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Desarrollo del grafeno como reemplazante del cobre

El grafeno es una sustancia formada de carbono puro, con tomos dispuestos


en patrn regular hexagonal, similar al grafito, pero en una hoja de un tomo
de espesor. Es muy ligero, una lmina de 1 metro cuadrado pesa tan slo 0,77
miligramos. Se considera 200 veces ms fuerte que el acero y su densidad es
aproximadamente la misma que la de la fibra de carbono, siendo,
aproximadamente, 5 veces ms ligero que el acero.
Es un altropo del carbono, un teselado hexagonal plano (como panal de abeja)
formado por tomos de carbono y enlaces covalentes que se generan a partir
de la superposicin de los hbridos sp 2 de los carbonos enlazados.
Mediante la hibridacin sp2 se explican mejor los ngulos de enlace, a 120, de
la estructura hexagonal del grafeno. Como cada uno de los carbonos contiene
cuatro electrones de valencia en el estado hibridado, tres de esos electrones se
alojan en los hbridos sp2, y forman el esqueleto de enlaces covalentes simples
de la estructura.
El electrn sobrante se aloja en un orbital atmico tipo P perpendicular al plano
de los hbridos. El solapamiento lateral de dichos orbitales da lugar a formacin
de orbitales de tipo . Algunas de estas combinaciones propician un gigantesco
orbital molecular deslocalizado entre todos los tomos de carbono que
constituyen la capa de grafeno.
El grafeno se conoce y se ha descrito desde hace ms de medio siglo. El enlace
qumico y su estructura se describieron durante la dcada de 1930, Philip
Russell Wallace calcul en 1949 por primera vez la estructura electrnica de
bandas. Al grafeno se le prest poca atencin durante dcadas al pensarse que
era un material inestable termodinmicamente ya que se pensaba que las
fluctuaciones trmicas destruiran el orden del cristal dando lugar a que el
cristal 2D se fundiese. Bajo este prisma se entiende la revolucin que signific
que Geim y Novoselov consiguiesen aislar el grafeno a temperatura ambiente.
La palabra grafeno se adopt oficialmente en 1994, despus de haber sido
designada de manera indistinta como monocapa de grafito.
Algunas de las caractersticas ms destacadas del grafeno son:
Alta conductividad trmica.
Alta conductividad elctrica.
Alta elasticidad, es decir deformable.
Alta dureza
Alta resistencia. El grafeno es aproximadamente 200 veces ms resistente
que el acero, similar a la resistencia del diamante, pero es muchsimo ms
ligero.
Es ms flexible que la fibra de carbono pero igual de ligero.

La radiacin ionizante no le afecta.


Presenta un bajo efecto Joule (calentamiento al conducir electrones).
Para una misma tarea el grafeno consume menos electricidad que el silicio.
Es capaz de generar electricidad por exposicin a la luz solar.
El grafeno es un material prcticamente transparente.
Es muy denso y no deja pasar al helio en forma gaseosa, sin embargo si deja
pasar al agua, la cual, encerrada en un recipiente de grafeno, muestra una
velocidad de evaporacin similar a la que muestra en un recipiente abierto.
Ahora bien, se puede realizar una estimacin de cules seran los principales
campos en los que este material podra aplicarse. Y, en todos ellos, sera
revolucionario.
Electrnica: Podra emplearse en la fabricacin de microchips o de transistores,
ambos elementos imprescindibles en prcticamente todos los dispositivos
electrnicos. Existen diversas empresas que ya estn desarrollando tintas
conductoras, que es un tipo de tinta que conduce la electricidad y que se
emplea para imprimir circuitos, a partir de grafeno. Adems, por sus especiales
caractersticas los componentes electrnicos de este material permitirn el
desarrollo de dispositivos flexibles que podrn enrollarse o plegarse segn las
necesidades.
Informtica: El uso del grafeno permitira el desarrollo de ordenadores mucho
ms rpidos y con un menor consumo elctrico que los actuales de silicio.
Adems, se estima que un disco duro de este compuesto, del mismo tamao
que uno de los empleados actualmente, podra almacenar hasta mil veces ms
informacin.
Telefonia mvil: Con el grafeno se creara una nueva generacin de dispositivos
adaptados a la fisionoma del ser humano, sin formas ni colores
preestablecidos, con pantallas flexibles, plegables y tctiles. Adems, diversos
estudios recientes han comprobado cmo nanocircuitos de grafeno podran
mejorar de manera significativa la velocidad y calidad de las comunicaciones
inalmbricas. Realmente, este tipo de productos suena casi a ciencia ficcin,
pues mediran mil millones de veces menos que un metro.
Sector energtico: Es otro de las que cambiarn de manera visible. Por sus
propiedades energticas, el grafeno permitira la creacin de bateras de larga
duracin que apenas tardarn unos segundos en cargarse. Adems, las
energas renovables pasaran a un plano ms relevante, ya que, entre otros, las
placas solares recubiertas de este material sern mucho ms eficientes y
permitirn una forma ms ecolgica de consumo energtico.
Industria del blindaje: La extrema dureza del grafeno, unida a su capacidad de
moldearse y a su ligereza, lo hace un compuesto ideal para ser empleado en
esta industria. Chalecos antibalas, cascos y multitud de elementos de

proteccin que se emplean por diversos profesionales pasaran a ser mucho


ms ligeros y seguros.
Industria automovilstica: Su aplicacin en el chasis de los vehculos los hara
mucho ms resistentes, por lo que el nmero de muertes en accidente de
circulacin anuales se podra reducir drsticamente. Por otra parte, los coches
hbridos se convertiran en una alternativa real en vez de ser relegados a una
representacin minoritaria. Bateras de larga duracin, con tiempos de carga
mnimos facilitarn que los conductores ms reacios a estos vehculos los vean
con otros ojos.
Industria del motor y los combustibles: Hara que ambos elementos sean ms
ecolgicos y eficientes. Actualmente se ha invertido una gran cantidad de
dinero para fomentar el desarrollo de un aditivo basado en el grafeno que
mejore el rendimiento de los aviones militares en cuanto a consumo y
rendimiento.
Industria alimentaria: Posibilitar la creacin de envases para alimentos ms
seguros o recubrimientos para los muebles del hogar que impidan el desarrollo
de bacterias en su superficie.
Tratamiento de aguas: Debido a su peculiar estructura de alta densidad
permeable al agua, se estudia su posible uso para la desalinizacin del agua.
Algunos datos obtenidos a partir de estos proyectos predicen que se podr
realizar esta tarea en un tiempo muy inferior y con un coste mucho ms
reducido.
Desarrollo de la ciencia: La alta reactividad del grafeno con otros elementos
qumicos distintos del carbono es una de las caractersticas que ms atrae la
atencin en el campo de la investigacin. Ya se han descubierto algunos
derivados del grafeno, como es el caso del grafano, que mediante la adicin de
hidrgeno en su estructura molecular da como resultado un nuevo material
aislante.

Problemticas a resolver
Qumicamente este material no es apto para utilizarlo como conductor de
electricidad, ya que si bien puede conducirlo de una manera ms rpida, no
es capaz de detener ese flujo de corriente elctrica fcilmente, es decir su
resistividad es muy baja, por lo que se trabaja en fusionarlo con otros
materiales para mejorar esta propiedad.
El principal obstculo en la actualidad es que an no es posible fabricar
grafeno a gran escala.
Existen varias formas de producir grafeno, una de ellas es el Scotch Tape o
Exfoliacin Mecnica, en el que se usan cintas adhesivas sobre una superficie
de grafito y posteriormente se pega y despega la cinta, que permite que el
grafeno sea observado fcilmente bajo un microscopio ptico, este proceso es

el que produce el grafeno de mejor calidad desafortunadamente no es una


tcnica escalable
Adems, se utiliza un mtodo que es el derivado qumicamente, puede que
este mtodo sea mucho ms rpido y escalable que el de la Exfoliacin
Mecnica, sin embargo las propiedades elctricas se ven afectadas, debido a
que en este mtodo se oxidan las capas de grafito para posteriormente unirse
entre s y formar grafeno y dicha oxidacin forma puntos de defectos dentro de
la estructura los cuales impiden la correcta circulacin de los electrones a
travs del material
Adicionalmente a la limitacin de producir grafeno a gran escala est implcita
la problemtica de los costos asociados a este escenario lo que impone
limitaciones obvias para su utilizacin como reemplazante del cobre. Una
lmina de grafeno cuesta entre 300 y 1.000 euros, una cifra muy asequible
para el consumo de investigacin pero elevada para otros usos en cuanto al
polvo de grafeno, el de baja calidad cuesta menos de 10 euros el gramo
mientras que el de alta calidad ronda los 100 euros.
El grafeno en lminas se emplea para fabricar electrodos de bateras, pantallas
tctiles, clulas solares, electrnica digital y analgica de alta frecuencia o
composites avanzados para aeronutica". Para producirlo no se utiliza
grafito, sino gas metano, que se transforma mediante una tecnologa
denominada deposicin qumica en fase vapor (Chemical Vapor Deposition,
CVD), esto se puede traducir como una desventaja ya que el metano implica
riesgos para la salud y su mala manipulacin puede determinar situaciones
catastrficas ya que es altamente inflamable y puede formar mezclas
explosivas con el aire. El metano tambin es asfixiante y puede desplazar al
oxgeno en un espacio cerrado. Las concentraciones a las cuales se forman las
barreras explosivas o inflamables son mucho ms pequeas que las
concentraciones en las que el riesgo de asfixia es significativo
Investigadores de la Universidad de Brown y de la Universidad de California
alertan de los peligros del grafeno: han descubierto que el xido de este
material, residuo que se genera cuando el material se expone al aire,
se mueve sin problemas a travs del agua, en investigaciones se hall
que en fuentes de agua subterrnea, donde hay poco material orgnico y el
agua tiene un alto grado de dureza, las nanopartculas de xido de grafeno
tendan a ser menos estables y desaparecer. Pero en aguas superficiales como
lagos o ros, donde hay ms materia orgnica y menos dureza, las partculas
permanecen mucho ms estables, mostrando una tendencia a viajar ms lejos.
Se ha encontrado adems que los bordes dentados del material pueden
perforar fcilmente las membranas celulares y la piel, sugiriendo la posibilidad
de hacer un dao grave en los seres humanos y otros animales.
En cuanto a otros peligros en el proceso de fabricacin se puede decir que el
grafeno puede ser ingerido durante el proceso de fabricacin, durante

el ciclo de vida de un producto, o por medio de otros canales ambientales, lo


que pone en riesgo la salud de operadores
Otro problema que se suscita para desarrollar el grafeno como un sustituto del
cobre es que actualmente no existiran mayores investigaciones de
empresas en torno al uso del grafeno como conductor. Ahora vemos
que, a la escala en que se usa, el cobre sigue siendo el mejor material porque
es bueno, bonito y barato. Por otra parte las investigaciones lo estn
llevando por otro camino, uno ms bien ligado a la tecnologa, y no
por la conduccin elctrica.
Recientemente se ha descubierto que el grafeno no posee la resistencia
mecnica que se crea en un principio, para explicar esto es necesario
aclarar que el grafeno est formado por hojas con una estructura con tomos
de carbn en un patrn hexagonal y esta es la razn por la que puedan crearse
materiales ligeros y aparentemente resistentes. Sin embargo, se encontr su
debilidad: los anillos de siete tomos. En los lmites de los anillos donde se
interrumpe la matriz regular de unidades hexagonales el grafeno tiene la mitad
de la fuerza.
Todas las problemticas mencionadas imponen grandes obstculos en el
desarrollo del grafeno como elemento sustitutivo del cobre, es por lo mismo
que son grandes oportunidades de generar proyectos de valor ya que cualquier
tipo de avance en cualquiera de los aspectos mencionados junto con la gran
potencialidad y usos que se le dara a este material generara un impacto
inimaginable a nivel econmico para la industria a nivel mundial, como
reemplazante del cobre.
El grafeno convencional se presenta en la forma de una fina capa del grosor de
un nico tomo que combina diversos tomos de carbono unidos en una
estructura de nido de abeja. Adems de ser transparente y conductor, es a la
vez el material ms fino y ms fuerte del mundo. El grafeno artificial tiene la
misma estructura de nido de abeja pero est conformado por cristales
semiconductores de grosor nanomtrico en lugar de tomos de carbono. La
composicin qumica, tamao y forma de estos cristales se puede retocar, de
modo que en esencia se afinan las propiedades del material a las necesidades
de la aplicacin concreta.