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Reproduccin en Marsupiales

INTRODUCCIN
Los marsupiales son una infaclase dentro de los mamferos con muchsimas caractersticas fisiolgicas y
morfolgicas diferentes al resto, estas particularidades debemos conocerlas como veterinarios, pues la aparicin de
este tipo de animales como mascotas es cada vez ms habitual y no es de extraar que podamos encontrarnos en la
consulta veterinaria especies como petauros, colicortos, zarigeyas, wallabys, etc.
Algunas de estas diferencias son que los marsupiales presentan ms incisivos que los mamferos euterios, el recto y
el aparato urogenital se abren conjuntamente en una cloaca comn, adems en los marsupiales arborcolas, al igual
que en la mayora de los primates, el primer dedo de la extremidad es oponible a los otros cuatro y siempre carece
de ua. Suelen tener el cerebro ms pequeo que los euterios de tamao equivalente y su temperatura corporal y
metabolismo son ligeramente ms bajos.
Otras diferencias son sus caractersticos patrones y sistemas reproductivos. Con diferencias externas como escroto
prepeneal y vaginas dobles y en muchos casos, aunque no en todos, una bolsa alrededor del pezn.
Aunque la principal diferencias es el dramtico acortamiento del periodo de gestacin que han adoptado los
marsupiales y la funcin de este fenmeno.
Muy pocos marsupiales tienen un periodo de gestacin ms largo que su ciclo estral. Esto significa que todos los
marsupiales paren individuos muy poco desarrollados, con menos de un gramo de peso. En vez de completar la
mayor parte del desarrollo en el tero, unidos a la placenta, los marsupiales pasan la mayor parte de su desarrollo
unidos a un pezn externo.
En el presente trabajo vamos a centrarnos sobre todo en la zarigeya de Virginia (Didelphis virginiana), nativa de
Amrica del Norte, y que comienza a estar de moda como mascota.
ANATOMA Y FISIOLOGA REPRODUCTIVA
Morfolgicamente hay muchas diferencias entre machos y hembras. Los machos tienden a ser de mayor tamao y
de capa ms oscura que las hembras de la misma especie. Las hembras pueden (o no) presentar bolsas o marsupios
que se abran a su espalda, al frente o directamente no presentarlas.

Bolsa marsupial
La ontogenia del aparato urogenital marsupial es mucho ms primitiva que el de la mayora de especies de
mamferos placentario (euterios).
En las hembras marsupiales, los urteres pasan medialmente a los conductos genitales, mientras que en los
mamferos placentarios pasan lateralmente. La presencia de los urteres impide la fusin de la parte distal de los
conductos genitales en un solo cuerpo uterino (como en la mayora de mamferos placentarios). Por tanto el tero
est dividido en dos cuernos uterinos (y cuerpos uterinos) que continan distalmente formando dos vaginas
separadas entre s. Los teros presentan fundamentalmente dos capas, una interna o endometrio glandular, que
produce "leche" que es absorbida por el saco vitelino y una capa miometral de msculos cuya funcin es la de
expulsar a la cra en el momento del parto.

La presencia de los urteres en posicin medial impide la unin de las vaginas, pero estas se unen ventralmente a
los urteres en una estructura anatmica llamada vagina media. Las dos vaginas que en la zarigeya se observan
ms posicionadas hacia lateral que hacia distal, se denominan "vaginas laterales."
Los cuernos uterinos presentan dos crvix separados que confluyen en la vagina media. La vejiga urinaria se sita
ventral a la vagina media y el seno urogenital. La divisin est marcada por la uretra y por el tejido conectivo que
hay entre la vagina media y el seno urogenital. El tracto distal de los urteres llega a la vejiga de la orina tras
cruzar la vagina media lateralmente. El seno urogenital se abre el exterior a travs de la apertura urogenital.
En la mayora de especies de marsupiales, el canal del parto es transitorio y se vuelve a formar con cada
nacimiento, pero hay otras especies donde permanece despus del primer nacimiento.

En cuanto al ovario podemos decir que est delimitado por la fimbria membranosa, que acta como una extensin
del oviducto. Los vulos pasan a travs de la ampolla, lugar donde es ms probable que ocurra la fecundacin, y un
rea serpentina del oviducto conocida como istmo, que conecta con el tero. En la unin entre el tero y el
oviducto hay un msculo esfnter, que permite el paso del ovulo, pero evita que este vuelva al oviducto.

Los machos tambin presentan interesantes diferencias anatmicas en lo que al aparato reproductivo se refiere.
ste sistema es parecido al de los euterios en general con excepciones. La ms notable es la presencia del escroto
craneal al pene. Cuando est relajado, el pene tiene forma de S y se presenta encerrado en un saco prepucial
formado por la invaginacin de la piel, en la base de la cloaca. Cuando se produce la ereccin se extiende hacia
abajo y hacia delante. El escroto tiene poca piel y numerosas glndulas sebceas, que ayudan en la regulacin
trmica. Es esencial para una buena produccin de espermatozoides que este rgano este algunos grados ms
fresco que la temperatura corporal. Un msculo rodea el escroto y los sujeta contra el cuerpo durante climas fros
y tiempos de estrs, pero se relaja y permite que se suelte durante climas clidos y actividades agotadoras. Los
machos marsupiales tienen el pene normalmente bifurcado, para dirigir el esperma a las vaginas laterales. Otras
caractersticas de la anatoma de los machos son una glndula prosttica mayor y una glndula de Cowper. Tambin

hay que mencionar que algunos marsupiales producen un tapn seminal en el tracto genital femenino poco despus
de la eyaculacin.
CICLO REPRODUCTIVO
En el caso concreto de la zarigeya de Virginia nos encontramos con una especie polistrica continua, el ciclo de
reproduccin comienza con la fase de proestro en la que los ovarios crecen y los vulos del folculo maduran. Los
estrgenos regulan esta fase de la reproduccin y llega al pico de estrogenos en el momento en que la hembra
comienza el estro. Durante el estro la hembra se vuelve receptiva para la copulacin con machos y la ovulacin
ocurre 1 o 2 das despus de la aparicin del estro.
La fase de proestro es seguida de una fase luteal, regulada por la progesterona. Durante esta fase, el cuerpo lteo
crece y se puede dar la implantacin. La implantacin no afecta al ciclo estral, pero si las hormonas de la
lactacin. Si la hembra esta amamantando una camada, la prolactina inhibe el crecimiento del cuerpo lteo, lo que
retrasa el desarrollo del blastocisto.
Este retraso es conocido como diapausa embrionaria, un fenmeno que ocurre en algunos animales. Durante la
diapausa, el embrin se mantiene en el tero durante largos periodos de tiempo (incluso meses) con su desarrollo
mantenido en estado de blastocisto. Este embrin se mantiene en espera hasta que los signos hormonales
manden el mensaje de proseguir con el desarrollo en base a las horas de luz (siendo responsable la melatonina) y
otros factores varios.
Cuando no hay cras sujetas al pezn, se da un aumento de la progesterona que desencadena un desarrollo del
embrin. El periodo de gestacin de la Zarigeya es muy corto, tan solo 12-13 das (menos tiempo que su ciclo
estral que es de 23-28 das), despus los jvenes recin nacidos (suelen tener 6 o ms cras en un parto, siendo
normalmente mayor numero de cras que de pezones tienen, por lo que no pueden amamantarlas a todas) trepan y
se introducen en el marsupio. Este perodo de tiempo permite el desarrollo de caractersticas importantes que las
cras necesitarn en su viaje al pezn una vez que nazcan.
Debido a que el periodo de gestacin dura aproximadamente lo mismo que el ciclo estral en la mayora de los
marsupiales, el apareamiento y la fecundacin se da en algunas especies apenas un da o dos tras el nacimiento.
Esto completa una fase del ciclo reproductivo.
En el caso concreto de la zarigeya la otra fase ocurre con las cras unidas al pezn de la madre y dura alrededor
de 3-4 meses hasta que la madre vuelve al estro.
Las cras se encuentran en el interior del marsupio mamando durante unos 70- 100 das, tras este periodo de
tiempo emergen al exterior definitivamente.
DESARROLLO EMBRIONARIO Y NACIMIENTO
Durante la copula, los ovocitos son fecundados. El esperma es transportado rpidamente a travs de la vagina
lateral y la fecundacin se produce en menos de 48 horas. Los zigotos experimentan las fases generales de
desarrollo embrionario, con la excepcin del estado de mrula.
Como se explico anteriormente, hay un gran control hormonal regulando esta parte del proceso reproductivo. Si las
seales hormonales son las correctas, el blastocito se desarrolla dentro del tero y se conecta a la madre a travs
de una falsa placenta, una zona de contacto entre la pared vascularizada del saco vitelino y la pared del tero.
No hay signos visibles de que la hembra est preada. Sin embargo, cuando el nacimiento se acerca, podemos
observar a la hembra limpindose el saco. El saco secreta un compuesto creo que seca y se pone oscuro cuando se
desocupa. La hembra mantiene el saco abierto y limpia esta secrecin. Esta limpieza comienza 1 o 2 das antes del
nacimiento y es ms marcada en la ltima hora.
Cuando el nacimiento est prximo, la hembra adopta una posicin caracterstica para parir, diferente en cada
especie. En todas estas posiciones la pelvis est enroscada para acercar la cloaca al saco. Justo antes del
nacimiento un pequeo y amarillento saco vitelino aparece en la apertura urogenital. Despus un alantoideo claro y
por ltimo el bebe unido al saco amnitico sale. Los recin nacidos slo descansa de 10-15 segundos antes de
comenzar su viaje al saco.
Debido a que el recin nacido es ciego y con caractersticas muy poco desarrolladas, presenta muchas
caractersticas que le ayudan a sobrevivir. Las fosas nasales del los neonatos estn bien desarrolladas lo que les
permite inspirar el aire que necesitan durante el viaje. Tambin, los antebrazos estn bien desarrollados para
agarrarse a pliegues de la piel y moverse como si estuviese nadando.

La madre no tiene un papel activo durante este proceso, excepto por algn lametn que marca el camino. Al
principio se pensaba que la funcin era la de ensearle el camino al recin nacido, sin embargo, ahora se cree que
lo que pretende es evitar la deshidratacin de la cra. Adems se sabe que la cra lo que realmente usa es su
desarrolla nariz y olfato para llegar al saco. Tarda aproximadamente 3 minutos en llegar al saco, y una vez ah sigue
guindose por el olfato hasta uno de los pezones.
VIDA TEMPRANA EN EL MARSUPIO
La madre peridicamente limpia la bolsa y a sus cras lamindolos. Se cree que lamer a las cras estimula la
excrecin de material de desecho a travs de la piel. Adems la madre limpia sus secreciones ingirindolas y siendo
capaz de reciclar hasta 1/3 del agua proveniente de la produccin de leche.
La lactacin es una parte crucial del desarrollo de la cra. Estudios han demostrado que la composicin de la leche
cambia a lo largo del desarrollo para darle los nutrientes que necesita lo que demuestra que las necesidades de la
cra van cambiando a lo largo de la lactacin y que la madre es capaz de suministrar estos nutrientes.
La leche ayuda en el desarrollo de muchas caractersticas y es durante esta fase cuando ocurre la diferenciacin de
sexos. Los cientficos piensan que en algunos marsupiales hay tendencias hacia determinados sexos. Se han
realizado experimentos intentando relacionar el peso de las madres con estas tendencias, e increblemente
aparece una relacin a travs de la cual las hembras pesadas paran machos al contrario que las delgadas.
Los investigadores han determinado que esta tendencia sexual tiene como objetivo una seleccin para una mejor
supervivencia ante determinados factores, (como el ambiente).
No se sabe cmo se produce esta seleccin de sexos. Podra ser que la descendencia del sexo no favorecido muera y
sea sustituida entonces por la del sexo contrario, otras teoras son seleccin prefecundacin del esperma, pero an
no hay nada demostrado.
IMPORTANCIA DE LA REPRODUCCIN MARSUPIAL
Hay una idea generalizada acerca de que los marsupiales son inferiores o ms primitivos que los mamferos
euterios. Esta teora, basada en la apariencia simple de su sistema reproductivo, esta descreditada hoy en da.
El tracto reproductor femenino aparentemente tan primitivo, es ahora entendido como ms especializado que el
aparato reproductivo euteriano. Tambin se sabe que a pesar de que el gasto inicial de energa de la hembra en la
reproduccin es bajo, el gasto total de energa tras el destete de los jvenes es similar al de una madre euteria.
Algunas evidencias apoyan la hiptesis de que la reproduccin marsupial est muy bien adaptada. El perodo que las
cras pasan en la bolsa les da tiempo para ver el mundo sin tener que sobrevivir de forma independiente en el
mismo. Durante las salidas de los jvenes fuera de la bolsa aprenden muchas conductas, como los patrones
sociales, huir del peligro o como encontrar comida. Esta adaptacin es muy til para la supervivencia de las cras.
Otro xito en la adaptacin de los marsupiales es la diapausa embrionaria. Ha habido una gran cantidad de
especulaciones sobre la importancia ecolgica de este proceso. Algunos cientficos han sealado que la diapausa
embrionaria es til para reemplazar rpidamente a un joven que accidentalmente se pierde. Esto es cierto, pero
seala Frith que, en condiciones normales, las hembras regresan al estro muy rpido y la ventaja sera leve.
Otra de las ventajas de la propuesta de diapausa embrionaria es que funciona como una forma de prolongar la
cantidad de tiempo al final de los perodos secos en los que una hembra puede tener juveniles en el marsupio.