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Un millar de muertes

Jack London

Jack London

Un millar de muertes
Haba estado en el agua aproximadamente una hora, y el fro y el
cansancio, aunados al terrible calambre en el muslo derecho, me hacan
pensar que haba llegado mi fin. Luchando vanamente contra la poderosa
marea descendente, haba contemplado la enloquecedora procesin de las
luces costeras, pero ya haba dejado de luchar con la corriente y me
contentaba con los. amargos recuerdos de mi vida malgastada, ahora
cercana a su fin.
Haba tenido la suerte de descender de un buen linaje ingls, pero de
padres cuya fortuna en las bancas exceda en mucho sus conocimientos de
la naturaleza y educacin de los hijos. Aunque nacido con una cuchara de
plata en la boca, la bendita atmsfera deI crculo hogareo me era
desconocida. Mi padre, un hombre culto y reputado anticuario, no dedicaba
su atencin a la familia, sino que estaba constantemente perdido en medio
de las abstracciones de su estudio mientras que mi madre, ms famosa por
su belleza que por su buen sentido, se senta satisfecha con las adulaciones
de la sociedad en la que pareca permanentemente sumergida. Pas la
habitual rutina de la enseanza primaria y media como cualquier otro
muchacho de la burguesa inglesa y, a medida que los aos incrementaban
mi fuerza y mis pasiones, mis padres se dieron cuenta, de pronto, de que yo
posea un alma inmortal, y trataron de poner riendas a mis mpetus. Pero
era demasiado tarde; perpetr la ms audaz y descabellada' locura y fui
desheredado por mi familia y condenado al ostracismo por la sociedad a la
que haba ultrajado tanto tiempo. Con las mil libras que me dio mi padre,
con la promesa de no volverme a ver ni a suministrarme ms dinero, obtuve
un pasaje de primera clase rumbo a Australia.
Desde entonces mi vida ha sido una larga peregrinacin -de oriente a
occidente, del rtico al Antrtico- para encontrarme, por ltimo, convertido
en un experimentado lobo de mar de treinta aos, pleno de fuerza viril, que
se ahoga en la baha de San Francisco, tras el desastroso intento de desertar
de una nave.
Mi pierna derecha estaba agarrotada por el calambre y estaba
sufriendo la ms angustiosa de las agonas. Una brisa dbil agitaba el mar
picado llenndome la boca de agua, que me corra por la garganta sin que
pudiera evitarlo. Aunque todava lograba mantenerme a flote, lo haca en
forma puramente mecnica, pues estaba cayendo por momentos en la
inconsciencia. Tengo el desvado recuerdo de haber sido arrastrado ms all
de la escollera, y de entrever la luz de estribor de un vapor; luego todo se
hizo oscuridad.
Escuch el dbil zumbido de unos insectos y sent que el balsmico
aire de una maana de primavera acariciaba mis mejillas. Gradualmente se
convirti en un flujo rtmico a cuyas pulsaciones pareca responder mi
cuerpo. Flotaba en el suave seno de un clido mar, alzndome y
descendiendo con ensoador placer cada vez que una ola me acunaba. Pero

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las pulsaciones se hicieron ms fuertes, el zumbido ms intenso, las olas


ms grandes y salvajes... fui maltratado por un mar tormentoso. Una gran
agona se abati sobre m. Destellos brillantes e intermitentes relampagueaban a travs de mi conciencia interior, en mis odos atronaba el sonido de
las aguas. Luego se produjo la sbita rotura de algo intangible y despert.
La escena que protagonizaba era realmente curiosa. Un vistazo fue
suficiente para saber que me encontraba tirado en el piso del yate de algn
caballero importante, en una postura verdaderamente incmoda. A mis
costados, aferrando mis brazos y subindolos y bajndolos como si fueran
palancas de bombeo, estaban dos seres de piel oscura curiosamente
vestidos. Aunque conoca la mayor parte de las razas aborgenes no pude
deducir su nacionalidad. Haban colocado en mi cabeza una especie de
aparato que conectaba mis rganos respiratorios a una mquina que describir a continuacin. Mis fosas nasales, sin embargo, haban sido obturadas
para forzarme a respirar por la boca. Deformados por el enfoque oblicuo del
ngulo de mi visin contempl dos tubos, similares a mangueras diminutas
pero de diferente composicin, que emergan de mi boca y se separaban uno
del otro en ngulo recto. El primero terminaba abruptamente y yaca sobre
el piso junto a m, el segundo atravesaba la habitacin serpenteando por el
suelo, conectndose con el aparato que he prometido describir.
En los das anteriores a que mi vida se hubiera hecho tangencial me
haba interesado no poco en las ciencias, y conocedor de la parafernalia y
accesorios generales de un laboratorio, pude ahora apreciar la mquina que
contemplaba. Estaba compuesta principalmente de vidrio, siendo su construccin algo burda como es habitual en los aparatos experimentales. Un
recipiente de agua estaba rodeado por una cmara de aire, a la que se una
un tubo vertical terminado en un globo. En el centro de todo esto haba un
vacumetro. El agua del tubo se mova hacia arriba y hacia abajo,
produciendo inhalaciones y exhalaciones alternas que luego eran
comunicadas a travs del tubo a mi boca. Con esto y la ayuda de los
hombres que movan con tanto vigor mis brazos, el proceso de la respiracin
haba sido artificialmente reiniciado. Subiendo y bajando mi pecho y
expandiendo y contrayendo mis pulmones se pudo persuadir a la naturaleza
de que volviese a su labor acostumbrada.
Tan pronto abr los ojos me fue retirado el artefacto que llevaba en la
cabeza, nariz y boca. Me hicieron tragar tres dedos de brandy y logr
ponerme de pie, tambalendome, para agradecer a mi salvador. Lo mir y
me encontr con... mi padre. Pero los largos aos de camaradera con el
peligro me haban enseado a controlarme, y esper a ver si lograba
reconocerme. No fue as, no vio en m sino un marinero desertor y me trat
en consecuencia.
Me dej al cuidado de los negros y se dedic a revisar las notas que
haba tomado de mi resurreccin. Mientras devoraba la excelente comida
que me era servida, escuch ruidos confusos en cubierta, y por las palabras
de los marineros y el tableteo de los motores y aparejos deduje que estbamos zarpando. Era divertido! De crucero con mi solitario padre por el
ancho Pacfico! Poco me imaginaba, mientras me rea para mis adentros,
quin iba a ser el ms perjudicado por esa curiosa broma. Ay, de haberlo
sabido hubiera saltado por la borda y regresado de buena gana a las sucias

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aguas de las que haba escapado. No se me permiti salir a cubierta hasta


que hubimos dejado atrs los farallones y la ltima lancha del prctico.
Apreci estas consideraciones de parte de mi padre y me propuse darle las
gracias de todo corazn, con los rudos modales de un lobo de mar. No poda
sospechar que tena sus propias razones para mantener oculta mi presencia
para todos, excepto para su tripulacin. Me habl brevemente de mi rescate
por los marineros, asegurndome que el favor me lo deba l a m, ya que mi
aparicin haba sido realmente oportuna. Haba construido el aparato para
experimentar algunas teoras concernientes a ciertos fenmenos biolgicos,
y haba estado esperando una oportunidad para utilizarlo.
-Usted ha probado su funcionamiento sin lugar a dudas -dijo, y luego
agreg con un suspiro-: pero slo en el reducido campo de la asfixia.
Pero, para no alargar mi relato dir que me ofreci un adelanto de dos
libras sobre mi futuro jornal por navegar con l, lo cual me pareci excelente, ya que realmente no me necesitaba. AI contrario de lo que esperaba
no tuve que unirme al grupo de marineros, en proa, sino que me fue
asignado un confortable camarote, y se me design un lugar en la mesa del
capitn. l se haba dado cuenta de que yo no era un marinero comn, y
resolv aprovechar la oportunidad para recobrar su afecto. Tej un pasado
ficticio para explicar mi educacin y presente posicin, e hice todo lo posible
para entrar en comunicacin con l. No tard mucho en revelar una
predileccin por la investigacin cientfica, ni l en apreciar mi aptitud. Me
convert en su ayudante, con el correspondiente aumento de mi salario, y a
poco comenz a hacerme confidencias y a exponer sus teoras. Me sent tan
entusiasmado como l.
Los das volaron con rapidez, pues me hallaba profundamente
interesado en los nuevos estudios, pasando las horas de vigilia en su bien
provista biblioteca, o escuchando sus planes y ayudndolo en el trabajo del
laboratorio. Pero nos vimos obligados a diferir algunos experimentos
atrayentes por no ser una nave bamboleante el lugar adecuado para
trabajos delicados y cuidadosos. Sin embargo me prometi muchas horas
agradables en el magnfico laboratorio hacia el que nos dirigamos. Haba
tomado posesin de una isla no sealada en mapas de los Mares del Sur,
segn me dijo, y la haba convertido en un paraso cientfico.
No llevbamos mucho tiempo en la isla cuando descubr la horrible
red en la que haba sido atrapado. Pero antes de que describa los extraos
sucesos que acaecieron, debo delinear brevemente las causas que
culminaron en una experiencia tan asombrosa como jams sufri hombre
alguno.
En sus ltimos aos mi padre haba abandonado los mohosos
encantos del anticuario y haba sucumbido a los ms fascinantes que se
designan bajo la denominacin genrica de biologa. Como haba sido
cuidadosamente instruido en los fundamentos durante su juventud, explor
rpidamente todas las ramas superiores hasta donde haba llegado el
mundo cientfico, hasta encontrarse en la tierra virgen de lo desconocido.
Era su intencin el adelantarse en este territorio inexplorado y en ese punto
de sus investigaciones fue cuando el azar nos reuni. Dotado de un buen
cerebro, aunque no est bien que yo mismo lo diga, me sumerg en sus
especulaciones y mtodos de razonamiento, volvindome casi tan loco como

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l. Pero no debera decir esto. Los maravillosos resultados que obtuvimos


ms tarde sealan a las claras su lucidez. Tan slo puedo decir que era el
ser de ms anormal crueldad y sangre fra que jams hubiera visto.
Despus de haber penetrado los misterios duales de la fisiologa y la
psicologa, sus razonamientos lo haban llevado al lmite de un gran campo,
y para explorarlo mejor, debi iniciar estudios de qumica orgnica superior,
patologa, toxicologa y otras ciencias y subciencias relacionadas
secundariamente con sus hiptesis especulativas. Comenzando con la
proposicin de que la causa directa del cese de vitalidad, temporal o
permanente, era la coagulacin de ciertos elementos y compuestos del
protoplasma, haba aislado y sometido a mltiples experimentos a dichas
sustancias. Dado que el cese temporario de vitalidad en un organismo
ocasionaba el coma, y el cese permanente la muerte, supuso que, mediante
mtodos artificiales esta coagulacin del protoplasma poda ser retrasada, o
evitada y hasta combatida en casos extremos de solidificacin.
O sea que, olvidndonos del lenguaje tcnico, afirmaba que la muerte,
cuando no era violenta y en ella resultaba daado alguno de los rganos, era
simplemente vitalidad suspendida; y que, en tales ocasiones, poda
inducirse a la vida a reiniciar sus funciones mediante mtodos adecuados.
sta era, pues, su idea: descubrir el mtodo de renovar la vitalidad de una
estructura -y probar esta posibilidad prctica por medio de la experimentacin- de la que aparentemente ha huido la vida. Desde luego se daba
cuenta de la inutilidad del intento luego del inicio de la descomposicin;
necesitaba organismos que tan slo el instante, la hora o el da anterior
hubiesen estado rebosantes de vida. Conmigo, de forma algo primaria, haba
comprobado su teora. Cuando me haban recogido de las aguas de la baha
de San Francisco estaba realmente muerto, ahogado. . . pero la chispa vital
haba sido vuelta a encender por medio de sus aparatos aeroterapeticos,
como los llamaba l.
Vayamos ahora a sus oscuros propsitos con respecto a mi persona.
Primero me mostr de qu forma me hallaba completamente en su poder.
Haba enviado lejos el yate por el trmino de un ao, reteniendo tan slo a
los dos negros. Luego me hizo una exposicin exhaustiva de su teora, y
esboz a grandes rasgos el mtodo de prueba que haba decidido adoptar,
concluyendo con el repentino anuncio de que yo iba a ser su cobayo. Me
haba enfrentado a la muerte y arriesgado sin temer las consecuencias en
muchas aventuras desesperadas, pero nunca en una de esa naturaleza.
Puedo jurar que no soy ningn cobarde, y no obstante esta proposicin de
viajar a uno y otro lado de la frontera de la muerte me produjo un terror
pnico. Ped que me concediera algn tiempo, a lo que l accedi,
asegurndome tambin que tena un solo camino: el de la sumisin. La
huida de la isla estaba fuera de toda cuestin, la huida mediante el suicidio
no era nada divertida, pero quizs era realmente preferible a lo que luego iba
a sufrir. Mi nica esperanza era destruir a mis raptores. Pero esta ltima
posibilidad fue eliminada por las precauciones tomadas por mi padre.
Estaba sujeto a una vigilancia constante, incluso durante el sueo, por uno
u otro de los negros.
Luego de suplicar en vano, descubr y prob que era su hijo. Era mi
ltima carta y haba puesto todas mis esperanzas en ella. Pero fue inexora-

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ble; no era un padre sino una mquina cientfica. An me pregunto cmo


fue que se cas con mi madre y me engendr, puesto que no haba en su
personalidad la ms mnima porcin de sentimiento. La razn lo era todo
para l, y no poda comprender esas nimiedades como el amor o la pena por
los otros, excepto como ftiles debilidades que deban ser extirpadas. As
que me inform que si en un principio me haba dado la vida, era el ms
indicado ahora para quitrmela. No obstante lo cual, me dijo que no era ese
su deseo, que solamente deseaba tomarla prestada de vez en cuando,
prometindome devolverla puntualmente en el momento sealado. Desde
luego que uno se encuentra siempre expuesto a una serie de calamidades,
pero no me quedaba otra solucin que arriesgarme, tal como sucede con
todas las empresas humanas.
Para asegurar su xito deseaba que me hallase en excelente condicin
fsica, as que me someti a dieta y a entrenamiento como si fuera un gran
atleta antes de una prueba decisiva. Qu poda hacer yo? Si tena que
correr el riesgo, lo mejor era hacerlo con la mejor preparacin posible. En los
intervalos de descanso me permita ayudarle a preparar los aparatos y
asistirlo en los diversos experimentos secundarios. Puede imaginarse el
inters que tom en tales operaciones. Llegu a dominar el trabajo tan bien
como l, y a menudo tuve el placer de ver cmo eran puestas en prctica
algunas de mis sugerencias o alteraciones. Despus de alguno de esos
resultados senta una amarga satisfaccin, consciente de estar preparando
mi propio funeral.
Comenz a realizar una serie de experimentos en toxicologa. Cuando
todo estuvo listo fui muerto por una fuerte dosis de estricnina y convertido
en cadver alrededor de veinte horas. Durante ese perodo mi cuerpo estuvo
muerto, absolutamente muerto. Toda respiracin y circulacin haban cesado. Pero lo ms terrible fue que, mientras tena lugar la coagulacin
protoplasmtica, retuve la conciencia y pude as estudiarla en todos sus macabros detalles.
El aparato destinado a devolverme la vida era una cmara hermtica
dispuesta para recibir mi cuerpo. El mecanismo era simple: algunas vlvulas, un cilindro con pistn y un motor elctrico. Cuando estaba
funcionando, la atmsfera interior era rarificada y comprimida
alternativamente, comunicando a mis pulmones una respiracin artificial
sin la utilizacin de los tubos previamente usados. Aunque mi cuerpo estaba
inerte y acaso en las primeras etapas de la descomposicin, tena conciencia
de todo lo que suceda. Supe cundo me colocaron en la cmara, y aunque
mis sentidos estaban en reposo sent los pinchazos de las agujas
hipodrmicas que me inyectaban un compuesto que deba reaccionar contra
el proceso coagulatorio. Entonces fue cerrada la cmara y puesta en marcha
la mquina. Mi ansiedad era terrible, pero la circulacin fue restaurada, los
diferentes rganos comenzaron a ejecutar sus tareas respectivas, y al cabo
de una hora estaba devorando una abundante cena.
No puede decirse que participase en esta serie de experiencias, ni en
las subsiguientes, con muy buen nimo, pero tras dos tentativas de huida
fallidas, comenc a tomar el asunto con cierto inters. Adems estaba
empezando a acostumbrarme. Mi padre estaba fuera de s por la alegra de
su xito, y al ir transcurriendo los meses sus especulaciones fueron

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hacindose cada vez ms extremas. Recorrimos las tres grandes series de


venenos, los neurolgicos, los gaseiformes y los irritadores, pero evitamos
cuidadosamente algunos de los irritadores minerales y dejamos de lado a
todo el grupo de los corrosivos. Durante el rgimen de los venenos me llegu
a habituar a morir y hubo un solo incidente que hizo temblar a mi creciente
confianza. Haciendo incisiones en algunas veniIlas de mi brazo introdujo
una diminuta cantidad del ms aterrador de los venenos, el de las flechas o
curare. Perd el conocimiento de inmediato y a continuacin se detuvo la
respiracin y la circulacin, de modo tal que la solidificacin del
protoplasma avanz con tal rapidez que le hizo perder todas las esperanzas.
Pero en el ltimo momento aplic un descubrimiento en el que haba estado
trabajando, y obtuvo resultados que lo hicieron renovar sus esfuerzos.
En una campana de vaco, similar pero no idntica al tubo de
Crookes, haba colocado un campo magntico. Cuando era atravesado por
luz polarizada, no produca fenmeno alguno de fosforescencia, ni
proyeccin rectilnea de tomos, pero emita unos rayos no luminosos
similares a los rayos X. Mientras los rayos X son capaces de revelar objetos
opacos ocultos en medios densos, stos posean una mayor penetracin.
Mediante los mismos fotografi mi cuerpo y hall en el negativo un infinito
nmero de sombras desdibujadas, debidas a las actividades elctricas y
qumicas que an proseguan su funcin. Esto era una prueba infalible de
que el rigor mortis en el cual yaca no era real; esto es que aquellas fuerzas
misteriosas, aquellos lazos delicados que unan el alma a mi cuerpo todava
estaban en accin. As pues la accin del curare fue mucho ms peligrosa
que la de los otros venenos, cuyas resultantes posteriores eran
inapreciables, salvo en los compuestos mercuriales, que usualmente me
dejaban lnguido por varios das.
Otra serie de experimentos deliciosos fueron hechos con la
electricidad. Verificamos la verdad de la aseveracin de Tela, quien afirmaba
que las corrientes de alta frecuencia eran inofensivas, hacindome pasar
cien mil voltios por el cuerpo. Como esto no me afectaba redujo la frecuencia
hasta los dos mil quinientos voltios y as fui electrocutado. Esta vez se
arriesg hasta el punto de dejarme muerto, o en estado de vitalidad suspendida, por tres das. Le llev cuatro horas volverme a la vida.
En una ocasin me infect con el ttanos, pero la agona al morir fue
tan grande que me pegu totalmente a sufrir otros experimentos similares.
Las muertes ms fciles fueron por asfixia, tales como sumergirme en agua,
estrangularme, y sofocarme con gas; mientras que las llevadas a cabo mediante morfina, opio, cocana y cloroformo no eran del todo difciles.
Otra vez, tras ser sofocado, me tuvo en hielo durante tres meses, no
permitiendo ni que me descongelara ni que me pudriese. Esto lo hizo sin mi
conocimiento previo, y me asust mucho al descubrir el lapso de tiempo
pasado. Me aterroric al pensar lo que poda hacerme mientras yaca
muerto, y mi alarma fue en aumento al notar la predileccin que estaba
desarrollando hacia la viviseccin. La ltima vez que fui revivido descubr
que haba estado hurgando en mi pecho. Aunque haba curado y cosido
cuidadosamente las incisiones, stas eran tan profundas que tuve que
guardar cama durante un tiempo. Fue durante esa convalescencia cuando
elabor el plan mediante el cual finalmente escap.

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Demostrando un entusiasmo desbordante por mi trabajo le ped, y me


fue otorgada, una vacacin de mi trabajo de moribundo. Durante ese
perodo me dediqu a experimentar en el laboratorio, mientras l estaba
demasiado ocupado en la viviseccin de algunos animales atrapados por los
negros, como para prestar atencin a mi labor.
Fue en estas dos proposiciones que bas mi teora: primero, la
electrlisis, o la descomposicin del agua en sus gases constituyentes
mediante la electricidad; y segundo, en la hipottica existencia de una
fuerza, la contraria a la gravitacin, a la que Astor ha denominado
"aspergia". La atraccin terrestre, por ejemplo, tan slo mantiene los objetos
juntos, pero no los combina; por lo tanto la aspergia es mera repulsin. Sin
embargo, la atraccin molecular o atmica no slo junta los objetos sino que
los integra; y era la contraria, o sea una fuerza desintegradora, la que no
slo deseaba descubrir y producir, sino tambin dirigir a voluntad. Tal como
las molculas de hidrgeno y oxgeno reaccionan unas con otras, y crean
nuevas molculas de agua, la electrlisis produce la disociacin de estas
molculas, volvindolas a su condicin original, generando los dos gases por
separado. La fuerza que yo deseaba tendra que operar no slo sobre estos
dos elementos qumicos, sino sobre todos los dems, sin importar bajo qu
compuesto se encontrasen. Y si entonces lograba atraer a mi padre a su
radio de accin sera desintegrado instantneamente, y diseminado en todas
direcciones como una masa de elementos aislados.
No se debe creer que esta fuerza, cuando estuvo finalmente bajo mi
dominio, aniquilaba la materia; no, simplemente aniquilaba su estructura.
Ni tampoco, como pronto descubr tena efecto sobre las estructuras
inorgnicas; pero para todas las formas orgnicas era absolutamente fatal.
Esto me produjo cierto asombro al principio, aunque si hubiera pensado
ms detenidamente hubiera comprendido con rapidez la razn. Dado que el
nmero de los tomos de las molculas orgnicas es mucho ms grande que
el de las complejas molculas minerales, los compuestos orgnicos se
caracterizan por su inestabilidad y por la facilidad con que son disgregados
por las fuerzas fsicas y los reactivos qumicos.
Dos tremendas fuerzas eran proyectadas por dos potentes bateras,
conectadas con magnetos construidos para este fin. Separadas una de la
otra eran completamente inofensivas, pero cumplan su objetivo al converger
en un punto en medio del aire. Despus de casi haber, `demostrado su funcionamiento escapando por un pelo de ser disipado en la nada, prepar la
trampa. Escond los magnetos de forma tal que su fuerza converga frente a
la entrada de mi alcoba e un campo mortal, y coloqu en mi cama un botn
desde el cual poda conectar la corriente de las bateras, hecho lo cual me
introduje en el lecho.
Los negros todava vigilaban mi dormitorio, relevndose uno al otro a
medianoche. Conect la corriente tan pronto lleg el primero. Apenas haba
logrado adormecerme cuando fui despertado por un vibrante tintineo
metlico. All, en el umbral de la puerta se hallaba Dan, el San Bernardo de
mi padre. Mi guardin corri a tomarlo. Desapareci como una bocanada de
aire, sus ropas cayeron al suelo en un montn. Se notaba un ligero olor a
ozono en el aire, pero dado que los principales componentes gaseosos del
cuerpo son el hidrgeno, el oxgeno y el nitrgeno, que son igualmente

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inoloros e incoloros, no se notaba otra manifestacin de su desaparicin. No


obstante, cuando desconect la corriente y recog las vestiduras, hall un
precipitado de carbono en forma de carbn animal, y otros slidos: los
elementos aislados de su organismo, tales como azufre, potasio y hierro.
Volv a instalar la trampa y retorn a la cama. A medianoche me levant y
recog los restos del segundo negro, y luego dorm pacficamente hasta el
amanecer.
Me despert la estridente voz de mi padre que me llamaba desde el
otro lado del laboratorio. Me re para mis adentros. Nadie lo haba
despertado y haba dormido ms de la cuenta. Pude orlo mientras se
acercaba a mi habitacin con la intencin de hacerme levantar, por lo tanto
me sent en la cama, para observar mejor su eliminacin, o mejor debera
decir su apoteosis. Se detuvo un momento en el umbral, y luego dio el paso
fatal. Puff! Fue como el viento soplando entre los pinos. Desapareci. Sus
ropas cayeron en un fantstico montn sobre el suelo. Adems deI ozono
not un dbil olor a ajo producido por el fsforo. Algunos slidos elementales
yacan entre sus vestimentas. Eso era todo. El ancho mundo se abra ante
m. Mis carceleros ya no existan.