Sei sulla pagina 1di 193

1

De acelai autor, la Editura Nemira au aprut:


SCAMATORII
(nr. 6,1993)
CARALII
(nr. 10, 1993)
ANSA LUI HARDY
(nr. 14, 1994)
SRUTUL MORII
(nr. 17, 1998)
n curnd:
LEAGNUL MORII
OTRAVA

ED McBAIN

OMOAR-M, DAC POI!


Insomnie n Secia 87

TRADUCERE DE GABRIEL STOIAN

NEMIRA 1999

Oraul descris n aceste pagini este imaginar.


Oamenii i locurile sunt ficiuni.
Numai modul de lucru al poliiei se bazeaz
pe practici i tehnici curente de investigaie.

UNU
IULIE
Ari.
n marele ora, ele sunt sinonime, sunt identice, seamn pn
la confuzie. Trfele astea gemene, care-i vntur pletele blonde
platinate i buzele rujate ntr-un rou sclipitor i iptor, care se
leagn pe tocurile nalte i-i dau aere n rochiile lor galbene din
mtase, bat strzile ca nite turbate. Aria i Iulie sunt gemenele
care s-au nscut ca s te fac s suferi.
Aerul e palpabil. Doar s-ntinzi puin mna i reueti s-l
pipi. Lipicios i cleios cum e, te poi nveli n el ca-ntr-un
vemnt gelatinos. Asfaltul a devenit vscos i tlpile i se prind n
el, atunci cnd te aventurezi pe strad. Trotuarele radiaz o
strlucire alburie i mat care contrasteaz cu negrul aproape
lichid al rigolei, dnd astfel natere unei urzeli schimbtoare de
umbre i lumini care te ameete. Soarele atrn de cerul neclintit
i decolorat ca o pereche de blugi uzai de prea mult splat. Pe
cerul sta, albastrul a rmas doar o amintire neclar, pentru c a
fost izgonit de nlucirea orbitoare a soarelui i totul e nvluit ntrun abur tremurtor, un freamt al ariei pe cale s explodeze n
ploaie.
Cldirile suport aria cu aerul solemn al evreilor ortodoci,
mbrcai n redingote lungi i negre. S-au obinuit cu ea. Unele
dintre ele i rezist de aproape un secol i suferina lor e tcut; o
nfrunt cu indiferena drz a stoicilor.
O mn nesigur a scris cu cret alb pe pavaj cteva cuvinte:
JESUS VIENE. PREPARENSE POR NUESTRA REDENCION!1
Cldirile dau s nghesuie trotuarele i nu se pregtesc nici
pentru mntuire, nici pentru pierzanie.
1 Isus va sosi. S ne pregtim pentru a fi mntuii! (lb. span. n text) (n. tr.).
5

Pe strada asta nu e prea mult aer.


n lume exist locuri unde cerul e mare i se ntinde ct ine
orizontul, ca un cort de un albastru strident, dar nu aa stau
lucrurile pe strada asta. Cerul de aici pare s fi fost strivit de
siluetele inegale ale cldirilor, ndesat cu fora, pentru c altfel nar mai fi ncput cum se cuvine, stlcit sub loviturile date cu un
pumn slinos, pn cnd a acoperit toat strada pentru a nu
ngdui ariei s se risipeasc.
Strada e cufundat n linite.
E doar 8:40 diminea i e duminic.
Prin rigole zac nemicate buci de ziar; ele i mpart asfaltul
cleios cu sticle sparte, ipci rupte din lzile de portocale i cutii
goale de conserve. Pe terenul viran de la colul strzii se vd
rmiele carbonizate ale unor ruguri, o saltea rupt i murdar
de la un pat de copil, erpii de un alb lptos al prezervativelor
folosite. Pe scrile de incendiu se lfie tot felul de lucruri
nensemnate ce in de via; pturi, perne, lzi de bere, ghivece de
flori i, ici-colo, cte-o ghitar. Un brbat doarme pe una din
platformele scrii de incendiu i-i mic o mn, care alunec
printre barele de metal i atrn n jos legnndu-se moale, apoi
rmne inert.
Asta-i singura micare de pe strad.
Aerul e dezgusttor de ncremenit. Aria e ceva atotcuprinztor
i lipsit de via care nu se clintete i care descurajeaz micarea
n tot ce mbrieaz. A ptruns adnc n faadele de crmid
ale cldirilor de locuine, n asfalt, n pavaj i n cer. S-a lipit de
toate aceste lucruri precum un email portocaliu pe un obiect din
cupru.
De undeva, din deprtare, se aud dangtele unor clopote de
biseric, pentru c e duminic diminea dar pn i chemrile
acestea lansate n aer, care trebuie s rzbat prin pnzele i
vlurile ariei, au un sunet suprtor de apatic i de poticnit.
Alturi de toate astea, ca un contrapunct precipitat, trenul
6

suspendat trece mugind la vreo dou cvartale spre sud, apoi se


stinge i clnnitul metalic al roilor, iar ecoul clopotelor se
dizolv n tcerea cleioas a aerului i strada recade n nemicare.
Astzi, pe strada asta, vor muri doi oameni.
Numele biatului era Zip i avea aptesprezece ani.
Rbufni pe ua imobilului ca explozia unei grenade. Ateriz
graios pe verand, apoi cobor treptele aproape dansnd. Arunc
o privire n sus ctre brbatul care tocmai se trezea pe scara de
incendiu, i fcu un semn nepstor cu mna i apoi se uit de-a
lungul strzii. Era nalt i subirel, cu un aer plcut dar necizelat,
avnd tenul deschis i prul pieptnat ntr-o coam nalt dat
peste cap, lsndu-i fruntea dezgolit. Purta pantaloni negri
strni pe picior, cizme soldeti cu carmbul nalt i o geac din
mtase de culoare purpuriu-aprins cu numele lui brodat cu
galben pe partea stng a pieptului.
Privi la ceas.
Era 8:45 i reinu ora, apoi ddu aprobator din cap de parc ar
fi apreciat corect durata exact a fiecrui gest pe care-l fcuse
pn n acel moment, ca i cum el i universul i sincronizaser
micrile la fraciune de secund. Msur din nou strada din
ochi. Avea un aer preocupat i nelinitit, atitudinea pe care o ia
orice mare om de afaceri atunci cnd anticipeaz ncheierea unui
contract pentru achiziionarea unei noi companii. Postura asta era
ciudat pentru un tnr de aptesprezece ani. i cu toate astea,
se uit din nou la ceas amintind de o persoan devenit
prizonier a complexitii labirintice a timpului, avnd mintea
unui bancher de cincizeci de ani rtcit n trupul unui
adolescent.
i aprinse o igar, trase cteva fumuri i apoi o strivi sub
talpa cizmei. i mai privi o dat ceasul, pi pn n mijlocul
strzii i dup aceea porni spre bufetul-expres din col. O firm
uria se ntindea pe tot colul cldirii, deasupra bufetului, la fel
7

ca i literele luminoase n continu micare, de pe Times Building


din New York. ns literele astea, trasate cu rou pe fond alb, nu
anunau evenimente capabile s schimbe destinul omenirii. Ele
afirmau pur i simplu: BUFET-EXPRES LUIS. Bufetul ocupa un
spaiu n colul cldirii. Cnd uile se ddeau n lturi, el devenea
o prelungire a trotuarului, att spre strad ct i spre bulevard.
Acum uile erau nchise. Obloanele din tabl ondulat creau
impresia unei fortree de necucerit. Biatul se duse la ua
dinspre strad, o ncerc i, constatnd c e ncuiat, o lovi furios
cu piciorul.
Hei, ce-ai de gnd? se auzi o voce. Pleac de-acolo!
Brbatul care se apropia vorbise cu un uor accent spaniol, un
accent plcut, armonizndu-se perfect cu nfiarea lui. Avea o
mustcioar neagr i umerii czui, prnd s fi trecut de
cincizeci de ani, vrsta lui real i pea cu o drmuial care
prea oarecum chinuit.
S nu-mi zici c-ai hotrt s deschizi n sfrit bomba asta, l
ntmpin Zip.
Luis Amandez ajunse la ua uria din metal i zise:
Ce fceai? ncercai s dai buzna-nutru, nu? Asta aveai de
gnd?
Scoase din buzunar cheia lactului, l descuie i-l scoase,
pregtindu-se s ridice oblonul pe ghidaje.
Nu merit bomba asta atta osteneal, fcu Zip. Hai, hai
odat, mic-te mai repede. Deschide naibii uile astea!
E localul meu i-o s le deschid ct vreau eu de repede sau
de-ncet. Voi, mucoii tia
Zip i dezveli dinii ntr-un zmbet larg.
Hai odat, omule, zise el cu o cldur neateptat i
molipsitoare n glas. Trebuie s te miti! Dac vrei s-ajungi undeva
trebuie s te miti.
Luis rul prima dintre ui.
Eu a vrea s te vd pe tine micndu-te, spuse el. Dar spre
8

California.
I-auzi la mou. tii c ai haz? pufni Zip.
Pi nuntru i merse int la telefonul fixat pe perete n
apropierea tonomatului. Luis se duse i descuie lactul dinspre
bulevard i rul ua, iar razele soarelui izbucnir n local ca un
foc de arm. Zip ridicase receptorul din furc, bgase mna n
buzunar dup o fis i constatase c cea mai mic moned pe
care o avea era de douzeci i cinci de ceni. Trnti receptorul la
loc i porni spre Luis care tocmai intra.
Hei, d-mi i mie nite mruni, spuse el.
De ce? ntreb Luis. Pentru tonomat?
Ce-i tot dai atta cu De ce? Nu cumpr destule din
spelunca asta pduchioas? i-am cerut nite mruni, ce m tot
interoghezi?
E prea devreme s pui tonomatul, spuse Luis calm,
ducndu-se n spatele tejghelei pentru a-i lua orul alb agat n
cuier. Oamenii nc dorm.
nti i-nti, nu-mi pas c dorm. Ar cam fi vremea s seagite. i-apoi nici nu vreau s-ascult la tonomat, vreau s dau un
telefon. i trei la mn i cu asta am terminat, dac nu-mi
schimbi moneda, ntr-o bun zi o s vii i-o s-i gseti toate
ibricele fcute zob.
M amenini? spuse Luis. Am prieteni printre poliiti. Le zic
eu ce i cum
Hai, las asta acum, fcu Zip mpciuitor i zmbetul cald i
lumin chipul. M dai n judecat cu alt ocazie. Acum d-mi
mruniul, bine? Hai.
Luis cltin din cap, lu moneda i bg mna n buzunar.
Numr mruniul i i-l ddu lui Zip care porni spre telefon.
ncepu s formeze numrul. i, pentru c discuia asta i adusese
aminte de probleme financiare, Luis merse la cas i puse n ea
banii pe care-i purta n buzunar, netezind bancnotele n sertar.
Tocmai se pregtea s sparg un fiic de monede de zece ceni
9

cnd Zip porni s rcneasc:


Hei! Hei, Cooch! Vino-ncoa!
Luis se ntoarse. Cel de-al doilea biat locuia tot n zon i
purta, ca i Zip, o geac purpurie din mtase, ns era mai mic
dect el. Luis l msur cu avantajul pe care i-l oferea vrsta i se
ntreb dac i el se flise cu o musta ridicol de firav i de
bieeasc, atunci cnd avusese aisprezece ani. Hotr c nu.
Biatul era scund i ptros, cu mini groase i puternice.
Brunet. Aflat nc n mijlocul strzii, biatul l zri pe Zip i strig:
Hei, Zip!
Apoi alerg cu pai mruni spre bufet. Luis oft i rupse fiicul
de marginea sertarului casei de marcat.
Ce dracu ai ntrziat att? ntreb Zip. Tocmai i telefonam.
Of, Doamne, nu m-ntreba, rspunse Cooch.
La fel ca i Zip, vorbea fr urm de accent spaniol. Amndoi
aparineau cu totul oraului i cartierului, pentru ei Porto Rico
rmnnd la fel de ndeprtat ca i Mongolia. Studiindu-i mai
atent, Luis se simi dintr-o dat btrn i nelalocul lui aici. Ridic
din umeri, se duse spre sob i ncepu s aeze ibricele pentru
cafea.
Ai mei sunt tare sucii, doar tii, nu? spuse Cooch.
Avea ochi mari, cprui i atunci cnd vorbea i folosea chipul
n mod expresiv, ca un comic de televiziune care-i face un numr
de succes.
i vine-a crede c btrnu meu e membru al Camerei de
Comer, pe Dumnezeul meu.
i ce legtur are babacu tu cu ntrzierea? Am zis nou
frun sfert, aa rmne
A primit o scrisoare din Porto Rico, urm Cooch cu vioiciune
i parc-a luat foc. Venii s stai la noi, le scrie la toi. Venii i
locuii cu noi. Aducei-v i copiii i bunica i cinele lup. O savem noi grij de voi. i-uite-aa, toi veriorii notri desculi ne
pic pe cap. i de fiecare dat cnd apare vreunul dintre ei la
10

aeroport, btrnul trntete cte-o petrecere.


I-ascult, ce-are asta cu
Asear a dat o petrecere de-asta. Au aprut i ghitarele. Cuattea instrumente de coarde puteam s cntm i o simfonie.
Merita s-l vezi pe btrnu. Dup cteva pahare, repede cu
minile dup maic-mea. Parc-aveau magnet. Dou nghiituri i
gata, minile pe fundul ei.
Ascult, Cooch, ce-mi pas mie unde-i erau minile?
Dac e s m iau dup seara trecut, spuse Cooch gnditor,
curnd o s mai am un frate.
Bine, bine, dar de ce-ai ntrziat?
Pi, tocmai asta-i explicam. Petrecerea nu s-a spart dect pe
la patru. Abia m-am trt din pat. nc-s chior de somn. Fcu o
pauz. Da Papa, unde-i? Nici el n-a venit?
Asta m-ntrebam i eu. V-nchipuii cu toii c ne-aflm n
treab?
Cine, eu? se mir Cooch oarecum jignit. Eu? Aa crezi?
Bine, poate c tu nu, spuse Zip mai domolit. ilali.
Eu? strui Cooch, uimit i rnit n amorul propriu. Eu? Pi
cine i-a artat cartierul cnd te-ai mutat aici?
n regul, n-am zis de tine, e clar?
De unde veneai? Dintr-un cartier pduchios de lng Podul
Calms Point. Ce dracu tiai tu despre cartierul sta? Cine te-a
plimbat pe-aici, ia zi?
Tu, tu, rspunse rbdtor Zip.
Pi vezi? i-acum sari la mine. Am ntrziat i eu cteva
minute i gata
Zece, l corect Zip.
Bine, zece, nu mi-am nchipuit c stai cu cronometrul n
mn. Doamne, uneori nu te-neleg, Zip. S spui tu c ne aflm
n treab?! Pi bine, n-are omu voie
N-am zis de tine! Pentru numele lui Dumnezeu, nu era vorba
de tine. M refeream la cpnoii ceilali. Se opri. Ai trecut pe la
11

Sixto?
Daa. i de-asta am ntrziat. M-ai pus s fac tot felul de
chestii
i unde-i?
Trebuia s-o ajute pe maic-sa.
Adic?
Aia mic. Pi ce, crezi c-i mare distracie s ai unu mic n
cas? N-am mai pomenit vreun copil care s-i ude pantalonaii
ca sora lui Sixto. Nici n-apuci s-o schimbi c se i piorcete-n
pantaloni.
i-o schimba el? ntreb Zip uimit.
Ultima oar cnd l-am vzut, i ddea cu pudr de talc pe la
fund.
O s-i dau i eu pe la fund, da un ut, cnd apare! spuse Zip
furios. Vezi, asta spuneam eu. i nchipuie c ne inem de glume.
i dup aia v mai mirai c nu ne facem i noi un nume. Pentru
c nici unul nu luai n serios clubul, asta-i treaba. Ateptai s
fac eu totul.
Avem un nume, Zip, spuse Cooch fr grab.
Avem pe dracu! Voi tot credei c asta-i vreo echip de
baschet de la Clubul Bieilor? Cnd o s v vin mintea la cap?
Vrei s putei umbla fr grij prin cartier, ori vrei s vascundei speriai i de un rateu?
Nu m-ascund deloc!
Crezi, c ia din Gardienii Regali se tem de ceva? ntreb Zip.
Nu, dar Gardienii Regali au dou sute cincizeci de membri.
i cum crezi c-au ajuns membri? ntrziind cnd plnuiesc
s curee pe cineva?
Hei! spuse Cooch pe neateptate.
Ce s-a-ntmplat?
Ssst!
Mergnd grbit, o femeie se apropia de ei i snii mari i se
cltinau n ritmul pailor. Prul negru era strns ntr-un coc. Nu
12

privea nici n stnga, nici n dreapta. Pea cu hotrre, aproape


orbete i trecu pe lng bieii care stteau n faa bufetului,
ddu colul, apoi dispru.
Ai vzut cine era? opti Cooch.
Doamna aia?
Da, rspunse Cooch i ddu aprobator din cap. Mama lui
Alfie.
Ce?
Zip se duse pn la col i se holb de-a lungul bulevardului.
Dar femeia nu se mai vedea.
Mama lui Alfredo Gomez, ntri Cooch. Mam, ce se mai
grbea! Zip, tu crezi c i-a spus?
Ce-mi pas mie dac i-a spus maic-sii ori nu?
Voiam s zic dac aa arat oare nu i-o fi spus?
S zicem c da. i la ce-o s-i foloseasc?
tii cum sunt femeile. O fi intrat n panic. S-ar putea s
Faci pe tine de fric, aa-i? N-ai nici un pic de curaj, tiai?
Semeni cu babacu. Cnd vorbete ai zice c-i senator. Mare scul!
mi povestete tot timpul de Porto Rico. Cui i pas de insula aia
prpdit? Eu m-am nscut aici, n oraul sta. Sunt american
sut-n sut. Da el mi zice mereu, ce mare grangure era n San
Juan. i tii ce fcea acolo? Am aflat de la un unchi. tii cu ce se
ocupa?
Cu ce?
Repara biciclete ca s-i ctige existena. Aa c, asta-i
marea chestie. Vorbe mari i-att. Curaj nici ct negru sub
unghie.
Eu am atta curaj
Da, sigur, cum o vezi pe mama lu Alfie la plimbare, te i
apuc tremuriciul. tii ce-o s devii pn la urm?
Nu. Ce?
Un tip care repar biciclete
Ee, haida-de. Eu
13

Sau unu care lustruiete pantofi.


N-am lustruit nici o pereche-n viaa mea! zise Cooch plin de
mndrie. Nici mcar pe-ai mei!
De-aia ari ca un neisprvit, conchise Zip i apoi, brusc,
ntoarse capul. Se apropia cineva.

14

DOI
MARINARUL dduse colul n timp ce Cooch vorbea. Era un
brbat blond i nalt, adic nu ntru totul brbat, dar nici biat.
Probabil c avea douzeci i doi de ani i ajunase la acea
misterioas grani care separ brbaii de biei, dar el nu
apucase s peasc dect cu un picior linia asta de demarcaie,
aa nct era imposibil s-l socoi biat i totui duceai lucrurile
prea departe dac-l considerai brbat. n fine, brbat sau biat, n
momentul acela era beat cui. Pea cu nehotrrea tipic
marinarilor, ns legnarea binecunoscut era oarecum pgubit
de mpleticeala i blbiala datorate beiei. Bereta alb sttea
agat ca prin minune pe ceaf, iar uniforma imaculat de alb
reflecta razele soarelui cu o strlucire ameitoare. Se opri la col,
privi n sus ctre firma bufetului, bolborosi ceva n barb, cltin
hotrt din cap i-i continu drumul de-a lungul strzii.
Zip abia se stpni s nu bufneasc n rs i-i ddu un cot n
coast lui Cooch.
Fac pariu pe zece verzi c tiu ce caut, spuse Cooch
rnjind.
Las-l n pace s caute. Tu du-te i adu-i pe Sixto i pe Papa.
Spune-le c-i atept i c-s cam ucrit. i-acu, mic-te!
Nu te ambala, spuse Cooch, dar porni repede pe strad,
trecnd pe lng marinarul beat care o luase napoi, spre bufet.
Marinarul era n starea aceea de confuzie n care luarea oricrei
hotrri pare s necesite o profund concentrare i deliberare. Se
opri n faa fiecrei cldiri, studie numerele, scutur solemn din
cap i apru din nou n faa bufetului, nc dnd nedumerit din
cap. Cercet firma, cntri nenchipuitul simbolism cuprins n
cuvintele: BUFET-EXPRES LUIS, chibzui o vreme la nelesul lor,
cltin din nou din cap i ddu s se ndeprteze, cnd Zip spuse:
15

S te-ajut, marinarule?
H? fcu marinarul.
Pari cam pierdut, spuse Zip destul de bine dispus. i zmbi
amical i marinarul i rspunse imediat n acelai fel, ca un
cltor rtcit care accept primul ajutor prietenesc ce i se ofer.
Ascult, fcu el cu o voce beivit, unde-i La La Galli La.
Uite, am vorbit c-un tip ntr-un bar din centru, nelegi? i cum
discutam noi, aa, Se opri i-l privi cercettor pe Zip, mijindui ochii i ncercnd s alunge aburii beiei. I-ascult, da ci ani
ai tu?
aptesprezece.
Aha.
Marinarul fcu un calcul n tcere, simind c i se-nvrte
mintea.
Mda, n regul. Nu voiam s ncalc morala unui i cum i
ziceam, tipu sta i cu mine discutam n fine, eu mi-am
exprimat dorina, ca s zic aa, s-mi gsesc vreo femeie, nelegi?
O fat. nelegi?
Deci el te-a trimis ncoace?
Da. Nu. Ba da, ba da, aa-i. Zicea c-i un local pe-aici,
numit of La Gallina. Pronun numele cu o inflexiune gutural
care-l fcu pe Zip s zmbeasc iar.
La Gallina2, l lmuri Zip dnd cuvntului pronunia corect
n spaniol.
Daa, spuse marinarul, aprobnd din cap, unde zicea c pot
gsi tot ce vreau. Ce prere ai?
A avut dreptate, i rspunse Zip.
i uite c-am venit, zise marinarul. Fcu o pauz. Unde e?
Uite colo, pe strad.
Mulumesc, spuse marinarul plecndu-i capul. Mulumesc
foa mult.
Porni din nou de-a lungul strzii.
2 Puicua (lb. span.) (n. tr.).
16

Pentru nimic, mormi Zip i surse.


Privi cteva clipe dup marinar, apoi intr n bufet i spuse:
Luis, d-mi o ceac de cafea.
Marinarul merse de-a lungul strzii studiind fiecare u, aa
cum fcuse i mai devreme. Se opri brusc, se uit la literele de pe
vitrina unui bar i bolborosi:
La Gallina, lua-m-ar dracii! Avea dreptate tipu.
Pi direct spre u i, neateptndu-se s-o gseasc ncuiat,
ncerc s-o deschid, apoi descoperi c era nchis i se enerv
cumplit cnd vzu c mnerul nu se clintea. Fcu doi pai napoi
i rcni:
Hei! Hei, trezii-v! Trezii-v, ce mama dracu! Am venit!
Ce naiba se-aude? ntreb Luis.
Marinarul de colo, rspunse Zip i rnji.
Luis veni din spatele tejghelei. La mijlocul strzii, marinarul
nc striga din rrunchi.
Tu, de colo! zise Luis. Mai ncet.
Marinarul se ntoarse.
Cu mine vorbeti, amice?
Si. Cu tine, amice. Termin cu hrmlaia. E duminic
dimineaa. Oamenii vor s doarm, pricepi? O s-i trezeti.
Pi ce dracu, ezact asta-ncerc s i fac, e bine?
De ce ncerci s-i scoli?
Pen c vreau s m culc.
Ei, aa mai vii de-acas, spuse Luis dnd ngduitor din cap.
Eti beat?
Eu? se mir marinarul. Eu?
Da, tu.
Ei, pe dracu!
Ari puin ameit.
Marinarul veni spre locul n care sttea Luis, i puse minile n
olduri i zise:
Ei bine, poate c-s niel ameit. Ce, tu n-ai fost niciodat
17

ameit?
Am fost i puin ameit, spuse Luis, dar i beat cri. Vino.
S-i fac o cafea.
Pen ce?
Pentru ce? l ngn Luis ridicnd din umeri i intr n bufet.
Marinarul l urm.
Pentru c-mi plac marinarii, continu Luis. i eu am fost
marinar cndva.
L-ai gsit, amice? se bg i Zip.
Da, da-i nchis.
Puteam s-i spun i eu asta.
i de ce n-ai spus?
Nu m-ai ntrebat.
A, eti i tu unul dintr-ia? constat marinarul.
Care ia? ntreb Zip i se ncord deodat pe scaunul nalt
de la tejghea, de parc ar fi ateptat un atac.
Din ia pe care trebuie s-i ntrebi.
Da, i rspunse Zip. Aa-s eu. i ce dac?
Simind poate tonul brusc btios al lui Zip ori poate pentru c
dorea s schimbe subiectul conversaiei ctre propria-i persoan,
Luis spuse grbit:
Serios. Am fost n marin din 1923 pn-n 1927. Da,
domnule.
mbarcat? ntreb marinarul.
Chiar dac percepuse tonul provocator din vocea lui Zip l
ignor dinadins. Ori pur i simplu era prea beat, ca s-i fi dat
seama.
Un brbat care nu s-a mbarcat nu-i marinar. Privi lung la
ibricele care bolboroseau. Cafeaua-i aproape gata.
Pe ce fel de nav?
Pe-o aland de crat gunoaie, spuse Zip repede i rnji.
Nu-l lua n seam pe isteul sta. Am fost pe-un culegtor de
mine.
18

i ce grad ai avut? ntreb marinarul bnuitor.


N-ai auzit nc de Contraamiralul Luis Amandez? ntreb Zip
i falsul sentiment de uimire se li pe faa lui cu trsturi
neregulate.
Am fost ajutor de osptar, rspunse demn Luis. Iar tu, ine-i
gura, mucos obraznic ce eti!
Cum ziceai c te cheam? Louise?
Da, exact aa, rspunse Zip chicotind. Asta-i mtuica
Louise.
Louise? Da?
Nu. Luis. Luis.
Ba nu, Louise, insist Zip.
Louise, eti mexican? ntreb marinarul.
Nu. Luis scutur din cap. Portorican.
Pi, e-acelai lucru, nu?
Ei bine, Luis se gndi o clip apoi, resemnat, ridic din
umeri. Si, e-acelai lucru.
i din ce parte a Mexicului eti? ntreb marinarul, innd-o
pe-a lui.
Partea care se afl n Caraibe, l lmuri sec Luis.
Anexa, se bg Zip n vorba. La sud. tii?
i de unde din Porto Rico?
Un ora numit Cabo Rojo, ai auzit de el?
Am auzit doar de Tia Juana, rspunse marinarul i nici
mcar n-am fost acolo. Cel mai aproape am ajuns la San Diego.
Poftim, spuse Luis, turnndu-i cafeaua n can. Bea asta.
Da a mea unde-i? ntreb Zip.
N-am dect dou mini.
Luis termin de turnat cafeaua marinarului, apoi i puse i lui
Zip.
i ce te-a adus ncoace, tocmai din Porto Rico? se interes
marinarul.
Munca. Omul trebuie s i munceasc, nu?
19

Marinarule, da tu de unde eti? ntreb Zip.


Fletcher, rspunse el. Asta-i n Colorado.
N-am auzit de el.
Exist, s tii.
Cei trei rmaser tcui.
Zip i marinarul sorbir din ceti. Luis i fcu de lucru pe
dup tejghea. Preau s nu mai aib nimic s-i spun unul
altuia. La urma-urmelor, cei trei aveau prea puine lucruri n
comun. Unul se interesase de un bar care era i bordel. Cellalt i
spusese unde se afla. Iar al treilea i servise pe amndoi cu cafea.
Unul abia mplinise cincizeci de ani, cellalt avea probabil
douzeci i doi de ani, iar al treilea aptesprezece. Unul era
nscut la Porto Rico, altul n Fletcher, Colorado, iar al treilea era
un produs al oraului. Separai astfel de timp, de spaiu i de
predispoziiile lor nnscute, nici unul dintre ei nu gsi ceva de
spus celorlali n momentul acela, aa c rmaser tcui.
i totui, n linitea asta, gndurile fiecruia urmau trasee
similare, astfel c dac i le-ar fi exprimat cu voce tare, oricare
dintre ei i-ar fi neles pe dat sau i-ar fi nchipuit c-i nelege
pe ceilali.
Luis ncepu s se gndeasc la motivul care-l adusese pe
continent i care-l fcuse s-i prseasc locul de batin. i
spusese marinarului c venise aici ca s munceasc, dar tia c
fusese vorba i de altceva. Nu doar s munceasc, ci s nceap.
Trise pe insul cu soia i cu trei copii, dar insula n ciuda
faptului c-o iubea nsemnase n primul rnd un anume lucru,
iar acela era foamea. Foamea continu. Foamea care struia n tot
anotimpul recoltrii trestiei de zahr, pentru c nu putea cheltui
tot ctigul ct sezonul era n toi; trebuia s pun ceva deoparte i
pentru zilele pustii care urmau. Nici nu prea avea ce s
economiseasc. n afara sezonului de recoltat mergea la pescuit i
uneori captura era bun, dar de cele mai multe ori rmnea
flmnd. i atunci, chiar dac tia c toi cei din jurul lui
20

sufereau de foame, faptul c era nfometat l fcea s se simt un


nimeni. Pe insul existau multe lucruri pe care le va iubi
ntotdeauna: mndria nnscut i buna cuviin i ospitalitatea
oamenilor, respectul pe care fiinele umane l artau nestnjenit
fa de semenii lor, un respect nscut din frunziul tropical plin
de sev, scldat de razele soarelui, unde cruzimea prea s nu-i
afle nicicum locul. Insula crea impresia c-i apropie pe locuitori,
ntrind legturile umane dintre ei. i totui, toate astea se
bteau cap n cap cu groaznicele lipsuri economice, astfel c pe de
o parte Luis se simise o persoan foarte important, cu muli
prieteni, nconjurat de dragoste i, pe de alt parte, un animal
flmnd.
De aceea prsise insula. Plecase de acolo n cutarea unui
nceput. Muncise pe brnci pentru bufetul acesta. n mare parte,
el aparinea nc bncii, dar acum tia c nu va mai umbla
flmnd. Iar dac pierduse ceva drag lui, acum avea o alt
satisfacie i satisfacia asta se afla n stomac, adic acolo unde
omul o simte mai nti de toate.
Marinarul sorbea din cafea i se gndea la Fletcher, Colorado.
Nu se gndea prea des la Fletcher, pentru c descoperea c ori
de cte ori o fcea, l apuca tristeea. Se nscuse n Fletcher i
nvase de mic ce se nelege prin cuvntul orel. Cnd un loc
e numit orel, asta n-are nimic de-a face cu mrimea oraului. O
metropol uria poate fi un orel, iar unele dintre oraele foarte
mari sunt mici n deplinul neles al cuvntului. Fletcher,
Colorado, era exact ca orice orel din Statele Unite ale Americii.
Avea o coal i o biseric i un ir de magazine. Avea inscripii pe
care scria: CONDUCEI CU ATENIE COPII sau REDUCEI
VITEZA i puti i adolesceni care-i omorau vremea lng
magazinul de dulciuri din col i picnicuri ale Micilor Cercetai i
liga inferioar de fotbal i repetiiile corului i distribuirea
abonamentelor la revista Saturday Evening Post; iar primvara
21

venea cu forsiii3 care mrgineau oseaua cu flori de un galben


strlucitor i cu explozia de roz a cireilor nflorii i, cnd venea
toamna, mergea la vntoare de cprioare cu tatl lui i cu fratele
mai mare, iar pdurea l orbea cu culorile ei. Iarna se bucura de
zpada mare i adnc, bun de schiat. Munii nconjurau oraul.
i vedea tot timpul. Fiecare i cunotea pe toi ceilali locuitori ai
oraului.
O cunoscuse pe Corinne la un picnic organizat de biseric,
atunci cnd avea ase ani. Cnd mpliniser unsprezece ani, toat
lumea din ora socotise c, ntr-o bun zi, se vor cstori. Cnd a
primit o medalie la un concurs de not n primul an de liceu, i-a
druit-o Corinnei. Mergea pretutindeni nsoit de Corinne i nu
fcea nimic fr s-o aib pe Corinne alturi de el i, dup o
vreme, i devenise foarte clar c era ct se poate de fericit c se
nscuse i crescuse ntr-un ora ca Fletcher i c ar fi fost
mulumit s se cstoreasc i s fac acolo copii i s moar,
bineneles, tot acolo. i el se ntrebase, pe neateptate, dac voia
acelai lucru.
A, pe Corinne o iubea, dac despre asta era vorba. Aa
presupunea. Avea prul rocat i drept pe care-l purta desfcut pe
umeri i ochi albatri foarte luminoi i un nas uor nlat spre
vrf, artnd exact ca fetele din orelele americane ale cror poze
apreau pe coperile revistei Saturday Evening Post i pe care avea
prilejul s le vad atunci cnd o distribuia. i-i plcea s-o
dezmierde. i plcea s-o i mngie atunci cnd l lsa ea, ceea ce
nu se ntmpla prea des, pentru c niciodat nu-i ddea seama
cnd voia i cnd nu; i nchipuia c-o iubete fiindc i respecta
dorinele n problema asta.
i apoi, ntr-o bun zi, a hotrt din senin s se nroleze n
Marin. Cnd l-au ntrebat prinii, Corinne i prietenii de ce, el
le-a spus tuturor c, oricum avea s fie chemat curnd sub arme
3 Forsiia - s. f. copcel, tuf din familia oleaceelor, plantat adesea n
parcuri, ale crei flori galbene apar la nceputul primverii, naintea frunzelor.

22

i ar fi fost mai bine s mearg la Marin, unde nu trebuia s fac


maruri istovitoare sau s doarm n noroi. Tuturor le spunea
acelai lucru. ns, tia de ce alesese s intre n Marin. O fcea
pentru a pleca din Fletcher. Se nrola n Marin pentru c Fletcher
l sufoca ncet i sigur i simea cum munii aceia se apropiau,
ncercuindu-l tot mai strns n fiecare zi i tia c-ntr-o bun zi,
nu va mai putea nici s respire i c va fi strivit de tot ce exista n
acest orel. Cnd a plecat i-a spus c nu se va mai ntoarce
vreodat. i de aceea l cuprindea tristeea cnd se gndea la
Fletcher.
Zip, bndu-i cafeaua i studiindu-i imaginea reflectat de
oglinda aezat dincolo de tejghea, nu era trist. Zip se simea al
naibii de bine. Zip simea c, n sfrit, lucrurile ncepeau s se
lege. Pn atunci nu se legaser nicicum, n cartierul sta
mpuit. Nu se alesese dect cu uturi n fund i cu mbrnceli din
partea bieilor mai mari. Charlie Grsanul, aa-i spuneau mereu.
Charlie Grsanul i buf! un ut bine intit n fundul lui cel
dolofan. Porecla rezistase chiar i atunci cnd devenise adolescent
i slbise. Iar apoi, familia se mutase.
i, dintr-o dat, nu mai avea fundul mare i nici nu mai era
Charlie. ncepu s-i spun Zip i s simt c n noul cartier avea
o ans, ansa de a fi o persoan n ochii celorlali. l cunoscuse
pe Cooch, iar Cooch l pusese n tem i-i sugerase s se nscrie n
cel mai mare club din cartier, Gardienii Regali.
Dar i Zip avea ideile lui. De ce s devin un tntlu care s
slugreasc pe lng cei mari cnd putea s aib chiar clubul lui?
De aceea sugerase Fioroii Latino i plnuia s porneasc de la
ase-apte flci, dar pn acum nu erau dect patru. Cumnata
lui Cooch le cususe gecile purpurii, iar el o purta pe a lui cu
mult mndrie pentru c ea reprezenta ceva pentru el, nsemna
c era pe calea cea bun. Dac l-ar fi ntrebat cineva ncotro
ducea calea asta, n-ar fi fost n stare s spun.
Dar el tia c pornise cumva la drum i mai tia c astzi avea
23

s fie momentul decisiv, ziua n care va deveni cu adevrat cineva.


Iar acum, cei trei stteau alturi, fiecare cu gndurile lui,
gnduri care erau ciudat de asemntoare i cnd marinarul
deschise gura ntr-un trziu, att Luis cnd i Zip tiur pe dat
ce voia s zic.
Te poi pierde n Fletcher. Te pierzi de-a binelea. Ddu din
cap. De-aia am plecat. Voiam s aflu cine sunt.
i-ai aflat cumva? ntreb Luis.
Mai d-i timp, spuse Zip. Crezi c omu-i poate face un
nume ntr-o zi-dou?
O s aflu, Louise, spuse marinarul.
Cum? Cu fetele de la La Gallina?
Ce?
Marinarule, ascult-mi sfatul, spuse Luis. ntoarce-te pe
vasul tu. Cartierul sta nu-i ntotdeauna un loc prea plcut.
Ia d-i pace, interveni Zip. Dac vrea o fat, l ajut eu s-i
gseasc una.
Clipi iret ctre marinar, apoi zmbi cu gura pn la urechi.
Nu te lsa pclit de aerul de duminic, relu Luis. Noaptea
trecut a fost o petrecere cu ghitare, iar acum, dimineaa, toat
lumea doarme. Dar uneori Ascult-mi sfatul, marinarule. Du-te
napoi pe vapor.
Cred c-o s mai stau puin.
Atunci s ai grij, bine? Eti strin. Alege-i bine amicii. Se
uit cu subneles ctre Zip. Sunt i buni i ri, entiende?
nelegi? Fii atent.
Marinarul se rsuci pe scaun. i ls coatele pe tejghea i privi
cu un aer beivit ctre strada inundat de soare.
Mie-mi pare simpatic i linitit, murmur el.
Poi s vezi i prin ziduri, marinarule? l ntreb Luis. tii ce
se petrece dincolo de ele?

24

TREI
ZIDURILE cldirii n care se gseau poliitii i detectivii Seciei
87 nu erau nici plcute, nici atrgtoare i nici nu fuseser
curate de mai bine de jumtate de secol. i etala faada tears
i cenuie ctre parcul de peste drum; iar culoarea mohort
contrasta cu strada scldat n strlucirea razelor de soare.
Pietrele cenuii, aspre i neuniforme, acoperite de funinginea i
mizeria oraului erau luminate doar de globurile verzi fixate pe
perete care, prin numerele pictate cu alb, ddeau de tire celor
interesai c aici se afla Secia 87.
Treptele joase i uzate ale scrii duceau ctre dou ui cu
geamuri, acum larg deschise, pentru a ngdui brizei firave, care
adia prin Parcul Grover, s ptrund i nuntru. Din nefericire,
adierea nu reuea s treac mai departe de ua de intrare. n
orice caz, sigur nu ajungea n camera de lucru, unde sergentul
Dave Murchinson sttea la biroul nalt ncercnd s-i dezlipeasc
de piele chiloii jilavi i blestemnd aria. Pe centrala telefonic
din stnga biroului se afla un ventilator electric n funciune.
Mulumea cerului c pe moment nici un bec de pe central nu
clipea semnaliznd apeluri ale cetenilor crora s le fi fost
violate drepturile. Murchinson i terse sudoarea de pe frunte, se
mai trase puin de chiloi i se ntreb dac nu cumva era mai
rcoare la etaj.
O plcu rectangular din lemn, vopsit n alb, pe care sttea
scris cu litere negre SERVICIUL DE INVESTIGAII, era aezat
deasupra scrilor nguste, cu trepte de metal care duceau la etaj,
ctre arest. Treptele acelea, nclzite doar de razele de soare ce
treceau prin fereastra ngust, situat n punctul unde scara se
rsucea ca s urce spre etajul doi, erau probabil locorul cel mai
rcoros din ntreaga secie. Dincolo de trepte, un coridor lung
25

ducea spre camera detectivilor, unde o armat de ventilatoare se


zbtea vitejete s trezeasc la via o idee de briz rcoroas.
Ferestrele zbrelite de la captul ndeprtat al camerei brigzii
mobile lsau s ptrund razele aurii ale soarelui, care se lfiau
pe parchet ca nite limbi de foc. Brbaii din ncpere stteau n
cmi i se coceau la birourile lor necate de soare.
Unul dintre puinele aspecte care mai lumina viaa detectivilor
era acela c la slujb nu trebuia s poarte cu orice pre costume
din stof gri, cmi ncheiate la toi nasturii i cravate negre bine
strnse la gt. n duminica aceea, detectivul Steve Carella era,
probabil, singurul detectiv din ncpere care arta ca un director
de companie publicitar. Dar Carella se mbrca ntotdeauna de
parc s-ar fi ateptat s-i apar poza n paginile revistei Esquire.
Chiar cnd purta jachet din piele i blugi, el reuea s degaje un
parfum de elegan cutat. Era un brbat nalt, al crui trup
musculos abia ddea o idee vag despre adevrata lui for fizic.
Fr s fi pus pe el pernue de grsime, zvelt i cu un aer natural,
omul prea construit ca s fac cinste oricror obiecte
vestimentare pe care le-ar fi mbrcat. n dimineaa asta purta un
costum uor, albastru, cu dungi discrete, a crui hain fusese
aezat pe sptarul scaunului. Pn la slujb purtase cravat,
dar i-o desfcuse chiar cnd intrase n camer, aa c acum i
atrna moale la gt, peste cmaa desfcut la nasturi. n
momentul, de fa, Carella sttea aplecat asupra unui raport pe
care-l studia.
nfiarea celorlali poliiti nu era cu nimic mai prejos n
materie de elegan. Andy Parker, un poliai care-ar fi artat ca un
vagabond, chiar dac ar fi fost mbrcat pentru propria lui
nmormntare, purta o pereche de pantaloni din material sintetic
i o cma sport, ce fusese croit aproape sigur n onoarea
Hawaii-ului, cu ocazia aniversrii acestuia ca stat. Pe ntreaga
suprafa a cmii lui Parker i biau oldurile nenumrate
26

dansatoare de hoola-hoop4. Pe piepii uriai neau zeci de


iubitori de surfing. Culorile imprimeului i explodau n fa ca un
foc de artificii. Parker, care arta nebrbierit chiar dac s-ar fi ras
la snge nainte de a se prezenta la birou, btea la main cu
ambele mini, folosindu-i degetele ca pe nite pumni. Maina de
scris prea s reziste fiecrui asalt dezlnuit cu ncpnarea
metalului care refuz s cedeze forei brute. Parker continua s
loveasc nedomolit, ca i cum ar fi fost prins ntr-o lupt pe via
i pe moarte, njurnd de fiecare dat cnd braele se ncurcau
ntre ele, readucnd cu ur carul la loc, atunci cnd ajungea la
captul de rnd al raportului de constatare, fcnd clopoelul s
sune nelinitit i protestatar.
Nici o arestare, bolborosi el furios, dar eu tot trebuie s
ntocmesc nenorocitul sta de raport.
Bucur-te c-ai rmas n via, spuse Carella fr s ridice
ochii de pe hrtiile pe care le inea n mini.
Doar n-o s m dea cu roatele-n sus un neisprvit ca Pepe
Miranda, amice, rspunse Parker i continu s maltrateze
maina de scris.
De data asta ai fost bftos, spuse Carella. L-ai prins n
toane bune. V luase armele i ie i celorlali i ai avut noroc cu
caru c nu i-a trecut prin cap s v omoare pe toi.
A avut inima de crp, spuse Parker i ridic ochii de la
maina de scris. Dac eram eu n locul lui, a fi gurit toi
poliitii din preajm i apoi a fi mpucat i civa trectori, doar
de-al dracu! Dar Miranda a fost la. tia c s-a strns funia la
par, aa c s-o fi gndit s nu-i mai ncarce cazierul.
Poate c i-a plcut mutra ta, zise Carella. O fi socotit c eti
prea scump ca s-i gureasc pielea.
Mda, fcu Parker i smulse raportul din main.
Nu-l iubea pe Carella. nc-i mai amintea de ziua aceea de
4 Dans modern de origine polinezian, cu ritm foarte viu, marcat mai ales
prin micarea oldurilor; melodia acestui dans.

27

martie, cnd el i Carella se ncieraser niel n birou. Btaia se


ncheiase brusc, pentru c Frankie Hernandez le atrsese atenia
c locotenentul se afla n cldire. Dar lui Parker nu-i plceau
treburile neisprvite. Carella poate c uitase cu totul de incident
dei avea motive s se ndoiasc dar lui Parker nu i se tersese
din memorie i asta nu avea s se ntmple dect atunci cnd
afacerea se va trana ntr-un fel sau altul. Reamintindu-i ziua
aceea de martie, se gndi c era ciudat c n birou se aflau
prezeni tot ei trei, iar Carella se simise atunci ofensat de o
remarc lipsit de importan pe care i-o adresase lui Hernandez.
De ce naiba erau oamenii att de sensibili? Azvrli raportul pe
birou i porni spre rcitorul de ap.
Frankie Hernandez, al treilea om care se aflase n birou n ziua
aceea de martie, cuta ceva ntr-unul dintre sertarele deschise ale
fiierului. Purta o cma alb cu mnec scurt i pantaloni
albastru nchis. Un revolver de 38 mm din dotare i umfla cmaa,
ieind puin din hamul fixat pe piept. Era un brbat brunet cu
umeri largi i pr negru i drept. Avea ochi cprui, ochii unuia
care se atepta s fie jignit i pe care, prin urmare, o asemenea
situaie l gsea ntotdeauna pregtit. Nu-i era uor s fie
portorican ntr-un cartier cu o populaie preponderent
portorican, mai ales dac ntmplarea fcuse s se nasc i s
creasc pe teritoriul acelei circumscripii. Btliile purtate de
Hernandez cu vecinii, cu poliia i cu sine nsui se reflectau n
ochii lui. Nu era un om fericit. Dar cel ce se druie unei singure
cauze, nu e niciodat fericit.
Aflat lng rcitor, Parker ntreb:
Ce prere ai de amicul tu?
Care amic? ntreb Hernandez.
Miranda.
Nu-i amicul meu, rspunse Hernandez.
Credeam c-l cptuim ieri, spuse Parker, apoi i umplu
paharul de hrtie cu ap i bu. Se terse la gur cu dosul
28

palmei. Cinci dintr-ai notri au intrat n apartament i ticlosul a


scos un revolver, de nu tiu unde i ne-a pus pe toi la zid. Ne-a
fcut s ne simim ca nite amatori. Ai vzut ziarele de azi?
Miranda ine poliia n ah. Un neisprvit pe prima pagin!
Asta tot nu-l face amic cu mine, spuse Hernandez.
Mda, se mulumi Parker s rspund.
Prea gata s mai spun ceva, dar renun.
Cine era femeia aia? ntreb el.
Gomez, aa o cheam.
i ce voia?
Fiul ei are nite necazuri. Vrea s discut cu el.
Da ce dracu-i nchipuie c eti tu? Preot?
Hernandez ridic din umeri.
Ai de gnd s te duci? insist Parker.
Dup ce termin ce am de lucru.
Poate c eti preot i eu nu tiam?!
Tot ce se poate, i rspunse Hernandez.
Parker se duse pn la cuierul aflat ntr-un col al ncperii ii lu plria mpletit din pai.
Plec puin, spuse el, s vd dac nu pot s aflu ceva.
Despre ce? ntreb Carella.
Despre scrba aia de Miranda. Doar n-o fi disprut cu totul.
Dac-ai fi fost n locul lui, unde te-ai fi ascuns?
n Rusia, rspunse Carella.
Mda. Dar cred c s-a-ntors deja. Pe-aici, pe undeva. i mai
mult ca sigur c n-o s-ncerce s-i gseasc o ascunztoare prin
Riverhead, mai ales dup ce era s punem laba pe el. Deci, undear putea s fie? Acas. La amicii lui din secia 87. i dac e peaici, poi fi sigur c toat lumea de pe strad-i tie brlogul. Aa
c Andy Parker se duce s trag cu urechea.
Se opri la birou, deschise sertarul de sus, i lu revolverul de
serviciu i tocul pe care-l fix n buzunarul din dreapta al
pantalonilor.
29

Nu v omori cu firea, le spuse el cnd iei pe portia


mprejmuirii. Dei cred c v descurcai i fr sfatul meu
Ecoul pailor lui se stinse de-a lungul coridorului. Hernandez l
urmri cobornd irul de trepte de fier. Cnd privi din nou prin
camer, observ c i Carella se uitase dup Andy Parker ca s-l
vad plecnd.
Schimbar o privire. Nici unul nu scoase o vorb. Tcui
amndoi, i vzur de treab.
Azucena Gomez era una dintre acele femei care s-au nscut
frumoase i care au rmas frumoase, indiferent de renghiurile pe
care i le-a jucat viaa. Numele ei, dac ar fi fost tradus din
spaniol, nsemna Crinul Alb i fusese probabil foarte bine ales,
pentru c pielea ei era alb i neted, iar chipul i trupul preau
s mbine frumuseea delicat i elegana acelei flori. Ovalul feei
era dominat de ochii cprui, uor oblici, care ddeau un aer exotic
trsturilor altfel senine. Nasul drept era fin cizelat, iar gura arta
de parc ar fi fost gata s plng oricnd. Fr a ine regim,
reuise s-i pstreze un corp care strnise multe fluierturi
admirative pe strzile din patria ei natal, Porto Rico. Avea
patruzeci i doi de ani i nvase ce nseamn s fie femeie i
cunoscuse fericirea i necazurile de a fi mam. Nu era o femeie
nalt, singurul cusur, probabil, care-o lipsea de adevrata
frumusee, dar acum, cnd sttea lng pat i-i privea fiul, prea
grozav de impuntoare.
Alfredo? zise ea.
El nu-i rspunse. Sttea ntins n pat ct era de lung, cu faa
ngropat n pern.
Alfredo.
El nu ridic privirea. Nici nu-i ntoarse capul spre ea.
Mam, las-m-n pace, bolborosi el. Te rog.
Trebuie s m asculi, spuse ea. E important s asculi.
Mam, n-o s-mi foloseasc la nimic ce-o s-mi spui. tiu i
30

singur ce trebuie s fac.


Trebuie s mergi la biseric, asta trebuie s faci?
Si.
Iar ei or s sar pe tine
El se ridic brusc. Un biat de aisprezece ani, cu tenul delicat
al mamei i cu ochi mari, cprui. Puful adolescentin i apruse
deja pe fa. Gura lui, la fel ca i a mamei, prea gata s se
strmbe n plns.
Merg la biseric n fiecare duminic, spuse el simplu. i azi
la fel. N-o s m poat opri.
Nu te pot opri, dar te vor bate. Aa au spus?
Si.
Cine i-a spus?
Bieii.
Care biei?
Mam, nu-i treaba ta, spuse Alfredo pe un ton plngre.
Asta-i ceva
De ce? De ce vor s-i fac ru?
Alfredo nu vru s rspund. O privi fix pe maic-sa, dar rmase
tcut.
De ce, Alfredo?
Lacrimile aprur pe neateptate. Le simi urcndu-i n ochii pe
care i-i ntoarse de la ea repede, ca s nu-l vad plngnd. Se
azvrli din nou pe pat, ngropndu-i faa n pern, iar umerii i se
cutremurar din cauza suspinelor.
Plngi, spuse ea.
Mam, mi-e ru
Plnsul te linitete. i tatl tu plngea uneori. Nu-i o
ruine pentru un brbat s plng.
Mam, te rog, tu nu nelegi
Eu neleg c-mi eti fiu, spuse doamna Gomez cu o logic
simpl. neleg c tu eti bun i c cei ce vor s se-ating de tine
sunt ri. Nu cei ri trebuie s stpneasc strzile, Alfredo. Spui
31

c trebuie s te duci la slujba de unsprezece, aa cum ai fcut


ntotdeauna. Zici c trebuie s mergi, chiar dac or s te atace.
Asta-i ceea ce nu neleg.
El se ridic n capul oaselor i cuvintele nir de pe buzele lui
ca un ipt:
Nu pot s dau bir cu fugiii!
Nu poi s dai bir cu fugiii? repet ea nedumerit.
Nu pot s-art c mi-e fric, mam. Nu dau bir cu fugiii. N-ai
cum s nelegi. Nu-i ceva pentru tine. Te rog Las-m s fac ce
trebuie!
Mama lui sttea lng pat, privindu-l, privindu-i fiul de parc
nu-l recunotea, de parc sugarul pe care-l inuse la piept, copilul
care supsese la snul ei, nu mai era cel pe care-l cunotea ea.
Chipul, limbajul, ba chiar i privirea, i se preau strine i
ciudate. l privi cercettor de parc ar fi ncercat din rsputeri s
refac armonia destrmat doar prin fora ochilor.
Am fost la poliie, spuse ea ntr-un trziu.
Ce?! strig el.
Si.
De ce-ai fcut asta? Crezi c poliiei i pas de mine? De
Alfredo Gomez? Poliitii nu-s buni de nimic. Nu tii ce nume au
n cartier?
n poliie sunt i buni i ri. Eu m-am dus la Frankie
Hernandez.
E la fel ca i ceilali. Mam, de ce-ai fcut-o? De ce te bagi?
Frankie o s te ajute. E din barrio5.
Dar acum e poliai, detectiv. El
A crescut pe strzile astea. E spaniol i-i ajut pe cei de-un
snge cu el. O s te ajute i pe tine.
Nu trebuia s te duci, spuse Alfredo cltinnd din cap.
N-am clcat pn acum n vreo secie de poliie, spuse
doamna Gomez. Azi a fost prima oar. Mi-e fiu-n pericol i m-am
5 Barrio cartier, mahala (lb. span. n text) (n. tr.).
32

dus s cer ajutor. Fcu o pauz. A spus c va veni. I-am dat i


adresa. Are s vin s vorbeasc cu tine.
N-am s-i spun nimic, se opuse moale Alfredo.
O s-i spui tot ce trebuie s-i spui.
Ct e ceasu? ntreb el pe neateptate.
Mai ai destul timp.
Trebuie s m mbrac pentru biseric.
nti vorbeti cu Frankie Hernandez. El tie ce-are de fcut.
El tie ce-are de fcut, repet Alfredo. Sigur c tie i
batjocura din vocea lui era amestecat cu amrciune i cu o
tristee inevitabil.
Da, el va ti ce-are de fcut, spuse doamna Gomez
ncreztoare.

33

PATRU
NUMELE MARINARULUI era Jeff Talbot i cum efectul euforic al
alcoolului ncepuse s se risipeasc, lsndu-i mintea mai
limpede, el privi din nou poriunea de strad din faa bufetului i
se ntreb cum de fusese n stare s afirme c un asemenea
cartier i se pruse simpatic i linitit. Nici mcar lumina soarelui
nu ajuta strada s arate mai agreabil. O ajuta tot att de mult
ct un fascicul de reflector ndreptat asupra unei gropi de gunoi.
Strlucirea soarelui i imaginea strzii l fcur s clipeasc mirat
i s exclame pe neateptate:
M-am trezit i n aceeai clip nelese c beia i trecuse.
Bravo, spuse Luis. i cum i se pare lumea?
Groaznic. Se rsuci cu scaun cu tot ctre tejghea. M doare
capul. E-un cartier tare nenorocit, nu?
Depinde cum l priveti, spuse Zip. Mie unul, mi place.
Serios?
Doar triesc aici. Cnd sunt aici, trotuarele cnt.
Ce cnt? ntreb Jeff.
ncepea s simt c-i plesnete capul. Se ntreb cum se fcea
c discuta cu un necunoscut, se ntreba de ce buse att de mult
cu o sear n urm.
Pentru el, remarc Luis, trotuarele cnt rockn roll.
tie btrnu ce se poart. Marinarule, cunoate tot ce-i
Zip ls fraza neterminat. Se ncord brusc pe scaun,
rmnnd cu privirea pironit n strad.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Jeff.
Vine Legea, spuse Zip ncet.
Legea la care se referea el era personificat de detectivul Andy
Parker care, cu umerii czui, pea cu un aer fudul i nepstor,
cu o igar atrnat n colul gurii, artnd de la o pot ca un
34

vagabond fr o para n buzunar, abia trezit dup o noapte


petrecut n pragul unei ui. Stridenta cma hawaian de pe el
era mototolit i ptat de cafea. Se scrpin indolent pe piept i
msur strada cu priviri furie.
Singura lege de care trebuie s m tem e patrula militar,
spuse Jeff pierzndu-i interesul. mpinse ceaca goal pe
tejghea: mi mai dai nite chestie dintr-aia? zmbi i apoi se
strmb de durere. Of, mam, m doare capul i cnd zmbesc.
Ajuns n faa bufetului, Andy Parker i fcu semn cu mna lui
Luis i-i arunc ceva care aducea a salut:
Que pasa, maricon?6
Bine, Andy, spuse Luis zmbind. O cafea?
Nu mi-ar strica o ceac, rspunse Parker. Ce cald e.
Intr n bufet i se aez pe un scaun alturi de Jeff. l privi o
clip cercettor pe Zip i ntreb:
Luis, de cnd ai nceput s-i serveti pe toi neisprviii?
Beau i eu o cafea, rspunse Zip. E ceva ru n asta,
locotenente?
Nu-s locotenent i nu te obrznici!
Credeam c-ai ajuns cel puin cpitan, pn acum. Dup ci
beivani ai trt din parcul Grover pn la secie
Ascult, biete
Marinarule,
acesta
este
detectivul
Andy
Parker!
ntruchiparea poliistului dur. Nenfricat. Pentru doi ceni, e-n
stare s-i aresteze i bunica.
Zmbi larg aproape imediat i Jeff recunoscu de ndat
stratagema. Se prea c cineva l sftuise pe puti c ar putea s
ajung departe cu un simplu zmbet, mai ales dac avea dini de
un alb sclipitor, un zmbet care negreit ddea natere unui
rspuns cald din partea celui cruia i era adresat. Pus n faa
unei strluciri att de orbitoare i neateptate, pn i Parker
zmbi.
6 Cum i merge, pidosnicule? (lb. span. n text) (n. tr.).
35

Pentru doi ceni sunt gata s mtur trotuarul cu tine,


rspunse el.
Dar n cuvintele lui nu era nici urm de ameninare.
Avertismentul, dezarmat de zmbetul acela, rmnea o vorb
goal.
Ce-i spuneam eu? spuse Zip nc zmbind. Pariez c poate
s stlceasc-n btaie orice puti de aipe ani de pe strada asta.
Hai, hai, spuse Parker, calc-m pe bttur, flcu i-o s
vezi tu!
Dar nici acum ameninarea nu era adevrat, fiindc zmbetul
o golise de orice for. i ndrept atenia ctre marinar, l cntri
din ochi o clip i-l ntreb:
Marinarule, ce caui prin cartierul sta?
Acelai lucru ca i putiul, rspunse Jeff. Beau o ceac de
cafea.
S mai ncercm o dat, spuse Parker cu o voce obosit. Ce
caui pe-aici?
Te-am auzit i prima dat, spuse Jeff.
Atunci nu m mai plimba i rspunde-mi!
E interzis s calc n cartierul sta?
Nu, nu-i interzis, dar sigur e
Atunci, las-m-n pace!
Parker l msur cu privirea. Dup o clip, continu:
Cam picant, nu i se pare?
Da, cam picant, aprob Jeff.
Andy, e puin ameit, interveni Luis i fcu un gest larg cu
minile. Ia-l uurel, nelegi?
Tu ce te bagi n treab, Luis? i-o retez Parker.
M-am trezit, Louise. Mulumesc!
Te-am ntrebat ceva
Of, pentru numele lui Dumnezeu, spuse Jeff, am venit s
vd de-o bunic bolnav.
Zip izbucni n rs, dar hohotele i rmaser imediat n gt cnd
36

Parker se ntoarse spre el i-l fulger cu o privire rece. Zip ridic


din umeri. Parker reveni la marinar.
i cum o cheam pe bunic-ta? ntreb el cu o voce
ngheat.
Aici m-ai prins, domnule. I-am spus ntotdeauna simplu,
bunica.
De pe care nav eti?
De ce?
Eu ntreb aici!
Da de unde tiu eu c nu eti spion rus?
Te crezi detept, nu? Vii n sectorul meu s-i faci de cap?
Cine-i face de cap, n sectorul sta pduchios? Am venit s
beau aici o cafea i gata.
Uurel, Andy, uurel, spuse Luis, dornic s fac pace. Uite i
cafeaua ta. Bea-o ct e fierbinte.
Parker lu ceaca.
tii ci marinari au fost buzunrii pe-aici? insist el.
Ci?
Marinarul sta n-a fost buzunrit, locotenente, spuse Zip. E
protejatul meu.
Tu n-ai fi n stare s protejezi nici mcar un cent n faa unui
orb. Ce caui aici, marinarule?
i-am mai spus, pufni Jeff, deja enervat. Bunica.
Gagici?
De ce? Te ocupi de plasarea lor?
Marinarule, nu sri calul
Vrei s spui c-a putea gsi n secia asta, vreuna, frumoas,
dulce i curat i te temi c-a strica-o?
Marinarule, eu i-am vorbit prietenete. Pleac dracului de
aici! Luis, l-am sftuit eu de ru?
Luis ridic din umeri.
i eu i-am spus la fel, Andy.
Mda, bine, spuse Parker i ddu din cap. Ascult la mine,
37

Luis triete aici. Cunoate cartierul ca pe propriu-i buzunar. I-ai


povestit cum stau lucrurile, Luis?
I-am zis, i-am zis.
i ce-ar putea pi aici? De tipi ca Pepe Miranda, i-ai spus?
Si, sta ar fi unul, spuse Luis.
Care-i treaba cu Pepe? ntreb Zip. Ieri v-a fcut s artai ca
o turm de maimue. Zmbi brusc, artndu-i toi dinii. Ci
poliai a prostit? Patru? Cinci? Mam, v-a fcut de rs. Se
ntoarse ctre Jeff: Au intrat n apartament i-n zece secunde le
luase la toi pistoalele i a ters-o. Au fost norocoi c nu i-a
mpucat, aa, de-al dracului!
Mare erou, nu? fcu Parker. Calc legea i de-aia-l faci
Nu-l fac nimic. Numai c eu am impresia c voi, superinteligenii, trebuia s-l prindei deja, atta tot. Nu i se pare c-i
aa?
l prindem noi, spuse Parker. Mai ales dac s-a ntors n
cartier.
Chiar s-a ntors? ntreb Zip i se aplec n fa, curios.
Tot ce se poate, spuse Parker.
Vorbeti serios?
Parker fcu un gest din umeri.
Aici? Fr glum?
Nu tii din ntmplare unde?
Eu? Locotenente, pi dac-a ti i-a spune imediat. Numai
c, din nefericire, nu sunt cu ochii pe micrile celor din lumea
interlop.
Luis, tu? ntreb Parker, ntorcndu-se brusc spre tejghea,
de parc ar fi sperat s-l ia pe nepregtite.
E prima oar c aud de aa ceva, Andy. De ce s se ntoarc
aici? N-a fcut destule rele n cartier?
Cine-i Pepe Miranda?
Pepe Miranda e un ticlos de treizeci i cinci de ani. Am
dreptate, Luis?
38

E-un ticlos doar pentru c nu reuii s punei gheara pe el,


spuse Zip.
Nu, nu, Andy are dreptate, aprob Luis. Miranda-i un
nemernic. Puah, e o scrb.
Eu i Luis ne mpcm, spuse Parker. Ne nelegem unul pe
altul. Triete n cartierul sta de cnd m tiu i nu-i pot pune n
crc nici mcar c-a scuipat vreodat pe trotuar. Rnji. tie c la duce de guler pn la secie, dac-ar face-o, nu-i aa, Luis?
Oho, sigur, spuse Luis, jucndu-i n strun.
i de ce nu-l tri de guler i pe Miranda pn la secie,
locotenente? ntreb Zip mieros.
S nu-i nchipui c-o s ne scape! i mai termin cu
locotenent n sus, locotenent n jos! i-a fcut-o cu mna lui, de
mult. Cnd un tip se-alege cu c.d.j. De la paisprezece ani
Cu ce?
Cu cazier pentru delincven juvenil. La paisprezece ani. La
ce te poi atepta? Nu-i cu nimic mai breaz acum dect atunci
cnd a organizat banda de cartier cu ani n urm. Spaniolii de
Aur. i-aminteti, Luis? Asta era nainte ca bandele s fi devenit
chestii obinuite pe-aici
A fost precoce, zise Zip i rnji.
Precoce pe m-sa!
Un nemernic, spuse Luis cu o strmbtur. Mi-amintesc.
Nite mucoi. Ca i acum. Nici o diferen.
Numai c acum trim ntr-un secol atomic, spuse Parker, aa
c au pistoale n loc de cuite. Marinarule, cnd avea
aptesprezece ani, Miranda a ucis un puti. I-a tiat beregata de
la o ureche la cealalt.
Poate c putiu o merita, fcu Zip.
Avocatul a reuit s-l ncadreze la omor prin impruden,
spuse Parker.
Merita s fie pus pe scaunul electric, interveni Luis.
Trebuiau s-l prjeasc!
39

L-au trimis undeva, n nord, la Castleview i-a stat acolo ct


s scape de front. Dup ce-a fost eliberat condiionat, s-a ntors
aici. La vremea aceea, heroina era la mod. Miranda s-a apucat de
distribuie.
S omoare copiii cu otrava aceea! Brr, ce-i mpinge pe oameni
s fac aa ceva?
Nimeni nu ncepe s se drogheze dect dac are chef, tticu,
spuse Zip. Nu mai da vina pe Miranda.
E-n regul dac-l nvinuim pentru toi oamenii pe care i-a
omort n oraul sta nenorocit?
Nu poi s dovedeti c-a omort vreunul.
Asta s-o crezi tu. Chiar acum se afl n Spitalul Municipal o
femeie pe moarte i ea l-a identificat pe Miranda, ntr-o fotografie,
drept tipul care-a atacat-o i i-a luat poeta.
Miranda s se in de jafuri? Nu-mi servi mie chestii deastea subiri, poliaiule!
Da, Miranda jefuitor. Nu mai e mare scul ca-nainte, nu? S-a
terminat cu loviturile bine pltite, dac toat lumea-i cu ochii pe
el. Aa c-au rmas doar femeile amrte pe care le poate maltrata.
Crede-m c dac-l prindem pe ticlosul sta, l nchidem i
azvrlim cheia undeva.
Sigur, dac o s-l prindei.
l prindem noi. E pe-aici, asta-i sigur. Dac aflm unde, s-a
zis cu Miranda, Un erou mai puin n cartier.
Lu o nghiitur lung din cafea, terminnd-o. Puse ceaca jos
i spuse:
Bun cafea, Luis. Luis face cea mai bun cafea din ora!
Sigur, sigur
Crede c-l iau n balon. Luis, chiar dac nu mi-ar plcea, tot
a veni s beau cafea la tine, tiai asta?
E bine s ai un poliist printre clienii permaneni. Te ferete
de necazuri.
i avei destule prin zon, ntri Parker.
40

Ei, mcar nu mori de plictiseal, spuse Luis i zmbi


generos.
E-o diferen ca de la cer la pmnt fa de insul, nu?
A, da
Am fost o dat acolo i am stat o sptmn; trebuia s aduc
ncoace un ticlos care-o tersese din ora, dup ce prdase un
magazin de bijuterii de pe Strada Patru Sud. Acolo via, ce mai!
Stai la soare toat ziua, roni trestie de zahr, mergi la pescuit.
i noaptea i fcu un semn cu ochiul lui Luis. Nimic nu-i ine
noaptea n lanuri pe portoricani, ce zici, Luis?
Andy, pentru un brbat adevrat nopile-s la fel oriunde,
nu?
Of, frioare, uit-te la el! spuse Parker rznd. Are deja trei
copii i am impresia c-l pregtete pe-al patrulea.
La vrsta mea? ntreb Luis i ncepu i el s rd. Nu, nu,
doar printr-o minune
Sau vreun chiria, spuse Parker. Stai cu ochii pe chiriai,
Luis. i ls mna pe umrul lui Jeff. n cartierul asta-s mai
muli chiriai dect e cazul. Avem zone numite paturi calde,
unde oamenii i nchiriaz apartamentele cte opt ore, pentru
dormit n trei schimburi, poi s crezi aa ceva?
Noi n-avem chiriai, spuse Luis nc rznd. Terasa e-n
siguran.
Parker oft i-i trase batista din buzunar. i terse faa cu ea
i spuse:
Gata, napoi la lupta pentru prevenirea infraciunilor nu?
Marinarule, dac-a fi n locul tu, a face-o uitat pe bunica aceea
bolnav. Pleac de-aici. Cartierul sta nu-i pentru copii
binecrescui.
Cine-i binecrescut?
Chiar tu ai putea fi, dac-mi urmezi sfatul. Din cap pn-n
picioare, zu aa.
O s risc i asta.
41

Sigur, risc. Ultimele cuvinte istorice. Sper c mai purtai


tbliele de identificare la gt. Vreau s tiu unde s-i trimitem
cadavrul.
Trimite-l bunicii, spuse Zip cu un zmbet. Tot l ateapt.
Biete, ai baft c azi sunt bine dispus, spuse Parker. Se
ntoarse iar spre Luis. Hei, pinga7!
Si, cabron8, rspunse Luis i cei doi brbai zmbir,
ncntai de folosirea unor cuvinte jignitoare n adresarea ctre
cellalt.
Dac auzi ceva de Miranda, s nu m uii, bine?
Nu, l asigur Luis.
Bun aa. Adios!
Iei din bufet ferindu-i ochii de soare i clipind. Se ntreb cum
de putea s aib relaii att de bune cu Luis Amandez i att de
proaste cu Frankie Hernandez. Nu erau amndoi portoricani? Ba
bine c nu. Luis era ns altfel. Luis era dispus s accepte
anumite lucruri despre cei de-un snge cu el, n timp ce Frankie
era un ticlos care rmnea surd i mut cnd aprea un
asemenea subiect. Cum puteai ndjdui s discui ceva inteligent
cu unul care caut ceart cu lumnarea? Unde era ctigul ntr-o
relaie ca asta? Nici unul. Cu Luis, n schimb, Parker avea ce
discuta. De aceea totul mergea. De ce nu putea i Hernandez s
fie la fel?
Parker oft din rrunchi.
Mare-i grdina lui Dumnezeu, se gndi el. Mare de tot.

7 Hei, mi pu! (lb. span. n text) (n. tr.).


8 Da, hahaler (lb. span. n text) (n. tr.).
42

CINCI
ZIP CONTINU S RNJEASC pn cnd Parker ddu colul
i dispru pe bulevard. Apoi rnjetul dispru de pe faa lui.
L-ai turna pe Pepe la caraliul sta mpuit? l ntreb el pe
Luis.
Pepe Miranda nu mi-e frate, rspunse Luis.
Un turntor tot turntor rmne, arunc Zip.
Se rsuci i pi ctre tonomat. Studie lista vreme de o clip,
introduse moneda, alese un cntec, apoi se duse n spatele
aparatului i ddu volumul att de tare, nct melodia mambo 9
aproape c explod n spaiul mic al bufetului.
Mai ncet, mai ncet, spuse Luis.
Ssst, domle, spuse Zip rnjind. Nu pot s-aud muzica.
Am zis s-l dai mai ncet, strig Luis i, ieind de dup
tejghea, merse ctre tonomat i ddu s bage mna n spatele
aparatului, cnd Zip i apru n cale, rznd. Muzica vui n local,
trompetele izbucnir ntr-un urlet, tobele bongo duduind ntr-un
ritm ndrcit. Aflat la tejghea, Jeff simi cum durerea lui de cap
crete sub asaltul zbrnitor al muzicii. Se ntoarse ctre
tonomat. Btrnul nc ncerca s ajung la butonul de volum.
Rznd, Zip dansa n faa lui, blocndu-i drumul, dndu-se la o
parte, atrgndu-l pe om mai aproape, apoi mpiedicndu-l.
Rnjetul i sttea parc lipit pe fa, dar n strdania lui
surztoare nu mai era nici urm de umor. Btrnul i fcu vnt
n fa i Zip se ddu, n sfrit, la o parte; iei din local dansnd,
ca un boxer care tocmai a scpat din corzi. Luis gsi butonul i
fcu muzica foarte ncet.
Din strad, Zip strig:
9 Dans modern originar din Cuba, provenind dintr-un ritm de tob, i care
mbin ritmul afrocubanez cu elemente de jaz; melodia acestui dans.

43

Nu aa ncet, punga btrn. nc merge pe banii mei!


Luis pi furios ctre casa de marcat. O deschise, marcnd
FR VNZARE, scoase o moned de zece ceni din sertarul cu
mruni i o azvrli pe tejghea.
Uite! strig el. Ia-i banii i car-te!
Zip i ls capul pe spate i izbucni ntr-un hohot de rs
glgit i batjocoritor, care, ca i zmbetul lui de mai devreme, era
total lipsit de umor.
Pstreaz-i, tticu, spuse el. Poate c i-a trebuit o
sptmn ca s ctigi att.
mi perforeaz timpanele! bolborosi Luis. i mai e i
duminic! Nici un pic de respect, nimic!
Dar, n ciuda atraciei pe care linitea o exercita asupra lui
Luis, muzica prea s fi trezit pe toat lumea dintr-o dat. nainte
ca discul s nceap a se nvrti, strada fusese nemicat i pustie
ca un drum de ar, iar acum, brusc, devenise un adevrat
furnicar. Undeva, departe, clopotele bisericii ncepuser s bat
din nou i, ca rspuns la dangtele lor, oamenii ieeau din
locuine, cobornd treptele fr grab, pentru c asta era prima
chemare i mai aveau timp destul pn la nceperea slujbei.
Discul fcu ultimele rotaii i se opri, dar sunetul clopotelor
persist i strada cpt acum via i culoare, o culoare care
prea potrivit cu aria de iulie, att de vie i de tropical nct
srea n ochi. Dou tinere ntr-un roz orbitor ieir dintr-un imobil
i pornir la bra, spre biseric. Un btrn, mbrcat n costum
cafeniu, din mtase, purtnd o cravat de un verde iptor, apru
dintr-un alt imobil i ncepu s peasc n aceeai direcie. O
femeie cu o umbrel roie, pe care-o inea deasupra capului ca s
se apere de soare, mergea cu un aer demn de o regin, ducnd de
mn un biea ntr-un costum cu pantaloni scuri. Oamenii se
salutau dnd din cap, zmbeau i schimbau cteva cuvinte. Era
duminic diminea. O zi de odihn.
Din captul cellalt al strzii, mergnd grbii contra valului de
44

oameni care se ndreptau ntr-un gnd ctre biseric, apru


Cooch mpreun cu ali doi biei. Zip l vzu imediat i se duse
s-i ntmpine.
Ce dracu ai ntrziat att? ntreb el.
A trebuit s-l ateptm pe Sixto, rspunse Cooch.
Ce dracu te crezi, Sixto? Brbat sau ddac?
Sixto prea gata s roeasc. Era un biat slbu, de
aisprezece ani, cu nite ochi care ddeau impresia c sunt gata
s tresar la prima vorb jignitoare. Vorbea englez cu un accent
spaniol care era cnd suprtor, cnd dulce. Avea o voce foarte
slab i o folosea cu reinere de parc n-ar fi fost niciodat sigur
c ceilali voiau s asculte ce avea el de spus.
A trebuit s-o ajut pe maic-mea, i explic el lui Zip.
Cellalt biat, nalt de peste un metru optzeci, era att de
brunet la fa, nct personalitatea lui devenea ntructva
indistinct i pierdut din pricina aerului ntunecat pe care-l
rspndea. Trsturile chipului erau un amalgam ntre negroid i
alb, un amestec att de ciudat alctuit, nct ddea impresia de
confuzie i gunoenie. Avea aisprezece ani. Se mica lent i
gndea ncet. Mintea i era ca o foaie alb de hrtie, faa fr
expresie; tovarii lui vedeau n ea un portret oarecum
btrnicios, aa c-l porecliser Papa, un nume meritat de
adolescentul de aisprezece ani care arta de aptezeci.
Cn babacu-miu pleac-n excursie, spuse el i eu ajut pe
mama. mi zice iel s pun mna.
Vorbea cu un accent spaniol att de suprtor nct uneori
cuvintele erau neinteligibile. n asemenea clipe, recurgea la limba
matern i asta ntrea impresia de tnr care era btrn, un
adolescent care se aga disperat de limba de acas i de
obiceiurile ticite ale unui pmnt pe care-l iubise profund.
Asta-i alt chestie, spuse Zip. Cnd e plecat el, tu eti brbat
n cas. Nu m refer la treburile brbteti.
Taic-miu e marinar pe-un vas, spuse mndru Papa.
45

Pe cine crezi c duci de nas? ntreb Zip. E chelner.


Pe-un vas. Asta-i totuna cu marinar.
Totuna cu chelner. I-ascult i-aa am pierdut destul
vreme. S facem planul. Trebuie s ne micm dac vrem s nu
prindem slujba de ora unsprezece. Se ntoarse brusc spre Sixto,
care privea pierdut n lungul strzii. Eti pe faz, Sixto?
Ce? A, da, sunt sunt pe faz, Zip.
Adineauri parc erai picat din lun.
M gndeam i eu nelegi? Alfredo sta, nu-i chiar biat
ru.
O s-l curm i gata, spuse Zip. Nici nu vreau s mai aud
de asta. Fcu o pauz. La ce dracu te uii, eti bun s-mi spui i
mie?
La flanetar, rspunse Sixto.
Flanetarul dduse colul i se oprise exact n faa bufetului.
Papagalul lui avea un penaj verde strlucitor. Sttea cocoat pe
instrument, primea monedele n cioc, le ddea stpnului i apoi
se apleca i alegea un bileel din cutia aflat pe flanet. n jurul
flanetarului i al psrii lui dresate se strnse imediat o mulime
pestri. Mulimea era format din oameni mbrcai de duminic,
n culori luminoase de var, n drumul lor spre biseric. Fetele
scoteau chiote de fiecare dat cnd citeau un horoscop. Btrnii i
btrnele zmbeau cu subneles. Jeff iei din bufet i ntinse
papagalului o moned. Papagalul se aplec spre cutie i, pac, un
bileel alb i mpturit apru n ciocul lui. Jeff lu crmpeiul de
hrtie i ncepu s-l citeasc. Fetele chicoteau ncntate. Un aer
de nevinovie l nvluia pe flanetar; muzica mecanic pe care-o
producea i gsea o contrapondere n agerimea psrii i n
credina mulimii. Pentru c era duminic diminea, un moment
potrivit pentru a crede n soart, o zi n care oamenii puteau crede
c viitorul va fi bun. Prin urmare, se ngrmdeau n jurul
brbatului i al papagalului su, n jurul marinarului care-i citi
bileelul i zmbi, apoi rser bine dispui cnd papagalul lu n
46

cioc un alt destin. Asta este nevinovie i ea licrea n aerul de


var ca un adevr.
La mai puin de trei metri de flanetar, la nici trei metri de
mulimea mbrcat n haine de duminic, Zip optea celor trei
biei cu geci purpurii de mtase, care stteau roat n jurul lui.
Pe spatele gecilor erau litere care nchipuiau cuvintele FIOROII
LATINO. Literele erau decupate din catifea galben i cusute pe
mtasea purpurie. Fioroii Latino, Fioroii Latino, Fioroii Latino,
Fioroii Latino, patru geci i patru tineri care, lipii ntr-un cerc,
vorbeau n oapte sczute, n timp ce flanetarul umplea aerul cu
muzica nevinoviei i cu adevr.
Eu eu m gndeam, spuse Sixto, c poate tre s-l,
nelegi, s-l avertizm.
C s-a luat de una din debutantele noastre? opti Cooch,
uimit.
Da de fapt, n-a fcut nimic, Cooch. I-a zis doar bun ziua.
Ce-i ru n asta.
S-a dat la ea, rspunse Cooch cu un aer care nu admitea
replic.
Ea nu zicea aa. Am ntrebat-o. A zis c doar a salutat-o
Cine i-a dat dreptul s-o iei la ntrebri? vru Zip s tie. A cui
prieten e? A ta sau a mea?
Sixto rmase tcut.
Ai?
Zip, eu, zise Sixto dup o ndelungat chibzuin, cre c
adic, eu nu cre c ea tie. Vreau s spun c nu cred c are vreo
nelegere cu tine.
N-am nevoie de nici o nelegere cu o gagic. Dac zic eu c e
gagica mea, e de ajuns.
Da ea nu gndete la fel!
Nu-mi pas ce gndete ea
n fine, reveni Sixto. Indiferent a cui fat e, dac Alfie nu a
fcut nimic, de ce trebuie s-l mpucm!
47

Bieii rmaser tcui un moment, ca i cum simpla


pronunare a cuvntului, traducerea planului n sunet, ntr-un
cuvnt care evoca imediat imaginea unui pistol, i redusese la
tcere.
Aproape n oapt, Zip ntreb:
Te-ai morcovit? Sixto nu-i rspunse. Credeam c eti un tip
ca lumea, Sixto. mi nchipuiam c ai curaj.
Da, am curaj.
Are curaj, Ziip, interveni Papa n aprarea lui Sixto.
Atunci de ce d napoi? i-ar conveni dac-ar fi gagica ta,
Sixto? Ce-ai zice, dac Alfie s-ar da la gagica ta?
Da nu s-a dat la ea. A zis i el salut. Ce crim a fcut?
M, tu eti din clubul sta?
Sigur.
De ce?
Pi nu tiu. Trebuie s aparii Sixto ridic nedumerit din
umeri. N-am habar.
Dac eti din clubul sta, dac vrei s pori geaca purpurie,
faci ce zic eu. Asta-i clar. Eu spun c Fioroii Latino l cur pe
Alfredo Gomez, imediat dup slujba de ora unpe. Dac vrei s te
roieti, f-o. Ls o pauz plin de nelesuri. Eu atta tiu: Alfie
s-a dat la China. Chiar de tie sau nu, China e gagica mea. Ai
bgat la cap? China-i fata mea i asta nseamn c Alfie a dat de
dracu!
Cooch aprob din cap.
A dat de dracu.
i asta nu-nseamn doar o cafteal. Nu-l vreau caftit. l
vreau curat! Poi s-o tergi acum, Sixto, d-i drumul. Numai s
ai grij pe unde calci dup aia, eu att i zic.
M gndeam of, m gndeam hai, mi Zip, ce-ar fi s
vorbim cu el?
Ia termin cu prostiile, pentru numele lui Dumnezeu! i-o tie
Zip furios.
48

N-am putea s-i spunem s-o termine s nu mai vorbeasc


cu ea? Nu putem? De ce trebuie s-l s-l ucidem!
Se ls din nou o tcere lung, pentru c se pronunase un alt
cuvnt, iar acest cuvnt cntrea mai greu dect primul. i el
coninea exact acest neles, nsemnnd a ucide, a lua viaa cuiva,
a omor, a asasina. Nu era un eufemism, un nlocuitor gsit la
repezeal ca a cura. Era vorba de a ucide. i cuvntul rmase
suspendat ntre ei, propoziia rmase ovitoare ntre ei n aerul
neclintit de iulie.
De ce trebuie s-l s-l ucidem?
Pentru c-aa zic eu, spuse Zip ncet.
Ar fi altceva dac era
Ce mai atepi, h? S fii dat deoparte? ntreb Zip. Omule,
nu te-ai sturat s tot fii mbrncit de colo-colo, tot timpul?
N-am zis asta. Eu am zis
Toat lumea de pe strada asta tie c s-a dat pe bune la
China! spuse Zip pe un ton aproape plngre. i eu trebuie s!
Nu s-a dat! A zis i el bun.
i-ar trebui s m duc s stau la taclale cu el? Ce mai faci,
Alfie, biete? Ce-ai mai fcut n ultima vreme? Am neles c-ai luat-o
la pipit pe China acum cteva zile, a fost bine? Ce dracu, Sixto,
trebuie s-i strng mna?
Nu, dar
Nu vrei s ne bage n seam i celelalte cluburi? Nu vrei s
tie c avem i noi mndria noastr?
Bineneles, dar
i-atunci, l lsm pe-un miel ca Alfie s pun laba pe
gagicile noastre?
Sixto cltin din cap.
Zip, Zip, nici mcar n-a
Bine, ascult la mine, spuse Zip. Dup ce-o s facem treaba
de azi, suntem mari. nelegi? l curm pe nesuferitu sta i n-o
s mai gseti unu, n tot cartierul, care s nu tie de Fioroii
49

Latino. Or s tie c nimeni nu ne calc pe bombeu! Fiecare puti


de pe strada asta o s vrea dup aia s intre n club. O s fim
cineva! Cineva! Fcu o pauz ca s-i mai trag sufletul. Ochii i
ardeau. Am dreptate, Cooch?
Sigur, ntri Cooch.
n regul, Alfie o s mearg la slujba de unpe, aa cum face
ntotdeauna. Slujba se termin pe la unpe patruzeci, doipe fr
un sfert. Vreau s-l curm pe trepte, n timp ce iese.
Pe trep
Pe trepte! Tragem toi n el i nu ne oprim pn nu cade. Avei
grij cum tragei, c vor fi muli oameni nevinovai n jur!
Zip, pe treptele bisericii? ntreb Sixto. Chipul i era
contorsionat de durere. Maic Precist, cum s
Pe trepte am zis! S-l vad toi cum moare. Avem patru arme.
Eu o s iau 45-ul, pentru c vreau s-i zbor creierii.
Flanetarul opri muzica. Strada pru dintr-o dat cotropit de
linite.
Mai sunt dou de 38 i Luger-ul, opti Zip. Luai fiecare ce
vrei.
Luger-ul, spuse Cooch.
Al tu e. Sixto i tu, Papa, o s luai 38-urile. Fiarele sunt
sus, n ogeacul meu. nti le lum, apoi gsim nite puti s le
in. Fcu o pauz de o clip. Stai puin. Tu mai bine rmi aici,
Sixto. Stai cu ochii pe casa lui Alfie. E chiar dup col. Prima
cldire.
Bine, spuse Sixto absent.
Vezi s nu plece. Dac iese, l urmreti. Dac nu te gsim
aici cnd ne ntoarcem, o s ncepem s te cutm.
Bine.
Ce?
Am zis bine.
Bine, repet Zip. Haidei. l lu de umr pe Cooch cnd
pornir spre cldirea n care locuia, iar Papa i urm trndu-i
50

picioarele. Eti emoionat, Cooch? ntreb el.


H? A, da, aa cred. Niel.
Omule, eu sunt emoionat. Ziua asta-ncepe s-mi dea curaj,
nelegi ce vreau s spun? Lucrurile se urnesc!
Da, adevrat, spuse Cooch.
n unele duminici i vine s stai pe treptele alea i s
nnebuneti. Mai ales n zilele de var, ca astea. Dar astzi e altfel.
Azi avem un milion de chestii de fcut, pi nu? Cooch, vreau s
spun c asta m face s m simt bine. Aciunea, pricepi? Omule,
chiar m simt grozav!
Cooch rnji i cei trei biei intrar n imobil.
Asta n-are s-l fac pe Alfie s se simt la fel de bine, zise el.
Sixto rmase la col, n faa bufetului-expres, urmrind cldirea
n care locuia Alfie i mucndu-i nervos buza de jos.
nuntru, Jeff i ntinse biletul de papagal lui Luis i-i puse:
Ce zici de asta?
Avei rbdare i urmrii cu struin scopul propus, citi
Luis, i vei reui s-l ndeplinii.
Daa, fcu Jeff. La ce or se deschide La Gallina?
Speram s fi uitat de La Gallina.
Pi, dac-am ajuns aici
Jeff ridic din umeri i ls fraza neterminat.
La ce or se deschide?
Astzi e duminic, spuse Luis i La Gallina e bar ntre alte
lucruri. Nu se deschide nainte de amiaz.
Atunci mai am destul timp.
Dac mi-ai urma sfatul
Hei! Hei, tu! mugi o voce afar i amndoi se ntoarser cu
faa spre strad. Andy Parker prea s fi aprut din senin. Se
apropie de Sixto, care sttea la colul strzii i strig: Tu! Tu, de
colo!
nspimntat, Sixto ncepu s se trag deoparte.
51

Eu? ngim el. Eu?


Ce faci aici? ntreb Parker apropiindu-se.
Nimic. Stteam i eu.
La perete!
H?
Parker l nfac de pieptul gecii i-l trnti de stlpul de la colul
bufetului.
Am zis la perete!
Da eu eu n-am fcut nimic, spuse Sixto. Doar st
Apleac-te n fa!
Sixto rmase cu ochii cscai, incapabil s priceap.
Apleac-te, ce mama dracului! strig Parker.
i cu toate astea, Sixto nu nelegea. Avnd senzaia c ordinul
lui era sfidat n mod flagrant, Parker se nfurie i, cu dreapta, i
trase rapid un pumn n stomac lui Sixto, care se ndoi de durere.
Apoi l rsuci astfel nct s rmn cu faa la stlp, inndu-se
cu minile de burt i cu capul plecat.
Minile pe perete, palmele lipite, la naiba, f cum i zic! rcni
Parker.
ncovoiat de durere, Sixto fcu o ncercare nereuit de a
ntinde braele n fa, apoi i cuprinse din nou stomacul i abia
cnd Parker l lovi n coaste i le ndeprt cu o micare
convulsiv. Desfcu palmele care-i tremurau i le puse pe stlpul
din col. Parker ncepu s-l percheziioneze. i fcea treaba
metodic, att de absorbit, nct nu-l observ pe Frankie
Hernandez, care venea pe strad i se oprise aproape de bufet.
ntoarce-te! strig Parker. Acum golete-i buzunarele! Totul
pe trotuar! Iute!
Hernandez se apropie de ei.
Las-l n pace, Andy, spuse el. Se ntoarse spre Sixto. Ia-o
din loc, biete!
nfricoat, Sixto ovi, privind cnd la un poliist, cnd la
cellalt.
52

Hai, du-te, du-te o dat! terge-o!


Sixto ezit nc o clip, apoi ni dup col i-o rupse la goan
de-a lungul bulevardului.
Mulumesc, Frankie, spuse Parker cu sarcasm.
Andy, nicieri n Codul Penal nu scrie c-i o crim dac un
puti i vede de treab.
Cine-a spus aa ceva? fcu apoi o pauz. Dar s
presupunem c putiul la nevinovat avea un plic cu heroin
Nu avea nimic. Nu-i narcoman i tii i tu asta. Provine dintro familie bun.
A, aa zici tu? Narcomanii nu provin din familii de treab,
da? Dar dac deinea ceva? S presupunem mcar.
Singurul lucru pe care-l deine acum e dispre pentru
poliistul care l-a maltratat.
Impresia mea este c ar trebui s v intereseze doar cei careau fcut ceva ru, spuse Jeff din bufet.
Aa i e, marinarule, i rspunse Parker. Zi i noapte asta
facem. Putiul la face parte dintr-o band, adevrat? I-ai vzut
geaca de membru, da sau nu? Crezi c-o s nghit orice rahat de la
fiecare golan al strzii?
Poate c putiul are totui puin demnitate, spuse
Hernandez. i vii tu ca s
Gata, gata, termin o dat cu putiul sta. Of, Doamne, i
vine-a crede c l-am btut cu bastonul de cauciuc. Rmase o clip
tcut. Unde te duci?
S-o vd pe femeia aceea, Gomez, rspunse Hernandez.
Destul de artoas tipa asta, Gomez. Bate spre cincizeci,
probabil, da nc arat bine. Eti sigur c faci vizita n interesul
muncii, Frankie?
Sigur, rspunse Hernandez.
Ei, dac-aa zici tu E vreo veste despre Miranda?
Pn am plecat eu, nimic.
tii ceva? spuse gnditor Luis. M gndesc c Frankie are
53

dreptate. S nu crezi c vreau s-i spun cum s-i faci meseria,


Andy. S nu-i nchipui aa ceva. Dar biatul sta ar putea fi
afectat de-un asemenea tratament. Vreau s zic n fine pe
insul nu era aa.
Bandele de tineri nu-s o problem n Porto Rico, spuse sec
Parker.
Nu-s, sigur c nu-s, dar nu asta voiam s spun. Acolo pare
s fie nu tiu cum ceva mai mult respect.
Pentru ce? Pentru sieste? ntreb Parker i izbucni n rs.
Ei na, acum o iei n batjocur, spuse Luis jenat.
Eu? De ce-a face glume despre ara ta?
Era nelegi eram sraci i flmnzi, asta-i drept. Dar era
piaa din centrul oraului i biserica zugrvit n roz i flori i
arbori de mango. i puteai merge n pia s vorbeti cu prietenii.
Erai o persoan i oamenii i tiau numele. Asta conta, Andy.
tiai cine eti.
Tu cine erai, Luis? ntreb Parker i pufni. Guvernatorul?
Vezi, acum iar o iei n glum, spuse Luis fr s se supere.
Frankie, tu sigur nelegi ce vreau s zic, nu?
Da. tiu ce vrei s zici.
Aici, uneori, te simi pierdut. i fr identitate nu poate
exista demnitate, nici respect.
i eu neleg unde bai, Louise, spuse Jeff. E cam ce-i
spuneam eu despre Fletcher. Cum te simi nghiit de o mare de
oameni, de uii cine i ce eti
Si, si. Insula respecta oamenii i viaa i respecta i
moartea. Aici viaa nu face doi bani, iar moartea nici att. Pe
insul Fcu o pauz ca i cum ar fi ngduit amintirii s se
trezeasc la via i s nfloreasc n mintea lui. Pe insul, urm
el, n orae, oriunde e o nmormntare, cei care duc sicriul pesc
pe mijlocul strzii principale i cortegiul merge n urma lui.
tiu asta, spuse ncet Hernandez. Tatl meu vorbea uneori
despre asta.
54

Despre fetiele mbrcate n alb, purtnd flori scldate n


soare? ntreb Luis. i oraul prfuit, tcut i neclintit?
Da, spuse Hernandez. i despre asta.
i vnztorii stau n pragul magazinelor i, cnd trece
sicriul, nchid uile. i arat respectul pentru cel mort. Spun cu
toii: N-o s facem afaceri cnd treci prin dreptul nostru,
prietene.
Ei, rahat, fcu Parker. sta nu-i respect. Sunt nfricoai de
moarte. Luis, s-i spun ceva. Nu tiu cum o fi pe insula aia a ta,
dar aici, aici, nelegi cei care se bucur de respect sunt cei vii,
ticloii de teapa lui Pepe Miranda.
Luis scutur hotrt din cap.
Ba nu, spuse el.
Zu? Crede-m pe cuvnt.
Eu m duc, spuse Hernandez. Certai-v fr mine.
Cin se ceart? ntreb Parker. Discutm.
n regul. Atunci discutai, conchise Hernandez, iei din
bufet i ddu colul.
Jeff se rsuci pe scaun i privi spre strad. n spatele lui, i auzi
pe detectiv i pe Luis ciorovindu-se n fine, discutnd dar pe
el nu-l mai interesa ce-i spuneau cei doi. Privea insistent ua
ncuiat a barului La Gallina, ntrebndu-se cnd are s se
deschid. Nu era sigur dac mai avea chef s petreac ziua n pat
cu o femeie, dar nici nu-i venea vreo alt idee de a-i omor
timpul. i fcuse atta drum pn aici i-i displcea s treac
efortul sta n contul pierderilor. Aa c rmase cu privirea
pironit la ua nchis, aproape voind s o vad deschizndu-se.
i ca printr-o minune ea chiar se deschise.

55

ASE
FATA care ieise din bar n-avea mai mult de nousprezece ani;
era o fat mldioas, cu rotunjimi de femeie care izbucneau de
sub bluza i fusta pe care le purta. Avea prul negru i ochi
umbroi. Se ntoarse cu graie ca s nchid ua n urm. Scoase
o cheie din poet i tocmai se pregtea s ncuie ua, cnd Jeff
sri de pe scaun i fugi n susul strzii.
Bun, zise el.
Luat prin surprindere, fata se ntoarse. Fcu nite ochi mari,
cei mai cprui ochi pe care-i vzuse Jeff n viaa lui.
Oho! spuse ea i buzele i se rotunjir articulnd acest mic
cuvnt; ncet-ncet, surprinderea fcu loc mirrii i fata rmase
privindu-l curioas i ateptnd ca el s vorbeasc.
Toat dimineaa te-am ateptat, ncepu Jeff. Ai fost nuntru
tot timpul?
Da? spuse ea transformnd cuvntul ntr-o ntrebare, de
parc ar fi ateptat alte explicaii din partea lui i-l invita s
continue.
El rmase cu privirea aintit la chipul ei. ncepuse s-i dea
seama c era probabil cea mai frumoas fat pe care-o ntlnise i
frumuseea ei parc l fcea s-i simt limba legat. Fata atepta.
Jeff rmase mut. n cele din urm, ea bg cheia n poet, ridic
delicat din umeri i ddu s se ndeprteze. Jeff fcu iute un pas
i-i ainu calea.
Hei, unde pleci? ntreb el.
Acas.
De ce? Abia te-am gsit.
Trebuie s m mbrac, spuse fata.
Mie-mi pari mbrcat frumos, observ el i-i plimb ochii
de-a lungul trupului ei, zbovind asupra rotunjimii snilor de sub
56

bluza de culoare albastru deschis i asupra coapselor scoase n


eviden de fusta neagr.
Trebuie s m schimb, repet fata fr nici o intonaie,
prnd n acelai timp jenat de privirea lui cercettoare.
Ei, asta mai poate atepta, nu? ntreb el.
Fata se uit foarte mirat la el.
Ce doreti?
Pi nu-i dai seama?
Nu? spuse fata i iari ridic vocea spre sfritul
cuvntului, astfel nct suna ca o ntrebare.
Pi Seara trecut am vorbit cu un tip. De fapt, era cam
spre diminea. Undeva, n centru. ntr-un bar.
Da?
i mi-a zis s vin ncoace.
Pentru ce?
Mi-a zis c o s te gsesc pe tine, spuse Jeff.
O privi mai atent i se gndi: Ei, nu mi-a spus c o s te
gsesc chiar pe tine, pentru c nimeni nu se atepta s gseasc
aa ceva. Nimeni nu s-ar atepta s dea peste aa ceva ntr-o via
de om.
N-a zis aa ceva, spuse fata.
Ba da, aa a zis.
Cum l cheam? Cel care i-a spus despre mine?
Nu-mi amintesc, spuse Jeff i tcu o clip. Eram beat.
i-acum eti tot beat?
El zmbi ncurajator.
Ct se poate de treaz.
i tipul sta, i-a vorbit despre mine? A zis c-o s m gseti
pe mine aici?
Pi nu chiar. Adic nu m ateptam la cineva aa aa
drgu ca tine. Dar a spus
Mai precis, ce i-a spus?
Mi-a spus s vin n cartierul sta
57

Da?
i s caut un loc numit La Gallina.
La Ga aha. Se opri i-l privi mai de aproape. neleg. Da.
Acum am priceput.
Bun. Trebuie s recunosc c eti grozav. Vreau s zic c nu
m ateptam adic nu ncerc s spun ceva mpotriv, sau ceva
de felul sta dar asta-i, nelegi, e neobinuit, atta tot. S
gsesc o fat att de drgu
Mulumesc, spuse fata. Zmbi. Cred c-ai fcut o greeal.
Asta e La Gallina, nu? ntreb Jeff, privind din nou la literele
aurii de pe vitrin.
A, da, asta e La Gallina.
i tu ai ieit de-aici, nu?
Da, sigur.
Avea o sclipire ciudat n ochii cprui. El o privi bnuitor i-i
ddu seama c ncerca s-i rein rsul.
Chiar lucrezi aici? ntreb el. Aa e?
Da.
Atunci, ce-i aa de caraghios? spuse ncepnd s se simt
uor iritat.
Fata se abinu s nu rd.
Nimic, zise ea. Nimic.
Ei bine, atunci e clar, conchise el.
E clar, rspunse ea.
Rmaser cu privirile aintite unul asupra celuilalt, Jeff
ncercnd s priceap ce dracu era att de caraghios, iar fata
strduindu-se din rsputeri s nu izbucneasc n rs.
Ei bine, spuse el ntr-un trziu.
Ei bine, ce?
Ei bine, hai s mergem la culcare.
Eu i tu?
Da, sigur, eu i tu. Cu tine am vorbit.
Fata scutur din cap.
58

Nu, cred c nu.


Ea fcu o micare s se ndeprteze, dar el o prinse de bra,
oprind-o.
De ce nu?
Pi Din nou i reinu rsul. Se gndi o clip, apoi spuse:
Cred c nu-mi plac marinarii.
Nu-i frumos, spuse Jeff zmbind. Civa dintre cei mai buni
prieteni ai mei sunt marinari.
Nu, spuse fata cltinnd din cap. Nu. mi pare ru. Fr
marinari.
Vzu aerul dezamgit de pe chipul lui i adug repede:
Pe lng asta, sunt prea sus.
Sus?
Da, cu preul. Cu onorariul?
Pronun n aa fel ca i cnd ar fi ntrebat dac acesta era
cuvntul potrivit.
Ei bine, ct de sus e? ntreb Jeff, ncepnd s negocieze.
Sus de tot. Fata cntri ndelung rspunsul. Mai mult dect
ctigul tu pe-o sptmn.
i ct nseamn asta?
Foarte, foarte mult.
Hai, spune ct? Nu poi? Doamne, te pori ciudat pentru o
i-am zis. Foarte, foarte, foarte mare.
Prea s nu gseasc un cuvnt potrivit. Se zbtu s-i pun
gndurile n ordine, apoi spuse disperat:
Care-i cel mai mare pre pe care l-ai pltit vreodat?
Douzeci. Dar asta era pe Coast. Pe Coast
Eu merg mult mai sus de-att, spuse ea repede, oarecum
uurat.
Patruzeci?
Mai sus.
O sut? ntreb el ngrozit.
Doamne, exclam fata, clipind. Art ca o paraut oarecare?
59

A, nu, nu, spuse el repede, nici gnd. Dar o sut de dolari,


miculi, eu
N-am zis o sut. Am zis mai sus.
N-am nici mcar douzeci, recunoscu el disperat. Vezi tu, am
jucat poker i
Ei las, mai sunt i alte fete, spuse ea scurt. La revedere.
Se ntoarse pe clcie i porni de-a lungul strzii. Jeff o urmri
i apoi, ca electrocutat, url:
Hei! Ateapt! i alerg dup ea.
Ce mai e?
Ascult, n-am mai putea discuta chestia asta?
De ce?
Pi aa, eu mi pari drgu.
Mulumesc.
Vorbesc serios. Nu spun asta doar ca s te Fcu o pauz.
Zu c vorbesc serios.
Marinarule, de ce nu te duci acas? spuse ea blnd, n timp
ce faa i deveni att de atrgtoare, nct lui i veni s o srute
chiar acolo, pe strad, cu toate c tia c nu trebuie s srute fete
de genul sta; i cu toate astea voia
Acas? La naiba, locuiesc n Colorado. Ascult, nu putem s
discutm?
Marinarule
Jeff.
Jeff. Bine, Jeff. Nu sunt ceea ce crezi tu. Nu sunt ceea ce
caui tu, trimis de prietenul tu.
Da?
Eu gtesc pentru La Gallina i alte cteva baruri. Au aparate
de nclzit cu aburi. Eu pregtesc mncarea.
Tu pregteti aha. Amui o clip. Deci tu, acolo
Pregteam totul pentru ora deschiderii, spuse fata dnd din
cap.
Aha. Fcu o nou pauz. i toat distracia asta cu preul
60

Te-am tras pe sfoar.


O, atunci iart-m!
Nu-i nimic. mi pare ru c te-am pclit.
Ei, las asta acum. O privi serios i cercettor. Cu toate
astea, eti foarte drgu.
Mulumesc.
Tu chiar trebuie s pleci?
Trebuie s m schimb. M duc la biseric.
Merg cu tine, spuse el fr s stea prea mult pe gnduri.
Eti catolic?
Presbiterian. Da merg oricum cu tine. n Marin am
participat la tot felul de slujbe religioase. Am devenit un soi de
expert. tii, o fac pentru a scpa de motru. Ori de uite ori sunt
de rnd la motru i se anun: Toi cei de confesiune mozaic s
se pregteasc pentru a prsi nava, ca s participe la serviciul
religios, eu devin dintr-o dat evreu. Chiar mi pare ru c nu-s
mai puine zile de motru i mai multe religii
Fata cltin din cap.
M-a simi caraghioas.
Eti credincioas? De asta?
Cred c da. Da.
Ei na, vreau s spun c n-o s se prbueasc biserica
pentru c intru eu n ea. Crede-m c-am mai fost n biserici
catolice. Slujba e frumoas.
Ddu aprobator din cap, gndindu-se la numeroasele slujbe la
care fusese prezent.
Eu m-a simi totui ciudat, spuse fata.
l privi nehotrt, apoi fcu o micare uoar, vrnd s se
ndeprteze.
Ascult, spuse el. Ascult nu pleca.
De ce nu?
Nu tiu.
O s ai treab, spuse ea. La Gallina deschide la amiaz.
61

A, asta era vezi, nu mai e aa de important.


Nu?
Nu, nu e, spuse el hotrt. Ascult, n-ai vrea n-ai vrea s
rmi cu mine?
Fata i privi ceasul.
Trebuie s plec, spuse ea. Vreau s prind slujba de ora
unsprezece.
Vrei s ne-ntlnim dup ce mergi la biseric?
De ce s vreau asta?
Eu aa a vrea. Tu nu?
Fata ezit. Apoi spuse:
Ba da, vreau.
Atunci, de ce nu zici aa?
Eti mbarcat pe-un vas?
Da. Uite, vrei s
Ce fel?
Un distrugtor.
E mare?
Foarte mare. Vrei s ne-ntlnim?
De ce vrei s ne ntlnim? N-ai o prieten acas?
Am avut, demult. Tu tu ai un un biat?
Nu.
Bun. Grozav.
Zmbi.
Da, spuse ea i-i ntoarse zmbetul.
Vrei vrei s ne-ntlnim?
Dac vreau mergem undeva n afara cartierului?
Dac vrei tu.
Unde mergem?
Nu tiu. Nu cunosc prea bine oraul.
Dar ieim din cartier?
Da. Vezi tu, dac eram la mine, n Colorado, te duceam pe
munte. Pregteam un co cu mncare pentru picnic i urcam pe
62

munte. Te duceam cu maina. Am un Ford din 37.


Ce culoare e?
Galben. Eu l-am vopsit.
Eram sigur c-i galben, spuse ea.
Serios? Cum de-ai tiut?
Galben sau rou. La culorile astea m-am gndit.
Hei, s tii c voiam s-l vopsesc n rou, dar Jenkins stai magazinul de la mine nu avea aa o culoare. i-atunci am
cumprat galben.
Locuieti ntr-un orel?
Fletcher? Pi nu-i chiar att de mic, nelegi?
Avei imobile cu etaj?
A, nu.
i de ce-ai plecat de-acas?
Voiam s vd lumea, spuse el guraliv i apoi se opri, pentru
c-i ddu seama c plvrgeala nu prindea la fata asta. Cu ea
trebuia s joace cinstit sau s se lase pguba. Urma s fiu
ncorporat, explic el i m-am gndit c-ar fi mai bine la Marin.
Aa c m-am nrolat voluntar. Ridic din umeri.
i lumea? Ai vzut ceva din ea?
Puin.
Ai fost n Porto Rico?
Nu. Dar tu?
Nici eu. Se zice c-i frumos acolo. Eu m-am nscut aici. Nam ieit niciodat din oraul sta. Fcu o pauz. A, ba da, am
mers odat la o nunt n Pennsylvania.
i-ar plcea oraul meu, spuse el. Zu c da.
Da, cred c da.
Rmaser tcui. Ea l privi cu ochi mari, iar el se simi dintr-o
dat nesigur, indecis i cu mult mai tnr dect era de fapt. Cu
voce aproape pierit, spuse:
Hai s ne ntlnim dup slujb. Te rog!
Dac ne ntlnim, am putea merge n parc, spuse ea. Nu
63

sunt muni, dar putem lua un co pentru picnic. Sunt i copaci


acolo.
Oriunde zici tu. Numai c tii n-am dect vreo
optsprezece dolari. Cheltuim i noi ct avem. Zmbi ncurajator.
Bine?
Fata ddu din cap.
Bine.
Tii, asta-i O s vii?
Da.
Ascult, eu o s te-atept chiar aici. Exact n locul sta. Nu
m clintesc de-aici, pn nu te ntorci.
Nu, nu aici. Cnd se deschide La Gallina fetele se strng aici,
pe trotuar. Nu aici.
Atunci la bufet, bine? Pe col.
La Luis? n regul, e bine.
La ce or?
Slujba se termin pe la dousprezece fr un sfert. Pregtesc
ceva de prnz de pe-acum i
Hei, dar nu-i nevoie.
Aa vreau eu.
Bine atunci
i trec pe-acas, nainte de-a veni aici. La dousprezece? E
bine aa?
Sigur. Hei, ascult, iart-m c te-am luat drept
Nu face nimic. Dousprezece?
Dousprezece, rspunse el.
Bine.
l fix cu privirea pentru o clip, apoi adug:
S m atepi.
Da, sigur.
Fata se ntoarse i plec, pind iute, fr s priveasc napoi,
de parc ar fi tiut c e cu ochii dup ea i de parc s-ar fi
ateptat ca el s o strige. Cnd el chiar o strig, se rsuci
64

instantaneu.
Hei!
Da?
Grbete-te. Te rog s te grbeti, e bine?
Da, rspunse ea.
Flutur uor mna, n direcia lui, se ntoarse i se ndeprt.
Hei! strig el iari.
Da?
Nici mcar nu-i tiu numele!
Poftim?
Numele, i ceru el. Cum te cheam?
A, fcu fata i chicoti.
Ei, cum te cheam?
China! strig ea i apoi porni n fug.

65

APTE
ARIA e un lucru ciudat.
Ca i dragostea, ea-i poate mpinge pe oameni la extreme. La fel
ca i dragostea, poate fi un sentiment scitor i insistent, asiduu,
ncpnndu-se s reziste pn cnd, ntr-o bun zi, explodeaz
cu o patim de nestvilit. L-am lovit cu securea pentru c era
ari. Asta-i o explicaie, un motiv i o scuz. Era ari. Totul e
cuprins n aceste dou cuvinte. Era ari i, prin urmare, nu
eram rspunztor de aciunile mele, tiam doar c e ari, c m
simeam sufocat de-a lungul ntregii zile, c-abia mi trgeam
sufletul, c n-aveam aer, c era ari, iar el mi-a zis: Cafeaua
asta-i prea tare i atunci l-am lovit cu securea. Era ari,
nelegei?
O ridicare din umeri.
nelegei voi. Era ari.
i aidoma dragostei, aria poate da natere unui sentiment
diferit, care dac revistele tiprite pe hrtie lucioas n-ar fi
pngrit cuvntul ar putea fi descris drept apropiere, o
recunoatere c-n aceast zi, n ziua asta de ari insuportabil,
fiinele umane triesc mpreun mcar un lucru. Aria devine o
legtur la fel de puternic precum betonul armat. Nu-i place
culoarea pielii mele? Interesant, dar Dumnezeule, ce ari,
Doamne, transpirm amndoi. Te-ai destrblat cu nevast-mea?
Asta-i de neiertat, dar hai mai bine la o bere mpreun, ca s
scpm de aria asta blestemat i dup aceea gsim noi o ieire.
Aria, ca i dragostea, nu face dou parale dac nu poi vorbi
despre ea. Femeia adulter i caut o confident, destrblatul se
laud cu cuceririle lui n faa amicilor de la tripou, conductoarea
de galerie de aisprezece ani st ore n ir la telefon ca s descrie
srutul pe care i l-a dat un juctor de fotbal despre dragoste
66

trebuie s vorbeti.
Locotenentul Peter Byrnes iei din biroul lui, vrnd s
vorbeasc despre ari. Era un brbat solid, cu prul ncrunit
i cu ochii albatri ca oelul. i plcea s cread c transpira mai
mult dect ali brbai mai puin ndesai. i plcea s cread c
aria fusese nscocit n iad, special pentru el i trimis pe
pmnt ca s-l chinuie. Nu prea nelegea de ce fusese ales tocmai
el pentru o asemenea tortur, dar tia sigur c suferea mai mult
dect merit, atunci cnd era ari.
Biroul detectivilor era cufundat n linite. Steve Carella sttea la
birou, cu mnecile cmii suflecate i citea un raport FBI
referitor la un sprgtor. Razele fierbini ale soarelui cdeau exact
pe tblia biroului, ca un clei dulceag. Byrnes merse pn la
fereastra zbrelit i se uit lung n strad. Automobilele, lumea,
preau s fi fost turnate n plastic transparent, suspendate n
timp i spaiu, fr s se mite. Byrnes oft.
Ari, spuse el.
hm, i rspunse Carella.
Unde-s restul?
Parker patruleaz, Hernandez s-a dus s rezolve o plngere,
iar Kling Carella ridic din umeri. La o pnd, nu?
La magazinul acela?
Cred c da.
Da, aa e, rspunse Byrnes, amintindu-i. Cu tipul la care
d reete false pentru cocain. Scutur din cap. N-are s apar. Pe
aria asta
Tot ce se poate, fu de acord Carella.
Totdeauna mi aleg ru perioada de concediu, mormi
Byrnes. Eu i Harriet ne pierdem luni de zile fcnd planuri. Sunt
cel mai mare n grad aici, aa c eu aleg primul. i ce iese pn la
urm? Mereu scap vremea bun cu cel puin o lun. nti e cald
de nici mcar gndurile nu i se mai leag i dup aceea vine i
67

vremea s plec n concediu i atunci ncepe s plou i totu-i


cenuiu, ba, pe nepus-mas, ne alegem i cu vreo furtun de
zpad din Canada. Negreit. n fiecare an la fel. Rmase tcut o
vreme. Ei, nici aa, odat am avut i eu noroc. Atunci ne-am dus
la Vineyard. A fost vreme bun. Ddu aprobator din cap, parc
retrind totul.
Oricum, concediile nu-s prea plcute, spuse Carella.
Daa? Cum vine asta?
Nu tiu. n general, mi trebuie dou sptmni ca s mai uit
de griji i-n clipa n care ncep i eu s m relaxez, gata, a venit
timpul s m ntorc la treab.
Anul sta pleci undeva?
Nu cred. Copiii sunt prea mici.
Apropo, ct au? ntreb Byrnes.
Au mplinit un an n iunie.
Domle ce zboar vremea asta, exclam Byrnes i rmase
tcut.
Se gndi la trecerea timpului, se gndi la propriul lui fiu, se
gndi c-l socotea pe Carella ca pe un fiu, se gndi c biroul
acesta prea o afacere de familie ca un magazin de dulciuri sau de
coloniale, se gndi ce bine era c-l avea pe Carella, care lucra de
aceeai parte a tejghelei cu el.
n fine, orict am discuta noi, aria asta tot nu se
mblnzete, spuse Byrnes i oft din nou.
ntr-o bun zi, o s se inventeze, ncepu Carella, dar n
clipa aceea sun telefonul. Ridic receptorul. Secia K7, spuse el.
Detectivul Carella.
Vocea de la cellalt capt al firului spuse:
tiu unde se afl Pepe Miranda.
l vzur pe Sixto ieind din magazinul de mruniuri. Avea
chipul uor mbujorat. Arta de parc ar fi fost gata s plng.
Clipea mrunt, ca atunci cnd ncerci s-i reii lacrimile.
68

Ce-ai pit? ntreb Zip.


l studie pe Sixto cu un aer impersonal, ca i cum nu l-ar fi
interesat cu adevrat, ca i cum n-ar fi vrut de fapt s afle ce s-a
ntmplat, ci pusese o ntrebare cu subneles: n ce msur m
va atinge pe mine starea ta?
Nimic, rspunse Sixto.
Ari de parc i-a dat cineva cu o cros de baseball n cap.
Ba nu.
Ce fceai n magazin?
Am but o Coke. Mi-era sete.
Parc i-am spus s stai cu ochii pe casa lui Alfie
Puteam s vd casa lui Alfie i de-acolo, spuse Sixto.
Noi adus armele, spuse Papa rnjind.
Haidei, le zise Zip amndurora. Cooch aduce vreo doi
bieai. Trebuie s ne-ntlnim lng bufet.
Pornir toi trei de-a lungul bulevardului, Zip n mijloc, flancat
de Sixto i de Papa. Se simea grozav avnd cte unul de fiecare
parte. Pea cu umerii ridicai i cu capul drept, fixnd ritmul de
mers, tiind c ceilali vor ine pasul cu el i arbor un aer
protector i amical fa de biei, simind c ntre ei s-a stabilit o
legtur pe care, chiar dac ar fi ncercat, n-ar fi fost n stare s-o
defineasc precis. Legtura asta n-avea nici o noim, pentru c, n
sinea lui, recunotea c nu-i simpatiza n mod deosebit nici pe
Sixto, nici pe Papa. Unul era bieaul mamei, iar cellalt un
semi-idiot. i totui nu putea renuna, avea un sentiment de
satisfacie mergnd cu bieii tia doi, n stnga i n dreapta lui,
ca un general nsoit de nite aghiotani credincioi. tia c
legtura avea s devin mai puternic de ndat ce-l vor cura pe
Alfredo Gomez. Cuvntul a cura i trecu prin minte i
instantaneu avu n faa ochilor cellalt cuvnt, mai nemilos. A
ucide. Nu tresri la gndul acesta. A ucide. Repet cuvntul n
minte. Ucide. Noi l vom ucide pe Alfredo Gomez. Ucidere.
Cnd ajunser la bufet, cuvntul nu nsemna cu nimic mai
69

mult dect a cura. Cooch era acolo i-i atepta. Cu el erau doi
bieai. Parker, bruta, plecase, dar marinarul era nc n bufet,
ateptnd probabil s se deschid La Gallina, ateptnd o
spanioloaic. La nceput, ideea i plcuse lui Zip. Simise o
mndrie grozav la gndul c un marinar fcuse atta drum din
centru pn aici, ca s caute pasiunea pe care numai o
spanioloaic putea s i-o ofere. Dar dup aceea mndria pieri,
lsndu-i un sentiment de acreal i se gndi sumbru c
marinarul sta n-avea nici un drept s se afle aici, nici un drept
s se goleasc ntr-o spanioloaic, aa cum canalele se vars n
fluviu. Se ncrunt i se uit urt ctre marinarul care sttea cu
spatele la el, apoi merse repede spre locul n care se afla Cooch cu
cei doi bieai. Primul dintre ei purta blugi i un tricou alb, ptat
de sudoare. i curgea nasul i-l tergea mereu cu dosul palmei, iar
mucii i se ntindeau pe piele ca o coaj ce se formeaz pe o
arsur. Avea opt ani.
Cellalt avea nou. Purta pantaloni scuri, kaki i o bluz
albastr, cu mnecue. Pe mneca stng avea cusute trese de
sergent de armat. i freca tot timpul picioarele de asfalt, de
parc ar fi ncercat s tearg nite urme de cret.
tia-s putii? l ntreb Zip pe Cooch.
Da, rspunse Cooch.
Zip se uit la cel mucos.
Cum te cheam, putiule?
Chico.
i pe tine? l ntreb pe cellalt.
Estaban, rspunse biatul, continund s tearg urme
invizibile de cret.
V-a pus n tem Cooch?
Si, rspunse Chico.
Tu i Estaban o s stai de o parte i de a alta a treptelor
bisericii. inei fiarele sub bluze, pn ajungem noi acolo. Apoi ni
le dai i v facei de lucru prin zon, pn dm noi lovitura. Cnd
70

terminm, vi le dm i-o tergei. Ai bgat la cap?


Si, yo comprendo, spuse Chico.
Si, si, rspunse ca un ecou Estaban, dnd nervos din
picioare.
Zip i privi ceasul.
n regul, clopotele or s nceap s bat din clip n clip.
Asta are s fie prima chemare pentru slujba de unsprezece. Voi,
ncilor, o tergei imediat ce auzii clopotele. Noi o s venim la
col pe la unpe jumate. S fii gata, ai auzit?
Zip, cnd o s cretem, eu i Estaban, putem s intrm n
banda ta? ntreb Chico.
Zip rnji i-l ciufuli.
Sigur, cnd o s cretei. Da acum s avei fiarele pregtite
pentru cnd o s avem nevoie de ele.
Zip, eu tiu s trag, spuse Chico. tiu s trag bine de tot.
Zip rse cu hohote.
Nu de data asta, Chico. Mai ai timp pn s-ncepi
Clopotele bisericii rsunar brusc abrupt, apoi tcur. Cel care
trgea de funie dduse gre, probabil c scpase funia din mn,
poate degetele i fuseser cuprinse de crampe. Dangtul solemn i
greu de metal lovit de metal sun, vibr, apoi se stinse. Bieii
rmaser tcui, cu urechile ncordate ateptnd dangtul
clopotelor. i abia dup aceea, clopotele pornir s sune din nou
n aerul neclintit de iulie, chemnd turma la slujb, rsunnd dea lungul strzii i ptrunznd prin ferestrele deschise,
convocndu-i pe enoriai, invitndu-l pe Alfredo Gomez la ceea cel atepta pe treptele bisericii.
Asta e, spuse Zip crispat.
Bg mna sub geac i scoase de sub centur armele, una
cte una. Aflat n bufet i auzind sunetul clopotelor, Jeff se
ntoarse, gndindu-se la China, cu un zmbet pe fa. Vzu prima
arm trecnd din mna lui Zip n pumnul mnjit de muci al lui
Chico. i clipi, nevenindu-i s cread, cnd i celelalte arme
71

trecur din mn n mn; privi la cei doi puti care le


ascunseser n betelia pantalonilor, patru arme cu totul, apoi i
traser bluzele pe deasupra.
Gata, plecai, spuse Zip.
Cei doi puti rnjir, ddur din cap, apoi pornir n goan pe
strad. Pe fruntea lui Jeff aprur semne de ngrijorare. i rsuci
scaunul i-i lu ceaca de cafea. Clopotele i ncetar chemarea.
Un btrn se repezi afar pe ua unei cldiri, se opri o clip pe
trepte, ct s-i pun haina pe umeri, apoi o lu la fug spre
biseric.
O duminic frumoas i linitit, spuse Luis ctre Jeff i
zmbi.
Jeff l aprob din cap, dar nu spuse nimic. Cei patru biei cu
geci din mtase purpurie intraser i se postaser lng tonomat.
Strada redevenise tcut. Prea s fie o strad ce exprima toane i
temperamente diverse, schimbndu-se n decurs de cteva
secunde, ca un actor de revist care-i trntete o peruc pe cap
i devine clovn sau arunc peruca, i pune o mustcioar neagr
i devine Adolf Hitler. Acum, strada scldat n soare arta ca un
coridor aurit, care ducea ctre arcul dominator al edificiului
nlat la dou cvartale mai departe, iar cerul de deasupra avea o
culoare alb-glbuie. Calm, arznd luminos, strada era mut,
atepta. Bieii tndleau pe lng tonomat, inndu-i minile n
buzunare. Din cnd n cnd, aruncau cte o privire n direcia
bisericii. Se uitau printre gene, ferindu-i ochii de lumina
orbitoare.
Fata ddu colul venind dinspre bulevard i intr pe strad ca o
caravan de circ. Purta o jachet de un rou strlucitor, o fust
galben din mtase lucioas, pantofi purpurii cu tocuri cui i
barete. Prul i era o vlvtaie neagr i deas, stnd ridicat pe
cap ca o imitaie burlesc de coafur boiman. Ducea ntr-o
mn o geant de voiaj i pea cu o legnare sugestiv, fusta
galben mulndu-se pe fesele ei rotunde i n continu micare,
72

iar snii uriai izbucnind prin anchiorul jachetei roii. Prea s


nu poarte nimic sub mbrcmintea asta i nici nu-i psa dac
cineva bga de seam. Fesele ei implorau s fie ciupite, snii de
sub bluza uoar de nailon i jacheta purpurie mpungeau cu
sfrcurile ca nite ace de busol care indicau nordul. Mersul ei nu
fcea nimic pentru a-i ascunde frumuseea. Era toat averea ei i
dac prefera s-i expun comorile, asta o privea doar pe ea.
Dar n ciuda mersului unduios, n ciuda rostogolirii snilor i a
micrii fluide ca de moric a fundului, n ciuda pronunatei
atitudini de indiferen, fata prea nspimntat i oarecum
nehotrt. Privi cu mirare la cldiri, fcnd ochi dulci oraului i
se simi copleit de mrimea lui, ba chiar nedumerit i niel
rtcit.
Fluierturile, care venir din partea lui Zip i Cooch, n-o
ajutar ctui de puin. Duse brusc mna liber la jacheta scurt,
ncercnd s o nchid n dreptul snilor obraznici. Bieii
fluierar din nou. Jeff se ntoarse i o urmri, fascinat de mularea
fustei galbene i de unduirea fundului ei. Fata ncepu s peasc
mai repede, la fel de pierdut i de nedumerit, iar fluierturile o
nsoir pn dispru.
Zip ncepu s rd.
i-apoi rsul i se opri n gt, cnd pricepu c rdea i
marinarul.
Ce-a fost asta? ntreb Jeff.
Pfui, un Tigru Marin, spuse Luis.
Un ce?
Tigru Marin. Proaspt sosit de pe insul. Probabil c-i
prima zi pe care-o petrece aici. Tigru Marin. Aa s-a numit unul
dintre primele vase care au adus imigrani portoricani pe
continent.
Mam, ce bucic! spuse Jeff.
Ai vzut ce pr avea? spuse Luis i-i flutur demonstrativ
minile n jurul capului. i acum o s mearg cu metroul i lumea
73

are s cread c toi portoricanii sunt ca ea. Cltin din cap. Mai
am nevoie de nite sup, spuse el confuz i plec spre partea din
spate a localului.
Tare-a fi pus-o cu roatele-n sus, ce zici, marinarule? spuse
Zip.
Pi nu prea e pe gustul meu, rspunse Jeff.
Se ntoarse spre tejghea. Nu-i plcea s discute cu biatul sta
i nici nu voia s ncurajeze o amiciie care, acum c se trezise dea binelea i o cunoscuse pe China, nu i se prea deloc necesar.
Nu-i pe gustul tu? fcu Zip. Ce-ai pit? Nu-i plac
spanioloaicele?
N-am zis asta.
Zip i aprinse o igar i sufl un vltuc de fum. Cntri atent
vorbele pe care avea s le spun n continuare. Nu-i ddea seama
de ce, dar marinarul ncepuse s-l calce ngrozitor pe nervi. Voia
ca marinarul s doreasc o spanioloaic i, n acelai timp, s nu
aib de-a face cu nici una. Contradicia asta l tulbura. Cnd
ncepu s vorbeasc, se ncrunt:
Am de omort cteva minute. Dac te mai intereseaz o fat,
pot s-i gsesc eu una ca lumea.
Nu m intereseaz, spuse Jeff.
Nu? Se ncrunt i mai tare. De ce nu? Ai ceva mpotriva
fetelor portoricane?
Nu. Chestia e c nu m mai intereseaz.
Pi de ce-ai venit aici? Nu pentru o fat?
Ba da, rspunse Jeff.
i-atunci, de ce nu m lai s-i fac rost de una?
i-am spus. Nu m mai intereseaz.
Atunci ce-i mai pierzi vremea pe-aici?
Asta-i treaba mea, rspunse Jeff tios.
Dac nu te mai intereseaz, de ce nu te cari din cartier?
Pui cam multe ntrebri, spuse Jeff.
Da, exact. i ce-i cu asta?
74

Ce-ar fi s-mi rspunzi i tu la una? spuse Jeff.


Nu-s obligat s-i
De ce-ai dat pistoalele alea?
Zip csc ochii mari ct cepele.
Ce?
Le-ai dat putilor lora un ntreg arsenal. Pe cine ai de gnd
s mputi?
Stteau pe scaune alturate, Jeff inndu-i minile strnse pe
tejghea, iar Zip privindu-l pe marinar printre gene i gndindu-se
la nelesul vorbelor acestuia. Cu excepia lui Sixto, ceilali biei
se desprinseser de lng tonomat i se apropiaser de liderul lor.
Ce ochi mari ai, Bunicuo, spuse Zip i, cu palma fcut
pumn l lovi fulgertor pe Jeff n plin figur.
Surprins de lovitur, Jeff ncerc s-i pstreze echilibrul pe
scaun, nelegnd intuitiv c ar face o greeal dac s-ar lsa s
cad i s rmn la pmnt. Se ag de tejghea, dar se
dezechilibrase de tot, palma i alunec pe tblie, iar el se prbui
napoi, cu piciorul agat n rezemtoarea scaunului i czu pe
spate, pe podeaua acoperit cu gresie. Omoplaii preluar toat
fora czturii i el fcu un efort s-i in capul ridicat ca s nu
se loveasc de podea. Tocmai se zbtea s-i elibereze piciorul
ncolcit n jurul postamentului scaunului, cnd prima lovitur
de picior i explod n tmpl.
Ridic instinctiv minile, ncercnd s-i desprind piciorul,
rsucindu-se pentru a-l scoate din poziia aceea prosteasc i
ridicol i a doua lovitur de picior l nimeri n coul pieptului i
avu senzaia c rmne fr aer, dup care nc o lovitur l
fulger n gt, iar de-acum loviturile veneau cu o precizie
metodic, ns piciorul i era nc agat de blestematul acela de
scaun, o cizm l trsni lng ochiul drept i simi o durere
sfietoare i cumplit, apoi cldura sngelui i se gndi: O s
mor din lovituri de picior aici, pe podeaua din bufetul sta
pduchios, i imediat l auzi pe Luis strignd:
75

Ticloilor, ce facei acolo? Ce-avei de gnd? Suprapus


strigtului acesta, sau dincolo de el, nvluindu-l dndu-i roat i
umplnd aerul, schellitul ascuit i ptrunztor al sirenelor de
poliie.

76

OPT
HERNANDEZ mai vzuse apartamentul acesta, mai clcase
nuntru. Nu exact sta, ci nenumrate altele ca el, din cldirile
aflate n secia sa. Putea fi chiar apartamentul n care locuise n
copilrie.
Ua de la intrare ddea direct n buctrie. Pe ea se afla
ncuietoarea tipic de protecie, recomandat de poliie: o plac
metalic fixat pe lemn cu uruburi, o a doua plac ncastrat n
podea i bara din oel rezistent care, atunci cnd era culisat n
locaul triunghiular dintre plci, fcea imposibil forarea uii. La
captul cellalt al buctriei era fereastra. Se deschidea spre
curtea interioar a cldirii. Podeaua era acoperit cu linoleum cu
un model imprimat. Curat, dar neceruit. n unele locuri de lng
u, lng rcitor sau maina de gtit, era att de uzat, nct
modelul se tersese. Lipit de peretele opus mainii de gtit se
vedea o mas cu tblia acoperit cu melamin alb. Deasupra ei
se afla o pictur reprezentndu-l pe Iisus nlnd rugi. Pereii
erau zugrvii ntr-un verde palid, dar aburii degajai de la gtit
intraser n perete, astfel c verdele prea mai ntunecat, avnd o
culoare biloas. Zugrveala nsi ncepuse s se cojeasc n
unele locuri, pe perei i pe tavan. Pe mas se afla un prjitor de
pine. O hus verde din plastic l acoperea. Camera prea
srccioas, dar curat. Era o ncpere pe care i-o amintea
bine.
n zilele de iarn, pe vremea cnd era copil, sttea pe podea
lng maina de gtit i se juca cu soldeii din metal, pe
linoleumul uzat de atta splat. Prea un miracol dar mama lui
reuea s gteasc n timp ce el se juca pe jos la picioarele ei.
Mirosul de arrozo con pollo10 umplea buctria i era plcut lng
10 Pui cu orez (lb. span. n text) (n. tr.).
77

maina de gtit unde el i nsufleea soldeii, dndu-i fiecruia


personalitate i identitate. n buctria familiei Hernandez era
cald, cldur dat de maina de gtit i de mirosul mncrurilor
care fierbeau, cldura n vocea blnd a mamei care-i vedea de
treab, cldur n monologurile pe care bieelul Frankie le inea
n faa omuleilor de metal care-l nconjurau.
n ziua aceea de iulie, n buctria familiei Gomez nu era
cldur, ci aria sufocant a verii. De afar se auzea vuietul
sirenei. Doamna Gomez se duse la fereastr i o nchise. Zgomotul
se mai stinse.
Tot timpul incendii, spuse ea. Tot timpul sirene. Nu trece o zi
fr un incendiu. Scutur din cap. Iar iarna e i mai ru.
Unde e biatul? ntreb Hernandez.
n dormitor. Frankie, ia-l cu uurelul, te rog. Treaba asta n
care-i bgat e urt de tot. Dar e greu s afli de la el.
O s-l iau uor, spuse Hernandez.
l conduse prin apartament n salonul mobilat cu o garnitur
de camer de zi, compus din trei piese, un televizor, un
lampadar, lustra atrnat din tavan ludndu-se cu trei becuri de
diferite culori. Cnd era copil i fcea temele n salon, ntins pe
podea. Pe vremea aceea, nu exista televiziune. Pe vremea aceea,
Uvertura de la Wilhelm Tell anuna sosirea Clreului
Singuratic. n acele zile, existau Omar cel Misterios i Povestea
Vrjitoarei i Renfrew de la Cavalerie i duminica, desigur, Umbra.
Crescuse cu ideea c Lamont Cranston era cel mai fascinant
nume din ntreaga lume. Acum izbucnea n rs cnd auzea pe
cineva pronunndu-l i totui, n ciuda rsului studiat, numele
nc i aprindea n adncul sufletului un grunte de invidie i de
team respectuoas. Lamont Cranston Umbra. Amintiri de
copilrie, urletul unui lup i apoi cuvintele: Rennn-frew de la
Cava-lle-rriee, Dick Tracy11 n fiecare dup amiaz la ora oare la
11 Se pare c autorul face o confuzie, Dick Tracy fiind personaj al primei
serii de desene animate pe teme poliiste, creat de Chester Gould.

78

cinci sau cinci i un sfert?


Laptele pe masa din buctrie i biscuiii graham dai prin
ciocolat, amintirile unui bieel. Iar acum, aceeai camer de zi,
numit salon, ca n Porto Rico, aceleai becuri colorate la lustr,
aceeai zugrveal scorojit, aceeai travers innd ct era de
lung apartamentul cu camere dintr-una ntr-alta, un brbat
intrnd ntr-un dormitor care putea fi geamn cu cel n care
dormise cnd era mic i un brbat ajungnd fa n fa cu un
biat i vznd durere i necaz pe chipul lui, tulburare n ochi i
n expresia gurii i Hernandez-brbatul se ntreb, brusc, unde
dispruse biatul Hernandez, ce anume pierduse de-a lungul
timpului.
Uite-l pe Frankie Hernandez, spuse doamna Gomez.
Biatul l privi fr ostilitate. Dar n ochi i se citea hotrrea, o
promisiune ncpnat de a nu dezvlui nimic. Hernandez mai
vzuse privirea asta. O vzuse, n biroul de la secie, pe feele unor
criminali nrii i ale unor gospodine docile, aceeai privire care
nu se schimba niciodat. Era o privire care spunea limpede: Tu
eti Legea i tot ce voi declara poate fi folosit mpotriva mea.
Bun, Alfredo, spuse Hernandez.
Bun, rspunse circumspect biatul.
Mama e ngrijorat din cauza ta.
N-are de ce s fie ngrijorat.
Ei bine, ea aa crede. A btut drumul pn la secia de
poliie pentru c s-a gndit c-aa e bine. Ce prere ai, Alfredo?
Alfredo oft adnc.
Plec la biseric, domnule Hernandez, spuse el. N-am ce s v
spun.
Mama ta crede c ai foarte multe s-mi spui.
Mama nu tie. Ea nu tie cartierul sta.
Dar eu tiu cartierul, Alfredo, spuse sec Hernandez i
privirile li se ntlnir i n ochii biatului se vzu acum o
reevaluare, o estimare a cunotinelor lui Hernandez despre strzi,
79

o cntrire a msurii n care i el fusese un biat al cartierului i


a msurii n care rmnea poliist ca i toi ceilali. Hai, spune,
despre ce e vorba?
Alfredo lu hotrrea pe moment. Hotrrea nu schimba nimic.
Hernandez nu-l putea ajuta, Hernandez era legea, nu-i putea
destinui nimic.
Despre nimic, rspunse el.
Mama ta spune c cineva vrea s te ucid, e adevrat?
Alfredo nu-i rspunse.
Rspunde-mi, spuse Hernandez i-l apuc pe Alfredo de
umeri i-l oblig s stea cu faa la el, l sili s-l priveasc drept i
cinstit n ochi. Rspunde-mi!
Alfredo rmase mut, iar ochii i msurar pe ai lui Hernandez.
Apoi ddu din cap.
Cine? ntreb Hernandez.
B bieii, rspunse Alfredo.
Umerii l dureau de strnsoarea minilor lui Hernandez. Ochii i
rmaser ncletai cu ai detectivului.
De ce?
Fr motiv, spuse Alfredo.
E vorba de vreo fat n treaba asta?
Si.
Hernandez slbi strnsoarea ncet i dureros. Asta era o poveste
veche de cnd lumea i o mai auzise de multe ori.
Ce i-ai fcut fetei? ntreb el.
Nimic.
Hai, las.
Nimic.
Se ls tcere. Hernandez l privi fix pe biat. Rbdtor,
ntreb:
Atunci, de ce vor s te ucid?
S-arate c ei s scule mari, assta, spuse Alfredo. Ei cre c s
scule mari c ucid.
80

Fcu o pauz. Acum vorbea mai nestnjenit, dar nc nu tia


ct de mult se poate ncrede n Hernandez. Cu o voce slab,
continu:
Nici mcar nu-i fata lui. China n-are pe nimeni.
Trebuie s-i fi fcut tu ceva fetei steia! spuse fioros
Hernandez.
Nimic. Jur! Jur pe ochii maic-mii. Nimic! Eu zis, doar bun,
ei. Ea fat drgu, zmbete la toat lumea, la orice. Aa c, zis
bun. Ceva ru n assta? Pe insul puteam s spun bun fetelor
i nimeni nu supra. i-acu, eu venit ora i nu po s zic bun
ziua.
De ct vreme eti n oraul sta? ntreb Hernandez.
Biatul ridic din umeri i se ntoarse ctre maic-sa.
Mam?
De un an, spuse ea. nti, am adus-o pe fat. Pe sora lui.
Alfredo a rmas cu bunica la San Juan. Acum un an, ne-am
permis s-l aducem i pe el.
i fata unde-i acum? Fiica dumneavoastr, vreau s spun.
Ea face parte dintr-un detaament de fete-cercetai. A plecat
cu grupul la un picnic. La Honeyside Beach, tii unde e?
Da, spuse Hernandez. Alfredo, i place oraul sta?
Sigur. Vin de la La Perla, acolo st bunica. La Perla assta-i
un mare fanguito12 din San Juan. O mahala, tii? Colibe
Cunosc la Perla.
nseamn Perla, da assta-i o glum. Nu ezist asemenea
perl. Aici i mai bine. Nu aa srcie mult, tii? Acolo tot
murdar i noroi i srcie tot timp. Aici mai bine Se opri o clip.
Dar aici, ce poi ss faci?
Poi face o mulime de lucruri aici, Alfredo.
Zu? Dac iei din cartier, i spun venetic. E vina mea c nu
po s vorbesc engleza foarte bine? Cum s nv? n toat coala e
doar un profesor, care vorbete spaniol!
12 Cartier murdar, cu strzi desfundate (lb. span. n text) (n. tr.).
81

Alfredo, alii au nvat engleza.


Sigur, tiu. ncerc i eu, nu? M descurc bun, nu?
Te descurci bine.
Dar
Dar ce?
Tre tre s intru ntr-o band, ceva?
Acum faci parte dintr-o band, Alfredo?
Nu, nu fac parte nici o band. n Porto Rico, prostii d-asstea
nu-s, bande ca aici. n Porto Rico, po s spui buna ziua la fete,
po s vorbeti cu cine vrei, nelegei? i nu e nici droguri. Aici
bieii ia droguri. Aa c eu nu vreau s iau droguri i nici s
intru ntr-o band. Eu vreau numa s-mi vd de drumu meu,
s nu m deranjeze.
i atunci, cum de-ai intrat n beleaua asta?
Am zis bun! Jur pe Dumnezeul meu, n-am zis dect
bun! Iar Zip, eu
Alfredo se opri brusc.
Cine? l lu Hernandez repede.
Alfredo rmase tcut cteva clipe. Apoi, ca i cnd s-ar fi
hotrt, spuse:
n regul. Zip. M vede i zice c m iau de fata lui. Zice s
nu merg la biseric, altfel m cur.
Ai mai avut conflicte cu Zip sta?
O dat sau de dou ori. ncearc s m scuture de bani la
coal, nelegei? Mergem aceeai coal.
Ce coal-i asta?
Profesional. nv o meserie.
Ce meserie?
Mecanic. Da nu assta vreau s fiu.
Dar ce vrei s devii?
Vreau s-nv radio. Cnd eram n gimnaziu, merg eu la
ndrumtor, tii i zic: Vreau s studiez radio. Ea zice c tre s
m fac mecanic. Ce c-i mai bine pentru un spaniol. Zice c-am
82

anse mai mari. Da eu tot radio vreau s nv


De ce nu spui asta cuiva de la coal, acum?
Nu tiu. Cin s te-asculte? Uneori m simt Nu cum de
parc-s doar nu-s fiin uman, nelegei? De parc-a fi de
mna a doua.
Hernandez ddu aprobator din cap.
Ce s-a ntmplat cu Zip sta? Cnd a ncercat s te scuture
de bani?
A, i-am dat banii de mncare, spuse Alfredo. Era doucinci
de ceni. N-am vrut s m bat cu el.
i asta a fost tot? De-atunci n-ai mai avut necazuri cu el?
Niciodat. Penc i el e nou pe-aici, nelegei? S-a mutat aici
de fo ase luni. Vine de pe undeva din centru, tii? Aa c n-am
nimic cu el, numa c vreau s-mi vd de ale mele, assta i tot. Numi place treaba assta vedei, se leag de toat lumea. Au
ncierrile asstea ntre strzi Eu pence s m bat? Pence? Acu
s aici, n orau ssta, aa c tre s fie mai bine, nu mai ru
dect n Porto Rico. Aa c, de ce s m-amestec cu biei ca Zip?
El crede c-i mare lucru s ucizi.
Alfredo fcu o pauz, apoi l privi cu un aer solemn pe
Hernandez.
Mare lucru e s trieti, nu? ntreb el.
Da, Alfredo.
Sigur. Da el i lider al Fioroilor Latino. Eu nu-s n nici o
band, nici n Gardienii Regali, nici n Pumnii Spanioli, nimic. i
atunci, cin s m protecteze?
Eu sunt acela care te protejeaz, Alfredo.
Dumneavoastr? Ce putei face dumneavoastr? Credei c
se tem de poliiti? Dac nu apar pe strad, ei spun c-s la, c
m tem de ei. i-atunci, toi rde de mine. Atuncea, cum po s
merg pe strad? Dac-s la, cum po s ies pe strad?
Nu e laitate c vrei s trieti, Alfredo. Orice om vrea s
triasc.
83

O s v spun adevrul, m-am sturat, spuse Alfredo M-am


sturat s umblu singur. Cum eti singur, cum se leag toi de
tine. Da tre s intru ntr-o band pentru assta? Tre s caut smpuc oameni? De ce s vreau s-m puc oameni?
S nu iei azi din apartament, Alfredo, spuse Hernandez.
Aici vei fi n siguran. O s m ngrijesc eu de asta.
Dar mine? ntreb Alfredo. Mine ce-o s se ntmple?
Vom vedea. Poate c totul se va lmuri pn mine.
Mine are s fie mai bine? ntreb Alfredo. Mine o s fiu tot
aici. O s rmn tot timpul n cartierul assta. ncepu s plng
brusc, fr suspine. Mereu, spuse el. Mereu, aici. Mereu
Cnd Hernandez cobor, n strad se aflau patru maini ale
poliiei. Formau un cordon larg n jurul barului numit La Gallina
i Hernandez se ntreb, imediat, dac avea loc o descindere a
celor de la Moravuri. Strada se umpluse de oameni, care preau
s se strng de ndat ce simeau vreun semn de agitaie, care
stteau n grupuri mici i-i ddeau cu prerea, dincolo de
bariera format de mainile de poliie la cele dou capete ale
barului. Hernandez i fcu loc cu coatele prin gloat, vzu c
Parker sttea de vorb cu locotenentul Byrnes i cu Steve Carella,
care se rezema de bara de protecie a uneia dintre maini. Se
ntreb brusc Cine-a mai rmas la prvlie? i-i ddu seama c
nu era vorba de un raid al celor de la Moravuri i c trebuie s se
fi ntmplat ceva mai grav.
Cnd pornim, domnule locotenent, ntreb Parker. Avea n
ochi o licrire febril. Ea i amintea lui Hernandez de un puca
marin, care se aflase n compania lui. Numele lui era Ray Walters
i fusese repartizat n companie cu o zi naintea debarcrii de la
Iwo Jima. i ura pe japonezi i abia atepta s se dea semnalul de
debarcare. A srit primul din alanda de debarcare, cu ochii
strlucind i cu gura strmbat ntr-un zmbet amenintor.
Zmbetul i-a rmas neclintit pe chip, pn cnd un glonte l-a
84

pocnit drept ntre ochi.


O s avem maini i la urmtoarea intersecie, spuse Byrnes,
astfel c-o s inem legtura prin radio cu cei de acolo. Pornim
imediat ce-i ocup i ei poziiile. V atrag atenia c n-o s fie
chiar un picnic. Omul a spus c n-o s punem mna pe el, ct e
n via.
Suntei sigur c-i el? ntreb Parker.
Cine tie? Am primit pontul prin telefon. Dac e el, nu putem
risca.
O femeie iei pe ua imobilului din stnga barului La Gallina.
Ducea pe bra un sugar i n mna cealalt avea o colivie.
nuntru se zburtcea speriat un papagal cu coad lung.
Femeia se opri n capul scrilor i arunc o privire peste umr
ctre ferestrele de deasupra barului. Prea s simt c devenise o
stea a scenei, urmrit de luminile reflectoarelor i c publicul
atepta cu nerbdare ca ea s-i rosteasc replica ncredinat,
acea replic menit s rezolve i s alunge toate ndoielile i
incertitudinile acumulate din momentul ridicrii cortinei i pn
atunci. Pi n mijlocul strzii, privi drept spre mulimea care se
bulucea negsindu-i locul dincolo de mainile poliiei i strig ct
o inu gura: E Pepe! Pepe Miranda-i acolo sus! i apoi, cu mna
n care inea colivia, art spre ferestrele de la etajul nti, n timp
ce pasrea porni s ipe i s se zbat, lovindu-se de barele
metalice.
Haidei, doamn, spuse un poliist n uniform, pn nu v
trezii cu un glon n spate.
Femeia se repezi n mulime, unde oaptele se nteir, oapte
de confirmare trecnd din gur n gur, nsoite de cltinri
atottiutoare din capete, Pepe Miranda, Pepe Miranda, Pepe
Miranda.
Despre asta-i vorba? l ntreb Hernandez pe Byrnes.
Aa se pare, Frankie, spuse Byrnes.
i cine ne-a vndut pontul?
85

Habar n-am, spuse Carella. Ne-a dat pontul i dup aceea a


nchis.
M duc s vd ce naiba se-ntmpl cu celelalte maini spuse
Byrnes.
Ocoli maina de poliie i, aezndu-se pe bancheta din fa i
inndu-i picioarele n strad, ridic microfonul:
Locotenent Byrnes, spuse el. Suntem pregtii s ncepem
operaiunea. Celelalte maini sunt n dispozitiv?
Deci l-am ncolit pe conaionalul tu, spuse Parker i rnji.
i-o s-l ucidem. O s m-ngrijesc personal de asta.
Nu-i conaional cu mine, spuse Hernandez.
A, sigur c nu, i rspunse Parker. E un fel de a vorbi. Nu
voiam s spun dect c amndoi suntei portoricani
Sigur.
Ce dracu, doar m tii cum sunt. Nu-mi pas c cineva-i
portorican sau chinez
Sigur.
Parker privi deodat njur.
Mam doamne, ia uit-te la putii tia. l consider pe
Miranda un zeu!
E zeu pentru cei care n-au prea mult minte, spuse Carella,
privind la putii care se strecuraser n mulimea strns n jurul
mainilor.
Puti de toate vrstele, ncepnd cu unii care abia nvaser s
mearg i terminnd cu adolesceni. Civa dintre ei ncercar s
se caere pe maini, dar poliitii i gonir cu bastoanele. Nici unul
dintre ei nu era sigur de atitudinea pe care se cuvenea s-o adopte.
Unii rdeau, n timp ce alii stteau cu un aer solemn i se zgiau
ctre ferestrele de la etajul nti ale imobilului. Unii preau gata
s izbucneasc n lacrimi. Privindu-le feele i urmrindu-le
zbuciumul, Carella avea un sentiment ciudat. Fiecare dintre ei
tia c asista la un eveniment de un interes ieit din comun i
bineneles c fiecare era emoionat. Dar copiii acetia vzuser
86

multe lucruri, iar reaciile i sentimentele lor fuseser


ntotdeauna amestecate. Vzuser vrsri de snge i fiece fibr
din trupurile lor i ndemna s urle la vederea unui brbat
prbuit pe caldarm, a crui via se scurgea pictur cu
pictur, dar spaima li se acumulase n gtlej i se eliberase ntrun hohot sfidtor de rs. Copiii acetia aveau triri nedesluite,
iar liniile de demarcaie dintre sentimente deveniser imprecise.
Spaima era sora geamn a curajului, lacrimile i rsul cptau
aceeai valoare.
Curnd are s fie un zeu mort, asta-i sigur, spuse Parker. O
s plteasc pentru toate durerile pe care le-a pricinuit n oraul
sta.
Carella, care-i urmrea pe copii, spuse simplu:
i oraul sta i-a oferit destule dureri, Andy.
Sigur, l aprob Parker. Cartierul e de vin. Cnd creti de
mic aici, la ce te poi atepta? Miranda lua gtul oamenilor chiar
nainte de a nva s mearg
Poate c nu s-a ostenit nimeni s-l nvee s mearg, spuse
Hernandez.
Hei, sper c nu eti suprat pe mine?! ntreb Parker, fcnd
ochii mari ctre Hernandez. Nu l-am considerat, cu adevrat,
conaional cu tine.
Nici nu e. E un gunoi. Are s moar. Dar asta nu nseamn
c-i numai vina lui.
neleg ce simi, spuse Parker. Exist o legtur de snge
care
Nu-i nici o legtur de snge ntre mine i
Pentru numele lui Dumnezeu, n-am vrut s spun c-i o
legtur adevrat de snge. tiu c nu i-e rud sau ceva de
genul sta. Dar amndoi suntei spanioli, nelegi? ntr-un fel, asta
v face s fii frai, pricepi ce vreau s zic?
Nu. Ce dracu vrei de fapt, Parker?
O, las-o balt. Dac te-nfurii, n-are rost s mai discutm.
87

Frankie, eti tipul cel mai bnuitor pe care-l cunosc. Serios. Ar


trebui s treci peste asta. Nu-i slujete la nimic, crede-m. i
zmbi lui Hernandez i-l lu de umr. Cu alte cuvinte, spuneam
c o s-l ucid pe fratele tu dinuntru. Am de gnd s-i ciuruiesc
easta cu gloane i s m uit cum umple trotuarul de snge.
Hernandez se scutur s scape de braul pus pe umr.
tii ceva, Parker?
Zii!
Mai degrab-i frate cu tine dect cu mine.
Vreo ase poliiti ncepuser s ridice baricade de partea
cealalt a strzii. Oamenii se ngrmdir n dosul lor Copiii
pornir s le escaladeze, aezndu-se pe ele i srindu-le,
ajungnd pn n locul n care poliitii ateptau veti din partea
celor de la captul cvartalului. Byrnes cobor din main i url:
Gata, toat lumea napoi! Dai-v napoi! Dincolo de baricad!
Pornim!
Se ndrept grbit spre Hernandez i, n acest timp, i scoase
batista din buzunarul de la spate al pantalonilor i-i terse faa
transpirat.
Frankie, f-mi un serviciu, spuse el. Folosete-i cunotinele
de spaniol. Oamenii tia or s fie rnii, dac nu respect
baricada. F-i s se dea napoi, te rog!
Am neles, spuse Hernandez.
Porni spre caprele de lemn pe ale cror bare vopsite n alb
fusese scris cu litere care sreau n ochi: DEPARTAMENTUL DE
POLIIE.
Bueno! strig el. Todos retroceder. Detras de la barricada!
Todos retroceder!
Mulimea ncepu s se dea napoi. Undeva la margine, Zip l
apuc pe Cooch de bra i-i spuse:
Ai auzit? Ai auzit ce-a spus caraliul? Se las cu mpucturi!
Dac Miranda-i acolo sus, sigur o s se trag, spuse Cooch
88

cscnd ochii spre ferestre.


Cine-i Miranda? ntreb Papa.
Chiar nu tii nimic, tigru prostovan? l ntreb Cooch,
fcndu-i un vnt. Miranda-i cel mai important om care a trit n
mahalaua noastr. Se ntoarse ctre Zip: Ce zici de prostovanul
sta? N-a auzit de Miranda.
Zip cltin din cap, privind cercettor la ferestrele de la etajul
nti, ncercnd s descopere vreun semn de via. Nu depist nici
unul.
Cnd locuia pe-aici, i spuse Cooch lui Papa, cartierul era
plin de via, fr glum.
Chiar i-n mahalaua noastr auzisem de el, spuse Zip fr
s-i dezlipeasc ochii de la ferestre. A fost odat pe-acolo,
nelegi? L-am vzut i eu. Conducea un Cadillac galben.
Pe bune? ntreb Cooch.
Zu, l-am vzut. i avea cu el o blond Mam, se vedea de
la o pot c era leinat doar pentru c-l avea alturi. Asta s-a
ntmplat nainte ca treburile s se-ncurce.
Domle, atunci i mergea totul la fix, tria ca lumea.
Un Cadillac, m? spuse Cooch. Mi-ar plcea i mie unul.
Pune-m la volan, domle i tiu eu ce s fac!
Bi Cooch, s-l vezi pe tipu cum merge, spuse Zip. Se
ndeprt de baricad i ddu un mic exemplu. Prea c-alunec,
pricepi? De parc toat lumea ar fi a lui. Aa mers, mai zic i eu.
Pepe-i ine capu drept. Nu i-e fric de nimeni i de nimic!
Gndete-te cum a scpat din apartamentul la din
Riverhead! spuse Cooch. Zece poliiti pe el i n-au reuit s-l
prind.
Nimeni nu poate s se-ating de el, spuse Zip.
Maam, trebuia s fii i tu aici, Zip, cnd locuia n cartier, pe
bune. Era un tip de treab, pricepi? Tu-i nchipui c se ddea
mare scul i c ne trata pe noi, putii, ca pe nite gunoaie. Da el
era ntotdeauna bun cu noi, i-o jur. Ne ddea bani, aa, degeaba,
89

nelegi? i ce poveti! Mam, ce poveti ne mai spunea. nelegi,


de-alea adevrate, cu bti. Nu rahaturile pe care i le spun ai ti.
Am priceput, domle, spuse Zip. Dac btrnu-mi mai
povestete o dat despre insul, cred c-o s-mi sar mutarul. Pe
cine dracu-l intereseaz obiceiurile de pe insul? Cui i pas de
ospitalitatea de acolo, sau de soarele de acolo sau de felu-n care
oamenii nchid uile cnd trece vreun mort, ia zi? Aici, oamenii
triesc pe bune!
Poi fi sigur c Pepe tie s-i triasc viaa.
Ohoho, frioare, ba bine c nu. Omu tie micarea, tticu!
Hei, ia uite-acolo!
Ce-i? ntreb Cooch.
Acolo.
Doi poliiti intrau n imobil. Se micau precaut, avnd
revolverele n mini.
Hai c-ncepe, spuse Zip, nlndu-se pe vrfuri ca s vad
peste capetele celor din faa lui. Cooch, tre s ne gsim ceva mai
nalt pe care s stm. De-aici n-o s putem vedea nimic.
Da ce facem cu cealalt treab? ntreb Cooch.
Zip arunc o privire peste umr i se uit n bufet, unde Jeff
sttea la tejghea.
Marinarul? Las-l naibii. Am bgat groaza-n el.
M refeream la Alfie, opti Cooch..
Pe moment, Zip prea s fi uitat ceva care-l inuse treaz mai
toat noaptea, ceva care-l nsoise de cum se sculase din pat n
dimineaa asta i-i vuise prin minte, n timp ce se mbrca. Vreme
de o clip, Zip ls impresia c nu putea face nici o legtur cu
numele Alfie i uimirea se reflect clar pe chipul lui. Apoi, ca i
cum ar fi fost smuls de la ceva extrem de plcut i distractiv
pentru a se ocupa de o nsrcinare simpl care, n cel mai bun
caz, prea plicticoas, spuse:
Ei, ce-i cu el?
Avem o ntlnire, i-aminteti?
90

Sigur c mi-amintesc, spuse Zip furios. Dar cum o sajungem la biseric? Strada-i blocat. i-n plus, putii cu fiarele
sunt la cellalt capt al strzii.
i mai bine aa, Zip, spuse Sixto. l lsm.
Ei, ia mai ine-i gura, Sixto, se rsti Zip. Ete, domle, de
unde l-am pescuit pe ggu sta?
Papa izbucni n rs.
Eti un ggu, Sixto, repet el.
Cooch rmase pe gnduri cteva clipe. Apoi spuse:
Zip, a putea s ocolesc pe bulevard, ca s ajung la puti. Pot
s aduc armele ncoace.
Ca un mare om de afaceri, care nu se ncurc n detalii
nesemnificative, Zip i rspunse:
Da, bun. Hai du-te i le ia. Le aduci aici. Ochii lui se
ndreptar din nou ctre fereastra de la etajul nti. Domle, oare
cte fiare are Miranda n apartamentul la?
Se zice c a luat armele tuturor poliitilor din
Oho, mam, o s fie lat ru! Ii-su-se! Le-o trage el copoilor!
Hai, Cooch, du-te i adu chestiile alea. Hai cu mine, Sixto.
Unde mergem?
S-aducem ceva pe care s stm. Sunt o grmad de lzi pe
maidanul de pe
mpucturile explodar dinuntrul imobilului, un schimb
scurt de focuri, care se rostogoli cu ecou ca un tunet ndeprtat.
Mulimea amui brusc. Tcerea pluti pe deasupra ntregii strzi,
iar apoi, iptul unei femei din vlmagul de oameni o sparse.
Dup acest prim ipt, un adevrat cor de vicreli umplu imediat
strada. Un firicel de fum se strecur pe ua imobilului. Fumul
atrn o clip n eter, readucnd la tcere mulimea, care parc sar fi aflat n piaa Sfntul Petru ateptnd ca fumul s se ridice
din Capela Sixtin i s anune pe noul Pap, iar acum, c-l
vzuser, nu tiau cine era Papa i de aceea redeveniser tcui i
ateptau.
91

Dinuntrul imobilului se auzi un strigt:


Domnule locotenent! Domnule locotenent!

92

NOU
POLIITII aflai pe acoperiuri i pe scrile de incendiu,
iindu-se la ferestrele deschise sau ascuni n dosul parapetelor,
semnau cu o hoard de maimue care nimeriser ntr-o sal de
gimnastic bine dotat cu aparate diverse i acum nu tiau ce
giumbulucuri s mai fac. Dac ai fi spus c Pepe Miranda era
mpresurat din toate prile, ai fi minimalizat realitatea n mod
scandalos. n faa barului La Gallina erau dou imobile n
interiorul zonei destul de nguste creat de cordonul poliienesc.
Cele dou imobile miunau de poliiti de toate dimensiunile,
formele i de toate gradele i fiecare dintre aceti vajnici aprtori
ai linitei i pcii avea n mn un revolver ncrcat. O adevrat
armat care prea ndeajuns de numeroas i de fioroas ca s ia
cu asalt chiar i porile Stalingradului, posednd o serie de scule
gingae de distrugere, toate una i una, precum puti cu telescop,
arme automate, grenade din dotarea forelor armate regulate,
mti de gaze, grenade cu gaze lacrimogene, ba chiar i unul sau
dou arunctoare de flcri.
ns asediul nu se limita doar la cele dou imobile din faa
barului La Gallina. Poliitii ptrunseser i n cldirea alturat,
n apartamentele care erau cu faa ctre ferestrele din spate ale
locuinei n care Miranda era prins n curs ca un animal n
brlog. Pe frnghiile din spatele cldirilor fluturau n vnt tot felul
de rufe ntinse la uscat. Poliitii se aplecau pe ferestrele deschise
cu pistoalele pregtite, zgindu-se printre izmenele i sutienele
care flfiau ncoace i ncolo. Erau poliiti n faa
apartamentului i alii care pzeau n spate, poliiti cocoai chiar
pe acoperiul cldirii, gata s coboare din cer asupra lui Miranda.
Acoperiurile imobilelor din vecintate erau nesate de
locuitorii cartierului. Ca o aduntur de fermieri naivi care se duc
93

s vad un circar nesbuit plonjnd de la opt sute de picioare


ntr-un degetar de ap, oamenii din cartier erau curioi s vad
dac Miranda avea s reueasc sau nu s fac saltul n gol fr
s-i mprtie creierii pe rumeguul arenei. Pentru muli dintre
ei, Miranda era pur i simplu un rebel i un dezmotenit al sorii.
Contient sau nu, ei ineau cu el. Voiau ca el s reziste acestei
impresionante armate de oameni n albastru, s-i croiasc drum
cu pistolul n mn din acel apartament afurisit, s-i aeze
plria, s fac bezele ctre doamne i s dispar o dat cu
apusul soarelui. Probabil c fiecare tia cum se va termina totul.
Cu toii tiau, probabil, c un singur brbat, orict de grozav ar fi
fost, nu putea rezista n faa unor asemenea fore desfurate
mpotriva lui. Dar muli dintre ei nutreau sperana secret c o
dat, mcar o dat, rebelul avea s ctige, revoluionarul va
nfrnge dinastia atotputernic, anarhistul i va arunca bomba i
va scpa.
Pe de alt parte, exista o legtur cultural ntre unii privitori i
brbatul din apartament. Relaia asta era cel puin ciudat,
pentru c toi tiau c Miranda era un infractor nrit. Dup toate
probabilitile, nici unul dintre ei n-ar fi acceptat ca Miranda s
treac pragul cminelor lor. Era un brbat periculos, un om pe
care nu te puteai bizui, un ho i un uciga. ns era de origine
spaniol. i, cam n acelai fel n care se mndreau cu operele lui
Pablo Picasso, n mod cu totul curios, se fleau cu faptul c
Miranda provoca atta agitaie. n minile lor, ntre faim i
infamie exista o grani foarte ngust. Orice ar fi comis, Miranda
era celebru. i devenise o celebritate pe care majoritatea
spectatorilor o cunoteau pe numele mic.
Pentru alii, care se mulumeau s priveasc, era vorba doar de
curiozitate. Un brbat ncolit ntr-un apartament. Ceilali brbai
voiau s-l scoat afar. sta era un soi de meci de baseball. Nu
existau biei buni i biei ri, ci doar dou echipe care ncercau
s ctige meciul.
94

Pentru moment, echipa lui Miranda prea s fi marcat primele


puncte. Strigtele: Domnule locotenent! Domnule locotenent!
care se auziser din holul imobilului, fur urmate aproape imediat
de apariia celui care strigase aceste cuvinte. Era un sergent de
poliie care avea petrecut pe dup umrul lui braul unui poliist
pe care-l tra spre strad. Poliistul fusese lovit de glon. Pn i
oamenii care se buluceau foarte aproape de marginea
acoperiurilor puteau s vad petele de snge de pe cmaa
albastr. Sergentul l scoase pe brbat afar i-l aez pe asfalt,
alturi de maina de poliie echipat cu radioemitor. Poliistul
dinuntru puse imediat mna pe microfon i ceru o ambulan.
Cei din mulime priveau toate acestea cu ochi de profei care,
urmrind desfurarea unui eveniment interesant, sunt contieni
c rezultatul final va avea puine elemente comune, poate chiar
nici unul cu acest incident minor. Miranda l mpucase pe unul
dintre poliiti. Asta era interesant. Dar, pn la focurile de
artificii, mai era cale lung. Ateptau rbdtori focurile de artificii.
Rar li se ntmpla s asiste la dou festiviti cu ocazia Zilei
Independenei.
Nduit i lac de sudoare, locotenentul Byrnes se apropie de
poliistul rnit i ntreb:
Sergent, ct de grav e?
Rana e la umr, domnule, spuse sergentul. Fcu o pauz ca
s-i trag sufletul.
Era un brbat mthlos cu prul ncrunit. Uniforma l cam
strngea, dar nu voise s-i cumpere alta pentru c plnuia, ca n
anul urmtor, s se pensioneze. Cnd omul i pltete hainele de
lucru, pare normal ca el s-i fac socoteli atente nainte de a i le
nnoi.
Domnule, merita s-l auzii pe Miranda, spuse el reuind s
strecoare cuvintele printre gfituri. Tocmai ne asiguram c toi
locatarii au prsit cldirea. Domnule, a nceput s njure i smpute prin u. Cred c a tras vreo ase gloane. Dou dintre ele
95

l-au lovit pe Cassidy.


Byrnes se uit ngrijorat la omul care zcea n strad.
Bine, sergent, o s soseasc o ambulan. Rmi cu el, ai
neles? F tot posibilul s-l ajui pn atunci.
Iertai-m, spuse un biat aflat de partea cealalt a
baricadei.
Era un tip nalt, slbu i cu ochi albatri ptrunztori. Purta
un costum uor, de culoare cafenie i o plrie mare de pai.
Dac am priceput eu bine, sergentul spunea c
Dumneata cine dracu mai eti? ntreb Byrnes.
Sunt reporter. Lucrez la cel mai mare ziar de sear din ora.
Am auzit fr s vreau c
tiu ziarul vostru, spuse sec Byrnes.
Am neles eu bine c sergentul zicea
Sunt ocupat, domnule, rspunse Byrnes i se duse la
main pe partea cealalt i puse mna pe microfon.
Bun biat conaionalul tu, i spuse Parker lui Hernandez.
Civa centimetri mai jos i Cassidy era mort.
Nu eu am tras, spuse Hernandez. Miranda a fcut-o.
Da cine-a dat vina pe tine? Ascult, fiecare pdure-i are
uscturile ei, nu-i aa?
Termin cu prostiile, Parker.
Da nu d nimeni vina pe toi portoricanii pentru o javr ca
Miranda. Uit-te la tine, ce Dumnezeu! Nu te-ai ridicat din
cartierul sta? i uite-acum. Ai ajuns detectiv clasa a treia. i-a
trebuit curaj, ca s faci asta. La naiba, gndete-te numai la cei
de pe-aici, pe care-a trebuit s-i arestezi
mi fac datoria, Parker.
Nici nu m-ndoiesc. Eti un poliist bun, Hernandez. i nu
stric s tii spaniol ntr-o circumscripie ca asta, nu? ncepu s
chicoteasc. Ascult, cui i pas c poi trage foloase necuvenite
fa de noi, ceilali ntri? Dac-o ii tot aa, ntr-o bun zi s-ar
putea s-ajungi inspector. i-atunci, taic-tu o s mai atrne o
96

poz n magazinul lui de dulciuri.


Ce m tot sci, Parker?
Cine, eu? Eu, te sci?
Atunci, de ce?
Nu sci pe nimeni, spuse Parker cu un aer nevinovat. Sunt
i eu n rnd cu tine, amice. mi fac datoria.
i care i-e datoria?
Datoria mea-i s pstrez strzile curate. i o fac cu pistolul.
Asta-i treab de poliist, nu?
Meseria de poliist nu nseamn doar att.
Zu? Poate c te gndeti c-ar trebui s le strng mna
drogailor, nu? Am fost aa, Hernandez. Tipul de poliist cruia i
era mil de oameni. Mi se frngea inima i cnd ddeam cte-o
amend
Bag mna-n foc pentru asta.
Nu-i nevoie s m crezi. ntreab-i pe cei mai btrni din
secie. Dar m-am nvat minte, zu. M-am lmurit.
Cum? ntreb Hernandez.
N-are importan, rspunse Parker i btu n retragere.
De fapt, btea n retragere de mult vreme, de vreo paisprezece
ani mai exact. Btuse n retragere fa de ndatoririle lui de
poliist i fa de responsabilitile lui de brbat, dar i justifica
neglijena spunndu-i c fusese odat tipul de poliist cruia i
era mil de oameni i c de atunci ncoace s-a nvat minte. n
argumentarea lui exista o mic inexactitate. Andy Parker nu era
tipul de om cruia s-i fi fost vreodat mil de cineva. Pur i
simplu nu-i sttea n caracter s arate mil i nelegere fa de
semenii lui. El voia, probabil, s dea de neles c se simise
cndva mai apropiat sufletete de oamenii din circumscripie
dect acum.
i, ca s punem degetul pe ran, la nceput, Parker avusese o
atitudine mult diferit fa de sarcina destul de ingrat de a aplica
legea i de a menine ordinea. Pe vremea cnd era poliist de rnd
97

cu toate c niciodat nu i se rupea inima cnd amenda vreun


automobilist se simea ndemnat s fie ngduitor fa de cei
care comiteau infraciuni minore, fcndu-i scpai dup ce le
ardea un baston i le inea o predic de avertisment. Erau i aa
destule frdelegi n circumscripia asta i ajunsese la concluzia
c nu merita s-i persecute pe oamenii de treab, pentru nclcri
minore ale legii. Descoperise, nc de atunci, c legea permitea tot
soiul de interpretri, nainte ca un caz s ajung n faa
tribunalului. Aflase c primul judector din sistemul judiciar
municipal nici mcar nu purta rob; acesta era poliistul care-i
fcea rondul. Iar el ddea zeci de verdicte n fiecare zi i hotrrile
lui tindeau s ofere o ans micului delincvent. n acelai timp,
simea c este nendurtor i nu fcea compromisuri cu houl
nrit. Se considera un poliist de treab.
ntr-o zi, n timp ce-i fcea rondul obinuit, poliistul
cumsecade Andy Parker a fost chemat de proprietarul unui
magazin de textile i galanterie. Omul inea strns de mn pe un
puti, despre care susinea c-i furase un val de mtase de pe un
stand aflat pe trotuar. Parker l-a ascultat pe proprietar, l-a luat la
ntrebri pe puti, apoi i-a pus roba de judector i a spus:
Pi, prerea mea e s nu-l bgm pe puti n belea, ce zicei?
N-am putea face uitat afacerea asta?
Proprietarul magazinului nu voia nici n ruptul capului s fac
treaba uitat, deoarece pretindea ca putiul pasase valul de
mtase unui complice, care o tersese cu marfa, ns Parker
inuse mori s administreze justiia atunci i acolo i, n cele din
urm, prile pruser satisfcute de ideea de a o lsa balt.
n aceeai sear, dup ce se schimbase n haine civile, Parker sa dus la o bere ntr-un bar din cartier. i-a but bere, apoi a dat
pe gt i o trie, apoi a mai luat o bere i nc o trie i cnd s-a
fcut vremea s plece, se simea mpcat cu lumea, ca un poliist
de treab ce era, ns aceea a fost ultima oar cnd s-a mai simit
un biat de treab.
98

n drum spre metrou, a fost ncolit i atacat de trei brbai care


l-au luat att de repede, nct n-a mai apucat s-i scoat
revolverul. A fost prins n ambuscad i zdrobit n btaie, scpnd
cu via ca prin minune. A zcut pe trotuar ntr-o balt de snge
i cnd i-a recptat cunotina, s-a ntrebat de ce fusese btut
i cine o fcuse i a tras singura concluzie care i se prea logic.
S-a gndit c-l btuser prieteni de-ai proprietarului de magazin,
pentru c-l fcuse scpat pe putiul care furase mtasea.
N-a aflat niciodat cine-i administrase btaia n seara aceea de
toamn.
Poate c fuseser prieteni de-ai proprietarului.. n realitate,
putea fi oricare dintre sutele de oameni care nu-l plceau pe
Parker, cu toate c el se purta cu amabilitate. De fapt, nici n-avea
importan cine-l stlcise n btaie..
Cu ocazia aceea a nvat cteva lucruri.
nti de toate, a nvat c nu era tocmai plcut s iei btaie. n
filme, o btaie este de obicei o btlie. Persoana care-o ia pe
cocoa e un btu dat naibii, care reuete s pun la pmnt
vreo zece dintre atacatori, nainte de a fi dobort. Dup aceea se
ridic, clatin din cap ca s se dezmeticeasc, i terge o urm de
snge de pe buze, i scutur hainele de praf, se ncrunt i
privete printre gene, lsndu-i pe spectatori s ghiceasc ce
nseamn expresia asta. n viaa real, o btaie se administreaz
rareori cu pumnii. Brbaii, care-l luaser n primire pe Parker n
noaptea aceea de toamn, erau la fel de solizi ca i el i, narmai
cu cozi de mtur, l tocaser metodic pn-l lsaser lat. Au
continuat s-l bat cu sete i dup ce-i pierduse cunotina, l
zdrobiser pn se aflase la un pas de moarte i, ntmpltor,
clieul se potrivea perfect cu situaia real, pentru c-l
ciomgiser pn cnd fusese pe punctul de a-i da duhul i
poate c se gsise chiar la mai puin de-un pas de trmul de
dincolo. Nu-i plcuse deloc experiena aceea. Aa c primul lucru
pe care l-a nvat a fost ca, atta vreme ct va mai face umbr
99

pmntului, s nu mai fie el acela care s o ncaseze. Niciodat. A


nvat asta la fel cum un biea i nva rugciunea de sear.
Niciodat n-o s m mai las btut. Niciodat n-o s m mai las
clcat n picioare.
i singura modalitate de a te asigura c n-o s fii luat niciodat
n pumni e ca nti s loveti i abia dup aceea s pui ntrebri.
n astfel de ocazii este salutar s posezi insigna de poliist. Asta
face ca scuzele de dup, fa de cei nevinovai, s fie mai uor de
gsit.
Al doilea lucru pe care-l nvase Parker era c se dovedise mult
prea fraier i credul n modul de abordare a activitii de poliist.
Din ziua aceea, Parker le dduse citaii pn i celor care
ndrzneau s scuipe pe jos. Lucru curios pentru cei ce-l
cunoteau, dup noaptea aceea, Parker ncepuse s aduc la
secie mai muli beivi, vagabonzi i delincveni inofensivi dect
oricare alt poliist care lucra n circumscripie. Dup propria lui
prere, Parker ncetase s mai fie biat de treab. Devenise un tip
dur i necrutor i tia asta. i dac, din ntmplare, nu ineai la
el, pcatul era al tu. Parker trebuia s triasc i tia cum s o
fac.
N-o s m mai las clcat n picioare, i zicea el.
Niciodat n-o s m mai las btut.
n bufetul de la colul strzii, Jeff Talbot i inea o batist
umed apsat pe tietura de pe obraz i-i tergea sngele.
Cteva picturi czuser pe gulerul bluzei i se gndea deja la
chinul care-l atepta ca s scoat petele. Aflat n spatele tejghelei,
Luis era mai preocupat de starea marinarului dect de agitaia
din strad. l privea pe marinar cu o ngrijorare aproape patern.
i-ai revenit? ntreb el.
Da, m simt bine, rspunse Jeff. Ce-i cu putiul la?
Zip?
A, aa-l cheam? Da, el.
100

Habar n-am.
Adic, ce dracu, cine l-a deranjat? Eu mi vedeam de treaba
mea.
Treaba lui e s se vre n afacerile altora. N-o s sfreasc
bine. Ca i Miranda sta.
Eu ncerc s-neleg adic, de ce caut glceav? E iute la
mnie, ce-i cu el?
Luis ridic din umeri.
Nu mai mult dect alii.
Se zice c spaniolii se aprind din te miri ce, nu?
Unii da, alii nu, i rspunse Luis, ridicnd din nou din
umeri.
n Fletcher n-avem nici un spaniol, nelegi? spuse Jeff, cu
un ton mirat n glas. Pn azi n-am ntlnit pe nimeni de origine
spaniol, ce zici de chestia asta?
Nici eu n-am ntlnit pe nimeni din Fletcher pn azi, i
rspunse Luis.
Ceea ce ncerc eu s pricep
Jeff se opri, studie batista mnjit de snge i apoi ridic ochii
spre Luis.
n fine, tu pari altfel.
Altfel?
Vreau s spun c nu semeni cu el. Jeff fcu o pauz. i
Miranda sta-i tot spaniol, nu-i aa?
Si.
Jeff nu mai spuse nimic. Cltin din cap i, fr a mai scoate
vreo vorb, czu pe gnduri.
Marinarule, dac aa gndeti, faci o mare greeal.
n ce sens?
tii tu n ce sens. E uor s gndeti aa.
Asta-i o treab personal, Luis, spuse Jeff. Trebuie s neleg.
N-o fac doar ca s m aflu n treab. E e important pentru
mine.
101

De ce-i aa de important?
Aa, pentru c
Privi la ceasul de pe perete i se ntreb dac China se va ine
de cuvnt i va veni la ntlnire. Iar apoi se ntreb dac mai voia
s-o revad. Se ncrunt i zise:
Pentru mine conteaz mult, atta tot.

102

ZECE
TOAT LUMEA prea pregtit pentru ceea ce avea s se
ntmple.
Poliitii aflai pe strzi i acoperiuri i n spatele imobilelor
erau pregtii. Oamenii care urmreau ntregul spectacol erau
gata. Zip i Sixto gsiser o lad mare pe terenul viran din colul
strzii i o aezaser dincolo de baricad; erau gata i ei.
Pn i locotenentul Byrnes prea gata acum. Constatase c
forele lui erau desfurate exact aa cum voia el. innd n mn
un gigafon, iei din spatele mainii de poliie, duse incomodul
aparat spre gur, sufl n el de cteva ori, pentru a regla volumul
i spuse:
Miranda! Pepe Miranda! M auzi?
Vocea lui rsun de-a lungul strzii tcute. Oamenii ateptau
replica lui Miranda, ns aceasta ntrzia.
M auzi? ntreb din nou Byrnes, iar vocea lui bubui din
difuzor.
Din nou linite. n aceast linite, oamenii din mulime prur
s-i in rsuflarea n aceeai clip, astfel nct de pe buzele
tuturor scp un oftat colectiv.
n regul, tiu c m auzi, aa c fii atent la vorbele mele. Am
blocat strada asta i pe cealalt. Am instalat poliiti narmai la
fiecare fereastr i pe acoperiurile cldirilor aflate n dreptul
apartamentului n care eti; att n fa ct i n spate. Eti ncolit,
Miranda, ai auzit?
Zip i Sixto se crar pe lad i se uitar peste capetele
oamenilor.
Asta-i lada noastr, ai bgat la cap? spuse Zip. Doar pentru
Fioroii Latino. Nu vreau s mai vd i pe alii urcai pe ea.
Ce zici, Miranda? ntreb Byrnes. Iei singur afar sau
103

trebuie s venim noi dup tine?


De ce nu rspunde? spuse Zip nerbdtor.
Se ntoarse ctre ferestrele de la etajul nti, duse minile
plnie la gur i strig:
Rspunde-i, Pepe!
Dac se va ajunge la mpucturi, spuse Byrnes n gigafon, sar putea s fie rnii oamenii aflai n strad. Hai, ce zici, iei de
bun voie?
Se ls din-nou o tcere apstoare. Byrnes atepta.
Bine, ncepu el, dac tu i deodat se auzi o voce venind
de la una din ferestrele etajului nti. Glasul rmase impersonal,
pentru c nu se vzu nici o siluet la fereastr. El prea s se
materializeze de nici unde, un glas strigat care rsun n strad,
ntrerupnd vorbele locotenentului.
Pe cine-am mpucat?
E Pepe! strig Zip i strigtul se propag prin mulime ca
lava care nvlete n jos pe panta unui munte: E Pepe, e Pepe, e
Pepe, e Pepe, e Pepe, e Pepe
Ai lovit pe unul dintre poliiti, spuse Byrnes.
L-am omort? strig Miranda, nc nevzut dinuntrul
apartamentului; doar vocea pluti n jos ctre strad.
Nu.
Mini. L-am omort.
L-ai lovit n umr. Iei afar?
F-i s vin dup tine, Pepe! strig Zip.
Miranda, n-avem chef de joac. Dac iei afar
Un alt zgomot, un vaiet ce le era familiar tuturor, rbufni pe
neateptate, acoperind cuvintele lui Byrnes.
Ce-i asta? rcni Miranda.
E-o ambulan. Ce-ai de spus, Miranda?
Nu trebuia s ncerce chestii de-astea cu mine, spuse
Miranda. Putea s fie omort. Puteam s-l omor
Dar nu s-a ntmplat aa. Hei, ce zici? Da sau nu? Iei afar?
104

Nu! izbucni urletul slbatic al lui Miranda. i-nchipui c-s un


fricos de dou parale? Eu sunt Pepe Miranda! Vocea i crescu n
intensitate. M auzi? Dac m vrei, venii ncoace s m luai!
Aa, Pepe, aa te vrem! rcni Zip i-l nghionti pe Sixto n
coaste i dintr-o dat strada cpt via, rsunnd de chiote de
ncurajare:
Da, Pepe!
Bravo, Pepe!
Spune-le-o tot aa!
Linite! url Byrnes. Linite, toat lumea!
Poliitii intrar rapid n mulime, iar oamenii de pe strad
tcur brusc.
ns de pe acoperiuri nc mai rsunau ncurajri pentru
ucigaul ncolit n apartament. Byrnes atept ca vacarmul s se
sting. Duse gigafonul la gur i spuse:
Bine, Miranda. Nu mai stm de vorb. Venim!
Atunci nu mai vorbi att i venii s m luai, ticloi i lai
ce suntei! strig Miranda i deodat, storul de la o fereastra se
ridic i n cadrul ei apra Pepe Miranda ucigaul, un brbat
scund, musculos, mbrcat doar cu un tricou, rnjind sfidtor, cu
barba neras de trei zile i avnd cte un pistol n fiecare mn.
i ddu capul pe spate, apoi i-l arunc n fa, cu o micare
scurt i scuip n strad. Dup aceea ncepu s trag orbete cu
ambele pistoale, de parc ar fi ncercat s dovedeasc tuturor c
era eriful dintr-un ora din Vestul Slbatic.
Byrnes fcu un semn cu mna ctre acoperiuri i nenumrate
mpucturi asurzitoare fcur duminica ndri ca pe-o bucat
de cristal. Femeile din mulime ncepur urle, iar brbaii se
fcur mici, cutnd adpost unul n spatele altuia. Byrnes
flutur din mn nc o dat. Cnd focul ncet, Miranda nu se
mai afla n dreptul ferestrei.
Byrnes i strnse n jurul lui pe Carella, Parker i Hernandez.
Asta e, spuse el, intrm. De data asta, Miranda i luat
105

lumea-n cap.
Fcu o pauz i privi chipurile oamenilor din prejma lui.
Steve, a sosit cpitanul Frick?
Da, l-am vzut adineauri.
S-l gsim. Vreau s procedm fr greeal.
Frederick Block era n drum spre cas cnd se trezi, dintr-o
dat, prins ntr-un blocaj rutier. Block detesta ambuteiajele, dar
mai ales duminica le ura de moarte. Plecase pn la biroul lui din
centru pentru a lua o cutie de capse solicitate urgent de o fabric
din Riverhead. Livrase el nsui marfa. Cnd facei afaceri cu
Block Industries vi se asigur servicii prompte i spuse el
clientului, apoi o luase pe cel mai scurt drum pe care l tia de la
Riverhead ctre podul Calms Point i ruta asta se ntmplase s
treac prin centrul Isolei i prin circumscripia 87. Iar acum se
afla n mijlocul unui ambuteiaj, ntr-o zi de duminic, transpirnd
n automobil, cnd ar fi putut s fie pe plaj. Block era un brbat
gras. Nu unul dintre acei oameni grai care se amgesc folosind
eufemisme precum corpolent sau rotofei pentru a-i
caracteriza obezitatea. Era gras. G-R-A-S. i fiind gras, transpira
abundent. i fiind o persoan care transpira dei Block tia c
cei grai nu transpir niciodat nu-i plcea nicidecum s stea
nchis ntr-o main imobilizat n mijlocul Isolei, ntr-o zi ca asta.
Suport aria cu ndrtnicie ngduitoare, att ct putu. Apoi
cobor din main i ncerc s afle ce mama naibii pricinuise
blocajul. Dup cte i ddea seama, nu avusese loc nici un
accident. ntotdeauna se enerva la culme cnd se producea vreun
accident. n primul rnd, oferii ateni nu provocau accidente. in al doilea rnd i asta era foarte important chiar dac maina
boit nu bloca drumul, traficul se tra ntotdeauna n ritm de
melc, fiindc fiecare automobilist vroia s aprecieze singur
pagubele produse.
Astzi nu fusese nici un accident. i totui, traficul pe bulevard
106

se blocase n ambele sensuri. De ce, m rog? se ntreb Block. Cu


instinctul unui copoi btrn, urm mulimea. Toat lumea prea
s se ndrepte n aceeai direcie i presupuse c punctul de
atracie se afla ntr-acolo. Pind legnat, tergndu-i sudoarea
de pe frunte cu o batist alb i mare, njurnd n barb, Block i
croi drum de-a lungul bulevardului i se opri la bufetul de la col.
La tejghea sttea un marinar.
Ce s-a ntmplat, matroz? Nu clcase n viaa lui pe vreo
nav, dar era un comerciant nnscut care se pricepea s-i
adapteze vorbele pentru a se potrivi oricnd, indiferent de situaie.
De ce nu pot s ajung cu maina pn aici? Ce se petrece?
Marinarul nu-i rspunse. i tampona faa cu o batist
mpturit. Block nu vzu sngele de pe batist i presupuse c
marinarului i era cald i se tergea de sudoare. l comptimi i-l
nelese, aa c se ntoarse ctre brbatul aflat de cealalt parte a
tejghelei.
Poi s-mi spui ce se ntmpl? ntreb el.
S-a blocat circulaia, spuse Luis.
Crezi c-mi spui ceva nou? fcu Block i ncepu s
chicoteasc, valurile de grsime cltinndu-i-se n ritmul
hohotelor. Ascult, ce vorb-i asta? S-a blocat dinspre centru i
dinspre periferie i probabil c i de-a latul oraului. Ce se
ntmpl? Vreo parad?
E un pistolar n apartamentul de colo, spuse deodat
marinarul.
Un ce? Block i terse fruntea. Ai zis cumva pistolar?
Pepe Miranda, interveni lmuritor Luis i cltin din cap.
N-am auzit de el. Ce-a fcut? A prdat vreo banc? spuse el
i se porni s rd, iar grsimea rencepu s joace pe el. N-avea
deloc nfiarea unui Mo Nicolae.
Locuieti n oraul sta? ntreb Luis.
Sigur c locuiesc aici. Nu chiar n zona asta. Prin Calms
Point. Ce e Miranda sta, vreo celebritate?
107

E-un uciga, spuse ncet marinarul.


Zu? Block fcu ochii mari, cntrindu-i vorbele. Un
uciga?
Asta e, spuse Jeff.
i au venit s-l umfle? ntreb Block.
Aa se pare. Domnule, du-te mai bine la main. S-ar putea
s ias cu mpucturi.
Nu, nu, spuse Block, foarte interesat dintr-o dat. Vreau s
vd i eu. Vreau s-l vd murind.
i fcu loc prin mulime folosindu-i burdihanul uria ca pe un
berbece.
Louise, ct e ceasul? ntreb Jeff.
Nu tiu. n jur de unsprezece i jumtate. De ce?
Eu ar trebui s m ntlnesc cu o fat. La amiaz.
Marinarule, de ce nu faci ce-ai zis mai devreme? Pleac deaici, pn nu mai dai de vreun alt bucluc. Du-te n parc, ce zici?
Cnd o s vin fata, o s-i spun eu c-o atepi acolo. Cum o
cheam?
China. E-un nume cam ciudat, nu gseti?
Nu pentru o spanioloaic. Numai c n spaniol se pronun
Cii-na. Luis fcu un gest din umeri. Multe fete din ziua de azi i
fac numele s sune englezete. Ori o fac alii, iar lor li se pare c-i
mai uor aa. Rmase tcut vreme de o clip. Hai, du-te. Du-te n
parc. O s-i spun eu unde eti.
Louise, cnd am vzut-o, am luat-o drept o trf. N-a fost
nceputul cel mai fericit, nu?
Ei na, tiu mai muli brbai care s-au nsurat cu
prostituate, spuse Luis. Devin soii bune i credincioase.
A, ea nu el spuse Jeff, aproape strignd cuvintele n graba
lui de a spulbera bnuielile. N-am vrut s crezi asta. Adic i dai
seama, dac o cunoti. Are o are o fa tare dulce, nelegi?
Luis zmbi.
Si.
108

Da, ca o feti, pricepi?


Zmbi ctre Luis i apoi adug repede:
Asta nu nseamn c n-arat ca o femeie.. Vreau s spun c
are tot tot ce-i trebuie unei femei.
nc n-am vzut vreo portorican care s arate ca o
scndur de clcat, spuse Luis.
H?
Luis i mic minile prin aer, imitnd rotunjimile neobinuit
de pronunate ale unei femei.
A, da, ncuviin Jeff. Sigur. Dar ea nu pare nglat, nelegi
asta, nu? Vreau s spun c nu-i una din alea i folosi i minile
pentru a arta o femeie ai crei sni erau mari ct munii.
Amndoi cltinar solemn din cap, aprobnd dimensiunile
normale ale snilor. i vorbete frumos, spuse Jeff. mi plac fetele
care au o voce plcut i i ochi care te privesc.
Atunci cnd vorbesc, nelegi? Te privesc n ochi. Asta-i bine. Te
face s te simi cum s zic eu important.
Si, un brbat trebuie s se simt important.
De-aia nu mi-a plcut Fletcher, Louise. Acolo m simeam ca
toi ceilali. E caraghios, dar, vezi tu, dup ce-am ntlnit-o m
simt nu tiu cum m simt eu nsumi! E-o prostie, nu?
Adic, hm, cum altfel ar trebui s m simt? i abia am
cunoscut-o. Vreau s spun c-i o fat ca oricare alta, nelegi?
Sigur, ntri Luis, e-o fat ca oricare alta. Poi gsi fete
oriunde.
Ei, nu-i chiar ca orice alt fat, spuse Jeff grbit. E mai
drgu dect multe altele, nelegi?
E uor s gseti fete drgue, marinarule. Lumea plin de
fete drgue. i pentru fiecare brbat din lume exist o fat
drgu.
Da, desigur. Dar ea cred c poi s spui c-i
frumoas. Cred c nu greeti, Louise. Fcu o pauz. Tu.. Tu crezi
c o s vin?
109

Nu tiu, rspunse Luis. Probabil.


Eu aa sper. Tii, Louise, aa sper!
Din poziia privilegiat pe care o avea pe lad, Zip o vzu
imediat cum i fcea loc prin mulimea privitorilor. Flutur mna
spre ea grbit i apoi strig:
Elena! Hei, Elena, vino-ncoace! i ddu un ghiont lui Sixto ii spuse: Hei, Sixto, uite-o pe Elena!
Credeam c prietena ta este China, spuse moale Sixto.
Le mai schimbm i noi, nu? spuse Zip i rnji. Hei, Elena!
Fata i rspunse la salut. Avea aisprezece ani, prul negru i
ochii la fel, era atrgtoare i purta fust i o bluz. Fata care o
nsoea, ceva mai scund, purta pantaloni strmi negri i o
cma alb brbteasc.
Bun, Zip, strig Elena i apoi i spuse prietenei: Juana,
uite-i pe Zip i pe biei
Fr s stea mult pe gnduri, Juana spuse:
E-un nesuferit fr pereche.
Nu-i chiar aa de ru, spuse Elena. Hai, vino.
Se apropiar de lad. Zip i oferi mna Elenei i o trase sus,
alturi de el. Papa studie gestul cavaleresc i-l imit, dnd i el
Juanei mna pe care ea o lu cu dispreul unei contese care
accept ajutor din partea unui uier.
Ai mai pomenit aa ceva, Elena? ntreb Zip plin de vigoare.
A mpucat pe unul.
Cine-a mpucat pe cine? ntreb Elena.
Pepe Miranda! spuse Papa.
Cine?
Pepe Miranda, o lmuri Zip. Are cu el un adevrat arsenal n
apartament. Poliaii nu tiu ce s mai fac s-l scoat de acolo.
Mam, trebuia s-l vezi. A ieit la fereastr i-a scuipat la ticloi!
Cine-i sta? ntreb Juana, dndu-i atenie lui Zip.
Ca i cum ar fi repetat o lecie bine nvat, o lecie pe care
110

chiar o nvase ceva mai devreme de la Cooch, Papa spuse:


El i cel mai mae chestie care ezist n cartieru sta a nost.
Zu? fcu Juana cu un aer superior. N-am auzit de el
niciodat.
Deci despre asta-i vorba, spuse Elena. Ne plimbam i noi pe
strad i toat lumea venea ncoace, de parc cineva ar fi ctigat
lozul de-un milion de dolari.
Duminica nu sunt trageri, spuse distant Juana.
Nu era o fat prea drgu, ns aflase de undeva c avea ochi
foarte atrgtori i mai apoi nvase cum s i-i machieze. Ochii
verzi ca jadul erau punctul de atracie al chipului ei i, n
combinaie cu prul negru ca tciunele, creau o impresie
seductoare care arunca n umbr trsturile destul de comune.
Ai venit tocmai din cvartalul cellalt? o ntreb Zip pe Elena.
Sigur. De ce ntrebi?
Aa, degeaba. Fcu o pauz. sta-i teritoriul Gardienilor
Regali.
i ce-i cu asta?
A, nimic. Nimic.
Gardieni Regali sau nu, trim ntr-o ar liber.
Ne plimbm pe unde avem chef, adug Juana.
Asta fiindc eti gagic. Nu-i la fel de uor cnd eti tip,
spuse Zip.
De ce? ntreb Juana.
Pen c nu-i, asta-i treaba. Nu ai voie s te amesteci pe
teritoriul altui club.
Asta-i o tmpenie. Nu avei altceva mai bun de fcut dect s
v jucai de-a rzboiul? Asta-i treab de copii mici.
Ba nu-i treab de copii mici, spuse Zip. Nu nelegi tu chestii
dintr-astea
Ba-neleg i nc foarte bine, spuse Juana. N-avei altceva
mai bun de fcut, asta-i tot. De-aia i mprirea n teritorii i
btile ntre bande i
111

Am multe de fcut, spuse Zip. Tot timpul avem cte ceva de


fcut, nu-i aa, Sixto?
Sigur, are mai mult de-o grmad, spuse Elena. Trebuie s
alerge dup China.
Hei, ia ascult, fcu Zip i zmbi. Tu ce-ai zice de-o
mbriare, Elena?
Dac ai avea attea de fcut, nu se ddu btut Juana, nu
te-ai mai bga n prostiile astea copilreti. Nu eti dect un
nevrotic extravertit.
Un ce? se mir Zip.
Un nevrotic extravertit, repet Juana cu un aer profesoral.
De unde pn unde eti aa de deteapt, ia zi? Unde i-ai
luat diploma de doctor, h?
Am citit un articol ntr-un ziar, rspunse Juana plin de
sine.
Ia te uit de unde-a rsrit marele savant! spuse Zip i
izbucni n rs. O ignor i se ntoarse spre Elena. Hai, ce mai stai,
nu vrei s m mbriezi?
Du-te la China, spuse Elena cu rceal.
Hai, hai, spuse Zip nc rnjind.
Dar zmbetul lui n-o impresion pe Elena. Cu un gest
premeditat, se ntoarse ctre Sixto.
Cine-i prietenul sta al tu? ntreb ea nepat.
Ha? fcu Zip.
Tu cum eti? l ntreb ea pe Sixto. Tipul puternic i tcut?
Eu? ntreb Sixto, uimit de atenia ce i se acorda dintr-o
dat.
Cum te cheam? l ntreb Elena, dndu-se mai aproape de
el i zmbindu-i aa cum o vzuse, demult, pe Jane Russel
zmbind ntr-un film.
Sixto, rspunse el.
Articolul spunea c tu trieti un sentiment de nesiguran,
i spuse Juana lui Zip.
112

Nu-mi servi mie toate rahaturile pe care le citeti n ziare,


spuse el i se ntoarse furios ctre ea, necjit de comportarea
Elenei. Eu nu cred nimic din ceea ce citesc.
Probabil c nici mcar nu tii cum s citeti, spuse Juana.
Era cel puin ciudat ce se petrecea pe lada aceea. Pentru c, n
ciuda afirmaiilor Juanei c Zip era un nesuferit fr pereche, un
nevrotic extravertit i c tria cu un sentiment tic nesiguran,
eforturile sale de a ntreine o conversaie fuseser ndreptate
ctre el. i chiar dac ncercrile de apropiere luaser forma unui
atac, era limpede c ea cerea atenia lui Zip i nu a altuia. ntre
timp, Elena fcea acelai lucru, chiar dac lsa impresia c i se
adresa lui Sixto. Pe lada aceea se ddea o lupt surd i
hotrtoare, nu prea subtil, ce-i drept. Oricare ar fi fost defectele
lui Zip, fetele recunoteau c e cel mai atrgtor dintre cei trei
biei. i graie indiferenei sau prostiei, el nu pricepea ctui de
puin ce se ntmpla.
Da cum se face c eti aa de tcut? l ntreb Elena pe
Sixto. Nu te simi micat de ce i se-ntmpl prietenului tu, Pepe
Miranda?
Nu-i prietenul meu, spuse Sixto. Pepe-i o nulitate!
Fetei nu-i scp accentul. l privi o clip pe Sixto, apoi spuse:
Hei, ce-i cu tine? Eti tigru, sau ce?
Eu nu.
Vorbeti ca unul proaspt debarcat. Nu tii s vorbeti
englezete?
Papa rostogoli prin minte comentariul lui Sixto i ntr-un trziu
pricepu sensul vorbelor lui.
Ce vrei tu s spui c-i o nulitate? ntreb el acum. Ei Zip,
Sixto sta zice c Pepe-i o nulitate.
Zip o ls pe Juana.
Ce? A spus aa ceva?
Eu nu spus niic, se dezvinovi Sixto.
Iar acum Elena, dornic s rectige atenia lui Zip, sri i ea
113

cu gura:
Exact aa a spus, Zip. Aa a spus Tigrul Marin, serios.
Eu nu tigru! Eu vorbete englez bun!
Aa ai spus? ntreb Zip i-l mbrnci pe Sixto. Aa ai spus,
h! i-i mai fcu un vnt. Ia zi? i-l nghionti pe Sixto,
mpingndu-l pn la marginea lzii. Asta ai spus, Sixto? i de
ast dat l mbrnci cu putere fcndu-l s cad de pe lad, s se
rostogoleasc pe spate pn ajunse la rigol. Zip izbucni n rs.
Papa i Elena i inur isonul. Pentru o clip, Juana rmase
nehotrt, ca i cum primul ei impuls ar fi fost s coboare i s-l
ajute pe Sixto s se ridice n picioare. Momentul de indecizie
trecu. Agitat la nceput, rsete nfundate, apoi izbucni n hohote
alturi de ceilali. Zip i trecu braul n jurul taliei Elenei.
Ce-i cu tine, totui? ntreb el.
Nimic.
i-atunci, de ce rceala asta?
Ce-i ntre tine i China?
A, asta era?
Exact.
Nimic.
Fcu un gest din umeri.
Se aude c i-o coci lui Alfie.
Pi are s-o ncaseze el, pricepi?
De ce? Din cauz c s-a ntmplat ceva ntre el i China?
Are s fie bucluc?
Cu Alfie?
Da, spuse Elena.
Nu, nici vorb, i rspunse. Nu-i face probleme, bine?
Tu eti ncurcat cu China?
Eu? Zip ncepu s rd iar. Hei, tu eti geloas, nu-i aa? S
m ia naiba dac nu-i aa
E de-ajuns de btrn ca s-i fie mam, spuse Elena
mbufnat. Cred ca are nousprezece, probabil chiar douzeci de
114

ani.
Asta nu nseamn c-i btrn, ci doar cu mai mult
experien. Care-i problema, scumpo? spuse el dulce. Eti
geloas, drgua mea?
Nu.
ngrijorat pentru soarta bietului Alfie?
Nu-mi pas ce-o s-i faci lui Alfie. Mie s-mi rspunzi la o
ntrebare.
Sigur, ce anume?
i umbl ochii dup China ori nu?
Uite care-i treaba, ppuico, sunt ud c te intereseaz
persoana mea, da nu-ncepe s m iei la ntrebri. Acu i trag
una n gur, ai neles?
Juana se ntoarse brusc spre el.
Te face s te simi mare brbat dac loveti o fat, nu?
Ia ntinde-o de-aici, toanto, i rspunse el. O cuprinse pe
Elena cu ambele brae. Hai, unde-i mbriarea aia?
Termin, Zip, spuse ea. Se uit lumea la noi.
S se uite, ce-mi pas mie? i retrase o mn i arta spre
mulime. Hei, tu! Grsanule!
Tot fcndu-i loc prin mulime pn ajunse la baricad,
Frederick Block ridic ochii spre Zip.
Te uii la noi, grsanule?
ntorcndu-i faa, pe care se citea o expresie de scrb, Block
le art spatele. Zip bufni n rs.
Ai vzut, scumpo? spuse el. Nu se uit nimeni la noi. O trase
mai aproape. Mm, ce dulce eti tu
N-ar trebui s te las, spuse Elena. Mai ales dup chestia asta
cu China
Cineva trebuie s-o apere pe micua China, nu?
ncepu s-i plimbe minile pe trupul ei. i atinse un sn i ea
se feri ruinat, ns el o cuprinse i mai strns i ea rmase
mut n cercul fcut de braele lui. Zip o mngie blnd pe spate.
115

Ai de gnd s-i faci ceva lui Alfie? ntreb Juana.


Ia car-te odat, i spuse Zip.
Marele brbat, bufni Juana. Toi tia din cartier se dau
mari brbai. Pentru c ai un sentiment de nesiguran, asta-i
treaba.
Mam, scoate nite panglici din ea de-ai zice c-i cresc n
gur, spuse Zip. Am veti pentru tine, tontolovanco. Acum sunt
mare brbat, ce zici de chestia asta? Fioroii Latino nu se tem de
nimeni i de nimic!
Cine-a mai auzit de Fioroii tia n afar de tine i de
maic-ta? l ntreb Juana. Dac-ar veni acum vreunul dintre
Gardienii Regali, te-ar trece toate rcorile.
Nu mi-e fric de nici un Gardian, spuse Zip furios, nu mi-e
fric de nimeni!
i chinui mintea ca s gseasc ceva care s pun punct
afirmaiilor lui i apoi izbucni:
Ei, bine, afl c unul din bieii mei e plecat acum s aduc
nite pucoace!
Dac-ar scpa vreun glon din greeal, ai fugi de i-ar sfri
clciele!
Eleno, mai bine i-ai spune amicei tale s-i in botul, o
avertiz Zip.
Juana, termin cu sciala asta
Pistolul e un simbol psihologic, spuse Juana. Tu vrei unul
pentru c i-e fric.
S tii c n-o s-mi fie fric s-i scap una peste mutr, nu
se ls Zip.
Marele brbat, repet Juana, dar apoi tcu.
Zip privi peste mulime.
Uite-i c se-ntorc, spuse el. Se-ntorc brutele.

116

UNSPREZECE
PLANUL era simplu, dar, dup ani i ani de activitate n poliie,
locotenentul Byrnes descoperise c planurile cele mai realizabile
i mai practice erau simple.
Planul era menit s nele i avea s foloseasc predispoziia
nnscut a omului de a prevedea un anume curs al
evenimentelor, iar apoi de a-l pune la pmnt printr-o aciune
brusc i neprevzut. Bineneles c planul se strduia s
anticipeze ceea ce Miranda va considera drept previzibil. Prea
ns normal s se porneasc de la presupunerea c Miranda
anticipa c poliitii l vor scoate din apartamentul acela i c
singura modalitate de a reui asta era prin forarea uii. Prin
urmare, dac se ddea un iure dinspre partea cealalt a strzii, o
desfurare de fore care s conving prin toate detaliile c era
vorba de un asalt frontal, atunci Miranda se va pregti pentru a
rspunde unui atac mpotriva uii. n realitate, asaltul urma s
vin din alt direcie. Cam sta era caracterul simplu i lipsit de
originalitate al pclelii. Folosind cuvinte nepretenioase, planul
poliiei putea fi exprimat astfel: Lovete-l unde se ateapt cel mai
puin.
Ai priceput ca lumea? i ntreb Byrnes oamenii.
Eu vreau scara de incendiu, spuse Parker.
Mai discutm despre asta.
Eu vreau s fiu cel care-l doboar, insist Parker. Vreau s-i
zbor creierii.
Parker, uneori mi ntorci stomacul pe dos, spuse Byrnes.
Poftim?
Nimic.
Atunci, de ce vorbeti n felul sta?
Las-o balt, spuse Byrnes. Ai neles planul?
117

L-am neles, rspunse Parker mbufnat.


Frankie!
Am priceput.
Steve!
Pete, revedei detaliile.
n regul; pe scurt, sta-i planul. Eu o s-i spun lui Miranda
c intrm dup el. O grmad de poliiti vor nvli pe ua
imobilului cnd se va declana focul. Miranda, sper eu, o s
cread c avem de gnd s form ua apartamentului dinspre
hol. Dar unul dintre noi se rupe de grup i se lipete de peretele
cldirii.
Eu o s fiu acela, spuse Parker.
Oricine-ar fi, o s trag scara de la ieirea de incendiu i o s
urce pn la etajul nti. S-ar putea s-l mpute pe Miranda de la
fereastr. Altfel va fi obligat s intre n apartament i s traneze
treaba acolo. E cam periculos, dar prefer s risc un singur om
dect zece.
S pornim, spuse Parker.
O clip. Am nevoie de-un voluntar pentru scara de incendiu.
Ai deja voluntarul, locotenente, insist Parker.
Ai doi, spuse Hernandez.
Frankie, tu nu te bga! Asta-i treaba mea.
De ce-ar fi a ta?
Pentru c-aa vreau eu.
Eu hotrsc cine merge, ddu Byrnes s spun.
Ar fi o neghiobie s trimii acolo un tip care-i
Parker i puse fru la gur.
Care-i ce? ntreb Hernandez.
Hai, spune! Care are o miz personal n treaba asta, da?
Personal? Ce dracu tot vorbeti acolo?
Ai crescut alturi de Miranda!
Ce importan are asta? Vrem s-l scoatem din apartament
sau nu?
118

l vrem mort, spuse Parker. E un gunoi. Trebuia ucis de mult.


E cea mai mare mpuiciune din cartierul sta.
Ce mama dracului tii tu despre mpuiciunea de aici,
Parker? Ai v?
Da, am vzut destule. Sunt n secia asta de
Ai crescut cu putoarea n nas, zi i noapte? Ai trit n ea
cnd te-ai nscut?
Tu te-ai gsit s-mi vorbeti despre cartier? l cunosc aa
cum nici nu-i nchipui. N-ai ce s-mi spui despre
Nu, nimic! Pentru tine, circumscripia asta nseamn cte-o
mare infraciune, cte-o crim oribil care se comite din or-n
or. i i-e team de locul sta! Eti turbat de spaim!
Eu, speriat? Cine dracu?
Ei, afl c pentru mine nseamn oameni! i oamenii merit
s li se dea o ans! i ei l vor pe nenorocitul la la fel de mult ca
i tine!
Vor ca el s in-n ah tot nenorocitul sta de ora! strig
Parker. tii asta! tii c-i adevrat!
Vor doar ca un portorican s mai ctige din cnd n cnd.
n regul, dac m duc eu la scar, un portorican va nvinge.
Dac m duc eu
Dac te duci tu, te dezvinoveti. Crezi c dac o s-l ucizi o
s-i slujeasc la ceva, Parker? i nchipui c sta-i rspunsul?
Nu pricep ce vorbeti tu acolo.
Dac mergi tu, n-o s realizezi nimic. Nici pentru tine, nici
pentru ora. O s-l faci un erou pe Miranda. i-o spun de pe
acum. Ucide-l tu i cartierul sta o s aib un martir. Copiii or s
se joace de-a Miranda i Copoii ase sptmni la rnd
Ia mai d-i naibii pe copii. Crezi c m intereseaz ce?
Cine-o s le dea o lecie, Parker? Vrei ca peste zece uni s ai
zece ca Miranda?
i-o s le dai tu o lecie? ntreb Parker sarcastic.
Dac-l ucid eu, spuse sec Hernandez, cartierul nu se alege
119

dect cu un ticlos mort.


Frankie, e-al tu, spuse Byrnes.
Mulumesc.
Du-te la main, Parker. Transmite-le celor de la captul
cellalt al strzii s deschid focul. Vreau s atrag focul lui la alte
ferestre dect astea.
l trimii pe Hernandez?
Da. Ai vreo reclamaie?
Ba bine c nu!
Du-te cu ea la primar! i-o tie scurt Byrnes.
i ntoarse spatele i se ndrept ctre poliistul care inea
gigafonul. Parker se uit urt dup el, scuip furios pe trotuar,
apoi merse de partea cealalt a mainii.
Un reporter din spatele baricadei l trase de mnec pe
Hernandez.
Hei, tu eti eful? ntreb el.
Nu.
Atunci, cine e? Nu putem trimite civa oameni ca s fac
nite fotografii?
Departamentul o s distribuie fotografii, i spuse Hernandez.
l ddu deoparte pe reporter i se ndrept spre bufet.
Uit-te la putii tia, i spuse lui Luis. Sug violena de la
acelai sn ca i Miranda. Cltin din cap. Ateapt acolo ca s
moar, tii asta, Luis? Ne ateapt ca s-l ucidem.
Luis ddu aprobator din cap.
i mai tii ceva? Cred c vrea s moar. Cred c vrea s
termine cu toate, o dat pentru totdeauna.
Cele dou fete care venir de pe bulevard i se oprir n capul
strzii preau mai degrab dornice s nceap ceva, iar nu s
termine. Amndou erau nalte i brunete. Una purta o rochie
strmt, din mtase de culoare roie strlucitoare. Cealalt purta
o rochie identic, ns galben. Incapabile s pstreze vreun
120

secret, rochiile erau astfel croite nct s arate i s pun n


eviden. Orice nuan a crnii de sub mtasea lipit de corp,
fiecare micare subtil a muchilor i oaselor, orice rotunjime,
gropi, cut, i urlau insistent dreptul la existen, trezind
interesul chiar i n cel mai nepstor privitor. Fetele nu tiau ce-i
aceea sfiala i micau snii, oldurile, coapsele i picioarele cu o
fluiditate care ajuta rochiile s-i duc la bun sfrit misiunea lor
de a dezvlui.
De fapt, ele reprezentau att de fidel prototipul hollywoodian de
trf, nct, la prima vedere, preau imitaii. O calitate pe care o
posedau absolut toate prostituatele din cuprinsul seciei 87 era
capacitatea lor de a trece drept orice altceva, dar nu drept
paraute. n cele mai multe cazuri, trfele din circumscripie erau
cel mai bine mbrcate dintre fetele de pe strad. Mai presus dect
alt atribut, grija lor atent fa de trupuri era de obicei singurul
indiciu al ocupaiei lor.
Acestea dou ori erau noi n meserie, ori i anulaser
abonamentul la revista Vogue. n orice caz, ele merser direct
ctre baricad i se oprir acolo. Fata n rou l atinse pe bra pe
cel mai apropiat poliist care se ntoarse, gata s nceap a urla,
dar care fcu o mutr nedumerit, de parc vreo stea de cinema
s-ar fi rtcit cine tie cum n dormitorul lui.
Scuzai-m, domnule ofier, spuse fata cu o voce sfioas i
pierit, n-am putea s trecem pe-aici? Lucrm pe partea cealalt
a strzii.
Unde? ntreb poliistul.
La Gallina.
i-acolo, cu ce dracu v ocupai?
Fata n rochie roie nu-i gsea cuvintele. Se ntoarse ctre
tovara ei. Cealalt i zmbi dulce poliistului i spuse:
Noi suntem ah n relaii cu publicul.
Regret, fetelor, spuse poliistul. Eu am primit ordin s nu las
pe nimeni s treac dect dac-i poliist sau pompier. i vd c nu
121

suntei nici una, nici alta, am dreptate? Le zmbi politicos,


gndindu-se ce detept fusese i promindu-i s repete vorba lui
de duh la secie, n faa bieilor, cnd o s ias din schimb.
Aa e, aprob cea n rochie roie.
Se ndeprtar de baricad.
i-acum ce facem, Marge? ntreb cea n galben.
Marge ridic din umeri.
Mai omorm timpul pe-aici. Mulimea asta pare destul de
vesel. Poate ne pic totui ceva i nou, Marie.
Marie prea nencreztoare. Mergnd alturi, cu micri
unduioase, rotite i nnebunitoare, clcnd elastic i ademenitor,
fcnd pe toat lumea s-i strmbe gtul uitndu-se dup ele,
ncepur s cntreasc potenialii clieni dintre cei care
urmreau asediul. Marie fcu un semn din ochi ctre Marge, iar
Marge arunc o privire n direcia indicat.
Amndou se uitau la Frederick Block, grsanul.

122

DOISPREZECE
BINENELES C UNEORI e tare plcut s ai o imagine
panoramic i sunet stereofonic. n unele momente e grozav s ai
un ecran lat ntinzndu-se pe toat suprafaa lumii, pe care s
apar diverse lucruri ntmplndu-se n orice colior, iar ochiul,
aidoma unui nvod care mtur fundul oceanului, s le poat
cuprinde pe toate.
Nu-i de-ajuns s spui c un eveniment se petrece aici, iar altele
dincolo. Strada unui ora nu este o pnz; strada nu-i o pagin de
carte. Ea e ceva tumultuos care freamt de via i nu poi nutri
sperana de a surprinde viaa ntr-o fraz sau ntr-o trstur de
penel. n acea zi de iulie, lucrurile s-au petrecut aproape
simultan, separat i distinct unele de altele, dar, cu toate acestea,
aproape n acelai timp, astfel nct s-a creat o senzaie de
micare continu, fiecare eveniment suprapunndu-se i
contopindu-se cu urmtorul. Ecranul cel lat se ntindea pe
lungimea unui cvartal. Viaa de pe acea strad se ntindea pn la
nsei marginile timpului.
Cooch sttea pe treptele scrii unui imobil din apropierea
bisericii.
China cobora treptele i ieea n lumina orbitoare a strzii.
Un brbat, care vindea ngheat, intra pe strad prin captul
cellalt.
Marge i Marie, cele dou prostituate, se apropiau de Frederick
Block.
Jeff Talbot se uita la ceasul de perete i prsea bufetul.
Doi biei purtnd geci aurii i lucioase ddeau colul strzii.
Poliitii seciei 87 ddeau nval pe ua din stnga barului La
Gallina.
Acestea sunt lucrurile care se ntmplau, fiecare clip
123

suprapunndu-se alteia, timp pierdut i mereu renscut din


ochiul neobosit al spaiului. Acestea sunt lucrurile care s-au
petrecut
Cooch sttea pe treptele scrii unui imobil din apropierea
bisericii. Atepta acolo de mai bine de zece minute, uitndu-se la
lumea care se revrsa pe scrile bisericii, intrnd n lumina
nucitoare din strad. Acum nu mai rmseser muli oameni
nuntru. i consult ceasul de la mn i apoi i studie pe cei
civa ntrziai. Era sigur c Alfredo Gomez nu prsise
apartamentul pentru a merge la slujba din acea diminea. El
ns va mai zbovi cteva minute ca s se conving.
Simea pe burt atingerea grea i rece a pistoalelor pe care le
recuperase de la Chico i Esteban. Armele l fceau s se simt
foarte tare i foarte puternic. n acelai timp, considera aceast
misiune independent de recunoatere drept o aciune
asiguratorie, care ar fi fcut cinste chiar i unui general. Va
atepta pn ce va iei toat lumea din biseric, iar apoi se va
ntoarce la Zip cu armele i cu o situaie privindu-l pe Alfie.
Aceasta era o aciune care depea atribuiile misiunii
ncredinate. Zip va fi ncntat.
i cu toate c, n loc s-l doboare pe Alfie pe treptele bisericii, l
vor prinde n propria-i cas, ceea ce n-ar fi fost la fel de
spectaculos, lui Cooch nu-i psa prea mult. Important era s-l
curee pe micul ticlos. Asta conta.
Cooch se gndise la asta toat sptmna, chiar de cnd i
venise ideea lui Zip. Erau momente cnd Cooch nu-i putea gsi
astmprul, numai gndindu-se la ce avea s fie. Prin mintea i
trupul lui Cooch se ntretiau dou sentimente contradictorii, ori
de cte ori medita la ceea ce-i puseser n gnd. Primul dintre ele
era nsui conceptul de ucidere. Asta l atrgea. Trise de multe
ori senzaia apsrii pe trgaci i-l imaginase pe Alfie
rostogolindu-se pe treptele bisericii, se ntrebase cum era s tie
124

c ucisese o fiin uman.


n sinea lui, era convins c Alfie merita s fie omort. La urma
urmelor, se luase de China.
Asta era a doua idee i ea prea la fel de atrgtoare ca i
prima. n cursul sptmnii ce trecuse, Cooch i-l imaginase de
cel puin o sut de ori pe Alfie dndu-se la China. Doar se ntreba
ce-i fcuse Alfie i de fiecare dat imaginaia lui crea noi i noi
scene. Alfie mngind snii Chinei, Alfie desfcnd nasturii de la
bluza ei. Alfie strecurndu-i amndou minile sub fusta Chinei.
Alfie
Imaginile continuau s-l ntrte. i erau imagini umbrite de
un sentiment de vinovie. Noaptea, stnd singur n pat, se
gndea la Alfie i China, apoi se rostogolea pn ajungea cu faa
n pern i cugeta: Ticlosul trebuie s moar pentru asta.
De asta era sigur.
Alfredo Gomez trebuia s moar.
Stnd pe treptele imobilului, urmrindu-i pe ultimii civa
rtcii care prseau biserica, se gndi din nou la Alfie i China
i-i muc buzele, apoi i nchipui cum l va mpuca pe
nenorocitul la mic.
China cobora treptele i ieea n lumina orbitoare a strzii.
Holul imobilului fusese cufundat n ntuneric i acum, n
strlucirea neateptat de afar, rmase locului clipind, tiind c
mai avea cinci minute pn la ntlnirea cu marinarul, nedorind
s ajung acolo prea devreme sau s par din cale-afar de
nerbdtoare i totui incapabil s controleze micarea nainte a
picioarelor care o duceau n jos pe scri. Jeff era numele lui. Jeff,
Jeff, Jeff, rsun numele lui mintea ei, iar inima i btea mai iute
la gndul ntlnirii i se trezi innd mai strns n mn sacoa de
cumprturi.
mpachetase un pui prjit n hrtie cerat, pusese nite ou s
fiarb, nainte de a pleca la biseric i apoi, la ntoarcere, le
125

mpachetase mpreun cu sare i cteva fructe i un termos de


cafea de la ghea i toate acestea se aflau acum n saco. Se
ntreb dac-i place frip
Bun, China.
Clipi i apoi duse mna streain la ochi, ca s i-i fereasc de
soarele nemilos.
A, bun, Cooch, rspunse ea zmbind i ddu s-l ocoleasc,
ns el i se puse n cale.
Tocmai m gndeam la tine
Da? China arunc o privire la ceas. Cooch, acum n-am timp
s stau de vorb cu tine. Trebuie s
n legtur cu ceea ce vrem s facem astzi pentru tine.
Poftim? Nu ne
Alfie? spuse Cooch numai zmbet.
Alfie? Nedumerit, fcu o pauz. Alfredo vrei s spui? Alfredo
Gomez?
h, fcu el, dnd aprobator din cap.
Ce-i cu el? Se uit din nou la ceas. Va trebui s se
grbeasc. Din cauza balamucului provocat de poliie pe strad,
va trebui s-o taie pe bulevard i asta nu-i ddea prea mult timp
s
Avem de gnd s-l cptuim, spuse Cooch. Pentru ce i-a
fcut.
Poftim? ntreb ea.
Alfie, repet el.
Da, dar ce ce spuneai? l privi cercettor. Era sigur c
auzise bine i totui vorbele lui nu preau s aib neles.
Pentru ce i-a fcut.
Ce vrei s spui?
tii tu.
Nu. Nu tiu.
El fcuse nc un pas, apropiindu-se, iar ea se ndeprtase uor
de el. Blocndu-i calea, el se apropie i mai mult, astfel nct ea se
126

vzu silit s mai fac un pas napoi, aproape intrnd n holul


ntunecos al imobilului.
tii tu ce i-a fcut, China, spuse Cooch.
Ea l privi. Faa lui avea un aer foarte ciudat. Era un
bieandru cu o mustcioar ridicol i crezuse c dar acum
el el prea transformat.
Am un pistol, spuse el pe neateptate.
Un
Un pistol, China.
Dar ce ce?
Era obligat s se retrag iar din faa lui, de ast dat n hol. El
rmase profilat n cadrul uii imobilului, iar dincolo de el se vedea
lumina dogoritoare a soarelui. Vreme de o clip, nu-i ddu seama
ce fcea. i apoi vzu sclipirea rece i mat a metalului.
E un Luger, spuse Cooch.
Ce Ce vrei s faci cu el, Cooch?
S-l ucid pe Alfie, rspunse el.
Ucizi? De ce? Pentru ce?
Pentru ce i-a fcut.
Nu mi-a fcut nimic! spuse China.
tii tu ce i-a fcut, China. Apropie arma de obrazul ei. tii
ce i-a fcut.
De-acum era de-a dreptul ngrozit. Nu voia s se retrag mai
mult n hol, ns el continua s vin tot mai aproape i nu avea
ncotro s mearg dect napoi. nnebunit, vru s se ntoarc i
s fug n sus pe scri, pn n cas. i apoi constat c era prea
trziu. El se aezase ntre ea i trepte i se apropia din nou, astfel
nct, retrgndu-se din faa lui, se mpiedic de tomberoanele de
gunoi stivuite sub treptele care duceau la etajul nti.
Cooch, eu trebuie s ajung undeva, spuse ea. Nu tiu
despre ce vorbeti. Alfie nu mi-a fcut nimic. Dac eti suprat pe
el pentru c-i nchipui
Uite ce i-a fcut, China, spuse Cooch i ntinse mna spre
127

ea.
Simi degetele ncletndu-i-se n jurul snului i, smucindu-se
de lng el, strig. Degetele lui rmaser strnse pe sn. Avu
impresia c o s i se sfie bluza. Orbit de furie i ipnd, ridic
sacoa, o nvrti n aer i-l lovi, apoi i fcu loc pe lng el spre
lumina de afar, cobor treptele n goan, nc urlnd i intr n
mulime.
Un brbat care vindea ngheat intra pe strad prin captul
cellalt.
Pidaguas! striga el. Pidaguas! Venii sa cumprai pidaguas.
Zip, care sttea pe lad, se ntoarse i-l urmri cu privirea pe
brbatul care-i fcea loc prin mulime, cu cruciorul.
Hei, nu vrei ngheat? o ntreb pe Elena.
Eti n bani?
Sigur, rspunse Zip. De care vrei?
De lmie, spuse Elena.
i eu tot de lmie, zise Juana.
Oho, acum tie ce-s n stare, spuse Zip i sri jos de pe lad.
Acum trage de timp, pentru c tie ce-mi poate pielea. Nu-i nimic.
Azi sunt mn spart. Toat lumea primete cte-o ngheat.
De pe lad, Papa ntreb:
i eu, Zip?
i tu, Papa! Toat lumea! Toi primii ngheat! Hei, moule,
vino-ncoace! Nu vrei s ctigi un ban?
Se duse la crucior i ddu comanda. Prea din cale-afar de
fericit. Nu le acord nici o atenie detectivilor, care se aflau la mai
puin de doi metri de el.
Unde-i sunt oamenii, Andy? ntreb Byrnes.
Vin acum, domnule.
Byrnes se ntoarse ctre Hernandez, care sttea i privea fix
ctre etajul nti al imobilului.
Frankie, i-e fric!
128

Te neleg. Fcu o pauz. Asta-i cea mai tmpit misiune pe


care-ai avut-o, nu? Ultima de genul sta, pe care mi-o amintesc, a
fost n 1931, cnd un tip, Nelson OBrien, a fost ncercuit ntr-un
apartament din North Side. Pe vremea aia eram simplu poliist. A
inut n loc o sut cincizeci de poliiti, timp de dou ore. Noi
fceam guri n acoperi i aruncam grenade lacrimogene asupra
lui, dar ticlosul tot nu voia s se predea. Avea trei rni de glon,
dar nc sttea n picioare, cnd am intrat n apartament s-l
sltm. Sttea i blestema rmsese fr cartue. i ascunsese
ambele pistoale n osete, spernd s le foloseasc mai trziu
pentru a evada. A fost o adevrat srbtoare, zu aa
Byrnes rmase tcut i-l fix pe Hernandez.
Nici eu nu m-am simit prea grozav n ziua aceea, Frankie.
De ce?
Tipul din apartament era Nelson OBrien. Tcu din nou.
Sunt irlandez, pricepi?
Am neles, domnule, spuse Hernandez.
Dar vreau s-i spun ceva, Frankie. Oamenii de teapa lui
OBrien nu m-mpiedic s particip n fiecare an la parada de
Ziua Irlandei. nelegi?
V neleg.
Bine. Byrnes ezit. Ai grij pe scara aia afurisit, spuse el.
N-a vrea s pierd un poliist bun.
Am neles, domnule.
Byrnes i ntinse mna.
Noroc, Frankie.
Mulumesc.
Byrnes ddu s plece spre main.
Pete? spuse Hernandez.
Byrnes se ntoarse.
Mulumesc, zise Hernandez din nou.
Marge i Marie, cele dou prostituate, se apropiau de Frederick
129

Block. Block tocmai i scotea batista din buzunarul de la spate al


pantalonilor, pregtindu-se s-i tamponeze faa cu ea, cnd cotul
lui atinse ceva moale. Se ntoarse s vad ce atinsese. Acel ceva
foarte moale era acoperit cu mtase roie sclipitoare.
Bun, spuse Marge.
A, bun, rspunse Block. Un adevrat spectacol, ce zici?
Dac-i place genul sta de muzic, spuse Marie.
Pi mi se pare tentant, spuse Block. Studie decolteul generos
al rochiei pe care-o purta Marie. Drace, fata asta avea nite
Sunt o grmad de alte lucruri mai tentante dect s te
zgieti cum o s fie mpucat un pistolar de doi bani, spuse
Marie.
De exemplu? ntreb Block, ncepnd s fie aproape convins
c fata nici mcar nu avea sutien.
Nu-i vine nimic n minte? ntreb Marie.
Pi m-a putea gndi la cte ceva, rspunse Block.
Orice idee ai avea, reuim noi s-o punem n aplicare cumva,
l lmuri Marie.
Block se uit mai atent la fat, i terse din nou faa. Apoi,
fcu ochi de expert i ntreb cu voce optit:
Ct?
Pentru una dintre noi sau pentru amndou? se interes
Marie.
Amndou? Pi, nu m-am
Ia gndete-te.
Asta i fac.
Mai repede, spuse Marge.
Ne place s lucrm n echip, spuse Marie.
Gemenele Vesele ieite la munca de jos, spuse Marge.
Ne pricepem la nite chestii pe care Parisul nc nu le-a aflat,
spuse Marie.
tim lucruri care nici n-au fost inventate.
Ct? ntreb din nou Block.
130

Cincizeci pentru toat dup amiaza i-n pre intr i


brancardierii.
Ce?
Brancardierii. S te duc acas dup ce terminm cu tine.
Block chicoti.
i fr ei, ct?
Dou--cinci numai pentru mine. Numele meu e Marie. E
aproape pe gratis, crede-m.
S m mai gndesc, spuse Block.
Hai, curaj, l ndemn Marie.
Nu putei atepta o clip?
Dragostea nu ateapt, domnule, spuse Marie.
Mai ales n iulie.
Dou--cinci e prea mult, spuse Block.
Atunci douzeci, frumosule. Dou hrtii acolo, hai, ce zici?
Eti clare pe situaie.
Sau invers, spuse sec Marie. Se ntoarse ctre prietena ei. Eu
m-am aranjat. Acum ce-o s te faci tu, Marge, cu dragostea ce d
afar din tine, ia zi?
Jeff Talbot se uita la ceasul de perete i prsea bufetul.
Era dousprezece i un sfert.
Ea n-avea de gnd s vin. Fusese un ntru s-i nchipuie
c avea s se in de cuvnt. Porni pe strad, felicitndu-se c
mbrcase uniforma alb. Doamne, ce ari, de ce nu venise la
ntlnire, de ce mama dracilor nu venise la ntlnire? Avea poft
s pocneasc pe cineva. Aa, de-al dracului, i venea s loveasc
pe cineva. Nu ntlneai o fat ca asta dect o dat n Ei, duc-se
naibii. Furios, intr din nou n bufet.
O-ntind, Louise, spuse el.
Poftim? fcu Luis.
N-a aprut. Plec.
Bun aa, aprob Luis dnd din cap. E mai bine pentru tine
131

dac pleci din cartier. Mai sunt attea fete pe lume, marinarule.
Da, sunt sigur de asta, mormi Jeff.
Iei iari din bufet. Mare, mare pcat, se gndi el, pentru c
n fine fusese ct pe-aci. Aproape, n decurs de oare ct? Zece,
cincisprezece minute? n rstimpul acesta att de scurt, aproape
c gsise, dar trebuia s-i dea seama. Nimic din ce-i bun nu se
obine lesne. i totui pruse att de real, att de de frumos,
cnd cnd ochii se ntlnesc i i fr atingeri fr multe
vorbe
La naiba cu toate astea!
Iei hotrt i primii oameni pe care-i vzu fur Frederick Block
i cele dou prostituate.
Marge i fcu semn cu ochiul.
Jeff i aranj bereta i pi drept spre acest trio.
Ia te uit ce avem aici, spuse el.
Ai chef de o petrecere, marinarule? ntreb Marge.
Ezit doar o fraciune de secund, ct ochii i mturar strada.
Apoi spuse:
Da ce mama dracu, e exact ce-mi doream!
i o prinse pe Marge de cot i ddur toi patru colul i intrar
pe bulevard.
Doi biei purtnd geci aurii i lucioase ddeau colul strzii.
Rmaser o clip cu minile n olduri. Amndoi aveau ochelari
de soare, amndoi i purtau prul negru pieptnat cu creast.
Cel mai solid dintre ei i mai mare de fapt un tnr de vreo
douzeci de ani i nalt de peste un metru optzeci purta la
ncheietura minii drepte o brar de argint pe care avea gravat
numele. l chema Tommy. Cellalt biat, de nousprezece ani i
cam scund, judecnd dup standardele moderne, se numea
Micuu Uciga. Numele lui adevrat era Phil. Nu ucisese pe
nimeni n viaa lui, dar numele l ajuta s lase impresia c era un
tip gata s-i taie oricui ficatul doar pentru o ngheat. Cel nalt
132

fcu un semn din cap ctre Phil i pornir amndoi spre lada pe
care stteau Papa i cele dou fete, ntinzndu-i gturile, nu
cumva s le scape ceva.
Hei, flcu, fcu Tommy.
Papa se ntoarse.
Cu mine vorbeti?
Jos de pe lad, spuse sec Tommy.
H? se mir Papa. Cum?
Sper c-ai auzit, spuse Phil. Jos de pe lad. Vrem s ne uitm
i noi.
Papa privi n jos spre Sixto, care sttea lipit de marginea lzii.
Sixto, du-te i cheam-l Sixto ddu s plece, dar Phil i
fcu vnt nainte de a apuca s se mite.
Stai blnd, fiule, spuse el.
Nu-l zobi, Micuule, spuse Tommy. Chicoti. Ologete-l doar.
Ia ascultai, de ce cutai glceav? spuse Elena, privind
peste ei, ctre cruciorul cu ngheat de la colul strzii, unde se
afla Zip.
Cine caut glceav? ntreb calm Tommy. Eu i Micuu
Uciga l-am rugat frumos pe prietenul tu s se dea dracului jos
de pe lad, atta tot. Asta-i glceav?
Nici vorb de-aa ceva, ntri Phil.
n clipa aceea, locotenentul Byrnes fcu un semn cu mna
ctre acoperiuri i poliitii deschiser focul. Acest foc era o
operaiune precis i metodic, menit s-l in pe Miranda
departe de ferestrele dinspre strad. n acelai timp, se auzi ecoul
mai deprtat al mpucturilor din spatele imobilului i,
ridicndu-se ca tonalitate peste toate acestea, ca un trianglu ntro orchestr compus dintr-o sut de instrumentiti, clinchetul
geamurilor sparte. Miranda apru doar o frntur de secund la
fereastr, vzu ce trebuia vzut i dispru imediat.
Poliitii seciei 87 ddeau nval pe ua din stnga barului La
133

Gallina.
Miranda i vzu n fraciunea aceea de secund, dup care se
fcu mic. Locotenentul Byrnes conducea asaltul, trgnd spre
fereastr din alergare. n spatele lui, veneau Steve Carella i Andy
Parker, plus vreo ase poliiti, toi cu pistoalele n mini. Frankie
Hernandez ncheia grupul. Poliitii intrar n imobil, unul dup
altul. Hernandez ls impresia c-i urmeaz i deodat, n ultimul
moment, coti spre dreapta cadrului uii i se lipi strns de perete.
n acelai timp, cpitanul Frick comandantul poliitilor de
strad din secia 87 duse gigafonul la buze i strig:
Venim dup tine, Miranda! O s scoatem ua din ni.
Din interiorul apartamentului nu se auzi nici un rspuns.
Intrm, Miranda! n clipa asta urcm scrile! url Frick cu
sperana c Miranda o s nghit minciuna asta.
n hol, Byrnes, Carella i Parker se ghemuir pe scri. De afar
se auzeau mpucturi, strigtele poliitilor, urlete din mulime,
zdrngnind de geamuri sparte i de lemn sfrtecat, iuitul ascuit
al gloanelor care-i cutau inta i, negsind-o, ricoau.
Afar, Frankie Hernandez se furi hoete pe lng vitrina
barului La Gallina, strecurndu-se ctre scara de incendiu.
Mulimea ncremeni brusc.
Acum, singurele zgomote din strad rmseser pocnetele
revolverelor de pe acoperiuri, care inteau spre ferestrele dinspre
strad ale apartamentului n care se afla Miranda.
Veni grbit i ddu colul.
Avea lacrimi pe fa i bluza i ieise de sub fust i i se prea
c nc mai simte strnsoarea degetelor lui Cooch. Era
dousprezece i douzeci i, dei tia c-i inutil, spera ca Jeff s-o
atepte, spera ca el s fie ncredinat i s priceap c s
priceap ce? Cu chipul brzdat de lacrimi, ddu buzna n bufet.
Nu era acolo.
Se uit la scaunele goale i apoi se ntoarse ctre Luis i spuse:
134

Luis, a fost pe aici un marinar


Luis ddu afirmativ din cap, fr s mai asculte i restul.
A plecat.
Eu eu n-am putut s plec i dup aceea mulimea de pe
strad
A plecat, repet Luis.
i ntoarse spatele imediat i iei n strad. Auzi mpucturile
ca nite tunete neateptate ntr-o zi att de nsorit. China, hei,
China! Dorea s plou cu adevrat, i dorea ca cerul s crape i
China, hei, nu m-auzi? ploaia s cad puhoi, s spele
strzile, s care tot
Hei, China!
Ridic brusc ochii din pmnt.
Ce? A, oh, bun.
Zip, stnd lng cruciorul cu ngheat, rnjea la ea.
Hei, China, ce mai faci?
Bine, rspunse ea. Bine, mulumesc.
Vrei ngheat?
Nu. Nu, mulumesc, Zip.
El o privi cu luare aminte.
Ce s-a ntmplat?
Nimic.
Am impresia c-ai plns. Te-a suprat cineva?
Ea cltin din cap.
Nu, nu.
Dac te supr cineva, s-mi zici imediat, spuse el. O s-i
pun eu la punct, aa cum o s fac i cu Alfie.
S-l lai pe Alfie n pace! spuse ea tios i pe neateptate
fulgerndu-l cu privirea.
Ce?
De ce vrei s-i faci ru? N-ai nici un drept s te-atingi de el!
La dracu, nu mi-e fric de el! spuse Zip.
Dar n-a zis nimeni c i-e fric.
135

Asta e, are s-o ncaseze.


tii c n-a fcut nimic, Zip. tii asta.
Ba a fcut destule! l sparg. Am de gnd s
Brusc, ea ncepu s plng n hohote.
De ce vorbeti aa? strig. De ce trebuie s pari att de dur?
Nu eti niciodat tu nsui? Nu poi fi tu nsui!
Surprins de neateptata ei izbucnire de furie, Zip rmase cu
ochii cscai, neputnd s scoat o vorb.
Ce vrei s dovedeti? ntreb ea printre lacrimile care-i
curgeau pe obraz. Ce ncerci s faci? S faci viaa de aici mai grea
dect e? Ce-i cu tine? Ce naiba e cu tine?
El o privi cu ochii mari i uimii. ntinse mna s-o liniteasc,
netiind c lacrimile acelea se acumulaser, gata s izbucneasc,
din clipa n care Cooch o atacase, se acumulaser n goana ei
nebun de acas pn la bufet, se acumulaser n sperana ei
dezndjduit c marinarul va mai rmne acolo i fuseser
inute n fru, doar prin pur voin i acum se revrsau; el nu
tia toate aceste lucruri; tia doar c ea plngea. i n faa unei
asemenea vulnerabiliti feminine, n faa unei suferine cum nu
mai vzuse sau nu mai cunoscuse, incapabil s o ating n acea
clip, incapabil s stabileasc un contact care i se prea prea
intim, prea revelator n acel moment, Zip i trase mna napoi.
Hei hei, ascult, spuse el, nu plnge. De ce plngi?
Promite-mi c n-o s-i faci nimic lui Alfie, spuse ea, promitemi!
Ascult hei, nu trebuie s plngi!
Promite-mi!
China toat lumea tie ce-am zis c-o s fac. Aa cum le-am
spus Ezit. Le-am spus c eti prietena mea.
Nu trebuia s spui aa ceva.
tiu, dar vreau s spun, tiu i eu c nu eti prietena mea.
Ascult, nu te mai poi opri din plns? Vrei batista mea?
Nu, spuse China printre suspine. Nu mai plng.
136

Uite, ia-o, spuse el dndu-i batista. Nici n-am folosit-o nc.


Ea lu batista i-i sufl nasul.
Vrei nite ngheat? ntreb Zip spit.
Nu. Zip, n-o s-i faci nimic ru, da? Crede-m c nu mi-a
fcut nimic. E biat bun.
Zip nu-i rspunse.
Ai grei foarte tare, dac i-ai face vreun ru.
Nu eti suprat pe mine, aa-i? Apoi cu o voce sczut:
pentru c-am zis c eti prietena mea?
Nu, nu-s suprat.
N-o s mai zic aa, spuse el cu blndee. Fcu un gest din
umeri. Nici mcar nu tiu de ce-am zis-o. Rmase o clip pe
gnduri. Poate pentru c eti att de drgu, nelegi?
Mulumesc, rspunse ea, apoi zmbi fr vlag. i napoie
batista. i-am udat-o toat.
Ei, nu-i nimic. Ridic din umeri. Acum te simi mai bine?
Parc.
Zu, China, nu trebuia s plngi. E pcat s plngi dac nu
s-a ntmplat nimic grav, pricepi? Doar n-ai pierdut ceva sau pe
cineva.
Am pierdut pe cineva, Zip. Ochii i devenir vistori o clip,
apoi scutur din cap. Ai promis? n legtur cu Alfredo?
Pi, nu tocmai.
N-a vrea s dai de bucluc, spuse ea.
Se holb la ea de parc i-ar fi vorbit n alt limb. Se ncrunt.
O fix cu privirea. Ideea asta i se prea cu totul nou. i nu-i
nelegea ngrijorarea. Nu pentru c inea la el; tia nenumrate
alte fete care se ddeau n vnt dup el, dar China nu era una
dintre ele. Atunci de ce? Ce-i psa ei dac el fcea ntr-un fel sau
altul?
i totui, i ddea seama c nu-l minea. Acum, cnd era lng
ea, nelegea c era ngrijorat la fel de mult de soarta lui ca i de
a lui Alfie.
137

Trebuie s m mai gndesc, spuse el.


Da, gndete-te. Te rog.
l atinse uor pe mn i porni spre colul strzii.
O urmri ncruntat cum se ndeprteaz.
Pidaguas, spuse brbatul cu cruciorul.
Zip ddu din cap. Brbatul i puse cinci cupe cu ngheat ntro tav din carton. Zip plti, apoi apuc tava cu ambele mini.
Curnd, fruntea i se descrei i faa i se destinse ntr-un zmbet
larg, cnd porni spre lada de lemn.
Frankie Hernandez ajunsese la scara suspendat a ieirii de
incendiu.
Fii ateni cum tragei, se gndi el. Dac intii mai jos, o s m
lovii i pe mine. i asta ar nsemna sfritul scamatoriei.
Avnd pistolul n toc, Hernandez i fcu vnt, sri s apuce
captul scrii, rat i ateriz fr zgomot pe trotuar. Se lipi
imediat de perete i privi n sus. Rafalele de pe acoperiuri
reueau s-l in pe Miranda departe de ferestre. Se ndeprt de
perete, sri din nou i reui s se apuce cu o mn, o ntinse i pe
cealalt i dup aceea ncepu s urce n mini. Pe msur ce
urca, scara ncepu s coboare centimetru cu centimetru,
scritul balamalelor ruginite fiind acoperit de bubuiturile
pistoalelor. i scoase i el revolverul de 38 mm. l apuc bine ntro mn i ncepu s urce ultimele trepte ctre platforma ieirii de
incendiu.
Oamenii din strad l urmrir n tcere.
Ploaia de gloane muca din faada imobilului.
Avnd n minte vorbele Chinei, Zip nc zmbea cnd ajunse
lng lada de lemn. ntr-un fel, se simea ciudat de uurat de
parc de parc o mare greutate i-ar fi fost luat de pe suflet. i
atunci, auzi o voce:
Ia te uit ce frumos! Unul din drguii Fioroi ne-a cumprat
138

ngheat!
Surprins, ridic ochii. Recunoscu instantaneu geaca aurie,
cuvintele Gardienii Regali i trecur ca un fulger prin minte i-i
spuse s nu se team, dar simi cum frica i se cuibrete n
stomac.
B-un, Tommy, spuse el.
Bun, Zip, rspunse Tommy. Ai venit la anc. D-i flcu jos
de pe lad.
Dau jos dar Se opri i-i muc buzele. Dintr-o dat,
tava de carton din mini i se pru nenchipuit de grea. Da da-i
lada mea, ngim el. Am crat-o tocmai de la
E-a celor care-o folosesc, conchise Tommy. i noi vrem s-o
folosim.
Ei na, ascult, Tommy, spuse Zip, de ce caui scandal, ai? Nam putea s
Tommy ridic brusc braul i-i trase lui Papa un pumn n
picior, dezechilibrndu-l i azvrlindu-l n strad. Cu minile
mpovrate de ngheat, cu mintea nc vjind de ideile noi pe
care le strniser vorbele Chinei, Zip rmase locului, neajutorat,
ntrebndu-se ce s fac, gndindu-se de ce
Mar de-aici, spuse Phil.
Hai, mi Phil, n-am putea?
Micuu Uciga, l corect Phil.
Sigur, n-am putea?
Mar! spuse Phil nenduplecat.
l mpinse brusc pe Zip. Pregtit pentru aceast stratagem,
Tommy ntinse piciorul. Zip se mpiedic, se dezechilibr,
alunecnd n spate i cupele cu ngheat i srir din mini i se
mprtiar pe toat strada. Sri aproape instantaneu i duse
mna la buzunar. Acum nu se gndea dect la salvare. Uitase
brusc tot ce-i spusese China. Nu tia dect c fusese ameninat
de doi Gardieni Regali, c era depit ca numr i deci vulnerabil.
n clipa cnd strnse ntre degete cuitul cu buton, singurul lui
139

gnd era: Trebuie s scap din situaia asta.


Nu scoate iul, Zip, spuse Tommy cu blndee.
Zip l privi scurt pe Tommy, vzu c inea deja mna n
buzunar.
i mut privirea ctre Phil, care era gata s-l atace din lateral.
Rmase n faa lor nehotrt. Elena, nc pe lad, ncepu s
rd nervos. Tommy rnji, apoi porni i el s rd, iar dup aceea
i se altur i Phil, iar rsul lor era triumftor i auzindu-l, Zip
ncepu s tremure. Voia s lupte cu ei, voia s-i distrug, voia s
scoat lama i s o nfig n ei, s le arate cine era el, s le arate
de cine rd. Dar frica i se strecur n pntece ca un vierme i-i
simi degetele slbind strnsoarea n jurul plselelor. Cu o furie
neputincioas, cu ochii plini de lacrimi, pe care nu voia s i le
vad nimeni, se rsuci brusc pe clcie i lovi cu piciorul una
dintre cupele de ngheat de pe jos.
i atunci, l vzu pe Hernandez pe scara de incendiu.
Strns lipit de peretele imobilului, strecurndu-se tcut prin
dreptul primei ferestre sparte, trecnd de a doua, cu pistolul n
mn, Hernandez ezit o clip i apoi se ls pe vine n dreptul
celei de-a treia.
Ridic revolverul.
n aceeai clip, Zip nelese ce se ntmpla.
Fierbnd de ruine i de indignare, vrnd s explodeze, s le
arate acestor ticloi mpuii c nu-i puteau bate joc de el, vrnd
s strige, s sfrtece, s spintece, s scape de senzaia de
umilin care cretea n el, vrnd s arate c el era Zip, Zip, Zip,
privi ctre ferestrele de la primul etaj i brusc, fr s tie de ce,
duse minile plnie la gur.
Pepe! rcni el din rsputeri. Scara de incendiu!

140

TREISPREZECE
CND auzi rcnetul acela, Hernandez crezu c-l nal urechile.
n prima clip, simi ndemnul de a se ntoarce pentru a se uita
n strad. i apoi nelese c Miranda, aflat n apartament, se
rsucise imediat ce auzise strigtul. i atunci, recunoscu privirea
din ochii lui Miranda i i ncord degetul pe trgaciul
revolverului, iar dup aceea, auzi exploziile din interiorul
apartamentului, se nvrti napoi i czu. Sttuse ghemuit n faa
ferestrei, aa c nu lunec dect vreun metru pn atinse scara
de incendiu, dar avu impresia c plutise o venicie prin spaiu i i
se pru c lovise treptele cu fora unui meteorit care se
prbuete la pmnt.
Avea dou gloane n piept.
Pn n clipa aceea nu mai fusese mpucat, nici mcar atunci
cnd participase la debarcarea de la Iwo Jima ca puca marin i
nici cnd intrase n poliie. Vzuse oameni rnii, o mulime de
oameni rnii, cnd fusese n armat dar, ntr-un anume fel,
separase rana de evenimentul care o provocase. Crescuse n
bucuria unor jocuri copilreti precum Hoii i Varditii, Cowboy
i Indieni, bang! Te-am prins! Bang! Te-am omort i ideea de a fi
mpucat avusese ntotdeauna o aur fascinant. Chiar atunci
cnd vzu se rnile cscate, senzaia de vraj persistase.
Acum tia c impresia era fals i se ntreb ce escroc l fcuse
s cread orbete asemenea baliverne. La nceput, cnd gloanele
l izbiser n piept, nu simise nimic altceva dect o lovitur. Mai
primise pumni grei, pumni mari i puternici care-l lsaser fr
suflare i tia ce nseamn s fie lovit. Odat, cuprins de delir,
administratorul unui imobil l trsnise cu un ciocan i, primind
lovitura n umr, simise durerea brusc i ascuit a crnii
strivite de metal. Dar nu fusese niciodat mpucat i acum
141

nelese c atunci cnd un om era mpucat, el nu ducea minile


la piept cu o elegan delicat ca s fac Uuf! i apoi s cad cu
o piruet graioas ca ntr-o scen de film. Pricepu c fora unui
glon era la fel ca aceea a unei locomotive cu aburi i-i ddu
seama c lovitura de glon putea dobor un om la pmnt. Att i
nimic mai mult. Probabil c nu toi erau aruncai la pmnt cnd
erau mpucai, ns gloanele care-l lovir pe Hernandez l
fcuser s se rsuceasc din poziia ghemuit i apoi l aruncar
pe scara de incendiu, strivindu-l de ea.
La nceput simise doar izbitura, iar apoi avu senzaia stranie
c plutete prin spaiu, lipsit de voin, incapabil s se controleze,
cznd pur i simplu, caznd i apoi ciocnindu-se de metal,
neputnd s ntind braele n fa pentru a amortiza ocul. Iar
dup aceea lu foc. Focul l nvlui. Se aprinse, mai nti, n cele
dou guri cscate n spinare, prin locurile de ieire a gloanelor,
se propag, apoi, drept prin trupul lui, ca nite tunele arztoare,
pn la gurile mai mici de intrare i dup aceea explod
cuprinzndu-i tot pieptul, apoi gtlejul i faa, un foc cu vlvti.
i veni greu s respire, trase aer printre buzele ntredeschise i
nelese, ca prin vis, c unul dintre gloane trebuie s-i fi perforat
un plmn i imediat sngele i glgi pe gur, iar el crezu c-i
saliv, pn cnd vzu pata de un rou strlucitor de pe maneta
cmii i atunci intr n panic. Respirnd gfit, cu trupul o
flacr, sgetat de durere, simi cum groaza i cotropea tot corpul
i se cuibrete ndrtul ochilor, aidoma unor degete care apsau
spre exterior. Sngele i rbufni din nou pe gur. Ameit, se
ntreb dac avea s moar. Degetele continuau s apese asupra
ochilor, rspndind o bezn care cobora i se ridica n valuri. De
jos, din strad, auzi strigte.
Se ntreb dac puseser mna pe cel care scosese rcnetul
acela.
i veni s verse.
Percepu greaa urcndu-i din adncul stomacului, simi gustul
142

vomei n gtlej, apoi scara de incendiu ncepu s se nvrt cu o


vitez ameitoare; cerul se rotea, ntreaga lume se rsucea,
sngele l nec i-i pierdu cunotina.
Bieii dispruser ca nite hoi de cai n deert.
Zip o luase la goan exact n momentul n care dduse rcnetul
de avertisment ctre Miranda, i croise drum prin mulime i
nise dup col. Imediat ce-i dduser seama ce se ntmplase,
Papa i Sixto pornir dup el. Disprur toi trei nainte ca
Byrnes, Carella i Parker s ias val-vrtej pe ua imobilului.
Byrnes ntoarse imediat capul ctre scara de incendiu.
Frankie! ip el. Frankie!
Nu primi nici un rspuns.
Ce s-a ntmplat? ntreb Parker chinuindu-se s-i trag
sufletul. E mort?
Nu tiu. Zace acolo. Trebuie s-l coborm. Deodat i ainti
privirea la asfaltul de sub scara de incendiu. Ce dracu e?
Doamne! Iisuse Cristoase!
Ce mai e? ntreb Carella.
Snge! exclam Byrnes cu o voce n care cretea ncet groaza.
Curge snge!
Rmaser cu ochii pironii la picturile care cdeau una dup
alta, pe trotuar. Cdeau neabtut, una dup alta, formnd o
bltoac din ce n ce mai mare pe asfalt.
Trebuie s-l aducem jos de-acolo.
Un puti a strigat, avertizndu-l pe Miranda, spuse unul
dintre poliitii n uniform.
De cte-s n stare tia, spuse Byrnes, cltinnd din cap.
Uneori m gndesc c putii din circumscripia asta sunt
mai periculoi dect toi hoii la un loc.
Nu-s ei de vin, spuse Parker, urmrind fascinat cum picura
sngele. Prinii. Vin ncoace fr ca mcar s tie limba. La ce
dracu te poi atepta din partea lor?
143

Taic-meu vorbea englez de ziceai c mestec pietre, spuse


Byrnes. Ce legtur are asta cu?
Domnule locotenent, ce-ai spus? ntreb un reporter de
dincolo de barier. Despre copii
Nimic pentru a fi publicat.
Credei c putii de astzi vor ajunge s semene cu Pepe
Miranda?
Nu. Nu cred asta.
Dar la ce v gndii, domnule locotenent?
M gndesc c pe scara aceea de incendiu am un om care
pierde snge, un om care ar putea s moar. Cred c vreau s-l
iau de acolo ct mai are o ans de a fi salvat i m mai gndesc
c-ar fi bine s-i dai pace, altfel interzic accesul tuturor reporterilor
n zon.
Nu v nfuriai, spuse reporterul, trebuie s m ag i eu de
ceva ca s pot scrie articolul.
De ceva? Ce dracu vrei? Ce-i aici, circul Barnum i Bailey?
Aga-te de Miranda, aga-te de Frankie Hernandez care, dup
cum arat acolo sus, s-ar putea s fi murit!
Viaa nu face doi bani, domnule locotenent, spuse reporterul.
Zu? Atunci, aga-i articolul de cur! i las-m-n pace!
nfuriat, Byrnes porni cu pai mari spre maina de poliie.
Maam, fcu reporterul ridicnd din sprncene. Ce iute seaprinde, nu?
Lucreaz n circumscripia asta de mult vreme, l lamuri
Parker. i nu-i tocmai paradisul pe pmnt.
Vreau numai s-mi fac o impresie despre Miranda, atta tot,
spuse reporterul. Ce dracu, orice slujb are i necazurile ei.
Vrei s-i faci o idee despre Miranda? ntreb Parker. Ei,
atunci privete-n jur. Miranda nu-i dect produsul finit. Nu-i
nevoie s te afli n acelai apartament cu el ca s vezi cum e omul.
Privete-n jur, amice. l vei vedea pe Miranda n diverse faze de
dezvoltare. Parker ddu din cap ca un nelept. Hai, arunc o
144

privire, mai adug el i-l urm pe Byrnes.


Tommy i Micuu Uciga l vzur pe Cooch imediat ce acesta
ddu colul.
Hei, Tommy, spuse Phil. Uite-l pe unul dintre ei.
Dintre care?
Fioroii Latino. Tticu, dac vd caraliii geaca aia
Cheam-l ncoace, spuse Tommy.
Pentru ce?
S-i vindem pontul. Vrei s pun tia mna pe el?
Ce ne pas dac-l cpcesc sau nu? E-un rahat.
Rahat sau nu, de ce s le dm o satisfacie copoilor?
Cheam-l ncoa
Phil fcu un gest din umeri.
Hei! Hei, putiule! Tu, de colo!
Cooch, care cerceta prin mulime, doar-doar o da de biei i
Zip, ezit, apoi rmase pironit locului cnd recunoscu dintr-o
privire gecile aurii.
F-te-ncoa, spuse Phil.
Cooch se apropie precaut de lad.
Cu mine vorbeti?
Da. Hei, cum ziceai c te cheam?
Pe mine?
Pi, pe cine altul? i-am uitat numele. Cum ziceai c te
cheam?
Cooch.
Aa, Cooch. n regul. Phil ddu aprobator din cap. Cooch,
sta-i Tommy Ortiz, consilier n probleme de lupt ale Gardienilor
Regali. Cred c vrea s-i vnd un pont.
Ce pont? ntreb Cooch bnuitor.
Pe patru iulie la Hialeah13, ncepu Phil i pufni n rs.
Nu te mai prosti, l avertiz Tommy. Vrei pontul sta, Cooch?
13 Hialeah - ora situat n sud-estul Floridei, la nord de Miami.
145

Cine se prostete? spuse Phil. Maetrii Currrselor.


Termin!
Ziceam i eu c
Terrrmin odat!
Phil i inu gura. Bg minile n buzunare i-l fulger pe
Tommy cu privirea.
Vrei s-i servesc pontul, Cooch? ntreb din nou Tommy.
Depinde de care e
Un pont ca lumea. i fac un serviciu. Fcu o pauz. Scap
de geaca aia purpurie!
Vreme de o clip, Cooch rmase mut. Apoi spuse:
Cine zice asta?
Te sftuiesc de bine. Arunc geaca!
De ce? strecur Cooch printre dini. Ca s te lauzi c-ai dat
gata pe unul din Fioroii Latino?
Ce-ai zis, m?
M-ai auzit foarte bine.
Ascult, tticu, nu te da mai mare dect eti, spuse Tommy.
Am lucruri mai bune de fcut dect s
D-l n m-sa, spuse Phil. Las-l s afle i singur.
De la mine n-o s te alegi c-un trofeu, amice, spuse Cooch.
Ascult, ncepu Tommy, ncercnd s-i explice cu rbdare,
dac mai pori geaca aia
N-o dau jos! N-o s-mi spun nici un Gardian ce s port.
Vezi? spuse Phil. Ce i-am zis eu? Las-l pe prost s dea de
dracu!
Nu, stai puin, Phil, spuse Tommy. n ochi i n voce i apru
un aer inflexibil i rece. l msur pe Cooch din mp pn n
picioare, apoi l avertiz: biete, vezi ce scoi pe gur, ai priceput?
Nu tre s vd nimic, l contr Cooch. Nu tia dac era cazul
s se team. De fapt, nici nu-i era team. Imposibil, cu patru
pistoale vrte sub betelia pantalonilor. Dar n acelai timp, tia
c ceva l mboldea s-i pun la ncercare pe cei doi membri ai
146

celei mai puternice bande din cartier. Socotea c, ntr-un fel, fora
care-l ndemna s se poarte astfel era teama. i totui nu simea
teama asta.
Tommy cobor de pe lad.
Ai o gur tare slobod, amice, spuse el. Ar trebui s fii atent
ce scoi pe ea.
Mai bine te-ai ngriji de-a ta, i rspunse Cooch.
Chiar c i-o caui cu lumnarea, biete. Nu te lai pn nui rupem cocoaa, aa-i?
Ai terminat cu vorbele mari? ntreb Cooch. M cam
grbesc
Tommy i tie calea.
ezi blnd, biete.
Tommy, l avertiz Phil, sunt un milion de caralii pe-aici
Gura! uier Tommy printre dini, uitnd o clip de Cooch.
Eu i ofer ansa de a da geaca aia jos de pe tine i i-o zic cu
biniorul, nu bagi de seam, Cooch? i-am cerut asta pentru
binele tu. Bun. i-acum o s-o scoi pentru c i spun eu. Ce
prere ai?
Da tu, ce prere ai? l nfrunt Cooch.
O dai jos, ori i-o tai cu mna mea!
A, sigur. ncearc numai.
Aa-mi placi, biete, spuse Tommy, fcnd un pas nainte i
bgnd mna n buzunar. Eti tipul de jigodie viteaz care pe
mine m
Stai locului! opti Cooch. Rmi unde eti, amice. Am patru
fiare sub geac i jur pe ce vrei voi c-s hotrt s le folosesc!
Msurndu-l din ochi pe Cooch, Tommy se opri brusc i se
ntreb dac nu cumva era vorba de o fars. Se prea c nu era.
Cu buzele strnse, artnd hotrre, Cooch l privea fr s
clinteasc.
Hai, ncearc, eroule, spuse el sigur de sine.
Las-l n pace, Tommy, spuse Phil ngrijorat, artnd din
147

ochi spre poliitii care viermuiau pe strad.


Tommy l mai studie pe Cooch vreme de o clip i apoi fcu un
pas napoi.
Phil, avem n fa un adevrat brbat, spuse el. Te simi
mare cu fiarele alea, nu, Cooch? Bine, i mai dau un sfat. Unul
prietenesc. De azi ncolo s nu mai iei pe strad fr fier la tine,
m-auzi? Fiindc o s ai nevoie de el, amice. Chiar c-o s-i
trebuiasc.
Mulumesc de sfat, laule, spuse Cooch rnjind, apoi se
ntoarse pe clcie i fugi, disprnd dup col.
Cooch, da? spuse Tommy spumegnd de furie. Ddu din cap.
Bine, domnu Cooch. O s-avem noi grij de tine, Cooch.
Un descreierat, spuse Phil, scuturnd din cap. Noi vrem s-l
ajutm, iar el sare pe noi. Cltin din cap din nou. Nu merit s
te pori omenete cu cineva. Privi ctre fetele de pe lad. Ei,
frumoaselor, avei de gnd s stai toat ziua pe lada aia?
Pi, ce altceva s facem? ntreb Elena.
Haidei la mine, spuse Phil. Ai mei sunt plecai. Dm covorul
din salon la o parte i facem un dans, ce zicei de asta?
Nu-ce s zic, spuse Elena. Tu, Juana?
Nu tiu. Tu ce prere ai?
E prea cald ca s dansm, spuse Elena.
Bine, atunci hai s lum nite bere, propuse Phil. Ce dracu,
n-are nici un rost s mai pierdem timpul pe aici. Ce, nu tii cum o
s se termine?
Nu. Cum o s se termine?
Pn la urm or s-l mpute pe Pepe, spuse Phil direct. Pi,
ce v-nchipuii? C-o s scape?
S-ar putea, spuse Elena.
Imposibil.
De ce-i aa de imposibil?
Pentru c trebuie s existe o moral, spuse Phil. Tipul cel
Ru nu ctig niciodat. Cu crima n-ajungi departe. Altfel,
148

Biroul Breen n-ar lsa-o s treac. Izbucni n rs. Hei, Tommy, ai


priceput micarea? Biroul Breen
Da, m-am prins, rspunse Tommy. Ticlosul! i eu care
voiam s-l ajut, i dai seama?
Haidei, fetelor, spuse Phil, s-o-ntindem de-aici.
Juana? ntreb Elena.
De acord, spuse Juana.
Grozav! exclam Phil i le ajut s coboare de pe lad. V
pierdei timpul degeaba aici, credei-m. Pepe o s fie omort, asta
o s se ntmple pn la urm.
Dac poliitii ar fi fost la fel de convini de rezultat ca i Phil,
probabil c nu s-ar mai fi deranjat s care dup ei grenade
lacrimogene, acum cnd se aflau clare pe situaie. Pentru c,
indiferent ce prere ar fi avut Phil despre finalul inevitabil din
filmele hollywoodiene despre bande criminale, Pepe Miranda
scpase dintr-un apartament cu o zi n urm i acum mpucase
un poliist i un detectiv i exista posibilitatea ca el s mai
mpute civa detectivi sau chiar vreunul sau doi poliiti de
rnd nainte ca festivitile s se termine. i dac se lua n
calcul aceast eventualitate, mai exista ansa ca el s ncerce i
s reueasc s scape i astzi din apartament, lsndu-i cu buza
umflat pe poliiti, pe cei de la Biroul Breen, pe fraii Warner i
chiar pe Anthony Boucher.
n orice caz, de data asta poliitii nu voiau s mai aib nici o
surpriz neplcut. Unul dintre poliiti fusese dus deja de acolo
cu ambulana, iar unul dintre detectivi zcea pe scara de incendiu
i sngele i se scurgea, pictura cu pictur, pe trotuar, iar pentru
o singur zi, pierderile preau a fi suficiente.
Aa c se aliniar pe partea cealalt a strzii, ca hesienii 14 de pe
cmpul de lupt din Massachusetts n 1777, i duser la umr
14 Hesieni - mercenari angajai de britanici pentru a lupta mpotriva
revoluionarilor americani n Rzboiul de Independen (n. tr.).

149

lansatoarele de proiectile lacrimogene i ateptar ordinul care va


dezlnui o nou rafal de gloane ctre ferestrele imobilului
fcndu-l pe Miranda s se retrag, astfel nct ei s poat lansa
n apartament proiectile triplu trasor. Nu exist o privelite mai
trist dect un criminal care plnge, iar tuturor acelor brbai
nenfricai, n albastru, li se vor frnge inimile cnd l vor vedea pe
Miranda izbucnind n lacrimi, dar n-aveau ce-i face, sta era
efectul gazelor lacrimogene.
Locotenentul Byrnes fcu un semn cu mna spre acoperiuri i
rafalele pornir. Nici un ciob de geam nu rmsese ntreg i pn
i ramele ferestrelor fur att de cioprite nct se prea c o
nou cascad de gloane cuta instinctiv s loveasc n zidria din
crmid din jurul ramelor. O ploaie de buci mari de crmid
roie czur pe scara de incendiu i pe trotuar. Hernandez, care
zcea nemicat ca un bolovan, era acum acoperit de pulberea
roiatic.
n regul, le spuse Byrnes oamenilor din strad, dai-i
drumul. intii ferestrele i bgai nuntru ct putei de multe.
Oamenii ncepur s trag. Proiectilele triplu trasoare
descriser
spirale
lenevoase
ctre
ferestre.
Dinuntrul
apartamentului, Miranda scoase un urlet de animal rnit.
Se auzir fsituri, apru un nor de fum, apoi rsunar explozii
sfrite i brusc dup aceea gazele lacrimogene pornir s ias pe
ferestrele deschise.
Fcute n aa fel nct s se rsuceasc i s nu stea o clip
locului, pentru a nu putea fi prinse n mn i aruncate napoi n
strad, proiectilele alergau prin apartament ca nite obolani
decapitai.
Mirosul de flori de mr ajunsese i n strad ca o arom
plcut, plutind pe deasupra capetelor oamenilor din mulime.
ipnd i urlnd Miranda blestema i njura de mama locului.
Apru o clip la fereastr i trebui s se retrag imediat cnd un
poliist trase cu o arm Thompson, care aproape c sfrtec
150

jumtate din imobil. i apoi, pe neateptate, un proiectil fcu plici


i ncepu s fsie, iar aroma de flori de mr nenchipuit de
puternic se rspndi pe strad, iar Andy Parker se trase ameit
napoi i rcni:
Imbecil nepriceput ce eti! Dobitocul dracului!

151

PAISPREZECE
EI BINE, nu-i poi nvinui pe oameni pentru accidente. Oamenii
au tot timpul accidente, iar poliitii sunt i ei oameni, iar dac o
arm d un rateu, nseamn c nu ia foc i asta-i treaba. Iar dac
un proiectil cu gaz lacrimogen, care ar trebui s zboare prin aer,
cade ca o plcint pe asfalt i explodeaz acolo, sta-i un accident
ca attea altele. Poate c Parker n-ar fi trebuit s stea att de
aproape de poliistul care trgea cu astfel de proiectile. Dar
accidentele se ntmpl mereu, pentru c altfel nu i-ar merita
numele, iar Parker sttea prea aproape de arma care dduse
rateul i prea aproape de proiectilul care explodase, astfel c trase
n nri prima pal din gazul lacrimogen rbufnit din proiectil,
nainte ca acesta s ptrund opind nebunete n mulime.
Gazul lacrimogen nu-i tocmai Chanel No. 5. Mai ales cnd te
izbete drept n fa. Ochii ncepur s-l usture imediat. Orbit, i
scoase batista, l blestem pe poliist i se frec la ochii care-l
usturau, desvrind astfel efectul iritant al produsului chimic.
Smiorcindu-se ca un copil mic, porni mpleticit ctre bufet,
inndu-i batista pe fa. Auzi strigtele mulimii din spate, semn
c proiectilul se rotea ca turbat, fcndu-i prtie printre picioare.
Oamenii ncepur s tueasc i s vocifereze. Byrnes rcnea
ordine ctre poliiti. Parker tia doar c faa i ochii i ardeau.
Luis! strig el. Luis!
Merse bjbind pn la tejghea, apsndu-i batista pe fa.
Luis, unde eti?
Nu primi nici un rspuns. Parker i lu batista de la ochi.
ncerc s vad ceva prin perdeaua de lacrimi, dar nu percepu
dect forme neclare, ameitoare, lacrimi sclipitoare de lumin
orbitoare.
Luis! url el. Adu-mi nite ap! Nu vd. ncepuse s intre n
152

panic. De ce nu-i rspundea Luis? De ce nu voia Luis s-l ajute?


Luis? Unde eti? Ajut-m! Adu nite ap! Luis! Luis!
Luis veni n goan din spatele prvliei i-l privi cu ochi n care
se citea ngrijorarea:
Que pasa? Que pasa?
Iar Parker strig:
Unde eti, ggu?
Cuvintele l lovir pe Luis la fel de nemilos ca nite gloane
adevrate. l pocnir n urechi i ricoar n minte, paralizndu-l.
Rmase cu braele lsate moale de-a lungul trupului i holbnduse la Parker.
Luis?
Si.
Pentru numele lui Dumnezeu, d-mi nite ap. Te rog s-mi
aduci puin ap!
Si, spuse Luis. Si.
Parc ameit, se ndeprt de tejghea.
Grbete-te!
mpucturile din strad ncetaser. Nori groi de gaz nvleau
pe ferestrele sparte ale apartamentului i pluteau n aerul
netulburat de vreo boare de vnt. Oamenii i acopereau feele cu
batiste i blestemau poliia care dezlnuise aceast pacoste. Luis
aduse un vas cu ap i-l puse pe tejghea. Parker bjbi orbete,
atinse marginea vasului i apoi fcu minile cu. Luis l urmri
n tcere.
Oftnd, Parker i spl ochii i pielea, repetnd micarea de
multe ori. n cele din urm, se terse cu batista i-i nl capul.
Luis rmsese cu privirea pironit pe el.
Que pasa, maricon, ntreb Parker, apelnd la insulta n
spaniol i zmbi.
Nimic, spuse Luis. Ostenit, scutur rar din cap. Nimic.
Care-i treaba, ha? ntreb Parker nc zmbind. Ce s-a
ntmplat, cabron? nc o ofens, dar zmbetul de rspuns al lui
153

Luis ntrzia.
De nada, spuse Luis. Nimic.
Eti suprat pe mine? Pen c-am ipat la tine? Asta e?
Doamne, simeam c mi-au luat foc ochii. Eti salvatorul meu,
zu.
Si, am fost salvatorul tu, repet prostete Luis.
Brusc, Parker se simi stnjenit.
Hei, las, spuse el. Doar nu vrei s stricm prietenia pentru
cteva rcnete?
Dup o vreme, Luis rspunse:
Nu, Andy, nu vreau s stricm prietenia pentru cteva
rcnete.
n strad, locotenentul Byrnes ridica gigafonul ctre buze.
Miranda? M auzi?
Ce vrei, fiu de trfa? strig Miranda printre icnetele
provocate de tuse.
Asta-i treaba, Miranda. Eti gata s iei? Sau intrm noi cu
arma-n mn?
Urm o lung tcere. Parker iei grbit din bufet. Luis se holb
dup el.
Ce dracu face? l ntreb Parker pe Carella. De ce nu atacm
chiar acum? Pariez c nici nu mai vede.
Pete nu mai vrea mpucturi dect dac e absolut necesar,
rspunse Carella.
De ce-i mai dai o ans scrbei? Putem intra peste el i-l
radem n dou clipe.
Dar dac ncepe iar s trag spre strad?
i ce dac?
Vrei s mai fac victime?
Eu nu-l vreau dect pe Miranda.
i dup Miranda, ce mai vrei? ntreb Carella.
Ce vrei s zici?
Cnd o s-ncetezi cruciada asta personal?
154

Da ce dracu, vrei s?
Parker, cnd o s uii de btaia pe care ai ncasat-o?
Care btaie? Ce?
tii tu la ce m refer!
Bine, bine. N-o s-o uit niciodat, strig Parker. Ai neles?
Niciodat. M-am nvat minte, amice i doar un dobitoc ar mai
Ce-ai nvat, Parker?
C-n circumscripia asta mpuit nu poi s te ncrezi n
nimeni, asta am nvat
i te-a nvat s te temi? spuse Carella.
Ce?
Ai auzit foarte bine. Te temi.
Ascult, mi domnule, ai face bine s termini acum, ct eti
n avantaj. nc n-am uitat cnd tu.
Cnd o s operezi o arestare adevrat, Parker? Cnd o s
ncetezi s mai aduci la secie drogai i beivi? Cnd o s te ocupi
de adevraii rufctori?
mi fac slujba! strig Parker. Cur strzile!
Ridicnd gunoaiele care nu trebuie.
Aici totu-i gunoi!
i i-e fric de el! i-e fric s nu ncasezi nc o btaie!
Ticlosule, te-am avertizat s
Atept, Miranda! strig Byrnes i amndoi i ndreptar
atenia spre locotenent. Carella sttea cu minile fcute pumni.
Parker l fulger cu privirea, apoi se duse ctre Byrnes.
Hotrte-te, Miranda! Pred-te! N-ai nici o ans!
Ce ans am, dac m predau? Btrna aia a murit, nu?
Care btrn?
Aia pe care ai jefuit-o, spuse Miranda. Apoi l cuprinse un
acces de tuse care dur cteva clipe. Dup aceea, vocea i se auzi
din nou: Spune-mi adevrul, caraliule.
Femeia aceea e nc n via, Miranda.
Nu trebuia s-o lovesc, spuse Miranda. Vocea i se stinse.
155

Aveam nevoie de bani. Trebuia s Tcu mult vreme. A murit,


nu-i aa?
E-n via, i-am spus o dat.
Mini, poliaiule, n-o s m scoi de-aici. Crezi c-o s m
predau, ca s fiu acuzat de crim?
Femeia triete. Dac ne obligi s venim dup tine, chiar c no s mai ai nici-o ans.
Poate nu tiai, poliaiule. Nici n-am avut vreodat.
Cum zici tu, dar uureaz-i situaia acum.
Pentru ce? Ca rsplat pentru tot ccatul pe care-a trebuit
s-l nghit de la poliai, de cnd am nvat s merg i pn
acum?
i alii au trebuit s-l nghit pe-al tu, Miranda. S terminm
cu vorbria. Da sau ba? Iei afar cu minile sus ori te scoatem noi
cu pistolul n spate?
Dac m vrei, venii ncoa i ctigai-v salariul.
Bine, vd c i-o faci cu mna ta. N-are rost s mai discutm,
da? Gata, venim.
Hei, hei, poliaiule!
Ce mai vrei?
Ascult, eu a vrea un preot.
Un ce?
Un preot. Vreau vreau s vorbesc cu un preot.
Te predai, dac-i aducem unul?
Trimitei-l la mine. Trebuie s-i vorbesc.
De ce? Eti rnit?
Nu, nu-s rnit. Mama dracului, trebuie mandat federal ca smi trimii un preot? n oraul sta mpuit nu pot cpta nimic
fr milogeal?
Stai o clip, Miranda. Byrnes ls gigafonul jos. Steve, tu ce
prere ai?
E-o mecherie, spuse Carella.
Sigur, ntri Parker. Nu vrea nici un preot. Vrea doar un scut.
156

tiu, spuse Byrnes.


Carella l privi insistent.
Pete, te gndeti la acelai lucru ca i mine?
Da, recunoscu Byrnes. Duse gigafonul la buze. Miranda!
Da.
O s-i aduc un preot.
n ochii lui Zip se citea o expresie pe care n-o mai ncercase
pn atunci. Sixto i studie chipul cu atenie i ncerc s o
descifreze. Zip arta de parc ar fi gata s bufneasc n plns n
orice clip. Avea faa mbujorat i-i inea buzele strnse, iar
ochii preau s clipeasc prea des, ca i cum s-ar fi luptat s-i
rein lacrimile. Dar, n acelai timp, inuta rigid a umerilor
indica trie, iar felul n care-i strngea pumnii i trda
nerbdarea.
Bieii stteau pe bulevard, chiar n faa imobilului n care
locuia Alfredo. Acum, nici unul dintre ei nu mai purta geaca
purpurie.
Fr ele preau patru elevi de liceu care discutau despre fete,
baseball sau not. ns, bineneles c discutau despre crim.
Tu ce crezi, Cooch? E sus sau nu?
Nu tiu, rspunse Cooch, privind spre imobil. Da sunt sigur
c nu s-a dus la biseric.
Da de ce-am scos gecile, ia zicei-mi? ntreb Papa. La mine
place geaca roie.
Gecile nseamn bucluc, spuse Zip iritat. Ai uitat de ce-am
venit aici?
Da-mi plcea geaca. Nu pricep de ce
Zip, tu crezi c-i momentul cel mai potrivit? ntreba Cooch.
Strzile miun de caralii.
E sigur cel mai potrivit moment. Toi poliaii din ora sunt
prini pn peste cap cu Pepe. Putem intra peste Alfie i-l radem,
nainte ca cineva s se prind ce s-a ntmplat.
157

La ce bun s am geac, dac nu po s-o port, ha? nu se ddu


btut Papa.
Furios, Zip se zbrli la el. Pentru o clip, ls impresia c-l va
pocni.
Vrei s-ajungi pe insula Bailey? strig el.
Unei asta?
n mijlocul fluviului Dix! E-o nchisoare. Poart tu geaca i-o
s vezi ce iute ajungi acolo.
Da io ce-am fcut, h? ntreb Papa. De ce nu po s-o port?
De ce s m-arunce-n nchisoare dac port geaca?
Uf, Doamne, s mai ncerci s-i explici ceva dobitocului! Ce
dracu nu te-ntorci tu de unde-ai venit? spuse Zip scos din
rbdri. Du-te-n Porto Rico, bine? F-mi serviciul sta.
Dac-aparin de Fioroii Latino, ncepu netulburat Papa s
demonstreze logic, atunci tre s port geaca. Aa tot omu o s tie
cine sunt. Chiar tu ai zis aa, Zip. i-acu nu mai po s-o port. De
ce nu?
Nu-ncerca s nelegi, Papa, spuse Zip. Crede-m pe cuvnt.
Acum trebuie s ne gndim cum facem cu Alfie.
Zip, n-am putea s mai ateptm? spuse Sixto. Ce-i atta
grab? Poate mine
Ochii lui Zip se aprinser brusc i acum preau din nou gata s
plng i cu toate astea arta puternic i hotrt.
Acum! spuse el. Azi! M-am sturat s tot atept ziua de
mine! O s fiu cineva chiar azi.
Nu-i nevoie s-l ucizi pe Alfie ca s fii cineva, spuse Sixto.
Ce rost are s-i explici asta unui tigru? Eti pe jumtate
strin. Uite ce-i, nu mai comentm. Treaba s-a hotrt deja.
Dar cine-a hotrt? ntreb Sixto.
Eu am hotrt.
Atunci, de ce nu te duci tu s-l mputi?
Vorbele i scpar nainte de a-i da seama c le va pronuna.
Imediat ce le spuse, se ls tcere. Zip i strnse pumnii nervos.
158

i tu ce propui, Sixto? spuse el ncet.


Sixto oft adnc.
Cred c nu trebuie s-l mpucm.
Nu?
Nu.
Ei bine, eu spun c trebuie. i cu asta basta.
Aa ar
Aa ce? spuse Zip, frmntndu-i pumnii. Hai, spune totul.
Aa ar face Pepe Miranda, nu se mai stpni Sixto. Taic-miu
n-ar face aa ceva. Taic-miu n-ar mpuca pe nimeni.
Da ce dracu-i taic-tu? Mare scul? Lucreaz ntr-o fabric,
pentru numele lui Dumnezeu.
i ce-i ru n asta?
Dac vrei s devii muncitor ntr-o fabric, du-te, nene. Eu nu
vreau s-ajung ntr-o mpuit de fabric!
Dar ce vrei tu s faci? ntreb Sixto i din nou se ls tcere.
Era sigur c, de data asta, Zip va ncepe s plng. Acum
lacrimile preau gata s porneasc. Vrei s ucizi oameni tot
timpul? Asta ai de gnd? insist Sixto.
Ascult
Crezi c-i mare deteptciune s omori pe cineva? Ai mei nau ucis pe nimeni, nici aici, nici pe insul. Ce mare scofal e
i-o caui cu lumnarea, spuse Zip reinut.
l ucidem pe Alfie ce rost are? Ce ctigm cu asta?
i-o caui cu lumnarea, repet Zip.
Ce, crezi c dac batem pe careva, dac
Gura!
ne dm mari i tari
Brusc, Zip l plesni cu slbticie. Fr s vrea, Sixto i ls
capul pe spate. Vreme de o clip rmase nmrmurit, locul lovit l
durea. l privi ns fix i rece pe Zip, apoi i trecu dosul palmei
peste gur.
Te-ai linitit?
159

Sixto nu-i rspunse. Cooch l fix cu privirea i un zmbet


ironic i apru ncet pe fa. Papa prea dezorientat, netiind dac
era cazul s zmbeasc sau s se ncrunte.
Te-ai potolit? ntreb Zip din nou. i din nou nu primi nici
un rspuns. n regul, spuse el i ddu din cap. Hai s vedem
cum facem.
Cooch rnji. Se bucura c aceast pedeaps disciplinar fusese
uitat. Era ncntat c puteau trece la aciune.
Zip, care-i primul pas?
nti trebuie s aflm dac Alfie e nc n cas. Papa, tu i
Sixto o s v ocupai de treaba asta. Mergei n hol i tragei cu
urechea la u. Dac-i acolo, o s-l auzii. Dup aceea vntoarcei i-mi raportai.
i cum l scoatem de-acolo, Zip? ntreb Cooch.
Trebuie doar s-l facem s ias n hol.
Dar cum?
Habar n-am. Rmase pe gnduri. N-are prieteni? S zicem c
Papa l cheam afar, dndu-se drept prieten de-al lui.
Cooch scutur din cap.
Alfie e-un lup singuratic.
Trebuie s aib ncredere n cineva, pentru care ar putea s
ias n hol ia stai!
Pocni din degete. Faa i se lumin. Chiar dac pruse vreo clip
gata s plng, acum nu mai putea fi vorba de aa ceva.
A, sigur, spuse el. i zicem c vrem s fim prieteni, nelegei?
i servim povestea asta. i intermediarul are s-o cread i i-o
spune lui Alfie. i cnd Alfie apare n hol, buum!
Da, da cine, Zip? Cine-o s fie intermediarul? Pe, cine gsim
noi, ca s-l facem pe Alfie s aib ncredere?
Rnjetul lui Zip se li de la o ureche pn la cealalt.
China, spuse el.

160

CINCISPREZECE
AJUNS mpreun cu Papa n holul imobilului n care locuia
Alfredo Gomez, Sixto i ddu brusc seama ce trebuia fcut. Poate
c tiuse tot timpul, poate nelesese din clipa n care intrase n
magazinul de mruniuri, tiuse fr s recunoasc asta mcar
fa de el nsui. Dar acum realiza c refuznd s se implice, nu
putea s nu-i asume riscurile. i mai tia acum c, dincolo de
teama de poliitii prezeni n strad, trebuia s mpiedice
uciderea fr rost a lui Alfredo Gomez. Recunotea c trebuie s
aleag de care parte se situeaz i c trebuie s-o fac imediat i
c, odat alegerea fcut, va trebui s i-o apere. Era prea tnr
ca s se afle la o asemenea rscruce. Prea tnr, probabil, pentru
a lua o hotrre care va influena att viaa altuia, ct i pe a lui.
Dar rscrucea exista, iar el trebuia s priveasc lucrurile drept n
fa i lu hotrrea fr eroisme ieftine. Aa cum se ntmpl
mereu, n aceast alegere se regseau caracterul i convingerea
lui. O alt soluie nici n-ar fi fost posibil pentru Sixto. Ea fcea
parte din el nsui, la fel de mult ca i minile sau picioarele.
Papa, opti el.
Ce s-a-ntmplat? se mir Papa.
Stai jos. Vreau s-i vorbesc.
Bieii se aezar pe treptele care duceau la etajul nti. n hol
era ntuneric i rcoare. Majoritatea locatarilor se aflau n strad,
urmrind asediul. Dar, cu toate c nimeni nu trgea cu urechea,
Sixto prefer s vorbeasc n oapt. i fiindc vorbitul n oapt e
molipsitor i Papa deveni secretos. Aezai alturi n holul
ntunecat, bieii sttur de vorb.
Ce s-a-ntmplat? ntreb din nou Papa.
Papa asta totu-i ru.
Ce-i aa de ru?
161

Ce vrem noi s facem. Lui Alfie.


Da Zip spune
Te rog, Papa. Ascult-m, te rog.
scult, Sixto.
Papa, nu-i bine s-l ucidem pe Alfie.
Nu-i bine? Da Pepe zice
i ru! Ascult, Papa, uite i place aici? i place oraul
sta?
Si.
Noi venim aici bine e mai bine. Nu vrem s-ajungem ca
Pepe Miranda!
Debusolat, Papa avu un moment de ezitare. Apoi spuse:
Pepe Miranda-i cel mai mare lucru care ezist-n cartieru
nostru.
Ba nu, Papa. Nu. Ne face de ruine.
Papa scutur din cap. Cu delicatee, ca un printe care explic
ceva unui copil pe care-l iubete, el acoperi mna lui Sixto cu a
lui. Apoi, cu atingeri repetate, caracteristice micrilor care-l
fcuser s-i ctige porecla, Papa spuse:
Nu, nu, tu greit Sixto. E cel mai urt lucru ce ezist aici.
Papa, dar omoar oameni, spuse Sixto, retrgndu-i mna.
Si. E curajos.
Papa, sta nu-i
I-un brbat curajos, insist Papa. i ine-n loc pe toi poliaii
i-i
Nu-i curajos! E-o nulitate! Nu-i pas de tine sau de mine, ci
doar de el nsui. E ru i ne face de ruine
Ba nu, Sixto, spuse rar Papa. Noes verdad. De ningun
modo15
Nu mai vorbi n spaniol! spuse Sixto. Acum suntem aici i
vorbim englezete. Fcu o pauz. Papa, tu nelegi ce-i zic eu?
15 Nu-i adevrat. Sub nici o form... (lb. span. n text) (n. tr.).
162

Si, yo comprendo. Pero16


nceteaz cu spaniola!
Da de ce nu po s vorbesc n spaniol? ntreb Papa mirat.
Papa, ascult-m, spuse Sixto cu disperare n glas. N-o s-l
ucidem pe Alfie.
Sigur, o s-l ucidem, spuse Papa, ncuviinnd din cap.
Ba nu. Nu, nu-l ucidem, facem un ru. Ca Zip. Ca Pepe
Ziip mi-a cumprat pidaguas, Sixto, spuse Papa.
Papa, el i un ru.
Ziip ru?
Da, da.
i Pepe?
Da i el.
Ba nu, spuse Papa. Ddu din cap. Ziip zice c-i bun.
Sixto tremura. Nu voia s-i joace cartea cea mare, ns vedea
c Papa nu putea fi convins i-i ddu seama c avea nevoie de
alte argumente.
Papa, tu crezi c eu sunt bun?
Si.
A face eu ceva ru, Papa?
Nu. Nu cred.
Papa
Respira adnc.
Papa cel care-a chemat poliia cel care le-a spus unde-i
Pepe Eu i-am chemat.
n hol era linite. Simi imediat c fcuse o greeal groaznic,
dezvluind ceva ce ar fi trebuit s rmn secret. Papa l studie cu
ochi golii de orice expresie.
Tu l-ai turnat pe Pepe? ntreb el, nevenindu-i s cread.
Da.
De un tiai unde e?
L-am vzut ieri. L-am recunoscut dup poza din ziar. Toat
16 Da, neleg. ns... (lb. span. n text) (n. tr.).
163

ziua m-am gndit. Apoi am crezut c-i mai bine s spun.


Da da asta-i o trdare, Sixto.
Ba nu.
Da l-ai turnat pe Pepe!
Da.
De ce? De ce-ai fcut asta?
Pen c-i ru.
Papa rmase tcut mult vreme. Apoi se scrpin n cap i zise:
Dac Pepe-i ru, de ce Ziip
Zip vrea doar s se dea mare. -nchipuie c-i mare dac face
pe efu. Da eti mare numa cnd lai pe fiecare s-i triasc
viaa. Ascult, Papa. Ascult, te rog!
Simi c-i vine s plng. l strnse cu slbticie pe Papa de
bra i spuse:
Papa, dac-o apucm de-acum pe drumu sta, nu ne mai
oprim n veac, auzi?
Aud. Si, si.
Dac-o pornim aa, ajungem ca Zip i dup aia terminm ca
Pepe. Facem i mai ru de ruine barrio-ul. Ne facem i nou ru.
Si, si, comprendo.
Papa, quien anda al reves anda al camino dos veces. Dac
alegem greit drumul, l facem de dou ori.
Da Ziip i ru?
Da, da.
Luptndu-se cu aceast nou idee, Papa exclam:
Da mi-a cumprat pidaguas i apoi tcu. Se ncrunt i fcu
ochi mari i uimii. Dup o vreme spuse: i Pepe-i ru?
Da.
Sixto Numa tu singur gndeti aa? Sau toat lumea?
Toat lumea, Papa. Toi cei de pe strad.
Sixto, eu eu vreau s fiu ca toat lumea din oraul sta.
Da Zip spunea c
Papa, ne simim tari numai dac facem ce trebuie.
164

Papa rmase din nou pe gnduri i tcu. Ridic din umeri i se


ntoarse spre Sixto.
Eu eu nu vreau s fiu un tip ru, Sixto.
Aa.
Vreau s fiu unu bun.
Si, si.
Fcu iar un gest de neputin.
Nu- cum s zic n englez.
Papa, eti atent la mine?
Papa se lumin la fa.
Si. Da, s atent, Sixto. Continu s zmbeasc. Sixto? Fcu o
pauz. Noi ia buni, Sixto?
Da, Papa, spuse Sixto foarte ncet. Noi ia buni.
Ceilali biei buni aprur pe strad.
Tot doi. Unul era locotenentul detectiv, pe nume Peter Byrnes.
Cellalt era un preot, pe nume Steve Carella.
Carella se simea foarte caraghios. Avusese acelai sentiment i
n locuina parohial, cnd se contrazisese cu printele Donovan
care susinuse i pe bun dreptate, c poliitii puneau la cale
ceva care va batjocori credina n Dumnezeu.
Omul sta nu crede-n Dumnezeu, spuse Byrnes. El vrea un
preot acolo dintr-un singur motiv. Are de gnd s-l foloseasc
drept scut, pentru a iei din apartament.
De unde tii asta?
tiu i gata, spuse Byrnes. Credei-m pe cuvnt. Singura
dat cnd Pepe Miranda a intrat n biseric a fost cnd l-au
botezat.
Poate c vrea s-i gseasc linitea.
Printe, credei-m c v respect atitudinea. Dar eu sunt de
prere c m pricep mai bine la treaba asta dect dumneavoastr.
Problema e: mi mprumutai un vemnt din sta negru sau cum
i spunei
165

Sutan.
Da, o sutan, altfel va trebui s mergem n alt parte ca s
gsim una. Asta o s ne ia timp i pn atunci s-ar putea ca
Miranda s mai mpute pe cineva. De dumneavoastr depinde
i s cred c dorina lui de a vorbi cu un preot e
nentemeiat? ntrebase printele Donovan.
Dup ce cobor din apartament, o s vin drept aici ca s v
restitui sultana.
Sutana.
Da, sutana i putei s mergei i dumneavoastr la el. E
cinstit aa?
Cinstit. Printele Donovan l studie pe Byrnes. Sutana mea
n-o s vi se potriveasc, domnule locotenent.
O s-ncap eu cumva n ea.
Printele Donovan cltin din cap.
Nu. Avei cu cel puin cincisprezece kilograme mai mult dect
mine. i pe mine st fix.
Printe, ne cam grbim. N-am putea totui?
n plus, spuse Carella, nu poi s urci la el, Pete.
De ce?
Tu ai fost purttorul de cuvnt pn acum. Dac-ncepe
altcineva s vorbeasc la gigafon, Miranda o s fie bnuitor.
Trebuie s rmi n strad i s vorbeti cu el.
Ba o s urc la el, spuse Byrnes. Doar n-o s cer vreunuia din
oamenii mei s rite.
Sutana nu i se potrivete, insist Carella.
La naiba cu ea iertai-m printe.
i Miranda are s-i dea seama, spuse Carella.
Nu-mi pas ce
Aa c-i mai bine s merg eu. Eu i printele Donovan avem
cam aceeai msur.
Steve, nu se poate
S-a fcut, conchise Carella.
166

Steve
Ce-i?
Eu nimic. Fcu o pauz. Omu-i un uciga.
tiu.
i-a fost ideea mea s
A fost ideea noastr, Pete, ne-a venit n acelai timp. iaminteti?
Cpnosul naibii, dac te-mpuc
Am mai fost mpucat, spuse Carella.
Privirile lor se ntlnir.
Bine, fie, accept Byrnes cu un oftat, unde-i sutana,
printe?
Iar acum, mergnd pe strad, Carella se simea ca un
caraghios. Pentru c dac Pepe Miranda nu intrase ntr-o biseric
din ziua n care fusese botezat, Carella nu clcase ntr-una, nici
mcar ca s se roage, de la confirmare. Asta se ntmplase
demult, tare demult.
Acum, defilnd pe strad mbrcat n straie lungi i negre de
preot, simind eava tare i rece a pistolului de serviciu apsndul pe pntec sub stof i ncercnd s par al dracului de pios, nu
se simea dect caraghios. n jurul minii drepte, avea un irag de
mtnii. l trecu repede pe mna stng, astfel nct dreapta s-i
rmn liber pentru cazul c ar avea nevoie de arm.
Care-i planul? l ntreb pe Byrnes.
O s-i spun lui Miranda c i-am adus un preot. Probabil ca o
s verifice de la fereastr. Apoi urci i tu.
i dup aceea?
Dac vrea s se spovedeasc, las-l s-o fac. Prinde i tu
momentul i arde-l dac se ntoarce cu spatele.
Dar i-ai promis printelui Donovan c
Ei, asta e, am minit n biseric, spuse Byrnes. Steve, chestia
e c Miranda n-are de gnd s se spovedeasc. Are s pun
gheara pe tine din clipa n care calci n apartament i-o s te
167

foloseasc drept scut cnd o s ias.


i eu ce fac? Atept momentul potrivit i?
Tu nu faci nimic. l lai s te scoat afar. Eu o s am
oameni de o parte i de alta a uii. n clipa cnd ajungi n strad,
te arunci la pmnt. Byrnes tcu o clip. M-a simi mai bine
dac a face-o eu nsumi, Steve.
De ce? rnji Carella. Pentru c-a putea s mor? Dumnezeule,
ce probleme i faci?
Tu nu-i faci probleme?
Pete, nu l-ai auzit pe reporterul la?
Ce vrei s spui?
Viaa nu face dou parale, rspunse Carella.
Acum ajunseser lng maina de poliie. Byrnes bg mna
nuntru dup gigafon.
Eti pregtit, Steve?
Ct se poate de pregtit.
Steve, o s ncepem s tragem imediat ce iese pe u.
Gloanele vor veni din spatele lui, dar nu garantez c prpdiii
tia au nvat ceva la academia de poliie. Dup ce cobor
scrile, te faci una cu asfaltul.
Am neles.
Noroc.
Mulumesc. Carella rmase o clip pe gnduri. Dar dac vrea
s se roage?
Byrnes ridic din umeri.
Ai la tine iragul de mtnii. Folosete-l. Tcu, apoi spuse
din nou: Noroc!
S-i dm drumul nainte de a m apuca spaima, spuse
Carella.
Byrnes ridic gigafonul i sufl puin n el.
Miranda? strig el.
Nu primi rspuns.
Miranda?
168

Din nou tcere.


Poate c i-a tiat beregata, opti Carella.
Miranda. Sunt locotenentul Byrnes. M auzi?
Te aud. Ce mai vrei?
i-am adus un preot.
Unde e? S vin n mijlocul strzii. Vreau s-l vd.
Carella ddu afirmativ din cap, apoi respir adnc. Pi ncet
ctre mijlocul strzii.
N-ai cum s-l vezi, dac nu te uii, spuse Byrnes.
Urm o tcere apstoare. Capul lui Miranda se ivi brusc de
dup cercevea. Privi n strad mai puin de zece secunde, apoi
dispru din nou. n acel scurt rstimp, Byrnes i Carella vzur
c avea ochii umflai i faa brzdat de lacrimi.
n regul, strig Miranda. Trimite-l sus.
S nu ne grbim, Miranda, spuse Byrnes, gndindu-se:
Trebuie s m strduiesc ca totul s par real. tie c n-o s
trimitem un preot dect dac-i smulgem cteva concesii. tie c
ne gndim c asta ar putea fi o capcan. E contient c nu
suntem chiar aa de tmpii.
Ce mai e? ntreb Miranda.
Preotul rmne unde este, dac nu-mi faci cteva promisiuni,
spuse Byrnes.
Iar ncepei? spuse Miranda drept rspuns, iar oamenii din
strad chicotir i-i ddur coate.
Da, iar ncepem, Miranda. N-am de gnd s trimit la tine un
om pe care s-l foloseti drept scut ca s iei din apartament.
Da drept cine m iei?
Trebuie s-i rspund? spuse Byrnes i mulimea pufni din
nou n rs. ncepea s sune bine. Gata cu ncrncenarea aceea
sumbr. Totul devenea o btlie a inteligenelor, asemenea unei
dezbateri n faa camerelor de televiziune.
Bine, poliache, ce vrei de la mine?
Unu: trimitem sus un om nenarmat care susine c vrea s te
169

vad singur ca reprezentant al lui Dumnezeu. Vreau s ii seama


de asta, Miranda. Doamne, iart-m, gndi Byrnes.
Bine, am neles.
Doi: vreau s vorbeti cu el. Despre condiiile de predare. Nu
tiu de ce preot ai nevoie i nici nu-mi pas. Dar vreau s-mi promii
c-o s discui cu el despre predare.
Asta-i tot?
Promii?
Ce te face s crezi c-o s-mi respect promisiunea?
E vorba de-un om al Domnului, Miranda.
Bine, bine, promit.
Printe, l-ai auzit? l ntreb Byrnes pe Carella.
L-am auzit, rspunse Carella.
Poi s intri n imobil cnd doreti.
Carella ddu din cap, trase adnc aer n piept, merse fr
ovire ctre treptele scrii, le urc i intr n hol.
Byrnes puse jos gigafonul, se uit la ceas i apoi i spuse
cpitanului Frick despre intenia de a avea patru dintre cei mai
buni intai. Apoi ncepu s se roage.

170

AISPREZECE
DAC ETI DUMNEZEU, trebuie s te ngrijeti de tot felul de
lucruri mrunte. A, nu-i vorba despre efortul de a face ca soarele
s se ridice la vreme sau ca stelele s rsar pe cer. i nici de a
mna din urm anotimpurile pentru ca ele s soseasc atunci
cnd le-a venit timpul, nici gnd de-aa ceva. Astea sunt lucruri
importante, iar ele i poart ntotdeauna singure de grij. E vorba
de lucrurile mrunte, cci ele devin deosebit de suprtoare. Iar
dac eti Dumnezeu, nu poi s le treci cu vederea, e clar?
Desigur, poi s faci ca lucrurile s urmeze ci tainice. Asta
nseamn c poi lsa lucrarea neterminat ici i colo i nimeni no s te ia la ntrebri fiindc, la urma-urmei, tu eti Dumnezeu.
Poate c ai avut n minte o lucrare mai mare, pe care noi,
netrebnicii muritori de rnd, n-o vom pricepe dect peste cteva
decenii. Sau poate secole. Prin urmare, ce drept avem noi s
punem ntrebri? Fiind Dumnezeu, ai tot dreptul s mai greeti
din cnd n cnd.
Ori poate c, cine tie, lucrurile astea nici mcar nu sunt sub
controlul tu. Poate faci altceva dect s porneti universul n
fiecare zi, aa cum cineva i potrivete ceasul i-l las apoi s
mearg de capul lui, mai ncet sau mai repede, aa cum vrea el,
fr s-l mai ating dect atunci cnd arcul s-a desfurat i
trebuie ntors din nou. Probabil c acesta este modul n care-i
faci lucrarea, pentru c tu eti Dumnezeu i nimeni n-o s pun
asta la ndoial, pot paria pe orice, ce Dumnezeu?
Numai c, fr suprare, uneori se cuvine s-i faci lucrarea
pentru a nu permite ca ceva s se ntmple, limpede? Ca, spre
exemplu, ceea ce s-a ntmplat cu fata portorican i cu
marinarul acela.
Dumnezeu fiind, i-ai putea arunca pe unul n braele celuilalt,
171

pi nu? I-ai face, de pild, pe Zip i pe Cooch s-o gseasc pe


China, pricepi, iar Zip s-o trie pe strad ctre locuina lui Alfie
i deodat, hodoronc-tronc! Cine apare? Marinarul! Ce prere ai de
asta? Nu s-a mai dus cu parauta aceea, Marge, nelegi? A pornit
doar alturi de ea, dar dup aceea s-a rzgndit. i, uite-l, iari
pe strad, fa-n fa cu China. El o vede, ea l vede i, fr a se
pierde din ochi, traverseaz strada unul ctre cellalt i n ochii
lui licrete o lumin nelegtoare i ierttoare, China, te iubesc,
dublat de o mic i nevinovat dorin carnal, Te iubesc, Jeff,
Bang! Ei se strng n brae, iar noi ne concentrm lucrarea asupra
lui Zip, care ridic din umeri i zice: Asta e, ce mama naibii, cum
veni, cum se duse.
Ce prere ai, Doamne?
Grozav, nu?
Dar nu aa s-au ntmplat lucrurile.
Atmosfera din strad era imposibil. ncordat, mulimea
atepta mcelul, nerbdtoare s vad cum vor cdea zarurile. n
clipele acelea, oamenilor nu le psa nici ct negru sub unghie
dac Miranda l va ucide pe preot, pe locotenentul de poliie, pe
inspectorul-ef, pe primar i pe guvernator sau chiar pe
preedinte. i nici nu se sinchiseau dac vreun poliist de pe
acoperi va trage un foc norocos i-l va nimeri pe Miranda, pac!
Exact ntre ochi.
Voiau doar ca, ntr-un fel sau altul, s vad cum se isprvete
totul. i de aceea, oamenii din mulime erau agitai i puin
ntrtai, nfierbntai i iritai. Era o mulime creia ncepuse
s-i displac acest joc strns, n care serviciul trecea de la o
tabr la alta. Cel de-al zecelea serviciu fusese o recompens
plcut, al unsprezecelea o prim n toat regula, iar al
doisprezecelea un ctig frumuel, dar cel de-al treisprezecelea le
adusese aminte c mai aveau i alte lucruri de fcut. Era o mare
ncntare s urmreasc un asemenea joc, ns viaa mai
172

nsemna i realitatea i munca pentru ctigarea existenei i,


ntr-un cuvnt, viaa se desfura n afara acestui teren de joc.
Aa se face c oamenii din mulime opuser rezisten
mbrncelilor lui Zip i Cooch, ba chiar, din cnd n cnd, le
fcur vnt celor doi biei i-i njurar niel, fcnd tot ce le
sttea n putin s ngreuneze nenchipuit de mult strdania lor
de a o repera pe China.
Dup vreun sfert de ceas, Zip i Cooch renunar s-o mai
caute.
i foarte bine fcuser, deoarece China oricum nu se mai afla
n cartier. Ea plecase n parc, unde se aezase lng lac privind la
oamenii din brcile cu vsle. Acolo era China.
Bineneles c plnsese puin. n parc, lng lac, urmrind
brcile.
Iar marinarul? S-a ntors n strad? A pornit-o i el agale spre
parc?
Marinarul s-a culcat cu o prostituat pe nume Marge. Marge
era o trf cu mult experien i l-a mulumit stranic pe
marinar. El i-a dat cincisprezece dolari, sum ce reprezenta toi
banii lui pn la ultimul cent. Apoi el a luat-o spre metrou, s-a
suit n tren i a mers spre port, unde se afla nava lui, a pit pe
pasarel, a salutat pavilionul arborat pe puntea de extrema pupa,
l-a salutat pe ofierul de pe punte, s-a dus spre spaiile de cazare
de la pupa i-a dezbrcat uniforma alb i-a pus o pereche de
blugi i o cmaa uoar, s-a suit n pat i a dormit pn cnd la
difuzorul de la mijlocul navei s-a anunat Masa e servit. A
mncat pe sturate, seara a vzut un film pe puntea de
promenad, s-a culcat din nou pe la unsprezece i, a doua zi de
diminea, vasul lui a ridicat ancora plecnd spre San Diego. N-a
mai revzut-o niciodat pe fata aceea portorican pe nume China.
i probabil c n cele din urm s-a ntors n Fletcher, Colorado.
Poate c amintirea fetei a mai licrit, din cnd n cnd, prin
amintirea lui s zicem la doisprezece ani o dat. Poate c i-a
173

amintit-o ca prin cea i s-a ntrebat ce s-o fi ntmplat cu ea. i,


cstorit cu Corinne i avnd o companie de asigurri, poate c sa mai gndit n treact la China, idealiznd-o ntr-un fel cea mai
frumoas fat din lume, exotic, n oraul acela necunoscut, de
departe, m ntreb ce s-o fi ales de ea, m-ntreb ce
Ea rmase n parc, plnse puin i privi la brcile cu vsle.
Tu eti Dumnezeu i poi aranja lucrurile n orice fel doreti.
Poi chiar s-i faci s se cstoreasc a doua zi, cu puin
nainte ca nava s ridice ancora. Poi face tot ce vrei. Toate
posibilitile i stau la ndemn. Tu eti Dumnezeu i, indiferent
cum vei proceda, n-o s vin nimeni ca s-i dea peste mn.
Dar, Doamne, exact aa s-au petrecut lucrurile.
Steve Carella btu la u. Era gurit de gloane i Carella i
aduse aminte c Pepe Miranda trsese prin ua aceea i rnise un
poliist i dintr-o dat simi dorina de a avea pistolul n mn.
Hai, uurel, i spuse. Ia-o uor i nu te panica. O s jucm
mingea asta aa cum vrea Miranda, pentru c pe strad sunt o
mulime de oameni i n-am vrea ca vreunul dintre ei s se-aleag
cu un glon. Aa c pstreaz-i firea. i tremur mna i arzi de
nerbdare s scoi pistolul, ca s ai i altceva dect iragul de
mtnii n pumn atunci cnd se va deschide ua, dar fii calm,
Steve biete, stpnete-te i
Ua se deschise.
n prima clip, Carella nu vzu dect un pistol automat de
calibrul 45 mm. Ua se crp uor i prin deschiztur apru
eava amenintoare a pistolului ndreptat spre hol. Carella i
simi gura uscat.
Eu sunt printele Donovan, se adres el spre pistol.
Ua se deschise mai larg. Carella reui s-i dezlipeasc ochii
de la arm i s-i ridice, vznd mna care-o inea strns,
ncheietura, firele de pr de pe bra, umerii nguti, tricoul ptat
de sudoare, smocul de pr negru din golul de la baza gtului,
174

oasele claviculei, gtul subire, pomeii ieii n afar, ochii cprui,


pleoapele umflate, nceputul de chelie i disperarea. nsumeaz
toate elementele astea, adun detaliile, ntregete imaginea i
rezultatul final este disperarea. Ea se citea n ochii lui Miranda in expresia gurii, ba chiar i n felul n care inea pistolul, cu capul
uor aplecat ntr-o parte, cu umrul parc sprijinindu-se pe
pistol, iar acesta inut aproape de corp, ca i cum ar fi fost ceva
foarte iubit, o legtur cu realitatea.
Vino puin nuntru, spuse Miranda.
Carella pi n apartament. Interiorul era rsturnat cu susul n
jos. Mobilierul, podelele, toate obiectele din camer purtau
semnele devastatoare ale gloanelor. Era aproape imposibil s
crezi c n camera asta, sfrtecat de gloane, se aflase o fiin
uman care reuise s scape neatins.
Arat de parc-ar fi aruncat o bomb atomic, nu? spuse
Miranda.
Da, rspunse Carella.
Nu i-e team, aa-i? N-or s trag dac eti aici, asta-i
clar
Carella ddu aprobator din cap. Nu-i era team. Numai c
avea dintr-o dat o senzaie stranie. Nu se simea ca un poliist.
Miranda nu-l trata ca pe un poliist. Miranda se comporta c i
cum el ar fi fost cu adevrat preot, o persoan cu care putea s
stea de vorb, cu care s-i trag puin sufletul. i venea s spun:
Nu-s ceea ce crezi, Miranda! Nu te da n vileag n faa mea, dar
cuvintele nu voiau s vin pe buze.
Maic, a fost o nebunie aici, spuse Miranda. Uite ce-i, n-am
cerut s vii aici ca s m spovedesc, nici gnd. Cred c trebuie s
nelegem amndoi cum st treaba.
Atunci, de ce-ai cerut s urc?
Pi
Miranda ridic din umeri. n clipele acelea arta ca un puti pe
cale s mrturiseasc n faa preotului c a dat jos chiloii unei
175

fete, pe care a prins-o pe acoperi. Carella rmase cu privirea fix


asupra lui. Miranda inea pistolul mai relaxat n mn,
neateptndu-se la necazuri din partea brbatului pe care-l
credea preot, stnjenit pentru c era gata s-i dezvluie ceva ce i
se prea dezonorant.
Printe, o s i-o spun pe bune. Trebuie s ies din
apartamentul sta.
Da?
Aa aa c, printe, o s m scoi de-aici.
Eu?
Miranda cltin ncet din cap.
tiu c-i o treab mpuit. Dar trebuie s scap de aici.
i unde te duci, Pepe?
Nu tiu.
Miranda fcu o micare din cap.
tii, printe, apar momente cnd cnd nu prea ai unde s
te duci.
Rse nelinitit.
Cnd
Pufni din nou n rs.
Habar n-am. N-am nici o idee unde-o s m duc, dup ce
scap de-aici.
Pepe, afar sunt o mulime de poliiti.
Da, tiu. Oft. Maic, treaba asta ursc chestia asta cu
Inamicul Public Numrul Unu, pricepi? Mi-e grea de ea. Of,
Doamne, e ceva parc ateapt ceva de la mine, nelegi ce vreau
s spun? Trebuie ca eu s fiu la ru. Nu tiu dac pricepi ce
vreau s spun, printe.
Nu prea neleg, rspunse Carella mirat.
Pi, aa aa ca i cum ar exista tabere. Eu sunt rul.
Ridic din umeri.
Totdeauna am fost la ru. Aa c nc sunt biat ru. Iar ei
se ateapt s fiu biat ru. Oamenii, adic. De parc nu cred
176

c-i pot explica. Se-ntmpl uneori s nu mai tiu care-i


adevratul Pepe Miranda i care-i tipul pe care eu imaginile
omului, m urmreti? Diferitele imagini ale tipului.
Nu pricep la ce te referi, spuse Carella.
Imaginile, repet Miranda. Aa cum au i poliitii o poz dea mea. Chicoti. Are un numr n partea de jos. l bufni rsul din
nou. Iar oamenii din strad au alt imagine despre mine. i
putii, o alt imagine. Chiar i tu ai una. Numai c ele difer i
nici una nu m arat aa cum sunt eu, Pepe Miranda.
i-atunci, cine e? ntreb Carella.
Nu tiu.
Pepe, ai ucis oameni
Da.
Tcu o clip.
tiu.
Ridic din umeri, dar nu n semn de nepsare, nu era un gest
care zicea: Da, am ucis oameni i ce-i cu asta? Dac s-ar fi
ntmplat aa, Carella ar fi redevenit brusc poliist. Dar nu s-a
ntmplat aa. Era un gest care spunea pur i simplu: tiu c-am
ucis oameni, dar nu tiu de ce am fcut-o i de aceea, Carella
nc se simea ca un om care urcase n apartament ca s discute
cu Miranda, nu ca s-i fac vreun ru.
Ei, n fine, i rspunse Miranda, trebuie s scap de aici.
Pentru c oamenii din strad ateapt aa ceva? ntreb
Carella.
Nu. Nu, nu cred c de asta.
Atunci, de ce?
Pi
Miranda oft adnc.
Printe, n-am nici o ans, spuse el simplu.
Atunci, pred-te.
De ce? Ca s merg la nchisoare? Sau poate pe scaunul
electric, dac femeia aia moare? Nu nelegi? N-am nimic de
177

pierdut.
Carella recunoscu pe dat c Miranda avea perfect dreptate.
Pe lng acestea, dac s-ar fi aflat n situaia lui, n
apartamentul acesta nconjurat de poliiti, avnd de ales ntre o
condamnare pe via i moartea pe scaunul electric, Carella ar fi
reacionat exact la fel ca i Miranda. Ar ncerca s ias din
apartament prin orice mijloace, fie ele cinstite sau nu. S-ar
strdui s scape.
i atunci? spuse el i tcu.
Cei doi brbai rmaser fa n fa.
Acum nelegi ce vreau s spun, printe?
Ce s zic
Miranda ridic din umeri. n apartament era linite.
Aa c aa c o s te folosesc drept scut, printe. N-or s
trag dac ies, avndu-te pe tine n faa mea.
i dac refuz s respecte
Ei, n-or s-o fac. Nu vor ncerca nimic. O s le spun c te
mpuc, dac ncearc s fac ceva.
i dac, totui, ncearc ceva? O s m mputi i pe mine,
Pepe?
Pepe Miranda se ncrunt.
O s-o faci, Pepe?
Dup o vreme, Miranda rspunse:
Trebuie s ies din apartamentul sta, printe. Trebuie s
scap de aici!
De fiecare parte a scrii erau cte doi poliiti. Cpitanul Frick
i alesese dintre oamenii lui, oprindu-se asupra celor mai buni
patru intai, apoi i trimisese pe toi la locotenentul Byrnes,
pentru a primi instruciuni. Instruciunile pe care le primiser
sunau simplu: Tragei i ucidei.
Iar acum, de fiecare parte a uii se aflau patru intai cu
pistoalele scoase, ateptnd ce avea s urmeze.
178

De la ferestrele etajului nti se auzi vocea lui Miranda:


Locotenente
Da?
Sunt Miranda! Sunt cu preotul. Ies afar!
Ce vrei s spui, Miranda? Te predai?
M predau pe dracu! Preotul iese afar cu mine. Dac ai
poliiti n hol, ai face bine s-i scoi acum, m-auzi?
Are s mearg, i opti Parker lui Byrnes.
Miranda, nu e nici un poliist n hol.
Sper s fie adevrat. Preotul rmne cu mine tot timpul.
Dac se ntmpl cumva s se uite cineva urt la mine, s tii c
preotul o ncaseaz.
Parc mi-ai promis ceva, Miranda!
Byrnes puse jos gigafonul i-i scoase repede revolverul. Se
ntoarse uor ntr-o parte, astfel nct corpul s ascund arma
inut n mna lsat de-a lungul corpului. Parker i scoase de
asemenea revolverul i apoi privi n jurul su, cutnd un loc
potrivit din care s poat trage. n spatele mainii de poliie? Nu,
nu. Acolo! Gsise locul! Lada de lemn de colo. i fcu loc cu fora
prin mulime i se cr pe lad. Verific ncrctorul armei, i
terse sudoarea de pe buza superioar, apoi se ntoarse cu faa
spre intrare. Strada devenise foarte tcut. La etaj, undeva n
interiorul cldirii, se auzi o u trntit.
Sunt poliiti n hol? strig Miranda. Sunt poliiti sus?
Nu primi nici un rspuns. Aa cum stteau, urmrind intrarea
n imobil, vzndu-i pe poliiti flancnd scrile, Byrnes se
gndea: Ajunge doar s ntoarc puin capul. Are s-i vad pe
poliiti i o s-i trag lui Steve un glon n spate. Asta-i tot ce
trebuie s fac. Tcut, Byrnes i inu rsuflarea.
l am pe preot, strig Miranda din hol. S nu ncercai vreo
prostie, ai auzit?
Oamenii din mulime se ntorseser cu faa spre intrarea n
imobil. Nu puteau vedea nimic dincolo de u. Holul era cufundat
179

n ntuneric i lumina orbitoare a soarelui nu trecea dincolo de


treptele de sus ale scrii.
Facei loc! strig Miranda. Facei-mi loc, altfel trag n
mulime! Nu-mi pas dac rnesc pe cineva
Acum oamenii din mulime reuir s disting dou siluete n
hol. Preotul era aproape invizibil din cauza sutanei negre, dar
Miranda putea fi vzut destul de bine: un brbat scund, mbrcat
ntr-un tricou alb. Ezitar puin n vestibul i Miranda privi n
strad, peste umrul lui Carella.
Avndu-l alturi pe Cooch, Zip i fcu loc prin mulime. Strada
era uimitor de tcut i voia s afle motivul. Ce dracu se
ntmpla? Era furios pentru c nu reuise s-o gseasc pe China,
turbat pentru c voia s termine odat afacerea asta cu Alfredo
Gomez, ntrtat pentru c toate preau s-i mearg de-andoaselea, dei el voia s-i ias ca lumea. Dar, n ciuda furiei,
rmsese curios. Tcerea asta l strnea. mpinse din coate pn
ajunse la baricad, exact n clipa cnd Carella i Miranda aprur
n capul scrilor. Miranda msur strada dintr-o privire. Era
parial acoperit de preot, aa c nimeni n-ar fi riscat s trag de
pe trotuarul cellalt. Asta lsa doar
i Miranda se ntoarse pentru a privi spre stnga scrilor.
Carella era pregtit. Ateptase micarea asta nc de cnd
ieiser din apartament. i pusese ntrebarea n ce parte s-ar
uita, dac ar fi n locul lui Miranda, n caz c ar nelege c nimeni
n-ar putea s trag de pe partea cealalt a strzii i, prin urmare,
capcana ar trebui s fie doar pe partea asta, iar mpucturile ar
veni din spate.
Deci, Carella pricepuse c Miranda tia i ateptase ca acesta
s se ntoarc ntr-o parte: se mai gndise i la faptul c Miranda
va ncepe s trag imediat ce va vedea poliitii aezai de-o parte
i de alta a uii.
Zip vzu poliitii n acelai timp cu Miranda. Era prea trziu ca
s strige i s-l avertizeze.
180

Carella simi c Miranda ntoarce capul i ochii spre stnga.


Acum! i spuse el.
Se arunc.
Nimeni nu scoase o vorb. Miranda se ntoarse spre Carella n
acelai moment n care acesta plonja n jos pe scri, cu capul
nainte.
i tot atunci, se dezlnuir i mpucturile.

181

APTESPREZECE
PEPE! url Zip. Pepe! Dar o fcea prea trziu.
Focul ncruciat era foc, nu glum. Miranda se rsuci spre
stnga i gloanele l izbir brusc din partea dreapt a scrii i-l
azvrlir, nvrtindu-l. Se lovi de balustrad i trase un foc ctre
poliistul care i se prea a fi cel mai aproape, dar deodat
rsunar mpucturi din stnga lui i-i ddu seama c era
prins ntr-un clete mortal i, porni n goan pe scara la picioarele
creia Carella zcea cu minile i picioarele larg desfcute. Byrnes
ncepu s trag de pe partea cealalt a strzii, iar Parker trase de
pe lad i apoi se cre impresia c toi poliitii aflai n zon abia
ateptaser clipa asta, pentru c strada rsun brusc de zgomotul
asurzitor al gloanelor care ricoau i loveau asfaltul. Miranda
prea s sngereze din mai multe rni. ntr-o clip, pe tricoul alb
nfloriser civa maci sngerii. inea nc pistolul n mna
nesigur, sngele i curgea pe fa i n ochi, trgea orbete i
pea mpleticit ctre mulime, ca i cum i-ar fi cutat eliberarea
i nu tia cine i-o putea oferi.
Parker cobor de pe lad, strngnd pistolul n mna care-i
tremura. Toi poliitii de pe acoperiuri ncetar brusc focul, iar
cei din spatele lui Miranda se oprir cnd acesta porni s mearg
poticnit ca un orb, ncercnd s traverseze strada, ndreptndu-se
spre Parker, care se simea, la rndul lui, atras irezistibil spre el.
Era ca i cum cineva ar fi aezat dou figuri magnetice pe o
mas lung. Se micau implacabil una ctre cealalt, Miranda
orbit de snge, iar Parker atras de ceva ce nu avea s neleag
niciodat.
Pistolul lui Miranda scoase un cnit sec, semn c rmsese
fr muniie. Miranda privi implorator spre Parker, n timp ce
sngele i picura n ochi i-i bolborosea printre buze, iar el i
182

inea de-acum gura cscat, braele i atrnau fr vlag, iar


capul era rsucit ntr-o parte, semnnd cu Cristos abia cobort
de pe cruce.
D-mi o ans, opti Miranda.
i Parker trase.
Tras de la mic distan, glonul l lovi pe Miranda n gt,
aproape smulgndu-i o bucat de ceaf. O nou pat nsngerat
nflori brusc, dnd la iveal traheea lui Miranda, care mai fcu un
pas nesigur n fa. Din gtul sfrtecat, vocea se auzea glgit, o
oapt sunnd ca i cum ar fi urcat de undeva, din adncuri,
adresndu-se numai i numai lui Parker i care, pe strada aceea
ameitor de roie, l cuta doar pe el.
Nu vr nu vrei s-mi dai o ans?
i Parker trase din nou. Dar acum inu degetul pe trgaci fr
a-l slbi, strngnd tot mai tare pistolul, privind de fiecare dat
cum glonul pornea din eav cu un bubuit, sfiind carnea lui
Miranda, urmrindu-l cum se prbuete la pmnt fr via, iar
apoi rmase deasupra lui, trgnd glon dup glon n trupul
nemicat pn goli ncrctorul, dup care apuc un pistol de la
un poliist, aflat n imediata lui apropiere i ncepu s trag n
cadavru.
Ajunge! rcni Carella.
Zip se npusti peste baricad i se azvrli n spinarea lui
Parker. Scuturndu-i umerii uriai, Parker se debaras de Zip ca
de o musc enervant i-l trnti la pmnt.
Las-l n pace! ip Zip. Las-l n pace!
Dar Parker nu auzea nimic. intind n capul lui Miranda, el
trase cu pistolul luat de la poliist; apoi mai trase o dat i tocmai
se pregtea pentru a treia lovitur, cnd Carella l prinse de brae
i-l smulse din apropierea cadavrului.
S urce cineva la Frankie! strig locotenentul Byrnes.
Executarea!
Doi poliiti se grbir s intre n imobil. Byrnes se ndrept
183

ctre Miranda i-l privi cu ochi mari.


E mort? ntreb un reporter.
Byrnes i rspunse cu un semn din cap. Apoi, cu o voce care nu
era ctui de puin triumftoare, spuse:
E mort.
L-au ucis, i spuse Zip lui Cooch. L-au ucis. L-au ucis,
ticloii. l apuc i-l scutur cu slbticie pe Cooch. Unde-i
Sixto? Unde-i Papa? Acum o s-i facem felul, m-auzi, Cooch?
Cooch, l-au ucis pe Pepe. nelegi? L-au ucis!
Avea o licrire turbat n ochi. Chipul i era npdit de sudoare.
Dar ce facem cu China? ntreb Cooch. Ai spus c avem
nevoie de China ca s
Las-m dracului cu China! Alfie are s-o ncaseze, ai auzit?
Pe platforma scrii de incendiu apru un poliist. Pe strad se
fcu tcere. Poliistul merse pn n locul n care Hernandez zcea
nemicat i fr a scoate vreun sunet, ngenunche lng el.
Byrnes atepta. Poliistul se ridic n picioare.
Domnule locotenent
Da?
Frankie. Poliistul tcu o clip. E mort, domnule.
Byrnes cltin din cap. Apoi repet gestul. i abia dup aceea
i ddu seama c poliistul atepta ordinele lui i, nc dnd din
cap, spuse:
Adu-l jos. Ia-l de acolo. Ia-l de pe scara de incendiu. Te rog
te rog, adu-l jos!
Reporterii i fcur loc, srind peste baricad i nconjurar
cadavrul lui Miranda. Exploziile orbitoare ale flashurilor se luar
la ntrecere cu lumina soarelui.
Unde sunt Sixto i Papa? ntreb Zip. Nu le-am spus c ne
ntlnim aici?
Hai, Zip, calmeaz-te ncearc s
S nu-mi spui tu mie ce-am de fcut, strig Zip, ndeprtnd
mna lui Cooch. tiu eu ce relu el i se opri brusc.
184

Sixto i Papa tocmai dduser colul, dar nu apariia lor


provocase surpriza din ochii lui Zip. Se holb la cei doi biei, iar
apoi la tovarul lor i-i strnse pumnii, pentru c acesta era
Alfredo Gomez!
Ce? ncepu el, dar nghe, pentru c, exact n clipa aceea,
doi poliiti ieeau pe ua imobilului purtnd trupul lui Frankie
Hernandez pe o targ. Cnd trupul trecu prin dreptul lor, oamenii
din mulime ncepur s-i murmure numele. Femeile i scoaser
batistele i se terser la ochi. Brbaii i luar plriile de pe cap
i le duser la piept.
E Frankie, spuse Luis. nchidei uile! n semn de respect.
Din respect!
ntinse mna dup ua glisant a bufetului i o cobor. Un alt
brbat trase oblonul pe partea dinspre bulevard a bufetului, astfel
nct acum prvlia privea strada cu ferestre oarbe. N-o s facem
afaceri cnd treci prin dreptul nostru, prietene, atunci cnd poliitii
trecur purtnd trupul lui Hernandez ctre ambulan.
Domnule locotenent, putem s mai facem cteva poze cu
Miranda? ntreb unul dintre reporteri.
Facei cte vrei. Nu se mai grbete nicieri. Nu mai e cazul.
Luis ridic uile. Bufetul era din nou deschis.
i-acum ce se ntmpl, domnule locotenent? ntreb
reporterul.
Byrnes oft adnc nainte de a rspunde:
i ncrcm n ambulan i-i ducem de aici. mi retrag
oamenii de pe strad. ncerc s desclcesc traficul. i apoi
organizez o colect pentru un poliist de treab. nc nu tiu, mai
departe, ce se ntmpl.
Se ntoarse ctre Carella.
Steve?
Da?
Cine merge s-l anune pe tatl lui Frankie? Cine-o s intre
n magazinul de dulciuri de pe col unde, lipit de oglind, se afl
185

poza lui Frankie; cine se duce acolo s-i spun c Frankie a


murit?
Pete, dac vrei, m duc eu.
Nu, spuse Byrnes oftnd i scuturnd din cap. Asta-i treaba
mea.
Parker se apropie de el i spuse:
L-am cpcit, nu? Praf l-am fcut pe tic
ine-i gura, Parker, i-o retez Byrnes.
De?
ine-i gura aia afurisit!
Ce? Ce dracu s-a mai ntmplat acum? ntreb Parker, pe
faa cruia apru o expresie de mirare amestecat cu iritare.
Sixto, Papa i Alfredo rmaser lng bufetul-expres. Zip se
apropie repede de ei.
Ce nseamn asta, Sixto? ntreb el.
Tu ce crezi?
Nu-mi place s m joc de-a ghicitul. Ce-ai pus la cale?
i zic imediat, Zip, spuse simplu Sixto. Dac vrei s-l omori
pe Alfredo, trebuie s ne omori pe toi.
Despre ce dracu vorbeti tu acolo, tmpitule?
i-am vorbit destul de clar, Zip.
tii c eu i Cooch suntem beton? tii c te putem spulbera,
aici pe trotuaru sta?
Si, tiu, spuse Sixto. Hai, f-o. Spulber-ne acum.
Ce vrei?
Zip nmrmuri i-l privi pe Sixto drept n ochi. Pierzndu-i din
siguran, ntreb:
Ce vrei s s spui?
Bag de seam, Zip, spuse Cooch repezit. tia ne ascund
ceva. I-am mirosit eu. Sunt prea prea siguri de ei.
I-a zpcit Sixto cu ceva, spuse Zip imediat.
i ndrept atenia asupra lui Papa.
Te-ai dat cu cine nu trebuie, Papa. Dac te nhitezi cu Sixto
186

e ca i cum te-ai da de partea celor care l-au omort pe Pepe. Ai


fi
Pepe face de ruine barrio-ul, spuse Papa.
Gata, de-ajuns cu pozele, spuse Byrnes. Hai s-l ducem
odat de aici.
Doi poliiti se aplecar i-l rostogolir pe Miranda pe o targ.
Un altul azvrli o ptur peste el, acoperindu-l. Pir atent,
ocolind bltoaca de snge de pe asfalt i pornir spre bufetulexpres.
Uile! strig Zip. nchidei uile, c trece!
Dar nimeni nu fcu vreo micare ctre ui. n schimb, oamenii
de pe strad privir cadavrul purtat prin dreptul lor i ncet, unul
cte unul, se ntoarser cu spatele, astfel nct mortul era
ntmpinat de un zid impenetrabil de nerecunoatere.
Uile! strig Zip din nou. Ar trebui s nchidem uile!
Dar nimeni nu se clinti. Unul dup altul, oamenii renegau
cadavrul lui Miranda i apoi n tcere, n muenie ncepur s
se ndeprteze. Ceea ce fusese cu zece minute o mulime agitat i
gata s vocifereze, devenise acum, dintr-o dat, un grup de
oameni care opteau, apoi i grupul sta se dispers i pe strad
rmaser doar civa ntrziai, mergnd cte doi sau cte trei;
dup aceea, fur crate i baricadele, oferii de pe mainile de
poliie ambalar motoarele i strada reczu iar n atmosfera
tcut i tihnit a unei zile de duminic. Prea c pe strada asta
nu se ntmplase aproape nimic.
Zip rmase n faa uilor deschise i privi cum poliitii
mpingeau cadavrul lui Miranda n ambulan, apoi se rsuci spre
Sixto i rcni:
i crezi c-o s scapi aa de uor, pentru ce-ai fcut?
D-te la o parte, Zip, spuse Sixto calm. Vrem s plecm.
N-o s mai clcai pe strad de azi ncolo! strig Zip. inchipui c
O s vedem, spuse Sixto i cei trei biei plecar de lng
187

bufet, trecnd pe lng Zip i Cooch, care nu fcur nici un gest


s-i mpiedice.
Greii! url Zip dup ei. Facei o mare greeal!
Dar nu alerg dup ei i nici nu ncerc s-i opreasc.
Cooch, de ce nu m-ai ajutat? se rsti el furios. Pentru
numele lui Dumnezeu, i-am lsat s plece aa!
Pi, s sunt prea tari, Zip, spuse Cooch n oapt.
Da noi avem pistoale! l contrazise Zip.
Da, dar ei ei au fost mai tari, spuse Cooch i vocea i se
stinse.
Te
Zip fcu o micare nehotrt i fr rost din mn.
Uf
Privi n lungul strzii. Mainile poliiei plecaser deja. Civa
poliiti nc mai zboveau, dar majoritatea dispruser. Asfaltul
scldat de razele toride ale soarelui se ntindea negru i vscos,
ct putea cuprinde cu ochii. Circulaia de pe bulevard aproape c
se normalizase.
Iisuse, ce ce zi nenorocit a fost duminica asta, spuse Zip
i-l privi pe Cooch cu un aer ntunecat.
Da, l aprob Cooch ncet.
Zip i plimb ochii de-a lungul strzii, apoi oft adnc.
Ei, ce-ai vrea s facem n ce-a mai rmas din ziua asta,
Cooch?
Habar n-am, rspunse Cooch.
Cum, n-ai n-ai nici o idee?
Am putea merge la vreun film, nu?
Da, spuse Zip fr convingere.
Sau poate facem un biliard
De ce nu?!
Sau mergem s notm
Da, poate aa ceva.
Brusc, i ntoarse capul, pentru c nu voia ca cellalt s-i vad
188

lacrimile care-i apruser n ochi. Nici nu pricepea de ce plnge.


Aflat n inima unuia dintre cele mai mari orae ale lumii, lui Zip i
se ntmpla, dintr-o dat, s se simt prsit, absolut singur, iar
dimensiunile enorme ale metropolei i micimea propriei persoane
l nspimntaser.
Cre c cred c o s gsim noi ceva de fcut, hotr el i-i
vr minile adnc n buzunare.
Cu capetele plecate, pornir amndoi alturi, pe strada potopit
de soare.
ndreptndu-se ctre bufet, Andy Parker trecu pe lng ei. Le
arunc o privire absent, ridic uor din umeri i intr s-l salute
pe prietenul lui, Luis.
Luis, mai eti suprat pe mine? ntreb el ca i cum
problema asta nu-i dduse pace pn acum, ca i cum pentru el
ar fi fost foarte important s afle dac Luis mai era suprat pe el
sau nu.
Nu, Andy, rspunse Luis.
Toat lumea-i suprat pe mine, spuse Parker cu un aer
uor mirat. De ce-s toi suprai pe mine?
Rmase o clip pe gnduri.
Doar mi fac meseria.
Ridic privirea spre Luis.
mi pare ru c-am ipat la tine, Luis.
N-are importan.
Chiar, iart-m!
Rmase cu ochii la Luis. i pentru c Luis era o fiin uman i
pentru c scuzele nu sunt niciodat sincere dect dac sunt puse
la ncercare, dect dac la Iart-m cineva azvrle replica
neierttoare: Cui dracu-i pas dac-i pare ru sau nu? Car-te
dracului de-aici!, iar atunci cel care a greit insist i zice: n
orice caz, zu c-mi pare ru! sau Pi, dac-i aa, du-te
dracului! i din aceste reacii se poate constata dac scuzele au
fost sincere sau ba. Fiin uman fiind, Luis puse la ncercare
189

scuzele lui Parker.


Trebuia s te gndeti nainte de a vorbi, spuse el i-l privi pe
Parker printre gene i atept un rspuns.
Parker ncuviin din cap.
Aa trebuia, aprob el. Iart-m!
Se privir n ochi fr nici o vorb. Pentru moment nu mai
aveau ce s-i spun. Poate c nu mai aveau ce s-i spun n
veci.
Atunci, eu ar trebui s plec la secie, spuse Parker.
Si.
Parker flutur mna n semn de rmas bun, dar n mijlocul
acestui gest avu un sentiment de jen i-i ls mna s cad. Iei
ncet, cu pai nesiguri i se ndeprt.
Un reporter intr n bufetul-expres i se aez pe un scaun nalt
de lng tejghea.
n fine, e linite din nou, nu? constat el. D-mi, te rog, o
ceac de cafea.
Si, e linite, rspunse Luis.
Ca pe insul, aa-i? fcu reporterul.
Luis i rspunse instantaneu:
Nu, nu-i ca pe insul.
Tcu i-l privi lung pe reporter i dup aceea spuse:
Dar poate c nu-i chiar aa de ru, la urma-urmei. Poate c
nu-i prea ru.
Clopotele bisericii din captul strzii ncepur s bat.

190

Cuprins

UNU.......................................................................................................................5
DOI......................................................................................................................14
TREI.....................................................................................................................23
PATRU.................................................................................................................31
CINCI...................................................................................................................39
ASE...................................................................................................................51
APTE.................................................................................................................60
OPT......................................................................................................................70
NOU..................................................................................................................84
ZECE...................................................................................................................93
UNSPREZECE.................................................................................................106
DOISPREZECE................................................................................................111
TREISPREZECE..............................................................................................127
PAISPREZECE.................................................................................................137
CINCISPREZECE............................................................................................145
AISPREZECE................................................................................................154
191

APTESPREZECE..........................................................................................164
Cuprins...............................................................................................................172

192

193