Sei sulla pagina 1di 660

VERNOR VINGE s-a nscut n 1944 n Waukesha, Wisconsin, i

provine dintr-o familie de geografi, fiind fascinat nc din copilrie


de tiin i calculatoare. Liceniat n informatic, a fost profesor
de matematic i calculatoare la Universitatea de Stat din San
Diego pn n anul 2000, cnd s-a dedicat exclusiv carierei
literare. A debutat cu texte SF n 1966, dar a devenit cunoscut
abia n 1981, dup publicarea nuvelei True Names. Aceasta i
urmtoarele dou romane, The Peace War (1984) i Marooned in
Realtime (1986), au subliniat interesul su fa de singularitatea
tehnologic. n 1993, a ctigat Premiul Hugo pentru A Fire Upon
the Deep (1992 Foc n Adnc), performan pe care a repetat-o n
2000 cu volumul A Deepness in the Sky. n 2007, Rainbows End i-a
adus al treilea Premiu Hugo pentru roman. Nuvelele Fast Times at
Fairmont High (2002) i The Cookie Monster (2003) au fost onorate
cu aceeai distincie. Vernor Vinge a fost cstorit cu scriitoarea de
science-fiction Joan D. Vinge, de dou ori ctigtoare a premiului
Hugo.

Vernor Vinge

Foc n adnc

Traducere din limba englez


Mihai-Dan Pavelescu

www.virtual-project.eu

Tatlui meu,
Clarence L. Vinge,
cu dragoste

Cuprins
Mulumiri
Prolog
Partea nti
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul

1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11
12
13
14
15
16

Partea a doua
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul

17
18
19
20
21
22
23
24
25
26
27
28
5

Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul

29
30
31
32
33
34
35
36

Partea a treia
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul

37
38
39
40
41

Epilog

Mulumiri
Sunt recunosctor pentru sfaturi i ajutor lui Jeff Allen, Robert
Cademy, John Carroll, Howard L. Davidson, Michael Gannis,
Gordon Garb, Corky Hansen, Dianne L. Hansen, Sharon Jarvis,
Judy Lazar i Joan D. Vinge. i sunt extrem de recunosctor lui
James Frenkel pentru redactarea excepional a acestei cri. i
mulumesc lui Poul Anderson pentru citatul pe care-l folosesc ca
motto al flotei Qeng Ho. n vara anului 1988, am vizitat Norvegia i
multe dintre lucrurile pe care le-am vzut acolo au influenat
scrierea acestui roman. Le sunt foarte recunosctor lui Johannes
Berg, Heidi Lyshol i Societii Aniara pentru c mi-au artat Oslo
i pentru ospitalitatea lor minunat, ns i organizatorilor
cursului de sisteme distribuite de la Universitatea Tromse, n mod
deosebit lui Dag Johansen. Niciodat nu-mi nchipuisem c n
regiunea arctic poate s existe un loc att de plcut i de frumos
ca Tromsoy i zona din jurul su.
Literatura science-fiction i-a imaginat multe creaturi
extraterestre ele sunt una dintre marile atracii ale genului. Nu
tiu ce anume m-a inspirat s-i creez pe Clreii din acest roman,
dar tiu c Robert Abernathy a scris despre o ras similar n
povestirea sa Junior (aprut n revista Galaxy, ianuarie 1956).
Junior este un comentariu superb asupra spiritului vieii.
V.V.

Prolog
Cum s explic? Cum s descriu? Pn i perspectiva omniscient
se nfioar.
O stea izolat, roiatic i aproape stins. O centur de asteroizi
i o unic planet, avnd mai degrab dimensiunile unui satelit
natural. n aceast er, steaua se afla n apropierea planului
galactic, imediat dincolo de Exterior. Structurile de pe suprafa
dispruser, pulverizate n regolit de-a lungul eonilor. Tezaurul se
gsea adnc n subteran, sub un labirint de pasaje, ntr-o singur
incint ticsit, ntunecoas. Informaii la densitate cuantic,
nealterate. Trecuser probabil cinci miliarde de ani de cnd arhiva
fusese pierdut pentru reele.
Blestemul mormntului mumiei, o imagine amuzant din
preistoria omenirii, uitat n timp. Ei rseser cnd o spuseser,
rseser ncntai de comoar totui deciseser s fie precaui.
Aveau s locuiasc aici un an, sau cinci: compania micu de pe
Straum, programatorii arheologi, familiile i colile lor. Un an sau
cinci ar fi trebuit s fie suficient pentru realizarea manual a
protocoalelor, sondarea suprafeei i identificarea originii
tezaurului n timp i spaiu, pentru a nva un secret sau dou
care s mbogeasc realmente Domeniul Straumli. Iar dup ce
terminau, aveau s vnd coordonatele; poate chiar s realizeze un
link pentru reea (ns asta era mai riscant aici se aflau dincolo
de Exterior; cine tie ce Putere ar fi putut nha ce gsiser ei).
Aezarea era micu i o botezaser Laboratorul Superior.
Practic erau doar oameni care zgndreau o bibliotec veche. N-ar
fi trebuit s fie periculos s-i foloseasc propriile automate, curate
i benigne. Biblioteca aceasta nu era o creatur vie i nici mcar
nu avea automate (care aici ar fi putut nsemna mai mult, mult
9

mai mult, dect oamenii). Aveau s se uite, s ridice, s aleag i


s fie ateni s nu se ard Oameni care aprind focuri i se joac
cu flcrile.
Arhiva a informat automatele. Au fost construite structuri de
date, dup care au urmat prescripii. A fost realizat o reea local,
mai rapid dect orice de pe Straum, dar cu siguran lipsit de
pericol. Au fost adugate noduri, pe care le-au modificat alte
prescripii. Arhiva era un loc prietenos, cu ierarhii de chei de
traducere care-i purtau mai departe. Straum nsi avea s fie
faimoas pentru ea.
Au trecut ase luni. Un an.
***
Perspectiva omniscient. Nu tocmai contient de sine.
Contiina de sine este mult supraestimat. Majoritatea
automatelor funcioneaz mai bine ca parte dintr-un ntreg i,
chiar dac dein puteri egale cu ale oamenilor, nu trebuie s fie
contiente de sine.
ns reeaua local din Laboratorul Superior depise nivelul
acela aproape fr ca oamenii s-i dea seama. Procesele care
circulau prin nodurile ei erau complexe, mai presus de orice ar fi
putut locui n calculatoarele pe care le aduseser oamenii.
Dispozitivele acelea debile erau acum simple interfee cu
utilizatorul pentru aparatele sugerate de prescripii. Procesele
aveau potenialul pentru contiin de sine i ocazional nevoia de
ea.
N-ar trebui.
S vorbim n felul acesta?
S vorbim pur i simplu.
Legtura dintre ele era un fir subire, doar cu puin superior
celui care leag doi oameni ntre ei. Reprezenta totui o cale de a
scpa de generalitatea reelei locale i le impunea contiine
separate. Pluteau de la un nod la altul i priveau n exterior prin
videocamerele montate pe terenul de asolizare. Acolo se aflau doar
o fregat i un transportor de containere, gol. Trecuser ase luni
de la reaprovizionare. O precauie de securitate sugerat anterior
de arhiv, un vicleug pentru a declana Capcana. Micare
10

permanent de colo-colo. Noi suntem slbticiunile care nu trebuie


vzute de generalitate, de Puterea n devenire. n unele noduri se
diminuau pn la indivizibil i aproape c-i aminteau caracterul
uman, deveneau ecouri
Bieii oameni, vor muri toi.
Bieii de noi, nu vom muri.
Cred c oricum ei i suspecteaz pe Sjana i Arne. Cndva noi
am fost cpii ale celor doi. Cndva, cu numai sptmni n urm,
cnd arheologii au nceput programele de nivelul ego.
Bineneles c-i suspecteaz. Dar ce pot face? Au deteptat un
ru strvechi. Pn va fi gata, el le va spune minciuni, pe toate
videocamerele, n toate mesajele de acas.
Gndurile au ncetat pentru o clip, cnd o umbr a trecut
peste nodurile pe care le foloseau. Generalitatea era deja mai mare
dect orice de natur omeneasc, mai mare dect orice i-ar fi
putut imagina oamenii. Pn i umbra ei era mai mult dect omul,
o zeitate care vna slbticiunile iritante. Apoi spectrele revenir i
privir n curtea colii din subteran. Ct de siguri pe sine erau
oamenii ridicaser aici un orel.
Totui, gndi cel optimist, cel care cutase dintotdeauna
soluiile cele mai nebuneti, noi n-ar fi trebuit s existm. Rul ar
fi trebuit s ne fi gsit de mult.
Rul este tnr, abia dac are trei zile.
Nu conteaz. Noi existm. Asta dovedete ceva. Oamenii au
gsit mai mult dect un ru uria n arhiva asta.
Poate c au gsit dou.
Sau un antidot.
Indiferent ce ar fi fost ea, generalitatea nu sesiza unele lucruri
i le interpreta greit pe altele.
Ct timp existm, cnd existm, ar trebui s facem tot ce
putem.
Spectrul se li peste o duzin de staii de lucru i-i art
companionului su o imagine dintr-un tunel vechi, departe de
artefactele oamenilor. Fusese abandonat de cinci miliarde de ani,
fr aer, fr lumin. Acolo, n bezn, stteau doi oameni, cu
ctile atingndu-se.
11

Vezi? Sjana i Arne conspir. Asta putem face i noi.


Cellalt nu-i rspunse prin cuvinte. Posomoral. Aadar
oamenii conspirau, ascunzndu-se n bezna pe care o credeau
nemonitorizat. Dar, cu siguran, tot ce spuneau ei era transmis
generalitii, chiar de ctre colbul de sub tlpile lor.
tiu, tiu. i tu i eu existm ns, iar asta ar trebui s fie de
asemenea imposibil. Poate c toi, laolalt, am putea crea o
imposibilitate mai mare. Poate c am putea lovi rul nou nscut
aici.
O dorin i o decizie. Cele dou spectre i dispersar
contiina n reeaua local, decolorndu-se pn la cea mai
splcit culoare a contiinei de sine. i n cele din urm apru
un plan, o viclenie inutil ns, dac nu aveau s poat anuna
lumea dinafar. Mai era oare nc timp pentru asta?
***
Trecur zile. Pentru rul care cretea n noile maini, fiecare or
era mai lung dect tot timpul dinainte. Nou-nscutul se afla la
mai puin de o or de mreaa sa nflorire, de ntinderea fr
riscuri peste spaiile interstelare.
De oamenii locali se putea dispensa n curnd. i acum
constituiau un inconvenient, dei unul amuzant. Unii dintre ei se
gndeau chiar s evadeze. De mai multe zile i treceau copiii n
hibernoterapie i-i mbarcau n transportor. Pregtiri pentru
plecarea normal era felul n care i descriau ei aciunile n
programele de planificare. De cteva zile, reechipaser fregata
ndrtul unui paravan de minciuni transparente. Unii nelegeau
c ceea ce deteptaser putea s nsemne sfritul lor, c putea s
nsemne sfritul Domeniului Straumli. Asemenea dezastre aveau
precedente, istorii despre rase care se jucaser cu focul i fuseser
mistuite de flcri.
Niciunul dintre ei nu ghicea adevrul. Niciunul nu ghicea
onoarea care pogorse peste ei, faptul c schimbaser viitorul a o
mie de milioane de sisteme stelare.
***
Orele se reduser la minute, minutele la secunde. Acum fiecare
secund era la fel de lung ca tot timpul dinainte. nflorirea era
12

aproape, foarte aproape. Domnia dinaintea celor cinci miliarde de


ani avea s fie rectigat, ns de data aceasta pstrat. Un
singur lucru mai lipsea, dar nu avea legtur cu urzelile oamenilor.
n arhiv, n adncul prescripiilor, ar fi trebuit s fi existat ceva
mai mult. Desigur, dup miliarde de ani puteau exista pierderi.
Nou-nscutul i percepea toate puterile anterioare, ca potenial
totui ar fi trebuit s fi existat ceva mai mult, ceva ce el nvase n
prbuirea sa sau ceva care fusese lsat de inamicii si (dac
acetia existaser vreodat).
Test arhivele vreme de secunde lungi. Existau lacune, sume de
control deteriorate. Unele se datorau timpului
n exterior, nava-container i fregata se ridicar de pe terenul de
asolizare, nlndu-se pe agraviuri silenioase deasupra esurilor
cenuii pe fundal cenuiu, cu ruine vechi de cinci miliarde de ani.
Aproape jumtate din oameni se aflau la bordul aparatelor acelora.
Era tentativa lor de evadare, precaut camuflat. Efortul le fusese
privit cu amuzament deocamdat; nu era tocmai momentul pentru
nflorire i oamenii nc mai puteau fi de folos.
Dedesubtul nivelului de suprem contiin de sine,
predispoziiile sale paranoice invadaser bazele de date ale
oamenilor. Verific, doar ca s fie sigur.
Doar ca s fie sigur. Cea mai veche reea local a oamenilor
utiliza conexiuni de vitez luminic. Mii de microsecunde fur
petrecute (irosite) rbufnind prin ea, sortnd fleacurile i
descoperind finalmente un element incredibil:
Inventar: container date cuantice, cantitate (1), ncrcat n fregat
cu o sut de ore n urm!
i toat atenia nou-nscutului se ntoarse ctre navele care
fugeau. Microbi, ns deodat fatali. Cum s-a putut ntmpla aa
ceva? Un milion de grafice temporale fur brusc decalate. O
nflorire sistematic era n afara oricrei discuii i de aceea nu
mai era nevoie de oamenii rmai n Laborator.
Schimbarea fu minor, n ciuda importanei ei cosmice. Pentru
oamenii care rmseser la sol, o clip de oroare n care se holbar
la displayurile lor i neleser c toate temerile le erau adevrate
(nenelegnd totui msura mult mai teribil n care erau
13

adevrate).
Cinci secunde, zece secunde, mai multe schimbri dect zece
mii de ani ai unei civilizaii umane. Un miliard de trilioane de
construcii, mucegai ridicndu-se din fiecare perete i recldind
ceea ce fusese doar suprauman. Era tot att de puternic pe ct o
nflorire adecvat, dei nu chiar la fel de fin reglat.
i nu pierdea deloc din vedere motivul grabei sale: fregata.
Aceasta comutase pe propulsia cu rachete, gonind nepstoare de
lng cargobotul care abia nota. Cumva microbii acetia tiau c
ei salvau mai mult dect propriile lor entiti. Nava militar avea
cele mai bune calculatoare de navigaie pe care le puteau realiza
minile micue. Aveau s mai treac ns alte trei secunde pn s
poat face primul salt cu ultrapropulsia.
Noua Putere nu avea arme la sol, ci doar un laser de
comunicaii. La distana la care se gsea fregata, nu putea nici
mcar s topeasc oelul. Laserul fu ns aintit i reglat politicos
pe aceeai lungime de und cu receptorul navei militare care se
ndeprta. Niciun rspuns. Oamenii tiau ce va aduce acceptul
comunicrii. Lumina laserului plpi ici i colo peste fuzelaj,
ilumin senzori inactivi i suprafee netede i lunec peste spinii
ultrapropulsiei. Cut, test Puterea nu se sinchisise niciodat
s saboteze blindajul exterior, dar asta nu reprezenta o problem.
Pn i aceast mainrie rudimentar avea mii de senzori roboi
risipii pe suprafaa ei, care raportau statutul i pericolele, care
rulau programe utilitare. Majoritatea erau decuplai acum i nava
gonea aproape orbete. Ei credeau c dac nchideau ochii vor fi n
siguran.
nc o secund i fregata avea s ating securitatea interstelar.
Laserul plpi pe un senzor de avarii care anuna modificrile
eseniale ntr-un spin al ultrapropulsiei. ntreruperile sale nu
puteau fi ignorate, dac se dorea reuita saltului stelar.
ntreruperea fu onorat. Rutina de tratare a ntreruperii care rula
orientat spre exterior primi semnale de lumin de la laserul
rmas pe planet o intrare secret n codul navei, instalat
atunci cnd nou-nscutul subminase echipamentul de sol al
oamenilor
14

i Puterea fu la bord, cu doar cteva milisecunde la


dispoziie. Agenii ei fr echivalent uman pe acest hardware
primitiv gonir prin automatele navei, decuplnd i nchiznd.
Nu avea s mai existe niciun salt. Videocamerele de pe puntea
navei artar dilatri de pupile, nceputul unui ipt. Oamenii
neleser, n msura n care oroarea se poate instaura ntr-o
fraciune de secund.
Nu avea s mai existe niciun salt. Totui ultrapropulsia era deja
angajat. Avea s existe o ncercare de salt, sortit pieirii n lipsa
controlului automat. Nu mai rmseser nici cinci milisecunde
pn la descrcarea pentru salt, o succesiune mecanic pe care
niciun software n-o putea manipula. Agenii nou-nscutului se
repezir peste tot prin calculatoarele navei, ncercnd zadarnic o
nchidere general. La o secund-lumin deprtare, sub ruinele
cenuii ale Laboratorului Superior, Puterea nu putea dect s
priveasc. Asta era! Fregata avea s fie distrus.
Att de ncet i att de iute. O fraciune de secund. Vpaia
se rspndi din inima fregatei, consumnd simultan pericolul i
posibilitatea.
La dou sute de mii de kilometri deprtare, greoaia navcontainer i execut saltul ultrapropulsie i dispru din vedere.
Nou-nscutul aproape c nu-i ddu nicio atenie. Perfect, civa
oameni scpaser; universul i atepta cu braele deschise.
n secundele ce urmar, nou-nscutul simi emoii? lucruri
care erau mai mult, i mai puin, dect ar fi simit un om.
Eventuale emoii:
Exaltare. Nou-nscutul tia c acum va supravieui.
Oroare. Ct de aproape de moarte fusese nc o dat.
Frustrare. Poate cea mai puternic, cea mai apropiat de
simplul ei ecou uman. Ceva important murise odat cu fregata,
ceva din arhiva aceasta. Memorii fur dragate din context i
reconstruite. Pierderile l-ar fi putut face i mai puternic pe nounscut dar, mai probabil, erau otrav curat. La urma urmelor,
Puterea aceasta mai trise o dat, dup care fusese redus la
nimic. Motivul putea s fi fost tocmai ceea ce se pierduse.
Suspiciune. Nou-nscutul n-ar fi trebuit s fie astfel pclit. Nu
15

de nite simpli oameni. Nou-nscutul se convulsion n panic i


autoscanare. Da, existau pete oarbe, atent instalate de la bun
nceput, i nu de ctre oameni. Doi fuseser nscui aici. El
nsui i otrava, motivul anterioarei sale prbuiri. Nou-nscutul
se inspect aa cum n-o fcuse niciodat pn atunci, tiind exact
ce anume s caute. Distruse, purific, revizui, cut urme ale
otrvii i distruse din nou.
Uurare. nfrngerea fusese att de aproape, ns acum
***
Trecur minute i ore, duratele uriae necesare construciilor
fizice: sisteme de comunicaii, transport. Noua Putere se relax, se
calm. Un om ar fi putut numi sentimentul acela triumf,
anticipaie. Simpla foame ar fi fost mai aproape de adevr. Ce mai
trebuie cnd nu exist inamici?
Nou-nscutul arunc o privire de ansamblu asupra stelelor,
construindu-i un plan. De data asta lucrurile vor fi altfel.

16

PARTEA NTI

17

Capitolul 1
Hibernoterapia n sine era lipsit de vise. Cu trei zile n urm se
pregtiser de plecare, iar acum erau aici. Micul Jefri se plngea
c pierduse tot ce fusese mai interesant, ns Johanna Olsndot era
mulumit c dormise; ea i cunoscuse pe unii aduli din cealalt
nav.
Johanna plutea ntre rackurile de hibernaui. Cldura rezidual
degajat de condensatoare fcea ca bezna s fie infernal de
fierbinte. Pete neregulate de mucegai cenuiu creteau pe perei.
Cuvele de hibernoterapie erau practic lipite ntre ele, cu interstiii
nguste pentru acces la fiecare al zecelea rnd. n unele locuri
numai Jefri ar fi putut ajunge. Trei sute nou copii zceau acolo
toi copiii, cu excepia fetei i a fratelui ei, Jefri.
Cuvele de hibernoterapie erau modele simple de spital. Dac li
se asigura ventilaie i ntreinere corespunztoare, ar fi fost bune
pentru o sut de ani, dar Johanna i terse fruntea i privi
afiajul uneia dintre ele. Aidoma majoritii celor din rndurile
interioare, aceasta era n stare critic. Timp de douzeci de zile l
meninuse pe biatul dinuntru n hibernare, ns probabil c
avea s-l ucid peste nc o zi. Fantele ei de ventilare erau curate,
totui Johanna le mai aspir o dat mai degrab ca o rugciune
pentru noroc, dect ca ntreinere eficient.
Mama i tata nu puteau fi nvinuii, dei Johanna bnuia c ei
se autonvinoveau. Evadarea fusese pus la cale cu materialele
de care dispuseser, n ultima clip, cnd experimentul devenise
periculos. Cei din Laboratorul Superior fcuser ce putuser
pentru a-i salva copiii i a se proteja mpotriva unui dezastru i
mai mare. Chiar i aa situaia s-ar fi putut rezolva, dac
Johanna! Tati zice c nu mai e timp. Zice s termini ce faci i
s vii sus.
Jefri i strecurase capul prin trap, ca s strige la ea.
Bine!
Oricum n-ar fi trebuit s fie aici, jos; nu mai putea face nimic
18

pentru a-i ajuta prietenii. Tami, Giske i Magda v rog, v rog s


nu pii nimic! Johanna se trase prin interstiiul de acces i fu ct
pe aici s se izbeasc de Jefri care venea din direcia opus.
Biatul o prinse de mn i rmase lng ea, n timp ce pluteau
spre trap. n ultimele dou zile nu mai plnsese, dar pierduse
mult din independena ultimului an. Acum erau cu ochii-n patru.
Coborm lng Polul Nord, lng toate insulele alea i ghea!
n cabina aflat dincolo de trap, prinii lor i fixau centurile.
Arne Olsndot ridic ochii la ea i zmbi.
Haide, putoaico! Ia loc. n mai puin de o or vom fi pe sol.
Johanna i rspunse zmbetului, aproape purtat de
entuziasmul lui. Ignor talme-balmeul de echipamente i
mirosurile degajate ntr-un spaiu nchis de douzeci de zile. Tata
arta la fel de cuteztor ca orice poster pentru aventur. Lumina
dinspre ferestrele displayului se reflecta din ncreiturile
costumului presurizat. Tocmai venise din exterior. Jefri i fcu
vnt n cabin, trgnd-o pe Johanna dup el. Se fix n plasa de
reinere dintre ea i mama lor. Sjana Olsndot i verific centurile,
apoi pe ale fetei.
Asta va fi interesant, Jefri. Vei nva ceva.
Da, totul despre ghea.
O prinsese de mn pe mama. Ea zmbi.
Nu azi. M refer la asolizare. Acum nu va mai fi ca un agravi
sau o balistic.
Agraviul era mort. Tata tocmai detaase capsula lor de
transportor. N-ar fi putut asoliza nava principal cu un singur jet
funcional. Tata fcu ceva cu vlmagul de comenzi pe care le
softcablase la datasetul lui. Corpurile li se afundar n plase. De
jur mprejur, carcasa calei trosni i traversele de susinere ale
cuvelor de hibernoterapie prir i pocnir. Ceva zngni i zurui
pe cnd cdea pe toat lungimea carcasei. Johanna bnui c
frnau cu 1 g.
Jefri i mut privirea de la displayul de exterior la mama sa,
dup aceea napoi.
i atunci cum va fi?
Prea curios, totui glasul i tremurase uor. Johanna aproape
19

c zmbi; Jefri tia c ncercau s-l distrag i se strduia s-i


joace rolul.
Aceasta va fi o coborre exclusiv cu racheta, alimentat
aproape n permanen. Vezi fereastra din mijloc? Videocamera
aceea privete drept n jos. Practic poi vedea cum ncetinim.
Aa era. Johanna aprecie c se gseau la mai puin de dou
sute de kilometri altitudine. Arne Olsndot utiliza racheta care
fusese ataat de partea dorsal a carcasei calei pentru a anula
complet viteza orbital. Nu existau alte opiuni. Abandonaser
transportorul, cu agraviul i ultrapropulsia. Nava i adusese
departe, dar controlul automat ddea rateuri. Plutea inert pe
orbita lor, la cteva sute de kilometri n fa.
Le mai rmsese doar carcasa calei. Fr aripi, fr agravi, fr
aeroscut. Carcasa era un cofraj cu ou de o sut de tone, balansat
pe un jet arztor.
Mama nu-i descria chiar aa lucrurile lui Jefri, dei spusele ei
erau adevrate. Cumva se prea c-l fcuse pe puti s uite
pericolul. nainte de a se muta n Laboratorul Superior, Sjana
Olsndot fusese o popular scriitoare-arheolog n Domeniul
Straumli.
Tata opri jetul i redevenir imponderabili. Johanna simi un
val de grea; de obicei nu avea ru de spaiu, dar asta era altceva.
Imaginea uscatului i oceanului din fereastra orientat n jos
crescu treptat. Se zreau doar civa nori rzlei. Linia coastei era
un ir nedefinit de insule, strmtori i golfulee. Culoarea verdenchis se lea n lungul coastei i n sus pe vi, trecnd n negru
i gri pe muni. Exista zpad i probabil gheaa lui Jefri ,
mprtiat n arce i petice. Totul era att de frumos iar ei
cdeau drept ntr-acolo!
Johanna auzi zngnituri metalice pe carcasa calei, cnd
jeturile de poziionare le ntoarser vehiculul, orientnd n jos jetul
principal. Fereastra din dreapta arta acum solul. Jetul anclan
din nou, la o decelerare apropiat de 1 g. Perimetrul displayului se
nnegri ntr-un halo de arsur.
Uau! fcu Jefri. E ca-ntr-un elevator, n jos i-n jos i-n jos in jos
20

Pn jos mai erau o sut de kilometri aa c ncetinir pentru


ca frnarea atmosferic s nu-i fac bucele.
Sjana Olsndot avea dreptate: era un mod nou de a cobor de pe
orbit, ns nu o metod pe care s-o fi preferat n circumstane
normale.
Cu certitudine nu fusese intenionat n planurile iniiale de
evadare. Ei trebuiau s fac jonciunea cu fregata Laboratorului
Superior i cu toi adulii care puteau scpa din Laboratorul
Superior. i, desigur, jonciunea urma s se petreac n spaiu, un
transfer simplu. Fregata plecase ns i ei rmseser pe cont
propriu. Ochii ei se ntoarser fr s vrea ctre carcasa de dincolo
de prinii ei. Zrea acolo decolorarea familiar. Semna cu un
muchi cenuiu care cretea din nveliul ceramic curat. Prinii
nu vorbeau mult despre asta, nici chiar acum, att doar c nu-l
lsau pe Jefri s se apropie de muchiul acela.
Totui Johanna i auzise o dat, cnd ei crezuser c fraii se
aflau n captul opus al carcasei. Glasul tatei aproape clocotise de
furie.
Totul a fost degeaba! rostise el ncet. Am creat un monstru,
am fugit i acum suntem rtcii n Adnc.
i glasul mamei, chiar mai ncet:
Pentru a mia oar, Arne, n-a fost degeaba. i avem pe copii.
Fluturase din mn spre asperitatea care se lea peste perete. i
innd seama de vise direciile pe care le-avem cred c-i lucrul
cel mai bun la care am putea spera. Cumva, noi purtm rspunsul
la tot rul pe care l-am strnit.
Dup aceea Jefri opise zgomotos prin cal, anunndu-i
intrarea iminent, i prinii amuiser. Johanna nu avusese
curajul de a-i ntreba despre ce vorbiser. n Laboratorul Superior
se ntmplaser evenimente stranii, iar ctre final, unele de-a
dreptul nelinititoare; pn i oameni care nu se mai comportau
chiar ca nainte.
Trecur minute. Coborser mult n atmosfer. Carcasa vibra
de fora fluxului de aer sau a turbulenelor provocate de jet?
Situaia era totui ndeajuns de constant pentru ca Jefri s
nceap s se plictiseasc. Mare parte din fereastra de coborre era
21

opacizat de strlucirea aerului din jurul jetului. Restul era mai


clar i mai detaliat dect orice vzuser ei pe orbit. Johanna se
ntreb de cte ori se asolizase pe o planet necunoscut dup mai
puine misiuni de recunoatere ca n cazul lor. Nu aveau nicio
camer telescopic i nicio sond exploratoare.
Din punctul de vedere al caracteristicilor fizice, planeta se
apropia de idealul uman un noroc extraordinar dup toate
ghinioanele lor.
Era un paradis prin comparaie cu bolovanii fr atmosfer ai
sistemului care fusese stabilit ca prim loc pentru rendez-vous.
Pe de alt parte, aici existau forme de via inteligent: de pe
orbit, zriser drumuri i aezri. Nu se distingeau ns dovezi ale
unei civilizaii tehnice: niciun aparat de zbor, nicio surs radio sau
de energie intens.
Coborau ntr-un col puin populat al continentului. Cu puin
noroc, nimeni nu avea s le vad asolizarea printre vile verzi i
piscurile negre i albe, iar Arne Olsndot putea merge cu jetul pn
la sol fr s se team c va afecta altceva dect iarba i pdurea.
Insulele din largul coastei lunecar pe lng obiectivul
videocamerei. Jefri scoase un strigt i art cu mna. Imaginea
trecuse deja, dar fata o zrise i ea: un poligon neregulat de ziduri
i umbre pe o insul, i reamintise de castelele din Epoca
Prineselor de pe Nyjora.
Acum putea distinge arborii n mod individual, cu umbre lungi
n lumina piezi a soarelui. Vuietul jetului era mai puternic dect
orice auzise vreodat; ptrunseser mult n atmosfer i nu se
ndeprtau de sunet.
Lucrurile o iau razna! strig tata. i nici n-am programe s
le-ndrepte ncotro, iubito?
Mama se uit de la o fereastr la alta a displayului. Din cte
tia Johanna, nu puteau mica videocamerele i nici activa altele.
dealul la, deasupra lizierei, dar cred c-am vzut o hait
de-animale fugind din faa jetului pe versantul de vest.
Da, strig Jefri, lupi!
Johanna zrise doar o strfulgerare de puncte mictoare.
Se pstrau la o mie de metri altitudine deasupra coamelor
22

dealurilor. Zgomotul era dureros, interminabil; nu se mai putea


comunica prin cuvinte. Plutir lent peste peisaj, att pentru a
recunoate terenul, ct i pentru a se feri de coloana de aer
supranclzit care se nla n jurul lor.
Solul era mai degrab vlurit dect foarte accidentat i iarba
prea muchi. Totui Arne Olsndot ovia. Jetul principal fusese
conceput pentru obinerea corespondenelor de viteze dup
salturile interstelare i putea staiona destul timp la altitudinea
aceea, ns cnd atingea solul, ar fi fost preferabil ca locul s fie
fr probleme. Johanna i auzise prinii vorbind despre asta
cnd Jefri era la cuvele de hibernoterapie, n afara razei auditive.
Dac n sol era prea mult ap, mprocarea rezultat avea s fie
un proiectil de aburi, care putea strpunge nveliul exterior.
Asolizarea n arbori ar fi oferit unele avantaje nesigure, oferindu-le
poate o oarecare amortizare i distan fa de mprocare. Acum
ns aleseser contactul direct. Cel puin puteau s vad unde
coborau. Trei sute de metri. Tata deplas jetul pe suprafaa solului.
Peisajul blnd explod. Dup o clip, carcasa se zgudui n coloana
de aburi. Videocamera orientat n jos sucomb. Dar nu ddur
napoi i, dup cteva momente, hurducturile se potolir; jetul
strpunsese pnza de ap sau permafrost de sub ei. n cabin,
aerul devenea tot mai fierbinte.
Olsndot i cobor lent, cluzindu-se dup videocamerele
laterale
i
uierturile
aburilor.
Opri
jetul.
Urm
o
nspimnttoare cdere de jumtate de secund, dup care se
auzi zgomotul pilonilor de contact izbind solul. Se ncordar, apoi
un pilon gemu, cednd uor.
Tcere, cu excepia trosniturilor termice din carcas. Tata privi
manometrul lor ad-hoc. Rnji spre mama.
Nicio fisur! Pun prinsoare c-a putea chiar s decolez cu
scumpa asta!

23

Capitolul 2
O diferen de o or n plus sau n minus i viaa Peregrinului
Wickwrackrum ar fi fost cu totul alta.
Cei trei cltori se ndreptau spre apus, cobornd din Colii-deghea ctre castelul Jupuitorului de pe Insula Tinuit. n viaa
Peregrinului existaser momente cnd n-ar fi putut suporta
tovria, totui n ultimul deceniu devenise mult mai sociabil.
Acum i plcea s cltoreasc mpreun cu alii. n ultimul su
drum prin Marele Nisipos, n grupul lui fuseser cinci haite. Pe de
o parte fusese o chestiune de asigurare: unele decese sunt aproape
inevitabile cnd distana dintre oaze poate fi de o mie de mile i
oazele nsei sunt efemere. Dar pe lng siguran el nvase
multe din conversaiile cu ceilali.
Nu era ns la fel de ncntat de actualii si companioni.
Niciunul nu era un adevrat pelerin; amndoi aveau secrete.
Copistul Jaqueramaphan era amuzant: un prostovan distractiv i
un izvor de informaii necoordonate. Exista n acelai timp
probabilitatea nsemnat de a fi o iscoad. Asta nu era o problem,
atta timp ct nu exista vreo suspiciune c Peregrinul ar lucra cu
el. Al treilea din grupul lor era cel care-l nelinitea cu adevrat.
Tyrathect era o nou-creat, nc incomplet unificat; nu-i luase
un prenume. Tyrathect susinea c ar fi fost nvtoare, dar
undeva n ea (sau el? preferina sexual nu era deocamdat
clarificat) se ascundea un uciga. n mod evident, era o
Jupuitoare fanatic, distant i rigid n majoritatea timpului.
Aproape cu siguran fugea dinaintea masacrului care urmase
tentativei euate a Jupuitorului de a prelua puterea n Rsrit.
Peregrinul se ntlnise cu cei doi la Poarta Orientului, pe coasta
republican a Colilor-de-ghea. Amndoi doreau s viziteze
castelul de pe Insula Tinuit. i, ce naiba, ar fi fost doar un ocol
de aizeci de mile de la drumul principal spre Cioplitorii-n-lemn;
toi ar fi trebuit s traverseze munii. n plus, Peregrinul dorise de
muli ani s viziteze Domeniul Jupuitorului. Poate c unul dintre
24

cei doi l-ar fi putut strecura nuntru. Foarte mult lume i


condamna pe Jupuitori, totui Peregrinul Wickwrackrum nu se
putea decide n privina rului: cnd suficiente reguli sunt
nclcate, uneori poi s gseti i lucruri bune n toiul carnajului.
n dup-amiaza aceasta, ei ajunseser n sfrit s vad
insulele din largul coastei. Peregrinul fusese acolo cu numai
cincizeci de ani n urm. Chiar i aa, nu era pregtit pentru
frumuseea acestor trmuri. Coasta nord-vestic avea de departe
climatul arctic cel mai blnd din lume. n toiul verii, cu ziua
nesfrit, adncurile vilor lrgite de gheari nverzeau.
Dumnezeu cioplitorul se aplecase s ating inuturile acestea i
dlile Sale fuseser fcute din ghea. Acum din ghea i zpad
nu mai rmseser dect arce pcloase pe orizontul rsritean i
peticele risipite pe dealurile din apropiere. Vara, peticele acelea se
topeau, dnd natere la priae care se uneau i curgeau n
cascade peste pereii abrupi ai vilor. n dreapta sa, Peregrinul
alerg peste o ntindere plat de sol mbibat n ap care nu avea
unde s se scurg. Era ncntat de rceala de sub picioare i nici
mcar nu se sinchisi de narii i musculiele care se nvolburau
n jurul lui.
Tyrathect mergea paralel cu el, dar deasupra liniei ierbii.
Fusese destul de vorbrea pn ce valea cotise i se zriser
loturile agricole i insulele. Undeva acolo se afla castelul
Jupuitorului i misiunea ei nebuloas.
Copistul Jaqueramaphan fusese peste tot, alergnd fr minte
de jur mprejur. Se adunase n doi i trei i fcuse glume care
strniser pn i rsetele ncruntatei Tyrathect, apoi suise pe o
nlime i anunase ce vedea n deprtare. El zrise primul
coasta. Asta i readusese o doz de seriozitate. Clovneriile i erau i
aa destul de periculoase, dar s le mai execute i pe teritoriul
unor renumii siluitori
Wickwrackrum anunase o pauz i se adunase pentru a-i
potrivi curelele ranielor. Restul dup-amiezii avea s fie tensionat.
Trebuia s decid dac dorea cu adevrat s intre n castel cu
prietenii si. Un spirit aventuros, fie el i pelerin, are unele limite.
Hei, n-auzii un bas? strig Tyrathect.
25

Peregrinul ascult atent. Se auzea un uruit puternic, dar la


limita inferioar a spectrului su audibil. Pentru o clip teama i
depi nedumerirea. Cu un secol n urm, el fusese martorul unui
cutremur monstruos. Zgomotul acesta era similar, totui pmntul
nu i se mica sub picioare. S nsemne asta c nu vor urma
alunecri de teren i inundaii fulgertoare? Se ls pe vine,
uitndu-se n toate direciile.
Este-n cer! art Jaqueramaphan.
O pat strlucitoare atrna aproape deasupra capetelor lor ca o
lance subire de lumin. Nicio amintire, nici chiar vreo legend nu
veni n mintea lui Wickwrackrum. El se mprtie, cu toi ochii
aintii asupra luminii care se mica lent. Corul Domnului. Trebuia
s fie la multe mile deasupra, totui l auzea. i feri ochii de
lumin i imaginile remanente i dansar dureros pe retine.
Este
tot
mai
luminoas,
mai
asurzitoare,
spuse
Jaqueramaphan. Cred c coboar-n dealurile alea, pe coast.
Peregrinul se adun laolalt i goni spre apus, strignd la
ceilali. Avea s se apropie pe ct de mult nu era periculos i dup
aceea s priveasc. Nu mai ridic ochii. Pata era pur i simplu
prea luminoas. Proiecta umbre n plin zi!
Alerg nc o jumtate de mil. Steaua continua s fie n
vzduh. El nu-i putea reaminti o stea cztoare att de lent, dei
unele dintre cele mai mari declanau explozii teribile. De fapt nu
existau istorii din partea vreunora care s fi fost n apropierea unor
asemenea obiecte. Curiozitatea lui nestrunit, de pelerin, pli cnd
i aminti amnuntul acesta. Se uit n toate direciile. Tyrathect
nu se zrea nicieri; Jaqueramaphan era ghemuit lng nite
bolovani, n fa.
Iar lumina era ntr-att de puternic, nct acolo unde straiele
nu-l protejau Wickwrackrum simea un val de cldur. Zgomotul
din ceruri devenise de-a dreptul dureros. Peregrinul plonj peste
marginea vii, se rostogoli, se mpletici i czu n jos pe pereii
abrupi de piatr. Ajunsese n umbr acum i doar lumina soarelui
l atingea. Captul ndeprtat al vii strlucea; umbre perfect
conturate se micau odat cu obiectul nevzut din faa lui.
Zgomotul continua s fie un uruit de bas, dar att de asurzitor,
26

nct i ameea mintea. Peregrinul se blbni dincolo de lizier i


merse pn fu la adpostul a o sut de metri de pdure. Asta ar fi
trebuit s-l ajute n mare msur, totui vacarmul cretea
Din fericire i pierdu cunotina pentru cteva momente. Cnd
i reveni, sunetul stelei dispruse. iuitul pe care i-l lsase n
timpane i crea o confuzie enorm. Se mpletici de colo-colo, ameit.
Prea s plou att doar c unele picturi strluceau. Ici-colo n
pdure izbucniser focuri mici. Peregrinul se ascunse sub copaci
cu coroane dese, pn ce pietrele arztoare ncetar s mai cad.
Focurile nu se extindeau; vara fusese relativ ploioas.
Wickwrackrum rmase tcut, ateptnd alte pietre arztoare sau
vuiete din partea stelei. Nimic. Prin vrfurile copacilor, vntul se
domoli. Auzea psrile, greierii i carii. Merse pn la lizier i
trase cu ochiul prin mai multe locuri. Ignornd poriunile de iarb
ars, totul prea normal. Totui unghiul lui de vedere era foarte
limitat: putea zri pereii nali ai vii i coame de dealuri. Aha!
Copistul Jaqueramaphan era la trei sute de metri mai sus. Cei mai
muli din el erau ghemuii n guri i scobituri, dar avea doi
membri care priveau ctre locul unde czuse steaua. Peregrinul
miji ochii. n majoritatea timpului, Copistul nu era dect un bufon.
Uneori ns comportamentul acela prea o simpl masc: dac era
cu adevrat un ntng, atunci era un ntng cu un filon de geniu.
Nu doar o dat, Wickwrackrum l vzuse din deprtare, lucrnd n
perechi cu o unealt ciudat Ca acum: cellalt inea ceva lung
lipit de ochi.
Wickwrackrum se tr afar din pdure, meninndu-se strns
laolalt i strduindu-se s fac ct mai puin zgomot. Sui cu grij,
ocolind bolovanii i prelingndu-se de la o movil ierboas la
urmtoarea, pn ajunse aproape de creasta vii i la vreo
cincizeci de metri de Jaqueramaphan. i putea auzi celuilalt
gndurile. Dac s-ar mai fi apropiat niel, Copistul l-ar fi auzit pe
el, chiar adunat i tcut aa cum era.
Ssst! zise Wickwrackrum.
Zumzetele i murmurele se oprir ntr-o clip de surprindere
ocat. Jaqueramaphan nghesui misterioasa unealt de vedere
ntr-o rani i se adun laolalt, gndind n oapt. Pentru un
27

moment se privir unul pe altul, apoi Copistul fcu gesturi


neghioabe de rotire spre timpanul de la umr. Ascult!
Poi s vorbeti aa?
Glasul i se auzi foarte nalt, la un nivel la care unii indivizi nu
puteau purta conversaii voluntare, la care urechile de tonuri joase
erau surde. Vorbirea-nalt putea fi greu de neles, ns era foarte
direcional i se destrma iute odat cu deprtarea; nimeni altul
nu i-ar fi auzit. Peregrinul ncuviin.
Vorbirea-nalt nu-i o problem.
mecheria era s foloseti tonuri ndeajuns de pure pentru a fi
clar neles.
Privete peste coama dealului, prietene pelerin. A aprut ceva
nou sub soare.
Peregrinul mai naint treizeci de metri, uitndu-se ntruna n
toate direciile. Putea zri strmtoarea, sclipind ca argintul
neprelucrat n soarele dup-amiezii. n spatele lui, coasta de
miaznoapte a vii era pierdut n umbre. i trimise un membru
al haitei nainte, alergnd cu pai mici printre movile, pentru ca s
arunce o privire n jos pe cmpia unde coborse steaua.
Corul Domnului, gndi el pentru sine (dar foarte discret). i
trimise pe coam alt membru, pentru o vedere paralax. Obiectul
semna cu o cldire din crmizi de lut, ns cocoat pe
picioroange Totui aceasta era steaua czut: sub ea, solul
strlucea rou-nchis. Perdele de cea se nlau de jur mprejur
din iarba ud. Pmntul rscolit fusese azvrlit n brazde lungi,
care convergeau ntr-un punct aflat sub ea. ncuviin ctre
Jaqueramaphan.
Unde-i Tyrathect?
Copistul strnse din umeri.
Fac prinsoare c mult n urm. Stau c-un ochi dup ea i
vezi ns i pe ceilali soldaii din castelul Jupuitorului?
Nu!
Peregrinul se uit ctre apus de locul unde coborse steaua.
Acolo! Erau la aproape un kilometru deprtare, n veste de
camuflaj, trndu-se pe burt peste terenul vlurit. Putea s vad
cel puin trei soldai. Erau mari, de cte ase fiecare.
28

Cum au putut ajunge acolo aa iute? Privi soarele. Nu cred ca trecut nici o jumtate de or de cnd a-nceput totul.
Norocul lor. Jaqueramaphan reveni pe coam i privi atent.
Pun prinsoare c erau deja pe uscat cnd a cobort steaua.
Teritoriul sta i-al Jupuitorului; probabil c exist patrule.
Se ghemui astfel ca numai dou perechi de ochi s fie vizibile
celor de dedesubt.
Aceea-i o formaiune de ambuscad, tiai?
Nu pari foarte ncntat s-i vezi. tia nu sunt prietenii ti?
Pe ei ai venit s-i vezi.
Copistul i nclin capetele sarcastic.
Da, da. N-o mai repeta. Cred c-ai tiut de la-nceput c nu
sunt cu totul de partea Jupuitorului.
Am bnuit.
Ei bine, jocul a luat sfrit acum. Ceea ce-a cobort n dupamiaza asta preuiete mai mult pentru --, prietenii mei dect
orice a fi putut nva pe Insula Tinuit.
i Tyrathect?
Ha, ha! M tem c stimata noastr tovar de drum este mai
mult dect autentic. Pun prinsoare c-i un Lord Jupuitor, nu
Valetul de rang inferior care las impresia la prima vedere. M
atept ca muli de felul ei s revin peste muni n zilele urmtoare,
fericii c-au scpat din Republica Lacurilor Lungi. Ascunde-te
ndrtul dosurilor tale, prietene. Dac ea ne zrete, e sigur c
soldaii aceia ne vor captura.
Peregrinul se afund mai mult n adnciturile i scobiturile ce
presrau landul. Avea o vedere excelent n spate, n lungul vii.
Dac Tyrathect nu era deja pe scen, avea s-o zreasc cu mult
nainte de a fi vzut de ea.
Peregrinule?
Da?
Tu eti un pelerin. Ai cltorit prin toat lumea ne-ai fcut
s credem c de la-nceputul timpului. De fapt ct de vechi sunt
amintirile tale?
innd seama de situaie, Wickwrackrum era nclinat spre
onestitate.
29

Aa cum te-ai fi ateptat: cteva sute de ani. Mai din urm


vorbim despre legende, reamintiri de evenimente care probabil c-au
avut loc, dar cu toate amnuntele amestecate i-nclcite.
Eu n-am cltorit mult i sunt destul de nou, dar citesc. Mult!
Pn acum n-a mai existat aa ceva. Obiectul la de jos e
construit. A cobort de la o nlime mai mare dect a putea s-o
msor. L-ai citit pe Aramstriquesa sau pe Astrologul Bekelele? tii
ce ar putea s fie asta?
Wickwrackrum nu recunoscu numele acelea. El ns era ntradevr un pelerin. Existau trmuri att de ndeprtate, nct
nimeni dintre cei de acolo nu vorbea vreo limb care s-i fie
cunoscut. n Mrile de Miazzi, ntlnise indivizi care credeau c
dincolo de insulele lor nu exista alt lume i care fugiser de
brcile lui cnd trsese la mal. Mai mult chiar, o parte din el
fusese un insular i privise acostarea aceea.
Scoase un cap deasupra coamei dealului i se uit iari la
steaua czut, la vizitatorul venit de undeva de mai departe dect
fusese el vreodat i se ntreb unde s-ar putea sfri acest
pelerinaj.

30

Capitolul 3
Solul avu nevoie de cinci ore pentru a se rci suficient ca tata
s poat culisa rampa. El i Johanna coborr cu grij i opir
peste terenul aburind, pentru ca s ajung ntr-o zon relativ
neafectat. Avea s treac mult pn ce solul s se rceasc n
totalitate; jetul era foarte curat i abia dac interacionase cu
materia normal, ceea ce nsemna c rocile foarte fierbini se
extindeau la mii de metri adncime sub nava lor.
Mama sttea n trap i privea terenul de dincolo de ei. Avea
pistolul vechi al tatei.
Ceva? strig tata la ea.
Nu. Nici Jefri nu vede nimic pe ferestre.
Tata ocoli carcasa calei i inspect pilonii ce avuseser de
suferit. La fiecare zece metri, se opreau i instalau un proiector
sonic. Fusese ideea Johannei. Afar de pistolul tatei, ei nu aveau
de fapt arme. Proiectoarele erau aparate cu totul ntmpltoare,
provenite din infirmerie. Cu puin programare, puteau emite
ipete slbatice pe tot spectrul audio. Putea fi ndeajuns pentru a
speria fauna local. Johanna i urma tatl, dar privea ntruna
peisajul i anxietatea ls loc uimirii. Era att de frumos, de
minunat! Se aflau pe un platou ntins, n dealurile nalte. Spre
vest, dealurile coborau ctre strmtori i insule. Spre nord, platoul
se oprea brusc la marginea unei vi largi; pe versantul opus al
acesteia putea zri cascade. Sub tlpi pmntul se simea
spongios. Cmpul lor de asolizare era denivelat de mii de movile,
aidoma unor valuri ncremenite ntr-un instantaneu. Zpada se
vedea n petice timide pe munii mai nali. Johanna miji ochii
ctre nord, n soare. Nord?
Ct e ceasul, tati?
Olsndot rse, fr s-i ochii de la partea de dedesubt a
carcasei calei.
Ora local este miezul nopii.
Johanna crescuse n latitudinile mediane de pe Straum. Cele
31

mai multe dintre excursiile ei cu coala fuseser n spaiul cosmic,


unde geometriile solare stranii nu nsemnau cine tie ce. Cumva,
ea nu se gndise niciodat c asemenea lucruri se ntmplau pe
sol Adic s vd soarele chiar deasupra planetei!
***
Cea dinti prioritate era s scoat afar jumtate din cuvele de
hibernoterapie i s le rearanjeze pe cele rmase nuntru. Mama
aprecia c n felul acela problemele cauzate de temperatur aveau
s dispar, chiar i pentru cuvele rmase n cal.
Faptul c au ventilaii i surse de energie autonome va fi un
avantaj acum. Copiii vor fi toi n siguran. Johanna, vrei s vezi
cum se descurc Jefri cu cele dinuntru?
A doua prioritate avea s fie nceperea unui program de
urmrire pe sistemul Releu i stabilirea de comunicaii
ultraluminice. Johannei i era puin team de etapa aceea. Ce
aveau s afle? tiau deja c Laboratorul Superior devenise
periculos i c dezastrul prezis de mama ncepuse.
Ct de mult din Domeniul Straumli murise? Toi cei din
Laboratorul Superior crezuser c fceau o treab att de bun, i
acum Nu te gndi la asta! Poate c cei de la Releu puteau fi de
folos. Undeva trebuia s existe oameni care s poat folosi ceea ce
luaser prinii ei din Laborator.
Vor fi recuperai i restul copiilor vor fi readui la via. Ea
simise un permanent sentiment de vinovie n privina aceea.
Desigur mama i tata aveau nevoie de ajutoare suplimentare n
etapa final a zborului, iar Johanna era unul dintre copiii cei mai
mari din coal. Totui prea incorect ca ea i Jefri s fie singurii
copii care s strbat aventura aceasta cu ochii deschii.
Cobornd, ea simise teama mamei. Pun prinsoare c doream s
fim toi mpreun, chiar dac numai pentru ultima oar. Asolizarea
fusese realmente periculoas, orict de simpl ar fi fcut-o tata s
par. Johanna zrea locurile n care coloanele de aburi ridicate din
sol mucaser din carcas; dac ar fi ptruns n incinta de
evacuare, toi ar fi fost vaporizai.
Aproape jumtate din cuvele de hibernoterapie fuseser scoase
pe sol, pe latura estic a vehiculului lor. Mama i tata le
32

ndeprtau ct mai mult ntre ele, pentru ca sistemele de rcire s


nu aib probleme. Jefri era nuntru i verifica dac existau i alte
cuve care s necesite atenia lor. Era un puti de treab, cnd nu
se rsfa. Johanna se ntoarse cu faa la soare i simi briza
rcoroas care sufla peste deal. Auzi ceva care suna ca un tril de
pasre.
Cnd se declan ambuscada, fata se gsea lng unul dintre
proiectoarele sonice. i cuplase datasetul la comenzile lui i
ncepuse s-i transmit noile instruciuni. Faptul c pn i
vechiul ei dataset era important acum arta ct de puine dotri le
mai rmseser. Tata dorea ca proiectoarele s baleieze prin cea
mai mare lime de band posibil, emind suficient glgie, dar
i cu aleatorii vrfuri de intensitate. n tot cazul, Alifantul ei Roz
putea s se descurce cu asta.
Johanna!
Strigtul mamei se auzi simultan cu zgomotul de ceramic
spart. Plnia proiectorului se fcu ndri lng ea i fata ridic
ochii. Ceva i trecuse prin piept, imediat lng articulaia
umrului, trntind-o pe spate. Se holb prostete la tija care ieea
din ea. O sgeat!
Latura vestic a zonei n care asolizaser era un furnicar de
creaturi. Semnau cu nite lupi sau cini, ns aveau gturi lungi,
i avansau rapid, nind de la o movil la alta. Blnurile lor aveau
aceeai culoare verde-cenuiu ca i dealurile, mai puin pulpele
dorsale, unde se zreau pete albe i negre. Ba nu prile verzi
erau haine, veste! Johanna era n stare de oc, nc nu nregistra
ca durere rana fcut de sgeat. Fusese proiectat spre napoi i
nimerise cu spatele pe o poriune nclinat a terenului, astfel c
pentru moment putea zri ntregul atac. Vzu mai multe sgei
ridicndu-se, ca nite linii negre plutind prin vzduh.
Acum i distingea i pe arcai. Ali cini! Se micau n haite.
Pentru acionarea arcului, erau necesari doi: unul l inea i unul l
ncorda i trgea. Al treilea i al patrulea purtau tolbe cu sgei i
preau doar s asiste.
Arcaii se pstrau n planul secundar, rmnnd la adpost.
Alte haite aprur din lateral, srind peste movile. Muli purtau
33

securi n flci. Ghearele labelor scnteiau metalic. Fata auzi


priturile pistolului tatei. Valul de atacatori se mpletici, cnd unii
se prbuir. Ceilali continuar s avanseze, mrind. Erau
sunete demente, nu ltrturi de cini, ale cror vibraii Johanna le
simea n dini, ca pe o muzic blasti ce ar fi bubuit dintr-un
difuzor imens. Flci, gheare, cuite i vacarm.
Se ntoarse pe o parte, ncercnd s se uite ndrt, spre nava
lor. Acum durerea era real. ip, ns sunetul se pierdu n
hrmlaie. Lupii alergau n jurul ei, ndreptndu-se ctre mama i
tata. Prinii ei se ghemuiser ndrtul unui pilon. Pistolul din
mna lui Arne Olsndot plpia ntruna. Costumul presurizat l
protejase de sgei.
Corpurile creaturilor se ridicau n grmezi. Pistolul cu fleete
inteligente avea o eficien fatal. Johanna l vzu pe tata
pasndu-i mamei arma i alergnd de sub capsul, spre ea. Fata
ntinse braul teafr i ip, i strig s se-ntoarc. Treizeci de
metri Douzeci i cinci Focul de acoperire al mamei baleia n
jurul lor, respingnd lupii. Un nor de sgei cobor asupra lui
Olsndot, care alerga cu braele ridicate pentru a-i proteja capul.
Douzeci de metri
Un lup sri cu bolt peste Johanna. Fata i ntrezri pentru o
clipit blana scurt i spatele acoperit de cicatrice. Goni direct
spre tata. Olsndot fugi n zigzag, ncercnd s-i ofere soiei sale
cmp liber ca s trag, dar animalul era prea rapid. i imita
slalomul, reducnd n acelai timp distana. Dup aceea sri, iar
metalul de pe labele lui scnteie. Johanna vzu stropi roii nind
din gtul tatei, apoi czur amndoi.
Pentru o secund, Sjana Olsndot ncet s mai trag. Ceea ce
fu suficient. Atacatorii se desprir i un grup mare goni decis
ctre capsul. Purtau pe spinri un soi de rezervoare. Animalul
din fa inea n gur un furtun. Un lichid negru irupse din el i
dispru ntr-o explozie de foc. Haita de lupi mtur cu
rudimentarul arunctor de flcri peste sol, peste pilonul unde se
adpostise Sjana Olsndot, peste irurile de colari n
hibernoterapie. Johanna vzu ceva micndu-se, rsucindu-se n
flcri i fumul de catran, vzu plasticul cuvelor de hibernoterapie
34

nmuindu-se i curgnd.
Fata i ntoarse faa ctre pmnt, dup care se mpinse n
braul teafr i se strdui s se trasc spre capsul, spre flcri.
Apoi bezna fu milostiv i ea nu mai tiu nimic.

35

Capitolul 4
Peregrinul i Copistul privir pregtirile de ambuscad ce
durar toat dup-amiaza: pedestrimea rnduit pe coasta aflat
la apus de steaua cobort, arcaii ndrtul ei, soldaii cu flcri
gata de intervenie. Oare Lorzii din castelul Jupuitorului nelegeau
cu ce aveau de-a face? Cei doi dezbtur la nesfrit problema
aceea. Jaqueramaphan credea c Jupuitorii tiau despre ce era
vorba, iar arogana lor era att de mare, nct pur i simplu nu
acceptau s nu nhae trofeul.
Ei sar la beregat nainte ca tabra opus s bnuiasc
mcar c-i vorba despre o lupt. Pn-acum au avut succes cu
tactica asta.
Peregrinul nu rspunse imediat. Era posibil ca Jaqueramaphan
s aib dreptate. Trecuser cincizeci de ani de cnd el fusese n
partea aceasta a lumii, i pe atunci secta Jupuitorului era obscur
(i nu prea interesant, prin comparaie cu ce exista prin alte
locuri).
Trdarea se abtea uneori asupra cltorilor, dar mai rar dect
ar fi crezut cei care stteau acas. Cei mai muli locuitori de aici
erau prietenoi i ncntai s aud istorii despre lumea de dincolo
de ei mai ales dac vizitatorul nu era amenintor. n cazurile
cnd trdarea lovea totui, asta se petrecea n general dup o
evaluare iniial, pentru a determina ct de puternici erau
vizitatorii i ce se putea ctiga de pe urma morii lor. Foarte rar
existau atacuri imediate, fr conversaie, i de obicei asta
nsemna c nimerisei peste rufctori care erau att sofisticai,
ct i nebuni.
Nu tiu. Este ntr-adevr o formaiune de ambuscad, dar
poate c Jupuitorii o vor pstra n rezerv i mai nti vor dialoga.
Trecur ore; soarele lunec nspre miaznoapte. Dinspre partea
opus a stelei czute se auzeau zgomote. La naiba! Din locul
acesta, ei nu puteau vedea nimic.
Soldaii ascuni nu fceau nicio micare. Minutele trecur i
36

ei l zrir pentru prima oar pe vizitatorul din ceruri, sau cel


puin o parte din el. Fiecare membru avea patru picioare, ns
mergea doar pe cele dindrt. Ce mai clovn! Totui i folosea
labele din fa pentru a ine obiecte. Peregrinul nu-l vzu niciodat
utilizndu-i vreo gur i oricum se ndoia c flcile sale scurte ar
fi putut avea o priz bun. Labele anterioare erau ns minunat de
agile. Un singur membru putea folosi unelte cu uurin.
Se auzeau multe sunete de conversaie, dei se vedeau numai
trei membri. Dup un timp ei auzir tonurile mult mai ascuite ale
gndirii organizate; Dumnezeule, ce glgioas era creatura! De la
deprtarea aceea, sunetele erau nbuite i distorsionate, totui
nu semnau cu nicio minte pe care o auzise Peregrinul vreodat i
nici cu zgomotele neclare pe care le scoteau unii rumegtori.
Ce-i? uier Jaqueramaphan.
Am fost prin toat lumea dar creatura asta nu face parte
din ea.
Mda. Ei bine, mie-mi amintete de insectele clugrie. Le tii?
Sunt cam att de mari. (Deschise o gur vreo cinci centimetri.)
Sunt excelente ca s-i curee grdina de gndaci nite ucigae
mici i grozave.
Brr! Peregrinul nu se gndise la asemnarea aceea. Clugriele
erau drglae i inofensive desigur, pentru ei. tia ns c
femelele i mncau perechea. nchipuie-i asemenea creaturi
crescute la dimensiuni gigantice i avnd mentalitate de hait.
Poate c era mai bine c ei doi nu puteau cobor, ca s se cabreze
i s dea binee.
Trecu o jumtate de or. n timp ce strinul i aducea
ncrctura pe sol, arcaii Jupuitorului se apropiar; haitele de
pedetri se dispuser n aripi de asalt.
Un nor de sgei se arcui peste spaiul dintre Jupuitori i
strin. Unul dintre membrii strinului czu imediat i gndurile lui
amuir. Ceilali disprur din vedere, sub casa zburtoare.
Soldaii se repezir nainte, spaiai n formaiuni care-i pstrau
identitatea; poate c intenionau s-l captureze viu pe strin.
Dar linia de asalt se frnse, la o oarecare distan de strin;
nu se vedeau nici sgei, nici flcri, totui soldaii se prbueau
37

de-a dreptul. Pentru o clip Peregrinul crezu c Jupuitorii


mucaser mai mult dect puteau mesteca. Apoi al doilea val se
revrs peste primul. Membrii continuau s cad, ns erau acum
n turbarea uciderii, rmai doar cu disciplina animal. Asaltul
avansa lent, cu cei din spate suind peste cei czui. Alt membru al
echipajului fu dobort n mod ciudat, Peregrinul putea nc auzi
crmpeie ale gndirii celuilalt. Ca ton i tempo, suna la fel ca
nainte de atac. Cum putea cineva s fie att de calm naintea
inevitabilitii morii totale?
Se auzi un fluier de lupt i gloata se despri. Un soldat goni
prin culoarul format i pulveriz foc lichid n clipa n care depise
linia frontului. Cu flcrile i fumul care se ridicau de jur
mprejurul ei, casa zburtoare prea o bucat de carne pe grtar.
Wickwrackrum blestem n barb. Adio, strinule!
***
Rniii i morii reprezentau una dintre ultimele prioriti ale
Jupuitorilor. Membrii grav rnii erau stivuii pe trgi i trai
suficient de departe pentru ca ipetele lor s nu genereze confuzie.
Grupe de curire mturar fr mil fragmentele de soldai de
lng casa zburtoare. Fragmentele rtceau pe pajitea cu movile;
ici-colo, se nchegau n haite ad-hoc. Unele rtceau printre rnii,
ignornd zbieretele n nevoia lor de a se regsi.
Cnd tumultul se domoli, aprur trei haite de veste-albe.
Valeii Jupuitorului pir sub casa zburtoare. Unul dispru mult
timp din vedere; poate c ptrunsese nuntru. Trupurile
carbonizate a doi membri ai strinului fur aezate cu grij pe
trgi mult mai grijuliu dect fuseser soldaii rnii , fcndu-se
iute nevzute.
Jaqueramaphan cercet distrugerile cu instrumentul lui pentru
ochi. Renunase la ncercarea de a-l mai ascunde de Peregrin. Un
veste-albe scoase ceva de sub casa zburtoare.
Pst! Mai sunt i ali mori. Poate din cauza focului. Par
puiandri.
Siluetele mici aveau forma de clugri. Fur legate de trgi i
duse peste coama dealului, dup care disprur din vedere.
Nendoios acolo aveau carete trase de kherporci.
38

Jupuitorii amplasar un cerc de santinele n jurul casei


zburtoare. Zeci de soldai noi stteau pe coasta dealului din
spate. Nimeni n-avea s se furieze pe lng ei.
Aadar, suspin Peregrinul, mcel total.
Poate c nu Mi se pare c primul membru pe care l-au
sgetat nu-i mort. Wickwrackrum i miji ochii cei mai buni. Ori
Copistul i fcea sperane dearte, ori instrumentul su i oferea
vedere incredibil de acut. Primul sgetat fusese de cealalt parte
a stelei; ncetase s mai gndeasc, totui acela nu era un semn
sigur al morii. Un veste-albe sttea acum n jurul su. Puse apoi
creatura pe o targ i ncepu s-o trag spre sud-vest nu n
aceeai direcie n care plecaser ceilali.
Este nc viu! Are o sgeat-n piept, dar l vd respirnd.
Capetele Copistului se ntoarser ctre Wickwrackrum: Cred c ar
trebui s-l salvm. Pentru o clip Peregrinul nu tiu realmente ce
s replice i rmase holbndu-se la el. Centrul cabalei mondiale a
Jupuitorului se gsea la numai civa kilometri spre nord-vest.
Puterea Jupuitorului era necontestat pe zeci de kilometri n
adncul continentului i n momentul de fa ei erau practic
nconjurai de o armat. Copistul se dezumfl puin n faa uluirii
Peregrinului, ns era limpede c nu glumise.
Sigur c da, este riscant, tiu. Dar chiar asta-i esena vieii,
nu? Tu eti un pelerin. Tu-nelegi.
Hmf!
Aa era, aceea era reputaia pelerinilor. Totui niciun suflet nu
poate supravieui morii totale i ntr-un pelerinaj existau destule
ocazii pentru o asemenea anihilare. Pelerinii tiau ce nseamn
precauia. Pe de alt parte pe de alt parte aceasta era cea mai
uimitoare ntlnire din toate veacurile sale de pelerinaj. A-i
cunoate pe strinii acetia, a deveni ei era o ispit care depea
orice judecat sntoas.
Uite ce-i, spuse Copistul, am putea s coborm i s ne
amestecm printre rnii. Dac putem traversa cmpul, am putea
s-l privim mai ndeaproape pe ultimul membru al strinului fr
s riscm prea mult.
Jaqueramaphan se retrgea deja din punctul su de observaie
39

i ddea trcoale pentru a gsi o crare care s nu-l expun.


Wickwrackrum era sfiat de incertitudine; o parte din el se scul
ca s-l urmeze pe Copist, dar o parte ovia. Ce naiba,
Jaqueramaphan recunoscuse c era iscoad; avea asupra lui o
invenie care provenea probabil direct de la cei mai iscusii membri
ai contrainformaiilor din Lacurile Lungi. Individul trebuia s fie
un profesionist Peregrinul arunc o ochead asupra coastei lor
de deal i asupra vii. Nici urm de Tyrathect, ori de altcineva. Se
tr afar din diversele lui ascunztori i urm iscoada.
Rmaser pe ct posibil n umbrele dese proiectate de soarele
aflat n miaznoapte, iar acolo unde nu existau umbre se furiar
de la o movil la alta. Cu o clip nainte de a ajunge la primul
rnit, Copistul rosti cuvintele cele mai nspimnttoare din dupamiaza aceea:
Nu-i face griji. Am citit tot ce s-a scris despre cum se
procedeaz-n cazuri de-astea!
***
O gloat de fragmente i rnii este ceva terifiant, care-i
amorete mintea. Solitari, duete, terete, cteva cvartete: toi
rtceau fr noim, schellind fr control. n majoritatea
situaiilor, un numr att de mare de indivizi strni laolalt pe
numai civa acri ar fi nsemnat o orgie instantanee.
Wickwrackrum observ de altfel unele activiti sexuale i cteva
cutri organizate de hran, dar suferina era nc prea mare
pentru reacii fireti. Pentru o clip se ntreb dac n ciuda
afirmaiilor lor despre raionalism Jupuitorii aveau pur i simplu
s lase resturile soldailor s se reasambleze de la sine. Dac ar fi
procedat aa, s-ar fi ales cu unele haite stranii i schiloade.
Dup civa metri strbtui prin gloat, Peregrinul
Wickwrackrum simi cum contiina lunec din el. Dac se
concentra cu adevrat intens, i putea reaminti cine era i ce
trebuia s fac pentru a ajunge n partea opus a pajitii fr s
atrag atenia.
Alte gnduri, sonore i neferite, l izbeau:
Sete de snge i spintecare
40

Metalul scnteietor n mna strinului durerea din pieptul ei


tuea cu snge, prbuirea .
n tabra de recrutare i-nainte, fratele meu de contopire a fost
tare bun cu mine Lord Oel a spus c noi suntem un experiment
mre
Alerg peste iarb spre monstrul cu picioarele-bee. Sar, cu
stiletele-n labe. Spintec beregata monstrului. Sngele nete n
sus.
Unde sunt? Pot s fiu parte din tine te rog?
Peregrinul se rsuci la ultima ntrebare. Era orientat i de
aproape. Un solitar l adulmeca. Schelli spre fragment,
alungndu-l, i alerg n cmp deschis. Mai n fa, Jaque-nu-tiucum nu se descurca defel mai bine. ansele erau reduse ca ei s
fie depistai aici, ns Peregrinul ncepu s se ntrebe dac va
putea rzbi n partea cealalt. El era doar cvartet i solitarii se
vedeau la tot pasul. n dreapta lui, un cvartet siluia, nhnd orice
duete i solitari treceau prin preajm. Wic i Kwk i Rac i Rum
ncercar s-i aminteasc de ce se gseau aici i ncotro mergeau.
Concentreaz-te asupra senzaiilor directe; asupra a ceea ce exist
realmente aici: izul de funingine al focului lichid mutele care
roiau peste tot, acoperind cu negru blile de snge.
Trecu un timp ngrozitor de lung. Minute.
Wic-Kwk-Rac-Rum privi nainte. Aproape c ieise; era la
marginea de miazzi a dezastrului. Se tr pn la un petic de sol
curat. Pri din el vomitar i el i pierdu cunotina. ncet,
raiunea i reveni. Wickwrackrum ridic ochii i-l vzu pe
Jaqueramaphan n interiorul gloatei. Copistul era un tip voinic, un
sextet, dar avea probleme cel puin la fel de mari ca Peregrinul. Se
cltina dintr-o parte n alta, cu ochii holbai, pocnind din flci
ctre sine i ctre alii.
Traversaser o parte destul de mare a pajitii i ndeajuns de
iute pentru a-l ajunge din urm pe veste-albe care-l trgea pe
ultimul membru al strinului. Dac doreau s mai vad ceva,
trebuiau s se gndeasc n cel fel s prseasc gloata fr a
41

atrage atenia. Hmm n jur erau destule uniforme de Jupuitori


fr proprietari n via. Peregrinul deplas doi din el pn la un
soldat mort.
Jaqueramaphan! Aici!
Marea iscoad privi n direcia lui i un licr de inteligen i
reveni n ochi. Se blbni afar din gloat i se aez la civa
metri de Wickwrackrum. Era mult mai aproape dect ar fi fost
confortabil n condiii normale, ns dup cele prin care trecuser
nu prea nici mcar apropiat. Rmase o clip, gfind.
Iart-m, n-am bnuit niciodat c va fi aa. Mi-am pierdut o
parte din mine acolo i nu credeam c voi putea s-o mai
recuperez.
Peregrinul urmri naintarea lui veste-albe i a trgii sale. Nu
mergea cu ceilali; n cteva secunde avea s dispar din vedere.
Dac s-ar fi deghizat, poate c l-ar fi putut urma i nu, nu, era
prea riscant, ncepea s gndeasc precum marea iscoad.
Peregrinul scoase o vest de camuflaj de pe un le. Aveau totui
nevoie de travesti. Poate c ar fi fost mai bine s se-nvrt pe-aici
pe durata nopii i s examineze ndeaproape casa zburtoare.
Dup o clip Copistul vzu ce fcea i ncepu s strng veste
pentru sine. Se furiar ntre mormanele de trupuri, cutnd
echipamente care s nu fie prea ptate i despre care
Jaqueramaphan aprecia c aveau nsemne compatibile. n jur erau
o sumedenie de stilete i securi de lupt. Sfrir narmai pn-n
dini, dar trebuir s renune la unele dintre raniele lor Mai
avea nevoie doar de o vest, ns Rum al lui era att de lat n
umeri, nct nu i se potrivea nimic.
Abia mai trziu Peregrinul nelese cu adevrat ce se
ntmplase: un fragment mare, un teret, zcea nemicat n movila
de leuri. Poate c jelea, la mult timp dup nenorocirea morii
unuia sau mai multor membri ai si; oricum, era total lipsit de
gnduri, pn ce Peregrinul ncepu s trag vesta de pe un
cadavru. Apoi:
Nu m jefuieti tu pe mine!
Auzi zumzetul de furie din apropiere, dup care simi o brazd
de durere peste pntecele lui Rum. Peregrinul se convulsion de
42

durere i sri asupra atacatorului. Pentru o secund de mnie


incontient, se luptar. Securile Peregrinului spintecar din nou
i din nou, acoperindu-i boturile cu snge. Cnd i reveni n fire,
unul dintre cei trei era mort i ceilali fugeau n gloata de rnii.
Wickwrackrum se nghesui n jurul durerii din Rum. Atacatorul
purtase stilete i Rum era sfrtecat de la coaste pn la vintre.
Wickwrackrum se mpletici; unele dintre labe i erau prinse n
propriile mruntaie, ncerc s le mping cu nasul napoi n
abdomenul membrului. Durerea se estomp i cerul se ntunec
treptat n ochii lui Rum. Peregrinul nbui zbieretele pe care le
simea suind prin el. Sunt doar un cvartet i unul din mine moare!
De muli ani se tot avertizase c patru era un numr pur i simplu
prea mic pentru un pelerin. Acum avea s plteasc preul
neglijenei, captiv i fr minte ntr-un trm de tirani.
Pentru un moment durerea se domoli i gndurile i fur
limpezi. Lupta nu atrsese prea mare atenie n mijlocul bocetelor,
siluirilor i atacurilor de nebunie. ncierarea lui Wickwrackrum
fusese doar puin mai sngeroas dect restul. Vestele-albe de
lng casa zburtoare priviser scurt n direcia lor, dup care
rencepuser s sfie ncrctura strin, deschiznd-o.
Copistul sttea n apropiere i privea ngrozit. O parte din el se
apropia niel, dup aceea se retrgea. Se lupta cu sine,
strduindu-se s decid dac s ajute. Peregrinul aproape c-l
implor, ns efortul era prea mare. n plus, Copistul nu era
pelerin. Jaqueramaphan nu putea ceda n mod voluntar o parte
din sine
Amintirile se revrsar n potop eforturile lui Rum de a
clarifica i de a lsa restul sinelui s tie tot ce fusese nainte.
Pentru o clip, naviga pe o coc-dubl peste Marea Sudului, un
nou-creat cu Rum ca puiandru; amintiri ale insularei care-l
nscuse pe Rum i ale haitelor dinainte. Ei cltoriser o dat n
jurul lumii i supravieuiser srciei dintr-o colectiv tropical i
rzboiului Haitelor esurilor. Cte istorii auziser, cte trucuri
nvaser, cte persoane ntlniser Wic Kwk Rac Rum fusese o
combinaie teribil, cu gndire limpede i vesel, cu abilitatea
stranie de a pstra toate amintirile la locul cuvenit; acela fusese
43

motivul real pentru care rmsese atta timp fr s creasc la


cinci sau ase. Acum avea s plteasc poate preul cel mai mare
dintre toate
Rum suspin i nu mai vzu cerul. Mintea lui Wickwrackrum
dispru, nu aa cum se ntmpl n vltoarea btliei cnd sunetul
gndirii este pierdut, nu aa cum se ntmpl n murmurul
prietenos al somnului. Brusc a patra prezen nu mai exist, ci
doar cei trei, strduindu-se s fac o persoan. Teretul se ridic i
se scarpin agitat. Pericolele pndeau la tot pasul, ns i depeau
nelegerea. Se apropie cu pai mruni, plin de speran, de un
sextet din apropiere Jaqueramaphan? , dar cellalt l alung.
Privi speriat gloata de rnii. Acolo se gsea completarea ns i
demena.
Un mascul uria, cu pulpele acoperite de cicatrice, sttea la
marginea gloatei. Prinse privirea teretului i, ncetior, se tr spre
ei peste terenul deschis. Wic i Kwk i Rac se retraser, cu blana
zburlindu-se de team i fascinaie; cicatrizatul era cel puin o
dat i jumtate mai greu ca oricare dintre ei.
Unde sunt? Pot s fiu parte din tine te rog? Schellitul lui
purta amintiri, amestecate i aproape inaccesibile, de snge i
lupt, de instruire militar anterioar. Cumva, era la fel de speriat
de acele amintiri anterioare ca de orice altceva. i ls botul
mnjit de snge uscat pe pmnt i se tr pe burt ctre ei.
Ceilali trei o luar la fug; cuplarea ntmpltoare i speria pe toi.
Se retraser i se retraser, ieind pe pajitea curat. Cellalt i
urm, dar ncet, tot tr. Kwk i linse buzele i porni spre
necunoscut, ntinse gtul i-i adulmec beregata. Wic i Rac se
apropiar dintr-o parte i alta.
Pentru o clipit exist o contopire parial. Asudat,
nsngerat, vtmat o mpreunare-n iad. Gndul pru s vin
de niciunde i strluci n cei patru, vreme de o secund de umor
cinic. Apoi unitatea se pierdu i ei fur doar trei animale care
lingeau faa celui de-al patrulea.
***
Peregrinul privi de jur mprejurul pajitii cu ochi noi. Fusese
dezintegrat pentru numai cteva minute. Rniii din Fora de Atac
44

Pedestr X erau la fel ca nainte. Valeii Jupuitorului continuau s


se ocupe de ncrctura strinului. Jaqueramaphan se retrgea
ncetior, cu o expresie amestecat de uimire i oroare. Peregrinul
cobor un cap i uier spre el:
N-o s te trdez, Copistule.
Iscoada ncremeni.
Tu eti, Peregrinule?
Mai mult sau mai puin.
nc Peregrin, dar nu i Wickwrackrum.
C-cum o poi face? T-tocmai ai pierdut
Sunt un pelerin, ai uitat? Noi trim toat viaa cu-aa ceva.
n glasul lui se auzea sarcasm; acesta era mai mult sau mai
puin clieul despre care Jaqueramaphan bolborosise mai
devreme. Deinea totui un soi de adevr. Deja, Peregrinul
Wickwrack cicatrice, cic, se simea ca o persoan. Poate c
aceast nou combinaie avea o ans.
Brr! Pi, bine Ce-ar trebui s facem acum? Iscoada privea
nervos n toate direciile, ns ochii care rmaser aintii asupra
Peregrinului erau cei mai ngrijorai.
Era rndul lui Wickwrackcic s fie derutat. Ce fcea el aici?
Ucidea dumanul ciudat Nu! Asta era treaba Forei de Atac
Pedestr. El n-avea nimic de-a face cu asta, indiferent care ar fi
fost amintirile cicatrizatului. El i Copistul veniser aici ca s s
salveze strinul, ct mai mult din el cu putin. Peregrinul nh
amintirea aceea i o reinu fr spirit critic; era ceva real, ceva din
fosta identitate pe care trebuia s-o pstreze. Se uit n direcia n
care-l vzuse ultima dat pe strin. Veste-albe i targa sa nu mai
erau vizibili, dar porniser pe un drum uor de reperat.
nc-l putem obine pe cel viu, i spuse lui Jaqueramaphan.
Copistul tropi pe loc i se deplas de colo-colo cu pai
mruni. Nu mai era la fel de entuziast ca nainte.
Dup tine, prietene.
Wickwrackcic i netezi vestele de lupt i cur cteva pete de
snge uscat. Dup aceea travers ndrzne pajitea, trecnd la o
sut de metri de Valeii Jupuitorului din jurul dumanului din
jurul casei zburtoare. Le expedie un salut scurt, care fu ignorat.
45

Jaqueramaphan l urm, purtnd dou arbalete. Cellalt se


strduia s imite mersul ano al Peregrinului, totui nu avea
nclinaii militroase.
Trecur apoi de coama dealului i coborr n umbre. Sunetele
rniilor disprur. Wickwrackcic ncepu s goneasc realmente,
srind de pe o serpentin pe alta a crrii neregulate. De aici
putea s vad portul; ambarcaiunile erau nc amarate la ponton
i nu se zrea prea mult activitate. n urma lui, Copistul biguia
agitat. Peregrinul se mulumi s alerge i mai repede, cu
ncrederea alimentat de confuzia general a nou-creatului. Noul
su membru, cicatrizatul, fusese muchiul unui ofier de
pedestrime. Haita cunoscuse planul porturilor i castelului, ca i
toate parolele zilei.
Alte dou serpentine i-l ajunser din urm pe Valetul
Jupuitorului i targa sa.
Oprete! rcni Peregrinul. Aducem ordine noi de la Lordul
Oel.
Un fior i strbtu spinrile, amintindu-i-l pe Oel pentru
prima dat. Valetul ls targa i se ntoarse spre ei. Wickwrackcic
nu-i cunotea numele, dar i-l reamintea: avea rang destul de nalt
i era arogant. l surprindea s-l vad trgnd el nsui targa.
Peregrinul se opri la numai douzeci de metri de veste-albe.
Jaqueramaphan privea n jos de pe serpentina de deasupra;
arbaletele lui nu erau la vedere. Valetul se uit nervos ctre
Peregrin, apoi n sus, la Copist.
Ce vrei voi tia doi?
i suspecta deja? Nu conta. Wickwrackcic se ncord pentru un
atac uciga i deodat vzu mptrit, cu mintea nceoat de
ameeala nou-creatului. Acum cnd trebuia s ucid, oroarea fa
de crime a cicatrizatului l dezarma. La naiba! Wickwrackcic se
gndi disperat la un rspuns. Cnd asasinatul i dispru din
minte, noile lui amintiri aprur cu uurin.
Voina Lordului Oel este ca aceast creatur s fie dus cu
noi n port. Tu -- te vei ntoarce la corabia zburtoare a
invadatorului.
Veste-albe i linse buzele. Ochii lui se plimbar cu atenie peste
46

uniformele Peregrinului i Copistului.


Impostorilor! rcni el i n aceeai clip i repezi un membru
al haitei spre targ.
Ceva metalic sclipi n laba anterioar a acestuia. l va ucide pe
strin!
De deasupra se auzi pocnetul unei corzi i alergtorul czu
strpuns n ochi de o sgeat. Wickwrackcic se npusti ctre
ceilali, mpingndu-l pe cicatrizat n frunte. Urm o clip de
ameeal, dup care el redeveni ntreg, urlnd a moarte spre
cvartet. Cele dou haite se ciocnir i Cic mbrnci doi membri ai
Valetului n hul de la marginea drumului. Sgei zumziau n
jurul lor. Wic Kwk Rac se roti, spintecnd cu securile orice
rmsese n picioare. Apoi totul se potoli i Peregrinul i regsi
gndurile. Trei membri ai Valetului se zbteau pe potec, iar
pmntul din jur era mbibat cu snge. i mpinse de pe crare,
ctre locul unde Cic i ucisese pe ceilali. Niciunul din Valet nu
supravieuise; era moarte total, iar el era responsabil. Czu pe
sol, vznd iari mptrit.
Strinul este nc viu, anun Copistul, care sttea n jurul
trgii, adulmecnd trupul ca de clugri. Nu-i ns contient.
Prinse beele trgii n flci i-l privi pe Peregrin.
Ce ce mai este, pelerinule?
Peregrinul zcea n rn, strduindu-se s-i readune mintea.
Ce mai este, ntr-adevr? Cum intrase n porcria asta? Confuzia
nou-creatului era unica posibilitate. Pur i simplu uitase motivele
pentru care salvarea strinului era imposibil. Iar acum intrase
prea adnc. Un rahat de hait! O parte din el se tr pn la
marginea potecii i privi n jur. Nu se vedea niciun semn c ar fi
atras cumva atenia. n port, ambarcaiunile continuau s fie
goale; aproape toi pedetrii erau sus, pe dealuri. Fr ndoial,
Valeii i aduseser pe mori n fortreaa portului. Dar cnd aveau
s-i treac peste strmtoare, spre Insula Tinuit? Ateptau
sosirea celui pe care-l ucisese el?
Poate c-am reui s ne-mbarcm i s fugim ctre miazzi,
propuse Copistul.
Ce individ ingenios! Nu tia c n jurul portului existau linii de
47

santinele? Chiar dac ar fi cunoscut parolele, prezena lor urma s


fie raportat de ndat ce treceau de primul post de control. Avea
s fie o ans la un milion totui nainte s-l fi avut pe Cic ca
parte din el fusese de-a dreptul o imposibilitate.
Studie creatura care zcea pe targ. Stranie, ns real. i nu
era vorba numai despre creatur n sine, dei, desigur, ea
reprezenta ciudenia cea mai spectaculoas. Straiele ei
nsngerate erau dintr-o estur mai fin dect vzuse vreodat
pelerinul. Lipit de trupul creaturii se afla o pern roz, cu broderii
ntortocheate. nelese c era art strin: chipul unui animal cu
rt lung.
Prin urmare scparea prin port reprezenta o ans la un
milion; unele trofee ar fi putut merita riscul acela.
O s mai coborm niel, anun el.
***
Jaqueramaphan trgea targa i Wickwrackcic alerga n faa lui,
strduindu-se s par important i cu aer ofieresc. Avndu-l pe
Cic, nu-i era greu. Acesta era imaginea competenei mariale;
trebuia s fii la interior ca s-i cunoti adevrata moliciune.
Aproape c ajunseser la nivelul mrii.
Poteca se lise de acum i era grosolan pavat. Peregrinul tia
c fortreaa portului se gsea deasupra lor, ascuns de copaci.
Soarele se ndeprtase binior de miaznoapte, ridicndu-se pe
cerul din rsrit. Peste tot se zreau flori, albe i roii i violet, cu
pmtufurile unduind n briz flora arctic profita de lunga zi de
var. Mergnd pe crarea de pietre mpestriat de umbre, aproape
c puteai s uii de ambuscada de pe dealuri.
n foarte scurt timp, aveau s ajung la o linie de santinele.
Liniile i cercurile erau indivizi interesani; nu mini prea grozave,
dar probabil cele mai mari haite funcionale ce puteau fi gsite n
afara tropicelor. Existau istorii despre linii lungi de zece mile, cu
mii de membri. Cea mai mare pe care o vzuse Peregrinul vreodat
coninea mai puin de o sut de membri. Se lua un grup de indivizi
obinuii, care erau antrenai s se niruie, nu n haite, ci ca
membri individuali. Dac fiecare membru sttea la numai civa
metri de vecinii si cei mai apropiai, ei puteau menine o
48

mentalitate apropiat de a unui teret. Ca ntreg, un grup era cu


puin mai inteligent nu pot exista gnduri profunde cnd sunt
necesare secunde pentru ca o idee s parcurg toat mintea.
Totui linia avea o percepie excelent a celor ce se ntmplau n
lungul ei. Iar dac vreunul dintre membrii si ar fi fost atacat,
ntreaga linie avea s afle despre asta cu viteza sunetului.
Peregrinul slujise anterior n linii; era o existen deirat, ns nu
chiar att de monoton precum cea a unei santinele obinuite. E
greu s te plictiseti cnd eti netot ca o linie.
Iat! Un membru singuratic i scoase gtul dinapoia unui
copac i-i som. Wickwrackcic tia bineneles parola i trecur de
linia exterioar. ns trecerea aceea i descrierea lor era cunoscut
acum de toat linia i cu certitudine de soldaii normali din
fortreaa portului.
La naiba! Nu avea soluie n privina asta; avea s continue cu
planul nebunesc. El, Copistul i strinul trecur prin cele dou
santinele interioare. Acum simea izul mrii. Ieir dintre copaci n
portul cu ziduri de piatr. Argintul scnteia din ap ntr-un milion
de crmpeie schimbtoare. O flot nsemnat se legna ntre dou
pontoane. Catargele ei erau ca o pdure de arbori aplecai, fr
frunze. La o mil dincolo de ap se zrea Insula Tinuit. O parte
din el ignor imaginea ca fiind banal; o parte din el se mpletici
naintea mreiei. Acesta era centrul micrii Jupuitoare mondiale.
Sus n turnurile mohorte, Jupuitorul i ntreprinsese
experimentele, i scrisese eseurile i plnuise s conduc
lumea.
Pe chei erau puini indivizi. Cei mai muli se ocupau de
ntreinere: coseau vele, refceau legturile cocilor-duble. Privir
targa cu evident curiozitate, totui niciunul nu se apropie. Prin
urmare nu trebuie dect s mergem pn la captul pontonului, s
tiem parmele unei coci-duble i s-o tergem. Probabil c pe ponton
erau suficiente haite ca s mpiedice o asemenea aciune i cu
siguran strigtele acestora ar fi adus soldaii pe care-i vedea
lng fortreaa portului. De fapt era oarecum surprinztor c
nimeni dintre cei de acolo nu-i bgase deocamdat serios n
seam.
49

Ambarcaiunile acestea erau mai grosolane dect cele similare


din Mrile de Miazzi. Unele deosebiri erau superficiale. Doctrina
Jupuitorului interzicea decoraiunile inutile. Alte deosebiri erau de
natur funcional. Ambarcaiunile fuseser proiectate att pentru
var, ct i pentru iarn, ca i pentru transportul de trupe.
Peregrinul era totui sigur c s-ar fi putut descurca n pilotarea lor,
dac i s-ar fi oferit ocazia. Merse pn la captul pontonului.
Hmm! O frm de noroc. Coca-dubl de la prova tribord a flotei,
chiar lng ponton, prea rapid i bine aprovizionat. Era
probabil un cerceta cu raz mare de aciune.
Pst! Ceva se-ntmpl sus.
Copistul fcu semn dintr-un cap spre fortrea. Soldaii se
aliniau pentru un salut general? Cinci Valei trecur pe lng
pedestrime i din turnurile fortreei rsunar trmbie. Cic mai
vzuse asemenea formaiuni, dar Peregrinul nu se ncredea n
amintirea respectiv. Cum s fi
Un stindard rou cu galben se ridic deasupra fortului. Pe
pontoane, soldaii i lucrtorii la ambarcaiuni se lsar pe burt.
Peregrinul fcu la fel i-i uier celuilalt:
Jos!
Ce?
la-i stindardul Jupuitorului flamura prezenei lui
personale.
E imposibil.
Jupuitorul fusese asasinat n Republic n urm cu ase zecezile. Cu aceeai ocazie, gloata care-l sfrtecase ucisese zeci dintre
principalii lui susintori. Pe de alt parte, doar Poliia Politic
Republican afirmase c toate trupurile Jupuitorului fuseser
recuperate. Sus lng fort, o singur hait se cabra ntre irurile
de soldai i veste-albe. Argint i aur le sclipeau pe umeri. Copistul
naint un membru al haitei sale napoia unui stlp i-i scoase pe
furi instrumentul vizual. Dup o clip, rosti:
Pe sfritul sufletului e Tyrathect!
Ea-i la fel de Jupuitor ca i mine, spuse Peregrinul.
Cltoriser mpreun de la Poarta Orientului, peste Colii-deghea. Tyrathect era n mod vdit o nou-creat i imperfect
50

integrat. Pruse rezervat i interiorizat, dar avusese i accese


de furie. Peregrinul tia c n Tyrathect exista un filon uciga
Acum bnuia care-i era proveniena. Unii dintre membrii
Jupuitorului scpaser din asasinat, iar el i Copistul petrecuser
trei zece-zile n prezena lui; Peregrinul se cutremur.
La poarta fortreei, haita care-i spunea Tyrathect se ntoarse
cu faa la soldai i Valei. Fcu un gest i trmbiele rsunar din
nou. Noul Peregrin nelese semnalul acela: o Chemare. i
suprim imboldul brusc de a-i urma pe ceilali pe ponton,
mergnd aidoma lor, cu burta aproape atingnd solul, spre
fortrea, cu toi ochii aintii asupra Stpnului. Copistul l privi
i Peregrinul ncuviin. Avuseser nevoie de un miracol i iat-l
oferit chiar de inamic! Copistul naint ncet ctre captul
pontonului, trgnd targa din umbr n umbr.
Nimeni nu privea ndrt i din motive perfect ntemeiate;
Wickwrackcic i amintea ce se ntmpla cu aceia care dovedeau
lips de respect fa de o Chemare.
Pune creatura pe barca de la prova tribord, i spuse lui
Jaqueramaphan.
Sri de pe ponton i se rspndi pe flot. Era minunat s fie
iari pe punile ce se legnau, cu toi membrii plutind n direcii
diferite! Adulmec printre catapultele de la prove, ascult cocile i
scriturile parmelor.
ns Cic nu era corbier i nu-i amintea care putea fi lucrul cel
mai important.
Ce caui? se auzi uieratul n Vorbire-nalt al Copistului.
Sabordurile de scufundare.
Dac existau, nu semnau defel cu versiunile lor din Mrile de
Miazzi.
Ah, rosti Copistul, asta-i uor. Astea-s ambarcaiuni din
miaznoapte. Panouri basculabile i-o coc subire dedesubt.
Doi din el disprur din vedere pentru un moment i se auzi o
bubuitur. Capetele reaprur, scuturndu-se de ap. El rnji
surprins, uimit de propriul su succes. Tii! prea s spun
expresia lui e chiar ca-n cri!
Wickwrackcic le gsi i el; panourile preau locuri de odihn
51

pentru echipaj, dar se ridicau uor i lemnul dinapoia lor era lesne
de spart cu o secure de lupt. Pstr un cap afar, uitndu-se s
vad dac nu atrgeau atenie, i n acelai timp sparse
sabordurile. Peregrinul i Copistul traversar irurile dinspre larg
ale flotei; dac acelea se scufundau, avea s dureze o vreme pn
ce cocile-duble din spatele lor puteau fi eliberate.
Hopa! Unul dintre lucrtorii de la ambarcaiuni privea napoi,
spre el. O parte din individ continua s suie coasta dealului, o
parte se cznea s revin pe ponton. Trmbiele i sunar nc o
dat porunca i lucrtorul urm chemarea. Totui, schellielile
lui de alarm determinar ntoarcerea altor capete. Nu mai era
vreme de furiri. Peregrinul reveni n goana mare la coca-dubl
amarat la tribord. Copistul tia parmele mpletite ce legau cocadubl de restul flotei.
Ai experien cu corbiile? ntreb Peregrinul.
O ntrebare prosteasc.
Pi, am citit despre
Perfect! Peregrinul l mbrnci complet n cala cocii-duble de la
prova tribord. Ai grij de strin. Stai pe burt i pe ct poi
pstreaz linitea.
Putea pilota i singur coca-dubl, ns pentru a o face trebuia
s fie peste tot; era preferabil s existe ct mai puine sunete de
gndire care s-l distrag. Peregrinul mpinse cu prjina barca lor,
ndeprtnd-o de flot. Sabordajul nu era nc evident, dar putea
zri ap n cocile de la prova flotei. ntoarse prjina i-i folosi
crligul pentru a trage cea mai apropiat barc n spaiul creat de
plecarea lor. Peste nc cinci minute aveau s fie doar un ir de
catarge ridicndu-se din ap. Cinci minute Era imposibil s fi
reuit fr Chemarea Jupuitorului; sus lng fortrea, soldaii
se ntorceau i artau ctre port. n acelai timp ns ei trebuiau
s se prezinte n faa Jupuitorului/ Tyrathect. Ct avea s treac
pn cnd cineva important decidea c pn i o Chemare putea fi
nclcat?
Ridic pnzele.
Vntul lovi n vela cocii-duble i se ndeprtar de ponton.
Peregrinul dans ntr-o parte i alta, cu sarturile inute strns n
52

guri. Chiar i fr Rum, ce mai amintiri deteptau gustul de sare i


parme! Putea s simt cnd ncordarea i destinderea anunau c
vntul le oferea tot ajutorul. Cocile gemene erau nguste i lunecau
uor, catargul din lemn de esen tare scria cnd vntul umfla
vela.
Acum Jupuitorii se revrsau n jos pe coasta dealului. Arcaii
se oprir i o pcl de sgei se nl n vzduh. Peregrinul smuci
de sarturi, nclinnd barca la stnga pe o coc. Copistul sri s-l
protejeze pe strin. La tribord n faa lor apa rpi, dar numai
dou proiectile lovir barca. Peregrinul rsuci iari sarturile i
cotir brusc n cealalt direcie. Alte cteva secunde i aveau s
ias din btaia sgeilor. Soldaii gonir spre pontoane, ipnd
cnd vzur ce se alesese din flota lor. Rndurile de la prova erau
inundate; partea din fa era un vlmag de epave. Iar catapultele
se aflau la prova.
Peregrinul i ntoarse barca pe curs, ndreptnd-o direct spre
miazzi, afar din port. La tribord, tocmai treceau de extremitatea
sudic a Insulei Tinuite. Turnurile castelului se ridicau nalte i
amenintoare. tia c acolo existau catapulte grele, iar n portul
insulei erau amarate mai multe brci rapide. Doar alte cteva
minute i nici chiar ele n-ar mai fi avut vreo importan. Treptat i
ddea seama ct de sprinten era ambarcaiunea lor. Ar fi trebuit
s ghiceasc faptul c Jupuitorii aveau s le pun pe cele mai
bune n flancurile provei. O foloseau probabil pentru cercetare i
abordaj.
Jaqueramaphan era ngrmdit la pupa cocii sale, privind peste
ap ctre portul de pe continent. Soldai, lucrtori, veste-albe se
nghesuiau la capetele pontoanelor ntr-un amestec care ameea
mintea. Chiar i de aici i puteai da seama c locul era un
balamuc de furie i frustrare. Un rnjet ncntat se ntinse peste
Copist, cnd nelese c aveau ntr-adevr s reueasc. Se coco
pe balustrad i sri n aer pentru a face o tumb cu un membru
spre inamicii lor. Gestul obscen fu ct pe-aci s-l rstoarne peste
bord, dar fu vzut. Mnia ndeprtat se ntei pentru o clip.
Se gseau mult la miazzi de Insula Tinuit; nici chiar
catapultele ei nu-i puteau ajunge acum. Haitele de pe rm nu mai
53

puteau fi distinse. Stindardul personal al Jupuitorului continua s


fluture vesel n briza dimineii, un ptrat rou-galben tot mai mic
pe fundalul verde al pdurii. Toi din Peregrin privir ctre
strmtoarea unde Insula Balenei se curba n apropierea uscatului.
Cic i amintea c punctul cel mai apropiat era puternic fortificat.
n mod firesc, acela ar fi nsemnat sfritul lor, ns arcaii de
acolo fuseser retrai pentru a participa la ambuscad, iar
catapultele sale se aflau n reparaii.
Aa c miracolul se petrecuse. Erau vii i liberi i deineau
cea mai mare descoperire din toate pelerinajele sale. Rcni de
fericire, att de sonor, nct Jaqueramaphan se ghemui i sunetele
rsunar n ecouri dinspre dealurile verzi acoperite cu petice de
nea.

54

Capitolul 5
Jefri Olsndot avea puine amintiri clare despre ambuscad i
nu vzuse nimic din violene. Auzise zgomote afar i glasul
ngrozit al mamei, ipnd la el s rmn nuntru. Urmase apoi
mult fum. i amintea c tuise i ncercase s se trasc spre aer
curat. i pierduse cunotina. Cnd se trezise, era legat de un fel
de pat de prim-ajutor, n jurul cruia roiau creaturile
asemntoare cu nite cini mari. Artau foarte amuzant cu
vestele lor albe cu fireturi. i amintea c se ntrebase unde le erau
stpnii. Scoteau sunete dintre cele mai stranii: bolboroseli,
uierturi i zumzete. Unele aveau o frecven att de ridicat,
nct abia le putea distinge.
O vreme fu pe o ambarcaiune, dup aceea pe un vehicul cu
roi. Pn atunci vzuse castele doar n poze, dar locul n care l
aduseser era un castel adevrat, cu turnuri ntunecate i nalte,
i ziduri uriae din piatr. Suir prin strdue adumbrite, pe care
roile vehiculului zdrngneau puternic. Cinii cu gturi lungi nu-i
fcuser niciun ru, ns curelele care-l ineau legat erau
ngrozitor de strnse. Nu putea s se ridice n capul oaselor i nici
s priveasc ntr-o parte sau alta. ntreb de mama, tata i
Johanna i plnse puin. Un bot lung apru lng faa lui, cu
nasul umed i moale mpingndu-l n obraz. Urm un zumzet pe
care-l simi pn n mduva oaselor. Nu-i putea da seama dac
gestul fusese de alinare ori de ameninare, dar icni i ncerc s-i
stvileasc lacrimile. Oricum, acestea nu se potriveau unui
adevrat straumer.
Acum vedea mai muli cini cu veste albe, ca i alii cu epolei
caraghioi, aurii i argintai.
Patul lui era tras iari, de data asta printr-un tunel iluminat
de tore. Se oprir lng o u dubl, lat de doi metri, ns nalt
de nici un metru. n lemnul glbui erau ncastrate dou
triunghiuri metalice. Ulterior Jefri afl c ele semnificau un numr
cincisprezece sau treizeci i trei, dup cum numrai dup
55

picioare sau dup ghearele din fa. Mult, mult mai trziu, afl c
acela care l adusese numrase dup picioare, iar constructorul
castelului dup ghearele din fa. n felul acesta, sfri n alt
ncpere. Fu o greeal care avea s schimbe istoria lumilor.
Cumva, cinii deschiser ua i-l traser pe Jefri nuntru. Se
ngrmdir n jurul patului i boturile lor i slbir legturile.
Biatul ntrezri iruri de coli ascuii ca acele. Bolboroselile i
zumzetele erau foarte puternice. Cnd Jefri se ridic n capul
oaselor, ei se retraser. Doi dintre ei inur de ui, afar, iar ceilali
patru ieir. Apoi uile se trntir i trupa de circari dispru.
Jefri rmase nemicat mult timp, privind uile. tia c nu era o
trup de circari; mai mult ca sigur, creaturile-cini erau
inteligente. Cumva i luaser prin surprindere pe prinii i pe sora
lui. Unde sunt ei? Aproape c izbucni din nou n plns. Nu-i vzuse
pe lng nav. Probabil c fuseser de asemenea capturai. Toi
erau inui prizonieri n castelul acesta, dar n celule separate.
Trebuiau s se gseasc!
Se scul n picioare i pentru o clip se cltin, ameit. Totul
continua s miroas a fum. Era lipsit de importan; era timpul s
nceap s vad cum putea evada. Ddu ocol ncperii. Era uria
i nu semna cu niciuna dintre celulele de temnie pe care le
vzuse n crile de poveti. Plafonul era foarte nalt, un dom arcuit
brzdat de dousprezece fante verticale. Printr-una, lumina
soarelui ptrundea ntr-un fuior mpestriat de firicele de praf,
mprocnd peretele capitonat. Era unica surs de iluminare a
odii, totui mai mult dect suficient n ziua nsorit. Din cele
patru coluri, imediat sub dom, ieeau balcoane cu balustrade
joase. n pereii dindrtul lor se vedeau ui. De ambele pri ale
tuturor balcoanelor atrnau desfurate suluri late pe care erau
scrise caractere foarte mari. Jefri se apropie de perete i pipi
materialul rigid. Literele erau pictate pe el. Unicul fel n care puteai
schimba displayul era s le tergi. Uau! Ca n timpurile de demult
de pe Nyjora, nainte de Domeniul Straumli! Plinta de sub suluri
era nalt i din piatr neagr, neted. Cineva folosise bucele de
cret ca s deseneze pe ea. Reprezentrile de cini erau grosolane,
din linii drepte, i-i aminteau lui Jefri de desenele fcute de copii
56

n grdini.
Se opri, reamintindu-i brusc de toi copiii pe care-i lsaser la
bordul navei i pe solul din jur. Cu numai cteva zile n urm, se
jucase cu ei la coala din Laboratorul Superior. Ultimul an fusese
foarte straniu plictisitor, dar n acelai timp plin de aventuri.
Barcile fuseser amuzante, cu toate familiile laolalt, ns adulii
rareori aveau timp de joac. Noaptea, cerul diferea foarte mult de
cel vzut de pe Straum.
Suntem dincolo de Exterior, spusese mama, i-l crem pe
Dumnezeu.
Cnd zisese prima dat cuvintele acelea, rsese. Ulterior, cnd
le repetaser ali oameni, ei pruser tot mai speriai. Ultimele ore
fuseser o nebunie, cu transformarea n realitate a
antrenamentelor pentru hibernoterapie. Toi prietenii lui erau n
cuvele acelea Jefri ncepu s plng n tcerea groaznic. Nu
exista nimeni care s-l aud, nimeni care s-l ajute.
Dup cteva momente, rencepu s gndeasc. Prietenii lui n-ar
fi trebuit s peasc nimic, n cazul n care cinii nu ncercau s
deschid cuvele. Dac mama i tata i-ar fi putut face pe cini s
neleag
n odaie se aflau mobile ciudate: mese i dulapuri scunde i
rackuri asemntoare cu aparatele de gimnastic din locurile de
joac pentru copii toate din acelai lemn glbui ca i uile. n
jurul mesei celei mai mari erau perne negre. Masa aceea era
acoperit cu suluri, toate pline cu scriere i desene nemicate.
Jefri porni pe lng un perete; era lung de vreo zece metri.
Podeaua de piatr se termina n captul lui, iar n colul unde
peretele se unea cu peretele adiacent exista un strat de pietri de
doi metri pe doi. Mirosul de acolo era chiar mai puternic dect izul
de fum. Mirosea a toalet. Jefri izbucni n rs. Chiar c erau
precum cinii!
Pereii capitonai i absorbir rsul, fr s nasc ecouri.
Ceva l fcu pe Jefri s ridice privirea i s se uite n partea
opus a ncperii. El presupusese c era singur aici; n realitate, n
celula aceasta existau o sumedenie de ascunztori. Pentru o clip,
biatul i inu rsuflarea i ascult. Era linite perfect aproape.
57

La extremitatea superioar a spectrului su auditiv, acolo unde


iuiau unele maini, iar mama i tata, ba chiar i Johanna nu
puteau auzi nimic se distingea ceva.
tiu c eti acolo, rosti apsat i strident Jefri. Fcu civa
pai n lateral, ncercnd s vad dup piesa respectiv de
mobilier, dar fr s se apropie de ea. Sunetul continu; era
evident acum, cnd tia ce s asculte.
Un cpor cu ochi mari i negri privi de dup un dulpior. Era
mult mai mic dect creaturile care-l aduseser pe Jefri aici, totui
forma botului era aceeai. Cei doi se privir pentru un moment,
dup care Jefri naint ncet ctre el. Un celu? Capul se retrase,
apoi iei iari. Cu coada unui ochi, Jefri ntrezri o micare alt
form neagr l privea de sub mas. Biatul ncremeni o secund,
nfrnndu-i panica. Nu avea ns unde s fug i poate c
fpturile acestea l puteau ajuta s-o gseasc pe mama. Jefri se
ls ntr-un genunchi i ntinse lent o mn.
Haide-aici haide, cuu!
Celuul se tr afar de sub mas, fr s-i desprind ochii
de la mna lui Jefri. Fascinaia era reciproc; celul era foarte
frumos. innd seama de miile de ani n care cinii fuseser
crescui i mperecheai de oameni (i nu numai), aceasta putea fi
o ras mai excentric ns doar att. Blana era scurt i deas,
ca o catifea alb-negru. Cele dou culori acopereau zone largi, fr
nuane intermediare de gri. Celul avea capul complet negru, iar
labele din spate erau una neagr i una alb. Codia era un petic
mic ce-i acoperea posteriorul. Pe umeri i cap existau poriuni mici
fr blan, unde se zrea pielea neagr. Totui aspectul cel mai
straniu l reprezenta gtul lung i suplu, care ar fi prut mai firesc
la un mamifer acvatic dect la un cine.
Jefri mic din degete i ochii celului se lrgir, dezvluind
cercuri albe n jurul irisurilor.
Ceva l lovi pe Jefri n cot i biatul tresri. Ce muli cei erau!
Ali doi apruser pentru a se uita la mna lui. Iar n locul n carel vzuse pe primul erau acum trei, privind cu atenie. Acum c i
vedea complet, nu preau deloc neprietenoi sau amenintori.
Un celu puse o lab pe ncheietura lui Jefri i aps blnd n
58

jos. n acelai timp, altul ntinse botul i linse degetele biatului.


Limba era roz i aspr, ngust i rotunjit la vrf. Scncetele
ascuite i nteir intensitatea; toi trei se apropiar i-i prinser
mna n boturi.
Avei grij! rosti Jefri trgndu-i mna napoi.
i amintea de colii cinilor cei mari. Brusc, aerul fu plin de
bolboroseli i zumzete, care sunau mai degrab a psri toante,
dect a cini. Alt cel naint i ntinse nasul umed spre Jefri.
Avei grij! spuse el ntr-o reproducere perfect a glasului
biatului dar botul i rmsese nchis.
i ntoarse gtul ntr-o parte ca s fie mngiat? Jefri ntinse
mna; blana era incredibil de moale! Zumzetele rsunau foarte
puternic i biatul le putea simi prin blan. Nu proveneau ns
numai de la celul acesta, ci se auzeau din toate direciile.
Celuul ntoarse capul i-i lunec botul peste mna biatului.
De data aceasta, Jefri l ls s-i nchid gura peste degetele lui. i
vedea perfect colii, totui celul avea grij s nu-i ating pielea cu
ei. Buzele botului su se simeau ca dou degeele ce se nchideau
i deschideau peste mna lui.
Trei celui se strecurar pe sub cellalt bra al lui, ca i cum
ar fi vrut de asemenea s fie dezmierdai i Jefri simi nasuri care-i
cercetau spinarea, ncercnd s-i scoat cmaa din pantaloni.
Efortul era remarcabil de coordonat, aproape de parc un om cu
dou mini i prinsese cmaa. Da ci naiba sunt? Pentru
moment, Jefri uit unde se afla, uit de precauii. Se ntoarse i
ncepu s-i mngie pe curioi. Un chiit de surpriz rsun din
toate direciile. Doi se trr sub coatele lui; cel puin trei i srir
n spinare i rmaser acolo, cu nasurile atingndu-i ceafa i
urechile.
Biatul avu atunci o revelaie care i se pru extraordinar:
extrateretrii aduli neleseser c el era un copil; nu tiau ns
exact ce vrst avea. l aduseser ntr-o grdini de-a lor! Probabil
c mama i tata discutau cu ei chiar acum. Lucrurile aveau s se
ndrepte n cele din urm.
***
Lordul Oel nu-i luase numele acela n mod ntmpltor:
59

oelul, cel mai modern dintre metale; oelul, care capt tiul cel
mai ascuit i nu-l pierde niciodat; oelul, care se poate ncinge
pn strlucete rou ca focul i i pstreaz totui forma; oelul,
lama care taie pentru Jupuitor. Oel era un individ iscusit, cel mai
mare succes al Jupuitorului.
Din unele puncte de vedere, modelarea sufletelor nu reprezenta
o noutate. Educarea prsilei era o form limitat a ei, dei
preocupat n principal de grosolanele caracteristici fizice. Pn i
educatorii erau de acord c abilitile mentale ale unei haite
proveneau, n diferite msuri, de la diverii ei membri. Un duet sau
un teret era aproape ntotdeauna responsabil pentru elocven,
altul pentru intuiie spaial. Virtuile i viciile erau chiar mai
complexe. Nu exista un singur membru care s fie sursa principal
a curajului sau a contiinei.
Contribuia Jupuitorului n acest domeniu ca i n
majoritatea celorlalte fusese cruzimea esenial, ndeprtarea a
tot ceea ce nu era realmente important. El experimentase la
nesfrit, pstrnd doar rezultatele cu succesul cel mai mare i
abandonndu-le pe celelalte. El punea baza pe disciplin, negare i
moarte parial n aceeai msur ca pe selectarea inteligent a
membrilor. Cnd l crease pe Oel, avea deja aptezeci de ani de
experien.
nainte de a-i putea lua numele, Oel petrecuse ani n negare,
numai pentru a determina care pri din el se combinau pentru a
produce fptura dorit. Aa ceva ar fi fost imposibil fr
constrngerea Jupuitorului. (Un exemplu: dac renunai la o parte
din tine esenial pentru tenacitate, de unde puteai obine voina
de a continua Jupuirea?) Pentru sufletul care era creat, procesul
nsemna haos mental, o combinaie de oroare i amnezie. n doi
ani el avusese parte de mai multe modificri dect cunosc
majoritatea indivizilor n dou veacuri i toate fuseser
direcionale. Momentul de cotitur sosise atunci cnd el i
Jupuitorul identificaser teretul care-l mpovra att cu mustrri
de contiin, ct i cu ncetineal intelectual. Unul dintre cei trei
fcea legtura cu ceilali. Trimiterea lui n tcere, prin nlocuirea
cu elementul corespunztor, nsemnase diferena. Dup aceea
60

restul fusese simplu; se nscuse Oel.


Cnd Jupuitorul plecase pentru a converti Republica Lacurilor
Lungi, fusese absolut firesc ca ocrmuirea s fie preluat aici de
cea mai sclipitoare dintre creaiile lui. Vreme de cinci ani, Oel
condusese domeniul Jupuitorului. n acel timp, el nu numai c
pstrase ceea ce construise Jupuitorul, ci i extinsese dincolo de
nceputurile precaute.
Dar azi, ntr-o singur rotire a soarelui deasupra Insulei
Tinuite, el putea s piard totul.
***
Oel intr n sala de ntruniri i privi n jur. Gustrile fuseser
aezate cum se cuvenea. Lumina soarelui cobora printr-o fant a
tavanului exact peste locul dorit de el. O parte din Shreck, ajutorul
su, sttea n partea opus a ncperii. i vorbi:
Voi discuta singur cu vizitatorul.
Nu folosi numele Jupuitorul. Vestele-albe se trr napoi pe
buri i membrii si nevzui deschiser uile ndeprtate.
Un cvintet trei masculi i dou femele pi prin u, n
revrsarea de lumin solar. Individul nu era deloc remarcabil. Pe
de alt parte, Jupuitorul nu avusese niciodat un aspect
impuntor. Dou capete se ridicar pentru a umbri ochii celorlali.
Haita privi peste sal i-l zri pe Lordul Oel la douzeci de metri
deprtare.
Ah-ha Oel!
Glasul era blnd, ca un scalpel ce-i mngie firele scurte de pe
grumaz.
Oel se nclinase la intrarea celuilalt, cu un gest pur formal.
Vocea i determin o cramp brusc n mruntaie i, involuntar,
cobor toate burile pe podea. Acela era glasul lui! n haita aceasta
exista cel puin un fragment din Jupuitorul original. Epoleii cu
aur i argint, stindardul personal, puteau fi contrafcui de oricine
deinea o cutezan sinuciga ns Oel i reamintea maniera.
Nu-l mira faptul c prezena celuilalt distrusese disciplina de pe
uscat n dimineaa aceasta.
Capetele haitei de sub razele soarelui erau inexpresive. Oare
capetele din umbr surdeau?
61

Unde sunt ceilali, Oel? Ceea ce s-a ntmplat azi este cea
mai de seam ocazie din istoria noastr.
Oel se ridic de pe buri i rmase lng balustrad.
Sire! Mai nti, ar fi nite ntrebri, ntre noi fie vorba. n mod
limpede eti mare parte din Jupuitor, dar ct de mult
Cellalt rnjea evident acum i capetele din umbr se legnau
aprobator.
Da, tiam c cea mai bun creaie a mea va zri aceast
ntrebare Azi-diminea am afirmat c sunt adevratul Jupuitor,
mbuntit cu una sau dou nlocuiri. Adevrul este mai aspru.
Tu tii despre Republic.
Fusese aventura cea mai riscant a Jupuitorului: Jupuirea
unui ntreg stat-naiune. Milioane aveau s moar, totui urmau
s fie mai mult modelri, dect ucideri. Finalmente avea s apar
prima colectiv din exteriorul tropicelor. Iar statul Jupuitor n-avea
s fie o aglomerare lipsit de minte, scurmnd dup hran printr-o
jungl. Elita avea s fie la fel de sclipitoare, de nemiloas, ca
oricare alt hait din istorie. Nimeni din lume nu s-ar fi putut
mpotrivi unei asemenea fore.
Mi-am asumat un risc uria, pentru un el chiar mai uria.
ns mi-am luat msuri de precauie. Noi aveam mii de convertii,
muli dintre ei indivizi care nu ne nelegeau adevrata ambiie, dar
credincioi i gata de sacrificiu personal aa cum trebuie s fie.
Am pstrat mereu pe lng mine un grup special din ei. Poliia
Politic a fost inteligent n a folosi linarea mpotriva mea; ultimul
lucru la care m-a fi ateptat eu, care am creat gloatele. Nu
conteaz, grzile mele erau bine antrenate. Cnd am fost ncolii
n Sala Parlamentului, ele au ucis unul sau doi membri ai fiecreia
din haitele acelea speciale i eu am ncetat pur i simplu s mai
exist, dispersat n trei indivizi banali, panicai, care ncercau s
scape din baia de snge.
ns toi din jurul tu au fost ucii. Gloata n-a iertat pe
niciunul.
Creatura Jupuitor ridic din umeri.
Asta a fost pe de o parte propagand republican i pe de alt
parte propria mea aciune. Le-am poruncit grzilor s se ucid
62

ntre ele i s-i ucid pe toi care nu eram eu.


Oel aproape c-i exprim uimirea cu glas tare. Planul era tipic
pentru strlucirea Jupuitorului i pentru puterea sufletului su.
n asasinate exista ntotdeauna posibilitatea ca fragmentele s
scape. Existau istorii faimoase despre eroi reasamblai. n viaa
real astfel de evenimente erau rare i se petreceau de obicei dac
trupele victimei i puteau susine conductorul prin reintegrare.
Dar Jupuitorul plnuise tactica aceasta de la bun nceput, luase n
considerare reasamblarea sa la peste o mie de kilometri de Lacurile
Lungi.
i totui Lordul Oel l privi pe cellalt cu atenie. Ignor-i
glasul i maniera. Gndete la putere, nu la dorinele altora, fie el
chiar Jupuitorul. Oel recunoscu doar doi din cealalt hait.
Femelele i masculul cu urechile tivite cu alb proveneau probabil
din discipolul sacrificat. Mai mult ca sigur, numai doi din
Jupuitorul original se aflau naintea lui; nici pe departe o
ameninare dect n sensul foarte real al aparenelor.
i ceilali patru din tine, Sire? Cnd ne putem atepta la
ntreaga ta prezen?
Creatura Jupuitor chicoti. Dei vtmat, continua s neleag
balana de putere. Era aproape ca n zilele de demult. Cnd dou
persoane nelegeau n mod limpede puterea i trdarea, atunci
trdarea n sine devenea imposibil. Exist doar derularea
ordonat a evenimentelor, care le este de folos celor care merit s
conduc.
Ceilali au baze la fel de bune. Am fcut planuri detaliate:
trei rute diferite, trei seturi diferite de ageni. Eu am ajuns cu bine.
Nu am nicio ndoial c vor sosi i ceilali, n cel mult cteva zecezile. Pn atunci i ntoarse toate capetele ctre Oel , pn
atunci, dragule Oel, nu revendic rolul integral de Jupuitor. Am
procedat aa mai devreme pentru a stabili prioriti, pentru a
proteja acest fragment pn voi fi asamblat. Dar aceast hait este
n mod deliberat slab la minte; tiu c n-ar supravieui n calitate
de conductor al creaiilor mele anterioare.
Oel czu pe gnduri. Dei nu avea dect jumtate de creier,
planurile acestei creaturi erau perfecte. Aproape perfecte
63

Prin urmare i doreti un rol de fundal pentru urmtoarele


cteva zece-zile? Foarte bine. Te-ai anunat ns ca Jupuitorul.
Cum s te prezint?
Cellalt nu ovi.
Tyrathect, Jupuitor n Ateptare.
***
Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 la Releu
Cale limbaj: Samnorsk triskwelin, SjK: Uniti relee
De la: Straumli Principal
Subiect: Arhiv deschis n Transcendentul Inferior!
Rezumat: Legturile noastre cu Reeaua Cunoscut vor fi ntrerupte temporar.
Termeni cheie: transcenden, veti bune, oportuniti de afaceri, arhiv nou,
probleme de comunicare.
Distribuie:
Grupul de interese Unde Sunt Ei Acum
Grupul de interese Homo Sapiens
Grupul de administrare Motley Hatch
Releu transceiver 03 de la Releu
Transceiver Cntecul-vntului de la Debley Inferior
Transceiver Nu-pentru-Mult de la Escal-scurt
Data: 11:45:20 Ora Docurilor, 01/09 anul Org 52089
Text mesaj:
Anunm cu mndrie c o companie de explorare uman a Domeniului
Straumli a descoperit o arhiv accesibil n Transcendentul Inferior.
Acesta nu este un anun de Transcenden ori crearea unei noi Puteri. De
fapt am amnat difuzarea anunului pn am fost siguri cu privire la
drepturile noastre de proprietate i securitatea arhivei. Am instalat
interfee care ar trebui s fac arhiva interoperabil cu interogrile de
sintax standard din Reea. n cteva zile acest acces va fi disponibil
comercial. (A se vedea mai jos discuia despre problemele de
programare.) Datorit securitii, inteligibilitii i vechimii ei, aceast
Arhiv este remarcabil. Noi credem c aici exist informaii pierdute
despre managementul arbitrrii i coordonarea interrasial. Vom trimite

64

detalii grupurilor de informare cuvenite. Suntem foarte incitai de aceast


descoperire. De subliniat c nu a fost necesar nicio interaciune cu
Puterile; nicio parte din Domeniul Straumli nu a transcens.
Acum vetile rele: Planurile de arbitrare i traducere au avut cleniraii [?]
nefericite cu armiflagul [?] de pe creast. Detaliile ar trebui s fie
amuzante pentru cei din grupul de informare Comunicaii Ameninri i le
vom raporta acolo mai trziu. ns pentru urmtoarele minimum o sut de
ore, toate legturile noastre (principale i minore) cu Reeaua Cunoscut
vor fi ntrerupte. Mesajele primite pot fi stocate n memoria buffer, dar nu
exist garanii. Niciun mesaj nu poate fi reexpediat. Regretm acest
neajuns i-l vom soluiona n curnd! Comerul fizic nu este afectat n
niciun mod de aceste probleme. Domeniul Straumli continu s
primeasc turiti i comerciani.

65

Capitolul 6
Privind retrospectiv, Ravna Bergsndot nelegea c fusese
inevitabil s ajung bibliotecar. n copilrie, pe Sjandra Kei, ea
fusese ndrgostit de povetile din Epoca Prineselor. Fusese un
timp al aventurilor, o epoc n care cteva curajoase Lady trser
omenirea spre mreie. mpreun cu sora ei petrecuser
nenumrate dup-amiezi, pretinznd c erau Mreele Dou i
salvnd-o pe Contesa Lacului. Ulterior neleseser c Nyjora i
Prinesele sale erau pierdute n trecutul neclar. Lynne se ntorsese
ctre lucruri mai practice, dar Ravna continua s rvneasc dup
aventur. n adolescen visase s emigreze n Domeniul Straumli.
Acela era extrem de real. Imaginai-v: o colonie nou i majoritar
uman, chiar n Vrful Exteriorului. Iar Straum primea oameni de
pe planeta-mam; activitatea lor nu avea nici o sut de ani
vechime. Ei sau copiii lor aveau s fie primii oameni din galaxie
care s-i transceand propria umanitate. Ravna putea sfri ca o
zeitate, i mai bogat dect un milion de planete din Exterior. Era
un vis ndeajuns de real pentru a cauza permanente discuii n
contradictoriu cu prinii. Pentru c acolo unde exist paradis,
poate s existe i iad. Domeniul Straumli era foarte aproape de
Transcendent i oamenii de acolo se jucau cu tigrii din spatele
gratiilor. Tata chiar folosise imaginea aceea obosit. Dezacordul i
ndeprtase unul de altul pentru civa ani. Apoi, la cursul de
tiina Calculatoarelor i Teologie Aplicat, Ravna citise despre
unele dintre vechile orori. Poate, poate c ar fi trebuit s fie ceva
mai prudent. Mai bine s priveasc nti n jur. i exista o cale
prin care s priveasc n tot ceea ce oamenii din Exterior ar fi
putut nelege: Ravna devenise bibliotecar.
Supremul diletant! o tachinase Lynne.
Adevrat. i ce dac? mormise Ravna, ns visul de cltorie
ht-departe nu murise cu totul n ea.
Universitatea Herte de pe Sjandra Kei ar fi trebuit s fie perfect
pentru ea. Lucrurile ar fi putut continua n mod fericit toat viaa
66

acolo att doar c n ultimul ei an se desfurase concursul


Novice ndeprtat instituit de Organizaia Vrinimi. Premiul consta
n trei ani de activitate i studii la arhiva de la Releu i ctigarea
lui ar fi fost o ans cu care te-ntlneti o dat n via; Ravna avea
s revin cu mai mult experien dect oricare universitar local.
n felul acesta, Ravna Bergsndot sfrise la peste douzeci de
mii de ani-lumin de cas, pe butucul reelei unui milion de lumi.
***
La o or dup apusul soarelui, Ravna plutea peste Citypark
spre reedina lui Grondr Vrinimikalir. De cnd sosise n sistemul
Releului, fusese pe planet doar de vreo cinci ori. Majoritatea
muncii ei se derula n arhive n sine la o mie de ore-lumin
deprtare. Aceast parte din Groundside se afla la nceputul
toamnei, dei amurgul decolorase culorile copacilor n fii sure.
La altitudinea Ravnei, o sut de metri nlime, vzduhul pica,
avertiznd asupra gerurilor viitoare. Sub tlpi zrea focurile
picnicurilor i terenurile de jocuri. Organizaia Vrinimi nu cheltuia
mult pe planet, dar aceasta era frumoas. Atta timp ct i
meninea privirea asupra solului care se ntuneca treptat, femeia
i putea nchipui c era n terrana ei de pe Sjandra Kei. Dac
ridicai ns ochii spre cer tiai c erai departe de cas: la
douzeci de mii de ani-lumin, cu vrtejul galactic ntins ctre
zenit.
Acesta se ntrezrea slab n lumina crepuscular i poate c n
noaptea asta n-avea s fie mai strlucitor. Jos pe orizontul vestic,
un roi de fabrici din sistemul interior sclipea mai luminos dect
orice satelit natural. Operaiunile se vedeau sub forma unui
plpit scnteietor de stele i raze, uneori att de intens, nct
umbrele perfect conturate ale munilor Citypark erau proiectate
spre est. Peste alt jumtate de or urmau s rsar Docurile. Nu
erau la fel de strlucitoare ca fabricile, ns laolalt aveau s
oculteze orice lumin dinspre stelele ndeprtate.
Ravna se mic n harnaamentul agravi i cobor. Izurile
toamnei i ale picnicurilor se nteir. Brusc, fu nconjurat de
clicurile rsetelor kalirilor; nimerise ntr-o partid de aerbol.
Deschise braele, simulnd scuze umile, i se feri din calea
67

juctorilor.
Plimbarea prin parc aproape c se terminase; i putea zri
destinaia n fa. Reedina lui Grondr Kalir era o raritate n
peisajul Citypark: o cldire recognoscibil, care data de pe vremea
cnd Organizaia cumprase aciuni n Releu. Vzut de la numai
optzeci de metri nlime, casa se profila masiv pe cer. Cnd
luminile fabricii licrir, zidurile netede ale monolitului sclipir n
tente uleioase. Grondr era eful efului efului ei. n doi ani, Ravna
vorbise cu el exact de trei ori.
Nu trebuia s mai ntrzie. Emoionat i foarte curioas, pluti
n jos i ls electronicele locuinei s-o ghideze peste platformele
arboricole, ctre o intrare.
***
Grondr Vrinimikalir o trat cu politeea standard a Organizaiei,
numitorul comun care funciona ntre cele cteva rase din
Organizaie. Sala de ntrunire avea mobilier adecvat att pentru
oameni, ct i pentru vrinimi. Ravna fu servit cu gustri i
ntrebat despre munca ei la arhiv.
Rezultatele sunt mixte, domnule, rspunse ea onest. Am
nvat multe. Noviciatul este exact ceea ce se spune c este. M
tem ns c noua divizie va necesita adugarea unui strat index.
Toate informaiile respective existau n rapoarte pe care
btrnul le-ar fi putut vedea printr-o simpl micare de deget.
Grondr i trecu o mn absent peste pistruii-ochi.
Da, o dezamgire ateptat. Cu expansiunea aceasta am
ajuns la limitele managementului informaiilor. Egravan i Derche
ei erau eful Ravnei i eful efului sunt destul de ncntai de
progresul tu. Ai venit bine educat i ai nvat repede. Cred c n
Organizaie ar putea fi loc pentru oameni.
Mulumesc, domnule, roi femeia.
Evaluarea lui Grondr fusese neoficial, dar era foarte
important pentru ea. i ar fi nsemnat probabil sosirea altor
oameni, poate chiar nainte de terminarea noviciatului ei. Atunci
care era motivul acestei ntrevederi?
Se strdui s nu se holbeze la Grondr. De acum era destul de
obinuit cu rasa vrinimi, majoritar aici. Din deprtare, kalirii
68

preau umanoizi, ns de aproape deosebirile erau substaniale.


Rasa provenea din ceva similar unei insecte. n dezvoltarea
indivizilor, evoluia deplasase n mod inevitabil ranforsri la
interiorul corpului, pn ce exteriorul devenise o combinaie de
epiderm cu aspect de larv i plci de chitin alburie. La prima
vedere, Grondr era un exemplar deloc remarcabil al rasei sale, dar
atunci cnd se mica, fie numai i pentru a-i aranja jacheta sau
pentru a-i scrpina pistruii-ochi, lsa impresia unei precizii
stranii. Egravan spunea c era foarte, foarte btrn.
Grondr schimb subiectul, clicind brusc:
Eti la curent cu schimbrile de la Domeniul Straumli?
V referii la cderea lui Straum? Da.
Dei m surprinde c tu eti la curent. Domeniul Straumli era o
civilizaie uman important, totui reprezenta doar o fraciune
infinitezimal din traficul de mesaje al Releului.
Primete, te rog, condoleanele mele.
n ciuda anunurilor entuziaste de la Straum, era clar c
dezastrul absolut se abtuse asupra Domeniului Straumli.
Aproape toate rasele experimentau finalmente n Transcendent i
de cele mai multe ori deveneau suprainteligene Puteri. Era ns
clar c straumerii creaser, ori deteptaser, o Putere cu tendine
ucigae. Soarta lor era mai teribil dect orice prezisese vreodat
tatl Ravnei. Iar ghinionul lor era acum un dezastru care se
ntindea peste tot ceea ce fusese Domeniul Straumli. Grondr
continu:
Aceast veste i va afecta munca?
Din ce n ce mai ciudat Ravna ar fi fost gata s jure c
interlocutorul ei se apropia de miezul problemei. Poate chiar acesta
s fi fost miezul problemei?
A--, nu, domnule. Evenimentul Straumli este teribil, mai
ales pentru omenire, ns cminul meu este Sjandra Kei. Domeniul
Straumli este vlstarul nostru, dar nu am rude acolo. Dei a fi
putut avea, dac n-ar fi fost mama i tata. De fapt, dup ce
Straumli Principal ieise din Reea, Sjandra Kei nu putuse fi
contactat timp de patruzeci de ore. Asta o tulburase serios pe
Ravna, deoarece orice redirecionare ar fi fost instantanee. n cele
69

din urm comunicaiile fuseser restabilite; motivul fusese


alterarea tabelelor de redirecionare pe o cale alternativ. Femeia
irosise chiar jumtate din economiile ei pe un an pentru un
serviciu potal dus-ntors. Lynne i prinii ei nu piser nimic;
dezastrul Straumli era vestea secolului pentru cei de pe Sjandra
Kei, totui rmnea o catastrof care se petrecuse foarte departe.
Ravna se ntreb dac existau prini care dduser vreodat
sfaturi mai bune dect cele primite de la ai ei?
Bun, bun.
Prile gurii lui Grondr se micar n analogia unei ncuviinri
umane din cap. Capul i se nclin, astfel c doar pistruii periferici
o priveau; prea realmente s ovie! Ravna se uit la el n tcere.
Grondr Kalir era cel mai straniu director executiv din Organizaie.
Era singurul a crui reedin principal era Groundside. n mod
oficial rspundea de o divizie a arhivelor, dar de fapt conducea
Marketingul vrinimi (altfel spus, Contrainformaiile). Existau istorii
potrivit crora ar fi vizitat Vrful Exteriorului; Egravan afirma c
ar fi avut un sistem imunitar artificial.
Vezi tu dezastrul Straumli te-a transformat n mod
ntmpltor ntr-unul dintre cei mai valoroi angajai ai
Organizaiei.
Nu neleg.
Ravna, zvonurile din grupul de informare Ameninri sunt
adevrate. Straumerii aveau un laborator n Transcendentul
Inferior. Ei s-au jucat cu prescripii dintr-o arhiv pierdut i au
creat o Putere nou. Pare s fie o aberaie de Clasa a II-a.
Cam o dat la o sut de ani, Reeaua Cunoscut consemna o
aberaie de Clasa a II-a. Asemenea Puteri aveau o durat de via
normal de aproximativ zece ani. Erau ns dumnoase n mod
explicit i n zece ani puteau s fac pagube enorme. Biata Straum.
Ca atare, poi nelege c exist un potenial enorm pentru
profit sau pierdere. Dac dezastrul se extinde, vom pierde clieni de
reea. Pe de alt parte, toi din jurul Domeniului Straumli doresc
s tie ce se ntmpl. Asta ne-ar putea crete traficul de mesaje
cu cteva procente.
Grondr expunea problema mai sec dect i-ar fi plcut Ravnei,
70

ns avea dreptate. Ba chiar oportunitatea pentru profit era direct


asociat cu diminuarea aberaiei. Dac n-ar fi fost att de prins
n munca la arhiv, Ravna ar fi ghicit totul. Iar acum, cnd se
gndea, ideile se revrsau:
Exist ocazii chiar mai spectaculoase. Istoric vorbind, aceste
aberaii au interesat alte Puteri. Ele vor dori feed-uri de la Reea
i informaii despre rasa creatoare.
Vocea fetei se stinse, cnd nelese n cele din urm motivul
pentru aceast ntlnire.
Prile gurii lui Grondr clicir aprobator.
Exact! La Releu, noi suntem bine plasai pentru a furniza
veti Transcendentului. n plus, avem propriul nostru om. n
ultimele trei zile am receptat cteva zeci de interogri de la
civilizaii din Exteriorul Superior, dintre care unele susineau c ar
reprezenta Puteri. Interesul acesta ar putea nsemna o cretere
masiv a venitului Organizaiei n urmtorul deceniu. Toate
acestea le poi citi n grupul de informare Ameninri, dar mai
exist un element n legtur cu care te voi ruga s pstrezi
deocamdat confidenialitatea. Cu cinci zile n urm, o nav din
Transcendent a ptruns n regiunea noastr. Susine c ar fi direct
controlat de o Putere. Peretele din spatele lui deveni o fereastr
spre vizitator. Vehiculul era un ansamblu neregulat de spini i
proeminene. O bar scalar anuna c avea mrimea de numai
cinci metri.
Ravna simi cum i se zburlesc firioarele de pr de pe ceaf. Aici
n Exteriorul Median, ei ar fi trebuit s fie relativ ferii de capriciile
Puterilor. Totui vizita era demoralizant.
Ce dorete?
Informaii despre aberaia Straumli. n mod particular, este
foarte interesat de rasa ta. Ar oferi foarte mult pentru a lua un
om viu
Rspunsul Ravnei fu prompt:
Nu m intereseaz!
Grondr i desfcu palmele albicioase. Lumina scnteie pe
chitina de pe dosul degetelor sale.
Ar fi o oportunitate enorm. Un noviciat cu zeii. Acesta a
71

promis drept rsplat stabilirea aici a unui oracol.


Nu!
Ravna se scul pe jumtate din scaun. Era singurul om de aici,
la peste douzeci de mii de ani-lumin de cas. n primele zile ale
noviciatului ei, asta fusese cel mai teribil. De atunci i fcuse
prieteni, nvase mai multe despre etica Organizaiei i ajunsese
s se ncread n fiinele acestea la fel de mult ca n oamenii de pe
Sjandra Kei. Dar n Reea exista actualmente un singur oracol pe
jumtate demn de ncredere, totui vechi de zece ani. Puterea
aceasta ispitea Organizaia Vrinimi cu o comoar fabuloas.
Grondr clici stnjenit. i fcu semn s se reaeze.
A fost doar o sugestie. Noi nu ne exploatm angajaii. Dac teai mulumi s slujeti ca expertul nostru local
Ravna aprob fr cuvnt.
Perfect. S fiu sincer, nu m ateptasem s accepi oferta.
Avem un voluntar mult mai probabil, ns care necesit instruire.
Un om? Aici?
n directorul local, Ravna iniiase o interogare permanent
pentru ali oameni. n ultimii doi ani, ea vzuse trei oameni i pe
aceia doar n trecere.
De ct timp este aici?
Grondr rspunse cu o expresie intermediar ntre zmbet i
rs:
De peste un secol, dei noi am aflat abia acum cteva zile.
Imaginile din jurul lui se schimbar. Ravna recunoscu magazia
Releului: maidanul de nave i dispozitive transportoare abandonate
care pluteau la numai o mie de secunde-lumin de arhive.
Primim multe transporturi exclusiv dus elemente expediate
cu sperana c le vom cumpra sau vinde n regim de consignaie.
Obiectivul se apropie de o nav ponosit, lung de dou sute de
metri, cu zona median mult ngustat pentru a susine o
propulsie statoreactoare Bussard. Spinii ultrapropulsiei erau
simple cioturi.
Un lugher-de-fund? ntreb Ravna.
Grondr clici a negaie.
O drag. Nava este veche de treizeci de mii de ani. Majoritatea
72

acestui timp a fost petrecut ntr-o ptrundere profund n Zona


Lent i zece mii de ani n Adncurile Negnditoare.
Din apropiere, Ravna vedea ciupiturile fine ale carcasei,
rezultatele a milenii de eroziune relativist. Chiar i fr pilot,
asemenea expediii erau rare.
O ptrundere profund nu putea reveni n Exterior n decursul
vieii constructorilor ei. Unele nu aveau s se ntoarc nici n
decursul existenei rasei constructorilor ei. Lansatorii unor astfel
de misiuni erau destul de stranii; cei care le recuperau se puteau
alege cu un profit frumuel.
Aceasta a venit de foarte departe, chiar dac n-a fost tocmai o
misiune de mare succes. N-a vzut nimic interesant n Adncurile
Negnditoare deloc surprinztor, innd seama de faptul c acolo
eueaz pn i automatele simple. Am vndut imediat majoritatea
cargoului. Restul l-am catalogat i l-am dat uitrii pn la
afacerea Straumli.
Peisajul stelar dispru. Priveau un display medical: membre i
pri dintr-un corp.
ntr-un sistem solar din Adncul Lentorii, draga a gsit o
epav. Nu avea capacitate de ultrapropulsie, ci fusese realmente
proiectat pentru Zona Lent. Sistemul solar nu era locuit. Am
speculat c nava suferise o defeciune structural sau poate c
membrii echipajului fuseser afectai de Adncuri. n tot cazul,
sfriser sfrtecai i ngheai. O tragedie n Adncul Lentorii, cu
mii de ani n urm.
Ravna se sili s-i desprind ochii de la carnagiu.
V gndii s le vindei vizitatorului nostru?
Ceva chiar mai bun. Odat ce am nceput s investigm, am
descoperit o eroare substanial n catalogare. Unul dintre mori
este aproape intact. L-am peticit cu pri de la ceilali. A fost
costisitor, dar am sfrit prin a avea un om viu.
Imaginea plpi nc o dat i Ravna i inu rsuflarea. n
animaia medical, prile pluteau ntr-o dispunere ordonat.
Acolo se forma un corp, doar cu unele lipsuri n zona abdominal.
Fu completat cu alte pri i deveni limpede c nu era o femeie.
Plutea ntreg i gol, parc n somn. Ravna nu avea nicio ndoial
73

asupra caracterului su uman, ns n Exterior toat umanitatea


se trgea din spia nyjorean. Brbatul acela avea alt
descenden. Pielea i era cenuie ca fumul, nu maronie. Prul era
rou-maro aprins, o culoare pe care ea o vzuse doar n istoriile
pre-nyjorene. Osatura feei diferea n mod subtil de a oamenilor
moderni. Diferenele mici erau mai tulburtoare dect caracterul
evident extraterestru al colegilor ei de la arhive.
Corpul fu acum mbrcat. n oricare alte circumstane, Ravna
ar fi zmbit. Grondr Kalir alesese un costum absurd, ceva din era
nyjorean. Individul purta o sabie i un paralizator Un prin
adormit din Epoca Prineselor.
Acesta este omul-original, rosti Grondr.

74

Capitolul 7
Releu este un nume frecvent. Are neles n aproape orice
mediu. Ca i Noul-ora i Noul-cmin, apare n mod repetat cnd
oamenii se deplaseaz, colonizeaz sau particip ntr-o reea de
comunicaii. Poi cltori un miliard de ani-lumin sau un miliard
de ani i tot vei gsi asemenea denumiri la rasele cu inteligen
nnscut.
n era curent exista ns un Releu mai presus de celelalte, care
aprea n lista de direcionare cu dou procente din tot traficul
derulat n Reeaua Cunoscut. Situat la douzeci de mii de anilumin de planul galactic, Releul avea o linie de vizare total
neocultat spre treizeci la sut din Exterior, incluznd multe
sisteme stelare din Adnc, unde navele abia pot nainta cu un anlumin pe zi. Cteva sisteme solare n care existau metale erau la
fel de bine plasate i exista concuren, dar dac alte civilizaii i
pierduser interesul, colonizaser n Transcendent sau pieriser n
apocalipse, Organizaia Vrinimi dinuise. Dup cincizeci de mii de
ani, din ea fceau parte rase din Organizaia iniial. Niciuna nu
juca rolul de lider totui se pstraser punctul de vedere i
politicile originale. Poziie i durabilitate: Releul era acum
principalul intermediar cu Norii lui Magellan i unul dintre cele
cteva locuri care aveau mcar o legtur cu Exteriorul n galaxia
Sculptor.
Pe Sjandra Kei, reputaia Releului fusese fabuloas. n cei doi
ani de noviciat, Ravna ajunsese s neleag c adevrul era mai
presus de reputaie. Releul se afla n Exteriorul Median; unicele
exporturi ale Organizaiei erau funcia de retransmisie i accesul la
arhiva local. n acelai timp ns importa cele mai bune
echipamente biologice i de procesare din Exteriorul Superior.
Docurile Releului erau o extravagan pe care i-o puteau permite
doar cei extrem de bogai. Se ntindeau pe o mie de kilometri: staii
de andocare, antiere de reparaii, centre de transbordare a
mrfurilor, parcuri i terenuri de joac. Chiar i pe Sjandra Kei
75

existau habitate mai largi, dar Docurile nu se gseau pe orbit, ci


pluteau la o mie de kilometri deasupra lui Groundside pe cel mai
mare cadru agravi pe care-l vzuse Ravna vreodat. Pe Sjandra
Kei, venitul anual al unui universitar ar fi putut ajunge pentru a
cumpra un metru ptrat de estur agravi: o mizerie care n-ar fi
rezistat nici un an. Aici erau milioane de hectare din materialul
acela, nsemnnd miliarde de tone. Simpla nlocuire a esturii
moarte necesita mai mult comer cu Exteriorul Superior dect ar fi
putut desfura majoritatea roiurilor stelare.
Iar acum am aici propriul meu birou. Munca direct cu Grondr
Kalir avea avantajele ei. Ravna se ls pe spate n scaun i privi
peste marea central. La altitudinea Docurilor, gravitaia atingea
valoarea de 0,75 g. Fntni de aer menineau o atmosfer
respirabil deasupra prii mediane a platformei. Cu o zi n urm,
femeia luase o barc cu pnze peste marea cu adncuri strvezii.
Fusese cu adevrat o experien stranie: nori planetari sub chil,
stele i cer indigo deasupra.
n dimineaa aceasta, Ravna crescuse brizantul: o chestiune
simpl de flexionare a agraviurilor bazinului. Acum se sprgea cu
regularitate de plaja ei. Chiar de la treizeci de metri deprtare de
ap, n aer se simea un iz srat. n deprtare mrluiau rnduri
de creste nspumate.
Ravna privi silueta care venea ncet pe plaj spre ea. Cu numai
cteva sptmni n urm nici n-ar fi visat situaia aceasta. Cu
numai cteva sptmni n urm era n exterior, la arhiv,
absorbit n activitatea de modernizare, fericit s lucreze cu una
dintre cele mai mari baze de date din Reeaua Cunoscut. Acum
parc ar fi descris un cerc complet i ar fi revenit la visurile de
aventuri din copilrie. Singura problem era c uneori se simea ca
fiind un personaj negativ. Pham Nuwen era o fiin vie, nu un
obiect care s fie vndut.
Se scul n picioare i porni s-i ntmpine vizitatorul cu pr
rocat.
Nu purta sabia i pistolul din animaia fantezist a lui Grondr,
totui hainele sale erau din estura mpletit a aventurilor
strvechi i el nsui degaja o lene ncredere n sine. Dup
76

discuia purtat cu Grondr, Ravna citise lucrri de antropologie de


pe Vechiul Pmnt. Prul rou i pliurile epicante fuseser
cunoscute acolo, dei rareori la acelai individ. Cu certitudine
pielea fumurie ar fi fost remarcabil pentru un locuitor al
Pmntului. Individul acesta era, n aceeai msur ca Ravna
nsi, un produs al evoluiei post-terestre.
El se opri la o lungime de bra deprtare i-i surse piezi.
Ari destul de uman. Ravna Bergsndot?
Ravna surse i ncuviin.
Domnul Pham Nuwen?
Exact! Se pare c amndoi excelm n a ghici identiti.
Trecu pe lng ea i ptrunse n umbra biroului. Un tip
arogant.
Ravna l urm, nesigur n privina etichetei. Ai fi crezut c n-ar
fi trebuit s existe probleme cu alt om
Interviul se desfur ns destul de lin. Trecuser mai bine de
treizeci de zile de la resuscitarea lui Pham Nuwen. Mare parte din
acel timp fusese dedicat edinelor intense de lingvistic. Individul
trebuia s fie al naibii de inteligent; vorbea deja fluent limba
triskwelin a comercianilor. ntr-adevr era destul de drgu.
Ravna plecase de doi ani de pe Sjandra Kei i mai avea nc un an
de noviciat. Se descurcase binior. Avea aici muli prieteni
apropiai, Egravan, Sarale Totui simpla flecreal cu brbatul
acesta i readusese mare parte din sentimentul general de
singurtate. Din unele puncte de vedere, el i era mai strin dect
orice altceva de la Releu ns din alte puncte de vedere femeia ar
fi dorit s-l cuprind n brae i s-i ndeprteze sursul ncreztor
cu un srut.
Grondr Vrinimikalir i spusese adevrul despre Pham Nuwen.
Individul era realmente entuziast despre planurile Organizaiei
pentru el! Teoretic asta nsemna c Ravna i putea face treaba cu
contiina mpcat. Practic ns
Domnule Nuwen, sarcina mea este de a te orienta n noua ta
lume. tiu c n ultimele zile ai avut parte de o instruire intens,
totui exist limite cu privire la viteza de asimilare a informaiilor
respective.
77

Rocovanul i zmbi.
Spune-mi Pham. Aa-i, m simt ca o saco n care s-au
ndesat prea multe. Somnul mi-e plin de glscioare. Am nvat
multe, dar n-am trit nimic pe pielea mea. Mai ru nc, am fost o
int pentru toat educaia asta. Este nscenarea perfect dac
vrinimi vor s m pcleasc. De-aia nv s utilizez biblioteca
local. i de-aia am insistat s-mi gseasc pe cineva ca tine. (Zri
surprinderea de pe faa ei.) Ha! Nu tiai asta. Vezi tu, conversaia
cu o persoan real mi ofer ansa s vd lucruri care n-au fost
plnuite din timp. Am fost de asemenea un evaluator priceput al
naturii umane; cred c te pot citi destul de uor.
Rnjetul lui dovedea c nelegea ct de iritant putea fi.
Ravna ridic ochii la petalele verzi ale arborilor de pe plaj.
Poate c mitocanul acesta merita situaia n care avea s intre.
Aadar ai o experien vast n relaiile cu oamenii?
innd seama de limitrile Lentorii, nu m-am nscut ieri,
Ravna. Nu m-am nscut ieri tiu c n-art, dar am aizeci i
apte de ani subiectivi. i mulumesc Organizaiei tale pentru
modul excelent n care m-a dezgheat. Schi gestul ridicrii unei
plrii inexistente n direcia ei: Ultimul meu voiaj a durat mai bine
de o mie de ani obiectivi. Eram programator militar ntr-o expediie
Qeng Ho
Ochii i se dilatar brusc i rosti ceva neinteligibil. Pentru o clip
aproape c pru vulnerabil. Ravna ntinse un bra ctre el.
Amintiri?
Pham Nuwen ncuviin.
S dea dracii! Asta-i ceva pentru care nu v mulumesc.
Pham Nuwen fusese congelat dup o moarte violent, nu ca o
deliberat ntrerupere temporar a funciilor vitale. Organizaia
Vrinimi izbutise s-l readuc la via aproape printr-un miracol
cel puin, utiliznd tehnologie din Exteriorul Median. Memoria era
ns partea cea mai dificil. Fundamentul chimic al memoriei nu
supravieuia prea bine ngherii haotice. Problema era suficient
pentru a micora cu un grad-dou pn i ego-ul lui Nuwen.
Ravnei i se fcu mil de el.
Este improbabil s fi pierdut complet totul. Trebuie pur i
78

simplu ca unele lucruri s le abordezi din alt unghi de vedere.


Mda. Am fost instruit n privina asta. ncepe cu celelalte
amintiri, abordeaz din lateral ceea ce nu-i poi reaminti direct.
Oricum e mai bine dect s fiu mort.
Ceva din vioiciunea lui reveni, dar diminuat la un nivel
aproape fermector. Discutar mult timp, n vreme ce rocovanul
ocolea punctele pe care nu i le putea reaminti direct.
i, treptat, Ravna ncepu s simt ceva la care nu se ateptase
niciodat fa de un locuitor al Zonei Lente: copleire. n decursul
unei viei, Pham Nuwen realizase practic tot ce era posibil pentru o
fiin din Lentoare. De cnd se tia, Ravna privise cu mil
superioar civilizaiile ntemniate acolo. Ele nu puteau cunoate
niciodat gloria; ele ar fi putut s nu afle niciodat adevrul.
Totui, prin noroc, abilitate i voin covritoare, brbatul acesta
srise obstacolele, unul cte unul. Oare Grondr tiuse adevrul
cnd i-l imaginase cu sabie i pistol paralizator? Pentru c Pham
Nuwen era cu adevrat un barbar. El se nscuse pe o planetcolonie deczut Canberra, i spusese. Prea asemntoare cu
Nyjora medieval, dar nu era un matriarhat. Fusese fiul mezin al
unui rege. Crescuse printre spade, otrvuri i intrigi, locuind n
castele din piatr lng o mare foarte, foarte rece. Nendoios, acest
prinior ar fi sfrit asasinat sau rege peste toi , dac viaa ar
fi continuat n modul medieval. ns totul se schimbase, pe cnd el
avea treisprezece ani. O planet pe care existau doar legende
despre aparate zburtoare i radiouri fusese vizitat de
comercianii interstelari. ntr-un an de nego, politica feudal a
Canberrei se schimbase cu o sut optzeci de grade.
Qeng Ho investise trei nave n expediia spre Canberra. Se
enervase, deoarece crezuse c noi am fi avut un nivel mai ridicat
de tehnologie. Nu le-am putut reaproviziona, aa c dou nave au
rmas locului probabil c mi-au dat peste cap biata planet. Eu
am plecat cu a treia nav o nelegere nebuneasc de tip ostatic,
la care-i obligase tata. Am avut baft c nu m-au evacuat n
spaiu.
Qeng Ho era denumirea generic a unei flote formate din cteva
sute de statoreactoare Bussard care operau ntr-un volum de
79

spaiu de sute de ani-lumin. Navele acelea puteau atinge o treime


din viteza luminii. Membrii flotei erau n general comerciani,
ocazional salvatori, mult mai rar cuceritori. Cnd Pham Nuwen
avusese ultima dat contact cu Qeng Ho, colonizase treizeci de
planete i avea o vechime de trei mii de ani. Era o civilizaie pe ct
de extravagant poate exista vreodat n Lentoare i, desigur,
pn la nvierea lui Pham Nuwen, nimeni din Exterior nu auzise
vreodat despre ea. Qeng Ho era ca un milion de alte civilizaii
sortite pieirii, ngropate la mii de ani-lumin adnc n Lentoare.
Doar prin noroc ar fi ptruns vreodat n Exterior, unde erau
posibile cltoriile la viteze supraluminice.
ns pentru un biat de treisprezece ani care se nscuse printre
sbii i pieptare de zale, Qeng Ho nsemna o schimbare mai mare
dect au parte majoritatea fiinelor. n cteva sptmni, el trecuse
de la statutul de lord medieval la cel de camerist ntr-o nav
stelar.
La nceput, nu tiau ce s fac cu mine. S-au gndit s m
bage-n hibernare i s-mi fac vnt la prima escal. Ce poi face cu
un puti care crede c nu exist dect o singur planet, care-i
plat, i care i-a petrecut toat viaa nvnd s taie-n stnga in dreapta cu sabia?
Pham se opri brusc, aa cum fcea la fiecare cteva minute,
cnd fluxul amintirilor sale ptrundea ntr-o regiune afectat.
Dup aceea ridic ochii la Ravna i sursul i redeveni superior.
Eram un simplu animal. Nu cred c oamenii civilizai neleg
ce-nseamn s creti printre unchi i mtui care plnuiesc s te
asasineze, iar tu te-antrenezi s le iei gtul. n civilizaie am
ntlnit ticloi mult mai mari indivizi care ar fi ras o planet
ntreag i i-ar fi spus reconciliere , dar ca trdare pur i
imediat nimic nu mi-ar fi putut ntrece copilria.
Dup cum povestea Pham Nuwen, doar norocul chior salvase
echipajul navei de planurile sale. n anii care urmaser, el nvase
s se ncadreze i nvase aptitudinile necesare n civilizaie.
Corespunztor domesticit, putea fi un cpitan de nav ideal pentru
Qeng Ho. i timp de muli ani, exact asta fusese. Spaiul Qeng Ho
coninea dou alte rase i mai multe planete colonizate de oameni.
80

La o vitez de trei zecimi din cea a luminii, Pham petrecea decenii


n hibernoterapie pentru a cltori de la o stea la alta, apoi un an
sau doi n fiecare port, cutnd s obin profit de pe urma unor
produse i informaii ce puteau fi letal de nvechite. Reputaia
Qeng Ho i asigura o oarecare protecie. Politicienii vin i pleac,
dar Lcomia este nepieritoare era mottoul flotei i ea durase mai
mult dect majoritatea clienilor si. Pn i fanaticii religioi erau
ceva mai prudeni cnd se gndeau la rzbunarea Qeng Ho. De
cele mai multe ori ns abilitatea i viclenia cpitanului de nav
erau cele care-i scpau cu faa curat. i puini erau mai pricepui
dect bieelul din Pham Nuwen.
Eu eram aproape comandantul perfect. Aproape! ntotdeauna
am vrut s vd ce se afl dincolo de spaiul pentru care aveam
date verificate. De fiecare dat cnd ajungeam foarte bogat att
de bogat, nct mi puteam lansa propria subflot , mi asumam
vreun risc nebunesc i pierdeam totul. Eram ca un yo-yo al flotei.
La o curs comandam cinci nave, la urmtoarea fceam
programare de ntreinere ntr-o nenorocit de rutin. innd
seama de felul n care se dilat timpul n negoul cu viteze
subluminice, generaii ntregi m-au crezut un geniu legendar iar
altele mi-au folosit numele ca sinonim pentru imbecil.
Fcu o pauz i ochii i se mrir de surprindere ncntat.
Ha! Mi-am amintit ce fceam acolo, la sfrit. Eram n partea
de imbecil a ciclului meu, totui asta era lipsit de importan. Flota
avea douzeci de nave i o conducea un cpitan chiar mai nebun
dect mine Nu mai in minte cum o chema. O chema? Nu se
poate, n-am avut niciodat o femeie-cpitan.
Vorbea practic pentru sine.
Oricum, cpitanul sta era n stare s parieze totul pe soiul
de lucruri despre care tipii normali se contrazic la o bere. i
numise nava --, s-ar traduce cumva ca tmpit pasre
slbatic asta ca s-i dai seama cam ce fel de personaj era. El
considera c undeva n univers trebuie s existe i civilizaii cu
tehnologie foarte avansat. ntrebarea era cum s le gseti? n
mod straniu, aproape c ghicise Zonele. Att doar c nu era
suficient de nebun; a apreciat greit un mic detaliu. Ghiceti
81

despre ce-i vorba?


Ravna ncuviin din cap. Era evident, cnd tiai unde fusese
gsit epava lui Pham.
Mda. Pun prinsoare c-i o idee mai veche dect zborul spaial:
rasele mai btrne trebuiau s fie spre centrul galactic, acolo unde
stelele sunt mai apropiate ntre ele i unde energia poate fi
obinut din gurile negre. Cpitanul i-a luat toat flota de
douzeci de nave i a decis s mearg pn gsea pe cineva sau
pn trebuia s se opreasc i s colonizeze. Se gndise c
probabil nu vom avea succes n timpul vieii noastre. Dar printr-o
planificare judicioas, am fi putut ajunge ntr-o regiune cu stele
apropiate, unde ar fi fost uor s nfiinm o nou Qeng Ho iar
ea ar fi mers i mai departe. Una peste alta, am avut noroc s
ajung la bord, fie i ca programator; cpitanul sta tia numai
lucruri rele despre mine. Expediia durase o mie de ani i avansase
dou sute cincizeci de ani-lumin ctre centrul galaxiei.
Spaiul Qeng Ho se afla mai aproape de Adncul Lentorii dect
Vechiul Pmnt i ei porniser de acolo mai spre interior.
Avuseser ns pur i simplu ghinion s ajung la marginea
Adncurilor dup numai dou sute cincizeci de ani-lumin. Pe
rnd, Tmpit pasre slbatic pierduse contactul cu celelalte
nave. Uneori fr avertisment, alteori existaser dovezi de erori ale
calculatoarelor sau de incompeten cras. Supravieuitorii
ntrezriser un ablon i bnuiser c piesele cele mai uzuale se
defectau. Bineneles, nimeni nu asociase problemele cu regiunea
din spaiu n care intrau.
Am redus viteza i am gsit un sistem solar cu o planet
semilocuibil. Pierdusem toate contactele cu ceilali Ce anume
am fcut dup-aia nu-mi este foarte clar. (Chicoti sec.) Probabil c
fusesem chiar la margine, mpleticindu-ne de colo-colo la IQ 60.
mi amintesc c meteream nu tiu ce pe la sistemul de susinere
biotic. Probabil c-asta ne-a ucis.
Pentru o clip, pru trist i derutat. Ridic din umeri.
Apoi m-am trezit n ghearele blnde ale Organizaiei Vrinimi,
aici, unde viteza supraluminic este posibil i unde pot zri
marginea Paradisului.
82

Pentru o secund, Ravna nu coment nimic. Se uit dincolo de


plaj, ctre brizant. Sttuser mult timp de vorb. Soarele i
strecura razele pe sub petalele arborilor i lumina lui i traversa
biroul. Oare Grondr nelegea ce avea aici? Aproape orice din Zona
Lent deinea valoare de colecie. Fiinele din Lentoare erau chiar
i mai valoroase. ns Pham Nuwen putea fi realmente unic. El
avusese mai multe experiene de via dect unele civilizaii i se
aventurase n Adncuri dup prad. Ravna nelegea acum de ce
privise Transcendentul i-l numise Paradis. Nu era pe de-a ntregul
naivitate i nici o eroare n programele educaionale ale
Organizaiei. Pham Nuwen trecuse deja prin dou experiene
transformatoare, de la pre-tehnologie la cltor interstelar, i de la
cltor interstelar la locuitor al Exteriorului. Fiecare reprezenta un
salt mai presus de imaginaie. Acum el ntrevedea posibilitatea
altui pas i era perfect doritor s se vnd pe sine pentru a-l
realiza.
De ce atunci ar trebui s-mi risc slujba ca s-l fac s se
rzgndeasc? ns buzele ei aveau propria lor via.
De ce nu amni Transcendentul? F-i timp s-nelegi ce se
ntmpl aici, n Exterior. Ai fi primit cu braele deschise n
aproape orice civilizaie. Iar pe planetele umane ai fi minunea
epocii.
O ntrezrire a umanitii non-nyjorene. Grupurile de informare
locale de pe Sjandra Kei o consideraser pe Ravna radical de
ambiioas ca s accepte un noviciat la douzeci de mii de anilumin deprtare. Revenind de acolo, ea i-ar fi putut alege slujbe
de Universitar Total pe oricare dintr-o multitudine de planete. Asta
nu se compara totui nici pe departe cu Pham Nuwen; existau
fiine att de bogate, nct i-ar fi putut drui lui o planet, numai
ca s rmn aici.
Ar trebui s-i stabileti un pre.
Sursul lene al rocovanului se li.
Pi, vezi tu, eu mi-am anunat deja preul i cred c vrinimi l
pot plti.
A dori realmente s pot face ceva n privina rnjetului luia,
gndi Ravna. Biletul spre Transcendent al lui Pham Nuwen se baza
83

pe interesul brusc al unei Puteri fa de aberaia Straumli. Acest


ego inocent putea sfri mprtiat ntr-un milion de cuburi de
moarte care s ruleze un milion de milioane de simulri ale naturii
umane.
***
Grondr o apel la mai puin de cinci minute dup plecarea lui
Pham Nuwen. Ravna tia c Organizaia trgea cu urechea i-i
spusese deja lui Grondr despre ndoielile ei despre vnzarea
aceasta a unui sofont. Se simi totui uor emoionat la vederea
lui.
Cnd va pleca spre Transcendent?
Grondr i frec pistruii. Nu prea mnios.
Nu n urmtoarele zece-douzeci de zile. Puterea care
negociaz pentru el este mai interesat s ne examineze arhivele i
s monitorizeze ce trece prin Releu. De asemenea n ciuda
entuziasmului omului pentru plecare, el este de fapt destul de
prudent.
Da?
Da. A insistat pentru un buget de bibliotec i permisiunea de
a hoinri oriunde prin sistem. A discutat cu angajai alei la
ntmplare de peste tot din Docuri. A insistat mai ales s stea de
vorb cu tine.
Prile gurii lui Grondr clicir ntr-un surs.
Eti liber s-i spui ceea ce gndeti. n esen, el cerceteaz
pentru a vedea dac nu exist ceva tinuit i letal. Dac va auzi
din partea ta lucrurile cele mai rele, ar trebui s se ncread n noi.
Ravna ncepea s neleag ncrederea lui Grondr. La naiba, dar
Pham Nuwen era destul de ncpnat!
Da, domnule. M-a ntrebat dac disear i pot arta Ptrarul
Strin. Aa cum tu tii prea bine.
Perfect. Mi-a dori ca i restul afacerii s se deruleze la fel de
lin.
Grondr se ntoarse astfel nct numai pistruii periferici se uitau
n direcia ei. Era nconjurat de displayuri de stare ale
comunicrilor i operaiunilor cu bazele de date ale Organizaiei.
Din cte nelegea Ravna, situaia era foarte animat.
84

Poate c n-ar trebui s ridic problema aceasta, ns este


posibil s poi fii de ajutor Afacerea este foarte profitabil.
(Grondr nu prea ncntat s anune vetile bune.) Nou civilizaii
din Vrful Exteriorului liciteaz pentru benzi largi de alimentare cu
date. La aa ceva putem rspunde. Dar Puterea aceasta care a
trimis o nav aici
Ravna l ntrerupse aproape fr s se gndeasc, o nclcare
de protocol care ar fi ngrozit-o cu cteva zile n urm.
Apropo, cine este Puterea asta? Nu se poate cumva s fie chiar
aberaia Straumli?
Gndul ca aceea s-l ia pe rocovan era ca un fior.
Asta ar nsemna s le fi pclit i pe toate celelalte Puteri.
Marketing l numete pe actualul nostru vizitator Btrnul.
Surse: Este un fel de glum, totui are o frm de adevr. O
cunoatem de unsprezece ani.
Nimeni nu tia de fapt ct triau fiinele din Transcendent, dar
Puterile care s fie comunicative mai mult de cinci-zece ani erau
rare. Ele pierdeau interesul sau se transformau n ceva diferit ori
pur i simplu mureau cu adevrat. Existau un milion de explicaii,
dintre care despre cteva mii se susinea c ar fi provenit direct de
la Puteri. Ravna bnuia c adevrata explicaie era cea mai simpl.
Inteligena este slujitoarea flexibilitii i schimbrii. Animalele
lipsite de inteligen se pot schimba doar cu viteza evoluiei
naturale. Rasele echivalente oamenilor, odat ce evolueaz
tehnologic, i ating limitele zonei n cteva mii de ani. n
Transcendent, supraumanitatea se poate petrece att de rapid,
nct creatorii ei sunt distrui. Deloc surprinztor atunci c
Puterile nsele erau efemere.
De aceea porecla Btrnul folosit pentru o Putere de
unsprezece ani era raional.
Noi credem c Btrnul este o variant a ablonului Tip 73.
Acelea sunt rareori rele i tim din cine a Transcens. n clipa de
fa ns ne cauzeaz un disconfort major. De douzeci de zile a
monopolizat un procentaj enorm de lime de band a Releului,
care crete constant. De la sosirea navei sale, a fost n toat arhiva
i reelele noastre locale. I-am cerut s expedieze datele non85

eseniale prin intermediul navei stelare, dar refuz. Dup-amiaza


aceasta a fost cea mai dificil de pn acum. Alte cinci procente
din capacitatea Releului au fost blocate de servirea sa. i
expediaz la fel de multe date pe ct primete.
Asta era ntr-adevr straniu, dei
i achit ns serviciile primite, nu? Dac Btrnul poate
plti preul maxim, de ce v deranjeaz?
Ravna, noi sperm ca Organizaia noastr s existe muli ani
dup dispariia Btrnului. Nimic din ceea ce ne poate oferi el nu
ar fi valoros atta timp.
Femeia aprob ncet. De fapt ar fi existat nite automatizri
magice care ar fi putut avea succes aici, ns eficiena lor pe
termen lung era ndoielnic. Aceasta era o situaie comercial, nu
un simplu exerciiu n cursul de Teologie Aplicat.
Btrnul poate cu uurin s pluseze peste orice ofert din
Exteriorul Median. Dar dac i oferim toate serviciile pe care le
solicit, vom fi realmente nefuncionali pentru restul clienilor
notri iar ei sunt cei pe care trebuie s ne bazm n viitor.
Imaginea lui fu nlocuit de un raport de acces n arhiv. Ravna
era familiarizat cu formatul i nelese acum lamentarea lui
Grondr. Reeaua Cunoscut era vast: o anarhie ierarhic ce lega
sute de milioane de planete. Totui pn i trunchiurile principale
aveau limi de band ce preau desprinse din preistoria Terrei; un
dataset de ncheietur s-ar fi descurcat mai bine pe o reea local.
De aceea majoritatea accesrilor Arhivei erau n general locale
spre cargoboturi media ce vizitau sistemul Releului. ns n ultima
sut de ore, accesrile de la distan ale Arhivei, att ca volum, ct
i ca numr de interogri, fuseser mai numeroase dect cele
locale! i nouzeci la sut din ele proveneau de la un singur cont
al Btrnului.
Vocea lui Grondr continu dinapoia graficelor:
n clipa de fa avem un transceiver-coloan vertebral dedicat
acestei Puteri Sincer vorbind, nu mai putem tolera situaia dect
cteva zile; cheltuielile finale sunt realmente prea mari.
Chipul su reveni pe display.
Oricum, cred c i dai seama c licitaia pentru barbar este
86

realmente cea mai mrunt dintre problemele noastre. Ultimele


douzeci de zile au adus profituri mai mari dect ultimii doi ani
mult mai mult dect putem verifica i absorbi. Suntem ameninai
de propriul nostru succes.
Schi o ncrunttur-surs ironic.
***
Discutar cteva minute despre Pham Nuwen, apoi Grondr se
decupl. Dup aceea, Ravna se plimb pe plaja ei. Soarele
coborse binior spre orizontul din spate i simea nisipul cald sub
tlpi. Docurile ocoleau planeta o dat la fiecare douzeci de ore,
rotindu-se deasupra polului la aproximativ patruzeci de grade
latitudine nord. Ravna mergea ct mai aproape de ap, acolo unde
nisipul era neted i ud. Ceurile mrii i umectau pielea. Cerul
albastru de deasupra crestelor alb nspumate se ntuneca iute spre
indigo i negru. Acolo sus se micau puncte argintii, flotoare cu
agraviuri care aduceau nave stelare n Docuri. Totul era fabulos i
inutil de scump. Ravna se simea, succesiv, dezgustat i uimit.
Totui, dup doi ani petrecui la Releu, ncepea s deslueasc
ideea. Organizaia Vrinimi dorea ca Exteriorul s tie c deinea
resursele necesare pentru a aborda orice solicitri de comunicare
i arhivare i-ar fi fost adresate. i mai dorea ca Exteriorul s
suspecteze c aici existau daruri ascunse din partea
Transcendentului, lucruri care ar fi putut-o face extrem de
periculoas pentru nite invadatori.
Femeia privi stropii fini ridicai de resac i-i simi adunndu-se
n picturi pe genele ei. Prin urmare, Grondr se confrunta acum cu
o problem major: cum i spui unei Puteri s plece? Ravna
Bergsndot n-avea alte griji dect pe cea a unui prpdit exagerat
de ncreztor n sine, care prea absolut decis s se autodistrug.
Se ntoarse i porni paralel cu marginea apei. Fiecare al treilea val
i trecea peste glezne.
Suspin. n mod limpede, Pham Nuwen era un prpdit dar
unul impresionant. Din punct de vedere intelectual, ea tiuse
dintotdeauna c nu exista nicio diferen ntre posibila inteligen
a celor din Exterior i primitivii din Lentoare. Majoritatea
automatelor funcionau mai bine n Exterior i aici erau posibile
87

comunicaiile supraluminice. ns pentru a cldi mini cu adevrat


supraumane, trebuia s mergi n Transcendent. Prin urmare n-ar
fi trebuit s fie surprins c Pham Nuwen era capabil. Foarte
capabil. Deprinsese triskwelina cu o uurin incredibil. Ravna
era aproape convins c fusese cpitanul expert cu care se
ludase. Iar pentru a fi comerciant n Lentoare, pentru a risca
secole petrecute ntre stele ctre o destinaie care putea s-i fi
pierdut civilizaia sau s devin periculos de ostil fa de cei din
exterior era nevoie de un curaj greu de imaginat. Ea putea
nelege c Pham considera plecarea spre Transcendent o alt
provocare. Dispusese de vreo douzeci de zile n care s absoarb
un univers complet nou pur i simplu insuficient pentru a
pricepe c regulile se modific atunci cnd juctorii sunt mai
presus dect oamenii.
i mai rmseser cteva zile de graie i ea avea s-l fac s se
rzgndeasc. Iar dup ce tocmai discutase cu Grondr, femeia navea s simt nici cel mai mrunt fior de vinovie pentru tentativa
ei.

88

Capitolul 8
n ciuda denumirii sale, Ptrarul Strin ocupa de fapt cam o
treime din Docuri. Era adiacent cu periferia lipsit de atmosfer
unde andocau navele i se extindea ctre interior pn la o
seciune a mrii centrale.
Organizaia Vrinimi convinsese un numr important de rase c
aceasta era una dintre minunile Exteriorului Median. Traficului de
mrfuri i se adugau turitii unele dintre cele mai bogate fiine
din Exterior.
Pham Nuwen avea acces nerestricionat la divertismentele
acestea. Ravna i le art pe cele mai spectaculoase, printre care un
salt agravi peste Docuri. Barbarul fu mai impresionat de costumele
lor spaiale dect de Docuri.
n Lentoare am vzut structuri mai mari dect asta. Dar nu
plutind n puul gravitaional al unei planete.
Pham Nuwen pru s se mblnzeasc odat cu trecerea serii.
Cel puin comentariile lui devenir mai sensibile, mai puin
tioase. Dorea s vad cum triau comercianii din Exterior i
Ravna i art bursele i Locala negustorilor.
Sfrir n Compania Rtcitoare imediat dup miezul nopii pe
Docuri. Nu era teritoriul Organizaiei, dar se numra printre
locurile favorite ale femeii, un bar privat care atrgea comerciani
din Vrf i pn n Adnc. Ea se ntreb ce prere avea Pham
Nuwen despre decor. Locul era aranjat ca sala de reuniuni a unei
planete din Zona Lent. Macheta de trei metri a unui statoreactor
Bussard plutea deasupra principalului nivel de servire. Cmpuri
propulsoare verzi-albstrui strluceau din toate ungherele i
flanele navei i se rspndeau vag printre clienii de dedesubt.
Pentru Ravna, pereii i podeaua erau din brne groase, cioplite
grosolan. Unii ca Egravan vedeau ziduri din piatr i tuneluri
nguste: genul de cree pe care rasa lui le construise pe noile
cuceriri nc din timpurile strvechi. Iluzia era de natur optic
89

nu o ameeal mental i printre cele mai bune ce puteau fi


realizate n Exteriorul Median.
Ravna i Pham trecur prin spaiile largi dintre mese.
Proprietarii nu aveau cu sonorizarea acelai succes ca i cu
vizualul; muzica era slab i se schimba de la o mas la alta.
Izurile se schimbau de asemenea i erau ceva mai greu de
suportat. Managementul aerului se strduia din rsputeri s-i
pstreze pe toi sntoi, chiar dac nu complet confortabil. n
seara asta, localul era ticsit. n captul ndeprtat al nivelului de
servire, niele de atmosfer special erau ocupate: presiune
joas presiune ridicat coninut mare de NO x acvarii Unii
clieni erau pete neclare n interiorul atmosferelor tulburi.
Din multe puncte de vedere putea fi un bar de port de pe
Sjandra Kei. Totui acesta era Releul. Atrgea locuitori ai
Exteriorului Superior care n-ar fi venit niciodat n fundturi ca
Sjandra Kei. Majoritatea Superiorilor nu artau foarte straniu;
civilizaiile din Vrf erau cel mai frecvent simple colonii provenite
din Interior. ns benzile craniene pe care le vedeai aici nu erau
bijuterii. Legturile minte-calculator nu sunt eficiente n Exteriorul
Median, totui cei mai muli sosii din Exteriorul Superior nu
renunau la ele. Ravna porni ctre un grup de tripozi dungai
nsoii de mainile lor. Pham Nuwen putea s discute cu creaturi
care se legnau pe muchia transsapienei.
n mod surprinztor, brbatul o atinse pe bra i o trase
ndrt.
S mai dm o rait pe-aici. Privea mprejurul slii, parc n
cutarea unui chip familiar. Mai nti s gsim ali oameni.
Cnd n instruirea intensiv a lui Pham Nuwen se ntrevedeau
lacune, acestea erau realmente largi. Ravna se strdui s-i
pstreze o expresie serioas.
Ali oameni? Noi suntem singurii din Releu.
Dar prietenii despre care mi-ai povestit Egravan, Sarale?
Ravna se mulumi s clatine din cap. Pentru o clip, barbarul
prea vulnerabil.
Pham Nuwen i petrecuse toat viaa trndu-se cu viteze
subluminice ntre sisteme stelare colonizate de oameni i n toat
90

viaa aceea vzuse doar trei rase nonumane. Acum ns era


pierdut ntr-un ocean de extrateretri. Femeia nu-i trd
comptimirea; experiena respectiv l-ar fi putut afecta pe Pham
mai mult dect toate argumentaiile ei.
Momentul acela pieri ns i el surdea din nou.
O aventur i mai mare!
Prsir nivelul principal i trecur pe lng niele de
atmosfer special.
Doamne, ce i-ar mai place asta lui Qeng Ho!
Niciun om, nicieri, iar Compania Rtcitoare era cel mai
confortabil i relaxat local pentru ntlniri pe care-l tia Ravna;
muli clieni ai Organizaiei se ntlneau exclusiv pe Reea. Simi
cum o cuprinde brusc i nvalnic dorul de cas. La nivelul al
doilea i atrase atenia un stegule cu logo. Pe Sjandra Kei
cunoscuse ceva similar. l trase pe Pham Nuwen dup ea, travers
podeaua i sui scara din lemn.
Departe de murmurele de fundal, auzi un ciripit ascuit. Nu era
triskwelin, totui cuvintele erau inteligibile! Pe Puteri, era
samnorsk!
Mi se pare c-i un Homo Sap! Aici, lady!
Urm sunetele ctre masa cu steguleul cu logo.
Putem sta cu voi? ntreb Ravna, savurnd limbajul familiar.
V rog.
Ciripitorul semna cu un copcel ornamental instalat ntr-un
crucior cu ase roi. Vehiculul era mpodobit cu benzi cosmetice i
ciucuri; partea lui superioar de 150 pe 120 de centimetri era
acoperit cu un material ce avea acelai model ca i steguleul cu
logo. Creatura era un skrodclre superior. Rasa lui fcea comer
n mare parte din Exteriorul Median, inclusiv pe Sjandra Kei.
Glasul ascuit al skrodclreului provenea din voderul su.
Vorbind samnorska, pruse mai familiar femeii dect orice auzise
de foarte mult vreme. Chiar i recunoscnd ciudeniile mentale
ale skrodclreilor, Ravna simi un val de nostalgie afectuoas, de
parc s-ar fi ntlnit cu un fost coleg de clas ntr-un ora
ndeprtat.
M numesc sunetul era fonet de frunze , dar mai simplu
91

mi putei spune Cochilie-albastr. E plcut s vezi un chip


familiar, ha-ha-ha.
Cochilie-albastr rostea rsetele ca pe nite cuvinte. Pham
Nuwen se aezase odat cu Ravna, dar nu nelegea deloc
samnorska, aa c pierdu fericirea ntlnirii. Clreul trecu pe
triskwelin i-i prezent cei patru tovari: alt skrodclre i trei
umanoizi crora preau s le plac umbrele. Umanoizii nu vorbeau
samnorska, ns niciunul nu se afla la mai mult de un salt
translator de triskwelin.
Skrodclreii erau proprietari/ operatori ai unui mic cargobot
interstelar, Excentricul II. Umanoizii erau certificatori pentru o
parte din marfa curent a navei.
Perechea mea i cu mine suntem de dou sute de ani n
afacerea asta. Avem sentimente de fericire pentru rasa ta, lady.
Primele noastre curse au fost ntre Sjandra Kei i Forste Utgrep.
Suntei clieni buni i nu am avut aproape niciodat vreun
transport putred
i ndeprt skroda de mas, dup care reveni la loc
echivalentul unei plecciuni scurte.
Nu totul era ns dulcea i lumin. Unul dintre umanoizi
vorbi. Sunetele puteau s fi provenit dintr-un gtlej uman, totui
erau lipsite de sens. Trecu o secund pn ce translatorul localului
i proces cuvintele. Apoi broa de pe jacheta lui rosti n
triskwelin limpede:
Cochilie-albastr declar c suntei Homo sapiens. S tii c
v urm. Suntem falii i aproape naufragiai aici din cauza
creaiei ticloase a rasei voastre. Aberaia Straumli. Cuvintele
preau lipsite de patim, dar Ravna vedea clar postura ncordat a
creaturii i degetele care-i rsuceau un bulb cu butur.
innd seama de atitudinea aceea, probabil c n-ar fi fost de
niciun folos s precizeze c, dei ea era om, Sjandra Kei se gsea la
mii de ani-lumin de Straum.
Ai venit aici din Domeniu? l ntreb pe skrodclre.
Cochilie-albastr nu rspunse imediat. Aa se petreceau
lucrurile cu rasa lui; probabil c ncerca s-i aminteasc cine era
ea i despre ce vorbeau. Dup aceea:
92

Da, da. Te rog s ieri ostilitatea certificatorilor mei. Principala


noastr ncrctur este un cod criptografic de unic folosin.
Sursa este Securitatea Comercial de pe Sjandra Kei, iar destinaia
este colonia Superioar a certificatorilor. A fost aranjamentul
uzual. Noi transportm o treime de cod. Navigatori independeni le
transport pe celelalte. La destinaie, cele trei pri vor fi mbinate.
Rezultatul ar putea satisface nevoile cripto ale unei duzini de
planete din Reea pentru
La nivelul inferior se auzea hrmlaie. Cineva fuma ceva niel
prea tare pentru purificatoarele de aer. Ravna simi un damf
suficient pentru a-i nceoa ochii. Civa clieni de pe nivelul
principal i pierduser cunotina. Managementul l consilia pe
clientul responsabil. Cochilie-albastr emise un sunet brusc. i
retrase skroda de lng mas i rul pn la balustrad.
Nu vreau s fiu luat prin surprindere. Unii pot fi att de
bruti
Dup ce incidentul se aplan, reveni la mas.
-- unde rmsesem? Tcu o clip, consultndu-i
memoria pe termen scurt ncorporat n skrod. Da, da Dac
planurile noastre se concretizau, am fi devenit relativ bogai. Din
pcate, ne-am oprit pe Straum, ca s lsm nite date.
Pivot pe cele patru roi din spate.
Suntei convini c-a fost lipsit de pericole? Straum nsi este
la peste o sut de ani-lumin de laboratorul lor din Transcendent,
totui
Unul dintre certificatori l ntrerupse cu o bolboroseal sonor.
Peste o secund, translatorul localului anun:
Da. Ar fi trebuit s fie lipsit de pericole. Nu am vzut nicio
violen. nregistrrile navei arat c securitatea noastr n-a fost
penetrat. Sunt ns zvonuri. Grupuri din Reea afirm c
Domeniul Straumli este deinut de Aberaie. Absurd. Totui aceste
zvonuri au traversat Reeaua pn la destinaia noastr. Marfa ne
este privit cu suspiciune, aa c este ca i distrus: sunt acum
doar cteva grame de mediu-date ce poart
n mijlocul traducerii cu glas monoton, umanoidul se npusti
din umbre. Ravna ntrezri un maxilar narmat cu gingii ascuite
93

ca bricele. El i azvrli bulbul cu butur pe mas, n faa femeii.


Mna lui Pham Nuwen ni, prinznd bulbul nainte s ating
masa nainte ca Ravna s neleag realmente ce se ntmpla.
Rocovanul se scul fr grab n picioare. Din umbre, ceilali doi
umanoizi se ridicar de asemenea i avansar ctre prietenul lor.
Pham Nuwen nu rosti niciun cuvnt. Puse bulbul cu grij pe mas
i se aplec doar puin spre cellalt, cu minile destinse, dar n
acelai timp inute aidoma unor lame. Literatura de calitate
mediocr pomenete de priviri ucigae. Ravna nu se ateptase
niciodat s le vad n realitate. Umanoizii le zrir ns i ei. i
ndeprtar prietenul cu blndee de la mas. Cel cu gur mare nu
se mpotrivi, dar dup ce iei din raza de aciune a lui Pham
erupse ntr-o cascad de uierturi i guituri pe care translatorul
localului nu izbuti s le interpreteze. Dup aceea fcu un gest
brusc cu trei degete i amui. Umanoizii coborr n tcere scara i
disprur.
Pham Nuwen se aez; ochii si cenuii erau calmi i
netulburai. Poate c totui avea motive pentru care s fie arogant!
Ravna se uit la cei doi skrodclrei.
mi pare ru c ncrctura voastr s-a devalorizat.
n general, contactele anterioare ale Ravnei fuseser cu
skrodclrei Inferiori, ale cror reflexe erau doar puin amplificate
dincolo de motenirea lor sesil. Oare acetia doi mcar sesizaser
ntreruperea? ns Cochilie-albastr rspunse imediat:
Nu te scuza. nc de la sosirea noastr, aceia trei s-au plns
mereu. Chiar dac ne sunt parteneri de contract, m obosesc
foarte tare.
Czu n starea de plant n ghiveci.
Dup un moment, cellalt Clre l chema, parc, Tulpinverde? rosti:
n plus, situaia noastr comercial poate s nu fie un eec
complet. Sunt sigur c celelalte treimi ale mrfii nici mcar n-au
ajuns n apropierea Domeniului Straumli.
Oricum aceea era procedura uzual: fiecare parte a mrfii era
transportat de alt companie i fiecare urma alt traseu. Dac
celelalte treimi puteau fi certificate, atunci era posibil ca echipajul
94

Excentricului s nu rmn chiar cu minile goale.


De de fapt, poate s existe o cale prin care s obinem
certificare total. Este adevrat, am fost la Straumli Principal,
dar
Cnd ai plecat de-acolo?
Acum ase sute cincizeci de ore. La aproximativ dou sute de
ore dup ce au ieit din Reea.
Ravna nelese brusc c vorbea cu o fiin care fusese aproape
martor ocular al evenimentelor de acolo. Dup treizeci de zile,
vetile Ameninrilor continuau s fie dominate de evenimentele de
la Straum. Consensul era c fusese creat o Aberaie de Clasa a IIa pn i Organizaia Vrinimi credea asta. Rmnea totui o
simpl bnuial Iar acum ea discuta cu fpturi care fuseser
realmente acolo.
Nu credei c straumerii au creat o Aberaie?
i rspunse Cochilie-albastr.
Suspin, zise el. Certificatorii notri o neag, dar eu vd aici o
problem de contiin. ntr-adevr am asistat la lucruri stranii pe
Straum Ai ntlnit vreodat sisteme artificiale imune? Cele din
Exteriorul Median dau mai multe bti de cap dect merit, aa c
poate c n-ai ntlnit. Am observat o modificare real n unii ofieri
ai Autoritii Cripto imediat dup victoria Straumli. Era ca i cum
ar fi fcut brusc parte dintr-un automat necorespunztor calibrat,
ca i cum ar fi fost --, degetele cuiva Nimeni nu se poate
ndoi c au operat n Transcendent. Au gsit ceva acolo: o arhiv
pierdut. Dar nu asta este important.
Tcu cteva secunde prelungi i Ravna fu ct pe-aci s cread
c terminase.
Chiar nainte s prsim Straumli Principal, noi
Pham Nuwen ncepuse i el s vorbeasc simultan:
Asta-i o chestie care m nedumerete. Toi vorbesc de parc
acest Domeniu Straumli ar fi fost condamnat din clipa n care a
nceput s fac cercetri n Transcendent. Uite care-i treaba: i eu
m-am jucat cu software cu bube i arme stranii. tiu c poi s
mori n felul sta. Se pare ns c straumerii au avut grij s-i
stabileasc laboratorul departe. Ei construiau ceva care putea s
95

capete o direcie foarte greit, totui se pare c era un experiment


care mai fusese ncercat anterior cam ca totul de aici, de Sus.
Dac activitatea se abtea de la nregistrri, o puteau stopa n
orice moment. Cum a fost atunci posibil s se petreac un
asemenea dezastru?
ntrebarea l amui pe skrodclre. Nu-i trebuia un doctorat n
Teologia Aplicat ca s cunoti rspunsul. Pn i idioii de
straumeri ar fi trebuit s cunoasc rspunsul. ns innd seama de
trecutul lui Pham Nuwen, ntrebarea era rezonabil. Ravna i inu
gura. nsui caracterul extraterestru al skrodclreului putea fi
mai convingtor pentru Pham dect orice prelegere din partea ei.
Cochilie-albastr mai tcu o clip, utilizndu-i nendoios
skroda pentru a-l ajuta s-i asambleze argumentele. Cnd vorbi
n cele din urm, nu prea iritat de ntrerupere.
Aud cteva concepii greite, lady Pham. (Prea s foloseasc
vechiul titlu onorific nyjorean fr s neleag diferenierea pe
sexe.) Ai fost n arhiva de la Releu?
Pham rspunse afirmativ. Ravna bnuia c nu trecuse de
interfaa nceptorilor.
tii atunci c o arhiv este fundamental mai vast dect baza
de date de pe o reea local convenional. Cele mari nu pot fi nici
mcar duplicate. Arhivele majore au o vechime de milioane de ani
i au fost ntreinute de sute de rase diferite din care majoritatea
au pierit ntre timp sau au transcens n Puteri. Chiar i arhiva de
la Releu este un vlmag, att de imens, nct sistemele de
indexare indexeaz sisteme de indexare. Numai n Transcendent
este posibil ca o asemenea mas s fie bine organizat i chiar i
atunci numai Puterile ar putea s-o neleag.
n Exterior exist mii de arhive zeci de mii, dac le pui la
socoteal i pe cele care s-au deteriorat sau care au disprut din
Reea. Alturi de nenumrate banaliti, ele conin secrete
importante i minciuni importante. Exist capcane i curse.
Milioane de rase se jucau cu sfaturi care se infiltrau nesolicitate
prin Reea. Zeci de mii se fripseser din cauza aceasta. Uneori
pagubele erau relativ minore, cauzate de invenii bune, dar nu
tocmai potrivite pentru mediul-int. Uneori erau virui rutcioi,
96

care blocau att de complet o reea local, nct o civilizaie trebuia


s reporneasc de la zero. Unde Sunt Ei Acum i Ameninri
postau istorii ale unor tragedii mai teribile: planete acoperite pn
la genunchi de melas ciborg, rase cu creierele distruse de sisteme
imunitare prost programate.
Pham Nuwen afia expresia lui sceptic.
Ajunge s testai la o distan sigur. S fii pregtii pentru
dezastre locale.
Replica aceea ar fi stopat majoritatea explicaiilor. Ravna nu
putu s nu-l admire pe skrodclre. Acesta fcu o pauz i se
retrase la termeni mai elementari.
Adevrat, simpla precauie poate preveni multe dezastre. Iar
dac laboratorul tu se afl n Exteriorul Median sau Inferior, nici
nu ai nevoie de alte precauii, indiferent ct de sofisticat ar fi
ameninarea. Toi nelegem ns natura Zonelor
Ravnei i era imposibil s descifreze ceva din limbajul corporal
al Clreului, dar ar fi fost gata s jure c Cochilie-albastr l
privea pe barbar cu atenie, ncercnd s-i evalueze nivelul de
ignoran.
Brbatul ncuviin cu un gest de nerbdare.
n Transcendent, continu Cochilie-albastr, echipamentele
realmente sofisticate pot opera dispozitive substanial mai
inteligente dect oricare dintre cei prezeni aici. Desigur aproape
orice competiie economic sau militar poate fi ctigat de tabra
cu resurse de calcul superioare. Asemenea resurse pot exista n
Vrful Exteriorului i n Transcendent. Rasele migreaz mereu
ntr-acolo, spernd s-i construiasc utopiile. Ce faci ns atunci
cnd noile tale creaii pot fi mai inteligente dect tine? Posibilitile
pentru dezastru sunt nelimitate, chiar dac o Putere existent nu
pricinuiete ru. Exist nenumrate prescripii pentru a profita de
Transcendent n mod protejat. Bineneles ele nu pot fi examinate
efectiv dect n Transcendent. Iar dac sunt rulate pe dispozitive
pe care le-au descris chiar ele, prescripiile n sine pot deveni
contiente.
nelegerea ncepea s licreasc pe chipul lui Pham Nuwen.
Ravna se aplec nainte i interveni:
97

n arhive exist lucruri complexe. Niciunul dintre ele nu este


contient, totui unele dein potenialul respectiv dac vreo ras
tnr i naiv le-ar crede promisiunile. Noi bnuim c asta s-a
petrecut la Domeniul Straumli. Ei au fost pclii de documentaie
care pretindea miracole au fost pclii s construiasc o fiin
transcendent, o Putere dar una care i sacrific pe sofonii din
Exterior.
Nu aminti ct de rare erau asemenea Aberaii. Puterile erau
diverse, rutcioase, jucue, indiferente dar practic toate aveau
lucruri mai bune de fcut pentru a-i umple timpul dect s
extermine gndacii din natur.
Pham Nuwen i frec falca, gnditor.
Bun, cred c pricep. Am ns senzaia c astea sunt chestii
bine-tiute. Dac-i att de ucigtoare, cum se face c i-a atras pe
cei de la Straumli?
Ghinion i incompeten criminal.
Cuvintele ieir de pe buzele Ravnei cu o for surprinztoare.
Nu-i dduse seama c fusese att de afectat de episodul
Straumli; undeva, adnc, vechile ei sentimente pentru Domeniul
Straumli erau nc vii.
Fii atent! Operaiunile din Exteriorul Superior i
Transcendent sunt realmente periculoase. Civilizaiile de acolo nu
dureaz mult, dar ntotdeauna vor fi indivizi care vor ncerca.
Foarte puine ameninri sunt maligne n mod activ. Ceea ce s-a
ntmplat cu straumerii Ei au dat peste o prescripie care anuna
comori minunate. Este foarte posibil s fi stat de milioane de ani,
s fi fost niel cam riscant pentru a fi ncercat de alii. Ai
dreptate, straumerii cunoteau pericolul.
Era ns o situaie clasic de punere n balan a riscurilor i
de alegere eronat. Poate c o treime din Teologia Aplicat se
referea la modul cum poi dansa lng flacr fr a te face scrum.
Nimeni nu cunotea detaliile dezastrului Straumli, totui Ravna le
putea deduce dintr-o sut de cazuri similare.
De aceea i-au stabilit o baz n Transcendent la aceast
arhiv pierdut dac asta a fost. Au nceput s implementeze
schemele gsite. Poi s fii sigur c i-au petrecut majoritatea
98

timpului urmrind orice semne de nelciune. Nendoios,


prescripia a constat dintr-o serie de etape mai mult sau mai puin
inteligibile, cu un punct de pornire clar. Etapele iniiale ar fi
implicat calculatoare i programe mai eficiente dect orice din
Exterior dar aparent manierate.
Mda Chiar i-n Lentoare un program mare poate fi plin de
surprize.
Ravna ncuviin.
Iar unele dintre acestea ar fi fost apropiate de complexitatea
uman sau mai presus de ea. Evident straumerii ar fi tiut asta i
ar fi ncercat s-i izoleze creaiile. ns dac era un design
inteligent i malign n-ar trebui s fie o surpriz dac
dispozitivele s-au infiltrat n reeaua local a laboratorului i au
deformat informaiile de acolo. Din clipa aceea straumerii n-ar mai
fi avut nicio ans. Cei mai prudeni ar fi fost acuzai de
incompeten. Ar fi fost detectate ameninri-fantom, la care s-ar
fi cerut rspunsuri urgente. Ar fi fost construite dispozitive mai
sofisticate i cu mai puine msuri de securitate. Este posibil ca
oamenii s fi fost ucii sau rescrii chiar nainte ca Aberaia s fi
atins transsapiena.
Urm o tcere prelung. Pham Nuwen prea aproape stnjenit.
Da. Sunt multe lucruri pe care nu le tii, amice. Gndete-te ce ar fi
putut pregti Btrnul pentru tine.
Cochilie-albastr ndoi un lujer ca s guste o mixtur maronie
cu miros de alge marine.
Bine spus, lady Ravna. n situaia actual exist totui o
diferen. Poate fi norocoas i foarte important Chiar nainte
de a pleca de la Straumli Principal, am participat la o petrecere pe
plaj cu Clreii Inferiori. Pn la momentul acela, ei fuseser
prea puin afectai de evenimente; muli nici mcar nu sesizaser
distrugerea independenei la Straum. Cu noroc, este posibil ca ei
s fie ultimii nrobii.
Glasul piigiat cobor o octav, amuind.
Unde rmsesem? Ah, da, la petrecere. Acolo a fost i un
Clre ceva mai vioi ca media celorlali. Cu nite ani n urm,
stabilise o legtur cu un cltor ntr-un serviciu de tiri Straumli
99

i acum juca rolul unei cutii potale clandestine de date, att de


modest, nct nu era nici mcar enumerat n reeaua serviciului
respectiv Ei bine, cercettorii de la laboratorul Straumli cel
puin civa dintre ei nu au fost pe att de imprudeni pe ct spui
tu. Ei au suspectat o Aberaie care dorea s evadeze i au decis s-o
saboteze.
Asta era ntr-adevr o noutate, ns
Se pare c n-au avut prea mult succes, nu?
ncuviinez. Ei nu au mpiedicat-o, dar au plnuit s fug de
pe planeta-laborator cu dou nave stelare i i-au anunat
tentativa n canale care sfreau la acest skrodclre cutiepotal. Acum vine partea important. Cel puin una dintre navele
acelea urma s plece cu elemente finale ale prescripiei Aberaiei
nainte ca ele s fi fost ncorporate n design.
Cu certitudine trebuie s fi existat cpii de siguran,
ncepu Pham Nuwen.
Ravna i fcu semn s tac. Pentru o singur sear, explicaiile
la nivel colar fuseser suficiente. Era ntr-adevr ceva incredibil.
Ea urmrise tirile despre Domeniul Straumli la fel de mult ca
oricare alt persoan. Domeniul era prima colonie-fiic Superioar
a lui Sjandra Kei; era ngrozitor s-o vad distrus. Totui nicieri n
Ameninri nu existase nici mcar un zvon despre aa ceva:
Aberaia nu era complet?
Dac-i adevrat, atunci straumerii pot avea o ans. Totul
depinde de prile lips din documentaia designului.
Exact. Desigur i oamenii au neles asta. Ei au plnuit s se
ndrepte direct ctre Adncul Exteriorului i s fac acolo
jonciunea cu restul celor de pe Straum.
Ceea ce innd seama de dimensiunea final a dezastrului
nu avea s se ntmple niciodat. Ravna se ls pe spate n scaun,
neatent la Pham Nuwen pentru prima dat dup multe ore. Cel
mai probabil ambele nave fuseser distruse de acum. Dac nu
fuseser distruse straumerii fuseser cel puin pe jumtate
inteligeni, ndreptndu-se ctre Adnc. Dac ei deineau ceea ce
credea Cochilie-albastr, Aberaia ar fi fost foarte interesat s-i
gseasc. Nu era de mirare c Tulpin-verde i Cochilie-albastr
100

nu anunaser nimic pe grupul de informare.


Aadar, rosti ea ncet, voi tii unde vor face jonciunea?
Aproximativ.
Tulpin-verde mormi ceva spre el.
Nu noi nine, preciza Cochilie-albastr. Coordonatele se afl
n securitatea navei noastre. Sunt ns mai multe probleme. Dac
nu izbuteau s fac jonciunea, straumerii aveau un plan
secundar. Intenionau s semnaleze Releului prin ultraundele
navei lor.
Stai puin! Ct de mare este nava respectiv?
Ravna nu era inginer n straturi fizice, dar tia c transceiverele
Releului erau de fapt roiuri de elemente de antene mprtiate pe
muli ani-lumin, fiecare element avnd mrimea de zece mii de
kilometri. Cochilie-albastr rul nainte i napoi, ntr-un gest
scurt de agitaie.
Nu tim, dar nu este nimic excepional. Dac n-o ainteti
precis cu o anten mare, n-o vei detecta niciodat de aici.
Tulpin-verde adug:
Credem c fcea parte din planul lor, dei este un gest de
disperare peste alt gest de disperare. Dup ce am sosit la Releu,
am vorbit cu Organizaia
Discret! Fr vlv! interveni brusc Cochilie-albastr.
Da. Am rugat Organizaia s caute semnalele acelei nave. M
tem c nu am discutat cu persoanele cuvenite. Nimeni nu pare s
aib prea mult ncredere n noi. La urma urmelor, povestea
provine de la un Clre Inferior. Mda Ce ar putea ei s tie care
s aib mai puin de o sut de ani vechime? Ceea ce solicitm noi
ar nsemna n mod normal o cheltuial nsemnat i se pare c
preurile sunt foarte ridicate n prezent.
Ravna ncerc s-i diminueze entuziasmul. Dac ar fi citit asta
ntr-un grup de informare, n-ar fi fost altceva dect alt zvon
interesant. De ce ar fi trebuit s ovie doar pentru c se
confrunta cu el n mod direct? Pe Puteri, ce mai ironie a sorii!
Sute de clieni din Vrf i Transcendent ba chiar i Btrnul
saturau Releul cu curiozitatea lor despre dezastrul Straumli. Ce ar
fi fost dac rspunsul ar fi stat chiar n faa lor, stopat tocmai de
101

zelul propriilor investigri?


Cu cine anume ai discutat? Nu conteaz, nu conteaz
Poate c ar fi trebuit s se duc pur i simplu la Grondr Kalir
cu povestea asta.
Cred c-ar trebui s tii c sunt o foarte minor!
angajat a Organizaiei Vrinimi. Poate c a reui s v ajut.
Se ateptase la o reacie de surpriz din partea lor fa de acel
noroc neateptat. n loc de aa ceva se ls tcere. Aparent,
Cochilie-albastr i pierduse atenia fa de conversaie. n cele
din urm, Tulpin-verde spuse:
Roesc Vezi tu, noi tiam asta. Cochilie-albastr te-a cutat
n directorul angajailor; eti singurul om din Organizaie. Nu faci
parte din Contacte cu Clienii, ns ne-am gndit c dac ne-am
putea ntlni ntmpltor, ca s zic aa, ne-ai putea asculta cu
amabilitate.
Lujerii Cochiliei-albastre fonir scurt, frecndu-se ntre ei.
Iritare? Sau ajunsese finalmente la firul actual al conversaiei?
Da. ntruct suntem toi att de deschii, bnuiesc c ar
trebui s mrturisim c situaia ar putea fi n beneficiul nostru.
Dac nava fugarilor poate dovedi c Aberaia nu este complet de
Clasa a II-a, atunci poate c i-am putea convinge pe cumprtorii
notri c marfa nu a fost compromis. Dac ar ti asta, prietenii
mei certificatori s-ar gudura la picioarele tale, lady Ravna.
***
Rmaser n Compania Rtcitoare pn mult dup miezul
nopii. Activitatea se ntei la vrful circadian al unora dintre noii
sosii. De jur mprejur, spectacolele de la mese i din sli erau
glgioase. Ochii lui Pham alergau dintr-o parte n alta, absorbind
totul. Mai presus de orice el prea totui fascinat de Cochiliealbastr i Tulpin-verde. Cei doi erau complet non-umani, ba
chiar, din unele puncte de vedere, stranii i pentru ali
extrateretri. Skrodclreii erau una dintre foarte puinele rase
care atinseser stabilitate pe termen lung n Exterior. Speciaia se
petrecuse cu mult timp n urm, cu varietile plecnd sau
pierind. Cu toate acestea, mai existau unii care erau pe msura
strvechilor lor skrode: un echilibru unic de aspect i interfa cu
102

maini care depea vrsta de un miliard de ani. Cochilie-albastr


i Tulpin-verde erau ns n acelai timp negustori i aveau
atitudinea pe care Pham Nuwen o cunoscuse n Lentoare. i dei
brbatul etala aceeai ignoran, n el se simea o nou diplomaie.
Sau poate c impresia de covrire cauzat de Exterior ncepea n
sfrit s-i ptrund prin easta groas. Nu i-ar fi putut dori nite
tovari de butur mai potrivii. Ca ras, skrodclreii preferau
reminiscena lene fa de aproape orice alt activitate. Dup cei anunaser mesajul esenial, cei doi erau perfect mulumii s
vorbeasc despre viaa lor n Exterior i s explice n oricte detalii
ar fi putut dori barbarul. Certificatorii cu flci ca briciul nu mai
aprur.
Ravna se amei uor i-i privi pe cei trei plvrgind despre
afaceri. Surse n barb. Acum ea era outsiderul, persoana care nu
fcuse niciodat lucrurile acelea. Cochilie-albastr i Tulpin-verde
fuseser peste tot i unele dintre istoriile lor i preau exagerate
chiar i ei. Ravna pleca de la ipoteza (de fapt, nu prea larg
acceptat) c dac nite fiine au o fluen comun, altceva nu mai
conteaz. Dou dintre aceste trei fiine puteau fi confundate cu
arbori n ghivece instalate pe crucioare, iar a treia nu semna cu
niciun om pe care-l cunoscuse vreodat. Fluena lor era ntr-un
limbaj artificial i dou voci erau uierturi scrite. Totui
dup cteva minute de ascultare, personalitile lor preau s
pluteasc n memoria i imaginaia ei vizual, mai interesante
dect muli dintre fotii colegi de coal, dar nu chiar att de
diferii de ei. Cei doi skrodclrei erau parteneri de via. Ea nu
crezuse c asta putea s conteze prea mult; printre Clrei, sexul
nsemna doar cu puin mai mult dect a fi vecini n momentul
cuvenit al anului. n acelai timp ns ntre ei exista o afeciune
profund. Tulpin-verde mai ales prea o personalitate iubitoare.
Ea (el?) era timid, totui ncpnat, cu un gen de onestitate
care putea reprezenta un handicap major pentru un negustor.
Cochilie-albastr compensa neajunsul acela. El (ea?) putea fi
scnteietor i vorbre, destul de capabil s manipuleze situaia n
folosul su. Sub atributele acelea, Ravna ntrezrea un individ
compulsiv, care nu se simea n largul su cu propria-i iretenie i
103

care era finalmente recunosctor cnd Tulpin-verde l nfrna.


i ce putea spune despre Pham Nuwen? Care-i personalitatea
interioar pe care o ntrevezi acolo? n mod bizar, el era chiar mai
misterios. Ignorantul arogant din cursul dup-amiezii prea mai
degrab invizibil n seara aceasta. Poate c fusese doar o masc a
nesiguranei. El se nscuse ntr-o civilizaie dominat de brbai,
practic opusul matriarhatului din care se trsese toat omenirea
din Exterior. Sub arogan era posibil s se ascund o persoan
foarte plcut. La asta se aduga felul n care-l nfruntase pe falcbrici. i modul n care-i ncuraja pe skrodclrei s vorbeasc.
Ravna se gndi c dup o via n care citise ficiuni romantice,
ntlnise primul ei erou.
***
Trecuse de ora 2:30, cnd prsir Compania Rtcitoare. Peste
mai puin de cinci ore, soarele avea s suie deasupra orizontului
curbat. Cei doi skrodclrei ieir s-i conduc. Cochilie-albastr
revenise la samnorsk, pentru a o regala pe Ravna cu o poveste
despre ultima lui vizit pe Sjandra Kei i pentru a-i reaminti s
se intereseze de nava fugar.
Skrodclreii se micorar sub ei, cnd Ravna i Pham se
ridicar n atmosfera rarefiat i se ndreptar ctre turnurile
rezideniale.
Cei doi oameni nu vorbir nimic vreme de dou minute. Era
chiar posibil ca Pham Nuwen s fie impresionat de panoram.
Treceau peste interstiii din Docurile puternic iluminate, locuri n
care puteau vedea, prin parcuri i piee, suprafaa lui Groundside
aflat la o mie de kilometri mai jos. Norii erau acolo volburi negre
pe fundal negru.
Reedina Ravnei se gsea pe perimetrul exterior al Docurilor.
Fntnile de aer erau inutile aici; turnul ei de apartamente se
ridica n vid. Lunecar n jos ctre balcon i schimbar atmosfera
costumelor cu a apartamentului. Buzele Ravnei aveau o via
proprie, explicnd c primise reedina pentru c lucra la Arhiv,
c nu se compara nici pe departe cu noul ei birou. Pham Nuwen
ncuviin, inexpresiv. Nu emise niciuna dintre replicile lui istee
din excursiile lor anterioare.
104

Ea continu s bat cmpii, apoi intrar i dintr-odat amui.


Rmaser amndoi privindu-se ochi n ochi. Cumva, Ravna l
dorise pe clovnul acesta din clipa cnd vzuse animaia
caraghioas a lui Grondr. ns abia n noaptea aceasta, n
Compania Rtcitoare, se simise n largul ei s-l aduc acas.
Pi, eu, --
Aa deci, Ravna, prines vorace! Unde-i este acum limbaria
nestvilit?
n cele din urm, decise s ntind mna i s-o aeze peste a
lui. Pham Nuwen i surse, sfios i el, pe Puteri!
Cred c ai o locuin drgu, i spuse.
Am decorat-o n stil tehno-primitiv. Poziia asta la marginea
Docurilor are unele avantaje. Panorama nu-i afectat de luminile
oraului. Stai s-i art!
Diminu iluminatul i trase draperiile n lturi. Fereastra avea
transparen natural i era orientat spre exterior de pe muchia
Docurilor. n noaptea aceasta, vederea ar fi trebuit s fie superb.
Pe drumul de ntoarcere de la Companie, cerul fusese oribil de
ntunecat. Probabil c fabricile din sistem nu funcionau sau erau
ascunse napoia lui Groundside. Pn i traficul navelor pruse
rarefiat.
Se ntoarse i veni lng Pham. Fereastra era un dreptunghi vag
n faa ochilor ei.
Trebuie s-atepi un minut, ca s i se obinuiasc ochii. Nu
exist niciun fel de amplificare.
Curba lui Groundside era clar acum: nori cu ocazionale
punctulee de lumin. Ea i trecu braul pe dup spatele
brbatului i dup un moment simi braul lui coborndu-i pe
umeri. Apreciase corect: n seara asta, galaxia stpnea cerul. Era
o panoram pe care veteranii vrinimi o ignorau cu indiferen, dar
pentru Ravna era lucrul cel mai frumos din Releu. Fr
amplificare, luminile erau slabe. Douzeci de mii de ani-lumin
este o distan foarte mare. La nceput fu doar o sugestie de cea
i cte o stea ocazional. Pe msur ce ochii i se adaptar, ceaa
cpt form arce curbate, cu unele locuri mai strlucitoare i
altele mai pcloase. nc un minut i n cea se zrir noduri
105

apoi dre de negru absolut care separau braele curbe


complexitate peste complexitate, rsucindu-se laolalt spre
butucul alburiu care era Nucleul. Maelstrom. Vrtej. ncremenit,
nemicat, acoperind jumtate de cer.
Ravna auzi cum se opri rsuflarea lui Pham. El rosti ceva, nite
silabe cntate care nu puteau fi n triskwelin i n tot cazul nu n
samnorsk.
Toat viaa am trit ntr-un ghemotoc micu ca acela. i m-am
crezut stpnul spaiului. N-am visat niciodat c voi vedea toat
minunia asta dintr-odat.
Mna i se ncord pe umrul femeii, dup care se relax i-i
mngie gtul.
i indiferent ct de mult am privi, nu vom vedea niciun semn
al Zonelor?
Ea cltin ncet din cap.
Dar sunt uor de imaginat. Schi un gest cu mna liber.
n general, Zonele Gnditoare urmau distribuia de mas din
galaxie: Adncurile Negnditoare se extindeau n jos ctre
strlucirea blnd a Nucleului galactic. Mai spre exterior se afla
Marea Lentoare, unde se nscuse omenirea, unde nu puteau exista
viteze superluminice, iar civilizaiile triau i mureau netiutoare i
netiute. Dup aceea Exteriorul stelele situate cam la patru
cincimi din distan, pornind din centru, care se ntindeau mult n
afara planului i includeau locuri ca Releul. Sub o form sau alta,
Reeaua Cunoscut existase n Exterior de miliarde de ani. Nu era
o civilizaie; puine civilizaii durau mai mult de un milion de ani.
ns nregistrrile din trecut erau destul de complete. Uneori erau
ininteligibile. De cele mai multe ori, citirea lor implica traduceri de
traduceri de traduceri, transmise de la o ras defunct la alta fr
nimeni care s le valideze mai ru dect putea fi vreodat orice
mesaj multisalt n reea. Totui unele lucruri erau destul de clare:
Zonele Gnditoare existaser dintotdeauna, dei poate c acum
erau uor deplasate spre interior. Dintotdeauna existaser rzboaie
i pci, rase ce suiser din Marea Lentoare i mii de imperii mici.
Dintotdeauna existaser rase ce se mutaser n Transcendent
pentru a deveni Puteri sau pentru a fi vnate de acestea.
106

i Transcendentul? spuse Pham. Este pur i simplu beznandeprtat?


Bezna dintre galaxii. Ravna chicoti ncet.
O include i pe ea, dar vezi extremitile spiralelor? Ele sunt
n Transcendent.
Transcendentul includea tot ce se gsea mai departe de
patruzeci de mii de ani-lumin de centrul galactic. Pham Nuwen
rmase tcut. Ravna se simi strbtut de un fior scurt.
Dup ce-am vorbit cu skrodclreii ia, cred cred c-neleg
mai multe din lucrurile despre care m preveneai. Sunt multe pe
care nu le cunosc, care m-ar putea ucide sau mai ru.
Bunul-sim triumf n cele din urm.
ntr-adevr, ncuviin ea ncetior. Nu-i ns vorba numai
despre tine, sau despre scurtul rstimp pe care l-ai petrecut aici.
Ne-ai putea studia toat viaa i tot s nu-nelegi. Ct timp ar
trebui s studieze un pete pentru a nelege motivaiile oamenilor?
Analogia nu-i cea mai bun, dar este unica sigur; pentru Puterile
din Transcendent, noi suntem cu adevrat aidoma unor animale
ntnge. Gndete-te la toate lucrurile pe care oamenii le fac
animalelor ingenioase, sadice, caritabile, genocidale , fiecare
dintre ele are un milion de amplificri n Transcendent. Zonele
sunt o protecie natural; n absena lor, probabil c n-ar exista
inteligena de echivalent uman. (Art cu braul roiurile ceoase de
stele.) Exteriorul i Interiorul sunt ca adncurile unui ocean, iar
noi suntem creaturile care noat n abis. Suntem att de adnc,
nct fiinele de la suprafa dei ne sunt mult superioare nu
pot s ajung realmente la noi. Oh, da, ele pescuiesc i uneori
distrug nivelurile superioare cu otrvuri pe care nici mcar nu lenelegem. Totui abisul rmne un loc relativ sigur.
Fcu o pauz. Analogia putea fi dezvoltat.
i la fel ca-n cazul unui ocean, exist un aflux permanent de
rmie care se scufund venind de sus. Exist obiecte ce pot fi
create numai n Vrf, care necesit fabrici aproape contiente i
care n acelai timp pot funciona aici, jos. Cochilie-albastr a
menionat cteva dintre ele cnd a discutat cu tine: esturile
agravi, dispozitivele sapiente Ele constituie cele mai mari valori
107

fizice din Exterior, ntruct noi nu le putem construi. Iar obinerea


lor este o ntreprindere cu riscuri mortale.
Pham se ntoarse ctre ea, nemaiprivind fereastra i stelele.
Prin urmare, exist ntotdeauna peti care se apropie de
suprafa.
Pentru o clip Ravna crezu c-l pierduse, c brbatul era prins
de romantismul dorinei de autodistrugere din Transcendent.
Petiori care risc totul pentru o bucic din puterea
zeilor i care nu pot deosebi raiul de iad, nici chiar atunci cnd l
gsesc.
l simi cutremurndu-se, apoi braele lui o cuprinser. Ravna
nl capul i-i gsi buzele ateptnd. Trecuser doi ani de cnd
Ravna Bergsndot prsise Sjandra Kei. Din unele puncte de
vedere, timpul trecuse iute. n chiar secunda aceasta, corpul o
anuna c de fapt trecuse mult, foarte mult timp. Fiecare atingere
era vibrant, deteptnd dorine suprimate cu grij. Brusc, toat
pielea i se nfior. Avu nevoie de un autocontrol incredibil ca s se
dezbrace fr s rup ceva.
***
Ravna era lipsit de antrenament. i, desigur, nu exista nimic
recent cu care s fac o comparaie ns Pham Nuwen era foarte,
foarte priceput.

Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 01 la Releu
Cale limbaj: Acquileron triskwelin, SjK:Uniti relee
De la: Administratorul de Reea pentru Transceiverul Cntecul-vntului de la
Debley Inferior
Subiect: Reclamaii Releu, o sugestie
Rezumat: Se nrutete; mai bine ncercai cu noi
Termeni cheie: probleme de comunicare, nesiguran Releu, Transcendent

108

Distribuie:
Grupul de interese Costuri Comunicaii
Grupul de administrare Motley Hatch
Releu transceiver 01 de la Releu
Transceiver Nu-pentru-Mult de la Escal-scurt
Continuri la: Grupul de interese Expansiune Cntecul-vntului
Data: 07:21:21 Ora Docurilor, 36/09 anul Org 52089
Text mesaj:
n ultimele cinci sute de ore, Costuri Comunicaii consemneaz 9834 de
reclamaii privind congestionarea nivelului transceiver adresate
operaiunilor vrinimi de la Releu. Toate aceste reclamaii implic servicii
pentru zeci de mii de planete. Vrinimi a asigurat n repetate rnduri c
aceast congestionare este o cretere pur temporar a utilizrii de ctre
Transcendent.
Fiind principalul concurent al Releului n aceast regiune, noi cei de la
Cntecul-vntului am beneficiat n chip modest de depirea superioar;
totui pn acum am considerat nepotrivit s propunem un rspuns
coordonat la problem.
Evenimentele din ultimele apte ore ne silesc s modificm aceast politic.
Cei care citesc subiectul acesta tiu deja despre incident; cei mai muli
dintre voi suntei victimele sale. ncepnd de la [00:00:27 Ora Docurilor],
Organizaia Vrinimi a nceput s deconecteze transceiverele ntr-o
ntrerupere neprogramat. R01 a ncetat la 00:00:27, R02 la 02:50:32,
R03 i R04 la 03:12:01. Vrinimi a declarat c un client din Transcendent
solicita urgent lime de band. (Anterior, R00 fusese dedicat respectivei
Puteri.) Clientul a solicitat utilizarea legturilor att ascendente, ct i
descendente n limea de band. Organizaia nsi a admis c utilizarea
neprogramat a depit aizeci la sut din ntreaga sa capacitate. De
subliniat c excedentele din anterioarele cinci sute de ore care au
cauzat reclamaii perfect justificate nu s-au ridicat niciodat la mai mult
de cinci la sut din capacitatea Organizaiei.
Prieteni, noi, cei de la Cntecul-vntului, activm n domeniul comunicaiilor
pe distane mari. Noi tim ct de dificil este ntreinerea elementelor
transceiver, a cror mas poate fi de nivel planetar. Noi tim c n acest
domeniu furnizorii nu-i pot asuma pur i simplu angajamente
contractuale ferme. n acelai timp ns comportamentul Organizaiei
Vrinimi este inacceptabil. Este adevrat c n ultimele trei ore Organizaia
a readus R01 pn la R04 n serviciul general i a promis s
despgubeasc din tarifele suplimentare aplicate Puterii toi clienii care
au fost deranjai. ns numai Vrinimi tiu ct de mari sunt de fapt acele
tarife suplimentare. i nimeni (nici chiar Vrinimi!) nu tie dac acesta va fi
sfritul ntreruperilor.
Ceea ce pentru Vrinimi nseamn o brusc i incredibil abunden de

109

ncasri, pentru voi ceilali este un dezastru nejustificat.


De aceea Cntecul-vntului de la Debley Inferior analizeaz o extindere
major i permanent a serviciilor noastre: construirea a cinci
transceivere-coloan vertebral suplimentare. n mod evident, aciunea
aceasta va fi enorm de costisitoare. Transceiverele nu sunt niciodat
ieftine i Debley Inferior nu deine geometria optim de care se bucur
Releul. Ne ateptm la o amortizare a costurilor n multe decenii de
afaceri prospere. Nu putem ncepe fr angajamente clare ale clienilor.
Pentru a determina aceast cerere i pentru a ne asigura c vom construi
ceea ce este realmente necesar, crem un grup de informare temporar,
Grupul de interese Expansiune Cntecul-vntului, moderat i arhivat la
Cntecul-vntului. Taxele Expediere/Recepie pentru clienii de nivel
transceiver din acest grup vor fi de numai zece la sut din taxele noastre
uzuale. V solicitm pe voi, clienii notri de nivel transceiver, s utilizai
acest serviciu pentru a discuta ntre voi, pentru a decide la ce v putei
atepta n mod cert de la Organizaia Vrinimi pe viitor i ce prere avei
despre propunerile noastre.
Ateptm reaciile dumneavoastr.

110

Capitolul 9
Dup aceea Ravna avu un somn linitit. Pe la jumtatea
dimineii ncepu s revin spre starea de semi-trezie. ritul
telefonului ei era monoton i insistent, ndeajuns de sonor pentru
a-i strbate visele cele mai plcute. Deschise ochii, dezorientat i
fericit. Dormea strngnd n brae o pern mare. La naiba! El
plecase deja. Rmase ntins o secund, amintindu-i. n ultimii
doi ani, fusese singur; pn asear nu-i dduse seama ct de
singur. O fericire att de neateptat, att de intens ce lucru
straniu!
Telefonul continua s sune. n cele din urm, Ravna cobor din
pat i travers nesigur ncperea; ar fi trebuit totui s existe nite
limite la aiureala asta tehno-primitiv.
Da?
Era un skrodclre. Tulpin-verde?
Regret s te deranjez, Ravna, ns te simi bine?
Clreaa se opri.
Brusc, Ravna i ddu seama c arta probabil niel cam
ciudat: un rnjet ncntat i se lea de la o ureche la cealalt, iar
prul i era zbrlit n toate direciile. i trecu o palm peste gur,
oprindu-i chicotitul.
Da, m simt bine. (Bine!) Ce s-a-ntmplat?
Dorim s-i mulumim pentru ajutor. Nu visasem nicio clip
c ai fi att de sus plasat. ncercasem de sute de ore s
convingem Organizaia s caute nava fugarilor. Totui la mai puin
de o or dup ce am vorbit cu tine, am fost anunai c
investigarea va ncepe imediat.
Mda (Poftim?) E grozav, dar nu-s sigur c eu apropo, cine
pltete investigarea?
Nu tiu, dar este foarte scump. Ni s-a spus c-i dedic un
transceiver-coloan vertebral. Dac cineva transmite, atunci ar
trebui s aflm n cteva ore.
Mai plvrgir dou minute i Ravna deveni treptat mai
111

coerent, pe msur ce separ diversele evenimente petrecute n


ultimele zece ore n afaceri i plcere. Pe jumtate, se ateptase ca
Organizaia s-i intercepteze conversaiile din Compania
Rtcitoare. Poate c Grondr auzise povestea abia atunci i-i
acordase credit complet. n acelai timp ns chiar ieri se plnsese
despre saturarea transceiverelor. Oricum, vestea era bun poate
extraordinar de bun. Dac istoria incredibil a Clreilor era
adevrat, Aberaia Straumli putea fi mai jos de Transcendent. Iar
dac navele cu refugiai deineau unele indicii despre felul n care
putea fi dobort, era posibil chiar salvarea Domeniului Straumli.
Dup ce Tulpin-verde nchise, Ravna se plimb prin
apartament, revenindu-i progresiv i examinnd diversele
posibiliti. Aciunile i devenir mai precise, atingndu-i aproape
viteza obinuit. Existau multe lucruri pe care dorea s le
examineze sau s verifice.
Apoi telefonul sun din nou. De data aceasta, femeia
previzualiz apelantul. Hopa! Era Grondr Vrinimikalir. Ravna i
trecu degetele prin pr, ncercnd s-l aranjeze; arta tot ca naiba
i aparatul acesta telefonic nu putea s msluiasc imaginile.
Brusc observ c nici Grondr nu arta prea grozav. Chitina sa
facial era mnjit, ba chiar peste unii pistrui. Accept apelul.
Ah! Glasul lui chii realmente, dup care reveni la nivelul su
obinuit. Mulumesc c ai rspuns. A fi sunat mai devreme, att
doar c lucrurile au fost foarte haotice.
Unde i dispruse oare distana superioar?
Vreau s te anun c Organizaia n-are absolut nicio legtur
cu asta. Am fost complet pclii, pn acum dou ore.
Se lans ntr-o descriere dezlnat a cererilor masive care
copleeau resursele Organizaiei. n vreme ce el btea cmpii,
Ravna apel o sintez a recentelor activiti de la Releu. Pe Puterile
Viitoare! aizeci la sut devieri? Extrase din Costuri Comunicaii.
Scan rapid mesajul de la Cntecul-vntului. Ludroii erau la fel
de pompoi ca ntotdeauna, totui probabil c oferta lor de a
nlocui Releul era real. Era exact genul de situaie de care Grondr
se temuse c s-ar putea ntmpla.
Btrnul cerea tot mai mult. Cnd am neles n cele din
112

urm ce se ntmpl l-am confruntat Am ajuns aproape de


ameninarea cu violena. Dispunem de resursele necesare pentru
a-i distruge nava emisar. Nu putem preciza care i-ar putea fi
rzbunarea, dar l-am anunat c solicitrile lui deja ne distrug.
Slav Puterilor, a prut doar amuzat; a btut n retragere. A fost
restricionat la un singur transceiver i acela este pe o cutare de
semnal care n-are nicio legtur cu noi.
Hmm Un mister rezolvat. Probabil c Btrnul a tras cu
urechea prin Compania Rtcitoare i-a auzit povestea
skrodclreilor.
Atunci poate c situaia va reveni la normal. Este ns
important s fim la fel de inflexibili, dac Btrnul ncearc s
abuzeze iari de noi.
Cuvintele i ieir dintre buze, nainte s se fi gndit cui oferea
sfaturi.
Grondr nu pru s-i remarce intervenia. Ba chiar, el se grbi
s aprobe.
Da, da. i spun, dac Btrnul ar fi un client obinuit, l-am
exclude definitiv pentru aceast manevr de nelare Pe de alt
parte, dac ar fi un client obinuit, nu ne-ar fi putut pcli
niciodat.
i trecu degetele albe i dolofane peste fa.
Un simplu locuitor din Exterior nu ar fi putut altera
nregistrarea noastr privind expediia dragei. Nici chiar unul din
Vrf nu ar fi putut s ptrund n maidanul de nave i s
manipuleze rmiele fr ca noi s nu suspectm absolut nimic.
Drag? Rmie? Ravna ncepu s neleag c ea i
Grondr nu vorbeau despre acelai lucru.
Mai exact, ce-a fcut Btrnul?
Detaliile? Acum suntem destul de siguri n privina lor. Dup
Cderea lui Straum, Btrnul a fost foarte interesat de oameni.
Din pcate, aici nu exista niciunul doritor i disponibil. A nceput
s ne manipuleze, rescriindu-ne nregistrrile din maidanul de
nave. Am recuperat o copie de rezerv curat de la o sucursal.
Draga a ntlnit realmente epava unei nave umane. n ea existau
pri de corpuri omeneti dar nimic ce am fi putut renvia.
113

Probabil c Btrnul a combinat i a potrivit ce a gsit acolo. Poate


c a fabricat memorii, extrapolnd din datele culturale umane din
arhive. Privind retrospectiv, putem concorda primele lui solicitri
cu ptrunderea n maidanul de nave.
Grondr continu, dar Ravna nu-l asculta. Ochii ei priveau n
gol, prin displayul telefonului. Suntem petiori n abis, protejai de
adnc de pescarii de sus. ns chiar dac ei nu pot tri aici, jos,
pescarii inteligeni au momeli i iretlicuri ucigae. n cazul acela,
Pham
Atunci Pham Nuwen nu-i dect un robot, rosti ea ncetior.
Nu tocmai. Este om i poate s opereze autonom cu amintirile
lui false. ns atunci cnd Btrnul cumpr lime total de
band, creatura este n mod complet un dispozitiv emisar.
Mna i ochiul unei Puteri.
Prile gurii lui Grondr clicir n stinghereal mizerabil.
Ravna, noi nu tim tot ce s-a petrecut azi-noapte; nu exist
niciun motiv pentru care s te punem sub supraveghere. Btrnul
ne asigur totui c nevoia lui pentru investigare direct a ncetat.
n orice caz, nu-i vom acorda niciodat limea de band pentru a
ncerca din nou.
Femeia abia dac schi o ncuviinare din cap. Brusc chipul
prea c-i nghease. Nu simise niciodat simultan atta furie i
spaim. Se ridic, cuprins de un val de ameeal, i se ndeprt
de telefon, ignornd strigtele ngrijorate ale lui Grondr. Povetile
din coal i se rostogoleau prin minte, alturi de miturile dintr-o
grmad de religii umane. Consecine, consecine mpotriva
unora dintre ele se putea apra, dar altele erau imposibil de
reparat.
i de undeva din strfundul minii ei, un gnd incredibil de
prostesc se tr de sub oroare i furie. Vreme de opt ore fusese
fa-n fa cu o Putere. Era genul de experien care constituia
subiect de capitol ntr-un manual, genul de experien care era
mereu distant i raportat n mod greit. i genul de experien
pe care n-o putea revendica nimeni de pe Sjandra Kei, nici chiar pe
departe. Pn acum
114

Capitolul 10
Johanna zcu mult timp n barc. Soarele nu apuse niciodat,
dei uneori cobora ndrtul ei, iar alteori era sus n fa, pentru
ca alteori totul s fie nnorat i ploaia s rpie pe prelata care-i
acoperea pturile. Fata petrecu aceste ore agoniznd. Se ntmplau
lucruri care ar fi putut s fie doar vise. Nite creaturi o trgeau de
hainele care i se lipiser de piele din cauza sngelui. Mini blnde
i boturi de guzgani i ngrijir rnile i o silir s bea ap rece.
Cnd se zvrcoli, mama i rearanj pturile i o alin cu sunete
dintre cele mai stranii. Mai multe ore, cineva cald sttu ntins
lng ea. Uneori era Jefri; de cele mai multe ori era un cine mare,
un cine care torcea ca o pisic.
Ploaia trecu. Soarele se afla n stnga brcii, dar ascuns
ndrtul unei umbre reci, muctoare. ntr-o msur tot mai
mare, durerea deveni divizibil. O parte din ea era n piept i n
umr; aceea o njunghia la fiecare legnat al brcii. O parte era n
mruntaie un gol care nu era tocmai grea i era foame, sete.
ntr-o msur tot mai mare, i reaminti, nu mai vis. Erau
comaruri care n-aveau s piar niciodat. Ele se petrecuser cu
adevrat. Se petreceau acum.
***
Soarele aprea i disprea prin vlmagul de nori. Lunec
ncet, cobornd peste cer, pn ajunse ndrtul brcii. Johanna
ncerc s-i aminteasc ce spusese tata chiar nainte de
dezastru. Se gseau n inutul arctic al acestei planete, n timpul
verii, i prin urmare punctul cel mai cobort al soarelui trebuia s
fie nordul, iar ambarcaiunea lor cu dou coci naviga aproximativ
spre sud. Indiferent ncotro s-ar fi ndreptat, cu fiecare minut se
ndeprta tot mai mult de nav i de orice speran de a-l gsi pe
Jefri.
Uneori ntinderea de ap semna cu largul unei mri; dealurile
erau foarte ndeprtate sau ascunse de norii joi. Uneori treceau
prin strmtori, aproape atingnd pereii de piatr. Fata nu tiuse
115

c o barc cu pnze putea fi att de rapid sau att de


periculoas. Patru dintre creaturile-guzgani se luptau cu disperare
s-o in departe de stnci. Sreau graios de pe platforma
catargului pe parme i uneori se suiau unele pe umerii celorlalte
pentru a ajunge ct mai sus. Ambarcaiunea cu dou coci se
legna i gemea n valuri, cnd acestea se nteeau pe neateptate.
Apoi treceau de strmtoare i dealurile se ndeprtau la o distan
lipsit de primejdii, lunecnd lin ctre napoi.
Mult timp, Johanna se prefcu c delira. Gemu i se zvrcoli.
Privi. Corpurile gemene ale ambarcaiunii erau lungi i nguste, ca
nite canoe. Vela era montat ntre ele. Umbra din visele ei fusese
vela aceea, care pocnea n vntul rece i tios. Cerul era o avalan
de tonuri cenuii, luminoase i ntunecate. Psri treceau pe lng
catarg, dndu-i ntruna ocol. De jur mprejur se auzeau uierturi
i chiieli, dar care nu proveneau de la psri.
Ci de la montri. Fata i privi printre pleoapele ntredeschise.
Erau acelai creaturi care-i uciseser pe mama i pe tata. Purtau
pn i aceleai veminte ciudate: veste gri-verzui, cu multe bride
i buzunare. Cini sau lupi, aa crezuse anterior, totui descrierea
aceea nu era cea mai potrivit. Aveau patru picioare zvelte i
urechiue ascuite, ns cu gturile lungi i ochii ocazional roietici
puteau la fel de bine s fie nite guzgani uriai.
Cu ct i privea mai mult, cu att i se preau mai oribili. O
imagine static n-ar fi putut niciodat transmite acelai sentiment
de oroare; trebuia s-i vezi n aciune. Ea privi patru cei aflai n
partea ei din ambarcaiune jucndu-se cu datasetul. Alifantul
Roz era legat ntr-un sac din plas n partea din spate a brcii.
Acum creaturile doreau s-l examineze. La nceput prea ca un
spectacol de circ, cu capetele lor micndu-se n toate prile. ns
toate micrile erau foarte precise, foarte coordonate ntre ele. Nu
aveau mini, dar puteau dezlega noduri: fiecare inea un capt de
funie n gura sa i-i deplasa gtul n jurul celorlali. n acelai
timp, ghearele uneia fixau de copastie funia slbit. Era ca i cum
ai fi urmrit nite marionete.
Peste cteva secunde scoseser datasetul din sac. Nite cini
obinuii l-ar fi lsat s cad pe fundul brcii, apoi l-ar fi mpins de
116

colo-colo cu boturile. Nu i fiinele acestea: dou l aezar pe o


banc n cruci, iar o a treia l inu n loc cu laba. i investigar
marginile, concentrndu-se asupra bridelor din plu i a urechilor
clpuge. mpinser i apsar cu boturile, totui o fceau cu un
obiectiv clar. ncercau s-l deschid.
Dou capete se ivir peste copastia celeilalte coci. Emiser
sunete uierate i bolborosite, care erau o combinaie ntre un
strigt de pasre i zgomotele cuiva care vomit. O creatur dintre
cele situate n partea Johannei le privi i scoase sunete similare.
Celelalte trei continuau s cerceteze ncuietorile datasetului.
n cele din urm traser simultan de urechile mari, clpuge;
datasetul se deschise i fereastra superioar ncepu s ruleze
rutina de start a Johannei o animaie a ei, care rostea:
Ruine s-i fie, Jefri! Nu-i bga nasu-n lucrurile mele!
Cele patru creaturi din partea Johannei ncremenir i ochii li
se holbar.
Dup aceea ntoarser datasetul pentru a fi vzut i de
celelalte. Una l inea nemicat, alta examina fereastra superioar
i a treia bjbia la fereastra tastelor. Fpturile din cealalt coc
intraser n frenezie, totui niciuna nu ncerc s se apropie.
Testrile aleatorii ale celor patru ntrerupser brusc salutul de
start. Una dintre ele privi spre cele din cealalt coc; alte dou se
uitar la Johanna. Ea continua s zac cu ochii aproape nchii.
Ruine s-i fie, Jefri! Nu-i bga nasul-n lucrurile mele!
Glasul Johannei se auzi iari, dar dinspre un animal. Era o
reproducere perfect. Apoi vocea unei fete gemu i plnse:
Mami, tati
Era tot glasul ei, ns mai speriat i mai copilros dect dorise
Johanna vreodat s sune. Animalele prur c ateptau un
rspuns din partea datasetului. Cnd nu se petrecu nimic, unul
din ele rencepu s apese cu nasul pe ferestre. Toate datele
valoroase i programele periculoase erau parolate. Insulte i
chiieli ieir din cutie, toate micile surprize pe care fata le
pregtise pentru friorul ei indiscret. Oh, Jefri, te voi mai vedea
vreodat?
Sunetele i videourile amuzar montrii pentru alte cteva
117

minute. n cele din urm bjbielile lor aleatorii convinser


datasetul c cineva cu adevrat neexperimentat deschisese cutia i
comut pe modul grdini.
Creaturile tiau c ea privea. Dintre cele patru care i examinau
Alifantul, una nu ntotdeauna aceeai o urmrea permanent cu
privirea. Se jucau cu ea, prefcndu-se c nu tiau c Johanna se
prefcea.
Fata deschise ochii larg i fulger din privire fptura.
Lua-te-ar naiba!
Privi n direcia opus. i ip. Creaturile din cealalt coc erau
strnse laolalt. Capetele lor se nlau n snop pe gturi sinuoase.
n razele soarelui aflat jos deasupra orizontului, ochii le scnteiau
roii: un grup de guzgani sau de erpi care o priveau n tcere i
doar cerurile tiau de ct vreme. Capetele se aplecar nainte la
strigtul ei i Johanna auzi din nou iptul. n spate, propriul ei
glas rosti:
Lua-te-ar naiba!
Altundeva, ea strig pe mami i tati. Johanna zbier iari, iar
fpturile o ngnar ca un ecou perfect. Ea i nghii teroarea i
rmase tcut. Montrii mai continuar o jumtate de minut,
imitnd-o, amestecnd cuvinte pe care le rostise probabil n somn.
Cnd vzur c n-o mai puteau teroriza n felul acela, glasurile
ncetar s mai fie omeneti. Bolboroselile treceau dintr-o parte n
cealalt, ca i cum cele dou grupuri ar fi negociat. n cele din
urm, cei patru din partea ei i nchiser datasetul i-l legar
napoi n sacul din plas.
Ceilali ase se desfcur din grupul lor strns. Trei srir la
copastia dinspre ap a cocii lor. i prinser muchia strns n
gheare i se aplecar ctre vnt. De data aceasta aproape c
semnau cu nite cini nite cini mari care stteau la fereastra
unui automobil i adulmecau curentul care intra de afar. Gturile
lungi se legnar nainte i napoi. La fiecare cteva secunde, unul
dintre ei i cobora capul, care disprea din raza vizual a fetei.
Oare bea? Pescuia?
Pescuia Un cap se ridic brusc i azvrli n barc ceva mic i
verde. Celelalte trei animale l prinser cu boturile. Johanna
118

ntrezri nite picioare mici i o carapace sclipitoare. Un guzgan l


inu cu vrful botului i ceilali doi l desfcur. Toate aciunile
erau efectuate cu aceeai precizie incredibil. Haita prea o
singur creatur, cu fiecare gt fiind un tentacul gros, terminat
printr-o pereche de flci. Mruntaiele fetei se revoltar la ideea
respectiv, dar nu avea ce s vomite.
Pescuitul continu nc un sfert de or. Prinser cel puin apte
crustacee verzi, totui nu le mncar; cel puin, nu pe toate.
Bucile dezmembrate fur colectate ntr-o farfurioar din lemn.
Alte bolboroseli se schimbar ntre cele dou coci. Unul dintre
cei ase guzgani prinse marginea farfurioarei n gur i se tr
peste platforma catargului. Cei patru din partea Johannei se
strnser laolalt, parc nspimntai de vizitator. Abia dup ce
farfurioara fu lsat jos i intrusul revenise n partea sa, cei patru
din coca Johannei i nlar iari capetele.
Un guzgan ridic farfurioara. El i nc unul venir spre ea.
Fata nghii un nod. Ce tortur mai era i asta? Stomacul i icni
din nou i era foarte foame. Se uit nc o dat la farfurie i
nelese c ncercau s-o hrneasc.
Soarele tocmai ieise de sub norii dinspre nord. Lumina slab
aducea cu o dup-amiaz de toamn, dup ploaie: cer negru
deasupra, ns n acelai timp totul din imediata apropiere era
luminos i sclipea de umezeal. Blana creaturilor era deas i cu
aspect de plu. Una ntinse farfuria spre ea, iar cealalt i
strecur botul nuntru i retrase ceva verde i lunecos. inu
bucica delicat, doar cu vrfurile buzelor botului su alungit. Se
ntoarse i-i ntinse fetei fragmentul verde.
Johanna se trase ndrt.
Nu!
Creatura se opri. Pentru o clip, fata crezu c avea s-i imite
negaia. Dup aceea, ls bucica n farfurioar. Primul animal
aez farfuria pe banchet, lng ea. Ridic un moment ochii ctre
Johanna, apoi desfcu flcile cu care-i inuse marginea. Ea
ntrezri coli dei, ascuii.
Fata se uit n farfurie i scrba ei se lupt cu foamea. n cele
din urm scoase o mn de sub ptur i o ntinse. Capete se
119

nlar n jurul ei i ntre cele dou coci ale ambarcaiunii urm


un schimb de comentarii bolborosite.
Degetele Johannei strnser ceva moale i rece. Le ridic spre
lumina soarelui. Corpul crustaceului era verde-cenuiu, sclipind
ud. Guzganii din cealalt coc i rupseser picioarele i capul.
Ceea ce rmsese avea numai doi-trei centimetri lungime. Semna
cu un fileu. Cndva, ei i plcuser fileurile respective. Dar acelea
fuseser gtite. Aproape c scp bucata, cnd o simi
tremurndu-i n mn.
O apropie de gur i o atinse cu limba. Era srat. Pe Straum,
te puteai mbolnvi serios dac mneai crustacee crude. Ce putea
s fac ea acum, cnd era singur, fr prini i fr nicio reea
local de comunicaii? Simi cum o npdesc lacrimile. Rosti un
cuvnt urt, ndes bucata verde n gur i se strdui s-o mestece.
Era inodor, cu textur de seu i zgrciuri. Icni, o scuip i
ncerc s mnnce alta. Cu totul, nghii poriuni din dou
buci. Poate c aa era mai bine; avea s atepte i s vad ct
vomita. Se ntinse napoi i vzu cteva perechi de ochi care o
priveau. Schimbul de bolboroseli cu cealalt parte din barc
rencepuse. Dup aceea un guzgan pi ctre ea, nclinat ntr-o
parte, purtnd un burduf de piele cu un cep. Un bidon.
Creatura aceasta era cea mai mare dintre toate. Conductorul?
i apropie capul de al ei, aducnd gtul bidonului lng gura fetei.
Guzganul cel mare prea iret, mai prudent dect ceilali n felul n
care se mica. Ochii Johannei coborr pe flancurile lui. Dincolo
de marginea vestei sale, blana de pe posterior era n general alb
i brzdat adnc de o cicatrice n form de Y. sta l-a ucis pe tata.
Atacul Johannei nu fu planificat; probabil c de aceea reui
att de bine. Ea se repezi pe lng bidon i-i trecu braul liber n
jurul grumazului creaturii. Se rostogoli peste animal i-l fix de
copastie. Guzganul era mai mic dect ea i nu ndeajuns de
puternic ca s-o mping n lturi. Ea i simi ghearele zgriind prin
pturi, totui fr s-o rneasc. Se ls cu toat greutatea peste
spinarea creaturii, o prinse de locul n care falca se articula cu
gtlejul i ncepu s-i izbeasc easta de un lemn.
Dup care ceilali srir pe ea, cu boturile strecurndu-i-se sub
120

corp, cu flcile trgnd-o de mneci. Johanna simi iruri de coli


ca acele ptrunznd doar prin estur. Trupurile lor zumziau cu
un sunet din visele ei, un sunet care-i strbtea hainele i-i vibra
oasele.
Guzganii i traser mna de pe gtlejul celuilalt, rsucind-o;
fata simi vrful sgeii micndu-se dureros n carne. Mai putea
ns face ceva. Se mpinse puternic din picioare i-i repezi capul
n baza maxilarului guzganului, zdrobindu-i cretetul de copastie.
Corpurile din jurul ei se convulsionar i ea fu rsturnat pe
spate. Acum nu mai simi nimic dect durerea.
Nici furia, nici teama n-o puteau mica. Totui o parte din ea
continua s fie contient de cele patru creaturi. Le rnise. Le
rnise pe toate. Trei se mpleticeau de colo-colo de parc ar fi fost
bete, emind fluierturi ce preau n sfrit s provin din gurile
lor. Guzganul cu posteriorul acoperit de cicatrice zcea pe o parte,
zvcnind. Johanna i fcuse o ran stelat n cretet. Sngele
picura pe lng ochii lui ca nite lacrimi roii.
Dup cteva minute, fluierturile ncetar. Cele patru creaturi
se strnser laolalt i uierturile familiare rencepur.
Sngerarea din pieptul fetei pornise din nou.
O vreme, ei se privir. Johanna le surse inamicilor. Puteau fi
rnii. Ea i putea rni. Se simi mai bine ca oricnd dup
asolizare.

121

Capitolul 11
nainte de Micarea Jupuitorului, Cioplitorii-n-lemn fuseser
cel mai faimos stat-aezare la apus de Colii-de-ghea.
ntemeietorul su ncepuse cu ase veacuri n urm. n zilele
acelea, viaa era mult mai grea n miaznoapte; n majoritatea
anului, zpada acoperea pn i esurile. Cioplitorul-n-lemn
pornise singur: o unic hait, ntr-o colib pe malul unui golf
interior. Haita era vntor i gnditor, n aceeai msur ca artist.
Pe o sut de mile de jur mprejur nu exista nicio aezare. Numai o
duzin din primele statuete ale cioplitorului i prsiser vreodat
coliba, totui ele nsemnaser gloria lui de nceput. Trei dintre ele
nc mai existau. Lng Lacurile Lungi, un ora purta numele celei
aflate n muzeul su.
Odat cu faima sosiser ucenicii. Zece colibe se risipiser prin
fiordul Cioplitorului-n-lemn. Trecuser un veac sau dou i,
desigur, Cioplitorul-n-lemn se schimbase, lent. El se temuse de
schimbare, simind c i se va pierde sufletul. ncercase s-l
pstreze; aproape toi o fac, ntr-o msur sau alta. n cazul cel
mai ru, haita cade n pervertire, poate devine lipsit de suflet.
Pentru Cioplitorul-n-lemn, cutarea n sine era schimbarea. El
studie felul n care fiecare membru se potrivea n interiorul
sufletului. Studie puiandrii i creterea lor i cum anume poi ghici
contribuiile unuia nou. nv n ce fel s modeleze sufletul,
educndu-i pe membri.
Bineneles, puine dintre acestea reprezentau nouti. Ele
constituiau baza celor mai multe religii i toate aezrile aveau
povuitori i educatori de prsile. Asemenea cunotine, valide
sau nu, sunt importante pentru orice civilizaie. Cioplitorul-nlemn le reexaminase, fr prejudecile tradiionale. El
experimentase cu grij asupra sa i asupra celorlali artiti din
colonia lui micu. Examinase rezultatele i le folosise pentru a
concepe noi experimente. Era cluzit de ceea ce vedea, nu de ceea
ce dorea s cread.
122

Potrivit diverselor norme ale epocii sale, ceea ce fcea era erezie,
pervertire sau pur i simplu nebunie. n primii ani, regele
Cioplitor-n-lemn fusese aproape la fel de detestat pe ct avea s fie
Jupuitorul peste trei veacuri. n ndeprtatul miaznoapte
continuaser ns iernile grele. Naiunilor din miazzi nu le fusese
uor s trimit armate att de departe. O dat, cnd o fcuser,
fuseser complet nfrnte. i, n mod nelept, Cioplitorul-n-lemn
nu ncercase niciodat s cucereasc trmurile de miazzi: nu n
mod direct. Dar aezarea lui crescuse i crescuse, iar faima sa
pentru art i mobilier era mic pe lng celelalte reputaii. Inimi
btrne merseser n ora i se ntorseser nu doar mai tinere, ci
mai istee i mai fericite. Ideile radiaser din ora: rzboaie de
esut, cutii de angrenaje i mori de vnt, fabrici. Ceva nou se
ntmplase n locul acesta. Nu erau numai inveniile, ci erau
indivizii pe care Cioplitorul-n-lemn i moise i perspectiva pe care
o crease.
***
Wickwrackcic i Jaqueramaphan ajunser dup-amiaz trziu
la Cioplitorii-n-lemn. Plouase aproape toat ziua, dar acum norii
fuseser alungai de vnt i cerul oferea azurul senin i luminos
care prea cu att mai frumos dup o serie de zile nnorate.
Domeniul Cioplitorului-n-lemn era un paradis pentru ochii
Peregrinului. Se simea obosit de slbticiile fr haite. Se simea
obosit de grijile legate de strin.
Coci-duble i nsoiser, bnuitoare, pe ultimele mile.
Ambarcaiunile erau narmate, iar Peregrinul i Copistul veneau
dintr-o direcie foarte suspect. Erau totui singuri i n mod
limpede inofensivi. Vestitori pe distane mari strigar, expediindule povestea mai departe. Pn ce ajunser n port, erau eroi: dou
haite care terpeliser comori nespecificate de la ticloii din
miaznoapte. Ocolir un dig portuar, care nu existase la ultima
cltorie a Peregrinului, i amarar la chei.
Docul era ticsit de soldai i crue. Trgoveii umpleau drumul
care suia spre zidurile oraului. Era distana minim la care te
puteai apropia de o gloat astfel nct s rmn loc pentru
gnduri lucide. Copistul sri din barc i opi, evident ncntat de
123

ovaiile de pe coasta dealului.


Iute! Trebuie s vorbim cu Cioplitorul-n-lemn.
Wickwrackcic lu traista n care se gsea caseta cu imagini a
strinului i cobor cu grij din ambarcaiune. Era ameit dup
btaia primit de la strin, n decursul creia timpanul anterior al
lui Cic fusese spart. Pentru o clip, se simi pierdut. Docul era
foarte straniu; la prima vedere prea piatr, dar era placat cu un
material negru i spongios pe care nu-l vzuse dect n Mrile de
Miazzi; aici ar fi trebuit s fi fost casant Unde m aflu? Ar trebui
s fiu fericit pentru ceva, pentru o victorie. Se opri, ca s se
regrupeze. Dup un moment, att durerea, ct i gndurile i se
ascuir; aa avea s fie cel puin cteva zile. S obin ajutor
pentru strin. S-l coboare pe rm.
***
Lordul ambelan al regelui Cioplitor-n-lemn era un filfizon mai
degrab supraponderal; Peregrinul nu se ateptase s vad aa
ceva la Cioplitorii-n-lemn. ns individul devenise imediat
cooperant cnd l vzuse pe strin. Adusese un medic ca s-l
examineze pe Dou-picioare i, eventual, pe Peregrin. n ultimele
dou zile strinul ctigase n puteri, dar nu mai existaser
episoade de violen. l coborser pe rm fr necazuri. l privea
pe Peregrin cu ochii de pe chipul su turtit; o expresie despre care
el tia c era de furie neputincioas. Atinse gnditor capul lui
Cic Dou-picioare abia atepta ocazia cea mai potrivit pentru al vtma din nou.
Dup cteva minute, cltorii erau n caretele trase de
kherporci i uruiau pe strada cu caldarm spre zidurile oraului.
Soldaii deschideau drum prin mulime. Copistul Jaqueramaphan
saluta n toate prile, ca un chipe erou. De acum Peregrinul
cunotea instabilitatea timid care pndea nluntrul Copistului.
Acesta putea fi momentul de vrf al vieii sale.
Chiar dac o dorea, Wickwrackcic nu putea fi la fel de expansiv.
Deoarece unul dintre timpanele lui Cic era spart, gesturile brute l
fceau s-i piard irul gndurilor. Se ciuci pe locurile caretei i
privi afar, n toate direciile.
Cu excepia formei portului exterior, locul nu mai aducea defel
124

cu ceea ce-i amintea din urm cu cincizeci de ani. n majoritatea


lumii, puine se schimbau n cincizeci de ani. Un pelerin care
revenea dup un asemenea interval putea chiar s fie plictisit de
similitudine. Dar aici era aproape nfricotor.
Uriaul dig sparge-val era nou. Docurile erau de dou ori mai
multe i adposteau coci-duble cu stindarde pe care nu le zrise
niciodat n aceast parte a lumii. Drumul existase i nainte, ns
fusese mai ngust, cu doar o treime din potecile secundare ce se
desprindeau n prezent din el. nainte zidurile oraului existaser
mai degrab pentru a ine nuntru kherporcii i ginile-broate,
dect pentru a respinge invadatorii. Acum zidurile erau nalte de
zece picioare, cu piatra neagr ridicndu-se pe ct putea vedea
Peregrinul Iar ultima dat aproape c nici nu vzuse soldai;
acum erau la tot pasul. Nu era o schimbare n bine. Simi un nod
n adncul stomacului lui Cic; soldaii i luptele nu erau lucruri
bune.
Trecur prin porile oraului i pe lng o pia labirintic ce se
ntindea pe muli acri. Culoarele de trecere aveau limea de numai
cincizeci de picioare. Fiind mai nguste, acolo se revrsau baloturi
de esturi, mobile i lzi cu fructe proaspete. n aer pluteau arome
de fructe, mirodenii i vopsele. Locul era att de aglomerat, nct
trguielile se apropiau de orgie i ameitul Peregrin fu ct pe-aici
s-i piard cunotina. Dup aceea ajunser pe o strad ngust,
care zigzaga printre iruri de case cu etajul din lemn. ndrtul
acoperiurilor se nlau fortificaii masive. Dup zece minute
ajunser n curtea interioar a castelului.
Coborr, i Lordul ambelan ordon ca Dou-picioare s fie
mutat pe o targ.
Cioplitorul-n-lemn ne va primi? ntreb Copistul.
ambelanul izbucni n rs.
Cioplitoarea! Cioplitorul-n-lemn i-a schimbat sexul acum
mai bine de zece ani.
Capetele Peregrinului se rsucir surprinse. Ce nsemna asta,
mai exact? Majoritatea haitelor se modificau n timp, totui nu
auzise niciodat despre Cioplitorul-n-lemn s fie altceva dect
mascul. Aproape c scp cuvintele urmtoare ale ambelanului.
125

Chiar mai repede. ntregul ei consiliu trebuie s vad ce ai


adus. Intrai!
Le fcu semn grzilor s se ndeprteze.
Intrar ntr-un hol ndeajuns de larg pentru ca dou haite s
treac una pe lng cealalt. ambelanul deschidea drumul,
urmat de cltori i de medicul cu targa strinului. Pereii erau
nali, vtuii i cu tigheluri argintate. Interiorul era mult mai
mre ca nainte i tot nelinititor. Nu se zreau statui, iar ceea
ce exista avea o vechime de veacuri.
Pe de alt parte, abundau tablourile. Wickwrackcic se mpiedic
atunci cnd l vzu pe primul i-l auzi pe Copist icnind ndrtul
su. Peregrinul vzuse art din toat lumea. Gloatele de la tropice
preferau fresce abstracte, pete i mnjituri psihopate de culoare.
Insularii din Mrile de Miazzi nu inventaser niciodat
perspectiva; n acuarelele lor, obiectele ndeprtate pluteau pur i
simplu n jumtatea superioar a picturii. n Republica Lacurilor
Lungi, n prezent era la mod reprezentaionismul, mai ales
multipticurile ce ofereau imaginea unei haite ntregi.
Peregrinul nu vzuse ns niciodat aa ceva. Picturile erau
mozaicuri: fiecare plcu, un ptrat din ceramic cu latura de
aproximativ un jumtate de centimetru. Nu existau culori, ci doar
patru nuane de gri. De la cteva picioare deprtare, granulaia se
pierdea i erau cele mai bine realizate peisaje pe care le zrise
vreodat Peregrinul. Toate erau vederi de pe culmile dealurilor din
jurul Cioplitorilor-n-lemn. Cu excepia lipsei de culoare, puteau s
fi fost nite ferestre. Partea inferioar a fiecrui tablou era
mrginit de o ram dreptunghiular, dar prile superioare erau
neregulate; mozaicurile se ntrerupeau de-a dreptul la orizont.
Peretele capitonat al holului continua acolo unde tablourile ar fi
trebuit s arate cerul.
Haide, prietene! Crezusem c doreai s-o vezi pe Cioplitoarean-lemn.
Cuvintele fuseser adresate Copistului. Jaqueramaphan se
rspndise n lungul peisajelor, cu cte unul din el stnd n faa
altei picturi, n tot holul. ntoarse un cap pentru a se uita la
ambelan. Glasul i prea nuc.
126

Pe sfritul sufletului! E ca i cum a fi Dumnezeu ca i


cum a avea cte un membru al haitei pe fiecare culme de deal i
a putea vedea totul deodat!
Totui, se scul grbit i alerg s-i prind din urm.
***
Holul se deschidea n una din cele mai vaste sli de ntruniri pe
care le vzuse vreodat Peregrinul.
Este la fel de mare ca slile cele mai mari din Republic, rosti
Copistul cu aparent admiraie privind n sus la cele trei niveluri
de balcoane.
Ei erau singuri, doar cu strinul, la parter.
Hmf!
n afar de ambelan i de medic n sal se mai aflau deja alte
cinci haite. i mai multe aprur, pe cnd ei priveau n jur.
Majoritatea erau mbrcate ca nobilii din Republic, cu blnuri i
bijuterii. Cteva purtau vestele simple pe care Peregrinul i le
amintea din ultima sa vizit. Suspin Micua aezare a
Cioplitorului-n-lemn crescuse ntr-un ora i acum ntr-un statnaiune. Wickwrackcic se ntreb dac regele regina mai avea
vreo putere real? i ndrept un cap asupra Copistului i i se
adres n Vorbirea-nalt:
Deocamdat s nu spui nimic despre caseta cu imagini.
Jaqueramaphan pru simultan derutat i conspirativ. i
rspunse tot n Vorbirea-nalt:
Da da. Un atu pentru negociere?
Aa ceva.
Ochii Peregrinului se deplasar nainte i napoi peste balcoane.
Majoritatea haitelor intrau cu un aer de importan obosit. i
zmbi n barb. O privire aruncat la parter era suficient pentru
a le distruge ngmfarea. Deasupra lui se ncruciau zumzetele
conversaiilor. Niciuna dintre haite nu semna cu Cioplitoarea-nlemn. Pe de alt parte, ea ar fi avut puini dintre membrii anteriori;
ar fi putut s-o recunoasc doar dup maniere i purtare. N-ar
trebui s conteze. El meninuse unele prietenii pe durate mai lungi
dect viaa oricrui membru. ns cu alii, prietenul se schimbase
ntr-un deceniu opiniile lui se modificaser, afeciunea se
127

preschimbase n animozitate. El se bizuise c Cioplitorul-n-lemn


va fi acelai. Acum ns
Se auzi un sunet scurt de trmbie, aproape ca un semnal de
atenie. Uile publice ale unui balcon inferior glisar deschiznduse i intr un cvintet. Peregrinul simi un fior nervos de oroare.
Aceasta era Cioplitoarea-n-lemn, dar cu totul nepotrivit.
Unul dintre membrii ei era att de btrn, nct trebuia ajutat
de restul. Doi erau cu puin mai mult de puiandri, iar unul din ei
bloea ntruna. Cel mai voinic nu mai vedea din cauza cataractei.
Era ceva ce puteai s vezi ntr-o magherni de pe cheiuri sau n
ultima generaie de incest.
Cioplitoarea-n-lemn l privi pe Peregrin i surse de parc l-ar
fi recunoscut. Cnd vorbi, o fcu orbul. Glasul era limpede i ferm.
Te rog, continu, Prodotus!
ambelanul ncuviin.
Dup voia Maiestii Tale. Indic parterul i strinul: Acesta
este motivul acestei zorite ntruniri.
Putem vedea montri la circ, Prodotus.
Glasul aparinea unei haite elegant mbrcate, situate n
balconul cel mai de sus. Judecnd dup strigtele ce se auzir din
toate prile, aceea era o opinie minoritar. O hait de la un balcon
inferior sri peste balustrad i ncerc s alunge medicul de lng
targa strinului.
ambelanul ridic un cap, cernd linite, i-l sfredeli cu
privirea pe cel care srise.
Te rog, Pedantus, ai rbdare! Toi vor cpta ocazia de a se
uita.
Pedantus emise nite uierturi nemulumite, dar se retrase.
Aa Prodotus reveni cu ntreaga sa atenie asupra
Peregrinului i Copistului: Prieteni, ambarcaiunea voastr a ajuns
naintea oricror tiri din miaznoapte. Nimeni cu excepia mea nu
tie prea multe din istoria voastr iar eu tiu doar coduri de grzi
strigate peste golf. Spunei c aceast creatur ar fi cobort n zbor
din cer?
Era o invitaie pentru detaliere. Peregrinul l ls pe Copistul
Jaqueramaphan s vorbeasc. Copistului i plcea s-o fac. El
128

povesti despre casa zburtoare, ambuscad, ucideri i salvarea


strinului. Le art instrumentele lui pentru privit i se anun ca
fiind agent secret al Republicii Lacurilor Lungi. Ce iscoad
adevrat ar proceda n felul acesta? Toate haitele din consiliu erau
cu ochii ainui asupra strinului, unele temtoare, altele ca
Pedantus moarte de curiozitate. Cioplitoarea-n-lemn privea
numai cu dou capete. Era posibil ca restul s fi adormit. Ea prea
pe att de obosit, pe ct se simea Peregrinul. i aez propriile
capete pe labe. Durerea din Cic era o pulsaie ritmat; ar fi fost
destul de simplu s-l culce, dar atunci ar fi neles foarte puine
din cele ce se vorbeau. Hei! Poate c nu era o idee chiar rea. Cic
aipi i durerea se diminu.
Discuiile continuar minute n ir, fr s fie prea inteligibile
pentru teretul Wickwrack. El nelegea totui tonurile vocilor.
Pedantus haita de la parter se plnse de cteva ori, nerbdtor.
Prodotus spuse ceva, fiind de acord cu el. Medicul se retrase i
Pedantus avans ctre strinul lui Wickwrack.
Peregrinul tresri, trezindu-se complet.
Ai grij! Creatura nu este prietenoas.
Prietenul tu m-a avertizat deja! se rsti Pedantus.
Ocoli targa, uitndu-se la chipul cafeniu, lipsit de blan al
strinului, care l privea impasibil. Pedantus se ntinse precaut i
trase plapuma de pe strin. Tot niciun rspuns.
Vezi? fcu Pedantus. tie c nu-i vreau rul.
Peregrinul nu spuse nimic pentru a-l corecta.
Chiar merge singur pe labele din spate? ntreb un sfetnic. Vil putei imagina, ridicndu-se peste noi toi? Cel mai mic ghiont lar drma.
Rsete. Peregrinul i aminti ct de mult semnase strinul cu o
clugri atunci cnd sttuse vertical. Pedantus strmb un nas.
Este murdar.
Era de jur mprejurul ei, o postur despre care Peregrinul tia
c o irita pe Dou-picioare.
S tii c bucata aceea din coada sgeii trebuie ndeprtat.
Majoritatea sngerrii s-a oprit, ns dac ne ateptm ca aceast
creatur s triasc mult timp, atunci are nevoie de ngrijire
129

medical.
Privi dispreuitor la Copist i Peregrin, de parc ei ar fi trebuit
nvinuii pentru c nu fcuser o operaie chirurgical la bordul
cocii-duble. Ceva i atrase atenia i tonul i se schimb brusc.
Pe Haita Haitelor! Uitai-v la labele din fa!
Slbi funiile ce legau picioarele din fa ale creaturii.
Dou labe ca astea ar fi la fel de bune precum cinci perechi de
buze. Gndii-v ce poate face o hait din asemenea creaturi!
Se apropie de laba cu cinci tentacule.
Fii atent, ncepuse Peregrinul s spun.
Strinul i strnse brusc tentaculele ntr-o mciuc. Piciorul
su din fa zvcni sub un unghi imposibil i izbi cu laba n capul
lui Pedantus. Lovitura nu putuse fi prea puternic, dar fusese
precis plasat n timpan.
Au! Iau! Uau! Uau!
Pedantus opi, retrgndu-se.
Strinul ipa i el. Era zgomot numai prin gur, subire i
ascuit. Sunetul nspimnttor ridic toate capetele, chiar i pe
ale Cioplitoarei-n-lemn. Peregrinul l auzise de multe ori de acum.
n mintea sa nu mai exista nicio ndoial: aceea era vorbirea interhaite a strinilor. Dup cteva secunde, sunetul se transform ntrun hcit regulat, care se diminua treptat.
Cteva clipe nu vorbi nimeni. Apoi o parte din Cioplitoarea-nlemn se scul n picioare. Se uit la Pedantus.
Te simi bine?
Vorbea pentru prima dat de la nceputul ntrunirii. Pedantus
se lingea pe frunte.
Da. Doare numai att.
Curiozitatea te va ucide ntr-o bun zi.
Cellalt pufni indignat, totui n acelai timp pru mgulit de
predicie.
Regina i privi sfetnicii.
Vd aici o ntrebare important. Pedantus crede c un singur
membru al haitei strinului ar fi la fel de agil ca o ntreag hait
de-a noastr. Aa este?
ndreptase ntrebarea mai degrab spre Peregrin, dect spre
130

Copist.
Da, maiestate. Dac ar putea ajunge la noduri, ar dezlega cu
uurin funiile acelea. (tia ncotro se ndrepta conversaia
aceasta; avusese nevoie de trei zile pentru a ajunge el nsui acolo.)
Iar zgomotele pe care le scoate mi se par vorbire coordonat.
Nivelul discuiilor spori, cnd ceilali neleser ideea. Adesea,
un membru articulat al haitei putea vorbi semi-contient, dar de
obicei pe seama dexteritii.
Da o creatur cum nu exist alta n lumea noastr, a crei
barc a cobort din naltul cerului. M ntreb cum ar fi mintea
unei asemenea haite, dac un singur membru este aproape la fel
de inteligent ca toi ai unuia dintre noi?
Orbul reginei privi n jur cnd rosti cuvintele acelea, ca i cum
ar fi putut vedea. Ali doi terser botul celui care bloea. Nu era
deloc o imagine inspiratoare. Pedantus ridic un cap.
Nu aud niciun indiciu de sunet de gndire din partea sa. Nu
exist timpan anterior. Indic fiile de esturi rupte din jurul
rnii creaturii: i nu zresc niciun semn de timpan de umr. Poate
c are ntr-adevr inteligena unei haite, chiar ca solitar i poate
c strinii sunt doar att i nimic mai mult.
Peregrinul surse n sine; Pedantus era un afurisit iritant, ns
pe de alt parte nu era limitat de gndirea tradiional. De secole,
crturarii dezbtuser deosebirile dintre persoane i animale.
Unele animale aveau creiere mai mari; unele aveau labe sau buze
mai agile dect ale unui membru de hait. n savanele din Soarersare existau chiar creaturi ce semnau cu persoanele i alergau
n grupuri, dar fr o profunzime mare a gndirii. Lsnd deoparte
cuiburile de lupi i balenele, doar indivizii erau haite. Coordonarea
gndirii ntre membrii haitelor le conferea superioritatea. Teoria lui
Pedantus era o erezie.
n decursul ambuscadei am auzit totui sunete de gndire,
spuse Jaqueramaphan, sunete puternice. Poate c acesta este ca
nenrcaii notri, incapabil s gndeasc
ns n acelai timp are inteligena unei haite, ncheie posac
Cioplitoarea-n-lemn. Dac indivizii acetia nu sunt mai inteligeni
dect noi, atunci am putea nva s le folosim mecanismele.
131

Indiferent ct de magnifici ar fi, am putea pn la urm s le fim


egali. ns dac acest membru nu este dect unul dintr-o
suprahait
Pentru o clip, nu se mai auzi nicio vorb, doar murmurele
indistincte ale gndurilor sfetnicilor ei. Dac strinii erau
suprahaite i dac emisarul lor fusese ucis atunci era posibil ca
ei s nu poat face nimic pentru a se salva.
De aceea, prima noastr prioritate ar trebui s fie salvarea
acestei creaturi s ne mprietenim cu ea i s-i aflm adevrata
natur.
Capetele i se plecar i pru pierdut n sine sau poate pur i
simplu obosit. Brusc, rsuci cteva capete ctre ambelan.
Ducei creatura n coliba de lng mine.
Prodotus tresri surprins.
n niciun caz, maiestate! Am vzut c este ostil. i are nevoie
de ngrijire medical.
Cioplitoarea-n-lemn surse i glasul i deveni mtsos.
Peregrinul i reaminti tonul acela, din trecut.
Uii c m pricep la chirurgie? Uii c eu sunt Cioplitoarean-lemn?
Prodotus i linse buzele i-i privi pe ceilali sfetnici. Dup o
secund, rspunse:
Nu, Maiestate. Va fi aa cum doreti.
i Peregrinul se simi gata s ovaioneze. Poate c Cioplitoarean-lemn nc mai conducea totul.

132

Capitolul 12
Peregrinul sttea spate n spate pe treptele locuinei sale, cnd
Cioplitoarea-n-lemn veni s-l vad n ziua urmtoare. Veni
singur, purtnd vestele verzi, simple, pe care i le reamintea de la
vizita sa anterioar. El nu se plec i nici nu-i iei n ntmpinare.
Ea l privi inexpresiv pentru o clip, dup care se aez la numai
civa metri deprtare.
Ce face Dou-picioare? ntreb el.
I-am extras sgeata i am cusut rana. Cred c va supravieui.
Sfetnicii mei au fost ncntai. Creatura nu s-a comportat ca o
persoan nzestrat cu raiune. S-a luptat chiar i dup ce fusese
legat de pat, ca i cum n-ar fi cunoscut conceptul de chirurgie
Cum te mai simi cu capul?
Bine, atta vreme ct nu m mic. (Restul su Cic sttea
ntins napoia pragului, n interiorul ntunecat al colibei.) Cred c
timpanul se vindec. n cteva zile voi fi refcut.
Este bine.
Un timpan afectat putea nsemna probleme mentale
permanente sau nevoia unui membru nou i suferina de a-i gsi o
utilizare solitarului care fusese trimis n tcere.
mi amintesc de tine, pelerinule. Toi membrii ti sunt diferii,
dar tu eti ntr-adevr Peregrinul de dinainte. Ai avut nite poveti
minunate. Vizita ta mi-a fcut plcere.
i eu am fost ncntat s-l cunosc pe marele Cioplitor-nlemn. Acesta este motivul pentru care am revenit.
Ea ls un cap pe umr, cu o expresie ironic.
Marele Cioplitor-n-lemn de dinainte, nu epava de acum?
Wickwrackcic ridic din umeri.
Ce s-a ntmplat?
Regina nu rspunse imediat. Vreme de cteva momente
rmaser privind peste ora. n dup-amiaza aceasta era nnorat i
se vestea ploaie. Briza dinspre canal i nepa rece buzele i ochii.
Cioplitoarea-n-lemn se cutremur i-i zburli puin blana. n cele
133

din urm, vorbi:


Mi-am pstrat sufletul pentru ase sute de ani iar asta
numrnd dup ghearele din fa. Cred c este evident ce s-a
ntmplat cu mine.
Pervertirea nu te-a afectat niciodat pn acum.
De obicei, Peregrinul nu era att de direct. Ceva din regin i
trezise onestitatea.
Da, incestul mediu se degradeaz la starea mea n cteva
veacuri i este idiot cu mult mai devreme. Metodele mele au fost
mult mai inteligente. Am tiut pe cine s mperechez cu cine, care
puiandri s-i pstrez i care s-i pun n alii. Aa nct carnea mea
a fost ntotdeauna pstrtoarea amintirilor, iar sufletul mi-a rmas
pur. ns n-am neles ndeajuns sau poate c am ncercat
imposibilul. Alegerile au devenit tot mai greu de fcut, pn ce nu
mi-a mai rmas de optat dect ntre creier i defectul fizic.
l terse pe bloitor i toi, mai puin orbul, privir peste oraul
ei.
tii, acestea sunt zilele cele mai bune din var. Viaa este
acum o nebunie verde, care ncearc s stoarc ultima pictur de
cldur din anotimp.
Iar verdele prea ntr-adevr s fie peste tot unde era posibil:
frunzele penate de la baza dealului i ora, ferigile de pe toate
coastele dealurilor din jur i iarba scurt care se strduia s
ajung la cununile sure ale munilor de dincolo de canal.
Iubesc locul acesta, ncheie ea.
Peregrinul nu se ateptase niciodat s-o aline pe Cioplitoarean-lemn a Cioplitorilor-n-lemn.
Ai fcut un miracol aici. Am auzit despre el pe tot drumul pe
care l-am strbtut din cealalt parte a lumii i pun prinsoare
c jumtate din haitele de aici i sunt nrudite.
D-da. Am avut succes mai presus de cele mai nebuneti
visuri. Nu am dus lips de amani, dei nu am putut folosi eu
nsmi puiandrii. Uneori m gndesc c vlstarele mele mi-au fost
cel mai mre experiment. Pedantus i Prodotus sunt n majoritate
descendenii mei dar i Jupuitorul.
Poftim?!
134

Peregrinul nu tiuse asta.


n ultimele decenii, mi-am acceptat soarta, mai mult sau mai
puin. N-am putut pcli venicia; n scurt timp mi voi lsa
sufletul s scape. i ngdui consiliului s preia friele ntr-o
msur tot mai mare; cum a putea revendica Domeniul dup ce
n-a mai fi? Am revenit la art ai vzut mozaicurile acelea
monocrome?
Da! Sunt superbe.
Cndva o s-i art rzboiul meu de pictur. Procedura este
nceat, dar aproape automat. A fost un proiect frumos pentru
ultimii ani ai sufletului meu. Acum ns tu i strinul tu ai
schimbat totul. La naiba! Dac s-ar fi ntmplat mcar cu o sut
de ani n urm Cte a fi putut face cu ele! tii, am studiat
caseta cu imagini, cum i-ai spus voi. Picturile sunt mai
amnunite dect oricare altele din lumea noastr. Seamn
cumva cu mozaicurile mele felul n care soarele aduce cu un
licurici. Fiecare imagine este alctuit din milioane de puncte
colorate, att de mici, nct nu le poi vedea fr una dintre
lentilele Copistului. Eu am lucrat ani de zile ca s realizez numai
cteva duzini de mozaicuri. Caseta cu imagini poate s creeze mii
i mii, att de rapid, nct las impresia c se mic. Strinii ti
fac ca viaa mea s nu fie nici ct a unui puiandru nenrcat care
se scarpin n leagnul lui.
Regina Cioplitorilor-n-lemn plngea ncet, ns glasul i era
mnios.
i acum ntreaga lume se va schimba, dar prea trziu pentru
o ruin ca mine!
Aproape fr gndire contient, Peregrinul i extinse un
membru al haitei spre Cioplitoarea-n-lemn. Se apropie indecent de
mult: opt metri, cinci Brusc, gndurile li se nceoar de
interferene, totui o simi domolindu-se. Cioplitoarea rse confuz.
Mulumesc Curios ca tocmai tu s fii nelegtor. Cea mai
mare problem a vieii mele nu nseamn nimic pentru un pelerin.
Sufereai
Era tot ce putea gndi s spun.
ns voi, pelerinii, v schimbai i v schimbai ntruna
135

Ls un membru al haitei ei s se apropie de Wickwrackcic;


aproape c se atingeau i-i venea chiar mai greu s gndeasc.
Peregrinul vorbi lent, concentrndu-se asupra fiecrui cuvnt i
spernd c nu-i va uita ideea.
Totui pstrez ceva dintr-un suflet. Prile care rmn pelerin
trebuie s aib un anumit punct de vedere. (Uneori idei
ptrunztoare apar n hrmlaia btliei sau a intimitii. Aa se
ntmpla acum.) i i cred c lumea n sine va fi afectat de o
schimbare a sufletului, acum cnd Dou-picioarele a cobort din
cer. Ce clip mai bun ar fi pentru Cioplitoarea-n-lemn ca s
renune la sufletul ei vechi?
Ea zmbi i confuzia deveni mai sonor, dar n acelai timp
plcut.
Nu m-am gndit n felul acesta. Acum este momentul
pentru schimbare
Peregrinul pi n mijlocul ei. Cele dou haite rmaser acolo
pentru o secund, frecndu-se cu nasurile, cu gndurile
ntreptrunzndu-se n haos dulce. Ultima lor amintire clar fu
urcuul mpiedicat pe trepte i ptrunderea n coliba lui.
***
Spre sfritul dup-amiezii aceleia, Cioplitoarea-n-lemn aduse
caseta cu imagini n laboratorul lui Pedantus. Cnd sosi, Pedantus
i Prodotus erau deja prezeni. Copistul Jaqueramaphan se afla de
asemenea acolo, dar sttea mai departe de ceilali dect ar fi ceruto eticheta. Ea ntrerupsese un soi de ceart. Cu cteva zile n
urm, o asemenea nenelegere ar fi deprimat-o. Acum ns i
tr ologul n ncpere, i privi pe ceilali prin ochii blosului i
zmbi. Regina se simea mai bine dect se simise de foarte muli
ani. Luase o decizie, aciona pe baza ei i o ateptau noi aventuri.
Copistul se lumin la intrarea ei.
Ai trecut pe la Peregrin? Cum se simte?
Este bine, foarte bine, foarte, foarte bine. (Hopa, nu trebuie s
le art exact ct de bine!) Vreau s spun c recuperarea va fi
complet.
Maiestate, i sunt foarte recunosctor ie i doctorilor ti.
Wickwrackcic este o hait bun i eu vreau s spun c nici chiar
136

un pelerin nu-i poate schimba membrii zilnic, ca pe nite costume


de haine.
Cioplitoarea-n-lemn ncuviin printr-un gest dezinvolt. Se
apropie de centrul ncperii i aez caseta cu imagini a strinului
pe masa de acolo. Semna perfect cu o pern mare i roz cu
urechi clpuge i un desen de animal bizar cusut n capac. Dup
ce o cercetase o zi i jumtate, devenise destul de priceput n
deschiderea obiectului. Ca de fiecare dat, apru faa lui Doupicioare, scond sunete pe gur. Ca de fiecare dat, Cioplitoarean-lemn ncerc un moment de respect copleit la vederea
mozaicului mictor. Pentru a crea iluzia aceea, un milion de
plcue colorate trebuiau s se rsuceasc i s se schimbe n
sincronicitate absolut. i totui se ntmpla exact la fel de fiecare
dat. ntoarse ecranul, astfel ca Pedantus i Prodotus s poat
vedea. Jaqueramaphan se apropie de ceilali i ridic mult o
pereche de capete ca s priveasc.
Mai crezi c aceast caset este un animal? i se adres el lui
Prodotus. Poate c i-ai putea oferi nite dulciuri i atunci ne va
spune secretele lui.
Cioplitoarea-n-lemn surse n barb. Copistul nu era un
pelerin; pelerinii depindeau de bunvoin prea mult ca s umble
de colo-colo, nepndu-i pe cei puternici.
Prodotus l ignor. Toi ochii i erau pironii asupra reginei.
Maiestate, te rog, nu te ofensa. Eu noi, cei din consiliu,
trebuie s te ntrebm din nou. Caseta aceasta cu imagini este
prea important pentru a fi lsat n gurile unei singure haite, fie
ea i att de mrea ca tine. Te rugm: las-o n seama noastr, cel
puin atunci cnd dormi.
Nu-i nicio suprare. Dac insistai, putei participa la
investigaiile mele. Mai mult ns nu voi accepta.
l privi cu inocen. Prodotus era un excepional staroste de
iscoade, un vtaf mediocru i un savant incompetent. Cu un veac
n urm, Cioplitorul-n-lemn i-ar fi trimis pe cei ca el la strnsul
recoltelor, dac ar fi ales n primul rnd s-i pstreze. Cu un veac
n urm, nu ar fi avut nevoie de staroste pentru iscoade, iar un
singur vtaf ar fi fost suficient. Cum se mai schimbaser
137

lucrurile Cu un gest absent, mpinse cu botul caseta cu imagini;


poate c lucrurile aveau s se mai schimbe o dat. Pedantus lu n
serios ntrebarea Copistului.
Vd trei posibiliti, domnule. n primul rnd, poate s fie
vorba despre magie. (Prodotus se trase ndrt puin.) Este perfect
posibil ca aceast caset s ne depeasc ntr-o msur att de
mare nelegerea, nct s par magie. Aceasta este ns o erezie pe
care Cioplitoarea-n-lemn n-a acceptat-o niciodat, aa c o voi
omite n mod politicos.
Expedie un surs tios n direcia reginei.
n al doilea rnd, poate s fie un animal. Aa au crezut civa
din consiliu, cnd Copistul a fcut-o s vorbeasc prima dat.
Seamn totui cu o pern, innd seama i de figura amuzant
brodat pe o parte. Mai important ns este faptul c rspunde la
stimuli cu o repetabilitate perfect. Asta este ceva ce recunosc.
Este comportamentul unei maini.
Asta-i a treia ta posibilitate? ntreb Copistul. Totui pentru a
fi o main, ar trebui s aib pri n micare i cu excepia
Cioplitoarea-n-lemn mic dintr-o coad spre ei. Pedantus
putea s continue aa ore ntregi, iar acum vedea c i Copistul era
acelai gen de individ.
Eu zic s aflm mai multe i apoi s speculm.
Ciocni colul casetei, aa cum fcuse Copistul n demonstraia
sa original. Chipul strinului dispru din imagine, nlocuit de un
model ameitor de culori. Urm un sunet ca un plesnet, dup care
nimic, cu excepia zumzetului de nlime medie pe care caseta l
fcea ntotdeauna cnd era deschis capacul. Ei tiau c obiectul
putea s aud sunete de nlime joas i putea s simt prin
intermediul peticului ptrat de la baz. ns peticul acela era n
sine un soi de ecran pentru imagini: anumite comenzi transformau
grila de puncte sensibile la atingere n forme complet noi. Prima
dat cnd fcuser asta, caseta refuzase orice alte comenzi.
Prodotus fusese sigur c-l omorser pe micul strin. Dup aceea
ns ncinseser caseta, o redeschiseser i ea revenise la
comportamentul iniial. Cioplitoarea-n-lemn era aproape sigur c
nimic din ce puteau ei face prin vorbire sau atingere nu-i putea
138

pricinui vreun ru.


Regina rencerc semnalele cunoscute n ordinea obinuit.
Rezultatele erau spectaculoase i identice cu cele dinainte. Dac
ns ar fi schimbat ordinea aceea, efectele ar fi fost diferite. Nu era
sigur dac s fie de acord cu Pedantus. Caseta se comporta cu
repetabilitatea unei maini totui varietatea rspunsurilor sale
aducea mai degrab cu a unui animal.
ndrtul ei, Pedantus i Copistul avansar civa membri peste
podea. Capetele acestora erau mult ridicate, strduindu-se s
disting ct mai clar ecranul. Zumzetul gndurilor li se auzea din
ce n ce mai tare. Cioplitoarea-n-lemn ncerc s-i aminteasc ce
plnuise s fac n continuare, dar pn la urm vacarmul fu pur
i simplu prea mult.
Voi doi, v rog, vrei s v retragei? Nu m pot auzi gndind.
Ce naiba, doar nu-i o orgie!
Scuze aa-i bine?
Se retrseser vreo cincisprezece picioare. Cioplitoarea-n-lemn
ncuviin. Pedantus i Copistul trebuiau s fie realmente
nerbdtori s vad ecranul. Prodotus pstrase o distan cuvenit
i o privire de entuziasm alert.
Am o sugestie, rosti Copistul. Glasul i suna neclar din cauza
efortului de a se concentra peste gndurile lui Pedantus. Cnd
atingi ecranul patru cu trei i spui scoase sunetele strine; toate
erau foarte simplu de reprodus ecranul arat mai multe imagini.
Ele par s se potriveasc cu ptratele. Eu cred c c ni se ofer
alegeri.
Hmm
Caseta ar putea sfri prin a ne instrui pe noi. Dac aceasta
este o main, avem nevoie de definiii noi.
Perfect, haide s ncercm.
Trecur trei ore. Ctre sfrit, pn i Prodotus i apropiase de
ecran un membru al haitei; zgomotul din ncpere se apropia de
nivelul haosului lipsit de minte. i toi aveau sugestii: spune asta,
apas aia, ultima dat cnd a zis asta, noi am fcut aia i aa mai
departe. Erau modele complex colorate, presrate de semne care
trebuie s fi fost limbaj scris. Siluete micue cu dou picioare
139

traversau
ecranul, deplasnd
simbolurile
i
deschiznd
ferestruici Ideea Copistului Jaqueramaphan fusese destul de
corect. Primele imagini erau opiuni. ns unele duceau la alte
imagini de opiuni. Opiunile se leau ca un copac, zisese
Copistul. Aici nu avea chiar complet dreptate; uneori ele reveneau
la un punct anterior; era o metaforic reea de strzi. n patru
rnduri se termin n fundturi i fur nevoii s nchid caseta i
s ia totul de la nceput. Prodotus desena cu rapiditate hri ale
cilor. Acestea aveau s le fie de ajutor; existau locuri pe care
aveau s doreasc s le revad. Totui pn i el nelegea c
existau nenumrate alte ci, locuri pe care explorarea orbeasc navea s le gseasc niciodat.
Iar Cioplitoarea-n-lemn i-ar fi dat o parte nsemnat din suflet
pentru imaginile pe care le vzuse deja. Peisaje cu stele Luni care
strluceau albastru i verde, sau cu dungi portocalii Imagini
mictoare de orae strine, de mii de strini att de apropiai
ntre ei, nct practic se atingeau! Dac alergau n haite, atunci
haitele acelea erau mai mari dect orice din lume, chiar i dect
cele de la tropice i poate c ntrebarea era irelevant; oraele
erau oricum mai presus de orice i imaginase ea vreodat.
n cele din urm, Jaqueramaphan se trase ndrt. Se adun
laolalt i cu tremur n glas rosti:
Este este-un univers ntreg acolo. L-am putea urma de-a
pururi, fr s tim niciodat
Cioplitoarea-n-lemn se uit la ceilali doi. Pentru prima dat,
Prodotus i pierduse ngmfarea. Pe toate buzele lui se vedeau
pete de cerneal. Banchetele de scris din jur erau acoperite cu zeci
de schie, mai mult sau mai puin clare. El ddu drumul tocului i
icni:
Eu zic s lum ce-am obinut i s studiem. ncepu s adune
schiele, strngndu-le ntr-un teanc ordonat: Mine, dup un
somn bun, capetele ne vor fi mai limpezi i
Pedantus se retrase i se ntinse. Ochii i erau nconjurai de
cercuri roii de incitare.
Perfect. Dar las schiele, prietene Prodotus. Art desenele: l
vezi pe acela i pe-acela? Este clar c bjbielile noastre au
140

produs multe rezultate lipsite de noim. Uneori caseta nu ne


ngduie pur i simplu s mergem mai departe, ns de cele mai
multe ori cptm imaginea aceea: nicio opiune, doar o pereche
de strini care danseaz ntr-o pdure i scot sunete ritmate. Apoi,
dac spunem aa i repet o parte din secvena sonor ,
cptm imaginea aceea de grmezi de bee. Prima cu una, a doua
cu dou i-aa mai departe.
Cioplitoarea-n-lemn vzuse i ea succesiunea respectiv.
Da. i apare o siluet care indic fiecare grmad i rostete
un sunet scurt.
Ea i Pedantus se privir i fiecare zri aceeai scnteie n ochii
celuilalt: aarea nvrii, gsirii de ornduial acolo unde
pruse s fie doar haos. Trecuse o sut de ani de cnd regina nu
mai simise aa ceva.
Indiferent ce ar fi caseta aceasta ea ncearc s ne nvee
graiul strinilor Dou-picioare.
***
n zilele ce urmar, Johanna Olsndot avu la dispoziie mult
timp pentru a se gndi. Durerea din piept i umr se diminua
treptat; dac se mica grijuliu, era doar o iritaie pulsatorie. Ei i
scoseser sgeata i cususer rana, nchiznd-o. Fata se temuse
de tot ce putea fi mai ru cnd o legaser, cnd vzuse cuitele din
boturile lor i sclipirea oelului de pe gheare. Apoi ncepuser s
taie i ea nu tiuse c putea s existe o asemenea durere.
nc se cutremura, amintindu-i agonia de atunci. Totui nu
avea comaruri despre episodul acela, aa cum avea despre
Mama i tata erau mori; i vzuse murind cu propriii ochi. i
Jefri? Jefri s-ar fi putut s fie nc n via. Uneori Johanna
petrecea o ntreag dup-amiaz, plin de sperane. Ea vzuse
cuvele de hiberno-terapie arznd pe sol, sub nav, dar poate c
cele dinuntru scpaser. Iar apoi i reamintea modul lipsit de
discriminare n care atacatorii mprocaser cu flcri i
sfrtecaser, ucignd totul din jurul navei.
Ea era prizonier. ns deocamdat ucigaii doreau s-o vindece.
Grzile nu erau narmate cu excepia colilor i stiletelor din
gheare. Se ineau departe de ea, atunci cnd puteau. tiau c i
141

putea rni.
O ineau ntr-o colib mare, ntunecoas. Cnd era singur,
fata se plimba nainte i napoi. Creaturile-cini erau barbare.
Probabil c operaia fr anestezic nici mcar nu fusese
intenionat ca tortur. Nu vzuse niciun aparat de zbor i nici
vreun semn de electricitate. Toaleta era o fant decupat ntr-o
lespede de marmur. Gaura era att de adnc, nct abia dac
puteai auzi plescitul din strfunduri. Totui mirosea urt.
Creaturile acestea erau pe att de napoiate, pe ct fuseser
oamenii n epocile cele mai ntunecate pe Nyjora. Nu avuseser
niciodat tehnologie sau o uitaser complet. Johanna aproape c
surse. Mamei i plceau romanele despre naufragii de nave i
eroine euate pe colonii uitate. De obicei, marea mecherie era s
reinventeze tehnologia i s repare nava. Mama era fusese
expert n istoria tiinei i se ddea n vnt dup detaliile din
romanele acelea.
Johanna putea spune c n clipa de fa tria exact n mediul
unui astfel de roman ns cu nite deosebiri importante. Ea
dorea s se salveze, dar n acelai timp dorea rzbunare. Creaturile
acestea nu aduceau deloc cu oamenii. Ba chiar fata nu-i putea
aminti s fi citit vreodat despre ceva ct de ct similar cu ele. Lear fi cutat n dataset, att doar c i-l luaser. Ha! N-aveau dect
s-ncerce ct doreau. Aveau s nimereasc repede peste capcanele
ei i s li se interzic imediat accesul.
***
La nceput nu avusese dect pturi care s-i in de cald. Dup
aceea i dduser mbrcminte croit similar cu combinezonul ei,
dar dintr-un material vtuit i brzdat de tigheluri. Era clduroas
i rezistent, avnd custurile mai regulate dect ar fi putut bnui
c se pot face manual. Acum se putea plimba confortabil i n
exterior. Johanna aprecia cel mai mult grdina de lng coliba ei.
Avea cam o sut de metri ptrai i suia pe o coast de deal.
Existau o mulime de flori i arbori cu frunze lungi, cu aspect
penat. Alei pavate cu dale erpuiau pe solul acoperit cu muchi.
Era un loc tihnit, dac ea i ngduia s-l considere aa, aducnd
puin cu grdina pe care o avuseser n spatele casei, pe Straum.
142

Era nconjurat de ziduri, totui din captul ei cel mai de sus


putea s vad peste ele.
Zidurile erau nclinate ba ntr-o parte, ba n alta, iar pe alocuri
putea s le vad i cum artau din partea opus. Fantele din ele
preau desprinse din leciile de istorie ale Johannei. Pe acolo
puteai s tragi gloane sau sgei, fr s te expui focului inamic.
Cnd soarele era pe cer, fetei i plcea s se aeze acolo unde se
simea cel mai puternic mireasma frunzelor penate i s priveasc
peste zidurile mai scunde, spre golf. nc nu tia sigur ce anume
vedea. Exista un port; pdurea de vergi aducea foarte mult cu
porturile de ambarcaiuni de pe Straum. Oraul avea strzi largi,
dar n zigzag, i toate cldirile de pe ele erau piezie. Pe alocuri se
zreau labirinturi din piatr fr acoperiuri; de aici, de sus,
Johanna le putea distinge modelul. Urma apoi alt zid, cu traseu
neregulat, care se pierdea n deprtare. Dealurile de dup el erau
ncununate cu stnci sure i petice de zpad.
Johanna putea s vad creaturile-cini de jos, din ora. Luate
individual, aproape c puteau fi confundate cu nite cini (nite
cini cu gturi de erpi i capete de guzgani). ns dac le priveai
din deprtare, nelegeai adevrata lor natur. Se deplasau
ntotdeauna n grupuri mici, rareori mai mari de ase indivizi.
Membrii aceluiai grup se atingeau ntre ei i cooperau cu graie
inteligent, totui fata nu vzu niciun grup care s se apropie la
mai puin de zece metri de altul. Din ndeprtatul ei loc de
observaii, membrii unui grup preau c se contopesc i fata i
putea nchipui c vedea un animal cu multe membre naintnd
precaut, atent s nu se apropie prea mult de alt monstru. De
acum, concluzia era inevitabil: un grup nsemna o minte. Mini
att de ticloase, nct nu suport s fie una n vecintatea
celeilalte.
***
A cincea ei vizit n grdin fu i momentul cel mai frumos de
pn atunci, aducnd-o aproape de fericire. Florile revrsaser n
vzduh semine pufoase. Lumina soarelui aflat jos deasupra
orizontului sclipea din miile de semine ce pluteau n briza
domoal, astfel c preau suspendate ntr-un sirop invizibil.
143

Johanna i nchipui ce ar fi fcut Jefri aici: mai nti ar fi afiat o


pretins demnitate de adult, apoi ar fi opit de pe un picior pe
altul. n cele din urm, ar fi luat-o la goan n jos pe deal,
ncercnd s prind ct mai multe pufuri zburtoare.
Da i nu, ce mai faci tu?
Un copil vorbise napoia ei.
Johanna sri n picioare att de repede, nct aproape c-i
redeschise rana. Bineneles, n spatele ei era un grup de creaturi.
Ele ea? erau cele care-i scoseser sgeata. Un grup cu aspect
jalnic. Cei cinci erau ghemuii, gata s fug. Preau la fel de
surprini pe ct se simea fata.
Da i nu, ce mai faci tu?
Vocea se auzi iari, exact ca nainte. Putea la fel de bine s fi
fost o nregistrare, dar unul dintre animale sintetiza cumva
sunetele din peticele vibratorii de epiderm de pe umeri, olduri i
cap. Papagalismul acela nu era nou pentru Johanna. Totui de
data aceasta cuvintele erau aproape adecvate. Glasul nu era al
ei, ns mai auzise incantaia respectiv. Fata i puse minile n
olduri i privi fix haita. Dou animale i rspunser uitturii;
celelalte preau s admire peisajul. Unul i lingea nervos laba.
Cele dou situate mai n spate purtau datasetul ei! Brusc,
Johanna tiu de unde nvaser ntrebarea aceea cntat. i tiu
ce ateptau ca rspuns.
Eu sunt bine, tu ce mai faci? zise ea.
Ochii haitei se lrgir, aproape comic.
Eu sunt bine, aa c toi suntem!
Termin jocul, dup care emise o rafal de bolboroseli. Cineva i
replic din partea de jos a pantei. Acolo era alt hait, ascuns n
tufiuri. Fata tia c dac va rmne n preajma acesteia, cealalt
nu se va apropia.
Aadar Stiletele aa se gndise ntotdeauna la animale, din
cauza tiurilor ucigae de pe labele lor anterioare; pe acelea nu le
putea uita niciodat examinaser Alifantul Roz i nu fuseser
mpiedicate de capcanele ei. Se descurcaser mult mai bine dect o
fcuse Jefri vreodat. Era clar c intraser n programele de limbaj
pentru grdini. Johanna trebuia s se fi gndit la asta. Cnd
144

datasetul sesiza destule rspunsuri stupide, i adapta


comportamentul, mai nti pentru copii i dup aceea dac asta
nu avea succes pentru nci care nici mcar nu vorbeau
samnorska. Cu puin cooperare din partea fetei, i-ar fi putut
nva graiul. Dorea ea oare lucrul acesta?
Haita se mai apropie niel, cu minimum doi dintre ei privind-o
permanent. Nu preau doritori s se grbeasc, aa cum fcuser
mai devreme. Cel mai apropiat se ls pe burt i ridic ochii spre
ea. Foarte drgla i neajutorat dac nu-i vedeai ghearele.
Numele meu este Johanna auzi o rafal scurt de
bolboroseal, cu o armonic ce pru s-i zumzie prin cap. Care
este numele tu?
Johanna tia c totul fcea parte din scenariul de nvare a
limbii. Era imposibil ca aceast creatur s poat nelege cuvintele
individuale pe care le rostea. Perechea aceea numele meu, numele
tu era repetat din nou i din nou ntre copii n programul de
limbaj. Pn la urm i o legum ar fi priceput. n acelai timp
ns, pronunia Stiletelor era perfect.
Numele meu este Johanna, spuse ea.
Zjohanna, rosti haita cu glasul fetei i accentund incorect.
Johanna, o corect ea.
Nici mcar n-avea de gnd s ncerce s pronune numele
Stiletelor.
Salut, Johanna! Haide s jucm jocul numelor!
i asta fcea parte din scenariu, alturi de entuziasmul
prostesc. Johanna se aez. De acord, nvarea samnorski avea
s le confere Stiletelor putere asupra ei totui era unicul fel n
care ea putea afla ceva despre ele, unicul mod n care putea afla
ceva despre Jefri. Dar dac-l uciseser i pe Jefri? Ei bine, atunci
avea s nvee s le fac att de mult ru pe ct meritau.

145

Capitolul 13
Lunga zi a verii arctice se sfri la Cioplitorii-n-lemn i apoi
peste cteva zile la Insula Tinuit a Jupuitorului. Mai nti
apru un crepuscul slab, cam pe la miezul nopii, cnd pn i cel
mai nalt deal sttea n umbr. Dup aceea, orele de ntuneric se
nmulir repede. Ziua se lupt cu noaptea i noaptea nvinse.
Frunzele penate din vile joase cptar culorile toamnei. Dac
priveai n sus printr-un fiord n lumina zilei, vedeai rou-portocaliu
pe dealurile de jos, apoi verdele ierbii transformndu-se
imperceptibil n tonurile sure ale lichenilor i n cele cenuiu-nchis
ale stncii goale. Peticele de zpad i ateptau momentul; avea s
soseasc n curnd.
La fiecare apus de soare, n fiecare zi cu cteva minute mai
devreme dect n ziua anterioar, Tyrathect fcea turul meterezelor
pe zidul exterior al Jupuitorului. Era un parcurs de trei mile.
Nivelurile inferioare erau pzite de haite liniare, dar aici sus
existau doar puine strji. Cnd ea se apropia, strjile se trgeau
n lturi cu precizie militreasc. Mai mult dect att; ea citea
spaim n privirile lor. i venea greu s se obinuiasc cu asta.
Pentru aproape toat perioada ct avea amintiri limpezi douzeci
de ani , Tyrathect fusese ngrozit de ali indivizi, ruinat i
vinovat, i cutase pe cineva pe care s urmeze. Actualmente
situaia se rsturnase complet. Nu era o mbuntire. Ea cunotea
acum, dinuntru, rul cruia i se predase. tia motivul pentru
care strjerii se temeau. Pentru ei, ea era Jupuitorul.
Desigur, nu ls niciodat s-i scape vreun indiciu despre
gndurile acelea. Se gsea n siguran doar atta timp ct
neltoria ei avea succes. Tyrathect se strduise din greu s-i
suprime sfiala natural. Nu doar o dat de cnd sosise pe Insula
Tinuit, se surprinsese recurgnd la vechiul obicei timid de a lsa
capetele n jos i a nchide ochii.
n acelai timp ns deinea i privirea tioas a Jupuitorului
i o folosea. Parcursul ei pe vrful zidurilor era pe att de rigid i
146

de amenintor, pe ct fusese vreodat al Jupuitorului. Ea i


cercet domeniul domeniul lui cu aceeai privire aspr
dintotdeauna, cu toate capetele n fa, ca i cum ar fi ntrevzut
imagini mai presus de minile meschine ale discipolilor. Ei nu
trebuiau s bnuiasc niciodat adevratul motiv al acestor
plimbri din amurg: pentru o vreme, zilele i nopile erau ca n
Republic. Aproape c-i putea imagina c se afla tot acolo, nainte
de Micare i de masacrul din Sala Parlamentului, nainte s-i fi
retezat beregatele i s fi mperecheat buci din Jupuitor cu
cioturi din sufletul ei.
Pe cmpurile aurii i rocate de dup zidurile de piatr, vedea
fermierii care lucrau pmntul i ngrijeau cirezile. Jupuitorul
stpnea domenii ce se ntindeau mult dincolo de vederea ei, dar
nu importase niciodat hran. Grnele i carnea care umpleau
magaziile erau produse pe distana de numai dou zile de mar de
la strmtoare. Intenia strategic era clar; era totui o imagine
panic a nserrii care-i aducea aminte de cminul i coala ei.
Soarele lunec n lateral, ndrtul munilor, i umbre prelungi
mturar ogoarele. Castelul Jupuitorului rmase o insul ntr-un
ocean de umbr. Tyrathect simi izul de frig. n noaptea asta avea
s fie iari chiciur. Mine cmpurile urmau s fie acoperite cu
zpad mincinoas, care nu rezista mai mult de o or dup
nlarea soarelui pe cer. i strnse mai mult n jurul ei vestele
lungi i merse ctre postul de paz rsritean. Dincolo de
strmtoare, culmea unui deal apropiat era nc scldat n soare.
Acolo coborse corabia strin. Era tot acolo, ns nconjurat
acum de lemn i piatr. Oel ncepuse construcia imediat dup
aterizare. Carierele din captul nordic al Insulei Tinuite lucrau n
prezent mai mult dect o fcuser vreodat pe timpul
Jupuitorului. Barjele crau piatr spre continent ntr-un trafic
constant peste strmtoare. Construirea continuase fr ncetare
chiar i dup ce ziua se micorase. Chemrile lui Oel i inspeciile
erau mai dure dect fuseser ale Jupuitorului.
Lordul Oel era un uciga; mai ru nc, era un manipulator.
Dar dup coborrea strinului din cer, Tyrathect mai descoperise
ceva despre el: c se temea ngrozitor. Avea motive ntemeiate. i
147

chiar dac aceia de care se temea s-ar fi putut n cele din urm si ucid pe toi, ea le dorea tot binele n adncul sufletului ei. Oel i
Jupuitorii si i atacaser pe oamenii din stele fr avertisment,
mai degrab din lcomie, dect din spaim. Uciseser zeci de
fiine. Dintr-un punct de vedere, crimele erau mai rele dect ceea
ce-i fcuse ei Micarea. Tyrathect l urmase nesilit pe Jupuitor,
pentru c aa dorise, dei unii prieteni o avertizaser cu privire la
Micare. Existau istorii sumbre despre Jupuitor i nu toate
fuseser propagand guvernamental. Ea ns dorise s-l urmeze,
s se pun n slujba Cuiva Mai Mare Ei o utilizaser,
literalmente, ca pe unealta lor. n acelai timp ns ar fi putut evita
situaia respectiv. Oamenii din stele nu se bucuraser de aceeai
opiune. Oel i mcelrise pur i simplu. Aa c acum Oel lucra
mnat de fric. n primele trei zile, construise un acoperi
deasupra corbiei zburtoare; pe culmea dealului apruse brusc o
ferm inutil i caraghioas. n scurt timp vehiculul strin urma
s fie ascuns ndrtul unor ziduri din piatr. Pn la urm, noua
fortrea putea fi mai mare dect cea de pe Insula Tinuit. Oel
tia c dac nemernicia lui n-avea s-l distrug, avea s-l fac cea
mai puternic hait din lume.
i tocmai acesta era motivul pentru care Tyrathect i urma
travestiul. Nu putea continua la nesfrit. Mai devreme sau mai
trziu, celelalte fragmente aveau s ajung pe Insula Tinuit;
Tyrathect avea s fie distrus i Jupuitorul avea s triasc din
nou, integral. Poate c ea n-avea s supravieuiasc nici mcar
pn n momentul acela. Doi din Tyrathect erau din Jupuitor.
Stpnul calculase greit, creznd c ei i puteau domina pe
ceilali trei. n loc de aa ceva, contiina celor trei originali
ajunsese s dein strlucirea celorlali doi. Ea i amintea aproape
tot ce cunoscuse marele Jupuitor, toate iretlicurile i toate
trdrile. Cei doi membri i asiguraser o intensitate pe care n-o
mai avusese niciodat pn atunci. Tyrathect chicoti n barb.
Cumva ea ctigase ceea ce cutase cu atta naivitate n Micare,
iar mreul Jupuitor comisese exact greeala despre care, n
arogana lui, crezuse c era imposibil. Atta timp ct ea i putea
menine pe cei doi membri sub control, avea o ans. Cnd era
148

complet treaz, problema nu era acut; continua s se simt ca o


ea i continua s-i reaminteasc viaa din Republic mai clar
dect amintirile Jupuitorului. Situaia se schimba ns cnd
dormea. Avea comaruri. Amintirile chinurilor pricinuite preau
deodat dulci. Sexul n timpul de somn ar fi trebuit s aline;
pentru ea era o btlie. Se trezea nvineit i crestat, ca i cum
s-ar fi luptat cu un siluitor. Dac cei doi s-ar fi eliberat vreodat,
dac ea s-ar fi trezit vreodat ca un mascul Ar fi fost necesare
doar cteva secunde pentru ca aceia doi s denune travestiul, alte
cteva secunde pentru a-i ucide pe ceilali trei i a-i integra pe
membrii Jupuitorului ntr-o hait mai docil.
Cu toate acestea, rmase ea. Oel dorea s-i foloseasc pe
strini i corabia lor pentru a rspndi comarul Jupuitorului n
toat lumea. Totui, planul su era fragil, pndit de riscuri din
toate prile. Ea ar fi fcut orice i-ar fi stat n putin pentru a
distruge planul acela i Micarea Jupuitorului.
***
Vizavi de castel, numai turnul dinspre apus mai era luminat de
soare. Niciun chip nu se iea n fantele ferestrelor, dar ochii priveau
afar: Oel urmrea Fragmentul de Jupuitor Jupuitorul n
Ateptare, cum se autointitulase pe meterezele de dedesubt.
Fragmentul era acceptat de toi comandanii, ba chiar privit cu
acelai respect plin de copleire pe care-l dovediser fa de
Jupuitorul integral. Jupuitorul i crease pe toi, aa c nu era de
mirare c se simeau strbtui de un fior n prezena Stpnului.
Pn i Oel simea nfiorarea aceea. Cnd l modelase, Jupuitorul
l silise pe nou-creatul Oel s ncerce s-l omoare; de fiecare dat,
Oel fusese prins i membrii si cei mai slabi fuseser torturai.
Oel cunotea condiionarea respectiv i asta l ajuta s lupte
mpotriva ei. Ba chiar, i spunea el, Fragmentul de Jupuitor se
gsea n pericol mai mare din cauza aceasta. ncercnd s-i
contracareze teama, Oel putea s calculeze greit i s acioneze
mai violent dect se cuvenea.
Mai devreme sau mai trziu, Oel trebuia s ia o decizie. Dac
nu-l ucidea nainte ca restul fragmentelor s ajung pe Insula
Tinuit, atunci ntregul Jupuitor avea s existe din nou aici. Dac
149

doi membri puteau domina regimul lui Oel, atunci ase l-ar fi
eradicat complet. Dorea el s moar Stpnul? i dac o dorea,
exista vreo cale sigur? Mintea lui examina superficial subiectul,
n timp ce privea haita n veminte negre.
Oel era obinuit s joace pe mize mari. El fusese nscut pentru
aa ceva. Frica, moartea i ctigul nsemnau viaa lui. Totui miza
nu fusese niciodat aa mare ca acum. Jupuitorul se apropiase de
destabilizarea celei mai mari naiuni de pe continent i visa s
conduc lumea ntreag Lordul Oel privi spre coastele dealurilor
de dincolo de strmtoare, ctre noul castel pe care-l construia. n
actualul su joc, cucerirea lumii ar fi urmat cu uurin victoriei,
iar distrugerea lumii era o posibil consecin a eecului.
Oel vizitase corabia zburtoare la scurt timp dup ambuscad.
Pmntul nc ridica aburi i cu fiecare or pruse s devin chiar
mai fierbinte. Fermierii de pe continent vorbeau despre demoni
trezii din adncuri; sfetnicii lui Oel nu erau nici ei n stare de
ceva mai bun. Vestele-albe aveau nevoie de nclri vtuite ca s
se apropie. Oel nu luase n seam aburii, i trsese nclrile i
pise sub carena curbat. Dac ignorai picioroangele, partea de
dedesubt semna puin cu coca unei brci. n apropierea centrului
exista o proeminen care aducea cu un mamelon; direct sub ea,
solul bolborosea de roc topit. Cociugele carbonizate se aflau pe
partea ambarcaiunii dinspre coasta dealului. Cteva leuri
fuseser scoase dinuntru pentru a fi disecate. n primele ore,
sfetnicii si oferiser o sumedenie de teorii nstrunice: indiviziiclugrie erau rzboinici care fugiser de la o btlie i veniser
s-i ngroape morii
Deocamdat nimeni nu izbutise s cerceteze cu atenie
interiorul vehiculului.
Scara cenuie era dintr-un material tare ca oelul, dar n acelai
timp uor ca fulgul. Era totui n mod clar o scar, chiar dac
distanele dintre trepte erau mari pentru un membru obinuit de
hait. Oel le suise, lsndu-i afar pe Shreck i pe ceilali sfetnici.
Vrse un cap prin trap i se retrsese brusc. Acustica era
ucigtoare. nelegea acum de ce se plnseser vestele-albe. Cum
puteau strinii suporta aa ceva? Unul cte unul, se silise s intre
150

prin deschidere.
Ecouri urlaser la el mult mai ru dect cele din partea
cuarului necapitonat. Amuise, aa cum fcuse att de frecvent n
prezena Stpnului. Ecourile se diminuaser, ns continuau s
fie o hoard mugind n perei. Nici chiar cele mai bune veste-albe
ale sale nu putuser rezista aici mai mult de cinci minute. Gndul
acela l fcuse pe Oel s se ndrepte. Disciplin! Nu ntotdeauna
tcerea nseamn docilitate; poate s nsemne vntoare. Privise n
jur, ignornd murmurele urltoare.
Lumina provenea de la nite fii albstrui de pe tavan. Pe
msur ce ochii i se obinuiser, vzuse ceea ce-i descriseser
ceilali: interiorul se compunea numai din dou odi. El sttea n
cea mai mare s fi fost magazia de mrfuri? n peretele
ndeprtat se zrea un chepeng, apoi a doua ncpere. Pereii
preau dintr-o singur bucat i se ntlneau dup unghiuri ce nu
corespundeau cu nveliul exterior; existau aadar spaii moarte. O
briz adia n rafale prin ncpere, dar era mult mai cald dect
afar. Oel nu fusese niciodat ntr-un loc n care s simt atta
putere i atta ru. Cu siguran, era doar un truc de acustic.
Trebuiau s aduc nite vtuiri absorbante, nite reflectoare
laterale, i senzaia aceea avea s dispar. Totui
ncperea era plin cu cociuge, care nu erau arse. Locul
duhnea de mirosul trupurilor strinilor. n colurile mai ntunecate
cretea mucegai. Cumva asta l linitise: strinii respirau i asudau
ca i alte creaturi vii i, n ciuda inveniilor lor minunate, nu-i
puteau pstra curat propriul brlog. Oel naintase printre
cociuge. Erau instalate pe stelaje cu ine. Cnd aici fuseser i
cele de afar, camera trebuie s fi fost ticsit. Neavariate,
cociugele erau minuni de miestrie a lucrturii. Aerul cald ieea
prin deschideri nguste practicate n laturile lor. l adulmecase: era
complex, uor greos, totui nu mirosul morii. n acelai timp nu
era sursa miasmei copleitoare de sudoare de clugri care
domnea peste tot.
Fiecare cociug avea o fereastr pe capac. Ct efort pentru a
cinsti resturile unui singur membru de hait! Oel srise pe un
capac i privise n jos. Cadavrul era perfect conservat; ba chiar, din
151

cauza luminii albastre, prea ngheat. Ridicase un al doilea cap


peste marginea cutiei i obinuse o imagine dubl a creaturii din
interior. Era mult mai mic dect cele dou pe care le uciseser
sub corabie. Era chiar mai mic dect cea pe care o capturaser.
Unii sfetnici ai lui Oel credeau c cele mici erau puiandri, poate
nenrcai. Ar fi fost logic; prizonierul lor nu scosese niciodat
sunete de gndire.
Pe de o parte ca un act de autocontrol, rmsese mult timp
privind chipul straniu, aplatizat, al strinului. Ecoul minii sale era
o durere permanent, care-i eroda atenia i-i cerea s plece. Ls
durerea s continue. El suportase dureri i mai teribile, iar haitele
de afar trebuiau s tie c Oel era mai puternic dect oricare
dintre ele. El putea s stpneasc durerea i s aib idei mai
mree Iar apoi avea s le frece dosurile, vtuind odile acestea i
studiindu-le coninutul.
Aa c Oel privise, aproape lipsit de gnduri, faa strinului.
Zbieretele din perei pruser c se estompeaz puin. Faa aceea
era teribil de hd. El se uitase la leurile carbonizate de afar, le
observase flcile mici i dinii pe alocuri strmbi. Cum putea oare
creatura s mnnce?
Trecuser cteva minute; vacarmul i urenia se amestecau
laolalt, ca ntr-un vis Dup aceea, n transa lui, Oel avusese
parte de o oroare de comar: Chipul se mica. Schimbarea fusese
mrunt i se petrecuse foarte, foarte lent. ns pe o durat de
ordinul minutelor, faa i se schimbase.
Oel czuse de pe cociug; pereii reverberar, urlndu-i
teroarea. Pentru cteva secunde, crezuse c zgomotul l va ucide.
Apoi ns i revenise cu gndire silenioas. Suise napoi, tr, pe
cutie. Toi ochii si priviser prin cristal, ateptnd ca o hait la
vntoare Schimbarea se petrecea n mod regulat. Strinul din
cutie rsufla, dar de cincizeci de ori mai lent dect oricare membru
normal de hait. El trecuse la alt cutie i privise creatura din
interior. Cumva, toate erau vii. n interiorul cutiilor acelora, vieile
le erau pur i simplu ncetinite.
Ridicase ochii de la cutii, simindu-se aproape ameit. Faptul c
ncperea duhnea a ru era o iluzie produs de vacarm dar n
152

acelai timp era adevrul absolut.


Strinul-clugri coborse departe de tropice, departe de
colective; poate crezuse c nord-vestul arctic era o slbticie
napoiat. Sosise ntr-o ambarcaiune ticsit cu sute de puiandriclugri. Cutiile acestea erau aidoma nveliurilor larvelor: haita
intenionase s aterizeze i s-i creasc pe puiandri pn deveneau
aduli departe de privirile civilizaiei. Oel i simise blnurile
zburlindu-se cnd se gndise la asta. Dac haita-clugri n-ar fi
fost luat prin surprindere, dac soldaii lui Oel ar fi fost mai
puin agresivi ar fi nsemnat sfritul lumii.
Se mpleticise spre chepengul exterior i temerile sale
rsunaser tot mai sonor din perei. Se oprise totui o clip n
umbre i zbierete. Cnd membrii si coborser scara, el mersese
calm, cu toate vestele perfect aranjate. n scurt timp sfetnicii lui
aveau s cunoasc primejdia, dar n-aveau s vad niciodat frica
din el. Traversase nepstor solul aburind i ieise de sub coc. Nu
se putuse ns abine s nu arunce o privire iute peste cer. Aceasta
era o singur corabie, o singur hait de strini. Avusese ghinionul
de a nimeri peste Micare. Chiar i aa, nfrngerea ei se datorase
pe de o parte norocului. Cte altele aveau s coboare, cte
coborser deja? Mai era timp s nvee ceva din aceast victorie?
***
Mintea lui Oel reveni n prezent, n foiorul su aflat la nlime
deasupra castelului. Acea prim ntlnire cu nava se petrecuse cu
multe zece-zile n urm. Ameninarea nu dispruse, dar acum o
nelegea mai bine i aa cum se putea afirma, pe bun dreptate,
despre toate marile ameninri oferea posibiliti mree.
Pe metereze, Jupuitorul n Ateptare luneca prin amurgul care
se ndesea. Ochii lui Oel urmrir haita care trecu printre tore i
dispru, cobornd scara membru cu membru. n fragmentul acela
exista foarte mult din Stpn; el nelesese multe despre aterizarea
strinului, naintea tuturor.
Oel se uit pentru ultima dat peste dealurile care se
ntunecau, dup care se ntoarse i porni n jos pe scara n spiral.
Era un drum lung i strmt; foiorul se gsea n vrful unui turn
nalt de zece metri. Scara n-avea nici jumtate de metru lime, iar
153

tavanul era la mai puin de un metru deasupra treptelor. Piatra


rece apsa din toate prile, att de aproape, nct nu existau
ecouri care s deruteze gndirea n acelai timp, att de aproape,
nct mintea era ntins pe un fir lung. Suirea spiralei necesita o
postur rsucit, deirat, care fcea ca orice atacator s fie prad
uoar pentru un aprtor din foior. Acesta era specificul
arhitecturii militare. Pentru Oel, trul prin bezna strmt
reprezenta un exerciiu plcut.
Scrile se deschideau ntr-un coridor public, lat de trei metri i
cu nie pentru retragere la fiecare cincisprezece metri. Shreck i o
gard de corp l ateptau.
Am primit ultimele veti de la Cioplitorii-n-lemn, rosti Shreck.
inea cteva file din fibre de mtase.
Pierderea celuilalt strin n favoarea Cioplitorilor-n-lemn
pruse cndva o lovitur nsemnat. Abia treptat Oel i dduse
seama ct de bine se puteau derula lucrurile. El avea iscoade
infiltrate printre Cioplitorii-n-lemn. La nceput, intenionase s-l
ucid pe cellalt strin; ar fi fost simplu. ns informaiile care se
scurseser spre miaznoapte fuseser interesante. La Cioplitoriin-lemn existau civa indivizi inteligeni. Ei veneau cu idei care nu
fuseser sesizate de Oel i Stpn fragmentul de Stpn. Aa
c, Cioplitorii-n-lemn deveniser practic al doilea laborator al lui
Oel pentru studierea strinilor, iar inamicii Micrii l slujeau ca
orice alt unealt. Ironia situaiei era apreciabil.
Perfect, Shreck! Du-le la mine. Voi fi acolo n scurt timp.
Oel le fcu semn vestelor-albe s se retrag ntr-o ni i trecu
mai departe. Citirea raportului nsoit de un brandy urma s fie o
rsplat plcut pentru munca de o zi. ntre timp, l ateptau alte
sarcini i alte plceri.
***
Stpnul ncepuse construirea castelului de pe Insula Tinuit
cu peste un veac n urm; continua s creasc i acum. n
fundaiile cele mai vechi, acolo unde un conductor obinuit ar fi
putut amplasa temniele, se aflau laboratoarele Jupuitorului.
Multe puteau fi confundate cu temnie ceea ce i erau, pentru
ocupanii lor.
154

Oel inspecta toate laboratoarele cel puin o dat la zece-zile.


Acum trecu prin nivelurile cele mai de jos. Gndaci fugeau
naintea luminii torelor inute de garda sa. Se simea miros de
carne putred. Labele lui Oel patinar pe lespezile alunecoase. La
intervale regulate, n podea erau spate puuri. n fiecare putea s
ncap un singur membru de hait, cu picioarele strns lipite de
trup. Toate puurile erau acoperite cu capace n care existau
gurele mici prin care s intre aer. n asemenea izolare, un Stilet
obinuit nnebunea n trei zile. Materia prim rezultat putea fi
folosit pentru obinerea de haite fr caracteristici. n general,
acestea nu depeau cu mult nivelul unor legume, dar la urma
urmelor exact asta dorea Micarea de la unele. Iar uneori din
puurile acestea se iveau lucruri remarcabile: de pild, Shreck.
Shreck Incolorul, cum i spuneau unii. Shreck, impasibilul. O
hait mai presus de durere, mai presus de dorine. Loialitatea lui
era a unui mecanism, totui un mecanism cldit din carne i oase.
Nu era un geniu, ns Oel ar fi fost gata s renune la o provincie
rsritean pentru nc cinci ca el. Iar promisiunea altor succese
similare l mpingea pe Oel s foloseasc puurile de izolare din
nou, i din nou. Aa reciclase de altfel majoritatea haitelor distruse
n ambuscad
Lordul sui la nivelurile superioare, unde se desfurau
experimentele cu adevrat interesante. Lumea privea Insula
Tinuit cu oroare fascinat. Se auzise de nivelurile inferioare. Cei
mai muli ns nu tiau ce rol redus jucau spaiile acelea
ntunecate n tiina Micrii. Pentru a diseca n mod
corespunztor un suflet, nu ajungeau doar banchetele cu nulee
pentru scurgerea sngelui. Rezultatele de la nivelurile inferioare
erau pur i simplu primele etape din cutarea intelectual a
Jupuitorului. n lume existau ntrebri grandioase, lucruri care
nelinitiser haitele de mii de ani. Cum gndim noi? De ce avem
credin? De ce o hait este un geniu, iar alta un imbecil? nainte
de Jupuitor, filosofii discutaser la nesfrit i nu se apropiaser
niciodat de adevr. Pn i Cioplitoarea-n-lemn se nvrtise n
jurul subiectelor, nedorind totui s renune la etica ei
tradiional. Jupuitorul era pregtit s obin rspunsurile. n
155

laboratoarele acestea, el interoga natura n sine.


Oel travers o sal lat de o sut de metri, cu acoperiul
susinut de zeci de pilatri din piatr. De ambele pri existau
compartimente ntunecoase, cu perei din ardezie montai pe rotile.
Caverna putea fi transformat n tot felul de modele de labirinturi.
Jupuitorul experimentase cu toate postrile de gndire. n
veacurile de dinaintea sa existaser doar cteva postri eficiente:
capetele aduse n mod instinctiv laolalt, cercul de santinele,
postrile de munc. Jupuitorul ncercase alte zeci: stele, cercuri
duble, caroiaje. Majoritatea erau inutile i duceau la confuzie. ntro stea, un singur Stilet i putea auzi pe toi ceilali i fiecare dintre
aceia l putea auzi doar pe el. Practic toat gndirea trebuia s
treac prin cel aflat n centru. Acesta nu putea contribui cu nimic
raional, ns toate falsele lui nelegeri treceau necorijate ctre
ceilali. Rezulta o absurditate caracteristic beivilor.
n acelai timp ns cel puin una dintre celelalte posturi nc
secret funciona straniu de bine: Jupuitorul suise opt haite n
sal pe platforme temporare, le separase ntre ele prin pereii de
ardezie mobili, apoi pusese membri din fiecare hait n contact cu
echivalenii lor din alte trei haite. Cumva, el crease o hait din opt
haite. Oel nc mai experimenta cu postura aceea. Atunci cnd
conectorii erau suficient de compatibili reciproc (aceasta era partea
cea mai dificil), creatura rezultat depea inteligena unui cerc
de santinele. Din multe puncte de vedere nu era la fel de
inteligent ca o singur hait cu capetele alipite, totui avea uneori
idei uluitoare. nainte s plece spre Lacurile Lungi, Stpnul
concepuse un plan de reconstruire a slii principale a castelului,
astfel ca ntrunirile consiliului s se poat desfura n postura
aceea. Oel nu continuase ideea respectiv. I se prea prea
riscant; dominaia sa asupra altora nu era chiar pe att de
complet, pe ct fusese a Jupuitorului
Era lipsit de importan. Existau alte proiecte, mai nsemnate.
ncperile din fa reprezentau adevrata inim a Micrii. Aici se
nscuse sufletul lui Oel; aici ncepuser toate marile creaii ale
Jupuitorului. n ultimii cinci ani, Oel continuase tradiia i o
mbuntise.
156

Porni pe coridorul care fcea legtura ntre apartamente.


Fiecare apartament purta numrul su ncrustat cu aur. La
fiecare, el deschise o u i intr parial. Personalul lui lsa
imediat lng u raportul despre ultima zece-zile. Oel le citi rapid
pe toate, apoi scoase un nas peste balcon, ca s priveasc
experimentul dinuntru. Balcoanele erau bine vtuite i ecranate;
i venea uor s observe fr a fi vzut.
Unica slbiciune a Jupuitorului (dup prerea lui Oel) era
dorina sa de a crea fiina superioar. ncrederea Stpnului era
att de imens, nct el credea c orice succes putea fi aplicat
propriului su suflet. Oel nu nutrea asemenea iluzii. Era bine
tiut c dasclii sunt depii de creaiile lor elevi, copii fisiune,
adopii, orice. n aceast privin, el, Oel, constituia ilustrarea
perfect, dei Stpnul nc n-o tia.
Oel hotrse s creeze fiine care s fie, toate, superioare ntr-o
singur direcie dar inferioare i maleabile n toate celelalte
privine. n absena Stpnului, el ncepuse mai multe
experimente. Oel pornea de la zero, identificnd linii ereditare
independente de membrii haitei. Agenii lui cumprau sau rpeau
puiandri care ar fi putut avea potenial. Spre deosebire de
Jupuitor, care obinuia s-i integreze pe puiandri n haite existente
ntr-o aproximare a naturii, Oel i crea haitele de puiandri
pornind de la zero, fr amintiri i fr fragmente de suflet; Oel
deinea din capul locului controlul absolut.
Bineneles, majoritatea unor asemenea construcii mureau
repede. Puiandrii trebuiau s fie separai de doicile care-i alptau
nainte de a ncepe s participe la contiina adultului. Haita
rezultat nva totul numai din vorbire i limbaj scris. Toate
inputurile puteau fi controlate.
Oel se opri n faa uii cu numrul treizeci i trei:
Experimentul Amdiranifani, Excelen Matematic. Nu era unica
tentativ n direcia respectiv, dar era de departe cea mai
ncununat de succes. Agenii lui Oel cutaser n Micare haite
care s dovedeasc abilitatea abstractizrii. Merseser chiar i mai
departe. Cea mai faimoas matematician din lume tria n
Republica Lacurilor Lungi. Haita se pregtise s fisioneze; ea avea
157

civa puiandri de la un iubit talentat la matematic. Oel luase


puiandrii. Acetia se potriveau att de bine cu celelalte achiziii ale
sale, nct decisese s fac un octet. Dac lucrurile mergeau bine,
ar fi putut depi ca inteligen tot ce era natural.
Oel i fcu semn grzii sale s ecraneze torele. Deschise ua
cu numrul treizeci i trei i-i trimise un membru n vrful
picioarelor pn la marginea balconului. Privi n jos, reducndu-i,
prudent, la tcere timpanul anterior. Lumina ptruns prin
lucarn era slab, ns putea distinge puiandrii strni laolalt
cu noul lor prieten. Clugria. Arta descoperirilor norocoase, nu-i
putea spune altfel rsplata cercettorului care muncete
ndeajuns de mult i ndeajuns de atent. Oel avusese dou
probleme. Prima se amplificase n ultimul an: Amdiranifani se
pierdea lent, membrii si cdeau n autismul obinuit al haitelor
nou-create. A doua fusese strinul capturat: o ameninare enorm,
un mister enorm, o oportunitate enorm. Cum s comunice cu el?
Fr comunicare, posibilitile pentru manipulare erau foarte
limitate.
Cu toate acestea, printr-o unic lovitur orbeasc, un Valet
incompetent artase calea pentru soluionarea ambelor probleme.
Acum, dup ce ochii i se adaptaser la semintuneric, Oel putea
distinge strinul sub puiandri. Cnd auzise prima dat c fptura
fusese pus alturi de un experiment, Oel se mniase dincolo de
uzul gndirii; Valetul care fcuse eroarea fusese reciclat. Zilele
trecuser, experimentul Amdiranifani ncepuse s arate mai mult
vioiciune dect avusese vreodat dup nrcare i, n mod rapid,
deveni clar din disecia celorlali strini i din observarea
acestuia c indivizii-clugrie nu triau n haite. Oel deinea un
strin complet.
Strinul se mic n somn i emise sunete joase pe gur; era
complet incapabil de orice alt fel de sunete. Puiandrii se foir,
pentru a se adapta noii poziii. Dormeau i ei, bntuii vag de
gnduri. Spectrul inferior al sunetelor lor era o imitaie perfect a
celor emise de strin Iar aceasta era lovitura cea mai important
dintre toate. Experimentul Amdiranifani nva graiul strinului!
Pentru haita nou-creat, aceasta nu era dect alt form de
158

vorbire inter-haite i se prea c prietenul su clugri era mai


interesant dect tutorii care se iveau pe la balcoane. Fragmentul
de Jupuitor susinea c motivul l-ar fi reprezentat contactul fizic,
faptul c puiandrii considerau strinul un surogat de printe, dei
strinul era lipsit de gnduri.
Asta ns era mai puin important. Oel aduse alt cap la
marginea balconului. Rmase tcut; niciun membru al haitei nu
gndea direct ctre cellalt. n aer plutea un miros de puiandri
amestecat cu sudoare de clugri. Acetia doi erau comoara cea
mai de seam a Micrii: cheia pentru supravieuire i chiar mai
mult. De acum Oel tia c nava zburtoare nu fcea parte dintr-o
flot de invazie. Vizitatorii lor fuseser mai degrab refugiai
nepregtii. Nu se auzise absolut nimic despre alte coborri din cer,
i iscoadele Micrii erau rspndite pn departe.
Victoria lor mpotriva strinilor fusese norocoas. Unica lor
arm ucisese aproape complet un regiment. n flci pricepute,
asemenea arme puteau nvinge armate ntregi. Oel nu se ndoia c
nava coninea maini ucigae mai puternice maini nc
funcionale. Ateapt i privete, se sftui Oel. Las-l pe
Amdiranifani s arate prghiile ce-l pot controla pe strin.
Miza va fi lumea ntreag.

159

Capitolul 14
Uneori mama obinuia s spun despre ceva c era mai
amuzant dect o droaie de celui. Jefri Olsndot nu avusese
niciodat mai multe animale de companie simultan i doar o dat
avusese un cine. Acum ns nelegea expresia mamei. Cei opt
cei l fascinaser din prima zi, dei fusese att de obosit i de
speriat. Iar pe ei i fascinase Jefri. l asediaser pur i simplu, l
trseser de haine, i descheiaser pantofii, i se instalaser n
poal sau i dduser trcoale. Trei sau patru l priveau n orice
clip. Ochii le erau complet maro sau roz i preau mari n
comparaie cu capetele lor. De la nceput, ceii l imitaser. Erau
mult mai pricepui dect psrile-cnttoare Straumli; puteau
reproduce orice ar fi spus biatul pe loc sau mai trziu. Iar cnd
el plngea, celuii plngeau adesea i ei i se lipeau n jurul lui.
Existau i ali cini, cini mari care purtau haine i intrau n
sal prin ui amplasate sus pe perei. Ei coborau hran n ncpere
i uneori emiteau sunete ciudate. ns mncarea avea un gust
oribil i ei nu rspundeau la ipetele lui Jefri, nici mcar imitndul.
Trecuser dou zile, apoi o sptmn. Jefri cercetase tot ce se
afla n sal. Nu era chiar celula unei temnie; era prea mare pentru
aa ceva. n plus, prizonierii nu primesc animale de companie.
nelegea c planeta aceasta era necivilizat. C nu fcea parte din
Trm, poate nici chiar din Reea. Dac mama, tata sau Johanna
nu erau n apropiere, era posibil ca aici s nu existe nimeni care
s-i nvee pe cini s vorbeasc samnorska! n cazul acesta, ar fi
czut n sarcina biatului s-o fac i s-i gseasc familia
Acum, cnd cinii cu veste-albe apreau la balcoanele din coluri,
Jefri le punea ntrebri zbiernd. Nu erau de cine tie ce ajutor.
Nici chiar cel cu dungi roii nu rspundea. Totui ceii o fceau!
Ei strigau alturi de Jefri, uneori repetndu-i cuvintele, alteori
scond sunete lipsite de neles.
Biatul nu avu nevoie de mult timp ca s neleag faptul c toi
160

celuii erau condui de o singur minte. Cnd alergau n jurul


lui, unii stteau ntotdeauna puin retrai, arcuindu-i ncoace i
ncolo gturile graioase iar cei care alergau preau s tie exact
ce anume vedeau ceilali. Jefri nu putea ascunde lucruri la spate,
dac acolo exista mcar un cel care s-i anune tovarii. O
vreme, crezuse c vorbeau, cumva, ntre ei. Era ns mai mult
dect att; cnd i privea cum i dezlegau ireturile sau desenau
ceva capetele, boturile i labele cooperau perfect, la fel ca degetele
minii unui om. Jefri nu raiona att de explicit, dar dup mai
multe zile ajunse s se gndeasc la toi celuii, mpreun, ca
fiind un singur prieten al su. n acelai timp observ c i ei i
combinau cuvintele iar uneori obineau nelesuri noi.
Tu eu joac.
Cuvintele se auzeau ca un montaj audio ieftin, ns de obicei
precedau o leapa nebun n jurul mobilelor.
Tu eu desen.
Tabla din ardezie avea nlimea de un metru de la podea i
acoperea pereii de jur mprejurul slii. Era un display aa cum
Jefri nu mai vzuse n viaa lui: murdar, imprecis, cu tergere
imperfect i fr posibilitate de stocare. Biatul era ncntat.
Chipul i minile lui i majoritatea buzelor lui Cei se
acopereau cu praf de cret. Se desenau unul pe cellalt i pe ei
nii. Cei nu desena la fel de bine ca Jefri; cinii reprezentai de
el aveau capete i labe mari, iar toate corpurile erau figurate
laolalt ca o pat nu foarte distinct. Cnd l desena pe biat,
minile acestuia erau ntotdeauna mari, cu toate degetele nfiate
cu grij.
Jefri i desena familia i ncerca s-l fac pe Cei s neleag.
Zi dup zi, lumina soarelui ddea ocol pereilor din ce n ce mai
sus. Acum sala era cteodat ntunecat. Cel puin o dat pe zi,
diverse haite veneau s stea de vorb cu Cei. Acesta era unul
dintre puinele lucruri care-i puteau dezlipi pe celui de Jefri.
Cei sttea sub balcoane i scheuna i orcia spre aduli. Era o
or de coal! Haitele coborau suluri la care s se uite Cei i le
ridicau pe cele pe care le marcase.
Jefri sttea n tcere i privea leciile. Se foia, dar nu mai striga
161

la profesori. nc puin i el i Cei aveau s vorbeasc realmente.


nc puin i el i Cei aveau s afle unde era mama, tata i
Johanna.
***
Uneori teroarea i durerea nu sunt cele mai bune prghii;
amgirea, cnd funcioneaz, este manipularea cea mai elegant i
mai ieftin. Odat ce Amdiranifani deveni fluent n graiul
clugriei, Oel i explic despre tragica moarte a prinilor i a
tovarei de prsil. Fragmentul de Jupuitor se opusese, ns Oel
dorea control rapid i incontestabil.
Se prea c Fragmentul putea s fi avut dreptate; ar fi trebuit
mcar s pstreze sperana c tovara de prsil tria. Oel privi
solemn Experimentul Amdiranifani.
Cum putem fi de ajutor?
Tnra hait se uit la el cu ncredere.
Jefri este foarte tulburat n privina prinilor i surorii sale.
Amdiranifani utiliza multe cuvinte ale clugriei, adesea n
mod inutil; sor n loc de tovar de prsil.
N-a prea mncat. Nu vrea s se joace. M ntristeaz foarte
mult.
Oel continua s urmreasc balconul opus. Fragmentul de
Jupuitor sttea acolo. Nu se ascundea, dei majoritatea feelor sale
nu erau n lumina lumnrilor. Deocamdat intuiiile lui fuseser
extraordinare. ns privirea Fragmentului era ca pe timpuri, cnd
o greeal putea nsemna mutilarea sau mai ru. Aa s fie! Miza
era acum mai mare dect oricnd; dac nodul din beregatele lui
Oel l putea ajuta s izbndeasc, el o primea bucuros. i
desprinse ochii de la balcon i-i aduse pe toate feele o expresie de
simpatie duioas fa de nefericirea bietului Jefri.
Trebuie neaprat s-l faci s neleag. Nimeni nu-i va mai
putea aduce la via prinii sau sora. Dar noi tim cine sunt
ucigaii. Facem tot ce putem pentru a ne apra mpotriva lor.
Spune-i ct de greu este. Imperiul Cioplitorilor-n-lemn dureaz de
sute de ani. ntr-o btlie, nu-i putem face fa. De aceea avem
nevoie de tot ajutorul pe care ni-l poate oferi. Ne-ar putea nva
cum s folosim nava prinilor si.
162

Haita puiandrilor cobor un cap.


Da. O s ncerc, ns
Cei trei membri de lng Jefri i adresar mrieli joase.
Clugria sttea cu capul plecat; i inea labele cu tentacule
peste ochi. Creatura se comporta aa de cteva zile i retragerea n
sine se nrutea. Acum i scutur capul cu violen i scoase
sunete stridente, mai ascuite dect registrul su normal.
Jefri spune c nu nelege cum funcioneaz aparatele din
nav. El este doar un haita cut o traducere este foarte
tnr. Adic la fel ca mine.
Oel ncuviin nelegtor. Era o consecin evident a naturii
solitare a strinilor, totui stranie. Absolut toi ncepeau ca
puiandri complei. Absolut toi semnau cu experimentele haite de
puiandri ale lui Oel. Cunoaterea parental era transmis prin
echivalentul vorbirii inter-haite. Asta fcea creatura uor de
amgit, dar n clipa de fa era un inconvenient important.
Totui, orice ne-ar putea explica
Alte mormieli din partea clugriei. Oel ar fi trebuit s nvee
graiul acela. Sunetele erau simple; creaturile acestea jalnice i
foloseau gurile pentru vorbire, ca psrile sau melcii de pdure.
Deocamdat el depindea de Amdiranifani. Pentru moment era n
regul; haita de puiandri avea ncredere n el. Alt descoperire
norocoas! Cu cteva dintre experimentele lui recente, Oel
ncercase dragostea n locul combinaiei iniiale teroare/dragoste a
Jupuitorului; existase o mic ans ca aa ceva s poat fi mai
bun. Printr-un noroc, Amdiranifani fcuse parte din grupul cu
dragoste. Chiar i educatorii si evitaser consolidrile de natur
negativ. Haita avea s cread orice spunea el i la fel, spera
Oel, avea s fac i clugria.
Amdiranifani traduse:
Mai este ceva; el m-a mai ntrebat despre asta. Jefri tie cum
s-i trezeasc pe ceilali copii (literal, cuvntul nsemna hait de
cei) din nav. Pari surprins, lordul meu?
Dei de acum nu mai avea comaruri cu minile montrilor,
Oel ar fi preferat s nu aib n jur ali o sut de strini.
Nu mi-am dat seama c ei pot fi trezii att de uor ns n163

ar trebui s ne grbim s-o facem. i aa avem probleme n a gsi


hran pe care s-o poat mnca Jefri. (Era perfect adevrat;
creatura era incredibil de mofturoas n privina hranei.) Nu cred
c deocamdat i-am mai putea hrni i pe alii.
Alte mrituri joase. Alte ipete ascuite din partea lui Jefri. n
cele din urm:
nc un lucru, lordul meu. Jefri crede c poate fi posibil s
foloseasc ultraundele navei pentru a cere ajutor din partea altora
precum prinii lui.
Fragmentul de Jupuitor ni din umbre. O pereche de capete
privir n jos spre clugri, iar alta l fix ptrunztor pe Oel.
Oel nu reacion; putea fi mai stpn pe sine dect orice hait
nenchegat.
Asta este ceva la care trebuie s ne mai gndim. Poate c tu i
Jefri ai putea discuta mai mult despre subiectul acesta. Nu vreau
s ncerc pn nu suntem siguri c nu vom strica nava.
Fusese o explicaie destul de anemic. Vzu Fragmentul
ncreind un bot, amuzat. n timp ce el vorbea, Amdiranifani
traducea. Jefri rspunse aproape imediat.
Ah, nu-i nimic. El se referea la un apel special. Jefri spune c
nava a transmis semnale singur nc de cnd a aterizat.
i Oel se ntreb dac mai auzise vreodat o ameninare cu
moartea pronunat cu atta inocen?
***
ncepur s-i lase pe Amdi i Jefri afar, ca s se joace. Pn
atunci, Amdi se temuse s ias. Nu era obinuit s poarte
veminte. Toat viaa lui care dura de patru ani fusese
petrecut exclusiv n sala aceea mare. Citise despre exterior i era
curios, dar n acelai timp i era puin fric. Totui biatul-om
prea s doreasc s ias. Cu fiecare zi ce trecuse, fusese tot mai
retras i plnsese mai puin. n majoritatea timpului, plngea dup
prinii i sora lui, ns uneori plngea pentru c era nchis aici, n
adnc.
Aa c Amdi vorbise cu domnul Oel i acum ieeau aproape
zilnic, cel puin ntr-o curticic interioar. La nceput, Jefri se
mulumise s stea jos, fr ca mcar s priveasc n jur. Totui
164

Amdi descoperise c lui i plcea afar i de fiecare dat izbutea


s-l fac pe prietenul su s se joace un pic mai mult.
Haite de profesori i grzi stteau n colurile ntinderii de
muchi care ncepuse s se nglbeneasc i priveau. Amdi i n
cele din urm i Jefri se distra s-i necjeasc. Jos, n sal, nu-i
dduser seama cnd vizitatorii veneau n balcoane, dar
majoritatea adulilor erau nelinitii n preajma lui Jefri. Biatul
era o dat i jumtate mai nalt dect un membru obinuit de
hait care sttea n picioare. Cnd se apropia, o hait normal se
strngea laolalt i se ndeprta. Nu-i plcea s fie nevoit s
priveasc n sus la el. O prostie, gndea Amdi. Jefri era att de
nalt i de slab, nct prea gata s se rstoarne n orice clip. Iar
cnd alerga, era ca i cum s-ar fi strduit cu disperare s se
reechilibreze pentru ca s nu cad, fr s reueasc vreodat s-o
fac n mod perfect. De aceea jocul favorit al lui Amdi n acele
prime zile era leapa. Ori de cte ori el era urmritorul, fcea astfel
nct s-l alerge pe Jefri direct printre vestele-albe care afiau cea
mai mare ngmfare. Dac el i Jefri procedau bine, puteau
transforma leapa ntr-o distracie n trei, cu Amdi urmrindu-l pe
biat i un veste-albe alergnd disperat pentru a se feri de
amndoi.
Uneori i prea ru pentru grzi i vestele-albe. Erau foarte
rigizi i cu aer de aduli. Nu nelegeau ct de amuzant era s ai un
prieten lng care puteai s mergi orict de aproape, pe care
puteai realmente s-l atingi.
De acum, era mai mult noapte. Lumina zilei licrea numai
cteva ore, n jurul amiezii. Crepusculul de dinainte i de dup era
ndeajuns de strlucitor ca s acopere stelele i aurora boreal,
totui nc prea slab ca s se disting i culori. Dei Amdi i
petrecuse toat viaa n castel, nelegea geometria situaiei i-i
plcea s urmreasc schimbarea luminii. Jefri nu prea se ddea
n vnt dup ntunericul iernii pn la prima ninsoare.
Amdi cpt primul su set de jachete i domnul Oel porunci
s se croiasc straie speciale pentru biatul-om, veminte mari i
vtuite care-i acopereau tot trupul i-i ineau mai mult cldur
dect ar fi putut face o blan stranic.
165

Pe o latur a curii, zpada avea o grosime de numai


cincisprezece centimetri, dar n rest se ridica n troiene mai nalte
dect capul lui Amdi. Pe ziduri erau fixate tore n aprtori de
vnt; lumina lor sclipea auriu pe omt. Amdi tia ce era zpada
ns n-o mai vzuse pn atunci. i plcea s-o mproate pe una
dintre veste. Se uita dup aceea la ea i se tot uita, ncercnd s
disting fulgii fr a-i topi cu rsuflarea sa. Modelul hexagonal era
atrgtor i n acelai timp l chinuia, fiind la limita vederii sale.
Leapa nu mai era acum amuzant; omul putea s alerge prin
troiene n care Amdi nota realmente cu greutate. Existau i alte
lucruri pe care le putea face omul lucruri minunate. Putea
construi bulgri din zpad, pe care s-i arunce. Grzile erau
foarte nemulumite de bulgrii aceia, mai ales cnd Jefri le pocni
civa membri. Fu prima dat cnd le vzu nfuriindu-se.
Amdi alerga pe latura mturat de vnt a curii, ferindu-se de
bulgri i schellind frustrat. Minile omeneti erau nite chestii
extraordinar de afurisite. I-ar fi plcut tare mult s fi avut i el o
pereche patru perechi! l ncercui pe om din trei pri i sprint
direct spre el. Jefri se retrase iute n zpada mai nalt, dar prea
trziu. Amdi l izbi att sus, ct i jos, rsturnndu-l ntr-un
nmete. Urm un simulacru de lupt, cu buze sfrtectoare i labe
mpotriva minilor i picioarelor lui Jefri. Acum ns Amdi era
deasupra. Omul fu pedepsit pentru bulgri, cu o grmad de
zpad care-i fu ndesat pe sub jachet.
***
Uneori stteau locului i priveau cerul att de mult timp, nct
dosurile i labele amoreau de frig. Aezai ndrtul celui mai
mare troian de omt, erau ferii de razele torelor castelului i
puteau s vad limpede luminile de pe bolt.
La nceput, Amdi fusese vrjit de aurora boreal. Pn i unii
dintre profesorii lui erau fermecai de ea. Spuneau c aceast
parte a lumii era unul dintre locurile cele mai bune pentru a vedea
cerul strlucind.
Uneori aurora era att de slab, nct scnteierile torelor
reflectate de zpad erau ndeajuns ca s-o acopere. Alteori se
ntindea de la un orizont la cellalt: o lumin verde, tivit cu urme
166

de trandafiriu ce se rsuceau ca zburlite de o briz. El i Jefri


puteau vorbi foarte uor acum, dei ntotdeauna n graiul
biatului. Omul nu putea emite multe dintre sunetele limbajului
inter-haite; pn i numele lui Amdi pronunat de el abia se
nelegea. Pe de alt parte, Amdi nelegea samnorska destul de
bine; era amuzant, era propriul lor grai secret. Jefri nu prea
foarte impresionat de aurora boreal.
Acas aveam mult de-asta. E pur i simplu lumin de la
Spuse un cuvnt nou i se uit la Amdi. Era interesant faptul
c omul nu se putea uita simultan n mai multe locuri. Ochii i
capul lui se micau ntruna.
tii adic locuri unde oamenii fac lucruri. Cred c scap
gaze i reziduuri i dup-aia soarele le lumineaz sau devine
Alt cuvnt neinteligibil.
Locuri unde oamenii fac lucruri? n cer?
Amdi avea un glob; el tia mrimea planetei i orientarea ei.
Dac aurora boreal reflecta lumina soarelui, ar fi trebuit s fie la
sute de mile deasupra solului! Amdi rezem o spinare de jacheta
lui Jefri i scoase un fluierat foarte omenesc. Cunotinele lui de
geografie nu erau pe msura celor de geometrie, totui
Haitele nu lucreaz-n cer, Jefri. Noi n-avem nici mcar brci
zburtoare.
-- aa-i, n-avei Atunci nu tiu ce poate fi chestia asta.
Dar nu-mi place. St-n calea stelelor.
Amdi aflase de la Jefri totul despre stele. Undeva acolo se
gseau prietenii prinilor biatului.
Jefri tcu cteva minute. Nu se mai uita spre cer. Amdi se foi,
se apropie nc niel i privi lumina care unduia pe cer. ndrtul
lor, creasta ascuit de vnt a troianului era tivit cu lumin
glbuie dinspre tore. Amdi i putea imagina ce gndea biatul.
Comseturile de la bordul navei nu sunt totui suficient de
bune ca s cheme ajutoare?
Jefri lovi cu palma n sol.
Nu! i-am mai zis! Ele sunt simple radiouri. Cred c le-a
putea face s funcioneze, dar la ce bun? Aparatul de ultraunde a
rmas n nav i-i prea mare ca s poat fi deplasat. Zu, nu167

neleg de ce domnul Oel nu vrea s m lase nuntru am opt


ani, tii i tu. Mi-a putea da seama cum l-a setat mama nainte,
nainte
Cuvintele i se frnser n tcerea familiar, disperat. Amdi i
frec un cap de umrul lui. El avea o teorie legat de ezitarea
domnului Oel, o explicaie pe care nu i-o spusese lui Jefri pn
atunci.
Poate c se teme c-o s zbori i-o s ne prseti.
Asta-i o prostie! N-o s te prsesc niciodat. n plus, nava
aia-i realmente greu de pilotat. N-a fost conceput ca s-aterizeze
pe-o planet.
Jefri spunea nite lucruri foarte stranii; uneori era vina lui
Amdi care nelegea eronat dar alteori ele erau adevrul literal.
Oare oamenii aveau ntr-adevr nave care nu coborau niciodat pe
sol? i atunci, unde se duceau ele? Amdi aproape c putea simi
cum i se nchegau n minte noile scri de referin. Globul
geografic al domnului Oel nu reprezenta lumea, ci ceva foarte mic
din adevrata alctuire a lucrurilor.
tiu c n-o s ne prseti. Pe de alt parte ns nelegi de ce
se teme domnul Oel. El nu poate s vorbeasc cu tine dect prin
intermediul meu. Trebuie s-i dovedim c poate avea ncredere n
noi.
Cred c da.
Dac-am putea activa radiourile, ar putea fi de ajutor. tiu c
profesorii mei nu le-au dat de cap. Domnul Oel are unul, dar cred
c nici el nu-l nelege.
Da Dac l-am putea activa pe cellalt
n dup-amiaza aceea, grzile avur parte de un respiro. Cei doi
pe care-i aveau n grij plecar mai devreme din ger. Grzile nu
fur prea curioase despre motivul norocului lor.
***
Brlogul lui Oel fusese iniial al Stpnului. Diferea foarte mult
de slile de reuniuni din castel. Cu excepia orgiilor, doar o singur
hait ar fi putut ncpea n oricare dintre odi. Asta nu nsemna
totui c apartamentul ar fi fost mic. Erau cinci camere, fr a
pune la socoteal baia. Cu excepia bibliotecii, niciuna nu era ns
168

mai lung de patru metri. Tavanele erau scunde, sub cinci


picioare, i nu exista spaiu pentru balcoane pentru vizitatori.
Valeii ateptau permanent n cele dou coridoare care aveau un
perete comun cu apartamentul. Sala de mese, dormitorul i baia
aveau deschizturi mai mici, doar att ct s dea porunci i s
primeasc mncare i butur, ori s fie folosite ca garderob.
Intrarea principal era pzit la exterior de trei haite de soldai.
Bineneles, Stpnul n-ar fi locuit niciodat ntr-un brlog cu o
singur ieire. Oel gsise opt deschideri secrete (dintre care trei n
iatacuri). Acestea puteau fi deschise doar dinuntru i duceau n
labirintul pe care Jupuitorul l construise n interiorul zidurilor
castelului. Nimeni nu cunotea ntinderea acelui labirint, nici chiar
Stpnul. n anii de dup plecarea Jupuitorului, Oel rearanjase
pri din el mai ales pasajele ce porneau din acest brlog.
Apartamentul era aproape inexpugnabil. Chiar dac ntregul
castel ar fi fost capturat, cmara era aprovizionat pentru o
jumtate de an, iar ventilaia era asigurat de o reea de canale la
fel de ntins ca i pasajele secrete ale Stpnului. Oel nu se
simea totui n deplin siguran aici. Era posibil s existe mai
mult de opt intrri secrete, poate i unele care s se poat deschide
numai din exterior
i, desigur, orgiile erau excluse, aici sau altundeva. Singurele
acte sexuale n afara haitei pe care i le permitea Oel erau cu
solitari iar asta ca parte a experimentelor sale; era pur i simplu
prea periculos s-i amesteci sufletul cu al altora.
Dup cin, Oel intr n bibliotec i se relax n jurul biroului
de lectur. Doi din el sorbir brandy, n vreme ce altul fuma ierburi
din miazzi. Asta era plcere, dar n acelai timp calcul: Oel tia
precis care vicii, aplicate cror membri, aveau s-i ridice
imaginaia pe cele mai nalte culmi.
i ntr-o msur tot mai mare ajungea s neleag c n
jocul actual imaginaia era cel puin la fel de important ca
inteligena primar. Biroul dintre membrii lui era acoperit cu hri,
rapoarte din miazzi i memorandumuri ale Siguranei interne.
Dar n mijlocul hrtiilor din mtase, zcnd ca un melc n cochilia
sa de ivoriu, se afla radioul strin. Ei recuperaser dou radiouri
169

de pe nav. Oel l ridic i trecu un nas peste laturile netede i


curbate. Numai cel mai fin lemn tensionat i cel utilizat pentru
instrumentele muzicale i statuete se putea compara cu
rafinamentul acestuia. Totui clugria susinea c putea fi folosit
pentru a vorbi la distane de zeci de kilometri, cu iueala unei raze
de soare. Dac ar fi fost adevrat Oel se ntreb cte btlii
pierdute ar fi putut s fie ctigate cu aceste aparate, cte noi
cuceriri ar fi putut s fie ntreprinse n siguran. i dac ei ar fi
putut nva s construiasc vorbitoare la deprtare
subordonaii Micrii mprtiai pe tot continentul ar fi fost pe
att de apropiai, pe ct erau grzile de lng brlogul lui Oel.
Nicio for din lume n-ar fi putut sta n calea lor.
Oel ridic ultimul raport sosit de la Cioplitorii-n-lemn. Din
multe puncte de vedere, ei nregistrau mai multe succese cu
clugria lor dect Oel cu a sa. Se prea c a lor era aproape un
adult. Mai important nc, avea o bibliotec miraculoas, care
putea fi interogat ca o fiin. Cu totul, existaser trei dataseturi.
Vestele-albe ale lui Oel le gsiser resturile n rmiele
carbonizate din jurul navei. Jefri credea c procesoarele navei erau
cumva asemntoare unui dataset, dar mai prostnace
(traducerea cea mai bun a lui Amdi), ns deocamdat
procesoarele fuseser inutile.
Folosind datasetul lor, civa din anturajul Cioplitoarei-n-lemn
nvaser ns deja graiul clugriei. Cu fiecare zi, ei descopereau
despre civilizaia strinilor mai multe dect puteau nva cei ai lui
Oel n zece zile. Zmbi. Ei nu tiau c toate detaliile importante
erau anunate prompt la Insula Tinuit Deocamdat avea s le
ngduie s-i pstreze jucria i clugria; ei observaser cteva
lucruri care lui i-ar fi scpat. Totui continua s dea vina pe
simplul noroc.
Oel rsfoi raportul. Era bine. Strinul Cioplitorilor-n-lemn
continua s fie necooperant. Simi cum sursul i se lrgete n rs:
era vorba despre un fleac termenul utilizat de creatur pentru
haite. Raportul ncerca s-l silabiseasc. Nu conta; traducerea era
gheare sau stilete. Clugria avea o oroare aparte fa de lamele
170

ascuite pe care soldaii le purtau pe labele din fa. Oel linse


gnditor lacul negru al ghearelor sale manichiurate. Interesant
Ghearele puteau fi elemente amenintoare, dar n acelai timp
fceau parte din indivizi n sine. Stiletele erau extensia lor
mecanic i potenial mai nspimnttoare. Era genul de nume pe
care l-ai fi putut imagina pentru o trup de ucigai de elit ns
n niciun caz pentru toate haitele. La urma urmelor, rasa haitelor i
cuprindea i pe cei slabi, pe cei srmani, pe binevoitori i pe
naivi dar i persoane ca Oel i Jupuitorul. Clugria alesese
stiletele drept trstura caracteristic a haitelor, ceea ce spunea
ceva foarte interesant despre psihologia ei.
Oel se ndeprt de birou i privi peisajul pictat pe pereii
bibliotecii. Era o vedere din turnurile castelului. Sub vopsele,
pereii erau cptuii cu modele din mic, cuar i fibre; ecourile
confereau senzaia aproximativ pe care ai fi putut-o percepe cnd
priveai peste piatr i pustietate. Combinaiile audiovizuale erau
rare n castel i aceasta era una dintre cele mai bine realizate; Oel
se simea relaxndu-se cnd o privea. Pentru o clip i ls
imaginaia s se dezlnuie.
Stilete mi place! Dac aceasta era imaginea strinului, atunci
era numele potrivit pentru rasa sa. Jalnicii lui sfetnici i uneori
chiar i Fragmentul de Jupuitor continuau s fie intimidai de
nava sosit din stele. Nendoios, n nava aceea existau puteri mai
mari dect oricare altele din lume. ns dup primul val de panic,
Oel nelesese c strinii nu aveau puteri supranaturale. Ei
progresaser pur i simplu n sensul pe care Cioplitoarea-n-lemn
l sublinia n asemenea msur mult dincolo de starea actual a
tiinei din lumea lui. Desigur, civilizaia strin era actualmente o
necunoscut uciga. Era n stare s ard lumea aceasta, s-o
transforme n crbune. Totui cu ct Oel vedea mai multe, cu att
i ddea seama de inferioritatea intrinsec a strinilor. Ce mai
strpituri ciudate erau o ras de solitari inteligeni. Fiecare
dintre ei trebuia crescut de la zero, ca o hait complet nou-creat.
Amintirile puteau fi transmise doar prin voce i scris. Fiecare
creatur cretea, mbtrnea i chiar murea ca un ntreg. Fr s
vrea, Oel se nfior.
171

El evoluase mult de la primele prejudeci, primele temeri. De


mai bine de treizeci de zile, plnuia cum ar putea utiliza nava
stelar pentru a stpni lumea. Clugria spusese c nava
transmitea semnale altor nave. Asta i propulsase pe unii dintre
Valeii si n incontinen. Bun! Mai devreme sau mai trziu, aveau
s soseasc mai multe nave. Stpnirea lumii nu mai constituia
un obiectiv practic Era momentul s inteasc mai sus, spre
eluri pe care nici Stpnul nu le imaginase vreodat. Dac le
ndeprta avantajele tehnice, clugriele erau fpturi fragile,
limitate. Ar fi trebuit s fie lesne de nvins. Pn i ele preau s
neleag asta. Stilete, ne spun creaturile. Atunci aa va fi! ntr-o
bun zi, Stiletele aveau s umble printre stele i s stpneasc
acolo.
Dar n anii de pn atunci, viaa avea s fie foarte periculoas.
Precum un puiandru abia nscut, ntregul lor potenial putea fi
sfrit printr-o lovitur aparent uoar. Supravieuirea Micrii a
lumii! avea s depind de superioritatea inteligenei, imaginaiei,
disciplinei i trdrilor. Din fericire, acelea fuseser dintotdeauna
atuurile lui Oel.
Oel vis n lumina lumnrilor i n umbre Inteligen,
imaginaie, disciplin, trdare Bine folosite ar fi putut strinii
s fie convini s-i elimine pe toi inamicii lui Oel i apoi s-i
dezgoleasc beregatele pentru el? Era cuteztor, aproape iraional,
totui putea s existe o cale. Jefri afirma c putea s opereze
semnalizatorul navei. El singur? Oel se ndoia. Strinul era
complet amgit, dar nu foarte competent. Cu Amdiranifani situaia
sttea ns altfel. El dovedea tot geniul descendenelor sale. Iar
principiile de loialitate i sacrificiu pe care i le inculcaser
profesorii prinseser rdcini, dei era un pic prea jucu.
Obediena lui nu avea ascuiul pe care l-ar fi putut aduce frica.
Era ns lipsit de importan. Ca unealt era mai util ca oricare
altul. Amdiranifani l nelegea pe Jefri i prea s neleag
artefactele strine chiar mai bine dect clugria.
Riscul trebuia asumat. Avea s-i lase pe cei doi s intre n nav.
n locul semnalului automat de naufragiu, ei aveau s transmit
mesajul lui Oel. i care urma s fie acel prim mesaj? Cuvnt cu
172

cuvnt, avea s fie cel mai important i mai periculos pe care-l


spusese vreo hait vreodat.
***
La trei sute de metri deprtare, n adncul aripii experimentale,
un biat i o hait de puiandri ddur peste un noroc neateptat:
o u nencuiat i posibilitatea de a se juca niel cu comsetul lui
Jefri.
Telefonul era mai complex dect multe alte modele. Fusese
conceput pentru spitale i munc pe teren, pentru controlul prin
telecomand al dispozitivelor, ca i pentru comunicare verbal.
Prin ncercri succesive, cei doi reduser treptat numrul
opiunilor.
Jefri Olsndot indic cifrele care apruser pe o latur a
dispozitivului.
Cred c-asta-nseamn c-am stabilit legtura cu un receptor.
Arunc o privire ngrijorat ctre u. Ceva i spunea c n-ar fi
trebuit s ntrzie aici.
Este acelai ablon ca pe radioul pe care l-a luat domnul Oel,
rosti Amdi.
Nici mcar unul dintre capetele lui nu se uita la u.
Pun prinsoare c dac-l apsm aici, vorbele noastre vor
aprea pe radioul lui. Atunci el va ti c putem fi de folos Ce-ar
trebui atunci s facem?
Trei din Amdi alergau n jurul camerei, aidoma unor cini care
nu-i puteau pstra atenia asupra conversaiei. Jefri tia de acum
c acela era echivalentul unui om care privete n gol i fredoneaz
n barb n vreme ce gndete. Unghiul privirii sale simboliza alt
gest, de data aceasta un zmbet care se lea rutcios.
Cred c-ar trebui s-i facem o surpriz. El este ntotdeauna
foarte serios.
Mda
Domnul Oel era destul de grav. La urma urmelor ns aa erau
toi adulii. i reaminteau lui Jefri de savanii mai vrstnici de la
Laboratorul Superior.
Amdi prinse radioul i-i arunc biatului o privire ia fii atent!
Aps cu nasul comutatorul vorbit i cnt n microfon o
173

lamentaie prelung. Suna doar vag a vorbire de hait. Unul din


Amdi traduse lng urechea lui Jefri. Biatul simi chicotele
ridicndu-i-se prin gt.
***
n brlogul su, Lord Oel era pierdut n planuri. Imaginaia lui
dezlnuit de ierburi i brandy plutea liber, jucndu-se cu
posibilitile. Era instalat pe perne moi de catifea, confortabil n
sigurana brlogului. Lumnrile care mai ardeau nc se reflectau
slab din fresca-peisaj i sclipeau de pe mobilele lustruite. Aproape
c pusese la punct povestea pe care avea s-o spun strinilor
Zgomotul de pe birou ncepu ncetior, acoperit de visurile sale.
n majoritate avea tonaliti joase, totui existau i supratonuri n
domeniul gndirii, aidoma unor felii din alt minte. Era o prezen,
care cretea. Cineva e-n brlogul meu! Gndul sfie ca lama
uciga a Jupuitorului. Membrii lui Oel se contorsionar n
spasme de panic, dezorientai de fum i butur.
n mijlocul nebuniei se auzea un glas. Era distorsionat, i
lipseau tonurile pe care le-ar fi avut orice vorbire fireasc. Urla n
triluri:
Lord Oel! Salutri de la Haita Haitelor, Atotputernicul
Dumnezeu!
O parte din Oel era deja ieit prin ua principal, privind cu
ochi holbai la grzile din holul de afar. Prezena soldailor i
aduse puin calm i un fior rece de stnjeneal. Este o prostie!
nclin un cap spre dispozitivul strin de pe birou. Ecourile erau
peste tot, dar sunetele proveneau din vorbitorul la deprtare
Acum nu mai era o vorbire de hait, ci doar sunete ascuite,
bolboroseli lipsite de minte n spectrul mijlociu al gndirii. Stop!
ndrtul tuturor, slab i stins se auzeau mrielile tuite pe
care le recunotea ca fiind rsul clugriei.
Oel se lsa rareori prad furiei. Ea trebuia s fie unealta, nu
stpna sa. ns ascultnd rsetele i amintindu-i cuvintele
Oel simi setea ntunecat de snge, ridicndu-se mai nti printrun membru, apoi prin altul. Fr s gndeasc, se ntinse i
distruse comsetul. Acesta amui instantaneu. El fulger cu privirea
grzile care luaser poziie de drepi n hol. Zgomotul minilor lor
174

ncetase de team nbuit.


Cineva avea s moar pentru asta!
***
Domnul Oel se ntlni cu Amdi i Jefri a doua zi dup succesul
pe care ei l avuseser cu radioul. l convinseser. Plecau pe
continent. Jefri avea s beneficieze de ocazia de a chema salvatori!
Oel fu chiar mai solemn ca de obicei; fcu mare caz de
importana faptului ca ei s capete ajutor, pentru a se apra
mpotriva altui atac al Cioplitorilor-n-lemn. n acelai timp ns nu
prea furios pe renghiul lui Amdi. Jefri rsufl ncet, uurat.
Acas, tata i-ar fi tbcit fundul pentru aa ceva. Credea c Amdi
are dreptate. Domnul Oel era serios din cauza responsabilitilor
sale i a pericolelor cu care se confruntau. Sub masca aceea ns
era o persoan foarte drgu.

Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu
Cale limbaj: Limba-de-foc semnul-norului triskwelin, uniti SjK [Limbade-foc i semnul-norului sunt graiuri comerciale din Exteriorul Superior.
Numai nelesul esenial este redat de traducere.]
De la: Corporaia Artele Arbitrrii din nebuloasa Nor-de-foc. [O organizaie
militar [?] din Exteriorul Superior. Vrsta cunoscut - 100 ani]
Subiect: Motiv de ngrijorare
Rezumat: Se pare ca au fost distruse trei civilizaii de unic sistem
Termeni cheie: dezastre pe scar interstelar, rzboi pe scar interstelar?,
Aberaia, Domeniul Straumli
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Ameninri
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 53,57 zile de la cderea Domeniului Straumli

175

Text mesaj:
Recent o civilizaie obscur a anunat c a creat o nou Putere n
Transcendent. Dup aceea a ieit temporar din Reeaua Cunoscut. De
atunci n Ameninri au fost postate aproximativ un milion de mesaje
despre incident multe speculaii privind naterea unei Aberaii de Clasa
a II-a , dar nicio dovad a efectelor cu excepia limitelor fostului Domeniu
Straumli.
Artele Arbitrrii este specializat n dispute interreele. De aceea, avem puine
interese de afaceri comune cu rase naturale sau cu Grupul Ameninri.
Situaia aceasta poate fi necesar s se schimbe: acum aizeci i cinci de
ore, am observat aparenta extincie a trei civilizaii izolate din Exteriorul
Superior, aproape de Domeniul Straumli. Dou erau sonde religioase
Ochi-n-Tine i a treia era o fabric pentragian. Anterior, principala lor
legtur cu Reeaua fusese Domeniul Straumli. De aceea, ele ieiser de
pe Reea odat cu Straumli, cu excepia ocazionalelor noastre ping-uri.
Am deviat trei misiuni pentru survoluri. Cutrile de semnale au descoperit
comunicaii pe band lat care aduceau mai mult cu control neural dect
cu trafic local de reea. Au fost observate cteva structuri noi i mari.
Toate vehiculele noastre au fost distruse nainte de a putea expedia
informaii detaliate. innd seama de trecutul acestor colonii,
concluzionm c nu este consecina normal a unei transcenderi.
Observaiile acestea sunt compatibile cu un atac de Clasa a II-a din
Transcendent (dei unul secret). Sursa cea mai evident ar fi noua Putere
construit de Domeniul Straumli. Solicitm vigilen special din partea
tuturor civilizaiilor din Exteriorul Superior n aceast parte a Exteriorului.
Noi, cele mai mari, avem puine motive de team, dar ameninarea este
foarte clar.
Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu
Cale limbaj: Limba-de-foc semnul-norului triskwelin, uniti SjK [Limbade-foc i semnul-norului sunt graiuri comerciale din Exteriorul Superior.
Numai nelesul esenial este redat de traducere.]
De la: Corporaia Artele Arbitrrii din nebuloasa Nor-de-foc. [O organizaie
militar [?] din Exteriorul Superior. Vrsta cunoscut - 100 ani]
Subiect: Nou serviciu disponibil
Rezumat: Artele Arbitrrii ofer servicii de releu pentru Reea
Termeni cheie: rate speciale, programe translator sapiente, ideale pentru
civilizaiile din Exteriorul Superior

176

Distribuie:
Grupul de interese Costuri Comunicaii
Grupul de administrare Motley Hatch
Data: 61,00 zile de la cderea Domeniului Straumli
Text mesaj:
Artele Arbitrrii v anun cu mndrie un serviciu de nivel transceiver
conceput special pentru situri din Exteriorul Superior (ratele sunt tabelate
dup textul acestui mesaj). Programe Zonale ultramoderne vor oferi
traduceri i direcionare de nalt calitate. Au trecut aproape o sut de ani
de cnd vreo civilizaie de Exteriorul Superior din aceast parte a galaxiei
a fost interesat de oferirea unui asemenea serviciu de comunicaii. Ne
dm seama c sarcina este monoton i c armiflagul nu este pe msura
eforturilor, ns toi vom beneficia de pe urma protocoalelor care sunt
compatibile cu Zona n care locuim. Detalii urmeaz sub sintaxa 8139
[Semnul-norului: programul de traducere triskwelin se blocheaz la
prelucrarea sintaxei 8139.]
Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu
Cale limbaj: Semnul-norului triskwelin, uniti SjK [Semnul-norului este un
grai comercial din Exteriorul Superior. n ciuda traducerii colocviale, numai
nelesul esenial este garantat.]
De la: Uniunea Comerului Perplex cu Transcendentul de la Centrul Norului
Subiect: Chestiune de via i moarte
Rezumat: Artele Arbitrrii a fost cucerit de Aberaia Straumli prin intermediul
unui atac n Reea. Folosii releele din Exteriorul Median pn la trecerea
strii de urgen!
Termeni cheie: atac pe Reea, rzboi la scar interstelar, Aberaia Straumli
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Ameninri
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 61,12 zile de la cderea Domeniului Straumli

177

Text mesaj:
ATENIE! Situl care se autoidentific drept Artele Arbitrrii este actualmente
controlat de Aberaia Straumli. Recenta reclam pentru servicii de
comunicaii a Artelor este o neltorie uciga. Avem dovezi valide c
Aberaia a utilizat pachete sapiente de Reea pentru a invada i dezactiva
aprrile Artelor. n prezent, poriuni mari din Arte par s fie direct sub
controlul Puterii Straumli. Prile din Arte care n-au fost infestate n invazia
iniial au fost distruse de ctre poriunile convertite: Survolrile arat
cteva stelificri.
Ce poate fi fcut: Dac n ultimele o mie de secunde ai receptat orice
pachete de protocol din Exteriorul Superior de la Artele Arbitrrii,
nlturai-le imediat. Dac au fost procesate, atunci situl de procesare i
toate locurile conectate direct la el trebuie distruse fizic imediat. nelegem
c aceasta nseamn distrugerea de sisteme solare, dar analizai
alternativa: Suntei atacai de Transcendent.
Dac supravieuii pericolului iniial (urmtoarele aproximativ treizeci de ore),
atunci exist proceduri evidente care v pot acorda securitate relativ: Nu
acceptai pachete de protocol din Exteriorul Superior, direcionai toate
comunicaiile prin situri din Exteriorul Median, cu traduceri n jos i apoi n
sus prin graiurile comerciale locale.
Pe termen mai lung: Este evident c o Aberaie de Clasa a II-a extraordinar
de puternic a nflorit n regiunea noastr din galaxie. Pentru urmtorii
aproximativ treisprezece ani, toate civilizaiile avansate din apropierea
noastr vor fi n pericol major.
Dac putem identifica trecutul actualei Aberaii, i-am putea descoperi punctele
slabe i o aprare fezabil. Toate Aberaiile de Clasa a II-a implic o
Putere deformat care creeaz structuri simbiotice n Exteriorul
Superior dar exist o varietate enorm de origini. Unele sunt glume
nereuite fcute de Puteri care nu mai exist de acum pe scen. Altele
sunt arme construite de Transcendentul recent, care n-au fost niciodat
corect dezamorsate.
Sursa imediat a acestui pericol este bine documentat: o specie venit
recent din Exteriorul Median, Homo sapiens, a nfiinat Domeniul Straumli.
Suntem nclinai s credem ipoteza propus n mesajele [], respectiv c
cercettorii Straumli au experimentat cu ceva n Scurtturi i c
prescripia era un ru cu autoiniializare dintr-o epoc anterioar. O
posibilitate: Un nvins din trecutul ndeprtat a implantat pe Reea (sau
ntr-o arhiv pierdut de mult) tehnici i metode pentru a fi utilizate de
propriii si descendeni. De aceea suntem interesai n orice informaii
asociate cu Homo sapiens.

***
n ziua urmtoare Amdi plec n cea mai lung cltorie a vieii
sale fragede. nfofolii n hanorace mpotriva vntului, ei coborr
pe strzi late i pietruite spre strmtoarea de sub castel. Domnul
178

Oel deschidea drumul ntr-o caret-caleac tras de trei


kherporci. Grzi mbrcate n blnuri albe alergau de o parte i de
cealalt, iar aspra Tyrathect ncheia convoiul. Aurora boreal era
pe ct de scnteietoare o vzuse Amdijefri vreodat, mai
strlucitoare pe ansamblu dect luna plin care atingea orizontul
de miaznoapte. ururi atrnau de sub streinile cldirilor,
ajungnd pe alocuri pn la pmnt: pilatri lucind verde-argintiu
n lumina aurorei.
Apoi fur mbarcai pe brci i vslir peste strmtoare. Apa
nconjura copastiile ca o stnc neagr i rece.
Cnd ajunser pe malul opus, Dealul Navei Stelare se ridica
deasupra lor, mai nalt dect putea fi vreodat orice castel. Fiecare
minut aducea imagini noi, lumi noi.
Avur nevoie de o jumtate de or ca s ajung pe vrful
dealului acela, dei caretele le erau trase de kherporci i nimeni nu
mergea pe jos. Amdi privea n toate direciile, copleit de peisajul
care se ntindea sub ei, iluminat de aurora boreal. La nceput,
Jefri pru la fel de surescitat, ns cnd ajunser pe coama
dealului, el nu mai privi n jur, ci se ntoarse i-i strnse n brae
prietenul, dureros de puternic.
***
Domnul Oel construise un adpost n jurul navei stelare. La
interior, aerul era nemicat i ceva mai cald. Jefri se opri la baza
scrii subire ca firul de pianjen i privi n sus, la lumina care se
revrsa prin ua deschis a navei. Amdi l simi cutremurndu-se.
Se teme de propriul lui aparat zburtor? ntreb Tyrathect.
De acum Amdi cunotea majoritatea spaimelor lui Jefri i
nelegea mare parte din disperare. Ce a simi eu dac domnul
Oel ar fi omort?
Nu, nu este team. Sunt amintirile evenimentelor care s-au
petrecut aici.
Spune-i c ne putem ntoarce altdat, rosti Oel cu blndee.
Nu trebuie neaprat s intre astzi.
Jefri cltin din cap la auzul sugestiei, totui nu putu rspunde
pe loc.
Trebuie s merg mai departe. Trebuie s fiu curajos!
179

Sui ncet scara, oprindu-se la fiecare treapt, pentru a se


asigura c Amdi continua s-l nsoeasc. Celuii erau sfiai
ntre grija fa de Jefri i dorina de intra n goan nebun n
misterul acela minunat. Trecur apoi prin trap i ajunser n
stranietatea navei lui Dou-picioare: lumin albstruie puternic,
aer la fel de cald ca n castel i zeci de forme enigmatice. Merser
ctre captul opus al ncperii mari i domnul Oel vr cteva
capete prin intrare. Sunetele minii lui rsunar n jurul lor.
Am capitonat pereii, Amdi, dar nuntru nu este loc pentru
mai mult de unul din noi.
D-da.
Existau ecouri i mintea lui Oel suna ciudat de nverunat.
Rmne pe seama ta s-i aperi prietenul aici i s m anuni
de tot ce vezi.
Se retrase, astfel c un singur cap i mai privea.
Da. Da! Aa o s fac.
Era pentru prima dat cnd cineva, cu excepia lui Jefri, avea
realmente nevoie de el.
***
Jefri rtci tcut prin cala plin cu prietenii si care dormeau.
Nu mai plngea i nu era scufundat nici n tcerea plin de
melancolie care-l ncerca adesea. Parc nu-i venea s cread unde
se afla. i plimb uor palmele peste lzi, uitndu-se la chipurile
dinuntru. Att de muli prieteni, gndi Amdi, care ateapt s fie
trezii. Cum vor fi ei oare?
Pereii? Nu-mi amintesc astea, spuse Jefri i atinse
cptuelile groase pe care le atrnase Oel.
Sunt pentru ca locul s sune mai bine, rspunse Amdi.
Trase de coluri, ntrebndu-se ce exista dedesubt: un perete
verde, care semna simultan cu piatra i oelul dar acoperit de
proeminene micue i degete sure.
Ce-i asta?
Jefri se uit peste umerii si.
Brr! Mucegai! S-a-ntins. M bucur c domnul Oel l-a
acoperit.
Biatul se ndeprt. Amdi mai ntrzie cteva clipe i apropie
180

nite capete de perete. Mucegaiul i fungii erau o problem


permanent n castel; toi le curau ntruna i n mod iraional
n opinia lui Amdi. El considera fungii foarte interesani, ntruct
puteau crete pe rocile cele mai dure. Iar cei de aici erau foarte
ciudai. n unele petice aveau nlimea de un centimetru, ns
erau foarte delicai, aproape ca un fum solid.
Partea din el care privea napoi vzu c Jefri pornise spre
cabina interioar. Fr chef, Amdi l urm.
***
Sttur n nav numai o or pentru acea prim dat. n cabina
interioar, Jefri activ fereastra fermecat care privea afar n
toate direciile. Amdi rmase cu ochii holbai; era cu adevrat o
cltorie n paradis. Pentru Jefri era ns cu totul altceva. Se
grbovi ntr-un soi de hamac i tcu, privind comenzile. Treptat,
ncordarea i prsi chipul.
mi mi place aici, vorbi Amdi ncetior, nesigur.
Jefri se legn uor nainte i napoi n hamac.
Da. Suspin: M temusem dar cnd sunt aici m simt
mai aproape de
Minile i se ntinser i mngiar consola care atrna lng
hamac.
Tatl meu a asolizat nava asta; sttea exact aici. Se rsuci i
privi un panou luminos care scnteia deasupra lui: i mama a
setat ultraundele Ei au fcut totul. Acum suntem numai noi tu
i eu. Pn i Johanna a disprut Totul rmne n seama
noastr.

Clasificare vrinimi: SECRET organizational. A nu fi distribuit n afara Cercului


1 al reelei locale.
Jurnal de cutare releu transceiver 00:
ncepere 19:40:40 Ora Docurilor 17/01 anul Org 52090 (128,13 zile de la
cderea Domeniului Straumli)
Bucl mesaj sintaxa 14 strat legtur detectat pe coordonatele de
supraveghere alocate. Intensitate semnal i S/N compatibile cu semnalul anterior

181

detectat al balizei.
Cale limbaj: Samnorsk, SjK: uniti relee
De la: Jefri Olsndot de la nu tiu undei asta
Subiect: Sunt Jefri Olsndot. Nava e lovit iavem nevoi de ajutor. V rugm
rsundei.
Rezumat: mi pare ru dacam scris greit. Tastura astai IDIOATA!
Termeni cheie: Nu tiu
Ctre: Oricine
Text mesaj: [gol]

182

Capitolul 15
Doi skrodclrei se relaxau n brizant.
Crezi c viaa lui este n pericol? ntreb cea cu tulpin verde,
mai zvelt.
A cui via? rspunse cellalt, un Clre mare cu cochilie
bazal albastr.
Jefri Olsndot, copilul-om.
Cochilie-albastr oft i-i consult skroda. Vii la plaj ca s
uii de grijile cotidiene, dar Tulpin-verde nu le ddea uitrii.
Scana, cutnd pericol pentru Jefri.
Bineneles c-i n pericol, aiurito! Uit-te la ultimele lui
mesaje.
Ah. Tonul Tulpinii-verzi era stnjenit. mi pare ru pentru
reamintirea parial, spuse ea amintindu-i destul ca s se
neliniteasc, dar nimic mai mult.
Tcu; dup o clip, el i auzi zumzetul de plcere. Brizanii se
sprgeau la nesfrit n jurul lor.
Cochilie-albastr se deschise ctre ap, degustnd viaa care se
nvolbura n puterea valurilor. Era o plaj frumoas. Era probabil
unic i acesta era un lucru extrem pe care-l puteai spune
despre orice din Exterior. Cnd spuma se retrgea de pe corpurile
lor, vedeau cerul indigo ntinzndu-se dintr-o parte n cealalt a
Docurilor i scnteierile navelor stelare.
Cnd brizantul avansa, cei doi skrodclrei erau imersai n
rcoarea tulbure, nconjurai de coraleski i creaturi inter-mareice
care-i cldeau aici locuinele micue. Iar la flux maxim,
flexionarea fundului mrii se meninea nemicat aproape o or.
Apoi apa se limpezea i, dac era n timpul zilei, puteau zri petice
sticloase de pe fund i prin ele, la o mie de kilometri mai jos,
suprafaa Groundside.
Cochilie-albastr ncerc s-i elibereze mintea de griji. Cu
fiecare or de contemplare panic, se mai adugau cteva
amintiri mai fireti Nu era bine. n momentul de fa, nu-i
183

putea alunga temerile, la fel cum n-o putea face nici Tulpin-verde.
Dup o secund, rosti:
Uneori mi doresc s fi fost un Clre Inferior. S fi rmas
toat viaa ntr-un singur loc, doar cu o skrod mic.
Da, ncuviin Tulpin-verde. Noi ns am decis s cltorim.
Asta nseamn renunarea la unele lucruri. Uneori trebuie s ne
reamintim lucruri care s-au ntmplat numai o dat sau de dou
ori. Uneori trim aventuri minunate: m bucur c am obinut
contractul de recuperare.
Aa c, de fapt, niciunul dintre ei nu prea avea chef de mare
azi. Cochilie-albastr cobor roile skrodei i rul mai aproape de
Tulpin-verde. Cut adnc n memoria mecanic a skrodei sale,
scannd bazele de date generale. Acolo existau foarte multe
informaii despre catastrofe. Cei care creaser bazele de date
originale din skrode atribuiser o importan deosebit rzboaielor,
molimelor i aberaiilor. Erau fenomene incitante i te puteau
ucide.
Totui Cochilie-albastr putea nelege n acelai timp c, n
termeni relativi, asemenea dezastre nsemnau o parte mic din
experiena civilizat. O aberaie masiv aprea doar o dat la un
mileniu. Fusese ghinionul lor s fie prini n preajma uneia. n
ultimele zece sptmni, o duzin de civilizaii din Exteriorul
Superior dispruser de pe Reea, absorbite n amalgamul
simbiotic care era numit actualmente Molima Straumli. Comerul
n Superior fusese afectat. ntruct nava lor era ipotecat, el i
Tulpin-verde rulaser cteva misiuni, ns toate spre Exteriorul
Median.
Ei doi fuseser ntotdeauna foarte precaui, dar aa cum
spunea Tulpin-verde acum le putea fi alocat alt ordin de
magnitudine. Organizaia Vrinimi dorea s trimit o misiune
confidenial n Exteriorul Adnc. El i Tulpin-verde reprezentau
opiunea fireasc pentru misiune, deoarece cunoteau deja
secretul. n clipa de fa Excentric II se gsea n antierele vrinimi,
cptnd mbuntiri de ordinul lugherelor-de-fund i o gam
uria de sonde-anten. Dintr-o singur lovitur, valoarea lui E II
crescuse de zece mii de ori. Nu fusese nevoie nici mcar s
184

negocieze! iar acesta era lucrul cel mai nfricotor dintre toate.
Fiecare adugire era n mod clar esenial pentru cltorie. Aveau
s coboare pn la marginea Lentorii. n cele mai fericite
circumstane, urma s fie foarte plictisitor, totui cele mai recente
survolri raportaser micri n zonele de frontier. Cu niel
ghinion, era perfect posibil s sfreasc n partea greit, unde
nimic nu putea depi viteza luminii. Dac s-ar fi ntmplat aa
ceva, unica lor speran ar fi fost noul statoreactor.
Toate acestea fceau parte din spectrul de misiuni acceptabile
pentru Cochilie-albastr. nainte s se fi ntlnit cu Tulpin-verde,
el navigase pe lughere-de-fund, ba chiar euase o dat sau de dou
ori. Dar
mi plac aventurile la fel de mult pe ct i plac i ie, spuse
Cochilie-albastr pe un ton uor argos. Cltoria n Adnc,
salvarea sofonilor din ghearele slbticiunilor: dac banii sunt
destui, poate fi rezonabil. Dar dac nava aceea straumer este
ntr-adevr att de important pe ct crede Ravna? Dup atta
timp pare absurd, totui ea a convins Organizaia Vrinimi asupra
posibilitii respective. Dac acolo exist ceva ce ar putea afecta
Molima Straumli
Dac Molima ar fi suspectat aceeai posibilitate, putea s
trimit ctre obiectivul lor o flot din zece mii de nave de rzboi.
Jos, n Adnc, acestea ar fi fost doar cu puin superioare navelor
convenionale, ns el i Tulpin-verde ar fi avut aceeai soart.
Cu excepia unui slab zumzet de visare cu ochii deschii,
Tulpin-verde tcea. Pierduse oare firul conversaiei? Apoi glasul ei
ajunse la Cochilie-albastr prin ap, o mngiere linititoare.
tiu, ar putea nsemna sfritul nostru. Doresc totui s
riscm. Dac ducem totul la bun sfrit, putem realiza un profit
enorm. Dac incursiunea noastr i poate face ru Molimei
atunci este teribil de important. Ajutorul nostru ar putea salva
zeci de civilizaii un milion de plaje de Clrei, doar n trecere.
Hmpf. Urmezi tulpina, nu skroda.
Probabil.
Ei urmriser progresul Molimei de la bun nceput.
Sentimentele de oroare i simpatie fuseser consolidate zilnic,
185

pn le ptrunseser n minile naturale. Aa c Tulpin-verde (i


Cochilie-albastr de asemenea; el n-o putea nega) avea sentimente
mai puternice fa de Molim dect fa de pericolul din noul lor
contract.
Probabil. Temerile mele legate de salvare sunt nc analitice.
(nc limitate la skroda ei.) Da cred c dac am putea sta aici un
an, dac am putea atepta pn s simim cu adevrat toate
problemele cred c tot am opta s plecm.
Cochilie-albastr rul iritat nainte i napoi.
Nisipul se nvolbura n sus prin frunzele sale. Ea avea dreptate,
avea dreptate. N-o putea ns rosti cu glas tare; misiunea continua
s-l nspimnte.
i gndete-te, pereche. Dac este ceva important, am putea
cpta ajutor. tii c Organizaia negociaz cu Dispozitivul Emisar.
Cu niel noroc, vom sfri cu o escort conceput de o Putere
Transcendent.
Ideea aproape c-l fcu pe Cochilie-albastr s izbucneasc n
rs. Doi skrodclrei micui cltorind spre Adncul
Exteriorului nconjurai de ajutoare din Transcendent.
Voi spera la asta.
***
Skrodclreii nu erau singurii cu dorina aceea. Ceva mai sus
pe plaj, Ravna Bergsndot msura cu pai repezi biroul. Ce oribil
ironie a sorii ca pn i cele mai mari dezastre s creeze
oportuniti pentru oameni deceni! Transferul ei la Marketing
fusese permanentizat dup cderea Artelor Arbitrrii. Pe msur
ce Molima se ntindea i pieele din Exteriorul Superior colapsau,
Organizaia devenea tot mai interesat n a oferi servicii de
informare despre Aberaia Straumli. Expertiza special a femeii n
problemele umane deveni brusc extraordinar de valoroas; nu
conta c Domeniul Straumli n sine era doar o mic parte din ceea
ce acum se numea Molima. Puinul pe care Molima l spusese
despre sine era adesea n samnorsk. Grondr i ceilali continuau
s fie foarte interesai de analiza Ravnei.
Iar ea fcuse cteva lucruri bune. Recepionaser semnalul
identificator al navei de fugari i apoi dup nouzeci de zile un
186

mesaj din partea unui om supravieuitor: Jefri Olsndot. Nu


schimbaser ntre ei nici patruzeci de mesaje, totui ndeajuns ca
s afle despre Stilete, domnul Oel i infamii Cioplitori-n-lemn.
ndeajuns pentru a ti c o mic via de om va fi curmat dac ea
nu putea oferi ajutor. O ironie a sorii, dar ceva firesc; n cele mai
multe cazuri, viaa aceea unic o apsa mai mult dect toate
ororile Aberaiei, mai mult chiar dect cderea Domeniului
Straumli. Slav Puterilor c Grondr aprobase misiunea de salvare!
Era o ocazie s nvee ceva important despre Aberaia Straumli. Pe
Grondr preau s-l intereseze i haitele de Stilete; grupurile de
mini erau efemere n Exterior. Grondr inuse totul secret i-i
convinsese efii s susin misiunea, totui ajutorul lui putea s
nu fie ndeajuns. Dac nava fugarilor era pe att de important pe
ct credea Ravna, atunci orice salvator s-ar putea afla n mare
pericol.
Ravna cuprinse ntreg resacul cu privirea. Cnd valurile se
retrgeau de pe nisip, putea ntrezri frunzele skrodclreilor
iindu-se printre stropi. Ct i mai invidia! Dac tensiunile i
neliniteau, ei i le puteau pur i simplu decupla. Skrodclreii
erau unii dintre cei mai comuni sofoni din Exterior. Existau multe
varieti, dar analiza concorda cu legenda: cu foarte mult timp n
urm, ei fuseser o specie unic. Undeva n trecutul fr Reea,
fuseser locuitori sesili ai rmurilor marine. Lsai n pace, i
dezvoltaser o form de inteligen aproape complet lipsit de
memoria pe termen scurt. Lsndu-se n voia brizantului, npdii
de gnduri ce nu lsau nicio amprent pe minile lor. Asta o putea
face numai repetarea unui stimul pe o perioad ndelungat.
Totui inteligena i amintirile pe care le deineau aveau valoare de
supravieuire. Graie lor, puteau selecta locul cel mai bun n care
s-i azvrle seminele crisalidelor, locuri ce nsemnau securitate
i hran pentru urmtoarea generaie.
Dup aceea o ras necunoscut i descoperise n mod
ntmpltor i decisese s-i ajute. Cineva i instalase pe platforme
mobile: skrodele. Cu ajutorul roilor, se puteau deplasa n lungul
rmurilor, iar cu frunzele i lujerii puteau atinge i apuca.
Beneficiind de memoria mecanic pe termen scurt a skrodelor, ei
187

puteau s nvee suficient de rapid pentru ca noua lor mobilitate


s nu-i ucid.
Ravna i desprinse ochii de la skrodclrei; cineva se apropia,
plutind peste arbori. Dispozitivul Emisar. Poate c ar fi trebuit s-i
cheme pe Tulpin-verde i Cochilie-albastr s ias din ap. Ba nu!
Mai bine s fie lsai s se mai bucure puin. Dac ea nu putea
face rost de echipamentul special, mai trziu situaia avea s fie
ndeajuns de dur pentru ei
n plus, ar fi mai bine fr martori. i ncruci braele i privi
ncruntat cerul. Organizaia Vrinimi ncercase s discute cu
Btrnul, dar n prezent Puterea lucra exclusiv prin intermediul
Dispozitivului su Emisar i el insistase pentru o ntlnire
direct.
Emisarul cobor la civa metri distan i se nclin. Zmbetul
lui piezi strica efectul.
Pham Nuwen, la dispoziia ta.
Ravna schi la rndul ei o reveren scurt i-l conduse la
umbra biroului interior. Dac el credea c o ntlnire fa n fa
avea s-o descurajeze ei bine, avea dreptate.
Mulumesc pentru ntlnire, domnule. Organizaia Vrinimi are
o solicitare major pentru eful (proprietarul? stpnul?
operatorul?) tu.
Pham Nuwen se trnti pe un scaun i se ntinse indolent. Dup
seara petrecut n Compania Rtcitoare, o evitase. Grondr spunea
ns c Btrnul l meninuse la Releu, scotocind prin arhive dup
informaii legate de omenire i de originile ei. Era logic, dup ce
Btrnul fusese convins s-i reduc utilizarea Reelei. Emisarul
putea procesa local, de exemplu s foloseasc inteligena uman
pentru a cuta i sintetiza i apoi s ncarce numai materialele de
care Btrnul avea realmente nevoie. Prefcndu-se c-i studiaz
datasetul, Ravna l urmrea cu coada ochiului. Pham afia sursul
lene, obinuit. Oare va avea vreodat curajul s-l ntrebe ct
anume din relaia lor avusese natur uman? Pham Nuwen
simise ceva pentru ea? Ce dracu, mcar se simise bine?
Din punctul de vedere al Transcendentului, el putea fi un
simplu concentrator de date i dispozitiv telecomandat ns din
188

punctul ei de vedere, Pham continua s fie om ntr-o msur prea


mare.
Hmm, da. Aadar Organizaia a continuat s monitorizeze
nava cu refugiai Straumli, dei eful tu i pierduse interesul.
Sprncenele lui se ridicar n interes politicos.
Da?
Acum zece zile, simplul mesaj identificator a fost ntrerupt de
un mesaj nou, provenit se pare din partea unui membru
supravieuitor al echipajului.
Felicitri! Ai izbutit s pstrezi secretul, chiar i fa de mine.
Ravna nu nh momeala.
Ne strduim s pstrm secretul fa de toat lumea,
domnule. Din motive pe care trebuie s le cunoti.
Afi toate mesajele pe un display ntre ei. O mn de apeluri i
rspunsuri, risipite pe durata a zece zile. Traduse n triskwelin
pentru Pham, erorile originale de ortografie i gramatic
dispruser, totui tonul se pstrase. Ravna era responsabil
pentru conversaie din partea Organizaiei. Era ca i cum ar fi
vorbit cu cineva pe care nu l-ai vzut niciodat i care se gsete
ntr-o camer aflat n bezn. Multe erau lesne de imaginat: de
pild, un glas subire, piigiat, napoia cuvintelor scrise cu
majuscule i a semnelor de exclamare. Ea nu avea nicio secven
video cu copilul, ns din arhiva uman Sjandra Kei, Marketingul
dezgropase fotografii ale prinilor biatului. Artau ca nite
straumeri tipici, dar aveau ochii cprui ai clanurilor Linden. Micul
Jefri era probabil slbu i oache. Privirea lui Pham Nuwen cobor
pe text, dup care pru s ntrzie la ultimele rnduri:

Org[17]: Ci ani ai, Jefri?


inta[18]: Opt. Am opt ani. SUNT DESTUL DE MARE DAR AM NEVOIE DE
AJUTOR.
Org [18]: Te vom ajuta. Venim ct putem de repede, Jefri.
inta [19]: mi pare ru c nam putut vorbi ieri. Ieri rii au fost iar pe deal. Era
periculos de mers la nav.

189

Org [19]: Att de aproape de nav sunt rii?


inta [20]: Da, da. Iam putut vedea de pe insul. Acum sunt la bord cu Amdi,
da cnd am suit ncoace am vzut soldai mori peste tot.
Cioplitoarea-n-lemn face des raiduri pe-aici. Mama a murit. Tata a murit.
Johanna a murit. Domnul Oel m va proteja ct poate. El spune c
trebuie s fiu curajos.

Pentru o clip sursul lui dispru.


Bietul puti, rosti ncet. Dup aceea strnse din umeri i
indic unul dintre mesaje: M bucur c Vrinimi trimite o misiune
de salvare. E generos din partea voastr.
Nu tocmai, domnule. Uit-te la elementele de la ase la
paisprezece. Biatul se plnge de automatizarea navei.
Mda, dup cum spune, parc ar fi dintr-o epoc de nceput:
tastaturi i video, fr recunoatere vocal. O interfa complet
neprietenoas. Se pare c accidentul a distrus aproape totul.
Era obtuz n mod deliberat, ns Ravna decise s fie infinit de
rbdtoare.
Poate c nu, innd seama de originea navei.
Pham se mulumi s zmbeasc, aa c Ravna continu s
explice lucrurile evidente.
Procesoarele provin sigur din Exteriorul Superior sau
Transcendent, dar au fost reduse aproape la imbecilitate de
ambientul curent.
Pham Nuwen suspin.
Totul concord cu ipoteza skrodclreilor, nu? Tot mai speri
c ldoiul la poart o tain uria care va distruge Molima.
Da! Fii atent! La un moment dat, Btrnul era foarte interesat
de cazul sta. De ce a devenit total dezinteresat? Exist vreun
motiv pentru care nava nu poate fi cheia luptei mpotriva
Aberaiei?
Aceea fusese explicaia lui Grondr pentru recenta lips de
interes a Btrnului. Toat viaa, Ravna Bergsndot auzise istorii
despre Puteri, ns ntotdeauna de la mare deprtare. Acum se
gsea teribil de aproape de a o chestiona pe una n mod direct. Era
190

un sentiment foarte straniu. Dup o secund, Pham rosti:


Nu. Este improbabil, dar s-ar putea s ai dreptate.
Ravna expir ncetior, nelegnd abia atunci c-i inuse
incontient rsuflarea.
Bun. Atunci ceea ce solicitm este rezonabil. S presupunem
c nava euat conine ceva de care Aberaia are nevoie sau de
care se teme. Atunci este probabil c Aberaia tie de existena ei
i poate c monitorizeaz traficul ultrapropulsiilor din partea
respectiv a Adncului. O expediie de salvare ar putea duce
Aberaia drept la nav. ntr-un asemenea caz, misiunea ar fi
sinuciga pentru echipajul salvator i ar putea spori puterea
general a Molimei.
i-atunci?
Ravna lovi cu palma n dataset, uitnd de orice decizii legate de
rbdare.
i atunci Organizaia Vrinimi solicit ajutorul Btrnului
pentru pregtirea unei expediii pe care Molima s n-o poat
nfrnge!
Pham Nuwen se mulumi s scuture din cap.
Ravna, Ravna! Vorbeti despre o expediie n Adncul
Exteriorului. O Putere n-are cum s te ajute acolo. Pn i un
Dispozitiv Emisar ar fi mai mult pe cont propriu acolo.
Nu te comporta ca un idiot mai mare dect eti de fapt, Pham
Nuwen! Acolo jos, Aberaia se va gsi ntr-un dezavantaj la fel de
mare. Noi solicitm echipamente de origine Transcendent,
concepute pentru adncimile acelea i n cantiti substaniale.
Idiot? Pham Nuwen se ndrept, totui pe fa i se zrea o
urm de surs. Aa te adresezi n mod obinuit unei Puteri?
Pn anul trecut, a fi murit dect s m fi adresat n orice fel
vreunei Puteri. Femeia se ls pe spate i-i oferi propria ei versiune
a unui zmbet indolent.
Poate c ai o linie direct cu Dumnezeu, stimate domn, dar
vreau s-i spun un mic secret: mi pot da seama dac-i conectat
sau nu.
Serios? fcu el cu o curiozitate politicoas. Cum anume?
Lsat de capul lui, Pham Nuwen este un individ inteligent i
191

egoist, care are subtilitatea unei lovituri de copit. (i reaminti


clipele petrecute cu el.) ncep s-mi fac griji reale, doar dac dispar
arogana i remarcile istee.
Hm Logica ta este puin cam ubred. Dac Btrnul m-ar
controla direct, ar putea s se prefac la fel de idiot ca i ls
capul pe un umr brbatul visurilor tale.
Ravna scrni din dini.
Poate c da, ns am cptat un mic ajutor din partea efului
meu. Mi-a acordat acces la monitorizarea utilizrii transceiverului.
i examin datasetul: n momentul de fa, Btrnul tu capt
mai puin de zece kilooctei pe secund de la tot Releul ceea ce
nseamn, amice, c nu eti telecomandat. Orice comportare
grosolan pe care o vd azi i aparine adevratului Pham Nuwen.
Rocovanul chicoti, stingherit n mod vdit.
M-ai prins. Acum sunt pe cont propriu i-am fost aa din
clipa n care Organizaia l-a convins pe Btrn s se retrag. Vreau
totui s tii c toi cei zece kilooctei pe secund sunt dedicai
acestei fermectoare conversaii.
Fcu o pauz de parc ar fi ascultat ceva, apoi flutur din
mn:
Btrnul spune salut!
Ravna izbucni n rs fr s vrea; era ceva absurd n gestul
acela i n ideea c o Putere s-ar fi putut cobor la nivelul unui
umor att de banal.
Bine. M bucur c el poate --, asista la discuia noastr.
Uite care-i treaba, potrivit standardelor Transcendentului, noi nu
cerem mare lucru i asta ar putea salva civilizaii ntregi. Dai-ne
cteva mii de nave; cele robot de unic folosin ar fi perfecte.
Btrnul ar putea produce att de multe, dar n-ar fi cu mult
superioare celor care se produc n Adnc. Amgirea fcu o pauz
i pru surprins de alegerea propriilor sale cuvinte amgirea
Zonelor implic mult subtilitate.
Perfect! Este o opiune ntre calitate sau cantitate. Ne vom
mulumi cu orice crede Btrnul
Nu.
Pham! Este vorba despre numai cteva zile de munc pentru
192

Btrn. A pltit deja mai mult pentru a studia Molima.


Se putea ca singura lor noapte nebuneasc s fi costat la fel de
mult dar ea nu spuse asta.
Da, iar Vrinimi au cheltuit majoritatea sumelor ncasate.
Ca s-i despgubeasc pe clienii clcai de voi n picioare!
Pham, nu ne poi spune nici mcar de ce?
Zmbetul lene se terse de pe faa lui. Femeia consult iute
datasetul. Nu, Pham Nuwen nu era posedat. i reaminti expresia
lui cnd citise mesajele de la Jefri Olsndot; ndrtul aroganei se
ascundea o fiin uman decent.
O s-ncerc. ine ns minte c dei am fost parte din Btrn,
eu mi amintesc i explic cu limite omeneti. Ai dreptate: Aberaia
erodeaz Vrful Exteriorului. Poate c cincizeci de civilizaii vor
muri nainte ca Puterea asta s se plictiseasc s mai distrug
prin jur i vreo dou mii de ani dup aceea nc vor mai exista
ecouri ale dezastrului, sisteme stelare otrvite i rase artificiale cu
idei criminale. Dar detest s-o spun n felul sta i ce dac?
Btrnul s-a gndit la problem, din cnd n cnd, vreme de peste
o sut de zile. Asta nseamn timp mult pentru o Putere, mai ales
pentru Btrn. El exist de peste zece ani; minile lui plutesc rapid
spre schimbri care-l vor duce dincolo de posibilitatea oricror
comunicaii. De ce ar trebui s-i pese lui de asta?
Era un subiect standard n coal, dar Ravna nu se putu
abine. De data aceasta era adevrat.
Istoria abund totui n incidente n care unele Puteri au
ajutat rase din Exterior, uneori chiar persoane individuale.
Ea cercetase deja rasa din Exterior care crease Btrnul. Erau
creaturi ce aduceau cu nite baloane umplute cu gaze. Mesajele lor
erau n majoritate neinteligibile, chiar dup interpretarea cea mai
bun a Releului. Se prea c nu aveau nicio influen asupra
Btrnului. Practic ea nu avea la dispoziie dect solicitarea
direct.
Fii atent! Privete situaia din partea opus. Nici chiar
oamenii obinuii n-au nevoie de explicaii speciale pentru a ajuta
animalele aflate n suferin.
Sursul lui Pham ncepea s revin.
193

Eti grozav cu analogiile astea. Nu uita c nicio analogie nu-i


perfect i c posibilele motivaii sunt cu att mai complexe, cu ct
automatele sunt mai complexe. Dar fie ce prere ai despre
urmtoarea analogie: Btrnul este un tip n esen decent, cu o
cas frumoas ntr-un cartier bun din ora. ntr-o zi el constat c
are un vecin nou, un individ murdar a crui gospodrie este
scldat n zoaie toxice. Dac tu ai fi Btrnul, ai fi ngrijorat,
nu? Probabil c-ai da o rait n jurul curii tale. Ai sta de asemenea
de vorb cu noul vecin, ca s descoperi de unde vine, ncercnd s
determini ce se-ntmpl. Organizaia Vrinimi s-a ocupat cu o parte
din investigaia asta. Aadar tu descoperi c noul vecin este
insalubru. n esen, el se ocup cu otrvirea luncilor inundabile i
consumarea zoaielor rezultate de acolo. Este o activitate oripilant.
Rspndete-n jur duhoare i ucide multe animale nevinovate.
Dar, dup ce investighezi situaia, este clar c propriul tu
domeniu nu va fi afectat i n plus l-ai determinat pe vecin s ia
msuri pentru a reduce mirosul. Oricum, hrnirea cu zoaie toxice
este un stil de via siei duntor.
Fcu o pauz i czu pe gnduri, apoi urm:
Ca analogie, cred c asta-i destul de bun. Dup o
comportare iniial oarecum misterioas, Btrnul i-a dat seama
c aceast Aberaie este unul dintre abloanele obinuite, att de
mic i de banal, nct pn i creaturi ca tine i ca mine pot vedea
c-i ru. ntr-o form sau alta, de o sut de milioane de ani
ncoace, Aberaia se ridic tot mai la suprafa din arhivele din
Exterior.
La naiba! Eu i-a strnge laolalt pe toi vecinii i l-am alunga
pe nemernic din ora.
S-a discutat i despre varianta asta, dar ar fi costisitor i ar
putea fi rnite persoane adevrate. Pham Nuwen se ridic lin n
picioare i-i surse scurt: Cam asta-i tot ce aveam s-i spunem.
Iei de sub copaci. Ravna se ridic iute i-l urm.
Sfatul meu personal: nu pune prea mult suflet n chestia asta,
Ravna. Din Adncul Lentorii pn la interiorul unei Puteri
Transcendente, fiecare Zon are propriile ei neplceri. Baza
Aberaiei termodinamic, economic, oricum ai vrea s i-o
194

imaginezi este calitatea nalt a gndirii i comunicaiei din


Vrful Exteriorului. Aberaia n-a atins nici mcar o civilizaie din
Exteriorul Median. Aici jos defazrile de comunicare i cheltuielile
sunt prea mari i pn i cele mai bune echipamente sunt lipsite
de minte. Ca s conduci, ai avea nevoie de flote permanente, poliie
secret, transceivere greoaie ar fi aproape la fel de stngaci ca
oricare imperiu din Exterior i Puterile n-ar avea niciun profit.
Se ntoarse i zri expresia ei mohort.
Stai aa, asta nu-nseamn dect c funduleul tu obraznic
e-n perfect siguran.
Se ntinse ca s i-l mngie.
Ravna i ndeprt mna i se retrase un pas. i btuse capul
pentru o argumentaie inteligent care l-ar fi putut determina pe
individ s gndeasc; existau cazuri n care Dispozitive Emisar
schimbaser decizia efilor lor. Acum ideile pe jumtate formate
erau dezintegrate i nu putu s replice dect:
i ct de sigur eti n privina propriei tale existene? Zici c
Btrnul este gata s abandoneze, s mearg acolo unde pleac
Puterile prea vrstnice. Te va lua i pe tine sau i va lua viaa, ca
unui animal de companie care a devenit incomod?
Era o tentativ idioat, iar Pham Nuwen se mulumi s rd.
Alte analogii? Nu cel mai probabil este c m va lsa pur i
simplu n urm. tii, ca pe o sond robot care zboar liber dup
ultima ei utilizare.
Alt analogie, ns una pe placul lui.
De fapt, urm el, dac se va-ntmpla destul de curnd, s-ar
putea ca eu nsumi s doresc s particip la aceast expediie de
salvare. Se pare c Jefri Olsndot se gsete ntr-o civilizaie
medieval. Pun prinsoare c n Organizaie nu exist nimeni care
s-neleag mai bine ca mine un astfel de loc. Iar n Adnc
echipajul vostru ar putea cu greu gsi un tovar mai bun dect
un tip cu experien din Qeng Ho.
Vorbea degajat, ca i cum curajul i experiena ar fi fost fireti
pentru el chiar dac alii erau nite iepurai lai.
Ah, da?
Ravna puse minile n olduri nclinnd capul ntr-o parte. Era
195

prea mult, cnd ntreaga lui existen era o impostur.


Tu eti priniorul care-a crescut printre intrigi i asasinate
i-apoi a fugit spre stele cu Qeng Ho Tu te gndeti vreodat cu
adevrat la trecutul acela, Pham Nuwen? Sau Btrnul i
blocheaz plin de tact accesul la el? Dup ncnttoarea noastr
sear n Compania Rtcitoare, eu m-am gndit la trecutul tu. i
tii ceva? Exist un numr limitat de lucruri pe care le poi
cunoate cu certitudine. Ai fost de fapt un cltor spaial dintr-o
Zon Lent probabil doi sau trei cltori spaiali, fiindc niciun
cadavru n-a fost complet. Cumva tu i amicii ti ai reuit s
murii la captul inferior al Lentorii. Ce altceva? Ei bine, nava
voastr n-a avut o memorie recuperabil. Singura copie hard pe
care am gsit-o prea s fie scris ntr-o limb asiatic de pe
Pmnt. Asta a fost tot, tot, ce a avut Btrnul cnd a ncropit
impostura.
Zmbetul lui Pham prea mai ngheat i Ravna continu
nainte ca el s poat replica:
Nu trebuie ns s-l nvinuieti pe Btrn. Era cam grbit,
nu? Trebuia s-i conving pe vrinimi i pe mine c tu erai real. A
scotocit prin arhive i a pus laolalt un ghiveci de realitate pentru
tine. Poate c i-a luat o dup-amiaz eti recunosctor pentru
efort? Un crmpei de-aici i un crmpei de acolo. A existat ntradevr un Qeng Ho, s tii. Pe Pmnt, cu o mie de ani nainte de
zborurile spaiale. i trebuie s fi existat i colonii stelare cu
descenden asiatic, dei asta-i o extrapolare evident din partea
lui. Btrnul are cu adevrat un sim plcut al umorului. A fcut
din toat viaa ta o aventur fantastic, pn la ultima expediie
ncheiat tragic. Apropo, asta ar fi trebuit s m pun pe gnduri.
Este o compilaie alctuit din cteva legende pre-nyjorene.
i trase rsuflarea i continu iute:
mi pare ru pentru tine. Atta timp ct nu te gndeti prea
mult la persoana ta, poi s fii tipul cel mai sigur pe sine din
spaiu. Dar toate aptitudinile, toate realizrile le-ai examinat
vreodat ndeaproape? Pun prinsoare c nu. A fi un mare rzboinic
sau un pilot expert implic un milion de talente secundare,
ajungnd pn la cele chinestezice aflate sub nivelul gndirii
196

contiente. Impostura Btrnului necesita doar amintirile de la


nivelul superior i o personalitate ndrznea. Caut dincolo de
suprafa, Pham! Cred c vei gsi numai neant.
Un vis de competen, scrutat prea ndeaproape. Rocovanul i
ncruciase braele btnd uor cu vrful unui deget n mnec.
Cnd ea i ncheie n cele din urm peroraia, sursul lui deveni
larg i condescendent.
Of, Ravna, prostuo! Tu nu-nelegi nici chiar acum ct de
superioare sunt Puterile. Btrnul nu-i o tiranie din Exteriorul
Median, care terge creierele victimelor lui cu amintiri superficiale.
Pn i o impostur din Transcendent are mai mult profunzime
dect imaginea realitii ntr-o minte uman. i cum poi tu s tii
c asta-i ntr-adevr o impostur? Aadar ai cutat prin arhivele
Releului i n-ai gsit Qeng Ho-ul meu.
Qeng Ho-ul meu. Tcu. i reamintea? ncerca s-i
reaminteasc? Pentru o clip, Ravna ntrezri o urm de panic pe
chipul lui. Dup aceea dispru i rmase doar zmbetul lene.
i-ar
putea
imagina
vreunul
dintre
noi
arhivele
Transcendentului, toate lucrurile pe care Btrnul le tie despre
omenire? Vrinimi ar trebui s-i fie recunosctori pentru c mi-a
explicat originea; singuri, n-ar fi putut s-o afle niciodat. Uite carei treaba: mi pare realmente ru c nu pot fi de ajutor. Chiar dac
aciunea mi se pare din capul locului sortit eecului, mi-ar plcea
s-i vd salvai pe putii ia. Totui nu-i face griji n privina
Molimei. Acum aproape c-a ajuns la expansiunea maxim. Chiar
dac ai putea s-o distrugei, n-ai mbunti cu nimic situaia
pentru amrii care au fost deja absorbii.
Izbucni n rs, poate ceva cam sonor.
Trebuie s plec. Btrnul are i alte comisioane pentru mine
n dup-amiaza asta. N-a fost ncntat de ntlnirea noastr fa n
fa, dar eu am insistat. Beneficiile misiunilor n detaare, tii i
tu. Noi doi noi doi am petrecut nite momente frumoase
mpreun i crezusem c-ar fi plcut s flecrim. N-am vrut s te
enervez.
i acion agraviul i se nl de pe nisip. Flutur din bra un
salut scurt. Privind n sus, Ravna ridic mna pentru a-i
197

rspunde. Silueta lui se micor, dobndind un nimb vag cnd


prsi atmosfera Docurilor i costumul spaial i se activ. Ravna
mai privi cteva secunde, pn ce deveni un alt navetist n cerul
indigo. La naiba! La naiba! La naiba!
ndrtul ei se auzi sunetul roilor strivind nisipul. Cochiliealbastr i Tulpin-verde ieiser din ap. Laturile skrodelor
sclipeau ude, cu benzile cosmetice transformate n curcubee
neregulate. Ravna cobor pentru a-i ntmpina. Cum s le spun c
nu vine niciun ajutor?
Fiind reprezentat de Pham Nuwen, Btrnul pruse foarte
diferit de ceea ce-i imaginase femeia la leciile de pe Sjandra Kei.
Fusese aproape convins c l-ar putea determina prin simple
cuvinte. Ce glum bun! Abia acum ntrezrise ceva din culise: o
fiin care putea s se joace cu sufletele tot aa cum un
programator se joac cu un afiaj grafic inteligent, o fiin att de
ndeprtat de Ravna nct numai indiferena ei o putea proteja.
Fii fericit, micu Ravna. Ai fost doar o molie ameit de flacr.

198

Capitolul 16
Urmtoarele sptmni se derular surprinztor de bine. n
ciuda refuzului lui Pham Nuwen, Cochilie-albastr i Tulpin-verde
doreau s porneasc n misiunea de salvare. Organizaia Vrinimi
chiar apelase la nite resurse suplimentare. n fiecare zi, Ravna
fcea o tele-excursie n antierele de reparaii. Excentric II nu avea
s capete mbuntiri de ordin Transcendent, dar, dup
terminarea reechiprii, avea s fie extraordinar. Acum plutea ntro cea aurie de miliarde de roboi minusculi ce remodelau seciuni
din carcas n forma caracteristic a unui lugher-de-fund. Uneori
nava i prea Ravnei un fluture fragil iar alteori un pete din
abisuri. n forma reconstruit, nava putea supravieui ntr-o
multitudine
de
ambienturi.
Avea
spinii
aparatelor
cu
ultrapropulsie, ns fuzelajul era aerodinamic i subiat la mijloc
ca al unei viespi forma clasic a navelor statoreactoare.
Lugherele-de-fund trebuiau s se apropie periculos de mult de
Zona Lent. Suprafaa Zonei era greu de detectat de la deprtare i
chiar mai greu de mapat; de asemenea, existau deplasri de
granie pe termen scurt. Nu era imposibil ca un lugher s fie prins
la unul sau doi ani-lumin n interiorul Lentorii. Atunci mulumeai
cerului pentru statoreactor i facilitile de hibernoterapie.
Bineneles, pn reveneai n civilizaie puteai s fii complet
perimat, totui cel puin te puteai ntoarce.
Ravna i deplas punctul de vedere printre spinii propulsiei ce
se nlau din fuzelaj. Erau mai masivi dect cei de pe majoritatea
navelor care veneau la Releu. Nu erau optimi pentru Exteriorul
Median sau Superior, dar cu calculatoarele adecvate (adic din
Exteriorul Inferior), nava urma s zboare la fel de repede ca oricare
alta cnd ptrundea n Adnc. Grondr o ls s-i petreac
jumtate din timp cu proiectul operaiunii de salvare i, dup
cteva zile, Ravna nelese c nu era doar o favoare. Ea era
realmente persoana cea mai potrivit pentru sarcina respectiv. i
cunotea pe oameni i cunotea managementul arhivelor. Jefri
199

Olsndot trebuia s fie alinat zilnic. Iar informaiile primite de la el


aveau o importan imediat. Chiar dac totul s-ar fi desfurat
conform planului chiar dac Aberaia nu se implica defel ,
salvarea aceasta avea s fie dificil. Putiul i nava lui preau
prini n mijlocul unui rzboi sngeros. Recuperarea lor avea s
nsemne luarea instantanee de decizii corecte i acionarea pe baza
lor. Ei urmau s aib nevoie de o baz de date eficient la bord i
de un program de strategie. Puine ns erau de ateptat s
funcioneze n Adnc i capacitatea memoriei avea s fie limitat.
Rmnea n seama Ravnei s decid ce materiale din bibliotec s
mute n nav, pentru a echilibra uurina disponibilitii locale cu
resursele superioare ce ar fi fost accesibile prin intermediul
ultraundelor de la Releu.
Grondr discuta cu ea pe reeaua local i adesea n timp real.
Dorea ca misiunea s aib succes.
Nu te teme, Ravna. Vom dedica acestei misiuni o parte din
R00. Dac roiul lor de antene funcioneaz corespunztor,
skrodclreii ar trebui s aib o conexiune de treizeci kb/s cu
Releul. Tu vei fi contactul lor principal de aici i vei avea acces la
cei mai buni strategi ai notri. Dac nimic nu intervine, nu ar
trebui s ai probleme n managementul acestei operaiuni de
salvare.
Cu patru sptmni n urm, Ravna n-ar fi cutezat s cear
mai mult. Acum ns
Domnule, am o idee mai bun. Trimitei-m cu skrodclreii.
Toate prile gurii lui Grondr se pocnir laolalt simultan.
Femeia mai vzuse genul acela de surprindere maxim la indivizi
ca Egravan, dar niciodat la scorosul Grondr. El tcu pentru o
clip.
Nu. Avem nevoie de tine aici. Eti principalul nostru indicator
de echilibru psihic n privina omenirii.
Grupurile de informare interesate de Aberaia Straumli
publicau mai bine de o sut de mii de mesaje pe zi, iar aproximativ
o zecime din ele era asociat oamenilor. Mii de mesaje nu erau
dect idei vechi reutilizate, absurditi evidente sau minciuni
probabile. Automatele Marketingului erau destul de pricepute n
200

filtrarea i ndeprtarea redundanelor i a unor absurditi, totui


cnd se ajungea la ntrebri despre natura uman, Ravna era fr
egal. Cam jumtate din timpul pe care-l petrecea acolo era dedicat
ghidrii analizei respective i prelurii cutrilor despre oameni n
arhive. Dac pleca alturi de skrodclreii, n-ar mai fi putut face
aa ceva.
n urmtoarele zile, Ravna continu s-i scie eful. Membrii
misiunii de salvare trebuiau s stabileasc o relaie instantanee cu
oamenii mai precis, cu copiii. Mai mult ca sigur, Jefri Olsndot nu
ntlnise niciodat un skrodclre. Problema era corect i o
mpingea treptat ctre disperare dar n sine nu l-ar fi determinat
pe Grondr s se rzgndeasc. Rolul respectiv l jucar nite
evenimente exterioare. Pe msur ce sptmnile treceau,
extinderea Molimei ncetini. Aa cum susinea cunoaterea
derivat din experien (i Btrnul prin intermediul lui Pham
Nuwen), preau s existe limite naturale cu privire la deprtarea
pn la care se putea extinde Aberaia. Panica abject dispru lent
din traficul de comunicaii din Exteriorul Superior. Zvonurile i
refugiaii din volumele de spaiu cosmic absorbite se diminuar
spre zero. Locuitorii din spaiile afectate de Molim dispruser,
ns acum totul semna mai degrab cu moartea dintr-un cimitir
dect cea provocat de o putrefacie contagioas. Grupurile de
informare asociate Molimei continuau s bolboroseasc despre
catastrof, totui nivelul de reutilizare neproductiv cretea
constant. Pur i simplu existau foarte puine nouti. n urmtorii
zece ani, moartea fizic avea s se propage prin regiunea afectat
de Molim. Colonizarea urma s renceap, examinnd precaut
printre ruine, capcane informaionale i rmie de rase. Dar
toate acestea se aflau ntr-un viitor ndeprtat i pentru moment
vijelia Molim a Releului se diminua.
Iar Marketingul era chiar mai interesat de nava fugarilor
Straumli. Niciunul dintre programele de strategie cu att mai
puin Grondr nu credea c secretul navei ar putea pricinui vreun
ru Molimei, dar exista o ans nsemnat s poat aduce avantaje
comerciale cnd Aberaia se plictisea finalmente de jocul ei
Transcendent. n plus minile-hait Stilete i strniser interesul.
201

Era cuvenit s se ntreprind maximum de efort, ca Ravna s


renune la slujba ei n Docuri i s ias pe teren.
Aa c, n mod surprinztor, fanteziile copilriei legate de
aventuri, cutri i salvri aveau s se mplineasc realmente. i
chiar mai surprinztor, posibilitatea m sperie doar pe jumtate!
***
inta[56]: mi pare ru c nam rrrspuns o vreme. Nu m simt bine. Domnul
Oel zice car trebui s vorbesc cu voi. El zice cam nevoie de mai muli
prieteni ca s m fac s m simt mai bine. Amdi zice la fel i e cel mai
bun prieten al meu dintre toi ca haite de cini da detept i amuzant.
mi pare ru c nu pot trimite poze. Domnul Oel va ncerca s rspund
la toate ntrebrile voastre. El face tot ce poate ca s ajute, da haitele rele
se vor ntoarce. Amdi i eu am ncercat ceai zis cu nava. mi pare ru, tot
nu merge ursc tastura asta idioat
Org[57]: Salut, Jefri. Amdi i domnul Oel au dreptate. Mie mi place s stm
oricnd de vorb i te va face s te simi mai bine. Exist invenii care l-ar
putea ajuta pe domnul Oel. Ne-am gndit la cteva mbuntiri pentru
arcurile lui i pentru arunctoarele de flcri. i trimit de asemenea nite
informaii pentru design de fortree. Te rog, transmite-i domnului Oel c
nu-i putem spune cum s piloteze nava. Ar fi periculos chiar i pentru un
pilot expert s ncerce
inta [57]: Da i tati a avut greuti cu aterizarea. ikocxljikersw89iou43e5 cred
c domnul Oel nunelege pur i simplu i devine cumva desperecheat.
Nu exist totui i alte chestii, cum aveau n vechime? tii voi, bombe i
avioane pe care leam putea construi?
Org[58]: Exist alte invenii, dar ar dura mult ca domnul Oel s le
construiasc. Nava noastr stelar va pleca n scurt timp de la Releu,
Jefri. Vom ajunge toi acolo cu mult nainte ca alte invenii s fie de folos.
inta[58]: Venii? n sfrit venii!!! Cnd plecai? Cnd ajungei aici???

De obicei Ravna i compunea mesajele pentru Jefri pe o


tastatur; simea c n felul acela intra cumva n pielea biatului.
El prea s se in bine, dei continuau s existe zile cnd nu scria
(era straniu s se gndeasc la faptul c depresia mental ar fi
avut vreo legtur cu un copil de opt ani). n alte rnduri, prea s
explodeze de furie n faa tastaturii, iar de la douzeci i unu de
mii de ani-lumin deprtare, ea avea dovezi ale pumniorilor care
izbeau n taste.
Ravna surse larg spre display. n sfrit, astzi avea pentru el
ceva mai mult dect promisiuni nebuloase; avea o dat clar de
plecare. Lui Jefri avea s-i plac mesajul [59]. Scrise: Suntem
202

programai s plecm peste alte apte zile, Jefri. Durata cltoriei


va fi aproximativ de treizeci de zile. Ar fi trebuit oare s precizeze
asta? Cele mai recente postri despre frontierele Zonei din
grupurile de informare spuneau c Adncul era neobinuit de
activ. Planeta Stiletelor era foarte aproape de Zona Lentorii Dac
furtuna se nrutea, durata cltoriei ar avea de suferit. Exista o
probabilitate de unu la sut ca drumul s dureze mai mult de
aizeci de zile. Ea se ls pe spate, ndeprtndu-se de tastatur.
Oare dorea realmente s spun asta? La naiba! Mai bine s fie
cinstit; datele acelea i puteau afecta pe localnicii care-l ajutau pe
Jefri. Ea explic dac-urile i ns-urile, apoi descrise nava i toate
lucrurile minunate pe care aveau s le aduc. De obicei biatul nu
scria prea mult (dect atunci cnd transmitea informaii din partea
lui Oel), dar se prea c-i plceau realmente scrisorile lungi din
partea ei.
Excentric II trecea prin verificrile finale de compatibilitate.
Ultrapropulsia i era reconstruit i testat; skrodclreii o
duseser la dou mii de ani-lumin pentru a verifica roiul de
antene, iar acesta funcionase excelent. Ea i Jefri aveau s poat
vorbi n majoritatea cltoriei. i ncepnd de ieri nava era
ncrcat cu consumabile. (Asta suna precum ceva desprins din
aventurile medievale. Totui trebuia s iei cu tine nite provizii,
cnd coborai att de mult, nct nu puteai avea ncredere n
reprezentrile grafice ale realitii.) n cursul zilei de mine,
personalul lui Grondr urma s ncarce gadgeturi ce puteau fi
realmente utile pentru o operaiune de salvare. Trebuia oare s
aminteasc de ele? Unele ar fi putut suna oarecum amenintor
pentru prietenii locali ai lui Jefri.
***
n seara aceea, ea i skrodclreii inur o petrecere pe plaj.
Aa i spuneau ei, dei aducea mai mult cu o petrecere a oamenilor
dect cu una autentic a Clreilor. Cochilie-albastr i Tulpinverde rulaser departe de ap, acolo unde plaja era uscat i
cald. Ravna puse buturi pe earfa Cochiliei-albastre. Se aezar
pe nisip i admirar apusul.
Era mai degrab o celebrare pentru c Ravna cptase
203

permisiunea de a merge cu E II i fiindc nava era aproape gata de


plecare. Totui
Eti cu adevrat fericit s mergi, lady Ravna? ntreb
Cochilie-albastr. Noi doi vom ctiga bani foarte frumoi, dar tu
Ravna rse.
O s capt o bonificaie de deplasare. (Argumentase i
insistase pentru permisiunea de a pleca; nu prea mai rmsese loc
s se trguiasc i pentru a fi pltit.) Iar rspunsul la ntrebare
este da. Asta mi doresc cu adevrat.
Sunt bucuroas, zise Tulpin-verde.
Rd, spuse Cochilie-albastr. Perechea mea este ncntat
mai ales c nu vom avea un pasager morocnos. Aproape c ne-am
pierdut dragostea pentru bipezi dup ce am navigat cu
certificatorii. Dar acum nu exist nimic de care s ne temem. Ai
citit grupul de informare Ameninri n ultimele cincisprezece ore?
Molima a ncetat s mai creasc i marginile ei au devenit precis
definite. Aberaia se apropie de etatea mijlocie. Sunt gata s plec
imediat.
Cochilie-albastr avea o sumedenie de speculaii despre haitele
de Stilete i scheme posibile pentru salvarea lui Jefri i a oricror
ali supravieuitori. Tulpin-verde strecura cte o idee, ici i colo.
Era mai puin timid ca nainte, totui prea mai moale, mai
rezervat dect perechea ei. Iar ncrederea n sine era ceva mai
realist. Se bucura c aveau s plece abia peste o sptmn.
Rmseser ns de rulat ultimele verificri de compatibilitate pe
E II i Grondr convinsese Organizaia s finaneze o flot mic de
nave-momeal. Deocamdat fuseser construite cincizeci. Pn la
sfritul sptmnii urmau s fie gata o sut.
Docurile pluteau n noapte. Datorit atmosferei lor superficiale,
amurgul era scurt, dar culorile spectaculoase. Plaja i copacii
sclipeau n razele orizontale.
Parfumul florilor de sear se combina cu izul srat al mrii. De
cealalt parte a apei totul era viu reliefat: luminos i ntunecat,
siluete ce puteau fi iluzii vrinimi sau echipamente funcionale de
andocare. Ravna nu nvase niciodat s le disting. Soarele
lunec sub mare. Culori portocalii i roii se ntindeau de-a lungul
204

orizontului dinspre pupa, ncununate de o band verde mai lat,


probabil oxigen ionizat.
Skrodclreii nu-i ntoarser skrodele pentru o vedere mai
bun din cte vzuse Ravna, ei priviser fr ncetare ntr-acolo
, ns se oprir din vorbit. Cnd soarele apuse, valurile l sparser
ntr-o mie de imagini, scnteieri verzi i galbene prin spum. Ea
bnuia c n clipa aceasta cei doi ar fi preferat s fi fost chiar acolo.
i vzuse de destule ori n preajma amurgului, instalndu-se n
mod deliberat acolo unde brizantul era cel mai puternic. Cnd apa
se retrgea, tulpinile i frunzele le erau aidoma braelor ntinse ale
unor solicitatori. n astfel de momente, Ravna aproape c-i putea
nelege pe skrodclreii Inferiori; ei petreceau viei ntregi
memornd asemenea momente repetate. Zmbi n crepusculul
verzui. ntotdeauna dup aceea avea s existe mai mult timp
pentru griji i planuri.
Rmaser aa vreo douzeci de minute. n lungul curburii
plajei, femeia vzu focuri micue n ntunericul care sporea:
petreceri de birouri. Undeva n apropiere se auzi scrnet de tlpi
pe nisip. Se ntoarse i vzu c era Pham Nuwen.
Aici! l strig.
Pham veni agale spre ei. Fusese foarte retras dup ultima lor
confruntare i Ravna bnuia c unele dintre remarcile ei l
puseser pe gnduri. Sper c de data asta Btrnul l-a fcut s
uite. Pham Nuwen avea potenialul de a fi o persoan real; nu
fusese corect s-l rneasc, pentru c nu-i putea atinge eful.
Ia loc. Galaxia rsare ntr-o jumtate de or.
Skrodclreii foneau, att de afundai n apus, nct abia
acum l remarcau pe vizitator.
Pham Nuwen fcu doi pai pe lng Ravna i rmase cu braele
n olduri, privind marea. Se uit napoi la ea i crepusculul verzui
conferi chipului su o nverunare stranie. Fulger scurt
obinuitul lui surs piezi.
Cred c-i datorez nite scuze.
Te va lsa pn la urm Btrnul s te alturi rasei umane?
Totui Ravna se simi micat. i feri ochii.
Cred c i eu ar trebui s m scuz. Dac Btrnul nu vrea s
205

ajute, n-o s ajute i gata; nu trebuia s-mi pierd cumptul.


Pham Nuwen rse ncetior.
Cu siguran, eroarea ta a fost mai nensemnat. nc ncerc
s-mi dau seama unde am greit i nu cred c-am timp s-nv.
Reveni spre mare. Dup o secund, Ravna se ridic i pi ctre
el. De aproape, ochii brbatului preau sticloi.
Ce s-a-ntmplat?
Lua-te-ar naiba s te ia, Btrne! Dac tot intenionezi s-l
abandonezi, n-o face pe bucele!
Tu eti marea expert n Puterile Transcendente, nu?
Din nou sarcastic.
Pi
Barosanii tia poart rzboaie?
Ravna ridic din umeri.
Zvonuri poi s gseti despre orice. Noi credem c exist un
conflict, dar c-i ceva prea subtil ca s fie numit rzboi.
Eti pe-aproape. Exist ncletri, ns interesele sunt mult
mai mari dect orice de aici, de jos. Beneficiile cooperrii sunt n
mod normal att de mari, nct Asta-i o parte din motivul pentru
care n-am privit Aberaia cu seriozitate. n plus, e jalnic: o potaie
plngrea care-i mpute propriul brlog. Chiar dac ar dori s
ucid alte Puteri, n-ar putea s-o fac niciodat. Nici ntr-un miliard
de ani
Cochilie-albastr rul lng ei.
Cine este acesta, lady Ravna?
Era genul de replic a Clreilor care stopa brusc o conversaie
i cu care Ravna abia ncepuse s se obinuiasc. Dac Cochiliealbastr s-ar fi sincronizat cu memoria skrodei, ar fi tiut. Apoi
nelese cu adevrat ntrebarea. Cine este acesta? i privi
datasetul. i arta statutul transceiverului aa cum fcuse de cnd
sosise Pham Nuwen. i pe Puteri, trei transceivere fuseser
nhate de un singur client!
Se trase iute un pas ndrt.
Tu!
Eu! nc o dat fa-n fa, Ravna. (Rnjetul era o parodie a
zmbetului sigur pe sine al lui Pham.) mi pare ru c nu pot fi
206

cuceritor n seara asta. Se lovi stngaci cu palma n piept: Folosesc


instinctele fundamentale ale obiectului sta sunt prea ocupat
ncercnd s rmn n via.
Din colul gurii i se prelingea un firicel de saliv. Ochii lui Pham
se concentrau asupra femeii, apoi priveau n gol.
Ce-i faci lui Pham?
Dispozitivul Emisar pi spre ea i se poticni.
Fac loc, se auzi vocea lui Pham Nuwen.
Ravna rosti codul telefonic al lui Grondr. Nu primi niciun
rspuns.
Dispozitivul Emisar cltin din cap.
Organizaia Vrinimi este foarte ocupat n clipa de fa,
ncercnd s m conving s-i prsesc echipamentele,
strduindu-se s-i adune curajul i s m-alunge. Nu crede ce le
spun. Rse scurt i sufocat: Nu conteaz. Acum neleg, atacul deaici a fost doar o diversiune uciga Ce zici, micu Ravna? Vezi
tu, Molima nu-i o Aberaie de Clasa a II-a. n timpul care mi-a mai
rmas, pot doar s ghicesc ce este Ceva foarte btrn, foarte
mare Indiferent ce-ar fi, sunt devorat de viu.
Cochilie-albastr i Tulpin-verde rulaser aproape de Ravna.
Frunzele lor emiteau fonituri slabe. La mii de ani-lumin
deprtare, adnc n Transcendent, o Putere se lupta pentru a tri.
Iar tot ce vedeau ei din asta era un brbat transformat ntr-un
lunatic cruia i curgeau balele.
Aa c asta-i scuza mea, micu Ravna. Dac te-a fi ajutat,
probabil c nu m-a fi putut salva.
Glasul i se sugrum i inspir profund, uiertor.
Dar ajutndu-te acum ar fi o msur de rzbunarea este un
motiv pe care tu l-ai nelege. V-am chemat nava de pe orbit. Dac
v micai iute i nu folosii agraviurile, s-ar putea s supravieuii
urmtoarea or.
Vocea Cochiliei-albastre fu simultan timid i arogant:
S supravieuim? Aici nu poate avea succes dect un atac
convenional i nu se vede niciun semn n aceast privin.
Un nebun nconjurat de noaptea tcut i blnd. Datasetul
Ravnei nu arta nimic straniu, cu excepia acaparrii de lime de
207

band de ctre Btrn.


Pham Nuwen hohoti spart.
Oho-ho, este convenional, nu-i face griji, ns foarte
inteligent. Cteva grame de haos replicant, infiltrate de-a lungul
sptmnilor nflorete chiar n prezent, sincronizat cu atacul,
nelegei? Tumoarea va muri n cteva ore, dup ce va ucide toate
valoroasele automate Superioare ale Releului Ravna! Ia nava sau
vei muri n urmtoarele o mie de secunde. Ia nava! Dac
supravieuieti, du-te n Adnc. Ia
Dispozitivul Emisar se nec i icni la sfritul ultimei fraze. Se
sili s se ndrepte i-i flutur pentru ultima oar sursul su
verzui.
Iar sta-i cadoul meu pentru tine, cel mai bun ajutor care mia mai rmas s i-l dau.
Zmbetul pieri. Privirea sticloas fu nlocuit de una de
surprindere apoi de teroare crescnd. Pham Nuwen horci,
trase aer adnc n piept i mai avu timp pentru un ipt ca un
ltrat nainte s se prbueasc. Czu cu faa n jos, zvcnind i
sufocndu-se n nisip.
Ravna strig din nou codul lui Grondr i alerg spre Pham
Nuwen. l ntoarse pe spate i ncerc s-i degajeze gura. Criza
dur dou secunde, cu membrele brbatului zbtndu-se
aleatoriu. Ravna fu lovit puternic de cteva ori, n timp ce ncerca
s-l potoleasc. Dup aceea Pham se nmuie i ea abia i mai simi
respiraia.
Cumva, a prins-o pe E II, spuse Cochilie-albastr. Se afl la
patru mii de kilometri i vine drept ctre Docuri. Tnguire. Suntem
ruinai.
Zborurile neautorizate n apropierea Docurilor duceau la
confiscarea navei.
Cumva, Ravna nu credea c asta ar mai fi avut vreo importan.
Vreun semn de atac? ntreb ea peste umr.
Ls uor capul lui Pham pe spate, asigurndu-se c putea s
respire neobstrucionat.
Fonete aleatorii ntre skrodclrei. Tulpin-verde rspunse:
Ceva este ciudat. Serviciile au fost suspendate pe
208

transceiverele principale. (Atunci Btrnul mai continu s


transmit?) Reeaua local este foarte aglomerat. Multe automate,
muli angajai au fost chemai de urgen.
Ravna se legn pe clcie. Cerul nopii era negru, cu o duzin
de puncte foarte luminoase: nave care erau ghidate spre Docuri.
Totul prea perfect normal. ns propriul ei dataset arta tot ce
raporta Tulpin-verde.
Ravna, nu pot vorbi n clipa asta.
Glasul cu clicuri al lui Grondr rsun n vzduh lng ea. Era
probabil programul su asociat.
Btrnul a preluat majoritatea Releului. Ai grij la
Dispozitivul Emisar. (Niel cam trziu n privina asta!) Am pierdut
contactul cu perimetrul de supraveghere de dincolo de
transceivere. nregistrm cderi de programe i de hardware.
Btrnul susine c suntem atacai.
O pauz de cinci secunde.
Observm dovezi de aciuni specifice unei flote la perimetrul
defensiv local.
Asta nsemna numai o jumtate de an-lumin deprtare.
Brap! se auzi dinspre Cochilie-albastr. La perimetrul defensiv
local? Cum de nu le-ai observat apropierea?
Rul nainte i napoi, dup care pivot. Asociatul lui Grondr
ignor ntrebarea.
Minimum trei mii de nave. Distrugerea transceiverelor este
imin
Ravna, skrodclreii sunt cu tine?
Tot glasul lui Grondr, dar mai sacadat, mai implicat. Era
individul real, nu programul su asociat.
D-da
Cade reeaua local. Cade sistemul de susinere biotic. Vor
cdea docurile. Am fi mai puternici dect flota atacatoare, ns ne
descompunem din interior Releul moare vocea i se ascui i
zorni , totui vrinimii nu vor muri i un contract rmne un
contract! Spune-le skrodclreilor c i vom plti cumva,
cndva. Le cerem i implorm s desfoare misiunea pe care
au contractat-o. Ravna?
209

Da. Ei te-ascult.
Atunci plecai!
Glasul nu se mai auzi.
E II va fi aici n dou sute de secunde, anun Cochiliealbastr.
Pham Nuwen se calmase i respira mai uor. Pe cnd cei doi
Clrei ciripeau deplasndu-se nainte i napoi, Ravna privi n
jur i nelese brusc c toate morile i distrugerile fuseser
rapoarte primite de la foarte mare deprtare. Plaja i cerul erau la
fel de placide ca ntotdeauna. Ultimele raze de soare prsiser
valurile. Spuma semna cu o band neclar n lumina verzuie
aproape stins. Ici-colo, luminie galbene sclipeau n copaci i n
turnurile ndeprtate. Totui alarma se rspndise n mod clar.
Putea auzi dataseturi activndu-se. Unele focuri de pe plaj se
stinser i siluetele din jurul lor pornir n fug spre copaci sau
plutir n sus, ndreptndu-se ctre birouri mai ndeprtate. Nave
stelare se ridicau acum de la danele lor, dincolo de mare, suind
ntruna pn ce scnteiar n razele soarelui apus.
Era ultimul moment de pace al Releului.
O pat de bezn strlucitoare se li peste cer. Ravna icni
naintea luminii att de distorsionate, nct ar fi trebuit s treac
nevzut. Sclipea mai degrab n fundul minii ei, dect n ochi.
Dup aceea, n-ar fi putut preciza ce anume diferea n mod obiectiv
peticul acela luminos de ntuneric.
Altul! spuse Cochilie-albastr.
Acesta apruse lng orizontul Docurilor: o pat neagr cu
limea de maximum un grad. Marginile i erau o contopire
nedistinct de negru n negru.
Ce este?
Ravna nu era pasionat de rzboaie, dar citise despre destule
aventuri. tia despre bombe cu antimaterie i proiectile de energie
cinetic relativiste. Din deprtare, asemenea arme erau puncte de
lumin puternice, uneori ca nite plpituri orchestrate. Sau, mai
de aproape, o arm distrugtoare de corpuri cereti ar fi strlucit
incandescent peste curbura planetei, mprocnd globul n sine ca
o pictur de ap, ns lent, foarte lent. Acelea erau imaginile
210

pentru care o pregtiser lecturile. Ce vedea acum semna mai


degrab cu un defect de vedere dect cu o scen de rzboi. Doar
Puterile tiau ce vedeau skrodclreii, dar Cochilie-albastr zise:
Cred c principalele voastre transceivere s-au vaporizat.
Sunt la ani-lumin deprtare! Este imposibil s le poi ved
Alt pat apru, dar nu era n cmpul vizual al femeii. Culoarea
plutea, fr s-i gseasc locul. Pham Nuwen se zbtu iari, dar
fr putere. Ravna nu avea nicio dificultate n a-l ine nemicat,
ns din gur i se prelingea snge. Spatele cmii lui era
mbibat cu un fluid care duhnea a putreziciune.
E II va fi aici n o sut de secunde. E timp destul, e timp
destul. Cochilie-albastr rula nainte i napoi n jurul lor, vorbind
linititor, ceea ce nu demonstra dect faptul c era foarte agitat:
Da, lady Ravna, la ani-lumin deprtare. i muli ani de acum
nainte strfulgerarea distrugerii lor va lumina cerul pentru oricine
care va mai fi viu pe aici. ns numai o fraciune din vaporii care se
dilat creeaz lumin. Restul este un talaz de ultraunde att de
puternic, nct afecteaz materia obinuit Nervii optici sunt
iritai de excese n asemenea msur, nct propriul tu sistem
nervos devine un receptor. (Se roti.) Dar nu te teme. Noi suntem
rezisteni i rapizi. Ne-am mai strecurat i alt dat prin treceri
nguste.
Era absurd ca o creatur lipsit de memorie pe termen scurt s
se laude cu inteligena ei fulgertoare. Ravna sper ca skroda lui
s fie pe msura laudelor. Vocea Tulpinii-verzi bzi dureros de
sonor:
Privii!
Linia brizantului se retrgea, mai departe dect o vzuse
vreodat femeia.
Marea se prbuete! strig Tulpin-verde.
Marginea apei se retrsese cu o sut de metri, cu dou sute de
metri. Orizontul smluit n verde picura.
Nava este la cincizeci de secunde. Vom zbura spre ea. Haide,
Ravna!
n momentul acela, tot curajul Ravnei pieri. Grondr spusese c
Docurile vor cdea! Cerul apropiat era ticsit de zeci de siluete care
211

fugeau ctre locuri sigure. La o sut de metri deprtare, nisipul n


sine se deplasa ntr-o avalan care se nclina spre abis. Ravna i
aminti ceva ce spusese Btrnul i nelese brusc c zburtorii
comiteau o eroare teribil. Gndul i sfie teroarea.
Nu! Mergem spre terenul mai nalt.
Noaptea nu mai era tcut. Dinspre mare se auzi un dangt ca
al unui clopot. Sunetul se extinse. Briza amurgului se preschimb
ntr-o vijelie care rsuci copacii ctre ap, trimind pe lng ei
nisip i ramuri uiertoare.
Ravna era tot n genunchi, apsnd cu minile pe braele inerte
ale lui Pham. El nu respira i nu avea puls. Ochii lui priveau fr
s vad. Cadoul Btrnului pentru ea Blestemate fie Puterile! l
prinse pe Pham Nuwen de subsuori i-l rostogoli pe spinarea ei.
Icni i fu ct pe-aici s-l scape. Sub cmaa lui simea caviti
unde ar fi trebuit s existe carne solid. Ceva urt mirositor picura
de o parte i cealalt. Se strdui s se ridice din genunchi, pe
jumtate purtnd, pe jumtate trnd corpul. Cochilie-albastr
rcnea:
cteva ore s rulm undeva!
Se ridic apoi de la sol, pornindu-i agraviul mpotriva vntului.
Skroda i Clreul se rsucir pentru o clip fr control apoi el
fu izbit napoi de nisip i se rostogoli ntr-un vlmag spre
destinaia vntului: gaura mugitoare care fusese marea. Tulpinverde goni n faa lui, blocndu-i naintarea ctre distrugere.
Cochilie-albastr se redres i cei doi rular napoi la Ravna. Vocea
Clreului abia se auzea n vuietul vntului.
graviur cad!
i, odat cu ele, nsi structura Docurilor. Merser i rular,
ndeprtndu-se de marea care nghiea totul.
Caut un loc unde s asolizm E II.
Linia arborilor devenise un lan zimat de dealuri. Peisajul se
schimba n faa ochilor i sub picioare. Dangtul se auzea de peste
tot, n unele locuri att de puternic, nct rezona prin
nclmintea Ravnei. Evitar terenul care se surpa, dolinele ce se
deschideau n toate prile. Noaptea nu mai era ntunecat. Fie c
era lumin de avarie, fie un efect colateral al ne-funcionrii
212

agraviurilor, o culoare albstruie strlucea pe perimetrul


deschiderilor. Prin gurile acelea, vedeau noaptea cu plafon de nori
de pe Groundside, la o mie de kilometri mai jos. Spaiul dintre ei
nu era pustiu. Se zreau spectre tremurtoare; miliarde de tone de
ap i rn i sute de zburtori care mureau. Organizaia
Vrinimi pltea preul pentru a-i fi construit Docurile pe agraviuri,
nu pe o orbit inerial.
Cumva, ei trei naintau. Pham Nuwen era prea greu pentru a fi
purtat/trt; Ravna se mpleticea la stnga i la dreapta n aceeai
msur n care avansa. Totui brbatul era mai uor dect ar fi
bnuit, iar lucrul acesta era terifiant n sine: oare se prbuea i
terenul nalt?
Majoritatea agraviurilor mureau prin nefuncionare, dar unele
sufereau distrugeri copleitoare: plcuri de arbori i sol fur
smulse de pe vrfurile dealurilor i accelerate ascendent. Vntul se
schimba nainte i napoi, n sus i n jos ns era mai slab, mai
rarefiat acum, i zgomotul era ndeprtat. n scurt timp atmosfera
care nvluia Docurile nu avea s mai existe. Costumul presurizat
al Ravnei funcionase cteva minute, dar ncepea s se destrame.
Peste alte cteva minute avea s fie la fel de mort ca agraviurile
ei la fel de mort ca ea nsi. Femeia se ntreb ntr-o doar cum
procedase Molima. Aidoma Btrnului, probabil c avea s moar
fr s-o tie vreodat.
Zri vpi ca de tore; erau nave. Cele mai multe acceleraser
spre orbite ineriale, ori intraser direct n ultrapropulsie, totui
unele se menineau deasupra peisajului care se dezintegra.
Cochilie-albastr i Tulpin-verde conduceau drumul. i foloseau
a treia osie a crucioarelor n chipuri pe care Ravna nu i le
imaginase nicicnd, ridicnd i mpingnd pentru a sui pante pe
care ea abia dac le putea ataca, din cauza greutii inerte a lui
Pham care o trgea napoi.
Erau pe coama unui deal, dar nu pentru mult timp. Locul
fcuse parte din pdurea biroului. Acum copacii erau ndreptai n
toate direciile, ca firele de blan ale unui cine los i murdar.
Solul se simea pulsnd sub tlpi. Ce avea s urmeze?
Skrodclreii rulau de pe un versant al crestei pe cellalt. Dac n213

aveau s fie salvai aici, n-aveau s mai fie salvai niciodat. Ravna
se ls n genunchi, transfernd pe sol cea mai mare parte a
greutii lui Pham. De aici putea s vad pn ht departe.
Docurile semnau cu un drapel care flutura slab i fiecare
smucitur imens a esturii desprindea alte fragmente. Atta
vreme ct ntre unitile agraviuri mai exista un consens,
ansamblul continua s aib aspect plan. ns i acesta disprea.
Doline se cscau mprejurul micului lor plc de pdure. La orizont,
Ravna vzu cum partea ndeprtat a Docurilor se detaeaz i se
rotete lent ntr-o parte; bucata lung de o sut de kilometri i lat
de zece kilometri mtur navele ce intenionaser s-i salveze pe
supravieuitorii de la sol.
Cochilie-albastr se atinse de partea ei stng i Tulpin-verde
de cea dreapt. Ravna se rsuci, lsnd pe skrode o parte din
greutatea lui Pham. Dac toi patru i contopeau costumele
presurizate, ar mai fi ctigat nite momente suplimentare de
contiin.
E II, zise Clreul, o pilotez n jos!
ntr-adevr, ceva cobora. Vpaia unei nave ilumina n albalbastru solul, cu umbre precis conturate i mictoare. Nu este
recomandabil s te afli n preajma jetului propulsiv al unei rachete
care staioneaz n planare ntr-un cmp de aproape 1 g. Cu o or
n urm, manevra ar fi fost imposibil sau, dac ar fi izbndit, ar fi
fost un inacceptabil act ilegal. Acum nu mai conta dac jetul
strpungea Docurile sau ardea un cargo venit de la o deprtare de
jumtate de galaxie. Totui unde o putea cobor Cochiliealbastr? Erau nconjurai de doline i stnci mictoare. Ravna
nchise ochii cnd lumina arztoare pluti n jos n faa lor i apoi
se diminu. Strigtul Cochiliei-albastre era subire i piigiat n
atmosfera pe care o partajau:
Haidem mpreun!
Femeia se inu strns de skrodclrei i se trr/ rular n
jos de pe deluor. Excentric II plutea staionar n centrul unei
doline. Jetul i era ascuns vederii, dar strlucirea reflectat din
pereii plniei i conferea navei o siluet extrem de precis,
transformndu-i spinii n arcuri albe, penate. O molie gigantic, cu
214

aripi arztoare ns prea departe pentru a ajunge la ea.


Dac costumele le-ar fi rezistat, ar fi putut merge pn la
marginea puului. i dup aceea? Din cauza spinilor, nava nu se
putea apropia sub o sut de metri. Un om cu aptitudini atletice (i
nebun) ar fi putut ncerca s se prind de un spin i s se trasc
pe el n jos.
ns skrodclreii aveau propria lor nebunie. Exact n clipa n
care lumina cea reflectat deveni insuportabil, vpaia jetului
se stinse. E II czu n jos prin pu, dar asta nu mpiedic
naintarea Clreilor.
Mai repede! o ndemn Cochilie-albastr.
i Ravna ghici ce plnuiser. innd seama de vlmagul
stnjenitor de membre i rotile, se apropiar iute de marginea
gurii ntunecate. Femeia simi cum solul i ced sub tlpi, apoi
czur.
Docurile aveau o grosime de sute pe alocuri de mii de metri.
Cdeau prin ele, trecnd pe lng vagi i stranii plpituri de
distrugere intern.
Ieir prin partea cealalt i-i continuar cderea. Pentru o
secund, sentimentul de panic nebun dispru. La urma
urmelor, aceasta era simpl imponderabilitate, ceva banal i mult
mai panic dect dezintegrarea Docurilor. Acum era mai uor s se
in de Clrei i de Pham Nuwen, ba chiar i atmosfera pe care o
mpreau prea mai dens ca nainte. Vidul i cderea n
imponderabilitate aveau avantajul lor. Exceptnd cte un agravi
scpat de sub control, totul cpta aceeai acceleraie, cu ruinele
plutind panic. Iar peste patru sau cinci minute, aveau s ating
atmosfera lui Groundside, ptrunznd n ea aproape perfect
vertical. Viteza de intrare: numai trei sau patru kilometri pe
secund. Aveau s ia foc? Poate Strfulgerri se aprindeau
orbitor deasupra plafonului de nori.
Sfrmturile din jurul lor erau n majoritate ntunecate, doar
umbre profilate pe spectacolul celest de deasupra. ns forma
aflat exact dedesubt era mare i regulat E II, cu prova aintit
ctre ei! Nava cdea cu aceeai vitez. La fiecare cteva clipe,
declana un jet lateral, o slab scnteiere roiatic, frnnd i
215

apropiindu-se de cei patru. Dac ar fi avut o trap n vrful


botului, ei ar cobort exact prin ea.
Luminile de andocare i se aprinser, scldndu-i n razele lor
puternice. Zece metri distan. Cinci ntr-adevr exista o trap
i era deschis! Ravna putea distinge la interior o ecluz
pneumatic banal.
Ceea ce-i izbi fusese imens. Ravna ntrezri o ntindere neclar
de plastic ridicndu-se peste umrul ei. Ruina se rotea lent i abia
dac i atinse dar fu suficient. Pham Nuwen i fu smuls din
mini. Corpul lui se pierdu n umbre, dup care se lumin brusc,
cnd proiectoarele navei l urmrir i-l gsir. Simultan, aerul
rbufni din plmnii Ravnei. Aveau numai trei buzunare de
cmpuri de presiune, cmpuri care slbeau; nu era suficient.
Ravna simea cum contiina o prsea, iar vederea i se ngusta la
dimensiunile unui tunel. Fusese att de aproape
Clreii se desprinser unul de cellalt. Ravna se prinse de
skrode i plutir, deirai ca nite mrgele pe un irag, peste ecluza
navei. Skroda Cochiliei-albastre tresalt i o lovi, cnd el se
ndrept iute spre trap. Impulsul primit o roti pe Ravna,
fichiuind-o pe Tulpin-verde n sus. Totul cpta caracterul unui
vis. Unde era panica, atunci cnd aveai nevoie de ea? in-te bine,
in-te bine, in-te bine, cnta un glscior, tot ce-i mai rmsese din
contiin. Izbitur, smucitur. Skrodclreii o trgeau i o
mpingeau. Sau poate c nava i smucea pe toi de jur mprejur.
Erau marionete care dansau pe un singur fir.
n fundul tunelului vederii ei, un Clre prinse silueta
rostogolitoare a lui Pham Nuwen.
***
Ravna nu-i dduse seama c leinase, dar parc peste numai
o clip respira aer i tuea, eliminnd resturi de vom n
interiorul ecluzei. Perei verzi, solizi, o nconjurau linititor. Pham
Nuwen zcea pe peretele opus, fixat ntr-un container de primajutor. Chipul lui avea o nuan vineie.
Femeia se mpinse cu stngcie peste ecluz, ctre peretele lui
Pham Nuwen. Interiorul era un vlmag confuz, deloc asemntor
cu navele sport i de pasageri n care mai cltorise pn atunci.
216

n plus, designul era pentru Clrei. Peste tot pe perei erau


mprtiate petice adezive; Tulpin-verde i fixase skroda pe unul
dintre ele. Accelerau, poate la o douzecime de g.
Tot coborm?
Da. Dac rmnem n plutire staionar sau ne ridicm, ne
vom lovi. (De toate sfrmturile care continu s se reverse de
sus.) Cochilie-albastr ncearc s ne scoat de aici.
Cdeau mpreun cu toate resturile din jur, ns n acelai timp
ncercau s se deplaseze n lateral i s scape de potop nainte s
loveasc Groundside. Ocazional dinspre fuzelaj se auzea cte un
zngnit sau un iuit. Uneori acceleraia nceta ori i schimba
complet vectorul. Cochilie-albastr se strduia s evite fragmentele
mari.
Dar nu cu succes complet Un scrnet lung se sfri cu un
pocnet i ecluza se roti lent n jurul Ravnei.
Brrap! Tocmai am pierdut un spin ultrapropulsie, se auzi
glasul Cochiliei-albastre. Ali doi sunt deja avariai. Te rog s te legi
cu centurile, lady Ravna.
Peste o sut de secunde, atinser atmosfera. Zgomotul fu un
zumzet abia perceptibil dincolo de fuzelaj. Pentru o nav ca aceasta
era sunetul morii; nu era dotat cu aerofrne. Zgomotul i spori
intensitatea. Cochilie-albastr accelera practic n jos, ncercnd s
coboare suficient de mult pentru a scpa de fragmentele care-i
nconjurau. Ali doi spini se rupser. Iar dup aceea se simi o
apsare prelung a acceleraiei pe axa principal. Excentric II iei
din conul de umbr uciga al Docurilor i goni spre exterior, ctre
o orbit inerial.
***
Ravna privi peste frunzele Cochiliei-albastre, ctre ferestrele cu
imagini din exterior. Tocmai trecuser de terminatorul Groundside
i intraser pe o orbit inerial. Reveniser n imponderabilitate,
dar aceast traiectorie de cdere liber era nchis, fr s intre n
coliziune cu obiecte uriae i dure ca Groundside.
Femeia nu tia mare lucru despre zborurile spaiale, doar ceea
ce ar fi fost de ateptat din partea unei pasagere obinuite,
217

pasionate de lecturile de aventuri. Era ns evident c Cochiliealbastr reuise ceva aproape de domeniul miracolului. Cnd
ncerc s-i mulumeasc, skrodclreul rul nainte i napoi
peste peticele adezive, bzind ncet pentru sine. Era stnjenit?
Sau doar neatent n stilul Clreilor?
Tulpin-verde vorbi, un pic sfioas, un pic mndr:
Comerul spaial este viaa noastr, tii? Dac suntem
precaui, viaa va fi n general sigur i placid, dar vor exista i
treceri nguste. Cochilie-albastr se antreneaz permanent,
programndu-i skroda cu toat ingeniozitatea pe care i-o poate
imagina. Este un maestru.
n viaa cotidian, indecizia prea s-i domine pe Clrei,
totui ntr-o situaie critic, nu ezitau s rite totul. Ravna se
ntreb n ce msur conducerea aparinea skrodei sau
ocupantului ei?
Pufnet, zise Cochilie-albastr. Am amnat pur i simplu
trecerea ngust. Am rupt civa spini ai propulsiei. Dac nu se vor
autorepara? Ce facem atunci? Totul este distrus n jurul lui
Groundside. Sfrmturile se ntind pn la o sut de raze. Nu
sunt dense, ca n jurul Docurilor, dar viteza lor este mult mai
mare. Nu poi s injectezi miliarde de tone de fragmente pe orbite
neregulate i s te atepi s navighezi n securitate.
i n orice secund, urm el, creaturile Aberaiei vor aprea,
nfulecndu-i pe supravieuitori.
Urk!
Lujerii Tulpinii-verzi ncremenir ntr-o dezordine comic.
Clreaa ciripi n sine pentru o clip, dup care spuse:
Ai dreptate am uitat. Crezusem c am gsit un spaiu
deschis, ns
Spaiu deschis, da, dar pe un poligon de tir. Ravna i ntoarse
privirea spre ferestrele punii de comand. Erau acum deasupra
emisferei luminate, la vreo cinci sute de kilometri n naltul
principalului ocean de pe Groundside. n jurul orizontului
albstrui, ceos, spaiul era lipsit de fulgerri i sclipiri.
Nu vd lupte, coment ea plin de speran.
Regret.
218

Cochilie-albastr comut ferestrele pe o vedere mai


semnificativ. n majoritate erau informaii de navigaie i
ultraurmritoare, fr cel mai mic neles pentru Ravna. Ochii i
fur atrai de un statut medical: Pham Nuwen respira din nou.
Clinica navei estima c-l putea salva. n acelai timp ns vzu i o
fereastr care afia statutul comunicaiilor; pe ea, atacul era
ngrozitor de limpede. Reeaua local se frmase n sute de
fragmente care urlau. De pe suprafaa planetar se auzeau doar
voci automate, iar acelea solicitau ajutor. Grondr fusese acolo.
Cumva, Ravna bnui c nu supravieuise nici chiar personalul su
operativ din Marketing. Ceea ce lovise Groundside fusese chiar mai
letal dect disfunciile Docurilor. n spaiul din imediata apropiere
a planetei existau puini supravieuitori n nave i fragmente de
habitate, majoritatea pe traiectorii sortite pieirii. Fr un ajutor
masiv i coordonat, aveau s moar n cteva minute cel mult,
ore. Directorii Organizaiei Vrinimi dispruser, distrui nainte ca
mcar s-i fi dat seama ce se petrecea.
Plecai, spusese Grondr, plecai. n afara sistemului se duceau
lupte; Ravna vzu trafic de mesaje din partea unitilor defensive
vrinimi. Chiar i fr control sau coordonare, unele continuau s
se opun flotei Aberaiei. Lumina de la btliile lor avea s
soseasc mult timp dup nfrngere, mult timp dup ce inamicul
ajungea aici n carne i oase. De ct timp mai dispunem? De cteva
minute?
Brrap. Uitai-v la urmele acelea, spuse Cochilie-albastr.
Aberaia are aproape patru mii de nave. Trec fr probleme de
aprtori.
Oricum, deja n-a mai rmas nimeni pe acolo, zise Tulpinverde. Sper c n-au murit toi.
Nu toi. Vd mii de nave plecnd toi cei care au mijloacele
respective i sunt cu capul pe umeri. Cochilie-albastr rul nainte
i napoi. Vai! Noi suntem cu capul pe umeri dar uitai-v la
raportul de reparaii.
O fereastr se li, plin cu desene colorate ce nu nsemnau
absolut nimic pentru Ravna.
Doi spini sunt tot rupi, ireparabili. Trei sunt parial reparai.
219

Dac nu se refac, vom rmne mpotmolii aici. Asta este


inacceptabil!
Glasul voderului lui crescu n intensitate, ascuit. Tulpin-verde
se apropie de el i-i fonir frunzele unul ctre cellalt.
Trecur alte minute. Cnd Cochilie-albastr vorbi din nou n
samnorsk, vocea i era mai linitit.
Un spin reparat. Poate, poate, poate Deschise o imagine
real. E II trecea peste polul sudic al Groundside, revenind n
noapte. Orbita avea s-i poarte peste partea cea mai aglomerat cu
sfrmturi ale Docurilor, ns traiectoria lor era un zglit
permanent n vreme ce nava evita alte resturi.
Rcnetele ororii btliei din sistemul exterior se diminuar.
Organizaia Vrinimi era un imens cadavru care zvcnea i foarte
curnd asasinul ei avea s soseasc, adulmecnd.
Doi reparai. Cochilie-albastr deveni foarte tcut i
ncordat Trei! Trei sunt reparai! Cincisprezece secunde pentru
recalibrare i putem efectua saltul!
Pru c trecu mult mai mult timp dar apoi toate ferestrele
comutar pe vedere real. Groundside i soarele su disprur.
Stelele i bezna se leau de jur mprejur.
***
Dup trei ore, Releul era la o sut cincizeci de ani-lumin n
urma lor. E II se alturase convoiului de nave care fugeau. Din
cauza arhivelor i a turismului, la Releu fusese un numr
extraordinar de mare de nave interstelare. Zece mii de vehicule
erau risipite pe anii-lumin din jurul lor. Totui, la asemenea
deprtare de planul galactic, stelele erau rare i ei se gseau la
minimum o sut de ore de zbor de refugiul cel mai apropiat.
Pentru Ravna era nceputul unei noi btlii. l fulger cu
privirea pe Cochilie-albastr, aflat n partea opus a punii.
Skrodclreul tremur i frunzele i se rsucir ntr-un fel pe care
ea nu-l mai vzuse pn atunci.
Privete aici, lady Ravna, Punctul Superior este o civilizaie
frumoas, cu unii participani bipezi. Este protejat. Este aproape.
Te poi adapta.
220

Fcu o pauz. mi citete expresia?


Dar dar dac nu-i convine, te vom duce mai departe. D-ne
o ans s contractm transportul cuvenit i i te vom duce
napoi pn pe Sjandra Kei. Ce zici de asta?
Nu. Cochilie-albastr, voi avei deja un contract. Cu
Organizaia Vrinimi. Noi trei (i ceea ce a devenit din Pham
Nuwen) vom merge n Adncul Exteriorului.
Scutur din cap n semn de nencredere! Este adevrat, am
primit un avans din suma contractului. Totui acum, cnd
Organizaia Vrinimi a rposat, nu mai exist nimeni care s
onoreze restul contractului. De aceea i noi suntem eliberai de
obligaiile sale.
Vrinimi n-au rposat. L-ai auzit pe Grondr Kalir. Organizaia
avea are sucursale n tot Exteriorul. Obligaiile se pstreaz.
Graie unui detaliu de form. Amndoi tim c aceste
sucursale n-ar putea plti niciodat suma final.
Ravna nu avea un rspuns prea grozav la replica aceea.
Avei o obligaie, spuse ea ns fr fora cuvenit.
Niciodat nu se pricepuse s-i intimideze pe alii.
Lady Ravna, vorbeti realmente din punctul de vedere etic al
Organizaiei sau din simpl omenie?
Eu
De fapt femeia nu nelesese niciodat n mod complet
principiile etice ale Organizaiei. Acesta era un motiv pentru care
intenionase s revin pe Sjandra Kei dup noviciat i un motiv
pentru care Organizaia abordase cu pruden rasa uman.
Nu conteaz poziia de pe care vorbesc! Exist un contract. Ai
fost ncntai s-l onorai cnd situaia nu era periculoas. Ei bine,
ea se dovedete a fi letal dar posibilitatea respectiv fcea parte
din nelegere.
O privi pe Tulpin-verde. Aceasta tcuse pn atunci, fr
mcar s foneasc spre perechea ei. Frunzele i erau strns lipite
de tulpina central. Poate
Ascultai-m: ntr-adevr exist i alte motive n afar de
obligaia contractual. Aberaia este mai puternic dect ar fi
crezut cineva. Azi a ucis o Putere. i opereaz n Exteriorul
221

Median Clreii au o istorie ndelungat, Cochilie-albastr, mai


lung dect ntreaga existen a majoritii raselor. Este posibil ca
Aberaia s fie ndeajuns de puternic pentru a-i pune capt.
Tulpin-verde rul ctre ea i se deschise uor.
Crezi crezi cu adevrat c am putea gsi ceva n nava aceea
din Adnc, ceva care ar putea face ru unei Puteri ntre Puteri?
Ravna tcu o clip.
Da. i Btrnul nsui a crezut asta, nainte de a muri.
Cochilie-albastr se strnse i mai mult n jurul siei,
rsucindu-se. ndurerat?
Lady Ravna, noi suntem negustori. Am trit mult i am
cltorit departe i am supravieuit pentru c ne-am vzut de
treaba noastr. Indiferent ce ar crede romanticii, negustorii nu
pleac n aventuri. Ceea ce ceri este imposibil ca nite simpli
locuitori din Exterior s ncerce s distrug o Putere.
Totui acela a fost un risc pentru care ai semnat. Ravna nu rosti
ns cu glas tare cuvintele respective. Poate c Tulpin-verde o
fcu. Frunzele ei fonir i Cochilie-albastr se chirci i mai mult.
Tulpin-verde amui o secund, apoi i acion cumva straniu
osiile i se eliber de peticele adezive. Roile i se rotir n gol i ea
pluti, descriind un arc lent, pn se ntoarse cu capul n jos i
frunzele ei se ntinser i le atinser pe ale Cochiliei-albastre.
Dialogar susinut vreme de aproape cinci minute. ncetior,
Cochilie-albastr se desfcu, frunzele i se relaxar i le mngiar
pe ale perechii.
n cele din urm spuse:
Perfect O aventur. Dar ine minte! Una singur.

222

PARTEA A DOUA

223

Capitolul 17
Primvara sosi umed, rece i teribil de greu. n ultimele opt
zile plouase. Ct de mult i-ar fi dorit Johanna altceva pn i
rentoarcerea ntunericului iernii!
Plesci prin noroiul care odat fusese muchi. Era amiaz;
lumina posomort avea s mai dureze trei ore. Cicatrizatul
susinea c dac n-ar fi existat norii, ar fi putut zri de acum niel
soare. Uneori fata se ntreba dac va mai revedea vreodat soarele.
Curtea mare interioar a castelului se afla n pant. Noroiul i
zpada flecit se prelingeau de pe deal, oprindu-se grmad
lng casele din lemn. Vara trecut de aici se vedeau imagini
superbe. Iar n timpul iernii, aurora boreal revrsase culori verzi
i albastre peste omt, scnteiase pe portul ngheat i conturase
pe cer coamele ndeprtate ale dealurilor. Acum ploaia era o pcl
deas; Johanna nu putea distinge nici mcar oraul de dincolo de
ziduri. Deasupra capului, norii formau un plafon neregulat i jos.
tia c pe zidurile din piatr ale castelului existau strji, dar azi
erau probabil ghemuite napoia ambrazurilor de observaie. Nu se
zrea nici mcar un animal, nici mcar o hait. Planeta Stiletelor
era un loc pustiu prin comparaie cu Straum ns nu semna
nici cu Laboratorul Superior. Laboratorul Superior era un asteroid
fr atmosfer situat pe orbita unei pitice roii. Planeta Stiletelor
era vie, n micare; uneori prea la fel de frumoas i prietenoas
ca o staiune de vacan de pe Straum. ntr-adevr, i ddu fata
seama, era mai plcut dect majoritatea planetelor colonizate de
rasa uman n tot cazul mai blnd dect Nyjora i poate la fel de
atrgtoare ca Vechiul Pmnt.
Johanna ajunse la bungaloul ei. Se opri pentru o clip sub
pereii curbai spre exterior i privi peste curtea interioar. Mda,
aducea niel cu Nyjora medieval. Dar povetile din Epoca
Prineselor nu transmiseser puterea implacabil dintr-o asemenea
lume. Ploaia continua pe ct de departe putea s vad. Fr o
tehnologie decent, chiar i o ploaie rece putea fi ucigtoare.
224

Acelai lucru era valabil i pentru vnt. Iar marea nu se adresa n


niciun caz celor doritori de o croazier de destindere dup-amiaza;
fata se gndi cum ar fi fost s ataci uriaele talazuri reci, ncreite
de ploaie care se ntindeau la nesfrit. Pn i pdurile din
jurul oraului erau amenintoare. Era lesne s hlduieti prin
ele, totui nu existau radiobalize i nici gherete cu snackuri
deghizate n trunchiuri de copaci. Odat ce te rtceai, mureai pur
i simplu. Basmele nyjorene cptaser acum un neles special
pentru ea; nu-i trebuia cine tie ce imaginaie pentru a inventa
elementele primare ale vntului, ploii i mrii. Aceasta era
experiena pre-tehnologie; chiar dac nu aveai niciun inamic,
planeta n sine te putea ucide.
Iar fata avea o mulime de inamici. Johanna deschise ua
micu i intr.
***
O hait de Stilete sttea n jurul focului. Se scul n picioare i
o ajut pe Johanna s-i scoat pelerina de ploaie. De acum fata
nu se mai nfiora n faa boturilor cu coli fini. Acesta era unul
dintre ajutoarele ei obinuite; aproape c-i putea imagina flcile
ca fiind nite mini, care-i trgeau cu iscusin jacheta
impermeabil de pe brae i o atrnau lng foc. Johanna se
descotorosi de nclri i pantaloni i lu mantaua matlasat pe
care i-o nmna haita.
Cin. Acum, rosti ea ctre hait.
Bine.
Se aez pe o pern lng vatr. De fapt Stiletele erau mai
primitive dect oamenii de pe Nyjora. Planeta Stiletelor nu era o
colonie deczut. Haitele nu aveau nici mcar legende care s le
cluzeasc. Sistemul sanitar funciona ocazional. naintea
Cioplitoarei-n-lemn, medicii se mulumeau s ia snge de la
pacienii/ victimele lor Ea tia c locuia n echivalentul unui
apartament de lux pentru Stilete. Lemnul perfect lustruit nu
reprezenta ceva obinuit. Modelele pictate pe stlpi i perei erau
rezultatul multor ore de trud.
Fata i sprijini brbia n mini i privi n foc. Nu ddea prea
mare atenie haitei care forfotea n jurul vetrei, atrnnd oale peste
225

foc. Individul acesta vorbea foarte puin samnorsk; nu fcea


parte din proiectul dataset al Cioplitoarei-n-lemn. Cu multe
sptmni n urm, Cicatrizatul ceruse s se mute i el aici ce
mod mai bun de a iui procesul de nvare? Johanna se nfior,
amintindu-i. tia c el nu era dect un membru singular i c
haita n sine care-i ucisese tatl murise. nelegea toate astea, ns
de fiecare dat cnd l vedea pe Peregrin, l vedea pe ucigaul
tatlui ei, voinic i fericit, ncercnd s se piteasc ndrtul
celorlali trei tovari mai micui ai si. Johanna zmbi spre
flcri, amintindu-i cum l pocnise pe Cicatrizat cnd i fcuse
propunerea respectiv. i pierduse controlul, dar meritase s-o
fac. Nimeni altul nu mai sugerase c prietenii ar trebui s
mpart locuina aceasta cu ea. n majoritatea serilor o lsau
singur. Iar n unele nopi tata i mama pruser att de
aproape, poate chiar afar, ateptnd ca ea s-i observe. n ciuda
faptului c i vzuse murind, ceva dinluntrul ei refuza s-i dea
uitrii.
Aromele mncrii se nfiltrar pe lng familiara visare cu ochii
deschii. n seara asta avea parte de carne i fasole, cu ceva
asemntor cepei. O surpriz. Mirosea bine; dac ar fi existat vreo
varietate, fata s-ar fi bucurat de ea. ns nu mai vzuse fructe
proaspete de aizeci de zile. Carnea la saramur i legumele erau
singurele alimente pe timp de iarn. Dac Jefri ar fi fost aici, l-ar fi
apucat pandaliile. Trecuser luni de cnd primiser vestea de la
spionii Cioplitoarei-n-lemn din nord: Jefri murise n ambuscad
Johanna se nva cu realitatea respectiv, o accepta realmente. i,
din unele puncte de vedere, faptul c era singur simplifica ntrun fel lucrurile.
Haita i puse n fa o farfurie cu carne i fasole, alturi de un
gen de cuit. Asta este Johanna apuc mnerul strmb (ndoit n
lateral pentru a fi inut de flcile Stiletelor) i ncepu s mnnce.
***
Aproape c terminase, cnd la u se auzi un zgrepnat
politicos. Slujitorul fetei bolborosi ceva. Vizitatorul rspunse, apoi
vorbi n samnorsk destul de fluent (i cu un glas care aducea
sinistru de mult cu al Johannei):
226

Salut, numele meu este Copistul. A vrea s discutm puin,


se poate?
Unul dintre slujitori se ntoarse s-o priveasc; restul se uitau fix
la u. Copistul era cel pe care ea l numea Clovnul ncrezut. El
fusese cu Cicatrizatul la ambuscad, dar era att de prost, nct
Johanna nu se simea defel ameninat n prezena lui.
Bine, ncuviin i porni ctre u.
Slujitorul (paznicul) ei nh arbalete n flci i toi cei cinci
membri erpuir n sus pe scara ce ducea la mansard; jos nu era
spaiu dect pentru o singur hait.
Frigul i umezeala ptrunser n odaie mpreun cu vizitatorul
ei. Johanna se retrase de cealalt parte a focului, n timp ce
Copistul i scoase pelerinele de ploaie. Membrii haitei se
scuturar n felul n care o fac cinii, o imagine amuzant i
zgomotoas dar n preajma creia nu i-ar fi plcut s fii.
n cele din urm, Copistul se apropie de vatr. Pe sub pelerine
purta veste cu obinuitele scrie i spaii deschise napoia
umerilor i la pulpe. Copistul prea s aib deasupra umerilor
nite pernie pentru ca membrii si s par mai voinici dect erau
n realitate. Unul adulmec farfuria fetei, pe cnd celelalte capete
priveau ncoace i ncolo dar niciodat direct la Johanna.
Ea se uit la hait. nc avea probleme n a vorbi cu mai multe
chipuri; de obicei l alegea pe acela care o privea.
Ia zi, despre ce ai venit s vorbim?
n cele din urm, un cap o privi. i linse buzele.
Bine. Da. Am vrut s vd ce mai faci. Vreau s zic
Bolborosi ceva. Slujitorul ei rspunse de la etaj, raportnd
probabil dispoziia n care se afla fata. Copistul se ndrept. Patru
dintre cele ase capete ale sale se uitar la Johanna. Ceilali doi
membri se plimbau nainte i napoi, ca i cum ar fi reflectat la
ceva important.
Uite Eti singurul om pe care-l cunosc, dar am fost
dintotdeauna atras de studiul caracterelor. tiu c nu eti fericit
aici
Clovnul ncrezut era n acelai timp un maestru al exprimrii
evidentului.
227

i te-neleg. Totui noi ne strduim pe ct putem mai bine


s te-ajutm. Nu suntem persoanele rele care i-au omort prinii
i fratele.
Johanna puse o mn pe tavanul scund i se aplec n fa.
Toi suntei nite ucigai; din ntmplare, voi avei aceiai inamici ca
mine.
tiu asta i cooperez. Dac n-a fi fcut-o, ai fi fost i acum la
modul grdini al datasetului. Eu v-am artat cursurile de citire;
dac ai avea o urm de creier, pn la var ar trebui s obinei
praful de puc.
Alifantul era o jucrie motenit din familie, un obiect favorit pe
care-l puteai ine n brae cnd te culcai i la care ea ar fi trebuit
s renune cu muli ani n urm. Coninea ns istorie poveti
ale reginelor i prineselor din Evul ntunecat i felul n care ele se
luptaser s triumfe asupra junglelor, s reconstruiasc oraele i
apoi navele spaiale. Pe jumtate ascunse pe ci de referin
obscure, existau de asemenea cifrele seci, istoria tehnologiei. Praful
de puc era una dintre inveniile cele mai simple. Dup ce vremea
se mbuntea, aveau s urmeze nite expediii de prospectare;
Cioplitoarea-n-lemn tiuse de existena sulfului, dar nu aveau aa
ceva n ora. Construirea tunului avea s fie mai dificil. Totui
Atunci inamicii votri vor fi ucii. Obinei de la mine ceea ce
dorii. De ce te plngi atunci?
M plng?
Capetele Clovnului ncrezut se legnar n sus i n jos,
alternativ. Asemenea gesturi distribuite preau s fie echivalentul
expresiilor faciale, dei Johanna nc nu le descifrase. Poate c
aceasta nsemna stnjeneal.
Nu m plng. Tu ne-ajui, tiu. Dar, dar
Trei dintre membrii si se plimbau prin odaie.
Att doar c eu vd mai multe dect majoritatea celorlali,
poate m asemn un pic cu Cioplitoarea-n-lemn n zilele de
demult. Eu sunt un am vzut termenul vostru un diletant.
Adic, tii tu, o persoan care studiaz multe i este talentat la
toate. N-am dect treizeci de ani, ns am citit aproape toate crile
din lume i capetele se plecar, n semn de sfial? plnuiesc
228

chiar s scriu una, poate adevrata poveste a aventurii tale.


Fr s vrea, Johanna se pomeni surznd. n majoritatea
cazurilor, i vedea pe Stilete ca pe nite strini barbari, inumani ca
spirit i form deopotriv. Dar dac nchidea ochii, aproape c i-l
putea imagina pe Copist ca fiind un straumer. Mama avea civa
prieteni la fel de lipsii de minte i autoconvini n mod inocent:
brbai i femei cu o sut de proiecte grandioase care nu se
concretizau niciodat. Pe Straum, ei fuseser pericole de plictiseal
pe care fata le evitase.
Acum ei bine, nerozia Copistului era ca i cum ar fi revenit
acas.
Te afli aici ca s m studiezi pentru cartea ta?
Alte ncuviinri alternante.
Pi da. De asemenea, doream s discut cu tine despre alte
planuri ale mele. ntotdeauna am fost un fel de inventator. tiu c
asta nu mai nseamn acum mare lucru. Se pare c tot ce poate fi
inventat se gsete deja n dataset. Am vzut acolo multe dintre
ideile mele cele mai bune.
Oft, sau produse sunetul unui oftat. Imita unul dintre cele mai
populare glasuri tiinifice din dataset. Sunetele erau extrem de
simple pentru Stilete; te putea deruta al naibii de uor.
Oricum, m-ntrebam cum s-mbuntesc unele dintre ideile
acelea
Patru membri ai Copistului se aezar pe burt pe bancheta de
lng vatr; prea c s-ar fi instalat confortabil pentru o
conversaie prelungit. Ceilali doi ocolir vatra i-i ddur fetei un
teanc de hrtii prinse n inele de alam. n timp ce unul dintre cei
aflai dincolo de foc continua s vorbeasc, cei doi ddeau paginile
cu grij i artau unde trebuia s priveasc Johanna.
ntr-adevr, avea destule idei: psri care s remorcheze brci
zburtoare, lentile gigantice care s concentreze lumina soarelui
asupra inamicilor i s-i incendieze. Din unele desene se prea c
el credea c atmosfera se ntindea i dincolo de satelitul natural al
planetei, Luna Stiletelor. Copistul explic fiecare idee n detalii
obositoare, indicnd desenele i atingnd-o entuziast pe mini.
nelegi posibilitile? Viziunile mele unice combinate cu
229

inveniile deja cunoscute din dataset! Cine tie unde ar putea


duce?
Johanna chicoti, nemairezistnd naintea viziunii Copistului a
unor psri gigantice care remorcau spre Lun lentile cu diametrul
de un kilometru. El pru s considere sunetul o aprobare.
Da! Este sclipitor, nu? La ideea mea cea mai recent nici
mcar nu m-a fi gndit, dac n-ar fi fost datasetul. Acest radio
proiecteaz sunetele foarte departe i repede, da? De ce s nu-l
combinm cu puterea gndurilor noastre? O hait ar putea gndi
ca un singur membru, chiar dac-ar fi risipit pe sute de --
kilometri.
Asta chiar c era interesant! ns dac producerea prafului de
puc dura luni de zile dei aveau formula sa exact , cte
decenii aveau s treac pn ce haitele s aib radioul? Copistul
era un izvor imens de idei neterminate. Fata l ls s-i vorbeasc
mai bine de o or. Era o nebunie, totui mai puin strin dect
majoritatea celor pe care le suportase n ultimul an. n cele din
urm, el pru s-i epuizeze energia; pauzele erau mai prelungi i
o ntreba tot mai frecvent ce prere avea. Finalmente, spuse:
n tot cazul a fost plcut, nu?
--, da, fascinant
tiam c-o s-i plac. Cred c de fapt eti la fel ca poporul
meu. Nu eti complet furioas, nu tot timpul
Ce vrei s spui cu asta?
Johanna mpinse n lturi un bot moale i se ridic n picioare.
Creatura-cine se aez n fund ca s priveasc n sus la ea.
Eu pi ai destule de detestat, tiu Totui pari foarte
furioas fa de noi tot timpul, dei-ncercm s te ajutm! Dup
munca din timpul zilei, stai aici, nu-ncerci s vorbeti cu nimeni
dei acum neleg c asta a fost greeala noastr. Doreai ca noi s
venim aici, dar erai prea mndr ca s-o spui. tii, eu descifrez
caracterul indivizilor. Prietenul meu, cel cruia tu i spui
Cicatrizatul, este un tip realmente de treab. tiu c-i pot spune
asta cu toat onestitatea i, fiind noua mea prieten, o vei crede.
Lui i-ar plcea foarte mult s te viziteze de asemenea urk!
Johanna ocoli ncet vatra, silindu-i pe cei doi membri s se
230

retrag dinaintea ei. Toi membrii Copistului priveau n sus, la ea,


cu gturile arcuindu-se unul n jurul altuia, cu ochii holbai.
Eu nu sunt ca tine. Eu n-am nevoie de toate plvrgelile tale
sau de ideile tale idioate.
Azvrli carnetul de nsemnri al Copistului n vatr. Copistul
sri la marginea focului, ntinzndu-se disperat ctre hrtiile ce
ardeau. Izbuti s le recupereze pe cele mai multe i le strnse la
piepturi.
Johanna continu s nainteze spre el, lovindu-i labele cu
picioarele. Copistul se retrase cu spatele, lipindu-se cu burile de
podea.
Ucigai idioi i murdari! Eu nu-s ca voi. (Lovi cu palma ntr-o
grind a plafonului.) Oamenilor nu le place s triasc precum
animalele! Noi nu adoptm asasini. S-i spui Cicatrizatului, s i-o
spui! Dac vine vreodat pentru a plvrgi ca-ntre prieteni, o si o s-i sparg capul. O s-i sparg toate capetele!
Copistul ajunsese cu spatele la perete. Capetele i se ntorceau
agitate ntr-o parte i alta. Scotea o mulime de sunete. Unele erau
n samnorsk, dar prea ascuite ca s fie nelese. Una dintre gurile
sale gsi bara uii. mpinse ua, deschiznd-o, i toi ase membri
se npustir n crepuscul, dnd uitrii pelerinele.
Johanna ngenunche i scoase capul pe u. Aerul era cea
purtat de vnt. ntr-o clip, chipul i fu att de umed i de
ngheat, nct nu putu simi lacrimile. Copistul era ase umbre n
cenuiul care se ntuneca, umbre ce goneau n jos pe coasta
dealului, uneori rostogolindu-se n graba lor. ntr-o secund,
dispru. Rmseser doar formele neclare ale colibelor din
apropiere i lumina glbuie care se revrsa n jurul fetei dinspre
foc.
Ciudat Imediat dup ambuscad, ea simise teroare. Stiletele
fuseser ucigai de neoprit. Dup care, n barc, cnd l lovise pe
Cicatrizat fusese realmente minunat! ntreaga hait colapsase i,
brusc, ea tiuse c le putea rspunde n acelai fel, c le putea
rupe oasele. Nu trebuia s fie la mila lor n seara asta nvase
ceva n plus. i putea rni chiar i fr s-i ating. Cel puin pe
unii dintre ei. Simpla ei repulsie l dezintegrase pe Clovnul
231

ncrezut.
Johanna se retrase n cldura plin de fum i nchise ua.
Simea triumful.

232

Capitolul 18
Copistul Jaqueramaphan nu spuse nimnui despre ntlnirea
sa cu Dou-picioare. Bineneles, garda lui Prodotus auzise totul.
Poate c individul nu tia prea bine samnorska, dar cu certitudine
pricepuse c fusese o controvers. Pn la urm i alii aveau s
afle ce se ntmplase.
El se nvrti prin castel cteva zile i petrecu mai multe ore
aplecat peste resturile carnetului su de nsemnri, ncercnd s
refac desenele. Avea s treac o vreme nainte de a mai participa
la alte sesiuni cu datasetul, mai ales cnd era de fa i Johanna.
Copistul tia c el prea ndrzne pentru lumea din exterior, dar
de fapt avusese nevoie de foarte mult curaj ca s mearg n felul
acela la Johanna. El tia c ideile lui aveau geniu, ns n tot
cursul vieii cei fr imaginaie l contraziseser.
Din multe puncte de vedere, Copistul era un individ foarte
norocos. Fusese nscut ca hait de fisiune n Rangathir, la
marginea estic a Republicii. Printele lui fusese un negustor
bogat. Jaqueramaphan i motenise unele trsturi, totui nu i
rbdarea monoton necesar pentru afacerile de zi cu zi. Pe de alt
parte, haita lui de prsil reinuse din plin caracteristica aceea;
afacerea familiei sporise i n primii ani prsila nu-i refuzase
Copistului partea sa de avere. Din primele lui zile, Copistul fusese
un intelectual. Citise tot ce gsea: istorie natural, biografii,
educarea prsilei. Sfrise prin a avea cea mai mare bibliotec din
Rangathir: peste dou sute de cri.
Chiar de pe atunci, Copistul avusese idei mree, care dac ar
fi fost corect executate i-ar fi transformat n cei mai bogai
negutori din toate provinciile rsritene. Din pcate, ghinionul i
lipsa de imaginaie a prsilei sale sortise pieirii primele lui idei. n
cele din urm, prsila i cumprase partea din afacere i
Jaqueramaphan se mutase n capital. Fusese o micare
excelent. Pn la momentul respectiv, Copistul se dezvoltase la
ase membri; avea nevoie s vad mai mult din lume. n plus n
233

biblioteca de acolo existau cinci mii de cri, experiena ntregii


istorii i a ntregii lumi! Propriile lui carnete de nsemnri
deveniser o bibliotec n sine. Totui haitele de la universitate nu
aveau vreme pentru el. Schia unei sinteze a istoriei naturale pe
care o ntocmise fusese refuzat de toi papetarii, dei el pltise
pentru publicarea unor fragmente. Era clar c avea nevoie de
succes n lumea de aciune nainte ca ideile lui s poat cpta
atenia pe care o meritau, de aceea i misiunea sa de iscoad;
Parlamentul avea s-i mulumeasc dup ce revenea cu secretele
Insulei Tinuite a Jupuitorului.
Asta se petrecuse cu aproape un an n urm. Cele ntmplate
de atunci casa zburtoare, Johanna i datasetul depeau
pn i nchipuirile lui cele mai nebuneti (i Copistul recunotea
c nchipuirile acelea erau deja destul de neobinuite). Biblioteca
din dataset coninea milioane de cri! Ajutat de Johanna pentru
a-i cizela ideile, ei aveau s nlture Jupuitorii de pe faa lumii.
Aveau s-i rectige ei casa zburtoare. Nici chiar cerul n-avea s
mai fie o limit.
De aceea faptul c ea i atacase viziunea l fcea s-i pun
ntrebri despre sine. Poate c Johanna se nfuriase pe el pur i
simplu fiindc ncercase s i-l explice pe Peregrin. L-ar fi ndrgit
pe Peregrin, dac i-ar fi ngduit s-o fac; era sigur n privina
asta. Pe de alt parte poate c ideile lui nu erau chiar att de
bune, cel puin comparativ cu ale oamenilor.
***
Posibilitatea aceea l deprim ntr-o msur destul de mare. i
refcu totui complet desenele, ba chiar avu nite idei noi. Poate c
ar fi trebuit s mai cumpere nite hrtie de mtase. Peregrinul
trecu pe la el i-l convinse s mearg n ora.
Jaqueramaphan nscocise o duzin de explicaii pentru a-i
justifica absenele de la sesiunile cu Johanna. ncerc dou-trei
dintre ele, pe cnd cobora mpreun cu Peregrinul pe strada
Castelului, ctre port. Dup nici dou minute, prietenul su
ntoarse un cap.
E-n regul, Copistule. Cnd o vei dori, ne-ar plcea s revii
alturi de noi.
234

Copistul fusese dintotdeauna foarte priceput n a judeca


atitudinile altora; mai ales, putea simi cnd era tratat cu
condescenden. Probabil c se strmbase uor, fiindc Peregrinul
adug:
Vorbesc serios. Pn i Cioplitoarea-n-lemn a ntrebat de
tine. i plac ideile tale.
Dei nu tia dac nu erau cumva simple minciuni linititoare,
Copistul se nvior.
Serios?
Cioplitoarea-n-lemn din prezent era un caz trist, dar
Cioplitorul-n-lemn din crile de istorie era unul dintre marii eroi
ai lui Jaqueramaphan.
Nimeni nu-i furios pe mine?
Doar Prodotus este cam iritat. Responsabilitatea pentru
sigurana lui Dou-picioare l face irascibil. ns tu ai ncercat doar
ceva ce visasem toi s fi fcut.
Mda
Chiar dac n-ar fi existat un dataset, chiar dac Johanna
Olsndot n-ar fi venit din stele, ea tot ar fi fost creatura cea mai
fascinant din lume: o minte de echivalentul unei haite adpostit
ntr-un singur trup. Puteai merge direct la ea, o puteai atinge, fr
cea mai mrunt confuzie. La nceput fusese nfricotor, dar ei
toi simiser repede atracia. Pentru haite, apropierea nsemnase
ntotdeauna absena minii fie pentru sex, fie pentru lupt.
Imagineaz-i s poi s stai lng foc cu un prieten i s pori o
conversaie inteligent! Cioplitoarea-n-lemn formulase ipoteza c
civilizaia Dou-picioarelor putea fi n mod natural mai eficient
dect oricare civilizaie a Haitelor, c pentru oameni colaborarea
era att de simpl, nct ei nvau i construiau mult mai repede
dect o puteau face haitele. Unica problem cu ipoteza aceea era
nsi Johanna Olsndot. Dac Johanna era un om normal, ar fi
fost o surpriz ca rasa ei s fi putut coopera n orice privin.
Uneori era prietenoas; de obicei n edinele cu Cioplitoarea-nlemn prea s-i dea seama c regina era ubred i la sfritul
vieii. n majoritatea cazurilor ns se purta cu superioritate, era
sarcastic i prea s considere c toate eforturile lor erau demne
235

de insulte Iar uneori era exact aa cum se purtase ultima dat.


Cum merge cu datasetul? ntreb el dup un moment.
Peregrinul ridic din umeri.
Cam la fel ca pn acum. Att Cioplitoarea-n-lemn, ct i eu
putem citi destul de bine n samnorsk. Johanna ne-a nvat
desigur, pe mine prin intermediul reginei cum s folosim mare
parte din puterile datasetului. Acolo exist multe lucruri care vor
schimba lumea. Deocamdat ns trebuie s ne concentrm
asupra producerii prafului de puc i a tunurilor. Asta merge
ncet: transpunerea ideilor n practic.
Copistul ncuviin tiutor. Aceea fusese dificultatea esenial i
a vieii lui.
Oricum, dac le-am putea face pe toate pn la mijlocul verii,
am putea s luptm cu armata Jupuitorului i s capturm casa
zburtoare nainte de sosirea iernii. Sursul Peregrinului se li de
la un chip la altul: Iar dup aceea, prietene, Johanna i poate
chema semenii s-o salveze iar nou nu ne rmne dect s-i
studiem pe strini. Eu a putea cltori spre lumi aflate lng alte
stele.
Era o idee despre care ei mai discutaser. Peregrinul se gndise
la ea chiar naintea Copistului.
Cotir de pe strada Castelului pe irul-marginii. Copistul se
simea mai entuziast cu privire la vizita la papetar; trebuia s
existe vreo cale prin care el s fie de ajutor. Se uit n jur cu un
interes care-i lipsise n ultimele zile. Cioplitorii-n-lemn era un ora
mricel, aproape la fel de mare ca Rangathir vreo douzeci de mii
de haite locuiau ntre zidurile sale i n casele din imediata
apropiere. Ziua aceasta era ceva mai rece dect cele anterioare, dar
nu ploua. Un vnt rece i curat mtura strada pieii, purtnd izuri
vagi de mucegai i canalizare, de mirodenii i lemn proaspt tiat.
Nori ntunecai pluteau destul de jos, nceond dealurile din
jurul portului. Primvara se simea n mod clar n vzduh.
Copistul lovi jucu n zpada flecit din rigole.
Peregrinul l conduse pe o strad lateral. Locul era ticsit, cu
haitele apropiindu-se ntre ele chiar pn la apte-opt metri.
Standurile papetarului erau i mai neplcute. Pereii despritori
236

cptuii cu psl nu erau prea groi i la Cioplitorii-n-lemn prea


s existe mai mult interes fa de literatur dect n orice alt loc
unde fusese Copistul vreodat. De abia se putea auzi pe sine
gndind, pe cnd se trguia cu papetarul. Acesta sttea pe o
platform ridicat, cu capitonaj gros; pe el nu-l deranja prea mult
hrmlaia. Copistul i inu capetele apropiate, concentrndu-se
asupra preurilor i produsului. Din trecutul su, era destul de
priceput la tocmeli.
n cele din urm cpt hrtia dorit, i la un pre acceptabil.
Haide s ne-ntoarcem pe Haite-multe, propuse el.
Aceea era artera lung care trecea prin centrul pieei. Cnd era
n dispoziie bun, Copistului i plceau mulimile; el era un
cercettor atent al indivizilor. Cioplitorii-n-lemn nu era un ora la
fel de cosmopolit ca unele aezri de lng Lacurile Lungi, totui
veneau comerciani de peste tot. Zri cteva haite care purtau
bonetele unei colective de la tropice. La o intersecie, un veste-roii
flecrea destins cu un maistru.
Cnd haitele se apropiau att de mult, i att de multe, lumea
prea s se balanseze pe muchia unei orgii. Fiecare individ se inea
ct mai strns, ncercnd s-i pstreze intacte gndurile. Era greu
s mergi fr s te mpiedici n propriile-i picioare. Iar uneori
rbufneau sunetele gndurilor de pe fundal, o secund n care
nite haite se sincronizau cumva. Contiina i se cltina i pentru
o clip erai totuna cu muli, o suprahait care putea fi un zeu.
Jaqueramaphan se nfior. Aceea era atracia esenial a
Tropicelor. Mulimile de acolo erau gloate, vaste mini de grup pe
att de stupide, pe ct erau de extatice. Dac povetile despre ele
erau adevrate, atunci unele dintre oraele din miazzi erau orgii
non-stop.
Se plimbau prin pia de aproape o or, cnd l fulger.
Copistul scutur brusc din capete. Se ntoarse i mrlui eapn
de pe Haite-multe, intrnd pe o strad lateral. Peregrinul l urm.
Aglomeraia este prea mare? l ntreb.
Tocmai mi-a venit o idee, replic Copistul.
Nu era ceva neobinuit ntr-o mulime cu haite apropiate, dar
aceasta era o idee foarte interesant Pentru alte cteva minute
237

nu mai adug nimic. Strada lateral urca piepti, apoi zigzaga


peste Colina Castelului. Coasta aceasta era acoperit de casele
trgoveilor. Pe partea dinspre port, ele aveau vedere peste
acoperiurile uguiate din igle ale locuinelor de pe urmtoarea
serpentin descendent. Acestea erau mari, elegante i decorate cu
motive florale. Pe strad existau doar puine prvlii.
Copistul ncetini i se deprta suficient ca s nu se mai calce
singur n picioare. nelegea acum c greise serios cnd ncercase
s-i ofere Johannei idei creatoare. n dataset existau realmente
prea multe invenii. Totui ei continuau s aib nevoie de Copist,
iar Johanna n msura cea mai mare. Necazul era c ei nc nu
tiau asta. n cele din urm, se adres Peregrinului:
Nu te mir faptul c Jupuitorii n-au atacat oraul? Tu i eu iam umilit pe Lorzii Insulei Tinuite mai mult ca oricnd n istoria
lor. Noi deinem cheia nfrngerii lor totale.
Johanna i datasetul. Peregrinul ovi.
Hmm Am presupus c armata lor nu era pregtit pentru
aa ceva. n caz contrar, bnuiesc c i-ar fi atacat de mult pe
Cioplitorii-n-lemn.
Poate c-ar fi putut s-o fac, ns preul ar fi fost prea mare.
Acum rezultatul merit preul. l privi cu seriozitate pe Peregrin:
Nu, eu cred c exist alt motiv Ei au casa zburtoare, dar nu tiu
cum s-o foloseasc. Vor s-o captureze pe Johanna, n via,
aproape la fel de mult pe ct doresc s ne ucid pe noi toi.
Peregrinul emise un sunet de amrciune.
Dac Oel n-ar fi fost att de zelos n a-i masacra pe toi cei cu
dou picioare, s-ar fi putut bucura de foarte multe ajutoare.
Este adevrat, iar Jupuitorii trebuie s tie i ei asta. Pun
prinsoare c-au avut dintotdeauna iscoade printre orenii de aici,
dar n prezent mai mult ca oricnd. Ai vzut haitele din Slaulrsritean?
Slaul-rsritean era un focar de susintori ai Jupuitorului.
Chiar i nainte de Micare, ei fuseser indivizi duri, care
sacrificau n mod obinuit puiandrii ce nu corespundeau criteriilor
lor de prsil.
N-am vzut dect una. Sttea de vorb cu un maistru.
238

Exact. Oricine poate s vin aici, deghizat ca hait de scop


special. Pun prinsoare pe viaa mea c Jupuitorii plnuiesc s-o
rpeasc pe Johanna. Dac-ar ghici ce lucrm noi cu ea, ar putea
ncerca s-o asasineze pur i simplu. Nu pricepi? Trebuie s-o
alertm pe Cioplitoarea-n-lemn i pe Prodotus, s-i organizm pe
toi s fie cu ochii-n patru dup iscoade.
Ai observat toate astea ntr-o singur plimbare pe Haitemulte?
Copistul nu putea preciza dac n glasul celuilalt se simea
uimire sau nencredere.
Pi hmm nu. Inspiraia n-a fost chiar att de direct.
Totui este logic, nu crezi?
Cteva minute merser n tcere. Aici sus vntul sufla mai
puternic i panorama era mai spectaculoas. n partea opus
mrii, pdurea se ntindea la nesfrit, cenuie i verde. Totul era
foarte panic pentru c acesta era un joc al furirii. Din fericire,
Copistul avea talent la asemenea jocuri. La urma urmelor, nu
tocmai Poliia Politic a Republicii l nsrcinase cu explorarea
Insulei Tinuite? Avusese nevoie de cteva zece-zile de convingere
struitoare, dar n cele din urm ei fuseser entuziati. Vom fi
ncntai s vedem orice poi descoperi. Exact aa spuseser.
Peregrinul umbla ovielnic, aparent luat prin surprindere de
sugestia Copistului. n cele din urm, rosti:
Cred c-ar trebui s tii ceva, ceva ce trebuie s rmn un
secret absolut.
Pe sufletul meu! Peregrinule, pe mine nu m iau gurile pe
dinainte.
Copistul era puin rnit att de lipsa de ncredere, ct i de
faptul c cellalt putuse descoperi ceva de care el s nu aib
habar. Al doilea aspect n-ar fi trebuit s-l deranjeze; bnuise c
Peregrinul i Cioplitoarea-n-lemn erau intimi. Nu se putea ti ce-i
destinuise ea sau ce rsuflase.
Perfect Tu ai dat peste ceva n legtur cu care trebuie
pstrat discreia. tii c Prodotus rspunde de sigurana
Cioplitoarei-n-lemn?
Bineneles! (La urma urmelor, era ceva implicit n funcia de
239

Lord ambelan.) i innd seama de numrul de sosii din exterior


care se plimb pe-aici, pot spune c face o treab foarte bun.
Ba chiar face o treab excepional de bun. Prodotus are
ageni la vrf tocmai n Insula Tinuit la un pas de Lordul Oel
nsui.
Copistul i simi ochii mrindu-se.
Da, vd c-nelegi ce nseamn asta. Prin intermediul lui
Prodotus, Cioplitoarea-n-lemn tie cu exactitate tot ce plnuiete
naltul lor consiliu. Prin informaii false iscusite, i putem
manipula pe Jupuitori ca pe nite gini-broate la sacrificare.
Dup Johanna n sine, acesta s-ar putea s fie cel mai mare atu al
Cioplitoarei-n-lemn.
Nu (Nu avusesem habar.) Prin urmare, incompetenta
Siguran local nu-i dect un paravan?
Nu tocmai. Ar trebui s par solid i inteligent, ns cu
suficiente slbiciuni exploatabile pentru ca Micarea s amne un
atac frontal n favoarea spionajului. Zmbi: Cred c Prodotus ar
rmne nmrmurit s-i aud criticile.
Copistul rse fr putere. Se simea simultan mgulit i
derutat. Prodotus ar fi trebuit s fie cea mai mare cpetenie de
iscoade a vremii totui el, Copistul Jaqueramaphan, aproape c-i
descifrase inteniile. Copistul tcu tot restul drumului de revenire
la castel, ns mintea lui gonea. Peregrinul avea mai mult
dreptate dect tia; tinuirea era esenial. Discuiile inutile
chiar ntre prieteni vechi trebuiau evitate. Da! El avea s-i ofere
serviciile lui Prodotus. Era posibil ca noul su rol s-l in n
planul al doilea, dar de acolo i putea aduce principala
contribuie. i n cele din urm pn i Johanna avea s vad ct
de util putea el s fie.
***
n jos prin puul nopii. Chiar i cnd nu se uita afar pe
ferestre, aceea era imaginea din mintea Ravnei. Releul era foarte
departe de discul galactic. E II cobora spre discul acela i tot mai
adnc n lentoare.
Dar izbutiser s scape. E II era avariat, totui prsiser
Releul cu aproape cincizeci de ani-lumin pe or. Cu fiecare or
240

scurs, se afundau mai mult n Exterior i timpul de calcul pentru


microsalturi cretea, iar pseudoviteza lor se reducea. Cu toate
acestea, naintau. Acum erau adnc n Exteriorul Median. i slav
binelui, nu exista niciun semn de urmritori! Nu tirea legat de
existena lui E II era motivul expres al sosirii Molimei la Releu.
Speran Ravna o simea crescnd n ea. Automatele medicale
ale navei susineau c Pham Nuwen putea fi salvat, c exista
activitate cerebral. Rnile teribile din spinare fuseser
implanturile Btrnului, mainrii organice care l menineau pe
Pham ntr-o strns legtur cu reeaua local a Releului i
astfel cu Puterea de deasupra. Iar cnd Puterea aceea murise,
angrenajele din Pham se transformaser n nite ruine putrefiate.
Astfel c Pham, persoana, ar trebui s mai existe. M voi ruga s
mai existe. Autodocul aprecia c abia peste trei zile spinarea avea
s-i fie ndeajuns de vindecat pentru a ncerca resuscitarea.
ntre timp Ravna afla mai multe despre apocalipsa care se
abtuse asupra ei. La fiecare douzeci de ore, Tulpin-verde i
Cochilie-albastr deplasau nava n lateral cu civa ani-lumin,
ntr-o linie-trunchi major a Reelei Cunoscute, pentru a se cupla
la tiri. Era o practic obinuit n orice voiaj care dura mai mult
de cteva zile; un mod simplu pentru comerciani i cltori de a fi
la curent cu evenimente ce le puteau afecta succesul la destinaie.
Potrivit tirilor (mai exact, potrivit vastei majoriti a opiniilor
exprimate), cderea Releului fusese total. Oh, Grondr Oh,
Egravan i Sarale Suntei mori acum, sau posedai?
Pri din Reeaua Cunoscut deveniser temporar inaccesibile;
era posibil ca unele legturi extragalactice s nu poat fi nlocuite
ani buni. Pentru prima dat dup milenii, o Putere fusese ucis.
Existau zeci de mii de ipoteze despre motivul atacului i zeci de mii
de predicii despre ce se va ntmpla n continuare. Ravna i ceruse
navei s filtreze avalana, strduindu-se s distileze esena
speculaiilor.
Cea provenit de la Domeniul Straumli n sine prea la fel de
raional ca oricare alta. Robii Puterii ludau cu gravitate noua
er, nsoirea unei entiti din Transcendent cu rase din Exterior.
241

Dac Releul putuse fi distrus dac o Putere putuse fi ucis


atunci nimic nu putea stvili extinderea victoriei.
Unii postatori credeau c Releul fusese inta ancestral a ceea
ce corupsese Domeniul Straumli. Poate c atacul nu reprezenta
dect sfritul unui rzboi extrem de vechi, o tragedie pentru
descendenii unor rase uitate. n cazul acesta era posibil ca sclavii
din Domeniul Straumli s dispar pur i simplu i s reapar
civilizaia uman original.
Mai multe elemente sugerau c atacul avusese ca obiectiv
preluarea arhivelor Releului, dar numai unul sau dou pretindeau
c Molima cuta s recupereze un artefact ori s-i mpiedice pe cei
de la Releu s-l recupereze. Aseriunile respective proveneau din
partea unor teoreticieni cronici, genul de civilizaii care erau
suprataxate de automatele grupurilor de informare. Ravna privi
ns cu mult atenie mesajele acelea. Niciunul nu sugera un
artefact n Exteriorul Inferior; ba chiar, ele susineau c Molima
cuta ceva n Exteriorul Superior sau Transcendentul Inferior.
Exista i trafic de reea care ieea direct din Molim. Mesajele
sale cu protocoale superioare erau respinse de toi cei care nu
aveau tendine sinucigae i nimeni nu era pltit s reexpedieze
ceva. Totui oroarea i curiozitatea difuzar pn departe unele
mesaje. Exista o secven video de la Molim: patru sute de
secunde de date pan-senzitive fr compresie. Mesajul acela
incredibil de scump putea s fi fost cel mai des reexpediat din toat
istoria Reelei. Cochilie-albastr meninu E II pe calea trunchiului
aproape dou zile pentru a-l recepta pe tot.
Toi robii Aberaiei preau s fie oameni. Cam jumtate din
tirile ce soseau din Domeniu erau video, dei niciuna att de
lung; toate prezentau vorbitori umani. Ravna vizion secvena de
mai multe ori i chiar l recunoscu pe vorbitor. vn Nilsndot fusese
campionul de fond al Domeniului Straumli. Actualmente nu avea
niciun titlu i probabil niciun nume. Nilsndot vorbea dintr-un
birou care putea s fi fost o grdin. Dac pea n lateralul
imaginii, femeia putea s vad peste umrul lui pn la nivelul
solului.
Oraul de acolo semna cu Straumli Principal din nregistrri.
242

Cu ani n urm, Ravna i sora ei visaser oraul acela, nucleul


aventurii omenirii n Transcendent. Piaa central fusese o copie a
Pajitii Prineselor de pe Nyjora, iar materialul publicitar pentru
imigrare susinea c indiferent ct de departe ar fi ajuns
straumerii, fntna din Pajite va curge mereu, artnd de-a
pururi loialitatea lor fa de nceputurile omenirii.
Acum nu exista nicio fntn i Ravna simi letargie napoia
privirii lui Nilsndot.
Vorbesc n numele Puterii care Ajut, spunea eroul de ieri.
Doresc ca toi s vad ce pot face chiar i pentru o civilizaie de
mna a treia. Privii Ajutorul meu
Obiectivul se ridic spre cer. Era n amurg i structurile agravi
niruite se profilau pe lumina crepuscular, megametru pe
megametru. Era o utilizare a materialului agravi mai grandioas
dect orice vzuse Ravna vreodat, chiar pe Docuri. Cu siguran
nicio planet din Exteriorul Median nu i-ar fi putut permite
vreodat s importe asemenea cantiti de material.
Ceea ce vedei deasupra mea nu sunt dect barcile
muncitorilor pentru construcia pe care o voi ncepe n curnd n
sistemul Straumli. Cnd va fi terminat, cinci sisteme stelare vor
deveni un singur habitat, cu planetele lor i excesul de mas
stelar distribuite pentru a ntreine viaa i tehnologia aa cum nau fost vzute niciodat la aceste adncimi i cum rareori au fost
vzute n Transcendent nsui.
Imaginea reveni la Nilsndot, un singur om, portavocea unei
zeiti.
Unii dintre voi se pot rzvrti mpotriva ideii de a v dedica
mie. Finalmente, detaliul acesta este lipsit de importan. Simbioza
Puterii mele cu minile raselor din Exterior depete orice i-ar
putea opune cineva. Acum ns v vorbesc pentru a v diminua
temerile. Ceea ce vedei n Domeniul Straumli este n aceeai
msur o bucurie i o minunie. Niciodat rasele din Exterior nu
vor mai fi lsate n urm de Transcenden. Cei care mi se vor
altura i n cele din urm toi o vei face vor fi parte din
Putere. Vei avea acces la importuri din tot Vrful i
Transcendentul Inferior. V vei reproduce dincolo de limitele pe
243

care propria voastr tehnologie le poate susine. Vei absorbi tot


ceea ce mi se opune. Vei aduce noua stabilitate.
A treia sau a patra oar cnd privi mesajul, Ravna ncerc s
ignore cuvintele i se concentra asupra expresiei lui Nilsndot,
comparnd-o cu discursuri pe care le avea n dataset. Exista o
deosebire; nu fusese doar imaginaia ei. Creatura pe care o privea
avea sufletul mort. Cumva Molimei nu-i psa c asta era evident
poate c nu era evident dect pentru oameni, iar ei constituiau o
fraciune minuscul i pe cale de dispariie din audien.
Obiectivul se apropie de chipul nchis la culoare, banal, al lui
Nilsndot, de ochii si violei, banali:
Unii dintre voi se pot ntreba cum sunt posibile toate acestea
i de ce au trecut miliarde de ani de anarhie fr vreun astfel de
ajutor din partea unei Puteri. Rspunsul este complex. Ca multe
evoluii delicate, aceasta are un prag nalt. De o parte a pragului
aceluia, dezvoltarea pare imposibil de improbabil; de cealalt
parte, pare inevitabil. Simbioza Ajutorului depinde de
comunicarea eficient, pe lime mare de band, ntre mine i
fiinele pe care le Ajut. Creaturi precum cea care rostete acum
cuvintele mele trebuie s rspund la fel de iute i de credincios
precum o mn sau o gur. Ochii i urechile lor trebuie s
raporteze pe o raz de ani-lumin. Asta a fost dificil de realizat
mai ales pentru c, n esen, sistemul trebuie s existe nainte de
a putea funciona. Dar, acum, cnd simbioza exist, progresul va
sosi mult mai rapid. Aproape orice ras poate fi modificat pentru
a primi Ajutor.
Aproape orice ras poate fi modificat. Cuvintele proveneau de la
un chip familiar i n graiul natal al Ravnei ns originea era
monstruos de ndeprtat.
Existau o sumedenie de analize. Fusese nfiinat un nou grup
de informare: Ameninarea Molimei provenea din grupurile de
informare Ameninri, Interese Homo Sapiens i Automate Strns
Cuplate. n ultima vreme era mai animat dect oricare alte cinci
grupuri. n aceast parte din galaxie o fraciune important din tot
traficul de mesaje aparinea noului grup. Pentru analizarea
cuvintelor srmanului vn Nilsndot fuseser transmii mai muli
244

bii dect cuprinsese originalul. Judecnd dup reaciile furioase


i contradicii, raportul semnal-zgomot fusese foarte mic:

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Acquileron triskwelin, uniti SjK
De la: Universitatea Khurvark [Pretinde a fi o universitate bazat ntr-un
habitat, n Exteriorul Median]
Subiect: Video Molim
Rezumat: Mesajul dovedete impostur
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Unde Sunt Ei Acum
Ameninarea Molimei
Data: 7,06 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Este evident c acest Ajutor este o impostur. Dei nu este numit, vorbitorul
este un oficial important din fostul regim Straumli. ntrebarea se pune
atunci de ce dac Ajutorul i folosete pur i simplu pe oameni ca pe
roboi telecomandai mai este pstrat structura social anterioar?
Rspunsul ar trebui s fie clar pentru orice idiot: Ajutorul nu deine puterea
de a telecomanda numere mari de sapieni. n mod clar, cderea
Domeniului Straumli a constat din preluarea elementelor-cheie din
structura de putere a respectivei civilizaii. Pentru restul rasei, situaia
continu s fie la fel ca nainte. Concluzia noastr: Simbioza Ajutor nu
este dect alt religie mesianic, alt imperiu dement care i scuz
excesele i caut s-i amgeasc pe aceia pe care nu-i poate sili n mod
direct. Nu v lsai pclii!
Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Optima acquileron triskwelin, uniti SjK

245

De la: Societatea pentru Investigaii Raionale [Probabil un sistem solitar n


Exteriorul Median, la 5700 ani-lumin de Sjandra Kei n sens invers
rotaiei]
Subiect: Firul Video Molim, Universitatea Khurvark 1
Termeni cheie: Risip [probabil obscenitate] a timpului nostru preios.
Distribuie:
Societatea pentru Managementul Raional al Reelei Ameninarea Molimei
Data: 7,91 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Cine-i pclit? [probabil obscenitate] [probabil obscenitate] Idioii care nu
urmresc toate firele n desfurarea discuiilor n-ar trebui s-mi
iroseasc urechile preioase cu gunoaiele lor [cert obscenitate]. Crezi
aadar c Simbioza Ajutor este o impostur a Domeniului Straumli? i ce
crezi c a cauzat cderea Releului? n cazul n care capul i este probabil
nepenit n dos [ probabil insult], o Putere a fost ntr-adevr aliat cu
Releul. Puterea aceea este acum moart. Crezi poate c s-a sinucis? Mai
documenteaz-te, Cap Plat [ probabil insult]. Nicio Putere n-a czut
vreodat n faa a ceva din Exterior. Molima este un fenomen nou i
interesant. Cred c este timpul ca [obscenitate] labagii ca Universitatea
Khurvark s-i vad de grupurile lor de produs zgomot i s ne lase pe
noi ceilali s purtm o discuie inteligent.

Iar unele mesaje erau realmente nonsensuri. Un aspect al


Reelei: traducerile automate multiple camufleaz frecvent
deosebirile fundamentale dintre participani. napoia postrilor
colocviale, de taifas, existau trmuri ndeprtate, att de
nceoate de distan i diferen, nct comunicarea era
imposibil dei ar fi putut dura un timp pn s o sesizezi. De
exemplu:

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Arbwyth comercial 24 cherguelen triskwelin, uniti
SjK
De la: Buza-volburii Pclelor [Poate o organizaie de zburtori prin nori ntr-un

246

sistem jovian solitar. Intervenii foarte rare.]


Subiect: Firul Video Molim
Termeni cheie: Hexapodia ca idee-cheie
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Data: 8,68 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Nu am avut ocazia de a vedea faimosul video de la Domeniul Straumli dect
ca reprezentare. (Unica mea poart n Reea este foarte scump.) Este
adevrat c oamenii au ase picioare? Nu am fost sigur din reprezentare.
Dac aceti oameni au trei perechi de picioare, atunci cred c exist o
explicaie simpl pentru

Hexapodia? ase picioare? Trei perechi de picioare? Probabil c


niciuna dintre traducerile acelea nu se apropia de ceea ce gndea
consternata creatur de la Buza-volburii. Ravna nu citi pn la
capt mesajul acela.

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK
De la: Hanse [Nicio referin anterior Cderii Releului. Nicio surs probabil.
Este cineva foarte prudent.]
Subiect: Firul Video Molim, Universitatea Khurvark 1
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Ameninarea Molimei
Data: 8,68 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Universitatea Khurvark consider c Molima este o impostur deoarece
elemente ale fostului regim au supravieuit pe Straum. Exist i alt

247

explicaie. S presupunem c Molima este ntr-adevr o Putere i c


afirmaiile ei cu privire la simbioza efectiv sunt n general adevrate. Asta
nseamn c acea creatur care este Ajutat nu este dect un dispozitiv
controlat prin telecomand, creierul su nu este dect un procesor local
care susine comunicarea. Voi ai dori s fii ajutai n felul acela?
ntrebarea mea nu este complet retoric; lectorii sunt ndeajuns de muli,
pentru ca unii dintre voi s rspund da. Totui majoritatea vast a fiinelor
sapiente evoluate n mod natural ar fi revoltate de idee. Cu certitudine,
Molima tie acest lucru. Ipoteza mea este c Molima nu este o
impostur ci c impostura este ideea unei civilizaii supravieuitoare n
Domeniul Straumli. n mod subtil, Molima dorete s transmit impresia
c numai unii sunt direct subjugai, c civilizaiile luate ca ntreg vor
supravieui. Adugai la aceasta afirmaia Molimei c nu toate rasele pot fi
telecomandate. Rmnem astfel cu subtextul c bogii imense sunt
disponibile raselor care se asociaz cu aceast Putere, totui imperativele
biologice i intelectuale ale acelor rase vor fi satisfcute.
ntrebarea rmne astfel deschis. Ct de amnunit este controlul Molimei
asupra raselor cucerite? Nu tiu. Este posibil ca n Exteriorul cucerit de
Molim s nu mai fi rmas mini cu contiin de sine, ci doar milioane de
dispozitive telecomandate. Un lucru este clar: Molima are nevoie de la noi
de ceva pe care nc nu-l poate lua.

i tot aa. Zeci de mii de mesaje, sute de puncte de vedere. Nu


degeaba era poreclit Reeaua Milioanelor de Minciuni. Ravna
discuta zilnic despre ea cu Cochilie-albastr i Tulpin-verde,
ncercnd s pun totul laolalt, ncercnd s decid care
interpretare era demn de ncredere.
Skrodclreii i cunoteau bine pe oameni, dar nici ei nu erau
siguri n privina letargiei de pe chipul lui vn Nilsndot. Iar
Tulpin-verde i cunotea ndeajuns de bine pe oameni ca s tie c
nu exista niciun rspuns care s-o liniteasc pe Ravna. Rul
nainte i napoi n faa ferestrei tirilor i pn la urm ntinse o
frunz ca s-o ating pe femeie.
Poate c sir Pham poate spune, odat ce se va reface.
Cochilie-albastr era obiectiv, detaat.
Dac ai dreptate, asta nseamn c, ntr-un fel, Molimei nu-i
pas ce tiu oamenii i cei apropiai oamenilor. Dintr-un punct de
vedere este logic, ns
Voderul lui bzi absent pentru o clip.
Nu am ncredere n acest mesaj. Patru sute de secunde de
248

band lat att de bogat, nct ofer imagistic complet


senzorial pentru multe rase diferite. Este un volum enorm de
informaii i absolut nicio compresie Poate c este o momeal
ndulcit, reexpediat de noi, biei locuitori din Exterior, ctre toate
cuiburile noastre.
Suspiciunea respectiv existase i n tiri. Totui mesajul nu
coninea abloane evidente i nimic care s se adreseze
automatelor reelei. O asemenea otrav subtil ar fi putut
funciona n Vrful Exteriorului, dar nu i aici, jos. n felul acesta
rmnea o explicaie mai simpl, care ar fi fost perfect logic chiar
i pe Nyjora sau pe Vechiul Pmnt: secvena video camufla un
mesaj adresat unor ageni deja infiltrai.
***
Prodotus era binecunoscut Cioplitorilor-n-lemn dar n
general pentru motive nefavorabile. Avea aproape o sut de ani i
era odrasla de fuziune a Cioplitorului-n-lemn din doi strategi ai
si. n primele sale decenii, Prodotus administrase joagrele
oraului. n decursul timpului, inventase unele mbuntiri
inteligente ale roii de ap. Prodotus avusese propriile ncurcturi
romantice n majoritate cu politicieni i autori de discursuri. ntro msur tot mai mare, membrii si nlocuii l nclinaser ctre un
rol public. n ultimii treizeci de ani, fusese unul dintre glasurile
cele mai active din Consiliul reginei; iar de zece ani era Lord
ambelan. n ambele funcii, susinuse ghildele i un nego cinstit.
Umbla vorba c dac Cioplitoarea-n-lemn ar fi abdicat vreodat
sau ar fi murit pe de-a ntregul, Prodotus ar fi fost urmtorul Lord
al Consiliului. Muli apreciau c ar fi fost soluia cea mai bun n
cazul unui asemenea dezastru dei discursurile sale infatuate
ngrozeau deja Consiliul.
Aceea era imaginea public a lui Prodotus. Oricine avea habar
despre cum se iau msurile de securitate ar fi ghicit de asemenea
c ambelanul se ocupa de spionii Cioplitoarei-n-lemn. Nendoios,
el avea zeci de informatori n joagre i pe docuri. Acum ns
Copistul tia c pn i funcia aceea era doar un paravan.
nchipuie-i: s ai iscoade n cercul interior al Jupuitorilor, s le
cunoti planurile, temerile i slbiciunile i s fii capabil s-i
249

manipulezi! Prodotus era cu adevrat incredibil! Mhnit, Copistul


trebuia s-i recunoasc geniul pur.
n acelai timp ns toate informaiile acelea nu garantau
victoria. Nu toate planurile Jupuitorilor puteau fi conduse direct de
la vrf. Unele operaii de nivel redus ale inamicului se puteau
desfura netiute i cu destul succes i ar fi ajuns o singur
sgeat ca s-o ucid pentru totdeauna pe Johanna Olsndot.
Iar aici i putea dovedi valoarea Copistul Jaqueramaphan.
El solicit s se mute la nivelul al treilea n zidul de legtur
dintre donjoanele castelului. Nu ntmpin dificulti n a cpta
acceptul respectiv; noua sa ncpere era mai mic, cu pereii
grosolan capitonai. O singur ambrazur pentru sgei oferea o
vedere anost peste domeniile castelului. Pentru noul scop al
Copistului, odaia era perfect. n urmtoarele zile el ncepu s se
furieze pe promenade. Zidurile principale erau strbtute de
tuneluri, late de patruzeci de centimetri i nalte de optzeci.
Copistul putea ajunge aproape oriunde n zidul de legtur fr s
fie vzut din exterior. El mergea n ir indian de la un tunel la
altul, ieind pentru cteva momente pe un meterez pentru a ni
de la un plin la un crenel i mai departe la un plin, scond un cap
pe aici i altul pe acolo.
Bineneles se ntlnea cu strjeri, dar Jaqueramaphan avea
acordul de a fi n ziduri i studiase rutina grzilor. Acestea tiau
c el umbla pe acolo, ns Copistul era convins c nu aveau habar
de dimensiunile eforturilor sale. Era o munc grea, n frig, totui
merita osteneala. Marele obiectiv al vieii sale era s reueasc
ceva spectaculos i valoros. Din pcate, majoritatea ideilor lui erau
att de profunde, nct alte haite chiar i persoane pe care el le
respecta enorm nu nelegeau. Asta fusese problema cu Johanna.
Ei bine, dup alte cteva zile se putea duce la Prodotus i atunci
Pe cnd trgea cu ochiul pe la coluri i prin ambrazuri, doi
membri ai lui erau ghemuii laolalt, lund notie. Dup zece zile
avea destule pentru a-l impresiona chiar i pe Prodotus.
***
Reedina oficial a lui Prodotus era nconjurat de odi pentru
ajutoare i grzi. Nu era tocmai locul potrivit pentru a face o ofert
250

tainic. n plus, Copistul avusese ghinion pn atunci cu


abordrile directe. Puteai s atepi zile ntregi pentru o audien,
i cu ct erai mai rbdtor, cu ct respectai regulile ntr-o msur
mai mare, cu att birocraii te considerau mai mult o non-entitate.
ns Prodotus era uneori singur. Pe zidul vechi exista un foior,
pe latura dinspre pdure a castelului Spre seara celei de-a
unsprezecea zile a investigaiei sale, Copistul se instal n foiorul
acela i atept. Trecu o or. Vntul se domoli. Cea groas se
revrs dinspre port, prelingndu-se n sus pe zidul vechi ca
spuma ncet mictoare a mrii. Totul deveni foarte, foarte tcut,
aa cum se ntmpl ntotdeauna ntr-o cea deas. Copistul
examina posac platforma foiorului; era cu adevrat degradat.
Mortarul se frma sub ghearele sale. Aveai impresia c puteai
smulge direct unele pietre din zid. La naiba! Poate c azi Prodotus
n-avea s respecte obiceiul de a urca aici.
Totui Copistul mai atept o jumtate de or i rbdarea i fu
rspltit. Auzi clinchete de oel pe scara n spiral. Nu rzbtea
niciun sunet de gnduri; ceaa era prea deas. Trecu un minut.
Ua-trap se ridic i prin ea se strecur un cap. Chiar i n cea,
surprinderea lui Prodotus fu un uierat slbatic.
Fii linitit, domnule! Sunt doar eu, credinciosul
Jaqueramaphan.
Capul iei mai mult.
Ce-ar cuta aici un cetean credincios?
Am venit aici ca s v-ntlnesc, rosti Copistul rznd, n
biroul dumneavoastr secret. Suii, domnule. Cu ceaa asta, este
spaiu suficient pentru amndoi.
Unul dup altul, membrii lui Prodotus ieir prin trap. Unii
abia izbutir s-o fac, agndu-i cuitele i bijuteriile n rama
uii; Prodotus nu era o hait prea supl. eful Siguranei se nirui
pe latura ndeprtat a foiorului ntr-o postur care anuna
suspiciune. Nu aducea deloc cu haita infatuat i plin de
superioritate din ntlnirile lor publice. Copistul surse n barb.
Era clar c izbutise s-i atrag atenia.
Vorbete! rosti Prodotus sec.
Domnule, doresc s v ofer serviciile mele. Cred c nsi
251

prezena mea aici dovedete c pot fi valoros pentru sigurana


Cioplitoarei-n-lemn. Cine altul dect un profesionist talentat ar fi
putut afla c dumneavoastr folosii locul acesta ca brlog secret?
Prodotus pru s se destind puin. Surse strmb.
Chiar aa, cine altul? Vin aici tocmai pentru c partea aceasta
din zidul vechi nu poate fi vzut de nicieri din castel. Aici pot
s intru n comuniune cu dealurile i s m eliberez de fleacurile
birocratice.
neleg, domnule, ncuviin Jaqueramaphan, ns greii ntro privin. Indic pe lng eful Siguranei: Nu putei vedea prin
ceaa aceasta, dar pe latura dinspre port a castelului exist un
singur loc situat pe linie de vizare cu foiorul dumneavoastr.
i ce dac? Cine ar putea vedea ceva din aha, instrumentele
pentru ochi pe care le-ai adus din Republic!
Exact. Copistul scotoci ntr-un buzunar i scoase o lunet. Vam putut recunoate chiar din partea opus a curii.
Instrumentele pentru ochi l-ar fi putut face celebru pe Copist.
Cioplitoarea-n-lemn i Pedantus fuseser vrjii de ele. Din pcate,
onestitatea l silise s recunoasc faptul c le cumprase de la un
inventator din Rangathir. Era lipsit de importan faptul c el
fusese acela care recunoscuse valoarea inveniei, c el o utilizase
pentru a ajuta la salvarea Johannei. Cnd ei descoperiser c nu
prea tia cum funcionau lentilele, acceptaser instrumentul pe
care li-l fcuse cadou i-l dduser propriilor lor meteri sticlari.
Copistul continua totui s fie cel mai bun utilizator de
instrumente pentru ochi din aceast parte a lumii.
Nu doar pe dumneavoastr v-am urmrit, Lordul meu. Aceea
a fost partea cea mai mrunt a investigaiilor mele. n ultimele
zece zile, am petrecut multe ore pe potecile castelului.
Buzele lui Prodotus se rsfrnser.
ntr-adevr
Cutez s spun c nu muli au fost cei care m-au vzut i c
am fost foarte prevztor ca nimeni s nu m vad utiliznd
instrumentul pentru ochi. n tot cazul i scoase carnetul din alt
buzunar , am fcut numeroase nsemnri. tiu unde i cnd
merge fiecare hait n toate orele de lumin. V putei imagina
252

puterea tehnicii mele n timpul verii!


Aez carnetul pe pardoseal i-l mpinse ctre Prodotus. Dup
un moment, cellalt avans un membru al haitei i-l trase spre el.
Nu prea foarte entuziast.
V rog s-nelegei, domnule. tiu c-i comunicai reginei ce
se-ntmpl n cele mai nalte consilii ale Jupuitorului. Fr sursele
dumneavoastr, am fi neajutorai mpotriva acelor lorzi, ns
Cine i-a spus asta?
Copistul nghii un nod. Nu te arta intimidat! Zmbi slab.
N-a trebuit s mi-o spun nimeni. Sunt un profesionist, la fel
ca dumneavoastr; i tiu cum s pstrez un secret. Dar gndiiv: n castel pot s existe i alii care s aib abilitile mele i unii
pot fi trdtori. Este posibil s nu aflai niciodat despre ei de la
suspusele dumneavoastr surse. Gndii-v la necazurile pe care
le-ar putea pricinui. Avei nevoie de ajutorul meu. Cu metoda mea,
putei ine evidena tuturor. A fi ncntat s instruiesc un corp de
investigatori. Am putea s operm chiar i n ora, privind de pe
turnurile pieei.
eful Siguranei ddu ocol parapetului i lovi meditativ n
pietrele prinse n mortarul sfrmicios.
Propunerea ta are unele puncte atractive, totui cred c i-am
identificat deja pe toi agenii Jupuitorului; i alimentm
constant cu minciuni. Este interesant s auzim cum minciunile
se ntorc de la sursele noastre suspuse de acolo.
Rse scurt i privi gnditor peste parapet.
Ai ns dreptate. Dac-am scpa pe cineva care are acces la
Dou-picioare sau la dataset ar putea fi dezastruos. ntoarse mai
multe capete spre Copist: M-ai convins. i pot furniza patru-cinci
indivizi pe care s-i -- instruieti n metodele tale.
Copistul nu-i putu controla expresia; aproape c opi de
entuziasm, cu toi ochii aintii asupra lui Prodotus.
Nu vei regreta decizia aceasta, domnule!
Prodotus ridic din umeri.
Probabil c nu. Mai departe Cte alte persoane tiu despre
investigaia ta? Ar trebui s stau de vorb cu ele, s le cer s jure
pstrarea secretului!
253

Copistul se ndrept.
Lordul meu! V-am spus c sunt un profesionist. Am inut
totul numai pentru mine, ateptnd aceast conversaie.
Prodotus surse i se relax ntr-o postur binevoitoare.
Excelent! Atunci putem ncepe.
Poate c de vin fusese glasul ambelanului niel cam prea
tare sau poate un zgomot slab ndrtul su. Indiferent care ar fi
fost motivul, Copistul ntoarse un cap i zri umbre iui venind
dinspre latura ce ddea spre pdure a parapetului. Prea trziu
auzi zgomotul minii atacatorului. Sgei uierar i prin gtlejul
lui Phan arse foc. Horci, dar se meninu laolalt i travers n
goan foiorul ctre Prodotus.
Ajutor!
iptul fu inutil. Copistul nelese, chiar nainte ca ambelanul
s-i scoat cuitele i s se retrag. Prodotus se feri cnd asasinul
su sri n mijlocul Copistului. Gndirea raional se nceoa ntrun vacarm de zgomote i durere spintectoare. Spune-i
Peregrinului! Spune-i Johannei! Mcelul continu clipe n afara
timpului i apoi
O parte din el se nec n rou lipicios. O parte din el era orbit.
Gndurile lui Jaquerama se derulau n fragmente zdrenuite. Cel
puin unul din el era mort: Phan zcea decapitat ntr-o balt de
snge care se lea. Ridica aburi n aerul rece. Durere i ger i
nec, sufocare Spune-i Johannei!
Asasinul i eful su se retrseser de lng el. Prodotus
eful Siguranei eful trdtorilor Spune-i Johannei! Ei stteau
n tcere privindu-l cum sngereaz pn la moarte. Prea
pedani ca s-i amestece gndurile cu ale lui. Aveau s atepte.
Aveau s atepte pn ce zgomotul minii sale se diminua,
pentru ca dup aceea s termine treaba.
Linite. Ct linite Gndurile ndeprtate ale ucigailor.
Sunete de horcieli, gemete Nimeni n-avea s tie vreodat
Pierise aproape de tot. Ja privea tmp la cele dou haite
necunoscute. Una nainta spre el, cu gheare de oel la picioare, cu
tiuri n bot. Nu! Ja sri n sus, lunecnd i derapnd pe mzg.
254

Haita se npusti, ns Ja suise deja pe parapet. Sri cu spatele


nainte i czu, czu
i se lovi de bolovanii aflai ht dedesubt. Ja se ndeprt de
zid. Spinarea l durea, dup care n-o mai simi. Unde sunt? Unde
sunt? Cea peste tot. Sus, deasupra lui, se auzeau glasuri
murmurnd. Amintiri de cuite i stilete plutir n mintea lui mic,
amestecate de-a valma. Spune-i Johannei! i aminti ceva de
dinainte. O potec ascuns prin tufiuri dese. Dac mergea ntracolo, destul de departe, avea s-o gseasc pe Johanna.
Ja se sili s porneasc, ncet, n sus, pe potec. Ceva ru se
ntmplase cu picioarele lui din spate; nu le mai simea. Spune-i
Johannei!

255

Capitolul 19
Johanna tui; lucrurile preau s mearg tot mai ru. De trei
zile o durea n gt i-i curgea nasul. Nu tia dac s se sperie sau
nu. n epocile medievale, bolile erau la ordinea zilei. Mda, i din
cauza lor mureau o mulime de oameni! i terse nasul i se strdui
s se concentreze la spusele Cioplitoarei-n-lemn.
Pedantus a produs deja praf de puc. Funcioneaz exact
aa cum a prezis datasetul. Din nefericire, aproape c i-a pierdut
un membru al haitei, ncercnd s foloseasc pulberea ntr-un tun
din lemn. Dac nu putem construi tunuri, m tem
Cu o sptmn n urm, regina n-ar fi fost primit aici; toate
ntlnirile lor fuseser n slile castelului. Apoi ns Johanna se
mbolnvise era doar o rceal, era sigur i nu se simise n
stare s ias. n plus, vizita Copistului o ruinase cumva. Unele
haite erau ndeajuns de decente. Fata hotrse s ncerce s se
neleag cu Cioplitoarea-n-lemn i cu Clovnul ncrezut, dac
avea s mai revin vreodat. Atta timp ct creaturi precum
Cicatrizatul nu-i ieeau n cale Johanna se mai apropie puin de
foc i anul obieciile reginei; uneori haita aceasta aducea cu cea
mai btrn dintre bunicile ei.
S presupunem c le putem construi. Mai avem mult pn la
var. Spune-i lui Pedantus s studieze mai atent datasetul i s nu
mai ncerce tot felul de scurtturi. ntrebarea este cum le vom
folosi pentru a-mi recupera nava?
Cioplitoarea-n-lemn se lumin la fa. Blosul se opri din
tersul botului i se altur celorlali n legnatul de capete.
Am discutat despre asta cu Pere cu mai multe persoane,
ndeosebi cu Prodotus. n mod normal, trimiterea unei armate n
Insula Tinuit ar fi o problem foarte grea. Deplasarea pe mare
este rapid, ns pe drum exist cteva strmtori extrem de
periculoase. Deplasarea prin pduri este lent i tabra advers va
fi avertizat din timp. Dar, printr-un noroc deosebit, Prodotus a
256

gsit nite rute sigure. Ne-am putea furia


Cineva zgrepna la u.
Regina nclin o pereche de capete.
Ciudat, spuse ea.
De ce? ntreb Johanna absent.
i trase ptura vtuit pe umeri i se ridic. Doi din
Cioplitoarea-n-lemn o nsoir la u. Johanna deschise ua i
privi afar, n cea. Brusc Cioplitoarea-n-lemn vorbea sonor,
numai n bolboroseli. Vizitatorul lor se retrsese. Ceva era ntradevr ciudat i pentru o clip fata nu nelese despre ce era vorba.
Era prima dat cnd vedea o creatur-cine solitar. Amnuntul
abia dac i se nregistrase n minte, cnd majoritatea reginei se
revrs pe lng ea, ieind pe u. Apoi slujitorul Johannei, de sus
din mansard, ncepu s ipe. Sunetele i strpunser fetei
timpanele.
Solitarul se rsucea stngaci pe ezut i ncerca s se
ndeprteze, trndu-se, dar Cioplitoarea-n-lemn l nconjurase.
Ea strig ceva i zbieretele din mansard ncetar. Se auzi rpit
de labe pe treptele din lemn i slujitorul nvli afar, cu arbaletele
ncordate. De la baza dealului se auzi zngnit de arme, cnd
grzile alergar spre ei.
Johanna fugi ctre regin, gata s o apere cu pumnii ei, totui
haita l mngia pe necunoscut, lingndu-l pe gt. Dup o
secund, Cioplitoarea-n-lemn l prinse pe Stilet de vest.
Johanna, te rog, ajut-m s-l ducem nuntru.
Fata ridic flancurile solitarului. Blana i era umed de la
cea i lipicioas de snge.
Apoi intrar pe u i-l aezar pe o pern lng foc. Creatura
scotea fluierturile uiertoare ce anunau dureri mari. Se uit la
ea, cu ochii att de dilatai, nct Johanna vedea albul lor de jur
mprejur. Pentru un moment fata crezu c era ngrozit de ea, ns
cnd se retrase, solitarul spori intensitatea sunetului i ntinse
gtul ctre ea. ngenunche lng pern.
Fptura i puse botul pe mna ei.
C-cine-i?
Se uit n lungul corpului, dincolo de vesta vtuit. Coapsele
257

solitarului erau rsucite sub un unghi anormal, cu un picior


spnzurnd aproape de foc.
Nu tii, ncepu Cioplitoarea-n-lemn. Este parte din
Jaqueramaphan.
Strecur un bot sub piciorul care se blngnea i-l ridic pe
pern.
ntre grzi i slujitorul Johannei se purta un dialog zgomotos.
Prin u, fata vzu membri care ineau tore; i sprijiniser labele
din fa pe umerii tovarilor lor i ineau luminile sus. Nimeni nu
ncerca s intre; n-ar fi avut loc. Johanna reveni cu privirea la
solitarul rnit. Copistul? Recunoscu dup aceea vesta. Creatura se
uita la ea, continund s-i uiere durerea.
Nu poi aduce un doctor?
Regina era de jur mprejurul ei.
Eu sunt doctor, Johanna, i rspunse. ncuviin spre dataset
i adug ncet: Cel puin ceea ce se nelege aici prin doctor.
Fata terse sngele de pe gtul creaturii. Continua s supureze.
l poi salva?
Pe fragmentul acesta, poate, dar
Unul din Cioplitoarea-n-lemn merse la u i vorbi cu haitele
de acolo.
i vor cuta i restul Cred c-i n majoritate omort. Dac ar
exista i alii chiar i fragmentele se mai lipesc.
A spus ceva?
Era alt glas, care vorbea samnorsk. Cicatrizatul. Botul lui mare
i urt intrase pe u.
Nu, rspunse Cioplitoarea-n-lemn. Iar sunetele minii i sunt
complet nvlmite.
Las-m s-l ascult, zise Cicatrizatul.
Tu s stai acolo!
Vocea Johannei era un ipt; creatura din braele ei zvcni.
Johanna! Acesta este prietenul Copistului. Las-l s-l ajute.
Cnd haita Cicatrizatului se strecur n odaie, regina sui n
mansard, fcndu-i loc.
Johanna i trase braul de sub solitarul rnit i se retrase,
ajungnd ea nsui n pragul uii exterioare.
258

Afar erau mai multe haite dect i imaginase i stteau mai


apropiate dect le vzuse vreodat. n noaptea ceoas, torele lor
strluceau ca nite lmpi fluorescente discrete.
Privirea i se ntoarse brusc ctre vatr.
Sunt cu ochii pe tine!
Membrii Cicatrizatului se strnser n jurul pernei. Cel mare i
ls capul lng al rnitului. Pentru un moment, solitarul i
continu fluierturile uiertoare. Cicatrizatul bolborosi ceva.
Rspunsul fu un iodler continuu, aproape superb. Din mansard,
Cioplitoarea-n-lemn spuse ceva. Ea i Cicatrizatul schimbar mai
multe replici.
Ce-i? ntreb Johanna.
Ja fragmentul nu este un vorbitor, se auzi vocea reginei.
Mai ru nc, spuse Cicatrizatul, este faptul c, cel puin
deocamdat nu-i pot descifra sunetele minii. Nu capt de la el nici
senzaii, nici imagini; nu pot spun cine l-a ucis pe Copist.
Johanna se ntoarse n odaie i se apropie ncet de pern.
Cicatrizatul se trase ntr-o parte, fr s prseasc solitarul rnit.
Fata ngenunche ntre ei doi i mngie gtul lung.
Va tri Ja? pronun ea sunetul pe ct putu mai bine.
Cicatrizatul i plimb trei boturi pe lungimea corpului,
apsnd cu blndee pe rni. Ja se rsuci i uier dar nu i
cnd Cicatrizatul l aps pe coapse.
Nu tiu. Majoritatea sngelui este mprocat probabil de la
ceilali membri. ns are spinarea rupt. Chiar dac fragmentul
triete, nu se va putea folosi dect de dou picioare.
Johanna czu pe gnduri, strduindu-se s neleag lucrurile
din punctul de vedere al Stiletelor. Nu-i plcu ce vzu. Poate c nu
era logic, totui, pentru ea, Ja continua s fie Copistul. Pentru
Cicatrizat, creatura era un fragment, un organ aparinnd cuiva
care decedase recent. Mai ru chiar un organ vtmat. Johanna
se uit la Cicatrizat, cel mai mare membru din hait, ucigaul.
i ce face rasa ta cu asemenea gunoaie?
Trei dintre capetele lui se rsucir spre ea i fata vzu cum i se
zbrlete blana din jurul gtului. Vocea i deveni ascuit i
sacadat.
259

Copistul a fost un prieten bun. Am putea construi o cotig cu


dou roi pentru dosul lui Ja; n felul acesta, s-ar putea deplasa.
Partea grea va fi s-i gsim o hait. Am nceput cutarea de alte
fragmente; s-ar putea s ncropim ceva. Dac nu ei bine, eu am
doar patru membri. Voi ncerca s-l adopt. (Pe cnd vorbea, un cap
mngie solitarul rnit.) Nu sunt sigur c voi reui. Copistul nu
era un individ cu suflet-liber, n niciun caz un pelerin. Iar n clipa
de fa, nu m potrivesc deloc cu el.
Johanna simi cum se grbovete. Cicatrizatul nu era
responsabil pentru toate nenorocirile din univers.
Cioplitoarea-n-lemn are educatori de prsil exceleni. Poate
c vor gsi ceva care s se potriveasc. Trebuie s-nelegi ns
este greu pentru membrii aduli s renasc, mai ales pentru nonvorbitori. Fragmentele solitare, ca Ja, mor frecvent din propria lor
voin; pur i simplu nceteaz s mai mnnce. Sau uneori
Coboar n port i uit-te la docheri. O s vezi acolo nite haite
mari dar cu mini de idioi. Ei nu se pot menine laolalt; la cea
mai mic problem, fug n toate direciile. Aa sfresc re-haitele
ghinioniste
Doi dintre membrii Cicatrizatului vorbir ntre ei, apoi amuir.
Toate capetele se ntoarser ctre Ja. Solitarul nchisese ochii.
Dormea? Continua s respire, totui cu greutate.
Johanna se uit n cealalt parte a ncperii, la trapa ce ducea
n mansard. Cioplitoarea-n-lemn scosese pe acolo un singur cap.
Chipul rsturnat o privea pe fat. n alt situaie, apariia sa ar fi
fost comic.
Dac nu se-ntmpl vreun miracol, Copistul a murit azi.
Trebuie s-nelegi asta, Johanna. ns dac fragmentul triete, fie
numai i pentru puin timp, l vom gsi probabil pe uciga.
Cum dac el nu poate s comunice?
Chiar dac nu poate comunica, ne poate arta. Am poruncit
subalternilor lui Prodotus s-i in pe toi n odile lor. Dup ce Ja
se va calma, vom trece pe lng el toate haitele din castel.
Fragmentul i reamintete cu certitudine ce i s-a ntmplat
Copistului i vrea s ne spun. Dac ucigaii fac parte dintre ai
notri, el i va vedea.
260

i va face glgie Ca un cine obinuit.


Exact. Aa c actualmente important este s-i asigurm
protecia i s sperm c doctorii notri l pot salva.
***
Gsir restul din Copist peste dou ore, pe un foior al zidului
vechi. Prodotus spuse c se prea ca i cum una sau dou haite
ieiser din pdure i se craser n foior, poate n ncercarea de
a vedea ce se ntmpla n castel. Prea o prim aciune
incompetent; chiar i ntr-o zi senin, din foiorul acela nu putea
fi zrit nimic important. ns pentru Copist fusese un nenoroc
fatal. Probabil c i surprinsese pe intrui. Cinci din membrii si
fuseser sgetai, njunghiai i decapitai. Al aselea Ja i
fracturase ira spinrii pe contraforturile din piatr de la baza
zidului. A doua zi, Johanna se dusese la foiorul acela. Chiar i de
pe sol, putea distinge pete maronii pe parapet. Nu regret c nu
putuse sui pn sus. Ja muri peste noapte, dei nu din pricina
vreunei alte aciuni inamice; fusese permanent sub protecia lui
Prodotus.
n urmtoarele cteva zile, fata fu aproape complet tcut.
Nopile plngea puin. Lua-i-ar dracu pe doctorii lor! Puteau
diagnostica o fractur de coloan dar erau complet ignorani n
privina rnilor ascunse, a hemoragiilor interne. Se prea c
Cioplitoarea-n-lemn era faimoas pentru teoria ei potrivit creia
inima pompa sngele prin corp. Poate peste alt mie de ani s-ar fi
putut descurca mai bine dect un mcelar! Pentru o vreme, fata i
ur pe toi: pe Cicatrizat din toate vechile motive, pe regin pentru
ignorana ei, pe Prodotus fiindc i lsase pe Jupuitori s se
apropie att de mult de castel i pe Johanna Olsndot pentru c-l
respinsese pe Copist cnd el ncercase s fie un prieten.
Ce ar fi spus Copistul acum? El dorise ca fata s aib ncredere
n ei. El spusese c Cicatrizatul i ceilali erau persoane bune. ntro sear, dup vreo sptmn, Johanna se mpc cu sine. Sttea
ntins pe patul ei, acoperit cu plapuma grea i cald. Desenele
pictate pe perei strluceau slab n lumina tciunilor. Bine,
Copistule! Pentru tine voi avea ncredere n ei.
261

Capitolul 20
Pham Nuwen nu-i reamintea aproape nimic din primele zile
dup ce murise, dup durerea sfritului Btrnului. Chipuri
spectrale, cuvinte anonime
Cineva spunea c fusese meninut n via n clinica navei. Nui amintea nimic. Motivul pentru care i pstraser corpul n via
era un mister i un afront. Finalmente, reflexele animalice
renviaser. Corpul ncepu s respire de unul singur. Ochii se
deschiser. Fr leziuni cerebrale, spuse Tulpin-verde (?),
recuperare complet. nveliul care fusese o fiin vie nu rosti o
contrazicere.
Ceea ce mai rmsese din Pham Nuwen petrecu mult timp pe
puntea lui E II. De acolo, nava i reamintea de o larv gras de
gndac. Gndacii erau ceva obinuit n paiele ce acopereau
podeaua Slii Mari a castelului tatlui su de pe Canberra. Copiii
se jucau cu ei. Gndacii nu aveau picioare, ci doar o duzin de
spini moi ca nite fulgi, care ieeau din toracele chitinos. Indiferent
cum i-ai fi rostogolit, spinii/antenele acelea ntorceau gndacul,
care-i vedea linitit de drum, fr s-i pese c poate era cu capul
n jos fa de cum fusese mai devreme. Da, spinii ultrapropulsiei
lui E II semnau mult cu ai unui gndac, dei nu erau la fel de
articulai. Iar corpul n sine era gros i lucios, uor ngustat la
mijloc.
Prin urmare, Pham Nuwen sfrise n interiorul unui gndac.
Foarte potrivit pentru un mort!
Iar acum sttea pe punte. Femeia l aducea adesea aici; ea
prea s tie c ar fi trebuit s-l fascineze. Pereii erau displayuri,
mai bune dect vzuse vreodat n zilele de negustorie. Cnd
ferestrele afiau imaginile captate de videocamerele exterioare ale
navei, se vedea la fel de bine ca din orice punte cu plafon de cristal
din flota Qeng Ho. Preau desprinse din cea mai rudimentar
fantezie sau o simulare grafic. Dac sttea acolo destul timp,
262

putea vedea practic stelele micndu-se pe cer. Nava efectua cam


zece ultrasalturi pe secund: salt, recalculare i iari salt. n
partea aceasta din Exterior, puteau strbate cam o miime de anlumin la fiecare salt ar fi putut strbate i mai mult, dar atunci
s-ar fi lungit considerabil timpul de recalculare. Cu zece salturi pe
secund, asta nsemna mai bine de treizeci de ani-lumin pe or.
Salturile n sine erau imperceptibile pentru simurile omeneti, iar
ntre salturi erau n imponderabilitate, meninnd aceeai vitez
intrinsec pe care o avuseser la plecarea din Releu. De aceea nu
existau deplasrile Doppler ale zborurilor relativiste; stelele erau la
fel de pure ca i cnd ar fi fost vzute pe bolta unui deert sau n
tranzit cu vitez mic. Lunecau realmente pe cer, iar atrii cei mai
apropiai se micau mai rapid. ntr-o jumtate de or, Pham
ajunse mai departe dect mersese cu Qeng Ho ntr-o jumtate de
secol. ntr-o zi, Tulpin-verde pluti pe punte i ncepu s schimbe
ferestrele. Ca de obicei i vorbi lui Pham n timp ce o fcea,
plvrgind ca i cum ar fi existat o persoan real care s-o
asculte.
Vezi? Fereastra din mijloc este o hart de ultraunde a regiunii
aflat direct napoia noastr.
Tulpin-verde undui un lujer peste comenzi. Imaginile
multicolore aprur pe ceilali perei.
Similar pentru celelalte cinci puncte de direcie.
Cuvintele erau zgomote n urechile lui Pham; le nelegea, ns
nu-l interesau. Clreaa se opri, apoi continu n felul persistenei
inutile a femeii Ravna.
Cnd navele fac un salt cnd reintr, se petrece un fel de
mprocare de ultraunde. Verific dac suntem urmrii.
Pe toate ferestrele din jur aprur culori, chiar i n faa ochilor
lui Pham. Erau gradri line, fr puncte strlucitoare i fr
caracteristici lineare.
tiu, tiu, spuse ea susinnd practic singur dialogul.
Analizoarele navei nc proceseaz datele. Dar am vedea pe oricine
s-ar apropia de noi la mai puin de o sut de ani-lumin. Iar dac
este mai departe atunci probabil c nu ne poate detecta pe noi.
Nu conteaz. Pham aproape c alung cu fora ntrebarea din
263

mintea sa. Nu existau ns stele la care s se uite; privea culorile


strlucitoare i de fapt se gndea la problem. Se gndea. Asta era
o glum: de fapt, nimeni de Aici Jos nu se gndea niciodat la
nimic. Poate c zece mii de nave stelare scpaser de la Cderea
Releului. Cel mai probabil, Inamicul nu catalogase plecrile acelea.
Atacul asupra Releului fusese un complement minor la uciderea
Btrnului. Cel mai probabil, E II scpase neobservat. De ce i-ar
fi psat Inamicului de locul unde s-ar fi putut ascunde ultimele
memorii ale Btrnului? De ce i-ar fi psat ncotro se putea
ndrepta nava lor micu?
Un tremur trecu prin corpul su; cu certitudine, un reflex
animalic.
***
Uor, uor, n Ravna Bergsndot panica se intensifica, mai
puternic cu fiecare zi. Nu era cauzat de vreun dezastru anume,
ci doar moartea lent a speranei. ncerca s fie n fiecare zi lng
Pham Nuwen, s stea de vorb cu el, s-l in de mn. El nu
rspundea niciodat, nici mcar dect poate accidental n-o
privea. Tulpin-verde ncerca de asemenea. Dei Tulpin-verde era
strin, din alt ras, Pham cel dinainte pruse cu adevrat atras
de Clrei. Fusese decuplat acum de la aparatura medical, dar
putea la fel de bine s fi fost o legum.
i n tot acest timp coborrea lor ncetinea, de fiecare dat mai
ru dect prevestise Cochilie-albastr.
Iar cnd se ntorcea spre tiri cumva, acestea erau lucrurile
cele mai ngrozitoare dintre toate. Teoria rasa morii devenea
popular. Tot mai muli preau s cread c rasa omeneasc
rspndea Molima:

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Baeloresk triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice

264

n Exterior dedesubtul Domeniului Straumli. Nu exist consemnri ale


existenei ei nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Firul Video Molim
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 17,95 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Pn acum am procesat o jumtate de milion de mesaje despre secvena
video a acestei creaturi i am citit o fraciune nsemnat din ele. Cei mai
muli dintre voi nu nelegei ideea. Principiul operaiunii Ajutor este
limpede. Aceasta este o Putere Transcendent care utilizeaz comunicaii
supraluminice pentru a opera prin intermediul unei rase din Exterior. Ar
trebui s fie destul de uor de fcut n Transcendent exist destule istorii
despre robii Puterilor de acolo. ns pentru ca astfel de comunicaii s fie
eficiente n Exterior, trebuie efectuate modificri de design realmente
extinse n minile rasei controlate. Nu este ceva care s se fi putut
ntmpla n mod natural i nu poate fi aplicat rapid n cazul raselor noi
indiferent ce ar afirma Molima.
Am urmrit Grupul de interese Homo Sapiens de la prima apariie a Molimei.
Unde se afl acest Pmnt de pe care pretind oamenii c ar proveni? De
partea cealalt a galaxiei, spun ei i adnc n Zona Lent. Pn i
originea lor cea mai apropiata, Nyjora, este situat n mod convenabil n
Lentoare. Noi propunem alt teorie: Cndva, poate chiar anterior celor
mai vechi arhive coerente, ntre Puteri s-a desfurat o btlie. Planurile
de design pentru aceast ras uman au fost scrise n ntregime prin
interfeele de comunicare. La mult timp dup ce combatanii originali i
istoriile lor dispruser, aceast ras a ajuns n poziia din care putea
Transcende. Iar Transcenderea aceea fusese de asemenea proiectat n
mod explicit, restabilind Puterea care stabilise din capul locului capcana.
Nu suntem siguri n privina detaliilor, dar un astfel de scenariu este inevitabil.
n acelai timp, este clar ce trebuie s facem. Domeniul Straumli se
gsete n centrul Molimei, fiind n mod evident imposibil de atacat. Exist
ns alte colonii umane. Cerem Reelei s ne ajute n identificarea tuturor
acelor colonii. Noi nine nu suntem o civilizaie mare, dar vom fi ncntai
s coordonm culegerea informaiilor, precum i aciunea militar
necesar pentru a mpiedica extinderea Molimei n Exteriorul Median.
Vreme de aproape aptesprezece sptmni am cerut s se treac la
aciune. Dac ne-ai fi ascultat de la nceput, un atac concertat putea s fi
fost suficient pentru distrugerea Domeniului Straumli. Cderea Releului na fost suficient pentru a v trezi? Prieteni, dac vom aciona mpreun,

265

mai avem o ans.


Moarte scursorilor!

Nemernicii exploatau pn i natura nclinat spre abandonare


a omenirii. Rasele de felul acela erau rare, dar n niciun caz
necunoscute. Acum creaturile Moarte-scursorilor preschimbau
miracolul de pe Nyjora n ceva ucigtor de malign. Moartescursorilor erau singurii care cereau exterminare, totui pn i
postatori respectai afirmau lucruri care ar fi putut susine
indirect asemenea aciuni.

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK
De la: Inteligena de Arbitrare Sandor de la Zoo [Corporaie militar cunoscut
din Exteriorul Superior. Dac este o impostur, cineva i asum riscuri
majore.]
Subiect: Firul Video Molim, subfirul Hanse
Termeni cheie: limitele Molimei; Molima caut ceva
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Automate Strns-cuplate
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Data: 11,94 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Molima recunoate c este o Putere care telecomand sofoni n Exterior.
Gndii-v ns ct de dificil este s avei o automatizare cuplat cu
defazri temporale mai mari de cteva milisecunde. Reeaua Cunoscut
este o ilustrare perfect n aceast privin: Spectrul de defazri este
cuprins ntre cinci milisecunde pentru sistemele distanate la doi anilumin pn la (minimum) sute de secunde cnd mesajele trebuie s
treac prin noduri intermediare. Aceasta, adugat la limea de band
redus disponibil pe distane interstelare, face ca Reeaua Cunoscut s
fie un forum flexibil pentru schimburi de informaii i minciuni. Iar aceste

266

restricii sunt inerente n natura Exteriorului, parte a acelorai restricii


care fac imposibil existena Puterilor aici, jos.
Concluzionm c nici chiar Molima nu poate obine control cuplat dect n
Exteriorul Superior. n cel mai bun caz, agenii sofoni ai Molimei sunt
literalmente membrele sale. Credem c posedarea mental este posibil
n Exteriorul Median, dar c n mintea controlat trebuie efectuate
preprocesri considerabile. n plus, sunt necesare echipamente externe
apreciabile (elemente masive caracteristice adncimilor respective) pentru
a susine comunicaiile. n mod normal, controlul direct, milisecund cu
milisecund, nu este practic n Exteriorul Median. Conflictele armate la
acest nivel ar implica un control ierarhic. Operaiunile pe termen lung ar
utiliza de asemenea intimidarea, impostura i trdarea.
Acestea sunt ameninrile pe care voi cei din Exteriorul Inferior i Median ar
trebui s le recunoatei.
Acestea sunt instrumentele Molimei n Exteriorul Inferior i Median, de care ar
trebui s v pzii n viitorul imediat. Nu ntrevedem preluri imperiale;
acestea nu prezint profit [subzisten]. Chiar i distrugerea Releului a
fost probabil un produs secundar al crimei care a fost comis simultan n
Transcendent. Tragediile cele mai mari vor continua s fie n Vrf i n
Transcendentul Inferior. Noi tim ns c Molima caut ceva; a atacat de
la distane mari, atunci cnd intele au fost arhive majore. Ferii-v de
trdtori i de spioni.

Pn i unii dintre susintorii oamenilor i trezeau fiori Ravnei:

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK
De la: Hanse
Subiect: Firul Video Molim, subfirul Aliana pentru Aprare
Cuvinte cheie: Teoria Rasa Morii
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 18,29 zile de la Cderea Releului

267

Text mesaj:
Am obinut specimene de pe planetele umane din volumul nostru de spaiu.
Analiza detaliat este disponibil n arhiva Grupului de interese Homo
Sapiens. Concluziile mele: analiza anterioar (dar mai puin intens) a
fizicului/psihicului uman este corect. Rasa nu are structuri ncorporate
care s susin telecomandarea. Experimentele cu subieci vii nu au
artat nicio predispoziie special spre supunere. Am gsit puine dovezi
de optimizare artificial. (Exist dovezi de chirurgie ADN pentru
mbuntirea rezistenei fa de boli. Datarea interveniilor este
aproximat la doua mii de ani naintea Prezentului. Sngele subiecilor din
Domeniul Straumli purta o gen optimizat, Thirault [o prescripie
medical ieftin care poate fi aplicat la un spectru larg de mamifere]).
Aceast ras aa cum este reprezentat de specimenele mele pare
s fi sosit din Zona Lent destul de recent, probabil de pe o unic planet
de origine.
A mai efectuat cineva o asemenea retestare pe planete umane mai
ndeprtate?
Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Baeloresk triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice
n Exterior dedesubtul Domeniului Straumli. Nu exist consemnri ale
existenei ei nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Firul Video Molim, Hanse 1
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 19,43 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Cine este acest Hanse? Emite sunete obiective, aparent dure despre testarea
specimenelor umane, dar i pstreaz secret propria natur. Nu v
lsai pclii de oameni care v povestesc despre ei nii! De fapt, nu
deinem nicio modalitate pentru a testa creaturile care locuiesc n
Domeniul Straumli; protectorul lor va avea grij de asta.
Moarte scursorilor!

268

***
La acestea se aduga bieelul captiv n fundul Puului. n
unele zile nu era posibil niciun fel de comunicare. n alte zile,
cnd roiul de antene al E II era reglat exact pe direcia corect i
cnd capriciile Zonei o favorizau Atunci Ravna i putea auzi nava.
Chiar i atunci ns semnalul era att de slab, att de distorsionat,
nct rata efectiv de transmisie era de numai civa bii pe
secund.
Jefri i problemele sale puteau fi cea mai mic dintre notele de
subsol ale istoriei Molimei (nc i mai puin, deoarece nimeni nu
tia de existena lui), dar pentru Ravna Bergsndot conversaiile
acelea erau unica lumin din existena ei actual.
Putiul era foarte singur, dei ntr-o msur mai mic n
prezent aa i se prea femeii. Ea afl despre prietenul lui, Amdi,
despre rigida Tyrathect, eroicul domn Oel i mndrele stilete.
Ravna i zmbi n barb. Pereii cabinei ei afiau murala
bidimensional a unei jungle. n adncurile ntunecate i umede se
ridicau umbre cu contururi regulate: un castel construit n
rdcinile unei mangrove gigantice. Murala era faimoas;
originalul fusese o oper analog veche de dou mii de ani.
Prezenta viaa dintr-o perioad i mai ndeprtat, n decursul
Evului ntunecat de pe Nyjora. Ea i Lynne petrecuser mare parte
din copilrie, nchipuindu-i c ar fi fost transportate ntr-o
asemenea epoc. Micul Jefri era captiv n una autentic. Mcelarii
Cioplitoarei-n-lemn nu reprezentau o ameninare interstelar, dar
erau o oroare uciga pentru cei din jurul lor. Slav cerului c
Jefri nu vzuse omorurile!
Aceea era o lume medieval real. Un loc dur i neierttor, chiar
dac Jefri nimerise printre persoane corecte. Iar comparaia cu
Nyjora era doar pe departe adecvat. Stiletele erau mini de hait;
l surprinseser pn i pe btrnul Grondr Kalir.
Din mesajele lui Jefri, Ravna putea s simt cum panica se
rspndea printre cei din jurul lui Oel.
Domnul Oel ma ntrebat din nou dac nu putem zbura cu nava fie doar niel.
Eu nu tiu. Cred c noi aproape c neam prbuit. Ne trebuie puti. Ele

269

near salva, cel puin pn ajungei voi aici. Ei au arcuri i sgei ca pe


Nyjora pe timpuri, dar nau puti. El mantreab dac ne putei nva s
facem puti?

Atacatorii Cioplitoarei-n-lemn aveau s revin, iar data


urmtoare aveau s fie suficient de muli pentru a coplei micuul
regat al lui Oel. Cu ceva timp n urm, atunci cnd ei apreciaser
c zborul lui E II va dura numai patruzeci de zile, problema
respectiv nu pruse de risc mare, ns acum Era posibil ca
Ravna s nu gseasc la sosire dect mcelul Cioplitoarei-n-lemn.
Oh, Pham, drag Pham! Dac ai existat vreodat cu adevrat, te
rog, revino! PHAM NUWEN DIN CANBERRA Medieval. Pham
Nuwen, negustor din Lentoare Ce ar nelege unul ca tine din
situaia aceasta? Hmm?

270

Capitolul 21
Ravna tia c n spatele fanfaronadei sale Cochilie-albastr
era cel puin la fel de ngrijorat ca ea. Mai ru nc, el era un
chiibuar. Data urmtoare cnd femeia l ntreb despre progresul
pe care-l nregistrau, clreul se retrase n detalii tehnice.
n cele din urm, ea l opri:
Uite care-i treaba: biatul st pe o chestie care s-ar putea s
fac Molima praf i pulbere, dar n-are la dispoziie dect arcuri cu
sgei. Ct va dura pn ajungem acolo?
Cochilie-albastr rul nervos nainte i napoi peste plafon.
Skrodclreii aveau jeturi reactive i s-ar fi putut deplasa n
imponderabilitate cu mai mult iscusin dect majoritatea
oamenilor, totui preferau s utilizeze petice adezive i s ruleze pe
perei. ntr-un fel, era destul de amuzant. Dar n clipa de fa era
extrem de iritant.
Cel puin puteau s vorbeasc; Ravna privi peste punte, ctre
locul unde Pham Nuwen sttea cu faa la displayurile principale.
Ca de obicei, era absorbit de stelele ce se deplasau lent. Era neras
i tuleiele rocate se conturau puternic pe piele; prul lung i
plutea nepieptnat i nclcit. Din punct de vedere fizic, fusese
vindecat de toate leziunile. Medicul navei nlocuise pn i masa
muscular care fusese preluat de echipamentele de comunicaii
ale btrnului. Acum Pham se putea mbrca i hrni singur, ns
continua s triasc ntr-o lume privat a visurilor.
Cei doi clrei ciripir ntre ei, dup care Tulpin-verde
rspunse la ntrebarea femeii:
Realmente, nu suntem siguri ct va dura. Calitatea
exteriorului se modific pe msur ce coborm. Fiecare salt
dureaz cu o fraciune mai mult dect cel anterior.
tiu asta. Ne ndreptm spre Zona Lent. Totui nava a fost
proiectat pentru aa ceva i ncetinirea ar trebui s fie uor de
extrapolat.
Cochilie-albastr extinse un lujer de la plafon pn la podea. Se
271

juc pentru o secund cu onduleurile punii, apoi voderul su


emise un sunet de stnjeneal omeneasc.
Lady Ravna, afirmaia ta ar fi corect n condiii obinuite, dar
acesta este un caz special n primul rnd, se pare c Zonele
nsele sunt n flux.
Poftim?
Nu este ceva chiar nemaiauzit. Permanent se petrec mutaii
minore. Acesta este unul dintre obiectivele majore ale lugherelorde-fund: s urmreasc modificrile. Noi avem ghinionul de a trece
prin mijlocul incertitudinii.
De fapt Ravna tiuse c turbulenele de interfa erau mari n
Adnc, mai jos de locul n care se gseau ei. Att doar c nu se
gndise la ele n termeni pompoi de felul mutaii zonale; de
asemenea, nu-i dduse nc seama c erau ndeajuns de serioase
pentru a-i afecta.
Perfect! Spunei-mi atunci ct de mult se poate nruti
situaia? Ct de mult putem fi ncetinii?
Of, of
Cochilie-albastr rul ctre peretele opus; acum sttea pe cerul
nstelat. Ar fi fost mai bine s fiu un skrodclre inferior! Ct de
multe probleme mi aduce poziia aceasta superioar. Mai bine a fi
stat afundat n brizant, gndindu-m la amintiri vechi.
Adic la alte zile petrecute n brizant.
Nu este o situaie de tipul ct mai poate crete fluxul, vorbi
Tulpin-verde, ci de tipul ct se mai poate nruti furtuna. n
clipa de fa a atins niveluri necunoscute n regiunea aceasta n
ultima mie de ani. Am urmrit ns tirile locale i majoritatea
consider c vrful de intensitate al furtunii a trecut. Dac cealalt
problem a noastr nu se agraveaz, ar trebui s ajungem n o
sut douzeci de zile.
Cealalt problem a noastr Ravna pluti spre centrul punii i
se fix pe o a.
Te referi la avariile suferite la plecarea de la Releu. La spinii
ultrapropulsiei, nu? Cum se comport?
Aparent, destul de bine. Nu am ncercat s efectum salturi
mai rapide dect optzeci la sut din maximumul proiectat. Pe de
272

alt parte, nu dispunem de diagnoze de calitate. Este posibil ca


degradri serioase s apar destul de brusc, zise Cochilie-albastr.
Posibil, dar improbabil, interveni Tulpin-verde.
Ravna ncuviin. innd seama de toate celelalte probleme ale
lor, nu avea rost s contemple posibiliti ce le depeau controlul.
Cnd fusese la Releu, aceasta pruse o cltorie de treizecipatruzeci de zile. Acum se prea c biatul din pu trebuia s
mai fie curajos mult vreme, indiferent ct de mult ar fi dorit ea ca
lucrurile s se petreac altfel. Hmm n cazul acesta, este
momentul pentru planul B. Este momentul s aflm ce poate sugera
cineva ca Pham Nuwen. Se mpinse n podea i se propuls pn la
Tulpin-verde.
Aadar timpul cel mai bun la care putem spera este de o sut
douzeci de zile. Dac resacul din zon se nrutete sau dac
trebuie s efectum reparaii
S efectum reparaii Unde? Aceasta putea fi doar o
ntrziere, nu o imposibilitate. Reconstruita E II ar fi trebuit s
poat fi reparat chiar i n Exteriorul Inferior.
Poate chiar dou sute de zile Privi la Cochilie-albastr,
totui el n-o ntrerupse cu obinuitele amendamente i reineri.
Amndoi ai citit mesajele pe care le recepionm de la biat. El
afirm c localnicii vor fi invadai, probabil n mai puin de o sut
de zile. Cumva, trebuie s-l ajutm nainte ca noi s fi ajuns
realmente acolo.
Tulpin-verde i foni frunzele ntr-un fel pe care Ravna l
aprecie ca fiind nedumerire.
Privi peste punte, ctre Pham, i ridic niel glasul. Hei, tu, ar
trebui s fii expert n privina asta!
Poate c voi, skrodclreii, n-o recunoatei ca atare, dar
aceasta este o problem care s-a repetat de un milion de ori n
Zona lent. Civilizaiile sunt separate prin ani prin secole de
timp de cltorie. Ele decad n evuri ntunecate i devin la fel de
primitive precum creaturile-hait, aceste Stilete. Dup aceea,
primesc vizite din exterior i n scurt timp recapt tehnologia.
Capul lui Pham nu se ntoarse; privea peisajul stelar.
273

Skrodclreii fonir ntre ei, dup care ntrebar:


i cum ne poate asta ajuta pe noi? Reconstruirea unei
civilizaii nu dureaz zeci de ani?
n plus, pe planeta Stiletelor nu este nimic de reconstruit.
Potrivit spuselor copilului, este o planet fr antecedente. Ct
dureaz s ncepi o civilizaie nou, pornind de la zero?
Ravna flutur din mn, stopndu-le obieciile. Nu m oprii, mam dezlnuit!
Nu asta-i ideea. Noi comunicm cu ei. Avem la bord o
bibliotec universal bun. Inventatorii originali nu tiu ncotro sendreapt; ei bjbie n bezn. Chiar i arheologii/ingineri de pe
Nyjora au trebuit s reinventeze multe. Noi ns cunoatem totul
despre construirea avioanelor i altor aparate; noi cunoatem sute
de moduri de abordare. (Confruntat acum cu necesitatea, Ravna
era brusc convins c o puteau face.) Noi putem s studiem toate
cile de dezvoltare i s eliminm fundturile. Mai mult chiar,
putem s gsim calea cea mai rapid de a trece din medievalism la
invenii specifice, echipamente ce pot nfrnge orice barbari care-i
atac pe prietenii lui Jefri.
Discursul Ravnei se opri i ea i trase rsuflarea. Zmbi larg,
uitndu-se nti la Tulpin-verde, apoi la Cochilie-albastr. ns un
skrodclre tcut este una dintre cele mai impasibile audiene din
univers. Era greu de precizat pn i dac ei o priveau. Dup nc
un moment, Tulpin-verde rosti:
Da, neleg. i pentru c redescoperirile sunt att de uzuale n
Zona lent, mare parte din ele pot fi deja schiate n biblioteca
navei.
Atunci se petrecu. Pham se ntoarse de la fereastr. Se uit
peste punte, la Ravna i skrodclrei. Pentru prima dat dup
Releu, vorbi. Mai mult chiar, cuvintele nu erau nonsensuri, dei
femeia avu nevoie de o secund ca s neleag.
Arme i radiouri, spuse el.
-- Da.
Ravna i ntoarse privirea. Gndete-te la ceva ca s-l determini
s spun mai multe.
De ce tocmai ele?
274

Pham Nuwen strnse din umeri.


Pe Canberra a mers.
Apoi idiotul de Cochilie-albastr ncepu s vorbeasc, ceva
despre o cutare prin bibliotec. Pham se uit la ei o clip, cu chip
inexpresiv. Apoi i ntoarse din nou privirea ctre stele i
momentul fu pierdut.

275

Capitolul 22
Pham?
Auzi glasul Ravnei imediat ndrtul su. Ea rmsese pe punte
dup plecarea skrodclreilor, care ncepeau pregtirile lipsite de
sens stabilite n urma discuiei lor. Brbatul nu rspunse i dup
o clip ea pluti, l ocoli i-i bloc vederea peisajului stelar. n mod
aproape reflex, se pomeni focalizndu-i ochii pe faa ei.
Mulumesc pentru c-ai vorbit cu noi Avem nevoie de tine
mai mult ca oricnd.
Pham putea totui s mai vad destule stele. Erau de jur
mprejurul ei, micndu-se lent. Ravna nclin capul pe un umr,
aa cum fcea cnd dorea s semnaleze nedumerire prietenoas.
Te putem ajuta
El nu-i rspunse. Oare ce anume l fcuse s vorbeasc tocmai
acum?
Nu-i putei ajuta pe mori, rosti Pham, vag surprins de
propria sa voce.
Precum focalizarea privirii, vorbirea era probabil un act reflex.
Tu nu eti mort. Eti la fel de viu ca mine.
Apoi cuvintele se revrsar din el; mai multe dect n toate
zilele post-Releu.
Este adevrat. Iluzia contiinei de sine Automate fericite,
care ruleaz programe banale Pun prinsoare c n-ai ghicit
niciodat. Cum ai putea, din interior? Din exterior, din punctul de
vedere al Btrnului
i feri ochii, ameit de dublarea brusc a vederii. Ravna se
apropie pn ce chipul i ajunse la numai civa centimetri de al
lui. Plutea liber, ancorat doar cu un singur picior de podea.
Drag Pham, greeti! Tu ai fost n Adnc i-ai fost la Vrf, dar
n-ai fost niciodat ntre ele iluzia contiinei de sine? Este un loc
comun n toate filosofiile pragmatice din Exterior. Are consecine
frumoase, dar i unele nspimnttoare. Tu le tii doar pe cele
nspimnttoare. Gndete-te: iluzia trebuie s se aplice cu
276

aceeai certitudine i Puterilor.


Nu. El putea furi dispozitive ca tine i ca mine.
S fii mort este o opiune, Pham.
Ravna se ntinse pentru a-i trece mna peste umrul i braul
lui. Pham avu o schimbare de perspectiv tipic pentru
imponderabilitate; jos pru s se roteasc n lateral i el privea n
sus ctre femeie. Brusc, fu contient de barba lui neregulat i de
prul nclcit care-i plutea peste tot. Se uit la Ravna i-i reaminti
tot ce gndise despre ea. La Releu, ea pruse inteligent; poate nu
mai deteapt dect el, dar la fel de istea ca majoritatea
competitorilor lui Qeng Ho. Existau ns i alte amintiri: felul n
care o vzuse Btrnul Ca de obicei, amintirile lui erau
copleitoare. Ca de obicei, erau n general ininteligibile. Pn i
sentimentele lui erau greu de interpretat. Totui El se gndise la
Ravna cam aa cum te-ai gndi la un cine favorit. Btrnul
putea s-o citeasc perfect. Ravnei Bergsndot i plcea s
manipuleze; el fusese ncntat/amuzat(?) de aspectul acela. ns
ndrtul vorbelor i argumentaiilor femeii, el vzuse mult
buntate putea fi cuvntul omenesc potrivit. Btrnul dorise
binele Ravnei. n cele din urm, El a ncercat chiar s ajute.
nelegerile fulgerau pe lng el, prea iui ca s le prind. Ravna
vorbea din nou:
Ceea ce i s-a ntmplat ie, este teribil ntr-adevr, dar li s-a
ntmplat i altora. Am citit de nite cazuri. Nici chiar Puterile nu
sunt nemuritoare. Uneori se lupt ntre ele i unele sunt ucise.
Cteodat, una se sinucide. Exist un sistem stelar pe care istoria
l numete Moartea Zeilor; acum un milion de ani se gsea n
Transcendent. Era vizitat de un grup de Puteri. n Zone a avut loc
un resac i, brusc, sistemul a ajuns la douzeci de ani-lumin
adncime n Exterior. Acela a fost resacul cel mai mare consemnat
n mod clar. Puterile de la Moartea Zeilor n-au avut nicio ans. Au
murit toate, unele n putregai i ruine ruginite Altele la nivelul
simplilor mini umane.
C-ce au ajuns acelea?
Ravna ezit i-i lu o mn ntre palmele ei.
Poi s caui i singur i s afli. Ideea este c asemenea
277

lucruri se-ntmpl. Pentru victime, este sfritul lumii. Dar din


punctul nostru de vedere, punctul de vedere al oamenilor Ei
bine, omul Pham Nuwen a avut noroc; Tulpin-verde spune c
prbuirea conexiunilor Btrnului n-a cauzat leziuni organice
masive. Poate c exist leziuni subtile; uneori resturile se
autodistrug, indiferent ce anume ar fi rmas.
Pham simi lacrimi prelingndu-i-se din ochi. i pricepu c
partea de apatie din interiorul lui fusese tristee pentru propria sa
moarte.
Leziuni subtile! Cltin din cap i lacrimile plutir prin aer:
capul mi este burduit de el, de amintirile lui.
Amintiri? Se ridicau uriae peste orice altceva. Totui el nu le
putea nelege. Nu putea nelege detaliile. Nu putea nelege nici
mcar emoiile, dect sub forma unor simplificri stupide: fericire,
rs, uimire, team i fermitate de oel ngheat. Acum era pierdut
n amintirile acelea, rtcind aidoma unui idiot ntr-o catedral.
Fr s priceap nimic, tremurnd n faa icoanelor. Ravna pivot
n jurul minilor lor ncletate. Dup o clip, genunchiul ei l lovi
uor pe al lui.
Eti nc om, ai nc propriile tale
Vocea i se curm cnd vzu i privirea.
Propriile mele amintiri.
mprtiate printre cele ininteligibile de care se poticnea: el la
vrsta de cinci ani, stnd pe paiele din sala mare, atent s nu
apar vreun adult; nu era cuvenit ca nobilii s se joace n mizerie.
Dup ali zece ani, fcnd dragoste cu Cindi pentru prima oar.
Peste un an, vznd prima lui mainrie zburtoare: feribotul
orbital care coborse pe terenul de parad al tatlui su. Deceniile
petrecute n spaiu
Da, Qeng Ho Pham Nuwen, marele negustor din Lentoare
Toate amintirile sunt nc acolo. Pe de alt parte, totul ar putea fi
la fel de bine minciuna Btrnului, o impostur de o dup-amiaz,
pentru a-i pcli pe cei de la Releu.
Femeia i muc buza, dar nu spuse nimic. Era prea onest ca
s mint, chiar i acum.
Pham Nuwen i ntinse mna liber i-i ndeprt prul de pe
278

chip.
tiu c-ai spus-o i tu, Rav. Nu te-nvinovi: a fi bnuit-o i
eu.
Da, ncuviin ea ncet i apoi l privi drept n ochi. Mai
trebuie s tii ns ceva. De la om la om Acum tu eti om. Este
posibil s fi existat Qeng Ho i este posibil ca tu s fi fost exact aa
cum i reaminteti. i indiferent cum ar fi fost trecutul, tu ai putea
avea un viitor mre.
Ecouri spectrale, ceva mai mult dect simple amintiri i ceva
mai puin dect raiune. Pentru o secund, o vzu pe Ravna cu
ochi mai nelepi. Te iubete, prostnacule. Aproape ca un rs, un
rs binevoitor.
i trecu braele n jurul ei, apropiind-o de trupul su. Era att
de real O simi strecurndu-i un picior ntre picioarele sale. S
rd Ca un masaj cardiac, un reflex negndit care readucea o
minte la via. Prostesc, trivial, totui
Vreau Vreau s m-ntorc.
Cuvintele i ieeau strangulate n icnete.
Sunt att de multe acum n mine, att de multe pe care nu le
pot nelege! Sunt pierdut n propriul meu cap.
Ea nu spuse nimic; probabil c nici mcar nu-i putea nelege
vorbirea. Pentru un moment, tot ce tiu Pham fu c ea se afla n
braele lui, rspunzndu-i mbririi. Te rog, te rog, vreau s mntorc!
***
Ravna nu mai fcuse niciodat dragoste pe puntea unei nave
stelare. Pe de alt parte nici nu avusese vreodat propria ei nav
stelar. Nu degeaba este numit lugher-de-fund. Surescitat, Pham
i pierdu centura de fixare. Plutir liber, lovindu-se ocazional de
perei sau de haine abandonate ori alunecnd printre lacrimi.
Dup multe minute, sfrir cu capetele la numai civa centimetri
de podea i restul corpurilor ridicate spre plafon. Ravna era vag
contient de faptul c pantalonii i fluturau ca un stindard din
locul unde i se agaser de glezn. Nu fusese chiar ca n ficiunile
romanioase.
n
primul
rnd,
dac
pluteai
liber
n
imponderabilitate, nu aveai niciun punct de sprijin. n al doilea
279

rnd Pham se ndeprt de ea, relaxndu-i strnsoarea. Ea i


ddu n lturi prul rou i lung i privi n ochii injectai.
tii, vorbi el tremurat, nu crezusem niciodat c-a putea
plnge att de tare nct s m doar faa.
Ravna i zmbi.
nseamn c ai dus o via fr griji.
i ncovoie spatele, lipindu-l de palmele lui, apoi l trase cu
blndee mai aproape. Plutir n tcere cteva minute, cu trupurile
relaxndu-se unul n curbele celuilalt, fr s simt nimic altceva
dect prezena reciproc.
Dup aceea:
Mulumesc, Ravna.
plcerea mea.
Vocea ei se auzi vistoare, dar serioas, i femeia l strnse mai
puternic n brae. Ciudat Pentru ea Pham nsemnase attea
lucruri unele nfricotoare, unele fermectoare, unele
enervante. i altele pe care nu le-ar fi putut admite nici chiar ei
nsi pn acum. Pentru prima dat dup cderea Releului, ea
simi speran real. Poate c era o stupid reacie fizic Sau
poate c nu. Aici, n braele ei, era un brbat care putea fi
echivalentul oricrui aventurier din crile de poveti i chiar mai
mult dect att: cineva care fusese parte dintr-o putere.
Pham Ce crezi c s-a-ntmplat de fapt la Releu? De ce a fost
ucis Btrnul?
Chicotitul lui pru neforat, totui braele i se ncordar n jurul
trupului ei.
Tu m-ntrebi pe mine? Eu muream pe atunci, ai uitat? Ba
nu, greesc. Btrnul, el murea pe atunci.
Rmase tcut pentru un minut. Puntea se roti lent n jurul lor,
oferind priveliti tcute ale stelelor din Exterior.
tiu c zeul din mine era n chinuri. Era disperat, panicat
n acelai timp ns ncerca s-mi fac ceva nainte de-a muri.
Glasul i deveni moale, ntrebtor: Da. Era ca i cum eu a fi fost
un bagaj ieftin i el m-ar fi ticsit cu toate fleacurile pe care putea
pune mna. tii cum s-ndei zece kilograme ntr-un sac de
numai nou kilograme. tia c m durea la urma urmelor, eram
280

parte din el , dar asta nu conta.


Se rsuci, desprinzndu-se iari din braele ei, i chipul i se
schimonosi din nou.
Nu sunt un sadic i cred c nici el nu era. Eu
Ravna cltin din cap.
Cred c fcea un transfer.
Pham tcu un moment, cutnd s integreze ideea n situaia
lui.
N-are sens. n mine nu exist loc pentru a fi Supraom.
Teama urmrea sperana n cercuri strnse.
Nu, nu, ateapt! Ai dreptate. Chiar dac o Putere aflat pe
moarte apreciaz c rencarnarea este posibil, ntr-un creier
normal nu exist suficient spaiu pentru a stoca prea mult. ns
Btrnul ncerca altceva Mai ii minte cum l-am implorat s neajute cu cltoria n Adnc?
Da. Eu El manifesta nelegere, se comporta aa cum am
face noi cu nite animale care se confrunt cu o specie nou de
prdtor. N-a considerat niciodat c Aberaia ar putea fi o
ameninare pentru el, cel puin pn cnd
Exact. Pn cnd a fost atacat. Atacul fost o surpriz total
pentru Puteri; n mod brusc, Aberaia devenise mai mult dect o
problem curioas pentru submini. Dup aceea, Btrnul a
ncercat realmente s ajute. A ndesat n tine planuri i automate.
A ndesat att de multe, nct ai fost ct pe-aici s mori, att de
multe, nct nu le poi nelege. Am citit despre asemenea lucruri
n teologia aplicat (i erau legende n aceeai msur ca i
adevruri). Se numete Teostriciune.
Teostriciune? Pru s se joace cu cuvntul acela,
examinndu-l nedumerit: ce denumire ciudat! mi amintesc
panica lui. Dar dac el fcea ceea ce spui tu, de ce nu mi-a spus
pur i simplu i mie? i dac sunt ticsit cu sfaturi bune, cum se
face c nuntru nu zresc dect privirea i redeveni aa cum
fusese cu zile n urm statui negre cu muchii ascuite, care se
strng spre mine?
Din nou o tcere prelung. Acum ns Ravna aproape c-l putea
simi pe Pham gndind. Braele i zvcneau, ncordndu-se, i cte
281

un fior ocazional i strbtea corpul.


Da Da. Multe se potrivesc. Pe majoritatea tot nu le-neleg i
probabil c nu le voi nelege niciodat. Chiar atunci, n ultimele
clipe, Btrnul a descoperit ceva. O strnse cu putere pe Ravna ii ngrop faa n gtul ei. Crima comis de Aberaie a fost foarte
personal. Chiar i n timp ce murea, Btrnul continua s nvee
lucruri noi.
Alt tcere.
Aberaia este foarte veche, Ravna. Vrsta ei se msoar
probabil n miliarde de ani. Este o ameninare pe care Btrnul a
putut s-o conceap doar teoretic, nainte de a-l ucide cu adevrat.
Totui
Un minut. Dou. Brbatul nu mai continu.
Nu te teme, Pham. ngduie-i timp.
Da. Se retrase ntr-att, nct s-i poat privi tot chipul. Acum
ns eu tiu urmtorul lucru: Btrnul a fcut asta cu un scop.
Noi nu umblm dup potcoave de cai mori. n adnc exist ceva
n nava aceea Straumer ceva despre care Btrnul credea c
poate s joace un rol decisiv.
i trecu mna uor peste faa ei i sursul su era trist, dei ar
fi trebuit s fi fost voios.
Nu-nelegi, Ravna? Dac tu ai dreptate, ziua de azi poate fi
singura n care s m apropii cel mai mult de calitatea de om.
Sunt plin de transferul Btrnului De aceast teostriciune. Nu
voi pricepe n mod contient marea ei majoritate, dar dac
lucrurile se vor desfura corespunztor, n cele din urm va iei la
iveal, explodnd. Sunt dispozitivul lui telecomandat, robotul lui n
adncul Exteriorului.
Nu! Ea se sili totui s strng din umeri.
Poate c da, ns tu eti om i noi acionm pentru aceleai
rezultate i eu n-o s-i dau drumul!
***
Ravna tiuse c tehnologia repornirii asistate trebuia s
figureze ca subiect n biblioteca navei. Se dovedi c subiectul era o
specialitate tiinific major. Pe lng cele zece mii de studii de
caz, existau programe de personalizare i o sumedenie de teorii cu
282

aspect foarte plicticos. Dei problema redescoperirii era minor n


Exterior, n Zona Lent se petrecuser aproape toate combinaiile
imaginabile de evenimente. n Lentoare, civilizaiile nu puteau s
dureze mai mult de nite mii de ani. Colapsul lor era uneori o
eclips scurt, cteva decenii petrecute pentru a-i reveni de pe
urma rzboiului sau a distrugerii atmosferei. Altele se ntorceau n
medievalism. i, desigur, cele mai multe rase se autoexterminau
finalmente, cel puin n interiorul sistemului lor solar. Cele care nu
se autoexterminau (i chiar unele dintre cele care o fceau)
reveneau pn la urm, tr-grpi, la nivelurile anterioare.
Studiul acestor aplicaii era intitulat Istoria Aplicat a
Tehnologiei. Din pcate att pentru savanii, ct i pentru
civilizaiile din Zona Lent, aplicaiile reale erau cam rare.
Evenimentele din studiile de caz erau deja vechi de secole cnd
vestea despre ele ajungea n Exterior i puini cercettori erau
dispui s ntreprind munc de teren n Zona Lent, unde gsirea
i supravegherea unui singur experiment i putea costa o mare
parte a vieii. n tot cazul, era un hobby plcut pentru milioane de
departamente universitare. Unul dintre jocurile favorite era
conceperea de ci minime prin care, de la un nivel de tehnologie
dat, s se ajung pn la nivelul cel mai ridicat care putea fi
susinut n Lentoare. Detaliile depindeau de multe aspecte, printre
care nivelul iniial de primitivism, cantitatea de contientizare
tiinific rezidual (sau toleran) i natura fizic a rasei. Teoriile
istoricilor erau sintetizate n programe ale cror inputuri erau date
concrete despre starea civilizaiei i rezultatele dorite, iar ale cror
outputuri erau etapele ce ar fi dus cel mai rapid la rezultatele
respective.
Dup dou zile, toi patru erau napoi pe puntea lui E II. i de
data asta vorbim toi.
Trebuie aadar s decidem ce invenii s alegem, ceva care s
apere Regatul Insulei Tinuite
i ceva ce domnul Oel s poat construi n mai puin de o
sut de zile, spuse Cochilie-albastr.
Petrecuse aproape n totalitate ultimele dou zile, examinnd
programele de dezvoltare din biblioteca lui E II.
283

Eu continui s susin putile i radiourile, zise Pham.


Putere de foc i comunicaii. Ravna i zmbi. Amintirile umane
ale lui Pham ar fi fost suficiente n sine pentru a salva copiii de pe
planeta Stiletelor. El nu mai vorbise despre planurile Btrnului.
Planurile Btrnului Formularea aceea suna n mintea Ravnei
cumva ca destinul poate bun, poate teribil, dar deocamdat
necunoscut. i chiar destinul poate fi ambiguu.
Ce prere ai, Cochilie-albastr? ntreb ea. Ar putea ei
produce repede radioul, pornind de la zero?
Pe Nyjora, radiourile fuseser contemporane cu zborul orbital
la mai bine de un secol dup nceperea renaterii.
Da, lady Ravna. Exist trucuri simple, care nu sunt niciodat
observate pn nu se atinge un prag foarte ridicat al tehnologiei.
De exemplu, antenele de torsiune cuantic pot fi construite din
reele de argint i oel aliat cu cobalt, dac geometria este corect.
Din pcate, gsirea geometriei corespunztoare implic mult
teorie i capacitatea de a rezolva ecuaii difereniale pariale mari.
Multe Zone Lente n-au descoperit niciodat principiul.
Bine, ncuviin Pham, totui rmne problema traducerii.
Probabil c Jefri a mai auzit cuvntul cobalt, dar cum l-ar putea el
descrie unor fiine care n-au niciun punct de referin? Dac nu
tim mult mai multe despre planeta lor, n-am putea nici mcar s
le descriem cum s gseasc minereul de cobalt.
Asta va ncetini lucrurile, recunoscu Cochilie-albastr, ns
programul ine seama de posibilitate. Se pare c domnul Oel
nelege conceptul experimentrilor. Pentru cobalt i putem oferi un
arbore de experimente bazate pe descrierile de minereuri probabile
i de teste chimice adecvate.
Nu-i chiar aa simplu, interveni Tulpin-verde. Unele teste
chimice n sine implic arbori de cutare/testare. Trebuie apoi
ntreprinse alte experimente, pentru a testa toxicitatea. Noi tim
despre creaturile-hait mult mai puine dect este necesar pentru
folosirea acestui program.
Pham surse.
Sper c vor ti s-i exprime recunotina; eu n-am auzit
niciodat de antene de torsiune cuantic. Stiletele vor sfri prin a
284

cpta echipamente de comunicaii pe care Qeng Ho nu le-a avut


nicicnd.
Totui cadoul putea fi livrat. ntrebarea era dac o puteau face
la timp pentru a-l salva pe Jefri i nava sa de Cioplitorii-n-lemn?
Cei patru rular programul din nou, i din nou. cunoteau foarte
puine despre creaturile-hait. Cei din Regatul Insula Tinuit
preau destul de flexibili. Dac erau de acord s fac tot ce le
sttea n putin pentru a urma ndrumrile i dac aveau norocul
de a gsi surse apropiate de materii, prime eseniale, atunci s-ar fi
prut c puteau obine un numr limitat de arme de foc i radiouri
n mai puin de o sut de zile. Pe de alt parte, dac haitele de pe
Insula Tinuit sfreau prin a urmri ramificaiile cele mai
neinspirate ale arborilor de cutare, lucrurile se puteau trgna
pe durata ctorva ani.
Ravnei i venea greu s accepte c, indiferent ce ar fi fcut ei
patru, salvarea lui Jefri ar fi fost parial o chestiune de noroc.
Oftat! n cele din urm, alese schema cea mai bun pe care o
puteau produce, o traduse n samnorsk i o expedie.

285

Capitolul 23
Oel admirase dintotdeauna arhitectura militar. Acum el
aduga un capitol nou manualului, construind un castel care s
ofere protecie i mpotriva cerului, nu numai mpotriva solului
nconjurtor. Nava ca o cutie pe picioroange era cunoscut deja pe
tot continentul. nainte de trecerea altei veri, aici aveau s
soseasc armate inamice, care s ncerce s cucereasc ori cel
puin s distrug trofeul ce ajunsese la el. Mult mai periculoase.
Oamenii stelelor aveau s fie i ei aici. El trebuia s fie pregtit.
Inspecta zilnic lucrrile. nlocuitorul din piatr al palisadei
fusese ridicat pe latura de miazzi a perimetrului. Pe versantul
stncos care se nla peste Insula Tinuit, noul lui brlog era ca
i terminat
Fusese terminat de o vreme, mri o parte din el. Ar fi trebuit
realmente s se mute acolo; sigurana Insulei Tinuite se
transforma rapid ntr-o iluzie. Dealul Navei Stelare constituia deja
centrul Micrii Iar asta nu era doar propagand. Ceea ce
ambasadele Jupuitorilor din alte regate numiser oracolul de pe
Dealul Navei Stelare era mai mult dect ar fi putut visa un
mincinos veridic. Indiferent ct de iste ar fi fost Oel din alte
puncte de vedere, conductor avea s fie acela care sttea cel mai
aproape de oracol. De acum, el transferase sau executase civa
servitori, haite care pruser niel prea prietenoase cu Amdijefri.
Cnd strinii coborser, Dealul Navei Stelare era numai
buruian i stnc. Pe durata iernii, existase doar o palisad i un
adpost din lemn. Acum ns rencepuse cldirea castelului
coroana a crei nestemat era nava. n scurt vreme dealul acesta
avea s fie capitala continentului i a lumii. Iar dup aceea Oel
privi n profunzimile albastre ale cerului. ntinderea stpnirii lui
urma s depind n esen de formulrile lui cele mai potrivite i
de construirea acestui castel ntr-un mod foarte special. Ajunge cu
visurile! Lord Oel se adun laolalt i cobor de pe zidul nou, pe
286

treptele recent tiate n piatr. Curtea interioar avea cinci


hectare, n majoritate acoperite de noroi. Simea mzga rece sub
labe. Totui, zpada i zoaiele erau limitate la troiene tot mai mici,
departe de potecile lucrtorilor. Primvara avansase binior i
soarele se simea cald n aerul friguros. Putea s vad la deprtare
de mile, peste Insula Tinuit, pn la ocean i n jos pe coast, n
trmul fiordurilor. Oel sui ultima sut de metri pe deal pn la
nava stelar. Grzile l flancau de ambele pri, iar Shreck venea n
ariergard. Era loc ndeajuns pentru a nu fi nevoie ca muncitorii
s se retrag i el poruncise ca nimeni s nu se opreasc din
cauza prezenei sale.
Aceasta se datora pe de o parte necesitii de a menine
amgirea lui Amdijefri i pe de alt parte faptului c Micarea avea
nevoie ct mai repede de fortreaa aceasta. Ce nsemna ct mai
repede era o ntrebare care-l rodea.
Oel continua s priveasc n toate direciile, ns atenia i era
ndreptat n principal asupra construciei. Curtea era plin cu
mormane de piatr tiat i stive de cherestea. ntruct solul
pornise s se dezghee, ncepuser spturile pentru fundaiile
zidului interior. Acolo unde era nc dur, inginerii lui Oel injectau
ap clocotit. Aburul se nla din guri, ascunznd troliurile i
sptorii de jos. Locul era mai zgomotos dect un cmp de lupt:
troliurile scriau, tiurile mucau din pmnt i efii de echipe
rcneau ndemnuri. Era la fel de aglomerat ca o lupt corp la corp,
dei nu la fel de haotic. Oel privi o hait-sptor de pe fundul
unui an. Cei treizeci de membri erau att de apropiai unul de
cellalt, nct uneori umerii li se atingeau. Era o gloat enorm,
dar asocierea nu avea nimic de orgie.
Chiar i nainte de Cioplitorul-n-lemn, ghildele de construcii
ntreprinseser genul acesta de aciuni. Probabil c inteligena
haitei de treizeci de membri de dedesubt n-o atingea nici pe a unui
teret. Rndul de zece din fa rotea sapele la unison, spnd
constant n peretele de pmnt. Cnd capetele i sapele lor erau
ridicate, cei zece membri din spate se repezeau nainte, pentru a
trage n spate pmntul i pietrele care tocmai fuseser excavate.
ndrtul lor, un al treilea rnd de membri scotea pmntul din
287

an. Pentru ca totul s funcioneze, trebuia o sincronizare


complicat solul nu era omogen , totui se ncadra perfect n
limitele mentale ale haitei. Puteau lucra aa ore n ir, schimbnd
la fiecare cteva minute primele dou rnduri ntre ele. n trecut,
ghildele pzeau cu grij secretul fiecrei contopiri speciale. Dup o
zi de munc grea, o astfel de echip se diviza n haite de inteligen
normal i fiecare pleca acas foarte bine pltit.
Oel surse n barb. Cioplitorul-n-lemn mbuntise vechile
metode ale ghildelor, dar Jupuitorul venise cu un rafinament
esenial (de fapt, l preluase de la Tropice). De ce s lase echipa s
se divid la sfritul unei zile de munc? Echipele de lucrtori ale
Jupuitorului stteau permanent mpreun, cazate n barci att de
mici, nct nu-i puteau recupera niciodat minile de hait
separate. Metoda funciona perfect. Dup un an sau doi, i cu
sortrile corespunztoare, haitele iniiale din asemenea echipe
erau entiti obtuze care nu mai doreau s se despart.
Pentru o clip, Oel privi cum pietrele tiate erau coborte i
fixate cu mortar n noul an. Dup aceea ncuviin spre vestealbe care conducea operaiunea i trecu mai departe. anurile
pentru fundaii suiau pn la gardurile nalte ale curii navei
stelare. Aceasta era construcia cea mai dificil dintre toate, partea
care avea s transforme castelul ntr-o capcan minunat. Alte
cteva informaii primite prin intermediul lui Amdijefri, i Oel avea
s tie cu exactitate ce anume s construiasc.
Ua curii navei stelare era deschis n momentul acesta i un
veste-albe sttea spate n spate n prag. Pzitorul auzi sunetul cu o
secund naintea lui Oel. Doi dintre membrii si se desprinser s
cerceteze n jur. Aproape inaudibil rsunar strigte nalte, urmate
de chemri ggite de atac. Veste-albe sri de pe scri i goni dup
cldire. Oel i grzile lui l urmar ndeaproape.
Oel derap i se opri lng anul pentru fundaii din spatele
navei. Sursa imediat a glgiei era evident. Trei haite de vestealbe interogau vorbitorul unei echipe. l separaser i-l bteau cu
bastoane-cravae. De la apropierea aceasta, ipetele mentale erau
la fel de sonore ca i strigtele. Restul echipei de sptori ieea din
an, divizndu-se n haite funcionale i ataca vestele-albe
288

folosindu-se de sape. Cum fusese posibil ca situaia s degenereze


ntr-un asemenea hal? Oel putea ghici rspunsul. Fundaiile
acestea interioare urmau s conin cele mai secrete tuneluri din
castel i dispozitivele chiar mai secrete pe care plnuia s le
foloseasc mpotriva strinilor din cer. Bineneles c cei care
munceau n astfel de zone secrete aveau s fie eliminai dup
terminarea lucrrii. Dei erau ntngi, probabil c-i ghiciser
soarta.
n alte circumstane, poate c Oel s-ar fi retras, muluminduse s priveasc. Asemenea eecuri puteau fi iluminatoare, deoarece
i ngduiau s identifice slbiciunile subordonailor si cine era
prea slab (i prea bun) pentru a continua s exercite aceeai
funcie. De data asta era diferit. Amdi i Jefri se aflau la bordul
navei stelare. n pereii din lemn nu existau deschideri i nuntru
i pzea cu siguran alt veste-albe, dar chiar n secunda n care
se npusti nainte, strignd spre slugile sale, membrul haitei lui
Oel care privea n spate l zri pe Jefri ieind din curte. Doi
puiandri erau pe umerii lui i restul lui Amdi se revrsa n jurul
su.
napoi! Rcni la ei i adug n puina samnorsk pe care o
cunotea: Pericol! napoi!
Amdi se opri, ns Dou-Picioare continua s nainteze. Dou
haite de soldai se mprtiar din faa lui. Aveau ordine precise:
niciodat s nu-l ating pe strin. nc o clip i munca atent de
un an urma s fie distrus. nc o clip i Oel putea pierde
lumea Totul din cauza prostiei i ghinionului. ns chiar pe cnd
membrii lui din spate strigau la Dou-Picioare, cei din fa srir
pe un morman de pietre i artar echipele care ieeau din an:
Ucidei invadatorii!
Grzile se strnser mai mult n jurul su, cnd Shreck i
civa soldai trecur pe lng el. Contiina lui Oel se prbui n
hrmlaia sngeroas. Acesta nu era haosul controlat al
experimentelor din subteranul Insulei Tinuite, ci moartea
aleatorie care zbura n toate direciile: sgei, sulie, sape. Membrii
echipei de sptori alergau de colo-colo, nvrtindu-se i ipnd.
Nu aveau nici cea mai mic ans, totui uciser muli din ceilali
289

nainte s moar.
Oel se retrase dinaintea meleului, ctre Jefri. Dou-Picioare
continua s alerge spre el. Amdi l urma, strignd n samnorsk.
Un singur membru lipsit de minte al echipei, o singur sgeat
intit greit i Dou-Picioare ar fi murit i totul ar fi fost pierdut.
n toat viaa lui, Oel nu simise atta panic pentru sigurana
altcuiva. Alerg la om i-l nconjur. Dou-Picioare czu n
genunchi i-l prinse de gt. Numai faptul c i dedicase viaa
meninerii controlului personal l opri pe Oel s nu-l sfrtece.
Strinul nu ataca, ci-l mbria.
Aproape toi membrii echipei de sptori erau acum mori, iar
Shreck i mpinsese pe supravieuitori prea departe ca s fie o
ameninare. Grzile lui Oel l protejau, la nici zece metri
deprtare. Amdi era strns laolalt, ghemuindu-se naintea
vacarmului mental, totui mai striga ctre Jefri. Oel ncerc s se
desprind de om, dar Jefri nha ntruna gt dup gt, uneori
cte dou odat. Scotea nite bolboroseli care nu semnau cu
samnorsk. Oel tremura sub asaltul acela. Nu-i arta repulsia!
Omul n-ar fi identificat-o oricum, ns Amdi o putea recunoate.
Jefri mai fcuse gestul acesta i nainte, iar Oel profitase, dei l
costase. Copilul-clugri avea nevoie de contact fizic; acesta era
baza relaiei dintre Amdi i Jefri. O ncredere similar trebuia s
rezulte dac i ngduia creaturii s-l ating. Oel lunec un cap i
un gt peste ale lui Jefri, aa cum vzuse c fceau prinii cu
puiandrii n laboratoarele subterane. Omul l strnse i mai tare n
brae i-i plimb labele lungi i articulate peste blana lui.
Ignornd repulsia, era o experien foarte stranie. n mod normal,
un asemenea contact strns cu alt fiin inteligent putea s
apar numai n timpul luptei sau al activitii sexuale i n
niciunul dintre cazurile respective nu mai rmnea loc pentru
gndire raional. ns alturi de acest om care rspundea cu
inteligen evident nu exista nici urm de zgomot mental. Puteai
s gndeti i s simi n mod simultan. Oel i muc o buz,
strduindu-se s-i opreasc fiorul. Era Era ca i cum ar fi fcut
sex cu un cadavru.
n cele din urm Jefri se retrase, cu o mn ridicat. Vorbi
290

ceva, foarte repede i Amdi zise:


Lord Oel, eti rnit. Privete: snge!
Pe laba omului se vedea ceva rou; Oel se examin. Aa era,
avea o zgrietur pe un dos. Nici mcar n-o simise n surescitarea
evenimentelor. Se retrase de lng clugri i-i vorbi lui Amdi:
Este un fleac. Tu i Jefri ai pit ceva?
ntre cei doi copii urm un schimb de replici aproape
ininteligibil pentru Oel.
Nu am pit nimic. i mulumim pentru protecie.
Gndirea rapid fusese spat de Jupuitor cu cuitele n Oel.
Da, totui aa ceva n-ar fi trebuit s se ntmple. Cioplitoriin-lemn s-au deghizat n muncitori. Cred c o fcuser de multe
zile i ateptau o ocazie s sar asupra voastr. Cnd am neles
impostura, a fost prea trziu Cnd ai auzit zgomotele de lupt,
ar fi trebuit s fi rmas nuntru.
Amdi plec ruinat capetele i-i traduse lui Jefri.
Ne pare ru. Ne-am speriat i apoi am crezut c era posibil ca
tu s fi fost rnit.
Oel emise sunete linititoare. n acelai timp, doi din el priveau
carnajul. Unde era veste-albe care prsise scara de la bun
nceput? Haita aceea avea s plteasc Firul gndirii i se frnse
brusc, cnd observ: Tyrathect! Fragmentul de Jupuitor se uita din
sala de consiliu. Gndindu-se mai bine, i aminti c-l vzuse acolo
din momentul nceperii luptei. Pentru alii postura sa putea prea
impasibil, ns Oel i desluea amuzamentul funest din expresie.
ncuviin scurt ctre el, dar se cutremur la interior; fusese ct
pe-aici s piard totul i Jupuitorul observase.
Haidei s v ducem pe amndoi pe Insula Tinuit.
Le fcu semn paznicilor care apruser dinapoia navei stelare.
Nu nc, Lord Oel! spuse Amdi. Abia am venit. Un rspuns
din partea Ravnei ar trebui s soseasc foarte curnd.
Colii scrnir, dar nu n raza vizual a copiilor.
Bine, rmnei. ns trebuie s fim toi mult mai ateni, ai
neles?
Da, da!
Amdi i explic omului. Oel se ridic n dou picioare btndu-l
291

uor cu laba pe Jefri pe cap. i ceru dup aceea lui Shreck s-i
duc pe copii napoi n curte. Pn ce disprur din vedere, toi
membrii si i privir cu o expresie de mndrie i afeciune. Apoi se
ntoarse i porni peste noroiul nsngerat. Unde era idiotul de
veste-albe?
***
Sala de consiliu de pe Dealul Navei Stelare era o construcie
micu i temporar. Fusese ndeajuns de bun pentru a feri de
frig pe timpul iernii, totui era o adevrat cas de nebuni dac la
discuii participau mai mult de trei persoane. Oel tropi pe lng
Fragmentul de Jupuitor i se reuni la mansard, de unde avea cea
mai bun vedere asupra lucrrilor de construcie. Dup un
moment de politee, Tyrathect intr i sui n mansarda de vizavi.
ns tot ceremonialul acela era pus n scen doar pentru cei care
munceau afar; acum rsetul moale al Jupuitorului uier prin
vzduh spre Oel, doar att de tare nct s fie auzit numai de
acesta.
Drag Oel, uneori m-ntreb dac eti cu adevrat elevul
meu Sau poate un altul, care a fost introdus dup ce-am plecat.
ncerci s ne distrugi?
Oel l fulger cu privirea. Era sigur c n postura lui nu exista
tulburare; totul era nbuit la interior.
Se ntmpl i accidente. Incompetentul va fi eliminat.
Evident. Se pare ns c acesta este rspunsul la toate
problemele tale. Dac n-ai fi fost att de preocupat s reduci la
tcere echipele de sptori, poate c ele nu s-ar fi rzvrtit i ai
fi avut cu un accident mai puin.
Eroarea a stat n faptul c ei i-au ghicit soarta. Asemenea
execuii sunt o parte necesar a construciilor militare.
Serios? Crezi cu adevrat c eu a trebuit s-i ucid pe toi cei
care au construit pasajele de sub Insula Tinuit?
Poftim? Adic N-ai fcut-o? Cum?
Fragmentul de Jupuitor rnji ca pe vremuri, artndu-i toi
colii.
Gndete-te la asta. Ca exerciiu.
Oel i aranj notiele pe mas i se prefcu c le studiaz.
292

Apoi toi membrii lui ridicar ochii ctre cealalt hait.


Tyrathect, te respect din cauza Jupuitorului din tine, dar ine
minte: supravieuieti graie toleranei mele. Tu nu eti Jupuitorul
n Ateptare.
tirea sosise la sfritul toamnei trecute, chiar nainte ca iarna
s nchid ultima trectoare peste Colii-de-Ghea. Haitele care
purtau restul stpnului nu izbutiser s ias din sala
parlamentului. Deplintatea Jupuitorului se pierduse pentru
totdeauna. Vestea nsemnase o uurare considerabil pentru Oel
i dup aceea Fragmentul fusese destul de maleabil pentru o
vreme.
Niciunul dintre locotenenii mei n-ar clipi dac i-a ucide pe
toi membrii ti Chiar i pe ai Jupuitorului. i o voi face, dac
m vei sili jur c-o voi face!
Bineneles, drag Oel. Tu comanzi.
Pentru un moment, teama celuilalt fusese vdit. Nu uita, gndi
Oel pentru sine, nu uita nicio clip. Acesta nu-i dect un fragment
din Stpn. Cea mai mare parte din el este un dascl mrunt, nu
Marele nvtor al Cuitului. Era adevrat, cei doi membri Jupuitor
ai si dominau complet haita. Spiritul Stpnului se gsea chiar
aici, n sala aceasta, dar mblnzit. Tyrathect putea fi manipulat,
iar puterea Stpnului utilizat n scopurile lui Oel.
Perfect, rosti el calm. Atta timp ct nelegi asta, poi fi de
mare folos pentru Micare. Acum rsfoi hrtiile a dori s
trecem n revist situaia Vizitatorului. Doresc nite sfaturi.
Da.
Am convins-o pe Ravna c preiosul ei Jefri se afl n pericol
iminent. Amdijefri i-a povestit despre atacurile Cioplitoarei-n-lemn
i despre faptul c noi ne temem de un asalt copleitor.
Iar asta se poate ntmpla realmente.
Da. Cioplitoarea-n-lemn plnuiete ntr-adevr un atac i are
propria ei surs de ajutor magic. Noi deinem ceva mult mai bun.
Btu uor n hrtiile din faa sa; recomandarea sosise nc de la
nceputul iernii. i amintea cnd Amdijefri adusese primele pagini
pagini cu tabele numerice, instruciuni i diagrame, toate
293

desenate corect, dar n stil copilresc. Oel i Fragmentul


petrecuser zile ncercnd s neleag. Unele referiri erau
evidente. Reetele Vizitatorului cereau aur i argint n cantiti cu
care s-ar fi putut finana un rzboi. Ce era ns argintul lichid?
Tyrathect l recunoscuse; Stpnul folosise aa ceva n
laboratoarele lui din Republic. Pn la urm obinuser
cantitile specificate, totui multe ingrediente erau oferite doar ca
metode pentru a le crea. Oel i-l amintea pe Fragment reflectnd
asupra lor, plnuind mpotriva naturii ca i cum ar fi fost alt
duman. Prescripiile misticilor abundau n corn de caracati i
sloiuri de lumina-lunii. ndrumrile primite de la Ravna erau
uneori chiar mai stranii. Existau instruciuni cuprinse n
instruciuni, ocoluri lungi irosite pentru a testa materiale
obinuite, pentru a decide care dintre ele se potrivea cu adevrat
planului mre. Construire, testare, construire Semna cu
metoda Stpnului, dar fr fundturi.
Unele dintre ele fuseser logice din capul locului. Ei urmau s
obin explozibilele i tunurile despre care Cioplitoarea-n-lemn
credea c erau armele ei secrete. Mare parte din instruciuni
continuau totui s rmn de neneles i situaia nu se uura
odat cu trecerea timpului.
Oel i Fragmentul lucrar toat dup-amiaza, plnuind cum s
efectueze testele, deciznd unde s caute noile ingrediente pe care
le cerea Ravna. Tyrathect se ls pe spate, uiernd un suspin de
mirare.
Etap construit peste alt etap. i n curnd vom avea
propriile noastre radiouri. Btrna Cioplitoare-n-lemn nu va avea
nicio ans Ai dreptate, Oel. Cu asta poi conduce lumea.
nchipuie-i: s tii instantaneu ce se-ntmpl n capitala
Republicii i s poi coordona armate, bazndu-te pe cunoaterea
aceea. Micarea va fi Mintea lui Dumnezeu. (Era o lozinc veche,
care acum se putea adeveri.) Te salut, Oel! Ai o putere de
ptrundere demn de Micare. (Citea dispreul nvtorului n
zmbetul lui?) Radiourile i putile ne pot aduce stpnirea lumii.
n mod clar ns acestea sunt firimituri de la masa Vizitatorilor. Ei
cnd sosesc?
294

ntre o sut i o sut douzeci de zile ncepnd de azi. Ravna


i-a refcut nc o dat estimrile. Se pare c pn i DouPicioarele au probleme cu zborul ntre stele.
Aadar acesta este tot timpul de care dispunem pentru a ne
bucura de triumful Micrii. Iar apoi nu vom mai nsemna nimic
Vom fi chiar mai puin dect nite slbatici. Poate c-ar fi fost mai
lipsit de pericole s dm uitrii darurile i s-i fi convins pe
Vizitatori c aici n-a mai rmas nimic demn de a fi salvat.
Oel privi afar prin ferestrele nguste ca nite ambrazuri,
plasate orizontal ntre brne. Putea s vad parial curtea navei
stelare i temeliile castelului, iar dup ele Insulele Trmului
Fiordurilor. Brusc se simi mai ncreztor, mai mpcat cu sine
dect fusese de foarte mult timp. Prea momentul cuvenit s-i
destinuie visul.
Tu chiar nu-nelegi, nu-i aa, Tyrathect? M ntreb dac
Stpnul ntreg ar fi neles sau dac l-a fi depit chiar i pe el.
La nceput, noi n-am avut de ales. Nava stelar expedia n mod
mecanic un fel de semnal ctre Ravna. Am fi putut distruge nava i
poate c atunci Ravna i-ar fi pierdut interesul Sau poate c nu
i-atunci am fi fost nhai ca un pete scos din ap. Poate c miam asumat riscul mai mare, dar dac voi ctiga, trofeul va fi mai
mult dect i poi imagina.
Fragmentul l urmrea cu capetele uor nclinate.
i Oel continu:
I-am studiat pe oamenii acetia, pe Jefri i prin intermediul
spionilor mei pe cel de la Cioplitorii-n-lemn. Este posibil ca rasa
lor s fie mai btrn ca a noastr i ca mecheriile pe care le-au
nvat s-i fac s par atotputernici. ns au slbiciuni. Ca
solitari, ei lucreaz cu handicapuri pe care abia dac ni le putem
nchipui. Dac-a putea profita de aceste slbiciuni Tu tii c o
hait obinuit ine la puiandrii si. Noi am manipulat destul de
frecvent sentimentele printeti. Imagineaz-i cum ar trebui s fie
pentru oameni. Pentru ei, un singur puiandru este un copil ntreg.
Gndete-te ce prghie cptm n felul acesta!
Te gndeti chiar serios s mizezi totul pe asta? Ravna nu-i
nici mcar printele lui Jefri.
295

Oel schi un gest de iritare.


Tu n-ai vzut toate traducerile lui Amdi. (Inocentul Amdi,
iscoada perfect.) Ai ns dreptate. Salvarea unui copil nu-i motivul
principal pentru aceast vizit. Am ncercat s descopr motivul
lor real. n sicriele din nav exist o sut cincizeci i unu de copii,
aflai ntr-un fel de nemicare ca moartea. Vizitatorii vor cu
disperare s-i salveze, dar ei mai doresc ceva. n general nu
vorbesc prea mult despre asta Eu cred c-i ceva din mainria
navei n sine.
Din cte tim, copiii sunt prsil de armat, parte a unei
invazii.
Aceasta era o temere veche, totui dup ce-l urmrise pe
Amdijefri lui Oel i se prea complet improbabil. Puteau ns
exista alte capcane
Dac vizitatorii ne mint, atunci nu putem face realmente
nimic pentru a ctiga. Vom fi animale vnate; poate c peste nite
generaii le vom nva trucurile, dar va fi sfritul nostru. Pe de
alt parte, avem motive ct se poate de ntemeiate s credem c
Dou-Picioarele sunt slabi i c, indiferent care le-ar fi elurile, ele
nu ne implic n mod direct. Ai fost acolo n ziua coborrii lor din
cer mult mai aproape ca mine. Ai vzut ct de uor a fost s-i
ambuscm, dei nava le este impenetrabil i unica lor arm era
pe msura unei mici armate. n mod evident, ei nu ne consider o
ameninare. Orict de puternice le-ar fi uneltele, temerile lor reale
sunt altundeva. Lor le trebuie ceva din nava aceea stelar. Privete
noul nostru castel, Tyrathect! I-am spus lui Amdijefri c are scopul
de a proteja nava stelar de Cioplitoarea-n-lemn. Va face asta la
sfritul verii, cnd o voi rstigni pe Cioplitoarea-n-lemn pe
meterezele lui. Vezi ns i temeliile zidului din jurul navei stelare?
Pn la sosirea vizitatorilor, nava va fi complet nchis. Am fcut
nite teste discrete asupra nveliului ei. Poate fi strpuns; dac
peste ea ar cdea cteva zeci de tone de piatr, ar strivi-o. Ravna
nu trebuie totui s-i fac griji; toate astea sunt fcute pentru a-i
proteja inta. Iar n apropiere va exista o curte interioar deschis,
nconjurat de ziduri ciudat de nalte. I-am cerut lui Jefri s capete
ajutorul Ravnei n aceast privin. Curtea aceea va suficient de
296

mare pentru a cuprinde nava Ravnei, protejnd-o i pe ea. Multe


detalii abia urmeaz s fie stabilite. Trebuie s construim uneltele
descrise de Ravna. Trebuie s-o eliminm pe Cioplitoarea-n-lemn,
cu mult nainte de sosirea vizitatorilor. Am nevoie de ajutorul tu
n toate aceste privine, i m atept s-l primesc. n cele din
urm, dac vizitatorii sunt perfizi, ne vom apra cum vom putea
mai bine. Iar dac nu sunt atunci cred c vei fi de acord c
geniul meu l-a egalat cel puin pe cel a nvtorului meu.
Pentru prima dat, Fragmentul de Jupuitor nu avu replic.
***
Cabina de comand a navei era locul favorit al lui Amdi i Jefri
din tot domeniul Lordului Oel. Cnd sttea aici, Jefri nc se mai
ntrista, ns acum amintirile plcute preau mai puternice i
tot aici se gsea principala speran pentru viitor. Amdi continua
s fie vrjit de displayurile-ferestre Chiar dac pe ele nu puteau
vedea dect pereii din lemn. Pn la a doua lor vizit, ajunseser
deja s priveasc locul ca pe regatul lor privat, aa cum fusese
casa din copac a lui Jefri de pe Straum. Oricum, cabina era prea
mic pentru ca n ea s ncap mai mult de o hait. De obicei, un
membru al haitei paznicului lor sttea la intrarea n cala
principal, dar nici el nu prea s se simt n largul su. Acesta
era un loc n care Amdi i Jefri erau cei importani.
n ciuda indisciplinei lor dezordonate, ei i ddeau seama de
ncrederea pe care le-o acordau Lord Oel i Ravna. Poate c n
exterior alergau de colo-colo, distrgnd grzile, dar echipamentele
din cabina de comand trebuiau tratate cu aceeai grij ca pe
timpul cnd mama i tata fuseser aici. Din unele puncte de
vedere, n nav nu mai rmsese mare lucru. Dataseturile fuseser
distruse; prinii lui Jefri le avuseser afar atunci cnd i atacase
Cioplitoarea-n-lemn. n timpul iernii, domnul Oel scosese
majoritatea elementelor demontabile, pentru a fi studiate. Cuvele
de hiberno-terapie se aflau acum n siguran n ncperi reci n
apropiere. Amdijefri le inspecta zilnic, privea fiecare chip familiar i
verifica displayurile de diagnoz. Dup ambuscad nu murise
nimeni dinuntrul lor.
Obiectele care rmseser n nav erau fixate zdravn de perei
297

i podea. Jefri atrsese atenia asupra consolelor de comand i


elementelor pentru managementul rachetei carcasei; nimeni nu se
atinseser de acelea.
Capitonrile domnului Oel acopereau pereii. Bagajele, sacii de
dormit i aparatele de exerciii fizice ale familiei Olsndot
dispruser, ns nu i plasele de siguran anti-acceleraie i
echipamentele nedemontabile. Iar n decursul lunilor, Amdijefri
adusese hrtie, creioane, pturi i alte fleacuri. n cabin se simea
permanent o adiere uoar dinspre ventilatoare.
Era un loc fericit i n mod straniu lipsit de griji, n ciuda
tuturor amintirilor pe care le detepta. De aici aveau ei s salveze
Stiletele i pe toi copiii adormii. i acesta era singurul loc din
lume de unde Amdijefri putea vorbi cu alt om. n unele privine,
mijloacele de conversaie preau la fel de medievale ca i n castelul
Lordului Oel. Aveau un singur display bidimensional: fr
profunzime, fr culori i fr imagini. Nu puteau cpta de la el
dect caractere alfanumerice. Era totui conectat la comunicatorul
cu ultraunde al navei, care rmsese programat pentru a-i urmri
pe cei pornii n salvarea lor. Displayul nu avea recunoatere vocal
i Jefri aproape c intrase n panic, nainte s-i dea seama c
partea inferioar a ecranului funciona ca tastatur. Era minuios
s scrii fiecare liter a fiecrui cuvnt Dei Amdi devenise destul
de priceput i se folosea de dou nasuri ca s apese tastele. Iar n
prezent putea s citeasc n samnorsk chiar mai bine dect Jefri.
Amdijefri petrecea multe dup-amiezi aici. Dac un mesaj
atepta din ziua anterioar, l apelau pagin cu pagin i Amdi l
copia i-l traducea. Apoi introduceau ntrebrile i rspunsurile la
care se gndise domnul Oel. Dup aceea aveau destul de ateptat.
Chiar dac Ravna veghea la captul cellalt, puteau trece cteva
ore pn primeau un rspuns. Totui legtura era mult mai bun
dect fusese pe timpul iernii; aproape c o puteau simi pe Ravna
apropiindu-se. n majoritatea cazurilor, conversaiile neoficiale cu
ea erau momentul de vrf al zilei.
Ziua aceasta fusese ns diferit. Dup atacul falilor
muncitori, pe Amdijefri l apucaser tremurturi care-l inuser o
jumtate de or. Domnul Oel fusese rnit, pe cnd ncerca s-i
298

apere. Poate c nu exista niciun loc unde s fie cu adevrat n


siguran. Ei umblaser la displayurile de exterior, strduindu-se
s trag cu ochiul prin crpturile dintre scndurile grosolane ale
gardului nalt al curii.
Dac am fi putut vedea afar, l-am fi putut avertiza pe
domnul Oel, spuse Jefri.
I-am putea cere s fac nite guri n gard. Am putea fi ca
nite santinele.
Discutar o vreme ideea aceea, examinnd-o pe toate prile,
apoi un mesaj ncepu s soseasc de la nava de salvare. Jefri sri
n plasa anti-acceleraie de lng display. Acela fusese
dintotdeauna locul tatlui su i spaiul era suficient. Doi din
Amdi se strecurar lng el. Altul sri pe rezemtoarea pentru bra
i-i puse labele pe umerii lui Jefri. Gtul su subire se ntinse
ctre ecran pentru a vedea ct mai bine. Restul alergar ca s
pregteasc hrtiile i creioanele. Era uor s rederulezi mesajele,
dar Amdijefri simea un fior aparte cnd le zrea cum sosesc n
direct.
Aprur mai nti obinuitele preambuluri nu erau chiar att
de interesante, dup ce le vedeai de o mie de ori , apoi cuvintele
Ravnei. De data aceasta ns erau numai date tabelate, ceva
pentru proiectarea radioului.
Rahat! Sunt numere, fcu Jefri.
Numere! repet Amdi.
i coco pe unul n poala biatului i-i apropie nasul ct mai
mult de ecran, reverificnd ceea ce vedea cel de lng umrul lui
Jefri. Cei patru de pe podea erau ocupai s scrie, traducnd
cifrele zecimale de pe ecran n x-urile, o-urile, beioarele i
simbolurile delta din notarea n baz patru a Stiletelor. Foarte
repede, Jefri i dduse seama c Amdi era foarte bun la
matematic. Biatul nu era invidios. Amdi i spusese c foarte
puine haite erau la fel de bune ca el; Amdi era o hait special i
Jefri se mndrea c avea un prieten aa grozav. Mamei i tatei i-ar
fi plcut de el. i totui Jefri suspin i se relax n plas.
Chestia asta cu numerele se ntmpla tot mai des. Odat mama i
citise o povestire, rtcii n Zona Lent, despre felul n care nite
299

exploratori naufragiai aduseser civilizaia ntr-o colonie pierdut.


n povestirea aceea, eroii culeseser pur i simplu materialele
necesare i construiser tot ce le trebuise. Nu existaser niciun fel
de discuii cu privire la precizie, rapoarte sau proiecte.
i lu ochii de la ecran i-i mngie pe cei doi din Amdi care
stteau lng el. Unul se foi sub palma lui. Corpurile lor zumzir
spre el. ineau ochii nchii. Dac nu i-ar fi cunoscut, ar fi putut
crede c dormeau. Acestea erau prile din Amdi specializate n
vorbire.
Ceva interesant? ntreb Jefri dup o vreme.
Cel din stnga deschise ochii i-l privi.
Asta-i ideea aceea cu limea de band despre care vorbea
Ravna. Dac nu lucrm bine, n-o s auzim dect clic-uri i clacuri.
Ah, da
Jefri tia c, de obicei, reinventrile iniiale ale radioului erau
bune doar pentru cod morse. Ravna prea s cread c se putea
sri peste etapa aceea.
Tu cum crezi c arat Ravna?
Poftim? Scritul creioanelor pe hrtie se opri pentru o clip;
biatul se bucura de toat atenia lui Amdi, dei ei mai discutaser
despre subiectul acela. Pi, ca tine Doar mai mare i mai
vrstnic?
Da, dar
Jefri tia c Ravna provenea de pe Sjandra Kei. Era o adult
mai mare ca Johanna, ns mai tnr dect mama. Cum exact
arat?
Vreau s zic c vine de la o deprtare foarte mare, doar ca s
ne salveze pe noi i s termine ce-ncercau mama i tata s fac.
Trebuie s fie cu adevrat extraordinar!
Scritul se opri din nou i displayul derula mai departe.
Trebuiau s-l rederuleze dup aceea.
Da, spuse Amdi dup o secund. Cred c seamn mult cu
domnul Oel. O s-mi plac s-ntlnesc pe cineva pe care s-l pot
mbria, aa cum faci tu cu domnul Oel.
Jefri fu puin surprins de afirmaia aceea.
300

Ia stai niel, pi, tu m poi mbria pe mine!


Prile lui Amdi de lng el toarser sonor.
tiu, dar m refeream la un adult Cineva ca un printe.
Aa-i.
***
Avur nevoie de o or ca s traduc i s verifice tabelele, dup
care sosi momentul s expedieze ultimele rugmini ale domnului
Oel. Erau aproximativ patru pagini, scrise ordonat n samnorsk
de ctre Amdi. De obicei lui i plcea s le i trimit, cu toi
membrii ghemuii peste tastatur i display. Azi nu era interesat. l
nconjurase strns pe Jefri, dar nu era foarte atent s controleze ce
se scria. La rstimpuri biatul simea un zumzet prin piept, sau
cadrul ecranului scotea un zgomot ciudat toate ca reacie la
sunetele inaudibile pe care Amdi le schimba ntre membrii si.
Jefri recunoscu semnele de gndire concentrat.
Termin de scris ultimul mesaj i adug cteva ntrebri
personale. Lucruri de felul: ci ani ai tu i Pham? Suntei
cstorii? Cum arat skrodclreii?
Lumina zilei plise dinspre crpturile din gard. n curnd
echipele de sptori aveau s-i predea sapele i s mrluiasc
spre barcile de peste coama dealului. Dincolo de strmtoare,
turnurile de pe Insula Tinuit aveau s sclipeasc auriu n cea,
ca desprinse din basme. Dintr-o clip n alta, veste-albe avea s-i
cheme pe Amdi i Jefri la cin. Doi din Amdi srir din plasa antiacceleraie i ncepur s se fugreasc n jurul scaunului.
M-am gndit! M-am gndit! Radioul Ravnei de ce-i doar
pentru vorbit? Ea spune c toate sunetele nu-s dect frecvene
diferite ale aceleiai chestii. Dar sunetul este ca i gndul. Dac-am
putea modifica unele tabele i mi-a acoperi timpanele cu
receptoarele i transmitoarele, de ce n-a putea gndi prin radio?
Nu tiu
Limea de band era o limitare frecvent a multor activiti
cotidiene, ns Jefri avea doar o noiune vag despre ce era vorba.
Se uit la ultimul tabel care rmsese afiat pe ecran i fu
strbtut brusc de o intuiie, ceva ce muli aduli din civilizaiile
tehnice nu aveau niciodat.
301

Eu folosesc obiectele astea tot timpul, dar nu tiu exact cum


anume funcioneaz. S zicem c-am putea urma instruciunile
totui de unde vom ti ce s modificm?
Amdi devenise complet aat, aa cum se ntmpla cnd se
gndea la o fars grozav.
Nu, nu, nu! Nu trebuie s-nelegem totul.
Ali trei din el srir pe podea i fluturar cteva hrtii n sus,
ctre Jefri.
Ravna nu tie sigur felul n care noi producem sunetele.
Instruciunile includ opiuni pentru mici modificri. M-am gndit!
Pot s vd cum se leag ntre ele modificrile. Se opri i scoase un
fel de scheunat ascuit: la naiba! Nu-i pot explica exact. Cred
totui c putem extinde tabelele i asta va schimba mainria n
moduri ev-evidente. i apoi
Pentru o secund, Amdi fu att de copleit, nct amui.
Oh, Jefri, ce pcat c nu eti i tu o hait! Imagineaz-i cum
ar fi s pui cte unul din tine pe cte un pisc de munte i dup-aia
s foloseti radioul pentru a gndi. Am putea fi la fel de mari ca
lumea nsi!
n clipa aceea din exteriorul cabinei se auzir sunete de
bolboroseli inter-haite i dup aceea n samnorsk:
Cina! Acum plecm, Amdijefri. Bine?
Era domnul Shreck; el vorbea binior samnorsk, dei nu la fel
de bine ca domnul Oel. Amdijefri ridic hrtiile mprtiate i le
strecur cu grij n buzunarele de pe spinrile vestelor lui Amdi.
Decuplar displayurile i ieir n cala principal.
Crezi c domnul Oel ne va lsa s facem modificrile?
Poate c-ar trebui s le trimitem i Ravnei
Membrul haitei veste-albe se retrase i Amdijefri cobor. Dup
un minut, erau afar, sub razele soarelui care apunea. Cei doi
copii abia dac i ddur seama; amndoi erau fascinai de
viziunea lui Amdi.

302

Capitolul 24
n sptmnile de dup moartea copistului Jaqueramaphan,
multe lucruri se schimbaser pentru Johanna. Majoritatea se
schimbaser n bine lucruri care nu s-ar fi ntmplat niciodat
dac n-ar fi fost crima i asta o ntrista mult pe fat.
Ea o ls pe Cioplitoarea-n-lemn s locuiasc n coliba ei i s
ia locul haitei servitor. Se prea c regina dorise lucrul acesta din
capul locului, dar se temuse de furia fetei. Acum ineau datasetul
n colib. Patru haite din Sigurana lui Prodotus pzeau
permanent locul i se discuta despre construirea de barci n jurul
lui.
Pe ceilali i vedea n timpul zilei, la ntlniri, iar individual cnd
aveau nevoie de ajutor cu datasetul. Pedantus, Prodotus i
Cicatrizatul pelerinul vorbeau de acum fluent samnorska,
suficient de bine pentru ca Johanna s poat vedea caracterul
dinapoia formelor lor neomeneti: Pedantus, afectat i foarte
inteligent. Prodotus la fel de infatuat pe ct pruse vreodat
Copistul, ns fr imaginaia i veselia lui Jaqueramaphan.
Pelerinul Wickwrackcic fata simea un fior de fiecare dat cnd l
vedea pe cicatrizatul lui mare. ntotdeauna sttea n spate de tot,
pe burt, pentru ca s par neamenintor. n mod evident,
Pelerinul tia c vederea lui o afecta pe Johanna i ncerca s n-o
irite, dar, chiar i dup moartea Copistului, ea nu putea face mai
mult dect s tolereze haita aceasta i la urma urmelor era
posibil ca n castelul Cioplitoarei-n-lemn s existe trdtori. Teoria
c ucigaul venise din exterior i aparinea numai lui Prodotus.
Johanna continua s-l priveasc suspicios pe Pelerin.
Serile, Cioplitoarea-n-lemn alunga celelalte haite. Se ghemuia
n jurul vetrei i punea datasetului ntrebri care nu preau s
aib vreo legtur cu lupta mpotriva Jupuitorilor. Johanna sttea
alturi de ea i ncerca s-i explice lucrurile pe care regina nu le
pricepea. Era ciudat Cioplitoarea-n-lemn era stpna acestor
creaturi. Avea un castel enorm (primitiv, inconfortabil, urt totui
303

enorm!). Avea zeci de servitori i cu toate astea petrecea


majoritatea nopii n coliba aceasta mic de lemn mpreun cu
Johanna i o ajuta cu focul i cu mncarea cel puin n aceeai
msur n care o fcuse haita care fusese aici nainte.
n felul acesta Cioplitoarea-n-lemn deveni al doilea prieten al
Johannei printre Stilete. (Copistul fusese primul, dei ea n-o tiuse
dect dup moartea lui.) Cioplitoarea-n-lemn era foarte inteligent
i foarte stranie. Din unele puncte de vedere era persoana cea mai
inteligent pe care o cunoscuse fata vreodat, dei aceast
concluzie se formulase lent. Ea nu fusese realmente surprins
cnd Stiletele stpniser iute samnorska aa se petrecea n
majoritatea aventurilor i, ca s recunoasc adevrul, ei
beneficiaser de programele de nvare lingvistice din dataset.
Totui, sear dup sear, Johanna o privea pe regin jucndu-se
cu datasetul. Haita nu dovedea pic de interes fa de tactica
militar i chimia care o preocupau n timpul zilei. n loc de aa
ceva, citea despre Zona Lent, Exterior i istoria domeniului
Straumli. Deprinsese citirea neliniar mai repede ca oricare alii.
Uneori fata sttea fr s fac nimic, privind pur i simplu peste
umerii ei. Ecranul datasetului era divizat n ferestre, iar cea
principal se derula mai rapid dect putea urmri fata. De zeci de
ori pe minut, Cioplitoarea-n-lemn putea ntlni cuvinte pe care nu
le recunotea. Cele mai multe erau termeni nc necunoscui; ea
apsa cu un nas pe cuvntul netiut i definiia fulgera scurt ntr-o
fereastr-dicionar. Alte lucruri erau conceptuale i noile ferestre
purtau haita n alte domenii, uneori pentru cteva secunde, uneori
pentru multe minute Iar alteori ocolul devenea noua ei cale
principal. Cumva, ea era tot ce dorise Copistul s fie.
De multe ori punea ntrebri la care datasetul nu putea
realmente rspunde. Ea i Johanna vorbeau pn trziu n noapte.
Cum era viaa ntr-o familie de oameni? Ce crezuse domeniul
Straumli c va face la Laboratorul Superior? De acum fata nu se
mai gndea la majoritatea haitelor ca fiind grupuri de guzgani cu
gturi de erpi. Mult dup miezul nopii, ecranul datasetului era
mai strlucitor dect lumina slab dinspre vatr, zugrvind n
culori vesele spinrile Cioplitoarei-n-lemn. Haita se strngea n
304

jurul Johannei, privind n sus, aproape aidoma unor copii care


ascult un nvtor.
ns regina nu era un copil. Din capul locului, ea pruse
btrn. Conversaiile acelea purtate trziu n noapte o fceau pe
Johanna s-i cunoasc pe Stilete. Haita spunea lucruri pe care nu
le amintea niciodat n timpul zilei. Erau n mare parte chestiuni
probabil evidente pentru ceilali i care de aceea nu erau discutate
niciodat. Fata se ntreb dac Cioplitoarea-n-lemn avea pe cineva
cruia s i se destinuie.
Numai unul dintre membrii Cioplitoarei-n-lemn era btrn; doi
nu erau dect pui. Acesta era tiparul haitei, care avea vrsta de o
jumtate de mileniu, iar asta era vizibil. Sufletul reginei era
meninut numai prin puterea voinei. Preul nemuririi fusese
reproducerea ntre membrii haitei ei. Primii fuseser sntoi,
totui dup ase sute de ani Unul dintre membrii ei cei mai
tineri nu se putea opri din bloit; i tergea ntruna botul cu o
batist. Altul avea o albea lptoas n ochiul care ar fi trebuit s
fie maro-nchis. Cioplitoarea-n-lemn spunea c era complet orb,
dar sntos i cel mai bun vorbitor al ei. Cel mai btrn membru
al haitei ei era n mod evident debil i gfia tot timpul. Din pcate,
potrivit spuselor reginei, era i cel mai alert i mai creativ dintre
toi. Cnd avea s moar
Odat ce ncepuse s le caute, Johanna putea distinge
slbiciuni n toi membrii. Pn i cei doi mai sntoi, puternici i
cu blnuri ca pluul, mergeau oarecum ciudat prin comparaie cu
membrii unor haite normale. Motivul s fi fost oare deformrile
coloanelor vertebrale? n plus, cei doi erau predispui la ngrare,
ceea ce nu-i ajuta deloc.
Fata nu afl dintr-odat toate detaliile acestea. Cioplitoarea-nlemn i povestise despre diverse subiecte din lumea Stiletelor i,
treptat, apruse i istoria ei. Prea bucuroas s aib cui s se
destinuie,
totui
Johanna
zrea
la
ea
prea
puin
autocomptimire. Regina alesese calea aceasta unii o considerau
pervers i trise mai mult dect oricare alt hait din istoria
consemnat. Era mai degrab nostalgic, gndindu-se c norocul
ei se sfrise n cele din urm.
305

***
Arhitectura Stiletelor tindea spre extreme: spaiile erau grotesc
de mari sau prea strmte pentru a putea fi utilizate de oameni.
Sala de consiliu a Cioplitoarei-n-lemn se afla la captul extrem al
dimensiunilor mari; nu era defel un loc intim. n cavitatea aceea ca
un amfiteatru puteau ncpea cu uurin trei sute de oameni i ar
mai fi rmas i loc. Balcoanele separate ce se ntindeau pe
circumferina superioar ar fi putut gzdui nc o sut de oameni.
Johanna mai fusese aici de multe ori; acesta era locul unde se
lucra de obicei cu datasetul. De obicei participau ea, regina i
oricare alte Stilete care aveau nevoie de informaii. Azi ns era
diferit nu era o zi pentru consultarea datasetului. Era prima dat
cnd Johanna ntlnea naltul Consiliu. Din acesta fceau parte
dousprezece haite i toate erau prezente acum. n fiecare balcon
se gsea cte o hait, iar la parter stteau trei. Fata tia deja
destule despre Stilete pentru ca s neleag c, n ciuda spaiilor,
locul era ngrozitor de ticsit pentru ele. Sunetele minilor a
cincisprezece haite erau puternice i, n ciuda tapiseriilor de
capitonare, ea simea cte un bzit ocazional prin cap sau
strbtndu-i palmele ce strngeau balustrada. Johanna sttu
alturi de Cioplitoarea-n-lemn pe balconul cel mai mare. Cnd
ajunser, Prodotus era deja pe podeaua parterului i aranja
desene. Cnd haitele consilierilor se scular, el ridic ochii i-i
spuse ceva Cioplitoarei-n-lemn. Regina rspunse n samnorsk:
tiu c va ncetini lucrurile, dar poate c asta-i bine.
Emise un sunet de rs omenesc.
Peregrinul Wickwrackcic sttea n balconul de alturi, aidoma
unei haite din consiliu. Ciudat Johanna nc nu nelesese
motivul, ns Cicatrizatul prea s se numere printre favoriii
Cioplitoarei-n-lemn.
Pelerinule, vrei s-i traduci Johannei?
Pelerinul ncuviin din cteva capete.
Dac Dac Johanna este de acord?
Fata ovi o clip, dup care aprob la rndul ei. Era logic.
Dup regin, Pelerinul vorbea samnorska mai bine ca oricare
dintre ei. Dup ce se aez, Cioplitoarea-n-lemn lu datasetul de
306

la Johanna i-l deschise. Fata privi semnele de pe ecran. i-a fcut


notie! Surprinderea ei nu avu timp s fie observat, deoarece
regina ncepu s vorbeasc de data aceasta n sunetele
bolborosite ale graiului inter-haite. Dup o secund, Pelerinul
ncepu s traduc:
Toat lumea, v rog, luai loc. Stm i aa destul de
nghesuii.
Johanna surse fr s vrea. Pelerinul Wickwrackcic era
iscusit. Imita perfect glasul omenesc al Cioplitoarei-n-lemn.
Traducerea lui reprodusese pn i autoritatea seac a vorbirii ei.
Dup o mulime de foieli, numai unul sau dou capete se mai
zrir deasupra balustradei fiecrui balcon. Majoritatea zgomotelor
de gnduri rzlee avea s fie acum nbuit de capitonajul
balcoanelor sau absorbit de baldachinul vtuit care atrna peste
sal.
Prodotus, poi ncepe!
Pe podeaua principal, Prodotus se ridic i privi n toate
direciile. ncepu s vorbeasc:
Mulumesc, se auzi traducerea care imita acum tonurile
efului Siguranei. Cioplitoarea-n-lemn mi-a cerut convocarea
acestui consiliu din cauza unor evenimente neateptate petrecute
n miaznoapte. Sursele noastre de acolo anun c Oel fortific
regiunea din jurul navei Johannei. Bolboroseal, bolboroseal,
ntrerupere. Pedantus?
Astea nu sunt nouti. Pentru asta producem tunuri i praf
de puc.
Da, replic Prodotus, tiam de mai mult timp despre planurile
acelea, totui data terminrii a avansat i varianta final va avea
ziduri mult mai groase dect bnuisem. De asemenea, se pare c,
dup terminarea fortreei, Oel intenioneaz s demonteze nava
i s-i distribuie ncrctura prin laboratoarele lui.
Pentru Johanna, cuvintele fur ca o lovitur n plex. nainte
mai existase o ans; dac luptau cu destul avnt, poate c ar fi
recapturat nava. Ar fi putut termina misiunea prinilor si, i
poate salvarea ei chiar ar fi avut loc.
Pelerinul coment el nsui ceva, traducnd imediat:
307

i care-i noul termen final?


Ei sunt ncreztori c vor termina zidurile principale n mai
puin de zece zece-zile.
Cioplitoarea-n-lemn aplec o pereche de nasuri spre tastatur
i scrise o nsemnare. n acelai timp, ridic un cap peste
balustrad i privi n jos, ctre eful Siguranei.
Am mai observat i n alte rnduri c Oel tinde s fie
oarecum exagerat de optimist. Ai o estimare obiectiv?
Da. Zidurile vor fi terminate ntre opt i unsprezece zece-zile,
ncepnd de azi.
Noi ne bizuisem minimum cincisprezece, spuse regina. S fie
acesta un rspuns fa de planurile noastre?
Pe podeaua de jos, Prodotus se strnse laolalt.
Aceasta a fost i prima noastr bnuial, maiestate. Dar
Aa cum tii, avem mai multe surse de informaii foarte speciale
Surse despre care n-ar trebui s discutm nici mcar aici.
Ce mai fanfaron! Uneori m-ntreb dac el tie realmente ceva.
Nu l-am vzut niciodat scondu-i fundurile pe teren.
Poftim? Johanna avu nevoie de o clip pentru a-i da seama c
acelea fuseser observaiile Pelerinului. Privi dincolo de
balustrad. Trei dintre capetele lui Wickwrackcic erau vizibile, iar
dou se uitau ctre ea. Purtau o expresie pe care fata o recunoscu
ca fiind un surs prostesc. Nimeni altul nu reacionase la
comentariul su; se prea c-i putea focaliza traducerea exclusiv
asupra Johannei. l fulger din ochi i dup un moment el i relu
traducerea sistematic:
Oel tie c noi plnuim s atacm, ns nu tie de armele
noastre speciale. Aceast schimbare a programului pare s fie
rezultatul unor suspiciuni ntmpltoare. Din pcate, ne va afecta
pe noi.
Trei-patru consilieri ncepur s vorbeasc simultan.
Mult nemulumire glgioas, se auzi vocea Pelerinului
rezumndu-le interveniile. n general, tiam c planul sta nu va
funciona niciodat i de ce-am fost de acord din capul locului s-i
atacm pe Jupuitori.
De lng Johanna, Cioplitoarea-n-lemn emise un fluierat
308

ascuit. Incriminrile se diminuar pn la tcere total.


Unii dintre voi v-ai uitat curajul. Am fost de acord s atacm
Insula Tinuit fiindc este o ameninare ucigtoare, pe care
crezusem c o vom putea distruge cu tunurile Johannei i care
ne-ar putea distruge cu certitudine pe noi, dac Oel nva
vreodat cum s foloseasc nava stelar.
Unul dintre membrii reginei, ghemuit pe podea, se ntinse ca s
ating genunchiul fetei.
Glasul focalizat al Pelerinului i chicoti n ureche:
Mai exist de asemenea mrunta problem a readucerii tale
acas i a contactului cu stelele, totui ea nu le poate spune pe
acestea pragmaticilor. n cazul n care n-ai ghicit, acesta este unul
dintre motivele pentru care te afli aici ca s le reaminteasc celor
tari de cap c n ceruri exist mai multe dect au visat ei vreodat.
Fcu o pauz i reveni la traducerea cuvintelor Cioplitoarei-nlemn:
Declanarea acestei campanii n-a fost o greeal. Evitarea ei
ar fi fost la fel de periculoas ca i nvingerea n lupt. Aadar
Avem vreo ans de a deplasa la timp o armat eficient pe coast?
mpunse cu un bot n direcia unui balcon. Pedantus? Te rog s fii
concis!
Concizia este ultimul lucru care-l poate caracteriza pe
Pedantus Hopa, scuze!
Alte comentarii ale Peregrinului. Pedantus scoase nc dou
capete la vedere.
Am discutat deja acest aspect cu Prodotus, maiestate.
Strngerea unei armate, marul n sus pe coast Toate acestea
se pot efectua n mai puin de zece zece-zile. Problema o reprezint
tunurile i, poate, instruirea haitelor n utilizarea lor. Acesta este
domeniul meu special de responsabilitate.
Cioplitoarea-n-lemn rosti ceva scurt.
Da, maiestate. Avem praful de puc. Este cu adevrat pe att
de puternic pe ct afirm datasetul. evile au fost o problem mai
mare. Pn foarte recent, metalul crpa la nchiztor n timpul
rcirii. Acum cred c am rezolvat chestiunea i avem dou evi
perfecte. Sperasem s beneficiez de cteva zece-zile pentru
309

testri
Regina l ntrerupse:
Acum nu ne mai putem permite aa ceva. i scul toi
membrii i privi n jurul slii: doresc s se nceap imediat
testrile la scar real. Dac vor avea succes, vom ncepe ct mai
repede s furim evi. Iar dac nu
***
Dup dou zile
Cel mai amuzant era faptul c Pedantus se atepta ca Johanna
s inspecteze eava tunului nainte de tragere. Haita ocolea aat
instalaia, explicnd detalii ntr-o samnorsk stngace. Fata l
urma, ncruntndu-se cu seriozitate. La civa metri mai departe,
n majoritate ascuni dup o berm, Cioplitoarea-n-lemn i naltul
Consiliu priveau exerciiul. Ansamblul prea destul de real. l
montaser pe o caret micu, care putea rula spre napoi ntr-o
movil de pmnt sub fora reculului. eava n sine era o singur
pies din metal turnat, lung de un metru i cu diametrul interior
de zece centimetri. Praful de puc i proiectilul se introduceau
prin fa. Pulberea era aprins printr-un orificiu aflat n partea din
spate.
Johanna i trecu mna peste eav. Suprafaa plumburie era
neregulat i n metal preau s fie nglobate buci de pmnt.
Nici pereii ei interiori nu preau s fie complet netezi; oare asta ar
fi nsemnat vreo diferen? Pedantus povestea cum folosise paie n
formele de turnare pentru a mpiedica metalul s crape n timpul
rcirii.
Ar trebui s-ncerci mai nti cu cantiti mici de praf de
puc, spuse Johanna.
Glasul lui Pedantus deveni uor conspirativ, mai focalizat spre
ea:
Rmne numai ntre noi doi: am fcut-o. A mers foarte bine.
Acum e marele test!
Hmm Deci nu eti chiar nebun. Fata i zmbi celui mai
apropiat membru al haitei, care nu avea pic de negru n blana de
pe cap. ntr-un fel oarecum bizar, Pedantus i reamintea de unii
savani din Laboratorul Superior.
310

Pedantus se retrase de lng tun i rosti cu voce tare:


Putem ncepe?
Doi din el priveau nervos ctre nalii Consilieri dinapoia
bermei.
-- Da, mi se pare-n regul.
Aa ar fi trebuit s fie. Designul era copiat direct dup modelele
nyjorene din fiierele de istorie ale Johannei.
Fii totui prudent Dac nu funcioneaz cum trebuie, i
poate ucide pe toi cei din preajm.
Da, da.
Dup ce obinuse aprobarea ei oficial, Pedantus ocoli tunul i
o mpinse pe Johanna n lateral. Pe cnd fata mergea spre
Cioplitoarea-n-lemn, el continu n graiul Stiletelor, explicnd
nendoios testul.
Crezi c va funciona? o ntreb ncetior regina.
Prea chiar mai vlguit ca de obicei. i ntinseser un covor
esut pe terenul acoperit cu iarb i muchi dindrtul bermei. Cei
mai muli din ea zceau tcui, cu capetele ntre labe. Orbul prea
adormit; tnrul blos se lipise de el i la rstimpuri se cutremura.
Ca de obicei, Peregrinul Wickwrackcic se afla n apropiere, dar
acum nu traducea. Toat atenia lui era ndreptat ctre Pedantus.
Johanna se gndi la paiele pe care le folosise Pedantus n
matrie. Cioplitorii-n-lemn ncercau realmente s gseasc soluii,
ns Cltin din cap.
Eu zic c Cine poate ti
Se ridic n genunchi i privi peste berm. ntregul eveniment
prea un spectacol de circ dintr-un fiier de istorie. Ca i acolo
existau animale-protagoniti, un tun Aveau pn i cortul de
circ. Prodotus insistase s ascund operaiunea de ochii posibililor
spioni din dealuri. Inamicul putea s ntrezreasc ceva, dar cu
ct Oel afla mai trziu detaliile, cu att avea s fie mai bine.
Haita Pedantus forfotea n jurul tunului, vorbind ntruna. Doi
din el aduser un butoia cu pulbere neagr, pe care ncepur s-o
vre n eav. Un tampon din hrtie de mtase i urm prafului de
puc. l ndes bine, apoi ncrc ghiuleaua. n acelai timp,
ceilali membri ai si rotir careta, orientnd eava spre
311

deschiderea cortului.
Se gseau pe partea mpdurit a curii castelului, ntre zidul
vechi i cel nou. Johanna putea distinge un petic verde din coasta
dealului i nori joi de burni. La o sut de metri deprtare se afla
zidul vechi. Era de fapt aceeai zon n care fusese ucis Copistul.
Chiar dac blestematul de tun n-avea s sar n aer, nimeni nu
tia ct de departe putea ajunge proiectilul. Johanna era convins
c n-avea s ajung nici mcar pn la zid.
Pedantus se strduia acum s aprind o baghet lung din
lemn cu care s dea foc ncrcturii. Johanna simi un gol n
stomac i tiu c aveau s eueze. Erau toi nite idioi i amatori
ea n aceeai msur ca i ei. i amrtul sta o s moar
degeaba.
Se scul n picioare. Trebuie s-l opresc! Ceva o prinse de
centur i o trase jos. Era unul dintre membrii Cioplitoarei-nlemn, unul dintre cei grai care nu puteau pi foarte bine.
Trebuie s-ncercm, rosti ncet haita.
Pedantus aprinsese bagheta. Brusc, ncet s mai vorbeasc.
Toi membrii lui, mai puin cel cu cap alb, alergar la protecia
bermei. Pentru o clip pru o laitate stranie, dup care Johanna
nelese: un om care ar fi lucrat cu un explozibil ar fi ncercat de
asemenea s-i protejeze corpul Mai puin mna care inea
chibritul. Pedantus risca o schilodire, dar nu moartea.
Cap-alb privi peste iarba clcat n picioare, ctre restul lui
Pedantus. Nu prea tulburat, ci mai degrab asculta cu atenie. De
la deprtarea aceea nu putea fi parte din mintea lui Pedantus, ns
creatura era probabil mai inteligent dect un cine obinuit i
se prea c recepiona nite ndrumri de la restul haitei.
Cap-alb se ntoarse i porni spre tun. Se tr pe pntec pe
ultimul metru, adpostindu-se n msura n care o putea face n
rna din spatele caretei. inu bagheta astfel nct flacra din
vrful ei cobor ncet spre orificiul de aprindere. Johanna se ls
iute n jos, napoia bermei
Explozia fu un zgomot puternic, ca un pocnet. Cioplitoarea-nlemn se cutremur lng fat i fluierturi de durere rsunar n
tot cortul. Bietul Pedantus! Johanna simi lacrimile npdindu-i
312

ochii. Trebuie s m uit; parial este i responsabilitatea mea. Se


scul ncet i se sili s priveasc peste teren, acolo unde pn cu o
secund n urm fusese tunul i nc mai este! Fum gros plutea
din ambele extremiti, totui eava era intact. i, mai mult, Capalb se mpleticea ameit n jurul caretei, cu blana alb acoperit de
funingine.
Restul lui Pedantus ni ctre Cap-alb. Cei cinci alergau de jur
mprejurul tunului, clcndu-se unul pe cellalt n picioare,
triumftori. Pentru cteva momente, restul spectatorilor rmaser
holbndu-se. Tunul era ntreg. Tunarul supravieuise. i, aproape
ca un efect secundar Johanna privi dincolo de tun, n sus pe
coasta dealului: n vrful zidului vechi se zrea o gaur larg de un
metru, acolo unde nu existase aa ceva! Lui Prodotus avea s-i fie
foarte greu s ascund asta de ochii inamicilor!
O tcere nmrmurit ls loc celui mai teribil tmblu la care
asistase fata pn atunci. Auzea bolboroselile obinuite, dar i alte
sunete uierturi aflate la limita sensibilitii. n partea opus a
cortului, dou Stilete pe care nu le cunotea intrar unul n
cellalt. Pentru o clip de jubilare lipsit de minte, ei fur o
singur i enorm hait de nou-zece membri.
Vom recupera nava! Johanna se ntoarse s-o mbrieze pe
Cioplitoarea-n-lemn. ns regina nu striga mpreun cu ceilali. Se
strnsese cu capetele laolalt, tremurnd.
Cioplitoareo-n-lemn?
Fata mngie gtul unuia dintre membrii mari i grai. Acesta
se scutur, cu corpul n convulsii. Accident cerebral? Infarct?
Numele ucigailor de pe timpuri i aprur brusc n minte. Dar
cum s-ar fi aplicat ei unei haite? Se ntmpla ceva foarte ru i
nimeni altul nu observase. Johanna sri napoi n picioare.
Pelerinule! ip ea.
***
n cinci minute o scoseser pe Cioplitoarea-n-lemn din cort.
Locul continua s fie ca o cas de nebuni, dar pentru urechile
Johannei era o linite de mormnt. Ajutase la suirea reginei pe
careta ei, ns dup aceea nimeni n-o lsase nici mcar s se
apropie. Pn i Pelerinul, att de doritor s traduc totul cu o zi
313

n urm, o mpinsese n lturi.


Va fi bine, rostise el, apoi alergase n faa caretei i prinsese
hurile loaselor animale de povar al cror nume Johanna nu le
putuse reine.
Careta plecase, nconjurat de cteva haite de grzi. Pentru o
clip stranietatea lumii Stiletelor o izbise n plin pe Johanna. n
mod evident, aceasta era o situaie de maxim urgen. Era posibil
ca o persoan s moar. Haite alergau de colo-colo. n acelai timp
ns Stiletele se strngeau laolalt. Nu se apropiau ntre ele.
Niciuna n-o putea atinge pe alta.
Clipa aceea trecu i Johanna iei n fug din cort, urmnd
careta. ncerc s calce doar pe iarba de lng poteca nnoroiat i
aproape c ajunse regina. Totul era ud i rece, cenuiu ca metalul
tunului. Toi fuseser foarte ateni asupra testului Se putea oare
ca aceasta s fi fost alt aciune a Jupuitorului? Fata se mpiedic
i czu n genunchi n noroi. Careta ddu un col i ajunse pe
caldarm. O pierduse din vedere. Johanna se ridic i naint cu
greu, mai ncet. Nu putea face nimic, absolut nimic. Se
mprietenise cu Copistul i Copistul fusese ucis. Se mprietenise cu
Cioplitoarea-n-lemn i acum
Merse pe aleea pietruit dintre magaziile castelului. Nu mai
zrea careta, dar i auzea huruiturile. Haitele Siguranei lui
Prodotus alergau n ambele direcii pe lng ea, oprindu-se
temporar n niele laterale, pentru a ngdui trecerea celor care
veneau din partea opus. Nimeni nu rspunse ntrebrilor fetei; de
fapt, probabil c niciunul nu vorbea samnorska.
Johanna aproape c se rtci. Auzea careta, ns aceasta cotise
pe undeva. O auzi din nou, napoia ei. O duceau pe Cioplitoarean-lemn la coliba Johannei! Se ntoarse i dup cteva minute suia
poteca spre casa cu etaj pe care o mprise cu regina n ultimele
sptmni. Fata se simea prea epuizat ca s mai alerge. Urc
ncet dealul, nelund n seam ct de ud i de murdar era.
Careta se oprise la cinci metri de u. Haitele de grzi erau
niruite pe coast, dar arcurile nu le erau nstrunate.
Soarele dup-amiezii gsi o sprtur n norii din vest i strluci
pentru o secund pe iarba ud i pe lemnele lucioase, aprinzndu314

le puternic pe fundalul cerului negru de deasupra dealurilor. Era o


combinaie de lumin i ntuneric care i pruse ntotdeauna
minunat Johannei. Te rog, te rog, fie s nu fi pit nimic!
Grzile o lsar s treac. Peregrinul Wickwrackcic sttea n
jurul intrrii i trei din el o priveau apropiindu-se. Al patrulea,
Cicatrizatul, i vrse gtul lung prin u i urmrea ceea ce se
petrecea nuntru.
A vrut s fie aici cnd se va-ntmpla, zise el.
C-ce s-a ntmplat?
Pelerinul schi echivalentul unei ridicri din umeri.
De vin a fost ocul pricinuit de declanarea tunului. ns
orice ar fi putut s-o cauzeze.
n felul n care capetele sale se legnau era ceva ciudat. ocat,
Johanna i ddu seama c haita zmbea, voioas.
Vreau s-o vd!
Cicatrizatul se retrase iute cnd fata porni ctre u. Lumina
dinuntru provenea numai dinspre u i ferestrele nguste i
nalte. Johanna avu nevoie de cteva clipe s-i adapteze ochii.
Mirosea a ud. Cioplitoarea-n-lemn zcea n cerc pe salteaua
matlasat pe care o folosea n fiecare sear. Johanna travers
ncperea i ngenunche. Haita se retrase nervos de sub atingerea
ei. Fata vzu snge i ceva ce prea o movili de mruntaie n
mijlocul saltelei; simi n gur gust de vom.
Ci-cioplitoareo-n-lemn? opti ea.
Unul din regin veni la Johanna i-i puse botul n palma fetei.
Bine-ai venit, Johanna. Este foarte straniu s am pe
cineva lng mine ntr-un asemenea moment.
Sngerezi Ce s-a-ntmplat?
Rs blnd, cu sunet omenesc.
M doare, dar e bine Uite!
Orbul inea n flci ceva mic i ud. Unul din ceilali l ungea.
Indiferent ce ar fi fost, se agita, viu. i Johanna i reaminti ct de
ciudat de grsue i stngace deveniser pri din Cioplitoarea-nlemn.
Un copil?
Da. Iar peste o zi sau dou, voi avea nc unul.
315

Johanna se aez ncet pe podeaua din scnduri i-i acoperi


chipul cu palmele. Avea s nceap iari s plng.
De ce nu mi-ai spus?
Regina nu-i rspunse pentru o secund. l unse pe micu de jur
mprejur, apoi l aez pe burtica acelui membru al haitei care era
probabil mama sa. Nou-nscutul se foi, lipindu-se i mai mult,
vrndu-i botiorul n blana de pe pntece. Nu scotea niciun
sunet pe care l-ar fi putut auzi fata. n cele din urm, Cioplitoarean-lemn zise:
Nu tiu dac te pot face s-nelegi. A fost foarte greu pentru
mine.
S ai copii?
Palmele Johannei erau lipicioase din cauza sngelui de pe
saltea. n mod evident fusese greu, totui aa ncep toate vieile pe
planeta asta. Era durerea care avea nevoie de sprijinul prietenilor,
durerea care ducea la bucurie.
Nu, nu-i vorba despre natere n sine. Am nscut de peste o
sut de ori n timpul pe care mi-l amintesc. Dar acetia doi
nseamn sfritul meu. Cum s te fac s-nelegi? Voi, oamenii, nu
avei nici mcar opiunea de a continua s trii; vlstarele voastre
nu pot niciodat s fie voi nii. Pentru mine ns este sfritul
unui suflet btrn de ase sute de ani. i voi pstra pe acetia doi
s fie parte din mine i pentru prima dat dup attea veacuri
nu mai sunt simultan mam i tat. Voi deveni o nou-creat.
Johanna se uit la orb i la blos. ase sute de ani de incest.
Ct ar mai fi putut continua Cioplitoarea-n-lemn nainte ca nsi
mintea ei s decad? Nu mai sunt simultan mam i tat.
i atunci cine-i tatl? ntreb ea fr s se poat sbine.
Tu cine crezi?
Glasul se auzise imediat dindrtul uii. Unul dintre capetele
Peregrinului Wickwrackcic se iise dup canat, doar att ct s i se
vad un ochi.
Cnd Cioplitoarea-n-lemn ia o decizie, ea alege ntotdeauna
extremele. A fost sufletul cel mai strns meninut din toate
timpurile. Acum ns are snge gene, ar spune datasetul din
haite din toat lumea, de la unul dintre cei mai excentrici pelerini
316

care i-a azvrlit vreodat sufletul n vnt.


i de la unul dintre cei mai istei, adug Cioplitoarea-n-lemn
cu voce seac i n acelai timp melancolic. Noul suflet va fi cel
puin la fel de inteligent ca nainte i probabil mult mai flexibil.
Eu nsumi sunt niel nsrcinat, rosti Pelerinul. Dar nu sunt
ctui de puin trist. Am fost cvartet de prea mult vreme.
Imagineaz-i s ai puiandri de la nsi Cioplitoarea-n-lemn!
Poate c voi deveni conservator i m voi stabili ntr-un singur loc.
Ha! Nici chiar doi de la mine nu sunt destui ca s-i
ncetineasc sufletul pribeag.
Johanna ascult schimbul de replici. Ideile erau complet
strine, totui subtonurile de afeciune i umor erau cumva foarte
familiare. De undeva Apoi nelese. Johanna avusese cinci ani
cnd mama i tata l aduseser acas pe micul Jefri. Fata nu-i
putea reaminti cuvintele i nici mcar sensul celor spuse de ei
ns tonul fusese acelai cu ceea ce se desfura ntre Cioplitoarean-lemn i Pelerin. Johanna se aez mai comod i ls ncordarea
zilei s se risipeasc. Artileria lui Pedantus funcionase realmente;
aveau acum posibilitatea de a recupera nava. i chiar dac ar fi
euat se simea un pic ca i cum ar fi revenit acas.
P-pot s-i mngi puiul?

317

Capitolul 25
Voiajul lui Excentric II ncepuse n toiul unei catastrofe, n care
viaa i moartea fuseser separate prin ore sau minute. n primele
sptmni fuseser teroarea, singurtatea i nvierea lui Pham.
E II coborse iute spre planul galactic, ndeprtndu-se de Releu.
Zi dup zi, vrtejul de stele se nclinase pentru a-i primi, pn se
transformase ntr-o unic band de lumin: Calea Lactee vzut
din perspectiva de pe Nyjora i Vechiul Pmnt i de pe
majoritatea planetelor locuibile din galaxie.
n trei sptmni parcurseser douzeci de mii de ani-lumin.
ns acela fusese pe un drum prin Exteriorul Median. Aflai acum
n planul galactic, i mai despreau alte mii de ani-lumin de elul
lor din Adncul Exteriorului. Interfeele Zonelor urmau n mod
aproximativ suprafeele de densitate medie constant; la scar
galactic, Adncul avea forma unei lentile care nconjura mare
parte din discul galactic. E II se deplasa n planul discului, mai
mult sau mai puin spre centrul galactic. Fiecare sptmn i
purta mai adnc ctre Lentoare. Mai ru ns era faptul c
traiectoria lor i toate variantele ce nregistrau vreun progres
traversau o regiune de mutaii masive ale Zonelor. tirile Reelei o
numiser Marea Furtun Zonal, dei, desigur, n volumul
respectiv nu exista nici cea mai infim senzaie fizic de
turbulen. Totui n unele zile naintau cu optzeci la sut mai
ncet dect se ateptaser.
Destul de repede neleseser c nu numai furtuna era cea
care-i ncetinea. Cochilie-albastr ieise din nav i examinase
avariile care nu mai putuser fi reparate dup fuga de la Releu.
Deci este nava n sine?
Ravna sttea pe punte i se uita afar, la deplasarea
imperceptibil a stelelor apropiate peste firmament. Confirmarea
nu era o revelaie. Totui ce era de fcut?
Cochilie-albastr rula nainte i napoi peste plafon. De fiecare
318

dat cnd ajungea la peretele ndeprtat, interoga managementul


vehiculului n privina ecluzei pneumatice a sasului de la botul
navei. Ravna l fulger cu privirea.
Auzi Asta a fost a enpea oar n ultimele trei minute cnd
ai verificat statutul respectiv. Dac crezi ntr-adevr c ceva este
defect, atunci repar-l!
Rulajul skrodclreului se opri brusc. Frunzele se legnar
nesigur.
Abia am fost afar. Vreau s fiu sigur c am nchis corect
ecluza. Ah Vrei s spui c am verificat deja?
Ravna l privi i ncerc s-i domoleasc tonul aprig al
glasului. Cochilie-albastr nu era inta cuvenit pentru frustrarea
ei.
Da. De cel puin cinci ori.
Scuz-m. Tcu i intr n nemicarea concentrrii complete:
am nregistrat amintirea.
Uneori era amuzant, dar alteori de-a dreptul iritant. Cnd
skrodclreii ncercau s se gndeasc la mai multe lucruri
simultan, skrodele lor erau uneori incapabile s menin memoria
pe termen scurt. ndeosebi Cochilie-albastr se nclcea n cicluri
de comportament, repetnd o aciune i uitnd imediat ce anume
fcuse.
Pham rnji larg, prnd mult mai relaxat dect se simea
Ravna.
Ce nu-neleg este de ce v-mpcai voi cu situaia asta?
Poftim?
Potrivit bibliotecii navei, avei skrodele nc dinaintea
existenei Reelei. Cum se face atunci c n-ai mbuntit
designul, c n-ai scpat de rotiele astea prosteti i c n-ai
upgradat sistemul de urmrire al memoriei? Pun prinsoare c
pn i un programator militar din Zona Lent ca mine ar fi putut
realiza un design mai bun dect ce avei voi.
De fapt este o chestiune de tradiie, replic afectat Cochiliealbastr. Suntem recunosctori n primul rnd aceluia care ne-a
dat roi i memorie.
Hmm
319

Ravna aproape c zmbi. De acum l cunotea pe Pham


ndeajuns de bine pentru ca s ghiceasc la ce se gndea mai
precis faptul c destui clrei putuser trece la lucruri mai bune
n Transcendent. Cei rmai aveau probabil limitri autoimpuse.
Da. Tradiia. Muli dintre cei care au fost cndva skrodclrei
s-au modificat Chiar n Transcendent. Noi ns continum.
Tulpin-verde fcu o pauz, iar cnd continu pru mai sfioas ca
de obicei: ai auzit de mitul clreilor?
Nu, rspunse Ravna interesat fr s vrea.
Cu timpul, avea s cunoasc despre clreii acetia la fel de
multe ca despre nite prieteni oameni, dar deocamdat o ateptau
nc destule surprize.
Puini au auzit. Nu nseamn c ar fi un secret; att doar c
noi nu facem prea mult tam-tam. E aproape ca o religie, ns nu
cutm s convertim pe nimeni la ea. Acum patru sau cinci
miliarde de ani, cineva a construit primele skrode i i-a ridicat pe
cei dinti clrei ai lor la nivelul sapienei. Pn aici sunt fapte
verificate. Potrivit mitului, ceva ne-a distrus Creatorul i toat
lucrarea lui. A fost o catastrof att de uria, nct de la
deprtarea aceasta nici mcar nu este neleas ca fiind un act al
minii.
Existau numeroase teorii despre aspectul galaxiei n trecutul
ndeprtat, pe vremea proto-partiiei. Totui Reeaua nu putea fi
etern. Trebuia s existe un nceput. Ravna nu crezuse niciodat
prea mult n rzboaie i catastrofe strvechi.
Aa c dintr-un punct de vedere, spuse Tulpin-verde, noi,
clreii, suntem credincioii care ateapt ntoarcerea creatorului
lor. Skroda tradiional i interfaa tradiional sunt un standard.
Pstrarea lor a fcut posibil rbdarea noastr.
Aa este, continu Cochilie-albastr. Iar designul n sine este
foarte subtil, lady Ravna, chiar dac funcionarea este simpl. Rul
pn n mijlocul plafonului: skroda tradiional impune o bun
disciplin: concentrarea asupra lucrurilor realmente importante.
n momentul acesta ncercam s m gndesc la prea multe
Reveni brusc la subiectul anterior: doi dintre spinii notri de
propulsie nu i-au mai revenit dup avariile de la Releu. Ali trei
320

par s se afle n degradare. Noi credeam c naintarea lent se


datora furtunii, dar acum am studiat spinii nvecinai.
Avertismentele de diagnoz n-au fost alarme false.
Se-nrutete treaba?
Din pcate, da.
Ct de ru va ajunge?
Cochilie-albastr i strnse laolalt toi lujerii.
Lady Ravna, deocamdat nu putem fi siguri n privina
extrapolrilor. Este posibil s nu se mai nruteasc, sau tii
c E II nu era pe deplin pregtit pentru plecare. Mai trebuiau
efectuate testele finale de fiabilitate. Cumva, asta m ngrijoreaz
mai mult dect orice altceva. Nu tim ce hibe pot fi ascunse, mai
ales cnd vom ptrunde n adnc i va trebui s ne retragem
automatele normale. Trebuie s urmrim propulsiile cu foarte
mult atenie i s sperm.
Era comarul care-i bntuia pe toi cltorii, mai ales n
adncul Exteriorului. Fr ultrapropulsie, un an-lumin devenea
n mod brusc nu o chestiune de minute, ci de ani. Chiar dac ar fi
activat statoreactorul i ar fi intrat n hibernoterapie, Jefri Olsndot
ar fi fost mort de o mie de ani pn s fi ajuns la el, iar secretul
navei prinilor si ar fi fost ngropat n cine tie ce blegar
medieval.
Pham Nuwen art cu mna cmpurile stelare ce se modificau
lent.
Totui sta-i Exteriorul. n fiecare or, ajungem mai departe
dect putea zbura flota Qeng Ho ntr-un deceniu. Ridic din umeri:
nu exist niciun loc unde s putem face reparaii?
Sunt cteva.
Adio ideii de zbor rapid, neobservat. Ravna suspin. Ultimele
echipri de la Releu ar fi constat n piesele de rezerv i softwareul compatibil, i testat, pentru Adnc. De acum toate acelea erau
posibiliti imposibil de atins. O privi pe Tulpin-verde.
Tu ai vreo idee?
Despre ce?
Femeia i muc buza de frustrare. Unii spuneau c
skrodclreii erau o ras de comediani; perfect adevrat, ns cu
321

totul neintenionat. Cochilie-albastr zorni ctre perechea sa.


Ah! Te refereai la locurile unde am putea cpta ajutor. Da,
exist cteva posibiliti. Sjandra Kei se gsete la trei mii nou
sute de ani-lumin de aici n sensul de rotaie al galaxiei, dar n
exteriorul acestei furtuni. Noi
Prea departe, rostir aproape la unison Cochilie-albastr i
Ravna.
Da, da, ns nu uitai: planetele Sjandra Kei sunt n
majoritate umane sunt cminul tu, lady Ravna. Iar Cochiliealbastr i cu mine le cunoatem foarte bine; la urma urmelor, ele
erau sursa ncrcturii criptografice pe care am adus-o la Releu.
Avem prieteni acolo, iar tu ai o familie. Pn i Cochilie-albastr
este de acord c am putea efectua reparaiile n mod discret.
Dac putem ajunge acolo.
Glasul voder al Cochiliei-albastre sunase plngre.
Bun i care sunt celelalte opiuni?
Nu sunt att de bine cunoscute. O s fac o list. (Frunzele ei
plutir peste o consol.) Ultima noastr ans ar fi destul de
aproape de traiectoria planificat. Este o civilizaie uni-sistem.
Numele de Reea este se traduce ca Odihn Armonioas.
Odihneasc-se-n pace, nu? chicoti Pham.
Dar ei conveniser s cltoreasc discret, mereu ateni la
spinii avariai ai propulsiei, amnnd decizia de a se opri pentru
ajutor.
***
Zilele devenir sptmni i sptmnile se adunar lent n
luni. Patru cltori n drum spre Adnc. Propulsia se nruti, dar
lent, exact potrivit proieciilor de diagnoz E II.
Molima continua s se ntind peste Vrful Exteriorului i
atacurile ei asupra arhivelor Reelei se extindeau mult dincolo de
raza sa direct.
Comunicarea cu Jefri se mbuntea. Mesajele curgeau cu
viteza de unul sau dou pe zi. Uneori, cnd roiul de antene al lui
E II era reglat perfect, biatul i Ravna vorbeau aproape n timp
real. Pe planeta Stiletelor, progresul se derula mai rapid dect se
ateptase femeia Poate suficient de repede pentru ca biatul s
322

se poat salva.
Ar fi trebuit s fie greu nchis ntr-o singur nav, cu doar
alte trei persoane, avnd un unic fir de conversaie cu exteriorul
i acela cu un biea pierdut. n tot cazul, rareori era plictisitor.
Ravna constatase c fiecare dintre ei avea destule de fcut. Ea se
ocupa de biblioteca navei, depistnd planurile care urmau s-i
ajute pe domnul Oel i pe Jefri. Biblioteca de pe E II nu nsemna
mare lucru prin comparaie cu arhiva de la Releu sau chiar cu
bibliotecile universitare de pe Sjandra Kei, ns fr automatele
adecvate pentru cutare putea fi la fel de inaccesibil. Iar pe
msur ce voiajul lor continua, automatele acelea aveau nevoie de
tot mai multe ngrijiri speciale.
n plus lucrurile nu puteau fi niciodat plictisitoare cu Pham
n preajm. El avea o duzin de proiecte i era interesat de tot ce-l
nconjura.
Timpul de cltorie poate fi o binecuvntare, spunea el. Acum
avem timp s recuperm restanele, s ne pregtim pentru orice
am putea gsi.
nva samnorska. Mergea mai lent dect nvarea fals de la
Releu, totui brbatul avea o predispoziie nnscut pentru
deprinderea graiurilor i Ravna i oferea o mulime de posibiliti
de practic. Zilnic, petrecea cteva ore n atelierul lui E II, adesea
cu Cochilie-albastr. Grafica real era o noutate pentru el, dar
dup nite sptmni depise prototipurile de jucrii. Costumele
presurizate pe care le construia aveau acumulatoare energetice i
arsenale ntregi.
Nu putem ti care va fi situaia cnd vom ajunge acolo;
armurile energetice pot fi realmente utile.
La sfritul fiecrei zi de munc, se reuneau pe puntea de
comand pentru a-i compara nsemnrile, pentru a analiza cele
mai recente mesaje de la Jefri i domnul Oel, pentru a examina
starea propulsiei. Pentru Ravna, acela putea fi momentul cel mai
fericit al zilei i uneori cel mai dificil. Pham aranjase automatele
displayurilor astfel nct s arate de jur mprejur ziduri de castel.
Un emineu gigantic nlocuia fereastra normal de comunicaii.
Sunetele dinspre ea erau aproape perfecte; el izbutise chiar s
323

obin o cantitate mic de cldur de foc dinspre peretele respectiv.


Aceasta era o sal de castel din memoria lui de pe Canberra,
afirma Pham. Nu diferea ns prea mult de Epoca Prineselor de pe
Nyjora (dei majoritatea acelor castele fuseser n mlatini
tropicale, unde emineurile erau arar utilizate). Din cine tie ce
motiv inexplicabil, pn i clreii preau ncntai de peisaj;
Tulpin-verde afirma c-i reamintea de o escal regulat n primii
ei ani de comer alturi de Cochilie-albastr. Aidoma unor cltori
care merseser pe jos toat ziua, cei patru se relaxau n
intimitatea unei sli spectrale. Iar dup ce terminau cu informrile
reciproce, Pham i skrodclreii povesteau aventuri de nego,
adesea pn trziu n noapte.
Ravna sttea lng brbat i era cea mai tcut, dei se altura
rsetelor i, uneori, conversaiei. Odat, Cochilie-albastr fusese
ct pe-aici s se nece de rs, auzind despre ncrederea lui Pham n
cheile de criptare publice, iar Ravna tia ea nsi cteva istorii
care confirmau prerea clreului. n acelai timp ns acelea
erau i momentele cele mai grele pentru ea. Desigur, povetile erau
minunate; Cochilie-albastr i Tulpin-verde fuseser n foarte
multe locuri i n adncul sufletelor erau negustori. neltoriile,
negocierile i succesele fceau parte din vieile lor. Pham i
asculta aproape vrjit prietenii Dup care spunea propriile sale
istorii, ca prin pe Canberra, ca negustor i explorator n Zona
Lent. i n ciuda limitrilor Lentorii, aventurile lui le depeau
chiar i pe ale skrodclreilor. Ravna surdea i ncerca s
simuleze entuziasmul.
Pentru c istoriile acelea erau cu totul exagerate. Pham credea
realmente n ele, totui femeia nu-i putea imagina un om care s
fi putut vedea att de multe i s fi fcut att de multe. Cnd
fuseser la Releu, ea susinuse c amintirile lui erau artificiale, o
glum a Btrnului. Fusese furioas atunci cnd o spusese i o
regreta mai mult ca orice Deoarece era n mod limpede adevrul.
Tulpin-verde i Cochilie-albastr nu observau niciodat, ns,
uneori n mijlocul unei relatri, Pham se poticnea i n ochi i
aprea o privire de panic abia camuflat. Undeva nluntru el tia
de asemenea adevrul i Ravna simea nevoia brusc de a-l
324

cuprinde n brae i de a-l alina. Era ca i cum ar fi avut un


prieten teribil de rnit, cu care putea vorbi, dar fr s-i
recunoasc vreodat amplitudinea rnilor. n loc de aa ceva, ea se
prefcea c lacunele nu existau, zmbea i rdea la restul
istorisirii.
Iar gluma Btrnului fusese cu totul inutil. Pham nu trebuia
s fie un erou mre. Era un individ la locul lui, dei egoist i cam
anarhist. Era la fel de ncpnat ca ea, ns mult mai curajos.
Ce ndemnare trebuie s fi avut Btrnul pentru a crea o
asemenea persoan, ce Putere! i cum l ura ea, fiindc i
btuse joc de o asemenea persoan!
***
Din teostriciunea lui Pham aproape c nu se mai zrea nicio
urm. Ravna era foarte recunosctoare pentru asta. O dat sau de
dou ori pe lun, brbatul cdea ntr-o trans vistoare. Pentru o
zi sau dou dup aceea, se arunca plin de furie ntr-un proiect
nou, adesea ceva ce nu putea s explice n mod clar. Totui starea
nu i se nrutea; el nu se ndeprta de Ravna.
i poate c teostriciunea ne-a salvat n cele din urm, spuse
Pham cnd ea avu curajul s-l ntrebe. Nu, nu tiu n ce fel. Se
ciocni cu vrful degetului n frunte. Aici sus este nc mansarda
ticsit a zeului. i nu-i vorba numai despre amintiri. Uneori
teostriciunea are nevoie de toat mintea mea cu care s
gndeasc i nu mai rmne spaiu pentru contiina de sine i
dup aceea, nu pot explica, dar uneori ntrezresc ceva. Ceea ce
prinii lui Jefri au adus pe planeta Stiletelor i poate face ru
Molimei. Poi spune c-i un antidot sau, i mai bine, o
contramsur. Ceva luat de la Aberaie, n timp ce se ntea n
laboratorul Straumli. Ceva despre care Aberaia nici mcar n-a
suspectat c dispruse, dect mult mai trziu.
Ravna suspin. Era greu s-i imagineze o veste bun care s fi
fost n acelai timp att de nspimnttoare.
Straumerii ar fi putut terpeli aa ceva chiar din nucleul
Aberaiei?
Poate c da. Sau poate c aceast contramsur s-a folosit de
straumeri ca s scape de Aberaie. Ca s se ascund ntr-un loc
325

inaccesibil de adnc i s atepte s izbeasc. Iar eu cred c planul


s-ar putea s funcioneze, Rav, cel puin dac eu Dac
teostriciunea Btrnului poate s ajung acolo i s fie de folos.
Privete tirile! Molima d peste cap Vrful Exteriorului cutnd
ceva. Distrugerea Releului a fost partea cea mai nensemnat a
aciunilor ei, un produs secundar i minor al uciderii Btrnului.
Ea ns caut prin locuri greite. Noi vom avea ansa
contramsurii.
Femeia se gndi la mesajele lui Jefri.
Mucegaiul de pe pereii navei lui Jefri Asta crezi c este?
Privirea lui Pham deveni sticloas, pierdut.
Da. Mucegaiul pare complet pasiv, dar biatul zice c-a fost
acolo de la-nceput, c prinii l mpiedicau s se apropie. Pare
uor dezgustat de el Asta-i bine, probabil c-i ine i pe prietenii
lui Stilete departe.
O mie de ntrebri se declanar. Cu certitudine, ele trebuiau
s existe i n mintea lui Pham. Iar deocamdat ei nu puteau ti
rspunsul la niciuna. Totui, ntr-o bun zi, aveau s stea n faa
acelui necunoscut i mna moart a Btrnului avea s
acioneze prin intermediul lui Pham. Ravna se cutremur i o
vreme nu mai scoase niciun cuvnt.
***
Lun dup lun, proiectul prafului de puc respect termenele
programului bibliotecii. Stiletele izbutiser s-l produc destul de
uor; ntoarcerile prin arborele de experimente fuseser puine.
Evenimentul critic care ncetinise progresul general fusese testarea
aliajelor, dar depiser acum i obstacolul acela. Haitele de pe
Insula Tinuit construiser primele trei prototipuri: tunuri
ncrcate prin culate, care erau ndeajuns de mici pentru a fi
transportate de o singur hait. Jefri credea c n alte zece zile ar
fi putut ncepe producia de mas.
Proiectul radioului era cel straniu. Dintr-un punct de vedere
rmsese n urma termenelor; din alt punct de vedere, depise cu
mult orice i-ar fi imaginat Ravna vreodat. Dup o lung perioad
de progres normal, Jefri propusese un alt plan. Acesta consta din
refacerea complet a tabelelor pentru interfaa acustic.
326

Crezusem c pclicii tia sunt pentru prima dat n stadiul


medieval, coment Pham Nuwen cnd citi mesajul lui Jefri.
Aa este. Se pare c-au extrapolat pur i simplu consecine
pentru ceea ce le-am expediat noi. Doresc s transmit gndurile
haitelor prin radio.
Hmm Mda. Noi am descris cum specific tabelele grila
convertoare totul n samnorsk ne-tehnic. Asta a inclus i
explicarea felului n care mici schimbri n tabel ar fi modificat
grila. Designul nostru le-ar fi oferit o band de trei kilohertzi, adic
o conexiune bun de nivel vocal. Tu-mi spui acum c
implementarea acestui nou tabel le-ar oferi dou sute de
kilohertzi?
Exact. Aa m-anun datasetul meu.
El i arunc zmbetul lui ncrezut.
Ha! Exact asta vreau s spun. Sigur c da, n principiu le-am
oferit suficiente informaii ca s fac extrapolarea. Dup cum mi se
pare mie, extinderea acestui tabel de specificaii este echivalent cu
rezolvarea Hmm numr rndurile i coloanele unei ecuaii
difereniale pariale numerice cu cinci sute de noduri. Iar micul
Jefri afirm c toate dataseturile lui au fost distruse i c nici
calculatorul navei nu-i tocmai utilizabil.
Ravna se ls pe spate n scaunul din faa displayului.
Scuz-m. Acum am neles ce vrei s spui. (Te obinuieti n
aa msur cu instrumentele zilnice de lucru, nct uii cum ar
putea fi n absena lor.) Tu tu crezi c asta ar putea fi o aciune
a Contramsurii?
Pham Nuwen ovi, ca i cum nici mcar nu i-ar fi trecut prin
minte posibilitatea respectiv.
Nu nu-i asta, rspunse el. Cred c acest domn Oel nu-i
tocmai sincer cu noi. Noi nu avem dect un flux de bii de la Jefri.
Ce tim de fapt despre ceea ce se-ntmpl?
Pi s-i spun nite chestii pe care eu le tiu. Dialogm cu
un copil uman care a fost crescut n Domeniul Straumli. Ai citit
majoritatea mesajelor lui n traducere triskwelin. Traducerea
elimin multe dintre colocvialitile i micile erori ale unui copil
care este vorbitor nativ de samnorsk. Aa ceva ar putea simula
327

doar adulii umani Iar dup mai bine de douzeci de sptmni


de cunoatere a lui Jefri, i spun c i aa ceva este improbabil.
Bine, s presupunem atunci c Jefri este autentic. Avem un
copil de opt ani pe planeta Stiletelor. El ne spune ceea ce crede c
ar fi adevrul. Vreau s zic c pare c cineva l-ar mini. Poate c ne
putem ncrede n ce vede cu propriii ochi. Spune despre creaturile
astea c nu sunt sapiente dect n grupuri de vreo cinci. Bun! l
credem.
Pham ddu ochii peste cap. Probabil c lecturile i artaser ct
de rare erau inteligenele de grup de partea aceasta a
Transcendentului.
Putiul spune c din spaiu n-au vzut dect aezri mici i
c totul de la sol este medieval. Bun, o s acceptm i asta. Dar
care-i probabilitatea ca rasa asta s fie att de inteligent, nct s
poat rezolva mental ecuaii difereniale pariale i s-o fac numai
n urma implicaiilor din mesajul tu?
S tii c au existat oameni att de inteligeni. Ar fi putut
aminti un caz din istoria Nyjorei i altele dou de pe Vechiul
Pmnt. Dac asemenea capaciti erau comune n rndul
haitelor, nsemna c ele erau mai inteligente dect orice ras
natural de care auzise vreodat femeia. Aadar, s nu fie pentru
prima oar n stadiul medieval?
Exact! Pun prinsoare c-i o colonie care a dat de necazuri
Ca Nyjora ta i Canberra mea, att doar c planetele noastre au
avut norocul s fi fost n Exterior. Haitele astea de cini au pe
undeva un calculator n stare de funcionare. Poate c se afl sub
controlul clasei lor de preoi; poate c nici nu mai au altele, ns-i
clar c nu ne spun totul.
Dar de ce? Noi i-am ajuta oricum. i Jefri ne-a spus c acest
grup l-a salvat.
Pham surse din nou vechiul lui zmbet superior. Apoi se
opri. Se strduia realmente s renune la obiceiul acela.
Ravna, tu ai fost pe o grmad de planete diferite. Mai tiu cai citit despre alte mii de planete, cel puin investigate. Probabil c
ai idee despre varieti ale medievalismului pe care nu le-a fi
bnuit niciodat. Nu uita ns un lucru: eu am fost realmente
328

acolo cred
Ultimul cuvnt fusese un murmur tremurat.
Am citit despre Epoca Prineselor, rosti blajin femeia.
Da i mi cer scuze dac pare c bagatelizez cunotinele
tale. n orice politici medievale, arma i gndul sunt strns legate.
Dar cineva care-a trit realmente n asemenea medii le percepe mai
bine nsemntatea. Fii atent: chiar dac noi am crede tot ce
spune Jefri c-ar fi vzut, acest regat al Insulei Tinuite este
sinistru.
Te referi la nume?
Ca Jupuitori, Oel, Stilete? Numele aspre nu-nseamn
neaprat mare lucru, chicoti Pham. Vreau s-i spun c pe cnd
eu aveam opt ani, unul dintre titlurile mele era deja Lordul
Eviscerator.
Vzu expresia de pe chipul Ravnei i adug iute:
Iar la vrsta aceea, nici mcar nu asistasem la mai mult de
dou execuii! Nu, numele reprezint doar o parte mrunt din
toat chestia asta. M gndesc la descrierea pe care-o face putiul
castelului care pare destul de aproape de nav i ambuscada
aia din care lui i se pare c-a fost salvat. Lucrurile nu prea se leag.
Ai ntrebat ce ar avea Stiletele de ctigat din nelarea noastr. Eu
pot privi ntrebarea asta din punctul lor de vedere. Dac sunt o
colonie deczut, atunci au o idee clar despre ce au pierdut.
Probabil c au unele vestigii de tehnologie i sunt paranoici ca
naiba. n locul lor, m-a fi gndit n mod serios la un atac asupra
salvatorilor, dac salvatorii aceia preau slabi sau neglijeni. i
chiar dac noi sosim n for Fii niel atent la ntrebrile pe care
Jefri le pune n numele lui Oel! Tipul ne iscodete, ncercnd s
descopere ce preuim noi de fapt: nava evadailor, pe Jefri i pe
hibernai sau ceva de la bordul navei. Pn ce vom sosi, Oel
probabil c va fi distrus opoziia local Mulumit nou.
Bnuiala mea este c atunci cnd vom ajunge pe planeta Stiletelor,
ne vor atepta nite antaje zdravene.
Crezusem c vorbeam despre vetile bune. Ravna derula prin
ultimele mesaje. Pham avea dreptate. Biatul spunea adevrul aa
cum l vedea el, ns
329

Nu vd cum altfel am putea proceda. Dac nu-l ajutm pe


Oel mpotriva Cioplitorilor-n-lemn
Mda Nu tim destule ca s putem face altceva. Indiferent
care ar fi adevrul, Cioplitorii-n-lemn par o ameninare real la
adresa lui Jefri i a navei. Spun doar c-ar trebui s ne gndim la
toate posibilitile. n niciun caz nu trebuie s artm interes fa
de Contramsur. Dac localnicii afl cu ct disperare o dorim,
nu mai avem nicio ans. i poate c-ar fi timpul s-ncepem s
strecurm noi nine nite minciuni. Oel se referea la construirea
unui loc pentru asolizarea noastr n interiorul castelului lui. Este
imposibil ca E II s ncap acolo, dar cred c-ar trebui s-i cntm
n strun, s-i spunem lui Jefri c ne putem separa de
ultrapropulsie, cumva n stilul navei lui cu containere. S-l lsm
pe Oel s se concentreze asupra construirii unor capcane
inofensive
ncepu s fredoneze unul dintre straniile lui maruri.
Ct despre radio de ce s nu felicitm Stiletele, cu un aer
foarte nepstor, pentru mbuntirea designului nostru? Mntreb ce ne vor rspunde?
Pham Nuwen i cpt rspunsul peste mai puin de trei zile.
Jefri Olsndot spuse c el nsui fcuse optimizarea. Aadar, dac iar fi dat crezare putiului, nu exista nicio dovad de calculatoare
ascunse. Pham nu era deloc convins.
S zicem atunci c printr-o coinciden l avem pe Isaac
Newton la cellalt capt al liniei?
Ravna nu-l contrazise. Era ntr-adevr un noroc uria, totui
Reciti mesajele mai vechi. n exprimare i cunotine generale,
biatul prea absolut normal pentru vrsta lui. Ocazional ns
existau situaii ce implicau intuiii matematice nu matematica
nvat oficial la coal , cnd Jefri spunea nite lucruri
remarcabile. Unele dintre conversaiile respective se desfuraser
n condiii aproape perfecte, cu timp de rspuns real sub un
minut. Totul prea prea compatibil pentru a fi minciuna la care se
gndea Pham Nuwen.
Jefri Olsndot, eti o persoan pe care-mi doresc foarte mult s-o
cunosc.
330

***
Venic aprea cte ceva: probleme cu progresul nregistrat de
Stilete, temeri c ucigaii Cioplitori-n-lemn l-ar putea dobor pe
domnul Oel, griji legate de spinii propulsiei care se degradau
constant, ca i de turbulena Zonei care le ncetinea i mai mult
avansarea navei. Pe rnd i simultan, viaa era frustrant,
plictisitoare, nspimnttoare. i totui
ntr-o noapte, cam dup patru luni de voiaj, Ravna se trezi n
cabina pe care ajunsese s-o mpart cu Pham. Poate c visase, dar
nu-i putea aminti absolut nimic altceva dect c nu fusese un
comar. n cabin nu se auzea vreun zgomot aparte, ceva care s-o
fi deteptat. Alturi, Pham dormea adnc n hamacul lor. Femeia
i cobor mna pe spatele lui, trgndu-l uor mai aproape.
Ritmul respiraiei brbatului se schimb i el bolborosi ceva ncet
i ininteligibil. n opinia Ravnei, sexul n imponderabilitate nu
constituia experiena extraordinar despre care se ludau unii;
totui dormitul mpreun cu cineva n absena gravitaiei, era
foarte plcut. O mbriare putea fi uoar, de durat i lipsit de
efort.
Ravna privi n jurul cabinei slab iluminate i se strdui s
neleag ce anume o trezise. Poate c fuseser pur i simplu
problemele de peste zi Puterile tiau c fuseser destule. i
cuibri faa lng umrul lui Pham. Da, probleme apreau
permanent, ns ntr-un fel ea era mult mai fericit dect fusese
de ani buni. De acord, existau probleme. Situaia srmanului
Jefri Toi cei pierdui pe Straum i la Releu Ea avea totui trei
prieteni i o iubire. ntr-o nav micu care se ndrepta ctre
Adnc, era mai puin singur dect fusese dup plecarea de pe
Sjandra Kei. Mai mult ca oricnd, poate c ar fi reuit s fac ceva
pentru a da o mn de ajutor n problemele acelea.
i apoi bnui, pe de o parte trist, pe de alt parte radioas, c
peste muli ani s-ar putea s considere lunile acestea ca fiind
vrsta de aur a fericirii ei.

331

Capitolul 26
n cele din urm, dup cinci luni de zbor, fu clar c nu exista
nicio speran de a merge mai departe fr s repare spinii
propulsiei. Brusc, E II parcurgea doar un sfert de an-lumin pe or
ntr-un volum al spaiului n care, potrivit testrilor, ar fi trebuit s
strbat cel puin doi ani-lumin. Iar situaia se nrutea. Ar fi
ajuns fr probleme la Odihna Armonioas, dar dup aceea
Odihna Armonioas Ravna o considera o denumire oribil.
Traducerea glumea a lui Pham era i mai groaznic: Odihneascse-n Pace. n Exterior, se popula aproape orice era locuibil.
Civilizaiile erau tranzitorii i rasele piereau ns indivizi noi
suiau mereu din Interior. De cele mai multe ori rezultau peticiri,
sisteme polispecifice. Rase tinere abia urcate din Lentoare triau
stingher alturi de resturi din popoare mai btrne. Conform
bibliotecii navei, Odihneasc-se-n Pace era de mult timp n
Exterior. Fusese locuit n mod permanent de minimum dou sute
de milioane de ani, timp destul ca zece mii de specii s-i dea
numele de cmin. Datele cele mai recente consemnau peste o sut
de terrane distincte. Pn i cea mai tnr era reziduul unei
duzini de emigraii. Locul trebuia s fie panic pn la punctul de
a deveni muribund.
Aa s fie. naintar trei ani-lumin n sensul de rotaie al
galaxiei. Acum coborau pe lng trunchiul principal al Reelei, spre
OA; pn la destinaie, aveau s fie la curent cu tirile.
Odihna Armonioas i fcea reclam pe Reea. Cel puin o
specie achiziiona bunuri externe i era specializat n dotri i
reparaii navale. O ras harnic, cu picioare-tari (?), dup cum
proclamau anunurile. n cele din urm, Ravna vzu i secvene
video. Creaturile peau pe coli din filde i aveau un guler de
brae scurte plasat imediat sub grumaze. Reclamele lor includeau
adresele de reea ale clienilor satisfcui. Pcat c nu le putem
consulta. Ravna le expedie un mesaj scurt n triskwelin,
solicitnd nlocuirea generic a propulsiei i enumernd metode
332

posibile de plat.
ntre timp, vetile proaste continuau s se reverse.

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Baeloresk triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice
n Exterior dedesubtul Domeniului Straumli. Nu exist consemnri ale
existenei ei nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Chemare la aciune
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 158,00 zile de la Cderea Releului
Cuvinte-cheie: Fapte, nu vorbe
Text mesaj:
Forele Alianei se pregtesc pentru aciune mpotriva instrumentelor
Aberaiei. Este momentul ca prietenii notri s-i anune prezena.
Deocamdat nu avem nevoie de angajamentele voastre militare, dar n
viitorul foarte apropiat vom avea nevoie de servicii de susinere, inclusiv
de timp gratuit pe Reea. n secundele urmtoare vom privi cu atenie
pentru a vedea cine ne susine aciunea i cine poate fi nrobit de
Aberaie. Dac trii alturi de contaminarea uman, avei de ales:
acionai acum, cu o bun posibilitate de victorie sau ateptai i vei fi
distrui.
Moarte scursorilor!

Era plin de mesaje secundare, inclusiv de speculaii privitoare


la cine se refer Moarte-scursorilor (sau Aliana pentru Aprare).
Existau de asemenea zvonuri despre micri militare. Nu creau
chiar nivelul de interes pe care-l trezise cderea Releului, totui
captaser atenia ctorva grupuri de tiri. Ravna nghii un nod i333

i lu ochii de la display.
Vd c nc se face mult tam-tam
ncercase un ton nepstor, dar nu-i prea reuise. Pham Nuwen
o atinse pe umr.
Aa-i. i-n general adevraii ucigai nu-i fac publicitate
anterior. (Glasul lui deinea totui mai degrab mil dect
convingere.) nc nu tim dac nu-i dect un singur guraliv. Nu
exist nicio confirmare a unor micri de nave. La urma urmelor,
ce ar putea face?
Ravna se mpinse n mas, ndeprtndu-se de ea.
Sper c nu cine tie ce. Sute de civilizaii au nglobate mici
aezri umane. n mod cert, ele i-au luat msuri de precauie de
cnd a nceput chestia asta cu Moarte-scursorilor Pe Puteri, ct
a dori s tiu c Sjandra Kei n-a pit nimic!
Trecuser mai bine de doi ani de cnd o vzuse pe Lynne i pe
prinii lor. Uneori Sjandra Kei prea desprins din alt via, ns
simplul fapt de a ti c era acolo nsemnase o tihn mai mare dect
i dduse seama. Acum
De cealalt parte a punii de comand, skrodclreii lucraser
la specificaiile pentru reparaii. Cochilie-albastr rul spre ei.
M tem pentru aezrile mici, dar oamenii de la Sjandra Kei
sunt fora care impulsioneaz civilizaia aceea; pn i numele este
unul omenesc. Orice atac asupra lor ar fi un atac asupra ntregii
civilizaii. Tulpin-verde i cu mine am ncheiat multe afaceri acolo,
inclusiv cu forele securitii lor comerciale. Doar nebunii sau
amatorii de cacealmale i-ar anuna intenia unei invazii.
Ravna se gndi puin i se mai liniti. Dirokimii i Loferii s-ar fi
opus oricrei ameninri la adresa oamenilor de la Sjandra Kei.
Da, noi nu suntem un ghetou acolo. (Poate c situaia era
foarte grea pentru oamenii izolai, dar Sjandra Kei nu va pi
nimic.) Amatori de cacealmale! Nu degeaba este numit Reeaua
Milioanelor de Minciuni.
i ndeprt mintea de la temerile care erau mai presus de
controlul ei i urm:
Un lucru este totui clar. Dac poposim la Odihna
Armonioas, trebuie s ne asigurm ct mai bine c nu aducem
334

nici pe departe cu nite oameni.


***
i, desigur, ca s nu aduc nici pe departe cu nite oameni,
Ravna i Pham nu trebuiau s fie vizibili. Skrodclreii aveau s
poarte discuiile. Ravna i Clreii examinar cu atenie toate
programele exterioare ale navei, eliminnd nuanele umane care se
strecuraser dup ce plecaser de la Releu. i dac aveau s fie
controale la bord? Cu certitudine nu puteau scpa unei cercetri
minuioase, totui izolar obiectele omeneti ntr-o fals cal
jupiterian. La nevoie, cei doi oameni aveau s se strecoare acolo.
Pham Nuwen verific ce fcuser i gsi destule erori. Nu se
descurca deloc ru pentru un programator barbar. Pe de alt
parte, atingeau rapid adncuri n care cele mai bune calculatoare
nu erau mult mai sofisticate dect echipamentele cu care lucrase
el nsui.
Ca o ironie a sorii, exista un detaliu pe care nu-l puteau
camufla: faptul c E II provenea din Vrful Exteriorului.
Bineneles, nava era un lugher-de-fund i se baza pe design din
Exteriorul Median, ns reechiprile aveau o elegan, care anuna
cu glas tare competena aproape suprauman.
Blestemia las senzaia unei toporiti produse ntr-o fabric
de nalt tehnologie, comentase Pham Nuwen.
***
Securitatea OA fu ncurajatoare: un control superficial al
vitezei, fr abordaj. E II efectu saltul n sistem i acion una
dintre rachetele direcionale pentru a stabili corespondena dintre
poziie/vectorul vitez i centrul Odihnei Armonioase i portul de
Reparaii Sfntul (?) Rihndell. (Pham: dac eti un sfnt, trebuie s
fii cinstit, este?)
Excentric II se afla deasupra planului eclipticii i la optzeci de
milioane de kilometri de unica stea a OA. Panorama era
spectaculoas, dei tiuser la ce s se atepte. Sistemul interior
era la fel de prfos/gazos ca o pepinier stelar, cu toate c
primara era o stea G cu vrsta de trei miliarde de ani. Soarele
acela era nconjurat de milioane de inele, mai spectaculoase dect
cele din jurul oricrei planete. Cele mai mari i mai luminoase se
335

divideau n alte mii de inele. Chiar i n spectrul natural de


lumin, aici existau culori vii, fire verzi, roii i violete. Abtnduse de la planul inelelor, lacuri de umbr se ntindeau ntre coaste
deluroase colorate, dealuri cu limi de peste un milion de
kilometri. Ocazionale obiecte structuri? se ridicau ndeajuns de
mult din planul inelelor pentru a proiecta umbre ca nite ace n
afara sistemului. Ferestrele de spectru infrarou i micare n timp
real prezentau caracteristici mai convenionale. Dincolo de inele se
ntindea o centur masiv de asteroizi, iar dup aceasta o singur
planet jupiterian, al crei sistem de inele de un milion de
kilometri prea cu totul nensemnat. Nu existau alte planete nici
detectate, nici n arhive. Cele mai mari obiecte din sistemul
principal de inele aveau dimensiuni de trei sute de kilometri Dar
preau s fie de ordinul miilor.
Conformndu-se indicaiilor primite de la Sf. Rihndell, coborr
nava la planul inelului i egalizar viteza cu cea local. Pentru
ultima manevr, folosir un impuls masiv: o acceleraie de 3 g timp
de cinci minute.
Ca n vremurile de tare de demult, coment Pham Nuwen.
Revenii n imponderabilitate, examinar portul n care
ajunseser. Din apropiere semna cu sistemele de inele planetare
pe care Ravna le cunoscuse toat viaa. Aici existau obiecte de
toate mrimile, ajungnd pn la cele mai mici dect palma,
nenumrate globuri de spum ngheat care se atingeau lin, se
lipeau i se separau. Sfrmturile pluteau aproape peste tot n
jur; acesta era haos care fusese mblnzit cu mult timp n urm. n
planul inelelor nu puteau zri mai departe de cteva sute de metri;
resturile blocau vederea. i nu toate erau n stare liber. Tulpinverde indic o linie alb care prea c se curbeaz dinspre infinit,
trecnd n apropierea lor i revenind apoi pentru vecie n direcia
opus.
Pare o singur structur, rosti ea.
Ravna spori amplificarea. n sistemele de inele planetare,
bulgrii de zpad din spum concreteau uneori n corzi lungi de
mii de kilometri. Linia alb se lea mult dincolo de fereastr.
Displayul afirma c era lat de un kilometru. n mod clar, arcul
336

acesta nu era fcut din bulgri de zpad. Femeia putea distinge


nave i noduri de comunicaii. Verificnd cu imagini ale apropierii
lor, Ravna vzu c arcul era lung de peste patruzeci de milioane de
kilometri i presrat de o sumedenie de bree pe toat lungimea.
Era logic; rezistena la traciune a unei asemenea structuri putea fi
apropiat de zero. n funcie de distorsiunile locale, avea s se
desfac pentru scurt timp, dup care s se reuneasc lin ceva mai
trziu. ntregul spectacol amintea vag de vagoane de trenuri ce se
cuplau i decuplau pe o veche linie ferat nyjorean.
n ora urmtoare, ei se deplasar cu precauie pentru a andoca
pe arcul inelului. Unicul aspect regulat al structurii era liniaritatea
ei. Unele module erau concepute n mod evident pentru conectare
prova i pupa. Altele erau mormane neregulate de echipamente
neconvenionale, ntreptrunse cu ghea murdar. Pe ultimii
kilometri plutir printr-o pdure de spini ultrapropulsie. Dou
treimi din dane erau ocupate.
Cochilie-albastr deschise o fereastr cu specificaiile de
activitate de la Sf. Rihndell.
Hmmm Hm! Domnul Rihndell pare extraordinar de ocupat.
nclin cteva frunze spre navele de pe vederea exterioar.
Poate c-are un maidan de fiare vechi, coment Pham.
***
Cochilie-albastr i Tulpin-verde coborr n ecluza calei
pentru a-i pregti prima incursiune afar. Skrodclreii erau
mpreun de dou sute de ani i Cochilie-albastr provenea dintr-o
familie de comerciani stelari, totui cei doi argumentar pe
ndelete despre cea mai bun abordare pe care s-o foloseasc cu
Sf. Rihndell.
Bineneles c Odihna Armonioas este tipic, drag Cochiliealbastr; mi-a fi reamintit tipicul chiar dac n-a fi avut niciodat
o skrod. ns afacerea noastr aici nu seamn cu nimic din ce
am mai fcut vreodat.
Cochilie-albastr mormi ceva fr cuvinte i mpinse alt pachet
comercial sub earfa de cargou. Earfa nu avea doar rol decorativ.
Materialul era dur i elastic i proteja orice ar fi acoperit. Era
aceeai procedur pe care o urmaser n noile sisteme inelare i
337

care funcionase bine pn atunci. n cele din urm, el rspunse:


Normal c exist diferene: n principal, c avem foarte puine
mrfuri cu care s facem troc pentru reparaii i niciun contact
comercial anterior. Dac nu ne vom folosi la maximum abilitile
de negociatori, nu vom cpta nimic!
Verific multiplii senzori ntini peste skroda sa, apoi se adres
oamenilor:
Vrei s reorientez vreo videocamer? Se vede bine pe toate?
Sf. Rihndell era zgrcit n privina nchirierii de lime de
band sau poate pur i simplu precaut.
Nu, se auzi replica lui Pham Nuwen, sunt foarte bine aa. M
putei auzi?
Vorbea prin intermediul unui microfon din skrode. Legtura n
sine era criptat.
Da.
Skrodclreii ieir prin ecluzele lui E II n habitatul-arc Sf.
Rihndell.
***
De la interior, transparena se arcuia n jurul lor prin iruri de
ferestre naturale ce se micorau n deprtare. Puteau s vad
clienii cureni ai Sf. Rihndell i inelul scmoat dindrtul lor.
Soarele se ntrevedea mic, ns exista o pcl de strlucire, o
super-corona. Fr ndoial era un roi de satelii energetici; n mod
natural, sistemele inelare nu utilizau prea bine vpile centrale.
Pentru o clip, clreii se oprir locului, surprini de imaginea
unui ocean mai mare dect oricare altul. Lumina putea fi amurgul
vzut prin brizani joi. Iar pentru ei, miile de particule ce pluteau
n apropiere semnau cu hrana dintr-un lent flux mareic.
Coridorul larg era ticsit. Creaturile de aici aveau planuri
corporale destul de obinuite, dei niciuna nu aparinea vreunei
specii pe care Tulpin-verde s-o recunoasc n mod cert. Cele mai
numeroase erau cele cu picioare-coli, care conduceau Sf. Rihndell.
Dup un moment, una dintre ele se desprinse de pe peretele de
lng ecluza lui E II. Zumzi ceva care n triskwelin fu interpretat
ca:
Pentru comer, noi merge pe-aici.
338

Picioarele sale din ivoriu se deplasar agil i sui ntr-un vehicul


deschis. Skrodclreii se instalar n spatele lui i accelerar n
lungul arcului. Cochilie-albastr rul iute, nainte i napoi, ctre
Tulpin-verde:
Vechea poveste, nu? La ce le mai slujesc picioarele acum?
Era cea mai veche glum a clreilor, dar rdeau de fiecare
dat cnd o auzeau. Dou picioare sau patru picioare evoluate
din aripioare, maxilare sau din orice altceva erau foarte bune
pentru deplasarea pe suprafaa unei planete, ns n spaiu
aproape c nu mai contau.
Vehiculul avansa cu o sut de metri pe secund, legnndu-se
uor cnd treceau de pe un segment al inelului pe urmtorul.
Cochilie-albastr meninu un flux permanent de conversaie cu
cluza lor genul despre care Tulpin-verde tia c era una dintre
marile bucurii ale vieii sale.
Unde mergem? Ce sunt creaturile acelea de acolo? Ce fel de
mrfuri se caut n Sf. Rihndell?
Totul jovial i aproape uman de rapid. Acolo unde memoria pe
termen scurt nu-l ajuta, depindea de skrod. Picioare-coli vorbea
doar triskwelin cu gramatic redus i nu prea s neleag
unele ntrebri.
Noi merge la maestru negustor Ele este creaturi ajutor
Aliai de client mare i nou
Limbajul limitat al cluzei nu-l deranja defel pe dragul
Cochilie-albastr; el colecta mai degrab reacii dect rspunsuri.
Majoritatea raselor aveau interese care erau obscure pentru unii
precum Cochilie-albastr i Tulpin-verde. Nendoios, n Odihna
Armonioas triau miliarde de creaturi total impenetrabile pentru
skrodclrei, oameni sau dirokimi. Totui dialogurile simple
ofereau adesea sugestii de rspunsuri la dou ntrebri foarte
importante: ce avei voi care mi-ar putea fi util? i cum te-a putea
convinge s renuni la ele? ntrebrile dragului Cochilie-albastr l
sondau pe cellalt, ncercnd s gseasc parametri de
personalitate, interes i abilitate.
Cei doi skrodclrei jucau un joc n echip. n timp ce Cochiliealbastr sporovia, Tulpin-verde cerceta totul prin jur, rulndu-i
339

nregistratoarele skrodei pe toate benzile, ncercnd s plaseze


mediul acesta n contextul altora pe care le cunoscuser.
Tehnologie: Ce ar avea nevoie cei de aici? Ce poate s funcioneze?
ntr-un spaiu att de plat, esturile agravi nu prea ar fi avut
cutare. i att de jos n Exterior, multe importuri sofisticate de
mai sus s-ar fi defectat instantaneu. Lucrtorii de dincolo de
ferestrele lungi purtau costume presurizate articulate costumele
din cmpuri de for de la Exteriorul Superior ar fi rezistat doar
cteva sptmni aici, jos.
Trecur pe lng arbori care creteau aidoma lianelor. Unele
trunchiuri ocoleau peretele arcului; altele se legnau aidoma unor
cozi lungi de sute de metri. Grdinari picioare-coli pluteau la tot
pasul deasupra plantelor, totui nu existau dovezi de agricultur.
Toate acestea erau ornamente. n planul inelelor, dincolo de
ferestre, se zreau ocazional turnuri, structuri ce se nlau o mie
de kilometri deasupra planului i proiectau umbrele ascuite pe
care le vzuser n apropierea final. Vocile lui Ravna i Pham
bziau lng tulpina Tulpinii-verzi, ntrebnd-o n oapt despre
turnuri i speculnd asupra scopului unor construcii att de
instabile. Ea le stoc ipotezele pentru a le analiza ulterior ns se
ndoia n privina lor; unele ar fi avut succes doar n Exteriorul
Superior, iar altele erau pur i simplu neeconomice.
Tulpin-verde vizitase pn atunci opt civilizaii din sisteme
inelare, care fuseser consecine comune ale accidentelor i
rzboaielor (i, ocazional, ale designului deliberat de habitat).
Potrivit bibliotecii din E II, Odihna Armonioas fusese un sistem
planetar normal pn n urm cu zece milioane de ani, dup care
urmase un adevrat conflict teritorial. O ras tnr din Interior
se gndise s-l colonizeze i s-i extermine pe locuitorii muribunzi.
Atacul fusese o eroare, deoarece muribunzii nc puteau ucide i
sistemul fusese transformat n sfrmturi. Poate c rasa tnr
supravieuise, dar dup zece milioane de ani ucigaii tineri ar fi
trebuit s se numere acum printre cele mai ubrede rase btrne
din sistem. Poate c o mie de rase noi se succedaser n acel
rstimp i aproape fiecare ntreprinsese ceva pentru a modifica
inelele i norul de gaze rmase de pe urma calamitii. Rezultatul
340

final nu era defel o ruin, ns avea o vrst impresionant.


Biblioteca navei afirma c n ultima mie de ani nicio ras din
Odihna Armonioas nu trecuse n Transcendent, iar informaia
respectiv era mai important dect toate celelalte. Civilizaiile
actuale erau n crepuscul i-i rafinau mediocritatea. Mai mult ca
orice altceva, sistemul degaja impresia unui vechi i frumos smrc
post-reflux, ntreinut i ngrijit, protejat de valurile agitate care iar fi putut tulbura bonzaii. n modul cel mai probabil, picioarelecoli erau specia cea mai vioaie de aici, poate unica interesat de
comer cu Exteriorul.
Vehiculul lor ncetini i spiral ntr-un turn mic.
***
Pe Flot, ce n-a da s fi fost acum acolo cu ei!
Pham Nuwen flutur din bra ctre imaginile de la
videocamerele Clreilor. De la plecarea acestora, el nu se
desprinsese de ferestre, cnd holbndu-se la peisajul inelelor, cnd
ricond, cufundat n gnduri, ntre podeaua i plafonul punii de
comand. Ravna nu-l vzuse niciodat att de absorbit, att de
preocupat. Orict de necinstite i-ar fi fost amintirile din zilele de
negustorie, brbatul credea cu adevrat c ar fi putut juca un rol
important. i poate c are dreptate.
Pham cobor de pe plafon i se trase mai aproape de ecran. Se
prea c urmau s nceap negocierile serioase. Skrodclreii
ajunseser ntr-o ncpere sferic, cu diametrul de cincizeci de
metri i pluteau n apropierea centrului ei. Din toate direciile, o
pdure cretea spre interior i Clreii se gseau la numai civa
metri de vrfurile arborilor. Ici-colo, printre ramuri, puteau zri
solul un mozaic de flori.
Agenii de vnzri din Sf. Rihndell erau risipii pe arborii cei
mai nali. Fiecare sttea aezat, strngnd ntre membrele sale de
ivoriu vrful unui copac. Rasele picioare-coli erau comune n
galaxie, ns Ravna nu le mai ntlnise pn atunci. Planul
corpului lor nu semna cu nimic cunoscut de ea i nici chiar acum
ea nu avea o idee clar despre aspectul lor. Deoarece stteau n
arbori, picioarele lor aveau mai degrab aspectul unor degete
scheletice ncletate n jurul trunchiului. Principalul lor
341

reprezentant care pretindea c ar fi fost Sfntul Rihndell nsui


avea dou treimi din fildeuri acoperite cu sculpturi. Dou ferestre
artar prim-planuri ale acestora; Pham prea s cread c
nelegerea mesajului artistic putea fi util.
Progresul era lent. Triskwelina era limba comun, totui
dispozitivele translator bune nu funcionau att de adnc n
Exterior i rasa Sfntului Rihndell era doar marginal familiarizat
cu limbajul comercial. Ravna se obinuise cu traduceri curate.
Chiar i mesajele Reea cu care avea de-a face erau de obicei
ininteligibile, iar uneori induceau serios n eroare.
Discutaser de douzeci de minute i abia reuiser s
stabileasc faptul c Sfntul Rihndell ar fi putut s dispun de
capacitatea de a repara E II. Era obinuita tendin ctre deriv a
Clreilor, dar amplificat. Trgneala prea s-l ncnte pe
Pham Nuwen.
Este ca o operaiune Qeng Ho, zise el. Fa-n fa cu creaturi
necunoscute, i aproape lipsii de un limbaj comun.
Cu cteva ore n urm, le-am expediat o descriere a
problemelor pe care trebuie s le reparm. De ce ar trebui s
dureze att de mult pentru un simplu da sau nu?
Pentru c se tocmesc, rnji larg Pham Nuwen. Cinstitul Sfnt
Rihndell art el localnicul cu fildeuri sculptate vrea s ne
conving ct de dificile sunt reparaiile Doamne, ct mi pare de
ru c nu sunt i eu acolo!
Pn i Cochilie-albastr i Tulpin-verde preau oarecum
bizari. Triskwelina era simplificat, doar niel mai complex dect
cea vorbit de Sfntul Rihndell i mare parte din discuie prea
foarte indirect. Lucrnd pentru vrinimi, Ravna avusese ceva
experien n vnzri i comer. Dar s te tocmeti? Cptasei
bazele de date cu preuri, strategia de suport i instruciuni de la
subordonaii lui Grondr. Fie c ncheiai afacerea, fie c nu. Situaia
care se derula acum ntre Clrei i Sfntul Rihndell era una
dintre cele mai stranii la care asistase Ravna vreodat.
De fapt, lucrurile merg destul de bine cred. Ai vzut c la
sosire, picioare-de-os a luat mostrele Cochiliei-albastre? Ei tiu
deja cu exactitate ce deinem noi. Printre mostrele alea trebuie s
342

fie ceva ce-i doresc.


Da?
Sigur c da. Sfntul Rihndell nu ne critic produsele doar ca
s se afle-n treab.
La naiba, totui este posibil s n-avem la bord nimic din ce iar putea ei dori! Expediia asta n-a avut nicio clip intenii
comerciale.
Cochilie-albastr i Tulpin-verde luaser mostre de produse
din proviziile navei obiecte nu neaprat indispensabile, printre
care senzori i piese de calculatoare pentru Exteriorul Inferior.
Unele ar fi nsemnat o pierdere serioas. Una peste alta, avem
nevoie de reparaii.
Nu, chicoti Pham. Sfntul Rihndell i dorete ceva de acolo,
altfel n-ar mai pierde timpul i vezi cum ne tot amintete despre
nevoile celorlali clieni ai lui? Este un tip omenos.
Ceva similar unui cntec uman rsun prin legtura cu
Clreii. Ravna orient videocamerele Tulpinii-verzi spre sursa
sunetelor. Trei creaturi noi apruser de pe podeaua pdurii din
partea ndeprtat a Cochiliei-albastre.
Ce frumoi sunt! exclam Ravna. Fluturi!
Ce?
Vreau s zic c seamn cu fluturii. Nu-i tii? -- nite
insecte cu aripi mari, colorate.
De fapt, nite fluturi gigantici. Nou-sosiii aveau planul corporal
n general umanoid. Erau nali de 150 de centimetri i acoperii
cu blan castanie care prea moale. Aripile li se ntindeau de
undeva dinapoia omoplailor, atingnd anvergura total de aproape
doi metri, cu tonuri pastelate de albastru i galben, unele cu
modele mai complicate dect altele. n mod limpede erau artificiale
sau o realizare a ingineriei genetice; ar fi fost inutile pentru zbor n
orice gravitaie rezonabil. ns aici, n imponderabilitate Cei trei
plutir doar pentru o secund n dreptul intrrii, privindu-i pe
Clrei cu ochi uriai i blnzi. Apoi btur msurat din aripi i
plutir graios n aer, deasupra pdurii. Imaginile preau
realmente desprinse dintr-un video pentru copii. Aveau nasuri
mici, rotunde i crne, ca ale jorakornilor de companie, i ochii pe
343

ct de mari i sfioi i-ar fi putut desena vreodat un animator


uman. Glasurile lor preau cntece adolescentine.
Sfntul Rihndell i tovarii si disprur din vedere, lunecnd
ndrtul trunchiurilor arborilor. Cel mai nalt vizitator continu
s cnte, fluturnd lin din aripi. Curnd, Ravna i ddu seama c
vorbea fluent triskwelina, cu o interfa adaptat la graiul ei
natural.
Salutri, Sfntule Rihndell! Navele noastre sunt pregtite
pentru reparaiile voastre. Am pltit corect i ne grbim. Trebuie s
ncepei lucrul imediat!
Specialistul n triskwelin al Sfntului Rihndell i traduse
efului su.
Ravna se aplec peste spinarea lui Pham.
Poate c prietenosul nostru mecanic de reparaii este
realmente supraaglomerat, coment ea.
Mda
Sfntul Rihndell apru dindrtul trunchiului. Braele lui
micue ciugulir acele verzi, n timp ce rspunse.
Onorai clieni, ai fcut o ofert de plat, care n-a fost
complet acceptat. Dorii ceva rar i dificil de efectuat.
Fluturele drgla emise un chiit care putea fi considerat
chicotul vesel al unui copil uman. Totui dinapoia cntecului su
rzbtea cu totul altceva.
Vremurile se schimb, creatur Rihndell! Rasa ta trebuie snvee. Nu vom fi mpiedicai. Cunoti misiunea sacr a flotei mele.
V vom nvinovi pe voi pentru fiecare or care trece. Gndete-te
la flota cu care te vei confrunta, dac lipsa ta de cooperare va fi
aflat vreodat dac va fi mcar suspectat vreodat.
Urm o fluturare de aripi albastre i galbene, apoi fluturele se
ntoarse. Ochii lui negri, sfioi, se oprir asupra Clreilor.
i plantele astea n ghivece tia sunt clieni? Expediaz-i!
Pn nu plecm noi, nu mai primii ali clieni.
Ravna i inu respiraia. Cei trei nu aveau arme vizibile, dar
brusc se temu pentru soarta Cochiliei-albastre i Tulpinii-verzi.
Ca s vezi! pufni Pham. Fluturai n cizme militare.
344

Capitolul 27
Skrodclreii avur nevoie de mai puin de o jumtate de or
pentru a reveni la nav. Lui Pham Nuwen i se pru c trecuse mai
mult timp, dei se strduia s-i pstreze nepsarea fa de Ravna.
Poate c amndoi purtau mti; el tia c femeia nc l consider
cu psihicul fragil.
Totui videocamerele skrodclreilor nu mai artar fluturii
ucigai. n cele din urm, ecluza calei se deschise i Cochiliealbastr i Tulpin-verde intrar.
Fusesem sigur c vicleanul picioare-coli doar se prefcea c-i
foarte solicitat, spuse Cochilie-albastr.
Prea la fel de doritor ca i Pham s reexamineze cele petrecute.
Da, i mie mi s-a prut la fel. Ba chiar cred c fluturii ia
fceau parte dintr-o scenet. Era prea melodramatic.
Frunzele Cochiliei-albastre fonir ntr-un mod pe care Pham l
recunoscu ca fiind o nfiorare.
N-a pune prinsoare, sir Pham. Aceia erau aprahanti. Simplul
lor aspect te umple de groaz, nu-i aa? Sunt rari n ultima vreme,
dar un negustor stelar tie multe istorii. ns este niel cam mult
chiar i pentru aprahanti. Hegemonia lor este n decdere de
cteva secole.
Fi ceva ctre nav i ferestrele fur acoperite cu imagini ale
danelor vecine din antierul de reparaii. Urmar alte fonituri de
skrodclrei, de data aceasta ntre Cochilie-albastr i Tulpinverde.
Navele celelalte au un model mai uniform, vedei? Designul
este din Exteriorul Superior, ca al nostru, dar ele sunt mai - combative.
Tulpin-verde se apropie de o fereastr.
Sunt douzeci. Oare de ce un numr att de mare ar avea
nevoie s-i repare simultan propulsiile?
Combative? Pham examin navele cu ochi critic. De acum el
345

cunotea caracteristicile majore ale navelor din Exterior. Cele de


aici preau s aib capacitate de ncrcare destul de mare. Aveau
i senzori compleci. Hmm
Bun, deci Fluturii sunt nite duri. Ct de speriai sunt
Sfntul Rihndell i ai lui?
Skrodclreii tcur mult vreme. Pham nu-i putea da seama
dac ntrebarea lui era analizat cu toat seriozitatea, sau dac cei
doi pierduser simultan firul conversaiei. Se uit la Ravna.
Ce prere ai despre reeaua local? Ar fi bune nite informaii
generale.
Femeia ncepuse deja s ruleze rutine de comunicaii.
Mai devreme, nu erau accesibile. N-am putut accesa nici
mcar tirile.
Pham putea s neleag asta, dei era al naibii de iritant.
Reeaua local de comunicaii prin ultraunde i calculatoare care
acoperea OA era mai complex dect orice cunoscuse el vreodat
totui era similar conceptual cu organizaii din Zona Lent. i
brbatul vzuse ce puteau face vandalii unor asemenea structuri;
Qeng Ho se confruntase cu cel puin o civilizaie agresiv i-i
afectase reeaua de calculatoare. Deloc surprinztor, Sfntul
Rihndell nu le asigurase legturi cu reeaua OA. i atta vreme ct
erau andocai, roiul de antene al lui E II era decuplat, astfel c nu
aveau acces nici la Reeaua Cunoscut i la grupurile de
informare.
Un zmbet lumin chipul Ravnei.
Hei! Avem acum acces numai pentru citire poate i mai
mult. Tulpin-verde! Cochilie-albastr! Deteptarea!
Fonet.
Nu dormeam, susinu Cochilie-albastr, ci doar m gndeam
la ntrebarea lui sir Pham. n mod vdit, Sfntului Rihndell i este
fric.
Ca de obicei, Tulpin-verde nu se scuz. Rul pe lng perechea
ei, pentru ca s vad mai bine noua fereastr de comunicaii pe
care o deschisese Ravna. Prezenta nite triunghiuri reiterate i
adnotri n triskwelin. Pentru Pham nu nsemna absolut nimic.
Interesant, coment Tulpin-verde.
346

Chicotesc, spuse Cochilie-albastr. Este mai mult dect


interesant. Sfntul Rihndell este tipul de negociator dur. Dar, ia
privii: nu percepe niciun onorariu pentru serviciul acesta, nici
mcar un procentaj din barter! Se teme, totui mai dorete s fac
afacerea cu noi.
Hmm, aadar printre mostrele din Exteriorul Superior se afla
ceva care s-l fac s rite violena aprahantilor S sperm c
nu-i ceva de care noi am avea realmente nevoie.
Bine. Rav, vezi dac
Stai aa! spuse ea. Vreau s verific tirile.
Lans un program de cutare. Ochii i alergar iute peste
fereastra consolei iar dup o secund femeia icni i pli.
Pe Puteri, nu!
Ce s-a-ntmplat?
Ravna nici nu rspunse, nici nu afi tirea pe o fereastr
principal. Pham prinse balustrada din faa consolei ei i se trase,
rsucindu-se, pentru ca s vad ce citise.

Criptare: 0
Receptat de: Sinodul de comunicaii Odihn Armonioas
Cale limbaj: Baeloresktriskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice
n Exterior dedesubtul Domeniului Straumli. Nu exist consemnri ale
existenei ei nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Victorie clar asupra Aberaiei
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 159,06 zile de la Cderea Releului
Cuvinte-cheie: Fapte, nu vorbe; Un nceput promitor

347

Text mesaj:
Acum o sut de secunde, forele Alianei au nceput aciunea mpotriva
uneltelor Molimei. Pn ce vei citi mesajul acesta, planetele Homo
sapiens cunoscute ca Sjandra Kei vor fi fost distruse.
De inut minte: n ciuda discuiilor i teoriilor care au curs despre Molima,
aceasta este prima dat cnd cineva a acionat cu succes. Sjandra Kei a
fost unul dintre singurele trei sisteme din exteriorul Domeniului Straumli
despre care se tia c gzduiesc oameni n numr mare. Dintr-o lovitur,
am distrus o treime din potenialul pentru expansiune al Aberaiei.
Vor urma actualizri.
Moarte scursorilor!

n fereastr mai era i alt mesaj, un fel de actualizare, ns nu


din partea Alianei pentru Aprare.

Criptare: 0
Facturare: caritate/interes general
Receptat de: Sinodul de comunicaii Odihn Armonioas
Cale limbaj: Samnorsk triskwelin, uniti SjK
De la: [Not de la nivelul de protocol inferior: Acest mesaj a fost recepionat la
Sneerot Inferior pe vectorul Sjandra Kei. Transmisiunea a fost foarte
slab, poate de la un transmitor aflat la bordul unei nave.]
Subiect: Rugm ajutor
Distribuie: Grupul de interese Ameninri
Data: 5,33 ore de la dezastrul de la Sjandra Kei
Text mesaj:
Ceva mai devreme n cursul zilei de azi, proiectile relativiste ne-au lovit
principalele habitate. Victimele sunt de minimum douzeci i cinci de
miliarde. Trei miliarde s-ar putea s mai supravieuiasc, n tranzit i n
habitate mai mici.
Atacul nc nu s-a terminat.
Navele inamice sunt n sistemul interior. Vedem bombe radiante. Ei i ucid pe
toi.
V rugm. Avem nevoie de ajutor.

Nu, nu, nu!


348

Ravna se mpinse ctre el, strngndu-l puternic n brae, cu


chipul ngropat n umrul lui. Suspina n samnorsk incoerent.
ntregul corp i se cutremura. Brbatul simi cum lacrimile i
npdesc ochii. Ciudat Ea fusese cea puternic, iar el fusese
nebunul fragil. Acum totul se rsturnase i ce putea el s fac?
Tata, mama, sora pierii, pierii
Era dezastrul despre care ei crezuser c nu se putea ntmpla
i acum se petrecuse. ntr-un minut, ea pierduse toate lucrurile cu
care crescuse i rmsese, brusc, singur n univers. Pentru mine
asta s-a petrecut cu mult timp n urm, sosi gndul straniu de
indiferent. Se fix cu un picior n punte legnnd-o pe Ravna
ncetior nainte i napoi, strduindu-se s-o aline.
Treptat, scncetele de durere se potolir, dei Pham i putea
nc simi suspinele. Ravna nu nl ochii de pe peticul mbibat
cu lacrimi al cmii sale. Brbatul se uit pe deasupra ei, spre
Cochilie-albastr i Tulpin-verde. Frunzele lor preau ciudate
aproape ofilite.
Uite ce-i, vreau s-o iau niel pe Ravna de-aici. Aflai ce putei
i m voi ntoarce.
Da, sir Pham.
i prur c se ofilesc i mai mult.
***
Trecu o or nainte ca Pham s revin pe puntea de comand. i
gsi pe Clrei afundai ntr-o conversaie fonit cu E II. Toate
ferestrele erau acoperite de simboluri stranii care plpiau. Icicolo, Pham recunoscu un ablon sau o legend, ndeajuns s
presupun c vedea displayuri obinuite, ns optimizate pentru
simurile skrodclreilor. Cochilie-albastr l vzu cel dinti; rul
brusc spre el i glasul voder i se auzi piigiat:
Ea este bine?
Brbatul ncuviin scurt.
Acum doarme. (Sedat i sub supravegherea navei, pentru
eventualitatea n care am apreciat greit doza.) Nu te teme, va fi
bine. A suferit o lovitur grea totui este cea mai tare dintre noi.
Frunzele Tulpinii-verzi fonir n echivalentul unui surs.
Adesea i eu am gndit la fel.
349

Cochilie-albastr rmase nemicat o secund, apoi spuse:


Atunci s revenim la afaceri la afaceri.
Spuse ceva navei i ferestrele se reformatar n compromisul ce
putea fi utilizat att de oameni, ct i de Clrei.
Ct timp ai lipsit, am aflat multe. ntr-adevr, Sfntul Rihndell
are un motiv de team. Navele aprahanti sunt un mic fragment din
flotele de exterminare Moarte-Scursorilor. Ele au rmas n urm,
dar se ndreapt tot ctre Sjandra Kei. Toi sunt echipai pentru
masacru i noi nu avem unde fugi.
Aa c acum i aprahanti vor s ntreprind ceva.
Da. Aparent Sjandra Kei a opus rezisten i exist fugari.
Comandantul acestui fragment de flot crede c-i poate intercepta
pe unii dac poate beneficia de reparaii rapide.
Ce fel de ameninare este realmente posibil? Aceste douzeci
de nave ar putea distruge OA?
Nu. Este vorba despre reputaia flotei mai mari din care fac
parte navele acestea i de masacrul de la Sjandra Kei. De aceea,
Sfntul Rihndell este foarte ngduitor cu ele, iar pentru reparaii
au nevoie de aceeai clas de agent de recretere care ne trebuie
nou. Concurm realmente cu ei. (Frunzele Cochiliei-albastre se
pocnir ntre ele, n genul de entuziasm pe care-l manifesta atunci
cnd i amintea o afacere ncins.) Se dovedete ns c noi
deinem ceva ce Sfntul Rihndell vrea cu adevrat, ceva pentru
care este gata chiar s rite s-i pcleasc pe aprahanti.
Fcu o pauz menit s sporeasc dramatismul celor ce aveau
s urmeze. Pham trecu mental n revist oferta pe care o fcuser
locuitorilor din OA. S nu fie echipamentele de ultraunde pentru
Zona Inferioar!
Bun m predau, nu tiu. Ce trebuie s le dm?
Un set de spaliere flambate! Ha, ha!
Poftim? Pham i reamintea denumirea dintr-o list de
mruniuri pe care o ntocmiser skrodclreii. Ce este un
spalier flambat?
Cochilie-albastr strecur o frunz n earfa cargoului su i
ntinse ctre Pham un obiect negru i bont: un solid neregulat de
patruzeci de centimetri pe cincisprezece, cu suprafeele perfect
350

netede. n ciuda mrimii sale, nu cntrea mai mult de dou


grame. Un tciune, lefuit artistic. Curiozitatea brbatului
triumf peste grijile mai mari.
La ce-i bun?
Cochilie-albastr ovi. Dup un moment, Tulpin-verde rosti
oarecum sfios:
Exist mai multe teorii. Este carbon n stare pur, un polimer
fractal. tim c este foarte frecvent printre mrfurile din
Transcendent. Credem c este utilizat ca material de ambalare
pentru unele bunuri ale sapienilor.
Sau poate pentru excrementele unor astfel de bunuri,
mormi/ bzi Cochilie-albastr. n sfrit, nu asta este important.
Important este faptul c, ocazional, rase din Exteriorul Median le
preuiesc. De ce? Nu tim nici asta. n tot cazul, rasa Sfntului
Rihndell nu este utilizatorul final. Picioarele-coli sunt prea
sensibile pentru a fi clieni obinuii de spaliere. Aadar, noi avem
trei sute din obiectele acestea minunate mai mult dect suficient
pentru a depi teama de aprahanti a Sfntului Rihndell.
n vreme ce Pham fusese cu Ravna, Sfntul Rihndell venise cu
un plan. Aplicarea agentului de recretere ar fi fost prea evident
n acelai antier cu navele aprahanti. n plus, liderul Fluturilor
ceruse ca E II s plece. Sfntul Rihndell avea un antier mic la
aisprezece milioane de kilometri de partea cealalt a sistemului
OA. Micarea era chiar plauzibil, pentru c, ntmpltor, n
sistemul Odihna Armonioas exista o terran a skrodclreilor la
numai cteva sute de kilometri de al doilea antier al lui Rihndell.
Aveau s fac jonciunea cu picioarele-coli, efectund reparaiile
n schimbul a dou sute aptesprezece spaliere flambate. Iar dac
spalierele se potriveau perfect ntre ele, Rihndell promisese s
adauge i o reechipare agravi. Dup Cderea Releului, aa ceva era
poman curat Hmm. Btrnul Cochilie-albastr nu nceta nicio
clip s plnuiasc i s negocieze.
***
E II se eliber din andocare i se ridic cu precauie din planul
inelului. Furindu-se. Pham privea cu mult atenie ferestrele EM
i de ultraunde. Dinspre navele aprahanti nu se revrsau ns raze
351

de fixare a intelor, doar obinuitele investigaii radar. Nimeni nu-i


urmrea. Micua E II i plantele n ghivece nu meritau atenia
mreilor rzboinici.
O mie de metri deasupra planului inelului Zece mii
Discuiile skrodclreilor att cu Pham, ct i ntre ei se
reduser la zero. Lujerii i frunzele lor se nclinar astfel nct
suprafeele perceptive erau orientate n toate direciile. Soarele i
norul lui energetic erau o revrsare de lumin dintr-o parte a
punii. Se aflau deasupra inelelor, totui att de aproape Era ca
i cum ar fi stat n amurg pe o plaj de nisip multicolor care se
ntindea ctre un orizont infinit. Skrodclreii priveau, unduindui lent frunzele. Douzeci de kilometri deasupra inelelor O mie
Declanar jetul principal al E II i accelerar peste sistem.
Skrodclreii ieir lent din trans. Odat ce ajungeau la al doilea
antier, recreterea avea s dureze vreo cinci ore presupunnd c
agentul lui Rihndell nu se deteriorase; Sfntul susinea c fusese
recent importat din Vrf i c era nediluat.
Perfect, i cnd vom livra spalierele?
La terminarea reparaiilor. Nu putem pleca pn ce Sfntul
Rihndell sau clienii lui nu se declar mulumii c toate piesele
sunt autentice.
Pham rpi cu degetele pe consola de comunicaii. Operaiunea
aceasta i redetepta o mulime de amintiri, dintre care unele
nfricotoare.
Aadar ei capt marfa n timp ce noi suntem nc n mijlocul
lui OA. Nu-mi place
Sir Pham, experiena ta cu comerul stelar s-a petrecut n
Zona Lent, unde schimburile erau separate prin decenii sau
secole de timp de cltorie. Te admir pentru asta, mai mult dect o
pot spune dar i ofer o viziune deformat asupra lucrurilor. Aici
sus, n Exterior, important este ideea de repetare a afacerilor.
Cunoatem foarte puine despre motivaiile interioare ale Sfntului
Rihndell, totui tim c afacerea lui cu reparaiile exist de
minimum patruzeci de ani. Ne putem atepta la negocieri
nemiloase din partea lui, ns gruprile de negustori ar fi aflat
dac ar fi jefuit sau ucis muli clieni i mica lui afacere ar fi dat
352

faliment.
N-avea sens s argumenteze chiar acum, dar Pham bnuia c
situaia lor era una special. Moarte Scursorilor se gsea n pragul
uii lui Rihndell i a celor din OA n general , iar relatri de haos
major se revrsau din direcia lui Sjandra Kei. innd seama de
contextul acela, era posibil ca ei s-i piard pur i simplu curajul,
dup ce cptau spalierele. Unele precauii nu erau defel lipsite de
sens. Pluti ctre atelierul mecanic al navei.

353

Capitolul 28
Ravna sosi pe puntea calei cnd Cochilie-albastr i Tulpinverde pregteau spalierele pentru livrare. Femeia se mica
ovielnic, propulsndu-se stngaci dintr-un loc n altul. Sub ochi
avea cercuri ntunecate, aproape ca nite vnti. ntoarse nesigur
mbriarea lui Pham, dar nu-i ddu drumul din brae.
Vreau s ajut. Pot face ceva ca s v-ajut?
Skrodclreii i prsir spalierele i rular ctre ea. Cochiliealbastr trecu blnd o frunz peste braul Ravnei.
Deocamdat nu poi face nimic, lady Ravna. Avem totul sub
control. Ne vom ntoarce n mai puin de o or i dup aceea putem
scpa de aici.
O lsar totui s le verifice videocamerele i amarrile
mrfurilor. Pham plutea n apropierea ei, pe cnd femeia cerceta
spalierele. Alctuind prin mbinare blocuri de carbon contorsionat,
preau i mai ciudate dect unul luat separat. Stivuite
corespunztor, se potriveau perfect. Avnd mrimea de peste un
metru, stiva semna cu un puzzle tridimensional decupat din
crbune. Punnd la socoteal i un recipient separat de
componente de rezerv, nu totalizau nici o jumtate de kilogram.
Hmm Blestemiile erau probabil teribil de inflamabile. Pham
decise s experimenteze cu cele o sut de spaliere rmase, dup ce
reveneau n sigurana spaiului cosmic. Apoi skrodclreii ieir
cu marfa prin ecluza calei i-i putur urmri numai prin
intermediul videocamerelor.
Al doilea antier nu fcea de fapt parte din terrana picioarelorcoli. Interiorul arcului diferea mult de ceea ce zriser la prima
cltorie a skrodclreilor. Nu existau posibiliti de vedere spre
exterior. Pasaje strmte erpuiau printre perei neregulai ciuruii
de guri ntunecate. Insecte zburau peste tot, acoperind adesea
pri din obiectivele videocamerelor. Lui Pham i se prea un loc dea dreptul mizerabil. Nu se vedeau urme ale proprietarilor terranei
dac nu cumva acetia erau viermii albicioi care scoteau uneori
354

capete lipsite de trsturi din gaura vreunei vizuini. Prin legtura


vocal, Cochilie-albastr opin c aceia erau locuitorii strvechi ai
sistemului OA. Dup un milion de ani i o sut de emigraii
transcendente, rmiele mai puteau fi nc dotate cu contiin,
dar de o natur mai stranie dect orice care evoluase n Zona
Lent. O asemenea ras ar fi fost protejat mpotriva extinciei
fizice de ctre automate strvechi, ns n acelai timp ar fi fost
orientat spre interior, total precaut, absorbit de griji care erau
de-a dreptul demente potrivit oricror standarde exterioare. Genul
care ar fi tnjit cel mai frecvent dup spaliere.
Pham ncerc s nu-i scape nimic din jur. Skrodclreii aveau
de strbtut aproape patru kilometri de la ecluza antierului pn
n locul unde spalierele urmau s fie validate. Brbatul numr pe
drum dou ecluze exterioare, totui nimic care s par
amenintor pe de alt parte ns, prin ce ar fi recunoscut el
cum arta aici ceva amenintor? Ceru lui E II o monitorizare
exterioar. Un satelit-pstor de mari dimensiuni plutea dincolo de
exteriorul inelului, dar n antierul acesta nu mai existau alte
nave. Mediul EM i de ultraunde prea placid i nimic din ce putea
fi vzut pe reeaua local nu trezi suspiciunile analizei de trafic a
navei.
Pham ridic ochii de la rapoarte. Ravna traversase puntea ctre
vederea spre exterior. Operaiunile de reparare erau vizibile, ns
nu spectaculoase. Un nimb verzui-palid nconjura spinii avariai.
Era doar puin mai strlucitor dect lucirea care putea fi adesea
vzut pe nveliurile navelor de pe orbitele planetare inferioare.
Femeia se ntoarse i ntreb ncetior:
Sunt realmente reparai?
Din cte ne putem vreau s spun c da.
Automatele navei monitorizau recreterea, dar nu aveau s tie
cu certitudine dect dup ce ncercau s zboare.
***
Pham nu tiu niciodat de ce Rihndell i pusese pe skrodclrei
s treac prin terrana capetelor-de-viermi; poate c fpturile
acelea, dac ele erau utilizatoarele finale ale spalierelor, doreau si vad pe cei care vindeau. Sau poate c avea vreo conexiune cu
355

trdarea care se petrecu n cele din urm. n tot cazul,


skrodclreii ieir destul de repede de acolo i intrar ntr-un
coridor polispecific larg, la fel de aglomerat ca orice bazar de joas
tehnologie.
Pham rmase realmente cu gura cscat. Oriunde ar fi privit,
zrea alt clas de sofoni. Viaa inteligent este o evoluie rar n
univers; n toat existena sa n Zona Lent, brbatul cunoscuse
trei rase non-umane. ns universul este imens i, dac aveai
ultrapropulsie, era uor s descoperi alte forme de via. Exteriorul
colecta rmiele a nenumrate migraii, ntr-o acumulare care
finalmente fcea civilizaia s fie ubicu. Pentru o clip, el uit de
programele de monitorizare i de suspiciunile sale generale,
pierzndu-se n simpla uimire. Zece specii? Dousprezece? Indivizii
se atingeau cu familiaritate. Nici chiar Releul nu fusese aa. Pe de
alt parte, Odihna Armonioas era o civilizaie pierdut n
stagnare. Rasele acestea fcuser parte de mii de ani din
complexul OA. Cele care puteau interaciona nvaser demult
cum s procedeze.
i nicieri nu vzu aripi de fluturi pe creaturi cu ochi mari,
plini de compasiune. Auzi un sunet slab de surprindere din partea
opus a punii. Ravna sttea n apropierea unei ferestre care afia
imaginile primite de la o videocamer a Tulpinii-verzi.
Ce-s ia, Rav?
Skrodclrei. Vezi?
Femeia indic n mulime i mri imaginea. Pentru un moment,
aceasta crescu mai mare dect ea. Prin haosul mictor, brbatul
ntrezri forme de nveliuri i frunze graioase. Cu excepia
benzilor cosmetice i a ciucurilor, preau ntr-adevr foarte
familiare.
Da, aici exist o colonie mic.
Deschise canalul ctre Tulpin-verde i-i spuse ce vzuse.
tiu. I-am mirosit. Oftez. Regret c nu avem vreme s-i
vizitm dup aceea. ntotdeauna este plcut s gseti prieteni n
locuri ndeprtate.
l ajut pe Cochilie-albastr s mping spalierele n jurul unui
acvariu-balon. n fa vedeau rasa lui Rihndell. ase picioare-coli
356

stteau pe perei n jurul posibilelor echipamente de testare.


Cochilie-albastr i Tulpin-verde i mpinser mai aproape sfera
din spum de carbon. Cel cu sculpturi pe fildeuri se aplec spre
stiv i-i ntinse braele micue pentru a mngia componentele.
Spalierele fur plasate succesiv n tester. Cochilie-albastr se
apropie s priveasc i Pham set ferestrele principale ca s-i
afieze imaginile videocamerelor. Trecur douzeci de secunde.
Interpretul de triskwelin al lui Rihndell anun:
Primele apte testate, corect, formeaz un septet
interconectat.
Abia atunci i ddu brbatul seama c-i inuse rsuflarea.
Urmtoarele trei septete fur i ele absolvite. Alte aizeci de
secunde. Privi statutul de reparaii al navei. E II considera c
treaba fusese ncheiat i atepta doar semnalul de deconectare
din partea reelei locale. Cteva minute, i ne putem lua adio de la
locul sta!
Dar ntotdeauna exist probleme. Sfntul Rihndell se plnse n
legtur cu seturile doisprezece i cincisprezece. Cochilie-albastr
argument pe ndelete, scond fr chef componente de schimb
din recipient. Pham nu-i putea da seama dac skrodclreul
comenta pentru simpla plcere a negocierii sau dac realmente nu
prea avea componente de schimb. Douzeci i cinci de seturi fur
aprobate.
Unde merge Tulpin-verde? ntreb Ravna.
Poftim?
Pham apel imaginile de la videocamerele Tulpinii-verzi. Era la
cinci metri de Cochilie-albastr i se ndeprta. Panoram grbit.
Un skrodclre local se afla n stnga ei, iar altul plutea cu capul
n jos deasupra. Frunzele sale le atinser pe ale ei ntr-o
conversaie aparent amical.
Tulpin-verde!
Nu primi niciun rspuns.
Cochilie-albastr! Ce se-ntmpl?
Clreul era ns prins ntr-o argumentaie plin de gesticulaii
cu picioarele-coli. Alt set de spaliere fusese respins n urma
examinrii.
357

Cochilie-albastr!
Dup un moment, vocea Clreului se auzi pe canalul lor
privat. Prea neatent, aa cum se ntmpla frecvent cnd era
ocupat cu mai multe probleme simultan.
Nu m deranja acum, sir Pham. Nu mai am dect trei
nlocuiri perfecte. Trebuie s-i conving s se mulumeasc cu ceea
ce au cptat deja.
Dar ce-i cu Tulpin-verde? interveni Ravna. Ce se-ntmpl cu
ea?
Videocamerele celor doi nu se mai vedeau ntre ele. Tulpinverde i companionii ei ieir dintr-un plc des de mulime i
plutir peste mijlocul coridorului. Foloseau jeturi de gaz n loc de
roi. Cineva se grbea.
Seriozitatea evenimentelor rzbtu n cele din urm pn la
Cochilie-albastr. Vederea de la skroda sa se roti nebunete, pe
cnd el rula nainte i napoi n jurul picioarelor-coli. Se auzi
fonet de voci de Clrei, dup care glasul lui reveni pe canalul
interior, plngre i confuz.
A disprut. A disprut. Trebuie trebuie s
Brusc, rul ndrt la Sfntul Rihndell i relu argumentaia pe
care tocmai o ntrerupsese. Dup dou secunde, vocea i rsun pe
canalul interior:
Ce s fac, sir Pham? N-am finalizat nc vnzarea, totui
Tulpin-verde a mea a plecat la plimbare.
Sau a fost rpit
Finalizeaz vnzarea, Cochilie-albastr. Tulpin-verde va fi-n
regul E II: planul B.
Pham nha un set de cti i se ndeprt de consol.
Ravna se ridic i ea.
Unde te duci?
El rnji larg.
Afar. M gndisem c Sfntul Rihndell i-ar putea pierde
aureola n momentul finalizrii i mi-am fcut planuri.
Femeia l urm, n vreme plutea spre trapa din podea.
Vreau s rmi pe punte. Nu pot s transport foarte mult
echipament de investigare i am nevoie de coordonarea ta.
358

Dar
Pham iei prin trap cu capul nainte, fr s mai aud restul
obieciilor femeii. Ea nu-l urm, ns peste o clip el i putu auzi
vocea n cti. O parte din tremur i dispruse din glas; vechea
Ravna continua s fie acolo, luptndu-se de sub povara celorlalte
probleme personale.
Bine, o s te-acopr dar ce putem face noi?
Brbatul se deplas prin pasaj, trgndu-se succesiv cu
minile, accelernd la o vitez care l-ar fi fcut pe un ageamiu s
ricoeze din perei. n fa se ridica peretele rigid i categoric al
ecluzei punii calei. El lovi uor peretele cu o palm i fcu o
tumb peste cap. i aduse minile precis pe flanele peretelui,
ncetinind suficient pentru ca impactul cu trapa s nu-i fractureze
gleznele. La interiorul ecluzei, nava i pregtise deja costumul.
Pham, nu poi s iei (n mod evident, Ravna privea prin
videocamerele ecluzei.) Ei vor ti c suntem o expediie uman.
Capul i umerii brbatului erau deja intrai n partea
superioar a costumului. El simi cum partea inferioar se ridic
n jurul su i etanrile se nchiser.
Nu neaprat. (i de acum probabil c nici nu mai conteaz.)
Prin jur exist destule creaturi cu dou brae i dou picioare, iar
eu am lipit nite camuflaje pe costumul sta.
i cobor brbia peste comenzile din interiorul ctii i reset
displayurile. Costumul presurizat blindat era foarte primitiv prin
comparaie cu costumele de cmp din Releu, totui Qeng Ho ar fi
fost n stare s ofere o nav stelar pentru un asemenea
echipament. Iniial, Pham concepuse totul pentru a le impresiona
pe Stilete, dar va fi testat ceva mai devreme.
Comand afiarea imaginilor exterioare, adic ceea ce vedea i
Ravna: silueta lui era complet neagr i nalt de peste doi metri.
Minile i erau acoperite cu cleti-carapace i toate muchiile formei
lui erau tioase ca lamele i ghimpate. Suplimentrile acelea
recente ar fi trebuit s distorsioneze liniile siluetei strict umane i,
spera el, s fie al naibii de intimidatoare. Pham activ ecluza i se
propuls n terrana capetelor-de-viermi. Perei din lut umed se
ridicau de jur mprejur, nceoai n aerul umed i roiurile de
359

insecte.
Glasul Ravnei i rsun n ureche:
Am primit o interogare de nivel inferior, probabil automat: De
ce trimitei al treilea negociator?
Ignor-o.
Pham, fii atent! Civilizaiile astea din Exteriorul Median, cele
btrne, pstreaz n rezerv chestii periculoase. Altfel n-ar mai
subzista.
Voi fi un bun cetean.
Att timp ct voi fi tratat amabil. Parcursese deja jumtate din
distana spre poarta coridorului. Activ o fereastr mic de la
videocamera Cochiliei-albastre. Comunicaiile pe band de lime
mare existau prin amabilitatea reelei locale. Ciudat c Rihndell
mai oferea serviciul respectiv. Cochilie-albastr prea s continue
negocierile. Poate c nu era o mecherie sau, oricum, nu una din
care s fac parte Sfntul Rihndell.
Pham, am pierdut semnalul video de la Tulpin-verde, n clipa
n care a intrat ntr-un fel de tunel. Semnalul ei de localizare
continu s fie limpede.
Poarta coridorului se deschise, apoi Pham ptrunse n
vacarmul pieei aglomerate. n ciuda armurii, auzea hrmlaia
permanent. nainta lent, meninndu-se pe rutele cele mai puin
ticsite, urmnd parmele de ghidare ce ntreeseau spaiul. Gloata
nu constituia o problem. Toi i fceau loc, unii cu grab aproape
panicat. Brbatul nu tia dac era din cauza ghimpilor si ca
briciul sau a urmelor de clor pe care le scpa costumul lui. Poate
c aceast ultim idee a fost niel cam mult. Totui ideea n sine
era s arate ct mai non-uman cu putin. ncetini i mai mult,
strduindu-se s nu accidenteze pe nimeni. Ceva ngrozitor de
asemntor cu un laser de intire licri n fereastra lui posterioar.
Coti fulgertor dup un acvariu, n momentul n care Ravna
anun:
Terrana tocmai a expediat un avertisment ctre costumul tu.
nclcai eticheta vestimentar cam aa sun traducerea.
O fi mirosul meu de clor, sau au detectat arma?
Ce-i cu exteriorul? Se vede vreun Fluture?
360

Nu. Activitatea navelor nu s-a modificat considerabil n


ultimele cinci ore. Nicio micare aprahanti sau schimbare n
statutul de comunicaii.
O pauz prelung. n mod indirect, l putea auzi pe Cochiliealbastr vorbind cu Ravna; cuvintele nu erau inteligibile, dar tonul
era surescitat. Aps cu brbia pe diverse comenzi, ncercnd s
gseasc conexiunea direct. Apoi Ravna i vorbi din nou:
Hei, Cochilie-albastr spune c Rihndell a acceptat marfa!
Chiar acum ne ncarc estura agravi. Iar E II a primit anunul de
ncheiere a reparaiilor!
Aadar erau gata de plecare att doar c trei din ei nu erau la
bord, dintre care unul era de negsit. Pham pluti peste acvariu i
izbuti n cele din urm s-l vad n mod direct pe Cochiliealbastr. Acion foarte grijuliu jeturile de gaze ale costumului i
cobor lng Clre. Sosirea lui fu la fel de bine primit precum
cea a unor nari la un picnic la iarb verde. Creatura cu
sculpturi pe fildei plvrgise, ciocnind ntr-un perete cu opera
sa de art articulat, n timp ce asistentul lui traducea n
triskwelin. i retrase colii, iar braele de pe gt se pliar. Ceilali
l imitar. Toi suir iute pe perete, ndeprtndu-se de Cochiliealbastr i Pham.
Afacerea noastr este ncheiat, rosti interpretul de
triskwelin. Nu tim unde a plecat prietenul vostru.
Frunzele Cochiliei-albastre se ntinser dup ei, legnndu-se.
D-dar nu avem nevoie dect de puin cluzire. Cine
Era zadarnic. Sfntul Rihndell i echipa lui i continuar
drumul. Cochilie-albastr foni frustrat. Frunzele i se nclinar
uor i i ndrept toat atenia asupra lui Pham Nuwen.
Sir Pham, acum m ndoiesc de experiena ta ca negustor.
Sfntul Rihndell ne-ar fi putut ajuta.
Poate.
Pham privi cum picioarele-coli disprur n mulime, trgnd
dup ei spalierele ca pe un balon mare i negru. Poate c Rihndell
era pur i simplu un negustor onest.
Care-i probabilitatea ca Tulpin-verde s te abandoneze n
mijlocul unei asemenea tranzacii?
361

Cochilie-albastr ovi o clip.


ntr-o escal comercial obinuit, ar fi fost posibil ca ea s fi
remarcat o extraordinar oportunitate de profit. Aici ns, eu
Glasul Ravnei interveni plin de nelegere:
Poate c a -- uitat contextul?
Nu, rspunse ferm Cochilie-albastr. Skroda n-ar permite
niciodat o asemenea pan, n niciun caz n toiul unei negocieri
dure.
Pham comut ferestrele n casca sa i privi n toate direciile.
Mulimea continua s pstreze un spaiu deschis n jurul lor. Nu
se zrea nici urm de poliiti. De fapt, i-a putea recunoate dac
i-a vedea?
Bine, zise el. Avem o problem. Sugerez s facem o scurt
plimbare, s vedem dac putem descoperi unde a plecat Tulpinverde.
Fonet.
Acum avem prea puine opiuni. Lady Ravna, te rog ncearc
s-l contactezi pe interpretul picioarelor-coli. Poate c el ne-ar
putea stabili o legtur cu skrodclreii locali. (Se desprinse de
perete i se roti, utiliznd jeturile de gaze.) Haide, sir Pham.
Cochilie-albastr
o
lu
nainte
traversnd
coridorul,
aproximativ n direcia n care dispruse Tulpin-verde. Traseul lor
nu era nici pe departe rectiliniu, ci mai degrab n zigzag, i la un
moment dat aproape c revenir n punctul de plecare.
Delicat, delicat, rspunse skrodclreul cnd Pham se plnse
c nu putea ine pasul.
Cochilie-albastr nu insista niciodat s treac prin plcuri de
creaturi. Dac acestea nu reacionau la fluturrile blnde ale
frunzelor sale, le ocolea complet. i-l meninea pe Pham direct
ndrtul su, astfel c nu utiliza factorul de intimidare al armurii
cu muchii tioase.
Poate c fpturile acestea i se par panice, sir Pham, uor de
mpins de colo-colo. ine ns minte c asta se ntmpl numai
ntre ele. Rasele acestea au avut la dispoziie mii de ani ca s se
acomodeze reciproc, ca s dobndeasc comensualism local. Dar
fa de unii din Exterior, ele vor fi n mod clar mai puin tolerante,
362

altfel ar fi fost cucerite de mult.


Pham i reaminti avertismentul de nclcare a etichetei
vestimentare i decise s nu argumenteze. Urmtoarele douzeci
de minute ar fi nsemnat o experien de o via pentru un
negustor Qeng Ho s fii la numai o lungime de bra deprtare de
o duzin de specii inteligente diferite. Dar cnd ajunser n cele din
urm la peretele ndeprtat al coridorului vast, Pham scrnea din
dini. Primise nc dou avertismente cu privire la eticheta
vestimentar. Unicul lucru pozitiv era faptul c Sfntul Rihndell
continua s le ofere susinerea reelei locale, iar Ravna avea mai
multe informaii:
Colonia local de skrodclrei se afl la o sut de kilometri de
coridor. Dincolo de peretele la care ai ajuns, exist un fel de staie
de transport.
Iar tunelul n care intrase Tulpin-verde se gsea chiar n faa
lor. Din unghiul acesta puteau s vad ntunericul spaiului din
captul opus. Pentru prima dat, nu mai aveau nicio problem cu
mulimile; aproape nimeni nu intra ori ieea prin deschiderea
aceea.
Lumina laser sclipi n ferestrele lui posterioare.
nclcare a etichetei vestimentare. Al patrulea avertisment.
Anun v rugm, prsii imediat volumul.
Plecm, plecm.
***
Bezn, i Pham amplific rezoluia din ferestrele ctii. La
nceput crezu c staia de transport era deschis ctre spaiul
cosmic i c localnicii aveau cmpuri restrictive, ca n Exteriorul
Superior. Apoi observ c pilonii se contopeau n perei
transpareni. Se aflau tot n interiorul arcului de mod veche, dei
panorama Se gseau pe latura dinspre stele a arcului. Particulele
inelului semnau cu nite peti negri care pluteau silenios la
cteva zeci de metri de el. n deprtare, structuri se nlau din
planul inelului suficient de departe pentru a scnteia n soare.
Totui obiectul cel mai strlucitor era aproape direct deasupra
capului: culoarea albastr a oceanului i cea alb a norilor.
Lumina sa blnd sclda terenul din jurul lor. O asemenea
363

imagine fusese binevenit, orict de departe ar fi cltorit Qeng


Ho. Era doar aproximativ sferic, cu faa bisectat de umbra
inelului; un obiect mic, la maximum dou sute de kilometri
deasupra lor, unul dintre sateliii-pstori pe care-i zriser la
venire. Pcla atmosferic a pstorului era delimitat cu precizie de
laturile unei cupole vaste. Pham i lu ochii de la imaginea aceea.
Pun prinsoare zece la unu c aia-i terrana skrodclreilor.
Bineneles, rspunse Cochilie-albastr. Este tipic. n
asemenea mini-gravitaie, brizantul nu poate fi niciodat aa cum
prefer eu, totui
Dragul Cochilie-albastr! Sir Pham! Aici!
Era vocea Tulpinii-verzi. Potrivit costumului lui Pham, era o
conexiune local, nu retransmis prin intermediul lui E II.
Frunzele Cochiliei-albastre se rsucir n toate direciile.
Ai pit ceva, Tulpin-verde?
Fonir ntre ei cteva secunde. Dup aceea, Tulpin-verde
continu n triskwelin:
Nu, n-am pit nimic. mi pare ru c v-am nelinitit pe toi n
asemenea msur, ns mi-am dat seama c negocierea cu
Rihndell va merge bine, iar aceti Clrei locali tocmai trecuser
pe acolo. Sunt nite persoane minunate, sir Pham. Ne-au invitat n
terrana lor. Numai pentru o zi, nu mai mult. Va fi o odihn
minunat nainte de a ne vedea de drum. i cred c este posibil ca
ei s ne poat ajuta.
La fel ca n romanele de aventuri pe care le gsise n biblioteca
de dinainte de culcare a Ravnei: cltorii obosii, aflai la
jumtatea drumului ctre destinaie, gsesc un umr prietenos i
un cadou neateptat. Pham comut pe o linie privat cu Cochiliealbastr:
Este realmente Tulpin-verde? Este captiv?
Este chiar ea i este n libertate, sir Pham. Ne-ai auzit
vorbind. Am fost mpreun dou sute de ani. Nimeni nu-i rsucete
frunzele.
Atunci de ce dracu ne-a prsit?
Pham fu surprins de tonul uiertor al propriei ntrebri.
Urm o pauz prelung.
364

Asta este ntr-adevr ciudat. Bnuiala mea: aceti Clrei


locali tiu, cumva, ceva foarte important pentru noi. Vino, sir
Pham. Dar fii cu ochii-n patru.
Rul ntr-o direcie ce prea aleas aleatoriu.
Rav, tu ce
Pham observ ledul rou care clipea pe panoul de stare a
comunicaiilor i iritarea i fu nlocuit de un fior. De ct timp se
ntrerupsese legtura cu Ravna?
l urm pe Cochilie-albastr, plutind jos n urma lui i
folosindu-i jeturile de gaze pentru a pstra viteza egal cu a lui.
ntreaga zon de aici era acoperit cu peticele adezive pe care
Clreii le preferau n imponderabilitate. Locul prea totui
pustiu. Nu se zrea absolut nimeni, dei mulimile se nghesuiau
la numai o sut de metri deprtare. Totul mirosea a ambuscad,
ns era lipsit de logic. Dac Moarte-Scursorilor sau lacheii si
i detectaser, ar fi fost suficient o simpl alarm. S fi fost un joc
al lui Rihndell? Pham activ armele cu fascicul ale costumului i
declan contramsurile; videocamere insecte zburar n toate
direciile. La dracu cu eticheta vestimentar!
Lumina albstruie a satelitului sclda solul, dezvluind coline
scunde i reele poligonale de echipamente necunoscute. Suprafaa
era ciuruit de guri (intrri de tuneluri?). Cochilie-albastr
bolborosi ceva neclar despre noaptea superb i ct de grozav ar fi
fost s stea pe malul mrii la o sut de kilometri deasupra lor.
Pham scan n toate direciile i se strdui s identifice cmpuri de
foc i zone ucigae.
O videocamer i arta o pdure de ramuri fr frunze
skrodclrei tcui sub lumina lunii. Erau la dou coline
deprtare. Tcui, nemicai, fr lumini poate c se bucurau
pur i simplu de razele lunii. n imaginile amplificate ale
videocamerei, Pham nu avu dificulti s-o identifice pe Tulpinverde; sttea la captul unui ir de cinci Clrei, iar benzile de pe
skroda ei erau perfect vizibile. n faa skrodei se zrea o
proeminen i ceva similar unei tije. S fi fost un mijloc restrictiv?
Apropie dou insecte de locul acela. O arm! Toi Clreii erau
narmai.
365

Suntem deja la bordul transportorului, Cochilie-albastr, se


auzi glasul Tulpinii-verzi. l vei vedea peste civa metri, de cealalt
parte a unui ventilator.
Se referea probabil la colina de care se apropiau Pham i
skrodclreul. Pham tia ns c acolo nu exista niciun aparat de
zbor; Tulpin-verde i armele ei se aflau naintea acesteia. Trdare,
foarte meteugit, dar de joas tehnologie. Pham fu ct pe-aici sl strige pe Cochilie-albastr, apoi observ dreptunghiul plat de
ceramic, ncastrat n colin la civa metri ndrtul Clreei.
Videocamera cea mai apropiat anun c era un explozibil,
probabil o min direcional. Alturi se gsea o videocamer de
rezoluie mic, cu doar puin mai complex dect un senzor de
micare. Cochilie-albastr rulase nonalant pe lng obiect,
flecrind n tot acel timp cu Tulpin-verde. Pe el l-au lsat s
treac Noi suspiciuni nflorir, ntunecate i sumbre. Pham se
opri i se retrase iute; deoarece nu atinsese nicio clip solul,
unicele sunete pe care le producea erau uierturile slabe ale
jeturilor de gaze. Deta una dintre ghearele de la ncheieturi i
trimise o insect s-o poarte n zbor pe lng senzorul minei
O fulgerare de foc alburiu fu urmat de un zgomot puternic.
Dei era la cinci metri deprtare, n lateral, unda de oc l propuls
ctre napoi. l ntrezri pe Cochilie-albastr, azvrlit de-a
rostogolul de partea opus a minei. Schije metalice iuir n jur,
fr s-l ating. Atacul nu avu ns nicio continuare. Cteva
insecte fuseser distruse de explozie.
Pham profit de haos pentru a accelera puternic, suind o colin
apropiat i apoi cobornd ntr-o viug (fundtur?) puin adnc
de unde-i putea vedea pe skrodclrei. Organizatorii ambuscadei
rular nainte n jurul colinei, fonind veseli ntre ei. Curios s
vad ce se va ntmpla, Pham nu deschise focul. Dup un moment,
Cochilie-albastr apru plutind n aer la o sut de metri deprtare.
Pham? rosti el plngre. Pham?
Atacatorii l ignorar pe Cochilie-albastr. Trei dintre ei
disprur dup colin. Insectele brbatului i vzur oprindu-se
consternai, cu frunzele ridicate i nemicate neleseser c el
scpase. Cei cinci se rsfirar, cutnd, vnndu-l. De acum
366

Tulpin-verde nu se mai auzea vorbind plin de convingere.


Se auzi un pocnet ascuit i foc de blaster strluci dindrtul
unei coline. Cineva avea trgaciul cam sensibil.
Deasupra tuturor plutea Cochilie-albastr, inta perfect, totui
nc neatins. Vorbea ntr-o combinaie de triskwelin i fonet
specific pentru Clrei, iar n secundele n care Pham l putea
nelege auzea fric.
De ce tragei? Care-i problema? Tulpin-verde, te rog!
Paranoicul din Pham Nuwen nu se lsa amgit. Nu vreau s fii
acolo sus, de unde s vezi totul. i ainti principala arm cu
fascicul asupra Clreului, dup care o deplas puin ntr-o parte
i trase. Salva nu era n lungimile de und vizibile, dar pulsul
acela avea energia de civa gigajouli. Plasma scnteie pe
traiectoria razei i trecu pe lng Cochilie-albastr la mai puin de
cinci metri. Mult deasupra skrodclreului, fasciculul lovi cupola
de cristal. Explozia fu spectaculoas o strlucire actinic ce
expedie fragmente lucitoare ntr-o mie de raze.
Pham zbur ntr-o parte, chiar n clipa n care plafonul fulger.
l vzu pe Cochilie-albastr rotindu-se, recptnd controlul i
deplasndu-se iute n cutarea unui adpost. Acolo unde lovise
fasciculul lui Pham, o corona de lumin plea de la albastru, prin
portocaliu i rou, continund deocamdat s fie mai intens
dect satelitul pstor de deasupra capetelor.
Salva lui de avertizare fusese ca un deget uria care-i indicase
poziia. n urmtoarele cincisprezece secunde, patru atacatori
traser asupra locului unde fusese Pham. Urm tcere, apoi
fonete slabe. ntr-un joc de-a furiatul, cei cinci se credeau
pesemne nvingtori cu uurin. nc nu-i dduser seama ct
de bine era el echipat. Brbatul surse la imaginile care-i
parveneau de la videocamerele insecte. i ncadrase pe toi acum
i pe Cochilie-albastr.
Dac ar fi fost numai ei patru cinci? , n-ar fi avut nicio
problem. Cu certitudine ns, ntriri, sau cel puin complicaii,
se gseau pe drum. Sprtura din plafon se rcise, redevenind
ntunecat, dar lsase n urm o gaur cu diametrul de o jumtate
de metru. uierul curentului de aer rzbtea clar, un zgomot care
367

trezi n mod reflex spaim n sufletul lui Pham, dei purta


costumul blindat. Ar fi putut dura o vreme pn ce scurgerea s-i
afecteze pe skrodclrei, totui era o avarie. Urma s atrag
atenia. Rmase pe loc i privi gaura. Aici jos strnise o briz
uoar, dar n cei civa metri de imediat sub sprtur se formase
o tornad miniatural de praf i gunoaie, care se ridicau i
ieeau
Dincolo de cupola transparent, n spaiu.
O deschidere ntunecat, urmat de un penaj scnteietor, unde
sfrmturile treceau din umbra arcului n lumina soarelui. O idee
interesant se strduia s-i capteze atenia.
Hopa! Cei cinci Clrei aproape c-l ncercuiser. Unul i apru
n raza vizual, l vzu i trase. Pham rspunse focului i cellalt
explod ntr-un norior de vapori de ap supranclzii i carne
carbonizat. Skroda lui neatins zbur peste spaiul dintre coline,
atrgnd focuri panicate din partea celorlali. Brbatul i schimb
din nou poziia, deplasndu-se n direcia n care tia c se
ndeprteaz cel mai mult de inamici.
Ctigase cteva minute suplimentare de odihn. Ridic iari
ochii la fuiorul cristalin. Ar fi fost ceva da. Dac soseau ntriri,
de ce n-ar fi sosit chiar pentru el? inti pe fuiorul penat i-i
conect legtura vocal prin circuitul declanator al armei.
Aproape c ncepu s vorbeasc, dup care gndi Mai bine s
reduc energia. Detalii inti nc o dat, trase continuu i spuse:
Ravna, sper s ii naibii ochii deschii! Am nevoie de-ajutor
Descrise pe scurt evenimentele nebuneti din ultimele zece
minute.
Fasciculul lui emitea de data aceasta mai puin de zece mii de
jouli pe secund, insuficient pentru a lumina aerul, ns
reflectndu-se din penajul de dincolo de cupol, modulaia ar fi
trebuit s fie vizibil de la mii de kilometri deprtare, mai ales
pentru E II, aflat de cealalt parte a habitatului.
Skrodclreii se apropiau din nou. La naiba! Era imposibil s
lase mesajul acesta pe expediere automat; avea nevoie de
transmitor pentru lucruri mai importante. Pham zbur din
viug n viug, fcnd manevre n spatele Clreului cel mai
368

deprtat de ceilali. Unul mpotriva a trei patru? El deinea


putere de foc superioar i informaii, dar ar fi fost de ajuns o clip
de ghinion i ar fi fost mort. Pluti spre urmtoarea lui int.
Silenios, precaut
O raz de lumin i atinse braul, aducnd armura la
incandescen. Picturi de metal topit fur mprocate, cnd el se
rsuci, ferindu-se. Se npusti drept nainte peste spaiul dintre trei
coline i trase n jos ctre Clreul de acolo. Raze se ncruciar
n jurul lui, apoi reveni la adpost. Ceilali erau iui, ca i cum ar fi
avut dispozitive de intire automat. Poate c aa i era
dispuneau de skrode.
Atunci l izbi durerea. Pham se ncovoie i icni. Dac era ca
rnile pe care i le reamintea, atunci fusese carbonizat pn la os.
Lacrimile i npdir n ochi i contiina i dispru ntr-un lein
care-i declana greaa. i reveni. Nu trecuse probabil dect o clip
sau dou altfel nu s-ar mai fi trezit niciodat. Ceilali se
apropiaser ntre timp, ns cel care trsese n el nu mai era dect
un crater strlucitor i fragmente aleatorii de skrod. Automatele
costumului i apropiar de corp armura avariat. Simi rceala
anestezicului local i durerea se diminu. Pham ocoli movila,
ncercnd s fie n afara razei vizuale a tuturor inamicilor. Acetia
neleseser rolul insectelor sale; la fiecare cteva secunde, erupea
o lumin sau vrful unei coline se transforma n zgur sclipitoare.
Era distrugere n exces, dar videocamerele i dispreau i el i
pierdea atuurile.
Unde-i Cochilie-albastr? Pham parcurse un ciclu prin imaginile
insectelor supravieuitoare, apoi prin propriile sale imagini.
Nemernicul revenise n vzduh, deasupra luptei neatins de
compatrioii Clrei. Raporteaz tot ce fac eu. Brbatul se
rostogoli, ndreptnd cu stngcie arma ctre silueta micu.
ovi. ncepi s te-nmoi, Nuwen. Brusc, Cochilie-albastr acceler
n jos, cu earfa de cargo fluturndu-i n urm. n mod evident,
folosea toat puterea jeturilor de gaze. Pe fundalul sonor al
bolboroselilor metalului i bubuiturilor salvelor, picajul lui era
complet tcut. Se ndrepta direct spre cel mai apropiat atacator.
Ajuns la treizeci de metri nlime, Clreul ddu drumul unui
369

obiect mare, cu muchii ascuite. Cele dou corpuri se separar, cu


Cochilie-albastr decelernd i picnd n lateral. Dispru napoia
colinelor. n acelai timp, mult mai de aproape, se auzi un
bum/trosc sec. Pham i irosi penultima insect pentru a trage cu
ochiul dup colin. ntrezri o skrod i frunze rsfirate n jurul
unei tulpini strivite. Urm un fulger luminos i insecta pieri.
Mai rmseser numai doi atacatori. Unul era Tulpin-verde.
Vreme de zece secunde, nimeni nu mai trase niciun foc, totui
cmpul de lupt nu era absolut tcut. Metalul topit i strlucitor al
braului brbatului bolborosi i sfri pe cnd se rcea. De foarte
sus se auzea susurul aerului care ieea prin cupol. Brize
neregulate opteau la nivelul solului, astfel c lui Pham i era
imposibil s-i menin poziia fr s recurg la jeturi. Le opri i
ls curentul s-l scoat silenios din viuga sa. Acolo! Un uier
spectral care nu-i aparinea. Altul! Cele dou se apropiau de el din
direcii diferite. Poate c nu-i cunoteau poziia exact, dar era clar
c i le puteau coordona pe ale lor.
Durerea aprea i disprea, odat cu cunotina. Pulsaii scurte
de agonie i bezn. Nu ndrznea s mai recurg la anestezic.
Pham zri vrfuri de frunze ridicndu-se peste o colin apropiat.
Se opri i le privi. n mod probabil, n vrfurile acelea existau
destule celule vizuale pentru a percepe micare Trecur dou
secunde. Ultima lui insect i-l art pe cellalt atacator care plutea
tcut, apropiindu-se din lateral. Dintr-o clip n alta cei doi aveau
s apar n raza lui vizual. n momentul acela Pham ar fi dat
orict pentru o insect narmat. n tot hackingul lui stupid, nu
ajunsese niciodat la aa ceva. Niciun ajutor. Atept o secund de
contiin perfect clar, timp suficient pentru a ni peste inamic
i a trage.
Se auzi un zornit de rmurele i fonet de frunze, o
autoanunare sonor. Insecta lui Pham l zri pe Cochilie-albastr
rulnd napoia pereilor placai, la o sut de metri deprtare.
Skrodclreul se grbea de la un paravan la urmtorul, ns se
apropia ntruna de poziia Tulpinii-verzi. i fonetele? Erau o
implorare? Chiar i dup cinci luni petrecute cu Clreii, Pham
nelegea doar foarte vag graiul lor zornit/fonit. Tulpin-verde
370

care fusese ntotdeauna sfioas i obsesiv de onest nu


rspunse, ci i roti fasciculul armei i mproc placrile cu foc. Al
treilea Clre apru brusc, apropiindu-se att ct s poat trage
n aceeai direcie. Unghiul lui ar fi fost perfect pentru a-l prji pe
Cochilie-albastr att doar c se ivise exact n faa armei lui
Pham Nuwen.
Exact n momentul n care ncepu s trag, Pham ni din
adpostul su. Era unica lui ocazie. Dac s-ar fi putut ntoarce, ar
fi putut continua focul asupra Tulpinii-verzi, nainte ca ea s fi
terminat cu Cochilie-albastr
Manevra era o tumb uoar, care ar fi trebuit s-l aduc cu
capul n jos i orientat ctre ndrt, unde se afla Tulpin-verde.
Nimic ns nu mai era simplu acum pentru el, i Pham se ridic
din viug rotindu-se prea rapid, cu peisajul micorndu-se
dedesubt. O zri totui pe Tulpin-verde, care i baleia arma n
direcia sa.
Apoi Cochilie-albastr iei n goan dintre pilonii ce strluceau
alb-incandescent, n cldura degajat de focul Tulpinii-verzi.
Glasul su rsun puternic n urechile lui Pham:
Te implor, n-o ucide. N-o
Tulpin-verde ovi, dup care reveni cu arma la Cochiliealbastr care nainta. Pham aps pe trgaci, lsnd micarea de
rotaie s-i poarte fasciculul peste teren. Contiina l prsea
ncet, dar sigur. intete! intete bine! Brzd zona de sub el cu o
sgeat topit, sclipitoare, care se sfrea ntr-o grmjoar neagr
i inert. Silueta micu a Cochiliei-albastre nc rula, strduinduse s ajung acolo. Dup aceea Pham se roti prea mult i nu-i
mai putu reaminti cum s schimbe unghiul de vedere al
videocamerelor. Cerul apru lent i-i trecu prin faa ochilor.
O lun vineie cu o umbr perfect distinct n centru. O nav
care plutea n apropiere, cu spini penai, aidoma unui gndac
uria. Pe numele lui Qeng Ho, ce unde sunt? i contiina l
prsi.

371

Capitolul 29
Vise. i pierduse din nou calitatea de cpitan i fusese
retrogradat la ngrijirea ghivecelor din sera navei. Oftat. Sarcina lui
Pham era s le ude i s aib grij s nfloreasc. Apoi ns
observ c ghivecele aveau roi i se micau n spatele lui,
ateptnd, zngnind n surdin. Ceea ce fusese minunat devenise
sinistru. Pham dorise s le ude i s le ngrijeasc; le admirase
dintotdeauna.
Acum era singurul care tia c ele erau inamicii vieii.
***
Nu numai o dat, Pham Nuwen se trezise n interiorul unor
automate medicale. Aproape c se obinuise cu cuvele strmte ca
nite cociuge, cu pereii verzi fr ornamentaii, cu srme i
tuburi. Acum ns era altceva i avu nevoie de un timp ca s
neleag pur i simplu unde se gsea. Arbori ca nite slcii se
aplecau n jurul lui, abia legnndu-se n briza cald. Prea s
zac ntins pe muchi moale, ntr-un lumini micu, pe malul unui
iaz. Pclele verii atrnau n vzduh deasupra apei. Totul era foarte
plcut, att doar c frunzele erau mblnite i aveau o nuan de
verde pe care n-o mai zrise niciodat. Aceasta era viziunea
altcuiva despre paradis. Ridic mna spre ramura cea mai
apropiat i degetele i se izbir de ceva rigid aflat la cincizeci de
centimetri deasupra ochilor. Un perete curb. n ciuda imaginilor
neltoare, spaiul avea cam aceeai mrime ca n toate blocurile
operatorii pe care i le amintea.
napoia capului se auzi un clic, iar peisajul idilic glis prin faa
lui, lund cu el briza cald. Cineva Ravna plutea imediat n
afara cilindrului.
Salut, Pham!
Femeia se ntinse peste carcasa blocului operatoriu i-l strnse
de mn. Srutul era tremurtor i ea prea tras la fa, de parc
ar fi plns mult.
Salut, i rspunse el.
372

Memoria i revenea n fragmente neregulate. ncerc s se


mping n culcu i gsi alt similitudine ntre acest bloc
operatoriu i cele din Qeng Ho: era conectat i asigurat. Ravna
rse stins.
Cuv deconectare.
Dup un moment, Pham pluti eliberat.
Tot mi ine braul.
Nu, aia-i earfa. Braul tu stng va avea nevoie de un timp de
recretere. A fost ars aproape complet.
Oh
Cobor ochii i privi coconul alb care-i imobiliza braul de flanc.
Acum i reamintea nfruntarea cu arme i nelese c poriuni
din visul su fuseser ct se poate de reale.
Ct timp am stat fr cunotin?
Tulburarea i se fcu simit n voce.
Vreo treizeci de ore. Suntem la peste aizeci de ani-lumin de
Odihna Armonioas. Mergem perfect, att doar c se pare c n
urmrirea noastr au pornit toate navele care se pot deplasa.
Visul Mna liber i se nclet pe braul Ravnei.
Skrodclreii unde sunt? Nu la bord, n numele Flotei!
C-ce a mai rmas din Tulpin-verde este n cellalt bloc
operatoriu. Cochilie-albastr este
De ce m-au lsat s triesc? Ochii lui Pham se rotir n jur. Se
gseau ntr-o cabin utilitar. Orice arme se aflau la minimum
douzeci de metri de el. Hmm Mai important dect armele ar fi
fost totui obinerea privilegiilor de consol de comand n E II
dac nu era deja prea trziu. Se mpinse n blocul operatoriu i iei
plutind din ncpere. Ravna l urm.
Ia-o-ncet, Pham! Abia ai ieit din cuv.
Ei ce-au zis despre ambuscad?
Biata Tulpin-verde nu-i n stare s spun nimic. Cochiliealbastr a povestit cam la fel ca tine: Tulpin-verde a fost prins de
nite Clrei periculoi i silit s v momeasc pe voi ntr-o
curs.
Hmm, hmm
Pham se strdui s adopte un ton ct mai sec. Aadar poate c
373

mai exista o ans; poate c Cochilie-albastr nu fusese nc


afectat. Merse mai departe prin coridorul axial al navei. Peste un
minut ajunsese pe punte, urmat ndeaproape de Ravna.
Pham Ce se-ntmpl? Avem de luat multe hotrri, dar
Ct dreptate ai! Plonj pe puntea de comand i se ndrept
ctre consol.
Nav! mi recunoti vocea?
Pham, ncepu Ravna, ce-i
Da, domnule.
asta?
Privilegii de comand, rosti el.
Capacitile acordate n timp ce Clreii nu erau la bord. Oare
mai funcionau?
Acordate.
Skrodclreii dispuseser de treizeci de ore pentru a-i plnui
aprarea. Totul era prea simplu, mult prea simplu
Suspend privilegiile de comand pentru skrodclrei.
Izoleaz-i.
Da, domnule, sosi rspunsul navei.
Minciun! ns ce-ar fi putut face mai mult dect att? Talazul
spre panic ajunse n vrf i, brusc, el se simi foarte detaat. El
era Qeng Ho i n acelai timp era teostriciunea.
Ambii skrodclrei erau n aceeai cabin, cu Tulpin-verde n
cellalt bloc operatoriu. Pham deschise o fereastr spre ncperea
respectiv. Cochilie-albastr sttea pe un perete lng blocul
operatoriu. Prea ofilit, aa cum fusese cnd auziser de Sjandra
Kei. i orient frunzele ctre videocamer.
Sir Pham, nava m anun c ne-ai suspendat privilegiile?
Ce se-ntmpl, Pham?
Ravna se ancorase cu un picior n punte i-l fulgera cu privirea.
Brbatul ignor ambele ntrebri.
Ce face Tulpin-verde? ntreb el.
Frunzele se rsucir n direcia opus i prur c devin chiar
mai vetejite.
Triete i mulumesc, sir Pham. A fost nevoie de mare
ndemnare pentru a face ceea ce ai fcut. innd seama de toate
374

care s-au petrecut, nu a fi putut cere mai mult.


Ce anume am fcut? i amintea c trsese n Tulpin-verde. i
ratase inta? Privi n blocul operatoriu. Acesta era destul de diferit
de configuraia pentru oameni, fiind n majoritate umplut cu ap,
cu aerare turbulent n lungul frunzelor pacientului. Adormit (?),
Tulpin-verde prea mai fragil dect i amintea, cu frunzele
fluturnd la ntmplare n ap. Unele erau zdrenuite, ns corpul
i prea ntreg. Ochii lui Pham coborr ctre baza tulpinii, unde
Clreii se ataau de obicei la skrode. Ciotul se sfrea ntr-un
mnunchi de tubulatur chirurgical. i aminti atunci ultima
secund a luptei, cnd distrusese skroda de sub Tulpin-verde. Ce
este un Clre fr skroda cu care s se deplaseze?
i ndeprt privirea de la dezastru.
V-am ters privilegiile de comand, fiindc n-am ncredere n
voi.
Fotii mei prieteni, uneltele dumanului meu Cochilie-albastr
nu rspunse. Dup o clip Ravna spuse:
Pham, fr Cochilie-albastr nu te-a fi putut scoate din
habitatul acela. Chiar i dup aceea eram mpotmolii n mijlocul
sistemului OA. Satelitul-pstor zbiera nsetat de snge, i dduse
seama c eram oameni. Aprahanti ncercau s ias din andocare i
s ne atace. Fr Cochilie-albastr, n-am fi convins niciodat
securitatea local s ne ngduie s folosim ultrapropulsia
probabil c-am fi fost vaporizai n momentul n care am fi ieit din
planul inelului. Acum am fi fost toi mori.
Nu tii ce s-a-ntmplat acolo jos?
O parte din indignare prsi chipul femeii.
Ba da. nelege ns c era vorba despre skrode. Ele sunt
dispozitive mecanice. Este foarte uor s deconectezi partea
cibernetic de legturile mecanice. Tipii ia controlau roile i
orientau armamentul.
Hmm Pe fereastra din spatele Ravnei, l vedea pe Cochiliealbastr cu frunzele nemicate, negrbindu-se s confirme.
Triumftor?
Asta nu explic motivul pentru care Tulpin-verde ne-a atras
375

n curs. Ridic o mn. Da, tiu, a fost ameninat. O singur


problem, Ravna: ea n-a ovit deloc. Era entuziast, efervescent.
Privi peste umrul femeii. Nu era privat de libertate, nu mi-ai
spus chiar tu asta, Cochilie-albastr?
O pauz prelung. Apoi:
Ba da, sir Pham.
Ravna se ntoarse, plutind napoi, astfel ca s-i poat vedea pe
amndoi.
Dar, dar este totui absurd. Tulpin-verde a fost cu noi de la
bun nceput. Pn acum ar fi putut de o mie de ori s distrug
nava ori s transmit un mesaj spre Exterior. De ce s rite cu
ambuscada asta stupid?
Da. De ce nu ne-au trdat nainte
Pn n secunda n care ea pusese ntrebarea, Pham nu tiuse.
Cunotea datele, ns nu avea o teorie coerent n care s le
nglobeze. Acum totul se potrivea: ambuscada, visele lui din blocul
operatoriu, pn i paradoxurile.
Poate c nainte ea n-a fost trdtoare. De la Releu am scpat
realmente fr s fi fost urmrii, fr ca nimeni s fi tiut despre
noi, cu att mai puin despre destinaia noastr exact. Cu
siguran, nimeni nu s-ar fi ateptat ca oamenii s apar la
Odihna Armonioas.
Se opri, strduindu-se s adune totul laolalt. Ambuscada
Ambuscada n-a fost stupid dar a fost o improvizaie
absolut. Inamicii nu aveau susinere. Armele lor erau chestii
simple, lipsite de inteligen. (O idee fulgertoare.) A fi gata s pun
prinsoare c dac te-ai uita la resturile skrodei Tulpinii-verzi, ai
constata c arma ei cu fascicul era un simplu instrument tietor.
i singurul senzor de pe mina antipersonal era un detector de
micare. Probabil c avea vreo utilitate civil. Toate gadgeturile au
fost mobilizate la repezeal de nite indivizi care nu se ateptaser
la o lupt. Nu, inamicii au fost surprini de apariia noastr.
Crezi c aprahanti ar fi putut
n niciun caz aprahanti. Din ce mi-ai spus, ei s-au desprins
din andocare abia dup lupt, cnd satelitul Clreilor ne-a
anunat existena. Cei dinapoia aciunii sunt independeni de
376

Fluturi i sunt probabil mprtiai, n grupuri foarte mici, prin


multe sisteme stelare ca un vast sistem de declanatoare de
alarm ce in urechile ciulite dup orice poate fi interesant. Ne-au
observat i, dei avanpostul lor era slab, au ncercat s ne
captureze nava. Ne-au anunat public existena doar atunci cnd
eram pe punctul de a scpa. Una peste alta, nu doreau s evadm.
Indic printr-un gest scurt fereastra de ultraurmrire: Dac
interpretez corect ce-i acolo, peste cinci sute de nave sunt pe
urmele noastre.
Ochii Ravnei se ndreptar ctre display, apoi revenir la brbat.
Glasul ei era absent.
Da. Este o parte din flota aprahanti principal i
Vor fi mult mai muli, att doar c nu toi vor fi Fluturi.
Ce vrei s spui atunci? De ce ne-ar dori skrodclreii rul? O
conspiraie este lipsit de sens. Ei n-au avut niciodat un stat
naional, cu att mai puin un imperiu interstelar.
Pham aprob din cap.
Doar colonii panice ca satelitul la pstor n civilizaii
polispecifice prin tot Exteriorul. Glasul i se nmuie: Nu, Rav, nu
skrodclreii sunt adevratul inamic inamicul este entitatea
dindrtul lor. Aberaia Straumli.
Tcere nencreztoare, totui el observ ct de strns i inea
frunzele Cochilie-albastr. El tia.
Este singura explicaie, Ravna. Tulpin-verde a fost realmente
prietena noastr i ne-a fost loial. Eu bnuiesc c doar o mic
minoritate de Clrei se gsete sub controlul Aberaiei. Cnd
Tulpin-verde li s-a alturat, a fost de asemenea convertit.
E e imposibil! Aici suntem n Exteriorul Median, Pham.
Tulpin-verde avea curaj, ncpnare. Niciun fel de manipulare
n-ar fi putut-o transforma att de rapid.
O spaim disperat i apruse n ochi. Indiferent de explicaie,
adevrul trebuia s fie ceva ngrozitor.
Iar eu sunt nc aici, viu i vorbind. O informaie pentru
teostriciune; poate c totui mai exista o ans! Rosti aproape
simultan cu dezvoltarea ideii n mintea sa:
Tulpin-verde era loial, ns a fost complet convertit n
377

numai cteva secunde. N-a fost doar o corupere a skrodei ei sau


un drog. A fost ca i cum att Clreaa, ct i skroda fuseser
concepute din capul locului s rspund n felul acela.
Se uit la Cochilie-albastr, ncercnd s-i anticipeze reacia
fa de urmtoarele sale cuvinte.
Clreii i-au ateptat mult timp creatorul. Rasa lor este
foarte veche, mult mai veche dect oricare alta cu excepia celor
senile. Ei se afl peste tot, dar n numr mic, ntotdeauna practici
i panici. Iar undeva la nceputuri cu miliarde de ani n urm
precursorii lor au fost prini ntr-o fundtur evolutiv. Creatorul
lor a construit primele skrode i a fcut primii Clrei. Acum cred
c tim cine a fost i de ce a fcut-o.
Tcu o clip, dup care urm:
Da, da, tiu c-au existat i alte naintri pe un plan superior
ale condiiei unei rase. La aceasta, este minunat ct de stabil s-a
dovedit pe termen lung. Skrodele sunt o tradiie, afirm Cochiliealbastr, ns acela este un termen pe care eu l aplic civilizaiilor
i unor scri temporale mult mai reduse. Skrodele actuale sunt
identice cu cele de acum un miliard de ani. Iar ele sunt dispozitive
ce pot fi construite oriunde n Exterior totui designul provine
clar din Exteriorul Superior sau din Transcendent.
Aceea fusese una dintre primele lecii umilitoare pe care le
nvase despre Exterior. Examinase schiele de proiectare practic
nite disecii ale skrodelor. La exterior erau dispozitive mecanice,
care aveau pn i pri n micare. Iar documentaia nsoitoare
susinea c totul poate fi construit n cea mai simpl fabric, cu
doar puin peste ceea ce exista n unele locuri din Zona Lent. n
acelai timp ns partea electronic era o mas aparent aleatorie
de componente ce nu dovedeau nicio urm de design ierarhic sau
modularism. Funciona, i nc mult mai eficient dect ceva
proiectat de mini echivalente cu ale oamenilor, dar nu se punea
problema reparaiilor i depanrii cibercomponentelor.
Nimeni din Exterior nu nelege potenialul complet al
skrodelor, cu att mai puin adaptrile impuse asupra Clreilor
lor. Nu-i aa, Cochilie-albastr?
Clreul i plesni frunzele cu putere de tulpina sa central. Alt
378

zornit furios. Era ceva ce Pham nu mai vzuse pn atunci.


Mnie? Teroare? Glasul voder al Cochiliei-albastre era distorsionat
de nonliniariti.
Tu ntrebi? Tu ntrebi? Este monstruos s-mi ceri s te ajut n
aceast
Vocea se pierdu n frecvenele nalte i rmase mut, cu corpul
vibrnd.
Pham din Qeng Ho simi o mpunstur de stnjenire. Cellalt
tia i nelegea i merita mai mult de aa ceva. Clreii
trebuiau distrui, ns ei nu erau obligai s-i asculte
condamnarea. Mna i se ntinse pentru a deconecta comunicarea,
apoi se opri. Nu! Asta-i ultima ta ocazie de a observa aciunile
Aberaiei.
Privirea Ravnei trecu de la om la skrodclre i brbatul i
ddu seama c ea nelesese. Faa femeii purta aceeai expresie
ngrozit pe care o avusese cnd primise vestea despre Sjandra
Kei.
Afirmi c Aberaia a construit primele skrode.
i i-a modificat i pe Clrei. S-a ntmplat cu mult timp n
urm i, bineneles, n-a fost aceeai ntrupare a Aberaiei pe care
au creat-o straumerii, dar
Molima, cealalt denumire comun a Aberaiei, i mai apropiat
de imaginea pe care o avea Btrnul. n ciuda transcendenei
Aberaiei, modul ei de existen era mai similar cu o boal, dect
cu orice altceva. Poate c asta i ajutase la pclirea Btrnului.
Acum ns Pham vedea limpede. Molima tria n fragmente i
traversa durate uriae de timp. Se ascundea n arhive, ateptnd
condiiile ideale. i crease ajutoare pentru nflorirea ei
Se uit la Ravna i, brusc, mai nelese ceva.
Ai avut la dispoziie treizeci de ore ca s te gndeti la cele
ntmplate, Rav. Ai vizionat nregistrrile fcute de costumul meu.
Cu siguran, trebuie s fi ghicit o parte din toate astea.
Ochii ei coborr.
Puin, opti n cele din urm.
Cel puin nu mai nega.
tii ce avem de fcut, continu el cu blndee.
379

Acum cnd tia cum trebuia s procedeze, teostriciunea i


destinse strnsoarea. Voina avea s-i fie pus n aplicare.
Ce anume? ntreb Ravna, de parc n-ar fi avut habar.
Dou lucruri. S publicm asta pe Reea.
Cine ar crede-o?
Reeaua Milioanelor de Minciuni
Destui. Odat ce va examina datele, majoritatea va putea s
disting adevrul i s ntreprind aciunea cuvenit.
Femeia cltin din cap i murmur abia auzit:
Nu.
Reeaua trebuie s afle. Am descoperit ceva care ar putea
salva o mie de planete. Acesta este atuul ascuns al Molimei. Cel
puin n Exteriorul Median i Inferior.
Ea scutur iari din cap.
Pe de alt parte, anunarea acestui adevr ar duce la uciderea
a miliarde de fpturi.
n legitim aprare!
Pham se mpinse n plafonul spre care plutise lent i reveni
ctre punte.
n ochii Ravnei se zreau lacrimi.
Exact astea au fost argumentele folosite pentru a-mi ucide ffamilia, planetele -i eu nu voi participa aa ceva!
Dar de data asta afirmaiile sunt reale!
M-am sturat de pogromuri, Pham.
Duritate blnd i aproape incredibil.
Vrei s iei singur hotrrea asta? Noi deinem o informaie pe
baza creia alii conductori mai nelepi dect oricare dintre noi
ar trebui s aib libertatea s decid. Vrei le interzici posibilitatea
opiunii?
Ea ovi i, pentru o secund, Pham crezu c nclinaia
civilizat ctre respectarea legilor adnc nrdcinate n sufletul
Ravnei avea s-o conving. Apoi ns brbia femeii se ridic.
Da, Pham. Vreau s le-o interzic.
El emise un sunet neutru i reveni la consola de comand. Nu
avea rost s-i spun ce altceva trebuia fcut.
i noi nu-i vom omor pe Cochilie-albastr i Tulpin-verde.
380

N-avem de ales, Rav. Degetele lui mngiar comenzile.


Tulpin-verde a fost corupt; nu tim ct de mult a supravieuit
distrugerii skrodei ei, sau ct va dura pn ce acelai lucru se va
ntmpla cu Cochilie-albastr. Nu-i putem lua cu noi, dar nici nu-i
putem lsa n libertate.
Ravna pluti n lateral, fr s-i ia ochii de la minile
brbatului.
F-fii atent pe cine omori, Pham, rosti ea ncet. Aa cum ai
spus, am avut la dispoziie treizeci de ore ca s m gndesc la
deciziile mele treizeci de ore ca s m gndesc i la deciziile tale.
i?
Pham ridic degetele de pe comenzi. Furia (teostriciunea?) i
goni iute prin minte. Ravna, Ravna, Ravna, murmur un glas,
lundu-i adio n capul lui. Apoi fu strbtut de un fior extrem de
rece. El se temuse c nava fusese corupt de Clrei, ns, idioata
asta acionase n numele lor, voluntar. Pluti lent ctre femeie. n
mod reflex, minile i se ncordar pentru lupta corp la corp.
i cum intenionezi s m opreti s fac ceea ce trebuie fcut?
Dei ghicise deja rspunsul. Ea nu se retrase, nici chiar cnd
una dintre minile brbatului ajunse la civa centimetri de gtul
ei. Pe chip i se vedeau lacrimi i curaj.
T-tu ce crezi, Pham? Cnd erai n blocul operatoriu am
rearanjat unele chestii. Dac-mi faci vreun ru, vei pi lucruri
mult mai rele. Ochii ei privir peretele dinapoia lui. Omoar-i pe
Clrei i i vei muri i tu.
Pentru o clip, foarte ndelungat, se holbar unul la altul,
msurndu-se din priviri. Poate c n perei nu erau camuflate
arme. Probabil c ar fi putut s-o ucid nainte s se poat apra.
Pe de alt parte ns existau mii de feluri n care nava putuse fi
programat pentru a-l omor. i atunci n-ar mai fi rmas dect
Clreii care s coboare n Adnc, spre trofeul lor.
Ce facem atunci? ntreb el n cele din urm.
C-ca pn acum: mergem s-l salvm pe Jefri. Mergem s
recuperm Contramsura. Sunt de acord s impunem unele
restricii Clreilor.
Un armistiiu cu montrii, intermediat de o incontient.
381

Pham se propuls nainte, o ocoli i porni pe coridorul axial. n


urma lui auzi un suspin.
***
n urmtoarele zile, aproape c se evitar. Lui Pham i se
ngduise acces superficial la comenzile navei i gsi programe
sinucigae ntreesute prin straturi de aplicaii, dar i un detaliu
ciudat i motiv pentru ntristare, dac ar fi fost capabil de aa
ceva. Modificrile fuseser ntreprinse la cteva ore dup
confruntarea lui cu Ravna. Cnd i se opusese, femeia nu avusese
nimic. Slav Puterilor c n-am tiut! Gndul fu uitat, aproape
nainte s se fi format complet.
Perfect! Farsa avea s continue pn la capt: un joc
permanent de minciuni i subterfugii. ncruntat, decise s ctige
jocul acela. n urma lui goneau flote, n jurul lui erau trdtori. Pe
Qeng Ho i propria lui teostriciune, Aberaia avea s piard!
Skrodclreii aveau s piard! i, n ciuda curajului i
generozitii ei, Ravna Bergsndot avea s piard!

382

Capitolul 30
Tyrathect pierdea lupta din interiorul ei, lupta cu Jupuitorul.
Nici vorb ca lupta s se fi terminat; poate c era mai bine s
spun c roata se ntorsese. Iniial, existaser mici momente de
triumf, aa cum fusese atunci cnd l lsase pe Amdijefri s se
joace singur cu comsetul, fr ca nici mcar copiii s fi ghicit c ea
fusese rspunztoare. ns asta se ntmplase cu multe zece zile n
urm, pe cnd acum n unele zile, avea control complet asupra
siei. Alte zile i acelea erau adesea cele mai fericite ncepeau
cu ea prnd s fie la control.
Nu era clar ce va fi azi.
Tyrathect se plimba pe lng panourile nalte ce ncununau
zidurile noului castel. Acesta era nou, cu certitudine, dar cu greu
se putea spune c ar fi atins statutul de castel. Oel construise n
grab panicat. Zidurile de miazzi i de apus erau foarte groase i
strbtute de tuneluri secrete. Pe de alt parte, pe latura de
miaznoapte existau zone ce nu erau dect simple palisade dublate
de valuri de pietri. Nimic mai mult nu s-ar fi putut face n timpul
care-i fusese acordat. Tyrathect se opri pentru o clip i adulmec
izul de lemn proaspt tiat. Panorama de pe Dealul Navei Stelare
era pe ct de frumoas o vzuse vreodat. Zilele ncepuser s se
lungeasc i acum ntre apusul i rsritul soarelui era numai
crepuscul. Zpada se retrsese la nivelul peticelor vratice, lsnd
landa s nverzeasc sub cldur. Din locul n care se gsea, putea
zri la mile deprtare, acolo unde marea albstruie nconjura
insulele din largul coastei.
Potrivit prerii generale, atacarea noului castel chiar i n
actualul su stadiu incomplet ar fi nsemnat sinucidere curat,
dac nu dispuneai de o hoard de asediatori. Tyrathect surse
amar n sine. Desigur, Cioplitoarea-n-lemn ar fi ignorat prerea
general. Btrna Cioplitoare-n-lemn credea c deinea o arm
secret care ar fi strpuns zidurile acelea de la o deprtare de sute
de picioare. Recent, iscoadele lui Oel raportaser c Cioplitorii-n383

lemn mucaser momeala i mica lor oaste i tunurile rudimentare


i ncepuser cltoria pe uscat, n sus pe coast.
Tyrathect cobor scara zidului, spre curte. Se auzeau bubuituri
slabe. Undeva la miaznoapte de Vlceaua-prului, tunarii lui
Oel i ncepuser instrucia de diminea. Cnd vzduhul era
senin, puteau fi auzii. Testele fuseser interzise n vecintatea
fermelor i nimeni, cu excepia nalilor Valei i a unor lucrtori
izolai, nu tia despre existena armelor. De acum ns Oel avea
treizeci de tunuri i praf de puc suficient. Principalul lui neajuns
era lipsa de tunari; din apropiere, zgomotul detunturilor era
infernal, iar salvele repetate te puteau asurzi. Pe de alt parte,
armele n sine erau o minunie! Bteau la aproape treisprezece
kilometri distan, de trei ori mai departe dect ale Cioplitoarei-nlemn. Puteau azvrli bombe cu praf de puc, ce explodau n
secunda impactului. Dincolo de dealurile din miaznoapte existau
locuri unde pdurea era defriat n brazde i alunecrile de teren
amenintoare dezveleau piatra goal toate n urma barajelor
susinute de artilerie.
i n curnd poate chiar azi Jupuitorii aveau s aib i
radio.
Blestemat fii, Cioplitoare-n-lemn! Desigur, Tyrathect n-o
ntlnise niciodat pe Cioplitoarea-n-lemn, dar Jupuitorul
cunoscuse bine haita aceea; Jupuitorul era n majoritate vlstarul
ei. Blndul Cioplitor-n-lemn l nscuse i-l ridicase la putere. Tot
Cioplitorul-n-lemn l nvase despre libertatea de gndire i
experimentare. Cioplitoarea-n-lemn ar fi trebuit s tie de
mndria care slluia n Jupuitor, ar fi trebuit s tie c el va
ajunge la extremele la care printele su nu cutezase vreodat. Iar
cnd natura monstruoas a celui nou devenise limpede, cnd
primele lui experimente fuseser descoperite, Cioplitorul-n-lemn
ar fi trebuit s-l fi ucis sau, cel puin, s-l fi fragmentat. ns,
Jupuitorului i se ngduise s aleag calea exilului s creeze
fpturi ca Oel, care la rndul lor s creeze propriii lor montri,
pentru a cldi finalmente aceast ierarhie de demen.
Dup mai bine de un veac, Cioplitoarea-n-lemn venea s-i
repare greeala. Sosea cu armele ei de jucrie, la fel de idealist i
384

de exagerat de ncreztoare n sine ca ntotdeauna. Ptrundea ntro capcan de oel i foc din care niciunul dintre soldaii ei nu avea
s scape. Dac ar fi existat vreo cale prin care s-o previn Unicul
motiv pentru care Tyrathect se mai afla aici era jurmntul pe
care-l fcuse de a distruge Micarea Jupuitorilor. Dac
Cioplitoarea-n-lemn ar fi bnuit ce o atepta aici, dac ar fi tiut
mcar de existena trdtorilor din propria ei tabr, poate c ar fi
existat o speran. n toamna trecut, Tyrathect fusese ct pe-aici
s trimit un mesaj anonim n miazzi. Destui negutori vizitau
ambele regate i amintirile ei de Jupuitor i spuneau care dintre ei
erau probabil independeni. Fusese ct pe-aci s-i transmit unuia
o nsemnare, un singur petic de hrtie de mtase, prin care s
anune sosirea iminent a navei stelare i supravieuirea lui Jefri.
n privina aceea, scpase de moarte cu mai puin de o zi; Oel i
artase un raport din miazzi despre cellalt om i despre
progresul nregistrat de Cioplitoarea-n-lemn cu datasetul. n
raport figurau amnunte ce puteau fi cunoscute doar de cineva din
elita Cioplitorilor-n-lemn. Cine? Ea nu ntrebase, dar bnuia c ar
fi fost Prodotus; Jupuitorul din Tyrathect i amintea bine haita
aceea de prsil. Ei avuseser unele nelegeri. Prodotus nu
deinea nimic din geniul primar al printelui lor reunit, totui n el
exista o trstur de oportunism.
Oel i artase raportul doar pentru a se umfla n pene, pentru
a-i dovedi lui Tyrathect c el izbutise n ceva ce Jupuitorul nu
ncercase niciodat. i era, cu adevrat, o lovitur! Tyrathect l
felicitase cu o sinceritate mai mult dect obinuit i-i amnase
discret planurile de avertizare. Dac n elita Cioplitorilor-n-lemn
exista o iscoad, orice mesaj ar fi nsemnat o sinucidere inutil.
Travers curtea exterioar a castelului. Lucrrile continuau peste
tot, dar echipele erau mai mici. Oel nla case din lemn n toat
curtea, ns multe erau simple nveliuri goale. Oel spera s-o
conving pe Ravna s coboare ntr-un punct anume, n apropierea
donjonului interior.
Donjonul interior Aceea era unica structur din castel
construit la standardele Insulei Tinuite. Era minunat! Putea fi
cu adevrat ce-i spusese Oel lui Amdijefri: un sanctuar care s
385

cinsteasc aa cum se cuvenea nava lui Jefri i s-o apere de atacul


Cioplitoarei-n-lemn. Cupola central era o ngemnare de grinzi n
consol i blocuri de piatr i avea deschiderea principalei sli de
ntruniri de pe Insula Tinuit. Tyrathect o privi cu o pereche de
ochi, n vreme ce o ocoli. Oel inteniona s placheze cupola cu cea
mai frumoas marmur trandafirie, astfel nct fie vizibil din cer
de la zeci de mile deprtare. Capcanele construite n structura ei
erau miezul planului lui Oel, chiar dac salvatorii nu coborau n
cealalt curs a sa.
***
Shreck i ali doi nali Valei stteau pe treptele slii de
ntlniri a castelului. Luar poziia de drepi la apropierea ei i se
retraser iute, cu pntecele fonind pe pardoseli totui nu la fel
de repede ca anul trecut. Ei tiau c celelalte Fragmente de
Jupuitori fuseser distruse. Cnd i depi, Tyrathect aproape c
zmbi. n ciuda slbiciunii i a tuturor problemelor ei, tia c-i
putea dovedi pe acetia trei.
Oel era deja nuntru, singur. Aa se desfurau ntotdeauna
ntlnirile cele mai importante: doar Oel i ea. Tyrathect nelegea
relaia. La nceput, Oel fusese pur i simplu ngrozit de ea: era
singura persoan pe care credea c n-o poate ucide. Vreme de zece
zile, el oscilase ntre a se gudura naintea ei i a dori s-o sfie n
buci. Fusese amuzant s vad legturile pe care Jupuitorul le
instalase cu ani n urm, pe cnd avea nc fora complet. Apoi
sosise vestea morii celorlalte Fragmente i Tyrathect nu mai fu
Jupuitor n Ateptare. Atunci fusese pe jumtate convins c va fi
omort. ntr-un fel ns situaia aceea i adusese mai mult
siguran. Acum Oel se temea mai puin de ea i nevoia lui de
sfaturi discrete putea fi satisfcut n moduri pe care le considera
mai puin amenintoare. Pentru el, Tyrathect era duhul din sticl:
nelepciunea Jupuitorului, fr ameninarea Jupuitorului.
n dup-amiaza aceasta, el prea relaxat i ncuviin neglijent
din capete la intrarea lui Tyrathect. Ea i rspunse n acelai fel.
Din multe puncte de vedere, Oel era cea mai reuit creaie a ei
a Jupuitorului. Doar depusese attea eforturi pentru a o lefui.
Pentru a obine combinaia corect care devenise Oel fuseser
386

sacrificai muli membri din care s-ar fi putut crea haite. Ea


Jupuitorul dorise inteligen sclipitoare i cruzime, i n calitate
de Tyrathect, putea acum s vad rezultatul adevrat. n ciuda
metodelor sale perfecionate, Jupuitorul crease o jalnic i
deplorabil fptur. Era straniu, dar uneori Oel prea victima
cea mai vrednic de mil a creatorului su.
Eti gata pentru marele test? ntreb Tyrathect.
Dup o lung ateptare, radiourile lui preau complete.
n curnd. Doream s te ntreb despre momentul oportun.
Sursele mele m-au anunat c armata Cioplitoarei-n-lemn a
pornit la drum. Dac nainteaz susinut, ar trebui s ajung aici
n cinci zece-zile.
Asta nseamn cel puin trei zece-zile nainte de a sosi nava
Ravnei.
Exact! Ne vom elimina vechiul duman cu mult nainte s
atacm miza cea mare. Totui ceva mi se pare ciudat n ultimele
mesajele primite de la Dou-picioare. Ct de multe crezi c
suspecteaz ele? Este posibil ca Amdijefri s le spun mai multe
dect tim noi?
Era o incertitudine pe care Oel i-ar fi tinuit-o dac Tyrathect
ar fi fost Jupuitor n Ateptare.
Ea se aez, apoi rspunse:
Drag Oel, ai fi putut ti rspunsul, dac te-ai fi sinchisit s
fi nvat mai mult din graiul Dou-picioarelor sau dac mi-ai fi
ngduit mie s nv mai mult.
De-a lungul iernii, Tyrathect fusese disperat s vorbeasc
singur cu putii, s avertizeze nava care pornise ctre ei. Acum
ns nu mai era la fel de sigur c ar fi trebuit s-o fac. Copiii
Amdijefri erau att de inoceni, att de transpareni n tot ce
fceau Dac ei ar fi ntrezrit ceva din trdarea lui Oel, nu s-ar
fi putut preface. i cum ar fi procedat salvatorii, dac ar fi tiut
despre neltoria lui Oel? Tyrathect vzuse o nav stelar n zbor.
Simpla ei aterizare putea fi o arm teribil. n plus Dac planul
lui Oel reuete, nu vom avea nevoie de bunvoina strinilor.
Continu cu glas tare:
Atta vreme ct i poi continua magnificul rol, n-ai de ce
387

teme din partea copilului. Nu vezi c te iubete?


Pentru o clip, Oel pru ncntat, dup care suspiciunea i
reveni.
Nu tiu Amdi pare mereu s m tachineze, ca i cum mi-ar
citi adevratele intenii.
Bietul Oel Amdiranifani era succesul su cel mai mare, dar el
n-avea s neleag niciodat asta. n aceast unic privin, Oel
i depise cu adevrat Stpnul, descoperind i perfecionnd o
metod care fusese cndva a Cioplitoarei-n-lemn. Jupuitorul i
examin fostul ucenic cu ochi aproape flmnzi. Dac l-ar fi putut
reface ar fi trebuit s poat exista un mod prin care s combine
teama i jupuirea cu dragoste i afeciune. Instrumentul rezultat
i-ar fi meritat cu adevrat numele Oel. Tyrathect strnse din
umeri.
Crede-m pe cuvnt. Dac poi continua s-i joci rolul de
blndee, ambii copii vor fi loiali. Ct despre restul ntrebrii tale,
am sesizat i eu o schimbare n mesajele Ravnei. Pare mult mai
sigur cu privire la momentul sosirii, totui ceva s-a ntmplat cu
ei. Nu cred c ar fi mai suspicioi dect nainte i par s accepte c
Jefri a fost responsabil pentru ideea lui Amdi despre radiouri.
Apropo, minciuna aceea a fost o micare bun! Le-a mgulit
senzaia de superioritate. Pe un cmp de lupt egal, probabil c
suntem mai buni dar ei nu trebuie s ghiceasc asta.
Totui de ce sunt, brusc, att de ncordai?
Fragmentul ridic din umeri.
Rbdare, drag Oel! Rbdare i observare. Poate c Amdijefri
a sesizat i el asta. Ai putea, n mod subtil, s le sugerezi s
ntrebe despre ce-i vorba. Bnuiala mea este c Dou-picioare au
propriile lor griji politice. Se opri i-i ntoarse toate capetele ctre
Oel: Sursa ta de la Cioplitoarea-n-lemn n-ar putea s iscodeasc
n privina asta?
Poate c da. Datasetul acela este marele atu al Cioplitoarei-nlemn.
Oel rmase tcut o vreme, molfindu-i nervos buzele. Brusc,
se scutur complet, parc pentru a alunga nenumratele
ameninri pe care le zrea mpresurndu-l.
388

Shreck!
Se auzi sunet de labe. Trapa se ntredeschise i Shreck strecur
un cap nuntru.
Stpne?
Adu aici radiourile i apoi ntreab-l pe Amdijefri dac poate
veni s stea de vorb cu noi.
***
Radiourile erau nite lucruri minunate. Ravna susinea c
dispozitivul de baz putea s fie inventat de civilizaii doar cu puin
mai avansate dect cea a Jupuitorului, dar era greu de crezut.
Construirea necesita foarte multe etape, multe ocoliuri lipsite de
neles Rezultatul final: opt ptrate negre ca noaptea, cu latura
de un metru. n materialul ciudat se ntrezreau sclipiri de aur i
argint. Cel puin asta nu reprezenta un mister: acolo intrase o
parte din aurul i argintul Jupuitorului.
Amdijefri sosi. Alergar mprejurul podelei centrale, examinar
radiourile i strigar spre Oel i Fragmentul de Jupuitor. Uneori
prea greu de crezut c nu erau realmente o singur hait, din
care fcea parte i Dou-picioare. Se strngeau laolalt aa cum
fceau haitele. De foarte multe ori, Amdi rspundea la ntrebri
despre Dou-picioare, nainte ca Jefri s fi avut posibilitatea de a
vorbi, utiliznd pronumele eu-hait prin care se identificau ei doi.
Azi ns preau s fie n dezacord.
Te rog, lordul meu, las-m pe mine s-l ncerc!
Jefri cri ceva n samnorsk. Cnd Amdi nu rspunse, el
repet cuvintele mai rar, adresndu-se direct lui Oel.
Nu. Este [ceva ceva] periculos. Amdi este [ceva] mic. De
asemenea [ceva] de timp e ngust.
Jupuitorul se strdui s priceap nelesul. La naiba! Mai
devreme sau mai trziu, ignorarea graiului Dou-picioarelor avea
s-i coste.
Oel ascult omul, dup care emise cel mai perfect suspin de
rbdare.
V rog, Amdi, Jefri. Care este problema?
Vorbi n samnorsk i Fragmentul de Jupuitor l nelese mai
bine dect pe copilul uman. Amdi ovi un moment.
389

Jefri crede c vestele radiouri sunt prea mari pentru mine.


Dar, uit-te, nu-mi vin chiar aa de ru!
Sri mprejurul unui ptrat negru-nchis, trgndu-l pe podea
de pe suportul de catifea. Puse estura pe spinarea i umerii
membrului celui mai voinic al haitei sale.
Radioul avea aproximativ forma unei mantii mari; croitorii lui
Oel l prevzuser cu catarame la umeri i pe pntece. Totui era
enorm pentru micuul Amdi. Sttea ca un cort n jurul lui.
Vezi? Vezi?
Cporul se ii afar i privi nti la Oel, apoi la Tyrathect,
dorind s aud acceptare din partea lor. Jefri spuse ceva. Haita
Amdi i replic printr-un chiit furios, dup care zise:
Jefri i face griji despre toate, dar cineva trebuie s testeze
radiourile! Exist o mic problem n privina vitezei. Radioul este
mult mai iute dect sunetul. Jefri se teme pur i simplu c-i att
de rapid nct ar putea zpci haita care-l folosete. Asta-i o
prostie! Cu ct ar putea fi mai iute dect gndirea capetelor alipite?
Tyrathect/Jupuitorul surse. Haita de puiandri nu putea s
mint, ns el bnuia c Amdi tia rspunsul la ntrebarea aceea
i c rspunsul nu-i susinea argumentaia.
De cealalt parte a slii, Oel ascult cu capetele aplecate ntr-o
parte imaginea toleranei binevoitoare.
mi pare ru, Amdi. Este realmente prea periculos ca tu s fii
primul.
Dar eu sunt curajos! i vreau s-ajut.
mi pare ru. Dup ce vom ti c este sigur
Amdi emise un ipt de enervare, mult mai ascuit dect
vorbirea fireasc inter-haite, aproape n spectrul gndirii. Roi n
jurul lui Jefri, lovind picioarele omului cu dosurile sale.
Trdtorule! plnse el i continu cu insulte n samnorsk.
Fur necesare zece minute pentru a-l calma, dei rmase
morocnos. El i Jefri se aezar pe podea, mormind unul ctre
cellalt n samnorsk. Tyrathect i privi pe cei doi i pe Oel, aflat
n partea opus a slii. Dac ironia sorii ar fi fost sonor, toi ar fi
fost deja surzi. Pe toat durata vieilor lor, Jupuitorul i Oel
experimentaser asupra altora de obicei pn la moartea lor.
390

Acum aveau o victim care realmente implora s fie sacrificat i


trebuia respins. Nu exista ndoial cu privire la respingere. Chiar
dac Jefri n-ar fi ridicat obiecii, haita Amdi era prea valoroas
pentru a fi expus riscurilor. n plus, Amdi era un octet. Era un
miracol n sine c o hait att de mare putea funciona.
Eventualele pericole prezentate de radio ar fi fost mult mai mari
pentru el.
De aceea trebuia gsit o victim corespunztoare. Un prpdit
adecvat. Cu siguran, n temniele de sub Insula Tinuit existau
destui din acetia. Tyrathect se gndi la toate haitele despre care
i amintea c le ucisese. Ct de mult l ura pe Jupuitor i
cruzimea lui calculat! Ticloia mea este mult mai mare ca a lui
Oel. Eu l-am creat pe Oel. i aminti gndurile ei din ultima or.
Aceasta era una dintre zilele rele, una dintre zilele n care
Jupuitorul se furia afar din ascunziurile minii ei, cnd puterea
gndirii lui o purta tot mai sus i mai sus, pn ce gndirea
devenea raiune i ea devenea el. Totui, pentru alte cteva
secunde ar mai fi putut pstra controlul. Ce ar fi putut face cu el?
Un suflet destul de puternic se putea autonega, putea s devin o
persoan diferit finalmente, i putea pune capt siei.
O s ncerc eu radioul.
Cuvintele fur rostite aproape nainte ca el s le fi gndit.
Idioat i slab!
Poftim? fcu Oel.
ns vorbele fuseser clare i Oel auzise. Fragmentul de
Jupuitor zmbi sec.
Vreau s vd ce poate face acest radio. Las-m s-l ncerc,
drag Oel.
***
Scoaser radiourile n curte, de partea navei stelare care era
ascuns de privirile tuturor. Aici aveau s stea doar Amdijefri, Oel
i cel care voi fi n momentul respectiv. Fragmentul de Jupuitor rse
la teama care sporea. Disciplin, gndise ea! Poate c asta era cel
mai bine. Se post n mijlocul curii i-i ngdui omului s-l ajute
cu echipamentul radio. Ciudat s vad alt fiin inteligent att
de aproape i nlndu-se mult deasupra lui.
391

Labele incredibil de articulate ale lui Jefri i aranjar vestele pe


spinri. La interior, materialul era moale, izolator i, spre deosebire
de
vemintele
normale,
radiourile
acopereau
timpanele
purttorului. Biatul ncerca s explice ce fcea.
Vezi? Asta ridic un col al mantiei vine peste cap.
Interiorul are [ceva] care transform sunetele n radio.
Fragmentul se scutur cnd biatul ncerc s-i trag
acopermntul mai departe.
Nu. Nu pot s gndesc dac m acoper mantiile.
Fragmentul i putea pstra contiina complet numai dac
toi membrii lui priveau ctre interior. Deja prile lui mai slabe se
apropiau de claustrofobie. Astzi, contiina care era Tyrathect
avea s nvee o lecie.
Ah, scuz-m
Jefri se ntoarse i se adres lui Amdi ceva despre folosirea
vechiului design. Amdi era cu capetele alturate, la numai zece
metri deprtare. Fusese permanent ncruntat, posac dup ce
fusese refuzat, i agitat fiindc sttea departe de Dou-picioare.
ns pe msur ce pregtirile continuar, ncruntturile disprur
i ochii puiandrilor se lrgir de fascinaie ncntat. Fragmentul
simi un val de afeciune pentru ei, care apru i dispru prea iute
pentru a fi sesizat.
Profitnd de faptul c mantiile nbueau mare parte din
sunetele de gndire ale Fragmentului, Amdi se apropie i mai mult.
Jefri spune c poate n-ar fi trebuit s-ncercm s facem
radioul pentru mini, zise el, dar sta va fi mult mai bun. O tiu! i
continu el cu o iretenie transparent m-ai putea lsa pe mine
s-l ncerc, ca s nu fie vreo problem.
Nu, Amdi. Aa trebuie s procedm.
Glasul lui Oel era blnd i nelegtor. Numai Fragmentul de
Jupuitor putea zri rnjetul larg purtat de doi membri ai lordului.
Bine, n regul. Puiandrii se mai apropiar niel. S nu-i fie
fric, lord Tyrathect. Radiourile au stat destul n lumina soarelui.
Ar trebui s aib mult energie. Pentru ca s funcioneze, este
suficient s strngi bine toate centurile, chiar i pe cele de la
beregat.
392

Pe toate simultan?
Amdi se foi.
Probabil c aa-i cel mai bine, altfel nepotrivirile dintre viteze
ar fi att
Rosti ceva spre Dou-picioare.
Jefri se aplec mai aproape.
Cureaua asta merge aici iar asta aici Art cureluele
mpletite ce strngeau i mai mult acopermintele pentru capete.
Dup aceea, trage asta cu gura.
Cu ct vei trage mai tare, cu att mai puternic se va auzi
radioul, adug Amdi.
Bine.
Fragmentul se adun laolalt. Aranj cum trebuie vestele i
strnse centurile de la umeri i de pe abdomene. nbuitor ca
moartea! Vestele preau c se modeleaz dup timpanele sale. Se
privi i se nclet cu disperare de ceea ce-i mai rmsese din
contiin. Vestele erau minunate, negru cu fire aurii-argintii ca
ale unui Lord Jupuitor. Superbe instrumente de tortur! Nici chiar
Oel nu-i imaginase o asemenea rzbunare neateptat. Sau i
imaginase?
Fragmentul prinse cureluele pentru capete i trase de ele.
***
Cu douzeci de ani n urm, cnd Tyrathect era nou, i plcea
s se plimbe cu printele ei de fisiune pe dunele ierboase de pe
malurile Lacului Kitcherri. Asta se ntmpla nainte de marea
prbuire, nainte ca singurtatea s-o mping spre capitala
Republicii i cutarea nelesului. Nu toate malurile lui Kitcherri
erau acoperite de plaje i dune. Mai n sud se afla Stncria, unde
praiele brzdaser piatra n cursul lor ctre lac. Uneori, mai ales
dup ce se ciondnea cu printele ei, Tyrathect pleca de pe rm
spre interiorul uscatului, urmnd cursurile de ap mrginite de
stnci netede, perfect verticale. Era un fel de pedeaps: n unele
locuri, rocile aveau ca o pcl sticloas i nu absorbeau deloc
sunetele. Totul reverbera n ecouri, pn n vrful gndurilor. Era
ca i cum ar fi fost nconjurat de cpii ale ei, ndrtul crora se
gseau alte cpii i toate gndeau aceleai sunete, ns defazate.
393

Bineneles, ecourile reprezentau frecvent o problem cu pereii


din piatr necapitonai ai locuinelor, mai ales dac dimensiunile i
geometriile nu erau corecte. Totui stncile erau reflectoare
aproape perfecte: un comar al lucrtorilor din exploatrile
miniere. Iar n unele locuri forma Stncriei conspira cu sunetele
Cnd pea pe acolo, Tyrathect nu-i putea deosebi gndurile de
ecouri. Totul era bruiat de rezonane defazate foarte puin unele
fa de altele. La nceput, simise o durere teribil care o pusese pe
fug. Se silise totui s revin, iari i iari, iar pn la urm
nvase s gndeasc pn i n cele mai nguste defileuri.
Radioul lui Amdijefri aducea niel cu stncile de la Kitcherri.
ndeajuns poate ca s m salveze. Cnd i recapt contiina,
Tyrathect era complet strns ntr-un morman. Trecuser cel mult
cteva secunde de cnd radiourile prinseser via; Amdi i Oel se
holbau pur i simplu la ea. Omul i legna unul dintre trupuri,
vorbindu-i. Tyrathect linse laba biatului, apoi se scul parial.
Auzea doar propriile ei gnduri, dar aveau ceva din caracteristica
disonant a ecourilor din stnci.
Revenise pe pntece. O parte din ea vomita pe pmnt. Lumea
tremura, dezacordat. Gndirea este acolo. Prinde-o! Prinde-o! Totul
era o chestiune de coordonare, de sincronizare. i-l reamintea pe
Amdijefri spunnd ct de rapid era radioul. Cumva, era reversul
problemei stncilor urltoare. Scutur din capete i stpni
stranietatea.
Lsai-m niel, rosti i glasul i era aproape calm.
Privi n jur, foarte lent. Dac se concentra, dac nu se mica
rapid, putea s gndeasc. Brusc simi mantiile ce-i apsau toate
timpanele. Ar fi trebuit s fie surd, izolat, ns gndurile nu-i
erau mai nceoate dect ar fi fost dup un somn agitat. Se ridic
din nou n picioare i travers ncet spaiul deschis dintre Amdi i
Oel.
M putei auzi? ntreb ea.
Da, rspunse Oel i se retrase nelinitit. Desigur
Mantiile nbueau sunetele aidoma unei capitonri groase;
orice din spectrul gndirii ar fi fost complet absorbit. Totui graiul
inter-haite i samnorska aveau sunete joase, care n-ar fi fost
394

afectate. Tyrathect se opri i-i inu toate rsuflrile. Auzi psrile


i sunete de tiere de lemne undeva pe latura ndeprtat a curii
interioare. Cu toate acestea, Oel se gsea la numai zece metri de
ea. Sunetele gndurilor lui ar fi trebuit s fie o intruziune sonor,
chiar tulburtoare. Se czni s deslueasc ceva Nu auzea dect
propriile-i gnduri i un fel de bzit care prea s rsune din
toate direciile.
i noi care crezusem c ne va oferi control n lupt, rosti ea
surprins.
Toi membrii i se ntoarser i pornir ctre Amdi. El se afla la
ase metri, la trei Totui, niciun sunet de gndire. Amdi holbase
ochii. Puiandrii nu cedau teren; ba chiar toi opt preau s se
ntind spre Tyrathect.
Ai tiut asta de la bun nceput, nu? ntreb ea.
Am sperat. Oho, am sperat!
Amdi pi mai aproape. Un metru Cei opt ai lui se uitau la cei
cinci ai ei de la o deprtare de civa centimetri. El ntinse un nas,
atingndu-i botul de al lui Tyrathect. Sunetele gndurilor lui
rzbteau doar foarte slab prin mantie, nu mai puternic dect
dac ar fi stat la cincisprezece metri deprtare. Pentru un moment,
se privir complet uluii. Nas n nas, dar amndoi puteau gndi!
Amdi scoase un ipt de ncntare i opi printre Tyrathect,
frecndu-se nainte i napoi de picioarele ei.
Uite, Jefri! strig n samnorsk. Merge. Merge!
Tyrathect se cltin sub asalt i fu ct pe-aici s-i piard
controlul gndurilor. Ceea ce tocmai se ntmplase n toat
istoria lumii nu se mai petrecuse niciodat aa ceva. Dac haitele
gnditoare puteau lucra lab lng lab i bot lng bot
Consecinele erau att de numeroase i de imprevizibile, nct
simi cum o apuc iari ameeala.
Oel se mai apropie puin i suferi o mbriare rapid din
partea lui Jefri Olsndot. Oel se strduia din rsputeri s se
alture celebrrii, totui nu era chiar sigur ce anume se
ntmplase. Nu trise consecinele, ca Tyrathect.
Un progres minunat pentru prima ncercare, spuse el. Chiar
i aa ns trebuie s fie dureros. (Doi din el o priveau cu atenie.)
395

Ar trebui s-i scoatem echipamentul i s te lsm s te odihneti.


Nu! rostir simultan Tyrathect i Amdi, dup care ea i surse
lui Oel. nc nu l-am testat realmente, nu?
elul era de fapt comunicarea pe distane mari. Cel puin acela
crezuserm noi c ar fi fost elul. De fapt, chiar dac nu s-ar fi auzit
dect pe aceeai distan ca i sunetele de vorbire, n mintea lui
Tyrathect nsemna un succes de proporii.
Ah
Oel zmbi slab spre Amdi i fulger ctre Tyrathect din ochii
unor fee ascunse. Jefri continua s atrne de dou dintre gturile
sale. Oel era imaginea suferinei abia ascunse.
Bine, atunci ia-o-ncet. Nu tim ce se poate ntmpla dac iei
din raza de aciune.
Tyrathect i desclci doi membri din Amdi i se retrase un pic.
Gndirea era la fel de limpede i potenial la fel de deconcertant
ca nainte. Acum ns ncepea s se obinuiasc cu ea. Avea doar
foarte puine probleme n a-i menine echilibrul. Strbtu cu cei
doi nc zece metri, aproximativ distana maxim la care o hait se
putea coordona n condiiile cele mai silenioase.
Este de parc a avea toate capetele laolalt, anun uimit.
n mod obinuit, dup zece metri gndurile erau slabe i
defazarea temporal att de mare, nct coordonarea devenea
dificil.
Ct de departe pot s merg? murmur ea spre Amdi.
El emise un chicotit uman i-i apropie un cap.
Nu sunt sigur. Ar trebui s funcioneze cel puin pn la
zidurile exterioare.
Bun, spuse ea cu glas normal pentru Oel, s vedem dac m
mai pot ndeprta niel.
Cei doi membri ai ei parcurser ali zece metri. Era ntins pe
mai bine de douzeci de metri! Oel cscase larg ochii.
i-acum?
Tyrathect rse.
Gndirea mi-este la fel de precis ca nainte, i ntoarse cei
doi membri i porni mai departe.
Stai! rcni Oel, srind n picioare. Este prea i aminti dup
396

aceea c nu erau singuri i furia lui se transform ntr-o


ngrijorare nspimntat pentru binele ei.
Este prea periculos pentru un prim experiment, ntoarce-te!
Din locul n care se afla mpreun cu Amdi, Tyrathect zmbi
radios.
Dar, Oel, eu n-am plecat nicieri, replic ea n samnorsk.
Amdijefri rse nestvilit. Tyrathect era ntins pe o raz de
cincizeci de metri! Cei doi membri pornir ntr-o alergare uoar
i-l vzu pe Oel nghiindu-i spumele. Gndirea ei continua s
aib calitatea precis conturat, instantanee, a apropierii cu toate
capetele laolalt. Ct de rapid este radioul acesta? Trecu pe lng
Shreck i grzile postate la marginea cmpului.
Salut, salut, Shreck! Ce mai faci? vorbi un membru ctre
chipurile lor nmrmurite.
napoi, alturi de Amdi i restul ei, Oel rcnea la Shreck,
cerndu-i s-o urmreasc. Alergarea ei se iui. Se despri un
membru spre miaznoapte prin curtea interioar, iar cellalt ctre
miazzi. Shreck i grzile o urmar, mpiedicndu-se buimaci.
Cupola donjonului interior se ridica ntre membrii ei: un dom vast
de piatr. Gndirea radio se nceoa n bzituri.
Nu pot gndi, opti ea lui Amdi.
Trage de cureluele de la gur. i intensific gndurile.
Tyrathect trase de curele i bziturile se diminuar. i
rectig echilibrul i alerg n jurul navei stelare. Un membru al
ei era acum ntr-o zon de construcii. Meterii ridicar ochii,
stupefiai. Un solitar nsemna de obicei un accident fatal sau o
hait care turbase. n ambele cazuri, solitarul trebuia reinut. ns
membrul haitei Tyrathect purta o mantie mrea care scnteia
auriu, iar Shreck i grzile sale strigau la toi s se trag napoi.
Tyrathect ntoarse un cap spre Oel i glasul ei era fericit.
Zbor!
Alerg printre muncitorii care se retrseser speriai, ctre
ziduri. Era peste tot, ntinzndu-se ntruna. Secundele acestea
aveau s fie amintiri care s dinuie mai mult dect sufletul ei,
aveau s fie legende n minile urmailor ei i peste o mie de ani.
Oel czuse pe gnduri. Situaia i scpase complet de sub control;
397

toate grzile lui Shreck se aflau de partea opus a donjonului


interior. Tot ce mai puteau el i Amdijefri s tie acum provenea de
la Tyrathect i din hrmlaia alarmelor. Amdi opia n jurul ei.
Unde eti? Unde?
Aproape de zidul exterior.
S nu treci de el, rosti ncet Oel.
Tyrathect abia l auzi. Pentru alte cteva clipe, avea s soarb
din puterea aceasta glorioas. Se repezi n sus pe scrile
interioare. Grzile se traser iute napoi i membrii lor srir n
curte. Shreck continua s-o urmeze, rcnind mereu pentru a-i
degaja drumul. Un membru al ei ajunse la parapet, apoi cellalt.
Tyrathect icni.
Eti bine? ntreb Amdi.
Sunt
Tyrathect privi n jur. Din locul n care se gsea, pe zidul de
miazzi, se zrea pe sine n curtea castelului un plc micu,
auriu i negru: cei trei membri ai ei i Amdi. Dincolo de zidurile
nord-estice se ntindeau pdurea i vile, potecile ce suiau n
munii Colii-de-ghea. n apus era Insula Tinuit i nceoatele
ape dinspre interior: imagini pe care le vzuse de o mie de ori ca
Jupuitor i le iubise mult, erau domeniul lui. Acum ns vedea
totul ca n vis. Ochii i erau att de ndeprtai ntre ei! Haita i se
ntindea pe aproape toat limea castelului! Paralaxa vederii fcea
ca Insula Tinuit s par la numai civa pai deprtare.
Castelul-nou era ca o machet n jurul ei. Atotputernic Hait a
Haitelor aa vedea numai Dumnezeu! Grzile lui Shreck se
apropiau. El trimisese dou haite napoi, ca s cear instruciuni.
Dou minute. Cobor n dou minute.
Vorbise att grzilor de pe palisad, ct i lui Oel rmas n
curte. Dup aceea se ntoarse ca s-i priveasc domeniul.
i extinsese numai doi membri, pe mai puin de un sfert de
kilometru, totui nu exista niciun fel de defazaj temporal
perceptibil; coordonarea era la fel de prompt ca atunci cnd erau
toi laolalt. Iar cureluele mpletite puteau fi strnse nc i mai
mult. Ce-ar fi fost dac cei cinci membri ai ei s-ar fi ndeprtat
muli kilometri? Atunci ntregul inut de miaznoapte ar fi fost ca
398

propriul ei iatac.
i Jupuitorul? Ah, Jupuitorul Unde era el? Amintirile
continuau s fie acolo, dar Tyrathect i reaminti pierderea
contiinei exact n clipa n care radiourile ncepuser s
funcioneze. Pentru a gndi n faa unei viteze att de teribile, aveai
nevoie de un talent special de coordonare. Poate c Lordul
Jupuitor nu pise niciodat ntre stnci apropiate cnd fusese
nou. Tyrathect surse. Poate c numai ablonul ei mental putea s
subziste cnd folosea radiourile. n cazul acela Privi nc o dat
peste inut. Jupuitorul cldise un imperiu mre. Dac aceste noi
descoperiri erau folosite cuvenit, atunci victoriile urmtoare l
puteau face infinit mai mre. Se ntoarse ctre grzile lui Shreck.
Perfect, sunt gata s revin la Lordul Oel.

399

Capitolul 31
Armata Cioplitoarei-n-lemn porni spre nord n toiul verii.
Pregtirile fuseser frenetice, cu Prodotus zorindu-i pe toi, inclusiv
pe sine, pn i adusese aproape la epuizare. Trebuiau fabricate
treizeci de tunuri; Pedantus turnase aptezeci de evi nainte de a
obine treizeci care s prezinte ncredere. Trebuiau instruii
tunari i descoperite metode sigure de intire. Trebuiau
construite crue i cumprai kherporci.
Cu siguran, de acum zvonurile despre pregtiri ajunseser
pn n nord. Cioplitorii-n-lemn era un ora-port; nu puteau
nchide negoul care se desfura prin el. Prodotus i avertizase n
aceste privine n destule ntlniri ale consiliului interior. Oel tia
de venirea lor. Toat mecheria era s-i in pe Jupuitori n
incertitudine cu privire la numrul soldailor, momentul sosirii i
obiectivul exact.
Avem un atu important fa de inamic, spunea el. Avem ageni
n consiliile lui superioare. tim ce tie el despre noi.
Bineneles, nu puteau ascunde evidena de ochii iscoadelor,
ns de fapt detaliile erau cele cu adevrat importante.
Armata porni pe uscat pe mai multe ci; o duzin de crue pe
aici, cteva detaamente pe acolo. Cu totul, expediia cuprindea o
mie de haite, dar acestea nu aveau s se reuneasc pn nu
ajungeau n adncul pdurilor. Ar fi fost mai uor s parcurg
prima etap a drumului pe mare, ns Jupuitorii aveau iscoade pe
nlimile fiordurilor. Deplasarea oricrei corbii chiar i n
adncul teritoriului Cioplitorilor-n-lemn avea s fie aflat n
nord. De aceea cltorir pe poteci prin pduri, strbtnd zone
din care Prodotus eliminase agenii inamici.
La nceput, drumul fusese foarte uor, cel puin pentru cei cu
crue. Johanna cltorea ntr-o caret din ariergard, mpreun
cu Cioplitoarea-n-lemn i datasetul. Pn i eu am nceput s
tratez obiectul ca pe un oracol, gndi fata. Pcat c nu putea s
400

prezic realmente viitorul.


Vremea era pe att de frumoas pe ct o vzuse Johanna
vreodat pe planeta Stiletelor: o dup-amiaz fr sfrit. Straniu
c o asemenea frumusee perpetu i putea strni nelinite, totui
nu i-o putea stpni deloc. Avea aceleai senzaii ca la prima ei
descindere pe planeta aceasta, cnd totul mersese prost.
n primele zilentregi ale cltoriei, pe cnd se gseau nc n
teritoriile proprii, Cioplitoarea-n-lemn i indicase toate piscurile ce
se iveau n faa lor i ncercase s-i traduc denumirea lor n
samnorsk. Dup ase sute de ani, regina i cunotea bine
domeniul. tia pn i peticele de zpad ce dinuiau i n timpul
verilor. i art Johannei un carnet de schie pe care-l adusese cu
ea. Fiecare pagin data din alt an i prezenta petice speciale de
zpad, aa cum se vedeau n aceeai zi a verii. Rsfoirea iute a
paginilor aproape c aducea cu un film rudimentar de animaie.
Johanna vedea peticele micndu-se, crescnd pe o perioad de
decenii, apoi retrgndu-se.
Cele mai multe haite nu triesc att de mult, nct s simt
aa, zise Cioplitoarea-n-lemn, dar pentru mine peticele care
dureaz toat vara seamn cu nite fiine vii. Vezi cum se mic?
Sunt aidoma lupilor, alungai de pe teritoriile noastre de focul
nostru, care este soarele. Ei dau trcoale, cresc Uneori se
mpreuneaz i un ghear nou pornete ctre mare.
Fata rse, uor nelinitit.
i nving?
n ultimele patru secole, nu. Verile au fost adesea calde i
vntoase. n cele din urm? Nu tiu. i pentru mine oricum nu
mai conteaz. i legnase pentru o clip cei doi pui i chicotise
ncetior. Odraslele Peregrinului nici nu gndesc nc, iar eu mi
pierd deja viziunea viitorului!
Johanna se ntinsese s-o mngie pe gt.
Dar sunt i odraslele tale.
tiu. Majoritatea puilor mei au fost integrai n alte haite, ns
acetia sunt primii pe care i-am inut cu mine.
Orbul mpinsese cu botul un pui, care se ferise i scosese un
gngurit la limita superioar a auzului. Johanna l luase pe
401

cellalt pui n poal. Puii Stiletelor aduceau mai degrab cu cei de


foc dect cu celuii. Aveau gturile foarte lungi prin comparaie
cu corpul i preau s se dezvolte mult mai lent dect celandrul
pe care-l crescuse ea cu Jefri. Chiar i acum aveau probleme n ai focaliza privirile. Johanna i plimb ncetior degetele prin faa
unui pui; eforturile lui de a i le urmri fuseser amuzante.
Dup aizeci de zile, puiandrii Cioplitoarei-n-lemn nu puteau
nc umbla cu adevrat. Regina purta dou veste speciale, cu
buzunare marsupiale n pri i aproape tot timpul ct erau treji,
puii stteau acolo, sugnd burtica ei prin blan. Din unele puncte
de vedere, regina i trata progeniturile aa cum ar fi fcut
oamenii. Era foarte agitat cnd i erau luate i nu le mai putea
vedea. i plcea s le strng la piept i s joace jocuri de
coordonare. Adesea i aeza pe ambii pui pe spate i le lovea
lbuele de opt ori la rnd, dup care, brusc, l lovea pe unul ori pe
altul pe burtic. Cei doi se zbteau furioi naintea atacurilor i
lbuele li se agitau n toate direciile.
l gdil pe cel a crui lbu am atins-o ultima oar.
Peregrinul este demn de mine. Acetia doi gndesc deja puintel.
Vezi?
l indic pe cel care se strnsese ghem, pentru a evita mare
parte a gdilturilor ei neateptate.
Din alte puncte de vedere, modul n care Stiletele i creteau
puii era strin, aproape nfricotor. Nici Cioplitoarea-n-lemn, nici
Peregrinul nu vorbeau cu puiandrii lor n tonuri audibile, ci
gndurile lor ultrasonice preau s-i testeze ntruna pe micui.
Unele erau simple i regulate, i strneau vibraii prin pereii
caretei; lemnul zumzia sub degetele Johannei. Era de parc o
mam ar fi ngnat un cntec de leagn, dar fata nelegea c avea
alt scop. Micile creaturi rspundeau la sunete, zvcnind n ritmuri
complicate. Peregrinul spunea c vor mai trece treizeci de zile
nainte ca puii s poat contribui cu gnduri contiente n hait,
ns erau de acum educai i exersai pentru funcia aceea.
Poposeau n fiecare zintreag, cu soldaii fcnd pe rnd de
paz n linii de santinele. Chiar i n timpul cltoriei, se opreau de
multe ori pentru a-i terge urmele, a atepta ntoarcerea unei
402

patrule sau pur i simplu pentru a se odihni. La un asemenea


popas, Johanna sttu cu Peregrinul la umbra unui copac care
semna cu un pin, dar mirosea a miere. Pelerinul se juca
mpreun cu puii si, ajutndu-i s se ridice i s umble civa
pai. Dup zumzetele pe care le simea n oasele craniului, fata tia
c el gndea spre pui. Apoi, brusc, acetia i se prur mai degrab
nite marionete dect copii.
De ce nu-i lai s se joace singuri sau cu (Fraii Surori?
Cum le spui prsilelor nscute cu alt hait?) cu puii
Cioplitoarei-n-lemn?
Pelerinul ncercase s nvee obiceiurile oamenilor ntr-o
msur chiar mai mare dect regina. Era de departe haita cea mai
flexibil pe care o cunotea fata la urma urmelor, trebuie s fii
flexibil, dac poi accepta un uciga n propria ta minte. Totui fu
vizibil surprins de ntrebarea ei. Briturile din capul Johannei
ncetar brusc. Wickwrackcic rse slab. Era un rset foarte
omenesc, dei puin cam teatral. Peregrinul petrecuse multe ore
urmrind comediile interactive din dataset; Johanna nu tia dac
pentru divertisment, ori pentru o nelegere mai subtil a
oamenilor.
S se joace? Singuri? Da neleg ct de natural ar fi pentru
tine aa ceva. Pentru noi ar fi un fel de perversiune Ba nu, chiar
mai ru, deoarece perversiunile sunt mcar amuzante pentru unii,
uneori, ns dac un puiandru ar fi crescut ca solitar sau chiar ca
duet asta ar nsemna s obii un animal din ceea ce ar fi putut
deveni un membru robust.
Vrei s spui c puii n-au niciodat o via personal?
Pelerinul i nclin capetele ntr-o parte i-i apropie burile de
pmnt. Unul din el continua s mping puii cu botul, totui
atenia i era captat de fat. i plcea s mediteze asupra
bizareriilor omeneti.
Da, uneori exist tragedii: un pui orfan, care rmne singur.
Adesea pentru aa ceva nu exist tratament; creatura devine prea
independent pentru a se integra n orice hait. Oricum, este o
via foarte singuratic, pustie. Eu nsumi am amintiri despre ct
este de neplcut.
403

Pierdei foarte mult. tiu c tu ai vizionat povetile pentru


copii din dataset. E trist c nu putei fi niciodat necopi i
prostui.
Hei, n-am spus nicio clip asta! Eu unul am fost de foarte
multe ori necopt i prostu sta-i chiar felul meu de a fi. Iar
majoritatea haitelor chiar aa i sunt, cnd conin civa membri
tineri provenii de la prini diferii.
n timp ce vorbeau, unul dintre puii Peregrinului ajunsese la
marginea pturii pe care stteau i i ntinse stngaci gtul n
florile ce creteau ntre rdcinile unui copac din apropiere. Pe
cnd adulmeca prin vegetaia verde i purpurie, Johanna simi
zumzetul rencepnd. Micrile puiului devenir mai organizate.
Tii! Pot mirosi florile odat cu el! Pun prinsoare c vom vedea
unul prin ochii celuilalt cu mult nainte s-ajungem la Insula
Tinuit a Jupuitorului.
Puiul se retrase i cei doi opir pe ptur, parc dansnd.
Capetele Peregrinului se legnar n ritmul micrilor lor.
Sunt nite micui foarte inteligeni! Zmbi larg: Noi nu diferim
chiar att de mult de voi, Johanna. tiu c oamenii sunt mndri
de copiii lor. Att Cioplitoarea-n-lemn, ct i eu ne ntrebm ce vor
deveni ai notri. Ea este cu adevrat sclipitoare, iar eu sunt ei
da! niel nebun. Oare acetia doi vor face din mine un geniu
tiinific? Oare o vor transforma pe Cioplitoarea-n-lemn ntr-o
aventurier? Hi, hi! Cioplitoarea-n-lemn este o extraordinar
educatoare de prsil, dar nici chiar ea nu-i sigur cum vor fi noile
noastre suflete. Ah, abia atept s fiu din nou sextet!
***
Copistul, Wickwrackcic i Johanna avuseser nevoie de numai
trei zile pentru a naviga de la Domeniul Jupuitorului pn la
portul Cioplitorilor-n-lemn. Armata aceasta urma s necesite
aproape treizeci de zile pentru a ajunge n locul unde ncepuse
aventura fetei. Pe hart pruse o rut chinuitoare, care erpuia n
bucle strnse prin teritoriul fiordurilor, totui n primele zece zile
naintaser cu o uurin extraordinar. Vremea se meninuse
cald i uscat. Era ca ziua ambuscadei, dar prelungit la
nesfrit. Cioplitoarea-n-lemn o numea vara vnturilor secetoase,
404

ns n timpul verii ar fi trebuit s existe furtuni ocazionale, sau


mcar nnorri. Soarele ocolea ntruna peste coronamentele
pdurilor, iar cnd ieeau n loc deschis niciodat prea mult timp
i doar cnd Prodotus era sigur c nu existau pericole , cerul era
senin i fr urm de nori.
Vremea aceea ncepuse deja s trezeasc neplceri. La amiaz
putea fi realmente zpueal. Vntul sufla permanent i prjolitor.
Pdurile se uscau i trebuiau s fie precaui cu focurile. Iar pentru
c soarele era mereu pe bolt i pentru c nu existau nori,
cercetaii inamici i puteau zri de la muli kilometri deprtare.
Pedantus era mai cu seam agitat. Nu se ateptase s trag cu
tunurile pe drum, totui i-ar fi dorit o instruire mai ndelungat a
trupelor ntr-un cmp deschis.
Pedantus era sfetnic n consiliu i inginerul-ef al reginei, iar
dup experimentele ntreprinse cu tunurile insistase s fie numit
Comandant de canonieri. Johannei i se pruse mereu un personaj
nepoliticos i lipsit de rbdare. Membrii lui erau continuu n
micare i aveau gesturi brute, sacadate. Petrecea cu datasetul la
fel de mult timp ca i regina sau Peregrinul, ns era foarte puin
interesat de subiectele orientate spre oameni.
Pare cumva orb fa de orice nu-i o mainrie, l descrisese
cndva Cioplitoarea-n-lemn, dar aa l-am creat eu. A inventat
multe, chiar nainte de sosirea ta.
Pedantus se ndrgostise de tunuri. Pentru majoritatea haitelor,
detonarea acestora reprezenta o experien dureroas, ns dup
acel prim test, Pedantus trsese din nou i din nou, ncercnd s
mbunteasc evile, praful de puc i proiectilele explozive.
Blana i era brzdat de zeci de arsuri. Afirma c bubuiturile
apropiate limpezeau mintea dar toi ceilali erau de acord c te
nnebuneau.
n timpul popasurilor, Pedantus era o apariie familiar,
umblnd de colo-colo i ciclindu-i tunarii. Susinea c pn i
cea mai scurt oprire era o ocazie pentru instruire, fiindc viteza
urma s fie esenial n lupta adevrat. Concepuse protecii
speciale, bazndu-se pe aprtoarele de urechi ale artileritilor
nyjoreni. Acestea nu acopereau urechile pentru sunete joase, ci
405

timpanele de pe fruntea i umerii celui care trgea. Coborrea


acelor aprtoare i amorea practic mintea, ns n momentul
exploziei merita tot efortul. Pedantus purta el nsui aprtoare,
dar nu le cobora niciodat peste timpane. Artau ca nite aripioare
caraghioase, care i flfiau de pe capete i umeri. n mod evident,
el aprecia c efectul era fermector de neconvenional iar
echipele lui de tunari se fleau s le poarte n permanen. Dup o
vreme, pn i Johanna i putea da seama c instrucia repetat
ddea roade. Cel puin puteau s rsuceasc fulgertor evile, s le
ncarce cu un simulacru de praf de puc i ghiulea, iar apoi s
strige echivalentul BUM! din graiul Stiletelor.
***
Armata transporta mai mult praf de puc dect alimente, aa
c haitele trebuiau s subziste din ceea ce gseau n pduri.
Johanna avusese prea puin experien n camparea sub cerul
liber i nu tia dac toate pdurile erau att de bogate. Nu
semnau n niciun caz cu pdurile urbane de pe Straum, unde
aveai nevoie de o autorizaie special ca s mergi pe poteci marcate
i unde majoritatea animalelor slbatice erau imitaii mecanice ale
originalelor nyjorene. Locul acesta era chiar mai slbatic dect
legendele despre Nyjora. La urma urmelor, planeta aceea fusese
colonizat cu mult nainte s fi regresat n medievalism. Stiletele
nu fuseser niciodat civilizate i nu-i ntinseser niciodat
oraele peste continente. Pelerinul aprecia c pe toat planeta
triau mai puin de treizeci de milioane de haite. Nord-vestul abia
ncepuse s fie populat, aa c vnatul se ntlnea la tot pasul. n
vntorile lor, Stiletele se comportau aidoma unor animale. Soldaii
goneau prin tufiuri i metoda lor favorit era una de simpl
rezisten, n care urmreau prada pn se prbuea. n
majoritatea cazurilor acest lucru nu era deloc practic, totui ei
preau la fel de ncntai s mping prada naiv n ambuscade.
Johannei nu-i plcea. Oare vntoarea aceasta era o
perversitate medieval sau una specific Stiletelor? Dac
dispuneau de timp, soldaii nu-i foloseau arcurile i cuitele, ci
retezau beregate i sfrtecau pntecele cu colii i ghearele.
Desigur, nici creaturile pdurii nu erau lipsite de aprare; pe
406

planet, ameninarea i rspunsul la ameninare evoluaser de


milioane de ani. Aproape toate animalele puteau s emit ipete
ultrasonice, care necau complet gndirea oricrei haite din
apropiere. Pri din pdure i preau tcute Johannei, dar armata
trecea prin ele n galop precaut, cu soldaii i vizitiii zvrcolindu-se
de agonie sub asalturile nevzute.
Unele dintre animalele pdurii erau mai sofisticate.
Dup douzeci i cinci de zile de la pornire, armata se
mpotmolise ncercnd s traverseze valea cea mai mare pe care o
ntlnise pn atunci. Prin mijlocul ei camuflat de pdure , un
ru curgea spre marea din vest. Pereii acestei vi nu semnau cu
nimic din ce vzuse fata vreodat n parcurile de pe Straum. Dac
ai fi secionat transversal valea, ai fi obinut o form similar literei
U. Stncile erau perfect verticale n partea de sus a pereilor, se
transformau apoi n pante i n cele din urm ntr-o lunc lin prin
care curgea rul.
Aa o sap gheaa, i explic Cioplitoarea-n-lemn. Mai n aval
exist locuri unde am vzut realmente cum se ntmpl.
i art dup aceea Johannei explicaii n dataset. Asta se
ntmpla tot mai des; pelerinul i regina, ba uneori i Pedantus,
preau s tie mai multe dect Johanna din educaia modern a
unui copil uman.
Traversaser deja o serie de vi mici. Coborrea flancurilor
abrupte era ntotdeauna dificil, ns deocamdat potecile fuseser
practicabile. Prodotus i adusese pn la marginea acestei vi largi.
Cioplitoarea-n-lemn i armata stteau la adpostul pdurii, la
mic distan de pereii verticali de piatr. La civa metri mai n
spate, Johanna era nconjurat de Wickwrackcic. Copacii din zona
aceasta i reaminteau fetei de pini. Frunzele erau nguste i
ascuite i dinuiau tot anul, ns scoara le era alb i presrat
cu bicue, iar lemnul n sine era glbui-deschis. Cele mai stranii
erau florile violete, care rsreau dintre rdcinile expuse ale
arborilor. Pe planet nu existau insecte similare albinelor, dar
printre flori se vedea o forfot permanent, cauzat de mamifere
ct degetul mare al fetei, care se suiau de pe o plant pe alta. Erau
mii, totui nu preau a fi interesate dect de flori i de nectarul
407

dulce care se prelingea din ele. Johanna se aez printre flori i


admir peisajul n timp ce regina conferea cu Prodotus. Oare la
ci kilometri deprtare puteai s vezi din locul acesta? Aerul era
cristalin, aa cum l cunoscuse dintotdeauna pe planeta Stiletelor.
Spre est i vest, valea prea s se ntind la nesfrit, cu rul ca
un firicel argintiu, acolo unde se ntrezrea, ocazional, prin
pdurea de pe fundul vii.
Pelerinul o mpunse cu un bot i fcu semn din cap ctre
regin. Cioplitoarea-n-lemn arta ntr-o parte i cealalt a pantei
abrupte.
Este o discuie ncins. Vrei o traducere?
Da.
Cioplitoarei-n-lemn nu-i place poteca asta. Glasul Pelerinului
se schimb n tonul pe care-l folosea regina cnd vorbea
samnorsk: Poteca este complet expus. De pe malul opus, oricine
ne poate numra toate cruele. Chiar i de la cteva mile O mil
este mai mult de un kilometru
Prodotus i roti capetele n gestul indignat care-i era specific.
Bolborosi ceva, n mod limpede furios. Pelerinul chicoti i-i
schimb vocea pentru a-l imita pe eful Siguranei:
Maiestate! Cercetaii mei au trecut prin sit valea i malul
opus. Nu exist nicio ameninare.
Ai fcut miracole, tiu, dar chiar susii n mod serios c ai
acoperit ntregul versant de miaznoapte? Se afl la cinci mile
deprtare i din tinereea mea tiu c pe acolo sunt zeci de grote
tu nsui ai amintirile acelea.
Asta l-a amuit! rse Pelerinul.
Haide, haide! Doar traducerea.
De acum, Johanna putea s interpreteze destul de bine limbajul
corpurilor i tonul glasurilor. Uneori desluea pn i acordurile
Stiletelor.
Hmm Bine.
Regina i aranj raniele cu puii i se aez. Tonul ei deveni
conciliant.
Dac vremea n-ar fi att de senin, sau dac ar fi noapte, am
fi putut ncerca, ns i aminteti poteca veche? La douzeci de
408

mile mai spre interior de aici? Dup atta timp ar trebui s fie
acoperit de vegetaie. Iar suiul de vizavi este
uierat-bolborosit mnios dinspre Prodotus.
i spun, pe-aici este sigur! Vom pierde cteva zile pe cealalt
potec. Dac vom ajunge trziu la Jupuitori, toat truda mea a fost
n zadar. Trebuie s traversezi pe-aici!
Hopa! murmur Pelerinul neputndu-se abine de la micile
comentarii. Cred c-aici Prodotus a-ntins prea mult coarda.
Capetele reginei se arcuir pe spate. Imitaia vocii ei fcut de
Wickwrackcic spuse:
i neleg nerbdarea, hait din sngele meu. Dar vom nainta
pe unde spun eu. Dac asta e intolerabil pentru tine, i voi
accepta cu regret demisia.
Dar ai nevoie de mine!
Nu chiar att de mult.
Brusc, Johanna nelese c ntreaga misiune se putea destrma
n clipa aceea, fr s se fi tras mcar un singur foc. Ce ne-am fi
fcut fr Prodotus? i inu respiraia i privi cele dou haite. Pri
din Prodotus se plimbar iute n cerc, oprindu-se pentru secunde
furioase ca s-o priveasc pe Cioplitoarea-n-lemn. n cele din urm,
toate gturile lui se nclinar.
mi cer iertare, maiestate. Atta vreme ct m vei gsi de
folos, te rog s-mi ngdui s te slujesc.
Regina se relax acum i ea. Se ntinse pentru a-i mngia
puii, care reacionar fa de starea ei, zbtndu-se n ranie i
uiernd.
Te iert. Doresc sfaturile tale impariale, Prodotus. Au fost
miraculos de bune.
Prodotus surse fr putere.
Nu crezusem c laul ar fi fost n stare, rosti Peregrinul lng
urechea fetei.
***
Avur nevoie de dou zilentregi ca s ajung la poteca veche.
Aa cum prezisese Cioplitoarea-n-lemn, era acoperit de verdea,
ba chiar pe alocuri nu era defel vizibil. Pentru a traversa valea pe
aici, le trebuiau zile bune. Dac regina avea vreo ndoial fa de
409

decizia pe care o luase, nu o meniona Johannei. Cioplitoarea-nlemn avea ase sute de ani i se referea destul de frecvent la
inflexibilitatea btrneii, iar acum fata cpta un exemplu limpede
al inflexibilitii acelea.
Cnd ajungeau la rpe spate de torente, tiau copaci i
construiau puni peste ele. Aveau nevoie de cte o zi pentru a
depi fiecare asemenea obstacol, ns naintarea era agonizant de
lent chiar i prin locurile unde poteca era ntreag. Nimeni nu
mai cltorea n crue. Marginile potecii se erodaser i roile
vehiculelor se roteau uneori n gol. n dreapta ei, Johanna vedea
coroane de copaci aflate la muli metri sub picioarele ei.
Ddur peste lupi la ase zile dup ce porniser pe poteca
ocolitoare, cnd aproape c ajunseser pe fundul vii. Lupi Aa
cel puin le spusese pelerinul; fetei i se prur c semnau cu
gerbilii, oarecii de deert.
Tocmai ncheiaser o poriune de un kilometru de mers uor.
Vntul, uscat i cald, care sufla necontenit prin vale, se simea
chiar i sub copaci. Ultimele petice de zpad dintre arbori se
topeau i dincolo de peretele nordic al vii se ridica o pcl
fumurie.
Johanna mergea pe lng careta Cioplitoarei-n-lemn. Pelerinul
o urma la zece metri, flecrind ocazional cu ei. (Regina fusese
foarte tcut n ultimele zile.) Brusc, de deasupra lor se auzir
ipete stridente de alarm ale Stiletelor.
Dup o secund, Prodotus strig de la o sut de metri mai n
fa. Prin interstiiile dintre copaci, Johanna vzu soldaii de pe
serpentina de deasupra lor ridicnd arbaletele i trgnd n sus
spre coasta dealului. Razele soarelui strbteau n fuioare
coronamentul, aducnd destul lumin, dar n petice care se
suprapuneau i se micau permanent. Imaginile erau haotice,
totui acolo sus se ntrezreau creaturi care nu erau Stilete!
Micue, cafenii sau sure, ele se deplasau iute prin umbrele i petele
de lumin. Suiau dealul, apropiindu-se de soldai din direcia
opus celei n care trgeau acetia.
ntoarcei-v! ntoarcei-v! ip Johanna, ns vocea i se
pierdu n vacarm.
410

i, de fapt, cine de acolo o putea nelege? Toi membrii reginei


priveau n sus, ctre btlie. Ea prinse mneca fetei.
Chiar vezi ceva, acolo sus? Unde?
Johanna blbi o explicaie, dar de acum i Pelerinul vzuse
ceva. Rcnetul lui bolborosit rsun puternic peste cmpul de
lupt. O lu la fug n sus pe potec, spre locul n care Pedantus
se cznea s pregteasc un tun.
Johanna! Ajut-m!
Cioplitoarea-n-lemn ovi, dup care spuse:
Da. S-ar putea s fie ntr-att de ru. Johanna, ajut-i cu
tunul.
Pn la crua tunului erau numai cincizeci de metri, ns
trebuia s suie panta. Fata porni s alerge. Ceva greu czu pe
potec, imediat ndrtul ei. O parte dintr-un soldat! Se zbtea i
urla. O jumtate de duzin de ghemotoace din blan de mrimea
unui gerbil erau fixate pe corpul lui i pielea i era nsngerat.
Alt parte dintr-un soldat czu pe lng ea. Alta Johanna se
mpletici, totui nu se opri.
Wickwrackcic sttea cu toate capetele laolalt, la numai civa
metri de Pedantus. Toi membrii aduli erau narmai cuite n
boturi i gheare de oel. i fcu semn fetei s se ghemuiasc lng
el.
Am dat peste-un cuib de de lupi. (Cuvintele i erau stngace,
neclare.) Ea probabil ntre locu-sta i poeca de sus. O movil, ca
un turnule de castel. Cuibu trebe ucis. O poi veea?
n mod vdit, el nu-l vedea; i rsucea capetele mereu, privind
peste tot. Johanna se uit n sus pe deal. Luptele preau s se fi
redus n intensitate i auzea doar sunetele de agonie ale Stiletelor.
Te referi la chestia aia neagr? indic fata.
Pelerinul nu rspunse. Membrii lui zvcneau i cuitele purtate
n boturi se legnau aleatoriu. Johanna se feri iute de metalul care
sclipea. El se tiase deja n cteva locuri. Atac sonic! Privi din nou
pe potec. Cunotea haitele de mai bine de un an, iar ceea ce vedea
acum era demen. Unele haite explodau: goneau n toate
direciile i ajungeau la distane la care gndirea nu mai putea fi
susinut. Altele Cioplitoarea-n-lemn pe careta ei se
411

ghemuiser n mormane, din care abia dac mai rsrea cte un


cap.
napoia celor mai apropiai copaci de pe deal, se putea zri un
val cenuiu. Lupii! n parte, fiecare ghemotoc mblnit prea destul
de inocent. Toate laolalt Johanna ncremeni pentru o clip,
vzndu-i cum sfrtec beregata unui membru de soldat.
Ea era unica persoan rmas cu mintea teafr, dar asta nu
nsemna dect c avea s tie c murea.
Cuibul trebuie ucis!
Pe crua tunului de alturi mai rmsese doar unul din
Pedantus: btrnul Cap-alb. Smintit ca ntotdeauna, i coborse
aprtorile de tunar i smucea ceva aflat sub eava tunului. Cuibul
trebuie ucis. Poate c nu era chiar aa smintit!
Johanna sri pe cru, care rul ndrt pe pant i se izbi de
un copac, ns fata abia dac i ddu seama. Ridic eava tunului,
aa cum vzuse n toate exerciiile de instruire. Cap-alb trgea de
un scule cu praf de puc, dar nu se putea descurca numai cu o
pereche de flci. Fr restul haitei sale, nu avea nici mini, nici
creier. nl capul la ea, cu ochii holbai de disperare.
Johanna apuc de cellalt capt al sculeului i mpreun
vrsar praful de puc n eav. Cap-alb reveni iute la
echipamente i scotoci dup o ghiulea. Este mai inteligent dect un
cine, i instruit. Poate c mpreun ar fi reuit ceva!
Lupii goneau la numai o jumtate de metru pe sub tlpile ei.
Cu unul sau cu doi s-ar fi putut lupta i singur, ns solul era
acoperit de zeci, care atacau i sfiau membri la ntmplare. Trei
din Peregrin l nconjuraser pe Cicatrizat i puii, dar aprarea lor
consta n sfrtecri lipsite de gndire. Haita scpase din boturi
cuitele i stiletele.
Fata i Cap-alb vrr ghiuleaua pe eav. Cap-alb se repezi
imediat n partea din spate a evii i se chinui cu scprtoarea pe
care o foloseau tunarii. Obiectul putea fi inut ntr-un bot, fiindc
de fapt un singur membru trgea cu tunul.
Ateapt, idiotule! l mpinse Johanna cu piciorul. Trebuie mai
nti s intim!
412

Pentru un moment, Cap-alb pru jignit. Reproul nu-i era


complet clar. Dduse drumul baghetei aprinztoare, totui nu i
scprtorii. Declan flacra i reveni decis, ncercnd s se
strecoare pe lng picioarele fetei. Ea l mpinse iari napoi i se
uit n sus pe deal. Chestia neagr. la trebuie s fie cuibul. nclin
eava tunului pe suport i ochi n lungul ei. Chipul i ajunse la
numai civa centimetri de insistentul Cap-alb i flacra sa. Capul
cu aprtori al acestuia se repezi nainte i flacra atinse orificiul
de dare a focului.
Detonaia aproape c o azvrli pe Johanna din cru. Pentru o
clip, nu se putu gndi la absolut nimic, doar la durerea care-i
perfora urechile. Se rostogoli i se ridic n capul oaselor, tuind n
fum. Nu auzea dect un iuit foarte ascuit, care nu mai nceta.
Crua lor micu se blngnea, cu o roat atrnat deasupra
rpei. Cap-alb se zbtea sub partea din spate a tunului. Fata o
mpinse de pe el i-i mngie capul cu aprtori. Sngera sau
poate c sngele era al ei? Pentru cteva secunde, rmase ameit,
buimcit de snge, i ncerc s-i imagineze cum naiba ajunsese
acolo.
Undeva n fundul minii ei, un glas ipa: Nu mai e timp, nu mai e
timp! Se sili s se ridice n genunchi i privi n jur; amintirile
revenir dureros de lent.
Mai sus pe deal se vedeau copaci rupi; lemnul glbui sclipea
prin frunzi. Dincolo de ei, acolo unde fusese cuibul, Johanna zri
brazde de sol proaspt rscolit. l uciseser, dar btlia
continua.
Pe potec mai existau lupi, ns acum ei erau cei care alergau
n toate direciile. Pe cnd privea, zeci dintre ei se catapultar de
pe marginea potecii, n copacii i stncile de dedesubt. Iar Stiletele
ncepuser s lupte realmente. Pelerinul i ridicase cuitele, iar de
pe tiurile i boturile lui cdeau picturi roii. Ceva sur i
nsngerat zbur peste marginea cruei i ateriza lng piciorul
fetei. Lupul nu era mai lung de douzeci de centimetri, cu blan
cafeniu-cenuie murdar. Semna ntr-adevr cu un animal de
companie, totui flcile sale micue clnnir cu intenii ucigae
ctre gleznele ei. Johanna trnti o ghiulea peste el.
413

***
n urmtoarele trei zile, n timp ce soldaii Cioplitoarei-n-lemn
se strduiau s readuc laolalt echipamentele i pe ei nii,
Johanna nv destule despre lupi. Proiectilul tras de ea i Capalb stopase brusc atacul. Fr ndoial, distrugerea cuibului
salvase o mulime de viei i expediia n sine. Lupii erau un gen de
creatur-stup, doar vag asemntoare cu haitele. Rasa Stiletelor
folosea gndirea de grup pentru a ajunge la un nivel ridicat de
inteligen; Johanna nu vzuse niciodat o hait raional care s
fi avut mai mult de ase membri. Cuiburile de lupi nu erau
interesate de inteligena ridicat. Regina susinea c un cuib putea
s aib mii de membri; n tot cazul, cel peste care dduser ei era
uria. O asemenea mulime nu putea atinge inteligena unui om.
n termeni de raiune primar, probabil c nu era mult mai
inteligent dect un singur membru al unei haite. Pe de alt parte,
putea fi mai flexibil. Lupii puteau s opereze singuri la distane
mari. Cnd se aflau la mai puin de o sut de metri de cuibulcmin, erau apendice ale membrilor regin ai cuibului i atunci
nimeni nu se ndoia de abilitatea lor. Pelerinul cunotea legende
despre cuiburi cu inteligen aproape egal cu a unei haite, despre
locuitori ai pdurilor care ncheiau pacte cu cuiburile din
apropiere, pentru protecie n schimbul hranei. Atta timp ct
triau emitorii de sunete puternice din cuib, lupii-lucrtori se
puteau coordona ca membrii unei haite. Dac ns ucideai cuibul,
creatura se destrma aidoma unei reele ieftine cu topologie stea.
n tot cazul, cuibul acesta lovise greu armata Cioplitoarei-nlemn. Ateptase tcut pn ce soldaii intraser mult n raza sa de
acoperire sonor, dup care lupi ndeprtai folosiser mimetism
sincronizat pentru a crea fantome sonice, pclind haitele s
ntoarc spatele cuibului i s trag n mod inutil n copaci. Iar
cnd ambuscada se declanase realmente, cuibul emisese confuzie
concentrat asupra Stiletelor. Atacul acela fusese mult mai
puternic dect zgomotele fetide pe care le ntlniser n alte pri
ale pdurii. Pentru Stilete, fetidele erau dureros de sonore i uneori
chiar nspimnttoare, dar nu nsemnau haosul distrugtor de
mini pe care-l cauzase atacul cuibului de lupi.
414

Peste o sut de haite fuseser lovite n ambuscad. Unele, n


majoritate haite cu puiandri, se ghemuiser laolalt. Altele, ca
Pedantus, explodaser. n orele ce urmaser atacului, multe dintre
fragmentele acelea reveniser ncet-ncet i se reasamblaser.
Stiletele rezultate erau zguduite, ns nevtmate. Soldaii intaci
umblau n sus i n jos pe stncile mpdurite i cutau membrii
rnii ai camarazilor lor. n unele locuri, rpa de lng potec
depea adncimea de douzeci de metri. n cazul n care cderea
nu le fusese amortizat de ramurile copacilor, membrii se
prbuiser direct pe piatr. n cele din urm gsir cinci mori i
douzeci de rnii grav. Pierduser i dou crue, care se fcuser
ndri i kherporcii lor suferiser rni fatale. Printr-un noroc
extraordinar, salva de tun nu declanase un incendiu forestier.
Soarele i descrise de trei ori cercul uria i nclinat n jurul
bolii cereti. Armata Cioplitoarei-n-lemn se refcea ntr-un bivuac
n adncurile pdurii din vale, pe malul rului. Prodotus postase
santinele cu oglinzi semnalizatoare pe peretele opus al vii i locul
acesta era cel mai sigur pe care-l puteau gsi att de departe n
nord. Cu siguran, era unul dintre cele mai frumoase. Nu oferea
panorama din pdurea de pe malul nalt, dar zgomotul rului din
apropiere era att de puternic nct acoperea suspinele vntului
secetos. Arborii din lunc nu aveau flori printre rdcini, totui nu
semnau cu nimic din ce cunotea Johanna. n locul tufiurilor
scunde, cretea un muchi moale i vineiu, despre care Pelerinul
afirma c ar fi fost chiar parte din copaci. Se ntindea ca o peluz
tuns scurt pn la malul apei.
n ultima zi a popasului, regina convoc toate haitele care nu
erau de santinel. Era cea mai mare adunare de Stilete pe care
Johanna o vzuse n acelai loc dup ce-i fusese ucis familia, att
doar c haitele acestea nu luptau. Ct se vedea cu ochii, muchiul
vineiu era presrat de haite, desprite ntre ele prin minimum opt
metri. Pentru o clip absurd, fata i aminti Parcul Colonitilor de
la Overby: familiile care fceau picnic pe iarb, fiecare cu propria ei
ptur tradiional i couleul de mncare. ns familiile acestea
erau haite dispuse n formaie militar. Rndurile erau arce line,
orientate spre regin. Peregrinul se afla la zece metri napoia ei, n
415

umbre; faptul c era consort nu-i conferea niciun rang oficial. n


stnga Cioplitoarei-n-lemn se gseau rniii ambuscadei, membri
cu bandaje i atele. Cumva ns nu rnile acelea vizibile erau cele
mai oribile, ci ceea ce pelerinul numea rniii mergtori: solitari,
duete i terete, unicii supravieuitori ai unor haite. Unii dintre ei
se strduiau s-i menin concentrarea i poziia de drepi n
front, dar alii rtceau fr el, ntrerupnd ocazional discursul
reginei prin cuvinte fr noim. Semnau cu ultimul supravieuitor
din Copistul Jaqueramaphan, totui cei mai muli dintre acetia
aveau s triasc. Unii se contopeau deja, ncercnd s realizeze
indivizi noi i era posibil ca o parte dintre ei s aib succes, aa
cum se ntmplase cu Peregrinul. Pentru majoritatea avea s
treac ns mult timp nainte s redevin indivizi ntregi.
Johanna i Pedantus se aflau n primul rnd de soldai, n faa
reginei. Comandantul de canonieri sttea n poziia de repaus
pentru parad a Stiletelor: ezuturile pe sol, piepturile scoase n
afar i majoritatea capetelor ctre nainte. Pedantus scpase din
ambuscad fr rni serioase; doar Cap-alb avea cteva prlituri
noi, iar altul din el i dislocase un umr, cznd de pe potec. i
purta aprtorile de tunar la fel de seme ca ntotdeauna, totui
degaja n acelai timp un aer de modestie; poate c de vin erau
formaiunea militar i faptul c primea o medalie pentru vitejie.
Regina purta vestele ei speciale i fiecare cap privea spre alt
seciune a audienei. Johanna tot nu putea nelege graiul
Stiletelor i cu certitudine nu avea s-l vorbeasc niciodat fr
ajutor mecanic, dar sunetele erau n majoritate n spectrul ei
auditiv; frecvenele joase se transmiteau mult mai bine dect cele
nalte. Chiar i fr asisten memorizatoare i generatoare
gramaticale, fata nva cte ceva. Putea recunoate uor
tonalitile emoionale i sunetele de felul glgioaselor ark ark ark
care echivalau aici cu aplauzele. Ct despre cuvintele individuale
acelea sunau mai degrab ca nite acorduri, silabe unice care
aveau neles. Actualmente, dac asculta cu foarte mult atenie (i
dac Peregrinul nu se gsea n apropiere ca s-i ofere o traducere),
ea putea chiar s recunoasc unele dintre ele.
Chiar acum, de pild, Cioplitoarea-n-lemn spunea lucruri bune
416

despre participanii la adunare. Ark ark-uri aprobatoare rsunar


din toate direciile. Aduceau cu o colonie de foci. Unul dintre
capetele reginei cobor ntr-un recipient i se ridic, innd n bot
un mic obiect cioplit. Rosti numele unei haite, un tumptititum din
mai multe acorduri pe care dac Johanna l-ar fi auzit suficient de
des l-ar fi putut repeta ca Jaqueramaphan sau poate chiar i-ar fi
gsit un neles, ca Wickwrackcic.
Din primul rnd al frontului, un singur membru alerg spre
regin i se opri practic bot n bot cu cel mai apropiat dintre
membrii Cioplitoarei-n-lemn. Regina spuse ceva despre bravur,
apoi doi membri ai si i prinser broa (?) din lemn pe vesta
soldatului. Acesta se rsuci energic i reveni la haita sa.
Cioplitoarea-n-lemn lu alt decoraie i chem alt hait.
Johanna se aplec spre Pedantus.
Ce se-ntmpl? ntreb ea. De ce numai cte un membru
primete medalia?
i cum pot rezista s stea att de aproape de alt hait?
Pedantus sttuse ntr-o poziie de drepi mai accentuat dect
majoritatea celorlalte haite i o ignorase. Acum rsuci un cap la ea.
--!
Ddu s se ntoarc napoi, dar fata l prinse de o vest.
Nimic nu tii! replic el n cele din urm. Medalia este pentru
toat haita. Un membru este extins s-o accepte. Dac ar veni mai
muli, ar nsemna nebunie.
Hmm Pe rnd, nc trei haite extinser cte un membru ca
s-i primeasc decoraiile. Unii erau precii i militroi, aidoma
soldailor umani din poveti. Alii porneau anoi, pentru ca s
devin sfioi i confuzi pe msur ce se apropiau de Cioplitoarean-lemn.
n cele din urm, Johanna rosti:
Psst! Pedantus! Pe noi cnd o s ne decoreze?
De data aceasta el nici mcar n-o mai privi; toate capetele i
erau aintite rigid ctre regin.
Ultimii, bineneles. Noi doi am ucis cuibul i am salvat-o pe
regin.
417

Corpurile aproape c-i tremurau de intensitatea ncordrii. Este


speriat pn peste cap. i, brusc, fata bnui motivul. Aparent,
Cioplitoarea-n-lemn nu avea probleme n a-i menine mintea
dac avea n apropiere un membru al altei haite, ns reversul nu
era valabil. A-i trimite un membru n alt hait nsemna s pierzi
o parte din contiin i s-i lai ncrederea n seama haitei
respective. Privind aa lucrurile Johannei i reamintea de piesele
istorice pe care obinuia s le joace. Pe Nyjora, n decursul Evului
ntunecat, se obinuia ca o Lady s-i nmneze sabia reginei sale
cnd i se acorda audien, iar apoi s ngenuncheze. Era un mod
de a jura credin. La fel se petrecea i aici, att doar c, privindu-l
pe Pedantus, fata nelese c, fie i numai ca o chestiune de
etichet, ceremonia putea fi teribil de nfricotoare.
Alte trei medalii fur decernate, dup care Cioplitoarea-n-lemn
bolborosi acordurile ce formau numele lui Pedantus. Comandantul
de canonieri nepeni complet i emise fluierturi slabe prin toate
gurile.
Johanna Olsndot, spuse regina. Continu dup aceea n
graiul Stiletelor, ceva despre apropierea lor.
Johanna se ridic, dar niciunul din Pedantus nu se clinti.
Regina emise un rset omenesc. inea dou broe lustruite.
i voi explica totul mai trziu, n samnorsk, Johanna. Acum,
vino cu unul din Pedantus. Pedantus?
Brusc, ei deveniser centrul ateniei, cu mii de ochi care-i
priveau. Nu se mai auzeau ark-uri, nici flecreli de fundal.
Johanna nu se mai simise att de expus privirilor de cnd o
jucase pe Prima Colonist n piesa Asolizrii, la coal. Se aplec
i-i apropie capul de unul al lui Pedantus.
Haide, tipule! Noi suntem eroii principali.
Ochii care o privir erau holbai.
Nu pot
Cuvintele erau inaudibile. n ciuda falnicelor lui aprtori de
tunar i a manierei ireverenioase, Pedantus era ngrozit. Pentru el
ns nu era o team simulat pe scen.
Nu m pot destrma att de curnd. Nu pot!
n rndurile dinapoia lor se auzir murmure bolborosite din
418

partea tunarilor si. Pe Puteri, purtarea aceasta avea oare s-l


compromit? Bun sosit n Evul Mediu! Nite idioi! Chiar i tiat n
buci, Pedantus le-a salvat fundurile i acum Fata i puse
palmele pe doi dintre umerii lui.
Noi doi am mai fcut asta. ii minte?
Capetele ncuviinar.
Ceva Acea parte din mine, singur n-ar fi putut reui
niciodat.
Exact. i nici eu n-a fi reuit singur. mpreun ns am ucis
un cuib de lupi.
Pedantus o privi o secund, cu ochi nesiguri.
Da, aa am fcut.
Se scul i legn din capete, astfel c aprtorile flfir
zgomotos.
Johanna se ndrept. Ea i Cap-alb ieir n spaiul deschis.
Patru metri ase i atingea uor grumazul cu vrfurile
degetelor unei mini. Cnd ajunser la doisprezece metri de restul
lui Pedantus, pasul lui Cap-alb ovi. Trase cu coada ochiului la
fat, dup care continu mai ncetior.
Johanna nu-i mai reaminti prea mult din ceremonie, deoarece
era concentrat aproape exclusiv asupra lui Cap-alb. Cioplitoarean-lemn spuse ceva lung i neinteligibil. Cumva, amndoi sfrir
prin a purta pe gulere decoraii complicat cioplite i fur trimii
napoi ctre restul lui Pedantus. Abia atunci fata fu din nou
contient de mrimea mulimii. Se ntindea ct putea vedea cu
ochii pe sub coroanele pdurii i toi preau s ovaioneze, iar
tunarii lui Pedantus erau cei mai zgomotoi.
***
Miezul nopii. Pentru trei sau patru ore din ziuantreag, aici, pe
fundul vii, soarele cobora n spatele naltului perete nordic. Nu
crea ns senzaia de noapte, nici mcar de crepuscul. Fumul
focurilor din nord prea s se fi nteit i Johanna i simea i
mirosul.
Fata reveni de la sectorul tunarilor, spre centrul bivuacului i
cortul Cioplitoarei-n-lemn. Era linite; putea auzi creaturi micue
scrind prin tufiuri i printre rdcini. Poate c celebrrile s-ar
419

mai fi prelungit, dar toi tiau c n cteva ore aveau s nceap


ascensiunea pe peretele nordic al vii. Aa c acum rsunau doar
rsete ocazionale i la rstimpuri cte o hait trecea pe lng ea.
Johanna umbla descul, cu pantofii atrnai pe umr. n ciuda
vremii secetoase, simea muchiul minunat de moale sub tlpi.
Deasupra, baldachinul pdurii alterna ntre verde i petice de cer
pclos. Fata aproape c putea s dea uitrii ce se ntmplase n
trecut i ce o atepta n viitor.
Grzile din jurul Cioplitoarei-n-lemn n-o somar, ci doar o
anunar ncetior; la urma urmelor, era unicul om din bivuac.
Regina scoase un cap prin ua cortului.
Intr, Johanna.
Sttea n cercul ei obinuit, cu puii n mijloc. Era destul de
ntuneric, nu exista alt lumin dect cea ptruns prin intrare.
Johanna se trnti pe pernele unde obinuia s doarm. nc de
dup-amiaz, din timpul festivitii de decorare, plnuise s-i
spun ceva Cioplitoarei-n-lemn, ns acum petrecerea tunarilor
fusese ncnttoare, aa c n-ar fi dorit s destrame dispoziia
aceea. Regina nclin un cap ctre ea i cei doi pui i repetar
prompt gestul.
Te-am urmrit la petrecere. Eti o persoan cumptat.
Mnnci deja aproape toate mncrurile noastre, dar nu te atingi
deloc de bere.
Johanna strnse din umeri. Aa era, i de ce n-o fcuse?
Copiii n-ar trebui s consume alcool nainte de optsprezece
ani.
Acesta era obiceiul, iar prinii ei l respectaser. Johanna
mplinise paisprezece ani cu dou luni n urm; datasetul i
reamintise ora exact. Czu pe gnduri. Dac nimic din toate
acestea nu s-ar fi ntmplat, dac ea ar fi fost tot la Laboratorul
Superior sau n Domeniul Straumli, oare s-ar fi furiat cu
prietenele ca s ncerce asemenea substane interzise? Probabil c
da. Totui aici, unde se afla complet pe cont propriu, unde n clipa
de fa era o eroin celebr, nu ncercase nici mcar o pictur.
Poate tocmai din cauz c mama i tata nu erau aici, iar
respectarea dorinelor lor prea s-i apropie. Simi lacrimile
420

npdindu-i ochii.
Hmm Cioplitoarea-n-lemn nu pruse s-i observe lacrimile.
i Pelerinul a spus c acesta ar fi motivul.
i mngie puii i zmbi.
Mi se pare destul de corect. tia doi nu vor cpta bere pn
nu vor fi mai mari dei tiu c n seara asta au simit n mod
indirect gustul petrecerii de la mine.
n cort se simea un iz slab de bere.
Johanna i frec apsat ochii. n momentul acesta nu avea
defel chef s vorbeasc despre problemele adolescenei.
A fost destul de rutcios ce i-ai fcut lui Pedantus n dupamiaza asta.
Am Da. l anunasem din timp ce se va ntmpla. El nu
dorea, dar crezusem c era pur i simplu ano este cuvntul
potrivit? Dac a fi tiut ct de tulburat era, atunci
Practic s-a dezintegrat acolo, sub ochii tuturor. Dac am
neles bine cum merg lucrurile, asta ar fi nsemnat dizgraierea
lui, nu-i aa?
Da. Schimbarea onoarei pentru loialitate n faa unor egali
este ceva important. Cel puin pentru felul n care conduc eu; sunt
sigur c Pelerinul sau datasetul pot oferi o duzin de alte idei
despre conducere. Uite cum st treaba, Johanna, aveam nevoie de
Schimbul sta i aveam nevoie ca tu i Pedantus s fii acolo.
Da, tiu. Noi doi am schimbat soarta luptei.
Taci!
Vocea ei rsun neateptat de tios i Johanna i reaminti c
aceasta era o regin medieval.
Suntem la dou sute de mile miaznoapte de graniele mele,
aproape n inima Domeniului Jupuitorului. Peste cteva zile vom
ntlni inamicul i muli dintre noi vor muri pentru ceva despre
care nu tim mai nimic.
Johanna simi un gol n stomac. Dac nu se putea ntoarce la
nav, n-ar fi putut termina ce ncepuser mama i tata
Te rog, Cioplitoareo-n-lemn! S tii c merit cu adevrat!
Eu tiu asta. Pelerinul o tie. Majoritatea consiliului meu o
accept, dei cu murmure. ns noi cei din consiliu am discutat cu
421

datasetul. Noi am vzut lumile voastre i ce poate s fac tiina


voastr. Pe de alt parte, majoritatea celor care m nsoesc
gesticul spre tabra de dincolo de cort se afl aici din credin i
loialitate pentru mine. Pentru ei este o situaie n care-i pot pierde
viaa pentru un el obscur.
Fcu o pauz, dei cei doi pui continuar s gesticuleze intens
nc o secund.
Nu tiu cum i-ai putea convinge tu pe cei asemenea ie s-i
asume un asemenea risc. Datasetul face referire la ncorporarea
militar.
Asta se petrecea pe Nyjora, cu mult timp n urm.
Nu conteaz. Vreau s spun c trupele mele se gsesc aici din
loialitate, n cea mai mare parte fa de mine. Vreme de ase sute
de ani, mi-am aprat bine supuii; n privina asta, memoriile i
legendele lor sunt foarte clare. n repetate rnduri, am fost singura
care a ntrezrit un pericol i sfatul meu i-a salvat pe cei
ameninai. Asta determin pe majoritatea soldailor, pe
majoritatea tunarilor s continue. Ei toi sunt liberi s revin
acas oricnd ar dori. Aa deci Ce vor gndi ei cnd n prima
noastr lupt am czut aidoma unor cltori ignorani n
ambuscada unui cuib de lupi? Fr marele noroc pe care l-am
avut, ca tu i o parte din Pedantus s v aflai n locul potrivit i s
fii ateni, eu a fi fost ucis. Pelerinul ar fi fost ucis. Poate c o
treime din soldai ar fi murit.
Dac n-am fi fost noi, ar fi fost alii, murmur fata.
Poate. Eu nu cred c altcineva ar fi ncercat mcar s trag cu
tunul n cuib. nelegi care este efectul asupra soldailor mei? Dac
un simplu ghinion n pdure ne poate ucide regina i distruge
armele noastre minunate, ce se va ntmpla cnd ne vom
confrunta cu un inamic inteligent? Aceasta a fost ntrebarea din
multe mini. Iar dac nu pot rspunde la ea, nu vom iei niciodat
din valea asta cel puin nu ctre miaznoapte.
De aceea ai acordat medaliile. Loialitate n schimbul onoarei.
Da. Tu n-ai neles sensul ceremoniei decorrii, pentru c nu
pricepi graiul nostru. Am accentuat n mod exagerat ct de bine sau descurcat toi. Am atribuit acolade de argint haitelor care s-au
422

dovedit ct de ct competente n ambuscad. Asta i-a ajutat pe


unii. Mi-am repetat motivele pentru aceast expediie: minunile pe
care le descrie datasetul i ct de multe vom pierde dac va nvinge
Oel. ns ei au mai auzit argumentele astea i descriu lucruri
mult prea ndeprtate, pe care cu greu i le pot imagina. Noul
lucru pe care l-am artat azi lor ai fost tu i Pedantus.
Noi?
V-am ludat mai presus de orice cuvinte. Solitarii fac adesea
lucruri curajoase. Uneori ei sunt pe jumtate inteligeni sau
vorbesc ca i cum ar fi inteligeni. Totui de unul singur,
fragmentul de Pedantus n-ar fi fost cu nimic mai mult de un bun
lupttor cu cuitul. El tia s foloseasc tunul, dar nu avea labele
sau boturile necesare pentru a aciona practic. Iar de unul singur
n-ar fi tiut niciodat unde anume s trag. Tu, pe de alt parte,
eti o Dou-picioare. Din multe puncte de vedere, eti neajutorat.
Unicul mod n care poi gndi este de una singur, ns o poi face
fr cei din jur. mpreun, voi ai fcut ceea ce nicio hait nu putea
face n toiul unui atac al cuibului de lupi. Aa c am spus armatei
mele ce echip minunat ar putea forma rasele noastre, n ce fel
fiecare compenseaz cusururile celeilalte. mpreun, suntem cu un
pas mai aproape de a deveni Haita Haitelor. Ce face Pedantus?
Johanna surse uor.
Totul s-a terminat cu bine. Dup ce a reuit s ajung i s-i
accepte medalia atinse cu vrfurile degetelor broa care-i fusese
prins de guler; era un obiect minunat, un peisaj al oraului
Cioplitoarei-n-lemn , a fost complet schimbat. Ar fi trebuit s-l fi
vzut dup aceea, cu tunarii lui. Ei au avut propria lor ceremonie
de loialitate/onoare i au but foarte mult bere. Pedantus le-a
explicat tuturor ce facem noi. Ba chiar mi-a cerut s-l ajut s
demonstreze Crezi cu adevrat c soldaii au fost convini de ce
le-ai spus despre oameni i Stilete?
Aa cred. Pot fi foarte elocvent n graiul meu natal. M-am
educat n privina asta.
Cioplitoarea-n-lemn amui o clip. Puii ei traversar carpeta ii frecar botioarele de palmele fetei.
n plus s-ar putea chiar s fie adevrat. Pelerinul este sigur
423

n privina asta. Tu poi s dormi n acelai cort cu mine i totui


s gndeti. Asta este ceva ce el i eu nu putem; n felurile noastre
diferite, amndoi am trit mult i cred c suntem la fel de
inteligeni ca oamenii i celelalte creaturi despre care datasetul
spune c ar exista n Exterior. Dar voi, creaturile solitare, putei
sta una lng cealalt, gndi i construi. Prin comparaie cu noi,
pun prinsoare c rasele de solitari au dezvoltat tiinele foarte
rapid. Cu ajutorul tu ns poate c lucrurile se vor schimba
repede i pentru noi.
Cei doi pui se retraser i regina i cobor capetele pe labe.
Cel puin asta le-am spus soldailor mei Acum ar trebui sncerci s te odihneti niel.
Pe pmntul din jurul intrrii n cort se zreau deja pete de
lumin solar.
Bine.
Johanna se dezbrc, se ntinse i se acoperi cu o ptur
uoar. Cei mai muli membri ai Cioplitoarei-n-lemn preau deja
adormii. Ca de obicei, una sau dou perechi de ochi erau
deschise, ns inteligena lor avea s fie limitat iar n momentul
de fa pn i ele preau istovite. n mod straniu, regina lucrase
att de mult cu datasetul, nct glasul ei omenesc ajunsese s
reproduc i emoiile, nu numai pronunia. Ultimele ei cuvinte
fuseser foarte obosite, triste. Fata ntinse un bra de sub ptur i
mngie gtul orbului, cel mai apropiat de ea.
Tu ns crezi ce le-ai spus? o ntreb ncetior.
Unul dintre capetele santinel o privi i un suspin ct se poate
de uman pru s rsune din toate direciile. Vocea reginei era
foarte slab.
Da ns m tem c asta nu mai conteaz. Vreme de ase
sute de ani, am avut perfect ncredere n mine. Dar ceea ce s-a
petrecut pe versantul de miazzi n-ar fi trebuit s se ntmple. Nar fi trebuit s se ntmple, dac eu a fi urmat sfatul lui Prodotus
i am fi cobort pe Drumul Nou.
Totui am fi putut vedea
Da. Un eec n ambele direcii, nu-nelegi? Prodotus avea
informaii precise din consiliile cele mai nalte ale Jupuitorului. Pe
424

de alt parte, n chestiunile de zi cu zi, el este uneori un idiot


imprudent. tiam asta i am crezut c voi putea compensa.
Drumul Vechi se gsea ns ntr-o stare mult mai rea dect mi
aminteam; cuibul de lupi nu s-ar fi putut niciodat stabili acolo,
dac drumul ar fi fost circulat n ultimii ani. Dac Prodotus i-ar fi
condus patrulele aa cum se cuvenea, sau dac eu l-a fi condus
pe el aa cum se cuvenea, n-am fi fost luai niciodat prin
surprindere. Aa ns aproape c-am fost pui pe fug i unicul
talent care mi-a mai rmas pare s fie de a-i pcli pe aceia care se
ncred n mine s cread c eu nc tiu ce fac.
Deschise alt pereche de ochi i fcu gestul care simboliza
sursul.
Ciudat N-am spus lucrurile acestea nici mcar Pelerinului.
Este acesta alt avantaj al relaiilor umane?
Johanna mngie gtul orbului.
Poate.
Oricum, eu cred ceea ce am spus despre lucrurile care ar
putea s fie, dar m tem c sufletul meu s-ar putea s nu fie
ndeajuns de puternic pentru a le transpune n fapte. Poate c ar
trebui s transfer totul Pelerinului sau lui Prodotus; asta-i ceva la
care trebuie a m mai gndesc.
uier ncetior, oprind protestele surprinse ale fetei, i ncheie:
Acum culc-te, te rog.

425

Capitolul 32
Fusese o vreme cnd Ravna crezuse c micua lor nav ar fi
putut zbura neobservat pn n Adnc. Credina aceea se
spulberase, alturi de toate celelalte. n prezent, Excentric II putea
fi cea mai faimoas nav stelar cunoscut n Reea. Un milion de
rase erau cu ochii aintii asupra urmririi. n Exteriorul Median,
roiuri uriae de antene emiteau n direcia lor i ascultau mesajele
n majoritate minciuni trimise de navele care o urmreau pe
E II. Desigur, femeia nu putea s aud n mod direct minciunile
acelea, dar transmisiunile pe care le recepta erau limpezi, ca i
cum ar fi fost pe un trunchi principal.
Ravna citea zilnic tirile i ncerca s gseasc speran,
ncerca s-i dovedeasc siei c fcea lucrul cuvenit. De acum era
aproape sigur n privina urmritorilor. Nendoios, pn i Pham
i Cochilie-albastr ar fi fost de acord n aceast privin. De ce
erau urmrii i ce puteau gsi la destinaie erau subiecte de
nesfrite speculaii pe Reea. Ca ntotdeauna, adevrul, indiferent
care ar fi fost acesta, era bine pitit printre minciuni.

Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK
De la: Hanse [Nicio referin anterior Cderii Releului. Nicio surs probabil.
Este cineva foarte prudent.]
Subiect: Aliana pentru Aprare frauduloas?
Distribuie: Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 5,80 zile de la Cderea Sjandra Kei

426

Cuvinte-cheie: Potcoave de cai mori, genocid inutil


Text mesaj :
Anterior am speculat c la Sjandra Kei n-a existat nicio distrugere. Scuze.
Afirmaia se baza pe o eroare de identificare din catalog. Sunt de acord cu
mesajele (de la 13123 pn acum cteva secunde) care m-au asigurat c
habitatele de la Sjandra Kei au suferit avarii cauzate de coliziuni n
ultimele ase zile.
Se pare aadar c Aliana pentru Aprare a ntreprins aciunile militare pe
care le pretindea mai devreme. i se mai pare c este ndeajuns de
puternic pentru a distruge civilizaii mici din Exteriorul Median. ntrebarea
rmne valid: De ce? Am postat deja argumente ce dovedesc
improbabil posibilitatea ca Homo sapiens s fie mai uor controlabili de
ctre Molim (dei au fost ndeajuns de STUPIZI pentru a crea entitatea
aceea). Pn i rapoartele Alianei admit c mai puin de jumtate din
sofonii de la Sjandra Kei fceau parte din rasa respectiv.
n prezent, o mare parte din flota Alianei urmrete o singura NAV spre
Adncul Exteriorului. Ce posibile daune ar putea aduce Aliana, Molimei,
acolo? Molima este o ameninare major, poate cea mai neateptat i
amenintoare din istoria consemnat. Cu toate acestea, comportamentul
Alianei pare distructiv i lipsit de sens. Dup ce Aliana a dezvluit unele
dintre organizaiile care o sponsorizeaz (a se vedea mesajele [numere
de identificare]), cred c cunoatem adevratele ei motive. Vd conexiuni
ntre Alian i vechea Hegemonie Aprahanti. Acum o mie de ani, grupul
respectiv a ntreprins un jihad similar, nhnd proprieti abandonate de
Transcendente recente. Stoparea Hegemoniei a fost un episod incitant n
partea aceea a galaxiei. Cred c indivizii acetia s-au ntors, profitnd de
panica general ce nsoete Molima (care este, desigur o ameninare
mult mai important).
Sfatul meu: Ferii-v de Alian i de afirmaiile ei privind eforturile eroice.
Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Schirachene rondralip triskwelin, uniti SjK
De la: Sinodul de comunicaii Odihn Armonioas
Subiect: ntlnire cu agenii Aberaiei
Distribuie: Ameninarea Molimei
Data: 6,37 zile de la Cderea Sjandra Kei

427

Cuvinte-cheie: Hanse fraudulos?


Text mesaj:
Nu avem nicio nclinaie special spre vreunul dintre cei care au postat pe
acest fir, totui este remarcabil faptul c o entitate care nu i-a dezvluit
poziia sau interesele speciale mai precis, Hanse ar trebui s
mnjeasc eforturile Alianei pentru Aprare. Aliana i-a meninut
constituenii secrei numai ct timp i-a mobilizat forele, cnd un singur
atac al puterii Aberaiei le-ar fi putut nimici. Dup aceea, ea a fost destul
de deschis n eforturile sale.
Hanse se ntreab cum este posibil ca o singur nav stelar s merite
atenia Alianei. Deoarece Odihna Armonioas a fost locul celor mai
recente evenimente, ne gsim n poziia de a oferi unele explicaii. Nava
n chestiune, EXCENTRIC II, este n mod clar proiectat pentru operaiuni
n Adncul Exteriorului i este chiar capabil de operaiuni limitate n
interiorul Zonei Lente. Nava s-a prezentat ca o misiune zonografic
special, comandat pentru studierea recentei turbulene din Adnc.
Misiunea acestei nave est