fsicas. Aunque los britnicos en especial veneraban
a Bacon y se hacan eco de l, los modelos de la labor cientfica los
buscaron en otra parte. Newton no posea ni uno solo de los princi
pales escritos de Bacon y aunque su predecesor en la ciencia experi
mental, Robert Boyle, era un baconiano ferviente, raramente aluda
a l.21 Los que seguan, tan de cerca como podan, los preceptos de
su Maestro, lord Bacon tendan a ser, como Joshua Childrey, autor
de Britanma Baconica (1661), coleccionistas de curiosidades, maravi
llas y prodigios, y hallaban su ejemplo y su autoridad en Sylva sylvarum, adems de en el catlogo, bastante absurdo, de historias natu
rales que recopil el propio Bacon y que abarcaba de la Historia de
los Cuerpos Celestes a (n. 130) la Historia de las Naturalezas y
Poderes de los Nmeros. Naturalmente, nunca debe despreciarse el
entusiasmo popular y si los ingleses se enorgullecan ahora de Wookey
Hole (Somerset) y se dedicaban a coleccionar mariposas y fsiles, este
tipo de inters, al igual que la aficin por lo antiguo que lo acompa
aba en figuras tales como John Aubrey, constitua en s mismo una
faceta autntica de una civilizacin cambiante: muchos hombres que
empezaron como simples coleccionistas terminaron como entomlo
gos expertos. La historia natural era (y es an de una forma muy
profesionalizada) una parte apropiada y seria de la actividad cient
fica, y del mismo modo que el mtodo de coleccin y clasificacin no
era apropiado para la fsica, tambin cabe considerarlo, a la inversa,
como esencial para las ciencias de la vida. Incluso en la astronoma
tena cabida, pues an estaba por escribir gran parte de la historia
21.
Newton posea los Essays y las Opusada vari pos!huma (1638), que habla
ledo y mareado.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

293

natural de los planetas, de la variabilidad de las estrellas y de sus


movimientos. Ningn Galileo hubiera podido definir por adelantado
las ideas estratgicas de la astronoma fsica, y menos an de la geo
loga o la fisiologa, tal como estas ciencias apareceran en el siglo xnc
basndose en un conocimiento inmensamente ms amplio y ms pro
fundo de los datos. Bacon dio un consejo bueno y prctico al decir
que haca falta recoger y anotar una vasta gama de datos slidos,
certificados mediante experimentos, y precisamente esta actividad
define en gran medida la parte til de la ciencia durante doscientos
aos a partir de la muerte de Bacon; aunque tambin en esto fueron
penetrando con la evolucin elementos de pericia tcnica y lenguaje
especializado que al propio Bacon nunca se le hubieran ocurrido.
Por lo tanto, si Bacon, como reconocan los enciclopedistas fran
ceses, destac por ser el primer autor consciente de un programa
nuevo para la filosofa, fue Descartes quien, despus de l, cre por
primera vez un sistema antiescolstico de la naturaleza, una alterna
tiva positiva. Aunque Descartes era unos treinta y cinco aos ms
joven que Francis Bacon, la disparidad de las respectivas carreras
literarias era tal que difcilmente habra podido acusar la influencia
del ingls y, de hecho, sus mentes eran absolutamente distintas. Para
un lector moderno este intervalo de treinta y dnco aos parece sepa
rar la Edad Media de la Europa posterior al Renacimiento. Descartes
escriba en lengua verncula y en calidad de individuo que apelaba a
otros hombres como l que hacan frente a los problemas de la filoso
fa. No escribi El hombre piensa, por lo tanto existe, sino Cogito,
ergo sum. No proclama la sumisin del individuo a la autoridad o
al sistema, sino su derecho de creer lo que debe creer de la filosofa,
y nada ms. Como relata en el Discurso del mtodo (1637), una vez
terminada una educacin muy completa, en la cual, no contentn
dome con las ciencias que realmente nos enseaban, haba ledo todos
los libros que haban cado en mis manos y que trataban de ramas
que se consideran como las ms curiosas y raras, se encontr envuel
to en gran nmero de dudas y errores que le persuadieron de que
todos sus intentos de aprender slo haban servido para que descu
briese su propia ignorancia. En filosofa, pese a los esfuerzos de los
intelectos ms distinguidos, todo era discutido y, por ende, nada se
libraba de la duda; en cuanto a las otras ciencias, puesto que stas
toman sus principios de la filosofa, razon que sobre unos cimien
tos tan inseguros no poda edificarse nada slido.

294

LA REVOLUCIN CIENTFICA

Al llegar aqu, el filsofo realista habra podido argir la nece


sidad de la extraversin porque el mundo natural es sin duda real y
existe: lo nico que hay que hacer es descubrirlo de manera ms
completa y exacta. Pera como programa (si no del todo como proce
dimiento) Descartes evit la lnea que le habra llevado en direccin
paralela a Bacon. Debido a que el mundo exterior lo conocemos ni
camente por mediacin de nuestras percepciones sensoriales y stas
pueden tracionar nuestra confianza (haciendo que lo grande parezca
pequeo, que lo igual parezca distinto, etctera), no tenemos en
modo alguno garantizado el acceso directo a la realidad que la induc
cin parece postular. La mente, encontrndose fuera de la naturaleza,
es capaz de dudar de todo lo que hay dentro de sta.
Inmerso en esta perplejidad, Descartes se propuso a s mismo
cuatro reglas de razonamiento que aplic en primer lugar a la nica
rama del conocimiento que juzgaba lgicamente sana, las matemti
cas, tratadas del modo ms general combinando las lneas de la geo
metra con los smbolos del lgebra.22
De esta forma cre que podra tomar prestado todo lo mejor
tanto del anlisis geomtrico como del lgebra, y corregir todos
los defectos de uno con la ayuda de la otra. Y, de hecho, la fiel
observancia de estos escasos preceptos me dio tal facilidad para
desenmaraar todas las cuestiones que abarcan estas dos ciencias,
que en los dos o tres meses que dediqu a su examen, no slo obtuve
soluciones de las cuestiones que antes me haban parecido sobrema
nera difciles, sino que incluso en lo que respecta a cuestiones cuya
solucin segua ignorando, pude, cuando se me presentaron, deter
minar el medio y la medida en que la solucin era posible.
Estas palabras del Discurso del mtodo no son exactas desde el
punto de vista biogrfico, ya que omiten la influencia del moder
nista Isaac Beeckman (1618) as como los estudios que emprendi
el autor adelantndose a su educacin jesuita en La Flche antes de
los famosos das de autorrevelacin en Baviera. Pero es indudable
mente cierto que Descartes trabaj en las matemticas puras y la
22.
Las cuatro reglas eran: 1) no aceptar como cierto nada que no lo fuera eviden
temente; 2) analizar los problemas en los elementos mis pequeos; J) poner en orden
sus pensamientos empezando siempre por los objetos mis sencillos, movindose gradual
mente hacia los mis complejos; 4) hacer listas y reseas completas para estar seguro
de no omitir nada.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

295

ciencia matemtica durante muchos aos, aplazando el momento de


hacer extensivo su mtodo a la filosofa propiamente dicha. El xito
obtenido en las matemticas puras de las ideas bsicas de la geo
metra analtica en adelante le haba convencido de que su mente
era capaz de albergar ideas claras y distintas, y de razonar basndose
en ellas. Como mi mtodo no estaba estrechamente relacionado con
ningn tema especial escribi, esperaba aplicarlo a los problemas
de otras ciencias de modo tan til como lo haba aplicado al lgebra.
Sin embargo, como Descartes saba muy bien, el problema de la
ontologa no iba a desaparecer por mucho que hubiera avanzado hacia
la claridad lgica. Las matemticas tratan de lo que puede ser, la
filosofa trata de lo que es. Cmo sabemos lo que es, a fin de formar
las ideas claras y distintas que son las nicas con las que podemos
razonar provechosamente? El Discurso del mtodo brinda una res
puesta metafsica: la primera certeza que existe es el propio preguntador:
De ello saqu la conclusin de que yo era una sustancia cuya
esencia completa o naturaleza est slo en el pensamiento, y que
no tiene necesidad alguna de lugar ni dependencia de ninguna cosa
material con el fin de existir; de tal manera que este yo, el alma,
a travs del cual yo soy lo que soy, es totalmente distinta del cuerpo
y es incluso ms fcil de conocer que el cuerpo, y que incluso si
no lo fuera [el alma] no dejara de ser todo lo que es.
Descartes pas luego a examinar la naturaleza de su convencimiento
de la veracidad del Pienso, luego existo, y descubri que todas las
cosas que se perciben clara y distintamente como ciertas son ciertas,
observando slo que hay cierta dificultad para determinar acertada
mente los objetos que percibimos distintamente. Adems, declar
que, como la mente es consciente de su propia imperfeccin, tiene que
haber un ser, Dios, que sea perfecto y que, dado que la perfeccin
no puede engaar, las ideas que se perciben clara y distintamente
como ciertas son ciertas porque proceden de un Ser perfecto e infi
nito. Hasta tal punto son ms ciertos los frutos de la razn, dice
Descartes, que podemos estar menos seguros de la existencia del
universo fsico mismo que de la existencia de Dios, ni nuestra ima
ginacin ni nuestros sentidos pueden darnos la seguridad de nada a
menos que intervenga nuestra comprensin ... despiertos o dormidos,

296

LA REVOLUCIN CIENTFICA

jams deberamos permitir que se nos persuada de la verdad de algo


a menos que sea con el testimonio de nuestra razn.
Tras esta denuncia del empirismo, esta declaracin de que todo
conocimiento de la verdad es implantado por Dios, esta afirmacin
de que la tarea de cientfico consiste en expresar proposiciones tan
clara y distintamente ciertas como las de la geometra, qu sugeren
cias pueden hacerse para descifrar el enigma de la naturaleza? Segn
Descartes, es necesario seguir exactamente el procedimiento que
Bacon haba condenado en Aristteles, esto es, establecer las genera
lizaciones principales que son clara y distintamente ciertas.
Siempre me he mantenido firme en mi resolucin original... no
aceptar como verdadero nada que no me pareciese ms claro y
cierto de lo que antes me parecieran las demostraciones de los ge
metras; y, pese a ello, me aventuro a declarar que no slo he encon
trado medios de satisfacerme en un tiempo breve en todas las difi
cultades principales que normalmente se tratan en filosofa, sino
que tambin he observado ciertas leyes establecidas en la natura
leza por Dios de tal manera, y de las cuales ha imprimido en nues
tras mentes tales conceptos, que despus de haber reflexionado sufi
cientemente sobre stas, no podemos dudar de que se observan
fielmente en todo lo que existe o tiene lugar en el mundo.
Newton declarara ms adelante, hacindose eco de Bacon, que sus
leyes del movimiento se aprendan por induccin: las leyes cartesia
nas de la naturaleza eran deductivas y quiz Descartes se habra sor
prendido si le hubieran dicho que semejantes leyes universales po
dan percibirse de algn modo que no fuera racionalmente. Descartes
tena tal confianza en su mtodo que, segn afirm, los rasgos prin
cipales de su filosofa no podan ser de otra manera, cual es el caso
de un teorema en matemticas: En fsica [yo] debera considerar
que no saba nada si slo pudiera explicar cmo podran ser las cosas,
sin demostrar que no podran ser de otra manera. Pues, habiendo
reducido la fsica a matemticas, esto es posible.23 Ahora bien, de
hecho, apenas hace falta decir que Descartes slo redujo a matemti
cas un poco de fsica, a costa de emplear suposiciones muy arbitra
rias; as lo reconoce ms adelante en el pasaje que acabamos de citar,
pero su propia visin filosfica consideraba que todo era matemtico
23. A Menenne, 11 de marzo de 1640.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

297

y que todo estaba fundamentado en ideas claras y distintas. Por con


siguiente, como sistema firmemente lgico, no poda ser falso.
As, la ciencia de Descartes es un sistema centrifugo, que fun
ciona hacia fuera a partir de la certeza de la existencia de la mente
y de Dios para abarcar las verdades universales o leyes de la natu
raleza detectadas por la razn, y luego, a partir de la concatenacin
de estas verdades, revelar los mecanismos que intervienen en fen
menos concretos. Es sistemtica, a diferencia de la nueva filosofa
de Bacon o Galileo, porque su objetivo no estriba en enunciar una
exposicin correcta aqu y otra all, a medida que sean accesibles al
intelecto, sino proporcionar un tejido invariable cuya pertinencia a
los detalles es el nico tema de investigacin que queda. En este sen
tido, a pesar de su desprecio por la escolstica, Descartes busc para
s mismo la autoridad dominante de un nuevo Aristteles. A decir
verdad, entre los cientficos cartesianos, y todava ms entre los fil
sofos cartesianos de generaciones posteriores, floreci una nueva esco
lstica a travs de la diseccin, el embellecimiento y la expansin de
las doctrinas de Descartes, hasta que, al igual que el aristotelismo
en los siglos XVI y x v n , fueron a su vez considerados como baluarte
contra las innovaciones peligrosas y como justificacin filosfica de la
ortodoxia religiosa.
Aunque reclama para su ciencia la verdad formal y axiomtica de
las matemticas, slo los dos ensayos fsicos que se aaden con la
Geometra al Discurso del mtodo, esto es, Diptrica y Meteoros,
poseen este carcter, si bien no se presentan en forma proporcional.
Para expresar el resto de su filosofa, Descartes eligi la prosa narra
tiva. Los dos ensayos pticos pues el principal meteoro del
segundo es el arco iris ejercieron una influencia enorme debido a
que desarrollaban una forma de fsica matemtica distinta de la galileana por estar firmemente ligada a hiptesis fsicas, de hecho, a la
filosofa mecanicista. Para todo estudiante de diptrica (es decir, de
la refraccin) de principios del siglo xvii la piedra de toque era la
ley de Snel (sen i/sen r = k); Thomas Harriot la sac primero
(1601) sin revelar nunca la ley; Kepler estuvo a punto de sacarla;
luego lleg Willebrod Snel (despus de 1621) y finalmente Descartes,
que la public en su Diptrica (1637). Los tres primeros trabajaron
inductivamente, esto es, haciendo experimentos cuidadosos; no se
sabe cmo descubri Descartes la ley de Snel, pero la present
como un descubrimiento racional a partir de su teora de la natura

LA REVOLUCIN CIENTFICA
298
leza de la luz y as fue aceptada de manera general como justificacin
de su mtodo.2* Ms adelante y sucesivamente el matemtico Pierre
de Fermat de Toulouse (1601-1665) e Isaac Newton demostraran
que era posible desarrollar reconstrucciones racionales de la ley
de Snel, a la vez distintas unas de otras y de la de Descartes, par
tiendo de otros principios fsicos y, por consiguiente, ni los principios
fsicos ni la reconstruccin racional podan considerarse como proba
das por el hecho de concordar con datos experimentales. No obstan
te, era (y es) siempre posible mantener que, por una razn u otra, las
improbabilidades excluan todos los grupos de ideas salvo el favorito
del autor.
De ningn modo hubiera podido crear Descartes un sistema gene
ral de la naturaleza segn el modelo de sus tres ensayos matemticos
de 1637: careca de tcnica, mtodo, informacin e ideas para reali
zar una ambicin tan vasta. Sobre todo, aunque propondra una
filosofa completamente cinemtica de la naturaleza, no acert a idear
una cinemtica propia y criticara la de Galileo simplemente por
superficial y por mostrar ignorancia de la verdadera realidad del mo
vimiento. Descartes saba de sobra que el enfoque matemtico de la
filosofa poda abarcar toda la gama comprendida entre lo absurdo
(Fludd, el oponente de Marin Mersenne, aliado de Descartes) lo fan
tstico (Kepler) y lo antinatural (Galileo); l no quera describir
ningn mundo irreal pues como tal interpretaba el mundo de abs
traccin de Galileo , sino el mundo de la experiencia. Sin embargo,
no rechaz el mtodo axiomtico propio de las matemticas: ante
todo era preciso que hubiera principios que pudiesen aceptarse como
verdaderos por ser claros y distintos, de tal manera que nadie pudiera
dudar de ellos; pero luego era necesario demostrar el resto, no ma
temticamente, sino utilizando argumentos verbales de manera geo
mtrica. As, confusamente, more geomtrico lleg a significar lo
contrario de su enunciado literal. Adems Descartes prefiri intro
ducir el recurso del modelo: describi, segn dice, no nuestro propio
mundo, sino un mundo que tena exactamente los mismos fenmenos;
no el cuerpo humano real, sino un mecanismo poseedor de todas las
24.
Es bien sabido que Descanes emplea un lenguaje diferente, y de aquf que
parezcan modelos variantes, para explicar la accin ffsica de la luz en la Dioptries y
los posteriores Principia philosopbae (1644): en esta ltima obra el paso de la luz es
instantneo; en la primera ocupa conlleva un intervalo de tiempo. Los comentaristas
discrepan en relacin con la importancia de esta contradiccin.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

299

propiedades del cuerpo de un hombre. La finalidad del empleo del


modelo era (y es) hacer que una peticin tan escptica como: ense
adme un corpsculo de sangre (que Descartes no hubiera podido
formular) pierda su sentido; la nica correspondencia que cabe espe
rar es la que existe entre lo que la sangre es y hace en el modelo y
lo que es y hace en un hombre. Descartes poda presentar mecanis
mos minuciosamente detallados, en verdad elegantes, que 1 imagi
naba responsables de los fenmenos, sin verse frustrado por la peti
cin de que presentara una partcula de magnetismo. Dicho de otro
modo, de la misma manera que la reconstruccin racional es conse
cuente con el tratamiento matemtico de la Diptrica y de los Me
teoros, tambin es posible merced al recurso del modelo en el con
texto de la teora no matemtica. Y, si se le considera como un
instrumento para seguir investigando, dicho recurso brinda la opor
tunidad de averiguar, por medio de la comparacin, cules son en
realidad las causas o partes de las cosas que hasta ahora eran imper
ceptibles.
Cul era, a juicio de Descartes, la idea fundamental de la filo
sofa? En lo que se refiere a la composicin fsica del universo, Des
cartes opinaba que debamos empezar por los conceptos de la materia,
que debe tanto dividirse en partes como ser capaz de movimiento. La
idea primaria de la materia es que ocupa espacio; de aqu, argy
Descartes, que no pueda haber ningn espacio que no est ocupado
por la materia o, lo que es lo mismo, que est vaco. Asimismo, defi
ni las subdivisiones de la materia, la menor de las cuales era anloga
al ter de filosofas posteriores debido a que llenaba todo el espacio
que por lo dems estaba vaco de materia y cumpla un cometido
activo en los fenmenos; tambin deline (incorrectamente) la forma
en que las partculas materiales se reparten el movimiento cuando
chocan unas con otras. El universo modelo cartesiano haba evolu
cionado con el tiempo hasta alcanzar el estado que se observa ahora,
siendo los planetas estrellas menores solidificadas, por ejemplo, como
sistema cerrado.25 La materia original haba cambiado de forma, pero
sin que en ningn momento se le agregase materia o movimiento.
Tratndose de un sistema cerrado en el que no haba ni prdida ni
27.
Descartes ensefiaba que, ai bien es cierto que Dios haba creado el universo
tal como es, lo cre como si hubiera evolucionado desde un estado primitivo, esto es,
con un pasado consubstancial. Esta idea reapareci geolgicamente ms adelante.

LA REVOLUCIN CIENTFICA
300
aumento de movimiento (que para Descartes equivale a la energa
de la fsica posterior), la historia del universo est escrita en la redis
tribucin del movimiento por medio del impacto de partculas; las
distintas clases de redistribucin que se producen son la causa de la
enorme diversidad de los fenmenos que clasificamos cualitativamente
como vivos, cayentes, magnticos, qumicos, etctera. (Como poda
utilizar tres clases de materia, cada una de ellas capaz de cumplir
muchas funciones, y una variedad infinita de movimiento, a Descartes
nunca le faltaban hiptesis.) As, la naturaleza esencial de todos los
cambios que se observan en el universo, desde el solevantamiento
de una montaa hasta el nacimiento de un ratn, es la misma, pero
cada una sigue su propio camino en las categoras de accin y reac
cin que inventa Descartes y slo en un equilibrio ltimo, inefable
de las cosas, un equilibrio que preserva la constancia en medio del
cambio, todo el espacio permanece siempre lleno y la suma total
del movimiento permanece constante. La afirmacin relativa a la tota
lidad en el universo cartesiano que no sera vlida, obviamente,
para sistemas meramente locales o restringidos como el planeta Tierra,
cuyo aislamiento o encierro es slo ingenuamente aparente, ya que
recibe luz y calor del Sol, por ejemplo acarreaba la consecuencia de
que esta cinemtica fundamental de la fsica cartesiana deba perma
necer incuantificable para siempre. No sin esfuerzo y distorsin podra
adaptarse alguna vez a las matemticas galileanas.
Al construir sus modelos, la experimentacin no fue para Des
cartes ms que un dbil sustituto de la reconstruccin racional, que
era cuando la mente, partiendo de ideas claras y distintas, lograba
percibir mltiples rutas para alcanzar una explicacin dada, y tena
que tratar de descubrir cul de ellas haba escogido la Naturaleza.
Como los principios de la filosofa eran ideas, sus teoras subsidiarias
se configuraban de forma que encajasen con ellas y no con los datos
experimentales. Era en esencia deductiva a partir de estas leyes natu
rales y si el conocimiento no proporcionaba los materiales indispen
sables, entonces tenan que inventarse con la ayuda de la deduccin
razonada, del mismo modo que los vrtices celestes que transporta
ban los planetas alrededor del Sol, las tres clases de materia y los
poros variamente ideados de las sustancias fueron inventados de
acuerdo con las exigencias de la experiencia y la razn. Desde luego,
se respetaba la experiencia en el sentido de que en su modelo Des
cartes procuraba explicar la suma de los fenmenos de la naturaleza

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

301

tal como l los conoca, ya que es obvio que no hubiera podido


deducir el magnetismo dentro de su sistema de no haber conocido
sus manifestaciones. Pero Descartes no hizo ningn intento de con
firmar sus mecanismos detalladamente por medio de experimentos.
En su opinin, los cimientos del conocimiento quedaban mejor asen
tados sin ello:
... porque, en el comienzo, es mejor utilizar nicamente lo que se
presenta de forma espontnea a nuestros sentidos, y de lo cual no
podemos hacer caso omiso, con tal que le dediquemos un poco de
reflexin, por ligera que sea, que preocuparnos por fenmenos ms
extraos o recnditos; siendo el motivo de ello que los ms extra
os a menudo nos engaan mientras las causas de los ms corrientes
siguen siendo desconocidas...
Descartes desconfiaba de los experimentos que indicaran alguna con
clusin desligada de un sistema deductivo. Esto no quiere decir que
l o sus sucesores fuesen totalmente ciegos a los mritos de la expe
rimentacin, aunque sta slo poda ser accesoria para los casos en
que fallase la aplicacin de ideas claras y distintas, o en una investi
gacin oscura o para demostrar verdades de manera ms convincente.
A los diez aos de la muerte de Descartes la experimentacin organi
zada fue puesta en marcha en Inglaterra (en Oxford y en Londres),
en Pars y en otros centros intelectuales de Francia, en Italia y en
Alemania, estimulada en parte por los escritos y el ejemplo de Galileo
y sus discpulos, en parte por los preceptos de Bacon, en parte por el
alboroto causado por una ciencia recin nacida, la neumtica, y en
parte por la labor paciente de Gilbert, Harvey y otros muchos. La
prctica, a diferencia de la metodologa, de la experimentacin tena
numerosos orgenes diversos y dispersos. La filosofa cartesiana se
vio cogida por su vigor independiente y tuvo que tomar en prstamo
su afirmacin de que la superioridad de la nueva filosofa respecto de
la antigua podan verificarla experimentalmente los ojos. Durante los
ltimos decenios del siglo x v ii los cartesianos y neocartesianos adop
taron activamente la demostracin experimental como medio de vin
dicar su filosofa; al mismo tiempo, la confirmacin emprica de la
veracidad de sus principios generales cuando menos la buscaban ansio
samente cientficos prcticos tan dotados como el acadmico francs
Kdm Mariotte (muerto en 1684), as como maestros modernistas de

302

LA REVOLUCIN CIENTFICA

filosofa que estaban introduciendo por la fuerza el cartesianismo en


universidades reacias a l.
La cinemtica o, como es ms frecuente denominarla, filosofa
mecanicista de Descartes constituye el alma y el carcter de la inno*
vacin cientfica de la segunda mitad del siglo xvil; de hecho, lo fue
hasta verse depuesta por la creciente autoridad de Newton. En este
medio siglo virtualmente todo el mundo era o haba sido cuasicartesiano, sin exceptuar a inductivistas ingleses tales como Robert Boyle
e Isaac Newton. La fertilidad y alcance inmensos de la inspeccin
cartesiana de la naturaleza en los ensayos, en los Principia pbilosophiae, en De bomine, en las cartas y en otros escritos le daba una
voz poderosa para hablar de cualquier tema; Descartes era ms
universal que especialistas como Kepler o Galileo, ms convin*
cente que los autores de sistemas universales que rivalizaban con el
suyo como, por ejemplo, Kenelm Digby (1603-1665).26 Adems, en
su versin de la filosofa mecanicista, una versin ms intransigente,
ms rigurosa, ms enftica que cualquier otra, Descartes pareca un
pensador ms decisivo, de ms alcance, que Bacon o Galileo, o incluso
Gasendi, o Thomas Hobbes o cualquier otro terico general de la
naturaleza que fuera contemporneo suyo. Todos estos espritus cr
ticos, innovadores, vean en el mecanicismo una adecuada alternativa
al mundo renacentista de las cualidades, la magia y el misticismo:
en Marn Mersenne (1588-1648), fraile y apologista religioso, orga
nizador cientfico, amigo y aliado de Descartes, tenemos un buen
ejemplo de una mente que de aborrecer el materialismo pas a explo
rar gozosamente el mecanicismo.27 Descartes era el espritu conductor.
Es obvio que el progenitor ltimo de la filosofa mecanicista del
siglo xvn fue el atomismo griego, que ahora conocemos con mucho
detalle por los escritos de Epicuro y su discpulo romano Lucrecio.28
El temible estigma de atesmo que tales escritos llevaban consigo
ti la versin cartesiana y otras versiones de la filosofa mecanicista
hasta finales de siglo y sigue resonando en el debate filosfico entre
26. La principal obra de Digby tiene un titulo largo: Two treatises, itt one of
wbicb, tbe tinture of bodies; in tbe otber, the tinture of matt's soule, is looked into:
i tony of discovery, of tbe immorteiity of reasonable soules, Pars, 1644. En 1644 ni

las obras de Galileo ni las de Descartes hablan alcanzado gran difusin, especialmente
entre los ingleses.
27. Robert Lenoble, Mersenne, ou la naissnnce du mcanisme, Pars, 1943.
28. En 1600 ya se haban hecho unas treinta impresiones de De natura rerunt, publi
cada por vez primera en 1473.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

303

Newton y Leibniz (1710-1716). La pregunta sobre si un universo


mecanicista poda ser tambin un universo divino nunca recibira
una respuesta clara en los trminos de aquella poca. A pesar de ello,
muchos filsofos devotos consideraban que definir a Dios como el
Artfice Trascendente no constitua una derogacin de la majestad
divina. El atomismo, ms puro, ms erudito, cruza el pensamiento
del siglo xvii paralelamente a las imaginaciones, ms libres, de
Descartes y otros. Su principal exponente fue Pierre Gassendi (15921655), quien, por lo dems, obtuvo cierta celebridad en la astronoma
y la fsica. A partir de 1625 ms o menos, Gassendi fue el primer
filsofo que intent desarrollar una fsica completamente mecanicista
que se fundara en Epicuro y rechazase a Aristteles; en gran medida
vena a ser como una parfrasis y una ampliacin de Lucrecio, con la
salvedad de que Gassendi era cristiano. Al igual que en el caso de
los atomistas griegos, las complejidades de la sustancia deban expli
carse sin hacer ninguna suposicin de tipo inmaterial, postulando, de
hecho la existencia de tomos en el vaco como nica realidad verda
dera; las propiedades fsicas se localizaban en el tamao y la forma
imaginarios de las partculas componentes, a las que se poda imagi
nar redondas y lisas para tener fluidez o enganchadas unas a otras
para tener fuerza. En Bacon y Galileo, sin embargo, ya haban exis
tido (como dijimos antes) los comienzos de una teora verdaderamente
cintica de las partculas, sobre todo en relacin con el calor. Isaac
Beeckman, el filsofo holands que influy a el joven Descartes, fue
otro de los que observaron que los tres variables, tamao, forma y
movimiento, deban tenerse en cuenta en una teora de las partcu
las.29 Aunque en Galileo ya se encuentra la famosa distincin entre
cualidades primarias y secundarias asociadas inmortalmente con John
Locke, as como otros muchos datos que la apoyan, para l, al igual
que para Bacon, la filosofa mecanicista tena una importancia relati
vamente menor en el conjunto de las reformas del conocimiento; para
el primero, era menos importante que las matemticas; para el otro,
menos esencial que la induccin. Si bien ninguno pona en duda que
las cualidades aristotlicas deban sustituirse por mecanismos par
ticulados, ninguno era un atomista estricto; de hecho, Bacon escribi
que el mtodo apropiado para descubrir la forma o verdadera dife
29.
Journal tenu par Isaac Beeckman de 1604 i 16)4, ed. de C. de Waard, La Haya,
1939-1945, I, 216 (1618).

304

LA REVOLUCIN CIENTFICA

rencia de una naturaleza dada, o la naturaleza a la cual la naturaleza


se debe, o la fuente de la que emana, no conducira a tomos, lo
cual da por sentado el vaco, y la inmutabilidad de la materia (ninguna
de las dos hiptesis es correcta), sino a las partculas reales como
descubrimos que son.30 Muchos filsofos de la naturaleza posteriores
compartieron el punto de vista de Bacon en el sentido de que la ver
sin atomista de la teora particulada o corpuscular de la materia era
innecesariamente dogmtica: de hecho, sera siempre cierto, tanto
lgica como experimentalmente, que la definicin del tomo es
enteramente una funcin de las pruebas de divisibilidad que haya
que aplicar. Muchos tambin encontraban repugnante e incompren
sible el concepto del vaco. Hasta finalizar el siglo no encabezara
Newton la vuelta a un atomismo epicreo muy modificado; en su
juventud haba influido en l la Physiologia (1654) del ms impor
tante de los atomistas ingleses de mediados de siglo, el mdico Walter
Charleton (1620-1707), y en trminos de fsica esencial el concepto
del ter le haba causado tantas dificultades como el del espa
cio vaco.31
Mientras tanto, durante la mayor parte del siglo la tendencia ms
fuerte fue la versin cartesiana o cintica de la filosofa mecanicista
propuesta con grados variables de eclecticismo, recalcando los efectos
del movimiento en las partculas en vez de su hipottico tamao o
forma; la idea de que los fenmenos podan ser el resultado de los
movimientos de uno o ms teres extremadamente tenues pero mate
riales (llamados tambin efluvios, espritus, etctera) no era en
modo alguno incompatible o contradictoria. A partir de mediados de
siglo se hicieron experimentos en el vacio (es decir, con la presin
del aire reducida a 2,54 centmetros de mercurio o menos) y se com
prob que al menos la luz y el magnetismo lo atravesaban sin verse
afectados, lo cual sugiri que en el espacio y dentro de los poros
existan cuerpos slidos de algn medio universal que eran mucho
ms sutiles que el aire. No es exagerado decir que el experimentalismo alcanz la madurez alrededor de mediados de siglo en asociacin
con el cartesianismo no dogmtico, o versin eclctica de la filosofa
mecnica, detectable (por ejemplo) en la obra de Borelli en Italia, de
30. Novum orgamim, libro II, aforismos 1 y 6.
31. Charleton parafrase el contenido de las Animadversiones de Gassendi, de
1649, la primera exposicin completa de su fsica atomista. Charleton escribi tambin
sobre Stonehenge como estructura danesa.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

305

Huygens y Mariotte tambin en Italia, y de los primeros miembros


de la Royal Society en Inglaterra, sobre todo Robert Boyle. As, Des
cartes (principalmente) y Gassendi crearon un lenguaje comn y mo
derno para la ciencia europea, que aproximadamente a partir de 1670
disfrut de una comunidad de espritu progresista y de una filosofa
natural bsica que no existan en absoluto a principios de siglo. El
hecho de que se dieran diferencias de detalle muy significativas entre
las epistemologas de los diversos autores, as como entre sus metafsi
cas y mtodos, no debera ocultar otro hecho igualmente real: que
hombres de todas las naciones podan comunicarse fructferamente
para identificar problemas comunes, as como concebir las soluciones de
la misma manera. Descartes fue una figura mucho ms autnticamente
internacional que Galileo o Bacon, y el hecho mismo de que escribiera
como filsofo contribuy a que sus ideas cientficas alcanzaran mayor
circulacin; las ideas cartesianas llevaron el primer aliento de una
perspectiva nueva, de una vitalidad fresca en la filosofa natural, a
muchos lugares donde el convencionalismo intelectual segua como
siempre. As, Oxford, debido a que all se fomentaba la lectura de
Descartes, era considerada a mediados de siglo como una universidad
mucho ms avanzada que Cambridge. Descartes fue el principal ins
pirador de las abundantes ideas y descubrimientos que hicieron de
Pars el foco cientfico de Europa desde alrededor de 1630 hasta
finalizar el siglo y que fueron el origen de la posterior dominacin
emprico-matemtica inglesa. Incluso crticos de Descartes como Ro
bert Boyle e Isaac Newton que, gracias a su confianza en el mtodo
experimental o galileano, descubrieron el carcter especioso de las
teoras fsicas de Descartes, haban hallado su punto de partida en
aquellas mismas teoras; de hecho, no tergiversar la verdad si afir
mo que las principales actividades de la ciencia fsica durante ms de
un siglo despus de la muerte de Descartes pueden interpretarse
como un comentario de sus obras. Y si los Principia philosopbiae
resultaron efmeros en comparacin con los Principios matemticos
de la filosofa natural de Newton hasta el ttulo hace pensar en
una reaccin su influencia cre nuevos progresos al llevar la cien
cia posterior del siglo xvn a abrigar ideas de mecanicismo, de la
estructura corpuscular de la materia, de la importancia de las leyes
naturales.
Los Principia philosopbiae (1644) de Descartes fueron el prin
cipal fundamento de esta herencia comn que compartieron los te20. nupErr

306

LA REVOLUCIN CIENTFICA

reos de la fsica, del mismo modo que su Geometra lo sera entre


los matemticos. Partiendo de la suposicin de que en la naturaleza
no hay poderes mgicos ni fuerzas ocultas (algunos crean que la gra
vedad y el magnetismo lo eran) y suponiendo que el universo est
continua y completamente lleno de alguna materia particulada en
movimiento, Descartes ide un modelo mecnico de una complejidad
extraordinaria para representar todas sus acciones. Sus partculas, de
las cuales haba tres especies, no eran tomos, pues l las imaginaba
divisibles, si bien en la naturaleza normalmente no estaban dividi
das. El primer elemento era un polvo fino, de partculas irregulares
para que pudiese llenar por completo los intersticios entre las par
tculas mayores. El segundo elemento (matire subtile o ter) consis
ta en partculas esfricas bastante ms gruesas, aptas para el movi
miento, y el tercer elemento lo integraban partculas irregulares y
lentas, todava ms gruesas. Estos tres elementos correspondan ms
o menos al Fuego, el Aire y la Tierra de Aristteles y, como se com
ponan de la misma materia, podan transformarse unos en otros.
Para los cartesianos esto no era una hiptesis arbitraria, sino una
verdad (segn Rohault) que se desprende necesariamente del Mo
vimiento y la Divisin de las Partes de la Materia que la Experiencia
nos obliga a reconocer en el Universo. De tal modo que los Tres
Elementos que he establecido, no deberan verse como Cosas imagi
narias, sino que, al contrario, como son muy fciles de concebir, y
vemos la necesidad de su Existencia no podemos desechar razona
blemente su Uso, al explicar Efectos puramente Materiales. La natu
raleza de una sustancia era determinada principalmente por su con
tenido del tercer elemento; sus propiedades, del segundo. Puesto que
Descartes negaba que las partculas del tercer elemento tuvieran peso
o atraccin intrnsecos, la dureza (la cohesin de estas partculas) se
atribua a que permanecieran en reposo juntas; la fluidez, a su
movimiento relativo; pero este movimiento no era intrnseco, sino
que lo impartan las partculas del primer elemento y el segundo.
As, en una solucin las partculas ms gruesas del solvente, al ser
agitadas, desalojaban a las del material disuelto; sin embargo, si las
partculas del solvente eran demasiado ligeras, o si los poros del ma
terial slido eran excesivamente pequeos para darles entrada, stos
no se disolveran. Cuando los poros situados entre las partculas del
tercer elemento eran lo bastante grandes para que en ellos entrara
una gran cantidad del segundo elemento, la sustancia era un fluido

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

307

elstico (aire), cuya tendencia a la expansin era fruto del movi


miento muy libre y rpido de las partculas del segundo elemento. La
llama misma consista en materia en su forma ms sutil y sometida a
una agitacin violentsima y era, por lo tanto, el disolvente ms eficaz
de otros cuerpos, mientras que la sensacin de calor aumentaba con
el grado de movimiento en las partculas del cuerpo calentado.
Rohault seala que el cobre, al limarlo, se calienta menos que el
hierro porque, siendo el cobre el ms dctil de los dos metales, sus
partculas, para separarse, no requieren una agitacin tan violenta
como las del hierro. El mayor movimiento que se asocia con el calor
era tambin la causa de la expansin termal. En cuanto a la luz, se
crea que era cierto Movimiento de las Partes de Cuerpos luminosos
en virtud del cual son capaces de empujar en todas Direcciones a la
sutil Materia (segundo elemento) que llena los Poros de los Cuerpos
trasparentes, y la iluminacin secundaria se atribua a la tendencia
de esta materia a alejarse del cuerpo luminoso en lnea recta. Los
cuerpos trasparentes tenan poros rectos a travs de los cuales poda
pasar la matire subtile, los cuerpos opacos bloqueaban o retorcan
los poros. Si este ejercicio de presin por parte del cuerpo luminoso
se vea restringido o hallaba resistencia, el cuerpo se calentaba. La
refraccin y la reflexin de esta presin (o, mejor dicho, pulso) que
es luz se explicaban trazando una analoga con el rebotar de las
pelotas elsticas. Al ocuparse del magnetismo, los cartesianos cuida
ban de poner de relieve que si bien podemos imaginar que hay Algu
nas Clases Especiales de Movimiento que pueden explicarse muy bien
atendiendo a la Atraccin; sin embargo, esto se debe slo a que
irreflexivamente lo atribuimos a la Atraccin, cuando en realidad es
obra del Impulso; por ejemplo, se dice que un caballo tira de un
carro cuando en realidad lo empuja apretando la collera. De hecho,
los efectos magnticos los causaban corrientes de partculas parecidas
a tornillos que entraban en los polos de la Tierra y pasaban de uno a
otro por encima de su superficie, atravesando poros parecidos a tuer
cas en piedra imn, hierro y acero, y, por lo tanto, eran capaces de
ejercer presin sobre estos materiales magnticos.
Teorizando de esta manera sobre los diferentes movimientos de
las tres especies de materia, los fsicos cartesianos trataban de expli
car todos los fenmenos fsicos que eran conocidos en la segunda
mitad del siglo xvn. Tenan a su favor algunos descubrimientos nota
bles hechos en aquella poca: por ejemplo, que la elevacin del agua

LA REVOLUCIN CIENTFICA
308
en las bombas y otros efectos anlogos no se deban al horror
vacui o a la atraccin, sino simplemente a la presin mecnica de la
atmsfera. Tambin explicaban mecnicamente la gravitacin como
resultado de la presin y hacan extensivas sus ideas corpusculares a
las reacciones qumicas. La idea de una materia particulada en movi
miento era, pues, el fundamento mismo de la ciencia cartesiana, la
base de un sistema homogneo de explicacin. 1 hecho de que (como
dice Rohault) las pocas Suposiciones que he hecho... no sean nada
comparadas con el gran Nmero de Propiedades que voy a deducir de
ellas, y que son confirmadas exactamente por la Experiencia era una
buena razn para creer que Aquello que primero parece una Con
jetura ser recibido como una Verdad muy cierta y manifiesta. Tal
como la exponan Descartes y sus sucesores, esta filosofa mecanicista era ilustrada por muchos experimentos cualitativos; pero
difcilmente podan decirse que stos fueran la prueba del sistema
cartesiano, que, adems, siempre sigui siendo enteramente no ma
temtico.12
El gran neocartesiano Christiaan Huygens (1629-1695), que du
rante tanto tiempo fue uno de los principales ornamentos de la vida
intelectual parisina, adems de pilar de la Real Academia Francesa
de las Ciencias, calificara los Principia philosophiae de un beau
romn de physique. De hecho, la idea cartesiana de la naturaleza y
del hombre como mquinas iba a recibir escasa confirmacin experi
mental. La claridad y la distincin de las ideas, por muy racionalmente
impecables que fuesen, demostraron no tener nada que ver con la
cuestin de la verdad contingente. El mtodo, que Francis Bacon
atac en los eruditos, volvera una vez ms a ser objeto de una crtica
destructiva por parte de los baconianos ingleses de la Royal Society.
Tal vez pueda decirse con justicia que los xitos de Descartes en la
ciencia se debieron menos a los mritos de su mtodo que a su genio
innato para la investigacin. Hay un aspecto, sin embargo, tanto en
el mtodo como en la textura de su pensamiento relativo a temas
32.
Todas las citas de estos dos prrafos proceden de John Clarke, trad., Rohault's
syslem of natural phitosophy Ulustrated witb Dr. Samuel Clarke's notes mostly out of
Sir Isaac Newtons philosophy, Londres, 1723, I, pp. 115-117, 156, 201 ss.j II, p. 166;
I, p. 203; II, 169. Jacques Rohault (1620-1672) era el principal exponente de la fsica
cartesiana en aquella poca y su Trait de physique se habla publicado por vez primera
en 1671. La falacia irreflexiva del argumento contrario a la atraccin como si las
fuerzas compresiva y tensil fueran idnticas es muy tpico.

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

309

cientficos, que merece destacarse. Descartes era muy consciente de


la importancia que en cualquier labor investigadora tena la imagina
cin cientfica, acultad de la que l estaba tan bien dotado que ape
nas se percataba de sus limitaciones cuando era controlada por la
razn sola, sin experimentacin precavida. Bacon haba reconocido
que la imaginacin o intuicin poda superar las obstrucciones; Galileo tambin admita que en las ciencias demostrativas era posible
conocer una conclusin antes de poder probarla:
Tampoco necesitis poner en duda que Pitgoras, mucho antes
de encontrar la demostracin por la que ofreci la hecatombe,
estaba seguro de que el cuadrado del lado subtendiendo el ngulo
recto en un tringulo rectngulo era igual al cuadrado de los otros
dos lados: y la certeza de la conclusin ayud no poco a investigar
la demostracin ...3J
Vemos que Descartes aprecia de modo ms manifiesto la funcin de
la imaginacin dirigida, aprovechando el problema de que se trate, al
formular hiptesis que deban ponerse a prueba por medio de experi
mentos u otros procedimientos:
... el poder de la naturaleza es tan amplio y vasto... que apenas
he observado un solo efecto particular que en el acto no pueda
reconocer como capaz de ser deducido de muchas formas distintas
partiendo de principios, y que mi mayor dificultad suele ser descu
brir de cul de estas maneras el efecto depende de ellas; pues de
esta dificultad no puedo de otra forma librarme que buscando de
nuevo ciertos experimentos, que pueden ser de tal manera que su
resultado no sea el mismo si es de una de estas maneras como debemo explicarlo, como sera si hubiera que explicarlo de otra.3334
Aqu no se propone el experimento para descubrir lo desconocido,
como hace Bacon, ni para confirmar lo conocido, como hace Galileo,
sino como medio de eliminar todos menos uno de los mecanismos
que la imaginacin sugiere para explicar un fenmeno determinado.
Y tal como correctamente manifest Descartes, la imaginacin es
dirigida porque se la remite a ciertos principios conocidos (o constructos) y, adems, porque los mecanismos sugeridos deben, en primer
33. Galileo, Dialogue (en nota 7). p. 60.
34. Discourse oti metbod Par VI.

310

LA REVOLUCIN CIENTFICA

lugar, ser susceptibles de comprobacin deductiva, toda vez que la


ciencia no permite conjeturas intiles. Si Descartes se hubiera perca
tado de que incluso cuando slo un nico mecanismo hipottico
parece deductivamente factible este mecanismo sigue siendo hiptesis
hasta que es confirmado por experimentos, y si hubiera aplicado esta
prueba ms meticulosamente, su pensamiento hubiera estado menos
expuesto a extenderse en especulaciones errneas. En todo caso, la
libertad de expresar hiptesis (a pesar del famoso aforismo de
Newton), con la rigurosa atencin a los resultados de los experimen
tos y la observacin que el propio Descartes descuid en su examen
enciclopdico de la naturaleza, demostrara ser un factor creativo en
el progreso acelerado de la ciencia.
Cabra hacer otra observacin. Aunque la fsica de los Principia
philosophiae de Descartes era amatemtica, revel, al igual que su
Diptrica, la posibilidad de matematizacin. En una teora cintica,
cuya base fuera la redistribucin continua del movimiento (o o
mentum) entre las partculas a consecuencia del choque, en principio
habra sido posible computar los cambios a gran escala en el movi
miento esto es, en los fenmenos a partir de la redistribucin
entre las partculas, una vez conocidas las leyes sencillas de la distri
bucin del momentum entre pares de partculas que chocan. Este
tema lo abordaron, por considerarlo el fenmeno mecnico funda
mental, Galileo, Descartes, Huygens, Christopher Wren, John Wallis,
Borelli y Newton. Se averiguaron las leyes del cambio de momentum,
pero en todo el siglo xvn no se intent siquiera aplicarlas a un
nmero casi infinito de choques entre partculas. El mtodo esta
dstico de abordar semejantes problemas no se percibi nunca y, por
lo tanto, el principio cartesiano de la conservacin del movimiento
sigui siendo estril, a diferencia del principio de la conservacin de
energa en el siglo xix. Pero el ideal consistente en integrar de modo
matemtico la fsica y la mecnica se comprendi claramente, aunque
fuera un ideal ajeno a la realidad antes de Newton, que lo realiz
trasladando la base de accin desde la redistribucin del movimiento
hasta la accin de la fuerza, abriendo as el camino que iba del caso
simplista de un solo par de partculas a la consideracin fsica de cuer
pos brutos que contenan un nmero casi infinito de partculas.
Newton hara que fuese cuantificable la integracin de la accin que
en la fsica cartesiana fue siempre especulativa.
El mtodo cientfico del siglo xvii no puede atribuirse a un solo

NUEVOS SISTEMAS DEL SIGLO XVII

311

origen. No lo desarroll lgicamente un solo filsofo y tampoco fue


ejemplificado por completo en una sola investigacin. Hasta es dudo
so que hubiera algn procedimiento tan consciente y definido que sea
posible describirlo fuera de] contexto de ideas con el que estaba rela
cionado. La actitud de los cientficos del siglo xvii ante la naturaleza
especialmente su tendencia casi uniforme a la filosofa mecanicista no formaba estrictamente parte de su mtodo cientfico; pero,
puede analizarse de algn modo salvo en relacin con la idea de la
naturaleza? En gran parte el carcter del mtodo lo determin el
alcance de la inteligencia de los hombres que lo aplicaron; de aqu
que el mtodo de Bacon diera menos frutos en manos del propio
autor debido a que su concepto de los datos de la naturaleza segua
siendo aristotlico. Asimismo, si la influencia de Descartes fue tan
grande, se debi a que produjo un sistema mecanicista del mundo de
alcance infinito (enriquecido con algunos descubrimientos genuinos),
sistema que fue bien acogido por su poca, y no a que delinease una
forma especialmente clara o satisfactoria de proceder en la investi
gacin cientfica. Incluso las observaciones de Galileo sobre el mtodo
eran probablemente menos importantes que la imitacin directa del
tipo de anlisis matemtico que l inici en la mecnica. En el amplio
campo de la actividad cientfica fue ms significativa la influencia del
contenido sobre la forma que el efecto contrario. Los mtodos cam
biaban porque se formulaban preguntas diferentes y empez a impe
rar un nuevo concepto de lo que constituye el tipo ms til de cono
cimiento cientfico. Tal vez donde con mayor eficacia se revela este
hecho sea en las ciencias biolgicas, en las que el siglo xvii fue
testigo de un cambio progresivo del contenido de las investigaciones
sin el acompaamiento de anlisis conscientes de los mtodos que
deban emplearse. No haba aqu ningn paralelismo con la crtica
de los mtodos de Aristteles y los escolsticos en la fsica, aunque,
por supuesto, el descuido de las ciencias descriptivas en la Edad
Media sola ser objeto de comentarios adversos. La interaccin tras
cendental entre el contenido y las tcnicas de la ciencia tampoco era
controlada por conceptos muy explcitos del mtodo. Esta interaccin
surti un efecto profundo en la calidad y el alcance de la informacin
disponible; pero slo Bacon reconoci explcitamente la importancia
que tena la precisin al recopilar datos en la ciencia. Parece de lo
ms natural creer que en cualquier paso eficaz el mtodo, la filosofa
y el descubrimiento mismo se vieron arrastrados juntos por la reper

312

LA REVOLUCIN CIENTFICA

cusin subsiguiente, porque, si bien no hay nada en las obras de


Harvey, Kepler o Gilbert que podamos calificar razonablemente
de mtodo cientfico especfico, estos hombres cambiaron el carc
ter y la forma de los estudios futuros. Quin, por ejemplo, podra
hacer caso omiso del desafo que contiene la frase con la que Gilbert
inicia su prefacio a De magnete: Pruebas ms claras, en el descu
brimiento de secretos, y en la investigacin de las causas ocultas de
las cosas, siendo proporcionadas por experimentos fidedignos y por
argumentos demostrados, que por las probables conjeturas y opinio
nes de los profesores corrientes de filosofa...? Sin embargo, el
significado y el peso del testimonio experimental seguan siendo deba
tidos un siglo despus. El enfoque cientfico de los problemas debe
ser la suma de sus numerosos aspectos experimentacin, anlisis
matemtico y conceptual, precisin cuantitativa, etctera variando
segn la naturaleza del problema; y en el siglo xvii esto se sacaba
de muchas y variadas fuentes. Su implcita ejecucin en la prctica
era ms importante que su formulacin explcita, con el resultado
un tanto curioso de que el mtodo cientfico, amoldndose a las
necesidades de los cientficos en ejercicio y vindicado por los resul
tados ms que por un rigor lgico preconcebido, ha seguido teniendo
algo de enigma para los filsofos de Berkeley en adelante. A la larga,
el empirismo obstinado de un Gilbert o la intuicin imprevisible de
un Faraday han conseguido romper las reglas tanto de la lgica induc
tiva como de la lgica matemtica.

C a p t u l o 8

LA ORGANIZACIN Y EL PROPSITO
DE LA CIENCIA
La filosofa y la ciencia han florecido siempre en su propio con
texto, cambiando de poca en poca, y en formas institucionales
determinadas. En las civilizaciones ms antiguas todo el saber, y espe
cialmente la astrologa y la medicina, floreci en los templos asociado
con la religin: los cultos mdicos atraan a muchos enfermos en
Grecia y Roma y, de hecho, siguen atrayndolos en nuestros tiempos.
Las ms antiguas instituciones seculares del saber existan en Grecia:
la Academia de Platn, el Liceo de Aristteles (continuado por su
discpulo Estratn), la gran Biblioteca de Alejandra, que dur mu
chos siglos. Escuelas y universidades fundadas en la Edad Media
siguen enseando, por mucho que haya cambiado su estilo. Final
mente, la sociedad culta y la academia, cuerpos que existen para
promover la ciencia y el saber, as como para dar aliento a sus prota
gonistas, se crearon a principios de los tiempos modernos. Su evolu
cin estuvo estrechamente vinculada a la de la ciencia, entre otros
motivos porque la idea de un instituto de investigacin era ante todo
mucho ms cientfica que literaria o humanstica. Su funcin princi
pal no consiste en ensear y no cobrar honorarios; su propsito es
aumentar el conocimiento ms que difundirlo; el instituto de inves
tigacin lo forman tanto un edificio con las apropiadas instalaciones
materiales como un equipo que normalmente trabaja en pos de alguna
meta cientfica comn bajo el liderazgo de su director. Tiene prece
dentes no europeos ms antiguos, pero el primer instituto de inves
tigacin de la Europa moderna fue sin duda el observatorio de Tycho
Brahe en Uraniborg (p. 209). No es de extraar que los primeros

314

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ejemplos surgieran en la astronoma, siendo el segundo el Observa


torio de Pars bajo la direccin de Jean-Dominique Cassini (16251712). Tal vez a continuacin deberamos citar el Arsenal de Pars
en tiempos de la Revolucin Francesa. Hasta el siglo xix no se hizo
patente la realidad del instituto de investigacin como forma cient
fica caracterstica, aunque, como veremos pronto, la idea se present
con frecuencia antes de entonces.
Desde el siglo x v i hasta el x v iii la forma habitual de agrupamiento culto y cientfico era ms libre, ms discursiva y voluntarista.
En 1700 slo las academias Francesa y de Berln se componan de
miembros asalariados. Tambin era escasa la investigacin determinada
y financiada institucionalmente: las academias y las sociedades exis
tan para estimular la investigacin incitando a los individuos a em
prenderla particularmente, para premiar a aquellos cuyos esfuerzos
llegaban a buen puerto y para comunicar los datos obtenidos. Tam
bin servan, a escala modesta, como vehculo del estado para mostrar
su inters por cuestiones cientficas o tcnicas como, por ejemplo, la
navegacin martima. A finales del siglo xvn la mayora de los hom
bres que participaban en el movimiento cientfico pertenecan a esta
clase de instituciones, que tambin comenzaban a publicar revistas
para diseminar informes y crticas. Para entonces las academias y
sociedades ya se haban ganado un prestigio considerable: en la cien
cia disfrutaban de un prestigio mucho mayor que el de las universi
dades... y atraan ms censuras. En cierta medida se beneficiaron del
hecho de que las universidades no conservaran durante el Renaci
miento aquel liderazgo en todas las cuestiones filosficas, cientficas
y mdicas que haban establecido durante la Edad Media, lo cual
puede que est a su vez relacionado con el extrao hecho geogrfico
de que las universidades antiguas raramente se encontraran en las
grandes ciudades cortesanas (con excepciones tan obvias como Pars
y Viena). En la comunidad del saber medieval el erudito haba gozado
de libre comunicacin con los miembros de otras universidades, desde
Cracovia hasta Salamanca, y era normal que los eruditos se desplaza
sen a otras ciudades con el objeto de escuchar a los mejores maestros.
En el siglo xvi hizo su aparicin el fenmeno nuevo de unos eruditos,
poetas y filsofos cuyas inquietudes ya no se enmarcaban en la pauta
de los estudios acadmicos y que florecan al servicio de algn prncipe

ORGANIZACIN Y FINES DE LA CIENCIA

315

o en las profesiones liberales.' El noble y el mercader cobraron


importancia como mecenas de la cultura, a la vez que mdicos, sol
dados, boticarios, abogados y comerciantes empezaban a contribuir
al progreso de la misma. Ya no era especial saber latn y griego para
adquirir un poco de cultura y, como el nmero de lectores en lengua
verncula especialmente aument con rapidez durante el siglo xvi,
floreci el mercado de libros de matemticas y de filosofa escritos en
la lengua hablada (cual es el caso de los de Galileo y Descartes): as,
pues, en el norte de Europa (ya que all las universidades eran ms
escasas y tardaban ms en moverse con los tiempos) el liderazgo mar
cadamente intelectual empez a pasar a un grupo que, si bien tema
por lo general una educacin universitaria, haba pasado del mundo
acadmico a otro ms ancho. No es raro que los estudios antiguos
fueran objeto de las burlas de los radicales jvenes:
Oxford y Cambridge nos hacen rer
su saber no es ms que pedantera;
escribi el autor de la Bailad of Gresham College, aadiendo tpica
mente que Aristteles es un asno para Epicuro. (Con todo, las bro
mas se volveran contra los modernos en el Hudibras de Samuel
Butler y Los viajes de Gulliver de Jonathan Swift.)
Por otra parte, hacia finales de la Edad Media haba comenzado
a aparecer un grupo de artesanos cultos, muchos de los cuales
saban leer y escribir (algunos en latn) y otros saban tambin mate
mticas. Como lderes de este grupo los ingenieros (el ms famoso de
ellos es Leonardo da Vinci) se eligen a s mismos; otros eran farma
cuticos, metalistas (como Cellini), agrimensores y navegantes, ensa
yadores de metales preciosos y artilleros. Estos hombres no solamen
te ejercitaban alguna habilidad tcnica, sino que tambin escriban
libros, en los que de vez en cuando se inspiraban hombres que, como
Galileo o William Gilbert, tenan una perspectiva ms filosfica.
Algunos de los que ejercieron tcnicas, al menos duratne parte de sus
vidas (como Thomas Digges y Thomas Harriot), fueron tambin figu
ras importantes en la evolucin de la ciencia, y otros muchos fueron
cuando menos cuasicientficos. Ayudaron a formar un ambiente social1
1.
Por supuesto, hubo excepciones anteriores: Petras Peregrinus (Pierre de Maricourt, 1269) era soldado, Geoffiey Chaucer (que escriba en ingls sobre astronoma
tcnica c. 1390) era cortesano, funcionario y poeta.

316

LA REVOLUCIN CIENTFICA

e intelectual que los filsofos de la naturaleza y los matemticos em


pezaron a encontrar agradable: a veces un gran noble era mecenas
de hombres de los tres tipos. A mediados del siglo XVII todo el mun
do reconoca que las escuelas de humanidades y las universidades no
proporcionaban la nica educacin valiosa, en especial porque las
escuelas y las universidades solan estar bajo el control (en el conti
nente) de rdenes religiosas conservadoras, al mismo tiempo que la
modernizacin de las enseanzas universitarias resultaban un proceso
penosamente lento. El conocimiento cientfico ya no estaba restringido
a los religiosos y los mdicos, sino que se hallaba ampliamente difun
dido en una sociedad diversificada y exuberante. Muchas crnicas
autobiogrficas describen la alegra que experimentaba un joven al
pasar de la aburrida esterilidad de la educacin oficial al conocimiento
de la nueva filosofa y las nuevas matemticas. Como en el caso de
la experiencia casi mstica que Descartes vivi en Baviera, la conver
sin de Galileo al sistema copernicano o el redescubrimiento inde
pendiente de la geometra eudidiana por parte de Pascal, la adopcin
de los puntos de vista y mtodos modernos fue muy individual, ya
que tanto la instruccin como la tradicin se inclinaban en sentido
contrario; pero, naturalmente, los que adquiran gustos intelectuales
nuevos e independientes se unan espontneamente o los una el mece
nazgo. Inevitablemente, los grupos no oficiales tendan a buscar estabi
lidad, aliento y privilegios. Del mismo modo que en el siglo xv los
eruditos se haban agrupado alrededor de los Mdicis en Florencia,
tambin los ltimos Valois de Francia apoyaron una Academia o,
mejor dicho, unas academias, en cuyos debates se pasaba de la poesa a
las matemticas y al sistema copernicano. El saber era tambin un as
pecto de la vida en la corte o en el seno de una familia importante en
los crculos relacionados con sir Walter Raleigh y Henry Percy (15641632), el conde brujo de Northumberland (la mayor parte de su
brujera consista, al parecer, en haber protegido a matemticos como
Harriot). En Roma el experto en ptica y magia Giambattista Porta
(muerto en 1615) reuni a un grupo de colegas y discpulos en la
llamada Academia de los Secretos de la Naturaleza. Todos estos gru
pos fueron demasiado efmeros y caticos para que podamos consi
derarlos como sociedades en el sentido moderno del trmino; tam
bin eran muy restringidos y privados, como, por ejemplo, el ms
famoso de este primer grupo, la Accademia dei Lincei (se llamaban
a s mismos linces por su perspicacia). Los linces llegaron a ser

317
relativamente numerosos: treinta y dos; y trazaron planes ambicio
sos para sus actividades institucionales. Los planes nunca se hicieron
realidad y no puede decirse que la asociacin tuviera una existencia
corporativa; se trataba ms bien de un grupo de individuos seleccio
nados por el fundador, el prncipe Federico Cesi. Galileo fue el ms
destacado de los primeros linces.
Tambin hay antecedentes remotos, por ejemplo en la Utopa de
Moro, del sistema alternativo consistente en la vida y la actividad
comunales: un grupo de hombres, tal vez con habilidades que se
complementaban unas a otras, trabajaban juntos en pos de un obje
tivo comn. Si damos a esto el nombre de colegio experimental,
vemos en ello la persistente idea medieval de la comunidad culta,
que ahora deja la escuela y el scptorium para adoptar la idea del
instituto de investigacin, ha nueva Atlntida de Swift contiene la
clsica exposicin de un ideal que obsesionara al siglo xvn y sera
satirizado en la Gran Academia de Lagado,2 de Swift. La Casa de
Salomn en la Nueva Atlntida est consagrada al conocimiento de
causas, y los movimientos secretos de las cosas; y a ensanchar las
fronteras del Imperio Humano, a la realizacin de todas las cosas
posibles, y si al lector de trescientos cincuenta aos despus le
parece que Bacon, al imaginar el ms extravagante arsenal de inves
tigaciones de la naturaleza, no entiende el verdadero sentido del asun
to, a los contemporneos de Bacon les resultaba inmensamente inspi
radora la idea misma de unos programas de investigacin tan orga
nizados y ricos como aquellos. La mera estipulacin de que Por cada
invento valioso, erijamos una estatua al inventor y dmosle una
recompensa liberal y honorable pareca un ideal luminoso, casi inal
canzable, de generosidad y prudencia. Bacon crea en verdad que el
enorme reino del conocimiento natural era demasiado vasto para que
un hombre se ocupara de l sin ayuda de nadie, mientras que concen
trarse en una sola lnea de investigacin o aprovechamiento de una
idea de la naturaleza probablemente dara resultados desequilibrados
y miopes. El medio de combinar la pericia individual con la amplitud
de miras consista en emplear a muchos hombres en la misma tarea.
As, como ms adelante dira Thomas Sprat ante la Royal Society, a
los esfuerzos de los individuos precursores, por muy esplndido que
ORGANIZACIN Y FINES DE LA CIENCIA

2.
Sin embargo, se dice que los ejemplos que da Swift de la insensatez del saber
tienen por modelo a Rabelais, aunque Swift les dio un sesgo contemporneo.

318

LA REVOLUCIN CIENTFICA

fuera su genio, preferimos la Fuerza conjunta de muchos Hombres.


Y haba tambin la gran ventaja prctica (que era cada vez ms evi
dente) de que los investigadores podan compartir con provecho los
aparatos raros y costosos como, por ejemplo, telescopios y espejos
ustorios. Naturalmente, la influencia de Bacon fue ms fuerte en
Inglaterra, donde el apologista oficial de la Royal Society, Thomas
Sprat, expres en 1667 la opinin de que en los escritos de Bacon
estaban por doquier esparcidos los mejores Argumentos que pueden
aducirse para la Defensa de la Filosofa experimental, y las mejores
Instrucciones que se necesitan para promoverla; la Accademia del
Cimento (academia de experimentos) de Italia, fundada en 1657, a
la que suele considerarse como la primera academia cientfica oficial,
obtuvo su inspiracin de fuentes mucho ms cercanas a ella, a saber,
de Galileo y su colaborador Evangelista Torricelli (1608-1647), que
se haba quedado en Florencia despus de la muerte de Galileo. El
espritu impulsor de la citada academia era el prncipe Leopoldo de
Mdicis, hermano del gran duque Fernando II, sobre el cual ejerca
mucha influencia. Contando con tan augusto respaldo, los acadmicos
pudieron reunir la mejor coleccin de equipo cientfico jams vista
en Europa, gran parte del cual se conserva todava.3 Los acadmicos
eran slo nueve, pues se trataba decididamente de una academia cor
tesana, dependiente de los caprichos de sus protectores, caprichos
que aspiraba a satisfacer, y nunca logr formarse un programa de
investigacin cientfica a largo plazo y coherente, aunque entre sus
miembros se contaban algunos de los talentos cientficos ms distin
guidos de la Italia de entonces: Vincenzo Viviani (1622-1703), que
de todos los hombres en vida era quien mejor haba conocido a Gali
leo, Giovanni Alfonso Borelli (1608-1679), hombre de muchas y
variadas realizaciones, Francisco Redi (muerto en 1697), cuyos estu
dios de los insectos ya hemos mencionado, y (brevemente) Nils Steno
(1638-1686), nacido en Dinamarca. La academia empez poco des
pus de que Borelli llegara a la universidad de Pisa, procedente de
Sicilia, y se derrumb al poco de marcharse l, pero se haban mos
trado experimentos en la corte antes de 1657 y Los nobles hermanos
siguieron manteniendo laboratorios personales incluso despus de la
desaparicin de la academia diez aos ms tarde.
La forma ms fcil de resumir un amplio y miscelneo conjunto
3. En el Museo di Storia della Sdenza, Florencia.

ORGANIZACIN Y FINES DE LA CIENCIA

319

de trabajos, consignados en las Saggi de la academia publicados en


1667,4 consiste en decir que recapitul y demostr experimentalraente
la labor cientfica de Galileo, Torricelli y Viviani. Hubo una larga
serie de experimentos neumticos, muchos otros relativos al calor y
al fro, as como al sonido; experimentos sobre el movimiento de los
cuerpos, el magnetismo, la electricidad y otros temas variados. La
academia no empleaba una bomba de aire; en su lugar, las pruebas
se realizaban en el espacio vaco creado por el descenso de una
columna de mercurio, como en un barmetro. Se realizaron trabajos
extensos y extraos relacionados con los termmetros y otros instru
mentos que requeran un exquisito soplado del vidrio. Todo ello se
registraba annimamente bajo una etiqueta de lo ms positivista:
hay que advertir al lector de las Saggi que si en ellas encuentra
alguna especulacin, sta debe tomarse siempre por los pensamien
tos y el sentido particular de alguno de los Miembros, pero no debe
imputarse a toda la Academia, cuyo nico Designio es hacer Experi
mentos y relatarlos. De aqu que, si bien la academia confirm algu
nas opiniones modernistas como, por ejemplo, la de la presin
atmosfrica , hiciera poco por formar la estructura terica de la
ciencia moderna, que ms bien se desarroll en asociacin con inves
tigaciones anlogas llevadas a cabo (por ejemplo, en neumtica) por
Blaise Pascal en Francia y Robert Boyle en Inglaterra. Los teoremas
de Galileo sobre el movimiento de los proyectiles fueron verificados
por medio de pruebas, en la medida en que ello era posible; las pro
piedades cronomtricas del pndulo fueron estudiadas y (tras la apli
cacin independiente del pndulo a los relojes por Christiaan Huygens
en 1637) se exhum el frustrado pero factible proyecto de un reloj
que hiciera Galileo. La radiacin de fro a partir del hielo, la
incomprensibilidad del agua, el paso de la virtud magntica (pero
no del sonido) a travs del vaco experimental, y la atraccin capilar,
todo esto se investig concienzudamente; no todos los temas eran
nuevos. Puede decirse que los orgenes del laboratorio fsico se re
montan a la Accademia del Cimento.
Por desgracia, a causa de las deficiencias de las comunicaciones
4.
Traducidas al ingls por Richard Waller bajo el titulo de Estayes of natural
experimenta moda in tbe Academie del Cimento (1684), aunque la palabra Saggi no se
traducira por pruebas o ensayos en este contexto. Vase W. E. Knowles Middleton,
Tbe experimentara: a study of tbe Accademia del Cimento, Johns Hopkins University

Press, Londres y Baltimore, 1971.

320

LA REVOLUCIN CIENTFICA

slo vagos rumores de las actividades de la corte toscana cruzaron


las fronteras de Italia antes de la publicacin de las Saggi, y cuando
esta crnica empez a leerse la ciencia experimental ya estaba bien
asentada en Francia e Inglaterra, donde encontr un clima ms pro
picio. El laudable intento de perpetuar la tradicin galileana en Flo
rencia era totalmente contrario a la corriente generalizada de reaccin
clerical en Italia, la cual hara que incluso los investigadores ms
respetados, como Malpighi, anduvieron con pies de plomo.5 Puede
que el entusiasmo del prncipe Leopoldo por la ciencia disminuyera
cuando lo nombraron cardenal; Borelli y otros dos miembros de la
academia decidieron marcharse de la Toscana; uno de estos dos,
Antonio Oliva, pronto (1668) se quitara la vida en la crcel de la
Inquisicin en Roma; Steno abandon la ciencia despus de conver
tirse a la fe catlica. Estos hechos demuestran la tnica imperante a
la sazn, aunque en Italia sigui habiendo cierto vigor cientfico,
sobre todo en una tradicin ininterrumpida que exista en Npoles
(representada ahora por Tommaso Cornelio) y en el grupo cada vez
ms numeroso de hombres que cultivaban la astronoma y la microscopia en Bolonia.6 Esta ciudad tena sus propios crculos cientficos:
en el decenio de 1660 exista en ella una Academia Filosfica, que
adquirira vida nueva a finales de siglo y sera formalizada en 1714.
El entusiasmo por la nueva filosofa que en Inglaterra tpica
mente expresaron los mdicos y prrocos rurales, as como los hacen
dados, vinculados de un modo algo tenue por el trato y la corres
pondencia en Italia y Francia, donde las tradiciones de actividad
cultural urbana eran ms fuertes, estimul la formacin de sociedades
efmeras pero discernibles como esta de Bolonia, y otras en Npoles,
Caen, Rouen, Castres y Montpellier. En Italia la existencia de muchas
universidades promovi tales asociaciones: en el sudoeste de Fran
cia el protestantismo constituy un vnculo complementario. Pero el
rasgo ms caracterstico de los movimientos cientficos, tanto en
Inglaterra como en Francia, es la dominacin de la ciudad capital, aun
cuando haba muchos hombres de talento en las provincias, porque
ambas sociedades, la inglesa y la francesa, estaban estrechamente
vinculadas a a corte. La Real Academia de Ciencias de Pars la com
5. Maurizio Torrini, Dopo Galileo, Olschki, Floreada, 1979.
6. Los astrnomos eran J. D. Cassini (1627-1712, futuro director del Observatorio
de Pars), Eustachio Manfredi (1674-1739) y Geminiano Mootanari (1633-1687). Todos
ellos gozaban de reputaddn internadonal.

ORGANIZACIN Y FINES DE LA CIENCIA

321

ponan los pensionados del rey, mientras que la londinense Royal


Society se encontraba siempre a la espera de una subvencin real que
nunca reciba. Quizs uno de sus privilegios ms slidos consista en
que su correspondencia con el extranjero se realizaba por medio de
la valija diplomtica, pues el intercambio de noticias, libros y publi
caciones, no slo dentro de un mismo pas, sino tambin entre pases
constituye un barmetro de salud intelectual que se estaba desarro
llando rpidamente en las postrimeras del siglo xvn. Como los servi
cios postales corrientes dejaban mucho que desear, sobre todo en lo
que se refiere al transporte de paquetes, a menudo la comunicacin
dependa del trnsito de viajeros y de los cauces diplomticos. Tycho
Brahe, Galileo y Kepler son los primeros cientficos de cuya corres
pondencia se conserva un volumen considerable; luego, a partir
de 1640 ms o menos, esta clase de material se hace copiossima. Este
fenmeno es muy notable en el caso del grupo francs de mediados
de siglo (Descartes, Gassendi, Fermat, Roberval, Pascal) y especial
mente en el de aquel enrgico corresponsal que fue Marin Marsenne.
Desde su casa religiosa de la Place Royale de Pars, que era tambin,
al parecer, escenario de debates frecuentes aunque no oficiales, Mersenne propagaba con energa noticias y crticas entre sus amigos. En
una poca en que los viajes proporcionaban pocas oportunidades de
contactos personales directos, en que no circulaban peridicos y publi
caciones eruditas (aunque estas ltimas apareceran en 1660), este
sistema privado de resumir los ltimos libros publicados, de dar
cuenta de nuevos experimentos o de la crtica de Fulano a la obra
publicada por Mengano, o simplemente de decir quin haca qu y
dnde lo haca, desempe un papel importantsimo, ya que minimi
z el aislamiento de los individuos al mismo tiempo que creaba un
verdadero movimiento cientfico con su momentum y sus normas
propios. Los que se vean dolorosamente afectados por las crticas
que reciban de este modo (o, ms an, por la noticia de que no
haban descubierto nada nuevo) solan dedicar eptetos como noti
cieros, mercaderes de la filosofa o cosas peores a quienes hacan
de la correspondencia un negocio, pero lo cierto es que estos hombres
fundaron una comunidad cientfica internacional y fueron los precur
sores de la publicacin cientfica.
Despus de Mersenne los ms importantes de ellos fueron otro
parisiense, Henri Justel (1620-1693), que oficialmente era uno de los
secretarios del rey, pero en la prctica era una especie de Fgaro en
21. RUPEHT

322

LA REVOLUCIN CIENTFICA

los crculos cientficos franceses, un hombre que conoca a todo el


mundo y lo saba todo y que durante mucho tiempo fue el extremo
francs del vnculo entre Londres y Pars; Henry Oldenburg (1618?1677), que desde 1662 hasta el fin de sus das fue el dirigente secre*
tario de la Royal Society y en 1665 empez a publicar las Philosophical Transactions, giving some Accompt of the present Undertakings, Studies and Labours of the Ingenious tn tnany considerable
Parts of the World-, y John Collins (1625-1683), modesto funciona
rio del gobierno ingls y entusiasta de las matemticas que se impuso
a s mismo la tarea de tener a los matemticos despabilados y ocu
pados. De estos tres hombres Oldenburg, que era alemn de naci
miento y en 1653 se afinc permanentemente en Inglaterra, fue con
mucho el ms imprtame debido a su cargo, a su laboriosidad infati
gable y a su gran sentido comn. Tena, por lo general, buen ojo para
descubrir cosas de inters perdurable, entenda el programa baconiano
y procuraba que se cumpliese a escala internacional y perciba la nece
sidad de convertir el bosquejo para un buen trabajo en un programa
de investigacin en el que pudieran colaborar muchos. Oldenburg
no slo hizo que las ambiciones y los logros de la Royal Society
fueran conocidos en el extranjero, sino que, adems, cuid de que
dicha institucin estuviera informada en todo momento de los pro
gresos que se hacan en el continente.
La isla que produjo a Bacon, Napier, Gilbert, Harvey, Harriot y
Briggs produjo tambin mucha originalidad y talento durante los dos
primeros decenios del siglo xvn; pero parte de este talento qued
cuando menos medio escondido y sus poseedores eran individuos ais
lados, que ignoraban sin querer o a propsito la labor de sus colegas.
Un viajero observador hubiera pensado que el genio ingls se indi
naba por la poesa y la msica ms que por la ciencia, y aunque de
las universidades salan numerosos jvenes brillantes, estas institudone eran muy aburridas y atrasadas. El prindpal foco de inters
cientfico era d Gresham College, inaugurado en 1597 por deseo de
un importante mercader de Londres en su propia casa de la dudad.
El objetivo del College consista en poner la cultura al alcance de los
ciudadanos por medio de conferencias en lengua verncula, ya que
Londres careca absolutamente de vehculos pareados para la adecacin de personas jvenes o maduras. Las asignaturas eran tradidonales: las ciendas matemticas de la geometra, la astronoma y la

ORGANIZACIN T FINES DE LA CIENCIA

323

msica; la retrica o ciencia de la expresin; y los tres estudios


profesionales: teologa, derecho y medicina. Sir Thomas Gresham
no se haba formado ningn concepto modernista utilitario o pro*
gresista de los conocimientos que deban impartirse en las conferen
cias que llevaban su nombre. En los casi cuatro siglos de su existen
cia pues las conferencias Gresham siguen celebrndose el College
ha destacado ms por el hecho de sobrevivir que por su calidad inte
lectual: los profesores chapucearon sus obligaciones desde el princi
pio. Algunos hombres notables ensearon en el College: en geome
tra, Henry Briggs (1556-1630), popularizador y casi podramos decir
que segundo inventor de los logaritmos; Isaac Barrow (1630-1677),
primer Lucasian Professor de matemticas en Cambridge y patrn
de Newton; y Robert Hooke (1635-1703); en astronoma sobresali
especialmente Christopher Wren (1632-1723); la influencia de hom
bres como estos, aunque fuera slo durante un breve perodo, a veces
era decisiva para otros. Asimismo, en Gresham se juntaron hom
bres de gustos matemticos y cientficos, convirtindose en el foco
natural para el club. La Royal Society y el Gresham College estaran
inseparablemente unidos hasta los ltimos aos de Newton.
Como hemos comentado antes, los capitanes de mar y los nave
gantes de Londres procuraban perfeccionar sus conocimientos de geo
grafa, cartografa y navegacin desde los comienzos del reinado de
Isabel; John Dee haba sido el ms conocido de sus mentores. Humphrey Gilbert haba buscado un establecimiento donde se enseasen
ciencias matemticas prcticas a los pupilos de su Majestad, y otras
a la juventud de la nobleza y los caballeros en 1572. Dee buscaba
algo parecido y lo mismo haca, con igual falta de resultados, Richard
Hakluyt, recopilador de los Voyages. Sin embargo, la amenaza de la
llamada Armada Invencible en 1588 inspir la fundacin de una
Ctedra de Matemticas en Londres, cuyo titular fue Thomas Hood
(c. 1560-1598) hasta cerca de 1595. La misma atencin a lo prctico
sigui siendo fuerte en el Gresham College, especialmente en la per
sona de Edmund Gunter (1581-1626). Aparte del Colegio de Mdi
cos, con el cual estaba asociado William Harvey, como es natural,
probablemente ste fue el grupo cientfico ms fuerte de Londres
durante los primeros aos del siglo xvn. Se sabe con certeza que a
las conferencias asistan jvenes que trababan relacin personal con
los profesores. Sin embargo, es mucho ms dudoso que en el Gres-

324

LA REVOLUCIN CIENTFICA

ham CoUege se celebrasen reuniones o debates regulares casi desde


el principio.7
Segn la mejor narracin casi contempornea que relacionaba el
Gresham College con la Royal Society, la de John Wallis (16161703), el matemtico de Oxford, estas reuniones no se remontan ms
all de 1645 y llegan hasta el final de la primera guerra civil de
Inglaterra:
Por comn acuerdo, varios de nosotros nos reunamos semanal
mente en Londres, en cierto da y a cierta hora, bajo cierta pena,
y una aportacin semanal al coste de los experimentos... de los
cuales formaban parte el doctor John Wilkins ... el doctor Jonathan
Goddard, el doctor George Ent, el doctor Glisson, el doctor Merrett
(doctores en Medicina), el seor Samuel Foster... el seor Theodore
Haak... (quien, creo, fue el primero en sugerir estas reuniones)
y muchos otros.
Wallis recuerda tambin que el grupo se reuna en el alojamiento del
doctor Goddard, porque ste tena un operario que ayudaba en los
experimentos, o en las conferencias del seor Foster: ambos hombres
eran profesores del Gresham: el primero de medicina, el otro de
astronoma; o se encontraban en la Bull Inn de Cheapside.
Aparte de este crculo, del que volveremos a ocuparnos, haba
otros que tambin participaban en el movimiento cientfico nacional.
En el norte haba un grupo de astrnomos cuya figura ms desta
cada era Jeremiah Horrocks (1618-1641), que pas la mayor parte
de su vida cerca de Liverpool. Fue uno de los primeros en utilizar
con eficacia el telescopio para las observaciones, registrando singu
larmente el trnsito de Venus en 1639. An ms importante fue su
ampliacin de la teora elptica del movimiento planetario, de Kepler,
y la correccin de las tablas del mismo autor: fue el primer astr
nomo que trat la rbita de la Luna como elptica. William Gascoigne
(c. 1612-1644), natural de Yorkshire y vinculado a Horrocks por su
comn amigo William Crabtree, tambin era conocido de Christopher
Towneley de Lancashire, que conserv los papeles de todo este grupo.
Gascoigne fue el primero en utilizar el telescopio en instrumentos
prfeccionados para la medicin angular; el micrmetro que l invent
lo entregara a la Royal Society el sobrino de Christopher, Richard
7.
F. R. Johnson, Astronomical bought in Rcnaissance England, Johns Hopkim
Univcrsity Press, Baltimore, 1937; su visin de Gresham es demasiado halagea.

ORGANIZACIN Y FINES DE LA CIENCIA

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Towneley (1629-1707), transcurridos ms de veinte aos de la muerte


prematura de Gascoigne. Durante la Restauracin este Towneley ms
joven tambin trabajara con el filsofo de la naturaleza Henry Power
(1623-1668) de Halifax, el primer microscopista ingls, y con John
Flamsteed (1646-1719), que publicara la teora lunar de Horrocks
y sera el primer Astrnomo Real. Su hogar estaba en Derby.
Esta pequea red de relaciones personales (que se extendi a lo
largo de unos cincuenta aos) la hemos descrito con algunas omi
siones como ejemplo del tipo de vinculacin personal entre los
cultivadores de la ciencia y las matemticas que exista en varias par
tes de Inglaterra y, por supuesto, tambin en otros pases. En este
grupo de astrnomos del norte que se apartaban de la norma im
perante a la sazn, ya que tendan al monarquismo en poltica y al
catolicismo en religin no haba ninguna figura dominante. No
ocurra as en el caso de un segundo grupo que haba en