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LAS TABLAS TRIGONOMTRICAS DE PTOLOMEO

Veremos aqu como Ptolomeo de Alejandra, astrnomo y matemtico que vivi en el


siglo II, fue construyendo las primeras tablas de trigonometra, en las que aparecan las
razones trigonomtricas de ngulos cuyas medidas en grados sexagesimales eran
nmeros naturales.
Se bas en un teorema de Euclides que aparece en el libro XIII de los Elementos, en
el que se demuestra que un tringulo cuyos lados son respectivamente los lados de un
pentgono, hexgono y decgono regulares inscritos en la misma circunferencia es un
tringulo rectngulo.
En concreto, consideremos un semicrculo de centro O y de dimetro AB (figura 1).
Tomamos los puntos C y D, puntos medios respectivamente del radio OB y del arco AB.
Asimismo, tomamos un punto E del segmento AO, de tal manera que CE = CD.

El teorema mencionado anteriormente nos dice que ED = p , OD = r y OE = d


son respectivamente las longitudes de los lados del pentgono, hexgono y decgono
regulares inscritos en esa circunferencia.
De todo ello se deduce que:
OC

r
2

r
CD CE r
2

d = EO = EC-OC =

p r2 d2 r2

r2
4

r
2

5 1 r 2

r
r

2 2

r
5
2

5 1

r2 6 2 5
r

10 2 5
4
2

Y de la figura 2:

sen 36 =

p
r
1
:r
10 2 5 : r
10 2 5 0,58778525...
2
4
4

Utilizamos ahora la relacin fundamental de la trigonometra y nos queda:

cos 36 =

1
2 5 6 0,86602699...
4

Ptolomeo utiliza ahora sus frmulas para el clculo del seno y coseno de la
diferencia de los ngulos de 36 y 30, con lo que obtiene:

sen 6 = 0,10452846

cos 6 = 0,99452189

A continuacin, mediante las frmulas del seno y coseno del ngulo mitad obtiene:

sen 3 =

1 cos 6
0,05233595...
2

cos 3

1 cos 6
0,9986 2953
2

Repitiendo el proceso sucesivamente obtuvo:

sen 130` = 0,02617694

cos 130` = 0,99965732

Y por ltimo: sen 45` = 0,01308959 . Este valor le sirvi a Ptolomeo para
calcular el lado del polgono regular de 240 lados inscrito en la circunferencia, lo que le
condujo a obtener el valor

377
120

como aproximacin del nmero .

Si se realiza ahora una interpolacin lineal entre los valores de sen 45` y sen 130`
tenemos que:
sen 1 = sen 45` +

sen130sen 45
0,01745204...
3

Evidentemente, este valor obtenido es una aproximacin del valor real de sen 1 , ya
que la funcin seno no es una funcin lineal. Ptolomeo tom la aproximacin de
sen 1 = 0,017452 para construir con seis decimales las primeras tablas naturales, cifras
que coinciden todas ellas con las seis primeras cifras decimales del valor real de sen 1,
lo que nos da una idea del grado de exactitud de las tablas que construy.
Del mismo modo obtuvo el cos 1. A partir de aqu, utilizando sus frmulas de las
razones trigonomtricas de una suma y de una diferencia de ngulos, pudo calcular de
una manera exacta las razones de los ngulos cuyas medidas en grados sexagesimales
eran mltiplos de 3, y de un modo muy aproximado las de los mltiplos de tres, ms
uno y menos uno. Veamos como ejemplo los valores del seno hasta el ngulo de 10.
sen 2 = sen(3-1)
sen 7 = sen(6+1)

sen 4 = sen(3+1)
sen 9 = sen(6+3)

sen 6 (ya calculado)

sen 5 = sen(6-1)

sen 8 = sen(9-1)

sen 10=sen(9+1)