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Joanne Harris

Runas

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Joanne Harris

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JOANNE HARRIS

RUNAS

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Joanne Harris

Runas

A Anouchka

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Joanne Harris

Runas

NDICE
Argumento:............................................................................................................................. 7
MAPA DE LOS NUEVE MUNDOS..................................................................................... 8
MAPA DE LAS TIERRAS MEDIAS................................................................................... 9
MAPA DEL VALLE DE STROND.....................................................................................10
DRAMATIS PERSONAE.................................................................................................... 11
RUNAS DEL ALFABETO ANTIGUO...............................................................................13

LIBRO UNO El supramundo..............................................................................................14


Captulo 1.............................................................................................................................. 15
Captulo 2.............................................................................................................................. 27
Captulo 3.............................................................................................................................. 32
Captulo 4.............................................................................................................................. 40
Captulo 5.............................................................................................................................. 49
Captulo 6.............................................................................................................................. 57
LIBRO DOS El Trasmundo.................................................................................................65
Captulo 1.............................................................................................................................. 66
Captulo 2.............................................................................................................................. 71
Captulo 3.............................................................................................................................. 76
Captulo 4.............................................................................................................................. 81
Captulo 5.............................................................................................................................. 89
Captulo 6.............................................................................................................................. 92
LIBRO TRES El Susurrante................................................................................................96
Captulo 1.............................................................................................................................. 97
Captulo 2............................................................................................................................ 101
Captulo 3............................................................................................................................ 107
Captulo 4............................................................................................................................ 112
Captulo 5............................................................................................................................ 115
Captulo 6............................................................................................................................ 122
Captulo 7............................................................................................................................ 125
Captulo 8............................................................................................................................ 131
LIBRO CUATRO La palabra............................................................................................134
Captulo 1............................................................................................................................ 135
Captulo 2............................................................................................................................ 137
Captulo 3............................................................................................................................ 140
Captulo 4............................................................................................................................ 145
Captulo 5............................................................................................................................ 149
Captulo 6............................................................................................................................ 153
Captulo 7............................................................................................................................ 157
Captulo 8............................................................................................................................ 161
Captulo 9............................................................................................................................ 164
Captulo 10.......................................................................................................................... 166
Captulo 11.......................................................................................................................... 170
LIBRO CINCO Los Durmientes.......................................................................................172
Captulo 1............................................................................................................................ 173
Captulo 2............................................................................................................................ 177
Captulo 3............................................................................................................................ 183
Captulo 4............................................................................................................................ 188
Captulo 5............................................................................................................................ 192
Captulo 6............................................................................................................................ 194
Captulo 7............................................................................................................................ 197

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Joanne Harris

Runas

Captulo 8............................................................................................................................ 199


Captulo 9............................................................................................................................ 201
Captulo 10.......................................................................................................................... 205
Captulo 11.......................................................................................................................... 209

LIBRO SEIS sir y Vanir................................................................................................213


Captulo 1............................................................................................................................ 214
Captulo 2............................................................................................................................ 220
Captulo 3............................................................................................................................ 223
Captulo 4............................................................................................................................ 227
Captulo 5............................................................................................................................ 231
Captulo 6............................................................................................................................ 239
Captulo 7............................................................................................................................ 243
Captulo 8............................................................................................................................ 248
Captulo 9............................................................................................................................ 251
Captulo 10.......................................................................................................................... 254
Captulo 11.......................................................................................................................... 259
Captulo 12.......................................................................................................................... 264
Captulo 13.......................................................................................................................... 269
Captulo 14.......................................................................................................................... 276
LIBRO SIETE Averno......................................................................................................282
Captulo 1............................................................................................................................ 283
Captulo 2............................................................................................................................ 288
Captulo 3............................................................................................................................ 291
Captulo 4............................................................................................................................ 294
Captulo 5............................................................................................................................ 298
Captulo 6............................................................................................................................ 309
Captulo 7............................................................................................................................ 314
Captulo 8............................................................................................................................ 318
Captulo 9............................................................................................................................ 326
Captulo 10.......................................................................................................................... 331
Captulo 11.......................................................................................................................... 335
Captulo 12.......................................................................................................................... 337
Captulo 13.......................................................................................................................... 339
Captulo 14.......................................................................................................................... 344
Captulo 15.......................................................................................................................... 349
Captulo 16.......................................................................................................................... 351
LIBRO OCHO El Inombrable...........................................................................................355
Captulo 1............................................................................................................................ 356
Captulo 2............................................................................................................................ 359
Captulo 3............................................................................................................................ 362
Captulo 4............................................................................................................................ 364
Captulo 5............................................................................................................................ 366
Captulo 6............................................................................................................................ 369
Captulo 7............................................................................................................................ 374
Captulo 8............................................................................................................................ 378
Captulo 9............................................................................................................................ 384
Captulo 10.......................................................................................................................... 388
Captulo 11.......................................................................................................................... 391
LIBRO NUEVE Sueo......................................................................................................394
Captulo 1............................................................................................................................ 395
Captulo 2............................................................................................................................ 400
Captulo 3............................................................................................................................ 402
Captulo 4............................................................................................................................ 404

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Joanne Harris

Runas

Captulo 5............................................................................................................................ 410


Captulo 6............................................................................................................................ 414
Captulo 7............................................................................................................................ 424
Captulo 8............................................................................................................................ 428
RUNAS DEL ALFABETO NUEVO.................................................................................431
LOS NOMBRES DE ODN.............................................................................................. 433

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Runas

ARGUMENTO:
Maddy es una chica solitaria y no por eleccin
propia: ha nacido con una marca en la mano, un
estigma en forma de runa que hace que el resto de los
aldeanos se aparte de ella y le tenga miedo, pues
creen que les traer desgracias y mala suerte. An as
puede sentirse afortunada: si fuese un animal, sus
vecinos ya la habran asesinado; tal es el miedo que
despierta en sus corazones lo excepcional. En el
mundo de Maddy ya nadie cree en los dioses y los
espritus, no se piensa en ellos ni se los tiene en
cuenta, su mera mencin es motivo de escndalo. Es
una sociedad puritana y estrecha de miras, entregada
a la piedad: la magia y los viejos relatos sobre los
dioses estn prohibidos.
Pero las fuerzas sobrehumanas existen. La vida de
Maddy dar un giro de ciento ochenta grados cuando
conozca a un anciano viajero que le pondr al
corriente de lo que significa su marca y de los
atributos con que la inviste. Pero este poder y este
conocimiento conllevan algunas responsabilidades.
Maddy ha sido escogida para encontrar un viejo
tesoro que puede devolver el vigor a los viejos dioses
y que permitir retomar la lucha entre las fuerzas del
bien y del mal por el control de la realidad. Sin
embargo, otras criaturas tambin codician el tesoro y
no dudarn en destruirla. El destino del planeta est
en manos de Maddy. Ser capaz de afrontar con
xito su destino?

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MAPA DE LOS NUEVE MUNDOS

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MAPA DE LAS TIERRAS MEDIAS

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MAPA DEL VALLE DE STROND

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DRAMATIS PERSONAE
ALDEANOS
Maddy Smith, la bruja del pueblo.
Jed Smith, el herrero.
Mae Smith, la belleza sin cerebro.
Adam Scattergood, el acosador.
Seora Scattergood, la tabernera.
Dorian Scattergood, la oveja negra de la familia.
Nati Fey la Loca, una comadrona clebre por su gran imaginacin.
Nat Parson, el prroco.
Ethelberta Parson, su esposa.
Torval Bishop, el superior inmediato de Nat Parson.
Matt Law, el agente de la ley.
Daniel Hetherset, ayudante del prroco.
Audun Briggs, techador.

DEVOTOS DEL ORDEN


Examinador nmero 4.421.974, examinador del Orden.
Examinador nmero 67.363, examinador emrito del
Orden. Magistrado nmero 73.838, magistrado del Orden.

Magistrado nmero 369, magistrado emrito del Orden.


Magistrado nmero 262, magistrado del Orden.
Magistrado nmero 23, magistrado del Orden.

DIOSES VANIR
Skadi, del Pueblo del Hielo, pareja de Njord. La Cazadora, diosa de la destruccin,
es el enemigo principal de Loki.
Bragi, dios de la poesa y la msica. No tiene motivo alguno para querer a Loki.
Idn, su esposa. Es la diosa de la juventud y la abundancia. En una ocasin, Loki
la rapt y la entreg al Pueblo del Hielo.
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Joanne Harris

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Freya, diosa del deseo, a la que Loki afrent mortalmente una vez.
Frey, el Cosechador, su hermano. Tampoco es amigo de Loki.
Himdal, el Centinela de los dioses, el de los dientes de oro. Odia a Loki.
Njord, el Hombre del Mar, estuvo casado hace tiempo con Skadi, aunque ahora

estn separados debido a diferencias irreconciliables. Slo estn de acuerdo en una


cosa: la aversin hacia Loki.

DIOSES SIR (LOS VIDENTES)


Odn, el jefe de los sir, hermano de sangre de Loki, que le traicion en los

ltimos tiempos.

Frig, esposa de Odn, perdi a su hijo a causa de Loki.


Tor, el Tonante, hijo de Odn, tiene muchas cuentas que ajustar con Loki.
Sif, la esposa de Tor, lleg a quedarse calva por culpa de Loki.

Tyr, dios de la guerra, perdi una mano debido a Loki.


Blder, hijo de Frig, muri por culpa de las artimaas de Loki.
Loki.

OTROS:
La-Bolsa-o-la-Vida, un trasgo.
Hel, Seora del Inframundo.
Lord Surt, soberano del Ms All, guardin de la Fortaleza Negra.
Jormungard, la Serpiente de los Mundos.
Ellie, tambin conocida como la Vejez.
Lizzy la Gorda, una cerda panzuda.
El Innombrable.

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Joanne 5-farris

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RUNAS DEL ALFABETO ANTIGUO

F4.4: to riqueza, el gareadvi. la propiedul y el erxit-o_

e.:Tir: J z filorza. ell Toro %km.


lrhioris: la Espinosa c r um de Tot.
as: el Pueblo de losVideotes. los
PArd4": el Viajero.lets Tierras Mrbar25.
Kam: el Fuego Desatado, el Laos.
t=t' f:1 Tiestructoq.;

...Immo..

Narldr: Recolectooa, la alit ii n, h reecesi.iad., h muerte


taii
A Ia OptOricia, I fertiliclad.

13
0

Yr, el Protector, los denientos_

.360: d verareo, 4,4 501


Tyr cl GICITCTO.
ajdrit4111:12. Vlif16:1r I reskelaciO,
i'drair la Iturgarridaell, la Gorge_
LevE el Agua,. el mar Tjnico,

Ia. Tier=

ias.

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Runas

LIBRO UNO

E L S UPRAMUNDO
Hubo un vidente que predijo el final de todas las cosa s...
Nunca confes en un orculo.

Lokabrenna, 9:1

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Runas

CAPTULO 1

Eran las siete de la maana de un lunes, quinientos aos despus del Fin del
Mundo, y los trasgos habian andado trasteando en la bodega por ensima vez. La
seora Scattergood, patrona de la taberna Los Siete Durmientes, juraba y perjuraba
que eran ratas, sin embargo Maddy Smith tenia muy clara la verdad. Slo los trasgos
eran capaces de horadar un suelo de ladrillo y adems, por lo que a ella le constaba,
los roedores no bebian cerveza.
Pero ella sabia tambin que en la villa de Malbry, asi como en el resto del valle del
Strond, ciertas cosas no se comentaban, y entre ellas se incluia todo lo curioso,
extrao o cualquier tema que sonara a antinatural. Tener imaginacin se consideraba
casi tan malo como darse aires e incluso se odiaban y se temian los sueos, porque era
a travs de ellos, o al menos eso rezaba el Buen Libro, como los videntes podian venir
desde el Caos; y era en el Sueo donde an se mantenia el poder del pueblo de
Faerie, a la espera de una oportunidad para volver al mundo real.
Por este motivo, los buenos aldeanos de Malbry hacian todos los esfuerzos
posibles para no soar. Dormian sobre tablas en vez de sobre colchones, evitaban las
cenas pesadas y, desde luego, nada de contar historias para dormir. Los nios de
Malbry solian escuchar ms narraciones sobre el martirio del Santo Sepulcro o las
ltimas Depuraciones del Fin del Mundo que relatos de magia del Trasmundo, lo
cual no queria decir que no existiera la magia. De hecho, en los ltimos catorce aos,
y sin que se supiera muy bien cmo, habia habido ms magia en la villa de Malbry
que en ningn otro lugar de las Tierras Medias.
Maddy era la responsable de esa situacin, por supuesto, ya que era una soadora,
una contadora de cuentos e incluso quizs algo peor; por todo esto, estaba
acostumbrada a que se la responsabilizara de cualquier irregularidad acaecida en la
villa. Si se caia una botella de cerveza de un estante; si el gato se metia en la lecheria;
si Adam Scattergood le tiraba una piedra a un perro callejero y le daba a una ventana
por error, diez contra uno a que se le terminaria echando la culpa a Maddy.
Y si por un casual se le ocurria protestar, los aldeanos decian de inmediato que
siempre habia sido de naturaleza problemtica, que su mala suerte habia comenzado
en el mismo momento de nacer ella y que nada bueno podia salir de una nia con
una runiforma, una marca de color xido en la mano de la chica de los Smith, que los
viejos del pueblo llamaban la Ruina de la Bruja, y que no se podia quitar por mucho
que se frotase.

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Joanne Harris

Runas

Era eso o echarle la culpa a los trasgos, tambin conocidos como el Pueblo Feliz o
de Faerie, que ese verano haban ampliado la categora de sus travesuras desde su
habitual asalto a las bodegas hasta el robo de ovejas, aunque en ocasiones se
limitaban a pintarlas de azul, o llevar a cabo las peores bromas pesadas como, por
ejemplo, dejar que los caballos llenaran de estircol los escalones de la iglesia, poner
soda en el vino de la comunin hasta que se cubriera de burbujas, o convertir en pis
el vinagre de todas las jarras de cebollas troceadas del establecimiento de Joe Grocer.
Y debido a que nadie se atreva apenas a mencionarlos, e incluso actuaban como si
no estuvieran enterados de su existencia, Maddy era la encargada de lidiar sola con
todas las alimaas que procedan de debajo de la colina como a ella le pareciera
pertinente.
Nadie le preguntaba cmo lo haca, nadie miraba a la chiquilla de los Smith
mientras trabajaba y nadie la llamaba bruja, excepto Adam Scattergood, el hijo de
la patrona, un buen chico en muchos sentidos, pero aficionado al lenguaje soez
cuando le daba por ah.
Adems, se decan, por qu expresarlo con palabras? Esa runiforma hablaba por
s sola con plena seguridad.
Maddy observ la marca de color xido. Pareca una especie de letra o un smbolo,
y algunas veces brillaba tenuemente en la oscuridad, o escoca como si le hubieran
apretado all algo caliente. Se dio cuenta de que empezaba a quemarle ahora. Eso
sola suceder cuando el Pueblo Feliz rondaba por las inmediaciones, y era como si
hubiera algo dentro de ella que se removiese y luchase por liberarse.
Ese verano le molestaba con mayor intensidad que otras veces, como si los trasgos
se estuvieran reuniendo en cantidades insospechadas, y la nica forma de que dejase
de picarle era deshacerse de ellos. No haba probado ninguna de sus otras
habilidades, ya que en su mayor parte no tenan utilidad, y aunque algunas veces le
resultaba difcil soportarlo, como el pretender que no tienes hambre cuando han
puesto tu comida favorita en la mesa, Maddy comprenda que era mejor as.
Los ensalmos y los hechizos rnicos ya eran bastante malos, pero los
encantamientos, los encantamientos de verdad, eran un asunto peligroso y como el
rumor de que haba hecho alguno llegara a Finismundi, donde los siervos del Orden
trabajaban da y noche en el estudio de la Palabra...
Porque el secreto mejor guardado de Maddy -que slo conoca su mejor amigo, el
humano conocido como el Tuerto- era que ella disfrutaba con la prctica de la magia,
por muy vergonzoso que esto pudiera ser. Y ms an, pensaba tambin que se le
daba bastante bien y cualquiera que tuviese algn talento especial aspiraba sin duda
a ponerlo de manifiesto y mostrarlo a otras personas.

Joanne Harris

~17~
~16~

Runas

Pero eso era imposible, dado que en el mejor de los casos se interpretara como que
se estaba dando aires.
Y en el peor? Bueno, haba gente que haba sido depurada por menos.
La muchacha volvi a centrar la atencin en el suelo de la bodega y en la
madriguera de boca ancha que lo desfiguraba. No haba lugar a dudas de que se
trataba de la madriguera de un trasgo, pues era ms grande e irregular que una
zorrera; la tierra suelta del piso todava mostraba las seales de las gruesas pisadas
con garras en aquellos lugares por donde haban pasado los invasores. Haba una pila
de escombros y ladrillos en una esquina, ocultados con descuido detrs de un
montn de barriles vacos. Maddy pens, con una cierta diversin, que pareca el
resultado de una fiesta animada y probablemente pasada de alcohol.
<<Es pan comido cerrar el agujero>>, pens. El truco estaba, como de costumbre,
en conseguir que continuara as. Yr, el Protector, haba bastado para asegurar las
puertas de la iglesia, pero todos conocan la persistencia de los trasgos cuando haba
cerveza de por medio y ella saba que en este caso un simple hechizo no los
mantendra a raya por mucho tiempo.
Muy bien, entonces tendra que recurrir a algo ms contundente.
Traz las dos runas en el suelo con un palo aguzado.
<<Naudr la Recolectora podr hacerlo -dijo para sus adentros, y adems...

...situar a r, el Toro Poderoso, en ngulo con la boca de la madriguera>>.

Ahora todo lo que le haca falta era una chispa.


Esa chispa. Eso era lo nico realmente mgico. Cualquier persona familiarizada
con las runas poda aprender a escribirlas, ya que, al fin y al cabo, no pasaban de ser
letras extradas de un lenguaje pretrito. El truco, como bien sab a Maddy, consista
en ponerlas en funcionamiento.
Haba sido difcil al principio. Ahora, trabajar con las runas era tan fcil como
encender una cerilla. Le bastaba pronunciar un pequeo ensalmo:

Joanne Harris

Runas

Cuth on fyre1.
Las letras flamearon durante unos segundos y despus se redujeron a un brillo
que atestiguaba su presencia. Los intrusos del Pueblo Feliz y Maddy podan ver los
trazos de las runas mientras que a los ojos de la seora Scattergood, que no saba leer
ni escribir y que pensaba que la magia era obra del diablo, iban a parecer simples
araazos en el polvo, y de ese modo todos podran seguir pensando que los trasgos
eran meros roedores.
De pronto, se percat de un roce similar al de una escarbadura en el rincn ms
lejano y oscuro de la bodega. Maddy se volvi a tiempo de distinguir el movimiento
de una figura al cobijo de las sombras. La silueta de contornos difusos que se
escabulla entre dos de los toneles era ms grande que una rata.
Se levant con rapidez y encendi la vela a fin de que su llama iluminara la pared
encalada. No se oa ningn sonido; no se mova nada, salvo las sombras que
vacilaban y se agitaban.
La muchacha dio un paso hacia delante y encendi la vela que se encontraba justo
en la esquina. Aun as, tampoco percibi movimiento alguno, pero el hecho cierto es
que cada criatura deja una huella que slo unos pocos saben ver. Haba algo all,
Maddy lo senta. Casi era capaz de oler aquella suerte de aroma agridulce con un
suave efluvio a invierno, como el de las races y especias que se guardan durante
mucho tiempo en los stanos.
<<Una fiesta de borrachos>>, pens de nuevo. Uno de los juerguistas deba de
haber probado en demasa las excelencias de la cerveza de la seora Scattergood
hasta el punto de haber quedado aturdido hasta la estupidez y abandonado toda
cautela. Seguramente se haba acurrucado en alguna esquina oscura para dormir los
efectos del exceso etlico y ahora estaba atrapado en algn escondrijo de por all,
detrs de un montn de toneles de cerveza apilados, con la madriguera sellada y la
bodega cerrada.
El corazn de la muchacha comenz a latir de forma algo ms apresurada. En
todos estos aos no se le haba presentado una oportunidad tan buena para ver de
cerca un ejemplar de Faerie, hablarle y que le contestara.

1 Verso 16 de <<El poema de las runas>>, una composicin nemotcnica escrita en


ingls antiguo o anglosajn. Traducido al castellano en Beowulf y otros poemas
anglosajones por Lus y Jess Lerate. La frase significa literalmente <<por llamada
notada>> (N. del T)

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Joanne Harris

Runas

Intent refrescar sus escasos conocimientos acerca del Pueblo Feliz, cuyos
componentes vivan debajo de la colina del Caballo Rojo. Eran criaturas curiosas,
ms juguetonas que realmente perversas, muy aficionadas a la cerveza fuerte y la
carne bien condimentada. Y no haba algo ms tambin, algo oculto en los lmites
de su memoria, algo que no cesaba de atormentarla? Algn cuento del Tuerto,
quizs? O quizs algn truco ms prctico, algn ensalmo que la ayudara a tratar
con esa cosa?
Deposit la vela en la parte superior de un tonel y se acerc a mirar la esquina.

S que ests aqu susurr con voz queda. El trasgo, si es que era un trasgo y no
una simple rata, no dijo nada. Sal, no voy a hacerte dao.
En la estancia nicamente se mova la oscilante llama de la vela, cuya luz
perturbaba las gruesas capas de sombra. Suspir, con un cierto disgusto, y volvi el
rostro hacia otro lado.
Pudo ver de reojo una silueta que se deslizaba al amparo de la penumbra.
No se movi y permaneci quieta, como si estuviera ensimismada en sus
pensamientos. En las sombras algo empez a arrastrarse, de forma muy silenciosa,
entre los toneles.
La joven se mantuvo inmvil, a excepcin de la mano izquierda cuyos dedos
formaron el conocido trazo d Bjarkn, la runa de la revelacin.
Bjarkn se encargara de averiguar si realmente se trataba o no de una rata.
No era un roedor. Dentro del crculo formado por su ndice y su pulgar brill una
pizca, slo una pizca, del resplandor dorado de Faerie.
Entonces, atac.
Maddy salt a por el intruso en cuanto supo que haba orientado bien el golpe. La
criatura comenz a debatirse, y aunque no poda verla, no caba duda de que la tena
entre las manos, retorcindose de todas las formas posibles e intentando morderla.
Luego, como ella no cejaba en su presa, la criatura finalmente dej de luchar. Pudo
verla claramente en cuanto la sac de la oscuridad.
No era ms grande que un zorro. Tena manitas habilidosas y siniestros
dientecillos. Una armadura compuesta por piezas metlicas, tiras de cuero, la mitad
de una cota de malla -cortada por abajo de forma tosca para que le quedara bien- le
cubra la mayor parte del cuerpo, y en su rostro atezado, de largos bigotes, los ojos
brillaban con un resplandeciente e inhumano color dorado.
Parpade un par de veces al mirarla. Luego, sin ningn tipo de aviso, se escabull
entre sus piernas.
El bichejo podra haber llegado a escapar, ya que era rpido como una comadreja,
pero Maddy esperaba esta reaccin, molde con los dedos a Isa la Helada y lo clav
en el lugar.
~19~

Joanne Harris

Runas

El trasgo se debati y se retorci, sin embargo sus pies continuaron pegados al


suelo.
Escupi un chispazo de fuego fatuo entre sus dientes aguzados, pero aun as ella
no le dej escabullirse.
Jur en varias lenguas, unas animales, otras fericas, y termin diciendo algunas
cosas muy feas sobre la familia de Maddy. sta se vio obligada a admitir que eran
ciertas en su mayora.
Finalmente, dej de revolverse y se sent en el suelo con las piernas cruzadas.

Qu es lo que quieres? pregunt.


Qu hay de eso de los tres deseos? sugiri Maddy, llena de ilusin.
Djalo respondi el trasgo, resentido, pero qu clase de trolas te han estado

contando?

Maddy estaba decepcionada. Muchos de los cuentos que haba conseguido reunir
durante los ltimos aos se referan a que alguien poda pedir tres deseos a los seres
fericos, y se sinti bastante contrariada al ver que en este caso haba resultado ser
nada ms que un cuento. Sin embargo, pensaba que haba otras historias que quiz
contuvieran algunas verdades de orden ms prctico y sus ojos se iluminaron cuando
record por fin aquello tan escurridizo que haba estado all en el fondo de su mente
desde que empez a or aquellos ruidos tan sospechosos detrs del tonel.

Tmate tu tiempo dijo el trasgo, escarbndose los dientes.


Chitn respondi Maddy. Estoy pensando.
El trasgo bostez. Se estaba poniendo ahora un poquito chulo y sus brillantes ojos
dorados resplandecan con picarda.

A que no sabes qu hacer conmigo, zagala? coment. Es mejor que sepas

que habr represalias si no llego sano y salvo a casa.

Represalias? Represalias por parte de quin?


Del Capitn, por supuesto respondi el trasgo. Dioses!, pero es que te han

criado en una jaula? Ahora deja que me marche, s buena chica y no te guardar
rencor, as mejor no metemos en esto al Capitn. Maddy sonri, pero permaneci
en silencio. Ah, venga ya dijo el trasgo, ahora con pinta de estar incmodo . No
saldr nada bueno de que me retengas aqu y tampoco obtendrs nada a cambio.

Oh, ya lo creo que s le replic Maddy, sentndose en el suelo con las piernas
cruzadas. Puedes darme tu nombre.
El trasgo se la qued mirando con los ojos abiertos como platos.

Aquello que nombras es aquello que dominas. No es eso lo que reza el

dicho?

Joanne Harris

-20~21~

Runas

Era una vieja historia que el Tuerto le haba contado haca ya aos, y Maddy, con la
excitacin del momento, casi la haba olvidado. En los comienzos de la Primera Edad,
se asign un nombre secreto a todas las criaturas, rboles, rocas y plantas, que hara
que se sometiesen a la voluntad de quien lo conociese.
La Madre Frig conoca los nombres verdaderos y los usaba para hacer que toda la
Creacin clamara por el retorno de su hijo muerto, pero Loki no estaba atado a esa
promesa porque tena muchos nombres, de modo que Blder el Bello, el dios de la
primavera, debi permanecer en el Inframundo, el reino de Hel, hasta el Final de
Todas las Cosas.

Mi nombre? repiti el trasgo despus.


Ella asinti.

Y qu es un nombre? Llmame Pelo-de-Perro, Jarra-de-Whisky, o Tres-Sbanas-

al-Viento. Me da exactamente igual.

Dime tu nombre verdadero requiri Maddy y volvi a dibujar las runas Naudr,

la Recolectora, e Isa, para congelarlo.

El trasgo se retorci, pero las runas le sujetaron.

Y a santo de qu la has tomado conmigo, perra? le requiri. Y cmo has

llegado t a saber tantas malditas cosas sobre eso?

Slo tienes que decrmelo insisti Maddy.


Jams podras pronunciarlo replic l.
De todos modos, dmelo.

No lo har! Djame marchar!


Te liberar en cuanto me lo digas respondi Maddy. Si no, abrir las puertas

de la bodega y permitir que el sol haga de las suyas contigo.

El trasgo palideci, ya que la luz del sol es letal para el Pueblo Feliz.

T no haras eso, seora, a que no? suplic.


Mrame repuso Maddy y, levantndose, se dirigi hacia la trampilla, que ahora

estaba cerrada, y a travs de la cual se sacaban los barriles de cerveza.

No lo hagas! chill el trasgo.


Tu nombre insisti ella, con una mano puesta sobre el pestillo.
El trasgo luch con ms fiereza que nunca, pero las runas de Maddy continuaron
retenindole de forma eficaz.

Te coger! chill de nuevo. El Capitn te atrapar y entonces lo

lamentars!

Joanne Harris

Runas

Es tu ltima oportunidad le advirti ella al tiempo que descorra el cerrojo. Un

dbil rayito de luz solar se filtr en el suelo de la bodega apenas a unos centmetros
de los pies del trasgo.

Cirralo, cirralo! grit el trasgo.


Maddy simplemente esper con paciencia.

De acuerdo, entonces! De acuerdo! Es... El trasgo recit de un tirn algo en su

propio lenguaje, que son como guijarros sacudindose dentro de una calabaza
hueca. Cirralo ya! Cirralo ya! llorique y se escurri tan lejos como pudo de la
punta de luz.
La muchacha cerr la portilla y el preso dio un suspiro de alivio.

Eso ha sido repugnante le recrimin. Una bonita chiquilla como t no debera


andar tonteando con esas cosas tan malas. Le dirigi a Maddy una mirada llena de
reproche. Para qu quieres mi nombre, perra?
Pero Maddy estaba intentando recordar la palabra que haba dicho el trasgo.
Moquero? No, se no era.
Andrajoso? No, se tampoco.
Pajillero? Frunci el ceo, buscando la inflexin exacta, sabiendo que el trasgo
intentara distraerla y sabiendo tambin que el ensalmo no funcionara a menos que
lo pronunciara de forma totalmente correcta.

Ero, oso?
Llmame Tiznajo, llmame Lamparn. El trasgo se puso a parlotear sin cesar
en un intento de romper el ensalmo de Maddy con uno de su propia cosecha .
Llmame Araa, Picaruelo y Mamporrn. Llmame Limpito, llmame Lentorro...

Silencio! le conmin Maddy


Tena la palabra en la punta de la lengua.

Dilo entonces.
Lo har.
Lo recordara enseguida. Bastaba con que la criatura dejara de hablar...

Lo has olvidado! A que s? Haba una nota de triunfo en la voz del trasgo .

Lo has olvidado, olvidado, olvidado!

Maddy senta cmo perda la concentracin poco a poco. Eran demasiadas cosas
para hacerlas a la vez; no poda aspirar a mantener sometido al trasgo y hacer al
mismo tiempo el esfuerzo de recordar el ensalmo que lo mantendra sujeto a su
voluntad. Tanto Isa como Naudr estaban a punto de disolverse tambin. El trasgo
tena ya un pie libre y entornaba los ojos con malicia mientras intentaba liberar el
otro.
-22-

Joanne Harris

Runas

Era ahora o nunca. Soltando las runas, Maddy volc toda la fuerza de su voluntad
en decir el verdadero nombre de aquella criatura.

Rastri-llero...
Sonaba rpido y contundente, pero el trasgo salt de la esquina como el corcho de
una botella apenas ella abri la boca, y antes de que hubiera terminado de decirlo ya
estaba a medio camino de la pared de la bodega, donde se puso a excavar como si le
fuera la vida en ello.
Si la muchacha se hubiera detenido unos momentos a cavilar sobre la situacin,
habra cado en la cuenta de que le bastaba con ordenarle al trasgo que se detuviera;
se habra visto obligado a obedecerla si hubiera dicho el nombre correctamente y ella
podra haberle interrogado a placer, pero Maddy no se par mucho tiempo a pensar.
Vio cmo el pie del trasgo desapareca en la tierra y grit algo que ni siquiera era un
ensalmo, al mismo tiempo que formaba con toda la contundencia posible Thuris, la
runa de Tor, en la boca de la madriguera.
Dio la impresin de que haba arrojado unos fuegos artificiales contra el suelo de
ladrillos alineados, levantando un surtidor de chispas. Luego, se elev una nubecilla
de humo maloliente.
No pas nada durante un par de segundos, pero despus surgi un sordo
estruendo bajo los pies de Maddy, y de la madriguera sali un ruido mezcla de
maldiciones, pataleos y revuelo de tierra, como si algo en el interior se hubiera
tropezado con un obstculo imprevisto.
La muchacha se arrodill y mir dentro del hueco. Poda escuchar las maldiciones
del trasgo, demasiado lejos de su alcance, y despus se oy otro ruido, una especie de
deslizamiento, luego chillidos y un sonido parecido al pateo que Maddy casi lleg a
reconocer...
La voz del intruso sonaba amortiguada, pero con una nota de urgencia.

Mira la que has terminado por liar! Gog y Magog, djame salir!
Se oy a continuacin otro deslizamiento de tierra y la criatura invirti su camino,
saliendo disparada del agujero. El trasgo cay de pie, pero se estamp contra un
montn de barriles vacos que se vinieron abajo con un estrpito suficiente para
despertar a los Siete Durmientes en sus lechos, temi Maddy.

Qu ha pasado? pregunt.
Pero antes de que el interpelado pudiera replicarle, algo sali del agujero de la
pared con un estampido. En realidad, fueron varias cosas; bueno, varias no, docenas;
no, cientos de criaturas gordas, marrones, que se movan a toda velocidad,
arremolinndose en torno a la madriguera como...

Ratas! exclam Maddy al tiempo que se recoga la falda en torno a los


tobillos.

Joanne Harris

-24~23~

Runas

El trasgo la mir con rencor.

Bien, qu esperabas que pasara? repuso. Lanza un hechizo como se en el

Trasmundo y estars hundida hasta las rodillas en aguas putrefactas e infestadas de


alimaas antes de que tengas tiempo de darte cuenta.
Maddy mir el agujero con desnimo. Haba intentado llamar slo al trasgo, pero
la llamada, y aquella runa formada con tanta premura, aparentemente haban
convocado a todo lo que haba a su alcance. Ahora, no slo salan ratas a borbotones
por el agujero, sino tambin escarabajos, araas, cochinillas, ciempis, molinetes,
tijeretas y gusanos, adems de un generoso vertido de aguas ftidas (posiblemente
procedentes de una caera rota) hasta constituir un brebaje asqueroso que se
derram de la madriguera y avanz serpenteante a una velocidad pasmosa por todo
el suelo.
Y entonces, justo cuando estaba convencida de que probablemente no podra
ocurrir nada peor, escuch el sonido de una puerta que se abra lentamente al
comienzo de las escaleras y una voz aguda, de tono un tanto nasal, que le lleg desde
la cocina.

Eh, seoritinga! Vas a estar ah toda la maana o qu?


Oh, dioses.
Era la seora Scattergood.
El trasgo le dedic a Maddy un guio alegre.

Me has odo? inquiri la seora Scattergood. Hay unos cuantos pucheros

para fregar aqu, o se supone que tengo que hacerlo yo todo?

Un minuto! respondi Maddy, apurada, refugindose en los escalones de la


bodega. Slo... estoy resolviendo unas cuantas cosas aqu abajo!
Bueno, pues ahora ven y termina otras cuantas aqu arriba replic la seora.

Sube corriendo y arregla esos pucheros. Y si asoma por aqu otra vez ese pillo tuerto e
intil, le puedes decir de mi parte que se largue!
El corazn de Maddy se le subi a la boca. Ese pillo tuerto e intil? Eso quera
decir que su viejo amigo haba regresado despus de ms de doce meses de
vagabundeo, y ninguna clase de ratas o cucarachas, ni siquiera trasgos, iba a evitar
que le viera.

Est aqu? pregunt, subiendo los escalones a la carrera. Est aqu el


Tuerto? Emergi en la cocina sin aliento.
Ah, s. La seora Scattergood le ofreci un pao de cocina. Aunque no s por

qu eso te agrada tanto. Haba pensado que t, de entre toda la gente...


Se detuvo y lade la cabeza para escuchar.
Qu es ese ruido? inquiri con voz aguda.

Joanne Harris
Maddy cerr la escalera de la

Runas
- 2 5 - bodega.

No es nada, seora Scattergood.


La duea la mir con suspicacia.

Qu hay de esas ratas? pregunt. Lo has arreglado todo bien esta vez?
Tengo que verle repuso Maddy.
A quin? Al pillo tuerto?
Por favor respondi. No tardar mucho.
La seora Scattergood apret los labios.

Es mi dinero, as que no replic. No te voy a pagar unas buenas monedas

para que andes callejeando con ladrones y mendigos.

El Tuerto no es un ladrn neg Maddy.


No empieces a darte aires, seorita replic la seora Scattergood. La Ley sabe

que no puedes evitar ser lo que eres, pero al menos podras esforzarte un poco.
Deberas hacerlo por el bien de tu padre y la memoria de tu santa madre. Hizo una
pausa para tomar aliento que dur menos de un segundo . Y ya puedes ir borrando
esa expresin de la cara. Cualquiera pensara que ests orgullosa de ser...
Y entonces se detuvo, con la boca abierta, cuando se oy un sonido al otro lado de
la puerta de la cava. A la tabernera le pareci un sonido de lo ms peculiar, como un
rumor punteado de vez en cuando por alguno que otro golpe sordo. Le hizo sentirse
bastante incmoda, como si hubiera all abajo en la bodega algo ms que barriles de
cerveza. Y qu era ese soniquete tan similar al de los chapoteos, como s fuera da de
colada en el ro?

Oh, por la Ley! Qu es lo que has hecho? exclam, y se dirigi hacia la puerta

de la bodega.

Maddy se puso enfrente de ella y con una mano traz la forma de Naudr contra el
pestillo.

No bajis all, por favor suplic.


La seora Scattergood intent abrirlo, pero la runiforma lo mantuvo inmvil. Se
volvi a mirar fijamente a la joven, con sus fieros dientecillos desnudos como los de
un hurn.

Ya ests abriendo la puerta ahora mismo le orden.


Pero en realidad..., en realidad no queris que lo haga.
Ya ests abriendo esa puerta, Maddy Smith, si sabes lo que te conviene.
La muchacha intent protestar una vez ms, pero la seora Scattergood se
mantuvo inconmovible.

Joanne Harris

Runas

Te apuesto a que tienes a ese pillo ahI abajo, pimplndose mi mejor cerveza. AsI

que ya ests abriendo esa puerta ahora mismo, chica, o har que Matt Law venga
aquI abajo a llevaros a ambos a la crcel!
Maddy suspir. No era que le gustase mucho trabajar en la taberna, pero un
trabajo era un trabajo y un chelIn, un chelIn, y nada le iba a servir de ayuda tan
pronto como la seora Scattergood echase un vistazo a la bodega. El hechizo
desaparecerIa en una hora o asI, y las criaturas regresarIan a su agujero; entonces,
ella podrIa sellarlo de nuevo, limpiar el desastre y recoger el agua...

Dejadme que os explique... intent de nuevo.


Pero la seora Scattergood estaba ya para pocas explicaciones. El rostro escarlata
de la mujer habIa alcanzado un tono rojo de lo ms peligroso y su voz se habIa vuelto
tan aguda como la de una rata.

Adam! chill. Ven aquI ahora mismo!


Adam era el hijo de la seora Scattergood. l y Maddy siempre se habIan odiado y
fue el pensamiento de ver de nuevo aquel rostro despectivo y lleno de jbilo, asI
como el de su amigo ausente tanto tiempo, conocido en algunos cIrculos como el
pillo tuerto, lo que finalmente la decidi.

Estis segura de que era el Tuerto? inquiri finalmente.


Claro que sI! Y ahora abre esta...
De acuerdo consinti Maddy, y revirti la runa, pero si yo fuera vos,

esperarIa una hora.

Y tras decir esto, se dio media vuelta y huy, y estaba ya a mitad de camino del
sendero que iba a la colina del Caballo Rojo, cuando oy los gritos agudos y
distantes, que surgIan como humo de la cocina de Los Siete Durmientes y se alzaban
sobre la soolienta villa de Malbry hasta desvanecerse en el aire de la maana.

-26-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

La aldea de Malbry tena unos ochocientos habitantes. Era un lugar tranquilo, o


eso pareca, situado entre cadenas montaosas en el valle del ro Strond, que
separaba las Tierras Altas de las Baldas hasta el norte, antes de abrirse camino hacia
el sur, hasta Finismundi y el mar nico.
Las montaas, llamadas los Siete Durmientes aunque nadie recordaba
exactamente el motivo, eran muy fras, estaban cubiertas de glaciares y para
cruzarlas haba un solo paso, el Hindarfial, que estaba bloqueado por la nieve tres
meses al ao. Esta lejana afectaba a la gente del pueblo; se cerraban mucho en s
mismos, sospechaban de los extranjeros, y salvo Nat Parson, que haba hecho una
vez un peregrinaje hasta el mismsimo Finismundi y que se consideraba a s mismo
un viajero, mantenan exiguas relaciones con el mundo exterior.
Haba unos doce pequeos emplazamientos en el valle, desde Farnley Tyas,
ubicado al pie de las montaas, hasta Pease Green, sito en el lado ms extremo del
bosque del Osezno, pero Malbry era el ms grande y el de mayor importancia.
Acoga la nica parroquia del valle, la iglesia ms grande, las mejores tabernas y los
granjeros ms adinerados. Las casas eran de piedra, y no de madera; haba una
herrera, una cristalera y un mercado con techumbre; sus habitantes se crean los
mejores y miraban por encima del hombro a los de Pog Hill o a los de Fettlefields y se
rean en secreto de sus maneras catetas. La nica espina por el lado de Malbry estaba
a como mucho unos tres kilmetros del pueblo. Los paisanos la llamaban la colina
del Caballo Rojo y la mayora de los lugareos la evitaban por culpa de los cuentos
que se contaban sobre el lugar, y por los trasgos que vivan bajo sus laderas.
Se rumoreaba que antao haba existido un castillo en lo alto de la colina y que la
misma Malbry haba formado parte de su alfoz, cultivando los campos para el seor
de aquel feudo, pero todo eso haba ocurrido muchsimo tiempo atrs, antes de la
Tribulacin y el Fin del Mundo. Hoy da no haba all nada que ver, slo unas cuantas
piedras erguidas, demasiado grandes para haber sido restos del saqueo de las ruinas
y, claro, el Caballo Rojo tallado en la arcilla.
El lugar era un bastin de trasgos desde haca mucho tiempo. Al decir de los
villanos, las promesas y los cuentos sobre la Era Antigua los atraan a aquellas
soledades, pero era slo en tiempos recientes cuando el Pueblo Feliz se haba
aventurado tan lejos como para llegar a la aldea.

-27-

Joanne Harris

Runas

Catorce aos para ser precisos. El cmputo de ese plazo comenzaba en el preciso
momento del bito de Julia, la bella esposa de Jed Smith, cuando dio a luz a la
segunda hija. Pocos dudaban de que ambos hechos estaban conectados, o de que
aquella marca de color xido en la palma de la mano de la chica era el signo de
alguna desventura en ciernes.
Y as era. Desde ese da en adelante, desde el da de la Cosecha, los trasgos se
haban sentido atrados por la hija del herrero. La comadrona los haba visto, o eso
deca ella, colgados en la cuna de pino del beb, o rindose dentro del calentador de
cama o saltando sobre las mantas. Al principio nadie hizo caso de los rumores. Nan
Fey estaba tan chiflada como su vieja abuela, y era mejor tomarse cualquier cosa que
dijera echndole por encima un poco de sal, pero conforme pas el tiempo, los
avistamientos de trasgos fueron relatados por fuentes tan respetables como el
prroco, su esposa Ethelberta e incluso Torval Bishop desde el otro lado del paso,
motivo por el cual los rumores crecieron y enseguida todo el mundo empez a
preguntarse cmo era posible que los Smith hubieran tenido dos hijas tan distintas.
Maravillaba que fueran los Smith, que nunca soaban, iban a la iglesia todos los das
y no se les haba ocurrido acercarse al ro Strond ni, desde luego, andar en tratos con
el Pueblo Feliz.
Mae Smith, la de los rizos como prmulas, era considerada en todas partes como la
chica ms bonita y menos imaginativa de todo el valle. Jed Smith deca que era la
misma imagen de su pobre madre y casi se echaba a llorar cuando la miraba, aunque
lo deca sonriendo y los ojos le brillaban como estrellas.
Pero Maddy era morena, igual que un brbaro, y nada luca en los ojos de Jed
cuando la observaba, salvo una especie de extraa mirada calculadora, como si
estuviera poniendo en la balanza por un lado a Maddy y por el otro a su madre
muerta, y encontrara que le haban estafado.
Jed Smith no era el nico que pensaba eso. Maddy descubri que disgustaba a casi
todo el mundo conforme se iba haciendo mayor. No tena nada de la naturaleza
pacfica de Mae ni tampoco nada de su dulce rostro. Era una chica difcil con una
boca de gesto hosco, una cortina larga de pelo y cierta tendencia a arrastrar los pies.
Sus ojos de un gris dorado eran bastante hermosos, mas poca gente se daba cuenta de
esto alguna vez y normalmente se daba por hecho cierto que la muchacha era fea, una
alborotadora, demasiado lista para lo que le convena y demasiado terca o indolente
para cambiar.
La gente estaba de acuerdo en que no era culpa de ella el tener la tez tan morena o
una hermana tan hermosa, por supuesto, pero como afirma el refrn, una sonrisa no
cuesta nada, y posiblemente la chica habra podido integrarse de haber efectuado
alguno que otro esfuerzo o demostrar cierta gratitud hacia la ayuda y los buenos
consejos que le ofrecan.
Pero no quera. Haba tenido aspecto de loca desde muy joven; jams rea ni
lloraba, nunca se cepillaba el cabello, se haba pegado con Adam Scattergood, a quien

Joanne Harris

-28~29~

Runas

le habia roto la nariz, y por si todo esto no fuera suficientemente malo, mostraba
signos de una cierta inteligencia -algo desastroso en una chica- con una lengua que
era grosera sin ningn gnero de dudas.
Nadie mencionaba la runiforma, desde luego. De hecho, durante los cinco
primeros aos de su vida nadie le habia explicado a Maddy el significado de la
misma, aunque Mae le ponia caras y la llamaba <<tu mcula>>, y se sorprendia
cuando Maddy se negaba a ponerse los mitones que las viudas caritativas -y
esperanzadas, siempre- del pueblo le enviaban a su padre.
Alguien debia <<ponerle las cosas claras>> a la chica, y al final Nat Parson acept
el desagradable deber de aclararle los trminos del asunto. La nia no entendi casi
nada de la explicacin, ya que toda la disertacin estuvo plagada de citas del Buen
Libro, pero percibi con toda claridad su desprecio y, detrs de l, su miedo. Todo
estaba escrito en el Libro de la Tribulacin: cmo despus de la batalla los viejos
dioses, los videntes de la poca, habian sido arrojados al Averno, pero an
permanecian en nuestros sueos, divididos, si, pero todavia peligrosos, entrando en
la mente de los malvados y los ms dbiles, intentando renacer con verdadero
ahinco...

Y asi es como contina la sangre de los demonios le habia dicho el prroco,

que pasa de hombre a mujer, de bestia a bestia. Y aqui entras t, no por culpa tuya, ya
que siempre que digas tus oraciones y recuerdes cul es tu sitio no habr motivo para
que no puedas llevar una vida que merezca la pena como el resto de nosotros y
obtener el perdn de mano del Innombrable.

Nat Parson nunca habia sido una persona del agrado de Maddy. Se limit a mirarle
en silencio mientras hablaba y de vez en cuando alzaba la mano izquierda para
observarle con ademn insolente a travs del circulo formado entre el pulgar y el
indice. Al prroco le picaron las manos de las ganas de abofetearla, pero slo la Ley
era capaz de saber qu poderes podia haberle otorgado a la mocosa la sangre
demoniaca que corria por sus venas, y l deseaba no tener nada que ver con la cria.
Sin embargo, esto era Malbry, no Finismundi, e incluso un purista como Nat era
demasiado listo como para intentar imponer la ley de Finismundi ms all de la
Ciudad Universal.

Esto..., lo entiendes? inquiri en voz alta y con lentitud, impelido por la idea

de que tal vez fuera una negada como Fey la Loca, mas, en todo caso, la nia no
despeg los labios y se limit a observarle de nuevo a travs de sus dedos torcidos,
hasta que al final, l suspir y se march.

Despus de aquello, o eso parecia, la hija menor de Jed Smith se habia vuelto ms
intratable que nunca. Dej de asistir a la iglesia, se marchaba al bosque del Osezno
durante dias enteros y pasaba horas sin cuento hablando consigo misma o, mejor
habria que decir, con los trasgos. Y mientras los otros nios jugaban a saltar sobre las
piedras alrededor del estanque o iban a la escuela dominical de Nat Parson, Maddy
corria hacia la colina del Caballo Rojo o le daba la lata a Nan la Loca para que le

Joanne Harris
contase cuentos, o peor an, inventaba - 3 0 - relatos

Runas
sobre

cosas

terribles

imposibles que les contaba a los ms pequeos para provocarles pesadillas.


Todo aquello era un motivo de escarnio para Mae, cuya alegra e inteligencia eran
tan escasas como las de una urraca, y tambin un perjuicio, pues habra hecho una
boda de lo ms ventajosa caso de no haber tenido una hermana tan revoltosa como la
suya. Mae fue malcriada y consentida mucho ms de lo conveniente para
compensarla, y la invisible Maddy creci resentida e irascible.
Y as de enfadada y hosca habra continuado de no haber sido por lo ocurrido en la
colina del Caballo Rojo en el verano de su sptimo cumpleaos.
Nadie saba mucho sobre la colina del Caballo Rojo. Algunos decan que se haba
construido durante la Era Antigua, cuando los paganos todava hacan sacrificios a
los viejos dioses. Otros aseguraban que se trataba del tmulo funerario de algn gran
caudillo, sembrado de trampas mortales, aunque Maddy se inclinaba a favor de la
teora de que el lugar era un tmulo gigante lleno de tesoros escondidos, donde el
oro de los trasgos se apilaba hasta el techo.
En cualquier caso, todo el mundo estaba de acuerdo en que el Caballo Rojo era
antiguo, y aunque no haba duda alguna de que eran los hombres quienes lo haban
tallado en la ladera de la colina, la figura tena algo asombroso. Para empezar, no se
cubra de hierba en primavera, ni la nieve invernal haba ocultado nunca su forma. En
consecuencia, en torno a la colina haba montones de historias y rumores, cuentos de
Faerie y los antiguos dioses, y por eso la mayora de los habitantes del valle haca gala
de un gran sentido comn y se mantena lejos de ella.
La colina era del agrado de Maddy, por descontado, pero tambin haba que tener
en cuenta que ella la conoca mejor que la mayora de la gente, pues se haba
mantenido toda una vida alerta ante los rumores trados por los viajeros, ante
cualquier fragmento de tradicin popular, ante los dichos, los kennngar2, las historias
y los cuentos. Gracias a la acumulacin de todo este material, la muchacha se haba
formado una imagen confusa y exasperante de un tiempo anterior al Fin del Mundo,
cuando la colina del Caballo Rojo era un lugar hechizado, y cuando los viejos dioses,
los videntes, caminaban por la tierra con aspecto humano, sembrando historias all
donde fueran.
2 Un Kenning (pl. Kenningar) Es una figura retrica cercana a la metfora muy
empleada en las sagas nrdicas, as, por ejemplo, el mar era el techo de la ballena.
(N del T).

Joanne Harris

Runas

Ningn lugareo se atreva a mencionarlos, ni siquiera Nan la Loca, pues el Buen


Libro prohiba todas las historias de los videntes que no estuvieran recogidas en el
Libro de la Tribulacin, y las buenas gentes de Malbry se enorgullecan de su
devocin al Buen Libro. Hogao ya no se engalanaban los pozos en nombre de la
Madre Frig ni se bailaba en el mes de mayo ni se dejaban migas de pan en los
escalones de las puertas para la fiesta del Da de Mayo. Las ermitas y los templos de
los videntes haban sido destruidos haca ya muchos aos. Se haban olvidado hasta
sus nombres y nadie haba vuelto a mencionarlos.
Sin embargo, haba alguien que todava los recordaba. La excepcin era el mejor
amigo de Maddy, a quien la seora Scattergood llamaba ese pillo tuerto e intil, y
era conocido por otros como el Brbaro o, simplemente, el Tuerto.

-31-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

Maddy y el Brbaro se conocieron el verano en el que ella habia cumplido siete


aos. Habia juegos y bailes sobre el csped con ocasin de la feria del dia de San
Juan y en los tenderetes se vendian lazos, frutas y pasteles, e incluso helados para los
nios. Mae habia sido coronada Reina de las Fresas por tercer ao consecutivo y
Maddy lo observaba todo desde su lugar favorito en los limites del bosque del
Osezno, sintindose celosa y enfadada y, sin embargo, totalmente decidida a no
unirse a ellos.
Ese lugar era un haya gigante, con un grueso tronco suave y lleno de ramas. A diez
metros de altura habia una bifurcacin en la que le gustaba despatarrarse, con las
faldas levantadas y una pierna a cada lado del tronco, mirando al pueblo a travs de
la parte interior del pulgar y el indice izquierdos.
Unos dias antes habia descubierto que cuando hacia esos gestos y se concentraba
podia ver cosas que por lo general apenas se podian percibir. El nido de un pjaro
bajo el alero de un techo de turba, las moras en el seto de la zarzamora, a Adam
Scattergood y sus compinches escondidos detrs de la tapia de un jardin con los
bolsillos llenos de piedras y la travesura escrita en la mente.
Algunas veces le permitia ver otras cosas, luces y colores que brillaban alrededor
de la gente y mostraban su estado de nimo, y a menudo esos colores dejaban un
rastro, como una firma legible a los ojos de cualquiera que supiera leer.
Semejante ardid se llamaba sjnhenni o visin verdadera, y era una de las
posiciones de los dedos de la runa Bjarkn, aunque Maddy, que no habia aprendido a
leer, nunca habia oido hablar de Bjarkn, ni se le habia ocurrido que ese truco
guardara relacin alguna con la magia.
Toda la vida se le habia obligado a creer que la magia -fuera un hechizo, una
digitacin o incluso un ensalmo- no slo no era natural, sino que estaba mal. Era el
legado de Faerie, la fuente de la sangre pervertida de Maddy, la perdicin de todo
aquello que era bueno y legal.
sa era la razn, en primer lugar, de que ella estuviera aqui, cuando podia haber
estado jugando con los otros nios o comiendo pasteles en el csped de la feria. sa
era la razn por la que su padre le rehuia la mirada, como si cada vez que la
observara recordase a la esposa perdida. Tambin era el motivo de que nicamente
ella de entre todos los pueblerinos descubriera al hombre extrao con un sombrero
~32~

Joanne Harris

Runas

de ala ancha que caminaba solitario por la carretera de Malbry y que se diriga, no en
direccin a la aldea, como cualquiera hubiera podido suponer, sino hacia la colina del
Caballo Rojo.
No era frecuente ver extranjeros en Malbry, ni siquiera en la feria de San Juan. La
mayora de los comerciantes sola repetir sus visitas a un lugar u otro, llevando vidrio
y cacharros metlicos procedentes de la tierra de Las Caballerizas, caquis de las
Tierras del Sur, pescado de las Islas, especias de las Tierras Brbaras y cueros y pieles
del helado Norte.
Ese hombre viaja demasiado ligero de equipaje para ser un mercachifle -dijo
Maddy para sus adentros-. No lleva ni caballo ni mula ni carro, y encima va en la
direccin equivocada. Quiz sea un brbaro con ese pelo enmaraado y apelmazado
y esas ropas harapientas. Haba odo que a veces viajaban por los caminos, donde se
encontraban y comerciaban todo tipo de gentes, pero ella en realidad jams haba
visto a ninguno de esos salvajes procedentes de las tierras yermas de ms all de
Finismundi, tan ignorantes que apenas eran capaces de chapurrear un lenguaje
civilizado. O quizs era un habitante de las Tierras Baldas, todo pintado con glasto
azul; un loco, un leproso, o incluso un bandido.
Se desliz por el tronco del rbol en cuanto pas el extranjero y comenz a seguirle
a una distancia prudencial, mantenindose al amparo de los arbustos al lado del
camino y observndole a travs de la runa Bjarkn.
Quizs era un soldado, un veterano de alguna guerra de las Tierras Brbara s. Se
haba echado el sombrero sobre la frente, a pesar de lo cual Maddy logr verle el
parche del ojo izquierdo. El desconocido era alto y de piel oscura, como los brbaros,
y ella descubri con inters que no se mova como un anciano aunque su pelo largo
estaba encanecido.
Tampoco sus colores eran los de un viejo. La pequea se haba dado cuenta de que
las personas entradas en aos del pueblo dejaban un rastro dbil; un idiota apenas
produca ningn tipo de rastro. Empero, este hombre tena la firma ms fuerte que
haba visto en su vida, era de un azul tan intenso y vibrante como el azul turquesa
del plumaje de un martn pescador. A Maddy le resultaba difcil conciliar ese brillo
interior con el aspecto externo tan anodino del individuo que continuaba andando
con paso cansado en direccin a la colina.
Le sigui en silencio y a escondidas hasta alcanzar la cima de la colina, donde se
ocult detrs de un montculo de hierba y le observ cuando l se tumb a la sombra
de una piedra cada, con su ojo nico fijo en el Caballo Rojo y con un cuaderno
pequeo, forrado en piel, en la mano.
Los minutos pasaron. El pareca medio dormido, con el rostro disimulado tras el
ala de su sombrero, pero ella saba que estaba despierto. De vez en cuando escriba
algo en su cuaderno, o volva la pgina y entonces observaba de nuevo el Caballo
Rojo.

Joanne Harris

-34~33~

Runas

Despus de un rato, el Brbaro habl. No en voz alta, pero s con el volumen


suficiente para que la muchacha pudiera orlo, y su tono era bajo y agradable, desde
luego, no el que ella hubiera esperado para nada en un nativo de las Tierras Brbaras.

Y bien? dijo l. Ya has visto bastante?


Maddy se sorprendi. No haba hecho ningn ruido, y hasta donde ella saba, l
no haba mirado ni una sola vez en su direccin. Se puso de pie, sintindose bastante
tonta, y le mir con expresin desafiante.

No os temo replic.
No? repuso el Brbaro. Pues quiz deberas.
Maddy decidi que podra superarlo en una carrera si fuera necesario. Se sent
otra vez, justo fuera de su alcance en la hierba mullida.
Entonces pudo ver su libro, una serie de trozos de pergamino unidos con tiras de
cuero, con las pginas atestadas de una escritura similar a signos espinosos. Ella no
saba leer, por supuesto; ese conocimiento estaba reservado a unos pocos, nicamente
el prroco y sus aprendices lean el Buen Libro.

Sois un sacerdote? pregunt finalmente.


El extrao se ech a rer, y no precisamente de forma agradable.

Entonces, un soldado? El hombre no dijo nada . Un pirata? Un


mercenario? Otra vez obtuvo la callada por respuesta. El Brbaro continu

garabateando signos en su pequeo libro, haciendo pausas de vez en cuando para


estudiar el Caballo, pero la curiosidad de Maddy se haba disparado . Qu le ha
pasado a vuestro rostro? continu. Cmo os hicisteis esa herida? Fue en la
guerra?
Ahora el extrao la mir con una cierta impaciencia.
Esto fue lo que ocurri coment y se quit el parche.
Maddy le mir fijamente durante un momento, pero no fue el aspecto destrozado
de la cicatriz de su ojo lo que la dej paralizada. Era la marca azulada que comenzaba
justo en su ceja y se extenda hacia la derecha hasta el pmulo izquierdo.

No tena el mismo perfil que su propia runforma, sin embargo se vea que estaba
hecha de idntica sustancia, y ciertamente era la primera vez que Maddy vea una
cosa como sa en otra persona distinta a ella misma.

Satisfecha? inquiri el Brbaro.


Pero Maddy se senta presa de una gran excitacin.

Joanne Harris

Runas

Qu es eso? pregunt. Cmo - 3 5 - os lo hicisteis? Es glasto o un tatuaje?

Nacisteis con l? Lo tienen todos los brbaros?


l le devolvi una sonrisa superficial y fra.

No te ha dicho tu mam alguna vez que la curiosidad mat al gato?


Mi madre muri cuando yo nac.
Ya veo. Cmo te llamas?
Maddy. Y vos?
Puedes llamarme Tuerto replic l.
Y entonces Maddy abri el puo, todava sucio por su subida a la gran haya, y le
mostr la runiforma de su mano.

El ojo bueno del Brbaro se dilat bajo el ala del sombrero durante unos momentos
al ver la runiforma en la palma de Maddy, donde mostraba ms definidos sus
contornos, todava del color del xido, pero de un brillante color naranja vivo en los
bordes, y ella poda notar la sensacin de quemazn, una especie de cosquilleo, no
desagradable, aunque lo senta sin duda, como si hubiera agarrado algo caliente unos
cuantos minutos antes.
El la mir durante un buen rato.

Sabes lo que tienes ah, chica?


La Ruina de la Bruja contest Maddy con brusquedad. Mi hermana piensa

que debera llevar mitones.


El Tuerto escupi.

<<Bruja>> rima con <<granuja>>. Una palabra sucia para la gente de mente
sucia. Adems, nunca fue la Ruina de la Bruja coment, sino la Runa de la Bruja,
una runiforma de los gneos.

Os refers a los fericos? pregunt Maddy, intrigada.


Nativos de Faene o gneos, da igual. Esa runa la mir con inters, esa marca

de la mano, sabes lo que es?

Nat Parson dice que es la marca del diablo.


Nat Parson es un imbcil replic el Tuerto.
Maddy se senta dividida entre el sentimiento natural de horror ante el sacrilegio
de que alguien osara llamar <<imbcil>> a un prroco, y la profunda admiracin que
aquello despertaba en ella.

Joanne Harris

Runas

Escchame, chiquilla dijo l. Ese hombre de tu villa, Nat Parson, tiene buenos

motivos para temer esa marca. Oh, s,- 3 6 - ya lo creo, y tambin para envidiarla.

Volvi a estudiar el dibujo de la palma de Maddy con renovado inters y lo que a


ella le pareci un punto de nostalgia.

Algo curioso dijo al final. Nunca pens que me la encontrara aqu.


Pero entonces qu es? insisti Maddy, si el Libro no lleva razn...
Oh, no, hay algo de verdad en ese libro contest el Tuerto y se encogi de
hombros, pero est bien envuelto en leyendas y mentiras. Esa guerra, por
ejemplo...

La Tribulacin apunt Maddy, con deseos de ayudar.


Ah, s, si la llamas as, la Tribulacin, pero tambin se llama el Ragnark.

Recuerda, son los vencedores quienes escriben los libros de historia y los perdedores
quienes se quedan los restos. Si los sir hubieran ganado...

Los sir?
Los videntes, supongo que es as como les llamis aqu. Bien, si ellos hubieran

ganado esa guerra, y estuvieron bien cerca de lograrlo, puedes estar segura, entonces
no habra terminado la Era Antigua, y tu Buen Libro se habra convertido en algo
bastante distinto, o bien no habra sido escrito nunca.
Maddy aguz el odo rpidamente.

La Era Antigua? Os refers a la poca previa a la Tribulacin?


El Tuerto se carcaje.

Ah, s. Como quieras. Antes de eso, reinaba el Orden. Lo vigilaban los sir, te lo

creas o no, aunque no haba videntes entre ellos en aquellos das, y eran los vanir,
desde el borde del Caos, los fericos, como los llama tu pueblo, los que mantenan el
Fuego.

El Fuego? pregunt Maddy, pensando en la herrera paterna.


Es un nombre para la energa mgica, tambin conocida como glm-yni. Se trata

de la energa usada por quien lanza una runa o la magia del cambiante. Los vanir lo
tienen, y tambin los hijos del Caos. Los sir lo adquirieron ms tarde.

Cmo? inquiri Maddy.


Robndolo con artimaas, por supuesto. Lo hurtaron y rehicieron los mundos. Y

ha sido tal el poder de las runas que despus de la Guerra del Invierno, el Fuego yace
durmiendo bajo tierra, y all ha estado durante semanas, meses, e incluso aos.
Algunas veces torna a la vida en forma de criatura viva, incluso en un nio...

Yo? inquiri Maddy.


Pues parece que eso te hara muy feliz le espet.

Joanne Harris

Runas

Luego, torci el gesto y se dio la vuelta para sumirse una vez ms en la lectura de
su libro.
Pero ella haba estado escuchando- 3 7 - con demasiado inters para permitir

que el Tuerto se callara ahora. Hasta ese momento nicamente haba tenido ocasin
de prestar odos a fragmentos de cuentos y a las versiones confusas del Libro de la
Tribulacin, en el cual el Pueblo de los Videntes se menciona slo en admoniciones
contra sus poderes demonacos y en un intento de ridiculizar a aquellos impostores,
desaparecidos haca ya mucho tiempo, que se haban llamado dioses a s mismos.

Entonces... cmo conocis estas historias? pregunt ella.


El forastero sonri.

T diras que soy un coleccionista.


El corazn de Maddy lati ms deprisa ante la idea de un hombre que coleccionase
cuentos de la misma forma que otro podra atesorar navajas, mariposas o piedras.

Contadme ms dijo con entusiasmo. Contadme cosas sobre los sir.


He dicho coleccionista, no cuentista.
Pero Maddy no iba a permitirle que se deshiciera de ella.

Qu les ocurri? inquiri. Murieron todos? Los arroj el Innombrable a

todos a la Fortaleza Negra con las serpientes y los demonios?

Eso es lo que dicen?


Eso asegura Nat Parson.
l emiti un seco sonido de desprecio.

Algunos murieron, otros desaparecieron, algunos cayeron y otros se perdieron.

Nuevas deidades surgieron para dar forma a una nueva era y las viejas fueron
olvidadas. Quizs sa sea la prueba de que no eran dioses en realidad.

Entonces, qu eran?
Eran los sir. Qu ms quieres?
Hizo amago de darle la espalda de nuevo, pero esta vez Maddy capt su atencin.

Contadme ms sobre los sir.


No hay nada ms replic el Tuerto. Estoy yo, ests t, y nuestros primos

debajo de la colina. Los restos de lo que fuimos, chiquilla. El vino ya se bebi hace
mucho.

Primos coment Maddy con aoranza. Entonces, vos y yo debemos de ser


primos tambin. Que Maddy y el Tuerto pudieran pertenecer ambos a la misma

tribu secreta de gente viajera, ambos marcados por el fuego de Faerie, era un
pensamiento extraamente atractivo. Oh, enseadme a usarlo suplic al tiempo
que alzaba la palma. S que puedo hacerlo. Quiero aprender...

Joanne Harris

Runas

Pero al final, el Tuerto perdi la paciencia. Cerr el libro de un golpe y se levant,


sacudindose las hierbas de su capa.

No soy un maestro, chiquita. Vete a jugar con tus amigos y djame tranquilo.
-38-

No tengo amigos, Brbaro repuso ella. Enseadme.


Al Tuerto le quedaba en este momento poco afecto hacia los nios. Mir con poco
cario a la nia mugrienta con la runiforma en la mano y se pregunt por qu habra
dejado que se le colgara. Se estaba haciendo viejo, no era sa la verdad? viejo y
sentimental, y esto tena todo el aspecto de convertirse en la muerte para l, ah, s,
como si las runas no se lo hubieran dicho haca ya mucho tiempo. El ltimo
lanzamiento de runas que haba hecho le haba dado como resultado Madr, la Gente,
cruzada con Thuris, la Espinosa, y finalmente, Hagall, la Destructora, como si sa no
fuera advertencia suficiente para ponerse en marcha...

Enseadme insisti la nia.


Djame solo.
Empez a bajar la ladera de la colina dando grandes zancadas, y Maddy corri a
su zaga.

Enseadme.
No.
Enseadme.
Pirdete!
Enseadme.
Oh, dioses!
El Tuerto profiri un sonido de desesperacin y abri los dedos para formar una
runiforma con su mano izquierda. Maddy pens que haba visto algo entre los dedos,
una salpicadura de fuego azul, no ms de una chispa, como si un anillo con cabujn
hubiera captado la luz, pero el Tuerto no llevaba gemas ni anillos...
Sin pensarlo siquiera alz la mano contra la chispa y la empuj hacia atrs, hacia el
Brbaro, con un ruido parecido al de la explosin de un petardo.
El Tuerto se estremeci.

Quin te ha enseado eso?


Nadie repuso Maddy sorprendida.
Senta su runiforma caliente, lo que era raro. Y una vez ms cambi del color
marrn xido al dorado del ojo de un tigre.
El Tuerto permaneci en silencio durante un par de minutos. Se mir la mano y
dobl los dedos, que ahora le palpitaban como si se los hubiera quemado. Estudi a
Maddy con curiosidad renovada.

Joanne Harris

Runas

Enseadme insisti ella.


Hubo una larga pausa. Y entonces l dijo:

Ms valdr que seas buena. No he tenido ningn alumno, y menos una chica,

desde hace ms aos de los que soy capaz de recordar.

Maddy ocult una sonrisa bajo el cabello enmaraado.


Tena un maestro por primera vez en su vida.

-39-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Durante los siguientes quince dias, Maddy escuch las enseanzas del Tuerto con
una determinacin que no habia mostrado jams hasta ese momento. Nat Parson
siempre habia dejado claro que tener la sangre sucia era algo tan vergonzoso como
ser un lisiado o un bastardo, pero aqui habia un hombre que defendia justo lo
contrario. Ella tenia habilidades, le habia dicho el Brbaro, habilidades que eran nicas
y valiosas. Ella era una alumna capaz y el Tuerto, que habia venido al valle como
comerciante de medicinas y remedios, y que rara vez se quedaba en ninguna parte
ms de unos cuantos dias, en esta ocasin prolong la visita hasta casi un mes,
mientras la nia absorbia cuentos, mapas, letras, ensalmos, runas y cada trocito de
informacin proporcionado por su nuevo amigo. Fue el comienzo de un largo
aprendizaje, uno que acabara, por cambiar la faz del mundo para siempre.
Ahora, el pueblo de Maddy creia en un universo de Nueve Mundos.
El primero era el Firmamento, la Ciudad del Cielo del Orden Perfecto.
Bajo el mismo se hallaban los Cimientos, o Trasmundo, que conducian a los tres
territorios de la Muerte, el Sueo y la Condenacin, desde donde se accedia al
Pandemnium, el hogar de todo el Caos y todas las cosas profanas.
Y entre ellos, o asi se lo habian enseado a Maddy, se encontraban las Tierras
Medias: el Continente, las Tierras Brbaras y el mar nico, con Malbry y el valle del
Strond en el mismisimo centro, como una diana en el tiro al blanco. De todo esto era
fcil concluir que los habitantes de Malbry en realidad no tenian ningn mal
concepto de si mismos.
Sin embargo, ahora Maddy estaba aprendiendo sobre la existencia de un mundo
ms all de los confines de este mapa. Un mundo con muchas partes y lleno de
contradicciones, un mundo en el que Nat Parson o Adam Scattergood, por ejemplo,
podrian volverse locos por una cosa tan pequea como una fugaz visin del ocano o
una estrella desconocida.
Ella no tard en comprender que un hombre podia considerar herticas las
creencias de otro en un mundo como se, y tambin que la ciencia y la magia podian
yuxtaponerse, las casas podian construirse en rios o bajo tierra o altas en el aire;
incluso las leyes del Orden en Finismundi, que ella siempre habia considerado

-40-

Joanne Harris

Runas

universales, podan curvarse y doblarse hasta acomodarse a las costumbres de este


nuevo mundo mucho ms extenso.
Sin duda, slo un cro o un idiota habran pensado que Finismundi era realmente
el Fin del Mundo. Todos saban de la existencia de otras tierras y en algn momento
haba habido comercio con las mismas, comercio y algunas veces guerra, pero estaba
muy extendida la creencia de que las Tierras Brbaras haban sufrido tanto por la
Tribulacin que su gente mucho tiempo ha se haba sumido en el salvajismo y nadie
iba all para nada, al menos si era civilizado.
Pero claro, el Tuerto s haba estado ms all del mar nico, o eso aseguraba.
Poblaban aquellas tierras hombres y mujeres de piel tan oscura como la turba y pelo
tan rizado como una zarza. Segn l, esa gente ni haba conocido la Tribulacin ni
haba ledo el Buen Libro, sino que en su lugar adoraba a sus propios dioses, salvajes
hombres de tez oscura con cabezas de animales, y llevaba a cabo su propia clase de
magia, y eso era para ellos tan respetable y tan cotidiano como los sermones
dominicales de Nat Parson en el lado ms lejano de las Tierras Medias.

Nat Parson dice que la magia es cosa del demonio dijo la aplicada alumna.
Pero me atrevera a decir que hace la vista gorda si le viene bien. Maddy
asinti, sin apenas osar sonrer. Entiende, Maddy continu l, que el Bien y el
Mal no se definen con tanta claridad como te ha hecho creer el prroco. El Buen Libro
predica el Orden sobre todas las cosas y que slo el Orden es el Bien, y claro, como la
energa mgica funciona con el Caos, la conclusin es que la magia es cosa del
demonio, pero a un instrumento lo hace bueno o malo el que lo usa. Y lo que es
bueno hoy puede ser malo maana.
Maddy frunci el ceo.

No lo entiendo.
Escucha dijo el Brbaro. Desde que el mundo empez, y lo ha hecho varias

veces, ha terminado otras tantas, y ha sido rehecho una y otra vez, las leyes del Orden
y el Caos se han opuesto la una a la otra, han avanzado y retrocedido por turnos a lo
largo y ancho de los Nueve Mundos, contenindose o desbaratndose segn su
naturaleza. El Bien y el Mal no pueden hacer nada contra esto. Todo vive y muere de
acuerdo con las leyes del Orden y el Caos, las fuerzas gemelas contra las que ni
siquiera los dioses abrigan la esperanza de resistirse.

Mir a Maddy, que segua con el ceo fruncido. Es demasiado joven para esta
enseanza -pens l-; sin embargo, es esencial que la aprenda ahora. Incluso el ao
siguiente podra ser demasiado tarde, ya que el Orden estaba ya extendiendo sus
alas, enviando ms y ms examinadores desde Finismundi.
Se trag su impaciencia y comenz de nuevo.

~41~

Joanne Harris

Runas

Hay un cuento de los sir que te ayudar a comprender el sentido de mis

palabras. Versa sobre el general de los videntes; se llamaba Odn, el Padre de Todo.
Jurara que has odo ese nombre.
Ella asinti.

S, el de la lanza y el caballo de ocho patas.


Ah, s. Bien, l figuraba entre los que rehicieron el mundo en los primeros

tiempos, en el alba de la Era Antigua, y trajo consigo a todos sus guerreros, Tor, Tyr y
los dems, para construir una gran fortaleza con la que contener el Caos que podra
haber aplastado el nuevo mundo antes incluso de que se completara su creacin. Su
nombre era sgard, la Ciudadela del Cielo, y se convirti en el Primer Mundo en
aquellos tiempos antiguos. Maddy cabece. Conoca la historia, aunque el Buen
Libro reivindicaba al Innombrable como el constructor de la Ciudadela del Cielo, y
sostena que los videntes la haban tomado con artimaas . Pero el enemigo era
fuerte continu el Tuerto y tena muchas capacidades de las que carecan los sir.
Por eso, Odn asumi un riesgo. Busc a un hijo del Caos y se hizo amigo suyo
debido a sus habilidades y se lo llev a sgard como si fuera su hermano. Supongo
que le conoces. Le llamaban el Embaucador. Maddy asinti de nuevo. Su nombre
era Loki y tena una naturaleza similar a la del fuego abrasador. Circulan muchas
historias sobre l.
Algunas le muestran desde una perspectiva maligna y otras dicen que Odn se
equivoc al llevarlo consigo, pero al menos durante un tiempo, Loki fue tan
deshonesto como til y sirvi bien a los sir, hasta el punto de ser considerado un
as3. La energa mgica fluye con facilidad en los nios del Caos y fueron esa energa y
esa astucia las que le mantuvieron cerca de Odn. Su naturaleza acab por hacerse
demasiado fuerte y hubo de ser sometido, pero los sir pudieron sobrevivir tanto
tiempo principalmente gracias a Loki. Quizs ellos tuvieron una parte de culpa al no
haberle vigilado ms de cerca. De cualquier modo, el fuego arde, sa es su naturaleza
y no puedes tener la esperanza de cambiar eso. Puedes usarlo para cocinar la comida
o para quemar la casa de tu vecino, pero acaso se diferencia en algo el fuego que t
utilizas en el hogar del que usas para quemar cosas? Significa eso que te comeras
crudos los alimentos?
La muchacha sacudi la cabeza, todava confusa.

As que lo que pretendes decirme es que... no juegue con fuego dijo al final.

3 Singular de sir (N del T).

-42-

Joanne Harris

Runas

Claro que debes hacerlo repuso el Tuerto con gentileza, pero no ha de

extraarte que se vuelva en contra tuya.

Al final, lleg el momento de la partida del Tuerto. Se pas la mayor parte de ese
da intentando convencer a Maddy de que no poda irse con l.

Por el amor de los dioses, tienes apenas siete aos. Qu voy a hacer contigo por

el camino?

Trabajar insisti la nia.Ya sabes que puedo hacerlo. No me da miedo. Y s

un montn de cosas.

Ah, s? Tres ensalmos y un par de runas? Eso te llevar bien lejos en Finis...
Se interrumpi y comenz a atar una de las correas que sujetaban su mochila, pero
Maddy no era ninguna simplona.

Finismundi? inquiri, con los ojos dilatados. Vas a Finismund?


El Tuerto no dijo nada.

Oh, por favor, djame ir suplic Maddy. Te ayudar, te llevar las cosas, no te
causar ningn problema...
No? se ri l. La ltima vez que me inform, el secuestro estaba considerado

un crimen.

Oh. No haba pensado en eso. Si ella desapareca, habra partidas que saldran

detrs de ellos desde Fettlefields hasta el Hindarfial, y el Tuerto sera llevado a la


crcel, o colgado.... Pero te olvidars de m dijo ella. Nunca, nunca te volver a
ver.
El Tuerto sonri.

Volver el ao prximo.
Sin embargo, Maddy no le miraba, clav los ojos en el suelo y no dijo una palabra.
El Tuerto esper, sonriendo con irona. A pesar de ello, Maddy no alz la mirada,
aunque sali un solo resuello pequeo pero feroz bajo la mata de pelo.

Escchame, Maddy se dirigi a ella con dulzura. Si quieres ayudarme de

verdad, hay un modo en que puedes hacerlo. Necesito conseguir un par de ojos y de
odos. Necesito mucho ms esa tarea que el beneficio de tu compaa en el camino.
Maddy alz la mirada.

Ojos y odos?
El Tuerto seal hacia la colina, donde el contorno borroso del Caballo Rojo reluca
como brasas enterradas en la redondeada ladera.

Vas mucho all, no? coment l.

-43-

Joanne Harris

Runas

Ella asinti.

Sabes lo que es?


Un tmulo de tesoros? sugiri Maddy, pensando en los cuentos acerca del oro

enterrado bajo la colina.

Algo mucho ms importante que eso. Es una encrucijada que conduce al

Trasmundo, con caminos que llevan hacia abajo, lo menos hasta el reino de Hel, y tal
vez hasta el ro Sueo, que vierte sus aguas en el Strond.

No hay ningn tesoro? inquiri Maddy, decepcionada.


Un tesoro? l se ech a rer. Ah, s, si quieres verlo de ese modo. Es un

tesoro perdido desde la Era Antigua. se es el motivo por el que hay tal cantidad de
trasgos. Tambin es por eso por lo que el lugar est tan cargado. No lo notas,
Maddy? aadi. Es como vivir encima de un volcn.

Qu es un volcn?
No importa. Simplemente obsrvalo, Maddy. Mira a ver si observas algo extrao.

Ese Caballo slo est medio dormido, pero si se despierta...

Ya me gustara a m despertarlo dijo Maddy. A ti no?


El Tuerto sonri y sacudi la cabeza. Era una sonrisa extraa, y al mismo tiempo
cnica, o quizs incluso triste. Se ajust la capa en torno a los hombros.

No contest. Dudo mucho que fuera de mi agrado. se es un camino que

tomara con mucho cuidado, y no a menos que obtuviera a cambio tanto oro como en
el Rescate de la Nutria4. Aunque quiz llegue un momento en que no me quede otra
alternativa.

Pero y el tesoro? repuso ella. Podras ser rico...


Maddy suspir. Tambin podra estar muerto.
Pero seguramente...

Hay cosas bastante peores que los trasgos de ah abajo, y no olvides que los

tesoros rara vez duermen solos.

4 El canto pico <<Los dichos de Regin>> recoge la historia de cmo Loki mat de
una pedrada a un hombre con forma de nutria y tuvo que reparar el dao causado
con oro rojo. El as lo obtuvo extorsionando al enano Andvari. se fue el <<Rescate de
la Nutria>> u Ottergild. (N.del T.)

-44-

Joanne Harris

Runas

Y qu? replic ella. No tengo miedo.


Ya lo creo que no contest el Tuerto con voz seca, pero escucha, Maddy,

tienes siete aos. La colina, y lo que vive debajo, sea lo que sea, ha estado esperando
durante mucho tiempo. Creo que puede aguardar un poquito ms.

Cunto ms? El Tuerto rompi a rer. Ella aadi: Hasta el prximo ao?
Ya veremos. Aprndete las lecciones, vigila la colina y bscame el mes de la

Cosecha.

Me juras que vas a volver?


Por el nombre de Odn.
Y por el tuyo?
l asinti.

As es, chiquilla. Por el mo tambin.


Despus de esa ocasin, el Tuerto haba regresado a Malbry una vez al ao, nunca
antes de Beltane o despus del cumpleaos de Maddy al final del mes de la Cosecha,
para comerciar con telas, sal, pieles, azcar, remedios y noticias. Su llegada se
converta en el punto lgido del ao para Maddy; su marcha, en el comienzo de una
larga oscuridad.
Cada vez, l le formulaba la misma pregunta:

Qu hay de nuevo por Malbry?


Y cada vez ella le relataba las mismas historias sobre las travesuras de los trasgos:
ataques a despensas, saqueos de bodegas, robos de ovejas y leche derramada. Y cada
vez, l repeta:

Nada ms?
El viajero pareca relajarse cuando Maddy le aseguraba que eso era todo, daba la
impresin de que le hubieran quitado un gran peso de los hombros, aunque fuera
slo de forma temporal.
Y claro, con cada visita, le enseaba nuevas habilidades.
Al principio, aprendi a leer y escribir. Repiti sin cesar poemas, canciones y
lenguas extranjeras; tradiciones populares sobre medicinas y plantas y kenningar e
historias hasta sabrselas de carrerilla. Estudi algo de historia, cuentos tradicionales,
dichos y leyendas; memoriz la carta celeste y los mapas con los ros, montaas y
valles, piedras y nubes.
Y lo ms importante de todo, aprendi las runas. No slo los nombres, los valores
y las digitaciones, sino tambin...

-45-

Joanne Harris

Runas

...el modo de tallarlas en las piedras de la suerte, echarlas para leer un atisbo del
futuro o atarlas como tallos para hacer una mueca de maz, y tambin el modo de
crearlas con un palo de fresno o cmo susurrar los versos de un ensalmo, adems de
a brincar sobre ellas como en el juego de saltar piedras, lanzarlas como petardos o
proyectar sus sombras con los dedos.
Aprendi cmo usar Ar, para asegurar una buena cosecha...

...y Tyr, para que una lanza de caza encontrara su objetivo.

...y Logr, para localizar agua bajo tierra.

Para cuando cumpli diez aos, se conoca ya las diecisis letras del Alfabeto
Antiguo, algunas eran runas bastardas, procedentes de pases extranjeros, y
centenares de kenningar y ensalmos. Supo entonces que el Tuerto viajaba bajo el signo
del Raedo, el Viajero, y que su runa estaba invertida; una runa boca abajo era seal de
mala suerte e implicaba que haba pasado por muchas pruebas y tribulaciones a lo
largo del camino.
La propia runiforma de Maddy no estaba rota ni invertida, sino que, segn el
Tuerto, se trataba de una runa bastarda no incluida en el Alfabeto Antiguo, lo cual la
converta en impredecible.

Las runas bastardas tienen sus trucos le explic. Algunas funcionan mal y

otras ni siquiera sirven. Las hay incluso que tienden a salirse de las alineaciones, a
tambalearse un poco, de forma taimada, a deformarse igual que se pandean las
flechas abandonadas debajo de la lluvia, que rara vez alcanzan su objetivo... si es que
lo hacen.
Sin embargo continu, tener una runiforma es un verdadero regalo. Una
runa del Alfabeto Antiguo, sin invertir y sin romper, sera demasiado a lo que aspirar.
Los dioses haban ejercido ese poder alguna vez. Ahora, la gente hace lo que puede
con lo que ha sobrevivido. Eso es todo.

Pero bastarda o no, la de Maddy era fuerte. Rpidamente super a su viejo amigo,
ya que la escasa energa mgica del viajero se gastaba enseguida, y la muchacha
acredit una puntera tan buena como la de l, si no mejor. Adems, era avispada y
cazaba los conocimientos al vuelo. Se aprendi las hug-rnar, las runas mentales, y las
rsta-rnar, las runas talladas, y las sig-rnar, las runas de la victoria. Estudi

Joanne Harris

- 4 76 -

Runas

runas que ni el mismo Tuerto era capaz de hacer funcionar; nuevas runas y runas
bastardas sin nombre y sin versos, y aun as, le pareca insuficiente, siempre quera
ms.
El Tuerto le cont relatos acerca del interior de la colina, y acerca de la serpiente
que mora en las races de Yggdrsil, siempre comindose los cimientos del mundo.
Le cont historias sobre las piedras erguidas y de islas mgicas perdidas, as como
de crculos encantados, sobre el Inframundo, el Averno y las tierras del Sueo y del
Caos que haba ms all de ellos. Le habl tambin de Hel la Nonata, y de
Jormungard, la Serpiente de los Mundos, y de Surt el Destructor, el Seor del Caos,
y del Pueblo del Hielo y el Pueblo del Tnel, y acerca de los vanir y sobre Mmir el
Sabio.
Pero los cuentos favoritos de la muchacha eran los de los sir y los vanir. Nunca
se cansaba de escucharlos, y en los largos meses solitarios entre las visitas del Tuerto,
los hroes de esas historias se convirtieron en los amigos de Maddy. Tor el Tonante y
su martillo mgico; Idn la Sanadora y las manzanas de la juventud; Odn el Padre
de Todo; Blder el Bello; Tyr el Guerrero; Freya Ala de Halcn; Himdal Ojo de
guila; Skadi la Cazadora; Njord el Hombre del Mar; y Loki el Embaucador, el cual
en muchas ocasiones haba supuesto tanto la liberacin como la divisin de los
viejos dioses. Aplauda sus victorias, lamentaba sus derrotas y aunque fuera un
pensamiento antinatural, se senta ms emparentada con todos estos seres
pertenecientes al Pueblo de los Videntes, desaparecidos haca ya mucho, que con Jed
Smith o Mae. Conforme pasaban los aos, ms necesitaba estar en la compaa de
los de su propia clase.

Ha de haber ms como nosotros en alguna parte deca. Personas como


nosotros... gneos. Familia, pensaba. Si pudiera encontrarlos, entonces, quin
sabe, quiz...

Sin embargo, en eso se senta decepcionada. En siete aos, jams haba tenido el
menor atisbo de alguien de su clase. Estaban los trasgos, por supuesto, y algn gato o
conejo ocasional que nacan con una runiforma y a los que despachaban bien rpido.
Pero en cuanto a personas como ellos...

Escasean le haba respondido l, y la mayora carece de algn poder digno de

mencin. A lo sumo conservan un chispazo de magia, y eso es tener buena suerte, ya


que poseer ms les supondra una vida realmente peligrosa.
Pero y si tenan mala suerte? En Finismundi, donde el Orden haba gobernado
durante cien aos, una runiforma, incluso una rota, habitualmente serva para ser
arrestado, y despus de eso, sometido a un Examen tras el cual sola tener lugar con
bastante frecuencia un ahorcamiento, o Depuracin, como preferan llamarla en ese
lugar.
No obstante, era mejor no pensar en eso, le aconsejaba el Tuerto, y aunque a
desgana, Maddy sigui su consejo, aprendiendo las lecciones, contndose los cuentos

Joanne Harris

Runas

para sus adentros, esperando pacientemente las visitas anuales e intentando muy en
serio dejar de pensar en lo imposible.
Este ao, por primera vez, se estaba retrasando. El cumpleaos de Maddy habia
pasado hacia dos semanas, la luna de la Cosecha habia adquirido ya la forma de gajo
y empezaba a sentirse inquieta al pensar que quizs esta vez su viejo amigo no
pudiera regresar.
El Tuerto habia vuelto bastante cambiado el ao previo. Se habia apoderado de l
una cierta agitacin muy similar a la impaciencia. Se habia quedado ms delgado en
los ltimos doce meses, bebia ms de lo que era bueno para l y, por primera vez,
habia visto que su cabello gris oscuro se hallaba salpicado de hebras blancas. Los
viajes anuales a Finismundi se estaban cobrando su precio. Quin sabia cundo
terminaria por caer en la red despus de aquellos siete peregrinajes tan temerarios?
La respuesta de las runas le habia dado motivos de preocupacin.
Maddy poseia su propio juego de piedras de la fortuna, hechas de guijarros de rio
procedentes del Strond, cada una pintada con una runa diferente. Descubri que
podia lanzarlas sobre el suelo y estudiar el esquema trazado al caer; ste ofrecia en
ocasiones la oportunidad de adivinar el futuro, aunque el Tuerto le habia avisado de
que las runas no siempre eran sencillas de leer y tampoco era fcil ver el futuro en las
piedras.
Aun asi, la combinacin de Raedo, el Viajero...

...con Thuris, la runa de Tor, y Naudr, la Recolectora, la llenaron de dudas.

La runa del Tuerto. Un camino espinoso? Y la tercera runa, la Recolectora, la runa


de la coaccin. Estaba prisionero en alguna parte? O quizs esa runa al final
significaba la muerte?
De ahi que le inundaran un gran alivio y una enorme alegria cuando la seora
Scattergood le inform de que l estaba alli, por fin, despus de un retraso de casi dos
semanas.
Maddy ech a correr hacia la colina del Caballo Rojo, donde ella sabia que l la
esperaba, tal como siempre la habia esperado todos los aos, y como ella ansiaba que
hiciera cada ao, por siempre jams.

-48-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Pero Maddy no haba contado con Adam Scattergood. El hijo de la patrona rara
vez la molestaba cuando estaba trabajando, ya que la bodega se encontraba a oscuras,
y le inquietaba la expectativa de lo que ella pudiera estar haciendo all abajo, aunque
a veces merodeaba por los alrededores de la trampilla, a la espera de una
oportunidad para efectuar algn comentario o burlarse de ella. Haba aguzado el
odo ante el gritero de la cocina, manteniendo una distancia prudencial ante el
posible peligro de que le encomendaran alguna tarea, pero cuando vio a Maddy salir
por la puerta de la cocina, le relumbraron los ojos y se decidi a investigar.
Adam era dos aos mayor que ella, un poco ms alto, de cabello castao y lacio y
una boca curvada con un rictus de descontento. Su madre adoraba al muchacho,
cargante y de carcter hosco, que ya era aprendiz del prroco y el favorito del obispo,
razn por la cual era en parte temido y en parte envidiado por los dems chicos, y
siempre estaba haciendo travesuras. Maddy pensaba que era peor que los trasgos,
porque al menos stos eran divertidos, aunque fueran molestos, mientras que las
jugarretas de Adam simplemente eran horribles y estpidas.
Ataba petardos a las colas de los perros, se colgaba en las ramas nuevas hasta
romperlas, se mofaba de los mendigos, robaba la ropa lavada de los tendederos y la
tiraba al fango, aunque se aseguraba de que alguien que no fuese l cargara con las
culpas. En resumidas cuentas, Adam era un chivato y un malcriado, y al ver a la
muchacha camino de la colina, se pregunt en qu andara metida y tom la decisin
de aguarle la fiesta.
La sigui sin ser visto y anduvo inclinado a la sombra de los arbustos que
flanqueaban el camino hasta alcanzar la parte ms baja de la ladera del altozano; una
vez all, se arrastr silenciosamente por la parte oculta y pronto se perdi de vista.
La muchacha no le vio ni le oy. Subi la colina a la carrera, casi tropezando
debido a la impaciencia, hasta que capt la imagen de la alta figura familiar sentada
entre las piedras cadas al lado del flanco del Caballo Rojo.

Tuerto! le llam ella.


Estaba en la misma postura que cuando le vio por ltima vez, con la espalda
apoyada contra la piedra, la pipa en la boca y la mochila a su lado en la hierba. Como
siempre, haba saludado a Maddy con un asentimiento superficial, como si slo se
hubiera ausentado una tarde y no durante doce meses.
-49-

Joanne Harris

Runas

Vaya! Qu hay de nuevo por Malbry? le dijo.


Ella le mir con una cierta indignacin.

Eso es todo cuanto tienes que decir? Vienes dos semanas tarde, he estado muy

preocupada... y todo lo que me dices es Qu hay de nuevo por Malbry? como si


alguna vez pasara aqu algo de importancia...
El Tuerto se encogi de hombros.

Me demor.
Y por qu te retrasaste?
No importa.
Maddy le mostr una sonrisa renuente.

T y tus noticias. Supongo que nunca se te ocurri que podra preocuparme.

Quiero decir, que vienes de Finismundi, nada menos, y nunca me traes ninguna
noticia de all. Es que nunca pasa nada en Finismundi?
El Tuerto asinti.

Finismundi es un lugar lleno de acontecimientos.


Sin embargo, aqu ests otra vez.
As es.
Maddy suspir y se sent a su lado en la hierba suave.

Bueno, la noticia ms importante de por aqu es que... me he quedado sin

trabajo.

Sonri al recordar el rostro de la seora Scattergood, le cont la historia de su


maana de trabajo, del trasgo durmiente atrapado en la bodega y cmo haba
reunido a la mitad del Trasmundo al intentar capturarle, pues la prisa la haba
llevado a equivocarse.
El forastero escuch la narracin en silencio.

Y por la Ley, tendras que haber odo el ruido que hizo! Se poda escuchar desde

el bosque del Osezno, y la verdad, pens que iba a explotar...

Rindose, se volvi hacia el Tuerto y le encontr mirndola sin atisbo alguno de


jbilo, sino con una expresin bastante sombra.

Qu fue lo que hiciste exactamente? pregunt. Esto es importante, Maddy.

Cuntame todo lo que recuerdes.

La interpelada dej de rer y abord la tarea de recordar con precisin lo que haba
ocurrido en la bodega. Obediente, repiti la conversacin con el trasgo. Tuvo la
impresin de que el rostro de su interlocutor se endureca cuando ella repiti la

Joanne Harris

-50~51~

Runas

mencin al <<Capitn>>, pero no estaba segura. Despus, repas todas las runas
empleadas y entonces intent explicar lo sucedido a continuacin.

Bien, en primer lugar form Thuris enumer, y en ese momento,

simplemente... seal hacia el agujero e hice algo como... gritarlo en esa direccin...

Qu has dicho? la apremi el Tuerto.


Pero la muchacha empezaba a ponerse nerviosa a estas alturas.
Qu es lo que va mal? inquiri. Es que hice algo incorrecto?
T slo contstame, Maddy, qu fue lo que dijiste?

Bueno, nada, eso es. Slo fue ruido. Ni siquiera un ensalmo. Sucedi todo tan
deprisa que no puedo acordarme. Se interrumpi de pronto, alarmada. Ocurre
algo malo? insisti. Qu es lo que he hecho?
Nada repuso l con voz sorda . Saba que nicamente era cuestin de

tiempo.

Pero qu pasa? preguntaba ella.


El Tuerto permaneci callado, mirando hacia el Caballo Rojo con su crin de larga
hierba iluminada por la luz del sol. Finalmente, comenz a hablar.

Maddy dijo, ests creciendo.


Eso parece replic ella con cara de pocos amigos.
Tena la esperanza de que esto no se convirtiera en un sermn, como los que otras
veces haba soportado de las bienintencionadas seoras del pueblo, sobre <<hacerse
una mujer>>.

Y lo que ms ha crecido son tus poderes prosigui el Tuerto.Ya eran fuertes al

comienzo, pero ahora tus habilidades estn despertando a la vida. Claro, t an no


las controlas, pero podemos esperar que eso ocurra. Aprenders.
<<Esto va a ser un sermn -pens Maddy-. Ojal no sea tan embarazoso como el
de que voy a hacerme una mujer, pero...>>
El Tuerto continu:

La energa mgica, como ya sabes, puede permanecer aos en estado latente, del

mismo modo que esta colina lleva haciendo durante mucho tiempo. Siempre he
sospechado que cuando uno despierta, el otro no tarda mucho en irle a la zaga.
Hizo un alto para llenar la pipa y los dedos le temblaron un poco cuando apretuj
la hierba de tabaco en la cazoleta. Una bandada de gansos en forma de uve sobrevol
el camino hacia el Hindarfial. Maddy se ensimism en la contemplacin del vuelo
hasta que sinti la mordedura del fro en la piel. El verano haba terminado y el otoo
pronto dara paso al invierno. Por algn motivo, el pensamiento hizo que brotaran
lgrimas de sus ojos.

Joanne Harris

Runas

Esta colina vuestra ha estado tan~52~ quieta durante tanto tiempo que pens

que quiz me haba equivocado al interpretar los signos y que no pasaba de ser otro
precioso tmulo de los Tiempos Antiguos, tal y como sospech en un principio
habl el Tuerto al fin. Ha habido muchas otras colinas, ya sabes, y manantiales,
crculos de piedra, menhires, cuevas y pozos, que mostraban los mismos signos y al
final no pasaba nada en ellos, pero cuando te encontr, y con esa runiforma... Se
interrumpi de forma abrupta y le hizo una seal para que escuchara . Has odo
eso?
La interpelada mene la cabeza.

Me pareci haber odo...


<<...algo parecido a las abejas -pens el Tuerto-, un enjambre de abejas atrapado
bajo tierra. Algo que lucha por escapar...>>
Por un momento, la oyente consider la idea de preguntarle a qu se refera con lo
de <<esa runiforma>>, pero era la primera vez que vea a su viejo amigo hecho un
manojo de nervios y sentirse mal con tanta claridad, as que pens que lo mejor era
concederle tiempo.
l mir de nuevo en direccin a la colina del Caballo Rojo, y estudi el caballo
rampante a la luz del sol. <<Qu cosa tan hermosa -pens el Brbaro. Lstima que
algo tan bonito sea tan mortfero>>.

Me sorprende que podis vivir aqu dijo, con lo que se oculta justo debajo.
Te refieres... al tesoro? musit Maddy, que nunca haba dejado de creer en los

cuentos del oro enterrado bajo la colina.

El Tuerto le dirigi una de sus nostlgicas sonrisas.

As que de verdad se encuentra aqu?


En efecto admiti l. Lleva enterrado aqu quinientos aos, esperando una

oportunidad para escapar. Sin ti, le habra dado la espalda y nunca hubiera vuelto a
pensar en l, pero albergu la esperanza de que contigo podra tener una
oportunidad. Y t eras tan joven, tan tremendamente joven... Con el tiempo, quin
saba qu habilidades podras desarrollar? Quin saba, con esa runa, en lo que
podras convertirte algn da? Maddy puso unos ojos como platos al or aquello .
Y as fue continu l. Te ense, te ense cuanto saba, y te mantuve
cuidadosamente vigilada, sabiendo lo fuerte que llegaras a ser y que lo ms probable
era que terminaras alterando de forma accidental lo que yace bajo la colina.

Te refieres a los trasgos? inquiri ella.


El Tuerto sacudi lentamente la cabeza.

Los trasgos y sus mandarrias han sabido de ti desde tu nacimiento, pero hasta

este momento no han tenido motivo para temer tus capacidades. Cuento con que la
aventura de esta maana haya hecho cambiar todo.

Joanne Harris

Runas

Qu quieres decir? pregunt Maddy con nerviosismo.


-53-

Quiero decir que el lder de los trasgos no es ningn estpido, y que si l

sospecha que vamos detrs del... tesoro...

Quieres decir que los trasgos podran haber encontrado el oro?


El Tuerto hizo un sonido impaciente.

Oro? pregunt. Ese cuento de viejas comadres?


Pero t dijiste que haba un tesoro debajo de la colina.
Ah, s admiti l. Y lo hay. Un tesoro de la Era Antigua, pero no es oro,

Maddy, no son lingotes ni pepitas ni siquiera un penique de nquel.

Entonces, qu clase de tesoro es? quiso saber ella.


l hizo una pausa.

Lo llaman el Susurrante.
Y qu es eso? pregunt Maddy.
No puedo decrtelo. Quiz ms tarde, cuando lo pongamos a salvo.
Pero t sabes lo que es, no?
El interpelado mantuvo la calma con una cierta dificultad.

Maddy dijo, an no es el momento. Ese tesoro... puede convertirse en algo

tan daino como valioso. Esta simple conversacin acerca de l ya nos pone en
situacin de peligro, y en muchos sentidos es ms seguro para l permanecer
dormido y olvidado. Encendi la pipa con la runa de fuego, Kaen, y un hbil y
leve giro de sus dedos . Pero ahora est despierto, para bien o para mal, y
correramos todava un peligro ms grande si alguien ms lo encuentra; si lo
encuentra y lo pone en uso.

A quin te refieres con <<alguien>>? inquiri


Maddy. El la mir.

A alguien como nosotros, claro.


Ahora el corazn de Maddy lata ms rpido que uno de los martillos en la forja
de su padre.

<<Como nosotros>>? repiti ella. Hay otros como yo? T los conoces? El
asinti con la cabeza. Cuntos? pregunt ella.
Es que eso importa?
A m, s replic la joven con fiereza.
Haba otros, pero el Tuerto nunca los haba mencionado. Quines eran? Dnde
estaban? Y si l haba sabido de su existencia durante todo este tiempo, entonces...

Joanne Harris

Runas

Maddy intervino l, soy consciente de que es duro, pero debes confiar en m.

Has de creerme con independencia de

-54-

que haya podido ocultarte algunas

cosas, incluso aunque te haya engaado en ocasiones.

Me has mentido concluy Maddy.


Lo he hecho para mantenerte a salvo le explic el Tuerto con paciencia . Los

lobos de manadas distintas no cazan juntos. Incluso algunas veces se cazan entre
ellos.
Se volvi hacia l con los ojos ardientes.

Por qu? le demand. Qu es el Susurrante? Por qu es tan importante

para ti? Y sobre todo, cmo es que sabes tanto acerca de l?

Ten paciencia repuso el Tuerto. Vamos primero a por el Susurrante. Despus

te prometo contestar a todas tus preguntas, pero ahora, por favor, tenemos una tarea
pendiente. Esta colina no ha sido abierta desde hace cientos de aos. Habr trampas
defensivas para proteger la entrada, tendremos que encontrar las runas, y romper lo
que nos impida entrar. Eh..., vas a necesitar esto.
Sac un objeto familiar de su mochila y se lo dio a Maddy.

Qu es eso?
Es una pala coment l. Porque la magia, como el liderazgo, es una dcima

parte de genio y las otras nueve de trabajo preparatorio. Necesitars limpiar el


contorno del Caballo hasta una profundidad de unos quince a veinte centmetros.
Nos va a llevar un rato.
Maddy le dirigi una mirada suspicaz.

Veo que slo hay una pala le reproch ella.


El genio no la necesita coment el Brbaro con voz seca mientras se sentaba en

la hierba para terminarse la pipa.

Fue una tarea larga y laboriosa. El Caballo meda unos sesenta metros desde el
morro hasta la cola y los siglos de inclemencias climticas, mal uso y negligencia se
haban cobrado lo suyo en buena parte del trabajo ms delicado, pero la arcilla de la
colina era densa y dura, y la forma del Caballo se haba hecho con el fin de que
perdurase, con guardas y runiformas grabadas a intervalos para asegurar que no se
perdiera el diseo.
El Tuerto supona que habra por lo menos nueve, una por cada uno de los Nueve
Mundos, e iban a tener que encontrarlas todas antes de que pudieran entrar.
Fue l quien descubri la primera, tallada en un guijarro y enterrada al lado de la
cola del Caballo.

Joanne Harris

Runas

Madr, la Tierra Media. La Gente.

Un buen comienzo le asegur mientras rozaba la runa para hacerla brillar y


susurraba un ensalmo: Madr er moldar auki5.
De repente, un lugar en la cabeza del Caballo se ilumin con el brillo
correspondiente, y casi a la vez, bajo el csped, Maddy encontr la runa Yr.

Yr. El Trasmundo. Los Cimientos. Las cosas irn ms deprisa a partir de ahora.

En cuanto la tocaron, Yr ilumin el camino a Raedo, las Tierras Brbaras, metida


debajo del vientre del Caballo, y despus Logr, el Mar, situada en la boca del
Caballo...

...y un poco ms all, en cada una de las patas, descubrieron Bjarkn, por el mundo
del Sueo, y Naudr, por el Inframundo...

...Hagall, para el Averno, y Kaen, por el Caos o el M{s All{...

...y finalmente, justo en la mitad del ojo, la runa de la Ciudadela del Cielo...

5 Madr er moldar auki / misil er grip Auki (Poco ms que polvo es el hombre / y
la garra del halcn, grande>>). Frase entresacada de la versin noruega de El poema
de las runas>>, recogida en Runic and Heroic Poems of the Old Teutonic Peoples, de Bruce
Dickins. (N. del T.)

-55-

Joanne Harris

Runas

Os, la de los sir, la ms brillante de todas, como la estrella central en la


constelacin de Tiazi, el Cazador, que cae sobre los Siete Durmientes en las noches
claras de invierno.
Os. Los sir. El Firmamento. Maddy contempl esta runa en silencio. ste era el
momento con el que ella haba soado, y ahora que se senta tan cerca,
experimentaba una curiosa renuencia a actuar. Esto la pona algo furiosa, y aun as
era consciente de que una pequea parte de ella quera por encima de todo dar un
paso atrs y alejarse de ese umbral hacia lo desconocido para regresar a Malbry y la
seguridad de su hogarea ratonera.
El Tuerto debi de darse cuenta, porque esboz una ligera sonrisa y le puso una
mano en el hombro a Maddy.

No tendrs miedo, verdad, chica?


No. Y t?
Un poco admiti l. Ha pasado tanto tiempo... Se sac la pipa de la boca,
volvi a prender la hierba de la cazoleta y lanz una bocanada de humo dulce .
Maldito hbito coment, lo adquir del Pueblo del Tnel en una de mis
expediciones. Son unos herreros magistrales, sabes? pero con unos hbitos
higinicos terribles. Creo que el humo les ayuda a disimular la peste.
Maddy toc la runa final. Relumbr con colores opalinos como los del sol estival.
Recit el ensalmo:

s byth ordfruma clere sprce6.


La colina se abri con un chirrido deslizante; y donde antes haba estado el ojo del
Caballo, ahora haba un estrecho tnel de paredes terrizas que se hunda en las
entraas de la tierra.

6 Aparece en <<El poema de las runas>>. La frase significa: <<s es principio del
habla toda>>. (N. del T.)

-56-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Hace quinientos aos, en los albores de la Era Nueva, habia pocas fortalezas ms
seguras que el castillo de la colina del Caballo Rojo. Construido sobre el escarpado
alcor que dominaba el valle, ostentaba el mando de toda la llanura y su can
apuntaba de forma permanente hacia el paso del Hindarfial, el nico lugar en toda la
cordillera de los Siete Durmientes por el que podia atacar un posible enemigo.
De hecho, era un misterio para la gente de Malbry cmo sucumbi, a menos que
fuera por una epidemia o a consecuencia de un acto de traicin, porque desde el
destrozado circulo de piedra se podia divisar todo el camino en direccin norte hasta
Farnley Tyas, y por el sur, hasta Posta de la Fragua, al pie de las montaas.
El camino estaba muy al descubierto, apenas protegido por dispersos matorrales
de aulagas, y las mismas laderas de la colina eran demasiado empinadas para que
hombres acorazados pudieran subir por ellas.
Pero Adam Scattergood no llevaba armadura, el can habia sido fundido hacia
mucho tiempo y habian pasado ms de cinco siglos desde que el ltimo centinela
hubiera vigilado la colina del Caballo Rojo. En consecuencia, se las arregl para
ascender la colina sin que le vieran, y arrastrndose a travs de los matorrales de cola
de liebre a sotavento del Caballo, se escondi detrs de una piedra caida para
escuchar lo que estaban hablando la pequea bruja y el pillastre del Tuerto.
Adam nunca habia confiado en Maddy. La gente con imaginacin le ponia
nervioso pues vivia en un universo extrao y oscuro donde Adam Scatterg ood o
bien pasaba desapercibido o bien no era querido, lo cual le hacia sentirse bastante
incmodo. Sin embargo, lo que nunca admitiria ante si mismo era que Maddy le
asustaba. Eso habria sido totalmente ridiculo. Ella tenia la sangre sucia, o no? Nadie
iba a quererla nunca, al menos con esa runiforma en la mano. Ella nunca iba a llegar a
nada mientras que l...
...era un chico guapo con un brillante futuro, loada fuera la Ley. Era ya el aprendiz
del prroco y con un poco de suerte, y con los ahorros de su madre, incluso podrian
enviarle a estudiar a Finismundi, a la Ciudad Universal. En resumidas cuentas, era de
lo mejorcito de Malbry, y por eso se encontraba alli, espiando a la chica y a su
compinche, el Brbaro, sin ningn amigo a su lado, como un chivato, un pensamiento
de lo ms irritante. Se arrastr un poco ms cerca de la base de la piedra

-57-

Joanne Harris

Runas

y aguz el odo a fin de captar algo secreto, algo importante, algo con lo que luego
pudiera zaherirla.
Su sonrisa se ensanch de forma notable cuando oy la parte relativa al tesoro de
debajo de la colina. Aquello daba mucho juego para poder burlarse de ella.
<<Trasguita -pensaba mofarse-, has encontrado ya algo de oro para comprarte un
vestido nuevo? Has pillado un anillo de Faerie, trasguita?>>
La idea era tan excitante que estuvo a punto de salir de su escondrijo en ese
momento, pero estaba solo, y de repente la chica y el Brbaro no parecan tan
divertidos como cuando Adam se encontraba con sus compinches. De hecho,
parecan casi peligrosos, y l estaba muy contento de hallarse a salvo y fuera de su
vista detrs de la piedra grande.
Su jbilo se duplic en cuanto escuch lo del Susurrante. l no quera guardar
relacin alguna con reliquias de la Era Antigua, por muy valiosas que pudieran ser,
ya que de cualquier modo, probablemente estaran malditas o posedas por algn
demonio. Adam se felicit y se habra dado abrazos de alegra en cuanto se abri la
colina de no ser porque lo extrao le causaba verdadero pavor, y estaba claro que
Maddy y su amigo tuerto se haban pasado de la raya en esta ocasin.
Abrir la Colina al Trasmundo! Nat Parson seguramente tendra alguna palabra
bien fuerte que decir al respecto. Incluso Matt Law, que no senta demasiada simpata
por el prroco, se vera forzado a admitir que esta vez la hija menor del herrero haba
ido demasiado lejos. No haba forma de ignorar una violacin tan descarada de las
leyes asentadas en el Buen Libro.
Esto significara el final de la pequea bruja de una vez por todas. Los habitantes
de Malbry haban tolerado sus peculiaridades durante mucho tiempo en
consideracin a su padre, pero este uso de la magia era un crimen serio, y Maddy
tendra que ser examinada, o incluso depurada, en cuanto Adam cumpliera con su
obligacin, como estaba decidido a hacer, de informar a Nat Parson.
Adam nunca haba visto una Depuracin real. Esas cosas no sucedan mucho fuera
de Finismundi, pero <<la civilizacin sigue extendindose>>, como deca el prroco
tan a menudo, y era slo cuestin de tiempo el que el Orden estableciera un puesto
de avanzada al alcance de Malbry. Eso no ocurrira lo suficientemente pronto para
Adam. El final de la magia; la colina excavada, con sus demonios quemados y el
Orden restaurado en el valle del Strond.
Empez a adormilarse detrs de la roca conforme pasaba el tiempo sin que
ocurriera nada y al final se qued amodorrado hasta que Maddy abri por fin el Ojo
del Caballo, momento en que se despert sobresaltado y profiri un sofocado grito de
asombro. El Tuerto levant la cabeza, con los dedos torcidos, y de pronto Adam
estuvo seguro de que el Brbaro era capaz de ver de verdad a travs del viejo granito
de la piedra cada y sus ojos podan llegar hasta su escondrijo.

Joanne Harris

-59~58~

Runas

El joven se sinti dominado por un gran pavor y se aplast an ms contra el


suelo, casi esperando escuchar los pesados pasos dirigirse hacia l a travs de la
colina.
Pero no sucedi nada.
Adam se fue relajando a medida que pasaban los segundos y recobr su
arrogancia natural en cuanto qued claro que no le habIan visto. Intent convencerse
de que lo que le habIa puesto nervioso era aquel lugar, esa colina, con sus fantasmas
y sus ruidos. No tenIa miedo del pillo tuerto. Y esa nia no le asustaba, desde luego.
En cualquier caso, qu hacIa ella ahI arriba con la mano en alto? El muchacho
nicamente era capaz de distinguir su sombra en la hierba y no habIa forma de que
pudiera adivinar que ella estaba usando Bjarkn ni que ahora estaba viendo al
acosador, encorvado contra la piedra caIda, con el rostro confuso por el miedo y la
malicia.
Maddy no necesitaba hacer un gran esfuerzo de imaginacin para suponer qu
hacIa allI su enemigo. Lo entendi todo al primer golpe de vista. Contempl sus
colores y gracias a ellos supo cmo la habIa seguido, cmo los habIa espiado a ella y
al Tuerto. Tambin se enter de que pensaba regresar al pueblo para contar lo que
habIa averiguado con el propsito de echarlo todo a perder, tal y como habIa hecho
siempre con todo lo dems.
Y ahora su clera encontr al fin un objetivo. No se lo pens dos veces y con la
runiforma bastarda relumbrando con fuerza en la palma, proyect la ira y la voz
hacia el chico acuclillado con la misma saa con la que Adam la habIa apedreado
tantas veces.
Actu por instinto. Su grito barri la colina y precisamente en ese mismo instante
hubo un relmpago de luz y un crujido ensordecedor cuando la piedra erguida se
parti en dos y las esquirlas de roca se dispersaron por la cima de la colina.
Adam Scattergood se qued allI, agachado entre las dos mitades de la piedra rota,
con el rostro del color del queso fresco y una mancha de humedad extendindose por
la entrepierna de sus finos pantalones de sarga.
Maddy no pudo evitarlo y se ech a reIr. El ataque la habIa dejado casi tan
aterrorizada como al mismo Adam, pero aun asI, vinieron las carcajadas y no era
capaz de parar, mientras el chico la miraba, primero con miedo, luego sobrecogido, y
finalmente, tan pronto como se dio cuenta de que no estaba herido, con un odio ciego
y amargo.

Lo lamentars, bruja tartamude, irguindose tembloroso. Les dir a todos lo

que estis planeando. Les dir que intentaste asesinarme.

Sin embargo, ella estaba totalmente descontrolada y no dej de reIr a mandIbula


batiente. Le rodaron unos lagrimones por las mejillas y le dolIa el estmago de tanto
carcajearse, pero las risotadas le estaban sentando demasiado bien como para

Joanne Harris

Runas

refrenarse. Al final, apenas era capaz de - 6 0 - respirar y estuvo a punto de asfixiarse.

El rostro de Adam adquiri un rictus cada vez ms sombrio. Abandon el circulo de


piedras, huy ladera abajo y se alej de la colina en direccin al camino de Malbry. Ni
Maddy ni el Tuerto hicieron intento alguno por detenerle.
En ese momento, Maddy se acerc a la piedra partida. Las risotadas se le pasaron
tan pronto como habian venido y se sinti algo vacia y un poco mareada. La roca de
granito tenia un metro de alto y casi lo mismo de ancho, y sin embargo se habia
fraccionado limpiamente en dos. Acarici el bisel rugoso de la rasgadura dentro de la
cual brillaban de forma desperdigada las pepitas de mica.

Vaya, vaya, de modo que puedes lanzar rayos mentales coment el Tuerto, que
la habia seguido. Bien hecho, Maddy. Con un poco de prctica, sta puede ser una
habilidad de lo ms til.

Yo no he lanzado nada repuso Maddy, algo atontada. Me limit a gritar, pero

no le lanc una runa, era algo sin sentido, slo gritar por gritar, como hoy en la
bodega.
El Tuerto esboz una sonrisa.

El sentido es un concepto del Orden le explic. El lenguaje del Caos carece de

sentido por definicin.

El lenguaje del Caos? retruc Maddy, pero yo no lo conozco. Nunca he oido

hablar de l...

Si, si lo has oido respondi el Tuerto. Lo llevas en la sangre.


Maddy dirigi la vista al pie de la colina, donde la distante figura de Adam
Scattergood se iba empequeeciendo a lo largo del camino que conducia a Malbry. El
fugitivo daba rienda suelta a su rabia de vez en cuando y proferia agudos gritos
mientras corria.

Podria haberle matado coment ella, al tiempo que comenzaba a temblar.


Quizs en otra ocasin.
No lo entiendes? Podria haberle matado!
El Brbaro no parecia impresionado.

Bueno, pero no era eso lo que querias hacer?


No! l sonri sin decir nada, por lo que ella se sinti obligada a aadir : Es la

verdad, Tuerto. Simplemente ocurri.

l se encogi de hombros y volvi a encender la pipa.

Querida mia, cosas como stas no pasan porque s.


No lo entiendo.

Oh, si, ya lo creo que si.

Joanne Harris

Runas

Y en realidad, lo entenda; naturalmente que s. Ni ella era la hija de un herrero ni


lo que le haba lanzado a Adam, el rayo- 6 1 - mental, haba salido del aire enrarecido

por arte de birlibirloque, sino que haba sido forjado por ella. La sensacin haba
tenido la misma intensidad que cuando se libraba un enfrentamiento con ballestas.
Ella se lo haba arrojado al hijo de la tabernera con la fuerza y la intencin de aos y
aos de ira reprimida.
Una vez ms sinti un momento de terror cuando se imagin lo que podra haber
sucedido si la piedra no hubiera absorbido el impacto. Y con el miedo vino la
conciencia an ms terrible de que podra y, seguramente, lo hara otra vez.
El Tuerto pareci leerle los pensamientos.

Recuerdas lo que te ense? dijo con dulzura. El fuego arde, sa es su

naturaleza. salo o no, pero recuerda esto: un rayo mental no es un trabuco. No sale
porque s. Sonri.Y en cuanto al chico, no ha sufrido dao alguno. Es una pena
que nos haya escuchado, claro, ya que nos concede menos tiempo, pero eso no
cambia nada.

Espera un minuto pidi Maddy mientras miraba el tnel abierto . De veras

crees que deberamos entrar ahora mismo despus de lo que ha pasado?

Tras lo ocurrido repuso l, qu otra opcin nos queda?


La muchacha le estuvo dando vueltas durante un rato. A esas alturas, Adam ya
deba de haberse chivado, a menos que antes se hubiera detenido a cambiarse de
pantalones, y sin duda, habra embellecido el relato con cuantos demonios fuera
capaz de inventar su limitada imaginacin.
Se lo contaran a Jed Smith, a Matt Law, al obispo, sin olvidar a Nat Parson, que
haba estado esperando una crisis como sta desde su legendaria peregrinacin a
Finismundi. El prroco iba a estar encantado de poder lidiar con una perturbacin
tan importante como la actual. Y sea lo que fuere lo que terminara ocurriendo, el
incidente se consignara en el Libro de Eventos de Malbry, junto con los otros sucesos
importantes de la historia del pueblo, y Adam Scattergood sera recordado por ello
hasta mucho despus de que sus huesos se hubieran convertido en polvo.
El sol estaba alto ahora en el cielo y el valle se vea verde y dorado bajo su luz
clara. Un humo ligero flotaba sobre los tejados y el olor de los rastrojos quemados le
lleg a Maddy desde lejos, llenndole los ojos de repentinas lgrimas. Pens en la
herrera y en la casita contigua, en el olor del metal caliente y el humo, en el anillo de
calndulas que rodeaba la puerta principal.
Haba credo que aqul era su mundo y hasta ese momento, cuando estaba a punto
de abandonarlo, no se haba percatado de lo mucho que significaba para ella. Su
marcha equivala tcitamente a admitir la culpa y no habra marcha atrs, nada
volvera a ser lo mismo.

Merece la pena, Tuerto? le pregunt. Ese Susurrante, sea lo que sea.

Joanne Harris

Runas

El Tuerto asinti

La merece admiti.

-62-

Ms que el oro? inquiri Maddy.


Mucho ms que el oro.
La muchacha mir hacia el valle una vez ms. Podra quedarse y luchar por su
causa, claro. Al menos, le prestaran algo de atencin. No haba habido ningn
ahorcamiento en el valle desde el de Nell la Negra, una cerda ensillada con una
runiforma en la espalda que se haba comido a sus lechones hara cosa de diez aos,
pero el Tuerto era un Brbaro, miembro de una tribu de mendigos y ladrones, y su
juicio tena todo el aspecto de ser corto y expeditivo. Ella no tena eleccin, y adems,
con la entrada de la colina abierta a sus pies y la promesa de tesoros escondidos all
abajo, cmo iba a volverse?
El angosto pasaje de bordes toscos se adentraba en la ladera de la colina. Dio un
paso al interior, tropezando un poco, y probando amargamente el techo de tierra, al
darse un golpe en la cabeza. Para su alivio, estaba seco y era firme; desde las
profundidades del tnel vena olor a bodega. Maddy dio otro paso, pero el Tuerto se
qued donde estaba, observndola, y no hizo ningn movimiento para seguirla.

Bien dijo Maddy. Vienes o qu?


Su acompaante no dijo nada por un momento, y luego sacudi lentamente la
cabeza.

No puedo entrar ah, Maddy contest. Me reconocer en cuanto ponga el pie

en el Trasmundo. Y sabr bien pronto que estoy ah y con qu fin.

Quin? inquiri Maddy.


Deseara poder decrtelo coment l, pero disponemos de poco tiempo y no

hay ocasin de contar una historia tan larga. El tesoro que buscas, el Susurrante, no es
una pieza normal de botn. Puede disimularse en forma de un bloque de vidrio, un
pedazo de mena de hierro, incluso de una roca. Est en su naturaleza el ocultarse,
pero lo conocers por sus colores, porque no puede esconderlos. Bscalo en un pozo
o en una montaa. Tal vez est enterrado a mucha profundidad, pero acudir a tu
reclamo si t lo llamas.
Maddy lanzaba continuas miradas hacia el pasaje, donde reinaba la oscuridad del
sepulcro, y record las historias del Tuerto sobre los caminos que discurran debajo
de la colina y cuyo final conclua en el Sueo, la Muerte y an ms lejos...
Se estremeci y se volvi otra vez hacia l.

Pero cmo sabemos que permanece an aqu? Qu pasa si alguien se lo ha

llevado?

No lo han hecho le asegur el Tuerto. Yo lo habra sabido.

Joanne Harris

Runas

Pero t me aseguraste que haba otros, y ahora...


Es la verdad, Maddy la interrumpi. No estoy seguro de que l me espere ah

abajo,

en

absoluto,

ni

de

sus

-63-

pretensiones en caso de que est en las

entraas de la colina, pero si entro contigo y est esperando all abajo con sea cual sea
el artefacto mgico que haya sido capaz de preparar...

Quin es? repiti Maddy, una vez ms.


El Tuerto le dedic una de sus sonrisas torcidas.

Un... amigo de antao contest, de hace mucho tiempo. Uno que se

convirti en un traidor en la Guerra del Invierno. Le di por muerto, y quiz lo est,


pero los de su especie tienen nueve vidas y a l siempre le sonre la suerte. La
muchacha hizo ademn de hablar, pero l la interrumpi . Escucha, Maddy. l me
est esperando y no sospechar de ti. Tal vez incluso ni se percate. Y t puedes
encontrar al Susurrante y trarmelo antes de que l se d cuenta de lo que est
pasando. Lo hars?
Una vez ms Maddy mir dentro del Ojo del Caballo. Se abra lbrego a sus pies,
como si el Caballo se hubiera despertado despus de siglos de sueo.

Y qu hars t? le pregunt al final.


El Brbaro sonri, pero su ojo bueno relampague.

Puede que sea viejo, muchacha, pero creo que todava me las puedo apaar con

un puado de pueblerinos.

Y quiz fue un truco de la luz, pero le pareci a Maddy que su amigo haba
crecido de algn modo y pareca ms joven, ms fuerte, con sus colores ms
brillantes y poderosos, como si los aos se hubieran limitado a pasar por l, aos,
pens, o quiz ms. Por lo que Maddy saba, la Guerra del Invierno haba terminado
haca quinientos aos; los lobos demonio se haban tragado el sol y la luna y el Strond
se haba desbordado hasta el punto de que las aguas llegaron hasta las laderas de las
montaas, arrasndolo todo a su paso.
Nat Parson llamaba a esto la Tribulacin y en sus sermones hablaba de cmo el
Antiguo de los Das se haba cansado de la maldad de la humanidad y haba enviado
fuego y hielo para limpiar el mundo.
El Tuerto lo haba llamado Ragnark.

Quin eres t? le pregunt.


Eso importa? le respondi l.
El deba de haber visto la respuesta en el rostro de Maddy, porque asinti y se
desprendi algo de la tensin que soportaba.

Joanne Harris

Runas

Bien dijo. Ahora, corre y encuentra al Susurrante, o djale encontrarte si

puede. Mantente oculta y alerta. No confes en nadie, sea cual sea la manera en que
se presente antes, y por encima de todo, no hables ni una palabra a nadie sobre m.

Espera! le llam Maddy cuando se dio la vuelta.


Ya he aguardado bastante respondi el Brbaro, y sin una mirada o un gesto de
despedida comenz a andar de nuevo hacia la colina del Caballo Rojo.

-64-

Joanne Harris

Runas

LIBRO DOS

E L T RASMUN DO
Mi nombre es Innombrable...

Invocaciones, 9:7

-65-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Lejos de estar nivelado, el suelo del corredor se iba inclinando a intervalos


irregulares; unas veces atravesaba corrientes de agua y otras se encajonaba hasta
conformar una grieta tan estrecha que Maddy debi ladearse para poder proseguir el
avance. La muchacha haba invertido las runas a fin de cerrar la boca del tnel, por lo
cual no contaba con ninguna luz del exterior y ahora el nico medio para alumbrar la
oscuridad era la runa Bjarkn que llevaba en la punta de los dedos.
Sin embargo, not al cabo de unos cuantos minutos que el pasaje se haba abierto
un poco y que la tierra de las paredes daba paso a otro material duro, casi con la
textura del vidrio. Se dio cuenta de que era roca cuando se adentr ms en la ladera
de la colina; se trataba de algn tipo de mineral oscuro y brillante, con la superficie
interrumpida ocasionalmente por afloramientos cristalinos que brillaban como un
racimo de agujas.
El suelo tambin empez a cambiar tras media hora de caminata, momento en que
apareci la misma roca vtrea y unas lminas fosforescentes salpicaron las paredes, a
resultas de lo cual el camino se hallaba tenuemente iluminado.
Haba coloridas firmas mgicas por doquier, como si fueran madejas de hilo de
tela de araa. Eran demasiadas para contarlas o identificarlas. Muchas mostraban
restos de magia -ensalmos, encantamientos, algunos elaborados y otros simples
runas- tan fciles de seguir como las marcas de las ruedas de un carro en un camino
enlodado.
Digit Yr, la runa de la proteccin, para mantenerse oculta, pero incluso as, estaba
segura de que entre tantos artefactos tena que haber disparado unas cuantas
alarmas. Se pregunt con una cierta incomodidad qu clase de araa deba de vivir
en una telaraa tan intrincada, y su mente se volvi hacia el Tuerto y a la persona
-amigo o enemigo- que tanto tema, y que deba permanecer all a la espera en el
corazn de la montaa.
<<Qu es lo que estoy buscando?>>, se pregunt. Y qu era lo que podra saber
el Tuerto sobre un tesoro de la Era Antigua?
<<Bien -se dijo a s misma-, hay una nica manera de averiguarlo>>, y el simple
hecho de estar bajo la colina era muy emocionante de por s, al menos por el
momento. Empezaba a especular sobre la posible profundidad del pasadizo en el
preciso instante en que not que el suelo descenda de forma abrupta ante sus pies y
las paredes del tnel, que haba sido muy angosto hasta ese momento, se abran a
~66~

Joanne Harris

Runas

ambos lados hasta revelar un vasto can subterrneo, que se ampliaba ms all del
campo de visin de Maddy hasta formar un laberinto de tneles y una enorme
extensin de cavernas y corredores.
Durante un buen rato fue incapaz de hacer otra cosa que no fuera observar con
asombro aquel pasaje, que daba a una empinada escalera tallada en la pared de roca
y descenda hasta llegar a una enorme galera cuyo trayecto se vea interrumpido de
vez en cuando por otros pasillos y las bocas de cuevas que se abran a intervalos en
las paredes del can, con lo que parecan pasarelas suspendidas, iluminadas por
antorchas o lmparas colgantes en el lado ms lejano.
Ella haba esperado hallar una sola caverna, quizs incluso un solo pasaje, pero en
vez de eso haba cientos, si no miles de cuevas y pasadizos. Oy el burbujeo de una
corriente de agua al fondo del can. Reinaba una oscuridad demasiado intensa a
pesar de los fanales como para que ella pudiera ver el caudal en s, pero poda
adivinar que era ancho y de aguas rpidas. La voz del torrente sonaba como la de un
lobo con la garganta llena de piedras.
Tambin en esa zona haba hechizos, firmas mgicas y dedos verdes fosforescentes
por doquier, y las paredes estaban tachonadas de pepitas de mica. Hilillos de agua
serpenteaban por los muros donde lanzaban sus zarcillos unas flores de intenso olor
a almizcle, los lirios plidos y tristes del Trasmundo.

Dioses, y por dnde empiezo?


Bueno, quiz convendra empezar por iluminar esto un poco ms, dijo en su
fuero interno antes de alzar la mano y trazar Sol. Le centellearon las puntas de los
dedos y los pequeos cristales embutidos en los escalones y en las paredes
relumbraron con un brillo repentino.
Era manifiestamente insuficiente para alumbrar la totalidad del vasto techo, pero
eso la hizo sentirse mucho mejor al aminorar las posibilidades de caerse por las
escaleras. Al mismo tiempo tuvo la impresin de haber visto por el rabillo del ojo
algo muy prximo al recodo. El ser busc a toda velocidad el cobijo de las sombras en
cuanto ella encendi la luz mgica. Prcticamente no se lo pens antes de trazar a
Naudr con forma de red y lanzarla con un giro de los dedos.

T otra vez! exclam la muchacha nada ms ver lo que haba capturado. El


trasgo escupi, pero no pudo escaparse . Para ya! le orden Maddy, dibujando la
runa un poco ms ceida. El trasgo puso mala cara, pero se qued tranquilo . Eso
est mejor. Y bien, ahora, Rastri-llero la criatura hizo un bufido, puf, quiero que te
quedes aqu conmigo. Nada de escabullirte esta vez, entiendes?

Puf repiti el cautivo. Todo este escndalo por un traguito de cerveza...


Dio igual porque no se movi, pero mir a Maddy con sus ojos ambarinos,
manteniendo los labios retrados sobre sus dientes agudos.

Por qu me ests siguiendo?

Joanne Harris

~68~
~67~

Runas

El trasgo se encogi de hombros.

Qu, curiosidad, zagala?


Ella se ech a rer.

Ms an, conozco tu nombre.


El ser no dijo nada, pero sus ojos llamearon.

Aquello que nombras es aquello que dominas. As es, no?


El trasgo continu sin decir nada.
Maddy sonri ante aquel inesperado golpe de suerte. No estaba segura de cunto
durara su control sobre l, pero su tarea se simplificara si poda tener un aliado en el
Trasmundo, aunque fuera algo renuente.

Ahora escchame, Rastri-llero...


Me llaman Bolsa intervino repentinamente el trasgo.
Qu?
Bolsa, ests sorda? Es un diminutivo para La-Bolsa-o-la-Vida, vale? No te irs a

pensar que vamos por ah dndole al personal nuestros nombres verdaderos, a que
no?

La-Bolsa-o-la-Vida? repiti Maddy.


Bolsa puso cara de pocos amigos.

Los nombres de la gente de Faerie son as le explic, La-Bolsa-o-la-Vida,

Picotazo-en-la-Coronilla, Escabechado-en-el-Viento, y yo no me voy riendo de tu


nombre por ah, a que no?

Lo siento, Bolsa se disculp la muchacha mientras procuraba no reflejar la

hilaridad en el rostro.

De acuerdo. No ha habido ofensa replic Bolsa con dignidad.Y ahora, qu es

exactamente lo que puedo hacer por ti?


Maddy se inclin hacia delante.

Necesito un gua.
Lo que de verdad necesitas es que examinen a fondo esa cabezota tuya repuso
el trasgo. En cuanto el Capitn sepa que ests aqu...
Entonces, debes asegurarte de que no se entere contest ella. Por otro lado,

probablemente no podr encontrar mi camino en este sitio por mi cuenta...

Mira la interrumpi el trasgo, si es de la cerveza detrs de lo que vas, podr

devolvrtela, no hay problema...

No se trata de la cerveza replic la muchacha.

Joanne Harris
Entonces, qu es?

Runas
~69~

No lo s replic ella, pero t me vas a ayudar a encontrarlo.


Le llev varios minutos convencer a Bolsa de que no le quedaba otra alternativa
que ayudarla. Los trasgos eran criaturas simples, pero no tard en quedarle claro que
cuanto antes consiguiera la joven lo que buscaba, antes se librara de ella.
Sin embargo, se senta claramente intimidado por el individuo a quien llamaba el
Capitn y Maddy pronto se dio cuenta de que le convendra ms no enfrentar a su
nuevo aliado con un conflicto de lealtades tan fuerte.

As que quin es ese Capitn tuyo? El


trasgo resoll y mir hacia otro lado. Oh,
vamos, Bolsa. Ha de tener un nombre.
Claro que lo tiene.

Y bien?
El ser se encogi de hombros de forma muy expresiva. Su gesto comenz en la
punta de sus orejas peludas y baj por todo su cuerpo hasta los pies en forma de
garra, haciendo tintinear hasta el ltimo eslabn de su cota de malla.

Llmale Caminante de las Estrellas, si te gusta, o Fuego Desatado, o Boca

Torcida, u Ojo de guila, o Estrella-Perro. Llmale Etreo, llmale Precavido...

No quiero sus apodos, Bolsa. Su nombre real.


El trasgo torci el gesto.

Acaso crees que me lo ha dicho?


Maddy se devan los sesos durante un buen rato. El Tuerto la haba avisado de
que l no sera el nico con intereses en el interior de la colina y la telaraa de
hechizos que haba encontrado en el camino confirmaba esas sospechas, pero poda
ser ese gerifalte de los trasgos el hombre contra quien le haba prevenido el Tuerto?
Pareca harto improbable, ya que no era un trasgo quien haba urdido la maraa de
hechizos; seguramente el tal Capitn deba de ser otro trasgo o quizs un gran troll
de las cavernas.
Aun as, mereca la pena averiguar ms sobre la persona de ese Capitn y sobre la
posible amenaza. El inconveniente era la irritante imprecisin mostrada por Bolsa,
cuya capacidad de atencin se pareca a la de un gato la mayora de las veces, y tan
pronto derivaba la conversacin hacia el cmo, el dnde y el porqu, como lisa y
llanamente perda todo inters.

Cuntame, cmo es tu Capitn? inquiri ella.


Bolsa frunci el ceo y se rasc la cabeza.

Joanne Harris

Runas

Creo que la palabra es voluble contest al final. Ah, s, sa es la palabra que

estoy buscando. Voluble y desagradable, y tambin astuto.

Quiero saber cul es su aspecto insisti Maddy.


Simplemente ruega por que no llegues a verlo sugiri Bolsa misteriosamente.
Vaya, pues qu bien coment Maddy.
Se pusieron en marcha en silencio.

-70-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

Segn cuentan las leyendas, el mundo situado debajo de las Tierras Medias se
divide en tres niveles, conectados entre si por un gran rio. El Trasmundo es el reino
del Pueblo de la Montaa, trasgos, trolls y enanos. Debajo de aqul se encuentra el
reino de Hel, lugar donde tradicionalmente se sita a los muertos, y luego el Sueo,
uno de los tres grandes afluentes del Caldero de los Rios, y por ltimo, justo ante la
puerta del Caos, el Averno, conocido por algunos como la Fortaleza Negra, donde
Surt el Destructor guarda las murallas y donde los dioses no tienen poder alguno.
Maddy ya sabia todo esto, claro. Las enseanzas del Tuerto habian sido
concienzudas en todas las materias concernientes a la geografia de los Nueve
Mundos, pero lo que ella no habia sospechado era la escala desmedida del
Trasmundo ni los incontables pasajes, tneles, cavernas y guaridas que conformaban
el interior de la colina. Habia grietas y fisuras, ranuras y rincones; tambin refugios
subterrneos y cubiles; y pasadizos laterales, almacenes, pasarelas y simas,
madrigueras, conejeras, alacenas y pozos. La excitacin de la muchacha por verse al
fin entre las paredes de ese recinto fabuloso habia decrecido de forma considerable
despus de lo que se le hicieron horas interminables de bsqueda a travs de
semejante laberinto, pues empez a comprender que no iba a ser capaz de cubrir ni
siquiera la centsima parte a pesar de contar con la ayuda que Bolsa le brindaba a
regaadientes.
nicamente en la zona alta de la vasta galeria hallaron trasgos, unos seres de
rostros gatunos, ojos dorados y cola de ardilla. Iban ataviados con una mezcolanza de
harapos, cuero y cotas de malla. En general, apenas prestaron atencin a la intrusa o a
su acompaante.
No eran los nicos habitantes de ese nivel. Maddy pas junto a docenas de otras
criaturas, todas tan atareadas y poco curiosas como los mismos trasgos, mientras
cruzaba a toda prisa los atestados pasajes. Habia miembros del Pueblo del Tnel, del
mismo color de la arcilla de su zona natal, con grandes mandibulas y ojillos
desprovistos de pestaas, el Pueblo del Cielo y tambin el del Bosque, e incluso un
par de hombres de la Gente ocultos bajo sus capuchas y de aspecto furtivo, que se
ayudaban de cayados al andar y acarreaban mochilas de mercader a las espaldas.

Ah, si, seorita, siempre hay alguno que comercia con la Gente contest Bolsa a
las preguntas de Maddy. No creers que eres la nica que ha encontrado la forma de
entrar aqui ni que el Ojo es el nico acceso para entrar a la colina, a que no?
-71-

Joanne Harris

Runas

Haba menos trfico y menos hechizos en los niveles inferiores, donde se hallaban
los almacenes, los stanos, los dormitorios y las tiendas de comida. Maddy empezaba
a tener hambre, por lo que se sinti tentada de robar algo, pero los trasgos no eran
especialmente cuidadosos en lo tocante a los alimentos y haba odo demasiados
cuentos al respecto para correr el riesgo. En vez de ello, se rebusc en los bolsillos y
encontr el corazn de una manzana y un puado de avellanas con lo que pudo
comer un poco, aunque no qued satisfecha. Tendra tiempo de lamentar esa decisin
ms adelante.
Continuaron el descenso en direccin al ro, donde haba al menos callejas de
piedra atestadas de paquetes con restos de botines y saqueos. La intrusa record las
palabras del Tuerto y digit Bjarkn para guiar su bsqueda, mas no logr encontrar
ni rastro de nada que guardara parecido alguno con un tesoro de la Era Antigua entre
la maraa de pequeos hechizos y firmas mgicas que atravesaba los tneles por
todos lados ni entre los bultos con plumas, bales de harapos, pucheros y cacerolas,
adems de dagas rotas y escudos abollados.
Los trasgos eran unos autnticos acaparadores y a diferencia de los enanos,
robaban cuanto caa en sus manos sin tener en cuenta su valor, pero Maddy no se
desalent. Estaba segura de que encontrara al Susurrante en algn rincn de todo
aquel barullo. Fue entonces cuando cay en la cuenta de que era un nombre bastante
extrao para un tesoro, pero luego repar en el Gotero, el anillo de Odn; la lanza de
ste, Gngnir la Cimbreante; y en Millnir, el Machacador, el martillo de Tor, por lo
que acab deduciendo que, fuera como fuese, los tesoros de la Era Antigua solan
llevar esa clase de nombres misteriosos.
Ella prosigui la bsqueda dentro de viejos colchones, huesos secos y vajillas rotas;
entre los palos, las piedras y las cabezas de muecas, zapatos desparejados, dados
cargados, uas postizas de los pies, trozos de papel, adornos de porcelana de mal
gusto, pauelos sucios, poemas de amor olvidados, alfombras orientales peladas,
libros del colegio perdidos y ratones sin cabeza...
...pero aun as, no encontr nada de valor, ni oro, ni plata ni siquiera un penique
de nquel, tal como el Tuerto le haba advertido.

Aqu no hay nada. El trasgo se haba puesto ms nervioso conforme se


adentraban ms en el vientre de la colina . Aqu no hay nada y adems corremos un
peligro de mil pares de narices. Maddy se encogi de hombros y continu hacia
delante. Claro que si supiera qu es lo que ests buscando... insinu Bolsa.
Te lo dir cuando lo encuentre.
Ni siquiera sabes qu aspecto tiene, a que no? pregunt l.
Cierra el pico y mira por dnde vamos.
No tienes ni maldita idea!

Joanne Harris

- 7 32 -

Runas

Cuanto ms se adentraban en lo hondo de la colina, ms tema la joven que Bolsa


estuviera en lo cierto. El ddalo subterrneo era el paraso de un trapero y estaba
atestado hasta los topes de basura sin valor. All no haba nada mgico ni precioso,
nada parecido a un tesoro, nada que se acercara a la descripcin del Tuerto.
Maddy tambin haba sacado en claro que Bolsa estaba tan frustrado por la
bsqueda como ella misma. El le haba negado repetidamente que existiera ningn
tesoro bajo la colina, y despus de considerarlo, se inclinaba a creerle a pesar de que
los trasgos no entendan bien el concepto de riqueza y consideraban de idntico valor
el robo de una tetera rota que el de media corona o un anillo de diamantes. Adems,
ella no poda imaginar cmo un tesoro de la Era Antigua, una cosa de tal importancia
que el Tuerto haba pasado aos intentando localizarla, podra permanecer durante
tanto tiempo en las manos de Bolsa y sus amigos.
No. Cuanto ms lo pensaba, menos lgico le pareca que el Pueblo Feliz tuviera
nada que ver con l. El tesoro, si es que despus de todo exista, se encontraba en un
lugar ms profundo que las madrigueras de los trasgos.
En el transcurso de las horas siguientes tuvo que formar dos veces Naudr sobre su
desganado compaero, consiguiendo cada vez menos efecto. Ahora tena ya mucha
hambre y hubiera deseado haberse aprovechado de las tiendas de comida de los
trasgos; pero stas haban quedado ya muy atrs y el hambre, la fatiga y la tensin
por controlar al trasgo, formando y volviendo a formar Sol, adems del esfuerzo por
pasar desapercibida por el laberinto de hechizos, estaban empezando a hacerse sentir.
Su energa mgica se estaba debilitando como una lmpara a la que se le estuviera
acabando el aceite. Pronto estara gastada.
Bolsa era plenamente consciente de esa circunstancia y un brillo calculador
relampagueaba en sus ojos dorados mientras trotaba incansable y bajaba un pasaje
tras otro, llevando a la intrusa ms y ms hondo en las entraas de la colina, lejos de
los almacenes y hacia la oscuridad.
Maddy iba tras l con verdadera osada. La telaraa de firmas mgicas que tanto le
haban asombrado en los primeros niveles ahora haba perdido fuerza y
prcticamente haba desaparecido hasta quedar slo una, un persistente rastro
brillante y poderoso que se impona a todo lo dems y la llenaba de curiosidad. Era
de un color poco habitual: un trazo violeta y refulgente. Se superpona una y otra vez,
como si alguien hubiera pasado por all muchas, muchsimas veces, e iluminaba la
oscuridad. Maddy lo sigui, sedienta y aturdida por la fatiga, pero con una creciente
excitacin y esperanza que la cegaba ante el decaimiento de su propia energa mgica
y el destello furtivo que brillaba en la mirada del trasgo.
Atravesaron una enorme caverna de altsimos techos, donde las estalactitas
formaban una especie de candelabro que recoga el fulgor de la luz rnica de Maddy
y se la devolva multiplicada en un millar de varitas de fuego y sombra. Bolsa
avanzaba al trote y de repente agach la cabeza para pasar por debajo de una

Joanne Harris

Runas

protuberante cornisa de piedra, lo cual - 7 4 - oblig a Maddy a continuar agachada,

hacindola jadear.

Ve ms despacio! le indic.
Pero el trasgo parecia no haberla oido. Ella le sigui con resolucin y alz la mano
a fin de iluminar el rastro de Bolsa, slo para ver cmo desaparecia detrs de un
saliente de caliza resplandeciente.

He dicho que esperes!


Conforme avanzaba a todo correr, Maddy tom conciencia de que la visibilidad
era cada vez mayor gracias a la luminosidad proveniente de algn lugar en lo alto.
No era luz rnica ni una firma mgica ni la fria fosforescencia de las cavernas
profundas, sino un resplandor clido, rojizo y reconfortante.

Bolsa? le llam, pero o bien el trasgo no podia oirla, o bien la ignoraba de

forma premeditada...

...porque no hubo ms rplica que el eco de su propia voz, que sonaba dbil y
perdida definitivamente, rebotando con frialdad entre las grandes estalactitas.
La tierra se estremeci de pronto. Ella se tambale y extendi los brazos para no
caer. Le cayeron sobre la espalda polvo y fragmentos de piedra, desprendidos por la
sacudida. Empezaba a erguirse de nuevo cuando hubo otra sacudida y tuvo la suerte
de verse arrojada contra la pared en el preciso instante en que se desprendia del techo
una losa de roca del tamao de un pernil de vaca.
La muchacha se lanz de forma instintiva al interior de un tnel contiguo. Las
estalactitas caian como lanzas desde el techo de la cmara principal mientras toda la
montaa parecia estar sacudindose hasta las raices. Maddy soport una lluvia de
chinas de piedra y nubes de polvo pero, por fortuna, la techumbre del corredor
aguant. Sac la cabeza de la boca del tnel y mir hacia fuera cuando se detuvo el
temblor, que habia sonado a oidos de Maddy como el rugido de una distante
avalancha en los Siete Durmientes.
Ella lo sabia todo sobre los terremotos, por supuesto. La causante de los mismos
era la Serpiente de los Mundos desde su morada en las raices de Yggdrsil. Habia
crecido demasiado para que el Averno pudiera contenerla y sacudia las revueltas de
su cuerpo en el rio Sueo, o eso era lo que siempre habia sostenido Nan Fey la Loca.
En algn momento, aseguraba la comadrona, creceria tanto que le daria la vuelta al
mundo como habia hecho en los dias anteriores a la Tribulacin, y entonces
terminaria de roer las raices del rbol del Mundo, causando el colapso de los Nueve
Mundos, uno detrs de otro, de modo que el Caos podria llegar a dominar sobre
todas las cosas para siempre jams.
Nat Parson contaba una historia bien diferente; segn decia l, los temblores los
causaban las luchas de los vencidos en las mazmorras del Averno, donde los

Joanne Harris

Runas

malvados, trmino con el cual se refera a los viejos dioses, yacan encadenados hasta
el Final de los Das.
El Tuerto refutaba ambas explicaciones y hablaba de ros de fuego fluyendo bajo la
tierra y avalanchas de lodo caliente y montaas en cuyos vientres las rocas hervan
como el agua de las teteras, pero a Maddy esta solucin le pareca la menos plausible
de todas, y se inclinaba a creer que haba exagerado la historia, como haca con tantas
otras cosas.
Sin embargo, estaba segura de que era un terremoto lo que haba causado los
temblores, y por eso abandon la seguridad de la boca del tnel con muchas
precauciones. El candelabro de estalactitas se haba cado en parte, dejando una
traicionera escombrera de piezas destrozadas en el centro de la cmara. Ms all no
haba nada salvo calma y silencio, adems del eco distante y el polvo que se filtraba
de las paredes temblorosas.

Bolsa? llam Maddy.


No hubo rplica, pero le pareci escuchar el sonido de un correteo lejano a su
derecha.

Bolsa?
Esta vez ningn sonido se hizo eco de su llamada. Maddy crey distinguirle
durante un instante fugaz a un centenar de pasos y se adelant una zancada hacia el
pasillo a tiempo de ver cmo la criatura haca una cabriola para cruzar un pasaje
curvo de techo resquebrajado y desaparecer acto seguido.
Enseguida volvi a trazar Naudr, pero haba perdido concentracin a raz del
terremoto. De repente, vea sus propios pies demasiado lejos. Fue entonces, conforme
avanzaban las sombras y ya tarde, cuando se dio cuenta de que haba ca do vctima
del ms viejo truco de los trasgos.
Bolsa jams haba tenido intencin de guiarla a un destino determinado. En vez de
eso, y sin desobedecerla abiertamente, le haba permitido penetrar ms y ms hondo
en los peligrosos pasajes de debajo de la colina, minando sus fuerzas y esperando a
que cediera su resistencia y fallara su poder sobre l, y de ese modo podra
aprovechar la oportunidad para escapar, dejndola sola, exhausta y perdida en los
recovecos del Trasmundo.

-75-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

Por suerte, Maddy era una chica muy sensata. Cualquier otra persona habra
intentado buscar a ciegas el camino de regreso a travs de los pasadizos a oscuras,
internndose cada vez ms en las tortuosas entraas de la colina, o se hubiera puesto
a gritar pidiendo ayuda, con lo cual nicamente hubiera conseguido atraer a quin
sabe qu criaturas desde la oscuridad.
Ella no cometi ninguno de esos errores y mantuvo la cabeza fra a pesar del
miedo. Haba consumido toda la energa mgica, lo cual era un grave revs, pero
estaba segura de que bastara el sueo para reponerla, el sueo y comida, si es que
lograba conseguirla. El tramo de tnel donde se haba cobijado pareca bastante
seguro, era clido y tena un piso arenoso. Lo busc a tientas y se acomod para
descansar.
Haba perdido la nocin de la hora. En el Supramundo poda ser de noche o haber
amanecido ya, pero en los tneles no haba das y el tiempo pareca tener vida propia.
Daba la impresin de que se estiraba como el hilo de un tejedor en un telar que no
teja nada ms que negrura.
Pensaba que no iba a conciliar el sueo a pesar del cansancio acumulado, pues el
suelo temblaba debajo de ella cada pocos minutos, el techo no dejaba de desprender
polvo y fuera de la boca del tnel podan escucharse susurros y pateos. Su
imaginacin sobrexcitada interpretaba aquellos sonidos como los correteos de ratas
gigantes o los movimientos de grandes cucarachas sobre las piedras del
derrumbamiento. Sin embargo, la extenuacin termin por imponerse al miedo y
consigui dormirse acurrucada en el suelo y tapada con la chaqueta.
No haba forma de decir si haban transcurrido tres, cinco o incluso doce horas,
pero lo cierto es que se despert plenamente recuperada y Sol le refulgi en los dedos
al primer intento. Sinti una rfaga de placer y alivio cuando los colores volvieron a la
vida a su alrededor pese al entumecimiento de los miembros y del voraz apetito.
Se puso de pie para mirar desde la boca del tnel y comprob que la oscuridad no
era completa. Las paredes de aquellos niveles inferiores no eran fosforescentes, pero
el resplandor rojo de las cavernas se notaba an ms, como el reflejo del fuego sobre
un banco de nubes bajas, y la firma mgica de color violeta que haba seguido

-76-

Joanne Harris

Runas

brillaba con ms fuerza que nunca, llevndola directamente hacia el distante


resplandor.
No haba indicio alguno de Bolsa, excepto una firma mgica demasiado tenue para
que fuera til. Quiz diese la voz de alarma en cuanto regresara con los suyos, pero
eso era inevitable. Maddy lleg a la conclusin de que la nica alternativa posible era
continuar el descenso, siguiendo la direccin del rastro violeta, con la esperanza de
encontrar algn alimento, ya que su ltima comida, bastante frugal, pareca haber
tenido lugar haca demasiado tiempo.
El pasaje se bifurcaba en dos ms all de la caverna. Uno de los ramales era mayor
y lo iluminaba ese tenue resplandor ardiente. La muchacha lo eligi sin vacilar
cuando comprob que all el aire era ms clido que el de las cavernas ms bajas y
continu el descenso. La pendiente era suave, pero se perciba con claridad. Tuvo la
impresin de que ms adelante, todava a bastante distancia, se oa un siseo tenue
similar al de las conchas que el Tuerto le haba trado de las playas del mar nico.
Al acercarse, se dio cuenta de que el sonido no era constante. Iba y vena, como si
flotara a lomos de un viento caprichoso, a intervalos de unos cinco minutos. Tambin
se perciba un olor cada vez ms fuerte conforme se acercaba a la fuente. El aroma le
resultaba curiosamente familiar, pues le encontraba cierta similitud con el de una
casa de baos y lavandera, aunque tena adems un tufillo ocasional a azufre; luego,
una gasa de vapor empez a empaar las paredes del pasaje y el piso se volvi
resbaladizo, todo lo cual sugera la proximidad de la fuente.
Aun as, debi andar durante casi una hora ms hasta que lleg al final del
pasadizo. Durante todo este tiempo haba habido ligeros temblores de tierra, que no
haban causado ningn dao, aunque los sonidos de cosas que caan se haban hecho
progresivamente ms fuertes y el aire estaba viciado con humos y vapor. El
resplandor se fue haciendo cada vez ms intenso y acab por ser deslumbrante como
la luz del da, pero de color sangre y menos constante, aunque lo bastante brillante
para oscurecer cualquier otro color, si hubiera habido alguno que hubiera podido
seguir.
La muchacha camin en direccin a la luz y se fue adentrando en el seno de una
caverna a medida que se abra el tnel. La gruta era mayor de lo concebible o
imaginable ni en sueos.
Le calcul una anchura aproximada de kilmetro y medio. El techo desapareca
entre las sombras de las alturas y el suelo era un lecho de cenizas volcnicas y
escombros de piedra. Un ro atravesaba la gruta, al fondo de la cual haba una
cavidad por donde sala el agua. El centro estaba ocupado por un foso redondo en
cuyo corazn arda un fogn. Est claro que sa debe de ser la fuente de la luz rojiza,
sin duda.
La boca del pozo rugi y expuls un penacho de vapor en cuanto ella puso un pie
en la gruta. Son como si estuvieran hirviendo a la vez un milln de teteras, que

Joanne Harris

-77~78~

Runas

echaban vapor por el hueco. La muchacha ech a correr en busca del amparo del
tnel. El olor a casa de baos se intensific, el vapor sulfuroso envolvi a Maddy en
un sudario ardiente, y las fisuras y pasajes del Trasmundo chillaron y bramaron como
los tubos de un rgano gigante.
El estallido dur un minuto, tal vez menos, y se apag al cabo del mismo.
Ella esper casi media hora antes de acercarse al pozo con suma cautela.
Las erupciones ocurran a intervalos regulares. Maddy estim que se producan en
secuencias de unos cinco minutos aproximadamente y no tard en aprender cules
eran los indicios delatores que le permitan correr en busca de cobijo en cuant o la
amenazaba el peligro. Aun as, el cruce de la caverna result de lo ms desagradable,
pues el aire estaba saturado de vapor y apenas era respirable. Maddy no tard en sentir
el pelo y la camisa pegados a la piel a causa del vapor y el sudor. <<Ha de haber un ro
subterrneo ah abajo aventur-, quiz sea el ro Sueo que se encuentra con ese
caldero de fuego cuando fluye en su camino hacia el Averno>>. Supuso que fuego y
agua luchaban por dominar al otro elemento hasta que al final ambos explotaban en un
chorro de espuma y aire sobrecalentado.
Aun as, nunca pens en darse por vencida. Haba algo en el surtidor, alguna
fuerza que la atraa con tanta seguridad como un pez en peligro. <<Esto no es
ninguna triquiuela -se dijo a s misma-. Jams me he encontrado con un poder
semejante>>. Fuera lo que fuese, estaba muy cerca, y Maddy tuvo que refrenar la
impaciencia mientras avanzaba lentamente.
Una vez ms se desat el geiser. Maddy se hallaba apenas a siete metros en ese
momento, de modo que sinti la rfaga en la parte inferior de la espalda y tan pronto
como empez a decrecer, cruz el trecho restante de suelo rocoso hasta alcanzar su
objetivo. Dio otro paso hacia el borde de la oquedad y se protegi el rostro con un
doblez de la chaqueta antes de mirar dentro de la abertura.
Era ms pequeo de lo imaginado en un principio. Su contorno era redondo y
regular como el de un pozo de agua, pero el dimetro no llegaba al medio metro. La
intensidad del horno situado all abajo le haba llevado a engaarse en cuanto a las
dimensiones. En todo caso, fue una suerte para ella que se hubiera protegido la cara,
porque su visin se haba vuelto borrosa, como la de alguien que ha mirado de frente
al sol de medioda.
Aquel fogn emita tanto calor que la fragua paterna a su lado no pasaba de ser
una simple vela. Aqu, a unos trescientos metros debajo del borde de la hoya, los
metales y las rocas burbujeaban como el contenido de un perol de sopa puesto al
fuego, y el hedor del azufre le llegaba a Maddy en una columna de aire tan caliente
que le achicharr los pelos de la nariz y le levant ampollas en las manos
desprotegidas.
Lo soport durante unos cinco segundos, pero en esos momentos Maddy vio el
corazn de la montaa, brillando con ms intensidad que el sol. Contempl la grieta

Joanne Harris

Runas

por donde el rio desaparecia y el- 7 9 - encuentro de ambas fuerzas debajo de

la chimenea. Y vio algo ms en aquella ardiente garganta; algo velado y dificil de


apreciar, pero que le habl con tanta claridad como las firmas mgicas que habia
seguido a travs de los tneles.
El objeto en cuestin era de forma redondeada y tendria ms o menos el tamao
de un meln. Podria haber sido un bulto de roca refulgente, suspendido alli por
alguien que conocia las fuerzas que habia en el gaznate de la chimenea.
Seguramente habria poca esperanza de recuperar algo oculto en un lugar tan
inalcanzable como se. Ni el escalador ms experimentado seria capaz de descender
hasta alli; incluso aunque asumiramos que podria soportar de algn modo el fuego,
el geiser le expulsaria fuera de la chimenea como el corcho de una botella antes de
que hubiera cubierto la mitad de la distancia.
Adems, cualquier idiota podia ver que aquella cosa estaba bien sujeta; una
telaraa flexible de encantamientos y runas la ataba con ms eficacia que la ms
fuerte de las cadenas.
Mientras miraba, la roca empez a brillar an con ms fuerza, como una brasa
cerca del fuelle del herrero. Un pensamiento tan absurdo como preocupante la
golpe, Esa cosa me ve, y mirando dentro de la chimenea casi podia creer que la
estaba escuchando ahora, una llamada fuerte, insonora que parecia taladrar su
mente.
(Maddy! A mi!)

El Susurrante.
El bochorno era tan intenso que estaba a punto de desvanecerse, de modo que se
apart del reborde entre jadeos y busc de nuevo la proteccin de las rocas y las
oquedades de la caverna. No podia hacer mucho ms por el momento, salvo esperar a
recobrar las fuerzas e idear algn tipo de plan para tomar el tesoro, o encontrar el
camino de vuelta hacia el Caballo Rojo de no ser eso posible y decirle al Tuerto que,
aunque sintiera una gran decepcin por su fallo en la misin encomendada de traerle
de vuelta al Susurrante, al menos podia tener la certeza de que nadie iba a poder
apoderarse del mismo.
La temperatura era menos elevada en el confin de la caverna y resultaba ms fcil
respirar pese a que el aire seguia siendo pernicioso. Descans alli durante un rato
hasta que los ojos se le acostumbraron de nuevo a la penumbra, momento en que se
percat de la existencia de cuevas ms pequeas en los laterales de la caverna.
Algunas estancias apenas merecian ese nombre, ms otras, bien grandes, eran piezas
de gran tamao y le podian proporcionar un refugio razonable en caso de que se
produjeran nuevos temblores y erupciones.
Hall un hilillo de agua limpia en una de ellas y bebi de l con agrado, pues la
sed habia igualado ya el hambre que la acuciaba.

Joanne Harris

Runas

En otra localiz una veta de metal del grosor de su brazo y de tenue color amarillo
que cruzaba la pared.
Y en la tercera, con gran sorpresa, encontr a un extrao de pie, con la espalda
pegada a la pared y un arco cargado con una flecha apuntndole directamente al
rostro.

-80-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Se sinti confusa durante unos segundos. La figura sombreada por la penumbra


pareca no tener forma ni sustancia. nicamente eran visibles los ojos y la boca
gracias al haz de luz que incida sobre el arquero. Maddy tena la mente en blanco,
pero las manos parecan saber exactamente qu hacer, pues las alz por instinto y
form Kaen, el Fuego Desatado, sin dudar un momento y lo lanz con toda la fuerza
posible al rostro del extrao.
Ella no hubiera podido decir por qu haba escogido esa runa en particular, pero
el efecto fue inmediato y devastador. Golpe al posible atacante como un ltigo. El
desconocido aull mientras bajaba el arma y cay de rodillas en el suelo de la
caverna.
La muchacha se qued casi tan sorprendida como l. Haba actuado por puro
instinto, sin ira ni deseo de herirle. Luego, cuando pudo verle con ms claridad, se
sorprendi al descubrir que su asaltante no era el trasgo gigante que haba
imaginado, sino un hombre pelirrojo de constitucin fibrosa y no mucho ms grande
que ella.

Levntate orden Maddy al tiempo que propinaba una patada al arco para

ponerlo fuera del alcance del hombre.

Mis ojos se quej el desconocido detrs de sus brazos alzados. Por favor, mis

ojos.

Levntate repiti ella. Mustrame tu rostro.


El desconocido no tendra ms de diecisiete aos a juzgar por la apariencia.
Llevaba el cabello rojo tirante hacia atrs, revelando unos rasgos afilados, pero no
desagradables, ahora crispados por el dolor y la angustia. Le lloraban los ojos y
presentaba un verdugn sanguinolento en el puente de la nariz, donde le haba
golpeado el rayo mental, pero por otro lado, para alivio de Maddy, no pareca haber
ningn otro dao permanente.

Mis ojos se quej; las pupilas del joven tenan un aspecto curioso, de un verde
llameante, a unos trescientos metros debajo del borde de la hoya . Dioses! Con qu
me has atizado?

Quedaba claro a todos los efectos que no era un trasgo, pero tambin que no
proceda del valle, aunque no haba nada extranjero en el porte ni en la ropa. Tena
-81-

Joanne Harris

Runas

un aspecto algo harapiento, como si hubiese viajado mucho. La chaqueta de cuero


estaba llena de lamparones y las suelas de las botas, muy gastadas.
Se puso de pie con lentitud y no dej de mirarla con los prpados entornados.
Mantuvo una mano alzada a la defensiva por si se produca otro ataque.

De todos modos, t quin eres? Su acento le delataba como extranjero, alguien

procedente del norte quizs, a tenor del color de su pelo, pero Maddy, que al
principio se haba sentido alarmada al encontrarle, ahora estaba sorprendida por la
profundidad de su alivio. El hecho de ver a otro ser humano despus de haber
pasado tantas horas a solas en las cavernas era una alegra inesperada, incluso
aunque el extrao no la compartiera. Quin eres? repiti con voz aguda.
Maddy se lo dijo.

No ests con ellos? replic, haciendo un gesto con la cabeza refirindose a los

niveles superiores.

No. Y t?
Eres una furia afirm. Veo tu energa mgica.
Una furia? Maddy se mir la runiforma y la vio relumbrar dbilmente en la
palma de la mano. Ah, esto. No te har dao, te lo prometo. El extrao pareca
poco convencido, y a juzgar por la tensin de los msculos daba la impresin de no
saber si luchar o echar a correr, pero no apartaba la vista de la mano de la muchacha
. De acuerdo, no te echar ningn encantamiento. Cmo te llamas?

Llmame Afortunado repuso. Y mantn las distancias.


Ella se sent en una roca a la entrada.

As est mejor?
Por ahora, s.
Durante un momento se encararon, uno frente a otro.

Todava te duelen los ojos?


T qu crees? pregunt con brusquedad.
Lo siento se disculp Maddy. Supuse que ibas a dispararme.
Pues podras haberme preguntado en vez de darme con lo que sea en la cara.
Se pas un dedo con cuidado por la nariz daada.

Conozco un hechizo rnico que podra ayudarte.


No, gracias. Pareci relajarse un poco. En cualquier caso, qu es lo que haces

aqu?

Maddy vacil slo un instante.

Joanne Harris

- 8 32 -

Runas

Me he perdido le dijo. Entr aqu a travs del Ojo del Caballo y me perd en

los tneles.

Por qu has venido?


Ella dud de nuevo, y se decant por contarle una verdad a medias.

No lo sabas? dijo ella.Toda la colina es un gran tmulo de tesoros. Hay oro

aqu de la Era Antigua. Acaso no es por eso por lo que ests t aqu?
Afortunado se encogi de hombros.

He odo la historia contest, pero aqu no hay nada ms que basura y

trasgos.

El joven le explic que llevaba casi dos semanas escondido en los tneles. Haba
entrado en el Trasmundo desde el otro lado de las montaas, ms all del Hindarfial;
haba conseguido evitar que le capturasen varias veces a lo largo de su camino, hasta
que finalmente le cay encima un grupo de trasgos. Le atraparon y le condujeron
hasta el Capitn.

El Capitn? pregunt Maddy.


l asinti.

Un gan enorme y desalmado. Pareca creer que yo era alguna especie de espa.

Mont en clera y jur que me sacara la verdad cuando le expliqu que slo era un
aprendiz de vidriero de la parte alta de Las Caballerizas. Entonces me arroj a un
agujero y me dej all.

Afortunado tuvo un golpe de suerte al tercer da cuando descubri en el suelo de


su celda una rejilla, que alguna vez haba sido la entrada a un tnel de drenaje, por
donde se las arregl para escapar. Famlico, mugriento y asustado, rob lo que pudo
de las tiendas de los trasgos antes de encontrar un camino hacia una seguridad
relativa, donde se haba estado ocultando desde entonces, subsistiendo gracias al
pescado y el agua fresca del ro, adems de lo que le quedaba de los suministros
robados.

He estado intentando volver arriba le cont a Maddy, pero ahora tengo

detrs a todos los trasgos que hay debajo de la colina. Sin embargo, no vendrn aqu
continu, mirando ms all de ella hacia la chimenea ardiente . Ninguno de esa
chusma viene nunca tan lejos.
Pero la atencin de Maddy estaba en otra cosa.

Comida? inquiri. Tienes comida aqu?


Por qu? Tienes hambre?
T qu crees?
Afortunado pareci dubitativo durante un momento, pero despus tom una
decisin.

Joanne Harris

Runas

Vale. Por aqu. Dicho esto, la- 8 4 - sac de la cueva y la gui por un

extremo de la caverna del geiser hasta el punto donde un desprendimiento de rocas


haba dividido en dos el caudal del ro, cuyas agitadas aguas oscuras borbotaban
desde la abertura de la pared . Espera aqu le orden a Maddy antes de correr
hacia la orilla del agua.
Se aup en lo alto de un amasijo de peascos cados y salt hacia la oscuridad.
Ella se alarm mucho durante unos segundos, ya que desde su posicin daba la
impresin ptica de que Afortunado se hubiera arrojado a los rpidos, pero respir
aliviada cuando le vio de pie en un saliente plano como a mitad de camino de la
corriente, con las aguas de espumas blancas alzndose a su alrededor. l tena que
haber conocido el saliente, estim Maddy, aunque aun as, era un salto peligroso. De
todas formas, cualquier pescador dira que los peces de ro prefieren las aguas
rpidas por encima de cualesquiera otras, y Maddy no se sinti sorprendida cuando
unos segundos ms tarde Afortunado se agach y sac con rapidez algo a sus pies.
Era una trampa para peces, hbilmente tejida con sogas y cordeles. Afortunado
inspeccion el interior, la levant con esfuerzo, se la ech al hombro y regres,
movindose con rapidez y destreza sobre las rocas ocultas.
Mientras l estaba ocupado con esto, la muchacha le observaba atentamente a
travs de Bjarkn, el crculo mgico formado por los dedos ndice y pulgar. Se
asegur de que l no pudiera verla realizar el gesto mgico; no quera atemorizarle.
Sin embargo, el Tuerto le haba advertido: No confes en nadie; y ella quera estar
segura de que ese joven vidriero era todo lo que aparentaba ser.
Pero Bjarkn confirm lo que ella ya haba intuido. Afortunado no mostraba
ningn tipo de colores. Su primera impresin fugaz, la de alguien mayor, ms alto,
con ojos ardientes y sonrisa torcida, no haba sido nada ms que un truco mezcla de
la luz y sus propios miedos. Y cuando Afortunado lleg a la orilla del agua,
sonriente, con su captura sobre el hombro, Maddy suspir aliviada y se permiti a s
misma, por fin, relajarse.
Compartieron las capturas de la red. Afortunado ense a la muchacha el modo de
cocinar esos pescados de ojos ciegos, llenos de espinas y carne de sabor amargo. Sin
embargo, a pesar de ese gusto, Maddy devor hasta el ltimo trocito, chupndose los
dedos y haciendo pequeos ruiditos apreciativos debidos al hambre.
Afortunado la observ comer con calma. Todo ese jaleo de capturar, cocinar y
comerse el pescado haba roto buena parte del hielo existente entre ambos, y l haba
abandonado sus maneras bruscas y se haba vuelto bastante amable. Maddy supuso
que el aprendiz se senta tan aliviado como ella por haber encontrado un aliado en
los tneles; y el hecho de que hubiera sobrevivido all solo durante dos semanas
deca mucho de su valor y su ingenio.
En ese tiempo, le cont, haba encontrado comida y el modo de guisarla; haba
localizado una fuente de agua potable y otra para asearse. Saba dnde el aire era

Joanne Harris

Runas

ms respirable y tambin habla localizado el lugar ms cmodo para dormir. Habla


estado haciendo un mapa de los - 8 5 - tneles, uno por uno, intentando

descubrir la forma de alcanzar la superficie sin pasar por la galerla principal, pero no
habla gozado de xito alguno hasta ese momento. Y todo sin contar siquiera con la
ayuda de un ensalmo.

Qu hars si no encuentras un camino para salir? pregunt Maddy cuando l

termin de contarle su historia.

Arriesgarme, supongo. Algn dla tendrn que bajar la guardia, aunque no me

seduce la idea de caer otra vez en las garras de ese Capitn.

Maddy se qued pensativa ante la mencin del cacique trasgo. Habla algo que no
le cuadraba, pero no consegula saber el qu.

Y qu me dices de ti? continu Afortunado. Cmo te abriste camino hasta


llegar aqul abajo? Y cmo es que has llegado a saber tanto de este lugar? Era una
pregunta previsible y Maddy sopes la respuesta mientras Afortunado, con una
media sonrisa, clavaba en ella esos ojos suyos flameantes como llamas verdes a la luz
del fuego. Vamos la inst l al verla dudar. Quiz yo no sea una furia, pero eso
no me convierte en tonto. He visto tu energla mgica y s lo que significa. Has venido
aqul por algn motivo. Y no me cuentes tampoco esa vieja historia del tesoro de
debajo de la colina. Aqul no hay oro y t lo sabes.
No habla mordido el anzuelo. Al pensarlo, no le sorprendi. Era demasiado
avispado para pillarle desprevenido, lo cual hizo que se sintiera ms segura. Ella
podrla usarle como aliado en las cuevas y sus conocimientos y sus recursos podrlan
serle de gran utilidad.
No confles en nadie, le habla dicho el Tuerto, pero seguramente ella le debla
alguna explicacin, y adems, quiz no hubiera peligro en contarle al vidriero ciertas
cosas si el Capitn de los trasgos era tambin su enemigo.

Bien? habla un tono acerado en su voz. Conflas en ml o no?


No es que no me fle de ti, pero... empez Maddy.
Ah, sl repuso Afortunado. No tengo que ser una furia para ver qu es lo que

hay. Quiero decir, qu es lo que he hecho para que sospeches de ml? Adems de
pescar para ti, eso es, y mostrarte dnde es seguro beber, y...

Por favor, Afortunado...


Todo eso est bien, a que sl? No ests en peligro. Puedes salir de aqul cuando

quieras. Y yo estar aqul hasta que me cojan. Por qu me ibas a ayudar, despus de
todo? Slo soy un pobre vidriero de Las Caballerizas. Por qu te ibas a preocupar de
lo que me sucediera?
Y despus de decir eso, le dio la espalda y se qued en silencio.

Joanne Harris

Runas

No confes en nadie. El apremio de esas palabras resonaba en los odos de la


joven incluso en ese momento, pero el Tuerto no estaba ah abajo, verdad? La haba
enviado a las entraas de la colina sin- 8 6 - previo aviso ni preparacin alguna con

la esperanza de que ella supiera qu hacer exactamente, pero ninguno de los dos
haba previsto esa contingencia. Qu deba hacer ahora? Dejar abandonado a su
suerte al vidriero?

Afortunado le llam. El permaneci con los hombros hundidos. Incluso con


aquella luz exigua y titilante, Maddy se percat de que estaba temblando . Tienes
miedo.

Ah, s? No me digas! repuso Afortunado, sarcstico. Te lo creas o no, el que

los trasgos me desmiembren no figura en mi lista de prioridades para esta semana,


pero si no tienes confianza en m...
Maddy suspir.

Est bien claudic. Confiar en ti.


Esperaba que el Tuerto la comprendiera.
As fue como Maddy le cont la historia completa, todo lo que quera revelarle y
tambin buena parte de lo que haba pensado ocultarle. Le habl de su infancia, de
su padre, de la seora Scattergood, de la invasin de las ratas e insectos en la
bodega, momento en que Afortunado se ech a rer con fuerza; de sus sueos y
ambiciones, de sus miedos. El joven era un oyente de primera y cuando al fin ces de
hablar, estaba cansada y tena la boca seca. Le invadi la certeza, no del todo
desagradable, de no haber revelado nunca tantas cosas a nadie, ni siquiera al Tuerto,
como a este chico.

As que coment l cuando termin Maddy abriste la entrada de la colina y


buscaste el camino hasta aqu. Ignoraba el motivo, pero haba omitido la
participacin de Bolsa en todo aquello . Dime, qu vas a hacer ahora que has
encontrado al Susurrante?

Maddy se encogi de hombros.

El Tuerto me dijo que lo sacara de aqu.


As de simple? Esboz una ancha sonrisa. Y te dio alguna idea de cmo

podas conseguirlo? Con una cuerda mgica, quizs, o con un ensalmo que te hiciera
a prueba de fuego? Maddy sacudi la cabeza en silencio. Es algo mgico, no?
dijo Afortunado. Alguna chuchera de la Era Antigua, envuelto entero en runas
paganas. Cmo sabes que es algo seguro, Maddy? Cmo sabes que no te har saltar
en pedazos en cuanto le pongas las manos encima?

El Tuerto me lo habra advertido.


Suponiendo que estuviera al tanto.

Joanne Harris

Runas

Bueno, l saba que el Susurrante se encontraba aqu.


Mmm. Afortunado pareca poco convencido. El simple hecho de que te enve

a ti sola librada a tus propios medios ya

-87-

me parece bastante extrao.

Como ya te expliqu repuso Maddy, resultaba ms seguro hacerlo as.


Hubo entonces una pausa bastante larga.

No me arranques la cabeza por lo que voy a decir le pidi el vidriero, hablando


con lentitud, pero me da la impresin de que ese amigo tuyo sabe un montn de
cosas sobre este asunto y no te las ha contado. Primero te dice que hay oro debajo de
la colina, despus que es un tesoro del Viejo Mundo, pero no te cuenta lo que es, y
ms tarde te enva aqu sola sin una palabra de aviso... Quiero decir, has odo alguna
vez el cuento de Aladino y la lmpara maravillosa?
Maddy empez a sentirse molesta.

El Tuerto es mi amigo. Confo en l coment.


All t.
Afortunado se encogi de hombros.

Nadie me ha hecho venir hasta aqu, sabes?


Maddy, lleva llenndote la cabeza, con cuentos del Trasmundo desde que tenas

siete aos. Te digo que a estas alturas ya te tiene bien entrenada.


Los puos de Maddy se cerraron levemente.
Qu pretendes insinuar? Que me ha engaado?

Yo slo digo que un hombre puede plantar un rbol por muchos motivos
replic Afortunado. Tal vez sea porque le gustan los rboles. A lo mejor busca
refugio. O ms an, sabe que algn da podra necesitar la lea.

Ahora el rostro de Maddy haba empalidecido de furia. Dio un paso adelante, con
la runiforma de la palma de su mano llameando repentinamente en un tono que
oscilaba del marrn cobrizo a un rojo vibrante.

No sabes de lo que hablas.


Mira, todo lo que he dicho es que...
En un instante la mano de Maddy estall en llamas; una zarza de luz rnica brot
de su palma. Era Thuris, la Espinosa, la ms feroz de las runas, y Maddy poda
sentirla hambrienta de morder, de pinchar, y de azotar a causa de su clera...
Alarmada, la volvi contra la pared. Thuris se descarg sin dao contra la roca,
dejando un olor acre a goma quemada en el aire.

Buena puntera coment Afortunado. Te sientes mejor ahora?

Joanne Harris

Runas

Pero Maddy ya le haba dado la espalda. Por los Nueve Mundos!, quin se crea
l que era? No pasaba de ser un participante accidental en este juego, alguien que
pasaba por all, con la suficiente inteligencia para entrar en el Trasmundo, pero no
con la necesaria para salir de all, un
simple aprendiz de vidriero sin magia
~88~

ni energa mgica.
<<Aun as -reflexion Maddy para sus adentros-, y si tuviera razn?>>
Lade la cabeza para poder mirar hacia atrs y le espi por el rabillo del ojo.
Afortunado estaba observndola con curiosidad. Le estara bien empleado si le
dejaba all, para que se pudriera bajo tierra o los trasgos le volvieran a apresar. La
verdad es que no se mereca menos. Se puso en pie de pronto y se volvi hacia la
entrada de la cueva.

Adonde vas? pregunt Afortunado.


A por el Susurrante.
Qu, ahora?
Y por qu no?
La alarma se trasluca en la voz de Afortunado.

Ests loca coment, cogindola del brazo. Es tarde, ests cansada y no tienes

una pista sobre cmo...

Me las apaar repuso ella con brusquedad. Soy bastante ms lista de lo que

t te crees.

El joven suspir atribulado.

Maddy, lo siento se disculp. Yo y esta bocaza ma... Mi hermano sola decir


que le habra hecho un favor al mundo si me la hubiera cosido. Ella le fulmin con
la mirada, pero no se dio la vuelta. Maddy. Por favor. No vayas. Te pido disculpas.
Ahora hasta sonaba compungido, y la muchacha se encontr dispuesta a transigir.
Afortunado no poda esperar que se fiara de l. Su mundo era muy distinto del de
ella y para l era natural mostrarse suspicaz. No posea magia alguna ni saba nada
del Susurrante, y an ms importante, record ella en ese momento, tampoco conoca
al Tuerto.
<<A pesar de todo, la cuestin persiste -pens Maddy-, lo hara?>>

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

No resultaba fcil desechar las dudas que el vidriero haba sembrado en la mente
de Maddy. Tras cenar en silencio el pescado sobrante de la comida, la muchacha se
tendi extenuada, pero fue incapaz de conciliar el sueo. Mientras Afortunado
pareca dormir a pierna suelta, ella buscaba sin cesar una postura cmoda sobre el
suelo rocoso para adormecerse, pero no lograba cesar de darle vueltas a las mismas
palabras.
<<Un hombre puede plantar un rbol por muchos motivos>>.
Cules haban sido los del Tuerto? Por qu le haba enseado tantas cosas y aun
as le haba ocultado tantas otras? Y por encima de todo, cmo poda l saber algo de
un tesoro que haba estado perdido desde la Guerra del Invierno?
Detrs de ella, el joven continuaba adormecido. Maddy no poda entender cmo
consegua dormir con ese calor incesante y el eco de los sonidos del Trasmundo
retumbando como truenos a su alrededor, pero all estaba, removindose un poco,
como si estuviera soando, acurrucado cmodamente en un hueco de la roca con su
chaqueta enrollada debajo de la cabeza.
<<Puede que est acostumbrado al calor>>, reflexion. Un aprendiz de vidriero
deba pasar muchas horas trabajando en los hornos, abanicando y avivando los
fuegos para derretir el vidrio. Adems, era una persona llena de recursos, y ms
siendo un simple aprendiz, y ya haba dispuesto de tiempo para aclimatarse a unas
condiciones de vida tan poco agradables.
Fue entonces cuando la muchacha cay en la cuenta de que aunque Afortunado
saba muchas cosas sobre ella, ella no saba casi nada de l. Qu haca exactamente
debajo de la colina? l mismo le haba hablado de las dos semanas que llevaba all
abajo, lo cual constitua una grave violacin de su contrato de aprendizaje, por lo que
le podran castigar a su regreso, pero por qu iba a ir hasta aquel lugar un aprendiz?
Y an ms importante y por encima de todo, cmo se las haba ingeniado un
vidriero principiante para adentrarse en el Trasmundo?
El joven dormido a pocos metros de ella era la viva imagen de la inocencia. Maddy
no lograba creer que no se le hubiera pasado por la imaginacin cuestionar la historia
de Afortunado hasta ese instante, aunque era cierto que haba mucho trabajo
pendiente, y adems, no haba ni magia ni energa mgica en Afortunado. Lo haba
confirmado con Bjarkn, l no dejaba ninguna huella.
-89-

Joanne Harris

Runas

Sin embargo, todo aquello la estaba poniendo, muy nerviosa e intent recordar
qu haba visto exactamente cuando Afortunado regres de las rocas con la red de
pesca echada a la espalda. Seguramente all debera haber habido algo, razon, al
menos sus colores. Afortunado era joven, fuerte y listo; debera haber dejado una
firma mgica fuerte y brillante detrs de l, y ella no haba visto nada ni siquiera con
la ayuda de Bjarkn. Nada. Ni un reflejo. Ni un destello. Podra haberlos ocultado de
algn modo?
El pensamiento era demasiado alarmante. Eso sugera...
La joven se sent de golpe, alz la mano y digit Bjarkn por segunda vez, y en
este momento se concentr al mximo mientras miraba a travs de la runa para
buscar cualquier cosa que se saliera de lo normal.
El aprendiz de vidriero segua durmiendo con una mano apretada al costado y la
otra acomodada encima de la roca. Ahora s vio su firma mgica, que era de un
exuberante violeta luminoso; brillaba de manera irregular mientras dorma.
Maddy solt un suspiro de alivio. Todo eran nervios, eso era todo, nervios y sus
propios miedos que la hacan sobresaltarse ante la menor sombra. Ya relajada, dej
que su mirada bajara...
...hasta posarse sobre la mano izquierda de Afortunado, ya que al dormitar deba
de haber bajado la guardia, dejando al descubierto un tro de runas trazada s a travs
de la palma de su mano como finas lneas de fuego coloreado. Estaba Yr, el
Protector...

...cruzado con Bjarkn y Os; se trataba de un encantamiento complejo destinado a


protegerle durante el sueo.

Demasiado intrincado para parecer tan inocente, dedujo Maddy. nicamente los
dioses sabran quin era Afortunado en realidad o por qu le haba mentido, pero una
cosa quedaba clara respecto a su nuevo amigo: no era ningn aprendiz, eso desde
luego.
Era una furia, como ella.
Era posible neutralizar la mayora de las runas, ya fuera invirtindolas, ya fuera
usando otra capaz de combatir su efecto. Maddy se devan los sesos. Tyr poda
romper las defensas de Afortunado y revelar lo que el joven mantena oculto, aunque
hasta cierto punto eso dependa de la energa mgica del supuesto vidriero. Ahora

-90-

Joanne Harris

Runas

bien, ella contaba con la ventaja de la iniciativa y el hecho de que la resistencia de su


acompaante estuviera en este momento en su nivel ms bajo.
Puso mucho cuidado en levantarse con sigilo a fin de no despertar al durmiente y
digit en silencio la runa. Luego, la lanz con verdadera fuerza.
El hechizo del durmiente titil sin desvanecerse.
Maddy volvi a hacer ms fuerza y, al mismo tiempo, lanz Bjarkn. Las runas se
desvanecieron y la joven se encontr mirando un rostro que ya haba visto antes y
que, ahora que lo vea con sus colores originales, le resultaba inesperadamente
familiar.
Su aspecto no se haba visto alterado en exceso. En buena parte mantena el mismo
color y constitucin, aunque era ligeramente ms alto, y tambin mayor de lo que
haba parecido en un principio, e incluso en el sueo haba menos inocencia en sus
rasgos, ms astucia. Tambin tena unas marcas que no haban estado antes, y una
runiforma en el brazo desnudo...

...Kaen, invertida. Adems, ahora pudo ver que su boca estaba atravesada por
cicatrices plidas y finas, demasiado regulares para ser accidentales.
Maddy dej caer la mano a un costado. Lo haba entendido todo demasiado tarde;
haba recordado demasiado tarde lo que le haba dicho Bolsa; y tambin haba sido
demasiado tarde para rememorar las palabras del Tuerto.
Un... amigo de antao -le haba explicado antes de despedirse-, de hace mucho
tiempo. Uno que se convirti en un traidor en la Guerra del Invierno. Le di por
muerto, y quiz lo est, pero los de su especie tienen nueve vidas y a l siempre le
sonre la suerte.

Afortunado susurr Maddy, intensamente plida.


Est bien repuso el falso aprendiz al tiempo que abra aquellos ojos ardientes ,

pero mejor llmame... Capitn.

~91~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Se movi muy rpido, demasiado para un hombre recin salido de un sueo


profundo, pero para sorpresa de Maddy, no hizo ademn alguno de atacarla, sino
que dio un brinco hacia la boca de la cueva. Ese movimiento repentino le permiti
evitar el rayo mental de Maddy, que se estrell contra la pared y provoc un pequeo
desprendimiento.
Ella avanz hacia la entrada de la caverna para bloquearle la huida y volvi a alzar
la mano, pero Afortunado no intent escapar en esta ocasin. Form la runa Kaen
con un curioso y rpido giro de dedos y la lanz, no hacia Maddy, sino hacia s
mismo y se desvaneci, o al menos eso fue lo que ella pens, dejando slo un rastro
de fina plvora de fuego donde haba estado, un rastro que ahora se mova con gran
rapidez hacia la salida de la cueva...
...pero le delataba la firma mgica de tonalidad violcea que le acompaaba.
Maddy traz Logr, el Agua, y arroj la runa hacia el rastro de fuego, parndolo en
seco. El aire se carg de un espeso vapor de agua.
Afortunado reapareci al cabo de unos instantes, jadeante y chorreando agua.
Logr tembl una vez ms en la punta de los dedos de Maddy, preparada para
atacar. Lentamente, Afortunado alz las manos en seal de rendicin.

Intntalo otra vez y te matar le amenaz ella.


Tranquila, Maddy, pensaba que ramos amigos.
No eres amigo mo repuso Maddy. Me has mentido.
Afortunado hizo una mueca.

Bueno, claro que he mentido. Qu esperabas? Te acercaste a m sigilosamente,

me diste una paliza con algo que pareca una combinacin entre un mazo y un
relmpago, me interrogaste y luego empezaste a parlotear sobre lo buena amiga del
Tuerto que eres, precisamente l de entre toda la gente...

As que yo llevaba razn le interrumpi ella. Quin eres t?


El falso aprendiz haba abandonado el disfraz y ahora permaneca ante ella con su
verdadero aspecto. Maddy tuvo la impresin por ensima vez de que esa apariencia
le resultaba extremadamente familiar, aunque estaba segura de que nunca se haba
encontrado con l en persona. Sin embargo, tena la certeza de haberle visto antes,
-92-

Joanne Harris

Runas

quizs en una historia o en alguna ilustracin de los libros del Tuerto, pero conoca
esos ojos.

Escucha. Ya s que no confas en m, pero hay un montn de cosas que el Tuerto

no te ha contado. Cosas con las que yo te puedo ayudar.

Quin eres? insisti ella.


Un amigo.
No, no lo eres replic Maddy. l me advirti sobre ti. T eres el ladrn, el que

va detrs del Susurrante.

Ladrn? Yo? Se ech a rer. Maddy, yo tengo tanto derecho sobre el

Susurrante como cualquiera, ms que ninguno, de hecho.

Entonces, por qu me has mentido?


En vez de eso, por qu no te preguntas a ti misma la razn por la que lo ha

hecho l?

Esto no tiene nada que ver con el Tuerto replic ella.


Ah, no? La mirada de Afortunado era difcil de sostener y su voz, baja y
extraamente persuasiva. El estaba al corriente de mi presencia debajo de la colina
aadi. Pregntate a ti misma el porqu. Y en cuanto al Susurrante, an no tienes
idea de lo que es, a que no? Maddy sacudi la cabeza lentamente. Acaso eres
consciente de lo que hace?

De nuevo, ella neg con la cabeza.


Afortunado rompi a rer. Era un sonido ligero y agradable, que se haca
instantneamente simptico e irresistiblemente contagioso. Maddy se sorprendi a s
misma sonrindole antes de que se diera cuenta del truco. La estaba hechizando.

Djalo ya replic con sequedad al tiempo que formaba Yr con los dedos.
Afortunado no pareci arrepentirse. Incluso desde detrs de la runa protectora
perciba algo en su sonrisa que invitaba a sumarse a ella.

Te conozco habl ella con lentitud.Y el Tuerto tambin te conoce.


Afortunado asinti.

Te dijo que yo era un traidor, a que s?


Cierto.
Y te cont que me cambi de bando cuando la guerra empez a irle mal?

Maddy asinti otra vez sin dejar de pensar que haba algo familiar en l; algo que ella
saba que deba recordar. Luch con la idea, pero Afortunado segua hablando con esa
voz suave y persuasiva. De acuerdo dijo. Slo escucha esto. Voy a contarte un
dato que me apuesto lo que quieras a que l no te ha dicho. La sonrisa de
Afortunado se volvi dura y acerada y sus ojos relumbraron en la oscuridad con un

Joanne Harris

- 9 43 -

Runas

fuego verde y sutil. A ver qu te parece, Maddy aadi. l y yo somos


hermanos. Los ojos de la joven se abrieron lo indecible. Hermanos de sangre,
juramentados. Ya sabes lo que eso significa, no?
Ella asinti.

Y aun as, estuvo dispuesto a romper esa promesa y a traicionar a un hermano

por el bien de su causa, de su guerra, de su poder. Qu clase de lealtad es sa? No


te parece? Y realmente crees que un hombre al que no le ha importado inmolar a un
hermano se lo pensara dos veces antes de sacrificarte a ti?

La muchacha pens que se ahogaba bajo el peso de las palabras que fluan sobre
ella. La atraan de forma peligrosa, pues la dejaban inerme, pero incluso mientras
luchaba contra el hechizo not una vez ms ese gusanillo del reconocimiento, y tuvo
la sensacin de que todas las piezas del puzzle encajaran en su sitio si lograba
recordar de qu conoca a su interlocutor.
<<Piensa, Maddy, piensa>>.
Una vez ms form el hechizo protector. Yr se ilumin en la punta de sus dedos,
oscureciendo el encantamiento persuasivo de Kaen.
<<Piensa, Maddy, piensa>>.
Esa voz, esos ojos, y sobre todo las zigzagueantes cicatrices plateadas de los labios,
que parecan causadas mucho tiempo ha por alguien provisto de algo muy agudo.
Entonces, al fin, cay en la cuenta de qu se trataba y record la vieja historia de
cmo el Embaucador haba desafiado a una prueba de habilidad al Pueblo del Tnel,
los hijos de Ivaldi, los maestros de la forja. El truhn se jug la cabeza a cambio de los
tesoros y perdi, pero cuando fueron a cortrsela, l haba gritado: <<La cabeza es
vuestra pero el cuello no!>>.Y de ese modo los burl e hizo ademn de irse con el
tesoro en liza. Sin embargo, los enanos montaron en clera ante el engao y
decidieron tomarse cumplida venganza. Le cosieron la boca a Loki y desde aquel da
en adelante, la sonrisa le haba quedado tan torcida como los pensamientos.
Loki. El Embaucador. Un as. Uno de los sir. Cmo era posible que no se hubiera
dado cuenta? Ella le conoca bien por su reputacin y haba visto su rostro en una
docena de libros. El Tuerto la haba advertido lo mejor que haba podido; incluso
Bolsa le haba llamado Boca Torcida. Y la pista principal estaba all, justo en el brazo
del presunto vidriero.
Kaen. La runa ardiente. Invertida.

Te conozco dijo Maddy.T eres...


Qu es un nombre? repuso Loki con una sonrisa. Un nombre es como un

abrigo, puedes devolverlo, quemarlo, tirarlo y pedir otro prestado. El Tuerto lo sabe;
deberas haberle preguntado.

Joanne Harris

Runas

Pero Loki muri intervino ella,- 9 5 - sacudiendo la cabeza. Muri en el

campo de batalla del Ragnark.

No del todo. Hizo un mohn. Hay muchas cosas que el Orculo no predijo,

sabes?, y las viejas historias tienen el hbito de torcerse.

Pero de cualquier modo, eso ocurri hace siglos insisti Maddy, desconcertada

. Quiero decir, que eso fue el Fin del Mundo, no?

Ah, s? replic el as con impaciencia. No es la primera vez que el mundo ha

llegado al final, y tampoco va a ser la ltima. Por las barbas de Tor, Maddy, es que el
Tuerto no te ha enseado nada?

Pero eso os convierte...contest Maddy, perpleja, quiero decir, al Pueblo de

los Videntes, a los sir me refiero, no eran ellos... los dioses?


Loki hizo un gesto despectivo con la mano.

Dioses? No dejes que eso te impresione. Cualquiera puede ser un dios si tiene

suficientes maestros. Ni siquiera tienes ya que poseer ningn tipo de poderes. En mis
tiempos, he visto dioses del teatro, dioses gladiadores, incluso dioses cuentistas,
Maddy... La gente ve dioses por todas partes. Les da una excusa para no tener que
pensar por s mismos.

Pero yo pens...
Dios es slo una palabra, Maddy. Como furia. Como demonio. Son slo palabras

que la gente aplica a las cosas que no entiende. Dios... Invierte las letras y obtendrs
perro7. Qu apropiado...!

Y qu hay del Tuerto? intervino Maddy, frunciendo el ceo. Si l es tu


hermano... Su boca se qued abierta cuando record otra de aquellas viejas
historias. Entonces eso le convierte...
Exactamente dijo Loki, con su sonrisa torcida. El Padre de Todo. El General.

El mismo viejo Odn de siempre.

Juego de palabras en el texto original entre god (dios) y dog (perro). (N. del T.)

Joanne Harris

Runas

LIBRO TRES

E L S USURRANTE
Hablar del imponente fresno que all se alza. Su nombre
es Yggdrsil.

Profeca del vidente

96

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

El Ragnark. El Fin del Mundo. Segn Nat Parson, el Innombrable habIa llevado a
cabo una gran Depuracin, un intento titnico sin otra pretensin que limpiar la
maldad de la Creacin y traer el Orden Perfecto a los mundos gracias al fuego y el
hielo de la Tribulacin.
nicamente pervivi el linaje de Noar, o al menos eso aseguraba el Buen Libro,
mientras que los herejes y los demonios supervivientes que desafiaron a la muerte
fueron enviados al Averno para esperar allI el Fin de Todas las Cosas.
Por su parte, el Tuerto le habIa hablado de la ProfecIa del Orculo y de la ltima
gran batalla de la Era Antigua, cuando Surt el Destructor se habIa unido al Caos y
ambos habIan marchado hacia sgard para enfrentarse a los dioses mientras los
ejrcitos de los muertos, en sus flotas de atades marinos, navegaban contra ellos en
el Inframundo.
En aquella vasta extensin, a muchas brazas de profundidad, sumergidos en un
mar de sangre y encantamientos, habIan perecido los dioses: OdIn, el ltimo General,
devorado por el lobo Fnrir; Tor el Tonante, vIctima de la ponzoa de la Serpiente de
los Mundos; Tyr el Armado, Himdal el de los dientes de oro, Frey el Cosechador,
Loki...
<<Por qu perecieron si eran dioses? -le habIa preguntado Maddy-. Cmo es que
murieron?>>
<<Todo muere>>, habIa replicado el Tuerto con un encogimiento de hombros.
Sin embargo, debajo de la colina, Loki pas a contarle una historia bien diferente,
segn la cual los dioses caIdos no habIan sido destruidos, sino que habIan
permanecido, debilitados, destrozados, errantes, pero en ningn momento habIan
perdido la esperanza de volver, ni siquiera cuando el Caos barri los Nueve Mundos,
llevndoselo todo a su paso.
El nuevo Orden se impuso con el transcurso de los aos y procedi a erigir sus
templos sobre las ruinas de los manantiales, los tmulos y las piedras alzadas que
antao estuvieron consagradas a la vieja fe. Incluso las historias fueron proscritas.
<<No hay ni un pelo de diferencia entre ser olvidado y estar muerto>>, como solIa
decir Nan la Loca. La pujanza del Orden habIa terminado por pisotear las viejas
costumbres hasta que casi cayeron en el olvido.

~97~

Joanne Harris

Runas

Al final, nada permanece para siempre coment el as con alegrIa. Los

tiempos cambian, las naciones van y vienen, y el mundo da sus vueltas del mismo
modo que el mar tiene sus mareas.

Eso era lo que decIa el Tuerto.


Un mar sin mareas se quedarIa estancado sigui Loki, del mismo modo que

se anquilosa y muere un mundo sin cambios. Incluso el Orden necesita un poco de


Caos, y hasta OdIn sabIa eso cuando me llev con l, y ambos juramos que serIamos
hermanos. Los dems sir no lo entendieron. No querIan tener nada que ver
conmigo desde el principio.

>>DecIan que llevaba el Caos en la sangre, pero eso sI, estaban la mar de contentos
de utilizar mis talentos cuando les venIa bien. Despreciaban el engao, odiaban las
mentiras, pero les alegraba disfrutar de los frutos de esas cosas. Maddy asinti,
sabIa lo que querIa decir. SabIa lo que era ser un intruso con la sangre sucia al que le
echaban siempre las culpas de todo, pero al que no se le agradecIa nada. Ah, sI. Eso sI
que lo entendIa de verdad. OdIn sabIa a la perfeccin lo que yo era cuando me llev
con l continu Loki. El fuego desatado no puede domarse. Por tanto, qu
importancia podIa tener que me soltara el pelo en un par de ocasiones?
>>Les salv el pellejo ms veces de lo que ellos mismos creen, pero nadie me lo ha
agradecido. AsI pues, al final, quin traicion a quin? El Embaucador exhibi de
nuevo esa sonrisa suya, quebrada y extraamente encantadora . Acaso era culpa
mIa que de vez en cuando me saliera de madre? Todo lo que hice siempre fue seguir
mi naturaleza, pero a veces hay accidentes. Algo sali mal y bueno, quiz me anim
un poco ms de la cuenta y caus un conflicto pequeo y perfectamente comprensible
en un momento difIcil. Y de pronto, los viejos amigos ya no lo parecIan tanto, de
modo que empec a pensar que serIa buena idea quitarme de en medio hasta que se
pasara el revuelo, pero vinieron a por mI y me administraron una buena dosis de su
burda venganza. Imagino que habrs oIdo la historia.

Ms o menos repuso Maddy, que habIa oIdo una versin algo distinta. Ms

bien pens, o sea, quiero decir, que escuch que habIas asesinado a Blder el Bello.

Yo no lo hice replic Loki con brusquedad, enojado. Bueno, al menos nadie

ha probado que lo hiciera. Qu ha sido de la presuncin de inocencia? Adems, se


suponIa que l era invulnerable, acaso es culpa mIa que no lo fuera? El rostro del
Embaucador se oscureci de nuevo y los ojos mostraron un brillo malvolo . OdIn
podrIa haberlos detenido dijo. l era el General, le habrIan escuchado, pero era
dbil. PresentIa el fin inminente y sabIa que necesitaba tener a todos los suyos de su
lado, por lo que el tuerto se hizo el ciego, y perdona el juego de palabras, cuando me
dej en manos de mis enemigos.
Maddy asinti. ConocIa la historia, al menos en parte. Estaba al tanto de cmo los
sir le habIan dejado encadenado a una roca y cmo Skadi la Cazadora, que siempre
le habIa odiado, habIa colocado una serpiente de modo que destilara el veneno en su
-98-

Joanne Harris

Runas

rostro; y cmo tambin su suerte haba sido adversa desde ese da hasta el Fin del
Mundo; y finalmente, cmo Loki se haba liberado en la vspera de la batalla para
representar su papel en la destruccin subsiguiente.
No lo lamentaba, hablando con claridad. Le haba dicho casi lo mismo que l le
haba contado a Maddy sobre la ltima resistencia que ofrecieron los sir, en la
contienda que el Tuerto haba denominado Ragnark.

Quiz podra haberlos salvado si hubieran estado a mi lado al final y, quin

sabe? incluso podra haberle dado la vuelta a la batalla, pero ellos ya haban tomado
su decisin. El tambin lo haba hecho. Y as fue como el mundo acab; y aqu
estamos los restos, escondidos en cuevas o trapicheando con ensalmos mientras
intentamos descubrir qu es lo que ha ido mal.

Maddy asinti. La voz del Tuerto en su mente le avisaba de que ste era Loki -Lokiy que lo que poda esperar era ser hechizada, adulada o engaada en el momento en
que bajara la guardia. Recordaba al Tuerto dicindole que el encanto fluye con
facilidad de los hijos del Caos y decidi no tomar a pie juntillas nada de lo que l le
contara...
...pero la historia de Loki tena el peligro de ser plausible y explicaba muchas cosas
que el Tuerto se haba negado a contarle, aunque algunas de ellas todava se le hacan
difciles de digerir, y esa verborrea suya en la que presentaba a los dioses como si
fueran seres humanos -vulnerables, falibles, acosados- era especialmente difcil de
aceptar despus de haber crecido con los cuentos de los videntes y haberse
acostumbrado a pensar en ellos como amigos. Haba soado con ellos en lo ms
profundo de su corazn, pero ni siquiera en sus ms desatadas imaginaciones haba
pensado que se encontrara con uno alguna vez, que hablara con l como si fuera un
igual, que tocara a un ser que haba vivido en sgard y tenerle all, enfrente de ella,
con un verdugn de aspecto ms que humano en el puente de la nariz, un verdugn
causado por su propio rayo mental...

As pues, eres... inmortal? pregunt al final.


Todo perece replic l, sacudiendo la cabeza. Algunas cosas duran ms que

otras, eso es todo. Y todo ha de cambiar para poder sobrevivir. Por qu crees que
llevo mi magia invertida? Y por qu tambin la lleva as Odn, ya que estamos?

Maddy ech una ojeada a la runiforma de su brazo. Kaen, el Fuego Desatado,


todava brillaba all, de color violeta sobre su piel plida. Un signo poderoso, incluso
invertido, y Maddy lo haba usado lo suficiente para saber que deba respetar a su
portador y tambin desconfiar de l.

Y cmo invertiste tu magia?


De una forma muy dolorosa contest l.
Oh exclam Maddy, y se hizo una pausa . Bueno, y qu es lo que hay de los

gneos? gneos, furias, como sea.

Joanne Harris

-~99~
100-

Runas

Bueno, ahora todos somos furias repuso con un encogimiento de hombros .

Como cualquier otra cosa que haya sido tocada por el Fuego. O demonios, como dira
tu prroco. No supone novedad alguna para m, claro, te habitas cuando eres un
hijo del Caos, pero el General debe de llevarlo peor, l que ha sido un partidario
acrrimo de la Ley y el Orden. Sonri. Debe de ser difcil para l aceptar esto, a
los nuevos dioses al menos; para el Orden, simplemente ahora es el enemigo.

Los nuevos dioses? Loki asinti, sin sonrerle esta vez . Pretendes decirme

que todo es real, tambin lo dems, verdad? Lo del Innombrable y todo cuanto
predica Nat Parson del Libro de la Tribulacin, es eso?
El Embaucador asinti otra vez y luego repuso:

Tan real o imaginario como cualquiera de nosotros. No ha de extraarte que tu

prroco se muestre tan negativo y hostil respecto a las viejas costumbres. l sabe
quin es el enemigo, no hay duda, y l y los de su clase no estarn a salvo hasta que
los nuestros sean depurados de los Nueve Mundos, hasta que todos los cuentos
queden olvidados, cada hechizo dominado, todos los gneos extinguidos, hasta la
ltima chispa y la ltima llama.

Pero yo soy una gnea le espet Maddy abriendo la mano para mostrar su

propia runiforma, que brillaba ahora como una brasa.

Oh, s, s que lo eres replic el as. Eso no lo he puesto en tela de juicio en

ningn momento desde que vi esa marca tuya. No me sorprende que el General haya
mantenido tanto silencio en lo que a ti se refiere. Eres algo casi nico y eso tiene para
l ms valor que el Rescate de la Nutria, y para m, y para cualquiera que pudiera
tenerte de su lado. La runiforma de Maddy arda ahora, enviando finos zarcillos de
fuego serpenteantes hacia las puntas de sus dedos . El Orculo predijo la aparicin
de alguien como t le relat Loki, observndola fascinado . Predijo nuevas runas
para la Era Nueva; runas que estaran completas y no podran romperse, con el fin de
poder reescribir los Nueve Mundos. Esa runa tuya es Aesk, el Fresno, y el Tuerto
debi de pensar que ya haban llegado los Das Felices y de Celebracin cuando la vio
en tu mano.

Aesk silabe Maddy en voz baja flexionando los dedos hasta formar una cuna
de gato de fuego. Y t crees que el Tuerto estaba al tanto de todo esto?
Jurara que s replic el as. Fue a Odn al que se le hizo la profeca. La
joven reflexion sobre el tema durante un momento y al final pregunt:

Por qu? Qu es lo que pretende? Y qu es ese Susurrante que tanto necesita?

Mencionaba el Orculo de alguna manera todo esto?

Maddy coment Loki, comenzando a sonrer, el Susurrante es el Orculo.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

Haba un frasco de oscuro hidromiel escondido en la cueva. Loki le ofreci a su


interlocutora un trago y se fue bebiendo el resto a sorbos mientras contaba la historia.

El Susurrante es un poder arcano, ms antiguo incluso que el mismo General,


aunque a l no le gusta que se lo recuerden le cont. Es una historia que se

remonta hasta el mismsimo comienzo de la Era Antigua, a las primeras contiendas


entre el Orden y el Caos, y si me lo preguntas, ninguna de las partes ha sabido
reflejar esto de forma correcta. Por supuesto, aqu el menda, tu seguro servidor, era
completamente neutral en aquellos momentos. Maddy enarc una ceja con
escepticismo. Oye, quieres escuchar la historia o no? La muchacha asinti. De
acuerdo, Asgard era una fortaleza en perfecto Orden en los primeros das de la
juventud del General. No haba en ella ni una chispa de magia. Los vanir,
nigromantes de las fronteras del Caos, eran los encargados de preservar el Fuego, y
ellos y los sir se hicieron la guerra durante aos, hasta que al final ambos se dieron
cuenta de que ninguno de ellos iba a ganar nunca e intercambiaron rehenes en
prueba de buena fe. Los sir retuvieron a Njord y a sus hijos, Frey y Freya; y los
vanir, a Hnir, un gran chaval, pero bastante zote, y a un astuto viejo diplomtico
llamado Mmir, que les rob la energa mgica, los aconsej y regres a casa en
secreto.
Los vanir no tardaron en percatarse de que tenan un par de espas entre ellos;
entonces, mataron a Mmir y enviaron de vuelta su cabeza a sgard en seal de
represalia, aunque para entonces el General ya haba conseguido su objetivo: las
runas del Alfabeto Antiguo, las letras de una lengua antigua con la cual se haban
creado los mundos.

El lenguaje del Caos aclar Maddy.


El Embaucador asinti.

El Caos no qued demasiado satisfecho con el robo, por lo que Odn hizo uso de

las nuevas habilidades mgicas para mantener la cabeza viva, y le insufl energa
mgica a fin de que pudiera hablar. Muy pocos regresan de la muerte, pero merece la
pena or la informacin. As fue como Mmir adquiri el don de la profeca, una
facultad de valor incalculable para el General, aunque el regalo cost un precio muy
alto. Odn lo pag con un ojo. Y en lo que respecta a Mmir, o como l le llam, el
Susurrante, no creo que entonces se preocupara mucho por nosotros, as que yo
101

Joanne Harris

Runas

ahora no contarla demasiado con su buena voluntad. Loki apur de un trago la


botella de hidromiel. He intentado hablar con l, pero nunca le cal bien, ni siquiera
en los viejos tiempos. Por eso, en cuanto a sacarlo de ahl...

Pero para qu lo queris? inquiri Maddy. Por qu es tan importante?


Por favor, Maddy intervino el as con una nota de impaciencia en la voz . El

Susurrante no es una chucherla cualquiera. Es un orculo. Sabe cosas. Predijo el


Ragnark y una gran cantidad de acontecimientos que ya me hubiera gustado a ml
conocer en su momento. Si Odln le hubiera prestado ms atencin a su profecla en
vez de intentar demostrar que se equivocaba, entonces quizs el Ragnark no se
habrla torcido tanto como lo hizo.
Hubo una pausa mientras ella se hacla cargo de las implicaciones.

Pero para qu lo perseguls ahora? pregunt de nuevo.


Qu te parece disponer de una segunda oportunidad? Loki volvi a esbozar
aquella sonrisa torcida suya. Escucha, Maddy, Odln puso la mitad de sl mismo en
ese viejo hechizo, estamos hablando de la mitad del General en su mejor momento.
Piensa en lo que podrla hacerse con semejante poder. Ahl hay una energla
inimaginable a la espera de que alguien la descubra, poderes procedentes del
mismlsimo reino del Caos. Suspir. Ahora bien, ese maldito trasto tiene mente
propia y no est por la labor de cooperar. Sin embargo, hay gente por ahl que darla
cualquier cosa por ponerle las manos encima. Y otros, por supuesto, que darlan lo
que fuera por detenerlos.

Dioses dijo Maddy.


Amn repuso Loki.
El Embaucador le explic a la muchacha que habla encontrado al Susurrante en el
transcurso de una de sus excursiones de exploracin hacla algunos siglos, despus del
final de la guerra, cuando todo lo dems era Caos y matanzas. Muchos hablan caldo;
algunos estaban perdidos para siempre, ya fuera enterrados en el hielo, o consumidos
por los fuegos del Caos. Los supervivientes fueron arrojados al Averno, pero Loki, tan
escurridizo como siempre, habla conseguido aparselas para escapar.

Huiste de la Fortaleza Negra? pregunt Maddy.


Loki se encogi de hombros.

Con el tiempo, sl.


Y cmo lo lograste?
sa es una historia muy larga. Basta con decir que encontr un... acomodo
alternativo en el Trasmundo, y asl fue como al final me top con el Susurrante
continu l; aunque pronto me di cuenta de que no tenla utilidad alguna para ml.
Me reconoci, por supuesto, pero no me habl ms que entre burlas e insultos, no me
dio ni una pizca de energla mgica, y desde luego, ninguna profecla. Pens entonces

Joanne Harris

- 1 0 32 -

Runas

en sacarlo de la chimenea para usarlo como pieza de trueque con alguno de los sir
supervivientes.

Los sir supervivientes? se apresur a replicar Maddy.


No hay ms que rumores, eso es todo, pero siempre tuve el presentimiento de

que Odin andaria rondando por ahi, y la entrega del Susurrante me habria ayudado
mucho, pues claro, habria estado a salvo de cualquier colega de los viejos tiempos
que blandiera un hacha, o incluso un martillo, de haber contado con el respaldo de
mi hermano.
Desde entonces, le cont, habia intentado muchas veces rescatar al Susurrante de
su nido en llamas, pero an no habia encontrado la forma de romper los
encantamientos que le sostenian en la chimenea, encantamientos que llevaban alli
desde el Ragnark y que no podia combatir con su magia invertida y debilitada.
Decidi convertir la colina en un lugar inexpugnable una vez que se convenci de
su fracaso, y con tal propsito habia reunido un ejrcito de trasgos, urdido una
telaraa de encantamientos y horadado un laberinto de pasadizos a fin de esconder al
Susurrante del mundo.

Y quiz lo mejor es que siga escondido aadi, a menos que Odin te haya

dado a ti algo que ayude. Un hechizo, un instrumento, no s, quizs una palabra?...

No le contest la muchacha. Ni siquiera un ensalmo.


El as sacudi la cabeza, disgustado.

En ese caso, olvidalo. Seria ms fcil intentar atrapar la luna con un cordelito.
Ella se detuvo un momento a pensar en el asunto, y al cabo del mismo pregunt:

Asi que t crees que no hay esperanzas? No hay realmente ninguna manera de

sacarlo de ahi?

Loki se encogi de hombros.

Creme, lo he intentado. Si el General quiere hablar con esa cosa, tendr que

bajar aqui en persona.

Quiz repuso ella, todavia concentrada en sus pensamientos.


Tendrs que decirselo t, ya sabes. El Ragnark ya es agua pasada. Y en lo que se

refiere al Orden, todos somos sus enemigos. Quiz podriamos replantearnos nuestras
alianzas, enterrar las rencillas y comenzar de nuevo.

Pero t traicionaste a los sir replic Maddy. Ests loco si crees que volvern

a aceptarte entre ellos alguna vez.

Los sir! De repente, sus palabras parecieron haber encontrado su objetivo;

durante un momento los ojos de Loki llamearon con genuina clera. Sus colores
tambin flamearon, desde el violeta espectral hasta un rojo infernal . Todo lo que
han hecho siempre ha sido usarme cuando les ha convenido. Eso queria decir que

Joanne Harris

-104-

Runas

siempre acudlan a ml cuando habla problemas: <<Por favor, Loki, piensa en algo>>,
pero cuando el peligro estaba conjurado, me despedlan con un <<vulvete a la caseta
del perro>> sin ni siquiera darme las gracias. Siempre fui un ciudadano de segunda
categorla en sgard, y ninguno de ellos me permiti olvidarlo jams.

Pero t luchaste contra ellos en el Ragnark insisti Maddy, que habla

empezado a sentir ms simpatla de la que osaba admitir por este peligroso


individuo.

El Ragnark, el Ragnark musit Loki con desdn. Y de qu lado

esperaban ellos que me pusiera? Yo no tenla bando. Los sir me abandonaron, los
vanir siempre me hablan odiado, y en cuanto al Caos concernla, yo era un traidor
merecedor de la muerte. Nadie me acogerla, asl que busqu al Nmero Uno, como
siempre. De acuerdo, quiz di un par de golpes por el camino, pero en cuanto a lo
que a ml se refiere, todo eso es agua pasada. El General no tiene nada que temer de
ml.

Qu pretendes decir exactamente? le pregunt Maddy.


Loki esboz una de sus sonrisas esquinadas.

Maddy dijo, me he estado escondiendo en el Trasmundo durante la mayor

parte de los ltimos quinientos aos. Esto no es la Fortaleza Negra, de acuerdo, pero
tampoco vamos a decir que sea la gloria. Este sitio es un cubil oscuro y apestoso que
est plagado de trasgos, lo cual implica que he de vigilar continuamente mis
espaldas... Adems, si he sabido interpretar los signos, va a llegar pronto un tiempo
en el que ninguno de nosotros va a estar a salvo, de modo que ni el agujero ms
profundo bastar para ocultarnos de nuestros enemigos.

Slo eso?
Tambin estoy cansado de esconderme admiti el as. Quiero regresar a casa,

deseo ver el cielo otra vez, y lo ms importante, quiero que el General deje claro a
cualquiera de los otros que todavla albergue alguna duda sobre ml que estoy
oficialmente de vuelta del lado de los dioses. Hizo una pausa y un brillo nostlgico
invadi su rostro. Se avecina otra guerra. Puedo sentirlo coment. Y no necesito
que ningn orculo me lo vaticine. El Orden ya se ha puesto en marcha, predicando
la Palabra por todas las Tierras Medias. Odln lo sabe, porque, segn mis fuentes, se
ha pasado ms o menos el ltimo siglo viajando de aqul a Finismundi para seguir de
cerca su progresin, e intentando calcular cunto tiempo nos queda. Mi suposicin
es que ya no nos queda nada. Por ese motivo es por el que necesita al Susurrante. En
lo que a ml respecta, Maddy, no puedo evitarlo. Loki sonri abiertamente y dej la
botella en el suelo. Es el Caos que llevo en la sangre. Si hay una guerra, quiero
luchar.
Maddy permaneci en silencio durante un buen rato.

En tal caso, cuntaselo asl a l coment al final.

Joanne Harris
Cmo? Reunindome con l en- 1 0 5 - la

Runas
superficie?

pregunt

el

Embaucador. Se te debe de haber ido la cabecita.

Y de verdad crees que el Tuerto va a venir hasta ti?


Va a tener que hacerlo si quiere el Orculo repuso el as. No habr secreto,

plan o estrategia que el Orden pueda ocultarle cuando el Orculo obre en su poder.
No puede esperar ganar la guerra sin l y no puede permitir que caiga en poder del
otro lado, desde luego. Loki esboz una sonrisa. As que ya ves, Maddy, no tiene
eleccin, salvo aceptar mis condiciones. Treme a Odn y le dejar hablar con el
Susurrante. Si no lo hace as, dudo que tenga muchas posibilidades una vez que el
Orden venga aqu.
Ella puso cara de pocos amigos. Todo esto sonaba ingenioso, pero muy trado por
los pelos. Ya haba experimentado el hechizo de Loki, pero tambin conoca su
reputacin y estaba al tanto de que sus motivos rara vez eran limpios. Le mir y le vio
observndola a ella con un brillo peligroso en sus ojos ardientes.

Y bien? inquiri.
No confo en ti replic Maddy.
El Embaucador se encogi de hombros.

Poca gente lo hace, pero por qu no? Eres fuerte. Ya me has batido una vez

antes.

Dos veces le corrigi Maddy.


Lo que quieras transigi l.
Ella sopes con detenimiento la cuestin y se percat, quiz demasiado tarde, de
que en realidad no saba casi nada acerca de los poderes de su interlocutor. Le haba
batido, sin duda, o no? La verdad era que no haba sido una lucha limpia, pues le
haba pillado desprevenido. O quizs l le haba permitido que le sorprendiera por
haberlo planeado as de antemano.
Los pensamientos se agolparon en la mente de Maddy. Qu era lo que ella saba
del Susurrante? Loki le haba explicado que era un orculo, un poder procedente de
la Era Antigua, un viejo amigo del Tuerto, un enemigo del Caos, y tambin le haba
dicho que le odiaba, que no le hablaba salvo para burlarse de l. Ahora bien, el Tuerto
le haba vaticinado que el Susurrante acudira a ella. De pronto, especul con la
posibilidad de que Loki tambin supiera eso de algn modo.
Y si el Embaucador me ha confundido? Y si en vez de pretender rescatar al
Susurrante ms bien pretendiera evitar que nadie lo consiguiera?
Podra ser posible incluso que fuera el mismo Loki el que hubiera atrapado al
Susurrante en la chimenea, al no conseguir que trabajara para l?
El fuego era su elemento, despus de todo. Podra ser todo esto tan slo una
trampa cuidadosamente diseada sin otro objetivo que atraer al Tuerto al

Joanne Harris

Runas

Trasmundo, donde Loki haba tenido siglos para prepararse con vistas a un eventual
encuentro?

Y bien? insisti el Embaucador con impaciencia. Bueno, era demasiado tarde

para malgastar el tiempo en preguntas. La cerveza de ayer no es ms que la orina de


maana, como Nan la Loca sola decir, lo que significaba, supona Maddy, que si
alguien tena que sacarla de este lo, probablemente no sera la Guardia del Rey . Y
bien?
Ella suspir profundamente mientras urda para s los esbozos de un plan, quiz
fuera bastante desesperado, pero era cuanto se le ocurra con tan poca informacin
disponible.

De acuerdo accedi, pero primero tendrs que ensermelo.


Ensearte el qu?
Al Susurrante.

-106-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

Ella no le perdi de vista ni un segundo mientras le segua de regreso a la gruta de


la chimenea. El falso vidriero haba accedido a su peticin de aparente buen humor,
pero cierta hosquedad en sus colores sugera que la idea no era de su agrado. Maddy
saba que l era taimado; de hecho, si de veras era Loki, estaba ante el embaucador
por excelencia, y si ya haba sospechado lo que ella se propona, no haba ms que
decir sobre su reaccin.
Se acercaron a la chimenea al amparo de un saliente rocoso y permanecieron al
resguardo del mismo hasta que se agot la fuerza del geiser. El as aprovech el
pequeo lapso de respiro entre un estallido y otro para adelantarse y situarse justo al
borde del pozo.

Qudate ah le previno a Maddy, esto puede ser peligroso.


La interpelada le observ permanecer all inmvil, con sus colores llameando con
repentina intensidad y con los dedos ndice y meique de la mano derecha
adelantados para formar la runa Yr.
El Embaucador tena el rostro baado en sudor y permaneca con los puos
apretados y los ojos cerrados con fuerza. Daba la impresin de estar preparndose
para alguna peligrosa ordala. Ella no tuvo la impresin de que estuviera actuando
en aquel momento. El temblor de los msculos y la tensin de todo el cuerpo
mientras esperaba alerta al Susurrante hablaban a las claras del esfuerzo realizado
por Loki...
...que permaneci inmvil incluso cuando el geiser empez a despertarse y el
runrn se convirti en un bramido sordo. l continu de la misma guisa, haciendo
caso omiso al peligro, y permaneci a la espera con la paciencia del pescador al
atrapar una trucha.
Maddy escuch el inicio de la erupcin al cabo de dos minutos. Sonaba como un
aullido furioso en la garganta de un gigante.
Entonces, se movi de forma casi imperceptible.
La muchacha se lo habra perdido todo de no haberle observado con tanta
atencin, pues la tcnica de Loki difera mucho de la suya. Maddy se comportaba tal
y como le haba instruido el Tuerto, estaba acostumbrada a valorar la precaucin y la
exactitud por encima de cualquier otra consideracin. Formaba las runas con
-107-

Joanne Harris

Runas

paciencia y ms que lanzarlas, las manejaba con cuidado, como si pudieran explotar
de no tenerlo.
Pero Loki era rpido. Se balance en el borde de la hoya como un funambulista a la
espera de que la columna de vapor se abalanzara contra l, momento en que alz la
cabeza e hizo un curioso y rpido movimiento ondulante con la mano al tiempo que
cambi a su aspecto gneo, con sus rasgos apenas discernibles entre las llamas
retorcidas, y envi las runas hacia la columna como si fueran un puado de petardos.
Maddy apenas tuvo tiempo de leerlas todas. Crey reconocer a Isa y a Naudr, pero
cul era aquella runa volante que giraba como una smara de sicmoro en el flujo
hirviente o aquella que se quebr en una docena de fragmentos brillantes cuando
roz la llama?
Empero, el geiser irrumpi en ese momento y le dej sin tiempo para dilucidar la
respuesta a esa pregunta. El chorro de vapor impact en el techo mientras arrojaba en
el aire abrasador fragmentos de roca. La joven atisbo algo que saltaba como el corcho
de una botella al destaparla y oy en parte su silenciosa llamada...
...antes de caer otra vez en la chimenea.
El Embaucador haba buscado refugio detrs de una losa de piedra antes de
abandonar su aspecto gneo y recuperar su forma verdadera. Tena el rostro
encendido y el pelo lacio a causa del sudor. Las ropas desprendan hedor a quemado.
Sin embargo, pareca lleno de jbilo. En el resplandor sus ojos aparecan salpicados
de un fuego misterioso. Se volvi hacia Maddy.

Lo has visto, entonces?


Ella asinti, inquieta al recordar la rapidez con la que haba cabeceado en la
superficie y el modo en que la luz pareca brillar a su travs, y tambin cmo la haba
llamado...

se era el Susurrante. Ay coment l, soplndose las manos quemadas.


Pero est vivo!
Es una forma de verlo. Maddy pudo apreciar entonces cunto le haba

costado a Loki aquel esfuerzo; a pesar de sus palabras despreocupadas, estaba


temblando, sin aliento, y sus colores se haban vuelto mortecinos . Realmente no le
gusto sigui hablando el Embaucador . Aunque siendo justos, no creo que le
gustemos mucho ninguno de nosotros. Y en cuanto a sacarlo de ah, ya ves la pinta
que tiene. Si Odn quiere consultar el Orculo, entonces tendr que escoger el
camino ms arduo.
Se hizo un silencio mientras Maddy se quedaba mirando fijamente la chimenea y
Loki recobraba el ritmo normal de su respiracin. Entonces se puso en pie con
cuidado. Poda sentir ya cmo se preparaba la siguiente erupcin; ms que escuchar,
senta en los pies el desgarro de las grietas ardientes bajo la enorme presin.

Joanne Harris

- 1 0 98 -

Runas

Qu ests haciendo? le pregunt l. No has oido lo que acabo de decirte?


La muchacha dio un paso hacia la chimenea debajo de la cual gorgoteaba la lava
fundida. Loki la sigui, ahora intranquilo, pero escondindolo bien, excepto en sus
colores, que traicionaban la ansiedad y la fatiga. Sea lo que fuera lo que le habia
hecho el Susurrante, le habia robado buena parte de su energia mgica, una ventaja
que Maddy pretendia explotar.
Ahora ella estaba de pie en el borde de la chimenea.

Vigila dnde pones los pies coment el as con aparente despreocupacin. A

menos que tengas mucha prisa en irte al Averno.

Slo un segundo dijo ella, mirando hacia abajo, hacia la garganta ardiente.
La chimenea estaba cerca ya de explotar de nuevo. A Maddy le llegaba un hedor a
ropa sucia chamuscada, y sentia los pelillos de la nariz que comenzaban a crujir. Le
picaban los ojos y las manos le temblaban cuando tambin ella form la runa Yr.

Maddy, ten cuidado advirti Loki.


El flujo de roca hirviente se derram sobre el rio subterrneo y el aire caliente
empez a rugir en el fondo de la chimenea, que se llenaria de vapor al cabo de unos
instantes; luego, un segundo ms tarde, emergeria la columna de gas y cenizas en
llamas.
La muchacha esper haberlo sincronizado de forma correcta.
Ahora era ella quien mantenia a duras penas el equilibrio en el borde mismo de la
hoya, cuyas piedras estaban resbaladizas por culpa del azufre y el residuo vitreo de
tantas erupciones. Intent recordar cmo lo habia hecho Loki, balancendose en el
borde como un funambulista en el alambre, con sus manos barajando runas tan
rpido que Maddy apenas habia podido verlas antes de que se sumergieran en la
nube que habia a sus pies.
El Embaucador se habia situado detrs de ella, tan cerca que le picaba la piel ante
su proximidad, pero ella no os volverse, ya que no queria que adivinara sus
propsitos. Dentro de la chimenea, el resplandor del horno pasaba del naranja al
amarillo, y del amarillo casi al blanco, y Maddy volc toda la fuerza de su
concentracin en el Susurrante cuando sta empez a crecer.
Acudir a ti si le llamas.
Ms que oirle en la mente, lo sinti.
(?)
Y en ese momento ella le invoc, no con palabras, sino con su energia mgica,
aquello que Loki habia llamado el lenguaje del Caos. No era ningn idioma que
hubiera aprendido, pero aun asi podia sentir cmo la conectaba con el Susurrante,
unindolos como notas en un acorde perdido hacia mucho tiempo.

Joanne Harris

Runas

Al final logr observar en lo ms - 1 1 0 - hondo de la chimenea algo muy

similar a los hilos de la red del juego de la cuna de gato. Se trataba de un complicado
diagrama en el cual haba un sinfn de runas y firmas mgicas que se entrecruzaban
en hileras de complejidad creciente.
<<Es una red>>, dijo para s. En ese momento por segunda vez volvi a notar una
respuesta. Era un destello o un lamento del objeto aprisionado en la urdimbre de esa
malla, pues aquello era una red similar a la usada por Loki para capturar a los
peces...
(!)
Ella albergaba la intencin de usar contra l esa red, pero las runas de Loki no
jugaban limpio, se estiraban y se retorcan entre sus dedos. Naudr, la Recolectora;
Thuris, la Espinosa; Tyr, el Guerrero; Kaen, el Fuego Desatado; Logr, el Agua; Isa, el
Hielo.
Las runas de Loki eran verdaderas trampas e incluso mientras las retiraba notaba
cmo se movan y se deslizaban maliciosamente fuera de su alineamiento en los hilos
de la urdimbre a la espera de que ella perdiese la concentracin.

Maddy! grit el Embaucador a su espalda, y ella no necesit ninguna runa

para sentir su miedo.

l le roz el hombro con la mano y ella se tambale, consciente de la chimenea


bajo sus pies. <<Como me d un empujn...>>, dijo para sus adentros.
Volvi a llamar a aquella cosa situada en medio del fuego y profiri un lamento
que reson por toda la caverna cuando arranc la red con su trampa de
encantamientos y la levant, atrayndola hacia ella, fuera de la chimenea.
El geiser estall en ese preciso momento.
El vapor subi golpeteando las paredes de la angosta garganta de la hoya como un
enorme martillo de aire caliente. El hedor a ropa sucia llen la cueva y todo se volvi
nveo durante unos segundos, cuando Maddy se vio envuelta por un color blanco
hirviente. Loki salt hacia atrs en el preciso instante en que ella arroj la red, no
hacia el Susurrante en su columna de fuego, sino directamente detrs de ella, en la
cara de Loki...
...sin darle tiempo de protegerse. Titilaron las runas del Alfabeto Antiguo, Naudr,
Thuris, Tyr y Os, Hagall y Kaen, Isa y r. La red cay, atrapando a Loki tan
hbilmente como a cualquier pez, y por ltimo Aesk, la propia runa de Maddy, lanz
al Embaucador a travs de la caverna cuando la columna ardiente se liber, baando
a ambos con cenizas, azufre y capas de vidrio volcnico.
El chorro fue mayor que ninguno de los anteriores y arroj a la muchacha a unos
siete metros, donde cay de rodillas, medio aturdida. Detrs de ella el geiser estaba
alcanzando el clmax. Las cenizas y los rescoldos saturaron el aire al tiempo que las

Joanne Harris

Runas

piedras candentes cayeron todo a su alrededor. Por ltimo, algo pesado se estrell
contra la tierra a pocos pasos de la antigua posicin de Maddy.

Loki?
La voz de la joven levant un eco apagado al rebotar contra las paredes
chorreantes de vapor. El vaho achicharrante la haba dejado medio cegada, por lo
que se dej caer sobre una losa plana y se esforz en respirar. No estaba
acostumbrada a realizar ese tipo de esfuerzos y ahora se haba quedado casi sin
energa mgica. Si la atacaba en ese preciso momento, ella apenas podra recurrir a
poco ms que un ensalmo para defenderse.

Loki? le llam.
No hubo rplica.
El surtidor se consumi al cabo de un minuto, momento en que los vapores
sulfurosos empezaron a saturar el aire de la gruta. La joven se arriesg a echar una
ojeada a su alrededor, pero no haba nada que ver en la neblina de un amarillento
insano.
Maddy comprendi el motivo cuando el vapor se disip, dejando al descubierto la
extensin del dao. Una parte del techo se haba desplomado y ahora un tmulo de
escombros obstrua la chimenea. Una enorme losa de roca, con su lado ms cercano
atestado con trozos de estalactitas, yaca sobre el tmulo como un puo cubierto por
un guantelete.
Y Loki?
Y el Susurrante?
No haba rastro de ninguno de los dos en la caverna ahora en ruinas.

-111-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Transcurrieron varios minutos ms antes de que Maddy fuera capaz de ponerse en


pie. Se incorpor temblorosa y se sacudi las cenizas del pelo. Todava tena la visin
borrosa despus de haber mirado dentro de la chimenea; las manos se le haban
quedado doloridas, como quemadas por el sol.
La sacudida ya haba terminado, dejando la caverna sumida en un silencio
inquietante. El polvo caa desde el techo roto sobre el gigantesco tmulo de roca y
escombros, que cerraba por completo el extremo de la cueva donde haba estado Loki
y su red.
Felicidades, Maddy -coment una voz desabrida en el interior de su mente-.
Ahora eres una asesina.

No susurr Maddy, horrorizada.


Ella nunca haba querido herirle, por supuesto. Slo quera mantenerlo bajo
control, sujetarle, mientras ella reclamaba al Susurrante, pero todo haba ocurrido tan
rpido... No haba tenido tiempo de medir sus fuerzas. Y ahora, por su culpa, l estaba
all enterrado, aplastado bajo aquel puo ptreo...
Resultaba difcil respirar, ya que ahora los vapores del geiser se entremezclaban
con el polvo despedido por el montn de piedras acumuladas que, como un tmulo
de la Era Antigua, parecan llenar la caverna. Lentamente, a desgana, se dirigi hacia
l. Una parte de ella deseaba contra toda esperanza que Loki se hallara all, atrapado
e indemne, por lo que empez a retirar las rocas ms pequeas de forma poco
sistemtica y escudriaba la pila en una vana bsqueda de un trozo de manga, una
bota, una sombra...
Una firma mgica.
Eso era! Maddy, contrariada, se hubiera dado de bofetadas. Alz una mano
trmula y form Bjarkn hasta encontrar la firma mgica del Embaucador, ese
inconfundible rastro de fuego desatado. La luz de dos firmas mgicas nunca poda
ser igual, y la de Loki, como la del Tuerto, era compleja y vivida a diferencia de
cualesquiera otras.
Estaba vivo!
Un buen rastreador era capaz de precisar la edad del lobo que cazaba, si cojeaba o
no, lo rpido que era capaz de correr y cundo llev a cabo su ltima cacera. Ella no
~112~

Joanne Harris

Runas

era una observadora tan capacitada, pero localiz los fragmentos de la red y los
restos de la runa mental que haba lanzado.
Se haba concentrado un poder tremendo en aquella runa final; un poder
suficiente para hundir el techo cuando Maddy extrajo al Susurrante de la chimenea.
Los trozos de Aesk seguan desparramados por el suelo, como fragmentos de la
explosin de una botella de refresco de jengibre. Determin el lugar donde la runa
haba alcanzado a Loki, a quien haba impulsado contra la pared, donde le haba
dejado clavado como una mariposa sujeta a una tela por un alfiler poco antes de que
el techo se derrumbara sobre l.
Pero entonces...
All estaba, contra toda esperanza, alejndose del amontonamiento de piedras. No
era un resto, ni un fragmento, sino una firma mgica, garabateada fugazmente en
aquel caracterstico violeta intenso en agudo contraste con la roca.
Supuso que haba intentado esconderse debido a lo desvado del trazo, pero o bien
estaba demasiado dbil para ocultar el rastro de su color, o las rocas desprendidas
haban distrado buena parte de su concentracin, porque all estaba, sin lugar a
confusiones, dirigindose hacia la entrada de la caverna.
Y all fue donde Maddy le encontr al final. Se haba dejado caer detrs de un
bloque de piedra y mantena un brazo alzado para cubrirse la cabeza, con los dedos
an doblados para digitar la forma de Yr, la runa de la proteccin. Se hallaba muy
quieto y la roca situada detrs de l estaba empapada por una cantidad alarmante de
sangre.
El corazn de Maddy dio un lento vuelco. Se arrodill, convulsa, y alz una mano
para tocarle la cara. Vio que la sangre sala de un estrecho tajo que tena sobre la ceja.
Una roca debi de haberle interceptado mientras corra, a menos que hubiera sido la
cada la que le hubiera dejado inconsciente. De cualquier modo, estaba vivo.
El alivio hizo que Maddy se echara a rer con fuerza, aunque se lo pens mejor en
cuanto oy el extrao y turbador retumbo de sus carcajadas a travs de la caverna
destrozada.
Estaba vivo, se record a s misma, pero tan pronto como se despertara, sera
doblemente peligroso. ste era su sitio. Los dioses sabran cuntos recursos tendra a
los que poder echar mano. Necesitaba salir de all, y cuanto antes.
Mir a su alrededor. La caverna retena ese olor acre despedido por la chimenea,
pero el aire era ms limpio ahora que haba cesado la lluvia de rocas. Ese examen
revel a la muchacha que Loki se haba salvado de chiripa. Un trozo de vidrio
volcnico del tamao de la cabeza de un jabal haba pasado a escasos centmetros y
ahora yaca a los pies de Maddy, todava refulgente.
Maddy cavil a toda prisa para evaluar una situacin que tena muy mala pinta. El
intento se haba saldado con un fracaso, pues no tena al Susurrante y se haba

Joanne Harris

-113~114~

Runas

quedado sin fuerzas, y adems segua encerrada en los tneles subterrneos del
Trasmundo con miles y miles de pasadizos y galeras que se interponan entre ellos y
la superficie.
Aun as, haba sido un buen plan. Tendra que haber funcionado. Durante un
segundo haba existido contacto entre ellos. El Susurrante haba respondido a su
llamada. Haba estado a punto de conseguirlo, pero como sola afirmar Nan la Loca:
Estar a punto de ganar una carrera es perderla.
Maddy mir a su alrededor, desesperada. Qu demonios iba a hacer ahora?

Mtale orden una voz a sus espaldas. Sorprendida, Maddy se dio la vuelta .
Hazlo, se lo merece asegur una voz masculina, seca y desaprobadora, con un
cierto remilgo, como la de Nat Parson en mitad de un sermn.

Pero no haba nadie a la vista. A su alrededor las sombras aumentaban, teidas de


rojo, mientras la chimenea coga aliento.

Dnde ests? murmur ella.


Mtale de una vez repiti la voz. Hazle un favor a los mundos. Nunca

tendrs mejor oportunidad.

Maddy mir a derecha e izquierda sin ver a nadie.


Se lo habra imaginado? Acaso el humo y los vapores la haban aturdido? En
algn rincn al fondo de la mente, una voz bajita y perseverante le instaba a echar a
correr para rehuir el nuevo chorro de vapor del geiser, cuya prxima explosin era
inminente, y conseguir un poco de aire respirable, so pena de terminar desmayada,
pero nada de esto pareca tener importancia ahora. Era mucho ms fcil ignorarlo,
cerrar los ojos y no pensar.

Djalo ya coment la voz en tono agudo. Pero t eres imbcil, a que s? Mira

abajo, chica, mira a-ba-jo!

Maddy agach la mirada.

Ms abajo.
Pero si no hay nada... comenz Maddy, hasta que tropez de pronto, con los

ojos dilatados por la sorpresa, cuando vio (y lo vio realmente) lo que haba aterrizado
con un golpe casi a sus pies, todava brillando debido al calor de su nido ardiente.

Ah, vaya, por fin coment el Susurrante con un tono cansado. Ahora, si eres

capaz de hacer un pequeo esfuerzo ms, al menos podras darle una patada a ese
bastardo de mi parte.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Hasta donde se saba, nadie haba cartografiado ni computado jams los pasadizos
que discurran debajo de la colina del Caballo Rojo. Ni siquiera el Capitn los conoca
todos a pesar de haberlos usado durante siglos como refugio y lugar de reunin para
los trasgos, pues, al fin y al cabo, ni era el arquitecto de la colina ni el custodio de
todos sus secretos.
Se rumoreaba que quien se adentrara a suficiente profundidad podra seguir el
curso del Strond hasta el mismsimo Averno y la Fortaleza Negra, que se alzaba a
orillas del ro Sueo. Nadie saba a ciencia cierta si era verdad, salvo posiblemente el
Capitn, y cualquier trasgo lo bastante tonto para preguntarle esta clase de detalles se
mereca cuanto le pasara.
La-Bolsa-o-la-Vida no tena un pelo de tonto pero, sin embargo, era muy fisgn; la
curiosidad le espoleaba ms de lo que le retena el deseo de permanecer a salvo, y l
ya haba visto una serie de cosas extraas que deseaba probar e investigar. Todo haba
empezado con aquella chica que conoca su verdadero nombre y su descenso hacia
las regiones adonde no se aventuraba ningn trasgo, pero en las cuales a veces
desapareca el Capitn, de donde acostumbraba a regresar de un humor de perros y
apestando a azufre.
Lo siguiente haban sido los acontecimientos en el Supramundo, a los cuales el
trasgo apenas habra prestado inters en circunstancias normales, pues a los suyos
no les gustan los problemas, a menos que los causasen ellos mismos, y las frecuentes
idas y venidas en la colina del Caballo Rojo, con aquellas partidas y el prroco
agitando al vecindario, normalmente le habran inducido a quedarse a salvo bajo
tierra...
...pero en esta ocasin senta que haba en marcha algo ms que la tensin habitual
entre la Gente y Faerie. Haban corrido toda clase de rumores y el jinete que haba
acudido a lomos de un corcel cargado haba cabalgado de regreso al Hindarfial.
Luego estaba lo de ese olor tan similar al del incienso y a rastrojos quemados, y haca
media hora por lo menos que el Capitn haba vuelto de una de sus expediciones con
un trapo anudado a la cabeza y un brillo de odio en la mirada que haba puesto a la
guardia en alerta total, y se haba encerrado en sus estancias privadas, hablando con
brusquedad a cualquier trasgo que se le acercase.

~115~

Joanne Harris

Runas

Bolsa tenia algo mejor que hacer que cruzarse en su camino. Habia procedido
segn lo acostumbrado en circunstancias similares: se habia apostado en un lugar
apartado y se habia preparado para regalarse con un bizcocho de ciruela, un queso
curado y un barrilillo de brandy de esos que parece que dan coces como una muia y
que habia escondido alli varias semanas atrs. Estaba empezando a ponerse cmodo
cuando le lleg un sonido de voces y reconoci una de ellas; era la de Maddy.
Su deber estaba claro: detener a la chica. sas eran sus instrucciones, claras como
el agua, rdenes impartidas por el Capitn en persona y l tenia formas de ponerse
muy desagradable cuando no se obedecian sus rdenes.
Por otro lado, se dijo, cualquiera capaz de poner nervioso a Loki seria un
compaero ms que bienvenido para La-Bolsa-o-la-Vida. La mejor clase de valentia,
en este caso, consistia en tratar de pasar inadvertido y terminarse el brandy.
Era un buen plan y habria salido perfecto, pens Bolsa ms tarde, si no hubiera
sido por su dichosa curiosidad. La misma que le habia llevado hasta la chica en
primer lugar; y ahora sacaba de nuevo lo mejor de si mismo mientras se arrastraba en
las sombras, intentando escuchar lo que decian las voces.
Parecia una discusin cada vez ms subida de tono.
Maddy descubri enseguida que el Susurrante no estaba nada agradecido por su
liberacin. Es ms, tras una precipitada salida de la caverna, en el transcurso de las
horas siguientes, mientras acarreaba el objeto en una improvisada mochila hecha con
la chaqueta, tuvo muchas oportunidades de maldecirse por haber tenido tanto xito.
El Tuerto tenia razn cuando me dijo que el Susurrante tenia el aspecto de un
trozo de piedra, habia pensado la muchacha en un primer momento, cuando
parecia un fragmento de algn material vitreo volcnico, obsidiana o quizs algn
tipo de cuarzo, pero luego, tras estudiarlo ms de cerca, pudo verle el rostro: una
nariz prominente, una boca con las comisuras hacia abajo y unos ojos que
relumbraban con una inteligencia mezquina.
Y en lo tocante al carcter, tratar con l era como aguantar a un cascarrabias de
genio espantoso a quien nada le agradaba. Ni el ritmo del avance, que era demasiado
lento, pero que tildaba de incmodo en cuanto Maddy apretaba el paso, ni la
conversacin de la muchacha, ni su silencio, y en especial, el hecho de que iban a
reunirse con el Tuerto.

Con ese perro de la guerra? inquiri el Susurrante. Nunca le he pertenecido,

nunca jams. Se cree que todavia es el General. Piensa que lo nico que ha de hacer es
ponerse a dar rdenes de nuevo. La joven ya habia oido esa cantinela varias veces,
por lo que no le contest e intent concentrarse en el camino, rocoso y lleno de
agujeros. Tan arrogante como siempre, pero quin se cree que es, eh? El Padre de
Todo, mi...

~116~

Joanne Harris

Runas

Supongo que tal vez habras preferido que te dejara en la chimenea coment

Maddy casi sin resuello.

Qu? Habla ms alto!


Me has odo perfectamente.
Ahora escchame t dijo el Susurrante. No creo que tengas idea de con qu

te ests viendo las caras. Yo no soy nada ms que una piedra, pero sabes? en las
manos incorrectas podra explotar como una granada.

Maddy le ignor y continu la marcha. Era una caminata ardua, pues el


Susurrante pesaba mucho y era incmodo de acarrear. Cada vez que le asaltaba la
tentacin de detenerse a descansar imaginaba a Loki recuperado, enfadado y ms
que dispuesto a vengarse corriendo tras sus pasos por el pasadizo. Ella haca cuanto
estaba en su mano para ocultar su rastro, cruzndolo algunas veces con la runiforma
Yr, o regresando sobre sus pasos. Esperaba que esas precauciones bastaran para darle
esquinazo o retrasarlo, aunque no poda saberlo a ciencia cierta.
El Susurrante no haba tardado en quejarse de la compasin mostrada por Maddy.

Tendras que haberle matado cuando tuviste la oportunidad se lament por


vigsima vez. Estaba inerme e inconsciente, completamente a nuestra merced.
Aparte de eso, podras haberle dejado all y los vapores txicos probablemente
habran acabado con l. Pero qu es lo que haces? Vas t y le salvas. Le sacas hasta
donde el aire est limpio y le vendas la cabeza. Prcticamente le has metido en la
cama, por el amor de los dioses, qu ser lo siguiente, llevarle un vasito de leche o
hacerle un huevo pasado por agua?

Oh, djame un rato en paz replic Maddy, enojada.


Lo vas a lamentar continu el Susurrante. No nos va a dar ms que

problemas.

Lo cierto es que estaba obligada a admitir la existencia de razones para guardarle


resentimiento al Embaucador a tenor de lo narrado por la cosa, que le mostr a
Maddy todo el catlogo de varios siglos de quejas sobre Loki mientras se dirigan
hacia el Supramundo, comenzando por su adopcin en Asgard y la confusin que
haba trado consigo y culminando con su reaparicin, unos cientos de aos despus
del Ragnark y en el sitio peor posible, en las catacumbas de la Ciudad Universal, en
el distante Finismundi.

Qu estaba haciendo all? No lo s, pero seguro que nada bueno, ni que decir

tiene, y se hallaba muy debilitado tras haber invertido su magia, pero eso s, segua
tan taimado como siempre, maldito sea, y deba de saber de algn modo que yo
estaba por all cerca...

Lo saba? pregunt Maddy.

-117-

Joanne Harris

Runas

Si, claro sise el Susurrante. Alli estaba yo, en paz por fin, durmiendo

tranquilo durante siglos y qu es lo que hace? Me despierta, el muy bastardo.

Pero cmo pudo averiguar tu paradero?


Emiti una irritada pulsacin de luz.

Bien, dado el hecho de que hoy dia no soy lo que podria llamarse un artefacto

mvil independiente, supongo que se limit a buscar entre las ruinas hasta que...

En qu ruinas? pregunt Maddy.


Pues en las de Asgard, claro replic el Susurrante con brusquedad.
Maddy se le qued mirando fijamente.

Asgard? inquiri.
Por supuesto estaba al tanto de que la Ciudadela del Cielo habia caido durante el
Ragnark, y habia oido muchas historias sobre ese lugar, tantas que casi creia haberlo
visto por si misma, con sus salones dorados y el Bifrost o puente del Arco Iris, que
abarcaba todo el cielo.
El Susurrante se ech a reir.

Qu? No te lo cont Odin? El extremo ms lejano del puente est en

Finismundi. La Gente nunca supo nada de eso, por supuesto. Jams lo han cruzado y
slo se ve cuando llueve y hace sol a la vez, aunque piensan que es un fenmeno
natural, debido a condiciones climatolgicas extraordinarias, pero Sirio, ese a quien
t conoces bajo el nombre de Loki, lo sabia, me hall y me trajo hasta aqui, un lugar
que se encuentra en una posicin central respecto a los mundos, un lugar donde
convergen lineas de gran poder, donde me at con runas y ardides y jur que
nicamente me soltaria si le facilitaba lo que queria.

Lo sabia repuso Maddy, pero qu es lo que reclamaba?


Una vez ms el Susurrante sise para sus adentros.

Pretendia recobrar su verdadero aspecto, o sea, reinvertir su runa, pero como eso

no pudo ser, aspiraba a usarme como moneda de cambio y venderme a los sir o los
vanir para garantizar su lamentable pellejo; sin embargo, como hizo su trabajo
demasiado bien, no podia sacarme de nuevo de la hoya. Las fuerzas que me
aprisionaban proceden del Sueo y de la Muerte y aun de ms all, y me mantenian
bien sujeto, y todo cuanto l podia hacer era vigilarme, esperar y rezar para que
nunca consiguiera fugarme. Y asi ha sido durante siglos. El Susurrante dej escapar
su risa seca. Si eso no me da derecho a vengarme, entonces esta Era Nueva vuestra
es an ms pattica de lo que pens que iba a ser.
En cuanto llegaron a los niveles superiores, Maddy tuvo ocasin de observar el
aumento de actividad por parte de los trasgos, cuyos colores relumbraban a lo largo
de su camino, y cuyas huellas se desparramaban por todo el suelo de tierra roja. Se
detuvo cuando empez tambin a oirlos.
-118-

Joanne Harris

Runas

Ese era el tramo ms peligroso al no haber escondrijo alguno desde el punto donde
estaban hasta el final del trayecto. La larga andadura cuesta arriba hacia el nivel
superior los dejaria expuestos en la escalera de roca durante un lapso de tiempo
peligrosamente largo, pero Maddy sabia que no existia otra salida, pues todos los
dems caminos conducian hasta el laberinto de almacenes y habitaciones
acondicionadas para albergar tesoros que llenaban la colina; y debajo estaba el rio,
una oscuridad fastidiosa en la cual no se podia depositar ninguna esperanza.

Por qu nos hemos detenido? exigi saber el Susurrante.


Calla replic ella. Estoy pensando.
Qu pasa, te has extraviado? Ya deberia habrmelo imaginado.
No me he perdido le interrumpi Maddy, enfadada. Es slo que...
Ya te dije que tendrias que haberle matado insisti la cosa. Si yo estuviera en

su lugar, iria detrs de nosotros, tenderia una emboscada y tendria ejrcitos de


trasgos detrs de cada esquina y...

Bien, y qu es lo que sugieres? le cort con brusquedad.


Sugiero que deberias haberle matado.
Bueno, pues mira qu til es eso repuso ella. Creia que eras un orculo. No
se supone que conoces el futuro o algo por el estilo?
El Susurrante refulgi con abierto desprecio.

Escchame, chica, los dioses han pagado, y muy caro por cierto, por mis

profecias. Odin me entreg un ojo, eso ya lo sabes, pero eso fue hace mucho tiempo y
en realidad fue una ganga. En cuanto a ti...

No tengo intencin de darte ningn ojo repuso Maddy, con resolucin.


Por todos los dioses vivos, nia. Y para qu lo quiero yo?
Entonces, qu es lo que deseas?
El Susurrante relumbr an con ms fuerza.

Escucha, chica, me caes bien empez, y como me gustas, voy a ayudarte,

pero has de hacerme caso ahora mismo. Escucha y anota. Tu viejo amigo el Tuerto te
ha mentido todo el tiempo con el propsito de traerte hasta este punto. Durante los
ltimos siete aos te ha alimentado con una dieta cuidadosamente equilibrada de
medias verdades y engaos, la ms abyecta de todas es la que se refiere a lo que
eres...

Qu quieres decir con eso de lo que eres?


El Susurrante lanz uno de sus ms brillantes destellos y Maddy pudo entrever
chispas de luz rnica atrapadas como lucirnagas en el cristal volcnico. Bailaban de
forma seductora y la cabeza de Maddy se empez a sentir agradablemente ofuscada,

Joanne Harris

- 1 21 09 -

Runas

como si se hubiera bebido una especiada cerveza caliente. Intuy que se trataba de un
encantamiento y rechaz el tan grato sentimiento para trazar Yr ante el Susurrante,
que continu brillando, pero con suficiencia, como si hubiera obtenido algn mrito
de categora.

Detente ya dijo Maddy.


Es slo una demostracin repuso el Susurrante, hablo cuando es mi deber, y

no puedo callar. Esa runa tuya es bien fuerte, ya lo sabes. Hice una prediccin sobre
ella antes del Ragnark. Supongo que se es el motivo de que el Tuerto te enviara. No
querra arriesgar su propio pellejo.
Durante un momento, Maddy no dijo nada. Tena que tomarse al Susurrante con
precaucin y eso haba confirmado algo de lo que Loki haba dicho, y estaba claro
que no deba confiar en l. Sin embargo, el Orculo...

Puede mentir un orculo?

Quiere empezar una guerra continu la cosa, una segunda Tribulacin, para

eliminar el Orden de una vez por todas. Con una simple palabra, morirn miles.

Eso es una profeca? inquiri Maddy.


Hablo cuando es mi deber, y no puedo callar.
Qu quiere decir eso?

Hablo cuando es mi deber...


Vale, de acuerdo. Y qu ms ves?
Ahora el corazn de Maddy lata con fuerza. Detrs del rostro ptreo del
Susurrante, las luces y los colores bailoteaban y giraban.

Veo un ejrcito listo para la batalla. Un general solo a su frente veo. Veo un
traidor en la puerta. Un sacrificio tambin veo vaticin el Susurrante.
No podras ser un poco ms preciso?
Hablo cuando es mi deber, y no puedo callar. Tras las murallas del Hel los

muertos se levantarn, el Innombrable se alzar y los Nueve Mundos se perdern, a


menos que los Siete Durmientes alguien despierte y al Tonante del Averno alguien
libere...

Sigue! exclam Maddy.

Joanne Harris

Runas

De pronto, los colores del Susurrante se oscurecieron y volvi a tener el aspecto de


una piedra. Un movimiento furtivo en las sombras y un ligero crujido de guijarros en
el suelo alertaron a Maddy de una nueva presencia cerca de all.

Nyd byth nearu on breostan8.


Maddy canturre el ensalmo con contundencia.
...y uni las manos hasta formar Naudr, lanz la runa hacia la oscuridad y atrap a
una figura diminuta, de orejas grandes y peludas y con ojos dorados, cubierta de
malla de la cabeza a los pies.

Otra vez t! exclam la muchacha con incredulidad.


La curiosidad de Bolsa haba sido ms fuerte que l.

Verso 27 de <<El poema de las runas>>. La frase significa: <<Nyd es cuita del
pecho>>. (N. del T.)
8

-121-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Mtale instig el Susurrante a Maddy...


...que baj los ojos hacia el deslumbrado trasgo.

Estabas espiando, no?


Mtale insisti el Susurrante. No dejes que se marche.
No puedo contest Maddy. Por qu no dejas de pedirme que mate a la
gente? Conozco a este trasgo continu ella. Es el que me gui.
El Susurrante hizo un sonido de exasperacin.

Y qu importa? Qu quieres? Que d la voz de alarma?


Bolsa miraba a Maddy con cautela.

La alarma de qu? replic. No s nada y no quiero saberlo tampoco. De


hecho prosigui la criatura, sbitamente inspirada, creo que he perdido la
memoria y no recuerdo ni papa, zagala. As que no hay que preocuparse una miaja
por lo que yo haya podido or... Podis seguir vuestro camino y yo me quedo aqu,
bien quietecito...

Vamos, por favor intervino el Susurrante, pero si lo has escuchado todo...


Bolsa asumi una expresin de asombro y fingi estar ofendido.

Ya lo s admiti Maddy.
Bien, y entonces qu? No tenemos otra alternativa. En cuanto se le presente la

ms mnima oportunidad se lo contar a su seor. Por qu no le matas de una vez y


te comportas como una buena chica y...?

Cllate ya le cort Maddy. No voy a matar a nadie.


Eso es hablar como una verdadera dama, seorita coment Bolsa con
verdadero alivio. No tienes por qu escuchar a esa cosa repugnante. Lo nico que
debes hacer es regresar sana y salva hacia el Ojo del Caballo. No hay necesidad de
quedarse aqu ms de lo necesario, a que no, zagala?

Cierra el pico, Bolsa. T vas a ser el que nos lleve de vuelta al Supramundo.
Qu? pregunt bruscamente el Susurrante.

-122-

Joanne Harris

Runas

Bueno, es obvio que no podemos dejarle aqu y hemos de encontrar una salida

segura hacia el exterior de la colina, por lo que se me ha ocurrido...

Es que no has escuchado nada de lo que te he dicho?


Bueno... admiti Maddy.
Pues ocurre que acabo de hacer una profeca de lo ms significativa coment el
Susurrante. Tienes idea de lo privilegiada que eres? Me he pasado cuatrocientos
aos en esa condenada hoya, con Sirio pegado a m da y noche, y jams le he
dirigido ni siquiera una slaba.

Pero no se supone que es al Tuerto a quien tienes que decirle todo?


El Susurrante hizo un ruido muy similar a un bufido.

Mira lo que pas la ltima vez replic. El muy idiota consigui que le

mataran.

Fue justo entonces cuando oyeron el sonido. Un latido distante justo por encima de
sus cabezas, demasiado regular para ser accidental, que les envi ondas de choque a
travs de la colina hueca y que hizo temblar las paredes de piedra.
Bum, bum, bum.
Bum, bum, bum.

Qu es eso? pregunt Maddy.


Problemas vaticin el Susurrante.
El golpeteo son como una sucesin de caonazos a odos de Maddy mientras que
al trasgo le record el runrn del Pueblo del Tnel cuando se pona manos a la obra
en alguna clase de actividad minera o tal vez algn tipo de excavacin. Poco despus
oyeron el soniquete de la arenilla al caer sobre la escalera, conforme se iba
desprendiendo del techo de los niveles superiores, situados mucho ms arriba.

Qu es eso, Bolsa?
El interpelado le ofreci por toda respuesta uno de sus encogimientos de hombros
que parecan afectar a todo su cuerpo, pero luego coment:

A m me suena como si estuvieran excavando junto al Ojo del Caballo. Tal vez

sea alguien de los tuyos que se ha puesto al tema otra vez. Ha habido un jaleo de
cuidado entre la Gente en los ltimos tiempos.

La joven se pregunt cunto tiempo habra pasado en el subsuelo. Un da? Tal


vez dos?

Pero tenemos que salir. No hay forma de evitar la colina del Caballo Rojo?
S que se puede, seorita, pero es un camino muy largo, y hay que llegar casi

hasta los Durmientes, y...

Estupendo. Entonces ser seguro.

-123-

Joanne Harris

Runas

Seguro? -pens Bolsa-. Seguro? La posibilidad de unir seguridad y Durmientes,


no ya en la misma frase, sino en el mismo prrafo despertaba en l unas ganas locas
de aullar, pero no servira de nada negar el sonido del martilleo y ahora los finos
odos del trasgo le permitieron captar otros ruidos adicionales: el de los percherones,
las ruedas y el golpe ocasional de metal contra metal.

Oh, oh exclam Bolsa.


Qu?
Me da la impresin de que pretenden entrar aqu dentro.
La voz de Bolsa denotaba una gran incredulidad, pues en cinco siglos de asedio,
visto desde su perspectiva, la Gente jams haba intentado nada, salvo algn conato
de horadar el suelo a fin de abrir una grieta en la puerta de entrada al Trasmundo,
pero en este momento estaban abrindose camino a golpe limpio dentro de la roca.

No creo que al Capitn le guste esto coment. Maldita la gracia que le va a

hacer.

~124~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

Loki se haba guarecido en un rincn del bosque del Osezno, donde continuaba
padeciendo una fuerte migraa. Su nombre significaba <<fuego desatado>> y su
temperamento no le iba menos a la zaga. Haba dado muestras del mismo en el
Trasmundo, donde haba soltado maldiciones en todas las lenguas que hablaba y
tambin haba roto una buena cantidad de pequeos objetos valiosos sin otra culpa
que la cercana a su persona.
Se haba equivocado por atolondrado, eso lo tena claro. Haba juzgado mal a
Maddy no slo una vez, lo cual habra sido disculpable, sino dos, lo cual ya no lo era.
Haba actuado con descuido y displicencia, y se haba dejado engaar por una cra!
pero lo peor de todo, sin lugar a dudas, era que la haba dejado escapar con el
Susurrante.
El Susurrante. Esa chuchera tres veces maldita. El Embaucador no haba salido de
su guarida por miedo a la Gente que haba acudido a la colina, sino en pos del
Orculo, pero se qued desconcertado al ver desde su posicin en la rama de un
rbol semejante turba congregada alrededor del Ojo del Caballo.
Estaban el polica, el alcalde con su sombrero oficial, varios cientos de hombres y
mujeres, armados con horcas y azadas (<<qu rsticos>>, pens Loki), un grupo
surtido de mocosos, algunas mquinas excavadoras arrastradas por bueyes; y por
supuesto, el prroco, muy elegante con las ropas ceremoniales, con su aprendiz al
lado, montado en un caballo blanco y leyendo en voz alta el Libro de la Tribulacin.
Todo esto en s mismo no tena tanto de inusual. De vez en cuando, se generaba
una cierta inquietud entre la Gente; a menudo se deba a una mala cosecha, una plaga
en el ganado o un brote de clera. Era frecuente achacar a los de Faerie la culpa por
todo lo que saliera mal y a lo largo de los aos se haba terminado construyendo una
leyenda, de modo que ahora la mayora de los aldeanos crea, lo mismo que Nat
Parson, que la colina era la morada de los demonios.
Loki jams haba intentado poner freno a esta situacin, ya que, al fin y al cabo, era
el miedo lo que mantena lejos a la Gente y cuando marchaban en contra de sus
trasgos, una vez cada veinte aos ms o menos, ondeando las banderas y portando
reliquias, jurando exterminar las alimaas de una vez por todas, rara era la ocasin
en la que permanecan mucho tiempo. Un par de das y uno o dos encantamientos
chabacanos bastaban para enfriar su fervor evanglico. Adems, el Ojo estaba bien
-125-

Joanne Harris

Runas

cerrado. Sellado con runas, se hallaba a prueba de cualquier intento de entrar por
parte de la Gente.
Sin embargo, en esta ocasin no logr reprimir cierta inquietud. Las mquinas
excavadoras haban supuesto un elemento novedoso, y jams haba presenciado una
aglomeracin tan grande ni tan bien organizada en todos los aos pasados debajo de
la colina. Sin duda, algo haba ocurrido que haba excitado los nimos. Una
incursin, quizs? Alguna jugarreta que hubieran llevado a cabo los trasgos en su
ausencia? Se daba cuenta demasiado tarde de que debera haber prestado ms
atencin a lo que estaba sucediendo en el Supramundo. Debera haber vigilado en
especial al prroco pero, como siempre, haba tenido que vrselas con el Susurrante.
Aquel maldito cachivache derrochaba una energa que pareca inagotable y a l se le
haban ido las fuerzas en mantenerlo a raya con el transcurso de los aos. Entonces
apareci Maddy y de pronto haba centrado en ella toda su atencin.
El resultado de todo ello era aquel tremendo desaguisado.
Loki suspir. De todos los posibles momentos para perder al Susurrante, no caba
duda de que aqul era el peor. No estaba demasiado preocupado por la Gente. La
inversin de sus poderes mgicos no le haba dejado indefenso y tampoco las
mquinas suponan una amenaza significativa. Les llevara semanas, tal vez meses,
poder llegar hasta l.
El fanatismo del gento era lo que de verdad tema. El impulso de los hombres
librados a sus propias fuerzas se consumira por s mismo, pero en el momento
adecuado y con un lder conveniente, uno que lo despertara, cultivara, avivara y
alimentara con una dieta a base de oracin y Tribulacin...
Estaba al corriente de las historias, claro que s. No en vano haba empleado una
eficaz red de espas desde su fortaleza en el Trasmundo gracias a la cual estaba al
tanto de que durante los ltimos cientos de aos la Palabra procedente de Finismundi
se haba hecho cada vez ms fuerte. La Palabra del Orden, los seguidores del
Innombrable, partidarios del conflicto que se estaba produciendo entre la Gente y los
gneos, y al final, la mayor de todas las Depuraciones, la guerra santa que barrera a
los gneos de la superficie de todos los mundos.
Se rumoreaba que las catedrales finismundesas eran altas como montaas y
grandes como ciudades. Los examinadores haban constituido tribunales en esa
ciudad y sus escribas copiaban invocaciones infinitas en rollo tras rollo de
pergaminos iluminados.
En Finismundi reinaba el Orden, la sangre sucia haba sido erradicada casi por
completo y se proceda al exterminio de trasgos y otras alimaas con eficacia y sin
piedad. Si una oveja o una vaca naca con una runiforma, entonces se destrua todo el
rebao con prontitud; si era un nio el que llevaba la marca, las Leyes eran m s
misericordiosas, pero era alejado de la comunidad y entregado a la custodia de los
examinadores, y no se volva a or nada ms de l.

Joanne Harris

~127~
-126-

Runas

Habia tambin otras historias de colinas y tmulos que antao habian sido
habitados por los viejos dioses y que ahora habian sido vaciados de sus ocupantes
originales y consagrados de nuevo en preparacin de la Gran Depuracin. Y
circulaban otros cuentos ms oscuros de capturas de seres malignos que habian sido
sometidos al poder de la Palabra; diablos que habian sido lleva dos a rastras,
chillando hacia el cadalso y la pira; demonios con aspecto de hombres y mujeres,
pero que eran en realidad los siervos del enemigo, y adems carecian de alma que
salvar.
Los domingos eran fiesta de guardar en Finismundi y la Oracin y la asistencia a la
misa dos veces al dia, obligatorias. Todo aquel que no acudia o mostraba algn tipo
de comportamiento inadecuado, fuera de la clase que fuera, se veia obligado a
enfrentarse con la Exanimacin y la Depuracin, a menos que renunciara a esas
costumbres.
Pero claro -pens Loki-, hay mucho trecho hasta alli desde el valle del perezoso
Strond. Sin embargo, muchos de sus informantes hablaban cada vez con ms
frecuencia de la llegada de los examinadores, y se murmuraba en el camino del
mismo modo que se informaba en el Trasmundo, que incluso Las Caballerizas se
habia visto infectada por el rumor y los cuentos.
Corrian muchas historias sobre la Palabra, ese poder otorgado nicamente a los
rangos ms altos de sacerdotes, aunque Loki podia reconocer en ella el ensalmo, y al
menos en lo que a l concernia, sus encantamientos eran simples sortilegios
camuflados bajo una nueva capa de pintura. Tambin se hablaba mucho del
Innombrable, el cual, segn el Libro de la Tribulacin, se habia alzado entre los
muertos en el Fin del Mundo y volveria de nuevo en la hora de la necesidad para
salvar a los justos y destruir a los blasfemos.
Loki no albergaba duda alguna de que l mereceria la consideracin de blasfemo.
Seguia sin gozar de una buena posicin, pues los nuevos dioses le tildaban de
demonio y los antiguos le aborrecian por considerarle un traidor, pero el problema
era que ahora habia perdido al Susurrante, la nica baza que servia como triunfo en
cualquier partida que se plantease, y sin l se habia quedado sin nada con lo que
regatear cuando llegara la hora de la verdad.
Debia recuperarlo antes de que llegara a manos del General. Sin duda, el Orculo
habria adivinado esto y Maddy estaria alerta. Aun asi, todavia no habia sido vencido.
Conocia todas y cada una de las salidas de la colina del Caballo Rojo y desde aquel
escondrijo podia pasar desapercibido y vigilar a los fugitivos. En el Trasmundo, sin
saber adonde se dirigian, podria perderlos entre los miles de tneles que perforaban
el alcor; pero aqui, en el Supramundo, los colores de Maddy y los del Susurrante
brillarian como un faro a varios kilmetros en derredor. Tambin era verdad que
sucedia lo mismo con los suyos, pero aun asi, consideraba que merecia la pena correr
el riesgo. Adems, a la primera seal de peligro podria abrir la entrada al interior de
la colina y ponerse a salvo en cuestin de segundos.

Joanne Harris

Runas

Los agudos ojos de Loki peinaban- 1 2 8 - todo el valle, desde la colina del

Caballo Rojo hasta Farnley Tyas, desde la Posta de la Fragua hasta Fettlefields, e
incluso hasta el Hindarfial, donde el humo distante de un almiar o el fuego de un
hogar difuminaban los contornos del horizonte brumoso. Todavia no habia trazos de
ninguna firma mgica, pero estaba absolutamente seguro de que Maddy apareceria
pronto. Observaba y esperaba, tomndose su tiempo, ya que hacia dcadas desde la
ltima vez que se habia aventurado en el Supramundo y a pesar de la urgencia de su
tarea no podia evitar rendirse al placer de sentir el sol y el azul del cielo.
Habia sido un otoo benvolo, pero estaban en las postrimerias de la estacin y la
llegada del largo y crudo invierno era inminente. Podia olerlo ya: los nsares salvajes
se habian marchado y los campos se encontraban yermos despus de ese atareado
mes de la Cosecha, y habian quemado ya todos los rastrojos a tiempo para la prxima
siembra.
Fuera donde fuese el lugar concertado para el encuentro de Maddy y el Tuerto, era
improbable que se aventuraran a salir del valle, teniendo en cuenta el mal tiempo
inminente. Aunque todavia el sol de la tarde era bastante clido, ya se notaba un filo
cortante en el aire que pronto se volveria helado y al que seguiria el largo periodo de
cinco meses que precederia al despertar primaveral.
Despertar! Loki se qued helado en cuanto se le ocurri aquella idea y fij la vista

en el cielo neblinoso que encapotaba el lejano paso y los siete picos que custodiaban
el valle. Se contaban muchas historias sobre ellos, como l bien sabia, dado que l
mismo habia difundido la mayoria con la esperanza de desalentar la atencin que
podrian atraer los salones helados situados bajo aquellas montaas y los siete letales
habitantes que dormian bajo la piedra antigua.
Los Durmientes.

No. No osarn...
Habl en voz alta debido a la alarma y las aves echaron a volar, huyendo del
matorral, espantadas por el sonido de la voz del Embaucador, que apenas oy sus
chillidos mientras se deslizaba rpidamente por el tronco del rbol, esparciendo a su
paso hojas y trozos de corteza que cayeron como una lluvia sobre el suelo del bosque.
<<Lo ms probable es que no se atrevan>>, se dijo, pues, al fin y al cabo, ni el mismo
Odin se habia atrevido. Ni al General se le ocurriria pensar que los Durmientes
acatarian sus rdenes despus de lo sucedido en el Ragnark.
A menos que l supiera algo que Loki ignoraba. Algn nuevo rumor, algn signo
que le hubiera alertado, algn presagio que sus espias no hubieran sido capaces de
captar. Quizs Odin se habia arriesgado despus de todo.
El Embaucador empez a pensar a toda prisa, espoleado por la furia. <<Si los
Durmientes estuvieran despiertos, a estas alturas ya me habria enterado>>, dijo para
si. La presencia de aqullos habria desencadenado ecos y alarmas a travs de todo el
Trasmundo. No habia razn para sentir pnico, al menos por el momento. El General

Joanne Harris

Runas

era por encima de todo un tctico y no se arriesgara a desencadenar a los


Durmientes sin asegurarse primero su- 1 2 9 - autoridad absoluta.

Pero con el Susurrante en sus manos...


Not el temblor del suelo debajo de los pies. Loki achac la sacudida a las
mquinas excavadoras, aunque por un instante crey estar seguro de haber percibido
algo ms, una convulsin que haba recorrido la piel terrea del valle como un temblor
por el pelaje de un chucho viejo.
Sinti un escalofro.
<<Seguramente no! Todava debe de quedar tiempo...>>
Si los Durmientes despertaban, le dara igual estar
muerto. A menos que recuperara al Susurrante...
La mente de Loki se apresur enloquecida. <<Si la chica se dirige hacia los
Durmientes, habr tomado el camino ms rpido, bajo tierra>>, calcul el as. Le
llevara unas cuatro horas llegar al lugar, lo cual conceda a Maddy una cierta ventaja
sobre l, pero nadie aventajaba a Loki en el conocimiento del Trasmundo. Saba de
algunos atajos a travs de la colina que no conoca nadie ms, y con suerte, quiz
podra interceptarla. Si no, entonces al menos estara seguro de que Odn no se habra
aventurado bajo tierra. En tal caso, el viejo Tuerto estara viajando sobre la superficie
hacia las montaas, lo que hara que tardara en su viaje al menos dos veces ms e
incluso algo ms teniendo en cuenta lo abrupto del terreno. Lo cual dejaba solos a
Maddy y al Susurrante.
El Embaucador esboz una ancha sonrisa, sabedor de que no tena oportunidad
alguna en una lucha limpia, pero l no estaba acostumbrado a jugar limpio y no tena
ninguna intencin de empezar ahora.
<<Bien, entonces...>>
Traz Yr en el suelo con un giro de los dedos y se prepar para entrar de nuevo en
el Trasmundo.
No ocurri nada.
Continu sellada la puerta que debera haberse deslizado hasta abrirse a su orden.
Loki frunci un poco el ceo y digit la runa otra vez, pero la entrada sigui sin
mostrarse.
Dibuj Thuris, la Espinosa, despus Logr, el Agua, y finalmente r, el Toro
Poderoso, una runa de fuerza bruta, lo cual era el equivalente a una buena patada a la
puerta a causa de la impaciencia.
Ninguna de ellas funcion y la puerta continu cerrada. El Embaucador se sent
en el suelo del bosque, enfadado, sorprendido y respirando con fatiga, dado que

Joanne Harris

Runas

haba empleado toda su energa mgica en estas runas. Incluso aunque la puerta
hubiera sido sellada de forma mgica, seguramente algo debera haber sucedido.
En tal caso, estaba blindada, con independencia de lo que eso pudiera significar.
Form Bjarkn con la mayor fuerza posible.
Aun as no pas nada. No se produjo resplandor alguno, ni siquiera un centelleo.
La puerta no slo estaba sellada, sino que era como si nunca hubiera existido.
Ha sido ese temblor, coligi. Lo haba tomado como una consecuencia del
trabajo de aquellas mquinas excavadoras. Quiz lo era, pero ahora que lo pensaba
con ms cuidado, se dio cuenta de que haba cometido un error. se era el eco de un
poderoso hechizo -un trabajo simple, aunque no lo pareciera- y el Trasmundo haba
actuado en consecuencia, cerrndose por completo ante un intruso potencial.
Intent imaginarse qu clase de asalto habra provocado una respuesta de ese
calibre.
Slo le vino una cosa a la mente.
Ahora empezaba a sentir miedo. Estaba encerrado en el exterior del Trasmundo,
solo y con sus enemigos pululando por todos lados. Le quedaba poco tiempo, ya que
los Durmientes podran estar ya despertndose y cada segundo perdido acercaba
cada vez ms a Maddy y al Tuerto. La nica solucin era peligrosa, pero no vea otra
posibilidad. Tendra que ir detrs de ellos por la superficie terrestre.
Pronunci un ensalmo, form Kaen y Raedo, y si hubiera habido alguien all para
verlo, se habra sentido sorprendido de ver a un joven con los labios llenos de
cicatrices y una expresin agobiada, reducirse y encogerse mientras se despojaba de
la ropa hasta convertirse en un pequeo pjaro de presa marrn que mir en
derredor durante uno o dos segundos con ojos brillantes, pero no los de un ave, antes
de echarse a volar. Sobrevol la colina por dos veces en un crculo de arco cada vez
ms amplio y se elev gracias al impulso de las clidas corrientes de aire hacia los
Siete Durmientes.
Loki no habra podido engaar a nadie dotado de la visin verdadera, por
descontado. Dejaba un rastro violeta demasiado distintivo.

~130~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

Majestuoso a lomos de su caballo, Nat Parson estaba muy satisfecho de si mismo.


No slo eran las ropas y el ceremonial, o la certeza de que todo el mundo le
contemplaba mientras Adam Scattergood permanecia a su lado con el incensario en
una mano y un grueso cirio sacramental en la otra. No era tampoco la fiel atencin
del visitante de Finismundi, que le observaba desde su posicin en el Ojo del Caballo
con un sentimiento que Nat interpretaba como admiracin. No era el noble timbre de
su propia voz conforme se extendia por la colina, ni el rugido de las mquinas
excavadoras, ni el humo de las hogueras y de los petardos del Dia de Celebracin al
explotar entre fogonazos. Ni siquiera el hecho de que aquella chica tan pesada era
para l; ella y tambin el Brbaro. No, todas esas cosas eran agradables, pero la
felicidad de Nat Parson procedia de un lugar ms recndito que eso.
Sin duda, siempre habia sabido que estaba destinado a la grandeza. Su mujer,
Ethelberta, lo habia visto tambin; de hecho, habia sido idea de ella la de embarcarse
en aquel largo y peligroso peregrinaje a Finismundi y el consiguiente despertar a los
exigentes deberes de la fe.
Oh, no habia forma de negar que habia sido deslumbrado por la sofisticacin de la
Ciudad Universal: sus abadias y catedrales, sus solemnes corredores, sus leyes. Nat
Parson siempre habia respetado la Ley, o lo que pasaba por tal en Malbry, pero
Finismundi habia terminado por abrirle los ojos. Por primera vez habia
experimentado el Orden Perfecto; un Orden impuesto por un clrigo todopoderoso
en un mundo donde ser sacerdote, incluso prroco rural, consistia en inspirar una
autoridad, un respeto y un miedo inimaginables hasta la fecha.
Y Nat habia descubierto que a l le gustaba ejercer la autoridad. Habia regresado a
Malbry con un deseo de medrar, y durante los diez aos que siguieron a su regreso, a
travs de sermones de violencia creciente y los espantosos avisos de los terrores por
llegar, habia agrupado a su alrededor una camarilla cada vez mayor de admiradores,
devotos, adoradores y aprendices, con la esperanza secreta de que un dia podria ser
llamado a luchar contra el Desorden.
Empero, las costumbres se aplicaban con laxitud en un lugar tan tranquilo como
Malbry, donde los delitos comunes eran muy poco frecuentes y apenas si habia oido
hablar alguna vez del crimen mortal, ese que le permitiria apelar al mismo obispo o
incluso al Orden.

-131-

Joanne Harris

Runas

Slo una vez haba ejercido su autoridad, cuando una vaca blanquinegra haba
sido declarada convicta de actos antinaturales, pero los superiores se haban tomado
el asunto con una actitud bastante poco prometedora y el rostro de Nat se haba
puesto tan rojo como la remolacha cuando ley la respuesta de Torval Bishop desde
el otro lado del paso.
Torval era un hombre de Las Caballerizas y aprovechaba cualquier oportunidad
para burlarse de su vecino, por supuesto, pero haba resultado humillante, y desde
entonces, Nat Parson haba andado a la caza de un modo de devolverle el golpe.
Sus plegarias habran sido escuchadas si Maddy hubiera nacido algunos aos ms
tarde, sola considerar Nat en su fuero interno. Sin embargo, la nia tena cuatro aos
cumplidos cuando l regres de Finismundi, y aunque habra sido posible poner a un
nio recin nacido bajo custodia, l saba que era mejor no intentarlo. Haba
terminado por comprender que la Ley de Finismundi iba a tener que adaptarse a las
necesidades de sus feligreses, a menos que quisiera tener problemas con personas
como Torval Bishop.
A pesar de todo, mantuvo un ojo puesto en la chica de los Smith y eso tambin
haba sido para bien, ya que este asunto resultaba demasiado serio como para que
Torval Bishop pudiera desestimarlo, y haba sido con un sentimiento de satisfaccin
largamente postergado con el que Nat haba recibido al visitante finismunds.
Eso haba sido un golpe de suerte para Nat, sin duda. El hecho de que un
examinador finismunds estuviera de acuerdo en abrir una investigacin en su
pequea parroquia despertaba en l un entusiasmo enorme, pero haba sido una
casualidad que este mismo examinador, que se hallaba en misin oficial en Las
Caballerizas, estuviera apenas a un da de viaje a caballo del paso del Hindarfial, lo
cual estaba ms all de cualquier esperanza que Nat nunca hubiera podido concebir.
Esto significaba que en vez de tener que esperar semanas o meses a que un oficial
cabalgara desde Finismundi, el examinador haba podido llegar a Malbry en slo
veinticuatro horas. Tambin significaba que Torval Bishop no iba a interferir a pesar
de que se mora de ganas de hacerlo, y slo eso era motivo ms que suficiente para
llenarle el corazn de una justificada satisfaccin.
El examinador haba hablado con Nat sobre ciertos detalles colaterales del caso,
haba alabado su devocin al deber y haba mostrado un inters halagador en las
ideas del prroco sobre Maddy, sobre el vendedor ambulante que haba sido su
compaero y sobre aquel artefacto que llamaban el Susurrante, del cual les haba odo
discutir Adam Scattergood en la ladera de la colina.

Y desde entonces no ha habido noticias ni del hombre ni de la chica? haba

preguntado el finismunds mientras escudriaba la colina con sus ojos de color claro.

Ni rastro replic el prroco, pero los encontraremos de todos modos. Si

arrasamos la colina hasta el suelo, los encontraremos.

El examinador finismunds dej escapar una de sus extraas sonrisas.

Joanne Harris

-132~133~

Runas

Estoy seguro de que lo haris, hermano haba respondido, y Nat haba sentido

un pequeo estremecimiento de placer deslizndose por su columna vertebral.


Hermano -haba pensado-. Podis contar conmigo.

Adam Scattergood tambin estaba disfrutando de lo lindo. Se le haba olvidado


casi por completo la humillacin padecida a manos de la pequea bruja a pesar del
poco tiempo transcurrido desde la desaparicin de Maddy y se haba reforzado la
confianza en s mismo del muchacho al ver cmo se apoderaba de todos un inusitado
frenes. Ayudado por Nat y su propio deseo de hundir a Maddy de una vez por
todas, Adam haba dispuesto de una historia llena de detalles y muy jugosa para
alguien de imaginacin tan limitada.
El resultado haba ido mucho ms lejos de lo que cualquiera de los dos se hubiera
atrevido a esperar. El relato haba dado lugar a bsquedas, seales de alarma, las
visitas del obispo y de un examinador, un examinador, cielos! y ahora esta maravillosa
combinacin de da de fiesta y cacera de zorros, con l encarnando los papeles de
hroe juvenil y de hombre del momento.
Gir la cabeza y volvi la vista atrs para echar una rpida ojeada a las cuatro
mquinas en la colina, unas gigantescas taladradoras de madera y metal arrastradas
cada una de ellas por dos bueyes. Desde los cuatro puntos de perforacin, dos a cada
extremo del Caballo, surgan ahora glebas de arcilla roja.
Alrededor de estos lugares, los cascos de los animales haban hecho unos surcos tan
profundos en la tierra que apenas era visible el contorno del Caballo, pero incluso
Adam era capaz de ver que la entrada todava segua tan cerrada como siempre.
Bum, bum, bum!
Una vez ms las mquinas excavadoras haban topado con piedra. Los bueyes
seguan tirando y bajando. Nat Parson elev su voz sobre los chirridos de la mquina.
Los minutos se escabulleron uno tras otro. Los bueyes continuaron esforzndose y
una perforadora dio media vuelta hasta que se oy un chasquido y se solt el
mecanismo.
Dos hombres se acercaron a las cabezas de las bestias y otro subi hasta el agujero
para inspeccionar el dao sufrido por la mquina mientras las tres restantes seguan
su trabajo inexorable. Nat Parson no pareca impresionado por el revs. El
examinador le haba advertido que llevara tiempo.

Joanne Harris

Runas

LIBRO CUATRO

LA

PAL ABRA

Son los historiadores, y no los reyes, quienes gobiernan el


mundo.

Proverbios, 19

-134-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Bolsa se haba vuelto hurao en cuanto qued claro que se esperaba de l que
recorriera a pie toda la distancia hasta llegar a los Durmientes.

Cunto queda an? pregunt Maddy.


Ni idea contest el trasgo de forma adusta. Es que alguna vez me he alejado

tanto? eh? Y t tampoco, o sabras dnde est eso.

Y por qu no me lo dices? repuso Maddy, conteniendo el impulso de lanzar

un rayo mental al trasgo que lo aplastara contra la pared ms cercana.

Y cmo podra decrtelo? intervino el Susurrante. No tiene ms gua que

leyendas e historias, los instrumentos que utilizan los ignorantes a beneficio de los
imbciles y de la confusin de los crdulos.
Maddy suspir.

Supongo que tampoco t vas a contrmelo.


Para qu? replic. Para estropear la sorpresa?
Y as fue como continuaron arrastrndose a travs de un pasaje en desuso y con el
aire viciado, por lo que las leguas del trayecto se les hicieron muy largas, a pesar de
que en realidad el recorrido no pas de seis kilmetros. El martilleo de las mquinas
se iba desvaneciendo conforme se alejaban de la colina, aunque todava escuchaban
el peculiar sonido que segua a cada golpe, similar al de una salva de aplausos, y
sentan el seco temblor que se extenda a lo largo de toda la capa de granito que
tenan sobre sus cabezas.
Maddy se detuvo.

Por el Hel, qu ha sido eso?


Era el sonido de la magia, pens ella. Esa sacudida resultaba inconfundible,
aunque mucho ms alta, ms fuerte que cualquier otro ensalmo que ella hubiera
escuchado antes.
El Susurrante brill como un ojo.

T lo sabes, a que s? inquiri Maddy.


Oh, s contest el Susurrante.
Entonces, dime, qu ha sido eso?

-135-

Joanne Harris

Runas

El Susurrante relumbr con suficiencia.

Eso, querida ma repuso, era la Palabra.

-136-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

Nat Parson apenas poda contener el entusiasmo. Haba odo hablar del tema,
claro, como todo el mundo, pero en realidad nunca la haba visto en accin, y el
resultado era ms esplndido y ms terrible a la vez de lo que jams se hubiera
atrevido a esperar.
El examinador haba necesitado ms de una hora de oracin antes de estar
preparado. Al llegar el momento, toda la colina estaba ya temblando bajo el efecto de
una resonancia profunda que pareca taponarle los tmpanos a Nat. Los aldeanos se
estremecieron y se echaron a rer sin saber por qu cuando lo percibieron, y tambin
los bueyes mientras se esforzaban y tiraban de los arneses para que las mquinas
siguieran perforando. El sudor baaba el rostro plido del examinador, que frunci el
ceo y alz la mano al fin, temblando de los pies a la cabeza a causa del esfuerzo, y
luego habl.
Lo cierto es que nadie haba escuchado lo que haba dicho. La Palabra era
inaudible, aunque despus todos declararon que haban sentido algo. Algunos se
echaron a llorar. Otros gritaron. Algunos creyeron haber odo las voces de quienes
haban muerto haca mucho tiempo. Otros experimentaron un xtasis que les pareci
casi indecente y asombroso.
Loki lo percibi desde el bosque del Osezno, pero en su obsesin por buscar a
Maddy y al Susurrante, haba confundido la vibracin y el crujido subsiguiente con el
trabajo de las mquinas excavadoras de la colina.
Una repentina oleada de aoranza se apoder del Tuerto, una nostalgia llena de
recuerdos de Blder, el hijo muerto por una vara de murdago; de Frig, la fiel esposa;
de su hijo Tor, y de todos cuantos haba perdido mucho tiempo atrs, y cuyos rostros
rara vez haban vuelto a sus pensamientos.
A Nat se le puso el vello de punta cuando la colina sufri un temblor cada vez ms
intenso. Inmediatamente despus se oy un retumbar muy similar al del trueno.
Dioses, qu poder!
Por las Leyes dijo.
El examinador era el nico que no pareca impresionado por el proceso. De hecho,
Nat pens que le haba parecido casi aburrido, como si fuese una especie de rutina

-137-

Joanne Harris

Runas

cotidiana, algo de alguna manera fatigoso, pero no ms emocionante que cavar para
abrir un nido de comadrejas.
Despus, se le olvid todo y como los dems, simplemente se qued mirando.
A los pies del finismunds se haba abierto ahora una grieta desigual en la tierra
de medio metro ms o menos de largo y quiz de unos diez centmetros de ancho
aproximadamente. Su forma tena un aspecto significativo, aunque de manera vaga,
porque era como Yr, los Cimientos, invertida, aunque Nat no reconoci su
importancia al no estar familiarizado con el Alfabeto Antiguo.

He roto la primera de las cerraduras coment el examinador con voz


inexpresiva. Las ocho restantes siguen intactas, pero la invertida era la ms
importante.

Por qu? pregunt Adam, lo cual agrad a Nat porque era la pregunta que l

quera hacer, pero no la haba formulado por no parecer un ignorante.

El examinador exhal un pequeo suspiro de impaciencia, como si deplorase el


desconocimiento de esta clase de aldeanos rsticos.

Fjate en esta marca; es una runiforma. Esto seala la entrada al tmulo de los

demonios. Habr que romper las otras ocho cerraduras antes de que las mquinas
puedan entrar.

Y cmo sabis que no hay otro camino hacia el interior de la colina? inquiri

Dorian Scattergood, que estaba all al lado, de pie.

Hay varios contest el examinador, muy ufano de s mismo, aunque su voz


permaneca seca y despectiva. Sin embargo, la primera defensa del enemigo es

cerrar la colina contra los intrusos y enterrarse lo ms hondo posible, como hacen los
conejos cuando huelen al halcn. As que ahora, como veis, la colina est sellada.
Nadie puede escapar de dentro, no hay forma de entrar desde fuera; pero como
cualquier cazador sabe, algunas veces es til rellenar las pequeas conejeras con
tierra, antes de poner la trampa en la principal entrada de la madriguera. El
finismunds exhibi una sonrisa glida. Y cuando al fin se abra, prroco, entonces
los sacaremos a todos de ah.

Queris... al Pueblo Feliz? inquiri una voz detrs de l.


Era Nan la Loca, de la Posta de la Fragua, quiz la nica persona que habra osado
hablar abiertamente de los de Faerie, pens Nat, y adems, nada ms y nada menos
que delante del examinador.

Llamadlos por su nombre, seora replic el examinador. Qu bien puede

venir de un lugar en s perverso? Ellos son los gneos, los Nios del Fuego, y debe
entregrseles al fuego, a todos y cada uno de ellos; hasta que el Orden reine por
encima de todo y el mundo sea depurado para siempre de su presencia.

-138-

Joanne Harris

Runas

Un rumor de aprobacin recorri las filas de los presentes, aunque el prroco se


percat de que Nan y algunos otros lugareos no se unan al sentir general, y no era
difcil ver el motivo, dijo para s. Un poder como el del examinador era raro incluso
en Finismundi, pues se trataba de un honor conferido slo al rango ms alto y
sagrado del clero. Torval Bishop no lo habra aprobado, para un viejales de su calaa
ese tipo de cosas se pareca demasiado a la magia, la cual consideraba una
abominacin, y eso estaba fuera de toda duda; pero para Nat Parson, que haba
viajado y visto poco del mundo, estaba claro cul de los dos se equivocaba.

Espero que a los nios no insisti Nan. Me refiero a los trasgos, al Pueblo

Feliz. Est muy bien eso que decs, pero no vamos a depurar a ningn nio de
verdad, no?
El examinador suspir.

Los Nios del Fuego no son nios.


Oh Nan la Loca pareci aliviada, porque he conocido a Maddy Smith desde

que era una muchacha y aunque sea un poco rebelde, no...

Seora, eso tendr que juzgarlo el Orden.


Oh, pero seguramente...
Por favor, seorita Fey la interrumpi el prroco. Esto no es tema de vuestra
competencia en absoluto. Hinch un poco el pecho. Es un asunto de la Ley y el
Orden.

-139-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

La Palabra? pregunt Maddy. Quieres decir que existe?


Por supuesto que s repuso el Susurrante. Cmo crees si no que cayeron

derrotados los sir?

Maddy nunca haba ledo el Buen Libro, aunque conoca al dedillo la Tribulacin y
las Penitencias debido a los sermones dominicales de Nat Parson. Slo el prroco y un
puado de aprendices, todos chicos, tenan permiso para leer cualquier parte e incluso
entonces, su lectura se restringa a los denominados captulos abiertos de la
Tribulacin, las Penitencias, las Leyes, los Listados, las Meditaciones y los Deberes.
Sin embargo, haba otros captulos del Libro que eran inaccesibles. Unos broches
plateados mantenan las pginas cerradas y slo podan abrirse con la llave que el
prroco llevaba en una fina cadena alrededor del cuello. Nunca haba preparado
ningn sermn con el contenido de estos captulos reservados, tal como se llamaban,
aunque Maddy conoca algunos de sus nombres a travs del Tuerto.
Estaba el Libro de los Apotecarios, un tratado de medicina; el Libro de los
Inventos, en el cual haba historias de la Era Antigua; el Libro del Apocalipsis, que
predeca la Depuracin final; y el ms importante: el Libro de las Palabras, que
contena todos los ensalmos permitidos, o cnticos, como prefera llamarlos el
Orden, para que los usara parte de la lite especial cuando llegara el tiempo de la
Depuracin.
Pero a diferencia del resto de los captulos reservados, el Libro de las Palabras
estaba sellado con un broche dorado, y era el nico captulo que le estaba vedado
incluso al prroco. No tena ninguna llave para la cerradura dorada, y aunque haba
intentado varias veces abrirlo, siempre haba fallado.
Haba utilizado un punzn de peletero para forzar la cerradura dorada durante el
ltimo intento, pero sta empez a brillar de forma alarmante y se calent de un
modo casi insoportable, por lo que a partir de ese momento Nat tuvo buen cuidado
de no meterse donde no le llamaban. Saba identificar una cerradura hechizada en
cuanto le pona la vista encima; de hecho, no era tan diferente del hechizo rnico que
la chica de los Smith haba colocado en la puerta de la iglesia, y aunque le disgustaba
el hecho de que sus superiores hubieran mostrado tan poca confianza en l, saba que
era mucho mejor no desafiar esa decisin.

-140-

Joanne Harris

Runas

Maddy saba todo esto porque el prroco le haba pedido que abriera la cerradura
cuando tena diez aos so pretexto de que haba perdido la llave y necesitaba
consultar el Libro para asuntos de la parroquia.
La muchacha haba sentido un placer malicioso al rehusar.
<<Yo pensaba que a las chicas no se les permita tocar el Buen Libro>>, haba
contestado ella con tono modesto, fingiendo mirar al suelo mientras le observaba
entre las pestaas entornadas. Y era cierto. Haca menos de una semana que Nat lo
haba explicado durante el sermn, en el transcurso del cual haba denunciado la
sangre sucia de las mujeres en general, sus malos hbitos e intelecto dbil. Despus
de eso, el clrigo no volvi a insistir ms, por supuesto, y el Libro de las Palabras
continu cerrado...
...aunque esa malicia no haba servido precisamente para que Maddy se granjeara
el afecto de Nat; de hecho, fue a partir de ese momento cuando el disgusto que el
prroco senta por la joven Smith se transform en odio y haba empezado a vigilarla
para encontrar el ms mnimo signo que le permitiera justificar una Exanimacin
oficial de la descarada y lista hija de Jed Smith.

Pero el prroco no tiene la Palabra replic Maddy. Slo un examinador


podra... Se detuvo y mir fijamente al Susurrante. Examinadores? murmur,
incrdula. Acaso ha llamado a los examinadores?
<<Son los historiadores, y no los reyes, quienes gobiernan el mundo>>. se era un
proverbio que sola citar el Tuerto, aunque entonces Maddy no se haba dado
realmente cuenta de la verdad que encerraba.
El Orden de los Examinadores haba sido fundado haca quinientos aos, en el
Departamento de Registros de la gran Universidad de Finismundi. Tendra que
haber sucedido por aquellas fechas, era lo ms probable. Finismundi fue siempre el
centro de todos los acontecimientos. Era la capital financiera y la sede del rey,
tambin estaba all el Parlamento y la gran catedral del Santo Sepulcro y corran los
rumores de que en las bvedas del Departamento de Registros haba ms de diez mil
libros de poesa, ciencia, historia y grimorios a los cuales nicamente tenan acceso
los investigadores serios, como profesores, magistrados y otros cargos pertenecientes
al rango superior.
En aquellos das, los examinadores eran meros funcionarios de la universidad,
burcratas de naturaleza ntegramente secular, y sus procedimientos para la
Examinacin no pasaban de ser simples cuestionarios escritos, pero la universidad se
haba convertido en uno de los smbolos del Orden despus de la Tribulacin y la
poca oscura que la sigui. Su influencia haba crecido gradualmente. Se escribi la
historia, se asentaron las conclusiones y se ocultaron los libros peligrosos. El poder
cambi de manos de forma pausada pero estudiada y pas, no a las de los reyes o los
guerreros, sino a las del Departamento de Registros y una pequea camarilla de

Joanne Harris

- 1 4 21 -

Runas

historiadores, acadmicos y telogos que se haban autoproclamado los nicos


cronistas de la Tribulacin.
La culminacin de ese trabajo haba sido el Buen Libro, una historia del mundo y
de su casi completa destruccin por culpa de las fuerzas del Caos. El Buen Libro era
un catlogo de conocimientos del mundo, ciencia, sabidura y medicina, y tambin
una lista de mandamientos que garantizaba el triunfo futuro del Orden, sucediera lo
que sucediese.
El Orden haba comenzado de ese modo. No eran nicamente sacerdotes o
eruditos, sino una mezcla de elementos de ambos. Fueron adquiriendo ms y ms
poder con el paso de los aos y, en las postrimeras del primer siglo despus de la
Tribulacin, haban conseguido extender su autoridad mucho ms lejos de la
universidad, hacia el mundo que se encontraba ms all. Controlaban la educacin y
se aseguraron de que la alfabetizacin se restringiera al estamento sacerdotal, a sus
aprendices y a los miembros del Orden. La palabra universidad se haba transformado
en Ciudad Universal, y conforme pasaban los aos, la Gente olvid que alguna vez
haba habido acceso libre a los libros y a la enseanza y termin creyendo que las
cosas siempre haban sido as.
Desde entonces, el Orden haba ido creciendo de modo incesante. El rey figuraba
en el reverso de las monedas, pero era el Orden quien decida cuntas deban
acuarse. Controlaba el Parlamento, y el ejrcito y la polica estaban bajo su
jurisdiccin. Adems, posea unas riquezas inmensas, ya que gozaba del poder de
expropiar la tierra y las posesiones de cuantos violaran la Ley, y estaba siempre
reclutando nuevos miembros que, en su mayor parte, iban destinados al sacerdocio,
aunque tambin tomaba bajo su tutela estudiantes que haban cumplido los trece
aos. Estos aprendices renunciaban a su nombre y a sus familias, y a menudo se
convertan en los ms fanticos de todos, trabajando incansablemente para ascender
de rango con la esperanza de que algn da se los encontrara merecedores de recibir
la llave del Libro de las Palabras.
Todo el mundo haba odo historias sobre ese asunto, de cmo algunos aprendices
haban denunciado a sus padres al Orden por no atender a sus oraciones, o bien
cmo algunas ancianas haban sido depuradas por adornar un pozo de los deseos o
por tener un gato.
Quizs en Finismundi estuvieran acostumbrados a esto, pero si alguien le hubiese
sugerido a Maddy que un aldeano de Malbry, incluso uno tan superficial y estpido
como Nat Parson, atraera la atencin de los examinadores de forma deliberada, no
le habra credo jams.
El pasadizo se ensanch al cabo de dos horas de andadura y un ligero resplandor
comenz a reflejarse en las paredes salpicadas de mica. El olor acre a bodega que
haba baado la colina no volvi a preocupar a Maddy en absoluto. De hecho, ahora

Joanne Harris

Runas

que lo pensaba, el aire parecia ms - 1 4 3 - limpio que antes, aunque se estaba

volviendo perceptiblemente ms frio.

Nos estamos acercando a los Durmientes aventur Maddy.


Asi es, seorita repuso Bolsa, cuyo nerviosismo habia ido en aumento
conforme se aproximaban ms y ms al objetivo . Ya no queda casi nada. Bueno,
entonces creo que ya he terminado mi trabajo y es el momento de que siga mi
camino...

Sin embargo, el punto de luz que habia incidido en los ojos de Maddy era
demasiado tenue para ser un fuego artificial y demasiado brillante para ser un reflejo
sobre la piedra.

Es la luz del dia anunci ella con el rostro radiante.


Bolsa consider la idea de corregirla, pero tras pensrselo dos veces, se encogi de
hombros.

Esos son los Durmientes, seorita repuso en voz baja, y fue en ese preciso

momento cuando su valor, que ya habia llegado a su limite, al fin le fall. Podia
soportar muchas cosas, pero ya era ms que suficiente, y hay siempre un momento en
la vida de cualquier trasgo en el que muestra lo mejor de si mismo y huye.
Bolsa se dio la vuelta y ech a correr.
Maddy avanz a toda prisa hacia el origen de la claridad, demasiado emocionada
para pensar en la desercin de Bolsa o en el hecho de que esa luz no se parecia en
nada a la luz diurna. Se trataba de un frio fulgor plateado similar al filo plido del
alba de un dia de verano. Era tenue, pero penetrante. La muchacha advirti cmo el
resplandor lechoso acariciaba ambos lados del pasaje, arrancando destellos en los
fragmentos de mica de la roca e iluminando las vaharadas de vapor que soltaba por
la boca a causa del frio reinante.

Podia ver que se trataba de una gruta ahora que el pasadizo se ampliaba hasta
adquirir forma de embudo antes de abrirse del todo en el tramo final. La muchacha
dio un largo suspiro de admiracin a pesar de que se consideraba curtida y ms all
del asombro ante nuevas maravillas despus del tiempo que habia pasado bajo la
colina.
La caverna tenia un tamao desmesurado. Maddy habia oido relatos de las
grandes catedrales de Finismundi, enormes como ciudades y rematadas con
chapiteles de cristal, y en su imaginacin pens que debian de ser algo parecido a
esto. Incluso asi, no alcanzaba a comprender la pura inmensidad del espacio. Se le
puso la carne de gallina al contemplar aquella vastedad de radiante hielo azulado con
un techo abovedado rematado con filigranas de forma ovalada y miles de volutas
apabullantes que se apoyaban en casi inconcebibles pilares cristalinos de una anchura
superior a las puertas de un granero.

Joanne Harris

Runas

La gruta se extenda hacia el infinito, o al menos daba esa impresin, y la luz


pareca quedar atrapada dentro del hielo antiguo, una luz que brillaba como si fueran
estrellas destiladas.
Maddy se qued mirando fijamente, sin respiracin, durante largo rato. El techo se
abra en parte al cielo y contra la mancha de oscuridad se destacaba un delgado
fragmento de luna. De las brechas de la bveda caan los carmbanos de hielo, dando
volteretas y quedando suspendidos, cristalinos, a cientos de metros por encima de su
cabeza. <<Como arroje una piedra -pens la joven con un repentino escalofro-, o
pegue un grito...
Pero los carmbanos eran la menor de las maravillas que ocupaban el espacio de la
caverna. Haba hilos de filigrana no ms gruesos que los de una telaraa y flores de
cristal con apariencia de hojas de gasa helada. Tambin haba zafiros y esmeraldas
incrustados en las paredes, y metros y metros de suelo ms liso que el mrmol,
dispuesto para que un milln de princesas danzara sobre l...

...y una fra luz limpia y cegadora refulga desde todos los rincones. Cuando se
le acostumbraron los ojos, la joven vio que estaba conformada por firmas mgicas;
pareca que haba miles de ellas entrecruzndose en el aire exttico. Jams en su vida
haba visto Maddy tantas firmas.
El brillo de las mismas la dej sin palabras. <<Por los dioses benditos pens-, la
del Tuerto brilla, y la de Loki ms an, pero stas hacen que las suyas parezcan la luz
de una vela en comparacin con la luz del sol.
Se haba estado moviendo con los ojos abiertos de par en par, apabullada,
adentrndose ms y ms en la caverna. Descubra ms maravillas a cada paso y el
asombro era tal que apenas poda respirar ni pensar. Entonces, frente a ella, vio algo
que eclips momentneamente todo lo dems: un bloque de hielo azul de arista viva
con finas columnas en sus cuatro esquinas. Maddy se adelant para mirar ms de
cerca, y profiri un grito cuando observ, profundamente enquistado en el hielo,
algo que nicamente poda ser...

...un rostro.

~144~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Odn el Tuerto estudi el vuelo de las aves en los campos situados al oeste del
bosque del Osezno, y ms en concreto el de una en particular: un pequeo halcn de
plumaje pardo, que surcaba el cielo en un vuelo bajo, cruzando rpidamente aquellas
tierras. No daba la impresin de ir de caza, aunque aquel lugar tena el aspecto de
estar lleno de posibles presas. No, este halcn volaba como si hubiera percibido un
predador. Sin embargo, no haba duda de que las guilas no llegaban tan lejos desde
las montaas y slo un guila poda abatir a un halcn.
Un halcn, s, pero de qu clase?
Eso no era un pjaro.
Lo haba sentido, ms que visto, y lo supo casi de inmediato. Quiz por su forma
de moverse; o por la velocidad de su trayectoria, o por los colores garabateados
contra el cielo que, aunque estaban algo oscurecidos por el sol poniente, eran tan
familiares para el Tuerto como los suyos propios.
Loki.
De modo que el traidor haba sobrevivido. La verdad es que no le sorprenda nada,
ya que el Embaucador tena un cierto hbito de salir airoso de circunstancias adversas
contra todo pronstico, y ese halcn haba sido siempre uno de sus aspectos favoritos
pero, en el nombre del Hel, qu es lo que andaba haciendo por all?
Loki, de entre todos, debera ser perfectamente consciente de la temeridad que
supona exhibir sus colores en el Supramundo. Y adems, all estaba a plena luz del
da, con una prisa tan excesiva que le impeda cubrir las huellas.
En los viejos tiempos, claro, Odn habra derribado al pjaro con una sencilla runa
mental. Hoy, y a esa distancia, era consciente de que ms le vala no intentarlo. Runas
que antao haban sido para l apenas un juego de nios ahora le costaban un
esfuerzo que no se poda permitir, pero Loki era un nio del Caos; llevaba sus
armnicos en la sangre.
Qu le habra obligado a abandonar el alcor? El examinador y sus invocaciones?
Seguramente, no. Un simple examinador no habra expulsado al Embaucador de su
fortaleza, y Loki no era uno de esos a los que les entra el pnico. Adems, qu
sentido tena abandonar su base? Y por qu, de entre todos los lugares, haba optado
por dirigirse a los Siete Durmientes?
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Joanne Harris

Runas

El Tuerto abandon los campos por una grieta en la cerca y orillando el borde del
bosque del Osezno, entorn los ojos antes de mirar hacia dnde volaba el halcn,
apenas visible en el cielo vespertino. El camino del oeste estaba completamente
desierto; los rayos del sol brillaban a escasa altura a travs de la tierra salpicada de
manchas de colores, haciendo que su larga sombra se desparramara a sus espaldas.
Haban encendido una hoguera en la colina: el pueblo de Malbry estaba de
celebracin.
Odn dud muy poco. No le apeteca abandonar la colina del Caballo Rojo, adonde
con toda probabilidad ira a buscarle Maddy, pero la presencia de Loki en el
Supramundo era demasiado alarmante como para ignorarla.
Sac la bolsita de piedras rnicas y las lanz para leer su destino rpidamente, all
justo al lado del camino occidental.
Obtuvo la runa Os, los sir, invertida...

y cruzada por Hagall, la Destructora...

y en oposicin a Isa y Kaen...

...y por ltimo, su propia runa, Raedo, invertida, y cruzada por Naudr, la
Recolectora, la runa del Inframundo y de la muerte.

Una tirada semejante no le habra parecido una lectura alentadora ni siquiera en la


mejor de las circunstancias, pero ahora haba un examinador del Orden en la colina
del Caballo Rojo, Loki andaba suelto de nuevo por el mundo, el Susurrante se hallaba
en manos desconocidas y Maddy segua perdida en el Trasmundo, por lo cual pareca
una burla de las mismas Parcas.
Reuni las piedras rnicas y se levant. Le llevara la mayor parte de la noche llegar
a los Durmientes sin que nadie le descubriera. Supuso que su hermano hara el viaje
en menos de una hora, pero eso era inevitable. El Tuerto comenz el largo trayecto
hacia las montaas, ayudndose con el cayado en su andadura.
Fue justo en ese momento cuando atacaron los hombres de la partida.

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Joanne Harris

Runas

Ms tarde se recrimin el no haber anticipado la celada. El bosquecillo se hallaba


situado en las lindes de los campos de laboreo de un modo tan conveniente que era
el lugar perfecto para una emboscada, pero l estaba ensimismado en sus
pensamientos sobre Loki y los Durmientes, y cegado por el sol poniente, y no los
haba visto llegar.
Un segundo ms tarde salan de entre los rboles, corriendo agachados por el
suelo; una partida de nueve, armados con bastones.
Odn se movi sorprendentemente rpido. Tyr, el Guerrero, dispar algo parecido
a un dardo de acero entre sus dedos, y el primer hombre, uno de los aprendices de
Nat, Daniel Hetherset, cay al suelo con las manos aferradas al rostro.
Hubo algn momento en el pasado en que aquello hubiera sido suficiente, pero no
ahora, ya que los ocho miembros restantes de la partida apenas se alteraron,
intercambiando rpidas miradas mientras se desplegaban en abanico a travs del
camino, con los bastones preparados.

No deseamos que haya lucha dijo Matt, el agente de polica, un hombre

grande, serio, cuya constitucin no estaba hecha para la velocidad.

Eso parece respondi el Tuerto en voz baja. En las puntas de sus dedos brillaba

Tyr, como una hoja de luz, bastante corta para una espada mental, pero ms afilada
que el acero de Damasco.

Tranquilzate pidi Matt, cuyo rostro estaba blanco como la leche debido al
miedo. Te doy mi palabra de que te trataremos bien.
El Tuerto le mostr una sonrisa que hizo que el agente se echara a temblar.

Si os da igual coment, creo que ser mejor que siga mi camino.


Aqu debera haber terminado todo, y de hecho, los hombres de la partida se
retiraron un poco. Sin embargo, Matt se mantuvo en su puesto. Era un hombre
grueso, pero no de carnes blandas, y bajo la mirada de sus paisanos de Malbry era
plenamente consciente de su deber como agente de la ley.

Has de venir con nosotros asever, tanto si quieres como si no. S razonable,

te superamos en nmero. Te doy mi palabra de que tu caso ser tratado con las
garantas pertinentes y con toda la...
El Tuerto haba estado vigilando a Matt y no vio al hombre que se haba ido
moviendo despacio, s, muy despacio, aprovechando el punto muerto de su ojo
ciego.

Los otros permanecieron inmviles y diseminados. Tenan el sol a la espalda, de


modo que el Tuerto estaba deslumbrado y no poda verles los rostros, que
permanecan ocultos en las sombras.

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Joanne Harris

Runas

Dan Hetherset, el que haba cado bajo el golpe del Brbaro, se recobraba. La
espada mental no le haba herido de gravedad y ahora luchaba por incorporarse, con
la sangre fluyendo an del feo corte que le cruzaba la mejilla.
El Tuerto no poda controlar con la vista el crculo de hombres abierto a su
alrededor, hecho que Jan Goodchild, un cabeza de familia con dos hijos, miembro de
una de las mejores familias del valle, aprovech para acercarse a l por su punto
ciego. Mientras Matt permaneca plantado delante de l, completamente inmvil,
Goodchild alz el bastn y atiz la cabeza del Tuerto con todas sus fuerzas.
La lucha habra terminado en ese mismo momento si el leazo hubiera dado en el
lugar apropiado, pero Jan estaba nervioso y el palo se le fue de las manos y se hundi
en el hombro del Tuerto, que perdi el equilibrio y cay dentro del crculo formado
por los integrantes del grupo.
A continuacin tuvo lugar una confusa escaramuza en la que las armas
revolotearon por todas partes de forma vertiginosa. Matt Law intentaba poner orden
y el Brbaro, con Tyr en la mano, golpeaba y fintaba con tanta habilidad como si
llevara una espada corta real y no un simple hechizo sustentado por nada ms que la
fuerza de su voluntad.
El Tuerto, a diferencia de Loki, siempre haba tenido un talento natural para las
armas. Incluso as, not pronto que el encantamiento se debilitaba; era necesaria una
gran cantidad de poder para usar una espada mental y se le acababa el tiempo. Jan
descarg otro golpe sobre l, que impact en su brazo derecho con una energa
escalofriante, de modo que el golpe que iba destinado a Jan sali despedido y alcanz
a Matt Law en su lugar, un duro impacto en el estmago.
El Tuerto lo conect con otro golpe que esta vez s lleg a Jan, dndole en las
costillas, un corte limpio, y tuvo tiempo slo para un pensamiento -<<Le has matado,
so idiota>>-, antes de que Tyr empezara a parpadear y se extinguiera en sus manos.
Entonces se abalanzaron sobre l siete hombres cuyos bastones empezaron un
rtmico sube y baja similar al de las hoces en la cosecha del maz.
Odn se dobl al recibir un golpe en el estmago y un porrazo en la cabeza le hizo
caer al suelo, donde yaci despatarrado en medio del camino occidental. Y conforme
los dems porrazos caan, demasiados para llegar a contarlos y demasiados tambin
para que Yr y Naudr pudieran dispersarlos, el Tuerto tuvo tiempo para un nico
pensamiento ms. <<Esto es lo que se consigue por intentar ayudar a la Gente>>.
Inmediatamente despus recibi un golpe en la parte posterior de la cabeza, y la
pena y el dolor se lo tragaron por entero.

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Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Entretanto, el viaje de Loki no estaba resultando tan sencillo como hubiese


deseado. Haban pasado muchos aos desde la ltima vez que se haba acercado a los
Durmientes por esta ruta, y ya haba oscurecido cuando alcanz las montaas. A sus
pies, las laderas se vean lactescentes y desfiguradas a la luz de una luna en cuarto
menguante que presida el firmamento. Algunas nubculas la velaban al pasar de vez
en cuando, puntendola de plata.
Sobrevol un gran saliente rocoso de espato situado encima de una ancha veta de
piedra, donde se pos a descansar tras recuperar su aspecto, pues su transformacin
en pjaro le haba consumido ms energa mgica de lo esperado.
Por encima de l, majestuosos, los Durmientes se encontraban aislados por el hielo
y a sus pies slo haba pedregales y roca desnuda. Ms abajo, en las colinas, los
angostos senderos zigzagueaban entre los matorrales y la maleza, entre los endrinos
y espinos, donde tenan sus guaridas los gatos monteses que, en algunos casos, se
alimentaban de las pequeas cabras de pelambrera parda que corran libremente por
el brezo. Varias cabaas se alzaban en las faldas de aquellas colinas, probablemente
construidas por los pastores, pero incluso esos exiguos signos de ocupacin
desaparecan conforme raleaba la vegetacin.
Se levant y alz la mirada en direccin a los Durmientes. La entrada deba de
estar a unos sesenta metros por encima de su cabeza, en la grieta profunda y estrecha
de algn glaciar.
l haba accedido por all en una ocasin, pero no habra escogido de nuevo la
misma ruta de haber habido alguna otra opcin...
...sin embargo, no la haba, y ahora estaba all, tiritando sobre el bloque de roca y
sopesando con premura su posicin. Una de las grandes desventajas de este tipo de
cambio de forma era que no poda llevarse con l nada ms que su propia piel: ni
armas ni comida ni, an ms importante, ropas. El fro agudo haba empezado ya a
afectarle; si no resolva la situacin, acabara con l muy rpido.
Pens en cambiar a su aspecto gneo, pero desech la idea en cuanto se le ocurri.
No haba nada que pudiera quemar sobre el manto de nieve, y adems, un fuego en
la montaa atraera con toda seguridad algn tipo de atencin indeseada.

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Joanne Harris

Runas

Era evidente que siempre le quedaria la solucin de sobrevolar la grieta y


ahorrarse de ese modo una larga y agotadora ascensin por las zonas heladas. Sin
embargo, era consciente de que el disfraz de halcn le convertia en una presa
vulnerable, porque un halcn no podia realizar ensalmos con la palabra y el pico de
un halcn no sustituia a los dedos a la hora de digitar las runas. A Loki no le hacia
ninguna gracia la idea de volar a ciegas, sin hacer mencin a la desnudez, sobre los
Durmientes y meterse de cabeza en cualquier posible emboscada.
Bueno, fuera lo que fuese a hacer, deberia ponerlo en prctica enseguida. Estaba
demasiado expuesto alli, en la roca pelada, y sus colores podian percibirse a
kilmetros de distancia, lo cual equivalia a haber escrito en las montaas LOKI
ESTUVO AQU.
Volvi a adoptar la forma de ave y vol en direccin a la cabaa de pastor ms
cercana. Estaba abandonada, pero aun asi se las ingeni para improvisar algunas
ropas con poco ms que harapos, aunque servirian de todos modos, y unas pieles
para atrselas en los pies a modo de calzado. Las pieles olian a cabra y eran un pobre
sustituto para las botas que habia dejado atrs, pero hall una zamarra de borrego,
basta pero clida, que le protegeria de lo ms crudo del frio.
Comenz a ascender, una vez ataviado de semejante guisa, con paso lento y
seguro, ya que durante las ltimas cinco centurias, el as habia aprendido a valorar la
seguridad por encima de todas las cosas.
Habia estado escalando durante casi una hora cuando se top al gato. En lo alto, la
luna segaba los picos helados con su guadaa y destacaba el afilado relieve de los
espolones de roca. Sobrepas la linea de nieves perpetuas. La capa superior de un
glaciar crujia a cada una de sus pisadas. El manto de hielo parecia de un blanco
intenso visto a cierta distancia, pero observado ms de cerca ofrecia el aspecto
lgubre de un rebujo apelmazado de piedras, nieve y hielo envejecido.
El Embaucador estaba extenuado y tambin dolorido por culpa del frio; las pieles
y los harapos cogidos en la cabaa del pastor le habian servido bastante bien en las
zonas ms bajas de la ladera, pero poco podian hacer contra el frio cortante del
glaciar. Se habia metido las manos debajo de los brazos en busca de un poco de
calidez, pero incluso asi, le dolian de forma casi brutal. Tenia el rostro amoratado y
los pies, envueltos en los envoltorios de pieles, habian perdido hacia tiempo toda
sensacin, razn por la cual iba dando tumbos como un borracho por la costra de
nieve, donde sigui escondiendo su rastro lo mejor posible.
Una vez ms consider la idea de volver a su aspecto igneo, pero el frio era ya
demasiado intenso. Convertirse a su forma de fuego simplemente consumiria ms
rpido su energia mgica, dejndole indefenso.
Necesitaba descanso. Y calor. Ya se habia caido casi una docena de veces y cada
vez le resultaba ms dificil luchar para levantarse. Al final volvi a venirse abajo y no
fue capaz de ponerse en pie de nuevo, por lo que se dio cuenta de que ya no le
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Joanne Harris

Runas

quedaban ms oportunidades. La posibilidad de morir congelado superaba en


mucho al riesgo de ser visto.
Form Sol, pero con torpeza, e hizo un gesto de dolor al mover los dedos
congelados. Ya no tena posibilidad de convertirse en halcn; haba perdido las
fuerzas y slo le quedaban ya sus ltimos ensalmos. La runa se encendi, pero le
proporcion poco calor.
Loki maldijo y lo intent de nuevo. En este momento, el calor estaba ms
concentrado, una bola brillante del tamao de una manzana pequea que brillaba
contra la nieve mate. Se acerc la bola cuanto pudo y poco a poco sinti cmo la vida
regresaba a sus manos tullidas. Tambin con ella, volvi el dolor. Loki profiri un
grito: senta como si le estuvieran clavando agujas al rojo vivo.
Quiz fue ese alarido el que alert al felino, quiz fue el resplandor; de cualquier
forma vino, y era enorme, quiz cinco veces ms grande que el gato montes comn,
manchado de pintas marrones, similares a la piedra de la montaa. Los ojos relucan
amarillos y hambrientos y las garras parecan forradas de suave acero sobre las
plantas peludas de sus patas.
Loki hubiera tenido ms probabilidades de rehuir el encuentro en la parte inferior
de las laderas montaosas, que estaban llenas de otras posibles vctimas, pero las
presas escaseaban en el glaciar y un humano como l, indefenso y de rodillas sobre la
nieve, pareca casi un regalo para el carnvoro.
El felino se acerc. Loki, que senta cmo las sensaciones volvan tanto a sus manos
como a sus pies, intent levantarse, pero cay una vez ms. Solt un montn de
maldiciones.
El gato se acerc an ms, con cautela, debido a la bola de fuego que brillaba entre
las manos del as, preguntndose a su manera gatuna si sera un arma capaz de
hacerle dao cuando saltara sobre l. Loki no lo vio y continu maldiciendo mientras
Sol le acuchillaba los dedos.
El depredador se detuvo a evaluar a la presa. Tal vez fuera grande, pero estaba
cansado, lo cual ralentizaba sus movimientos, y lo ms importante de todo, se hallaba
en el suelo, donde su tamao no le iba a proporcionar ventaja alguna.
Tena muchas posibilidades dado este cmulo de factores favorables.
El felino nunca haba atacado antes a un humano. Si lo hubiera hecho, habra
saltado a la cara y lo ms apropiado habra sido matarle de un solo mordisco, pero en
vez de eso, se abalanz sobre la espalda de Loki y le cogi por el cogote en un intento
de hacerle rodar con l.
Loki actu deprisa, deprisa y de forma bastante sorprendente para un humano,
aunque la presa no era precisamente humana, como percibi el felino, y en vez de
intentar aferrar al gato montes, se puso de pie, ignorando las garras que se haban

Joanne Harris

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Runas

clavado en sus costillas y con deliberacin se arroj de espaldas con todas sus
fuerzas.
El carnvoro se qued aturdido unos segundos y afloj las mandbulas, coyuntura
que Loki aprovech para liberarse. Se apoy sobre las rodillas para alejarse del
animal y luego se dio la vuelta para enfrentarse a la criatura cara a cara. El felino
ense los dientes y fulmin a la presa con sus ojos amarillos, que arrancaron
destellos en los flameantes ojos verdes del Embaucador.
El animal chill, un sonido terrible, chirriante, de ira y frustracin. Se encar con
l, preparado para saltar si haca el menor movimiento. Estas batallas de voluntades
podan durar horas entre sus congneres, pero percibi que las fuerzas del humano
fallaran antes de que pasara mucho tiempo.
Loki tambin lo saba. Estaba demasiado entumecido como para poder evaluar el
verdadero dao causado por las garras del felino, pero notaba un chorreo clido
cayndole por la espalda y era consciente de que iba a desmayarse de un momento a
otro. Deba actuar, y adems con rapidez.
Con los ojos fijos an en los del gato, alz la mano. En ella brillaba Sol, algo
descolorida, pero todava viva. Loki se movi con sumo cuidado para cambiar el
punto de apoyo del cuerpo de las rodillas a los talones, de modo que ahora qued
acuclillado, y con la runa del sol extendida. El gato rugi y eriz el pelo, preparado
para atacar...
...pero Loki se le adelant. Con un gran esfuerzo salt sobre sus pies y al mismo
tiempo, reuniendo los restos de su energa mgica, lanz Sol, que ahora era una
antorcha al rojo vivo, a la criatura que le grua.
El felino huy. El Embaucador le vio marcharse. No tard en convertirse en una
mota perdida en la inmensidad del glaciar y oy su grito de desafo mientras
escapaba. Sin embargo, no se retir tan lejos como le hubiera gustado, sino que se
aposent a una distancia de unos trescientos metros, donde el borde del glaciar
pasaba al lado de una cueva de roca.
Y all permaneci, inmvil. Poda olisquear la sangre y eso le hizo gruir
suavemente debido al hambre frustrada, pero an ms importante, poda oler la
debilidad. La presa estaba herida y bajara la guardia en algn momento.
Y sigui observndolo; cuando Loki comenz una vez ms a escalar, lenta y
laboriosamente, hacia la hendidura de color azul oscuro que haba entre los
Durmientes, el gato subi con l, mantenindose a una cierta distancia pero
acercndose de forma gradual mientras vea cmo le fallaban los pasos, con los
hombros cados, hasta que al final se desplom de bruces en la nieve iluminada por la
luna.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

El rostro estaba enterrado en el corazn del hielo, casi oscurecido por las pequeas
rosetas de la glida escarcha, pero era inconfundiblemente un rostro nveo de mujer
lo que haba en lo ms hondo del carmbano.

Quin es? acab por preguntar la muchacha.


Haba intentado limpiar parte de la escarcha con las manos. Debajo, el hielo era a
la vez claro y oscuro, como el agua de un lago, y permita ver a la mujer yaciente,
esbelta como una espada, con las manos cruzadas sobre el pecho y con el cabello
corto de un rubio muy claro esparcido a su alrededor como cristales de hielo.

Mralo t misma le sugiri el Susurrante.


Maddy digit Bjarkn con una mano temblorosa. La luz rnica pareca recoger
cada relumbre, cada encantamiento y cada runa tallada en la superficie del bloque de
hielo, con un resplandor que le hera los ojos.
A travs de la runa pudo ver con claridad a una mujer de rostro tranquilo y de
glida belleza, con los pmulos altos y los labios carnosos tan caractersticos de la
gente del norte. Calzaba botas altas hasta las rodillas y vesta una tnica ceida a la
cadera por un cinturn de donde colgaba un largo cuchillo blanco.
Pero lo ms sorprendente era la firma mgica de la beldad confinada. Era muy fra,
de un azul tan penetrante como el hielo mismo, y aunque estaba muy ajustada
alrededor de su cuerpo en un esquema propio del sueo, se vea indiscutiblemente
viva. Su resplandor slo era menor en proporcin a la marca en el tobillo derecho de
la mujer.

La runiforma Isa, el Hielo.


Ahora, la muchacha poda ver los hechizos que rodeaban el bloque de hielo, una
compleja cadena de runas que se pareca muchsimo a la red en la cual Loki haba
aprisionado al Susurrante.

As que l me cont la verdad repuso Maddy con suavidad. Hay ms como

nosotros por ah.

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Joanne Harris

Runas

Ella se dio cuenta de que haba temido creerlo. Ahora, la alegra de saber que no
estaba sola le dio ganas de gritar como una posesa.
No lo hizo al recordar a tiempo que la techumbre de hielo podra desplomarse
sobre su cabeza, pero cerr los puos con un intenso regocijo. Y entonces vio ms
bloques de hielo a lo largo de todo el gran saln con sus correspondientes pilares
erguidos como centinelas en la caverna resplandeciente. Siete de ellos estaban
alineados como los postes de una cama, con las columnas festoneadas de carmbanos
colgantes y los cobertores de escarcha.

Quines son? pregunt Maddy.


Los Durmientes repuso el Susurrante, aunque no lo van a ser por mucho ms

tiempo.

Una vez ms la muchacha se acord de la caverna de la chimenea.

Ha sido Loki quien ha hecho esto?


No contest l.
Lo sabe el Tuerto?
Oh, s, claro que lo sabe.
Entonces, por qu no me lo cont?
Yo soy un orculo replic l, no un maldito lector de mentes.
Ella dirigi otra mirada a la mujer de hielo.

Quin es? insisti.


Pregntale le sugiri el Susurrante.
Cmo?
De la forma habitual.
Quieres decir... despertndola?
Por qu no? coment. Lo vas a hacer de todas las maneras.
Maddy estuvo profundamente tentada de intentarlo. Recordaba la profeca del
Susurrante: cmo despertaran los Durmientes y cmo Tor sera liberado del Averno.
Por otro lado, saba que l era taimado y no le gustaba ese tonillo de superioridad que
se gastaba.

No voy a hacer nada seal ella, a menos que me reveles la identidad de esta

gente.

Son los vanir respondi el Susurrante. Estn ocultos aqu desde el

Ragnark. La sombra de Surt ha cado sobre los mundos y los sir han sucumbido
uno tras otro. Los vanir tambin cayeron derrotados, pero se escondieron. Crearon
este lugar, mitad refugio, mitad tumba, con el ltimo de sus encantamientos, pues

Joanne Harris

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Runas

albergaban la esperanza de que algn da despertaran en un nuevo mundo, en el


nuevo sgard.

El nuevo sgard? inquiri Maddy. Qu ha pasado con l?


La profeca no es una ciencia exacta respondi el Susurrante, si bien lo que

dice ocurrir al final. Aunque quiz no para tu amigo el Tuerto...


Maddy le clav una mirada aguda.

Un general solo a su frente veo?


El Susurrante le dedic una sonrisa helada.

As que estabas prestando atencin. Es estupendo sentirse apreciado admiti

. Ahora s buena chica y despierta a los Durmientes; luego, pondremos en buen


camino el resto de mi profeca...

Uf, bueno vacil. Necesitara hablar primero con el Tuerto.


Pues en ese caso nos aguarda una larga espera refunfu el Susurrante, y sus

colores refulgieron del modo que Maddy haba terminado por relacionar con la
petulancia.

Por qu? pregunt. Qu le ha pasado?


El Susurrante le habl a Maddy del arresto del Tuerto; de la lucha que haba tenido
lugar con los hombres de la partida y de lo que haba sucedido a continuacin. No
haba duda al respecto, asever el Orculo. Estaba en armona con el General, conoca
su mente y senta cada fragmento de hechizo que lanzaba.

Luch contra ellos le cont, pero eran demasiados y perdi. Si estuviera

muerto, yo lo sabra. Luego, supongo que se lo han llevado a cualquier sitio


apropiado para encerrar a alguien que tengis en el pueblo...

La crcel repuso Maddy.


Eso es lo ms probable continu l.Y all, debemos asumir, sea quien sea el

que est usando la Palabra contra la colina estar de lo ms impaciente por


interrogarle.
Los oJos de la muchacha se dilataron y mostraron una expresin de espanto.

No le harn dao, no?


Eso es una pregunta?
Pues claro! exclam ella.
El Susurrante solt una sonrisita de suficiencia.

Pues entonces, s. Le harn dao. Le sacarn cualquier pizca de informacin que

posea y le matarn cuando hayan terminado, e irn detrs del resto de vosotros
cuando le hayan matado, y no pararn hasta que el ltimo de vosotros haya sido
eliminado. Espero que esto responda a tu pregunta.

Joanne Harris

Runas

Oh exclam la muchacha, e hizo una larga pausa. Luego pregunt: Esto es

una... opinin profesional, o una profeca de verdad?

Ambas cosas repuso el Susurrante. A menos, claro, que hagas algo al

respecto.

Pero qu es lo que podemos hacer? replic Maddy, desesperada.


El Susurrante se ech a rer, con un sonido seco y desagradable.

Hacer? inquiri. Querida ma, tendrs que despertar a los Durmientes.

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Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

Segn el Libro de la Meditacin, los estados elementales de la dicha espiritual eran


nueve.
Uno, la oracin. Dos, la abstinencia. Tres, la penitencia. Cuatro, la absolucin.
Cinco, el sacrificio. Seis, la abnegacin. Siete, la valoracin. Ocho, el arbitraje. Nueve,
la investigacin.
Segn esta definicin, Nat Parson habia alcanzado el sptimo estado elemental y
estaba a punto de entrar en el octavo. Se sentia bien. Tan bien, de hecho, que habia
empezado a preguntarse si pronto se le permitiria enfrentarse con los estados
intermedios -los de la Exanimacin y el Juicio-, para los que se sentia ms que
preparado.
El Brbaro era culpable, y no cabia duda alguna a ese respecto. Nat Parson le habia
acusado de ms de una docena de cargos de delitos comunes, tales como robo,
vagancia, corrupcin y bandoleria, aunque la sustancia real estaba en los cargos
penales: intento de asesinato de un agente, conspiracin, conjura, artificio y el ms
prometedor de todos, herejia.
Herejia. Eso si que llegaria a alguna parte, habia pensado Nat Parson. No habia
habido ninguna acusacin de herejia en Malbry desde hacia ms de medio siglo.
Finismundi era diferente, ms civilizada, ms especial. Los ahorcamientos eran
comunes en la Ciudad Universal. Los examinadores estaban avezados en descubrir la
herejia tan pronto como alzara su horrible faz y no mostraban tolerancia alguna hacia
todas las cosas extraas.
Odin el Tuerto estaba al tanto, claro. Sabia un montn de cosas, de hecho, que
hubieran propiciado que se le quedara floja la mandibula al prroco, aunque para
frustracin de Nat no habia dicho ni una palabra desde su arresto.
Bueno, l iba a conseguir que hablara, se prometi el prroco con fiereza; y de
todos modos, la runiforma que atravesaba la rbita llena de cicatrices del ojo ciego
del Brbaro hablaba por si sola.
Y le habia hablado bien claro al examinador. Si todo el asunto de la colina no habia
llegado a conmoverle, la captura del Brbaro le puso casi en estado de agitacin. Al
principio, cuando se le pidi que abandonara su lugar en la colina, se mostr irritado,
~157~

Joanne Harris

Runas

pero tan pronto como vio aquella runiforma y al hombre que estaba repantigado de
manera insolente contra el muro interior de la crcel, perdi la mayor parte de su
anterior actitud distante.

Quin es este hombre? pregunt con voz ahogada.


Un vagabundo contest Nat, contento al fin de haber encontrado algo que

impresionara al finismunds.

Hasta ese momento nada lo haba conseguido, ni siquiera su gil pensamiento, ni


la amenaza de debajo de la colina del Caballo Rojo, ni siquiera la cocina de
Ethelberta, que se consideraba excelente hasta en el mismo Hindarfial e incluso ms
all.
Sin ir ms lejos, la noche anterior, Ethelberta se haba preocupado de cocinarle una
comida al examinador que Nat hubiera dicho que se encontraba entre las mejores que
haba hecho: codorniz rellena y championes fritos adems de pasteles de miel con
almendras; pero el visitante haba rechazado cualquier alimento que no fuera pan,
verduras crudas y agua, recordando a ambos las alegras de la abstinencia, el tercer
estado elemental de la dicha espiritual, de modo que ninguno de los dos haba
comido demasiado y a Ethelberta le haba dado una pequea pero intensa rabieta en
la cocina, y Nat, a pesar de su rotunda admiracin por los finismundeses, se haba
sentido bastante enfadado con el muchacho.
Ahora, en la crcel, se senta como si hubiera recuperado un poco su lugar...
...l se encontraba muy a gusto en la crcel. No era un edificio grande, ya que
apenas tena el tamao de la cocina de su casa, pero estaba slidamente construido
con buen granito de las montaas y careca de ventanas. Si Matt Law se hubiera
salido con la suya, no habra habido ninguna crcel en absoluto; diez aos atrs no la
haba y generaciones de agentes de la Ley haban usado las celdas para encerrar a
algn deudor o borracho ocasional.
Nat Parson, que tena reciente su peregrinacin, haba puesto fin a esa clase de
pereza. Estaba satisfecho de haberlo hecho; el examinador los consideraba ya bastante
atrasados tal como iban las cosas hasta ahora. Aun as, estaba impresionado con el
prisionero, y el prroco sinti una gran oleada de orgullo por la eficacia con la que
haban manejado al Brbaro.

Un vagabundo? Qu nombre tiene?


Va por ah con el nombre del Tuerto contest Nat, que estaba disfrutando el

momento.

No me importa el nombre con el que ande por ah aclar. La voz del


examinador se haba vuelto aguda. Dame tu nombre verdadero, villano increp al
preso, que an segua repantigado contra la pared, aunque en realidad era difcil que
pudiera estar de otra manera, ya que tena los pies encadenados al suelo.

Te dir el mo si t me dices el tuyo replic el Tuerto, mostrndole los dientes.

Joanne Harris

- 1 5 98 -

Runas

El examinador apret los labios exanges hasta formar una lnea muy fina en la
que la boca apenas era visible.

Hay que interrogar a este hombre repuso, toqueteando la llave de oro, su nico

adorno, que colgaba de una cuerda alrededor del cuello.

Ya urdir el modo repuso Nat, estoy seguro de que entre Matt y yo nos las

arreglaremos para proporcionaros todas las respuestas que...


Pero el finismunds le ataj de plano.

No lo haris zanj con su voz de erudito, en vez de ello seguiris mis

instrucciones al pie de la letra. Primero, tendris a este hombre completamente


inmvil...

Pero examinador protest Nat, cmo va a poder l...?


Cuando digo completamente inmovilizado, lugareo, quiero decir exactamente

eso. Lo quiero encadenado y amordazado. No quiero que mueva ni la punta de un


dedo sin mi permiso, est claro?

S, seor repuso Nat con rigidez. Puedo preguntaros por qu?


Pues no espet el examinador. En segundo lugar, no quiero que nadie

mantenga ninguna conversacin con el prisionero a menos que yo mismo le d la


orden. No os dirigiris a l, ni le permitiris que se dirija a vosotros. Tercero, los
guardias se apostarn en la puerta, pero nadie entrar sin mi permiso. Cuarto, hay
que enviar recado ahora mismo a la Ciudad Universal, al examinador jefe a cargo de
los Registros. Yo redactar el mensaje que le vamos a despachar con la mayor
urgencia. Lo entendis? Nat Parson asinti. Por ltimo, detendris todo tipo de
actividad en la colina. Se dejarn las mquinas en su lugar, se apostarn guardias,
pero no se le permitir acceso a nadie al tmulo ni proseguirn los trabajos en el
terreno sin mi permiso expreso. Est claro?

S, seor.
Ah, Parson... El examinador se volvi y se dign a ofrecer a Nat una mirada de
disgusto. Preparadme una habitacin en vuestra casa. Necesito un espacio de
trabajo, una buena mesa de despacho, instrumentos de escritura, una chimenea que
no desprenda humo, una luz adecuada, por cierto, prefiero velas de cera ms que de
sebo, y completo silencio para ayudarme en mis meditaciones. Me gustara quedarme
aqu durante algunas semanas, hasta que... mis superiores lleguen y se hagan cargo
de la situacin.

Ya veo.
El disgusto de Nat por el modo en que se haba dirigido a l se haba visto slo
ligeramente atemperado por la emocin.
Sus superiores, eh? El prroco slo tena una vaga comprensin del complejo
sistema de rangos y jefaturas dentro del Cuerpo de los Examinadores, pero ahora

Joanne Harris

Runas

pareca que su examinador, aunque era indudablemente un oficial de categora, tan


slo ostentaba un rango intermedio dentro del Orden. Vendran ms oficiales;
oficiales que, si lo haba considerado de forma correcta, podran aprender a valorar
los talentos de un hombre como Nat Parson.
Ahora pens que por fin haba comprendido los modales desabridos del
examinador. El hombre estaba nervioso, fuera de s. Nat dedujo que esconda su
ineptitud detrs de una fachada arrogante y que pretenda enredarle de modo que
pudiera arrogarse el crdito de todo su trabajo. <<Bueno, ponte a pensar de nuevo,
Seor Abstinencia -se dijo Nat, despiadado-. Un da yo tambin tendr la llave dorada
y ese da har que te arrepientas de haberme llamado "lugareo">>.
El pensamiento era tan atractivo, que le llev a sonrer realmente al examinador y el
finismunds, sorprendido por la fiera brillantez de aquella sonrisa, dio medio paso
hacia atrs.

Y bien? se dirigi a Nat, en tono agudo. A qu estis esperando? Hay algo

menos de mil kilmetros hasta Finismundi, en el caso de que os hayis olvidado, y


quiero que el jinete haya salido mucho antes de que caiga el sol.

S, seor repuso el interpelado y se march de la crcel a paso rpido, mientras

el examinador acariciaba la llave del Libro de las Palabras y observaba con ansiedad
cmo los guardias encadenaban al Tuerto a la pared de la crcel por el cuello, los pies
y los dedos.
El forastero segua sorprendido por la sonrisa de Parson. <<Ese hombre ha de ser
medio tonto para sonrer de esa manera>>, dijo para s.

~160~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

El prroco consider excesivas las precauciones adoptadas por el finismunds,


excesivas por no decir cobardes, pero l no gozaba de la experiencia de su superior
y apenas saba nada de los Nios del Fuego. Sin embargo, el examinador -que haba
dejado de tener nombre, como todos los miembros del Orden, y responda a un
nmero tatuado en el brazo- se haba encontrado con algunos demonios en el
pasado.
Haban transcurrido casi treinta aos desde que asisti a su primera aparicin. En
aquellos tiempos l era un mero aprendiz principiante, un estudiante en la Ciudad
Universal, y haba tenido poca participacin en aquellos macabros procesos, pero los
recordaba a la perfeccin. El interrogatorio haba durado catorce horas y para
entonces, la criatura, un ser dbil, con una runiforma rota, casi haba enloquecido.
Incluso entonces haban sido necesarios dos examinadores armados con la Palabra
y tres aprendices para sujetarle; y cuando al final consiguieron conducirle, aullando,
a la pira, los maldijo con tal fuerza que dej ciegos a tres de ellos.
El joven aprendiz nunca lo haba olvidado. Haba estudiado duro y se haba
incorporado a las filas del Orden, interrumpiendo sus estudios con el fin de trabajar
ms activamente en el campo prctico, hasta que con posterioridad se convirti en la
punta de lanza de un programa de implantacin de la nueva fe en Las Caballerizas, y
aun ms all, para erradicar la maldad all donde la encontrara.
Se le haba otorgado la Palabra debido a este sacrificio a pesar de que no era
habitual que la recibiera alguien entre las filas de los principiantes, especialmente un
aprendiz que apenas haba terminado su duodcimo ao de estudio, pero se podan
hacer ciertas excepciones en algunos casos; y adems, los agentes de campo del
Orden necesitaban la mxima proteccin posible.
El examinador haba visto unas dos docenas de casos sobre los que mereciera la
pena informar al Departamento de Registros en su viaje pionero desde Finismundi.
La mayora haban resultado ser verdaderas pifias: estafadores, mestizos, brbaros y
bichos raros sin ningn poder del que mereciera la pena hablar. Haba terminado
aceptando que la mayor parte de su trabajo cotidiano consistira en eliminar plagas de
trasgos, cegar manantiales sagrados, derribar anillos de menhires y asegurarse de
que los viejos problemas siguieran bien muertos y enterrados.

~161~

Joanne Harris

Runas

Pero en algunos casos haba visto cosas de lo ms inquietante, que sin duda alguna
justificaban su sacrificio. El hombre tuerto de Malbry era una de ellas, y el
finismunds estaba dividido entre la esperanza de haber descubierto finalmente algo
que mereciera la atencin del examinador jefe y el miedo de verse obligado a lidiar l
solo con la criatura.
Habra estado mucho ms feliz si el hombre hubiera estado sujeto y atado por el
poder de la Palabra, pero haba agotado la mayor parte de su autocontrol en la colina
del Caballo Rojo. La recuperacin del mismo iba a requerirle mucho tiempo de
meditacin, y adems, no se atreva a emplearlo de nuevo...
... ya que la Palabra no era un instrumento de uso diario. Cualquier utilizacin de
la misma deba estar plenamente justificada, salvo en tiempos de guerra, y deba
reflejarse por escrito en un asiento de los libros del Departamento de Registros.
Adems, el manejo resultaba harto difcil y en ocasiones requera ms y ms horas de
preparacin, aunque sus efectos fueran inmediatos y devastadores.
Y tambin era peligrosa, por descontado. El finismunds la haba empleado ms
que la mayora de sus correligionarios, ciento cuarenta y seis veces en toda su larga
carrera, pero nunca sin un escalofro interior, ya que la Palabra era el idioma del
Innombrable. Invocarla supona adentrarse en otro mundo, y decirla era entrar en
comunin con un poder ms terrible que el de los demonios. Adems, detrs del
miedo yaca un secreto mucho ms profundo y peligroso, que era el xtasis de la
Palabra.
Porque la Palabra era una adiccin, un placer ms intenso que ningn otro, y se
era el motivo por el que nicamente se le otorgaba a aquellos hermanos cuyos
hombros hubieran demostrado ser lo suficientemente fuertes como para poder
soportarla. El no osaba usarla dos veces en un mismo da, y nunca sin seguir el
procedimiento apropiado. Porque a pesar de su abstinencia, l se mostraba insaciable
en lo que se refera a la Palabra, y le costaba mucho esfuerzo mantener en secreto y
bajo control sus apetitos todo el tiempo. Incluso ahora, la tentacin de usarla era casi
insoportable. Hablar, ver, saber...
Mir al prisionero, un villano que podra tener cincuenta, sesenta o quiz ms
aos, vestido con las pieles rsticas de un viajero y una capa en la que los parches
casi haban ocultado la tela original. Pareca indefenso y tena un aspecto de lo ms
humano, pero l saba que todos los demonios podan adoptar aspectos distintos y
no se dej engaar ni por un instante por lo que poda ser una mera apariencia
exterior.
Por su marca le conoceris, rezaba el Libro del Apocalipsis.
Pero aun ms condenatorio era el Libro de las Palabras, donde estaban recogidas
todas las letras conocidas del Alfabeto Antiguo y sus variantes, junto con sus
distintas interpretaciones. Usando esa lista haba sido como el examinador haba

Joanne Harris

- 1 6 32 -

Runas

podido reconocer rpidamente Raedo, el Viajero, y sus sospechas se haban


convertido con celeridad en certezas.
Desde luego, no haba escapado a su atencin que la runa del viajero, aunque
estaba clara y entera, apareca invertida.
A pesar de ello, el finismunds no baj la guardia. Incluso un hechizo roto poda
resultar letal y una runiforma completa, invertida o no, era sin duda una rareza. De
hecho, en treinta aos nunca haba realizado una captura por s mismo y supona que
este hombre, aunque pareca zafio, podra resultar ser algo ms que un mero soldado
de a pie en las filas del enemigo.

Dime tu nombre, villano le repiti una vez ms. En ausencia del prroco se

haba atrevido a quitarle la mordaza al Brbaro, aunque en aras de la seguridad,


haba mantenido las cadenas en su lugar. A estas alturas, el hombre deba de estar
bastante incmodo, pero no dijo nada, y simplemente se limit a observar al
interrogador con su nico ojo, relumbrante y antinatural . Dime tu nombre! le
exigi el finismunds e hizo el gesto de patear al forastero que yaca all de forma tan
insolente.
Sin embargo, no lleg a hacerlo. l era un examinador, no un inquisidor, y
encontraba penoso el recurso a la violencia. Tambin recordaba a aquel demonio con
la runiforma rota que haba dejado ciegos a tres colegas suyos del Orden y decidi
que no era el momento adecuado de emprender una accin precipitada.
El prisionero rompi a rer, como si hubiera ledo la mente del clrigo.
Mi nombre es el Indecible cit con malicia, porque tengo muchos. El
finismunds se qued asombrado.

Conoces el Buen Libro? Odn ri de nuevo, pero no contest. Si es as


coment el examinador, entonces ya debes de saber que ests acabado. Por qu
resistirse? Tu tiempo se ha agotado. Dime lo que necesito saber y al menos podrs
ahorrarte algo de dolor.
El cautivo no respondi nada, sino que simplemente sonri de ese modo tan poco
natural.
El finismunds apret los labios.

Bien dijo, dndose la vuelta para dirigirse a la puerta, no me dejas eleccin. A


mi regreso, suplicars poder decirme todo lo que sepas. Odn cerr su nico ojo y
se hizo el dormido. As sea replic el examinador con sequedad . Tienes hasta
maana para reflexionar. Puede que te mofes de m, paleto, pero puedo garantizarte
que no te burlars del poder de la Palabra.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 9

Es que no hay otra forma? inquiri Maddy al final.


Confa en m. Soy un orculo.
La muchacha lanz otra nueva mirada hacia el sepulcro de hielo donde yaca la
mujer plida, cuyos colores titilaban tenuemente bajo la fra luz. Los tonos azules del
carmbano donde se hallaba conferan a sus facciones un toque cadavrico. El pelo
corto era tan claro que casi pasaba desapercibido en su sudario helado, pareca flotar
alrededor de su rostro como algas.
Entrecerrando los ojos, Maddy digit Bjarkn, y los encantamientos que sujetaban
a la mujer de hielo se mostraron a la vista. Tal como haba observado al principio,
eran muy parecidos a aquellos que haban atado al Susurrante, pero mucho ms
numerosos, constriendo el atad helado de la durmiente en un complejo nudo de
hechizos entrelazados.

Obra con cuidado le advirti el Susurrante. Tal vez hayan dejado trampas al

cerrarlo.

Y por supuesto que las haba. Maddy pudo apreciarlas en ese momento. Las
haban diseado para que estallaran sobre cualquiera que se atreviese a ponerle las
manos encima a la yaciente sin extremar al mximo las cautelas. Eran una medida
protectora, pero para protegerla de quin? Toc las runas suavemente con la yema
de sus dedos; a su contacto, brillaron con un helado color azul y Maddy las sinti
como una picazn, una resistencia que pugnaba para liberarse.

Piensa en lo que pueden contarte, Maddy sugiri el Susurrante con voz sedosa

. Secretos perdidos desde el Fin del Mundo. Respuestas a las preguntas que nunca
te has atrevido a hacer, preguntas que seguro que Odn jams te habra contestado...

Ella se dio cuenta de que la tarea iba a ser fcil. Senta las runas vivas bajo la punta
de sus dedos, despertndose casi por voluntad propia. Todo lo que necesitaban era
un poco de ayuda, y a cambio, recibira las respuestas a las preguntas que haban
envenenado toda su vida.
Quin era ella realmente?
Por qu posea energa mgica?

-164-

Joanne Harris

Runas

Y de qu modo encajaba en aquellas historias de dioses y demonios?


Maddy se apresur a reunir sus runas ms vigorosas -Kaen, Tyr, Hagall y
finalmente, r, el Toro Poderoso-, antes de que cambiara de idea, y las lanz como si
fueran huesos de caa, con rapidez y seguridad. El bloque crepit con un crujido
audible tras el impacto y la superficie azul del carmbano se resquebraj en un
segundo convirtindose en una chispeante masa vidriosa.
La honda expansiva de la rotura arroj hacia atrs a Maddy, que alz un brazo
para protegerse los ojos de las esquirlas de hielo que la acompaaron. Luego, como
no pas nada ms, lo baj y se movi con cuidado hacia el carmbano que ahora
haba perdido su transparencia.
Nada se alter. Los temblorosos candeleros de hielo se estremecan con sonidos
ligeros sobre su cabeza, justo despus de la rplica de la onda expansiva, pero no
cay ningn carmbano y el helado silencio se volvi a extender sobre el gran saln.

Y ahora qu? pregunt ella, al tiempo que se volva hacia el Susurrante...


...Pero se produjo un sonido antes de que ste pudiera contestarle. Al principio, se
oy un chasquido lejano y luego un retumbo, un golpe, una especie de estruendoso
deslizamiento y por ltimo, el sonido propio de una avalancha de residuos
congelados que cayeron procedentes de alguna chimenea distante en el techo, hasta
golpear sordamente contra el suelo cristalino.
Maddy se movi deprisa en direccin a la pared y apret la espalda contra ella
unos segundos antes de que los carmbanos oscilantes comenzaran a caer del techo
abovedado de la caverna, un pincho detrs de otro, como si fueran los dientes de una
mquina trilladora gigante.
Un trozo de nieve del tamao de un carro de heno estall cerca en el suelo. La
explosin provoc un chaparrn de pequeos proyectiles al final del cual un nico
objeto de gran tamao aterriz pesadamente en la nieve cada en el suelo.

Ay se quej alguien con voz sofocada.


No era un objeto, sino una persona.

~165~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 10

Loki tena la certeza de haber cometido un buen nmero de errores de clculo


graves y posiblemente fatales cuando termin cayendo desmayado por el borde del
glaciar, exhausto y sangrando.
Qu clase de imbcil meta la cabeza en la boca del lobo por simple curiosidad?
Qu clase de idiota abandonaba su fortaleza para subir a la superficie, desarmado y
desprotegido en pos de un rumor, cuando debera estar preparndose para un
asedio? Pero la curiosidad siempre haba sido su principal pecado, y ahora vea claro
que le haba llegado el momento de pagar por ello.
Sin embargo, a l siempre le tocaba ms suerte de la que le corresponda. Por pura
casualidad, el lugar exacto donde cay ocultaba una de las claraboyas que se abran al
exterior en las paredes huecas de la montaa. La nieve la cubra, pero era una capa
delgada de hielo y el peso del Embaucador bast para que se rompiera.
As que, en el momento en que choc contra el suelo, se abri una fisura debajo de
sus pies, revelando un agujero de forma irregular a travs del cual se desliz, sin
poder evitarlo, atravesando el techo de la gran caverna con sus jardines colgantes de
hielo, que formaban filigranas de encaje quebradizo, elaboradas a lo largo de miles de
aos por fases de hielo y deshielo. Por ltimo, vol a travs de un escalofriante
espacio ocupado slo por el aire hasta aterrizar, ms felizmente de lo que se habra
atrevido a soar, encima de un espeso montn de nieve pulverulenta.
Aun as el impacto le dej sin aliento. Permaneci durante un rato donde haba
cado, medio atontado y jadeando. Y cuando mir hacia arriba, sacudindose los
cristales de hielo del pelo, fue para ver un rostro familiar que le miraba con fijeza,
uno tan bello como despiadado, alrededor del cual se arremolinaba el pelo cortado
como un volante de espuma marina.
Ella llevaba en una mano un instrumento muy similar a un ltigo hecho de runas,
como pas de luz azul, larga y flexible, enrollado de forma descuidada alrededor de
su cintura. Lo solt en ese momento, con un siseo y un crujido, y se desliz hacia el
suelo, golpendolo con la fuerza de su energa mgica. La mujer de hielo se qued
mirando al Embaucador cado y sus labios, todava ligeramente azulados, se
curvaron en una sonrisa que le hizo estremecerse.

-166-

Joanne Harris

Runas

Maddy los observaba desde el lado ms lejano de la caverna. Haba visto caer al as
y haba reconocido su firma mgica y el color de su pelo al primer golpe de vista.
Haba visto levantarse a la mujer de hielo y atravesar a zancadas con pasos seguros el
gran saln, en apariencia indiferente a los trozos y fragmentos que llovan del techo.
Ahora sigui atentamente la confrontacin, con cautela, a travs de Bjarkn,
mantenindose pegada al suelo detrs de un bloque de hielo rugoso del tamao de
una mesa.

Loki ronrone la mujer, qu mal aspecto tienes.


El hechizo que tena entre los dedos comenz a desenrollarse, despacio, como una
serpiente soolienta. El interpelado levant la cabeza, no sin dificultad.

Todo por complacerte.


Se puso de rodillas con esfuerzo, manteniendo un ojo vigilante en el ltigo rnico.

Por favor, no te levantes por m.


Sin problemas replic Loki.
Yo no dira eso exactamente repuso a su vez la mujer, empujndole hacia el suelo
con el pie cubierto por una bota . De hecho, ms bien me parece que puedo decir
con una cierta seguridad que ests metido en ellos hasta el corvejn.

sa es Skadi le apunt el Susurrante.


La Cazadora? pregunt Maddy, que conoca la historia. O al menos parte de

ella. Loki haba embaucado a Skadi para que abandonara su venganza contra los sir
y, al final, ella le haba hecho pagar por ello. La misma Skadi que colg la serpiente
y...?

La misma que viste y calza corrobor el Susurrante.


Eso -pens Maddy- va a complicar las cosas. Ella haba contado con el hecho de
que la durmiente recin despertada iba a mostrarse tan amable como dispuesta a
colaborar, pero sta era Skadi, la Cazadora del Hielo, convertida en uno de los vanir
por su matrimonio con Njord. Le tena una tirria legendaria al Embaucador y, a
juzgar por cmo pintaba la cosa, no pareca que los quinientos aos transcurridos
hubieran cambiado nada.

Qu hacemos con Loki? inquiri Maddy.


No te preocupes respondi el Susurrante con bastante indiferencia . Le

matar, o eso espero, y entonces podremos volver a nuestros asuntos de nuevo.

Matarle?
Eso creo. Y a ti qu te importa? Si t estuvieras en su lugar, l no levantara un

dedo para ayudarte, ya lo sabes.

Maddy le fulmin con la mirada.

~167~

Joanne Harris

Runas

Qu claro lo tienes.
Bueno, pues s, por supuesto que lo tengo claro replic el Susurrante. Es

que alguna vez has visto a Loki mantenerse lejos de cualquier cosa que pueda ser de
inters? Y Skadi siempre le ha tenido un rencor especial por encima de todo, ya
sabes, desde que los sir mataron a su padre, Tiazi, del Pueblo del Hielo, un seor
de la guerra de la Era Antigua. Fueron los sir los que le mataron pero fue Loki
quien se lo facilit. Si yo estuviera en tu piel, me mantendra apartada del camino de
la Cazadora.

Sin embargo, Maddy ya estaba en movimiento. Usando el bloque de hielo para


cubrirse, se desliz hacia un lado para acercarse a los dos oponentes, con Bjarkn
entre los dedos. Skadi descendi su mirada sobre Loki, al otro lado del saln, y le
ofreci una sonrisa helada.

Venga, Skadi deca Loki, intentando recobrar algo de su energa mgica ,

pens que ya estbamos de vuelta de eso a estas alturas. Ha pasado mucho tiempo,
cunto? quinientos aos? No crees que va siendo hora de que...?

Tanto tiempo? repuso ella. Pero si parece que fue ayer cuando estabas

encadenado con la serpiente suspendida sobre tu cabeza. Qu poca tan buena


aqulla, eh, Loki?

Bueno, t tampoco has cambiado mucho desde entonces coment l,


intentando esconder una mano detrs de su espalda . Todava continas siendo tan
peligrosamente atractiva como antes continu, y an conservas ese delicioso
sentido del humor.

Y justo en ese instante se puso en movimiento, con la misma asombrosa velocidad


que Maddy haba visto antes, y mientras se arrojaba fuera del alcance del hechizo de
Skadi, le lanz una runa a la cara.
Maddy tuvo tiempo de reconocer Yr, justo cuando Skadi contraatac con un golpe
de su ltigo rnico. La espiral golpe una vez, como si fuera un relmpago azul,
pulverizando Yr sin esfuerzo, y despus la recuper con un trallazo, con las runas
puntiagudas que conformaban toda su extensin mordiendo el suelo congelado.
El Embaucador lo esquiv, pero por muy poco. El ltigo rnico abri una grieta en
el suelo donde l haba estado y precipit la cada de una docena de carmbanos que
colgaban de un arbotante a unos siete metros de altura cuando retornaba a travs de
un aire penetrado por la luz.
Loki intent formar otra runa, pero antes de que hubiera sido capaz de completar
su digitacin, un latigazo le arranc Tyr, el Guerrero, de la mano con una fuerza que le
dej los dedos entumecidos. Entonces, se qued arrinconado, con la espalda contra la
pared y un brazo alzado para cubrirse la cara mientras Skadi le dominaba con el ltigo
rnico en ristre. Maddy pudo ver cmo intentaba formar runas contra la Cazadora,
pero se le haba agotado la energa mgica. No le quedaba ni un destello.

-168-

Joanne Harris

Runas

Ahora, Skadi dijo, antes de que hagas algo tan desagradable...


Desagradable? replic ella. Ni lo suees. He estado esperando esto durante

cinco siglos.

Vale, de acuerdo. Es estupendo comprobar que conservas intacta toda tu fuerza


coment Loki, pero antes de que me partas en trocitos pequeos...
Oh, Loki, jams hara eso. Ella se ech a rer de un modo que hizo temblar
todos los carmbanos que cubran la bveda congelada . Terminara todo demasiado
rpido. Yo quiero verte sufrir.

Justo entonces el as se jug una ltima carta, comenzando a mostrar su sonrisa


torcida. Era un movimiento desesperado, sin lugar a dudas, pero siempre haba sido
de lo ms imaginativo en momentos de crisis.

No creo que lo hagas neg l.


Y eso por qu? pregunt Skadi.
Loki sonri abiertamente. Nunca se haba sentido menos seguro de s mismo, pero
era su carta final y pensaba jugarla con estilo.

Tengo al Susurrante anunci.


Hubo una pausa muy larga.
El ltigo rnico descendi despacio hacia el suelo.

Lo tienes? Dnde? Loki sonri y sacudi la cabeza. Dnde?


El ltigo chisporrote de forma amenazadora en la mano de Skadi, con la punta
movindose hacia l como los colmillos de una serpiente.
Lo apart con un gesto impaciente.

Oh, por favor. En el momento en que te lo diga soy hombre muerto.


Bien razonado asinti Skadi. As que, dime, qu es lo que quieres?

-169-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 11

Maddy se qued helada cuando Loki mencion al Susurrante. Le haba


embargado tal angustia por la suerte del Tuerto, que no se le haban pasado por la
cabeza los muchos peligros asumidos al haberlo trado consigo al Saln de los
Durmientes.
Pero ahora s, de modo que busc en todas direcciones un lugar donde esconderlo.
Por fortuna, constat que la caverna de hielo era quizs el nico lugar en el
Trasmundo donde era posible una cosa as, ya que las firmas mgicas luminosas que
atravesaban el aire eran tan brillantes y numerosas que pasara desapercibida incluso
una energa mgica tan poderosa como la del Susurrante, al menos durante un
tiempo.
Se desliz con cautela detrs del bloque donde haba buscado proteccin en un
principio, y tras rayar la base con el filo del cuchillo, Maddy descubri que poda
soltar un trozo suficientemente grande del material helado como para poder
introducir al Susurrante en el hueco abierto. Lo sell con Yr y unos cuantos puados
de nieve compacta; luego, inspeccion el resultado y decidi que podra funcionar.
Ms le vale que funcione de una u otra manera, pens para sus adentros. Le
quedaba muy poco tiempo, el Tuerto estaba prisionero y aunque apenas poda
considerar a Loki como un amigo, no iba a quedarse como si tal cosa a observar cmo
le asesinaban. As que Maddy se puso de pie y comenz a caminar con calma hacia
los dos adversarios mortales.
Por el momento, s, s haba conseguido ganar un poco de tiempo.
Aunque no caba duda de que haber cado en manos de Skadi era la peor clase de
mala suerte, de entre todas los posibles, y ella adems estaba en su aspecto completo,
enfadada, alerta y ms fuerte que nunca, con Isa en la posicin correcta, sin invertir.
Por si todo eso fuera poco, Loki nunca haba valido demasiado como luchador, ni
siquiera en los das de antao, y siempre haba dependido ms del ingenio que de las
armas.
El Embaucador estudi con nimo sombro el ltigo rnico de la rival. No caba
duda de que deba de ser algn hechizo rnico de la Era Antigua, cuando todava
dispona de tiempo y le sobraba poder para desperdiciarlo en un trabajo tan lujoso.
No le haba alcanzado de lleno o, de lo contrario, lo ms probable es que se hubiera
quedado sin mano, pero a pesar de no recibir el golpe directamente, haba sentido el
-170-

Joanne Harris

Runas

impacto como si le hubieran aporreado los nudillos. Le dolia todo el brazo y todavia
tenia adormecida la mano derecha. La verdad era que sus probabilidades de poder
realizar la ms simple de las digitaciones a lo largo de la siguiente hora eran bastante
escasas.
Sin embargo, estaba vivo contra todo pronstico y eso era razn suficiente para
sentirse contento por el momento. Al menos...
Skadi se hallaba de espaldas y lo primero que percibi de la aproximacin de
Maddy fue el ramalazo de angustia que atraves como un rayo los ojos de Loki. Se
volvi y vio a una joven de no ms de catorce aos caminando con garbo hacia ellos.

Skadi dijo ella, encantada de conocerte. Veo que Loki y t os estis poniendo

al dia.

l trag saliva. Se veia en el bando perdedor por segunda vez en el dia y la


sensacin resultaba de lo ms desagradable. Era completamente consciente de que
una sola palabra de la muchacha bastaba para condenarle. Y quin la culparia por
ello? No podia decirse que se hubieran separado en los mejores trminos.
Sin embargo, pens que an habia alguna esperanza y su mente gil ya estaba
comenzando a trazar planes y analizar posibilidades.

Skadi intervino, te presento a Maddy Smith.


Ahora bien, estaba perdido sin remedio como la chica an llevase consigo al
Susurrante. Y estaba igualmente perdido si ella se negaba a seguirle el juego. Quiz lo
estaban los dos, ya que, despus de todo, aunque Maddy era indiscutiblemente un
peso pesado de la magia, Skadi era mayor y estaba entrenada en la pelea, adems de
llevar en la punta de sus dedos aquel letal artefacto mgico. Loki no sabria cmo
calibrar las respectivas posibilidades de cada una en caso de lucha.
Curiosamente, Maddy parecia bastante contenta.

Encantada de conocerte, Skadi repiti. Imagino que Loki te ha contado por

qu estamos aqui.

En realidad, no replic Loki. Manteniamos una discusin sobre... los viejos

tiempos.

Bueno, pues las cosas estn asi dijo Maddy, acercndose a l para ayudarle a
ponerse de pie. Han atrapado a Odin y estn usando la Palabra.

-171-

Joanne Harris

Runas

LIBRO CINCO

L OS D URMIENTES
Y entonces vino un caballo escarlata...

Apocalipsis, 6:4

-172-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Cundo? inquiri Loki.


Esta tarde.
Entonces puede que no la hayan usado todava repuso l.
Skadi se le qued mirando.

Usado, qu?
La Palabra, evidentemente replic, tembloroso, e intent dar un paso, con unos

pies desnudos que no hicieron ruido sobre el suelo cristalino.

Qu Palabra? inquiri la Cazadora con suspicacia.


Dioses contest Loki disgustado. Esto no hace ms que ponerse peor y peor,

a que s? Maddy, dnde est el General?

Creo que en la crcel.


Est muy protegida?
Maddy se encogi de hombros.

Dos hombres, quiz.


En tal caso tendremos que movernos rpido. No podemos dejar que el Orden le
interrogue. Si se dan cuenta de su identidad y lo que sabe... Se estremeci de nuevo
al pensar en ello.

Qu Palabra? insisti Skadi. Qu es la Palabra y dnde est el Susurrante?


El Embaucador pareca impaciente.

Mira, cario, las cosas han cambiado mucho desde el Ragnark. Ha habido

algunas transformaciones significativas en la lucha entre el Orden y el Caos, y si no


hubieras estado durmiendo bajo las montaas durante estos pasados quinientos
aos...

No fue precisamente idea ma sise Skadi.


Pero bien que te ha venido, a que s? Qu bueno que al viejo Njord le diera por

contar contigo, incluso aunque no eras tcnicamente una vanir. Ni examinadores, ni


runas invertidas, ni la Fortaleza Negra...
Los ojos de la Cazadora se iluminaron peligrosamente.

-173-

Joanne Harris

Runas

Murdete la lengua, Sirio, o te voy a aliviar de ese peso.


Eh! replic Loki. Qu es lo que he dicho?
Por favor le interrumpi Maddy, no tenemos tiempo. El Tuerto necesita

ayuda...

Skadi la mir con desprecio.

Y pretendes que yo le ayude?


Bueno, s repuso Maddy. Acaso no es el General?
Skadi se ech a rer, un sonido desprovisto de alegra.

Quiz para los sir, pero no para el Pueblo del Hielo, no para mi pueblo. Fuera

cual fuese la alianza que hubo un da, al final termin en una guerra. En lo que a m
concierne, tanto t como el resto de vosotros os podis ir todos al Inframundo.

Durante un momento, Maddy perdi pie. Entonces sinti una repentina


inspiracin.

l tiene al Susurrante afirm.


La Cazadora se qued helada.

El es quien lo tiene? inquiri, mirando a Loki.


l? la imit Loki, genuinamente sorprendido.
Skadi alz otra vez su ltigo rnico.

Deb haberme imaginado que estabas mintiendo coment.


Ni mucho menos repuso el as, a la defensiva. Dije que saba dnde estaba el

Susurrante, pero no te dije que yo lo llevara encima. Por el amor de los dioses, Skadi,
dame un poco de crdito. Por qu lo iba a traer aqu, entre todos los lugares
posibles? Sera tan estpido como para hacer eso?
Maddy, inquieta, ech una ojeada por encima del hombro al bloque de hielo detrs
del cual haba escondido al Susurrante.

Entonces, eso habra sido bastante estpido, a que s?


Mucho dijo l.
Mientras tanto Skadi estaba observando a Maddy.

As que t has sido la que me ha despertado dijo ella.


Maddy asinti.

Pens que ayudaras. El Susurrante dijo que despertramos a... Se detuvo de

pronto, al darse cuenta de su error.

Pero ya era demasiado tarde. Los ojos de Skadi se dilataron.

Te habl?

Joanne Harris

- 1 7 54 -

Runas

Bueno, yo... titube Maddy. Slo una vez.


Hizo una profeca?
Bueno, me dijo que te despertara concluy Maddy, que habra deseado no
haberse metido en ese tema tan espinoso. Mira, vas a ayudar o no?
Ayudara repuso la Cazadora con una sonrisa helada , pero si me lo llevo

conmigo. Huimos juntos, encontramos al General, recogemos el artefacto mgico y si


por alguna razn no est all...

Y por qu no debera estar all? pregunt Loki.


Djame adivinar le contest Skadi, quiz porque algn mentiroso marrullero

pens que podra quitarme de en medio mandndome a perder el tiempo


estpidamente mientras l y su amiguita se escabullen con el Susurrante, ya sabes,
una cosa por el estilo. De ese modo nos quedamos todos contentos, no te parece?
Maddy le ech una mirada a Loki.

Yo me voy.
No puedes repuso l, de mala gana, como si estuviese sopesando las muchas
probabilidades en contra. La colina est sellada por el lado del Ojo del Caballo. No
puedes usar los tneles. Y te pongas como te pongas, sera un verdadero suicidio ir
por la superficie con toda esta nieve, y de todas formas, llevara demasiado tiempo.
No. Ella lleva razn. Sea como sea, hemos de adoptar la forma de un pjaro para
llegar al pueblo, si todo va bien, en una hora de vuelo.
La sangre de los demonios, la de los vanir, tena en s el poder de cambiar de un
aspecto a otro. Loki y Skadi compartan ese don. Maddy se dio cuenta demasiado
tarde de que su intento de ayudar al Tuerto simplemente la haba puesto en un
peligro mayor.
Loki tambin lo saba, ya que siendo fundamentalmente poco honrado, no haba
confiado mucho en la verdad de la historia de Maddy, y le llenaba de terror la
perspectiva de enfrentarse de nuevo con Skadi, esta vez tras una hora de vuelo y con
el Tuerto como nica carabina.

Mi querida Skadi coment, no es que no quiera ir contigo, quiero decir, no

hay nada que me gustara ms que arriesgar de nuevo mi pellejo por el General,
pero...

Sin peros, te vienes.


No lo entiendes su voz sonaba ahora desesperada . Se me ha agotado la

energa mgica. Estoy herido y cansado, y rgido por el fro. Haba ah fuera un gato
montes del tamao de un... La verdad, no he podido ni siquiera encender un fuego en
mi estado actual, no s cmo me voy a poder enfrentar a un examinador armado con
la Palabra.

Mmm susurr Skadi y puso cara de pocos amigos.

Joanne Harris

Runas

Loki llevaba razn. Ahora lo vea claro. Tena los colores dbiles y, usando Bjarkn,
poda leer su agotamiento con tanta claridad como unas huellas sobre la nieve. No
poda metamorfosearse ni luchar; aun le sorprenda que pudiera siquiera mantenerse
en pie.

Necesito comida sigui Loki, y descanso. No


hay tiempo para eso. Nos vamos ahora mismo.
Pero Skadi...
Sin embargo, la Cazadora ya se haba dado la vuelta. Dej a Maddy y Loki juntos,
y pareci embarcarse en la bsqueda de algo alrededor de la vasta caverna,
inspeccionando las paredes, el suelo y las esculturas de hielo que se alzaban all. Por
aqu un olifante, por all una cascada, una mesa gigante y ms all un barco que
reluca bajo la luz de la luna, con su superficie toda cuajada de brillantes.

Maddy, por favor. Tienes que ayudarme la voz de Loki sonaba baja y llena de
urgencia. Le he prometido el Susurrante. Cuando se d cuenta de que no lo tengo...
Confa en m dijo Maddy.Ya pensar en algo.
De verdad? Eso est bien. Perdname si no me tiro a tus pies ahora mismo de

puro agradecimiento, pero...

He dicho que ya pensar en algo.


Skadi se detuvo por un momento y despus continu movindose, todava
buscando, con su plido cabello brillando de manera inquietante conforme andaba.

Qu ests haciendo? grit Maddy, al ver cmo la Cazadora se internaba cada

vez ms en el Saln de los Durmientes.

Estoy buscando ayuda respondi la voz con tono sardnico para nuestro

pobrecito y exhausto amigo.

Oh, no se lament Loki.


Qu pasa ahora? inquiri Maddy.
Creo que va a despertar a alguien ms. Loki se cubri la cara con las manos .
Dioses dijo, esto era lo nico que nos haca falta. Ms gente que me la tiene
jurada.

-176-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

<<Ms gente que me la tiene jurada>>, haba dicho el Embaucador, pero la


segunda mujer que acudi andando a zancadas por el Saln de los Durmientes era
tan diferente de la fra Cazadora como la crema del granito.
Esta dama era urea, suave y de formas redondeadas; las flores resplandecan en
su pelo largo, y r, la runa verde de la Opulencia, brillaba en su frente. Su mirada
recay en Maddy, y era franca, confiada y un poquito perpleja, como la de un nio
que slo busca agradar.
Y tan grande era el encanto de esta mujer extraa e infantil, que incluso Maddy,
que tena un montn de razones para que no le gustara cierta clase de bellezas con el
pelo adornado con flores, sinti que el aire de la caverna se deshelaba un poco ante
su presencia, y le pareci oler el aroma de jardines lejanos, fresas maduras y miel
fresca directamente del panal.
Skadi caminaba detrs de ella a una cierta distancia, como si no estuviera
precisamente deseosa de andar cerca de alguien tan distinto a ella misma.
Loki tambin la reconoci; conforme la sonriente mujer se diriga hacia l, Maddy
vio en su rostro una mezcla de alivio y lo que podra haber pasado como vergenza.

Quin es? inquiri Maddy.


Idn repuso l. La Sanadora.

Ah lo tienes intervino Skadi de manera cortante. Ahora ponlo en marcha y

rapidito.

Idn mir fijamente a Loki, con los ojos dilatados.

Oh, querido. En qu lo te has metido esta vez? le pregunt.


l puso mala cara.

Yo? En ninguno.
S educado, Loki, o te vas a quedar sin manzana.
<<Idn -pens Maddy-, la guardesa de la fruta mgica que cura todas las
enfermedades, incluidas las del tiempo>>. Segn contaban las historias, las frutas eran
manzanas doradas almacenadas en un cofre igualmente dorado, pero la fruta que Idn
le ofreci a Loki era pequea, amarilla y envuelta en hojas, y pareca ms una

177

Joanne Harris

Runas

poma silvestre que otra cosa, aunque su aroma, muy fuerte incluso en el aire helado
de la caverna, sugera el verdor del verano y el cremoso mes de la Cosecha, embutido
en un puado de hojas marchitas.

Cmetela le orden Skadi cuando Loki dud.


As lo hizo, aunque no pareca nada complacido. Durante un momento dio la
impresin de que no pasaba nada, pero poco despus, Maddy vio cmo la firma
mgica del Embaucador recuperaba el brillo de repente, desde un apagado color
amoratado hasta un resplandor deslumbrante. Pareca haber estado
desvanecindose, pero pronto su poder zumb haciendo que crepitara en sus manos
y su pelo, y resplandeci con fuerza por todo su cuerpo como si fuera el fuego del
Santo Sepulcro.
El efecto fue inmediato. Loki se enderez y aspir hondo antes de tantearse las
costillas, la mano lastimada y las heridas causadas por las garras del gato montes.
Descubri que estaba curado del todo.

Te sientes mejor? inquiri Idn.


l asinti.

Estupendo coment Skadi.Vmonos. Ah, Loki...


Qu?
En caso de que se te ocurra gastarme alguna jugarreta...
Quin, yo?
Te estar vigilando le avis, sonriente, como un guila.
Diez minutos ms tarde, un guila y un pequeo halcn de plumaje cobrizo
emprendieron vuelo en direccin a la villa de Malbry. Necesitaran alrededor de una
hora para cruzar el valle. Loki le haba explicado a Maddy que no tena sentido que la
muchacha los siguiera, ya que careca de alas, pero ella no dejaba de darle vueltas al
asunto, pues no le seduca la idea de dejar al Tuerto a merced de Skadi cuando se
diera cuenta del engao, y era inevitable que eso ocurriera.
La muchacha no tard mucho en descubrir que Idn no era de mucha ayuda.
Escuch con atencin la historia de Maddy, pero no pareca percibir el peligro ni la
urgencia del asunto.

Odn ya pensar en algo repuso, y pareca como si eso tuviera que consolarla

de algn modo.

Pero Maddy no se senta consolada en absoluto.

Debe de haber alguna forma le dijo. Es culpa ma. Fui yo la que cogi al

Susurrante...

Idn estaba sentada en un bloque de hielo, cantando para sus adentros. Se detuvo
a la mencin del Susurrante y una mirada de ligera ansiedad empa sus rasgos.

Joanne Harris

- 1 7 98 -

Runas

Ese viejo trasto mgico? pregunt. Mejor dejarlo solo. Nunca nos dio nada

salvo malas noticias.

Tom una peineta de su pelo, la examin y continu cantando; su voz era un


delicado hilo de dulzura en aquel aire helador.
Estaba claro para Maddy que los poderes de Idn, fueran cuales fuesen, iban a ser
poco tiles para ella en la presente situacin. Se le pasaron por la cabeza atractivos
pensamientos de abrirse camino fuera de la caverna a base de provocar explosiones
con la mente, pero le pareci poco prctico, y saba que por mucho que lo intentara,
nunca llegara al pueblo a tiempo.
Quedaba una solucin, y la examin desde todos los ngulos, contrapesando los
beneficios y las desventajas, y poco a poco se convenci de que era su nica
esperanza.

No hay otra opcin concluy. Debo despertar a otro durmiente.


Idn esboz una sonrisa.

Eso estara genial, querida. Justo como en nuestros viejos tiempos.


Maddy tuvo la sensacin de que revivir los viejos tiempos era lo ltimo que
necesitaban ahora, pero no vea otra alternativa. La cuestin era a quin despertar?
Y cmo podra ella estar segura de que despertar a alguien no sera una forma de
empeorar an ms las cosas?
Se dirigi hacia el resto de los Durmientes con el corazn en un puo y la runa
Bjarkn relampagueando en las yemas de los dedos. Idn la sigui a travs de las
cavernas como una nia perdida, canturreando para s misma y maravillndose con
las formas y los colores. Maddy not que fuera adonde fuera Idn, la superficie
congelada se derreta ligeramente, reconvirtindose a su paso en flores de escarcha y
guirnaldas de hielo. Ms de una vez mir con ansiedad a las cadenas de carmbanos
que estaban suspendidas sobre sus cabezas e intent no pensar en lo que podra
ocurrir si Idn dejaba de moverse durante un buen rato.
En vez de eso, se concentr en los vanir dormidos. Yacan all, en sus lechos de
hielo, quietos y relumbrantes bajo una envoltura de runas. Quedaban cinco de los
Siete Durmientes originales, cuatro hombres y una mujer, y durante algn tiempo
Maddy fue de uno a otro sin cesar en un intento de decidir cul era la eleccin ms
idnea.
El primero era un varn de constitucin poderosa, pelo encrespado y una barba
rizada como la espuma. Su firma mgica era de color azul ocano. Llevaba la runa
Logr bajo una tnica de lo que parecan ser escamas entrelazadas estrechamente.
Tena desnudos los pies, que eran grandes y proporcionados.
Maddy no tuvo problema en reconocerle por los relatos del Tuerto, y decidi de
pronto que no convena despertarle. Era Njord, el Hombre del Mar, uno de los vanir
autnticos y en otros tiempos, el esposo de Skadi la Cazadora. Su matrimonio se

Joanne Harris

Runas

habia roto a causa de diferencias- 1 8 0 - irreconciliables, pero de todas formas

a Maddy le pareci ms inteligente mantenerle fuera de la situacin por el momento.


El segundo durmiente era como Njord, con la piel clara y el pelo plido de los
vanir, aunque Maddy sinti una cierta calidez que provenia de l, y que estaba
ausente en el Hombre del Mar. Tambin era un guerrero, con la runa Madr en el
pecho y un catalejo alrededor de su cuello. A Maddy le llev algn tiempo deducir
quin era, pero finalmente concluy que debia de ser Himdal, el de los dientes de
oro, el mensajero del Pueblo de los Videntes y el vigilante alerta del puente del Arco
Iris. Sus ojos de color azul claro permanecian abiertos y ferozmente conscientes
incluso debajo del hielo.
Maddy pas a su lado con un escalofrio de inquietud. Gracias a las leyendas sabia
que Himdal, aunque leal a Odin y a los sir, odiaba a Loki con una pasin de tal
calibre que parecia poco verosimil que considerara con simpatia a alguien que
intentase acudir en su ayuda.
El tercero era Bragi, el marido de Idn. Un hombre alto con la runa Sol en su mano
y una corona de flores alrededor de las sienes. Parecia amable (Maddy lo conocia
principalmente como el campen de las canciones y la poesia) y a ella le gustaria
haber podido escogerlo, pero Bragi, segn sabia, tampoco profesaba demasiada
amistad hacia Loki, y a ella no le gustaba la idea de tener que explicar el papel de ste
y tampoco el suyo propio, la verdad fuera dicha, en lo que se estaba convirtiendo en
un lio de lo ms enrevesado.
El cuarto yaciente vestia una armadura dorada y tenia una melena brillante. La
runa F lucia en su ceja y tenia una espada rota a su lado.
Cerca de l, tanto que casi habria podido tocarlo, estaba el ltimo durmiente, una
vanir de perturbadora y vibrante belleza. Tambin la adornaba F, tenia el pelo
revuelto y entrelazado con gemas y una gargantilla de oro con forma de cordn le
rodeaba la garganta, capturando la luz incluso bajo el hielo. Guardaba un parecido
sorprendente con el durmiente que estaba a su lado, y Maddy advirti de pronto que
tenian que ser Frey y Freya, los hijos gemelos de Njord, que habian permanecido
entre el Pueblo de los Videntes junto a su padre en calidad de rehenes en los tiempos
de Mimir.
La muchacha limpi con sus propias manos la nieve suelta que cubria el rostro del
ltimo durmiente. Freya seguia durmiendo, bella e impasible, ajena a todo.
Tendria valor para despertarla? Podria llegar a estar segura alguna vez de que
Freya o alguno de los vanir le serian de ms ayuda que Skadi o la misma Idn? Sin
duda, Skadi era la nica de los vanir que lo era por matrimonio; procedia del Pueblo
del Hielo del norte, una raza salvaje con la cual los dioses habian llegado a establecer
una tregua precaria. Seguramente habia sido cuestin de pura mala suerte que fuera
Skadi a la que habian despertado primero. Y lo ms probable era que los otros vanir
se mostrasen entusiasmados y listos para rescatar al General.

Joanne Harris

Runas

Maddy repas con rapidez en su mente todo lo que recordaba sobre Freya. Era la
diosa del deseo, la bella Freya, la~181~ veleidosa, la del ala de halcn...

Ah. Ah estaba.
Una esperanza repentina la asalt. Haba un destello de esperanza -no mucho,
aunque s suficiente- que una vez ms puso a latir su corazn.
Las runas le parecieron familiares ahora, y se encendieron con rapidez bajo sus
dedos. Tambin aqu, la red que las contena bulla con impaciencia. Los enlaces
picaban y los encantamientos brillaban de forma imperiosa.
Maddy los toc con una sola mano, un manojo de lazos de colores como los de un
poste de mayo. Tir y...
...todo el entramado se solt con un sonido de desgarro, rasgndose con una gran
llamarada de gamas y tonos de color.
Esta vez el hielo no se resquebraj, sino que se derriti, dejando a la durmiente
hmeda e intacta, pestaeando y bostezando con delicadeza.

Quin eres t? inquiri cuando finaliz el proceso.


Ella le explic con la mayor diligencia posible lo de la captura del Tuerto, el
despertar de Skadi, la presencia del examinador, la reaparicin del Susurrante y la
irrupcin de la Palabra. Freya escuch, con sus grandes ojos azules abiertos de par
en par, pero los entrecerr de nuevo en cuanto la muchacha mencion el nombre de
Loki.

Te lo advierto ahora le espet con rigidez. Tengo ciertos asuntos pendientes...

con Loki.

Maddy se pregunt por un momento si es que haba alguien en los Nueve Mundos
que no tuviera cosas pendientes con aquel tramposo.

Por favor le urgi ella. Prstame tu capa de plumas de halcn. As no es como

si te estuviera pidiendo que vinieras conmigo.


Freya observ a Maddy con ojo crtico.

Es la nica que tengo repuso. Mejor ser que no la estropees.


Tendr muchsimo cuidado.
Mmm, ser mejor que sea as.
Unos momentos ms tarde, Maddy la tena en sus manos: una falsa capa de
plumas tan ligera que pareca un puado de aire. Sinti la deliciosa calidez
susurrante de las plumas contra la piel en cuanto se la ech sobre los hombros, y una
vez puesta, comenz a adquirir esa misma forma.

Joanne Harris

Runas

Pareca que aquella cosa cobraba vida por obra de un encantamiento. Las runas y
sus enlaces le picaban. Maddy poda sentirlos hurgando, arraigando en su carne y
sus huesos de forma indolora, y transformndola en otro ser.
Era algo aterrador, pero a la vez la llenaba de gozo. En unos segundos sus
msculos se alargaron y su visin se agudiz mil veces, y las plumas le brotaron de
los brazos y los hombros. Se le abri la boca de asombro, pero no sali de ella nada
ms que un agudo chillido de pjaro.

Mira, te sienta bastante bien coment Freya, inclinndose sobre ella para
inspeccionar el resultado. Ahora, cuando quieras alzar el vuelo, lo nico que tienes
que hacer es digitar Naudr invertida...
<<Cmo?>>, pens Maddy.

Ya te las apaars dijo Freya. Simplemente asegrate de traerla de vuelta.


Le llev unos cuantos minutos acostumbrarse a las nuevas alas. Durante un rato
largusimo revolote de un lado para otro, confusa por la perspectiva alterada de las
cosas y medio muerta de pnico por el espacio constreido donde se encontraba,
pero al final, encontr la salida a cielo abierto y parti disparada como un proyectil
hacia la noche.
<<Oh, qu felicidad pens, el aire!>>
Debajo de ella se extendan el valle, que pareca un tapiz tachonado de plata, el
glaciar y el sinuoso camino de descenso hacia el paso del Hindarfial. Qued
deslumbrada por el fulgor de la luna, en lo alto del cielo estrellado. El jbilo y la
excitacin del vuelo fueron tan grandes que Maddy chill y se dej llevar hacia el
cielo luminoso durante un tiempo imposible de precisar.
Luego, record la tarea que tena entre manos y, con esfuerzo, retom el control.
Gracias a la visin aumentada logr ver cmo un halcn y un guila, Loki y Skadi,
volaban a casi dos kilmetros de distancia, hendiendo el cielo en direccin a Malbry.
Debajo de ellos los campos comenzaban a cambiar, pasando del amarillo propio
del mes de la Cosecha al marrn propio de fin de ao. Todava brillaban algunas
luces en Malbry y el olor del humo de las chimeneas colgaba sobre la tierra como un
estandarte. En algn lugar entre aquellas luces, imagin que su padre an estara
despierto, bebiendo cerveza y observando el cielo. Su hermana dormira tranquila sin
sueos, en su cama de tablas, con un gorro de lazos bien colocado sobre sus rizos
como las prmulas. La loca de Nan Fey estara sentada en su cabaa charlando con
sus gatos.
Y el Tuerto? Qu estara haciendo? Estara durmiendo? Sufriendo?
Esperanzado? Temeroso? Se sentira agradecido al verla o enfadado por lo mal que
ella haba manejado la situacin? Y lo ms importante de todo, le seguira el juego a
alguna de las partes? Y si fuera as, a cul?
-182-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

Medianoche. Una hora poderosa.


El reloj de la iglesia dio las doce campanadas. Los taidos se repitieron al cabo de
un minuto. El visitante finismunds habla estado a la espera de esa seal en un
pequeo dormitorio situado bajo el alero de la casa parroquial. Se permiti una
minscula sonrisa de satisfaccin. Habla llevado a cabo todos los rituales. Se habla
baado, y habla rezado, meditado y ayunado. Ahora era el momento.
Tenla apetito, pero la sensacin no le result desagradable; se sentla cansado, pero
no adormilado. Una vez ms habla rehusado la oferta del prroco de una comida
casera, y el leve sentimiento resultante de exaltacin se habla visto compensado por
una intensidad renovada en la concentracin.
El Libro de las Palabras yacla abierto sobre la cama cercana. Al final se habla
permitido estudiar el capltulo pertinente con ese estremecimiento ya familiar de
placer y miedo. <<Ese poder -pens vagamente-, ese poder indescriptible e
intoxicante...>>

No es mlo, sino tuyo, o del Innombrable murmur. No hables desde ml, sino

a travs de ml...

Y ahora casi podla sentirlo en la punta de los dedos, movindose a travs del
pergamino para iluminarle: la sabidurla inefable de la Era Antigua, el deseo, el
conocimiento, el hechizo...
tsk, tsk, fuera de aqul!>>, el examinador rechaz la tentacin con una
cantinela: <<Mlo no, tuyo es el poder de la Palabra>>.
Eso estaba mejor. El sentimiento de delirio remiti un poco. Tenla por delante un
trabajo de lo ms acuciante: identificar al agente del Desorden, el tuerto con la
runiforma en el rostro.
Not un escalofrlo de inquietud cuando sopes una vez ms el enigma de esa
runiforma. Era un hechizo potente, incluso estando la runa invertida, o asl decla el
Libro de las Palabras; y habla versos en el Libro de los Inventos, versos oscuros,
acuados en trminos tan arcaicos que eran prcticamente ininteligibles, pero aun
asl, insinuaban algn tipo de conexin oscura y peligrosa.
<<Por su marca le conoceris>>.

Joanne Harris

-184~183~

Runas

Ah, si. Esa era la encrucijada.


Ojal el examinador hubiera completado los estudios y hubiese permanecido en la
Ciudad Universal durante al menos una dcada ms, de ese modo habria podido
confiar plenamente en su intuicin. Tal como estaban las cosas, en bastantes temas
apenas podia considerrsele un novicio. No slo un novicio, sino que adems estaba
solo, y si Raedo significaba lo que l pensaba, entonces iba a necesitar el apoyo de sus
magistrados de mala manera y pronto.
La ayuda solicitada a la Ciudad Universal a travs del emisario a caballo podria
tardar en venir varias semanas. Tiempo sobrado para que el Brbaro recuperara las
fuerzas y entrara en contacto con los suyos, aunque por ahora daba igual, ya que
habia conseguido resistir. El Libro de las Palabras no podia usarse a la ligera ni en
cualquier momento y los cnticos de mayor poder, el de vinculacin, el de
emplazamiento y el de cumplimiento, se hallaban restringidos especialmente, y el de
la comunin lo estaba an ms. Este ltimo consistia en una serie de cnticos a travs
de los cuales, en tiempos de gran necesidad, un miembro del Orden podia enviar un
mensaje a los dems. Era un ritual de gran poder, una fusin de mentes y de
informacin, una conexin mental directa con el mismisimo Innombrable.
Pero la comunin era un asunto peligroso, como l sabia perfectamente. Algunos
decian que enloquecia a quien lo usara y otros que provocaba un gozo demasiado
terrible como para ser descrito. l mismo nunca lo habia usado antes. Nunca habia
tenido un motivo, pero ahora, pens, quizs habia llegado el momento.
Una vez ms sus ojos se deslizaron hacia el Libro de las Palabras, abierto ahora por
el primer capitulo, el de las Invocaciones. Un cntico encabezaba la primera pgina, y
debajo de l, se extendia una lista de nombres.
El examinador ley: Aquello que nombras es aquello que domas.
Continu con la lectura.
Quince minutos ms tarde habia tomado una decisin. La situacin no admitia
mayor dilacin. Debia invocar la comunin con el Orden fuera cual fuese el riesgo
para su cordura o su persona.
Experimentaba sentimientos encontrados al respecto; una parte de l lo lamentaba,
ya que en ese momento el Brbaro le pertenecia por completo e implicar al Orden
podria suponer la prdida de la independencia, pero la otra lo consideraba una
verdadera bendicin. Mejor dejar que otro se hiciera cargo y que no fuera l quien
tomara las decisiones, se decia.
Aunque, claro, siempre habria alguna posibilidad de que hubiera malinterpretado
las evidencias, pero incluso eso podia ser un alivio. Mejor sufrir el ridiculo frente a sus
pares que la terrible responsabilidad de haber permitido que el enemigo se le
escapara entre sus dedos inexpertos.

Joanne Harris
Contempl

Runas
el

Libro.

<<Ha

de~185~ hacerse segn el mtodo correcto>>,

se record a s mismo. Su mente estara completamente abierta durante el tiempo de


la comunin, y l quera estar totalmente seguro de que no habra ningn resto de
vanagloria en l. Le llev diez minutos adquirir el apropiado estado de sosiego, y
necesit otros cinco para obtener el coraje suficiente y pronunciar la Palabra.
La runa Os vibraba con una amplitud incalculable. Una nota inaudible de
penetrante resonancia que cortaba la oscuridad. A todo lo largo del valle los perros
aguzaron las orejas, los Durmientes se despertaron y los rboles dejaron caer las
hojas que les quedaban, mientras los animales pequeos se encogan de miedo en sus
nidos y madrigueras.
Maddy la sinti en la turbulencia que la hizo tambalearse y revolverse.
Loki la percibi como una onda de profundsima oscuridad que titil a travs de la
tierra.
Skadi ni la vio ni la oy, ya que tena toda su atencin fijada en el pequeo halcn
que la preceda.
El examinador capt su presencia durante un momento, ya que durante todo ese
instante se senta parte de todo: planeaba en el cielo, se arrastraba por la tierra, estaba
aprisionado en la crcel, horadaba bajo la colina. El poder surga de su interior,
terrible y sorprendente. Llegaba a todas partes con su mente y no ces hasta
alcanzar Finismundi y la maraa de mentes que le aguardaban. Se sinti
repentinamente all -en un estudio, en una biblioteca, en una celda- conectndose,
tocndose, en comunin con cada espritu del Orden sin la necesidad de pronunciar
palabra alguna.
Todo fue una babel de mentes durante un tiempo, sonaba como el runrn de las
voces de una multitud. El examinador luch por mantener la conexin sin llegar a la
fusin a fin de preservar su propia identidad. Poda diferenciar ahora las voces
individuales, los magistrados, los profesores y el Consejo de los Doce, el rgano ms
alto del Orden, donde se adoptaban todas las decisiones y se controlaba toda la
informacin.
Entonces, de repente, todo qued en silencio y el examinador oy una voz sola que
se dirigi a l por su nombre verdadero.
<<Elas Rede>>, enton la voz.
El examinador tom una gran bocanada de aire. Haban transcurrido cerca de
cuatro dcadas sin escuchar su nombre, ya que lo haba abandonado, al igual que
todos los aprendices, debido a las exigencias de seguridad y anonimato propias del
Orden, y se le haba dado en su lugar un nmero, el 4.421.974, por motivos prcticos.
Se lo haban tatuado en el brazo durante el rito de iniciacin.

Joanne Harris

Runas

La mencin de su nombre despus de tanto tiempo le llen de un miedo


inexplicable. Se sinti expuesto, solo y profundamente vulnerable bajo el escrutinio
de una mente inmensamente superior.
<<Os oigo, magistrado>>, pens, al tiempo que luchaba contra la necesidad de
huir y esconderse.
La voz no era tal en realidad, era ms bien una iluminacin que brillaba
directamente dentro de su yo interior. El destello pareci una suave risa entre
dientes.
<<Cuntame lo que has visto>>, le inst, y de pronto Elas Rede experiment la
sensacin ms terrible y agnica que haba temido jams, la de algo que hojeaba las
pginas de su mente de un modo implacable.
Aunque no dola, produca una enorme angustia. Los secretos fueron desvelados,
quedaron expuestas las debilidades, los viejos recuerdos se marchitaron bajo esa luz
inmisericorde. No haba nada que se le pudiera resistir a aquel escrutinio, por lo que
Elas Rede rindi su alma, oh, s, hasta el ltimo rincn, cada recuerdo, cada
ambicin, cada placer culpable, cada pequea rebelin, cada pensamiento.
Aquello le dej vaco y sollozante en medio de una gran confusin, pero
enseguida fue consciente de un nuevo motivo de espanto, el de ser observado.
Comparta esa experiencia con todo el Orden, con absolutamente todos sus
miembros. Aprendices. Profesores. Magistrados. Hasta el ms nfimo escriba. Todos
estaban presentes y todos le juzgaron en ese momento.
El tiempo se detuvo. Desde las profundidades de su sufrimiento el examinador fue
consciente del debate que tena lugar en las cmaras de Finismundi. Las voces
atronaban a su alrededor, elevndose excitadas. A l no le preocup. Quera
esconderse para morir, enterrarse tan hondo bajo la tierra que nadie pudiera hallarle
nunca jams.
Pero la voz no haba terminado con Elas Rede. Revolvi una y otra vez en los
hechos acaecidos durante las ltimas horas, rebuscando de forma infatigable en los
detalles de lo sucedido en la colina, la llegada del prroco y la captura del Brbaro,
especialmente el Brbaro, tamizando y controlando cada hecho, volviendo sobre cada
matiz de las palabras que haba dicho el hombre.
<<Ms>>, exigi.
Al examinador se le entrecort la voz. <<Magistrado..., yo...>>
<<Ms, Elas. Dame ms.>>
<<Por favor, magistrado! Ya os lo he dicho todo!>>
<<No, Elas. Has visto ms>>.

-186-

Joanne Harris

Runas

Se percat de que no era as en el mismo momento de pronunciar la negacin.


Tuvo la impresin de que se le haba abierto un ojo en la mente gracias al cual vea
detrs del mundo otro lugar fabuloso de luces y colores. Las pupilas se le dilataron.

Oh! jade.
<<Mira bien, Elas, y cuntame todo lo que veas>>.
Fue una revelacin de la que bebi con avaricia, olvidando el padecimiento. Cobr
conciencia de la vida existente en todo cuanto haba a su alrededor: detrs de los
rboles haba colores; detrs de las casas, firmas mgicas. Incluso su propia mano,
doblada en un crculo entre el pulgar y el ndice juntos, lanz un rastro brillante,
relumbrando contra la oscuridad. Seguramente ni la misma Ciudadela del Cielo
podra haber sido ms hermosa que esto...
<<No te quedes embobado y mira
fuera>>. <<Perdonadme, magistrado,
yo...>>
<<He dicho que mires fuera!>>
Abri la ventana y mir hacia el exterior, una vez ms observando a travs del
crculo de sus dedos. La noche tambin estaba teida de esquemas luminosos, rastros
evanescentes de muchos colores, la mayora de ellos mates, salvo algunos meteoros
que cruzaban el cielo. Y sobre la crcel brillaba una luz; un rastro del color del martn
pescador que emita chispas hacia el cielo estrellado.
Al final, en ese momento, Elas Rede conoci al hombre con el rostro lleno de
cicatrices, y escondi su propio rostro con manos temblorosas.
<<Bien hecho, Elas dijo la voz. El Innombrable te agradece tu trabajo>>.
La conexin empez a debilitarse y el conjunto catico de las voces de los
miembros del Orden aument sin ton ni son a medida que se apagaba la voz nica.
La comunin estaba llegando a su fin y Elas Rede sinti contraerse su mente, pero
aun as, las visiones, las visiones maravillosas, permanecieron, aunque ligeramente
empaadas; y como si, una vez vistas, no pudieran dejar de verse del todo.
<<Recibe un regalo por tu leal servicio>>, dijo la voz.
El examinador se tambale. Ahora que su mente haba vuelto a ser suya en su
mayor parte, comenz a comprender el honor excepcional que se le haba concedido.
<<Un regalo -pens- procedente del mismo Innombrable...>>

Oh, Innombrable grit, qu debo hacer?


Le contest sin palabras.
Y mientras el reloj de la iglesia tocaba las doce y media, Elas Rede, examinador
nmero 4.421.974, yaca en el suelo de la habitacin de invitados del prroco. Estaba
hecho un flan y mantena la cabeza oculta entre los brazos mientras gema de terror y
gozo.
~187~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Entretanto, reinaba una calma absoluta en la crcel. Los dos oficiales de guardia
permanecan en la puerta, pero desde la marcha del finismunds, justo antes de la
oscuridad, all no haba ningn sonido que procediera del interior del edificio con
forma de horno.
Incluso as, los guardias, Dorian Scattergood, de la Posta de la Fragua, y Tyas
Miller, de la villa de Malbry, haban recibido rdenes muy estrictas y especficas.
Segn Nat Parson, el Brbaro era ya responsable de dos casi fatalidades, y haban
sido estrictamente avisados contra cualquier error en su concentracin.
El preso no tena aspecto de ser un luchador, pero aunque lo fuera, el examinador
le haba dejado encadenado de manos y pies, con los dedos atados juntos y con una
mordaza apretada entre los dientes para impedirle que hablara.
Esta ltima medida le haba parecido un poco excesiva a Dorian Scattergood;
despus de todo, el hombre tena que respirar, pero Dorian slo era un guardia, como
haba sealado Nat Parson, y no se le pagaba para que hiciera preguntas.
En cualquier otro momento Dorian no habra tenido ninguna duda en sealar que
de todas formas no le haban pagado en absoluto, pero la presencia de un
examinador de la Ciudad Universal les haca mostrarse cautelosos y l haba vuelto a
su puesto sin una palabra, lo que no le haca sentirse feliz para nada. Los
Scattergood eran una familia influyente en el valle, y Dorian no disfrutaba
recibiendo rdenes. Quizs se era el motivo por el que a pesar de las rdenes
recibidas decidi ir a controlar al prisionero en el preciso momento en que son la
medianoche en la torre de la iglesia.
Le hall todava despierto al entrar en la crcel, lo cual no era de extraar, pues
realmente resultaba difcil concebir que nadie fuera capaz de conciliar el sueo en tal
posicin. El nico ojo del cautivo relumbr a la luz de la antorcha. El rostro estaba en
calma e inmvil.
Pero claro, Dorian Scattergood era un chico de trato fcil. Se dedicaba a criar cerdos
como profesin y valoraba la vida tranquila por encima de todas las cosas, por lo que
no apreciaba las incomodidades de ningn tipo. Era, de hecho, el to de Adam, pero
tena poco en comn con el resto de la familia, y prefera ocuparse de sus propios
asuntos y dejar que los dems se ocuparan de los suyos. Se haba mudado a la Posta
de la Fragua haca algunos aos, abandonando Malbry, a Nat Parson y al

Joanne Harris

- 1 8 98 -

Runas

resto de los Scattergood. Aunque no lo saba nadie salvo su madre, tena una
runiforma en su antebrazo derecho, una Thuris rota, la Espinosa, que haba
disimulado como haba podido con un hierro al rojo y holln. Aunque nunca haba
mostrado ningn tipo de poderes antinaturales, era conocido en el valle por ser un
escptico y un librepensador.
Eso no le granje la simpata de Nat Parson, como era de esperar, y la tensin entre
ambos no haba dejado de crecer desde haca diez aos, cuando el prroco haba
descubierto que una de las cerdas de Dorian, Nell la Negra, una magnfica criadora,
tena una runiforma rota y un temperamento violento, hasta el punto de haber
devorado una carnada de sus propios lechones. Esta conducta no era inslita entre las
cerdas de crianza, criaturas algo peculiares, y adems la vieja Nell siempre haba
hecho alarde de un fuerte temperamento, pero el prroco haba armado un gran
revuelo y termin llamando al obispo e invocando las Leyes. Prcticamente sugiri
que Dorian estaba implicado en prcticas antinaturales.
Esto le haba supuesto la prdida de varios negocios y, de hecho, algunos
habitantes del valle seguan sin querer tener tratos con l, y haba ocasionado una
gran desconfianza en el prroco. Tal situacin sin duda constitua una suerte para
Odn, porque significaba que Dorian, de entre todos los aldeanos, era el ms
inclinado a desobedecer las rdenes de aqul.
Esa medianoche observ con atencin al prisionero, que pareca realmente
inofensivo. No caba duda de que deba de hacerle dao esa mordaza, apretada entre
los dientes y sujeta por un bocado y una correa. Se pregunt por qu Nat haba
pensado que era tan necesario mantenerle amordazado. Simplemente era cuestin de
mezquindad, o eso pareca.

Te encuentras bien? le pregunt al prisionero.


Odn no contest nada, como era de suponer. A travs de la mordaza su aliento
sala entre jadeos entrecortados.
Dorian pens que no le pondra un freno como se ni siquiera a un caballo para
arar, de modo que mucho menos a un ser humano. Se acerc un poco ms.

Puedes respirar? insisti. Solamente tienes que asentir si puedes.


En el exterior de la crcel, Tyas Miller se estaba poniendo nervioso.
Pero qu pasa ah? sise. Se supone que slo debes vigilar. Es
slo un minuto repuso Dorian. No creo que pueda respirar. Tyas
asom la cabeza por el quicio de la puerta.

Sal ya le urgi. Ni siquiera deberas estar ah dentro.


Cuando vio a Dorian se le descompuso el rostro.

El prroco orden que no te acercaras a l protest. Dijo que...

Joanne Harris

Runas

El prroco dice un montn de~190~ cosas replic Dorian, inclinndose

para apartar la mordaza de la boca del prisionero. Hala, t espera ah fuera y vigila
la calle. No tardar en salir ni un minuto.
La mordaza estaba rgida. Dorian la afloj y con precaucin la retir de entre los
dientes del encarcelado.

Te lo aviso, to. Una palabra y te la pongo de nuevo.


Odn se le qued mirando, pero no dijo nada.
Dorian asinti.

Me da que te apetecera algo de beber. Sac una petaca de su bolsillo y la

sostuvo entre los labios del prisionero. El Brbaro sorbi, manteniendo un ojo puesto
en la mordaza que sostena la mano de Dorian. Te la dejara quitada toda la noche si
pudiera coment Dorian, observando su mirada , pero tengo rdenes que cumplir,
lo entiendes?

Slo unos minutos pidi el cautivo en un susurro, sangrando por la boca .

Qu dao puedo hacer?

Dorian pens en Matt Law y en Jan Goodchild, y pareci indeciso. No estaba


seguro de creerse ni la mitad de lo que el prroco le haba contado, pero Tyas Miller
haba contemplado la espada mental con sus propios ojos, y la haba visto cortar la
carne como si fuera acero.

Por favor insisti Odn.


Dorian lade la cabeza para echar un vistazo hacia el exterior, donde Tyas
permaneca de pie ante la puerta. El tipo este ya est lo suficientemente encadenado
pens-. Incluso tiene bien atados los dedos.

Ni una palabra le dijo.


El cautivo asinti.

De acuerdo concluy Dorian. Media hora, nada ms.


Odn trabaj casi en silencio durante los siguientes treinta minutos. Su energa
mgica todava era dbil, pero incluso aunque hubiera sido ms fuerte, las cuerdas en
sus manos habran hecho la digitacin del Alfabeto Antiguo casi imposible.
En vez de eso se concentr en los ensalmos, y le result duro a pesar de que esos
pequeos ensalmos susurrados requeran poca energa. El agua bebida no haba
bastado, todava tena partes de la garganta secas y la boca le dola mucho, tanto que
haca que hablar resultara difcil.
Hizo un intento por sobreponerse a las adversidades y digit la runa Naudr
invertida para soltarse las manos, pero desapareci enseguida, dejando apenas una
chispa. Hizo otra nueva tentativa, forzando a sus labios partidos a formar las
palabras.

Joanne Harris

Runas

Naudr gerer nppa koste;


noktan klr I roste9.
Quiz sera un engao de su imaginacin, pero le haba parecido que las ataduras
de la mano izquierda se haban soltado un poco. Sin embargo, no lo suficiente; a este
ritmo tendra que lanzar una docena de ensalmos slo para poder liberar un dedo.
Despus de eso intentara hacer un movimiento, si tena tiempo y su energa mgica
lo soportaba, y si el guardia...
El reloj de la torre son. Las doce y media. Se haba cumplido el plazo.

<<Naudr no da tregua; / hiela al desprotegido>>.Versos procedentes de la versin


noruega de <<El poema de las runas>>. (N. del T.)
9

-191-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Mientras tanto, a menos de dos kilmetros de distancia, Maddy se iba acercando


rpidamente al halcn y el guila. Se mantuvo a cierta altura por encima de las otras
dos aves, bien alejada de su lnea de visin, y estaba casi segura de que en realidad no
la haban visto. Luego, se desvi levemente a la derecha, todava sin reducir la
altitud, y observ el pueblo con su vista de ave.
Distingui la crcel, una pequea construccin rechoncha que no quedaba a
mucha distancia de la iglesia. Haba un guardia apostado en la puerta y otro pareca
estar mirando dentro. Slo dos, estupendo, se felicit.
Todo pareca bastante tranquilo en los aledaos de la crcel. No haba rastros de
ninguna partida o signo de alguna otra actividad inusual. La taberna Los Siete
Durmientes haba cerrado esa noche y slo una luz brillaba en el interior, donde sin
lugar a duda, la seora Scattergood haba encontrado alguna otra pobre desdichada
para que le hiciera la limpieza.
Detrs de la tasca, una pareja de juerguistas volvan a casa dando voces y tumbos
por la calle. Maddy reconoci sin vacilacin a uno de ellos, Audun Briggs, un
techador de Malbry, pero le cost unos momentos identificar al segundo...
... Su padre, el herrero.
Se sinti conmovida, pero continu volando. No poda permitirse que nada la
entretuviera. Slo esperaba que Jed tuviera el sentido comn de mantenerse bien
alejado en caso de que hubiera problemas. Era su padre, despus de todo, y preferira
que l -en realidad no slo l, sino todos los aldeanos- estuviese fuera del alcance de
las chispas cuando stas empezaran a saltar por todas partes.
Cuando lleg a las afueras de la villa, el halcn y el guila comenzaron su
descenso a menos de noventa metros por delante de ella.
Maddy los imit y redujo la altura, dejndose caer desde una altitud superior. Se
acerc hacia la torre de la iglesia y se situ detrs de su pequeo y grueso remate;
luego, alete sin gracia alguna para aterrizar en el patio desierto de la iglesia.
La capa de plumas era fcil de quitar. Un encogimiento de hombros y un ensalmo
le bastaron para desprenderse de ella. La muchacha la sujet al cinturn y se abrig
lo mejor posible, pues, a diferencia de lo que le haba ocurrido a los otros al adoptar

~192~

Joanne Harris

Runas

sus aspectos, ella s haba retenido sus ropas bajo la capa de plumas. Magnfico. Esto
le daba un poco ms de tiempo.
Mir a su alrededor. No haba nadie por all. La iglesia estaba sumida en la
penumbra, igual que la casa parroquial. Slo brillaba una luz bajo los aleros.
<<Bien>>, se felicit Maddy de nuevo. Encontr el camino, no sin lamentar la
prdida de su vista nocturna de pjaro, y ech a correr con sigilo pendiente abajo,
hacia la plaza de la villa, ahora desierta justo cuando el reloj marc la media.
Era el momento.
Loki era consciente de que se le acababa el tiempo mientras sobrevolaba Malbry. Se
haba devanado los sesos durante todo el viaje sin haber hallado solucin alguna al
problema concreto que se le haba presentado.
El guila le capturara y le destrozara con sus garras en cuanto hiciera el menor
intento de huir, pero...
...si se quedaba, tendra que enfrentarse a uno o a dos de sus enemigos; ninguno
de los cuales tena razones para apreciarle. Era plenamente consciente de que su
nica influencia sobre Skadi durara exactamente lo que tardara en darse cuenta de
que la haba engaado una vez ms, y en cuanto al General, qu piedad poda
esperar de l?
Incluso si se las arreglaba para huir durante la pelea o aprovechando la confusin
posterior, cunto tiempo le durara esa ventaja? Si Odn escapaba, pronto saldra en
su busca, y si no lo consegua, seran los vanir los que lo hicieran.
<<Qu mala pinta tiene esto>>, pens mientras comenzaba el descenso. Su nica
esperanza era que aquella chica, Maddy, se pusiera de su parte, aunque tampoco
haba muchas posibilidades de que eso fuera a suceder, pero habra muerto haca
poco por segunda vez de no ser por ella, que haba optado por evitarlo. No saba lo
que esto podra significar, pero quiz...
El guila profiri otro grito agudo de aviso detrs de l.

Eh, t, apresrate.
Loki descendi en picado dcilmente.

-193-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

<<Estrellas arcanas han prendido fuego a la noche>>, observ para sus adentros el
finismunds cuando avanz un paso y a travs del crculo mgico formado por los
dedos ndice y pulgar vio los tenues rastros de los miles de idas y venidas que bullan
de vida a su alrededor.
<<As que esto es lo que ve el Innombrable -pens, alzando la vista hacia el cielo
iluminado-. Me pregunto cmo consigue mantener la cordura>>.
Se qued algo estupefacto ante aquella nueva conciencia. Entonces vio algo que le
hizo contener de golpe el aliento. Dos ligeros trazos, uno violeta y otro de color azul
helado, recorran el cielo como cometas hacia Malbry. <<Ms demonios. Conviene
darse prisa>>.
Lleg a la crcel apenas unos minutos ms tarde. Se qued satisfecho al ver que los
guardias an estaban alerta, aunque uno le mostr una mirada algo nerviosa, como si
esperara alguna reconvencin por su parte.

Pasa algo? inquiri con voz aguda.


Ambos guardias negaron con la cabeza.

Podis marcharos coment Elas Rede mientras buscaba la llave . No os

necesitar en lo que queda de noche.

El guardin de aspecto ms nervioso mostr ahora una expresin de alivio y se


march enseguida tras realizar la ms escueta de las despedidas. El segundo,
Scattergood, del que el examinador recordaba el nombre, pareca no querer irse del
todo.
Sus colores evidenciaban algo que no era del todo correcto, como si estuviera
alterado, o tuviese algo entre ceja y ceja.

Es un poco tarde dej caer, de forma educada, pero con una pregunta implcita

en su voz.

Y...? continu el finismunds, poco acostumbrado a que se cuestionaran sus

decisiones.

Bueno comenz Dorian, pens que...


Yo ya pienso por mi cuenta, gracias, chico concluy Elas Rede, haciendo el

signo con el ndice y el pulgar.

~194~

Joanne Harris

Runas

Los colores de Dorian se intensificaron repentinamente y el finismunds se dio


cuenta de que el hombre no estaba nervioso, como haba pensado en un principio,
sino enfadado, lo cual no le preocup lo ms mnimo. Ya haba tratado con un montn
de catetos en sus tiempos, y era consciente de que la gente de pueblo a menudo se
senta resentida con el trabajo del Orden.

Chico? retruc Dorian. A quin creis que estis llamando chico?


El examinador dio un paso hacia l.

Largo de aqu, chico sise, sostenindole la mirada, y sonri cuando los colores

del guardia fluctuaron del rojo del enfado a un inseguro naranja, y finalmente, a un
marrn sucio.

Baj los ojos, musit algn comentario banal y despus se march con una nica
mirada furtiva por encima del hombro, llena de resentimiento, hacia la noche.
Elas Rede se encogi de hombros. <<Paletos>>, pens.
Apenas era consciente de que ya haba usado demasiadas veces esa palabra para
Elas Rede, antes conocido como examinador nmero 4.421.974.
Odn alz la mirada cuando se abri la puerta. Estaba bastante lejos de poder
soltarse, pero se las haba ingeniado para liberar tres dedos tras mucho trajinar y
pellizcar las cuerdas que ataban su mano derecha. No era suficiente, pero era un
comienzo. Adems, iba a pillar al examinador completamente desprevenido gracias a
la intervencin de Dorian Scattergood.
El finismunds entr en la crcel con descaro, con el Buen Libro acomodado
debajo del brazo. Ya se le haba olvidado casi por completo el suplicio de la
comunin; esa impresin de sentirse despreciable y el conocimiento de que la parte
ms trivial e ntima de su persona haba sido expuesta y sometida al escrutinio
despreocupado de algo inmensamente ms poderoso...
Ahora se senta bien. Fuerte. Imperioso.
Armado con su nueva conciencia, vea ahora que lo que haba tomado por
compasin en su espritu no era en realidad ms que profundos e impropios
escrpulos. Haba sido lo bastante arrogante para creer que comprenda la voluntad
del Innombrable.
Ahora la conoca mejor. Tambin vea que haba vivido los ltimos treinta aos de
su existencia como un cazador de ratas por mucho que se considerase un guerrero.
<<Hoy pens- comienza mi guerra. Ya no habr ms ratas para m>>.
Todava temblando con la exaltacin de esta noble tarea, se volvi hacia su
prisionero. El rostro del hombre estaba en sombras, pero el examinador vio de golpe
que le haban quitado la mordaza.
<<Ese estpido guardia!>> Sinti un repentino fastidio, pero nada ms. El prisionero
an tena las manos a la espalda y los colores desvados reflejaban su agotamiento.

Joanne Harris

-196~195~

Runas

Raedo brillaba de forma extraa, como una mariposa azul contra su piel curtida por
los elementos, a travs de su arruinado ojo izquierdo.

S quin eres le anunci el examinador en un arrullo mientras abria el Libro ,

y tambin conozco tu nombre verdadero.

Odin no se movi. A pesar de que protestaron todos sus msculos, permaneci


prcticamente petrificado. Sabia que iba a disponer de una sola oportunidad, una
nada ms. Contaba con el factor sorpresa de su parte, pero se hacia pocas ilusiones en
cuanto a su posible xito en caso de enfrentarse al poder de la Palabra. Aun asi, si
conseguia anticiparse...
Mantuvo las manos a su espalda y trabaj en las runas, consciente de que apenas
le quedaba energia mgica y de que no tendria posibilidad de intentarlo por segunda
vez si cometia un error, pero tambin de que en algunas ocasiones una piedra
lanzada al aire podria bastar para desviar un golpe de martillo.
Hizo caso omiso al dolor y baj los dedos con lentitud. La runa Tyr habia
comenzado a tomar forma. Tyr, el Guerrero, que alguna vez habia adornado una
espada mental de tal poder que le habia hecho prcticamente invencible en la batalla,
ahora habia quedado reducida a una esquirla de luz rnica no mayor que una ua de
la mano...
...pero seguia afilada. La pequea hoja curva liber un cuarto dedo de sus
ataduras y luego el pulgar. Odin flexion la mano derecha, frotando la palma con
suavidad con el dedo corazn, con el mismo gesto con el que un hilandero da
vueltas al hilo.
El movimiento del preso fue demasiado sutil para ser visto por el captor
finismunds, aunque si percibi su reflejo en los colores del Tuerto, un
oscurecimiento que mostraba algn tipo de intencin que le hizo entrecerrar los ojos.
Tramaba algo aquel cazurro?

Veo que querrias matarme le dijo, observando cmo el azul de la energia

mgica del prisionero se tornaba en un prpura relumbrante, similar al de una


hinchada nube de tormenta. Odin no despeg los labios mientras sus dedos no
cesaban de trabajar a su espalda . Y no me vas a decir nada? continu el
examinador, sonriente. Te lo aseguro, no hay problema.
Sostuvo el Libro de las Palabras y lo abri por el capitulo uno, el de las
Invocaciones.
En otras palabras, nombres.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

Se necesita una clase superior de coraje para torturar a un hombre, reflexion el


examinador. No todo el mundo lo tena, ni eran todos los llamados a la tarea. Incluso
l, a pesar de su aparente verborrea audaz, nunca haba sido requerido a tratar con
nada mucho ms grande en la escala de los seres que un jamelgo marcado por una
runiforma, o una madriguera llena hasta los topes de trasgos.
Y ahora podra utilizar la Palabra contra un hombre.
La perspectiva le caus cierto mareo, pero no a causa del horror, de eso s que se
dio cuenta. Estaba emocionado.
Claro, ya conoca sus efectos. Ya la haba visto en accin haca treinta aos, cuando
apenas era un tapn. Le haba hecho entonces sentirse enfermo: el odio de la criatura,
las maldiciones; y al final, cuando haba realizado ya las ltimas invocaciones, el
desconcierto casi humano en sus ojos llenos de dolor.
Ahora sinti una explosin de alegra justificada. Este iba a ser su momento de
gloria. Haba recibido para la realizacin de aquella tarea un poder por el cual
muchos magistrados suspiraban en vano durante aos. l iba a mostrarse merecedor
de dicho honor, oh, s, aunque tuviera que vadear a travs de ros de sangre
preternatural.
La Palabra empez a tomar forma a su alrededor mientras daba comienzo a la
lectura con voz alta y resuelta.
Yo te llamo Odn, hijo de Bor.
Te llamo Grim y Gangleri,
Heran, Hialmberi,
Tekk y Tridi; Tund y Unn.
Te llamo Blverk, Grmnir, Helblindi, Hrbard,
Svdur, Svdrir...
Llegados a este punto, Odn ya no poda esperar ms. Sac una mano de detrs de
la espalda con un gesto brusco y lanz Tyr contra el examinador con todas sus
fuerzas al tiempo que liberaba la mano izquierda de sus ataduras y formaba Naudr,
invertida, para soltar las cadenas que le sujetaban.

-197-

Joanne Harris

Runas

El arma era pequea, pero vol en la direccin correcta. La runa zumb a travs
del aire, mordi profundamente el pulgar del examinador y cort las pginas del
Buen Libro antes de clavarse en el costado del finismunds.
All qued alojada, y aunque, por desgracia para el cautivo, no entr lo bastante
profundo para matar al hombre, al menos s bast para derramar su sangre con tal
abundancia que durante un momento Odn se alz con la mano ganadora. Salt
hacia el examinador, no con encantamientos ahora, sino con su propia fuerza,
haciendo caer el Libro de sus manos y empujando al hombre contra la pared de la
crcel.
El examinador no tena nada de guerrero y profiri un grito de alarma. Odn se le
ech encima y se las habra apaado para dominarle si no hubiera sido porque se
abri la puerta de la crcel en ese mismo momento y aparecieron tres hombres en la
entrada.
Uno era Audun Briggs. El segundo era Jed Smith. Y el tercero era Nat Parson, con
el rostro encendido con un fuego de mil diablos.

-198-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

Mientras tanto, Loki haba encontrado el rastro del examinador alrededor de la


crcel. Lo haba visto antes; era de un extrao color verdoso, brillante, s, pero de un
modo algo enfermizo, con un fulgor parecido al fuego del Santo Sepulcro.
Vio tambin al prroco con la pareja de esbirros, aunque estaban demasiado
preocupados con lo que estaba sucediendo en la crcel como para prestar ningn tipo
de atencin al pequeo pjaro marrn que se pos en la cerca, no muy lejos de ellos.
El as se despoj a toda prisa de su aspecto de pjaro. Una mirada sobre su hombro le
mostr que Skadi se haba posado no mucho ms lejos, sin ms atavo que su propia
piel desnuda, pero con el ltigo rnico ya listo en la mano.
<<All va pens-. Muerte o gloria>>. De los dos, no saba con seguridad a cul
temer ms.
Odn vio entrar a los tres hombres. Se volvi instintivamente para luchar y recibi
de lleno en el hombro el dardo que le lanz Jed Smith. El flechazo le clav contra la
pared y le mantuvo all durante unos cuantos segundos. El cautivo ech mano al astil
de la flecha e hizo fuerza en un intento infructuoso de sacrsela.

Examinador?
Nat corri hacia el hombre cado. El finismunds estaba plido, pero todava
consciente. Se sujetaba el vientre con las manos ensangrentadas. A sus pies, yaca
abierto el Buen Libro, casi partido en dos por la espada mental que le haba abatido.
Apart a un lado al prroco con impaciencia.

El prisionero! jade.
Nat sinti una punzada de resentimiento.

Est a salvo, examinador asegur a su invitado.


Reducidle! orden con voz entrecortada el examinador, mientras buscaba a
tientas su Libro. Sujetadle y amordazadle mientras invoco la Palabra!
Nat Parson le dedic una mirada de medio lado. Vaya, as que el examinador le
peda ayuda ahora, no? <<Educado como siempre, eh, Seor Abstinencia? Pero ya
no somos tan guays con un agujero en las tripas!>>

~199~

Joanne Harris

Runas

Sin embargo, se apresur a obedecer la orden, unindose a Audun Briggs para


medio arrastrar a Odn hacia el lado ms lejano de la crcel mientras Jed Smith los
mantena a cubierto del prisionero, con una segunda flecha preparada en el arco.
Aunque no tena necesidad de l, a pesar de todo. Ya no le quedaban ganas de
lucha al Brbaro. Una vez ms atado y amordazado, no poda hacer nada, salvo
observar al examinador, arrastrndose a sus pies (con la ayuda del prroco),
preparado para completar el cntico:
Te llamo Tror, trid, Oski, Veratyr...
Y ahora Odn poda sentir la inminencia de la llegada de la Palabra.
Thund, Vdur, Filsvid. Ygg.
La mordaza sofoc una maldicin mientras toda su voluntad luchaba contra la
fuerza de la Palabra; pero la voluntad de Odn flaque conforme su sangre empapaba
el suelo endurecido. Record cmo el examinador le deca Tu tiempo se ha agotado
y de pronto, surgi de entre la ira y la pena un sentimiento de profundo e innegable
alivio.

-200-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 9

No caba duda alguna de que algo suceda en el edificio de la crcel. La muchacha


poda sentirlo y luego fue capaz de verlo cuando Bjarkn mostr en el fro aire de la
noche cmo dos firmas mgicas, las de Skadi y Loki, se acercaban al otro lado de la
plaza sin haberse percatado todava de la presencia de Maddy. Ella se aproxim a la
nica puerta de la crcel al amparo del haz de sombra proporcionada por el edificio
orlado por la luz de la luna.
Comenz a digitar con la mano la forma familiar de Hagall, la Destructora.
A menos de cuatro metros, el examinador se preparaba para desencadenar la
Palabra.
La Palabra en s misma es insonora por completo...
...como Nat ya saba tras su experiencia en el alcor del Caballo Rojo. La Palabra se
forma, no se pronuncia, aunque en la mayora de los casos vena precedida por toda
una serie de versos y cnticos compuestos para darle mayor poder.
El prroco volvi la vista hacia el Libro que el finismunds sostena en las manos.
Nunca antes haba visto abierto el Libro de las Palabras. La lista de nombres en la
pgina masacrada llenaba nueve versos y el efecto de su lectura en el prisionero haba
sido dramtico, pues se haba desplomado de forma fulminante en el suelo de la
crcel, con su nico ojo relumbrando de modo desafiante mientras la runiforma de su
rostro brillaba con una luz antinatural.
El examinador tambin pareca exhausto; sus manos buscaban algo a tientas en el
Libro abierto.

Dejadme que lo sostenga se ofreci Nat, estirndose para cogerlo.


El examinador no protest y dej caer el Libro en las manos del prroco sin que
apenas pareciera escuchar sus palabras.

Te exijo una respuesta la voz del examinador sonaba ronca por el esfuerzo.
Sus ojos se fijaron en el prisionero; sus manos ensangrentadas temblaban .
Contstame a esto y contstame con la verdad. Dnde se encuentra el Pueblo de los
Videntes? Dnde se esconden? Cuntos son? Cules son sus armas? Qu planes
tienen?

-201-

Joanne Harris

Runas

El cautivo gru bajo su mordaza.

Te digo, dnde estn?


Odin se retorci y sacudi la cabeza.
Nat Parson se pregunt cmo podia esperar el finismunds conseguir una
confesin fuera la que fuese de un hombre al que se habia asegurado de privar de la
palabra con tanta eficacia.

Quiz si le quito la mordaza, examinador...


Estate quieto, estpido, y aprtate!
Ante eso, Nat salt como si le hubiera abofeteado.

Examinador, debo protestar...


Pero ste no le escuchaba. Sus ojos se entrecerraban como los de un hombre que
casi -aunque no del todo- podia obtener por fin lo que buscaba, y se inclinaba hacia
delante, hasta que la Palabra son sin ningn sonido perceptible en el aire.
En toda la aldea, los perros vieron cmo se les erizaba el lomo, las puertas de los
aparadores se abrieron sbitamente y los durmientes pasaron de un sueo incmodo
a otro.

Dnde est el Pueblo de los Videntes? sise de nuevo, haciendo un pequeo


signo extrao con su indice y su pulgar.
Y ahora el prroco estuvo seguro de que podia percibir una especie de luz
coloreada que rodeaba al prisionero y al examinador como un humo aceitoso. Se
desliz alrededor de ellos en espirales perezosas, y con sus manos el examinador
agit y bati el aire iluminado como una costurera cardando sedas.
Pero habia ms, intuy el prroco. Habia palabras en los colores. Casi podia oirlas
aleteando como polillas en torno a una luz. No sali ni una palabra del prisionero en
el suelo, pero de algn modo el examinador le estaba haciendo hablar.
Y ahora Nat se dio cuenta con excitacin creciente de que lo que habia tomado por
colores y luces eran en realidad pensamientos, pensamientos extraidos directamente
de la mente del Brbaro.
Sin lugar a dudas, Nat sabia muy bien que no deberia estar observando todo esto.
Los misterios del Orden estaban celosamente guardados, se era el motivo por el cual
el Libro de las Palabras permanecia cerrado. l sabia con exactitud lo que
correspondia hacer: apartarse, con los ojos bajos, bien fuera del alcance de todo
aquello y dejar que el examinador llevara a cabo el interrogatorio...
...pero Nat era ambicioso y la perspectiva de tener la Palabra cerca, tan prxima
que prcticamente era capaz de tocarla, elimin tanto la precaucin como el sentido
del deber. En vez de eso, se acerc ms, hizo el mismo extrao signo que habia visto

Joanne Harris

-203~202~

Runas

hacer al examinador y en un segundo la visin verdadera le envolvi, hacindole


girar al instante en un remolino de luces y firmas mgicas.
Podra esto simplemente ser... un sueo?
De ser as, era uno con el que Nat Parson nunca haba soado antes.
Oh, qu maravilloso! suspir, y se acerc an ms sin poder evitarlo.
Durante un segundo capt el ojo del prisionero y algo circul entre ellos, algo
ntimo. El examinador sinti algo similar a un golpe de aire, pero el prroco estaba
entre medias, maldito fuera el estpido, y en el medio segundo que le cost
apartarse, la preciosa informacin se haba perdido.
El examinador lanz un aullido a la vez de ira y frustracin.
Nat Parson sigui mirando fijamente al prisionero, con los ojos dilatados de
asombro por el nuevo conocimiento obtenido.
En ese momento la puerta de la crcel se abri de golpe girando sobre las bisagras
y un rayo de letal luz azul atraves la habitacin.
Voy a morir, pens el prroco mientras se acurrucaba en el suelo. Tena una vaga
conciencia de la presencia de Audun y Jed que hacan lo mismo en estos momentos; a
su lado yaca el examinador, casi rgido ya, con las manos extendidas como si
intentara escapar a la aniquilacin.
No qued duda ninguna en la mente de Nat de que el hombre estaba muerto, ya
que el rayo casi le haba partido en dos. El Buen Libro estaba all en el suelo, a su
lado, con las pginas dispersas y chamuscadas por la explosin.
Pero incluso entonces sigui sintiendo curiosidad. Mientras los otros dos
escondan los ojos, l alz los suyos, hizo un crculo con el ndice y el pulgar y vio a
sus atacantes: una mujer casi desnuda y demasiado hermosa para mirarla, rodeada
por un halo de fuego fro, y un joven en el mismo estado de desnudez con una
sonrisa torcida que hizo que el prroco se echara a temblar.

Cgelo orden Skadi.


Espera un poco replic Loki. Me estoy congelando vivo. Avanz hacia
Audun, evitando a Jed y a Nat, que todava yacan en el suelo de la crcel . Esta
tnica me ir bien le dijo a Audun, ah, y las botas. Le quit en un pispas ambas
prendas, dejando al guardia en ropa interior . No es que sea un equipo perfecto
coment Loki, pero teniendo en cuenta las circunstancias...
Te he dicho que lo cojas repuso bruscamente Skadi, con impaciencia creciente.
El as se encogi de hombros y dio un paso por encima del prisionero.

Levntate, hermano mo le dijo, digitando una runiforma que hizo caer las
cadenas, aqu viene la caballera.

Joanne Harris

Runas

Odn se levant. Uf, tiene un aspecto espantoso, pens Loki. Lo que seran
buenas noticias en cualquier otro momento, pero no en ste, ya que haban contado
en buena medida con la proteccin del General.
Skadi se adelant y alz su artefacto mgico. El ltigo rnico sise y su punta se
bifurc como la de la lengua de una serpiente.

Y ahora aadi, dame al Susurrante.

-204-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 10

Loki consider la idea de cambiar a su aspecto gneo, pero la rechaz porque sera
un desperdicio de energa mgica. Skadi se encontraba de pie delante de l, con Isa
bien preparada, y por muy rpido que l fuera, se tema que ella lo sera ms.

No tengas duda de que mantendr mi parte del trato hasta el final coment, sin

apartar la vista del ltigo rnico que chasqueaba y siseaba como si fuera un
relmpago embotellado. Hasta el final.
La expresin de Skadi, habitualmente fra, se convirti en helada.

Te he avisado le dijo en voz baja.


Y yo te he respondido con claridad. Te promet al Susurrante y lo tendrs, no
temas le ech una mirada a Odn, cuando todos salgamos de aqu sanos y salvos.
Quizs Odn estuviera dbil, pero eso s, no haba perdido ni un pice de su
agilidad mental. Conoca a Loki lo suficiente para comprender el juego que estaba
jugando y cmo segurselo, estando las cosas como estaban. Podra ser que estuviera
mintiendo, lo ms probable era que as fuese, pero tanto si tena al Susurrante como
si no, no era el momento de entrar en disputas.

Ese no fue el trato replic Skadi, acercndose an ms.


Intenta pensar intervino Odn, con voz serena , crees t que cualquiera de

nosotros lo habra trado hasta aqu como si fuera una chuchera sin valor? O ms
bien no lo habramos escondido en algn lugar donde estuviera a salvo, en un lugar
donde nadie lo encontrara con facilidad?
Skadi asinti.

Ya veo aadi y entonces se dio media vuelta y alz el artefacto mgico .


Bien, Sirio, creo que con esto cerramos nuestro negocio coment y descarg un
golpe con el ltigo rnico que cay con un chasquido capaz de partirle a uno la
cabeza.
Por poco no le da a Loki, y abri un trozo de la pared de casi metro y medio de
largo justo en el lugar donde haba estado.
Nat, Jed y Audun, los tres pegados al suelo con la esperanza de pasar
desapercibidos, intentaron apretarse an ms al suelo de la crcel.
Loki le lanz a su hermano una mirada apreciativa.
-205-

Joanne Harris

Runas

No s si te has dado cuenta, pero acabo de salvarte la vida.


Y crees que eso importa? pregunt Skadi. T crees que eso compensa todo

lo que has hecho?

Bueno, no exactamente respondi Loki, pero podrais necesitarme cualquier

da de stos...

Creo que prefiero correr el riesgo.


Alz el artefacto mgico. Una Isa dentada se agit en el aire.
Pero entonces fue Odn el que dio un paso adelante. Ahora pareca mayor, con el
rostro curtido y la camisa manchada con sangre fresca, sin embargo sus colores
relampaguearon presos de una sbita furia.
Skadi le encontr bloquendole el paso y le mir fijamente, atnita.

No puedes ir en serio replic. Acaso vas a brindarle ahora tu proteccin?


Odn simplemente la mir con inquietud. A Nat, que le estaba observando, le
pareci que sus colores le envolvan como en una capa de fuego azul.

No repuso Skadi.Ya he esperado demasiado.


Lleva razn. Puede que le necesitemos insisti Odn.
Despus de lo que pas en el Ragnark?
Pues no han cambiado ni nada las cosas desde el Ragnark.
Algunas cosas nunca cambian. l va a morir. Y en cuanto a ti... La vanir fij en

Odn su mirada fra.

Contina musit l en voz muy baja.


En cuanto a ti, Odn, mi tiempo con los sir ya ha pasado. No tengo ninguna

disputa pendiente contigo, al menos an, pero no me imagino de qu modo puedes


considerar que soy algo tuyo para que puedas darme rdenes. Y nunca oses
interponerte en mi camino.
Detrs de ella, Nat observaba hipnotizado. La puerta permaneca abierta, apenas a
dos metros, y saba que deba aprovechar su oportunidad para huir antes de que los
demonios repararan en l, pero aquellos seres ejercan sobre l una terrible
fascinacin y el hechizo subyugante de los mismos le retuvo all.
Resultaba obvio que eran los videntes. Lo haba adivinado de pronto, en cuanto el
examinador lanz la Palabra. Esto es lo que los hace ser dioses -pens excitado-, el
Pueblo de los Dioses o demonios; y con ese poder, a quin le importa?
Ahora los tres videntes se enfrentaban entre ellos. Para Nat tenan el aspecto de
columnas de llamas de color zafiro, violeta e ndigo. Se pregunt cmo era posible
que pudiera seguir vindolos cuando el examinador estaba ya muerto, y record el

Joanne Harris

~207~
~206~

Runas

momento del contacto entre l y el Brbaro, el momento en que haba mirado dentro
de los ojos del hombre y haba visto...
Qu era, exactamente, lo que haba visto?

Qu era, exactamente, lo que haba odo?


Los videntes estaban discutiendo. El prroco entendi vagamente el porqu: la
mujer de hielo quera matar al hombre pelirrojo, y el Brbaro, que no era ningn
brbaro sino algn tipo de seor de la guerra para los videntes, quera detenerla.

Ten cuidado, Odn le adverta ella en este momento, en voz baja . Dejaste tu

soberana en la Fortaleza Negra. Ahora no eres ms que otro nombre del pasado
agotado con delirios de grandeza. Djame pasar o te partir en dos ah justo donde
ests.
<<Y ya lo creo que lo hara>>, pens Nat Parson. Esa cosa que llevaba en la mano
estaba en plena explosin de furia. El Brbaro, sin embargo, no pareci conmovido.
<<Est tirndose un farol>>, pens Nat; desde luego, si fuera l, tampoco habra
considerado la idea de moverse.

Es tu ltima oportunidad insisti ella.


Y entonces algo que pareca como un pequeo fuego artificial de gran intensidad y
poder espectacular pas a toda velocidad sin hacer ningn ruido sobre la cabeza de
Nat y golpe a la mujer en la parte ms estrecha de la espalda, echndola
bruscamente en brazos del Brbaro.
Nat se dio la vuelta y vio al recin llegado, que apareca envuelto en un fabuloso
resplandor de luz roja y dorada. <<Una mujer pens-, no, una nia>>, envuelta en
una chaqueta masculina y una camisa artesanal, con el pelo suelto, los brazos
extendidos y una esfera de fuego en cada mano.
<<Por las Leyes pens-, sta hace parecer a los otros velas de a penique>>, y
entonces capt la imagen del rostro de la chica y solt un ronco grito de
incredulidad.

Es ella! Ella!
Durante unos segundos Maddy se le qued mirando, con los ojos llenos de luces
danzantes. El prroco casi se derrite y despus ella pas por su lado sin despegar los
labios. La primera cosa que hizo fue comprobar el estado del Brbaro.

Te encuentras bien?
Estar mejor luego contest Odn, pero me he quedado sin energa mgica.
Ahora Maddy se agach al lado de la Cazadora herida y la encontr con vida, pero
an inconsciente.

Joanne Harris
Vivir

Runas
coment

Odn,- 2 0 8 - adivinndole el pensamiento. Ya

saba yo que esas habilidades tuyas terminaran siendo algn da de utilidad.


Loki, que se haba tirado al suelo en el momento en que el rayo mental haba sido
disparado desde la puerta, ahora se quitaba el polvo haciendo gala de una gran
despreocupacin y le dedic a Maddy una amplia sonrisa torcida.

Llegaste justo a tiempo asinti. Ahora vamos a deshacernos de la Reina del


Hielo... espet al tiempo que alzaba la mano y empezaba a digitar Hagall, la
Destructora.

No lo hagas replicaron Maddy y Odn a la vez.


Qu? inquiri Loki. En el momento en que se recupere saldr detrs de

nosotros.

Si la tocas repuso Maddy, digitando Tyr, ser yo quien vaya detrs de ti. Y en
cuanto al resto de vosotros aadi, volvindose hacia Nat y los otros dos , creo que
ya ha habido bastante violencia por aqu. No quiero ver nada ms.

Mir a Jed Smith, que la observaba con horror, y su voz tembl, pero slo una vez.

Lo siento, pap le dijo con tono dulce. Hay demasiadas cosas que no te
puedo explicar. Yo... Hizo un alto en ese momento, consciente del absurdo de

intentar explicarle que la hija que l haba conocido durante catorce aos se haba
convertido en una completa extraa . Cudate mucho dijo, al final, y cuida de
Mae. Yo estar bien. Y vosotros prosigui, dirigindose hacia Nat y Audun Briggs
ms vale que os vayis. No querris estar aqu cuando Skadi se despierte.
Eso fue suficiente para los tres hombres. Se marcharon con prisa y slo Jed os
volver la vista atrs para mirarlos de reojo antes de desvanecerse en la noche.
Loki hizo ademn de seguirlos.

Bueno, gente, si eso es todo...


No es todo replic Odn.
Ah sigui Loki, mira, viejo amigo, no es que no aprecie la reunin. Quiero

decir, ha pasado mucho tiempo y todo eso, y es estupendo que las cosas te hayan ido
bien y tal, pero...

Cierra el pico solt Maddy.


Loki se call.

Y ahora escuchadme los dos.


Y ambos atendieron.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 11

La-Bolsa-o-la-Vida estaba fracasando en su intento de sofocar la rebelin desatada


en los tneles del subsuelo de la colina del Caballo Rojo. La ausencia del Capitn y la
crisis creciente del Ojo del Caballo haban terminado por generar un ambiente
levantisco. Bolsa era consciente de que el asunto se le haba ido de las manos y slo la
conviccin de que el Capitn segua con vida y adems era perfectamente capaz de
culparle a l solo por todo aquel lo hizo que no se uniera en el pillaje a la turba, que
recorra el lugar haciendo estragos y destruyndolo todo a su paso.

Slo te lo dir una vez le contaba su amigo Pepinillo-al-Viento, cuando

regrese y se encuentre este folln...

Y cmo va a volver? le interrumpi un trasgo llamado Capaz-y-Tenaz. El Ojo

est cerrado y han invertido la entrada. Vamos a tener que ponernos a hacer tneles
como conejos para poder salir al Supramundo, y cuando consigamos salir, habr
guardias, partidas y vete a saber qu por todos lados. Yo digo que hagamos el
equipaje, nos llevemos lo que merezca la pena llevarse y saquemos a los dems de
aqu mientras an sea posible.

Pero el Capitn... protest Bolsa.


Que se pudra replic Capaz-y-Tenaz. Diez a uno a que est muerto, de todas

maneras.

Hecho repuso Pepinillo, olindose una apuesta.


Bolsa pareca nervioso.

Realmente no creo que... comenz.


Ah, no? le interrumpi Capaz, sonriente. Bueno, te doy una ventaja, para

que lleves la delantera. Un barril de cerveza a que est muerto, de acuerdo?

De acuerdo afirm Pepinillo, chocndole la mano.


De acuerdo dijo Bolsa, pero...
De acuerdo aadi una voz agradable, y bastante familiar, detrs de ellos.
Ah se le escap a Bolsa, mientras se daba la vuelta lentamente.
Eres La-Bolsa-o-la-Vida, no? le espet Loki.
Bolsa hizo un sonido estrangulado de protesta.
~209~

Joanne Harris

Runas

Justo eftbamos hablando de vos, Capitn, seor, y justo eftbamos diciendo que

folferais a tiempo... Ejem!... A tiempo de jasegurarnos que todo estafa preparado y para
janticiparnos vuestras rdenes, y nosotros... Ejem!

Bolsa, te has resfriado? coment Loki, simulando una falsa preocupacin.


No, seor, Capitn, seor. Simplemente estbamos especulando, no, chicos?...
Se volvi en busca del apoyo de los dems y vio, para su sorpresa, que ya se
habian largado.
Habian tenido que combinar todas sus fuerzas para invertir las runas y abrir la
colina. Tal como estaban las cosas, la onda expansiva habia hecho desaparecer para
siempre el Ojo del Caballo, y ahora habia abierto un tnel oscuro que se perdia en el
Trasmundo.
Loki no queria llevarles alli, pero de todas formas, Maddy le habia convencido. De
cualquier modo, Odin, estando tan debilitado como estaba, no era capaz de cambiar
su aspecto y era intil esperar que pudieran llegar lejos con una sola capa de plumas
para los dos.
No, habia dicho ella, la nica cosa que tenia sentido era mantenerse en el
Trasmundo cuanto ms tiempo pudieran mejor y explorar las posibilidades de su
nueva camaraderia.
Camaraderia? Ella se dio cuenta de que Loki se sentia tan incmodo con la idea
como el Tuerto, pero no tenia nada de tonto y con Skadi en pie de guerra habia visto
con rapidez las ventajas de mantenerse juntos.
Ahora estaban en sus habitaciones privadas, con comida y vino que habia traido
Bolsa, y hablaban. Nadie comi mucho, salvo Maddy, que tenia un hambre canina;
Odin bebi slo vino y Loki se sent a un lado y parecia tenso e incmodo.

Debemos permanecer juntos insisti Maddy. Apartar nuestras diferencias y

trabajar en equipo.

Eso es fcil decirlo para ti replic Loki. A ti no te han matado en Ragnark.


Matado? pregunt Maddy.

Bueno, o algo asi admiti Odin. Ya sabes, generalmente no te dejan entrar en

la Fortaleza Negra del Averno si todavia ests vivo.

Pero si os mataron, entonces, cmo...


Es una larga historia, Maddy. Quizs algn dia...
De cualquier modo, estamos acabados coment Loki, interrumpindolos.

Tenemos al Orden tras nuestra pista, los Durmientes han despertado...

No todos repuso Maddy con rapidez.


-210-

Joanne Harris

Runas

Ah, no? Y cunto tiempo crees que va a tardar Skadi en despabilar a los otros?
Bien dijo Odn, al menos no tienen al Susurrante.
Maddy examin sus uas con mucha atencin.

No lo tienen, no?
Bueno, tanto como eso, no.
Cmo? ahora su voz sonaba aguda. Vamos a ver, Maddy, est a salvo, no?

Dnde lo has dejado?

Se hizo un silencio bastante incmodo.


Que lo escondiste dnde? aull Loki.

Bueno, pens que estaba haciendo lo ms correcto. Skadi te habra matado si no

hubiera pensado en algo.

Me matar de todas formas dijo el Embaucador.Y tambin a ti por haberme


ayudado. Y en lo que respecta al General, le matar asimismo. Le ech una mirada
a Odn. A menos que te saques algn truco fabuloso de la manga, lo cual dudo
bastante...

No lo tengo replic Odn, pero s s que si los vanir estn despiertos,

entonces realmente slo hay una cosa que nos queda por hacer.

El qu? Rendirnos? dijo Loki.


Odn le lanz una mirada de aviso.
Loki puso un dedo sobre sus labios llenos de cicatrices.

Algunos de los vanir me son leales afirm Odn, y podemos atraer a los

dems. No nos podemos permitir enfrentarnos unos a otros. Necesitaremos toda la


ayuda que seamos capaces de conseguir si vamos a presentar batalla contra el Orden.
Loki asinti. Su sonrisa haba desaparecido; ahora pareca impaciente, casi
nostlgico, como haba estado al lado de la chimenea cuando le habl a Maddy de la
inminencia de una guerra.

Y crees que vamos a hacerlo?


Creo que debemos... la voz de Odn sonaba grave. Lo he sabido desde que la

encontr cuando tena siete aos, salvaje como un lobezno, con esa marca en su
mano. No sabra decir cmo ha llegado a este pueblo, pero todos los signos estaban
all desde el primer momento, tanto la runiforma completa, nada ms y nada menos
que Aesk, como una habilidad innata para arrojar runas mentales, incluso su
nombre...

Mi nombre? inquiri Maddy. Ambos la ignoraron.

-211-

Joanne Harris

Runas

Ella nunca lo sospech continu Odin, la aliment con cuentos y medias

verdades preparadas al efecto, pero yo lo supe desde el principio. Lo llevaba en la


sangre. No te puedes imaginar la de veces que queria contrselo, todas las veces que
quise rendirme a sus demandas y llevarla a Finismundi conmigo.

Decirme qu? insisti Maddy, que comenzaba a perder la paciencia . Qu


hay en Finismundi? Tuerto, qu es lo que no me has contado?
Pero yo sabia que aqui estaba a salvo replic Odin, ignorndola. Sabia que no

sufriria ningn dao real mientras viviera en este valle, al lado del Caballo Rojo.
Quizs algunas molestias por parte de los otros chicos, pero no ms...

Algunas molestias! grit Maddy, pensando en Adam Scattergood.


Ah, si, poca cosa le contest Odin de forma brusca. No es fcil ser dios, ya

sabes. Has de asumir las responsabilidades. No todo son tronos dorados y castillos en
las nubes.
Maddy se le qued mirando fijamente, con la boca un tanto
entreabierta. Un dios?

Dios, vidente, demonio, dilo como te plazca.


Pero yo soy una ignea repuso Maddy. Me lo has dicho t mismo.
Te menti replic l. S bienvenida al clan.
Ella se limit a mirarlos fijamente a los dos.

Estis locos. Yo soy la hija de Jed Smith, de la aldea de Malbry. Una runiforma y

unos cuantos encantamientos no me convierten en miembro del Pueblo de los


Videntes. No me hace una de vosotros.

Oh, ya lo creo que si intervino Loki, sonriente. Eso fue predicho hace siglos,

pero ya sabes lo que dicen, nunca confies en un orculo. Su talento est mal dirigido.
Suena proftico, pero no tiene ningn sentido hasta que ya ha sucedido.

Y eso es lo que soy? grit Maddy.


No lo habias adivinado? Con todas esas pistas y no lo habias descubierto?
Dime, Loki gru ella. O te juro que te dejo frito, tanto si somos parientes

como si no.

De acuerdo dijo Loki. Sigue ocultando la cabeza.


Entonces, dime insisti Maddy. Si no soy la hija de Jed Smith, entonces,

quin soy?

Odin le dedic una sonrisa autntica, que le confiri a su rostro adusto una especie
de ternura.

Tu nombre es Modi contest al final. Eres mi nieta.

-212-

Joanne Harris

Runas

LIBRO SEIS

SIR

V ANIR

Al principio fue la Palabra.


Y la Palabra engendr al hombre,
y el hombre engendr al Sueo,
y el Sueo engendr a los dioses,
despus de lo cual las cosas se volvieron algo,
un poco, o mucho, ms complicadas...

Lokahrenna, 6:6:6

-213-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Nat Parsn se qued de pie fuera de la crcel, pero las piernas apenas le sostenan,
ya que las senta como cuerdas mojadas. Audun Briggs casi se haba desmayado,
aunque no saba si haba sido de miedo o por toda la cerveza que se haba bebido; sin
embargo, Jed Smith todava estaba bastante sobrio, y haba captado las implicaciones
de lo que acababa de ver con una rapidez encomiable.

La has visto? inquiri Nat. Has visto a la chica?


Jed asinti.
El prroco percibi cmo se esfumaba una parte de su excitacin. Era consciente de
que Maddy haba estado con frecuencia en sus pensamientos durante los ltimos
das, y haba temido en secreto que la obsesin le hubiera nublado la mente. Ahora se
senta justificado. La chica era un demonio y no habra nada ms que alabanzas para
quien la llevara ante la justicia.
Lo que no pona en duda bajo ningn concepto era que ese hroe iba a ser l. El
clrigo se proclam unilateralmente a cargo de la situacin tras la muerte del
finismunds y nombr a Jed Smith su segundo al mando, pues no haba nadie ms a
mano. Haba otro motivo para esa eleccin. Jed tena todas las razones del mundo
para temer la sangre sucia que haba cado sobre su familia, y cuando llegaran al final
los refuerzos de Finismundi, querra dejar bien claro que sus lealtades haban estado
siempre del lado de la Ley y el Orden desde el mismsimo principio.
Se volvi hacia Jed, que se haba retrasado hacia el edificio de la crcel y observaba
a la Cazadora cada a travs de la puerta abierta. Nat se volvi hacia el herrero. Jed
haba retrocedido hasta situarse cerca del edificio de la crcel y observaba a la
Cazadora a travs de la puerta abierta. Este hombre nunca haba sido un hombre
perceptivo, y haba sido bendecido con ms msculo que la mayora, aunque con algo
menos de cerebro, y su expresin dejaba bien a las claras hasta qu punto los sucesos
de esa noche le haban dejado perdido. El examinador estaba muerto, el agente de la
ley, herido, y aqu estaban ellos, en el exterior de un edificio donde yaca un monstruo
que podra despertarse de un momento a otro.
Los ojos de Jed se posaron en el arco, que se le haba cado al suelo durante la
lucha.

Entro y la remato?

-214-

Joanne Harris

Runas

No replic el prroco. La cabeza le daba vueltas. TenIa al alcance de la mano

ambiciones que hasta hacIa poco le habIan parecido tan lejanas como las estrellas.
Pens con rapidez y vio la oportunidad. TendrIa que actuar con celeridad y quiz
fuera peligroso, claro que sI, pero la recompensa merecIa la pena . Djame aquI.
Consigue algunas ropas para la mujer demonio. Encontrars algunas en mi casa,
toma alguno de los vestidos de Ethelberta. Lleva a Briggs a su casa y espabIlalo, y
sobre todo, no hables con nadie de este tema. Ni siquiera entre vosotros, entendido?

Por supuesto, seor prroco, pero estaris a salvo?


Por supuesto que sI replic el prroco con impaciencia. Ahora, lrgate,

hombre, y djame con mis asuntos.

Skadi se despert en medio de la oscuridad. La puerta de la crcel estaba cerrada,


los sir se habIan ido, ella habIa recobrado la conciencia misteriosamente vestida y le
dolIa la cabeza. Slo las runas que llevaba habIan conseguido que no se sintiera peor,
aunque su atacante la habIa tomado bastante desprevenida.
Gru una maldicin y lanz un hechizo; en el repentino destello de luz vio al
prroco allI sentado. Estaba lIvido, sin embargo ofrecIa un aspecto bastante tranquilo,
observndola a travs del agujero de vigilancia de la runa Bjarkn.
En un segundo habIa conseguido hacer aparecer su artefacto mgico, pero el
prroco comenz a hablar cuando el ltigo se materializ en su mano.

Seora dijo. No tengis miedo.


La presuncin de aquel tipo dej a Skadi atnita durante unos segundos. Que
pudiera imaginar que la asustaba, l! le hizo soltar una serie de carcajadas que
sonaron como hielo al resquebrajarse...
...pero tambin tenIa curiosidad. No menos sorprendente era el hecho de que
tampoco pareciera estar atemorizado. Se pregunt cunto habrIa visto y si podrIa
identificar a la persona que la habIa noqueado. Y sobre todo, se preguntaba por qu
no la habIa matado cuando habIa tenido la oportunidad de hacerlo.

Has sido t quien me ha puesto esto?


Seal con la mano el vestido que llevaba, de terciopelo azul, con un corpio de
plata labrada. Era uno de los mejores de Ethelberta y aunque Skadi despreciaba las
galas femeninas, ya que preferIa las pieles de un lobo salvaje o las plumas de un
halcn cazador, era consciente de que alguien, por alguna razn, habIa intentado
complacerla.

AsI es, seora contest Nat cuando la Cazadora alz lentamente su ltigo
rnico. Claro, tienes todos los motivos para que esto te resulte sospechoso, pero te
aseguro que la verdad es que no pretendo hacerte ningn dao. Ms bien todo lo
contrario, de hecho.

-215-

Joanne Harris

Runas

Usando la visin verdadera, la Cazadora le mir una vez ms con una mezcla de
curiosidad y desprecio. Estudi la firma mgica del clrigo, un fulgor de un marrn
plateado, extraamente moteado. Le sorprendi que no mostrara intencin alguna de
engaarla o traicionarla. El prroco le deca la verdad y se crea sus palabras.
Descubri que le embargaba una gran agitacin bajo esa apariencia de calma.
Tampoco senta pnico, lo cual resultaba de lo ms extrao.

Puedo ayudarte, seora dijo l. En realidad, creo que podemos ayudarnos el

uno al otro.

Y alz la mano, donde tena una llave, cuyos dientes an estaban manchados con
la sangre de su dueo.
Pese a todo, Nat siempre haba sido un hombre ambicioso. Aunque era el hijo de
un modesto alfarero, haba decidido ya desde pequeo que no tena deseo de seguir
los pasos de su progenitor, y se haba convertido en el aprendiz del prroco en un
momento oportuno, cuando su maestro se haba hecho demasiado mayor para
desempear el cargo.
Se haba casado bien, con Ethelberta Goodchild, la hija mayor de un rico ganadero
del valle. Aunque no dejaba de ser cierto que ella era nueve aos mayor que l y haba
algunos que la consideraban una insignificancia con cara de pan, traa consigo una
bonita dote y magnficos contactos, y su padre, Owen Goodchild, tena grandes
esperanzas de promocin puestas en su nuevo yerno.
Pero los aos pasaron sin que ese ascenso llegara nunca. Nat tena ya casi treinta
aos, Ethelberta no haba tenido ningn hijo y se haba dicho a s mismo que salvo
que cogiera el toro por los cuernos, la oportunidad de hacerse con algo ms que una
simple parroquia en las montaas pareca de lo ms lejana.
Fue entonces cuando Nat comenz a considerar el Orden como una posibilidad de
hacer carrera. Saba poco de l, excepto que estaba reservado para una lite
intelectual, as que fue en peregrinacin a Finismundi, de modo oficial para reponer
su fe, pero en realidad para descubrir cmo poda acceder a los secretos del Orden sin
tener que dedicar mucho tiempo al estudio, la abstinencia y la oracin.
Lo que encontr en Finismundi le llen de emocin. Vio la catedral del Santo
Sepulcro, con el chapitel de cristal y la cpula de bronce, las esbeltas columnas y las
ventanas pintadas. Haba visto los Tribunales de la Ley, donde el Orden dispensaba
justicia, y la Puerta de los Penitentes, donde se ahorcaba a los herejes, aunque por
desgracia la Depuracin propiamente dicha no se realizaba en pblico por miedo a
que los presentes pudieran or los cnticos. Adems, frecuent los lugares donde
acudan los examinadores; camin por sus jardines, comi en sus refectorios, bebi en
sus cafeteras y pas horas y horas observndolos en las calles, con sus hbitos negros
revoloteando, sosteniendo discusiones tericas o sobre algn manuscrito que
hubieran estudiado, esperando su momento para descubrir la Palabra.
-216-

Joanne Harris

Runas

Empero, no hall pista alguna sobre la naturaleza de la misma. Al final, se abri y


narr la verdadera naturaleza de sus ambiciones a un anciano profesor. ste le
explic que un aprendiz empleaba sus buenos doce aos antes de alcanzar el nivel de
subalterno en el Orden y no habla certeza de obtener la llave dorada ni siquiera
cuando se alcanzaba el nivel de examinador.
Nat retorn a su parroquia en las montaas con sus esperanzas hechas aicos, pero
jams habla abandonado su mente la imagen de la llave. Se habla convertido en una
obsesin: el slmbolo de cuanto la vida le habla negado. Y cuando Maddy se neg a
romper el encantamiento que habla sobre la cerradura dorada...
El prroco observ la llave que sostenla en la mano, sonri y Skadi se pregunt por
un momento cmo era posible que una sonrisa tan necia pudiera parecer a la vez tan
rapaz.

T? Ayudarme a ml?
Se ech a relr, un sonido realmente perturbador.
El clrigo le dirigi una mirada repleta de paciencia.

Podemos ayudarnos el uno al otro le dijo. Los videntes tienen algo que

ambos queremos y t tambin deseas vengarte de tus atacantes. A ml me gustarla


llevar a la chica de los Smith ante la justicia. Cada uno de nosotros dos tiene algo que
el otro necesita, por qu no colaborar?

Dioses replic la Cazadora, tengo que concederte que no me habla reldo

tanto desde que colgu aquella serpiente sobre la cabeza de Loki. Si no consigues
convertirte en examinador, te aguarda una brillante carrera en la comedia. Qu es lo
que t podrlas tener que yo necesite, por todos los mundos?
Nat seal el Libro destrozado, con las pginas desparramadas por el suelo de la
crcel.

Todo lo que necesitamos est en ese Libro. Todos los nombres, los cnticos, las

invocaciones de poder, una por una. Con tus conocimientos y las palabras de ese
Libro podrlamos poner de rodillas a todos los videntes y obligarles a que hicieran
cualquier cosa que quisiramos...
Skadi recogi una de las pginas chamuscadas.

Asl que esa Palabra era una especie de magia, una serie de hechizos y
encantamientos que podlan ser asequibles incluso a la gente comn. Record que
Loki le habla hablado de ello. Tambin que le habla dicho cunto la temla, aunque la
Cazadora no podla imaginar qu clase de magia procedente del Orden podla ser ms
poderosa que la del Pueblo del Hielo.
Escrut la pgina, con el rostro inexpresivo, y despus la dej caer al suelo.

No necesito ningn libro coment.

Joanne Harris

- 2 1 87 -

Runas

Fue entonces cuando Nat recibi una inspiracin. Quiz fue algo que vio en sus
ojos, o quiz la forma despectiva en la que haba pronunciado la palabra libro, o a lo
mejor el modo en que haba sostenido la pgina del revs...

No sabes leer, es eso? inquiri.


Skadi se enfrent a l con unos ojos como cuchillos.

No te preocupes dijo el prroco. Tengo la llave. Puedo leerlo por los dos. Al

combinar tus poderes con los de la Palabra, juntos, podemos tener xito all donde el
Orden ha fracasado. Y entonces ellos tendrn que meterme en el asunto, me
convertirn en examinador, quizs incluso en profesor...
Skadi frunci el labio un poco.

No le encuentro ninguna utilidad a un libro o una llave, pero qu me impedira

llevarme ambas cosas y matarte despus si lo hago? Aunque sea slo por diversin, o
hacerte algo como esto que te estoy haciendo... dej la frase en suspenso mientras
aferraba la mano del prroco y le forzaba los dedos hacia atrs uno por uno. Se le
cay la llave y se sinti un sonido como el de una rama pequea al quebrarse...

Por favor! Me necesitas! chill Nat Parson.


Por qu? inquiri ella, preparndose para matarle.
Porque yo estaba all! grit el prroco. Estaba all cuando el examinador

lanz la Palabra contra el viajero tuerto!


La Cazadora hizo una pausa.

Ah, s? coment.
S, yo he estado dentro de la mente del General...
La Cazadora se qued como paralizada, con los ojos brillantes como dos glaciares
lejanos. A su lado, Nat cuidaba de su dedo roto, lloriqueando un poco de dolor y
alivio. l se lo haba contado todo, aunque no de la forma que lo haba imaginado,
tomando un jerez, en la parroquia, sino a duras penas, chillando al tiempo que tema
aterrorizado por su vida.
Tuvo suerte de que ella creyera su historia, pero la magia era algo voltil, como
ella saba muy bien, y la descripcin de aquel cateto sobre lo ocurrido no le dej
duda alguna. Se haba interpuesto en el camino de la Palabra y al hacer eso haba
atisbado los pensamientos del mismsimo Odn, las ideas y los planes que
concernan a los sir.
La Cazadora pens en ellos con frialdad. Aunque se les haba unido por el bien de
la estrategia, no senta ningn tipo de lealtad hacia el clan de Odn. Su padre y sus
hermanos haban muerto a manos de los sir, y el mismo Tuerto se las haba
arreglado para renegar de su promesa de compensarla de forma adecuada,
amaando con trampas su matrimonio con Njord, cuando haba sido en realidad

Joanne Harris

Runas

Blder el Bello el que le haba robado el corazn. Y le haba impedido vengarse de


Loki, que haba conducido a sus parientes a la muerte.
De todas formas, pens, los vanir no eran mucho mejores, ya que le seguan
ciegamente adonde l les condujera. La lealtad de Skadi estaba con el Pueblo del
Hielo, a pesar de su matrimonio con el Hombre del Mar y ella siempre haba sido
feliz en las Tierras de Hielo, viviendo sola, cazando, tomando la forma de un guila y
planeando sobre la nieve resplandeciente.
Si se iba a declarar una guerra, sigui pensando, esta vez no se aliara con nadie. El
General la haba traicionado, Loki era su enemigo jurado y Maddy Smith, fuera quien
fuera, haba alineado sus colores en el bando enemigo.
Se volvi hacia Nat, que la estaba observando, con el dedo roto metido en la boca.

Y qu fue lo que viste? le pregunt con suavidad.


Primero dame tu palabra de que me quedar con la chica y el poder que est

contenido en el Libro.

Skadi cabece, dando su aquiescencia.

Muy bien dijo ella, pero a la primera seal de traicin o incluso si

simplemente tengo la sospecha de que intentas usar tu libro contra m...


El prroco asinti a su vez.

Entonces tenemos un trato. Qu fue lo que viste?


La vi a ella replic. Vi a Maddy Smith. Cuando el examinador le pregunt:

Dnde est el Pueblo de los Videntes?, eso fue lo que apareci en la mente de tu
General. Eso era lo que estaba tratando de ocultar. Y estaba dispuesto a morir antes
que dar su nombre...

Nombre? inquiri Skadi.


Modi contest el prroco. As es como l la llam. Modi, el rbol Relmpago,

el primer retoo de la Era Nueva.

-219-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

Mientras tanto, Maddy pensaba furiosamente bajo la colina del Caballo Rojo. El
Tuerto y Loki la haban dejado sola, el primero para irse a dormir y recuperar fuerzas
antes de salir para recobrar al Susurrante y el segundo para emplearse en algn
negocio sucio de los suyos. No haba otra luz que la proporcionada por un reducido
grupo de velas y la sombra de Maddy brincaba y saltaba entre las paredes ptreas
mientras paseaba de arriba abajo una y otra vez.
Su reaccin inicial a la revelacin del Tuerto haba sido un sentimiento inmediato y
abrumador de clera. No poda comprender que le hubiera ocultado algo como eso
durante tanto tiempo, para revelarle nicamente la verdad cuando las lneas del
frente de batalla estaban ya definidas con Maddy, lo quisiera ella o no.
Odiaba haber sido engaada, aunque, por otro lado, pens mientras caminaba,
acaso una parte de ella no haba ansiado esto? Tener un propsito, un clan, una
familia, por el amor de los dioses. No haban estado las seales claras desde el
principio? No haba sabido una parte de ella desde siempre que ni Jed ni Mae eran
de su sangre y que Odn, a pesar de ser un extrao, s?
No oy entrar a Loki en el saln. Se haba cambiado las ropas que le haba robado
a Audun Briggs por una tnica limpia, una camisa y botas de suela suave y slo
cuando le toc el brazo se dio cuenta de que estaba all. Para entonces, su agitacin
era tan grande que estuvo a punto de golpearle antes de reconocer quin era.

Maddy, soy yo se quej l, cuando vio Tyr a medio formar entre los dedos de la

joven.

Ella deshizo la runa a desgana.

No me apetece hablar, Loki repuso.


No puedo culparte por eso suspir l. Odn debera haberte dicho la verdad,

pero intenta verlo desde su punto de vista...

Te ha enviado para eso? Para que defiendas su postura?


Bueno, pues claro que s replic l. Y qu pasa?
Maddy no pudo evitar sentirse algo desarmada ante esa muestra de inesperada
franqueza. Sonri y entonces record su encanto legendario.

Olvdalo dijo, t eres tan malo como l.


-220-

Joanne Harris

Runas

Por qu? Qu es lo que hecho yo ahora?


Maddy le devolvi un resoplido desdeoso.

Todo el mundo saba lo que pasaba menos yo le espet. Qu ocurre?, es que

soy una nia? Me pone mala. Y l tambin. Me enferma que me trate como si yo no
importara. Pens que yo le gustaba. Buf de nuevo, ms violentamente que antes, y
se limpi la nariz con la manga de su blusa . Cre que era mi amigo finaliz. Loki
le dedic su sonrisa torcida. As que qu es lo que quiere? Una guerra con el
Orden? Para eso es para lo que necesita al Susurrante?
Loki se encogi de hombros.
Eso no me sorprendera nada.

Pero no tiene ninguna oportunidad contra ellos! exclam ella. Incluso con los

vanir de nuestra parte, seramos diez de nosotros contra todo el Orden, y de todas
formas prosigui bajando de manera elocuente la voz, el Susurrante
prcticamente me profetiz la derrota de Odn.
Los ojos de Loki se dilataron.

Quieres decir que hizo una profeca? Hizo una profeca y a ti no se te ocurri

contarle a nadie lo que haba dicho?

Bueno, no tena mucho sentido repuso Maddy con torpeza. Ni siquiera me di

cuenta de que en realidad era una profeca. Se pasaba el tiempo diciendo cosas como
hablo cuando es mi deber, y no puedo callar.

Dioses dijo Loki, disgustado. Eso era una profeca. Destinada a ti. Despus de

todos los aos que me he pasado intentando persuadirle de que dijese algo, lo que
fuera... Se inclin hacia delante con avidez. Me mencion en algn momento?

Quera que yo te matara. Dijo que t nunca servas para nada ms que para

provocar problemas.

Ah. Eso tiene sentido. Qu ms dijo?


Algo acerca de una guerra terrible. Miles de muertos a consecuencia de una

simple palabra. Algo respecto a despertar a los Durmientes, un traidor... y un


General, un General que permaneca solo...

Y cundo planeabas decirle todo esto?


Maddy se qued en silencio.

Y bien?
No lo s.
El as empez a rerse por lo bajinis, pero Maddy apenas le prestaba atencin. Con
la boca seca, rememoraba las palabras del Susurrante y luchaba para recordar las

-221-

Joanne Harris

Runas

frases exactas. Ahora le pareca que le sonaban en verso, un lenguaje proftico con
una rima sombra.
Veo un ejrcito listo para la batalla.
Un general solo a su frente veo.
Veo un traidor en la puerta. Un
sacrificio tambin veo.
Tras las murallas del Hel los muertos se levantarn, el
Innombrable se alzar y los Nueve Mundos se perdern, a
menos que los Siete Durmientes alguien despierte y
alionante del Averno alguien libere...

Se est cumpliendo concluy ella al final. Los Durmientes estn despiertos, el


Orden est en camino. Asegura que se perdern los Nueve Mundos... Maddy trag
saliva, sintindose mal.Y no puedo evitar pensar que todo es por mi culpa. Fui yo

quien despert a los Durmientes y recuper al Susurrante. Ojal lo hubiera dejado en


la chimenea. Perdi el aliento y frunci el ceo . Pero qu es eso de un general
que est solo al frente? Por qu no estamos nosotros con l? Una vez ms, Maddy
comenz a pasearse arriba y abajo en el saln oscuro. Esto no era lo que yo quera!
grit.

Te lo creas o no replic Loki con amargura, tampoco yo estoy encantado de

estar aqu, pero no tengo otra posibilidad, ya que sin Odn, prcticamente estoy
acabado y la verdad, no me llena de entusiasmo el hecho de que a pesar de todo
tenga grandes oportunidades de terminar muerto.

Entonces, dime le urgi Maddy, cuntame la verdad. Quin soy yo

realmente? Y por qu estoy aqu?

Loki la observ mientras una sonrisita le cruzaba los labios llenos de cicatrices.

La verdad? inquiri.
S. Entera.
Al General no le va a gustar le contest.
Aunque sa es la mejor razn para contrselo, claro, pens y all, en lo hondo de
sus entraas, Loki sonri abiertamente.

-222-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

As que dime, quin soy? pregunt Maddy . Y cul es mi papel en todo

esto?

Loki se sirvi vino.

Tu nombre es Modi comenz, y el Orculo predijo tu nacimiento mucho

antes del Ragnark, aunque no se mostr muy preciso en cuanto al gnero, pero una
cosa s que fue cierta: Modi y su hermano Magni iban a ser los primeros nios de la
Era Nueva; nacisteis para reconstruir sgard y para vencer a los enemigos de los
dioses. Ese es el motivo por el cual llevas esa runa en la mano, Aesk, el Fresno, el
smbolo del renacer y de todos los mundos.
Maddy baj la mirada hasta su mano, donde Aesk brillaba de color rojo sangre en
la palma.

Tengo un hermano? consigui preguntar al final.


O quizs una hermana, quin sabe? Y si es que ha nacido ya. Como te he dicho

antes, el Orculo no es muy preciso que digamos.

Y... mis padres? Quines son?


Tor, el Herrero del Trueno, y Jarnsaxa, que no era exactamente su esposa, sino una

mujer guerrera procedente del otro lado de las montaas. As que ya ves, hermanita,
tienes sangre de demonios, al menos por parte de tu madre.

Pero Maddy an estaba procesando la nueva informacin. Degust los nombres en


la lengua: Modi, Magni, Tor, Jarnsaxa, como si fuera algn tipo de plato extico, de
fbula.

Pero si ellos son mis padres...


Cmo fue que naciste de una pareja de pueblerinos del valle? Loki sonri,
disfrutando del momento. Bueno, recuerda cuando eras pequea, acaso no te
decan siempre que no soaras, que los sueos eran peligrosos y que si lo hacas, los
perversos y horribles videntes vendran desde el Caos a robarte el alma?
Maddy asinti.

Bien repuso Loki, pues resulta que casi tenan razn.


Maddy escuch en silencio mientras Loki contaba su historia.

-223-

Joanne Harris

Runas

Empecemos por el lado bueno dijo l mientras se serva un poco ms de vino.

Empecemos con el final del todo, con el Ragnark, la maldicin de los dioses. La
cada tanto de los sir como de los vanr, el triunfo del Caos y toda esa historia.
Desde luego, un tiempo muy incmodo para este tu seguro servidor que aqu se
encuentra contigo, que fue asesinado, y lo peor es que fue por ese pomposo hacedor
de buenas obras de Himdal, de entre todos...

Para un poco intervino Maddy. Eso ya me lo has contado antes. Realmente

te mataron en el Ragnark?

Bueno dijo Loki, no es tan simple. Es cierto que uno de mis aspectos cay

all, pero la Muerte es slo uno de los Nueve Mundos. Algunos de los sir
encontraron refugio all, donde incluso Surt carece de poder. Sin embargo, algunos
de nosotros no gozamos de tanta suerte y nos arrojaron al Averno, lugar que tu
pueblo conoce como la Condenacin...

Cmo es la Fortaleza Negra?


La expresin de Loki se oscureci un tanto antes de proseguir su relato.

Nada te prepara para el Averno, Maddy. Est ms all de cualquier cosa que yo

haya conocido antes. Haba visto el interior de mazmorras con anterioridad y hasta
entonces haba pensado que una prisin sencillamente era un lugar rodeado de
paredes, ladrillos y guardias, es decir, esas cosas familiares, que son iguales en todo el
mundo.
Pero es el Desorden lo que manda en el Averno. Est demasiado cerca del Caos,
donde casi cualquier cosa es posible: las reglas de la gravedad, la perspectiva, el
sentido y la sustancia se tuercen y modifican; los das y las horas no tienen
significado y la lnea entre la realidad y la imaginacin se borra por completo. Que
cmo es? Es como si te ahogaras, Maddy, como si te ahogaras en un ocano de
sueos perdidos.

Pero t saliste.
l asinti misteriosamente.
Cmo? inquiri ella. Hice
un trato con un demonio.
Qu trato?

El habitual coment el Embaucador. Favor por favor. Como yo haba

traicionado a ambos bandos, decidieron convertirme en un ejemplo. Me encerraron


en una celda sin puertas ni ventanas, ni arriba ni abajo. Nada poda acercrseme o al
menos eso fue lo que ellos pensaron, pero el demonio me ofreci un medio para
escapar.

Cmo? pregunt Maddy.

Joanne Harris

- 2 2 54 -

Runas

Hay un rio continu en el lado ms lejano del Hel. El rio Sueo descarga en el

Averno acorazado y a galope tendido, revolviendo toda la materia prima de los


desechos mentales de los Nueve Mundos. Tocar esa agua lleva a la muerte o a la
locura y fue a travs del Sueo como pude escapar. Loki hizo una pausa para
refrescarse. Casi perdi la cabeza en la lucha, pero al final encontr mi camino hacia
la mente de un nio, un hijo del pueblo de Las Caballerizas.
He hecho lo que he podido con este aspecto coment mientras se sealaba a si
mismo con cierto malestar, pero francamente, la verdad es que antes tenia uno
mucho mejor. Aun asi, es una mejora si pensamos en el Averno, y es la razn por la
que he adoptado un perfil tan bajo en los ltimos siglos. No es buena idea que Lord
Surt empiece a buscar a los viejos amigos, no te parece?
Pero los pensamientos de la nieta de Odin corrian raudos como nubes de invierno.

Asi que el Tuerto y t escapasteis a travs del Sueo. No significa eso que

tambin otros podrian haberlo hecho?


El as se encogi de hombros.

Quiz convino, pero es peligroso.


Maddy le observ, con un relmpago sbito en la mirada.

Pero no es de ahi de donde yo procedo, a que no? Yo no pertenezco a la Era

Antigua...

No, t eres posterior. Un brote nuevo del viejo rbol. Loki le dedic una
sonrisa alegre. Es un nuevo estilo de aspecto, sin propietario previo, justamente tal
y como vaticin el Orculo. Es la gente como t la que va a reconstruir sgard
despus de la guerra, mientras que Odin y yo terminaremos criando malvas. Estoy
seguro de que me comprenders si te digo que prefiero que eso ocurra ms tarde que
pronto, no?
Ella asinti.

Ya veo. Bueno, se me ha ocurrido una idea.


Cul? pregunt Loki.
Ella se le encar, con los ojos brillantes.

Vamos a coger al Susurrante. Ahora mismo, antes de que se despierte el Tuerto.

Nos lo traemos otra vez a la colina del Caballo Rojo y luego lo devolvemos otra vez a
la hoya. De ese modo, nadie lo tendr y las aguas volvern a su cauce, a ser como
antes.
Loki la observ con curiosidad.

Eso crees?
Loki, debo intentarlo. No puedo quedarme quieta mientras el Tuerto se deja

matar en alguna guerra estpida que va a perder con toda seguridad. Est cansado,

Joanne Harris

Runas

es temerario y an vive en el pasado. Est tan obsesionado con el Susurrante que se


ha credo que tiene alguna oportunidad. Y si l pierde, perdemos todos. El Orculo
profetiz la prdida de los Nueve Mundos. As que ya ves, si me ayudas a
devolverlo...
Loki solt una risita burlona.

Una lgica impecable, como siempre, Maddy. El as se volvi con un pesar


aparente. Lo lamento, pero no me siento implicado.
Por favor, Loki, te salv la vida.
Y me gustara conservarla si no tienes inconveniente. El General me

desmembrar pieza por pieza...

El Tuerto est dormido y estar as durante un montn de horas. Adems, no

dejar que te haga dao.

Los ojos de Loki lanzaron un rayo de fuego verde.

Quieres decir que me brindars tu proteccin? pregunt.


Claro que lo har. Si me ayudas.
Loki pareci pensativo.

Lo juras? inquiri de nuevo.


Por el nombre de mi padre.
Trato hecho repuso, y se termin el vino.
Era tanto el entusiasmo de Maddy, su emocin, y estaba tan impaciente por
comenzar su bsqueda que casi estuvo a punto de no ver la mirada en los ojos del
Embaucador, o la sonrisa que se form lentamente en sus labios llenos de cicatrices.

-226-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

En el Saln de los Durmientes se cre la confusin entre los vanir. Todos estaban
completamente despiertos; y todos estaban all, salvo Skadi. Idn haba hablado con
la Cazadora, y Freya no, pero ninguna de las dos era capaz de proporcionar una
explicacin satisfactoria acerca de lo ocurrido realmente.

Dijiste que Loki se hallaba aqu mascull Himdal entre sus dientes dorados.

As es replic Idn, y en muy mal estado.


Se habra encontrado an peor de haber estado yo aqu asegur Himdal con
un hilo de voz. Y en qu anda metido? Y cmo es que Skadi le ha dejado con
vida?

Y quin era la chica? pregunt Freya, por tercera o cuarta vez. Fjate en lo

que te digo, si no hubiera tenido tanto sueo y estado tan confusa, nunca le habra
dejado mi vestido de plumas...

Narices con tu traje la ataj Himdal. Quiero saber qu tiene que ver Loki en

todo esto.

Bueno intervino Idn, creo que mencion al Susurrante...


Cinco pares de ojos se fijaron en la diosa de la abundancia. El
Susurrante? repiti Frey.
De modo que Idn le explic lo que saba acerca de la liberacin del Susurrante, el
aprisionamiento de Odn, la posible alianza de Loki con ste y los rumores sobre la
Palabra, adems de la chica misteriosa capaz de disolver el hielo y nicamente los
dioses sabran qu otros hechizos ms pudiera tener en su poder...

Yo digo que salgamos mientras an podamos consider Frey. Aqu estamos

demasiado expuestos si un rival intenta tendernos una emboscada.

Yo propongo esperar a Skadi intervino Njord.


Y yo que vayamos tras Loki se opuso Himdal.
Y qu pasa con el General? inquiri Bragi. Y
con mi traje de plumas? insisti Freya.

-227-

Joanne Harris

Runas

Idn no dijo nada en absoluto, sino que simplemente se puso a canturrear entre
dientes...
...mientras dos figuras ocultas en las sombras del pasadizo que desembocaba en la
caverna intercambiaban una mirada de entendimiento y se disponan a poner en
prctica su plan.
El Embaucador contuvo el aliento tras lanzar Yr. Cuanto ms lejos, mejor; Maddy y
l haban llegado hasta los picos sin incidentes y sin alertar a los vanir de sus
intenciones, que era todava ms importante.
En el Saln de los Durmientes se oa ya un rumor de voces y usando la runa
Bjarkn pudo atisbar sus colores: dorado, verde y azul ocano. Not con satisfaccin
que la Cazadora no figuraba entre ellos. Perfecto.
Haba llegado el momento de representar su papel en el ardid, el que iba a
colocarle en una situacin de mayor riesgo, pero necesitaban una maniobra de
diversin que provocara la ausencia de los vanir y le diera a Maddy la oportunidad
de recobrar al Susurrante. En otras palabras, un cebo.
Y de ese modo, Loki inhal aire profundamente y comenz a caminar hacia la
entrada del Saln de los Durmientes con paso raudo y aire desenvuelto.
El primero en verle fue Frey, el de la armadura dorada. Entorn los ojos durante
unos instantes e intent fijar la mirada entre la maraa de hechizos de la caverna a fin
de descifrar los colores del intruso.
Apenas logr verle, lo cual ya era motivo suficiente de preocupacin, aunque no en
demasa a juzgar por el tamao de la figura situada en la boca de la caverna. Cuando
los otros se volvieron tambin para mirar, la intrusa, una niita de unos tres o cuatro
aos, alz un rostro con una expresin de splica tan inocente hacia donde ellos
estaban que incluso Himdal qued desconcertado.

Quin eres t? la increp con brusquedad, cuando al fin se recuper de la

sorpresa.

La chiquilla descalza sonri con dulzura y le tendi una mano. Vesta nicamente
una camisa de hombre.

Soy Lucy dijo, queris jugar conmigo?


Los vanir la observaron en silencio durante un momento. Estaba claro para todos,
a excepcin de Idn, que se trataba de un truco, algn tipo de avanzadilla, una
distraccin o incluso una trampa. Exploraron con cautela el saln, pero no haba seal
de nadie ms, slo aquella muchacha de pelo rizado all de pie.
Himdal mostr sus dientes dorados.

Joanne Harris

- 2 2 98 -

Runas

Eso no es una nia contest en voz baja, si no estoy equivocado, eso es...
Lo sers t repuso Loki, sonriente.
Y antes de que Himdal pudiera reaccionar, se deshizo del disfraz, cambi a toda
velocidad a su aspecto de fuego desatado, y huy para salvar la vida a travs del
saln.
Los vanir no desaprovecharon el tiempo. En menos de un segundo el aire se llen
con los disparos de rayos mentales, dagas volantes de luz rnica y redes arroja dizas
con pas de fuego azul, pero Loki era rpido y hbil a la hora de usar los tmpanos y
grietas de la caverna de hielo para esquivar, untar y desconcertar a los atacantes.

Dnde est? aull Himdal, mirando a travs de la luz rnica con los ojos

entrecerrados.

Cuc solt Lucy, desde detrs de un pilar de hielo al otro lado de la caverna.
La pilastra salt destrozada en una catarata de diamantes, bajo el fuego cruzado de
Isa, lanzada desde cuatro sitios distintos, pero el Embaucador ya se haba ido para
entonces. Con su aspecto de fuego desatado los alej hacia el extremo ms apartado
del saln, esquivando encantamientos y runas, reapareciendo dos veces ms como
Lucy desde detrs de una de aquellas fabulosas construcciones de hielo. Como los
vanir se le acercaron desde todos lados a la vez, simul tambalearse, mostrando ante
el grupo de dioses enfadados una expresin de splica angustiosa.

Cogedle! bram Frey. No tiene salida...


Pllame! le desafi Lucy y cambi de nuevo en este momento a la forma de

pjaro y se dirigi derecho hacia el techo y la colosal araa central. En el centro, la


pequea abertura que haba abierto la cada de Loki mostraba un resplandor plido
conforme se acercaba el amanecer.
Los vanir comprendieron demasiado tarde su plan.

Tras l! grit Frey, y cambi a su forma de aguilucho, bastante ms grande que

el aspecto de pjaro de Loki.

Njord se convirti en un pigargo, con las alas blancas y garras como dagas;
tambin Himdal se transform en un halcn de ojos amarillos y tan rpido como un
rayo. Los tres se lanzaron como flechas en pos del as mientras Freya tiraba un misil
tras otro hacia el hueco en el techo, y Bragi sac una flauta de su bolsillo y toc una
ligera zarabanda que acribill el aire con letales notas rpidas, que quemaron las
plumas de Loki y estuvieron a punto de hacerle caer.
El fugitivo se puso a dar vueltas en el aire, perdi el control durante un momento
para recuperarlo poco despus y dirigirse hacia el cielo. El pigargo vio llegada su
oportunidad y se le acerc, pero la envergadura de sus alas era demasiado grande
para la caverna; esquiv una descarga de semicorcheas, se dio la vuelta y atraves
una antigua columna de hielo, destrozando su centro antes de volar fuera de control

Joanne Harris

Runas

hacia el nido de carmbanos que conformaba la parte principal del techo. La araa de
hielo tembl, se sacudi y finalmente comenz a desintegrarse, arrojando hacia el
suelo fragmentos de hielo que haban colgado intactos en el Saln de los Durmientes
durante ms de quinientos aos.
La confusin rein unos instantes. Una catarata de fragmentos helados, algunos
afilados como cuchillos y otros tan grandes como balas de paja, haba empezado a
caer, primero lentamente, pero luego cada vez ms rpido desde la brillante bveda.
Algunos se estrellaron contra el suelo pulido, disparando una rociada de fragmentos
tan afilados y letales como trozos de metralla. Otros se pulverizaron antes de alcanzar
el suelo, cernindose en el aire como partculas de color azul acero.

-230-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Ahora, Loki volaba para salvar la vida. Haba ganado algo de tiempo, por
supuesto. Los cazadores se haban rezagado a resultas de la cada de la araa de luces
y por su propia envergadura, que les dificultaba la salida por la pequea abertura de
la techumbre.
As fue como obtuvo una ventaja de un cuarto de hora sobre ellos. Luego localiz a
sus tres perseguidores -el halcn, el pigargo y el aguilucho- sobrevolando los valles
en formacin de caza mientras le buscaban con las primeras luces del alba.
El Embaucador abandon la apariencia de halcn y se desliz a travs de un
pequeo bosquecillo situado justo a las afueras de la Posta de la Fragua, donde haba
una pequea cabaa de madera con un tendedero en la parte posterior y una mujer
entrada en aos que dormitaba en la mecedora del porche.
La anciana en cuestin era Nan Fey la Loca, el ama de Maddy cuando era nia.
Abri un ojo cuando el halcn se pos en tierra y prest ms atencin cuando el ave
se convirti en un joven desnudo que se puso a revolver entre las cuerdas del
tendedero en busca de alguna prenda que ponerse. Fey pens que su obligacin sera
intervenir, pero la prdida de un vestido viejo, un delantal y un chal parecan un
pequeo precio por el espectculo, por lo que decidi hacer justo lo contrario.
Una segunda anciana de pies descalzos y cubierta por un grueso chal se alej en
direccin al pueblo de Malbry al cabo de dos minutos. Andaba a un ritmo
sospechosamente atltico.
Una observacin ms detenida habra revelado que la mano izquierda estaba
crispada de un modo extrao, aunque pocos habran reconocido la forma de la runa
Yr.
Unos pjaros volaron en lo alto durante un tiempo, pero no se posaron en el suelo,
al menos que viera Fey la Loca.
Maddy y Loki haban acordado encontrarse en el bosque del Osezno. La muchacha
tom el camino que cruzaba el Trasmundo y lleg primero, por lo que se sent sobre
la hierba y se dispuso a esperar. Entretanto, intent poner en orden sus ideas sobre lo
sucedido y cuanto concerna al Susurrante...
...cuya conversacin no era precisamente cmoda, pues ste echaba chispas por
haber sido abandonado en el Saln de los Durmientes, segn sus propias palabras,
~231~

Joanne Harris

Runas

<<como un maldito guijarro cualquiera>>, y Maddy estaba resentida por que le


hubieran ocultado la verdad sobre su sangre sir.

Quiero decir, no es algo que simplemente se te pasa por alto dijo ella con
brusquedad. Ah, por cierto, eres la nieta del Padre de Todo. A nadie se le ha
ocurrido que quiz me interesara saberlo? El Susurrante refulgi de un modo que
daba a entender un gran aburrimiento . Y otra cosa ms continu la muchacha,
si yo soy Modi, la hija de Tor, y se supone que voy a reconstruir Asgard segn la
profeca, entonces es de imaginar que estoy con el bando ganador, no es as?
El Susurrante bostez de forma exagerada.
Entonces, la muchacha solt la pregunta que le haba estado quemando en la punta
de la lengua desde la primera vez que Odn le revel su verdadera identidad.

Es sa la razn por la que me encontr el Tuerto? se pregunt. Por eso me

ha enseado como lo hizo? O slo pretenda granjearse mi confianza para poderme


usar contra el enemigo cuando llegara el momento? Y cmo pretende hacerlo? No
soy una guerrera.

De pronto, record vividamente la imagen de Loki cuando deca: <<Un hombre


puede plantar un rbol por muchas razones>>. La muchacha no pudo reprimir un
escalofro a pesar de la agradable temperatura del bosquecillo.
El Susurrante le dedic una seca risotada.

Te prevengo la aleccion. Eso es lo que l hace, aprovecharse de los dems.

Se sirvi de m cuando le convino y luego me abandon a mi suerte. Eso mismo te


suceder a ti si se lo permites, chica. A sus ojos no eres ms que otro peldao en la
escalera de regreso a sgard. Al final, te sacrificar como hizo conmigo, a menos
que...

Eso es otra profeca? le interrumpi Maddy.


No, es una prediccin contest el Susurrante.
Cul es la diferencia?
Las predicciones pueden estar equivocadas; las profecas, no.
Entonces, en este momento, tampoco t sabes qu va a suceder? quiso saber

Maddy.

No con exactitud, pero tengo buen ojo para intuir cosas.


Maddy se mordi una ua.

<<Veo un ejrcito listo para la batalla. Un general solo a su frente veo. Veo un
traidor en la puerta. Un sacrificio tambin veo>>. Se volvi hacia el Susurrante.
Eso soy yo? Se supone que yo voy a ser el sacrificio y el Tuerto, un traidor?

No sabra decirlo replic el interpelado con un tono de suficiencia en la voz.

Joanne Harris

- 2 3 32 -

Runas

Tras las murallas del Hel los muertos se levantarn, el Innombrable se alzar y

los Nueve Mundos se perdern, a menos que los Siete Durmientes alguien despierte y
al Tonante del Averno alguien libere. Liberado del Averno? se pregunt ella.
Acaso es eso posible? Destellos de luz rnica centellearon y giraron en el interior
del vitreo caparazn del Susurrante. Yo te pregunto, es posible liberar a mi padre
del Averno? repiti ella.
Loki la habia considerado infantil e irracional, pero de hecho, desde que habia oido
la descripcin de cmo el Embaucador se habia escapado del Averno, Maddy habia
estado pensando con suma lucidez. Ella se habia arriesgado a confiar en la
predisposicin del Embaucador para ayudarla no porque confiase en la buena
naturaleza de ste, sino porque esperaba de l una mentira. Ella estaba segura de que
l no iba a permitirle arrojar al Susurrante a un abismo de fuego, pero la tarea de
recuperarlo del Saln de los Durmientes era cosa de dos, y antes que permitir que
cayera en manos de los vanir, estaba convencida de que el as estaria dispuesto a
seguirle la corriente, al menos hasta que llegaran al Trasmundo, donde l pondria al
Susurrante y a Maddy en manos de Odin. A cambio de un precio, por supuesto.
Bueno, a ese juego podian jugar dos.
Maddy habia efectuado una profunda reflexin mientras regresaba del Saln de
los Durmientes. Una parte de ella deseaba correr junto al Tuerto y acosarle a
preguntas, como siempre habia hecho de pequea, pero la profecia del Susurrante la
habia vuelto cauta como minimo, ya que si ella la habia interpretado correctamente,
la derrota de Odin supondria el fin de los mundos.
Deseaba no haber oido hablar jams del Susurrante, pero eso era lo que habia, sin
posibilidad de vuelta atrs, y aunque era un pobre sustituto para el consejo de su
viejo amigo, al menos una profecia no podia mentirle.
Ella sabia la opinin que le mereceria su plan al Tuerto y le heria decepcionarle,
pero no habia nada que pudiera hacer. Debia salvarle de si mismo, pens, y asi
salvaria a los mundos.

Siempre que Loki acceda a echar una mano...


No te preocupes ni pizca por eso la ataj el Susurrante. Le convencer. Puedo

ser muy... persuasivo.

Maddy le dedic una prolongada mirada.

La ltima noticia que tuve era que deseabas verle muerto.


Puede sacarse provecho incluso de los muertos replic l.
Loki lleg media hora despus con los pies doloridos y las faldas de Fey la Loca
cubiertas de polvo.

Joanne Harris

Runas

Vaya, vaya, mira eso celebr el- 2 3 4 - Susurrante con la ms desagradable

de las voces. Hemos pillado a Sirio con un vestido puesto. Qu va a ser lo prximo,
eh? Una tiara y un collar de perlas?

Ja, ja, muy divertido replic Loki mientras desanudaba el chal con el cual se
cubra la cabeza. Lamento el retraso se disculp ante Maddy, pero he tenido que
venir a pie.

Eso ahora da igual sentenci la muchacha, lo importante es que tenemos al

Susurrante.

El Embaucador la mir con curiosidad. Esperaba verla con las mejillas encendidas
por el entusiasmo o el miedo, pero haba algo en el color que lucan, un entusiasmo,
que le incomodaba.

Qu ocurre? quiso saber.


Hemos estado hablando le inform Maddy.
Loki pareci sentirse violento.

Sobre qu?
He tenido una idea contest Maddy.
Ella empez a exponer el plan, al principio de forma dubitativa, pero luego fue
ganando confianza conforme su interlocutor palideca ms y ms y el Susurrante
refulga como un enjambre de lucirnagas y daba la impresin de ir a explotar.

El Averno? respondi l finalmente. Quieres que vaya al Averno?


Ya has odo las palabras del Orculo.

Eso es una licencia potica replic con fuerza. A los orculos les encantan ese

tipo de cosas.

Un general solo a su frente veo. El Innombrable se alzar y los Nueve Mundos

se perdern. Estamos hablando de guerra, Loki, y una terrible. Y no hay otra forma
de detenerla que liberar a mi padre del Averno. Prometiste ayudarme...

...a recobrar al Susurrante, pero no dije nada de salvar a los mundos rechaz el
as. Quiero decir, de todos modos, qu tiene de malo una guerra?
La muchacha pens en el valle del ro Strond y en las tierras de laboreo y las
granjas dispersas por todo el camino que iba desde Malbry hasta la Posta de la
Fragua, y en todos los senderos, y en los setos, y en el olor del humo durante la
quema de matojos en otoo. Pens en Nan la Loca sentada en la mecedora, en un
da de mercado en Pease Green y en Jed Smith, que haba hecho todo lo
humanamente posible para que las inofensivas y pacficas gentes del valle
continuaran con sus vidas cotidianas y la estpida conviccin que sostenan de ser
el centro de los mundos.

Joanne Harris

Runas

Maddy Smith lo comprendi todo por vez primera en su vida. Los sermones, la
intimidacin, las seales hechas a sus- 2 3 5 - espaldas, el millar de pequeas

crueldades que le haban obligado a correr al bosque del Osezno ms veces de las que
era capaz de recordar. Ella pens que la odiaban por ser diferente, pero ahora saba la
verdad. Estaban asustados, teman la posibilidad de haber metido a un cuco en su
nido, les asustaba que creciera y un da trajera el Caos sobre su minsculo mundo.
Y as haba sido, cavil. Ella haba comenzado todo, pues sin su concurso, los
Durmientes jams habran despertado ni el Susurrante habra dejado de estar seguro
en la fosa, y faltaran cincuenta o tal vez cien aos para que estallara la guerra, quizs
incluso ms...
Se volvi hacia el Embaucador.

Como t mismo dijiste, puede hacerse.


Loki solt una seca carcajada.

No tienes ni idea de lo que sugieres. Nunca has puesto el pie fuera del valle y

ahora planeas irrumpir en la Fortaleza Negra. No te parece que pretendes dar un


salto demasiado grande?

Tienes miedo le reproch la muchacha. l volvi a rerse.


Miedo? repiti. Por supuesto que s. Se me da muy bien estar asustado, sigo
de una pieza precisamente por eso, y hablando de estar asustado continu,
mirando esta vez al Susurrante, te haces una idea de lo que me har el General
si...? No, no me respondas a eso se apresur a rectificar. Prefiero no saberlo. Por
ahora basta con acudir a l y entregarle ese maldito trasto, se lo entregamos y le
dejamos negociar con los vanir, bla, bla, bla.

El Caos se abalanzar sobre los Nueve Mundos cuando se encuentren Odn y


Mmir el Sabio anunci el Susurrante casi con desidia, pero relumbraba como la
llamarada de un dragn.

Qu es lo que has dicho? inquiri Loki, volvindose.


Hablo cuando es mi deber, y no puedo callar.
Oh, no exclam Loki, levantando las manos. Ni se te ocurra hacer una

profeca ahora. No quiero orla ni enterarme de nada.

Pero el Susurrante haba empezado a hablar de nuevo con una voz baja que les
conminaba a prestar atencin, y ambos le escucharon, Maddy con perplejidad y Loki
con creciente incredulidad y pavor.

Veo un fresno ante la puerta abierta anunci el Susurrante. Le ha alcanzado

un rayo, pero reverdecen nuevos brotes. Veo un encuentro entre alguien instruido y
alguien ignorante a las puertas del Averno. Veo un barco funerario en las costas del
Hel y, con el perro a sus pies, al hijo de Bor en l...

Dioses exclam Loki, no me digas ms...

Joanne Harris

Runas

Hablo cuando es mi deber, y no puedo callar.


Has permanecido mudo durante

-236-

cinco siglos protest el Embaucador,

que estaba an ms plido, y te da por romper ese hbito justo ahora, por qu?

Espera un momento terci Maddy, no es hijo de Bor uno de los nombres

de Odn?

Loki asinti. Tena muy mal aspecto.

Y qu hay del perro?


El as trag saliva a duras penas. Haba palidecido incluso su aura y unos plateados
hilos de miedo cruzaban por sus colores.

Olvdalo logr decir con voz tensa.


Maddy se volvi hacia el Susurrante.
Y bien...? Qu significa?

Me limito a profetizar repuso con voz aterciopelada y dejo a otros la

interpretacin.

Maddy torci el gesto.

Supongo que el fresno se refiere a m, yo soy el brote que reverdece del rbol

hendido por el rayo. Lo ms probable es que con el instruido se refiera al Susurrante.


El hijo de Bor a bordo de la nave de la muerte y con el perro a sus pies... Pos los
ojos en las facciones de Loki. A Sirio tambin se le conoce como la estrella del Perro.
Sirio..., ya veo.

Eso significa mi muerte. Loki suspir. Vas a repetirlo?


Bueno, eso no quiere decir necesariamente que vayas a morir...

Ah, no? De veras? espet el Embaucador. Qu otra cosa puedo hacer yo en


las costas del Hel? Ech a caminar mientras se remeta las faldas en la pretina y
dejaba suelto el chal. Por qu no me has dicho todo esto antes? inquiri al
Susurrante.

El Orculo refulgi con mofa, pero no dijo nada.


Loki ocult el rostro entre las manos.

Venga, todava no has muerto le anim la muchacha. De hecho...


Enmudeci durante unos instantes y su rostro se encendi . Djame expresarlo con
palabras ms sencillas. Segn la profeca, t mueres si Odn tambin perece. Loki
profiri un sonido de muda desesperacin . El Caos vendr cuando se encuentren
Odn y Mmir. Entonces es cuando cae Odn. El as clav la vista en ella. A menos
que liberemos a Tor del Averno, en cuyo caso no estallar guerra alguna, el General
no morir, los Nueve Mundos se salvarn y mi padre...

Joanne Harris

Runas

Se hizo un prolongado silencio durante el cual un paralizado Loki mantuvo la mirada


fija en la muchacha, cuyo corazn palpit cada vez ms deprisa. Entretanto, el Susurrante
titil como un fragmento de estrella.

As que ya lo ves insisti ella, has de venir. Conoces el camino hacia el Averno

y el Susurrante asegura que el intento es factible. Adems, Odn no podr reunirse


con el Susurrante si lo conservamos en nuestro poder, y no habr guerra, y...

Escchame, Maddy la interrumpi Loki, por mucho que me seduzca la idea de

suicidarme en un intento de salvar los Nueve Mundos, tengo un plan ms sencillo. El


Orculo me ha visto muerto en el Hel, verdad? Pues siempre y cuando me mantenga
bien apartado de all...

Enmudeci de pronto al notar un dolor pequeo pero intenso encima de la ceja


izquierda. Pens que le haba picado algn insecto durante unos segundos, hasta que
not la presencia del Susurrante que cruzaba por su mente como un rastrillo punzante
sobre la tierra. Dio un paso atrs y estuvo a punto de caer.
<<Ay, eso duele!>>
Not cmo el intruso prenda sus pensamientos igual que una ua se engancha y
desgarra la seda. Era una sensacin de lo ms incmoda, pero cuando intentaba cerrar su
mente, sinti una punzada de dolor ms aguda que se hundi en su cabeza.

Qu te ocurre? pregunt Maddy al verle flaquear.


Pero Loki no estaba en condiciones de dar explicacin alguna. Dio otro paso de
beodo con los ojos cerrados mientras a sus pies el Susurrante centelleaba de puro
jbilo.
<<Qu es lo que quieres?>>, pregunt el Embaucador con la mente.
<<Tu atencin, Sirio, y tu promesa>>.

Mi promesa?
<<Habla en silencio si valoras la vida>>.
Loki hizo un esfuerzo, se contuvo y asinti.
<<S lo que te ronda por la sesera dijo la voz en su mente. Te asusta que pueda
leer tus pensamientos y te sorprende lo mucho que han aumentado mis poderes>>.
Loki permaneci en silencio, salvo el rechinar de dientes.
<<Ahora te preguntas si pretendo castigarte>>.
El Embaucador se mantuvo inmvil y en silencio.
<<Debera hacerlo
redimirte>>.

continu el Susurrante, pero voy a darte la oportunidad de

<<De redimirme? repiti Loki, sorprendido. Desde cundo te preocupa la


salvacin de mi alma?>>
-237-

Joanne Harris

Runas

Loki not en su mente la hilaridad del Susurrante.


<<Tu alma no me preocupa, pero en todo caso hars lo que yo diga. Acompaa a la
chica al Averno y llvame lo ms adentro posible del Hel. Libera al Tonante... Impide
la guerra>>.
<<Y por qu iba yo a querer entrar en el Hel? Qu te propones, viejo farsante?>>
Una fortsima descarga de dolor traspas la mente de Loki, que cay de rodillas,
incapaz de gritar mientras la voz dejaba en su mente un ltimo aviso.
<<Nada de preguntas. Limtate a hacer lo que te digo>>, le orden el Susurrante.
Entonces, la presencia intrusa desapareci de su cabeza, dejndole turbado, sin
aliento y maravillado ante lo mucho que haban aumentado sus poderes. Siglos atr s,
el forcejeo para controlar a la cosa se haba prolongado varios das y haba dejado
exhaustos a ambos, adems de causar la devastacin del Trasmundo, pero ese da le
haba postrado de rodillas en cuestin de segundos...
...y reluca con un destello de advertencia. Loki no dejaba de or en el fondo de su
mente un murmullo dbil pero imperativo.
<<Nada de trucos. Me das tu palabra?>>
<<De acuerdo>>.
Loki abri los ojos y respir con inspiraciones lentas y profundas.

Qu ha sucedido? pregunt Maddy con aspecto preocupado.


Loki se encogi de hombros.

Me ca contest. Malditas faldas. Se puso en pie despus de pronunciar esas


palabras y volvi toda la fuerza de su sonrisa llena de cicatrices hacia Maddy . Y
ahora, vamos o no al Averno?

-238-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Se retiraron a la casa parroquial a las dos de la maana en lo que ms que una


alianza era casi una profanacin. Por un lado el reverendo con su llave dorada, y por
otro la Cazadora, vestida con el traje de terciopelo azul de Ethelberta, que se qued
confusa y disgustada al ver cmo se dirigan de inmediato al estudio de Nat y se
encerraban en l.
All, Nat le refiri a la Cazadora todo cuanto saba sobre Maddy Smith, el
trabajador tuerto de quien se haba hecho amiga y en especial acerca del Orden y su
funcionamiento, y le ley algn pasaje del Buen Libro y le recit varios cnticos
menores del Captulo Reservado.
Skadi presenci y escuch con fra satisfaccin los esfuerzos del hombrecillo por
domear el encantamiento, al que l llamaba la Palabra. Sin embargo, su curiosidad
aument a medida que transcurran las horas. Era un tipo torpe y sin formacin, pero
tena una chispa, un poder que ella vea en los colores de su aura, pero era incapaz de
comprender. Pareca que hubiese dos firmas mgicas en vez de una; la primera era
muy normal de color marrn, pero luego, en el interior de sa, haba una hebra ms
brillante. Pareca una madeja de plata tejida en el interior de una seda de poco valor.
Por lo tanto, daba la impresin de que Nat Parson, a pesar de todo su engreimiento y
autocompasin, tena poderes que, o podan ser una ayuda, o una amenaza para ella
si permita que crecieran sin tutela.

Ahora, encindela.
Estaban sentados al escritorio de Nat con la vela apagada de un candelabro entre
ellos. Kaen, la runa del fuego, refulgi levemente torcida entre los dedos del clrigo.

No te concentras le recrimin Skadi con impaciencia. Sujtala con firmeza,

centra tu pensamiento, recita el ensalmo y enciende la llama.

Nat contempl el candelabro con el ceo fruncido durante varios segundos.

No funciona se quej al fin. Soy incapaz de conseguir que funcionen estos

ensalmos paganos. Por qu no puedo limitarme a usar la Palabra?

La Palabra? Ella solt una carcajada a pesar de s misma . Escucha, amigo


le explic con la mayor paciencia posible . Utilizas un olifante para arar el jardn?
Quemas un bosque para encender tu pipa?
Nat se encogi de hombros.
-239-

Joanne Harris

Runas

Deseo obtener lo importante, no estoy interesado en aprender truquitos.


Skadi volvi a rerse. Has de reconocerle una cosa a este hombre -dijo para sus
adentros-. Quiz sea corto de entendederas, pero de ambiciones anda sobrado. Ella
haba aceptado sellar aquel pacto con el propsito de llevarle la corriente el tiempo
preciso para sonsacarle los secretos del Orden, pero ahora l haba conseguido
despertar su curiosidad; quiz poda serle til despus de todo.

Truquitos? Esos truquitos, como t los llamas, forman parte de tu aprendizaje.


Si sigues desprecindolos, nuestro acuerdo habr concluido le espet. Ahora, deja
de quejarte y enciende la vela.

Nat profiri un sonido de disgusto.

No puedo murmur enojado, pero...


...una intensa llama prendi en ese mismo momento, esparciendo los papeles y
tirando al suelo el candelabro, y enviando tal llamarada contra el techo que dej una
mancha de holln en el yeso.
Skadi enarc una ceja de forma desapasionada.

Te falta control observ. Otra vez.


Pero Nat contemplaba la renegrida vela con expresin de jbilo incontrolable.

Lo hice anunci.
A medias le replic la Cazadora.
Pero lo notaste...? insisti Nat. Ese... poder... Hizo una repentina pausa y se
llev la mano a las sienes, como si sufriera una jaqueca . Ese poder repiti
distradamente, como si tuviera la mente puesta en otra cosa.

Otra vez, por favor repuso Skadi con frialdad, y en esta ocasin procura

contenerte un poquito.

Enderez el candelabro, que todava quemaba, y coloc otra vela alargada en la


punta.
Nat Parson sonri con gesto ausente y comenz a formar la runa Kaen, que esta
vez surgi de entre sus dedos bastante menos torcida.

Ojo! le advirti la Cazadora. Date un margen de tiempo. Kaen refulga con


fuerza, pareca una pepita de fuego en la mano del sacerdote . Es demasiado grande.
Redcela! le instruy.
Sin embargo, Nat no la oy o no atendi al aviso, ya que Kaen brill una vez y con
una intensidad mayor, tanta que Skadi pudo sentirla, ya que irradiaba un calor
intenso como el de un trozo de cristal fundido.
Los ojos de Nat eran dos puntitos de fuego voraz. Los papeles desordenados del
escritorio que tena delante empezaron a curvarse y crujir. El mismo cirio, que haba

Joanne Harris

~241~
~240~

Runas

permanecido inmaculado en el brazo del candelabro, empez a escupir cera y a


derretirse conforme aumentaba la temperatura.

Detente o vas a ser t quien arda le conmin ella.


Nat Parson se limit a seguir sonriendo.
Skadi comenz a sentirse inexplicablemente nerviosa.
Al otro lado de la mesa, Kaen se haba convertido en el minsculo corazn de un
horno y su tonalidad amarilla haba empezado a adquirir unas inquietantes
coloraciones blanquiazules.

Basta le orden ella.


Aun as, l sigui sin contestarle, por lo que Skadi form la runa Isa en los dedos
con la intencin de apagar el fuego rnico antes de que ste quedara fuera de control
y ocasionara algn dao.
Entonces, Nat contempl a la Cazadora. La helada runa azul Isa y la candente
Kaen se enfrentaban equilibradas encima de los papeles carbonizados. Skadi
experiment esa desazn fastidiosa e inefable.
Se supone que esto no ha de suceder pens-. El tipo carece de adiestramiento y
energa mgica, as que de dnde obtiene semejante flujo de poder?
Isa comenzaba a flaquear en su mano, por lo que la Cazadora volvi a conformarla
de nuevo, y esta vez con ms energa, poniendo en la creacin toda la fuerza de su
propia energa mgica.
La sonrisa de Nat se ensanch y cerr los ojos con un gesto que recordaba a un
hombre que est en el trance de alcanzar el mximo placer. Skadi presion con ms
fuerza...
Todo termin de pronto y con tanta rapidez que a la Cazadora hasta le cost
crerselo. Isa hel por completo a Kaen y la runa se quebr y astill en una docena
de fragmentos que terminaron golpeando contra la pared ms lejana, dejando restos
de carboncillo en el revoque del muro. Nat abri unos ojos bien grandes, expresando
un asombro que habra resultado cmico en cualquier otra circunstancia, y Skadi
solt un suspiro de alivio, lo cual resultaba absurdo, pues no era lgico esperar otro
desenlace.
Aun as, no haba apreciado otra cosa mientras l le plantaba cara al otro lado del
escritorio? Haba tenido la impresin de que un poder, quizs incluso un poder
superior, le haba prestado esa pujanza o una mirada increblemente penetrante haba
alterado de forma fugaz aquel duelo de voluntades.
En cualquier caso, haba desaparecido. Nat pareca haber despertado del trance y
observaba los restos de su obra en el techo y las paredes como si no las hubiera
apreciado con anterioridad. Skadi se percat de que volva a frotarse la frente con las
yemas de los dedos, como si intentara rechazar una migraa inminente.

Joanne Harris

Runas

Lo hice? inquiri al fin.


Skadi asinti.

Me pegaste un buen susto. Dime, cmo te sentiste?


Nat se lo pens durante unos instantes sin dejar de frotarse las sienes. Luego, le
dedic una sonrisilla de confusin, como la de un hombre que intenta recordar los
excesos de una juerga reciente.

Bien respondi al fin. Las miradas de ambos se encontraron y ella crey ver en
las pupilas plateadas del hombre el reflejo de un gran jbilo. Muy bien repiti con
voz suave.

La Cazadora del Hielo se estremeci por primera vez desde el Final de los Das.

-242-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

Habia planeado presentar a los vanir a su nuevo aliado sin demora, pero ahora se
lo estaba pensando mejor. Despus de todo, ellos no eran de su sangre, salvo por via
conyugal, y eso habia sido un error. El viejo le seguia profesando mucho cario, por
supuesto, pero las naturalezas de ambos eran demasiado diferentes para que pudiera
durar el matrimonio. Ella era incapaz de aguantar mucho tiempo en el hogar que
Njord tenia junto al mar y a l le resultaba igualmente insoportable la estancia en las
montaas, donde ella se sentia a gusto. Lo mismo podia aplicarse a Frey y Freya,
cuyas lealtades estaban con su padre y no con ella, y sabia perfectamente que la
persecucin de Odin y su nieta quiz no contara con un respaldo unnime.
Quiz las cosas hubieran tomado un cariz muy distinto si ella hubiera logrado
apoderarse del Susurrante, pero lo ms probable fuera que se encontrase con alguna
oposicin en la situacin actual. Himdal al menos iba a mantenerse leal a Odin y ella
no deseaba enfrentarse con los vanir, de modo que, al menos por el momento, el
Tuerto seguia teniendo todas las bazas: el Orculo y sobre todo, la chica. Los vanir
conocian la profecia tan bien como l, y ninguno de ellos iba a oponerse de forma
consciente a la hija de Tor, y aunque Skadi no profesara un gran cario por sgard,
supuso que los dems considerarian bueno cualquier trato que les diera la
oportunidad de recuperar la Ciudadela del Cielo.
Por ese motivo, esa misma maana adopt forma de ave tras desayunar con el
clrigo y vol de regreso al Saln de los Durmientes. Pas justo por encima de Loki,
pero por aquel entonces ste ya se hallaba de camino al lugar de su encuentro en el
bosque del Osezno y al aguilucho jams se le pas por la imaginacin que la vieja que
habia visto en el camino a Malbry pudiera ser el Embaucador disfrazado.
Skadi se visti con la misma tnica y las botas que habia dejado antes alli y luego
dio a los vanir una explicacin cuidadosamente revisada sobre lo acaecido tras esa
noche de trabajo. Odin y Loki estaban juntos con una muchacha, les anunci, cuya
verdadera identidad era desconocida. El Susurrante obraba en su poder y habia
frustrado el intento de los examinadores y, por ltimo, habian logrado escapar a
pesar de que ella no habia dejado de vigilar.
No mencion la promesa hecha a Nat Parson ni los planes que le tenia reservados
a Maddy Smith.

-243-

Joanne Harris

Runas

Pero por qu no nos despert el propio Odn? pregunt Himdal cuando ella

hubo terminado de hablar.

Quiz tenga miedo aventur Skadi.


Miedo?... Miedo de qu?
Ella se encogi de hombros.

Es evidente que trama algo observ Frey.


Sin decrnoslo? salt Bragi, ofendido.
Y por qu? replic Skadi. As es como se las gasta. Los engaos y las falacias

han sido siempre su emblema.

Eso es falso refut Himdal. Ha sido muy leal con nosotros.


Vamos, por favor replic Skadi, impaciente. Afrntalo, Dientes de Oro, el

General siempre flirte con el Caos, y ms que eso, ahora vemos que est a partir un
pin con ladrones de la catadura de Loki... otra vez. De entre todos, ha escogido a
Loki. Qu ms necesitas? Te habra despertado a ti de haberte querido elegir, no te
parece? Los vanir parecan intranquilos . El mundo ha cambiado prosigui ella
. Hay nuevos dioses, dioses poderosos que trabajan contra nosotros. Por qu creis
que ha tomado al Susurrante? Por qu pensis que ha dejado dormir a los vanir?
Se hizo el silencio.

Quizs est fraguando una alianza aventur Frey dubitativamente.


Eso crees...? replic Skadi. Me pregunto con quin... Acto seguido

procedi a describirles la informacin recopilada sobre los examinadores de


Finismundi, el Innombrable y el mundo. La escucharon en silencio todos, salvo Idn,
que pareca estar en las musaraas, pero cuando Skadi termin su alocucin, hasta
la voluble Freya mostraba una expresin deprimida . Lo que ellos llaman la Palabra
tiene ms poder que nuestros encantamientos asegur. Estn en condiciones de
derrotarnos, controlarnos y esclavizarnos. Son el Orden. Quin sabe a qu clase de
arreglo ha podido llegar Odn con ellos para salvarse?

Pero t nos dijiste que le tenan prisionero dijo Bragi.


Fue un simple truco para atraerme a la aldea.
Entonces les explic cmo se haban vuelto contra ella en el preciso momento en
que estaba a punto de liberar a Odn. La haban derribado gracias a un vil golpe y se
haban escapado hacia las montaas con el Susurrante.

Y por qu t? pregunt Himdal, todava receloso.


Porque no soy una de vosotros contest Skadi. Todos vosotros sois vanir, pero

habis estado con l tanto tiempo que os habis acostumbrado a pensar en l como
uno de los vuestros; sin embargo, no lo es. Las lealtades de Odn estn primero

-244-

Joanne Harris

Runas

con los sir y luego con los vanir, si es que mantiene alguna lealtad hacia vosotros...
Acaso pensis que no os va a sacrificar si es necesario para salvar a los sir? De
veras os lo imaginis dudando ni un solo instante?
Himdal torci el gesto.

Sospechas que ha cerrado un acuerdo?


Skadi asinti.

Creo que ellos le obligaron declar. Su vida a cambio de las nuestras, pero su

plan se torci cuando mat al examinador. El Orden perdi su oportunidad cuando


me march, pero eso no significa que haya cejado en su empeo.
Hemos de asumir que van a venir a por nosotros con refuerzos, que conocen
nuestro paradero y nuestra identidad.

Eso bast. La semilla estaba sembrada. Skadi observ cmo creca en los ojos de los
vanir recin despertados. Himdal entreabri los labios y expuso a la vista sus
dientes de oro; la mirada de Frey se acer; los ojos del amable Njord se oscurecieron
igual que el cielo cuando se puebla de nubarrones de tormenta; Bragi enton una
cancin triste; Freya llor e Idn se limit a sentarse sobre un bloque de hielo y
sonrer con el rostro tan terso y sereno como de costumbre.

Muy bien admiti Himdal, volvindose a Skadi.Aceptemos por ahora que


ests en lo cierto.Entrecerr los ojos y estudi con detenimiento a la Cazadora como

si percibiera en su firma mgica algn matiz que se les haba escapado a los dems,
algn cambio de colores o algo inadecuado en su brillo . Admitamos que Odn tiene
algn plan que tal vez no nos beneficie. Eso es cuanto estoy dispuesto a asumir ataj
cuando Skadi pareca a punto de protestar, pero estoy de acuerdo en la necesidad
de ser cauto.

De acuerdo repuso Skadi.


Los superamos en nmero a pesar de todo record Himdal. Somos siete

contra ellos tres, dando por hecho que incluimos a la chica en el cmputo, por
supuesto...

No te olvides del Susurrante le record Skadi.


S, por supuesto acept Himdal con aspecto pensativo. Ellos tienen en su

poder al Orculo, y ste no tiene motivo alguno para apreciar a los vanir. Despus de
todo, fuimos nosotros quienes decapitamos a Mmir en primer lugar.
Los dems intercambiaron miradas.

Est en lo cierto admiti Frey.


Pero Odn controla al Susurrante objet Njord.
Tal vez repuso Himdal.

Joanne Harris

- 2 4 65 -

Runas

Entonces, qu hacemos? pregunt Freya. No podemos andar dando vueltas

siempre. Propongo ir a hablar con Odn.

Skadi la fulmin con una mirada cargada de desprecio.

Te ofreces voluntaria para el trabajo?


Freya desvi la vista.

Qu hay de ti, Dientes de Oro? Quieres caminar hasta meterte de cabeza en

alguna de las trampas que Odn te ha preparado y averiguar sus planes por las
malas?
Himdal puso cara de pocos amigos, pero permaneci en silencio.

Y t qu dices, Bragi? Sueles tener mucho que decir sobre ti mismo; habla

ahora, qu sugieres?

Qu solucin propones t? la interrumpi Njord.


Bueno, pues da la casualidad... comenz ella...
...y les refiri tanto como se atrevi. Habl de Nat Parson y sus ambiciones,
reducindolas a la categora de los sueos imposibles de un hombre intil y
estpido. Recalc su potencial utilidad como aliado e hizo referencia a sus vnculos
con el Orden y la Iglesia, revelndoles que ya les haba ayudado al darles acceso al
Buen Libro.
La Cazadora no mencion los poderes recin adquiridos por el clrigo ni la
intranquilidad que le causaban los mismos. El hombre tena un atisbo de poder, eso
era todo, pero se trataba de un poder inestable que a veces apenas llegaba a ser poco
ms que una chispa. Nada por lo que debieran sentirse amenazados. Y poda ser til.

Cmo va a ser de utilidad? quiso saber Himdal.


Necesitamos nuevos aliados para los nuevos tiempos contest a la vez que se
encoga de hombros. De lo contrario, cmo vamos a luchar contra el Orden?
Adems, el Innombrable tiene un nombre. Me gustara conocerlo antes de que estalle
la guerra.
Himdal le dio la razn a regaadientes.

Y qu es lo que quiere ese curita tuyo?


Desea vengarse de un renegado de la Gente explic ella, con una sonrisa. A

cambio, va a proporcionarnos informacin que nos permitir actuar contra el Orden y


la Palabra. El slo quiere a la chica... Yo dira que nos ha ofrecido una ganga.

La chica...? pregunt Bragi. Y quin es?


Nadie contest ella. Ya conoces las costumbres de Odn, siente debilidad por

la Gente. Imagino que la estar usando como espa o algo por el estilo.
Himdal volvi a clavar en la Cazadora una mirada inquisitiva.

Joanne Harris

Runas

Freya asegura que la chica tiene energa mgica.


Y qu? le ataj Skadi con brusquedad.Te lo repito, ella no tiene importancia.

Lo trascendente es que Odn nos ha engaado y nuestra prioridad ha de ser averiguar


la razn.
Se produjo una larga pausa mientras los vanir sopesaban las palabras de Skadi.

De acuerdo resolvi Frey al fin, pero antes tendremos un encuentro con el

General y aclararemos las cosas de una vez por todas, y como nos haya traicionado...

Por lo que s, es lo que ha hecho...


En tal caso concluy Frey, le daremos su venganza a ese clrigo tuyo.

-247-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

El pasadizo elegido era bajo y muy angosto, y en algunas partes estaba casi
bloqueado por derrubios. Afilados salientes de roca afloraban ocasionalmente en la
techumbre, amenazando con arrancarles el cuero cabelludo si alzaban la cabeza. La
entrada se hallaba oculta en el bosque del Osezno, y el camino de descenso era ms
largo y tortuoso de lo que les habrIa supuesto si hubieran escogido el Ojo del
Caballo.
Sin embargo, este itinerario era ms seguro, tal y como habIa asegurado el as, y las
pocas firmas de luz que Maddy habIa detectado eran muy tenues y muy antiguas, lo
que significaba que el Tuerto podrIa tener dificultades al localizar su rastro, incluso si
las runas que habIan dejado fallaban a la hora de ocultarlos por completo.
Empero el Embaucador no dejaba ni un solo detalle al azar y trabajaba con esmero
a fin de ocultar su pista con pequeos encantamientos y runas de ocultacin, y
Maddy se habrIa sentido impresionada por ese amor al detalle de no haber sabido
que estaba totalmente motivado por el inters propio. Su periplo era de lo ms
peligroso, y por primera vez en su vida el as se mostraba interesado por la seguridad
de otros, a saber, en este caso la de OdIn, que, si conseguIa seguirlos, podrIa verse
atrapado en las peligrosas ruedas de una profecIa que Loki, de forma devota y
egoIsta, esperaba que nunca se cumpliera.

Al final, terminar hasta por ser til y todo le habIa dicho el Susurrante a
Maddy mientras Loki exploraba algo ms adelante . Puedo llevarte a travs del
Trasmundo, pero luego viene la Tierra de los Muertos, donde no puedo guiarte a
pesar de todos mis conocimientos, pero l, sin embargo, tiene allI un contacto.

Qu contacto? inquiri Maddy.


Un contacto familiar respondi el Susurrante.
Maddy se le qued mirando fijamente.

Un contacto familiar?
SI, claro, por qu no replic el Susurrante. Acaso no le conoces? El padre

prdigo que regresa a casa.

-248-

Joanne Harris

Runas

<<Podria haber sido peor>>, pens Loki. El camino era arduo pero seguro, y en
breve llegarian a las galerias con forma de panal de miel del Trasmundo, donde
podria hallar comida y ropa, ya que estaba ms que harto de llevar las faldas de Nan
la Loca, y desde donde podrian continuar el descenso desapercibidos y sin que nadie
los molestara. Al menos iba a disminuir el riesgo de que los siguieran, ya que, al fin y
al cabo, quin iba a esperar que se dirigieran por propia voluntad hacia la misma
garganta del Caos? Y en cuanto a cualquier otro peligro con el que pudieran
encontrarse, no sabria decir; lo cierto es que hasta ahora su buena suerte no le habia
fallado y se inclinaba por confiar en ella un poco ms.
Detrs de l sentia ms que veia al Susurrante. No habian sido palabras, sino
pensamientos los que habian asaltado su mente y minado su concentracin. Se inst a
si mismo a actuar de forma precavida. Habia habido ocasiones en la hoya, cuando
estaba preso, en que su fuerza de voluntad habia sido tan poderosa que apenas habia
sido capaz de soportarla. Ahora, a una distancia tan corta, le provocaba jaquecas y la
idea de que fuera capaz de mirar dentro de su mente a su antojo no le ayudaba nada
a sosegarse.
<<Qu te hace pensar que tengo inters en leerte el pensamiento? se burl el
Susurrante. De cualquier modo, me supera el hecho de que seas capaz de vivir en
este nido de viboras>>.
El Embaucador sacudi su cabeza, dolorida. No tenia ningn sentido empearse en
mantener un intercambio animado con aquella cosa; los insultos slo conseguian
hacerle reir e iba a necesitar toda su energia mgica para afrontar lo que pudiera
ocurrir conforme el Caos se iba acercando.
<<Cllate, Mimir>>, sise entre los dientes apretados.
<<Cuatrocientos aos en ese pozo tuyo crees que pueden hacer que me interese
algo tu bienestar? Te queda todavia mucho que expiar, Sirio. Harias bien en agradecer
que tengamos intereses comunes. Ah, y no se te ocurra siquiera pensar en
traicionarme>>.
El as no albergaba el menor propsito de intentarlo, al menos hasta que supiera
con exactitud a qu se estaba enfrentando. Un trato tan largo con el Susurrante le
habia hecho precavido y su repentino deseo de que le llevaran ante Hel le preocupaba
una barbaridad. Maddy creia que estaba ayudando a los dioses, pero Loki tenia una
confianza infinitamente menor en ello y sabia que el Susurrante no acostumbraba a
hacer favores.
Queria algo, pero..., <<pero qu, viejo amigo?>>.
<<Qu es lo que te preocupa? Tenemos un
trato>>.
Loki sabia que lo mejor era dejarlo estar; cuanto ms hablara y ms escuchara al
Susurrante, ms se aduearia ste de su mente. Por lo pronto, todavia podia echarle
fuera, porque a pesar de todo su poder, no se las habia apaado para penetrar en los
-249-

Joanne Harris

Runas

repliegues ms profundos de sus pensamientos, lo cual le vena como anillo al dedo, y


adems...
<<Por qu ayudar a los sir? Qu es lo que planeas?>>
En su mente, el Susurrante se ech a rer. <<Lo mismo podra preguntarte yo a ti.
Desde cundo te preocupas por salvar los mundos? A ti slo te ha interesado
siempre salvar tu propio pellejo y a la ms mnima oportunidad que tenga,
terminars encadenado a una roca del Averno y con los cuervos picotendote las
entraas>>.
Loki se encogi de hombros con desprecio. <<Ya me han roto los huesos con palos y
piedras...>>
<<All te tratarn peor que en la Fortaleza Negra.>>
<<Primero tendrn que atraparme>>, replic Loki.
<<Oh, claro que lo harn>>, insisti el Susurrante.
Despus de aquello, prosiguieron su viaje sin decirse ni una palabra.

-250-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 9

Entretanto, en el Trasmundo, Odin el Tuerto se despert al fin. El tiempo y las


privaciones sufridas en la crcel le habian debilitado y a pesar de que sanaba con
gran rapidez de las heridas, necesitaba de ms tiempo para recuperar su energia
mgica. El resultado habia sido que no descubri la desaparicin de Maddy y Loki
hasta bien pasado el mediodia.
Nadie parecia saber adonde habian ido; desde luego, los trasgos no, porque stos
en ausencia del Capitn parecian haber perdido cualquier tipo de control si es que
alguna vez habian tenido alguno, y estaban abandonando la colina del Caballo Rojo
en estampida, llevndose todo el botin que eran capaces de acarrear.
Intercept e interrog a un buen nmero de estos fugitivos, pero apenas logr
sacar nada en claro de sus palabras. Los rumores corrian como gansos salvajes. Se
decia que el Orden estaba invadiendo la colina, que se habia alzado el Innombrable,
que el Fresno del Mundo habia caido, que Surt el Destructor habia venido desde el
Caos y que estaba ya de camino para devorar el mundo.
Tambin habia otros rumores an ms plausibles: que el Capitn habia muerto
(Odin ubic la posibilidad en el apartado de las ilusiones), que el Trasmundo habia
sido invadido, que habia comida, cerveza y tesoros para todos los que se acercaran.
Esto ltimo al menos era bien cierto, como pronto descubri Odin al entrar en los
almacenes de comida, aunque la mayoria de los trasgos que encontr alli estaban
demasiado bebidos para que tuviera sentido lo que dijeran.
Por contraste, en el Supramundo reinaba una calma ominosa. Las mquinas
excavadoras yacian abandonadas en el Ojo abierto; en los campos iba y venia poca
gente. Era como si fuera domingo, pero las campanas de la iglesia estaban
enmudecidas e incluso los granjeros, que tenian muchas razones para estar ocupados,
parecian haberse olvidado de sus quehaceres agricolas. Observ el mundo a travs de
la runa Bjarkn y se pregunt a qu se debia esta extraa tranquilidad. Los gansos
salvajes sobrevolaban la colina y las nubes de tormenta se acumulaban, bien
hinchadas, sobre el valle del Strond.
Algo se agitaba, podia sentirlo con toda claridad. Se percibia un estremecimiento
que llegaba hasta el Trasmundo, vibrando en los huesos y soplando a travs de los
umbrales. Tenia voz -en realidad, ms bien siete voces- y Odin no necesitaba apelar a
la visin verdadera ni a orculo alguno para saber desde dnde soplaba ese viento.
~251~

Joanne Harris

Runas

Los Durmientes.
<<Bien pens-, era inevitable>>. Una vez que se habia despertado Skadi, que los
dems lo hicieran tambin era simplemente una cuestin de tiempo. Y sin el
Susurrante no podia tener la certeza de lo que sabian o de lo que estaban planeando.
Tenan ya al Susurrante? Eran ellos los responsables de la desaparicin de Maddy?
Y dnde estaba Loki? Estaba vivo todavia? Y si asi era, a qu estaba jugando?
Era retorcido, claro, eso no habia ni que decirlo, pero la nica cosa de la que Odin
estaba todavia seguro era de que los vanir se opondrian a cualquier pacto que
implicara alguna forma de colaboracin con el Embaucador. Y tendria que
aproximarse a ellos con la mxima cautela si Skadi los habia convencido de que Loki
y l andaban juntos en esto.
Y debia acercarse a ellos si queria encontrar respuestas a sus preguntas.
Clav la mirada en el Ojo del Caballo y alli encontr su llamamiento en forma de
un cuervo de cabeza blanca que portaba un mensaje. Se pos en la piedra grande que
habia en lo alto de la colina, baj la cabeza y habl:
Crack.
Al Tuerto le gustaban los cuervos y conocia su lenguaje a raiz de las muchas veces
que habia adoptado su forma. Se acerc al pjaro, y se asegur a travs de la runa
Bjarkn de que realmente era un cuervo comn y no uno de los vanir en su aspecto
de pjaro.
Vanir, dijo. Parlamentar. Sin trampa.
El Tuerto asinti.

Dnde? pregunt.
En la casa del prroco.

Cundo?
Esta noche.
Un Odin pensativo dej caer un puado de sobras para el cuervo, que bati las alas
hasta posarse en el suelo y comenz a picotear la comida. <<Sin trampa>>, habian
dicho, pero la casa del prroco parecia un sitio bien extrao para encontrarse, como si
estuvieran pensando en aliarse con la Gente, y hoy por hoy, como l bien sabia, ni
siquiera se podia confiar en los viejos amigos.
<<Malditos fueran, malditos>>. Se estaba haciendo demasiado viejo para la
diplomacia. Sentia arder todavia los hombros del disparo del arco de Jed Smith.
Estaba preocupado tambin por Maddy, sospechaba de los vanir y se sentia
penosamente debilitado por el poder de la Palabra.
La Palabra. Oh, l habia sabido de su existencia ya muchos aos atrs, pero nunca
habia sufrido los efectos de la misma en sus propias carnes. Ahora que habia

~252~

Joanne Harris

Runas

ocurrido, la tema ms que nunca. Un simple examinador le haba hecho sangrar


hasta dejarlo inerme. Un hombre, ni siquiera un magistrado, haba estado a punto de
quebrar su mente.
Imagina un ejrcito dotado con la Palabra>>. El Libro del Apocalipsis no pareca
ahora tan lejano una vez que haba visto las posibilidades de la Palabra. Y el Orden
era fuerte, tanto en sus objetivos como en nmero, mientras que l y los suyos estaban
dispersos y andaban enfrentados unos con otros, pero qu podra hacer l, o incluso
cualquiera de ellos, contra el Innombrable? Solo, quiz podra conseguir un indulto
de unos cuantos aos, incluso diez o doce si tena suerte, antes de que el Orden le
cazara. Juntos, aunque se las arreglara para ganar de nuevo la confianza de todos los
vanir, qu podan esperar, sino una derrota?
Quizs el examinador tena razn pens-. Quiz mi tiempo ya ha pasado>>.
Pero aun con todo, la idea no le llen de la desesperacin que deba haber esperado.
En vez de eso, fue consciente de una extraa sensacin, una especie de aligeramiento
del espritu y en ese instante reconoci el sentimiento. Lo haba sentido antes, en los
das previos al Ragnark, cuando los mundos colisionaban entre s y las fuerzas del
Caos aguardaban su turno. Era la alegra del jugador que arroja su ltima moneda.
La certeza de que todo est por ganar o perder al darle la vuelta a una carta.
Bien, y qu ocurrira? -se dijo a s mismo-. Un indulto de unos cuantos aos o
una muerte misericordiosa? Una esquirla de esperanza o un rayo procedente del
cielo?>>
Tena pocas posibilidades a su favor, eso ya lo saba. Los vanir no confiaban en l,
Skadi haba jurado vengarse de l, Loki haba huido, Maddy haba desaparecido, al
igual que el Susurrante, la colina estaba abierta y la Gente iba tras su rastro. Y sin el
Orculo, la probabilidad de hablar, engatusar, negociar o directamente mentir para
conseguir la obediencia de los vanir era muy pequea.
Pero Odn era un jugador profesional. Le gustaba tener la suerte en contra porque
le permita apelar a su sentido del drama, de modo que cuando el sol estaba a punto
de hundirse en el Oeste, recogi una vez ms su bastn y su vieja mochila maltrecha
y comenz a descender por la colina del Caballo Rojo.

~253~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 10

Nat Parson habIa podido dormir una vez que se march Skadi, exhausto tras la
tarea nocturna, pero el sueo no habIa sido reparador, puesto que se habIa visto
alterado de vez en cuando por pesadillas irritantes e incmodas que le habIan dejado
insatisfecho y con los nervios de punta.
Se despert bien pasado el mediodIa con una fuerte migraa y mareado de puro
apetito, aunque el simple pensamiento de comer le daba nuseas, pero sobre todo
estaba muy preocupado por si los poderes recientemente adquiridos, los que habIa
exhibido ante la Cazadora, pudieran haberse disipado de alguna manera durante el
sueo.
Para su alivio, sin embargo, el poder de la Palabra permanecIa inclume. Si acaso,
pens que ms bien habIa aumentado mientras dormIa, como una especie de planta
trepadora de rpido crecimiento que se hubiera abierto paso desde el interior de su
cerebro. Encendi las velas del altar al primer intento, casi sin pensarlo, y el colorido
que antes le habIa sobrecogido tanto ahora le parecIa casi familiar, algo cotidiano.
No sabIa cmo habIa ocurrido esto, pero de alguna manera, en el momento en que
habIa dado un paso adelante cuando el examinador convocaba la Palabra contra el
Tuerto, sus mentes se habIan fundido. Por accidente o por algn oculto designio?
Es que acaso habIa sido elegido para recibir este poder? Cualquier cosa era posible
para el Orden, claro. Tal vez habIa sido cuestin de simple coincidencia, las secuelas de
la comunin combinadas con cualquier otro elemento al azar. Quin podIa saber si
era casualidad o eleccin? Pero fuera lo que fuese, Nat Parson estaba dispuesto a
retenerlo.
Apenas habl con su esposa, excepto para pedirle que le prestara su segundo
mejor vestido. El mejor estaba tirado por ahI en algn lugar en la colina del Caballo
Rojo y Skadi podrIa necesitar otro cuando regresara de los Durmientes en forma de
pjaro.
Ethelberta habIa sido renuente a desprenderse de la flor de su guardarropa de este
modo, y mostr una cierta actitud desagradable de la que Nat escap hacia el
santuario de su estudio antes de que el deseo de usar la Palabra contra ella se hiciera
demasiado fuerte y no fuese capaz de resistirlo.

-254-

Joanne Harris

Runas

Mientras tanto, Skadi haba regresado con el resto de los Durmientes. Haba
necesitado algunas horas para convencer a los vanir de que compartieran su punto de
vista y caa la tarde cuando lleg al pueblo con el propsito de observar la parroquia
y comprobar el rea para detectar una posible emboscada, Maddy y Loki hacia el
Trasmundo, y Odn al Supramundo...
...Pero Odn no vio cmo Skadi, convertida en loba blanca, exploraba el laberinto
de la colina del Caballo Rojo, olisqueando los pasadizos, calculando las defensas y
buscando alguna pista fresca. Capt el olor de Loki de forma fugaz, pero era
demasiado tenue y se enfri pronto, y no fue capaz de encontrar rastro alguno de
Maddy Smith.
<<Bueno -se dijo a s misma-, todo esto puede esperar>>.
Ahora estaba detrs de una presa de caza mayor.
Volvi de nuevo su atencin hacia el alcor. Era una fortaleza natural, que en
circunstancias normales podra haber resistido un asedio de cien aos o ms, pero
ahora, con las puertas en ruinas y tras la desercin de sus tropas, bien poda
convertirse en el cebo de una trampa. Naudr, la Recolectora, colocada en ngulo justo
como el pestillo de una puerta, poda convertirse en una celada para un conejo
despistado y saltar sobre cualquiera que pasara por all, mientras que la runa Hagall
poda colocarse como una carga de plvora para que explotara en el rostro de la
vctima desprevenida.
Entr en las ruinas del Ojo del Caballo y pas la mayor parte de la tarde colocando
el mayor nmero posible de trampas. Dej caer runas en los cruces y en los pilares, en
las aperturas de los tneles y en sus oscuras curvas. Trabaj la runa Naudr hasta
convertirla en una red y la extendi a travs de un corredor a oscuras, conformando
luego la runa Tyr como una cruel pa que ensartara a la vctima como un pez.
<<Quiz funcione -pens la Cazadora-. Un hombre en plena huida, o incluso una
chica, pueden avanzar desprevenidos>>. Un momento de descuido, un paso dado al
azar, y la vctima caera capturada o herida, debilitada, inerme; en definitiva, sera
una presa fcil.
Eran casi las cuatro en el reloj del pueblo cuando Skadi regres a la parroquia en
su aspecto lupino. Ethelberta, que se haba jurado a s misma que esta vez no se
sometera con tanta facilidad a las demandas de la mujer, no supo oponerse cuando
lleg la Cazadora y pronto Skadi estuvo vestida con un suntuoso vestido de
terciopelo blanco, que ya nunca podra volver a estar del todo limpio, pens Ethel,
mientras ella misma reciba rdenes de preparar la casa para seis huspedes ms, de
los cuales esperaba que al menos vinieran decentemente vestidos.
Skadi, sin embargo, tena otras preocupaciones. Haba conseguido sembrar
algunas sospechas entre los vanir y la implicacin de Loki haba hecho el resto, pero
Himdal y Frey, por lo menos, permanecan fieles al General. Si Odn consegua
hacerse con el Susurrante, y si Maddy era en verdad la hija de Tor, entonces quiz
~255~

Joanne Harris

Runas

seria capaz de darle la vuelta a la situacin. Salvo que, claro, ocurriera una
casualidad...
Skadi reflexion friamente sobre los vanir. No se podia intentar eliminar a
Himdal, al menos por ahora, ya que era demasiado poderoso. Ni a Frey, por la
misma razn. Ni a Idn, ya que no estaba tan indefensa como podia parecer a simple
vista, y adems, haria falta una sanadora en los tiempos que se avecinaban. Y Bragi?
Y Njord? No le debia nada, se dijo a si misma. Ya no estaban casados, pero aun asi
ella se resistia a sacrificar al Hombre del Mar. Adems podria ser til, despus de
todo. Por otro lado, Freya...
Skadi consider a la diosa del deseo.
Bueno, tenia algunos poderes. No es que careciera de utilidad. Desde luego, era
fastidiosa y Skadi tuvo que admitir ante si misma que de todos los vanir que habian
sobrevivido, Freya era la que menos habria echado de menos. Y no era por su
belleza, ya que todo el mundo sabia que Skadi despreciaba esas cosas, ni siquiera
por su naturaleza conflictiva, sino debido a la discordia que habia sembrado cuando
se habian despertado. Con Freya por alli, estallaban las disputas, los amigos se
peleaban, y la gente ms pacifica se volvia celosa y cascarrabias. Adems, ella y
Odin...
Pero Skadi rechaz ese pensamiento antes de que llegara a tomar forma de
verdad. No era ninguna cuestin personal, se dijo a si misma. Era una decisin
tctica, que debia tomar por el bien de todos. El hecho de que Odin y Freya
hubieran disfrutado de algo ms que una intimidad pasajera no influia en sus
clculos para nada. La muerte de Freya afligiria a Odin, claro. Incluso le herira en
un lugar al que la Palabra nunca conseguiria llegar. Dejaria ella que esto afectara a
su decisin? Pensaba que no. Loki podria haber sido el causante directo de la muerte
de su padre, pero habia sido Odin quien la habia ordenado; y tambin habia sido
Odin quien despus habia comprado su silencio con unos cuantos cumplidos y un
matrimonio estratgico. Y conforme habian pasado los aos, se habia dado cuenta
de cmo la habia manipulado y cmo la habia usado para fraguar una paz tan
necesaria con el Pueblo del Hielo. Y tambin durante cunto tiempo y cuan
inteligentemente habia dirigido su ira en otra direccin, hacindola creer que Loki
era el nico culpable, l y slo l...
Y ahora los hermanos estaban juntos de nuevo.
Skadi cerr los puos y los apret contra el segundo mejor traje de terciopelo
blanco de Ethelberta Parson. No habria plancha en el mundo capaz de alisar aquellas
arrugas, pero los pensamientos de Skadi estaban muy lejos de esa nimiedad. Las
nubes se reunian en su mente, la sangre se derramaba y la venganza, tanto tiempo
diferida, aunque ms dulce por eso, le hizo abrir sus ojos soolientos y sonreir.
Isa era la nica runa del Alfabeto Antiguo que no tenia ninguna posicin inversa.
El resultado de eso era que Skadi no habia perdido ninguno de sus poderes al

Joanne Harris

- 2 5 76 -

Runas

despertar tras el Ragnark. Ella se consideraba una rival capaz para cualquiera de los
vanir, incluidos Frey o Himdal, pero contra los seis a la vez no tenia ninguna
posibilidad. A menos, claro, que...
Un largo periodo habia transcurrido desde que tuviera tiempo o ganas de crear un
arma nueva y sta, por lo que sabia, debia ser infalible. Grande no, eso no, pero cada
hebra debia estar sujeta con runas de ocultacin. Debia ser un arma elegante e
indetectable.
Tal vez habria podido disear una camisa, o incluso una capa, si hubiera tenido un
plazo mayor, y haber puesto en cada puntada runas de hielo y veneno, pero iba corta
de tiempo, por lo que en vez de eso hizo un pauelo pequeo, ribeteado con una
cinta tan fina que apenas podia verse siquiera, y tan intrincada que los hechizos de la
urdimbre y la trama quedaban ocultos entre los nudos de pescador y las flores
bordadas. Era tambin tan letal que un simple ensalmo bastaba para desatar su
poder. Y alli, con un alfabeto sencillo y claro, coloc la runa F.
Freya.
Skadi estaba encantada. Por lo general desdeaba los trabajos hogareos con la
aguja, pero como buena hija del Pueblo del Hielo los habia aprendido a pesar de
todo. Dobl cuidadosamente el pauelo diminuto y lo coloc en un cajn del elegante
escritorio. Los vanir llegarian antes de la caida del sol. Sonriendo, la Cazadora se
sent a esperar su llegada.
Odin los vio acercarse desde el punto ventajoso en el que se habia apostado bajo
unos cuantos rboles a menos de un kilmetro del pueblo de Malbry. Ya eran las seis
de la tarde y podia ver sus firmas movindose en el campo contra los restos del
crepsculo, formando un arco en el cielo humeante. Los colores de Skadi no estaban
entre ellos, pero era posible que estuviera escondida en una emboscada cerca del
grupo y que los estuviera usando como un cebo para atraerle. No habia signos de
Loki y Maddy y tuvo que admitir en este momento la esperanza tan grande que habia
albergado de verlos.
Lanz Yr y se escondi detrs de un seto. Alli estaban el Cosechador, el Vigilante,
el Poeta, la Sanadora, el Hombre del Mar y por ltimo la diosa del deseo, que los
seguia desde lejos. Por qu habian escogido venir a pie? Qu asunto tenian entre
manos en la casa parroquial? Y exactamente, cunto era lo que sabian?
Intent detectar al Susurrante usando la runa Bjarkn, pero no habia rastro de l, ni
siquiera habia llegado a escuchar su voz, lo cual no queria decir que no estuviera alli.
Se acerc ms a ellos siguiendo el seto a lo largo y dio la vuelta tras el pequeo grupo
de modo que no les daba oportunidad alguna de que le vieran. Se sentia mal por
ocultarse de este modo, pero el mundo habia cambiado y ni siquiera se podia confiar
del todo en los viejos amigos.

Joanne Harris
Njord estaba hablando en ese

Runas
- 2 5 8 - momento.

Ya s que ella es imprudente... Incluso casi un poco salvaje...


Un poco salvaje! intervino Freya, con su largo cabello brillando como la
escarcha mientras los extremos de su gargantilla captaban la luz . Es un animal,
Njord! Con todo ese merodeo que se trae por ah en forma de lobo o de halcn...

Siempre ha sido leal. En el Ragnark...


Frey coment:

Entonces estbamos en guerra.


Pues si Skadi lleva razn, tambin lo estamos ahora.
Con la Gente. Con el Orden tambin, quiz medi Himdal. Pero no con los

nuestros.

Los sir no son de los nuestros repuso Njord. Haramos bien en no olvidar

eso.

Odn frunci el entrecejo detrs de la cerca. As era como estaban las cosas; claro
que Njord era el mayor de los vanir, el padre de los gemelos, y era comprensible que
su lealtad fuera primero para ellos mismos y luego para los sir. Adems, sospechaba
desde haca ya mucho que Njord todava senta cierta ternura por su esposa, aunque
ahora estuvieran separados, y como Odn saba muy bien, no se puede razonar con
los enamorados. El mismo no era inmune: haba habido veces, ms de unas cuantas,
en que incluso el mismo Odn, el Gran Vidente, se haba mostrado tan ciego como un
hombre cualquiera...
Le ech una ojeada a Freya, que todava se arrastraba tras ellos, con su vestido
azul, negro de fango hasta las rodillas.

Cunto queda todava? se quej ella. Llevo horas caminando, me ha salido

una ampolla y mirad cmo ha quedado mi vestido...

Como oiga una protesta ms sobre tu vestido, tus zapatos o tu traje de plumas...

mascull Himdal.

Ya casi hemos llegado respondi Idn con dulzura, pero puedo darte una

manzana si te duele el pie...

No quiero una manzana. Quiero unos zapatos secos, un vestido limpio y un bao...
Oh, cllate ya y usa un ensalmo replic Himdal.
Freya le mir y buf.

No tienes ninguna pista, a que no, Doradito?


Odn sonri en su escondrijo.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 11

En el Trasmundo, Maddy y Loki se haban encontrado con ciertos obstculos


materializados en forma de un precipicio a pico que cortaba todos los niveles, sin
ningn camino de descenso ni ruta alternativa alguna, y con un hueco de unos cien
pies hasta el otro lado.
La sima se hallaba al final de un interminable pasadizo de techo bajo en cuyo
recorrido haban invertido tres horas llenas de penalidades, a veces haban avanzado
a gatas y otras haban debido trepar. En estos momentos, al mirar hacia abajo en el
desfiladero que pareca cortado con un hacha, y escuchar las aguas turbulentas a
unos cuatrocientos pies de profundidad, Maddy se senta al borde de las lgrimas de
pura desesperacin.

Crea que habas dicho que ste era el mejor camino para llegar abajo!

coment, dirigindose al Susurrante.

Dije que era la va ms rpida replic, mordaz, y lo es. No es culpa ma si no

puedes arreglrtelas para escalar un poco.

Escalar un poco!
El Susurrante refulgi con un brillo anodino. La joven volvi a mirar hacia abajo,
donde el ro se arremolinaba como si fuera una espumosa crema. Era el ro Strond,
segn Maddy saba, henchido con las lluvias del otoo, abrindose camino
salvajemente entre las rocas hasta llegar al Caldero de los Ros. El caudal pareca
llenar la hondonada por completo y cuando sus ojos se habituaron del todo a la
intensa penumbra, atisbo una grieta en la roca al otro lado, apenas visible en la
distancia.
Suspir profundamente, exhausta.

Tendremos que regresar indic, y encontrar alguna otra ruta de descenso.


Pero el as la estaba observando con una extraa expresin.

No hay otro camino repuso. A menos que quieras compartirlo con miles de

trasgos. Adems...

Adems le interrumpi el Susurrante, nos estn siguiendo.


Qu? inquiri Maddy.
l lo sabe.
-259-

Joanne Harris

Runas

Que sabe qu?


Loki mir fijamente al Orculo.

Descubr una firma hace una hora. Nada de qu preocuparse. Los perderemos

un poco ms abajo.

A menos que l est dejando alguna clase de rastro.


Un rastro? pregunt Maddy. Y por qu iba a hacer algo as?
Quin sabe? repuso, ya te dije que slo trae problemas. Lok
sise exasperado.

Problemas? intervino. Escucha, me estoy jugando el pellejo, y mira por

dnde, es un pellejo estupendo, y no tengo prisa ninguna por verlo estropeado. As


que por qu iba yo a querer dejar una pista? En el nombre del Hel, y por qu iba yo
a querer retrasarnos?
Maddy sacudi la cabeza, avergonzada.

Es slo que el hecho de pensar en dar la vuelta...


Una vez ms, l le dedic una mirada desconcertada.

Quin ha dicho nada de volvernos atrs?


Pero yo pens...
Maddy replic l, crea que lo habas entendido. Tienes sangre del Caos por

parte de tu madre y de los sir por tu padre. Realmente te has credo que descender
por esa pared era la mejor opcin?
Ella se lo pens durante un momento.

Pero no conozco ningn tipo de hechizo que permita... comenz.


No necesitas conocer ningn tipo de nada contest Loki. El hechizo forma

parte de ti, como tu pelo, tus ojos o el hecho de que eres zurda. Es que Odn tuvo
que ensearte a lanzar rayos mentales?

Maddy torci el gesto y neg con la cabeza. Entonces record el traje emplumado
de Freya y su rostro se ilumin.

Puedo usar la capa de Freya sugiri ella.


Imposible. No hay pjaro con suficiente fuerza para transportar al Susurrante.

Adems, me he hartado de perder las ropas.

Bueno, y qu sugieres? replic ella, y justo en ese momento vio cmo poda

hacerlo.

Le bastaba una cuerda, o incluso un hilo tejido con runas, que pudiera estirar
desde lo alto de la garganta hasta la puerta de la cueva. Ur, el Toro Poderoso, lo
fortalecera. Naudr, la Recolectora, lo mantendra en su lugar. Se necesitara slo un

Joanne Harris

- 2 6 10 -

Runas

momento, pero que durara lo suficiente para que se pudiera retirar tan rpida y
fcilmente como la tela de una araa. Pens que podria aguantar, pero con todo, al
mirar al agua rugiente, comenz a sentir miedo. Y qu pasaria si no podia? Y qu si
se caia como un polluelo demasiado impaciente por dejar el nido y se veia arrastrada
hacia el Caldero de los Rios?
Loki la observaba con diversin e impaciencia.

Vamos, Maddy dijo l. Eso es un juego de nios comparado con lo que hiciste

en la hoya.

Ella asinti despacio; despus, abri la mano y mir a Aesk inscrita en su palma.
Titilaba tenuemente, pero mientras la observaba, relumbr del mismo modo que las
brasas de un fuego bajo el soplo del viento. Cerr los ojos y comenz a extraer las
runas necesarias para su propsito, como antes habia extraido la lana cruda de los
corderos recin nacidos, hilo tras hilo, en torno al huso. Podia verlo ahora, creciendo
en las puntas de los dedos, una madeja doble de luz rnica, fuerte como una cadena
de acero y ligera como un vilano de cardo. La trenz en el aire crepuscular como una
araa teje una tela, hasta que lleg a tierra firme en la orilla del rio y se fij con
seguridad a la roca.
Verific con esmero que aguantaba su peso. La sostuvo. La sentia deslizarse entre
los dedos como la seda de la flor del maiz. A continuacin, debia ocuparse tambin
del Susurrante. Lo llevaba en la chaqueta. Pesaba, si, pero no hasta el punto de ser
insoportable. Tenia la impresin de que si hacia un pequeo ajuste podria llevarlo
apretado contra el pecho mientras se agarraba a la cuerda con todas sus fuerzas y
saltaba hacia la oscuridad.
El Embaucador la contemplaba con una curiosa expresin de admiracin en sus
facciones angulosas. A fuerza de ser sincero, sentia una notable inquietud. El trabajo
realizado era sencillo, pero ella lo habia ejecutado sin que nadie le hubiera enseado,
y habia captado enseguida la esencia de la tcnica. Se pregunt cunto tardaria en
descubrir sus restantes habilidades y cunto poder acarrearia Maddy en esa reserva
aparentemente inagotable de energia mgica. l mismo se estaba debilitando a
consecuencia del esfuerzo realizado para bloquear las intrusiones del Susurrante en
sus pensamientos, y cuando le lleg el turno de agarrar la cuerda, pens que podria
encontrarse con problemas ms adelante...
<<Y por qu va a ocurrir eso?>>, le pregunt una voz en la mente.
Loki se estremeci ante la presencia inesperada. Las distracciones del descenso
dificultaban cada vez ms la tarea de preservar la intimidad de sus pensamientos. El
rio era un remolino a sus pies y no dejaba de lanzar salpicaduras hacia arriba. De
pronto, el as dese ser l y no Maddy quien llevara encima al Susurrante, ya que en
esos instantes la criatura pendia en el aire como una cuenta en una sarta, totalmente
indefensa. La cosa capt la incomodidad en su mente y l torci el gesto.
<<Eh, t, viejo voyeur, sal de mi mente>>.

Joanne Harris
<<Qu es lo que va mal? Te remuerde- 2 6 2 - la

Runas

conciencia?>> <<Y por qu iba a remorderme?>>


La cosa se ech a reir en silencio. Loki sentia esas carcajadas como uas muertas
que le araaban el interior del crneo y rompi a sudar. Maddy ya habia llegado al
otro lado del rio, pero l apenas estaba a medio camino y las runas comenzaban ya a
disolverse. Le dolian los brazos y la cabeza, y se sentia demasiado consciente del
vacio que se abria debajo de l. Tambin el Susurrante era consciente de ello,
divertido y despiadado, mientras le observaba escurrirse...
<<En serio, Mimir. Estoy tratando de concentrarme>>.
<<En serio, Sirio, cul es tu plan?>>
Loki trat de formar de nuevo las runas, pero la presencia del Susurrante era
demasiado fuerte y le hacia retorcerse como un gusano en una cuerda.
<<Te duele, Sirio, a que si?>>, dijo, presionndole con ms crueldad...
El Susurrante lleg a lo ms hondo de la mente de Loki confiado y sin adoptar
precauciones. En ese momento, las mentes del as y del Orculo se encontraron de tal
modo que el primero fue capaz de atisbar algo especial tan profundamente enterrado
en la mente del segundo que slo era visible su sombra.
(!)
El Susurrante se retir de inmediato.
Todo atisbo de jovialidad habia desaparecido cuando regres el Susurrante. Un
doloroso relmpago de dolor le atraves el cuerpo y luch contra el invasor con todas
sus fuerzas mientras aquella cosa asolaba su mente por lo que habia visto.
<<De modo que estabas espindome, eh, sabandija? A que te
gustaria?>> No! Por favor! aull Loki.
<<Un sonido ms y te hago pedazos>>.
El Embaucador cerr con fuerza los labios llenos de cicatrices. Podia ver a Maddy
alli abajo, extendiendo su mano a travs del ltimo tramo de agua, con la runa Naudr
estirada casi hasta romperse entre ellos.
<<Eso ya est mejor dijo el Orculo. Ahora, en cuanto a ese plan...>>
Durante un segundo ms su presin aument, empapndole como un trapo
mojado. Los dedos se le entorpecieron, la visin se le enturbi y una de sus manos
abandon la cuerda que se desintegraba para lanzar runas de fuerza hacia la
oscuridad...
Y se fue el momento en que la cuerda se rompi y Loki se precipit hacia el
Strond, cuya corriente bajaba a velocidad de vrtigo. Salt hacia el otro lado,
lanzando runas ligeras como plumas; aterriz con un pie en el agua en el lado rocoso

Joanne Harris

Runas

ms lejano del abismo rugiente, y descubri para su alivio qu el Orculo se haba


ido. Plido y tembloroso, consigui salir.

Qu ha ido mal? pregunt Maddy al verle la cara desencajada.


Nada. Dolor de cabeza. Debe de ser cosa del aire.
El as se tambale, manteniendo con cautela la mente en b lanco. Aquel pequeo
atisbo haba sido lo bastante malo, pero l saba que si el Susurrante haba adivinado
la extensin completa de su conocimiento, entonces nada, ni siquiera Maddy, podra
salvarle.
Y as fue como cruzaron el ro que marcaba el lmite del Trasmundo y el comienzo
del largo camino, bien transitado, hacia la Muerte, el Sueo y la Condenacin.

-263-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 12

Himdal, el de los ojos de halcn, jams dorma. Mantena un ojo abierto incluso
en esos momentos de menor actividad corporal, razn por la cual haba sido elegido
como el vigilante de los sir en los das en los que cosas como los vigilantes an eran
necesarias. Esa noche, sin embargo, ninguno de los vanir os descansar, excepto Idn,
cuya naturaleza confiada era cosa aparte, y Freya, cuya especial complexin
necesitaba al menos ocho horas de sueo. En su lugar se sentaron intranquilos a la
espera de Odn.

Qu te hace pensar que al final vendr? inquiri Njord por fin, con la mirada

puesta en la ventana del saln.

Se alz la luna y eran ya las once, casi las doce, y nada se haba movido desde justo
despus de las nueve, cuando un zorro haba corrido a travs del patio abierto y se
haba desvanecido en las sombras al lado de la parroquia. Haba tenido lugar un
momento de incertidumbre entonces, cuando los vanir haban tropezado unos con
otros para asegurarse de que la criatura era de veras slo un zorro normal y corriente;
y despus, durante horas, silencio, un silencio tenso, incmodo, que les oprima los
sentidos como un velo.

Vendr coment Skadi. Quiere hablar. Ya ha recibido nuestro mensaje y

adems...

Himdal la interrumpi.

Si t fueras Odn, vendras?


Quiz no acuda solo intervino Bragi.
S, lo har asever rpidamente Skadi. Querr negociar. Intentar comprar
vuestra vuelta a su servicio usando al Susurrante como cebo. La Cazadora sonri
mientras lo deca, ya que slo ella saba que Odn no tena nada con lo que negociar.
El rastro de Loki llevaba hacia el interior de la colina y ella tena todos los motivos del
mundo para creer que era l quien tena al Susurrante, estaba tan segura como que las
ratas corren. Pero es muy astuto les advirti, y no se puede confiar en l. Su
estilo ha consistido, simplemente, en llevarnos directos a una trampa.

Alto el carro la cort Himdal, ya hemos odo tu opinin y comprendemos el


riesgo. De lo contrario, por qu bamos a estar aqu, regateando con la Gente?
Suspir, y pareci repentinamente cansado. No veo nada honorable en todo esto,
-264-

Joanne Harris

Runas

Cazadora, y si me preguntas, te dir que me parece que encuentras un gran placer en


una visin tan oscura...

Muy bien repuso Skadi, entonces dejar que seis vosotros los que hablis. Yo

guardar las distancias y nicamente intervendr en caso de que surjan problemas.


De acuerdo? Os parece eso bien?
Himdal pareci sorprendido.

Gracias contest.
De nada respondi la Cazadora, aunque quizs el prroco debera estar aqu.

Si Odn viene armado...

Pero en ese asunto los vanir opinaron de forma unnime.

Somos seis, por lo que creo que podemos lidiar con l nosotros solos coment
Njord. No necesitamos para nada al tipo ese, al predicador, ni a su Palabra.
Skadi se encogi de hombros. Estaba bastante segura de que al final de la noche
pensaran de otro modo.
Odn lleg una hora ms tarde, bajo el resplandor plateado de un falso amanecer.
Con su aspecto genuino, un derroche de vanidad que deba de haberle costado la
mayor parte de la energa mgica que le quedaba, alto, con una capa azul, la lanza en
la mano y el nico ojo refulgiendo como una estrella bajo el ala de su sombrero de
viajero.
Skadi le haba observado en las afueras del pueblo con su disfraz de lobo, sabiendo
que l vendra preparado a este encuentro. Su firma brillaba y pareca relajado y
descansado, todo lo cual formaba parte de una representacin, por descontado,
aunque deba admitir que era impresionante. Slo sus agudos sentidos lupinos eran
capaces de distinguir la verdad debajo del atractivo, el ligero olor a sudor de la
ansiedad, del polvo y de la fatiga, y gru, sonriendo satisfecha.
As que, despus de todo, ella tena razn. l iba de farol. Su energa mgica estaba
a su nivel ms bajo, vena solo y la nica ventaja que an posea, la lealtad duradera
de los otros, iba a acabarse en cuestin de poco tiempo.
Regres corriendo a la casa parroquial, entr a travs de la puerta lateral entornada
y recorri el camino con rapidez para despertar a Nat.

Ya est aqu le dijo.


El prroco replic con un corts asentimiento. No pareca confundido en absoluto
a pesar de que acababa de despertarle, y de hecho, Skadi se preguntaba si realmente
haba estado dormido. Se levant, y vio que se haba acostado con la ropa puesta. Sus
ojos relumbraban a la luz de la luna y mostraba los dientes al sonrer. Sus colores no
revelaban nada salvo emocin y una mano se dirigi diligente hacia el Buen Libro
que tena al lado de la cama, mientras la otra aferraba la llave dorada en su cuerda de
cuero.

Joanne Harris

-265~266~

Runas

Recuerdas lo que tienes que hacer? le pregunt ella.


El asinti en silencio.
Ethelberta se haba puesto a chillar cuando vio el lobo blanco al lado de la cama y
volvi a gritar an ms fuerte cuando Skadi recuper su forma natural. Ni la
Cazadora ni el hombre le prestaron la menor atencin.
Ahora, tumbada en el tlamo con su camisn, estaba temblando.

Nat, por favor dijo.


El prroco ni siquiera la mir. De hecho, en ese momento, ni siquiera se pareca a
Nat en absoluto: de pie al lado de la cama con camisa y pantalones, su sombra
alargada rozando el techo y un resplandor -ella estaba segura de que era algn tipo de
resplandor- procedente de sus ojos ansiosos.
Ethelberta se sent de un salto, todava mortalmente asustada, pero luchando por
expresar la rabia y la furia ante aquella criatura sin forma, esa arpa desnuda, que
haba seducido a su marido y le haba conducido a la locura y aun a cosas peores.
Ethelberta saba que nunca haba sido una belleza, ni siquiera en sus aos de
juventud, pero la hermosura no habra valido de nada, pues ni siquiera la misma
reina de mayo habra podido sostener una vela ante el demonio que l llamaba la
Cazadora. Sin embargo, Ethelberta amaba a su marido, por muy vanidoso y
superficial que fuera, y no estaba por la labor de quedarse quieta mientras le vea
consumirse.

Por favor repiti, cogindole del brazo, por favor, Nat, dile que se vaya. Diles

a todos que se vayan, Nat. Son demonios, y te han robado la mente...


El hombre se limit a echarse a rer.

Vulvete a la cama le indic y en la oscuridad su voz haba adquirido una


resonancia que no haba tenido a la luz del da . Este no es asunto tuyo. Estoy aqu
por asuntos del Orden, y no quiero que interfieras en ellos.

Pero Nat, soy tu esposa...


El la mir entonces y sus ojos eran como remolinos de un fuego extrao.

Un examinador del Orden no tiene mujer replic.


Y se desmay.
Estuvo ausente slo durante unos segundos. Skadi le revivi con un fuerte pellizco
mientras Ethelberta se sentaba con los ojos llenos de lgrimas y las manos
fuertemente apretadas contra la boca.
Un examinador del Orden no tiene mujer.

Joanne Harris

Runas

Qu se supona que significaba eso? A Ethel Parson no se la tena en mejor


consideracin por su intelecto que por su belleza y todo el mundo saba que haba
comprado su posicin social con el dinero de su padre, y tampoco es que fuera una
pensadora independiente. Nadie la haba estimulado a que hablara por s misma. Le
haban dicho siempre que bastaba con que cada uno cumpliera con su deber, ser una
buena hija de la Iglesia, una buena ama de casa, una buena anfitriona y una buena
esposa. Ella tambin haba aspirado a ser una buena madre, pero no se le haba
concedido esa alegra. Sin embargo, Ethel no tena nada de tonta y ahora su mente se
apresuraba a intentar comprender lo que estaba ocurriendo.
<<Un examinador del Orden no tiene mujer>>.
Y qu quera decir eso? Desde luego Ethel no abrigaba ninguna ilusin respecto al
afecto que pudiera tenerle su marido. Una chica fea rara vez se casa por amor. Y el
dinero, a diferencia de la belleza, a menudo aumenta con los aos. Aun as, verse
rechazada de una manera tan ruda y delante de ella...
<<No es momento para la autocompasin, Ethelberta. Recuerda quin eres>>.
La voz interior que deca esas palabras era spera, pero de algn modo, familiar.
Ethelberta la escuch con una creciente sorpresa. <<Qu ms da, si es mi voz>>,
pens. Era la primera vez que ella haba considerado una cosa semejante.
Mir a su esposo, que todava yaca en el suelo. Era consciente en ese instante de
una gran cantidad de sentimientos: ansiedad, miedo, traicin, dolor. Los comprenda
todos, aunque haba an algo ms, algo que finalmente pudo reconocer, con algo de
sorpresa, como desprecio.

Ethel... dijo Nat con voz dbil. Treme agua y algo de ropa. Tambin las botas

que estn en la trasera de la cocina y un vestido para la seora, nuestra invitada. El


tuyo de seda rosa ir bastante bien o quizs el lila.

Ethelberta dud. La obediencia formaba parte de su naturaleza, despus de todo, y


le pareca que era muy desleal permanecer all sin hacer nada mientras su esposo
pasaba necesidad, pero era difcil de ignorar esa voz interior una vez oda.

Ve t replic con dureza.


Tras colocarse bien el camisn en los hombros, se volvi y sali a zancadas de la
habitacin.
Su marcha no preocup a Nat en demasa. Tena otras cosas en la cabeza, asuntos
de importancia y el menor no era precisamente lo que haba ocurrido justo antes de
desvanecerse: esa explosin de energa, esa claridad de intenciones, el sentimiento
sobrecogedor de ser alguna otra persona, no un simple prroco de pueblo en cuyas
manos no haba otra cosa que diezmos y confesiones, sino algo de naturaleza del todo
diferente.

-267-

Joanne Harris

Runas

Tom el Buen Libro del lado de su cama, extraamente consolado por la


familiaridad de su escaso peso en la mano y por la calidez y suavidad de la gastada
cubierta. Entonces, sac la llave dorada de su cuello y, de ese modo, Nat Parson abri
el Libro de las Palabras.
Esta vez la corriente de energa apenas le conmovi. Y las palabras en s mismas,
esos terribles y extraos cnticos de poder, tuvieron ahora ms sentido para l, al
pasar las pginas, que las sencillas y familiares cancioncillas que haba aprendido en
las rodillas de su madre. Esto le hizo percatarse, un tanto mareado, de que lo que ayer
le haba parecido nuevo e intimidante le resultaba ahora, sin embargo, algo
encantadoramente familiar.
Skadi le observaba, de cerca y con suspicacia. Qu haba ocurrido? Un momento
antes estaba tirado en el suelo, dndole rdenes a Ethel y pidiendo sus botas, y al
minuto siguiente era simplemente... distinto. Como si alguien hubiera encendido una
luz en su interior o una rueda hubiese girado hasta cambiarle del individuo blando y
bastante superficial que haba sido, a una criatura diferente. Y todo apenas en un
pestaeo. Podra ser la Palabra, quizs? O simplemente la emocin anticipada de la
accin?
Era un tema que le habra gustado explorar con ms detenimiento, pero no haba
tiempo. Odn estaba ya de camino y de momento ella necesitaba a este hombre y su
Palabra para que su plan tuviera xito. Despus, ya se vera. El prroco era alguien de
quien se poda prescindir una vez que hubiera servido a sus propsitos. Skadi no
tendra el ms mnimo remordimiento en dar por terminado aquel acuerdo.
Y de hecho, pens, incluso sera un alivio.

-268-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 13

En los tiempos antiguos -pens Himdal-, habramos celebrado un consejo en el


saln de Bragi, habramos comido carne y bebido cerveza entre risas y canciones.
Ahora, por supuesto, le deprima el simple recuerdo de aquellos das pasados.
Mir por la ventana hacia el patio, donde Odn permaneca a la espera, pero ya no
era un anciano encorvado, sino un hombre erguido y ms alto que cualquier mortal,
aureolado por el fulgor de su verdadero aspecto. A Himdal le dio la impresin de
que estaba hecho de luz, y que si cualquier humano de la Gente se hubiera atrevido a
mirarlo habra visto esa firma mgica azul emanando del rostro de aquel mendigo
tuerto, chorreando de las yemas de los dedos y chisporroteando en sus cabellos.

Ir dijo Himdal.
Todos iremos asever Frey, y mir a los restantes vanir apostados a su

alrededor, que tambin se mostraban con su verdadero aspecto, pletricos de luz.


Idn y Bragi refulgan como el sol del esto, Njord empuaba el arpn y Freya,
Freya...
Se apresur a darse la vuelta, ya que no era prudente mirar directamente a la diosa
del deseo cuando se manifestaba con su verdadera apariencia, ni siquiera aunque l
fuera su propio hermano.

Me pregunto si esto es del todo prudente, hermana...


La aludida rompi a rer con una hilaridad que son como el tintineo de las
monedas y el ltimo estertor de los moribundos.

Tengo asuntos pendientes con Odn el Tuerto, querido hermano, y creme, no me

perdera este encuentro por nada del mundo.

Haba una botella de vino en la mesa prxima. Bragi la tom, pues las leyes de los
Tiempos Antiguos prohiban el derramamiento de sangre all donde se haba
compartido comida y bebida. Quizs el saln de Bragi hubiera quedado reducido a
polvo, pero todava pervivan las leyes del honor y la hospitalidad, y si Odn quera
parlamentar, bueno... Cualquier cosa que se hiciera, deba hacerse conforme a la ley.
Los seis vanir se encararon con el Tuerto, que refulga como alguien recin salido
de una leyenda, como el reflejo de la luz del sol en las montaas.
Odn ofreci el pan y la sal.

~269~

Joanne Harris

Runas

Bragi escanci vino en una copa.


Los videntes bebieron uno tras otro...
...salvo Skadi, por supuesto, que permaneci en el interior de la casa observando
desde la ventana en compaia de Nat Parson. El hormigueo del cuerpo le indicaba la
inminencia del momento. Sostenia en la mano un vaporoso pauelo de encaje en el
cual estaba inscrita F, la runa de la riqueza. Junto a ella, Parson aferraba el Libro de
las Palabras y permanecia con la vista fija en sus lineas. Y adems, aunque ninguno de
ellos estaba al tanto, ni siquiera los dioses cuyos destinos estn tan peligrosamente
entrelazados, habia otra testigo de aquel encuentro, que contemplaba la escena oculta
en las sombras del umbral de la puerta, aterrada y temblorosa de pura rabia.
Odin se dio el lujo de relajarse levemente cuando el ltimo de los augures hubo
honrado la antigua ley.

Es bueno volver a veros, amigos mios, es magnifico a pesar de los tiempos


aciagos que corren los salud. Su ojo fue pasando de un miembro a otro del grupo
y, luego, aadi en voz baja: Falta alguien, no? La Cazadora, tal vez?
Considera ms prudente mantenerse alejada. Himdal dej entrever los dientes
de oro. Ya intentaste matarla en una ocasin.
Aquello fue un malentendido.
Me alegra oirlo, ya que Skadi tiene la impresin de que nos has traicionado, que
Loki anda suelto y que vosotros dos volvis a estar juntos replic Himdal, igual
que en los viejos dias, como si no hubiera sucedido nada, como si el Ragnark no
pasara de ser un juego que perdimos y ahora tuviera lugar otra partida. Entrecerr
los ojos y mir a Odin. Por supuesto, es ahi donde Skadi se equivoca, porque t
nunca harias eso, a que no? Jams harias eso, sabiendo las consecuencias de ese acto
para nuestra amistad y nuestra alianza.
Odin permaneci en silencio durante un tiempo. Ya habia previsto la situacin, sin
duda: el fiero y leal Himdal era el vanir a quien l ms apreciaba, y tambin el que
ms aborrecia a Loki pero, por otra parte, debia tener en cuenta a Maddy y si ella
habia tomado al Susurrante...

Viejo amigo... empez.


Corta el rollo le ataj el portavoz de los vanir. Es cierto?
Bueno, si, asi es. Odin sonri. Ahora, antes de que saques conclusiones
precipitadas... Himdal se habia quedado mudo de asombro, con la boca abierta, a
media palabra. Me gustaria explicaros mi punto de vista antes de que concluyis
algo errneo repiti Odin...
...y sonri al grupo que estrech el circulo a su alrededor.
Cuando empez a hablar el Padre de Todo, nadie se percat de los movimientos de
una pequea criatura; un ratoncito marrn sali disparado desde detrs de uno de

Joanne Harris

- 2 7 10 -

Runas

los edificios anexos a la casa parroquial y cruz el patio sin que nadie viera el rastro
que dejaba ni lo que llevaba entre los dientes con sumo cuidado, un jirn de algo
luminoso como una telaraa y hermoso como las prmulas. El roedor lo dej caer a
menos de un pie de la posicin de Odn, descansando por el lado sin adornos.
Reluca tenuemente entre el aura de los encantamientos y el polvo del suelo, a la
espera de que alguien lo recogiera y admirase. Era exquisito e inofensivo, un objeto
deseable.

Aunque el Ragnark fue como si hubiera tenido lugar ayer para vosotros,
amigos mos comenz Odn, lo cierto es que muchas cosas han cambiado desde
entonces. Los dioses de sgard estn casi extinguidos. Hemos perdido nuestros
territorios y nuestros nombres han sido olvidados. Fuimos lo bastante arrogantes
como para creer que el mundo terminara con nosotros en el Ragnark, pero una
edad no es ms que otra estacin en el crecimiento de Yggdrsil, el Fresno del
Mundo, para el que somos simples hojas del pasado, hojas cadas a la espera de que
nos retiren.

Es sa la mejor noticia que puedes darnos despus de quinientos aos? le

interrumpi Frey.

No tena intencin de que sonara como algo negativo contest Odn con una

sonrisa.

Negativo! estall Himdal.

Por favor, te he dicho la verdad, pero debes tener en cuenta otras

consideraciones. Quiz Skadi os haya hablado ya del Orden, pero ella ha dormido
desde el Ragnark, igual que vosotros.
El ratoncito correte hacia atrs y cruz la pared por un agujero en la valla, luego
se detuvo y alz la cabeza.

Por el contrario, Himdal, yo me he dedicado a estudiar y comprender el Orden

desde su mismo comienzo.

Y a qu conclusiones has llegado? inquiri el aludido mientras le diriga una

mirada llena de recelo.

Bueno, a primera vista parece simple. A lo largo de la historia siempre ha habido

dioses y stos han tenido adversarios. El equilibrio existe gracias a la conjuncin del
Orden y el Caos. El mundo los necesita a ambos, precisa del cambio, igual que el
Fresno del Mundo ha de mudar las hojas para poder crecer. Comprendimos eso
cuando ramos dioses. Valorbamos el equilibrio entre el Orden y el Caos, y nos
preocupamos de preservarlo, pero este nuevo Orden ve las cosas de un modo
diferente. No busca conservar el equilibrio, sino destruirlo a fin de erradicar cualquier
cosa que no sea Orden, y no estoy hablando de unas pocas hojas muertas. Hizo una
pausa y mir a los vanir que le rodeaban . En suma, amigos mos, pretende que sea
verano todo el ao y est dispuesto a talar el rbol si eso no es

Joanne Harris

Runas

posible. Se irgui y acab el vino de - 2 7 2 - un trago, vertiendo las ltimas gotas

sobre la tierra como ofrenda a cualquiera de los antiguos dioses que pudiera haber
por alli.
No s con exactitud qu os ha contado Skadi ni qu trato pretende cerrar con la
Gente, pero os aseguro una cosa: este Orden no hace acuerdos. Todos sus componentes
piensan lo mismo y dispone de poderes que nicamente ahora empiezo a apreciar.
Debemos estar unidos si queremos tener una oportunidad de hacerle frente. No
podemos permitirnos el lujo de andar con rencillas ni planear venganzas ni erigirnos
en jueces de nuestros aliados. Nuestra posicin es sencilla. Cualquiera que no sea
miembro del Orden est de nuestro lado con independencia de que lo sepan o que les
guste, y eso es asi sea o no de nuestro agrado.
Un prolongado silencio acogi el discurso de Odin. Bragi se tendi de espaldas y
alz la vista mientras volvia el rostro hacia el manto estrellado del cielo. Frey cerr los
ojos. Njord se acarici la luenga barba. Himdal hizo chasquear los nudillos. Idn
comenz a tararear para si misma mientras Freya recorria los anillos de su collar con
los dedos, provocando un sonido tintineante que debia de parecerse mucho al sueo
de todo avaro. Odin el Tuerto se oblig a esperar en silencio con la mirada fija en la
oscuridad.

Hice un juramento en lo tocante al Embaucador dijo Himdal al fin.


Segn recuerdo, lo cumpliste sobradamente en el Ragnark replic Odin, que
le mir con reprobacin. Cuntas veces ms vas a matarle?
Con otra deberia bastar mascull Himdal entre dientes.
Te comportas como un chiquillo replic el Tuerto con firmeza. Os guste o no,

necesitamos a Loki. Adems, hay algo que todavia no os he dicho. Nuestra rama del
rbol no est tan seca como pensbamos. Ha surgido un nuevo brote en el Fresno del
Mundo. Se llama Modi, y nos llevar directos a las estrellas si crece recto.
En el interior de la casa parroquial, Skadi esboz una sonrisa al oir las palabras de
Odin.

Nat estaba a su lado, listo y con el Libro de las Palabras abierto. Se volvi hacia ella
y le dirigi una mirada inquisitiva. Ofrecia un aspecto plido y febril, y parecia
enloquecido de impaciencia. La Palabra chasqueaba en las yemas de sus dedos como
astillas al resquebrajarse la madera.

Es el momento? pregunt.
Skadi asinti mientras murmuraba un ensalmo muy corto. Se levant un destello
de respuesta a los pies del Tuerto y el pauelo con encajes de telaraa, bordado con
florones y nomeolvides, que ella habia dejado abandonado, pareci pasar a ser el
centro de atencin. La runa F atrajo la mirada del Tuerto, tal y como ella habia
planeado. Odin tom el jirn de encaje y lo sostuvo en alto durante un instante antes
de dar una zancada con la prenda entre los dedos y hacer una reverencia para luego
depositarla a los pies de la diosa del deseo.

Joanne Harris
Ahora orden Skadi.

Runas
~273~

Junto a ella, Nat comenz a leer el Libro de las Invocaciones.


Entretanto, el tercer testigo de la entrada respir hondo y dio un paso vacilante
que la condujo fuera del amparo de las sombras.
Ethelberta Parson haba tenido que soportar muchas cosas en las ltimas
veinticuatro horas. El verse arrinconada en su propia casa, el saqueo de su armario
ropero, el registro de las bodegas y la aparente abduccin de su aburrido esposo por
una banda de degenerados que incluso ahora preparaban el regreso a la casa y acabar
con las restantes existencias de vino.
Se dijo con resolucin que era capaz de afrontar todo aquello, pero no, todo
aquello era un enorme despropsito y haba llegado el momento de hacerse cargo de
esa situacin y echar de su hogar a aquellos entrometidos. Nat poda irse con ellos si
aquello no era de su agrado, le daba igual, pero aquella gente no iba a volver a poner
un pie en su morada ni a tocar ninguno de sus vestidos... No, no, a menos que se lo
ordenara el Innombrable en persona.
El primer paso con el que sali de la penumbra fue vacilante y la llev hasta el
crculo de luz. No es la luna pens-, pues ya se ha puesto. Delante de ella se
hallaba el mercachifle tuerto, hacindole la venia a la mujerzuela de cabellos del color
del lino que le haba robado a Ethel el vestido de seda verde. El hecho de que a Freya
le sentara mucho mejor que a ella le haba provocado un rechinar de dientes de una
intensidad impropia en una dama. Esa luz extraa y extempornea reluca entre el
buhonero y la buscona, confirindoles una apariencia ms hermosa, radiante y
apabullante de la que cualquier mortal tena derecho a tener.
La boquiabierta Ethel dio otro paso en un xtasis de maravilla y miedo.
El feriante tendi a la ramera la mano, en cuya palma sostena el jirn de algo muy
similar a las hebras plateadas de una telaraa, una seductora prenda de encaje del
color de la luz de la luna. Se la ofreci a la mujer vestida de verde, diciendo:

Lo deseis, mi seora?
se era el momento esperado por Nat.

El le dar el pauelo a Freya. Entonces, y slo entonces, puedes liberar el poder

de la Palabra. Se estropear todo si te anticipas un segundo y perderemos a ese


bastardo como tardes un instante de ms le haba instruido Skadi, pero la
venganza ser nuestra si lo haces bien, Parson, y contaremos con la bendicin de los
vanir como recompensa.
Skadi daba por seguro que la muerte de Freya iba a causar una honda mella en los
videntes. Frunci el labio mientras lo consideraba. Lo cierto es que demostraban

Joanne Harris

Runas

tener muy poco gusto, pero estaba convencida de que iban a encontrar cierto consuelo
en el cumplimiento de la venganza.
-274-

<<Intenta sellar una alianza con ellos despus de eso>>, se inst a s misma. Gru
de placer cuando vio al tembloroso Nat Parson lleno del gran poder de la Palabra
hasta el punto de relucir.
Era un sentimiento maravilloso notar el fuego en la sangre, pues pareca tener las
venas y las arterias llenas de brandy caliente, como todo l. Quizs estuviera incluso
un poco pirado, pero por qu iba a preocuparse mientras experimentara aquello?
Entonces, Ethelberta sali a la luz.

Esa es mi esposa coment l con sorpresa.


Skadi maldijo y lanz su energa mgica.

Ahora! orden de nuevo sin dejar de soltar imprecaciones contra Ethel por

haberse interpuesto entre ellos y luego tomar lo que Freya sostena en la mano.

No os quedaris con nada ms, ni un msero trapo! dijo a voz en grito.


Los vanir contemplaron la escena, algunos con una sonrisa en los labios, todava
sin percatarse del peligro. Esta vez, Skadi solt por la boca sapos y culebras, ya que la
Palabra, el ensalmo que habra congelado all mismo a Odn y matado a Freya ante
los ojos de los vanir, haba fallado por culpa de Nat, que haba dicho <<Esa es mi
esposa>> con esa estpida voz suya mientras la energa mgica flua por sus dedos.
El resultado de todo aquello fue que pas rozando a Odn y acab congelando a un
pjaro del cielo a cinco kilmetros de la aldea mientras que en el patio de la casa
parroquial pasaron varios eventos de forma simultnea.
El crculo de los vanir se deshizo en un instante.
Himdal se hizo a un lado y aprest descargas mgicas en las yemas de los dedos.
Bragi enton una cancin de proteccin.
Frey desenfund la espada mental y se encamin en direccin a la casa.
Freya se transform en un halcn de cola roja y remont el vuelo para alejarse del
rea de peligro, dejando atrs el vestido verde de Ethelberta.
En medio de aquel caos de ruido, movimiento y auras mgicas, nadie se percat de
que la esposa del clrigo yaca agonizante en el suelo ni de que Odin haba
aprovechado la confusin para hacer mutis por el foro.
Nat vacil.

Ethel... murmur.
Olvdala orden Skadi. Se puso en medio a estorbar. Aferr a Nat por el
brazo y le oblig a mirarla. Ahora, dime, Parson, eres capaz de hacerlo?

Joanne Harris

Runas

El interpelado contempl fijamente a la Cazadora, cuyo aspecto verdadero era una


visin terrible incluso para los dioses. Se sinti mareado. Haban desaparecido la
Palabra y los sentimientos que sta produca en su interior. Quiz retornaran, se dijo
para s, pero l iba a necesitar tiempo para retomarla y disponerlo todo...

Magistrado... susurr.
Qu...? inquiri ella.
Un don por mis fieles servicios... dijo Nat.
Skadi maldijo y solt otra descarga mental en la noche. No haba otra forma de
tratar con la Gente, dijo para s, airada. Haba sido una estpida al creer que l era
diferente. El hombre era dbil y desvariaba. Los vanir iban a descubrir de un
momento a otro la identidad del traidor e iban a acudir a por ella.
Lanz otra runa Isa contra el patio. Njord se qued helado con el arpn en la
mano, pero el efecto no dur mucho. Los vanir la aventajaban de largo si ella no
contaba con la ayuda de la Palabra que los inmovilizara y los dejara indefensos.
Se volvi una ltima vez hacia Parson, plido y con el rostro baado en sudor.
Pens por un momento que se haba quedado perplejo tras la muerte de su esposa,
pero Skadi intuy que no era as cuando estudi de cerca sus ojos obsesionados.
Haba visto expresiones similares en el pasado, en hombres que haban cado en
trance mientras la adoraban. El horror llegaba tras el xtasis. Eso fue lo que vio en las
pupilas de Nat Parson, un enorme pavor, y supo que estaban perdidos. Odn se haba
escabullido y los vanir les iban a caer encima de un momento a otro.
<<La prxima vez>>, se prometi la Cazadora al tiempo que sacuda por los
hombros al religioso.

Escchame, amigo...
Nat volvi los ojos lentamente hacia ella.

No... me... llames... amigo...contest con un hilo de voz.


Ah, por fin una reaccin. <<Bien!>>, dijo para s.

Haz lo que digo si quieres vivir. Deseas salvar la piel?


l asinti sin despegar los labios.

Entonces, sgueme si puedes, Parson. Toma el Buen Libro y sgueme a la carrera.


Dicho esto, ella adopt la forma de loba blanca como la nieve y sali como una
flecha por la puerta de atrs. Los dedos acolchados de las pezuas no hicieron ruido
alguno al rozar el duro suelo y se desvaneci como el humo en la noche.

-275-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 14

La vida que Nat habIa conocido habIa terminado para siempre en menos de un
minuto. HabIan desaparecido la casa, la esposa, la grey de feligreses, la comodidad y
las ambiciones. Ahora era un fugitivo.
El lobo de pelambrera blanca corrIa delante de l en direccin a la seguridad que
ofrecIa la colina del Caballo Rojo. El viento era cortante y el aire estaba limpio. El
suelo endurecido por la escarcha crujIa a cada pisada mientras empezaba el
canturreo de los pjaros y una palidez verdosa clareaba el color violeta del
firmamento. De pronto, Nat cay en la cuenta de que hacIa aos que no
contemplaba un amanecer.
Ahora, iba a poder contemplarlo siempre que lo deseara.
De pronto, esa certeza, le abrum hasta el punto de que rompi a reIr. La loba
blanca se detuvo durante unos segundos y gru antes de proseguir su avance.
Nat la ignor. Al fin era libre, gozaba de la libertad por la que tanto habIa
suspirado, libertad para usar sus talentos y su poder...
<<SI, sI, pero ya no lo tienes>>.
Torci el gesto. Quin habIa hablado?
Sacudi la cabeza para aclararse las ideas. <<He pasado por una situacin muy
tensa -dijo en su fuero interno para intentar tranquilizarse-. Es natural que est un
poco confuso y algo desorientado>>. Despus de todo, habIa perdido a su esposa.
<<Un examinador del Orden no tiene esposa>>.
Las palabras salieron de su mente de forma espontnea y luego las record como
si las hubiera oIdo en un sueo. Recordaba haber dicho algo sobre Ethelberta cuando
se derrumb, exhausto, y la voz le habl, o mejor dicho, habl a travs de l...
Era la misma voz, a pesar de que ahora sonaba ms triste, aunque seguIa teniendo
un timbre de incuestionable autoridad, suave, preciso y con un leve deje de
arrogancia, hasta el punto de que lleg a pensar que la habIa oIdo antes mientras
intentaba recordarla del mismo modo que se hace con las canciones infantiles
olvidadas cuando se las oye a lo lejos muchos aos despus y de un modo
inesperado.

~276~

Joanne Harris

Runas

Quin eres? murmur Nat con ojos desorbitados. Eres un demonio? Estoy

posedo?

Un suspiro tan audible como el susurro de la brisa reson en su mente.


<<Me oye suspir la voz, al menos me oye>>.

Quin eres? repiti con brusquedad.


<<Un hombre contest, o eso creo>>.

Un hombre? Quin?
<<Elas Rede le susurr la voz, el examinador nmero 4.421.974>>.
Nat Parson se qued petrificado durante un buen rato. El alba se revel como una
decepcin, ya que no brill el sol y la promesa de la luz diurna se perdi bajo un velo
de nubes. Al clrigo le entraron unas ganas repentinas de orinar, pero no se atreva a
hacerlo tras los arbustos cercanos porque, aun sin ser capaz de definir las razones, le
pareca indecoroso teniendo como tena a aquel interlocutor en el interior de su
mente.

Se supone que ests muerto replic al fin.


<<Quiz concedi el examinador, pero sigo
aqu>>. Bueno, pues vete ya.
<<Acaso piensas que no lo he intentado?
apetece estar preso dentro de tu cabeza?>>

pregunt el examinador, crees que me

No es culpa ma que ests ah dentro encerrado.


<<Ah, no? salt el examinador. Quin se interpuso en mi camino cuando
pronunci la Palabra? Quin rob el poder de mi ltimo conjuro? Y quin est
utilizando el Libro de las Palabras sin control y sin ningn tiempo de prctica que
respalde su autoridad, por no mencionar el ayuno, la meditacin y ninguno de los
estados intermedios o avanzados de la dicha espiritual?>>

Ah, eso repuso el clrigo. Se produjo un largo silencio . Quise hacer lo


correcto.
<<Nada de eso le refut el examinador, ibas tras el poder>>.

En tal caso, por qu no me detuviste?


<<Ah, eso>>, dijo el examinador.
Tuvo lugar otra pausa.

Y bien?
<<Bueno, en vida tena ciertos deberes y restricciones, unos protocolos que deba
respetar como examinador, tales como el ayuno y la preparacin, pero ahora...>> Se

-277-

Joanne Harris

Runas

detuvo y Nat escuch las carcajadas en el interior de su mente. <<Vamos, Parson, de


veras necesitas que te lo explique? Ya lo has probado y sabes cmo es...>>

Ya, eso de usar la Palabra sin autorizacin, tal y como acabas de hacer, es para

que me sienta inferior, no?

<<Afrntalo, eres un simple cura de a pie, y


yo...>> Un simple cura! Tienes que saber...
<<Amigo mo, yo...>>

Y no me llames amigo!
Dicho esto, se dio media vuelta, se desaboton el pantaln y apunt hacia los
arbustos antes de evacuar al fin aguas menores mientras el examinador 4.421.974
farfullaba y protestaba en su cabeza. Skadi, todava en su forma lupina, capt el
aroma de su presa y ech a correr hacia el Ojo del Caballo, ignorando el drama
acaecido en el camino a sus espaldas.
La partida de vigilancia los vio llegar desde su atalaya en lo alto de la montaa.
Era un grupo de slo cuatro miembros apostado all por Nat con rdenes de informar
acerca de cualquier trnsito inusual que entrara o saliera del Ojo del Caballo. No
haba pasado nadie para alivio de todos, salvo unas figuras que se haban escabullido
a medianoche y que tal vez haban sido ratas, aunque lo ms probable era que se
tratase de trasgos.
Poco antes del alba, los hombres se haban quedado dormidos debajo de la rueda
de una de las mquinas que ahora estaban en silencio mientras montaba guardia
Adam Scattergood, que se haba ofrecido bravamente a fin de que pudieran cumplir
con ms seguridad su deber. En este momento estaba sentado con las piernas
cruzadas sobre una piedra mientras coma tasajo y vigilaba el camino.
Se levant de un salto de su puesto en cuanto vio a Nat.

Eh, seor Parson, aqu!


El grito alert a los hombres dormidos, tal y como pretenda, pues su to le haba
prometido darle un cheln si permaneca despierto.
Dorian Scattergood entreabri un ojo mientras a su lado Jed Smith y Audun Briggs
comenzaban a desperezarse. Cuando el prroco lleg al pie de la colina, daba la
impresin de que los tres haban permanecido alerta durante horas. Fue entonces
cuando distinguieron a la loba blanca, que corra por delante del clrigo y haba
coronado la colina por el lado ciego, de modo que la tuvieron prcticamente encima
de ellos antes de saber lo que estaba sucediendo. Al ver una loba de pelaje de un
blanco nveo moteado de gris y el hocico cubierto por una maraa aterciopelada que
dejaba al descubierto dientes agudos como cuchillas y blancos como una hilera de
carmbanos de hielo...
-278-

Joanne Harris

Runas

...se aterraron. Era poco habitual encontrar lobos en el valle del Strond y ninguno
de ellos, salvo Dorian, haba visto a uno tan de cerca. Esa experiencia le salv la vida,
ya que se revolvi y se fue hacia el animal con los brazos extendidos y un agudo
grito. Skadi le eludi en cuanto olfate el efluvio de una presa ms sencilla y salt
sobre Audun, que se haba alejado a por el petate sin tomar el cuchillo que llevaba al
cinto. El carnvoro le desgarr la garganta con la misma facilidad con que los nios
atrapan con los dientes las manzanas que flotan en agua.
Haba sido una noche desquiciante para la Cazadora. El fracaso de sus planes, la
debilidad de su cmplice, la fuga de la presa y el efecto acumulativo de pasar tanto
tiempo bajo la piel de un animal conspiraron para fortalecer sus instintos lobunos,
que la urgan a cazar y morder, a buscar el alivio en la sangre.
Adems, tena hambre. Zarande al hombre con energa hasta asegurarse de que
estaba muerto y comenz a comer tras haber olfateado la sangre con cuidado.
Los otros tres hombres contemplaron la escena sin dar crdito a sus ojos. Jed Smith
sacudi la cabeza para salir del trance y ech mano a la ballesta que tena al lado.
Dorian comenz a retroceder con sumo cuidado hacia la ladera ms alejada de la
colina sin perder de vista a la loba mientras sta coma. Esa precaucin tambin le
salv la vida.
Adam no era ningn hroe y sufri un ataque de nusea.
Nat lleg junto a ellos en ese preciso momento.

Seor Parson le salud Jed en voz baja.


Nat le ignor. Segua en trance, con la cabeza ligeramente inclinada y la mirada fija
en la abertura de la colina. La loba levant la vista de la carne durante un instante,
ense los dientes y volvi a centrarse en la presa. El clrigo apenas pareci darse
cuenta.
Adam Scattergood, que jams se haba mostrado propenso a pensamientos
descabellados, se descubri pensando: Parece muerto>>.
Sin embargo, lo cierto era que Nat jams se haba sentido ms rebosante de vida.
El repentino descubrimiento en su mente del examinador 4.421.974 le haba ofrecido
una perspectiva totalmente nueva. La voz era real y l no estaba chiflado como haba
temido. Se haban aplacado el terror inicial y la indignacin ante aquella intromisin
en su mente tras comprender que no deba temer nada. El poder era suyo. l
ostentaba el control. Tu loba se est papeando a ese hombre. Pens que deberas
saberlo>>.
Nat lanz una mirada a Skadi. Tena el hocico, el cuello y las patas delanteras
manchados de sangre.

Djala orden. Necesita alimentarse.

Joanne Harris

- 2 87 09 -

Runas

Jed Smith oy las palabras casi por casualidad, y sin bajar la ballesta, se volvi a
mirar a Nat con cara de espanto. Haba estado feliz de poder rehuir a Skadi, pero los
relatos de sus poderes haban llegado lejos y l no albergaba duda alguna de que sa
era la misma mujer demonaca que haba asesinado al examinador y se haba
apoderado de la mente del clrigo.

Seor Parson? le llam.


El interpelado fij en Jed unos ojos de un brillo muy extrao.
Jed trag saliva y se dio la vuelta para descubrir que Dorian haba huido. En la
cima nicamente quedaban Adam y l.

Ella va a necesitar ropa coment Parson y las del otro hombre estn

manchadas de sangre.

Jed Smith mene la cabeza. Le temblaba tanto la mano que la ballesta pareca un
borrn.

No dejis que me mate. Os prometo que no dir ni mu asegur.


<<Qu interesante!>>, pens Nat Parson, que siempre haba tenido a Jed por
verdadera escoria, apto nicamente para romper cosas, pero ah estaba demostrando
una chispa de verdadera inteligencia. Y lo que deca era obvio, por supuesto. Ni se le
pasaba por la cabeza que los ms acrrimos partidarios de su rebao de fieles
pudieran aceptar el asesinato de un lugareo. Resultara evidente que Audun haba
perecido a manos de un lobo que merodeaba por los alrededores, pero si Jed se iba de
la lengua...
Nat sopes con cierta sorpresa la facilidad con que puede matarse a un hombre.
Quizs era la muerte de Ethel lo que le haba endurecido o quiz se deba a la
experiencia del examinador en ese mbito. Nat Parson se haba planteado el asesinato
tanto como aparecer en misa completamente desnudo, pero ahora lo hizo y descubri
atnito que la verdad era que no le preocupaba.
<<Bueno le dijo el examinador, hace falta coraje para llevar a cabo lo que hay
que hacer>>.

En tal caso, no hay...?


Nat se interrumpi y de forma consciente continu en su mente: <<...no hay
pecado en semejante acto?>>.
<<Por supuesto que no le replic el examinador. El nico pecado es fallar al
acometer una obligacin>>.
<<Pensamos lo mismo>>, contest Nat, sorprendido.
<<Quiz sea sa la razn por la que nuestras mentes encajan tan bien>>.

Joanne Harris

Runas

Nat se qued sumido en sus pensamientos durante un momento. Haba sucedido


por ese motivo el encuentro entre dos mentes que perseguan un mismo objetivo en
un momento tan crucial?

Muy bien le dijo a Jed, sonrindole, pero voy a necesitar tus ropas. Venga,

rpido, hombre, no tengo todo el da.

Me lo prometis? inquiri Jed, cuyo temblor alcanz tales proporciones que


apenas era capaz de desatarse los cordones de las botas . Prometis no dejar que
ella me mate?

Lo juro dijo Nat, sin dejar de sonrer a Jed, que intent descalzarse con ms

tranquilidad tras obtener esa promesa.

Tampoco le haba mentido despus de todo, se dijo para sus adentros cuando
empez a entonar el ensalmo pertinente. Jed Smith se desplom a plomo sobre el
suelo. Se qued un tanto estupefacto al sentir el zarandeo de la cima de la colina por
efecto de la Palabra. Adems, por qu motivo deban quedarse los videntes con toda
la diversin?

-281-

Joanne Harris

Runas

LIBRO SIETE

A VERNO
Los muertos lo saben todo, pero les importa un bledo.

Lokabrenna, 9:0

282

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Muchos caminos conducen al Hel. De hecho, podra discutirse si no era cierto que
todos los caminos llevaban al Hel, eje incuestionable en torno al cual pivotan el Orden
y el Caos, donde ninguno de los dos predomina y nada ni nadie cambia.
Al igual que el Orden perfecto, el Caos puro es prcticamente inhabitable. Las
numerosas criaturas que actan bajo su influencia, como demonios, monstruos y
otros seres similares, son meros satlites que se deleitan en el Caos igual que la tierra
en el calor del sol, conociendo al dedillo los peligros de una excesiva exposicin. El
Sueo tambin tiene sus reglas, aunque no sean necesariamente las de ningn otro
lugar, pero est demasiado cerca del Caos para que nadie se encuentre a gusto, de ah
que sean tan pocos los que se atrevan a demorarse all mucho tiempo, y en cuanto al
Averno, hay que estar loco para pensarlo siquiera.
Loki haba sopesado todos estos argumentos con creciente desazn mientras l y
Maddy recorran el largo y transitado camino al Hel, que, por razones evidentes, era
muy accesible y estaba en mejor estado de lo que caba esperar, razn por la cual el
piso de piedra del corredor mostraba un surco perfectamente ntido a pesar de que
los muertos dejaban menos huella que los vivos. Un billn de viajeros hastiados del
mundo, quiz ms, haba rozado los muros de roca del pasadizo hasta dejarlos tan
pulidos como un espejo.
Eso no significaba que el Hel fuera el destino final de todos ellos. Eso habra sido
demasiado llevadero, rezong Loki. No, ms all del Inframundo se extenda el
Averno, que en s mismo no era mucho ms que una isla entre las muchas que
jalonaban el ancho cauce que marcaba la lnea divisoria entre el Trasmundo y el Ms
All, donde estaba el Caldero de todos los Ros, eterno y letal incluso para los
muertos.
El Susurrante haba permanecido en un misericordioso silencio conforme se
acercaban ms y ms al Inframundo, pero Loki perciba su alborozo con tanta
claridad como su miedo, un entusiasmo lo bastante persistente como para ponerle a
prueba y llevarle al lmite cuando se encontrara en apuros, y eso iba a suceder. La
energa mgica de Loki no era la ms fuerte y le causaba desconsuelo saber que el
Susurrante poda deslizarse dentro de su mente en cuanto se le antojara y dejarla
hecha un guiapo.

-283-

Joanne Harris

Runas

Sin embargo, por el momento le haba dejado solo y el Embaucador supona que
detrs de ese silencio se ocultaba una cautela que no haba estado presente al
principio del viaje.
Loki haba entrevisto los pensamientos del Susurrante, o eso le pareca, y haba
descubierto que no se fiaba de lo que pudiera ver o de lo que pudiera decirle a
Maddy a pesar de disfrutar del poder que tena sobre l, razones por las que apenas
les haba dicho nada a ninguno de los dos y no se haba vuelto a repetir el incidente
del cruce del ro. Aun as, Loki padeca una gran jaqueca, como si la tormenta
estuviera en ciernes.
Haban hecho un alto despus de vadear el ro para reanudar la marcha tras tres
horas de sueo, comer un mendrugo de pan y beber un sorbo de agua. Andaban con
la vista fija al frente, sin mirar nunca a los lados, y hablando entre ellos nicamente
cuando era necesario. Haban abandonado el Supramundo a las once de la maana
anterior y s alguien le hubiera dicho a Maddy que desde entonces apenas haban
transcurrido doce horas, jams le habra credo.
Empero la muchacha caminaba sin proferir ni una sola queja y Loki, que haba
previsto que a esas alturas del viaje habra dado media vuelta, no la perda de vista
con creciente desasosiego conforme emprendan el ltimo tramo del recorrido.
Vale de los muertos en el camino haba sido vale hasta ese momento, pero ahora se
apretujaban en una ftida vecindad alrededor de un centenar por pie cbico. Los
difuntos bajaban o continuaban su camino con lentitud, al menos hasta donde
alcanzaba la vista, que en esos instantes no era demasiado lejos debido a que su
presencia fuliginosa empaaba el aire. El hedor era peor que el de cualquier muladar
o matadero o vertedero u hospital de campaa que pudiera olerse o imaginarse, y lo
impregnaba absolutamente todo. Los zarcillos de la pestilencia se les metan en los
pulmones, en la comida, en la bebida, como si fueran dedos de arcilla ftida, y
emponzoaban el aire que respiraban.
Los fallecidos propiamente dichos no se percataban de nada, por supuesto, pero el
do de intrusos s. Los dos viajeros pasaban entre los difuntos como naves en medio
de bancos de densa bruma, y cuando eso ocurra, los muertos se les acercaban de
forma instintiva, atrados por el calor de sus cuerpos, para tirarles de la ropa y el pelo
mientras movan las bocas sin vida en un gesto de muda splica.
Hombres y mujeres, ladrones y guerreros, mortinatos y marineros ahogados, reyes
y vasallos, hroes y bardos, ancianos, asesinos y vendedores de falsos remedios
contra la peste, amores perdidos, antiguos dioses, colegiales desaliados y falsos
santos, todos estaban muertos y su existencia se reduca a la de ser sombras de s
mismos -de hecho, menos que sombras- que todava lucan sus propias mortajas.
Maddy y Loki estuvieron a punto de ahogarse en medio de toda aquella
desesperacin colectiva e incluso el Susurrante permaneca en silencio.

~284~

Joanne Harris

Runas

Ests segura de querer hacer esto? inquiri Loki mientras ella continuaba
avanzando con dificultad. Quiero decir, qu intentas demostrar al final? Y a quin
se lo quieres demostrar?

La interpelada le mir con la sorpresa escrita en las facciones. Le pareca que haba
transcurrido mucho, mucho tiempo desde que ella misma se haba formulado esa
pregunta. Por qu? Y la perspectiva de que todava dispusiera de una posibilidad de
elegir...
<<Por quin estoy haciendo esto? pens. Por los dioses? Por los mundos?
Por mi padre?>>
Hizo un esfuerzo por visualizar el rostro bonachn y amodorrado de su padre, Tor,
el de la barba roja, a quien conoca de tantos y tantos cuentos que estaba segura de
identificarle en cualquier lugar donde le viera. Sin embargo, cuando Maddy le daba
vueltas a las palabras mi padre, no le vena a la mente la imagen del Tonante, ni
siquiera la de Jed Smith, sino las facciones del Tuerto, el inteligente, sarcstico y
taimado Tuerto, que le haba mentido y quiz cosas an peores...
Le echaba mucho de menos a pesar de todo eso y si no hubiera estado segura de
que involucrarle en aquello era exponerle al mayor de los peligros...
<<Me estar buscando?>>
<<Me extraar?>>
<<Y si lo supiera, se enorgullecera?>>

Slo hay una forma de averiguarlo dijo ella antes de continuar caminando con

obstinacin.

Sera imposible decir cunto tiempo se prolong aquello, pues se haban acercado
tanto a los lmites del Caos que la percepcin de las leyes que sujetan los mundos
empezaba a deformarse. La lgica nos indica que un viaje de ese estilo a semejante
destino es imposible, pero el peregrinaje de Maddy y Loki discurra entre
posibilidades y lugares donde no tena cabida la lgica, la primera servidora del
Orden.
El truco consista en actuar del mismo modo que en la magia, sin darle vueltas a
cada movimiento, para pasar por el mundo como si se tratara de un sueo, libre de
prejuicios sobre lo que era o no posible, de modo que trazaron la runa Naudr para
abrirse paso y descendieron hasta lmites inverosmiles del Inframundo, y cuando
lleg la maana, aunque ellos no llegaron a enterarse de que haba amanecido, se
encontraron encaramados en lo alto de un escarpado precipicio, contemplando un
paisaje subterrneo de aguas estancadas cubiertas por la bruma y ros de morosas
aguas oscuras. Toda la llanura presentaba un color mortecino de un tono similar al de
un moratn de varios das. Ambos supieron que estaban contemplando el Hel...
...un lugar fresco, pero no glido, ya que se necesitaba un mnimo de accin para
que helase, pero el Hel es un lugar de inaccin, y su fro es el relente de la tumba, el
-285-

Joanne Harris

Runas

de la tierra en silencio. La pequea reserva de provisiones se agotaba con rapidez y


no se atrevan a probar el agua infecta del Hel, por lo que pasaban hambre y sed la
mayor parte del tiempo. Se turnaban para llevar al Susurrante a instancias de Loki, lo
cual sorprendi mucho a la joven, pero el progreso sigui siendo muy lento a pesar
de eso, y continuaron la penosa marcha hacia un horizonte sombro al que nunca
parecan acercarse.

Y esto va a ser siempre as? quiso saber Maddy cuando volvieron a detenerse

para recuperar fuerzas.

Para algunos esto no acaba nunca. Loki la mir y se encogi de hombros. A

otros les lleva el tiempo que les lleva.

Eso no tiene sentido replic ella. Las distancias no dependen de quin eres.
Aqu s la corrigi Loki.
Retomaron la marcha de forma cansina.
Hay pocas reglas en el Inframundo, pero rara vez se quebrantan las existentes. Los
dominios de la Muerte son un lugar en perpetuo equilibrio, un lugar sin movimiento
ni progreso ni cambio. Por supuesto, los vivos, que cambian, se mueven y sufren
alteraciones, no tienen intencin alguna de visitar el Hel. Unos pocos lo han
intentado, siempre los hay, pero la tentativa no les reporta ningn bien y la mayora
de los osados exploradores regresan mal de la chaveta o con los nervios muy
quebrantados, y eso cuando vuelven.
Incluso los dioses tenan sus buenas razones para evitar el Inframundo tanto como
les fuera posible. Es un lugar deprimente y aunque muchos han intentado negociar
con la guardiana para suplicar ayuda u obtener el regreso de una nica y muy
especial alma, esa clase de pactos siempre se haban saldado con llanto, fracaso y una
agona prolongada, cuando no con un poco de las tres cosas.
La salvaguarda del equilibrio se convierte en un precio para ella. Nadie resucita a
un muerto sin alterar la armona, y las consecuencias podran ser desastrosas si eso
ocurriera cerca del Averno. A resultas de todo esto, la guardiana del Hel se haba
granjeado una reputacin de ser algo excntrica y poco servicial, y nadie ha vuelto
con vida del Inframundo desde que Frig regres sola despus de haber suplicado la
liberacin de su hijo Blder el Bello, antes del fin de la Edad Antigua.
Loki era consciente de esta circunstancia, aunque, por otra parte, tena una
poderosa razn para creer que la guardiana del Inframundo podra dignarse a hacer
una excepcin en su caso y era evidente que el Susurrante tambin lo crea, lo cual le
vena muy bien a Loki, porque esa creencia era lo que le haba permitido llegar tan
lejos.
Ahora notaba la impaciencia de la cosa.

-286-

Joanne Harris

Runas

<<Dijiste que ella estara aqu>>, dijo.


<<Y estar>>, respondi Loki con un pensamiento, esperando que fuera
cierto. <<Ms te vale que sea cierto, porque como me hayas mentido...>>

No te preocupes, la guardiana aparecer contest en voz alta. Acudir en

cuanto sepa que estoy aqu.

Quin? pregunt Maddy, volviendo la vista hacia l.


La guardiana del Inframundo respondi Loki, Hel la Nonata. Mi hija.

-287-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

Mientras Maddy y Loki se adentraban en el Hel, los vanir del Supramundo no


tardaron en percatarse del engao de Skadi cuando analizaron los detalles de la
emboscada en la casa del prroco. El asesinato de Ethel Parson sugera que el asunto
tena una dimensin ms. Haba sido un accidente? Qu ocurra con esa mujer?
Era una espectadora curiosa alcanzada por el fuego cruzado o era un sacrificio
enviado para hacerles creer que no se trataba de ninguna aagaza por parte de la
Gente?

Por supuesto que es una traicin en toda regla haba asegurado Frey. Nos han

atrado hasta con promesas de negociacin y luego intentaron usar la Palabra contra
nosotros. Qu otra razn podra haber?

Pero qu hay de Odn? pregunt Bragi mientras se sacuda el polvo del pelo .

l quera negociar y comparti el pan con nosotros. Deseaba estar en paz con los
vanir...

Vamos, crece salt Frey. No se iba a poner un cartel diciendo: Esto es una

trampa, a que no? Yo propongo no desperdiciar ms el tiempo. Vayamos a por l


ahora mismo. Hagmosle hablar.

Veneno en un pauelo... murmur Freya, pensativa. Lo cierto es que no es el

estilo del Tuerto.

Y qu me dices de Skadi? intervino Bragi. Podra habernos hecho todo el

dao que hubiera querido en el Saln de los Durmientes, cuando estbamos


indefensos, de haber sido se su propsito. Por qu volverse ahora contra nosotros?

Quizs estaba a la espera de algo aventur Frey.


Dudo que ella pretenda atacarnos replic Njord, cuyo rostro mostraba

obstinacin.

Sus ojos de color azul marino chispeaban de forma peligrosa.

No me digas? salt Himdal, perdiendo los nervios. Qu te tiene que hacer

Skadi para que nos creas, viejo chocho? Te echara las manos al cuello y an lo
interpretaras como una muestra de afecto.

Eso es ridculo.
T eres el ridculo. Te crees que porque una vez estuvisteis juntos...
-288-

Joanne Harris

Runas

Deja fuera de esto mi matrimonio.


Tu matrimonio estaba acabado antes de empezar...
Idn no tom parte en la violenta disputa cuando volvi a estallar otra discusin
entre los vanir y vagabunde junto a su nica baja. Ethel Parson yaca boca abajo en
el patio, cubierta por el camisn. Los primeros rayos del alba disolvieron los
vestigios del encantamiento en el pauelo. El pelo se le haba alborotado y tena una
mancha de tierra en la mejilla. Ahora ofreca el aspecto insignificante de un naipe
descartado en la gran partida, una simple nota a pie de pgina en el verdadero
asunto en cuestin.
Idn se arrodill en silencio junto a ella, y no sin cierta piedad y no poca
admiracin, se puso a considerar la desconcertante capacidad de recuperacin de la
Gente. Le dio vueltas a la condicin de unas criaturas tan frgiles y de existencia tan
breve que deban soportar tanta miseria, y a la paradoja de que aun as, un golpe que
podra haber aniquilado a una diosa no haba logrado acabar con esa mujer. Oh, s,
estaba agonizando, pero todava quedaba en ella una chispa de vida y haba movido
los prpados, aunque fuera slo un poco, cuando la Sanadora le toc la cara.
Los dems vanir continuaban discutiendo a cierta distancia, pero a Idn no le
interesaba el motivo de la disputa. Tena la impresin de que haba demasiada gente
insatisfecha durante demasiado tiempo, y la mayora de las veces era por motivos del
todo banales. nicamente la muerte no era trivial. Ella atisbo su misterio en los ojos
turbios de Ethel y se pregunt si deba dejarla ir. La mujer estaba inquieta y aquejada
de grandes dolores. Pronto iba a estar en paz. Aun as, luchaba por sobrevivir hasta
con la ltima fibra de su ser, e Idn lo perciba con gran intensidad.
Siempre haba sido una criatura pasiva. Una esposa sumisa y una hija consciente
de las obligaciones debidas a su padre. Haba sido una mujer modesta que haba
procurado toda su vida pasar inadvertida. Alguien de esas caractersticas hubiera
debido afrontar la muerte en silencio y sin ofrecer resistencia alguna, pero quedaba
temple en la hija de Owen Goodchild. Ella quera vivir e Idn acab por echar mano
al morral de su cintura y extrajo un diminuto fruto seco plateado de tamao no
superior al de su ua diminuta, pero que era el alimento de los dioses. Lo deposit
debajo de la lengua de Ethelberta y se aprest a esperar.
Transcurri un minuto. Tal vez haya actuado demasiado tarde, se lament Idn
en su fuero interno. Ni siquiera las manzanas de la eterna juventud podan salvarla
si el espritu de la agonizante haba sido aceptado en los dominios de Hel. Lade
con suavidad el cuerpo de Ethelberta y le apart el fino pelo castao para dejar al
descubierto el rostro. Eran unas facciones muy sencillas, eso era obvio, pero la
muerte le haba conferido un punto de dignidad, una quietud que resultaba casi
regia.

Lo siento murmur Idn. Intent salvarte.

-289-

Joanne Harris

Runas

Y fue en ese ltimo instante cuando la difunta abri los ojos y recuper los colores
de la vida una vez ms. La tez se ilumin y el mustio tono rojizo del otoo se
convirti en un tono naranja, como el de las calabazas. La mortal se levant de un
salto con el aire resuelto y las mejillas sonrosadas.

Voy a recuperar ahora mismo mi vestido, seora! anunci con voz resonante a

Freya.

-290-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

OdIn se escabull en cuanto se torci el encuentro con los ,vanir y se dirigi a la


colina del Caballo Rojo, el refugio ms cercano, adonde lleg con un cuarto de hora
de adelanto sobre la Cazadora y el sacerdote tras eludir a Adam y a la partida de
vigilantes dormidos, pero acudi con tanta precipitacin que no adopt las
precauciones adecuadas y pag el precio de no explorar cuando cay en una de las
trampas de Skadi.
En cualquier otro momento, habrIa visto el fino cordel estirado ante la boca del
tnel, listo para saltar en cuanto alguien intentara cruzarlo, pero no fue asI en aquella
ocasin y qued atrapado por la trampa, que era bastante tosca, pero a la que habIan
aplicado la runa Hagall, y para l la luz se apag como la llama de una cerilla bajo un
golpe de aire.
OdIn se encontr a oscuras en cuanto se tranquiliz. Traz Sol para iluminar el
camino sin que luz alguna saliera de las yemas de sus dedos y no consigui arrancar
ni la menor fosforescencia a las paredes rocosas del tnel. No era un problema de
carencia de energIa mgica, razon para sI una vez que se asegur de que todavIa
retenIa mucho poder en su interior y nicamente admiti la verdad a regaadientes
despus de usar en vano la runa Bjarkn. La trampa de Skadi debIa de contener algo
ms que un simple dispositivo para herir o matar.
Estaba ciego.
OdIn sopes enseguida las posibles alternativas. No podIa quedarse en aquel sitio,
desde luego. No habIa presenciado el desenlace de la escaramuza en la casa
parroquial, pero suponIa que la Cazadora iba a seguirle el rastro. Dio por seguro que
Loki habIa huido y que Maddy, que podIa haberle ayudado, se habIa ido. El
Susurrante estaba perdido y ni que decir tiene que sin l, cualquier contacto posterior
con los vanir estaba fuera de lugar, al menos hasta que recuperara la visin.
Si es que la recobraba.
Por ahora necesitaba alejarse. Skadi podIa adoptar la forma lobuna para rastrearle
los pasos y la principal preocupacin de OdIn era alejarla de su pista.
TodavIa llevaba puesta la camisa ensangrentada por culpa del virote de ballesta de
Jed Smith. Se la quit con cuidado antes de descender por la galerIa hasta llegar a una
angosta encrucijada, arrastrando detrs de sI la prenda. Tom el pasaje de la

-291-

Joanne Harris

Runas

izquierda y lo sigui durante cierta distancia antes de dejarla all, sujeta bajo una
piedra, para luego desandar lo andado y continuar por el ramal derecho treinta
pasos. Entonces, lanz la runa Hagall contra el techo con la fuerza necesaria para
provocar un derrumbe parcial y corri por el pasadizo lo ms deprisa posible.
Sin embargo, la ceguera le haca tropezar y caer a menudo, aunque, por fortuna,
lejos del alcance de la techumbre hundida. El fugitivo confiaba en que el
desprendimiento hubiera bloqueado el tnel. Un polvo acre saturaba el aire, pero si la
treta daba resultado, aquello al menos ralentizara a la Cazadora o, si todo sala a
pedir de boca, la enviara hacia una pista falsa mientras l encontraba refugio debajo
de la colina. Aun as, ella le habra alcanzado si el instinto de detenerse y alimentarse
no hubiera sido tan fuerte, concediendo al perseguido unos minutos preciosos, de
modo que el rastro era poco claro y la verdadera presa haba huido para cuando ella
entr en la colina.
Ahora bien, Odn era cualquier cosa menos alguien desprovisto de recursos.
Estaba ciego, pero no indefenso, y durante la huida hacia el Strond comenz a
redescubrir habilidades que no haba puesto en prctica haca siglos. El corredor
estaba libre de obstculos y resultaba fcil apartar de un puntapi las escasas piedras
sueltas que haba desparramadas por el suelo. Adems, contaba con la ayuda del
cayado a la hora de explorar las dos paredes del corredor a fin de prevenir que
hubiera en el suelo algn obstculo que pudiera hacerle caer o se interpusiera en su
camino.
No tard en percatarse de un hecho que le avisaba de la prxima bifurcacin de la
galera: el movimiento del aire. La temperatura, la humedad o la sequedad, lo
irrespirable o dulce del mismo eran valiosos indicadores a la hora de seguir una u
otra direccin, pues gracias a esto saba si el tramo suba o bajaba, si era un callejn
sin salida o si pasaba por all una corriente de agua.
Tantear la roca con las yemas de los dedos result igualmente provechoso. La
piedra hmeda y porosa indicaba la existencia de oxgeno en abundancia y la roca
lisa, que era una ruta muy transitada. La acumulacin de polvo en el suelo, la
distribucin de los guijarros, el sonido del cayado al raspar contra un muro hueco,
todo eso le proporcionaba indicios que no habran sido tan aparentes para un hombre
acostumbrado a confiar en las evidencias de la vista. No estaba en desventaja con los
videntes, al menos en aquellos pasajes.
Y luego contaba con la visin verdadera. La herida en el ojo bueno no afectaba la
visin interior. Bjarkn le permita seguir distinguiendo los colores y las huellas de la
magia y la apagada irradiacin indicadora de la presencia de vida.
De este modo, y casi por accidente, fue como Odn descubri el rastro del
Susurrante. Haba llegado al corazn mismo de la colina del Caballo Rojo casi al
mismo tiempo que Loki y Madi cruzaban el Strond y no hall indicio alguno de ellos
all, pero cuando se acerc al abismo central de uno de los tneles de descenso, la

Joanne Harris

~293~
-292-

Runas

visin verdadera le permiti entrever un fulgor huidizo y olisque por vez primera el
rastro del Susurrante...
...aunque se percat de que alguien haba intentado borrarlo, pero la firma mgica
era demasiado fuerte y sobrepasaba aquella tentativa en algunos puntos del camino,
donde iba dejando efluvios. En una ocasin el aroma iba unido a un tono violeta
familiar y en otra a un retazo reluciente que perteneca a Maddy de forma
inconfundible. Odn pudo comprobar que se movan deprisa y que se dirigan
directamente al Inframundo.
Por qu iban a arriesgarse a ir all? No haba razn alguna para que Hel diera la
bienvenida a Loki. Lo ms probable es que ella matara al Embaucador en cuanto le
viera, o mejor an, que le entregara al Averno, donde Surt el Destructor todava
retena cautivos a los sir y estara muy interesado en averiguar cmo se las haba
ingeniado para escapar uno de sus prisioneros.
<<A menos que tenga algo con lo que poder negociar -cavil Odn-. Un arma? O
quizs un encantamiento?>>
Esboz una sonrisa ominosa en la oscuridad. Por supuesto. l no era el nico que
codiciaba al Susurrante. Lo ms probable era que la guardiana tambin tuviese
alguno que otro uso para semejante energa mgica, pero ms all de los dominios de
Hel, donde reposaba el equilibrio, en el Averno o incluso ms all...
Se detuvo a reflexionar durante unos instantes. Y era se el destino de Loki? Pens
en la posibilidad de que usara al Susurrante como moneda de cambio no con los sir
ni los vanir, ni siquiera con el Orden, sino con el mismsimo Seor del Caos.
Odn sinti que todo le daba vueltas slo de pensarlo.
<<Ese poder combinado con el del Caos podra desestabilizar los mundos y
permitira reescribir la realidad...>>
Eso podra traer lisa y llanamente la destruccin del mundo. No otro Ragnark, no,
sino la disolucin final de todas las cosas, el colapso de las leyes del Orden y el Caos,
una alteracin definitiva del equilibrio.
Lo ms probable era que ni siquiera Loki se atreviese a poner en marcha semejante
concatenacin de acontecimientos, pero si no era el caso, entonces, qu esperaba
ganar exactamente? Y an haba ms, si no actuaba movido por la malicia,
comprenda de veras el riesgo asumido, no slo para su propia vida, sino para toda
la creacin?

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

La Cazadora al fin se le ech encima; bueno, eran tres cazadores para ser exactos:
una mujer, que era tambin una furia, una diosa y una loba; el tipo en cuyo cuerpo
convivan dos hombres, y Adam Scattergood, que empezaba a pensar que incluso la
muerte a manos de la mujer lobo sera ms misericordiosa que el terror de esos
pasajes interminables llenos de sonidos y olores.
Skadi haba querido matarle de inmediato y tras recuperar su forma natural se
haba agachado hasta poner sus ojos a la altura de los de Adam, a quien le haba
dedicado una sonrisa lobuna y todava manchada de sangre.
Pero Nat tena otros planes para Adam, y ahora estaba all, varios kilmetros por
debajo del tmulo del diablo, llevando el libro y el petate del prroco. El miedo le
haba convertido en una criatura sorprendentemente dcil y no profiri ni una sola
queja a pesar del peso de la carga. De hecho, Nat pens en lo fcil que era olvidarse
de la presencia de Adam y lo cierto era que lo haca durante largos periodos mientras
seguan a la loba blanca y se adentraban ms y ms en el Trasmundo.
Hicieron un alto para aprovisionarse de vituallas y, mientras Nat descansaba,
Adam guard toda el agua y la comida que era capaz de llevar, pan, queso y cecina,
montones de cecina, con la muda esperanza de que la mujer loba prefiriera la carne
acecinada antes que la chicha fresca de un joven. Adam no tena ningn apetito y Nat
coma con moderacin mientras estudiaba el Buen Libro, y pareca discutir consigo
mismo de un modo que Adam encontraba de lo ms preocupante. A continuacin,
reanudaron la marcha con Skadi en su forma natural, vestida con las ropas
desechadas de Jed Smith y maldiciendo por lo esquiva que estaba resultando la pista.
Luego, se echaron a dormir un par de horas, y cuando le despert una terrible
pesadilla, Adam no se sorprendi absolutamente nada al descubrir que la situacin
era mucho peor despierto que dormido.
Deban de salir de debajo de la colina algo as como un millar de caminos. La tarea
de localizar la pista de Odn resultaba difcil incluso contando con los aguzados
sentidos lupinos de Skadi, aunque acab por hallarla. Discurra paralela a su propio
camino por un pequeo tnel lateral al que, por el momento, no tenan acceso, pero
se encontraban muy cerca, tanto que en una ocasin llegaron incluso a orle tantear
las paredes para avanzar por el tnel contiguo. La loba blanca aull de frustracin al
saberse tan cerca, con slo un espacio de roca entre ellos y la presa.

-294-

Joanne Harris

Runas

Pero la forma lupina fatigaba en exceso a Skadi si la mantenia durante mucho


tiempo seguido, por lo que se veia obligada a adoptar el aspecto humano con
bastante frecuencia. Su fisonomia humana intimidaba a Adam mucho ms que la
animal. Al menos, cuando parecia un lobo, uno sabia con exactitud con qu estaba
tratando y durante ese intervalo no habia ni conjuros ni encantamientos ni
explosiones repentinas ni sortilegios ni descargas mentales. Adam siempre habia
aborrecido la magia, slo que nicamente ahora empezaba a comprender hasta qu
extremos llegaba ese odio.
<<Conviene ms negarlo todo. Esto es una pesadilla de la que pronto voy a
despertar>>, decia para sus adentros. Eso tenia sentido, ya que l jams habia sido un
soador, por lo que era lgico que aquel sueo excepcionalmente largo y perturbador
le hubiera sacado de quicio. <<No es ms que un sueo>>, cavilaba, y cuanto ms se
decia a si mismo que era un sueo, menos pensaba en su espalda dolorida o en la
mujer lobo que avanzaba junto a l o en las cosas imposibles que se le acercaban
desde la oscuridad.
Adam Scattergood habia adoptado una decisin para cuando llegaron al rio. Ya no
parecia importarle el haber visto morir a dos hombres, pues ahora estaba lejos de casa
en compaia de lobos, tenia los pies repletos de ampollas y los pulmones llenos de
polvo de roca. Hasta el clrigo habia enloquecido.
Era una pesadilla, slo eso.
Slo necesitaba despertarse.
Entretanto, los vanir habian avanzado mucho menos de lo que les hubiera gustado
tras el rastro de los perseguidores. No es que el rastro de stos fuera dificil de seguir,
ya que Skadi no hacia intento alguno de ocultar sus colores, pero habian mostrado
tan poca colaboracin entre ellos hasta el momento que apenas lograban estar de
acuerdo en nada.
Himdal y Frey habian deseado cambiar de forma de inmediato e ir en pos de la
Cazadora con una apariencia animal, pero Njord se neg rotundamente a quedarse
atrs y su aspecto favorito, el de pigargo, era muy poco prctico en tierra. Freya, por
su parte, rehus de plano, alegando que no habia nadie capaz de llevarle la ropa para
vestirse cuando recobraran su apariencia normal, y ninguno de ellos fue capaz de
hacer comprender a Idn la urgencia de la persecucin cada vez que se detenia, y lo
hacia continuamente, maravillada por las piedras preciosas o las vetas de metal que
veia en el suelo, o las azucenas oscuras que crecian en cualquier punto de las paredes
donde habia filtraciones de agua.
Frey sugiri metamorfosear a Idn igual que habia hecho Odin cuando la convirti
en una avellana para escapar de las garras del Pueblo del Hielo, pero Bragi no quiso
ni oir hablar de ello, por lo que al final tuvieron que seguir a pie, mucho ms
despacio de lo que a todos les hubiera gustado.

Joanne Harris

-295~296~

Runas

Con todo, el sexteto acab protagonizando un descenso interminable y lleno de


disputas. Himdal se obstin en que Odn no les haba traicionado, Freya se quej del
polvo todo el tiempo, Bragi enton canciones llenas de alegra que sacaron a todos de
sus casillas, Njord estaba impaciente y Frey, receloso, e Idn haba perdido toda
nocin de peligro hasta el punto de que deban tenerla constantemente vigilada
durante sus vagabundeos. Sin embargo, cruzaron el Strond apenas una hora despus
del paso de la Cazadora, ya que Skadi tena sus propios problemas en las personas de
Nat Parson y Adam Scattergood, dado que ambos la ralentizaban considerablemente.
Alguien ms haba seguido el rastro de Loki al otro lado del Strond. Era una pista
fcil de seguir si se saba dnde mirar. El Capitn haba ocultado sus colores, por
supuesto, pero le haba dejado pequeos restos de ensalmos en cada revuelta,
incrustados en los muros del tnel u ocultos debajo de las piedras del sendero para
indicarle la direccin de su avance.
La-Bolsa-o-la-Vida no albergaba la menor duda de adonde se dirigan ni de que el
Capitn deba de haber perdido un tornillo o estar muy tarambana para creer que
exista la ms remota posibilidad de regresar con vida de semejante destino...
...pero era el Capitn, y el trasgo haba aprendido haca mucho a no cuestionar sus
rdenes.
Le haba encontrado en los almacenes de comida, donde el trasgo se haba
instalado con un lechn y un barril de cerveza. No le haba reconocido en un primer
momento, pues iba vestido con la saya de Fey la Loca, estaba muy sucio y tena
aspecto de animal acorralado y prximo al agotamiento, pero Loki pronto haba
atrado su atencin y le haba obligado a obedecerle con runas y amenazas, dndole
instrucciones en apresurados cuchicheos, como si temiera que hubiera alguien a la
escucha.
<<Por qu yo?>>, haba saltado Bolsa con desesperacin.
<<Porque ests aqu -le haba replicado Loki- y porque en realidad no tengo otra
alternativa>>.
El hubiera preferido no encontrarse all, la verdad, pero las instrucciones de Loki
haban sido bastante claras, de modo que el trasgo le haba seguido el rastro,
recogiendo a su paso los ensalmos usados, y de vez en cuando verificaba la bolsita
que llevaba alrededor del cuello, la que le haba entregado el Capitn con
instrucciones sobre su uso si llegaba a ser necesario.
El trasgo no necesitaba de ninguna energa mgica para estar seguro de que el
Capitn estaba en un embrollo. Era evidente que se haba metido en un lo de los
gordos y se diriga de cabeza hacia otro mayor, pero segua con vida, aunque Bolsa no
sabra decir por cunto tiempo.

Joanne Harris

Runas

Verificaba la bolsita cada media hora. El contenido pareca un guijarro normal,


pero el trasgo poda ver las runas grabadas en l: Os para los sir, Bjarkn y Kaen, la
propia firma mgica del Capitn, todas diestramente unidas hasta formar un
conjunto con el sello distintivo de Loki.

<<Esta piedra rnica te indicar qu has de hacer -le haba instruido mientras
meta ropas y alimentos en un petate-. Sgueme de cerca y no te dejes ver...>>
Seguirle? Adonde deba seguirle? El trasgo no se haba atrevido a formularle
pregunta alguna. De hecho, no necesitaba hacerlo. La expresin del Capitn ya le
haba revelado ms de lo que deseaba saber. Loki se diriga al Hel, por supuesto que
s, un lugar del que no le gustaba or hablar ni en los cuentos, e iba a llevarse a
Maddy con l.
<<Si la piedra se vuelve roja, entonces es que estoy en peligro mortal -le haba
aleccionado el Capitn-. Sabrs que estoy ms all de cualquier posible indulto si se
pone negra>>.
La-Bolsa-o-la-Vida casi deseaba que se volviera negra de una vez. Haba estado
siguiendo el rastro durante tanto tiempo que se le antojaba que eran das. Tena
hambre y sed, estaba extenuado y se preocupaba ms y ms a cada paso que daba. En
los tneles ms profundos haba ratas y cucarachas casi de su tamao. Tambin haba
aguas heladas y pozos ocultos, giseres y fosas rebosantes de azufre, y sumideros de
piedra caliza, pero el trasgo no dej de seguir el rastro, aunque ya no estaba seguro
de si lo que le impulsaba a continuar, un paso tras otro, era el miedo, la lealtad o
simplemente esa curiosidad suya que acabara siendo su perdicin.
La piedra haba permanecido roja durante cerca de una hora y ahora estaba
adquiriendo un tono cada vez ms oscuro.

~297~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Hel la Nonata se devanaba los sesos sin saber qu hacer en un aposento silencioso,
escondido en el seno de una mirlada de cmaras igualmente tranquilas. Ella se
enteraba de cuanto sucedla en el Inframundo y no habla necesitado mucho tiempo
para percatarse de la presencia de dos intrusos en sus dominios.
Habrla ignorado a la pareja de haber sido un caso normal. El territorio de la
Muerte era infinito y la mayorla de los intrusos daba media vuelta o sufrla una agonla
lenta en aquellas desiertas inmensidades, y a ella le vallan ambas opciones por igual.
Hacla siglos que no habla concedido audiencia a ningn ser vivo, e incluso entonces,
la visitante habla regresado sola. Hel no era generosa ni propensa a las emociones
intensas, pero mientras notaba la aproximacin de sangre caliente, empezaba a
advertir que le embargaba una sensacin rayana en la sorpresa.
Iba a hacerles esperar, por descontado, no mucho, lo justo para castigarlos un poco
y empaparles un poco del lento discurrir de las cosas caracterlstico de su seorlo, ya
que el tiempo no significa nada para los muertos, y a los vivos un dla en sus dominios
se les hacla tan largo como una semana. Por eso, Loki y Maddy midieron su tiempo
en tragos de agua, momentos de sueo y mordiscos de mendrugos de pan duros
como piedras hasta que se les agotaron del todo y tuvieron que calcularlo en cada
uno de los tambaleantes pasos que dejaban en la interminable extensin de arena,
donde andaban en clrculos, cayndose y levantndose mientras se preguntaban si ella
terminarla por acudir.
Hel abri un ojo y cerr el otro. El reluciente ojo de su mitad viva tenla una
tonalidad de verde muy similar a la de su padre, pero habla tal frialdad e
inexpresividad en l que parecla ms muerto incluso que el del lado muerto de su
rostro. El ojo muerto vela ms lejos pese a estar cerrado y su mirada fija era como la
de una calavera descarnada.
Hel era dos mujeres fundidas en una. Un lado del rostro era liso y blanco; el otro,
gris y picado de viruela. Sobre un hombro le cala una melena negra en cascada
mientras que sobre el otro descansaba una suerte de cordeles amarilleados y
enrollados. Una mano estaba bien torneada mientras que la otra era una garra. Tenla
la runa Naudr en la garganta y en la cuerda de encantamientos que sostenla en la
mano. El responsable de que anduviera dando tumbos era su pie consumido...

-298-

Joanne Harris

Runas

...aunque no era que tuviese la costumbre de andar, pues podia pasar siglos y
siglos medio aletargada, nicamente con el ojo muerto abierto para saber de los miles
y miles de difuntos que dia y noche acudian a su reina de forma incesante.
Muy pocos habian atraido su inters de entre todos esos miles. Los muertos lo
saben todo, pero les importa un bledo, rezaba el dicho, y un principe muerto vestido
de tiros largos no estaba menos muerto que un barrendero, un empleado del servicio
de alcantarillas o un fabricante de originales cucharas. Apenas existia variedad entre
los muertos y Hel habia aprendido a ignorarlos a todos por igual mucho tiempo ha.
Pero aquello era totalmente distinto. Los dos intrusos se habian adentrado
profundamente en su dominio y con el ojo del lado bueno podia ver a lo lejos las
firmas mgicas de ambos, similares a sendas columnas de humo coloreado, mientras
cruzaban la llanura. Eso bastaba por si solo para despertar su curiosidad, y luego
estaba aquel rastro violeta tan extraamente familiar. Pero habia algo ms junto a
ellos, algo que le atormentaba la mirada como el destello del sol sobre un trozo de
cristal.
Luz del sol? Cristal? Oh, si, Hel no habia olvidado la luz del sol ni cmo se la
habian arrebatado ni el modo en que la habian enviado a aquel lugar donde nada
cambiaba ni vivia ni crecia, donde el dia y la noche eran exactamente igual de
mortecinos bajo la desfalleciente luz del dominio de los muertos.
Y quines eran ellos? Los sir, por supuesto. Los sir, los igneos, la Gente, los
dioses. Le habian prometido un reino a su medida, un seorio donde pudiera reinar y
eso, eso era exactamente lo que tenia.
Habian transcurrido muchos siglos desde aquel entonces, por descontado, y ella
daba por desaparecidos a los sir desde hacia bastante tiempo.
No obstante, quedaban dos por lo menos, a no ser que la engaara el ojo vivo. Se
puso en pie con un sentimiento prximo al arrebato, sostuvo la cuerda de
encantamientos con la mano viva y pronunci una palabra que le permiti cruza r la
interminable explanada devastada.
Maddy fue la primera en verla. Se despert de sus sueos turbadores al notar cerca
una presencia heladora y abri los ojos en su cobijo entre las rocas para contemplar el
perfil de una mujer de ojos verdes y pmulos salientes cuya cabellera era de un negro
tan reluciente como el plumaje de los cuervos. Slo dispuso de un segundo para
apreciar la beldad de la visitante, ya que la ilusin se desvaneci en cuanto la recin
llegada se gir.
Hel contempl la expresin de Maddy y sonri por vez primera en quinientos
aos.

Asi es, en efecto, jovencita dijo con voz suave. La muerte tiene dos caras. Una

inspira a poetas y enamorados, es la causa de que los guerreros pierdan la cabeza...


Luego est la otra, la del sepulcro, los gusanos y la podredumbre. Le hizo

-299-

Joanne Harris

Runas

una reverencia burlona, tambalendose por culpa del pie marchito . Bienvenida al
Hel, muchachita.
Loki estaba completamente despierto. Haba notado la presencia vigilante de Hel
de inmediato y haba ocultado al Susurrante, envolvindole en la chaqueta de Maddy,
con la cual haba hecho un paquete y lo haba sellado con runas antes de situarlo
debajo de un saliente rocoso erosionado por la accin de los elementos. Luego sali
de su escondrijo con una sonrisa en los labios a medio camino entre el insulto y la
fascinacin.

Haba olvidado hasta qu punto este sitio era un lugar de mala muerte

anunci.

Hel se volvi muy despacio.

Esperaba que fueras t, Loki. Clav en l una mirada que a Maddy le puso la
carne de gallina. Supongo que has de tener alguna razn poderosa para venir aqu.
Desde luego que s repuso Loki.
Ha de ser importante de veras coment ella. Incluso t asumes un cierto
riesgo al adentrarte desprotegido en mi reino, y en lo tocante a ella... Hel le ech
una miradita a Maddy. A propsito, quin es? Su sangre sir se huele a la legua.
Nadie que conozcas. Un familiar.
De veras? replic Hel.
Haba algo en la muchacha que le resultaba cercano. Quiz fueran los ojos. Se
devan los sesos en un intento fallido por recordar a quin se pareca, pero tena
demasiados huspedes como para hallar la pista que buscaba.
La mujer sonri a la muchacha.

Estoy segura de que tienes hambre, cielo.


A un gesto de la mano viva de la guardiana se materializ una mesa ancha como el
cauce del Strond. Estaba repleta de copas de oro, cristal y fina porcelana y sobre los
manteles de damasco haba fruta, carne, vino, enormes tartaletas de hojaldre, peroles
de sopa del tamao de fantsticos carromatos, grandes racimos de uva fresca apilada
en plateles, lechones asados con una manzana en la boca, higos endulzados con miel,
queso fresco, rodajas de granadas, melocotones, ciruelas, aceitunas flotando en un
aceite especiado, salmones cocidos con la cola en la boca, almejas rellenas, rollitos de
arenque, sidra dulce, bollos rellenos de pasta de almendras o aderezados con canela,
molletes grandes como nubes y hogazas de pan, pan de mil clases: blanco, trenzado,
suave, con semillas de amapola, en forma de barra y cuadrado, pan negro horneado y
apelmazado pan de frutas.
Maddy contempl fijamente el festn, tal vez haciendo memoria de la ltima vez
que haba comido, e incluso la ltima vez que haba sentido verdadero apetito en ese

Joanne Harris

- 3 0 10 -

Runas

mundo yermo. La boca se le hizo agua y estir la mano hacia la mesa tan bien surtida,
ansiosa de saborear...

No la toques le advirti Loki.


Por qu? quiso saber la joven, que ya haba tomado una ciruela.
No pruebes los alimentos del Inframundo. Ni un mordisco ni un sorbo ni nada.

Es decir, si quieres seguir viva.

Hel puso cara de palo y se volvi hacia l.

Ninguno de mis invitados se ha quejado jams.


El solt una risotada ante la ocurrencia.

Ha salido al padre en lo referente al sentido del humor le dijo a Maddy.

Ahora venga, vamos. Has de tener tu palacio en algn sitio de por aqu, a que s?
Hel esboz una media sonrisa.

Como digas dijo antes de hacer desaparecer el festn con otro ademn.
Luego, de pronto, apareci ante sus ojos un palacio de un blanco ahuesado que se
extenda por el desierto. Los chapiteles, torretas, grgolas, minaretes y los salientes
del armazn tenan un estilo gtico y neogtico con arbotantes y florones. La fachada
estaba repleta de hileras de nichos ocupados por obispos, sacerdotes, examinadores,
cardenales, chamanes, msticos, profetas, brujos, adivinos, magistrados, salvadores,
semidioses y papas.

Precioso coment Loki.


Hel encabez la marcha.
Maddy no haba visto un lugar como aqul ni siquiera en sueos. Por supuesto,
estaba al corriente de que nada de aquello era real, siempre y cuando se aceptara que
la palabra real tuviese algn significado ahora que estaba tan cerca de las orillas del
ro Sueo, pero segua siendo impresionante con sus largos corredores nveos de fro
alabastro, las colgaduras de blanco ebrneo, las bvedas intrincadas, los tapices tan
finos que casi resultaban transparentes y las columnas acanaladas de fino vidrio.
Cruzaron silenciosos atrios de piedra y estancias de espejos blanquecinos como el
hielo, y cmaras donde princesas muertas ejecutaban bailes de saln sin acompaante
alguno, y ms de una capilla ardiente y vestbulos abandonados sobre cuyos suelos se
acumulaba una fina capa de polvo.

Es sa tu hija? pregunt la muchacha con un hilo de voz mientras avanzaban.


El interpelado asinti con un gesto tan despreocupado que Maddy supuso que
estaba interpretando un papel. Y de lo ms peligroso, dijo ella para sus adentros,
pues era obvio que padre e hija no se profesaban un gran afecto.

Joanne Harris

Runas

Yo no ejerc mucho de padre y- 3 0 2 - adems su madre tampoco estaba. Era

muy seductora, como todos los demonios, pero estaba como una cabra y lo cierto es
que jams debimos tener hijos, pues los dos tenamos demasiado Caos en nuestro
interior. De hecho, ella es la mejor de todos si la comparamos con el resto del clan,
no es verdad, Hel?
La aludida no replic, pero el hombro de la mitad viva se envar. Maddy se
pregunt con ansiedad hasta qu punto era prudente por parte de Loki atormentarla
en su propio terreno, pero el Embaucador segua manteniendo una actitud
desenvuelta.

Sabes, Loki? empez Hel, detenindose de forma repentina. He intentado

deducir qu te ha trado hasta aqu. Este es mi reino, el dominio de los muertos, y en


l soy todopoderosa. Me pertenece todo cuanto en l entra, y aun as aqu ests,
inerme y desarmado. Pareces muy seguro de que voy a dejarte con vida.
Loki pareci divertido.

Qu te hace pensar que estoy desarmado?


Hel enarc una ceja.

No me vengas con sandeces, Embaucador le replic Hel. Ests solo.


Muy cierto concedi l con desparpajo.
Qu es exactamente lo que deseas?
Una hora contest l con una sonrisa.
Una hora? repiti ella.
En el Averno.
Hel alz la otra ceja.

En el Averno? pregunt. Querrs decir en el Sueo.


l neg con la cabeza.

Quiero decir en el Averno insisti sin perder la sonrisa, en la Fortaleza Negra

para ser ms exactos.

Siempre supe que estabas como un cencerro le espet Hel. Te escapaste, no?

Por qu quieres volver?

Lo ms importante es que quiero asegurarme de que vuelvo a salir corrigi

Loki.

Hel mantuvo las cejas en alto.

Vaya, sa s que es buena repuso con rostro serio. El chiste casi ha merecido la

espera de cinco siglos.

El Embaucador sacudi la cabeza con impaciencia.

Joanne Harris

Runas

Vamos, Hel, s que est en tu mano. No es posible que hayas permanecido tantos

aos cerca de la Fortaleza Negra sin- 3 0 3 - echar unas... Ejem... Unas miraditas no

autorizadas para saber cmo funciona...


Ella esboz una media sonrisa.

Quiz admiti, pero es un juego peligroso. Mantn abierta la fortaleza una

sola hora y quin sabe lo que se puede escapar de ah para meterse en el mundo del
Sueo o en el Hel, quizs .incluso en las Tierras Medias. Por qu debera hacerlo?
Qu me importa a m?

Una hora repiti l. Una hora dentro de la fortaleza. Despus de todo, soy de

tu estirpe, y saldars todas tus deudas por los siglos de los siglos.

Deudas? espet Hel al tiempo que entrecerraba los ojos. Emanaba una rabia

tal que dej a Maddy petrificada.

Vamos, Hel, sabes que ests en deuda conmigo.


Qu?... Contigo?
Loki sonri.

No te muestres tan recatada. No te pega. Por cierto, cmo est el nio bonito

ltimamente? Sigue tan guapo, tan encantador, tan... muerto?

Hel crisp la mano muerta provocando un resonar de huesos perfectamente


audible.
Maddy mir a su acompaante con ansiedad.

Te va a gustar la historia, chiquilla le asegur Loki, sonriendo de oreja a oreja.

Es una montaa rusa de amor ms all del tiempo, el espacio y la muerte. Chico
conoce a chica y ella se enamora perdidamente de l, pero el muchacho no le hace
caso alguno, porque est demasiado ocupado encandilando a todo aquel que conoce,
y adems, ella no es lo que llamaras una belleza y encima vive en la parte chunga del
pueblo, de modo que cierra un trato y yo le hago un favorcillo gracias al cual ella
consigue al nio bonito por una porcin de eternidad, todo para ella, y yo consigo
otro favor a cambio, y esa retribucin es la que pido. Aqu y ahora.

Eres un verdadero bastardo, Loki dijo Hel con voz monocorde.


Odio ser tan mal bicho, cielo, pero tampoco es que t seas un angelito

precisamente.

Ella suspir a pesar de que no necesitaba hacerlo, pues no haba respirado en


siglos, pero no saba cmo se las arreglaba su progenitor para sacar lo peor de ella
cada vez que se vean. Aun as, haban cerrado un trato y ella prestado un juramento,
y las promesas eran sagradas, por muy estpidas que fueran, para quien haba
consagrado la vida a la preservacin del equilibrio entre Orden y Caos.

Joanne Harris

Runas

Hel sopes aquel juramento suyo con amargura. En aquel entonces, era muy joven
e inexperta en lo tocante al funcionamiento de las Tierras Medias y el Inframundo,
aunque eso no la excusaba. Era lo bastante tonta y estaba lo suficientemente ciega
como para creer en el amor, y era tan arrogante como para pensar que ella iba a ser la
excepcin a la regla.
Y Blder era muy guapo. El dios de la primavera florida y los cabellos bruidos en
oro, el bueno, el gentil, el puro de corazn. Todo el mundo le quera, pero nadie le
deseaba ms que ella, desde su reino de silencio. Primero acudi a l en sueos y
teji las ms seductoras fantasas para complacerle, pero Blder las rehuy,
quejndose de pesadillas y malos sueos. La ansiedad del dios fue en aumento,
estaba plido y tena miedo. Finalmente, ella comprendi que l la odiaba con tanta
intensidad como se amaba a s mismo y entonces su glido corazn se enfri an
ms mientras planeaba el modo de hacerle suyo.
Se requiere mucha malicia para acabar con un dios, pero Loki la tuvo y encima se
las arregl para que la culpa recayera sobre otro, y cuando la Madre Frig recorri los
Nueve Mundos con sus encantamientos para implorar por el retorno de su hijo
Blder, Loki fue el nico que no la secund, por lo que Blder permaneci para
siempre al lado de Hel, un rey plido para la reina oscura.
Pero fue una victoria amarga. Ella haba soado con quedarse con Blder para ella
sola. De hecho, haba odo historias acerca de otra guardiana del Inframundo que
haba logrado un premio parecido por medio de la malicia y un puado de semillas
de granado, pero Blder no retuvo ni uno solo de los encantos que haba tenido en
vida. Haban desaparecido el paso ligero, la voz alegre y el fulgor de sus cabellos
dorados. Ahora permaneca fro e inexpresivo, y nicamente hablaba cuando ella le
conjuraba para que lo hiciera, y estaba animado tan slo por los conjuros de Hel. Al
parecer, la muerte era la muerte incluso para los dioses, y ahora ella iba a tener que
pagar el precio.

Bueno insisti Loki, tenemos un trato?


Hel anduvo en silencio durante un tiempo que se les hizo eterno. La siguieron a
travs de las puertas descoloridas por las plagas y cruzaron criptas y relicarios,
caminando sobre suelos entrecruzados de mosaicos hechos con dientes humanos y
sepulcros abovedados con calaveras esmaltadas. Descendieron hasta llegar a las
catacumbas, un sinnmero de galeras adornadas por las cortinas tejidas por un
milln de araas, que seguan todas las direcciones posibles.
Ella hizo un alto junto a una avenida abovedada de piedra y debajo de los arcos
haba una multitud de cmaras angostas.

No mires le orden Loki en voz baja.

-304-

Joanne Harris

Runas

Sin embargo, la muchacha no pudo contenerse y dirigi la vista a las salas; estaban
a oscuras, pero se iluminaban a su paso. Maddy vio muertos dentro de las mismas;
unos estaban sentados y otros de pie, como si estuvieran vivos. Algunos rostros
familiares se volvan hacia ellos al notar el desacostumbrado calor y se alejaban de
nuevo en cuanto lo hacan los visitantes, con lo que el pasaje volva a quedar en
penumbra, iluminado por la luz mortecina del reino de Hel.
La seora del lugar hizo un gesto con la mano muerta y a su derecha se
encendieron las luces de una cmara. Maddy vio a dos jvenes de tez blanca y
melena rojiza. Contuvo la respiracin al comprobar la gran semejanza de ambos con
Loki.

Nos mataron dijo uno de los cadavricos jvenes, nos mataron a los dos por

tu culpa.

La media sonrisa de Hel se ensanch hasta adquirir un efecto espantoso.


Loki no respondi, pero desvi la mirada.
Continuaron a paso acelerado hasta que Hel volvi a alzar la mano muerta. Una
mujer de cabellos castaos y aspecto triste ocupaba una estancia a la derecha. Volvi
el rostro hacia la luz.

Te esper, Loki dijo ella, te esper, pero t nunca viniste.


El no despeg los labios, pero su expresin era inusualmente adusta.
Hel se detuvo una vez ms al cabo de unos pocos minutos enfrente de una cmara
iluminada. Dentro se hallaba el joven ms hermoso que Maddy haba visto en su
vida. El hombre de cabellos dorados y los ojos azules refulga como una estrella fugaz
a pesar de que los colores de la muerte le velaban las facciones.

Blder salud Loki.


Pronunci el nombre como si fuera una maldicin.

Te estoy esperando. Hay un sitio para ti a mi lado, amigo mo contest Blder

. Ningn hombre es lo bastante listo como para engaar a la muerte, y yo estoy


dispuesto a esperar... Ya no queda mucho.

Loki volvi a soltar una imprecacin y se alej.


Hel sonri una vez ms.

Tienes bastante? El
asinti en silencio.

Y qu hay de ti? le pregunt a Maddy. Hay aqu algn viejo amigo a quien

te gustara ver?

El Embaucador tom a la muchacha del brazo.

No mires y sigue andando, Maddy.


-305-

Joanne Harris

Runas

Pero la guardiana ya haba alzado la mano y se haba iluminado otra estancia en


cuyo interior Maddy vio a una mujer con el cabello rizado y a un hombre barbado
cuyo rostro le resultaba tan familiar como el suyo propio.

Padre? exclam ella, adelantndose un paso.


Ignralos, no les hagas caso. No les dirijas la palabra.
Pero se era mi...

He dicho que los ignores...


Sin embargo, la muchacha ya haba dado otro paso, y tras sacudirse la mano de
Loki, que la retena, se dirigi hacia el aposento donde Jed y Julia Smith se sentaban
uno junto al otro con una rigidez tan extrema que nicamente los muertos podran
encontrar cordial su compaa. Cuando ella se acerc a la entrada, Jed alz los ojos,
pero en ellos no haba atisbo alguno de curiosidad ni muestra de bienvenida. Dio la
impresin de que iba a hablar, pues movi los labios en la media luz, pero no profiri
otro sonido que el del viento siseante sobre el polvo.

Esto es un simple encantamiento, verdad? pregunt Maddy con una voz que
no le llegaba al cuello. Hel le dedic una sonrisa espeluznante . No puede estar
muerto. Acabo de verle hace poco.

Est en mi mano que te dirija la palabra sugiri Hel con voz aterciopelada.

Incluso puedo mostrarte lo sucedido si as lo deseas.

No dijo Loki en tono apagado.


Pero Maddy no era capaz de apartar la vista de la estancia, ahora iluminada con un
brillo de lo ms tentador. Los rostros de sus ocupantes, Jed y Julia, ahora resultaban
ms ntidos a la luz de la vacilante luz. Ella saba que no eran sus verdaderos padres,
pero los echaba de menos, tanto a la madre que jams haba conocido como al
hombre a quien haba llamado padre durante catorce aos. Esa situacin le hizo
sentirse repentinamente muy pequea e insignificante y por vez primera desde que
ella y el Tuerto haban abierto la colina del Caballo Rojo, la muchacha se sinti al
borde de las lgrimas.

Fue culpa ma? inquiri a la sombra de Jed Smith. Ests aqu por algo que

yo he hecho?

Djala tranquila dijo Loki con acritud. Tienes cuentas pendientes conmigo,

no con ella.

Hel enarc la ceja de su mitad viva. La estancia se oscureci y las sombras


desaparecieron.

Una hora, una hora all dentro le exigi Loki con aspereza y te juro que no

volvers a verme jams por aqu.


La seora del Hel sonri.

Joanne Harris

- 3 0 76 -

Runas

De acuerdo, voy a darte una hora, ni un minuto ms, ni un segundo.


Tengo tu juramento? insisti el Embaucador.
Lo tienes, y ms an, tienes mi promesa, asumiendo que sobrevivas a esta

ltima bufonada tuya, lo cual dudo. Date por muerto la prxima vez que nuestros
caminos se crucen, seas o no mi padre. Entendido?
Se estrecharon las manos, la viva y la muerta, antes de que Hel dibujara una puerta
en el aire con un dedo muerto. De repente, se encontraron mirando el ro Sueo, un
caudal de agua tan vasto que era inabarcable para nadie, mayor an que el mar nico
y diez mil veces ms turbulento. Las islas jalonaban su superficie como bailarinas con
faldas de espuma nvea. Las rocas y los islotes eran incontables. Vieron los bancos de
arena y los acantilados cuyas cumbres se perdan entre las nubes, los picos y los
riscos con forma de tobera.

Cuntas hay, por los dioses! exclam Maddy.


Las islas del Sueo van y vienen respondi Loki al tiempo que se encoga de
hombros. No fueron concebidas para durar demasiado. Sin embargo, la fortaleza...
l estudi la Fortaleza Negra del Averno, cuya parte superior se perda en medio
de una acumulacin de nubes y cuyos cimientos se hundan a diez brazas de
profundidad. Tena una silueta poco clara. Durante un instante pareca un gran
castillo fortificado con torretas y al siguiente, un descomunal pozo con un centro
teido de rojo. Nada pareca conservar un aspecto nico tan cerca del Caos. En parte
por eso, la fortificacin resultaba impenetrable. Las puertas y entradas variaban de
continuo, de ah que hubiera necesitado que Hel le abriera una entrada.
No dudaba de que su hija lo hiciera. El respeto de Hel a la palabra dada era
legendario, no en vano el equilibrio de su reino dependa de ello, aunque no haba
necesidad por otra parte de dudar de su juramento.
Pens durante unos momentos en la malicia aosa y en el propsito del
Susurrante. Por qu haba querido acudir al Hel? Qu haba visto cuando se
cruzaron sus pensamientos? Qu haba descuidado en su cuidadosa planificacin
para que el Orculo se diera esos aires de suficiencia?
Veo un encuentro entre alguien instruido y alguien ignorante a las puertas del
Averno.
Alguien instruido? El Embaucador jams se haba sentido menos sabio que en
aquellos momentos.
Hel alz la mano por ltima vez y traz la runa Naudr, invertida, en la ventana
recin creada. Maddy sinti el soplo del viento en el rostro, y pudo or el siseo de la
crecida del ro contra las piedras, y tambin pudo oler aquel hedor rancio.

Tenis una hora dijo Hel la Nonata. Os sugiero que le saquis el mximo
partido...

Joanne Harris

Runas

Dicho esto, desapareci, llevndose consigo su morada. Loki y Maddy se quedaron


de pie en lo alto de un saliente rocoso en el centro del ro Sueo, con la Fortaleza
Negra del Averno abierta a sus pies.

-308-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Los vanir se habian ido hacia ms de una hora. Ethel Parson habia observado su
marcha con un extrao sentimiento de indiferencia y la sbita certeza de que era
mejor que se hubieran ido. Se sinti invadida por una extraa sensacin de calma y se
sent ante el tocador con la vista fija en el espejo al tiempo que intentaba encontrarle
algn sentido a lo sucedido.
Habia presenciado en las ltimas veinticuatro horas ms acontecimientos que a lo
largo de toda su vida. Habia contemplado a dioses tomar parte en una batalla, a
mujeres que eran fieras salvajes, a su marido poseido por un espiritu profano, la
invasin de su casa y la requisa de la propiedad, y su vida habia pendido de un hilo.
Deberia haber experimentado algn tipo de sentimiento. Lo ms normal era que
hubiera sentido miedo. Pesar. Ansiedad. Liberacin. Pavor ante lo antinatural de
todo aquello, pero Ethelberta no sentia nada de eso. En su lugar, estudi las
facciones en el espejo del tocador, algo que no solia hacer, pero se sinti compelida a
hacerlo en ese momento, y no fruto de la vanidad, sino ms bien a causa de la
curiosidad. Deseaba comprobar si podia encontrar algn signo visible del cambio
que bullia en su interior.
<<Me siento diferente. Lo soy>>.
Se habia puesto un sencillo vestido de franela marrn que no era barato, pero
tampoco lo bastante bueno como para tentar a alguna fmina ferica, y se habia
lavado y cepillado la larga melena. Se limpi el rostro y retir el colorete que le hacia
parecer ms joven antes de estudiarlo en el espejo. Tenia unos ojos claros y pensativos
de color dorado, aunque no destacaban mucho en comparacin con los de Freya o
Skadi. No era una beldad, pero tampoco era la misma mofletuda Ethel Goodchild que
habia estado a punto de quedarse para vestir santos a pesar de todo el dinero de su
padre.
<<Qu extrao!>>, pens con calma. Tanto como la integrante del Pueblo Feliz
que la habia sanado. Quizs eso la habia convertido en un ser poco natural y marcado
por el fallecimiento, al menos en parte. No sentia la revulsin que deberia
experimentar, eso sin duda, por contra la invadia una sensacin de gratitud,
desconcertantemente afin al gozo.
Estaba a punto de marcharse, pensando que tal vez un paseo matutino le calmaria
un poco los nimos, cuando oy un golpeteo de nudillos en la puerta de la entrada.
-309-

Joanne Harris

Runas

Al abrirla, vio a Dorian Scattergood con los ojos saltones, el rostro colorado y el pelo
alborotado; estaba a punto de echarse a llorar en su necesidad de contarle su historia
a alguien, a cualquiera que pudiera creerle.
Dorian le explic cmo haba venido corriendo todo el camino desde la colina del
Caballo Rojo; haba permanecido agachado hasta estar seguro de que se encontraba a
salvo, pero al final haba regresado para encontrarse los cadveres desmembrados de
Audun Briggs y Jed Smith, que yacan junto al Ojo del Caballo, la entrada a las
entraas de la colina que estaba abierta. No haba ni rastro del clrigo ni de Adam,
aunque haba visto un grupo de seis vanir que avanzaba a toda prisa por el camino a
Malbry. Se escondi en un campo al amparo de un seto hasta que se march el grupo
de demonios.

No haba nada que yo pudiera hacer... se quej Dorian con desconsuelo. Corr

y hu...

Me parece que ms os valdra entrar un rato, seor Scattergood replic Ethel


con firmeza. Los criados acudirn en cualquier momento y estoy segura de que una
taza de t os vendra estupendamente para calmar los nervios.

T, pens con disgusto Dorian. Sin embargo, acept, sabedor de que si haba
alguien en Malbry dispuesto a creerle, era Ethelberta.
Y as fue; ms an, la mujer del clrigo se meti de lleno en la historia y le urga a
continuarla cada vez que titubeaba. Le cont todo: la mujer lobo, los dos asesinatos, el
espritu desconocido que posea a Nat y la desaparicin de Adam.
Cuando l termin la narracin, Ethel deposit la taza de t en el platillo y aadi
un poco ms de agua caliente a la tetera.

As pues, adonde creis que ha ido mi esposo? inquiri.


Dorian se qued perplejo. Haba esperado una llantina y tal vez incluso alguna
clase de ataque de histeria. Tambin haba previsto que ella le echara la culpa por
haber salido corriendo, ya que l se lo reprochaba a s mismo, y la necesidad de
confesrselo a alguien era uno de los motivos para acudir en primer lugar a la casa
parroquial. Dorian nunca haba pasado mucho tiempo en compaa de Nat Parson,
pero eso no significaba que le hubiera abandonado a su destino, y lo mismo poda
decirse de los dems, o eso pensaba. Y en cuanto a Adam, su propio sobrino segn
las leyes..., bueno, se avergonzaba mucho de haber huido por pies.

Se adentraron en la colina, seora dijo al fin. No cabe duda alguna al

respecto. Vuestro esposo tambin. Seguan el rastro de...

...la chica de los Smith termin Ethel la frase mientras verta el t.


S, ella y su amigo, el nico que se escap.
Lo s repuso ella, asintiendo. Voy a ir tras ellos, seor Scattergood.

Joanne Harris

- 3 1 10 -

Runas

Tras ellos? Entonces supo que ella haba perdido la chaveta. En cierto modo,

eso le tranquiliz, aunque la extraa calma de la mujer empezaba a resultarle


incmoda. Pero seora Parson...

Escuchadme le interrumpi Ethel. Hoy, justo ah, en el patio, me ha pasado

algo. Todo sucedi en un abrir y cerrar de ojos, fue tan repentino como un relmpago
cado del cielo. Estaba viva y un momento despus me deslizaba hacia la oscuridad.
He visto cosas, ya me entendis, cosas que no tienen justificacin ni en los sueos.

Sueos? repiti Dorian. Soar no era un pasatiempo digno ni admisible para

las gentes de Malbry. Se pregunt si Ethel Parson no habra recibido algn golpe en la
cabeza y dese no haber llamado a su puerta . Quizs estabais soando sugiri.
Suceden cosas divertidas y tambin otras peligrosas durante los sueos, y si vos no
estis acostumbrada...
Ethel profiri un ruido de impaciencia.

Estaba muerta, seor Scattergood. Muerta y a medio camino del Inframundo

antes de que los videntes me trajeran de vuelta. Acaso pensis que temo a un par de
pesadillas? Creis que me asusta algo?
Para entonces, la incomodidad de Dorian se haba agravado hasta convertirse en
verdadera ansiedad. No tena mucha experiencia con chifladas y al no estar casado
tampoco tena mucha idea de cmo tratar a una mujer.

Esto... Estis consternada, seora Parson empez con poca energa, y es

natural. No os convendra descansar un poco y oler unas sales?


Ella le traspas con una mirada desdeosa.

Yo estuve muerta repiti con amabilidad. La gente habla acerca de los

muertos y dice cosas que deberan callarse porque no le prestan atencin. No


pretendo comprender todo cuanto ha acaecido aqu, pues los asuntos de los videntes
no son los nuestros y deseara que nuestros caminos no se hubieran cruzado, pero me
temo que es demasiado tarde para solicitar deseos. Ellos me curaron y me dieron la
vida. De veras pensaron que iba a regresar a las labores de aguja, la cocina y la tetera
como si nada hubiera sucedido?

Qu estis diciendo? pregunt Dorian Scattergood.


Que mi esposo y vuestro sobrino siguen vivos en algn lugar del Inframundo y

que nosotros vamos a encontrarlos.

Encontrarlos? repiti Dorian. No estamos hablando de una prenda de

ganchillo que se ha perdido, seora Parson...

Ella le dirigi otra mirada que le hel la sangre en las venas.

Tenis un perro, seor Scattergood?


Un perro...?

Joanne Harris
Si, seor Scattergood, un perro.

Runas
-312-

Bueno, no contest, desconcertado. Es importante?


Ethel asinti.

Corren cientos de pasadizos debajo de la colina, eso lo sabemos con certeza, por

lo que vamos a necesitar un perro para encontrar el rastro de los dos. Un perro de
rastreo con buen olfato. De lo contrario, vamos a pasarnos el resto de la existencia
vagabundeando en la oscuridad, no estis de acuerdo?
Dorian la mir fijamente sin salir de su asombro.

No estis loca contest al fin.


Ni mucho menos repuso Ethel. En suma, vamos a necesitar un perro,

lmparas y vituallas. O al menos yo, si es que vos preferis quedaros aqui.

l protest menos de lo esperado. Para empezar, acogia de buen grado la ocasin


de redimirse por la cobardia exhibida en la colina; y en segundo lugar, estuviera o no
loca, Ethel estaba totalmente decidida a seguir la pista y Dorian no podia permitir
que fuera sola. Ni se le ocurri pensar que ella fuera a cambiar de opinin, por lo que
dej que se preparase y l tom prestados el caballo y la red del clrigo. Regres al
cabo de una hora con dos petates llenos de comida y productos bsicos. Trajo tambin
en la silla una pequea cerda de vientre moteado.
Ethelberta contempl a la puerca de piel oscura con incertidumbre, pero Dorian se
mostr inflexible. Los gorrinos eran su medio de vida y siempre habia creido en su
inteligencia superior. Nell la Negra, una cerda trufera de enorme panza, clebre en sus
tiempos por su olfato, habia dado mucho que hablar cuando se supo que protegia la
granja mejor que cualquier perro.
Esta nueva cerda descendia directamente de la propia Nell, aunque l jams habia
mencionado el hecho ni habia exhibido la runiforma rota que adornaba la zona
blanca del suave vientre del animal. Antes bien, al contrario, habia utilizado brea para
ocultar la marca a imagen y semejanza de lo que habia hecho la propia madre de
Dorian, que habia empleado un hierro al rojo y ceniza para ocultar la marca de
nacimiento en el brazo de su nuevo hijo, y Dorian jams se habia arrepentido.

Lizzy nos llevar por el buen camino asegur. No he tenido una rastreadora

mejor. Es capaz de detectar una patata a cien metros y una trufa a kilmetro y medio.
No existe perro capaz de igualarla, os doy mi palabra.

Bueno, si es lo mejor que podis conseguir... replic Ethel con cara de pocos

amigos.

Lizzy es la mejor, sin duda alguna.

En tal caso, no debemos perder el tiempo repuso ella. Mostradle el rastro,

seor Scattergood.

Joanne Harris

Runas

Diez minutos despus, tras varios sobornos en forma de manzanas y patatas, Lizzy
la Gorda olisque el sobretodo desechado de Nat Parson y avanz con decisin,
tensando la correa. Los ojos le relucan y arrugaba el hocico mientras profera
pequeos gruidos de excitacin. Slo le faltaba hablar y Dorian jams haba visto un
cerdo tan cerca de hacerlo.

Ha olfateado el rastro afirm l. Escuchad, seora Parson, ella nunca me ha

fallado. Propongo que la sigamos, y si me equivoco...

...mi esposo y vuestro sobrino quiz se conviertan en comida para lobos en poco

tiempo.

Soy consciente de eso, pero conozco a mi Lizzy. No es una cerda cualquiera,

desciende del linaje de Nell la Negra, y jams he tenido un cerdo de esa prole que no
haya sido el doble de listo que la carnada anterior. Propongo darle una oportunidad...
De todos modos, es ms de lo que tenemos sin ella.

Y as fue como Ethel Parson y Dorian Scattergood siguieron a Lizzy la Gorda por el
camino y cruzaron los campos en direccin a la colina del Caballo Rojo, donde, tras
encender una lmpara para alumbrar la senda, avanzaron por un tnel inclinado y se
adentraron en lo desconocido.

-313-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

Loki y Maddy se enfrentaban a la hora ms breve de sus vidas en el umbral de


otro mundo. Las aguas del rio Sueo se extendian hasta donde alcanzaba la vista,
pues el caudal era tan vasto que ni siquiera resultaba posible atisbar la otra orilla.
nicamente se veia una desdibujada linea salpicada de islotes, islas y rocas, algunas
fijas y otras a la deriva, y en una de estas ltimas se hallaba la Fortaleza Negra del
Averno.
En lo alto, unas nubes prpura se arremolinaban como la lana alrededor del
huso...
...y a sus pies yacia la Fortaleza Negra, que no tenia nada de fortificacin tal y
como podia ver Maddy, pues era un enorme crter abastionado por unos salientes de
hierro en cuyas paredes se abrian como bocas vociferantes miles y miles de galerias,
cada una de las cuales estaba llena de puertas de barrotes, celdas, mazmorras,
cmaras, huecos horadados para las escaleras, pasajes olvidados, grutas malsanas y
hmedas, corredores inundados, recovecos cavernosos y colosales maquinarias de
excavacin, ya que el Averno es el cubil de todos los pensamientos malignos, los
pavores refrenados, las neurosis, los crimenes de guerra y las ofensas contra todo
cuanto simboliza la esperanza y el bien, razn por la cual constantemente ha de estar
expandiendo su territorio, ahondando ms y ms en las oscuras entraas del mundo
hacia la inagotable veta madre de la repulsin.
Los sonidos de los artilugios del crter parecian el runrn de un ejrcito de
gigantes masticando piedras con los dientes, por encima del cual se oian las voces de
un sinnmero de muertos, que emitian un sonido muy semejante al martilleo de la
forja de Jed Smith, pero infinitamente superior.

Dioses, esto es mucho ms de lo que imaginaba... se lament Maddy.


Ya, ni siquiera tu imaginacin puede abarcar todo esto repuso Loki al tiempo
que metia las manos en los bolsillos. Ahora, intenta hacerte una idea de lo que
vieron mis ojos en los dias posteriores al Ragnark, y si visto desde aqui arriba te
parece que tiene mal aspecto, deberias intentar ir ms abajo, digamos unos mil y pico
niveles. Creme, ahi abajo las cosas empiezan a ponerse imaginativas de verdad...

No te entiendo admiti Maddy.

-314-

Joanne Harris

Runas

Pero daba la impresin de que Loki estaba buscando algo y cada vez con mayor
ansiedad. Registr los nuevos bolsillos de su cinto y alrededor de las muecas, y se
puso a maldecir cuando no logr encontrar lo que buscaba.

Qu te ocurre? inquiri ella. Qu has perdido?


Empero Loki ya volvi a esbozar una ancha sonrisa de alivio. Haba rebuscado
dentro de su camisa y acababa de sacar lo que pareca ser un reloj colgado de una
cadena que llevaba alrededor del cuello.

Esto es un reloj del Hel, pues aqu el tiempo no se rige por las pautas normales
le explic. Los minutos pueden equivaler a horas o incluso a das del mundo
exterior, y debemos estar seguros de cunto tiempo hemos estado.

La muchacha examin el objeto con curiosidad. Tena el aspecto de un pequeo


reloj de bolsillo, aunque no se pareca a ninguno que hubiera visto antes. La esfera
negra no tena marcadas las horas y las manecillas rojas mostraban nicamente los
minutos y los segundos. Detrs del cristal y la cartula plateada giraban y rodaban
engranajes muy complejos.

Qu clase de reloj es se? pregunt Maddy.


Un cronfago respondi Loki con una gran sonrisa.
El ingenio ya haba empezado la cuenta atrs. Ella se descubri incapaz de apartar
la vista de la marcacin de los segundos por parte de las manecillas carmeses.

De veras crees que Hel va a cumplir su palabra? Qu le impide dejarnos aqu?


Su palabra es lo que mantiene esto en equilibrio. Romperla equivaldra a

abandonar su posicin neutral y todo quedara al borde del Caos, que es lo ltimo
que ella puede permitirse. Creme, si ella dice que tenemos una hora...
Loki ech una ojeada de soslayo a la superficie del cronfago. La cuenta atrs
indicaba ya cincuenta y nueve minutos.
Maddy le mir con manifiesta curiosidad.

Pareces diferente observ Maddy.


Eso no importa repuso l.

Pero tanto tu rostro como tus ropas...


Ella se devan los sesos para materializar en palabras lo que vea. Era como si
contemplase el reflejo de Loki en unas aguas refulgentes. La imagen adquira nitidez
cada vez que ella la miraba y Loki continuaba siendo reconocible con su pelo rojizo y
las cicatrices de los labios, pero era como si le hubiera dibujado un artista de otro
mundo con una paleta de colores desconocida para la madre naturaleza.

Tu energa mgica...! exclam cuando de pronto cay en la cuenta . Ya no

est invertida!

-315-

Joanne Harris

Runas

Es cierto admiti l. Eso se debe a que estoy aqu con mi verdadero aspecto y

no con la forma que he de adoptar en el Supramundo.

Tu verdadero aspecto? inquiri la muchacha.


Mira, esto es el Averno contest Loki con impaciencia. No es un lugar que

pueda visitarse en persona. De hecho, mientras hablamos, nuestros cuerpos siguen a


la espera de nuestro regreso en el Hel, sujetos a la vida por el ms fino de los hilos, y
me atrevera a sugerir que si deseamos reunimos con ellos...

Pretendes decir que esto...? Maddy baj los ojos para contemplarse y se qued
sorprendida al verificar que tambin ella ofreca un aspecto diferente . Que esto no
soy yo?

Ella llevaba el pelo suelto en vez de recogido en cmodas coletas y ahora vesta
una cota de malla, tan corta que rozaba la desvergenza, en vez de sus ropas de
costumbre. No haba restos de su chaqueta ni de la mochila.

Nuestras mochilas! exclam con sbito desmayo. El Susurrante!


Le haba olvidado en los dominios de Hel, pero ahora la idea la aterraba. Maddy
comprendi que no haba sentido su llamada desde su encuentro con Hel en los
yermos. Su compaero lo llevaba en aquel momento, pero no era capaz de recordar
haberlo visto en ningn momento desde que entraron en los atrios de Hel.
Se gir hacia l, presa de una repentina sospecha.

Qu has hecho, Loki?


Esconderlo, por supuesto replic el interpelado con aire ofendido . Por qu?

Acaso crees que aqu habra estado ms seguro?

<<El argumento tiene su lgica>>, admiti Maddy en su fuero interno. Aun as, el
asunto continu preocupndola. Si Odn haba conseguido seguirlos de algn modo
hasta all...
<<Tiene razn>>, pens Maddy. Por qu deba desconfiar de l despus de que se
haba jugado la vida para conducirla hasta tan lejos? Pero aun as, haba algo en
aquellos colores suyos tan rutilantes que hacan innecesario que ella apelara al uso de
la visin verdadera para conocer los pensamientos de Loki. Quizs esa cualidad
formara parte de su aspecto, pero all todo pareca refulgir mucho ms, era ms
brillante y ntido que en ningn otro lugar. Entrecerr los ojos para estudiarle y pudo
distinguir su miedo, esa veta plateada de su firma mgica, y algo ms que discurra
junto a ella, un hilo de algo oscuro y poco definido, como un pensamiento que
incluso l era reacio a afrontar.
A Maddy se le encogi el corazn a causa de la duda, aunque era demasiado tarde
para echarse atrs, cuando identific la borrosa hilaza. La haba visto demasiadas
veces con anterioridad en los amigos de Adam Scattergood y en l mismo, en Nat
durante el sermn y en el pobre Jed Smith. Era un signo demasiado familiar y verlo

-316-

Joanne Harris

Runas

ahora en el aura de energa mgica de Loki significaba que ya haba sucedido algo
terrible.
La hebra oscura era el signo del engao.
Fuera cual fuese el motivo, el Embaucador haba mentido.

-317-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

Tal y como Loki haba anunciado, all el espacio no funcionaba como en otros
lugares y ella enseguida tuvo ocasin de ver a qu se refera. Maddy nicamente
haba podido comprender que estaban gravitando antes de darse cuenta de que lo
que haba tomado como un enorme crter en su cada hacia el centro de la tierra era
en realidad algo muy diferente, y que la idea de abajo, que antes haba dado por
sentada, era al mismo tiempo de lado, arriba e incluso hacia dentro, y ella misma se
hallaba en el centro de un espacio que giraba como una rueda, un vrtice por el que
pasaban diferentes radios -con galeras, crteres y grietas- que se dirigan en todas las
direcciones imaginables para luego desaparecer en la oscuridad.

Cmo es posible? le pregunt a voz en grito mientras caan.


El qu? contest Loki.
Este mundo. Es sencillamente imposible.
Lo es y no lo es respondi l hablando hacia atrs. No lo es en las Tierras

Medias, donde impera el Orden, pero aqu, donde impera el Caos...? No has visto ni
la mitad.

Maddy tuvo ocasin de ver que no estaban descendiendo, aunque tampoco


pareca existir otra palabra para describir el rumbo que haban tomado ella y su
compaero. El viaje segua una trayectoria precisa la mayor parte del tiempo, pues
existen reglas con respecto al espacio, el tiempo y la distancia. Un paso lleva a otro
como las palabras de una frase cuando se narra un cuento, pero el modo en que
viajaban ellos dos era harina de otro costal. No bastaban conceptos tales como caer,
correr, detenerse, nadar o ni siquiera el de volar. No cubran ningn espacio de
terreno, a pesar de lo cual se movan muy deprisa, como en un sueo, y las escenas
se vislumbraban con creciente aceleracin, como pginas pasadas al azar de un tomo
de mapas de lugares que nadie en su sano juicio querra visitar, y eso cada vez a
mayor velocidad.

Cmo lo haces? grit Maddy para hacerse or por encima del ruido.
Hacer el qu? repuso Loki.
No s cmo, pero ests alterando este lugar de algn modo... Mueves las cosas...

~318~

Joanne Harris

Runas

Ya te lo he dicho antes. Es un lugar de ensueo. Jams has tenido una

alucinacin en la que eras consciente de estar soando? Nunca has pensado har
esto o ir a ese sitio, y lo has cumplido dentro de ese sueo?
Cada una de las pginas del plano tena miles y miles de grutas, caones, cuevas,
catacumbas, calabozos, celdas y cmaras de tortura. Poda verlos si entornaba los ojos.
All estaban los presos de pieles descoloridas como el humo de fogatas lejanas,
amontonados igual que abejas en una colmena, cuyas voces resonaban como el
revoloteo de las pavesas en su ascenso hacia un cielo dantesco.

Espera dijo Loki. Creo haber encontrado algo.


El qu?
Soantes.
Entonces, con un entusiasmo superior al proporcionado por la runa Bjarkn,
Maddy se descubri capaz de centrar la atencin en prisioneros concretos y sus
aledaos. Sin importar la distancia existente entre ellos, era capaz de distinguir con
nitidez las facciones de los presos, atisbados al azar en medio de las arcadas de las
nuseas. Se trataba de un rosario de rostros vociferantes, cachitos de pesadilla entre
mquinas trituradoras de huesos sobre suelos alfombrados por cartlagos humanos.
Ensoaciones de fuego y acero, visiones de hierros al rojo y lentas desmembraciones
en el potro, delirios de vctimas sometidas al guila de sangre 10 antes de ser
devoradas vivas por las ratas, sueos de sierpes, araas gigantes y cadveres sin
cabeza que no se saba muy bien cmo se las arreglaban para conservar algo de vida;
y luego un hervidero de gusanos y plagas de hormigas asesinas antes de que
sobreviniera una sbita ceguera y unas dolencias terribles, y unos pinchazos en las
plantas de los pies mientras que a una serie de cachivaches inanimados empezaban a
salirles dientes...

Quedan cincuenta y tres minutos advirti Loki, y por los dioses, no te quedes

ah papando moscas. Acaso no sabes que es una falta de educacin mirar en los
sueos de otras personas?
Maddy apret los prpados.

Todo eso son sueos? repuso ella con un hilo de voz.


Pesadillas, sugestiones y otros efmeros. Limtate a no dejarte involucrar.
Volvi a abrir los ojos.

10

Rista blodrn. (N. del T.)

-319-

Joanne Harris

Runas

Pero Loki, ah debe de haber millones de personas. Cmo vamos a encontrar a

mi padre entre millones de prisioneros?

Confa en m.
Resulta ms fcil decirlo que hacerlo, replic la muchacha para sus adentros,
pero le estrech la mano con ms fuerza mientras se esforzaba en no pensar qu
pasara si a l le daba por abandonarla all. Cualquier atisbo de alegra haba
desaparecido del rostro resuelto de Loki y su firma mgica violeta haba pasado del
brillo habitual a ser tan intensa que ella apenas poda verla a causa del fulgor.
A su alrededor empezaron a parpadear las imgenes del Averno, y se sucedieron
visiones an peores: criaturas con las tripas fuera del cuerpo cuyas vsceras
hinchadas goteaban ponzoa, campos de plantas carnvoras que susurraban y
cantaban con voz suave bajo el azote de una ventolera, mquinas que engrasaban y
enlazaban tentculos provistos de una punta afilada para rebanar y trocear...

Oh, oh le dijo al odo. Espera. Algo nos sigue.


Loki imprimi mayor velocidad a su avance antes de que Maddy pudiera mirar a
su alrededor, si bien es cierto que ella tampoco saba en qu direccin hacerlo, y las
escenas de pesadilla se convirtieron en un borrn titilante.

Algo? Qu nos sigue?


T no mires.
Y eso es exactamente lo que ella hizo, y se arrepinti un segundo despus.

Maldita sea mascull Loki. Qu te haba dicho?


La criatura estaba ms all de toda medida y ella, al menos, calcul que tendra el
tamao de un edificio. Su tosca cabeza se asemejaba a la de una anguila y tena
hileras de dientes alrededor de la boca. A Maddy le pareci contar al menos una
docena. El ser se mova en silencio como un proyectil y el cuerpo, si es que era
merecedor de tal nombre, pareca hecho poco ms que de hebras, colas de ltigo y
firmas mgicas a pesar de la apariencia muy real de los colmillos.

Dioses, qu es eso? musit la joven.


Nada de eso. Ellos.
Ellos?
Efmeros, no mires.
Pero nos estn dando alcance.
Loki gimi.

Ni los mires ni pienses en ellos, eso nicamente los hace ms fuertes.


Pero cmo...?

-320-

Joanne Harris

Runas

Por los dioses, Maddy, acaso no te lo he dicho? Lanz una urgente mirada de
soslayo al ente que los segula . Todo es posible en este lugar, todo, ensoaciones,
pesadillas febriles, fantaslas. Los efmeros son invencin nuestra y nosotros les
conferimos su fuerza.

Bueno, pero nosotros somos espectros aqul o eso me parece a ml. En realidad,
nada puede daarnos... En realidad, no...
Ah, no? Solt una carcajada de mofa. La realidad que t conoces no se aplica

al Averno. Ni somos fantasmas ni esto es un sueo y ellos pueden hacernos mucho


dao. Ya lo creo...

Vaya.
...asl que nada de detenerse.
Cada paso los conducla ms profundo, ms y ms hondo en el pozo del Averno.
Maddy volvi la vista atrs para mirar al perseguidor y vio un tnel iluminado por
anillos de luces y provisto de hileras metlicas de cuchillos.
Necesit un par de segundos antes de comprender que el tnel eran las fauces de
la criatura.

Nos va a alcanzar solt, y est aumentando de tamao.


Loki solt una imprecacin. Ahora daba la impresin de que se movlan ms
despacio y la joven casi podla ver lo que l hacla mientras inspeccionaba el Averno
como quien hojea las pginas de un libro. Un cielo amarillo vertla una lluvia de
azufre sobre unas criaturas que se retorclan sobre un suelo ptreo. Una mujer estaba
suspendida de la melena encima de un pozo con el suelo sembrado de cuchillos
aguzados. Un hombre bebla del caudal de un rlo de cido que le chorreaba por el
mentn, arrancndole la piel y dejando el hueso al descubierto, a pesar de lo cual no
dejaba de sorber. Otro tenla los pies inflamados hasta igualar en tamao a los de un
olifante. Criaturas zanquilargas de mltiples extremidades muy semejantes a rboles
andantes se arrastraban y gorjeaban por corredores de paredes metlicas en los que
se abrlan puertas con forma de bocas de demonios.

Sigue ahl, a que sl?


Ella se estremeci.

Haz que vaya ms lento orden Loki. Estoy intentando concentrarme.


Que le haga ir ms despacio? Con qu?
Has traldo armas, no? Pues salas.
Armas? Ella baj los ojos y contempl sus manos vaclas. Bueno, se suponla que
ella tenla cierto tipo de poderes mentales, pero nada capaz de frenar a la montaa en
movimiento que se les echaba encima. Loki habla elegido como escenario en el que
detenerse un espacioso pasillo de forma cuadrada delimitado con grandes piedras
planas, en cada una de las cuales habla una suerte de pequeo enrejado de metal por

Joanne Harris

~322~
-321-

Runas

cuyos huecos escapaban gritos, gemidos y alaridos, y nicamente una parte procedia
de seres humanos.
La criatura o criaturas que los perseguian ocup el corredor. Habia vuelto a
cambiar de tamao para adecuarse al espacio disponible y ahora le fue posible ver
que en realidad el ente estaba compuesto por miles de seres que se unian y separaban
de modo constante a fin de reajustar su forma. Su compaero los habia llamado
efmeros. Maddy los veia como finas hebras de luz en movimiento que avanzaban
serpenteando por los espacios abiertos entre los mundos. Supo nada ms verlos que
si uno de ellos la tocaba le arrancaria la carne del hueso. La harian trizas. Iban a
hundir las uas en su carne hasta atravesarle las venas y succionarle la sangre por las
heridas abiertas mientras se abrian paso hacia la espina dorsal y el cerebro. Y habia
millones de aquellas cosas.
Qu podia hacer ella?
El efmero pareci percatarse de esa vacilacin y en un instante se disolvi la
ilusin de una nica criatura para convertirse en una turba que pululaba por todas
partes, delante y detrs de ellos dos, llenando el pasaje desde el suelo hasta el techo,
acercndose a ellos entre contorsiones como gusanos mortiferos.
Maddy mir por el rabillo del ojo a Loki, que no dejaba de lanzar runas con la
presteza y habilidad de siempre y esos movimientos suyos tan similares a los de un
aleteo. El pasillo cambi imperceptiblemente de forma en cuanto ella lo mir y el
color se alter, pasando del gris claro del acero al gris oscuro de los nubarrones de
tormenta, mientras las rejas metlicas de las aberturas cuadradas del suelo
metamorfosearon su estructura hasta adoptar una conformacin rectangular.

Lo tengo.
Se acuclill junto a uno de los orificios y tante el filo de la reja con la yema de los
dedos.
Los efmeros que se aproximaron parecieron comprender sus intenciones e
incrementaron el culebreo al tiempo que se aglomeraban cerca de l antes de que los
filamentos se rompieran en particulas minsculas que revoloteaban como moscas
sobre la piedra desnuda.
Loki se estremeci, pero no abandon su quehacer.

Aprtalos de mi orden a Maddy con un siseo sin desviar la atencin del

enrejado.

Ella abri la boca para protestar, pero una imagen la detuvo, la de unas criaturas
metindose por entre sus labios para luego bajar por la garganta hasta llenarla como
un odre de agua con su hedor a carne podrida. Apret las mandibulas con fuerza.
Cmo? -pens la joven para sus adentros-. Cmo puede detenerse a un
monstruo que podia ser cualquier cosa y adoptar cualquier forma?

Joanne Harris
<<Todo es posible en este lugar>>.

Runas
-323-

<<Todo?>>, pens Maddy.


Mir una vez ms sus manos inermes. El aire era un hervidero de efmeros a
menos de una lanza de distancia y se hallaban todava ms cerca de Loki, ya que se
haban dado cuenta de la intencin de ste y se congregaban encima de su cabeza
como la cresta de una ola antes de descender...
Maddy respir hondo y concentr toda su energa mgica para asestar el golpe. Su
aura refulgi mientras cambiaba de un castao rojizo a un naranja cegador al tiempo
que se produca un chasquido de energa en los dedos y las palmas de las manos.
Busc una runa capaz de frenar a los atacantes. Yr, el Protector, era la ms cercana.
Retuvo esa imagen en su mente y cerr los ojos frente a la oleada de efmeros antes
de lanzar la runa con la mayor fuerza posible.
Se oy un chasquido similar al de un latigazo y se levant un olor a chamuscado.
La muchacha abri los ojos y vio que haba surgido alrededor de Loki y ella misma
un fulgurante domo rojo de dos metros escasos de dimetro sobre el cual se
arrastraban y deslizaban los efmeros. La superficie de la semiesfera era tan fina y
delicada como irisada, hasta el punto de parecer una pompa de jabn de la colada,
pero por el momento aguantaba. Maddy se dio cuenta de que los cuerpos etreos de
los asaltantes chasqueaban y se disolvan en cuanto tocaban la cpula, dejando un
resto espumoso de suciedad sobre la superficie del escudo.

Funcion dijo ella, aliviada. Has visto eso? Lo has...?


Pero l no perdi el tiempo en felicitaciones y se sirvi de Tyr para intentar abrir el
enrejado, objetivo que al final logr, y lo dej a un lado. Una negrura absoluta se
abri en el suelo. Loki desliz los pies hasta introducirlos en el agujero, listo para
dejarse caer al vaco.

Est mi padre ah abajo? inquiri Maddy.


No contest l.
En tal caso, qu vamos...?
Esa proteccin no va a durar explic en tono grave, y a menos que quieras

quedarte aqu cuando se venga abajo, te sugiero que cierres el pico y me sigas.

Y dicho esto, se lanz al interior de la abertura y desapareci de su vista. No se oy


sonido alguno mientras caa y al fondo no se vea otra cosa que oscuridad.

Loki? le llam.
No contest nadie.
Se qued petrificada por el miedo en ese momento. La haba engaado Loki?
Haba huido? Ech un vistazo al hueco, casi esperando que un alud de efmeros
emergiera del pozo abierto a sus pies.

Joanne Harris

Runas

Pero en vez de eso nicamente hubo silencio. <<Confa en m>>, le haba dicho,
pero l le haba mentido y fue entonces - 3 2 4 - cuando le vinieron a la cabeza las

palabras del Orculo: <<Veo un traidor en la puerta>>.


Era Loki el traidor?
Slo haba una forma de averiguarlo.
La muchacha cerr los ojos y salt.
No tuvo sensacin alguna de cada. Maddy pas del corredor a la celda de debajo
con un nico paso y durante unos segundos permaneci sumida en la ms absoluta
oscuridad. No haba nada a sus pies ni encima de su cabeza, ni tampoco ningn
indicio, ni siquiera el eco, de lo que podra esperarle.

Ests ah, Loki?... susurr a la oscuridad.


Entonces, form la runa Sol, la Luminaria, y una luz fulgurante ilumin todo el
espacio.
Maddy se qued muy aliviada al ver que su compaero de aventura segua all.
Ambos se hallaban de pie sobre un estrecho saliente mirando un bloque de piedra
ms o menos del tamao de las puertas de un granero. Daba la impresin de estar
suspendido sobre la nada ms absoluta encima de un abismo que devoraba la luz de
Sol sin devolver a cambio otra cosa salvo vaco. La piedra estaba dando vueltas en el
aire muy despacio a poco ms de quince metros de ellos. Ella logr atisbar cadenas
fijadas a la parte inferior de la roca y al final de las mismas haba un juego de
bamboleantes grilletes vacos...
...pero lo que atrajo de verdad la atencin de Maddy fue la criatura colgada encima
del bloque y su ponzoa, tan ftida que bastaba para licuarle las tripas a pesar de la
distancia.

Todo est en orden le asegur Loki. No puede moverse de la roca.


Cmo lo sabes? inquiri Maddy, mirndole fijamente.
Confa en m. Lo s. Te enteras de ese tipo de cosas cuando llevas un par de aos
frecuentando a los parroquianos de por aqu. Entrecerr los ojos para observar a la
serpiente que no dejaba de girar en crculos. Imagnate, si puedes, Maddy, cmo
sera estar encadenado a esa roca cabeza abajo con esa cosa. Se estremeci. A que
ahora entiendes por qu estaba ms que predispuesto a hacer lo que fuera para
liberarme? Verdad, Maddy? La serpiente sise como si le hubiera odo . Lo s, lo
s continu Loki, pero en realidad, no tuve eleccin. Saba que poda escapar
solo... El Averno es un lugar enorme y poda haberles llevado siglos percatarse de mi
desaparicin, pero si intentaba liberarte a ti tambin...

Disculpa le interrumpi Maddy, le ests hablando a la serpiente?

Joanne Harris

Runas

sa no es una serpiente cualquiera repuso Loki. Permteme que te presente a

Jormungard, Maddy, tambin conocido en la buena sociedad como la Serpiente de los


Mundos, el flagelo de Tor, el dragn de las races del fresno Yggdrsil. Mi hijo.

-325-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 9

Muy lejos, en una cmara inexpugnable de la Ciudad Universal en Finismundi, las


inquietantes noticias de las lejanas Tierras Altas haban originado un debate de varias
horas de duracin en el seno del Consejo de los Doce, donde haba tenido lugar una
acalorada discusin.
Las alarmantes nuevas haban provocado una reunin tan apresurada de dicho
rgano que muchos la haban calificado de improcedente. En circunstancias
normales, habran tenido lugar muchos encuentros previos al debate en el Consejo,
adems de una semana de plegarias, ayuno y meditacin acerca de los estados
elementales, intermedios y avanzados de la dicha espiritual para concluir finalmente
con una reunin de notables armados con la Palabra de entre cuyos instruidos
miembros se elegira a los doce encargados de invocar al Innombrable.
La actual reunin se haba convocado en cuestin de das, lo cual, en opinin de su
portavoz, el magistrado emrito nmero 369, un menudo octogenario ataviado con
ropajes escarlata a quien el enorme trono del cargo empequeeca hasta hacerle
parecer un monito, demostraba una impetuosidad y una irreflexin que resultaban
tan peligrosas como indecorosas.
Empero, los dems no estaban de acuerdo con esa postura y a resultas de esa
opinin la ceremonia haba sido lo ms breve posible y se haba elegido mediante
sorteo a los doce miembros, todos extrados de los altos cargos del Orden, que iban a
disfrutar del privilegio de la comunin.
Entre los afortunados figuraban el magistrado emrito, su cofrade el magistrado
73.838, que a sus setenta y cinco aos no pasaba de ser un subalterno, y otros
magistrados ms de diferente jerarqua, incluyendo al miembro ms antiguo del
Orden, el magistrado nmero 23.
Todos ellos haban ayunado y orado para purificarse, todos haban entonado los
cnticos y practicado unos profundos ejercicios de meditacin acerca de la Palabra
antes de congregarse finalmente en la Cmara Sinodal, un enorme auditorio, sito en
el centro de la Ciudad Universal, donde haba una docena de hileras de bancos vacos
alrededor de una nica mesa de conferencias, un enorme y pesado mueble tallado en
roble.
La comunin con el Innombrable era un espectculo poco interesante, como la
mayora de las ceremonias ms secretas del Orden, y cualquier observador externo la
-326-

Joanne Harris

Runas

habra calificado como un soberano aburrimiento: doce ancianos vestidos de rojo


alrededor de una mesa con un ejemplar del Buen Libro en el atril de lectura, ubicado
en el centro. Varios de los participantes parecan dormidos y la escena podra haber
pasado por la de un seminario cualquiera donde el lector pareca estar desplomado
sobre el facistol entre el polvo en suspensin que brillaba a la luz de los rayos del sol
vespertino.
Ese hipottico concurrente habra tenido dificultades para percibir la Palabra,
pronunciada en voz alta una hora ms tarde por todos los asistentes sentados a la
mesa de forma simultnea. Irrumpi como un estremecimiento en el aire, el efecto de
la Palabra pareca como si un nio pequeo hubiera hecho cabrillas y la piedra
rebotara sobre la superficie del agua, causando a lo largo de todo el trayecto una serie
de ondulaciones cada vez ms amplias.
El primero en sentirla fue el magistrado nmero 23, el ms antiguo de los
miembros del Consejo de los Doce, un hombre consumido de piel arrugada como
una manzana de invierno, de quien se rumoreaba que su pasado se remontaba al
comienzo mismo del Orden.

Oh, Innombrable salud el anciano.


Todos cuantos se hallaban sentados a la mesa se estremecieron de temor a pesar de
haber gozado de la experiencia de la comunin al menos una docena de veces a lo
largo de sus vidas y tuvieron que luchar con la misma sensacin que haba estado a
punto de aplastar a Elas Rede.
Aquellos hombres eran los notables del Orden, y eso supona una diferencia, por
supuesto, pero aun as, el magistrado nmero 23 sinti una pesadez abrumadora
cuando el Innombrable le ocup la mente con su presencia.
<<OS ESCUCHO>>, bram una voz que reverber en las mentes de los
participantes en el Consejo e hizo estremecer a todos, desde el magistrado y el
examinador hasta el ms humilde de los participantes.
El magistrado nmero 23 sinti el peso abrumador de la voz mientras crea atisbar
la lejana orilla de los dominios del Innombrable en el rincn ms recndito de su
mente, un lugar donde gobernaba el Orden Perfecto de modo absoluto y el creyente
reciba tanta dicha como era capaz de soportar.
El magistrado se pregunt si lograra resistirlo. Tema que su mente no fuera otra
cosa que Caos incluso despus de todas sus prolongadas jornadas de meditacin, y el
temor que haba ocultado con tanta diligencia durante todos sus aos de carrera
como magistrado sali a la luz como un corcho picado sale a la superficie del agua.
<<Perdonad mis dudas, oh, Innombrable pens-, y dispensadnos por la demora
en consultaros el asunto que OS atae de forma tan directa. Hemos tomado
conciencia de la muerte de un compaero durante la comunin>>.

~327~

Joanne Harris

Runas

<<Qu, acaso pensis vivir para siempre a MI servicio?>> Haba una nota de
irritacin en la voz.
<<Disculpadme repuso el magistrado, pero nuestro compaero haba hecho un
prisionero. Estaba seguro de que se trataba de un general del enemigo, Odn en
persona, a quien dbamos por muerto hace largo tiempo, pero mataron a nuestro
cofrade antes de que tuviera ocasin de interrogarlo y todava no hemos conseguido
identificar a ninguno de sus cmplices, aunque creemos que uno de ellos podra ser
Loki, su hermanastro...>>
<<Ya estoy al tanto le interrumpi la voz. Supongo que no habris entrado en
comunicacin conmigo tan slo para ponerme al corriente de lo que ya s. Cmo ha de
precederse...?>>
<<Se ha producido una novedad, oh, Innombrable>>, repuso el magistrado.
<<Una novedad?>>
La pausa posterior eriz el vello de la nuca al magistrado. Entonces, comenz a
explicar entre balbuceos que un clrigo de la Gente haba adquirido la Palabra en
unin con Elas Rede y que haban formado una alianza con el pueblo ferico e
incluso ahora seguan pisndole los talones al enemigo mientras ste se diriga hacia
el Averno.
<<Pero todo est en orden se apresur a aadir el portavoz del Consejo . Nuestro
agente lo tiene todo bajo control y detendr a tiempo al enemigo. l va a...>>
<<Silencio!>>
Se produjo una nueva pausa durante la cual los doce notables sintieron cmo una
presencia superior hurgaba en sus pensamientos sin el menor atisbo de piedad. Las
consecuencias se dejaron sentir en Finismundi. Los miembros del Consejo padecieron
migraas y retortijones de estmago cuando el fundador del Orden rebusc
informacin con creciente urgencia. Y la busc con ahnco entre las imgenes de las
mentes de los notables, unas instantneas que pasaban a toda prisa. Podan ser
visiones, profecas o sueos. Una mujer ataviada con pieles de lobo; una deidad con
dos caras; una montaa que conduca al Averno; una muchacha...
<<No le veo. No est claro. Las tierras del Caos nublan mi vista...>>
Las imgenes se detuvieron y sobrevino un momento de inquietante calma.
<<Le veo, s, y...>>
A continuacin se form otra de aquellas representaciones tan atractivas...

...Un smbolo escrito en rojo oscuro. Todos lo percibieron como un glifo de poder, pero
incluso el magistrado 23 vacil a la hora de identificarlo. Sin embargo, el
-328-

Joanne Harris

Runas

Innombrable reaccion a toda prisa y un instante despus una sbita y terrible onda
cruz las mentes del Consejo de los Doce, provocando el colapso absoluto de once de
sus miembros. El ms anciano de los notables sufri una apopleja y muri all
mismo. Los magistrados 369 y 73.838 padecieron lesiones cerebrales de por vida y la
totalidad de los miembros del Consejo empez a chorrear sangre por las fosas
nasales.
<<Un ardid! sise el Innombrable. Era una trampa, incompetentes,
mentirosos!>>
Miembros de todo el Orden se desplomaron entre espantosos dolores de cabeza y
los magistrados de ms edad se hicieron de vientre encima cuando la voz del
Innombrable expres todo el peso de su descontento. Luego, pareci reinar un breve
momento de calma cuando su ira homicida aminor para convertirse en un arrullo
glacial.
El nico miembro consciente del Consejo de los Doce era el magistrado 262. Se
llev las manos a la nariz para restaar la hemorragia y pens con desesperacin.
<<Oh, Innombrable, qu ha ocurrido? Qu significa esto?>>
Se hizo un silencio prolongado y ominoso antes de que la voz le contestara en un
arrullo.
<<Eso no importa. Tambin estaba planeado>>, afirm el Innombrable.
El magistrado se estremeci una vez ms cuando el Innombrable empez a
remover entre las mentes de todos los integrantes del Orden como si no fueran para
El ms que naipes de un mazo de cartas. Las imgenes pasaron muy deprisa por su
cabeza, demasiado para poder identificar rostros conocidos o desconocidos. Eran
simples paisajes de una pesadilla.
La voz volvi a hablar una vez que hubo terminado la pesquisa, y en esta ocasin
se dirigi al magistrado por su verdadero nombre.
<<Fortune Goodchild empez, hace demasiado tiempo que te sientas aqu, en
tu fortaleza de Finismundi, cmodo y muy satisfecho contigo mismo. Has atendido
tu minsculo imperio por largo tiempo, olvidando cules son las reglas que de
verdad rigen el mundo. Ha llegado la hora de que demuestres tu lealtad. Los
videntes al fin se han dejado ver como yo saba que iba a suceder. Noto su
presencia. El campo de batalla ha sido elegido y las lneas trazadas. Nos pondremos
en marcha hoy mismo>>.
<<Hoy?>>, susurr para s el magistrado.
<<Deseas efectuar alguna crtica a mi estrategia, Fortune Goodchild?>>, inquiri
el Innombrable.

-329-

Joanne Harris

Runas

<<No, no se apresur a responder el interpelado, por supuesto que no, oh,


Innombrable. Es slo que hay un mes de marchas forzadas hasta el valle del Strond, y
para cuando nosotros lleguemos...
<<No vamos a dirigirnos al valle del Strond.
<<Entonces, adonde hemos de ir?, pregunt el magistrado, al tiempo que se
reprochaba en su fuero interno: Eres imbcil por preguntar.
El Innombrable se percat del pensamiento y durante un segundo el hijo
predilecto se acobard bajo el peso de su temible diversin.
<<Adonde va a ser? respondi l, al Averno.

-330-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 10

Tu hijo? pregunt Maddy. Por los dioses, Loki, hay alguien aqu con quien

no ests emparentado?

El aludido exhal un suspiro.

Una vez mantuve... relaciones con un demonio hembra llamado Angrboda. Era

una cambiante, una hija del Caos, y le gustaba hacer experimentos. A veces los
resultados eran, digamos, exticos.

La serpiente gigante abri sus fauces. Ola peor que ninguna otra criatura que
Maddy hubiera encontrado en su vida: una mezcla hedionda y plomiza de veneno,
petrleo y depsito de cadveres. Los ojos eran como pozos de alquitrn y el cuerpo
tan grueso como el de un hombre.
Segn la leyenda, la Serpiente de los Mundos era tan grande que tan slo poda
contenerla el mar nico. Haba crecido hasta tal punto que rodeaba por completo las
Tierras Medias y haba bajado hasta Yggdrsil para nutrirse de sus races.
Era ms pequea en la realidad que en el mito pero, incluso as, Maddy no haba
visto jams en la vida un ofidio tan grande. En sus ojos malignos se perciba una
inquietante inteligencia.

Parece como si entendiera nuestra conversacin coment ella.


Por supuesto que entiende lo que hablamos respondi Loki. No creeras que

iban a elegir a una criatura estpida para vigilarme.

Vigilarte? dijo Maddy. Te refieres a cuando estabas prisionero aqu?


Veo que las cazas al vuelo contest Loki en tono irritado. Nos quedan
cuarenta y ocho minutos aadi, consultando el cronfago que le haba entregado
Hel, as que si tengo que explicarte diez veces cada minsculo detalle...
Vale, lo siento se disculp Maddy, pero si es tu hijo, entonces, por qu...?
Ellos tienen un sentido del humor muy peculiar respondi Loki. Hacer que

me atormente mi propio hijo! Aunque me temo que no he sido exactamente un buen


padre.
La Serpiente de los Mundos volvi a exhibir sus colmillos.

-331-

Joanne Harris

Runas

Oh, cierra el pico le dijo Loki. Ahora he vuelto. Se volvi hacia su


acompaante. Sus anillos bajan hasta el rio Sueo dijo, sealando el largo cuerpo
de la sierpe. Has soado alguna vez con serpientes? Si? Pues se trataba de
Jormungard, o alguno de sus aspectos que se introducia en tu mente a travs del
mundo de los sueos. Fue asi, con su ayuda, como llegu hasta el rio y consegui
escapar hasta Sueo adoptando mi aspecto igneo. Una vez alli, por fin, volvi a
encarnarme.

La serpiente no parece muy contenta observ.


Ya. Bueno, yo... Loki parecia algo avergonzado. Creo que est enfadada

porque... El caso es que le prometi liberarla cuando hui.

Liberarla? pregunt Maddy. Crei que habias dicho que ella te vigilaba a ti.
sa es la parte ms ingeniosa de todo este asunto dijo Loki. Recuerda que

esto es una fortaleza de sueos. Nada en el Averno posee una forma definida: todo lo
que ves emana de las mentes de aquellos que sufren cautiverio. Lo cual incluye a
nuestra amiga aadi el Embaucador, sealando a la sierpe . T y yo sabemos que
no me gustan nada los ofidios. Puesto que estamos en el Averno y aqui las pesadillas
son la moneda de cambio habitual, se te ocurre algo ms apropiado que convertir a
una serpiente en mi carcelera? Y adems no a cualquier ofidio, sino a la mismisima
Serpiente de los Mundos. Asi que de alguna manera fui yo quien la trajo aqui, o al
menos la invoqu bajo este aspecto. Hasta que la libere, de regreso al mundo real, no
deja de ser otra prisionera. Mi hijo est encerrado aqui para siempre, como todos los
dems.
Mientras Loki hablaba, el ofidio emiti un siseo ms fuerte y el aire se nubl de
gotitas de veneno.

Djalo ya le dijo Loki.Vamos, de verdad creias que iba a dejarte suelto


despus de lo que pas la ltima vez? dirigindose a Maddy, aadi: No slo
alter las mareas del mar nico, inund las Tierras Medias y devor al Tonante con
martillo y todo. Adems, para cuando consiguieron controlarla habia llenado los
Nueve Mundos de agujeros de gusano por los que los ejrcitos del Caos se dedicaban
a colarse como ratones por un queso gruyere. Loki mir a la Serpiente de los
Mundos con una sonrisa irresistible. A pesar de todo eso, Jormungard es un buen
hijo aadi en tono alegre. O puedo llamarte Jorgi para abreviar? Si, me gusta
Jorgi. Suena ms divertido y tranquilizador. Yo diria que incluso amistoso. Qu te
parece?
A travs del vertiginoso espacio que los separaba, la Serpiente de los Mundos
escupi un chorro de veneno que no lleg a alcanzar a su padre, pero a cambio
arranc un buen trozo de la pared de roca.
El Embaucador mir a Maddy con una sonrisa nerviosa.

Est encantado.

Joanne Harris

~333~
-332-

Runas

Oye dijo Maddy. Esta gira para conocer a tu familia es fascinante, pero crea

que habamos venido a rescatar a mi padre.

Y es lo que vamos a hacer, con la ayuda de Jorgi.


Maddy observ cmo la gigantesca culebra se revolva, an encadenada a su roca.

T crees que esa cosa va a ayudarnos?


Ya me ayud antes. Si podemos llevarla al ro Sueo...
Al ro Sueo? pregunt Maddy, sorprendida. Pero yo crea que...
Jormungard no puede escapar a travs del Hel. Para eso se necesita un cuerpo,

desde luego, y por lo que s no disponemos de ninguno de sobra.

Oh.
Maddy se qued confusa por un momento. Se haba concentrado tanto en la idea
del rescate que no haba reparado en los pequeos detalles prcticos.
Loki lo saba. De hecho, lo haba tenido en cuenta en sus tratos con el Susurrante.
Tor liberado en el Sueo era una cosa, pero Tor reencarnado y dispuesto a vengarse
era algo de lo que definitivamente Loki prefera prescindir. Aun as -se dijo-, lo
primero es lo primero. Quedaba un largo camino por delante para salir del Averno,
e incluso el Sueo tena sus peligros.
Le dedic a Jormungard la ms encantadora de sus sonrisas.

Es mejor tarde que nunca le dijo.


La criatura respondi con un silencioso silbido.

Pero no puedes liberarla protest Maddy. Aparte del dao que pueda

provocar abriendo brechas entre los mundos, no te aniquilar en cuanto...?

Gracias por recordrmelo le espet Loki en tono seco. Incluso bajo aquel
aspecto, su rostro haba empalidecido . No creas que no se me ha ocurrido, pero
quedan... Ech un vistazo al cronfago que llevaba alrededor del cuello . Quedan
tan slo cuarenta y tres minutos por delante, y se me estn agotando las buenas ideas.
En cuanto a los destrozos que pueda provocar, espero que podamos sacar algn
provecho de ellos.

Cmo?
Para empezar, como maniobra de distraccin. El Averno an no ha actuado, pero

no va a seguir tan tranquilo demasiado rato. En cuanto perciba los trastornos que
hemos provocado enviar algo o a alguien para investigar. Espero que cuando eso
ocurra el bueno de Jorgi haya tapado nuestras huellas. Si estoy en lo cierto, al menos
ganaremos un poco de tiempo.

Ya te entiendo repuso Maddy, pero y si te equivocas?


Si me equivoco, nuestro sufrimiento ser breve. Ahora, toma mi mano.

Joanne Harris

Runas

Maddy la cogi y sinti cmo los dedos de Loki aferraban los suyos. Durante un
instante not una breve sensacin de salto.

Agrrate bien le advirti Loki. Cuando se suelte Jorgi, no creo que te haga

gracia estar cerca.

En el crculo de roca, la Serpiente de los Mundos se retorca y lanzaba dentelladas


contra sus cadenas. La pestilencia de su ponzoa se intensific y las secreciones
impregnaron el aire.
Y entonces, de repente, las cadenas desaparecieron.
Fue casi cmico. Durante un segundo Jormungard pele contra el aire, arqueando
sus mandbulas contra la nada, y sus pesados anillos resbalaron dentro del pozo.
Despus clav los ojos en Loki, abri las fauces, se puso rgida un instante... y atac.
Lo hizo repetidas veces, arrancando de la pared piedras del tamao de elefantes
que caan girando al abismo. El aire estaba saturado de veneno y chisporroteaba de
electricidad. En cuestin de segundos el saliente sobre el que se encontraban qued
reducido a un espoln de roca asomado al vaco. Nada ms qued vivo, pues
ninguna criatura podra haber sobrevivido a aquel ataque. En la celda oscura y
desierta tan slo qued la Serpiente de los Mundos.

-334-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 11

Por supuesto, sabrs que nos viene siguiendo jade Loki, casi sin aliento.
No era se el plan?
Qu plan?
Corran agarrados de la mano por un ancho pasadizo flanqueado a ambos lados
por puertas y alumbrado por una fosforescencia de aspecto fantasmal que pareca
brotar de todas partes. Aunque correr no era el verbo adecuado, y el suelo que haba
bajo ellos pareca inmaterial, como en un sueo. Mientras corran el escenario
cambiaba y las puertas se transformaban y tan pronto eran monstruosidades gticas
de roble, arcos pandados de plomo o agujeros en la pared techados con bvedas de
huesos.

Cunto nos queda? quiso saber Maddy.


Ya casi estamos. Slo quiero asegurarme...
La luz tambin cambiaba a toda velocidad, unas veces roja, otras verde, y haba un
sonido que presionaba como un pulgar contra los tmpanos, el de un milln de
soantes encerrados dentro de otras tantas visiones onricas.

Cmo lo has hecho? grit Maddy por encima de aquella algaraba.


El qu?
Ya lo sabes. Salir de esa celda.
Un atajo respondi l. Un cambio de aspecto que aprend de Jorgi. Ahora,

procura agarrarte bien.

Se detuvo ante una puerta que era roja y negra y estaba tachonada de
encantamientos y runas.

Esto puede resultarte un tanto... perturbador aadi.


Maddy le mir fijamente.

Mi padre?
Loki asinti. Por debajo de su aspecto, pareca cansado; los colores haban perdido
buena parte de su brillo. Alrededor del cuello, el cronfago de Hel indicaba que les
quedaban treinta y ocho minutos.

-335-

Joanne Harris

Runas

Loki arroj un puado de runas contra la puerta. La inscripcin que haba sobre
ella se ilumin, pero permaneci cerrada.

Maldita sea. Loki se apoy sobre la puerta y respir hondo un par de veces .
Estoy acabado dijo. Tendrs que hacerlo t.
Maddy estudi la puerta cerrada. Pens que Thuris debera moverla, la traz y la
arroj con todas sus fuerzas. Tembl, pero no cedi.
Volvi a aporrearla, esta vez con Os y con Tyr. La puerta retembl una vez ms, y
todo el pasillo vibr con ella, estremecindose bajo sus pies.

Ya falta poco la anim Loki.


S contest ella. Un golpe ms y creo que lo...
No me refera a la puerta.
Loki estaba mirando ms all de Maddy. Durante unos segundos la chica no
entendi qu quera decir. Despus levant los ojos y vio lo que se les vena encima.
En ese mismo instante lanz Hagall contra la entrada con todas sus fuerzas mientras
Loki, con las escasas energas que todava le quedaban, arrojaba Isa en el camino de la
Serpiente de los Mundos, que se hallaba a cincuenta metros de ellos y ocupaba todo
el corredor con su cuerpo.
Isa se congel en el aire, creando una especie de barrera slida contra la que
Jormungard se estrell una y otra vez con una furia vesnica.
La runa aguant, aunque el primer golpe abri algunas resquebrajaduras en el
hielo; era evidente que no podra retener durante mucho tiempo a la sierpe, pero fue
bastante. La puerta no se abri: simplemente se desvaneci y, con otro de esos saltos
que provocaban nuseas, Loki y Maddy se encontraron de repente dentro.

-336-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 12

Hel observaba los acontecimientos con sumo inters desde la otra orilla del rio
Sueo. El cronfago servia para varios propsitos. Uno de ellos, y no el menos
importante, era mantenerla informada de lo que sucedia en todo momento. En una
estancia situada en las profundidades de su ciudadela de huesos blancos, Hel
contemplaba los progresos de los dos intrusos a travs del espejo oscuro de su ojo
muerto.
<<Qu raro>>, pens. Era muy extrao. Por supuesto, Loki nunca era del todo
previsible, pero el ltimo lugar al que la diosa esperaba que se le ocurriera regresar
era ste. En parte, sentia curiosidad por saber en qu consistia el plan de su padre,
pues daba por supuesto que Loki tenia un plan, ya que podia ser cualquier cosa
menos un descerebrado. Sin embargo, no malgast esfuerzos en preocuparse por el
destino fatal que con toda probabilidad iba a sufrir el dios. Si Loki caia, no
derramaria lgrimas por l. De hecho, pens, contemplar su destruccin podria
brindarle el primer momento de autntico placer que experimentaba desde la muerte
de Blder, siglos antes.
No es que ese placer fuera a durar. Nada lo hacia. Y sin embargo Hel, que
normalmente slo sentia indiferencia, observaba absorta cmo pasaban los segundos.
El ojo muerto veia el torbellino de sueos que era el Averno, mientras que el ojo vivo
estaba clavado en las dos figuras que yacian juntas en la orilla del rio, sus cuerpos
materiales vinculados a sus homlogos del Averno por hebras de luz rnica ms
tenues que la seda.
Cortar esas hebras acarrearia cercenar sus vidas, pero Hel les habia prometido una
hora en el interior, y un juramento como aqul no podia quebrantarse, aunque se lo
hubiera ofrecido a Loki. Sin embargo, se hallaba intrigada, especialmente por la
energia mgica que el dios habia dejado detrs. Era una energia poderosa, una
reliquia de los Tiempos Antiguos que brillaba y resplandecia como un sol olvidado.
No conseguia imaginar por qu razn la habia traido Loki ni por qu habia intentado
esconderla a sabiendas de que ella la descubriria enseguida.
Y ahora esa energia mgica la estaba llamando desde su emplazamiento en el
desierto con una voz suave y seductora que le resultaba casi familiar, pero no del
todo.
<<Es una trampa -pens Hel-. Sea lo que sea, Loki quiere que la coja>>.
~337~

Joanne Harris

Runas

Contempl al Embaucador con el ojo vivo. Parecia dormido, pero de cuando en


cuando se movia y arrugaba la frente, como si estuviera en medio de una pesadilla.
Hel podia ver el hilo que lo unia a su yo soante: una hebra transparente de luz
violeta. La roz delicadamente con sus dedos y sonri al pensar que en otro mundo
acababa de provocar un escalofrio en la espina dorsal de Loki.
<<Y si se trata de una trampa?>>, se pregunt. No era propio de su progenitor
mostrarse tan burdo. Y sin embargo..., si l no quera que Hel se apoderase de aquella
cosa, por qu la habia dejado tan a la vista?
Loki nunca era tan transparente. Siempre se mostraba sutil. De modo que,
cualesquiera que fueran sus planes, la respuesta evidente debia de ser falsa. A menos
que l supiera de antemano que Hel iba a pensar asi. En cuyo caso, la respuesta
evidente era la correcta. A menos...
<<A menos pens-, que en realidad no tenga ningn plan>>.
Quizs esa negligencia era un farol destinado a hacer creer a Hel que escondia una
carta bajo la manga. Algn tipo de proteccin o de defensa por si era recibido con
hostilidad. Pero qu pasaba si no tenia esa carta? Qu sucederia si, como Hel habia
sospechado desde el principio, Loki se habia lanzado a la aventura armado tan slo
con su ingenio y sus bravatas?
En ese caso, el dios se hallaba a merced de Hel. Y la energia mgica que habia
traido, aquella baratija tan tentadora, estaba a su disposicin.
Con una palabra la convoc. La energia mgica se hallaba escondida en el talego
del Embaucador, tan brillante ahora que casi podia verla a travs del cuero
desgastado. Hel la sac, y la luz del Susurrante se inflam cegndola casi con su
intensidad.
Ella no habia visto nunca al Susurrante. Todavia no habia nacido en los tiempos
de Mimir, y los sir siempre se habian mostrado muy celosos de sus secretos, pero
sabia distinguir una energia mgica cuando la veia. La sostuvo entre las manos,
percibiendo el flujo de poder mientras una voz sonaba ensordecedora dentro de su
mente.
<<Mtalos -le inst el Susurrante-. Mtalos a ambos>>.

~338~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 13

<<Un problema compartido es un problema resuelto>>, o al menos eso rezaba el


refrn. Por suerte para La-Bolsa-o-la-Vida, no era consciente de que ahora comparta
el problema del viaje al Hel con Odn, los seis vanir, la Cazadora, Nat Parson, un
examinador muerto, Adam Scattergood, la esposa de Parson, un granjero del valle y
una cerdita enana. De haberlo sabido, resultaba dudoso que se hubiera alegrado por
ello.
Examinaba la piedra rnica cada cinco minutos ms o menos. O bien su
imaginacin le jugaba una mala pasada, o en aquellos breves intervalos se oscureca
cada vez ms. El trasgo no crea que fuera una mala pasada de su imaginacin. Y
saba qu era lo que se supona que deba hacer.

El Inframundo musit con voz nerviosa. Debe de estar ms loco de lo que

pensaba. De modo que quiere que vaya al Inframundo, eh? Quiere que encuentre a
un susurrante? <<Qu es un susurrante?>>, le pregunt. Y lo nico que me contest
l fue...
No me falles.

El trasgo se estremeci. Aquello tena muy mala pinta, pero el Capitn posea un
don para salir con bien de los peores aprietos. Si lo consegua de nuevo y Bolsa lo
traicionaba...
Se qued mirando medio hipnotizado la piedra rnica, observando la forma en
que su color se oscureca y pasaba del bermelln al carmes y luego al rojo rub.
El Capitn le haba asegurado que la piedra le mostrara el camino. Bolsa haba
visto otras gemas similares antes, aunque nunca las haba utilizado. La magia rnica
era para videntes, no para trasgos. A la criatura le incomodaba el simple roce de la
piedra, as que la idea de utilizarla ni se le pasaba por la cabeza.
Hasta ahora le haba enseado el camino y le haba ayudado a ver cada ensalmo
roto y cada firma mgica, pero ahora, por ltimo, el camino acababa, y la piedra
deba abrirle la puerta del Hel, un sendero que ningn ser viviente debera tomar.
Si se pone roja, estoy en peligro mortal.
Arroj la piedra contra el suelo tal como el Capitn le haba dicho. Un pasadizo
que un momento antes no estaba ah se abri como un relmpago bajo sus pies.
Estaba oscuro. Unos escalones que parecan tallados en cristal negro descendan por
~339~

Joanne Harris

Runas

la sima. Bolsa sabla que ms abajo se hallaba el ltimo tramo, el que conducla hasta el
Inframundo y el Susurrante.
Volvi a mirar una vez ms la piedra del Capitn. Habla vuelto a oscurecerse,
pasando de rojo rubl a rojo sangre, y despus al tono oscuro de un vino aejo.
Si se vuelve negro...
Dioses, pens.
Gimoteando de miedo, Bolsa guard la piedra y emprendi de nuevo un vivo trote
para bajar los estrechos peldaos y recorrer el sendero que llevaba al pals de los
muertos.
Hablan pasado ya casi tres dlas desde que Odln se adentrara en el Trasmundo
siguiendo el rastro de los fugitivos. En aquel tiempo habla descendido de forma
gradual y cuidadosa, eligiendo los corredores ms estrechos y manteniendo siempre
el rlo entre l y sus perseguidores. Habla cruzado dos veces el Strond para
aproximarse al Inframundo por una ruta indirecta, con la esperanza de que su olor no
llegara a Skadi ni a Parson. Durante esos dlas apenas habla comido ni dormido.
Segula viajando en la oscuridad, pero habla descubierto que su sentido de la
orientacin estaba mejorando de forma increlble, y adems era capaz de leer los
colores con un grado de precisin desconocido para l desde antes de la guerra.
Habla percibido la presencia de los vanir en el Trasmundo, asl como habla captado
tambin a la Cazadora. Le tentaba la idea de establecer contacto, pero en su actual
condicin no se atrevla a acercarse a ellos. Lo harla ms tarde, cuando pudiera
mostrarse en la plenitud de su aspecto y volviera a tener al Susurrante en su poder. Es
decir, en caso de que volviera a tenerlo en su poder.
Mientras ese momento llegaba, Odln se concentr en la lectura de las seales.
Habla muchas, tendidas a travs del Trasmundo como las cuerdas de un arpa y
afinadas en tonos exquisitos. Descifrarlas requerla concentracin y tambin energla
mgica, pero con cada nueva seal se acrecentaban sus presentimientos.
Finalmente, arroj las runas. Lo hizo a ciegas, pero no importaba. Su mensaje era
ya lo bastante claro. Primero lanz Raedo invertida. Era su propia runa, cruzada con
Naudr, la de la muerte.

Despus Os, la runa de los sir. Kaen invertida. Hagall, la Destructora, y por
ltimo tir Thuris, la runa de la victoria.

-340-

Joanne Harris

Runas

<<Victoria, pero para quin? -se pregunt OdIn-. Para el Orden o para el Caos?
Y en qu bando estn los sir?>>
<<AsI que ya ha empezado>>, pens. No en la superficie, como se habIa
imaginado, sino en las entraas del propio Caos. An no era la guerra, de eso estaba
seguro, pero no tardarIa en llegar asI como el invierno sigue al otoo. Loki formaba
parte de todo aquello, al igual que Maddy. Qu habIa desencadenado aquella serie
de acontecimientos? El despertar de los Durmientes? El descubrimiento del
Susurrante? Algo distinto? Lo ignoraba. Pero al menos sabIa una cosa: pasara lo que
pasase, l tenIa que estar allI.
Otra persona que presentIa que debIa estar allI era Ethelberta Parson. Por qu, ni
ella misma sabrIa decirlo, pero mientras ella y Dorian se aproximaban a su meta,
aquella sensacin se hacIa cada vez ms apremiante. HabIan soportado frIo y
penurias. TenIan los pies llenos de ampollas, no les quedaban provisiones salvo unas
cuantas patatas crudas que reservaban para la cerdita, tampoco tenIan ya aceite para
la lmpara, y sin embargo Ethelberta seguIa con paso inexorable a la rechoncha Lizzy
mientras sta se orientaba olisqueando a travs del laberinto del Trasmundo.
HacIa tiempo que Dorian Scattergood habIa renunciado a encontrar a nadie en
aquel ddalo interminable. Incluso la idea de hallar el camino a su casa se le antojaba
impensable, aunque no era sa la razn por la que seguIa caminando. Por delante de
l, Ethel era una tenue silueta que se perfilaba contra las paredes fosforescentes.
Paciente, incansable, mostraba tan poco temor por las ratas y los trasgos que habIan
visto antes en los niveles superiores del Trasmundo como ahora por los muertos que
encontraban a su paso.

No hay por qu tenerles miedo le dijo Ethel a Dorian cuando la primera oleada

de espIritus pas rozndolos entre susurros.

l habIa pegado la espalda a la pared, temblando de pavor, mientras que ella se


limit a atravesar ese flujo y seguir adelante, haciendo caso omiso de las lgubres
voces que los rodeaban, ignorando incluso los familiares murmullos de Jed Smith y
Audun Briggs mientras los seguIan hacia el paIs de los muertos.
El camino hacia el Hel habIa sido espantoso para Maddy, pero para OdIn resultaba
mucho peor. El no podIa cerrar sus ojos ciegos a la presencia de los muertos ni tapar
sus oIdos a sus splicas y maldiciones. Los difuntos se dieron cuenta y, durante una
distancia que se le hizo eterna, le arrastraron a su paso en oleadas, de tal forma que
los pies de OdIn apenas tocaban el suelo del pasadizo.

~341~

Joanne Harris

Runas

No era la primera vez que se arriesgaba a hacer ese viaje. Siempre haba sido
desagradable, pero esta vez intua que algo haba cambiado. Perciba en aquella
multitud una sensacin de expectativa, una anticipacin consciente que le inquietaba
sobremanera. Por primera vez le hablaron, y lo llamaron por su nombre.
Un hombre ciego de camino al
Hel... (te rogu que me dejaras
morir). Odn el Ciego todava
vivo? No. Por mucho.
Tiempo.
Cuando por fin escuch una voz de verdad y sinti los colores de un ser vivo, casi
lo pas por alto entre el clamor y el alboroto circundantes. La voz suba y bajaba en
tonos quejumbrosos como si discutiera consigo misma. Despus guardaba silencio
unos instantes, y enseguida reanudaba aquel debate unilateral.
te digo que no puedo hacerlo
no puedo y no voy a hacerlo es antinatural no puedes obligarme
bueno tal vez puedas pero
peligro mortal dijo l
peligro mortal
La firma mgica tena el color dorado de los trasgos, y estaba teida con los
matices de la incertidumbre y el miedo. Haba algo ms en las inmediaciones,
probablemente un amuleto impregnado de energa mgica, que emita una firma
muy familiar.
Odn no tena el menor inters en La-Bolsa-o-la-Vida, pero conoca de sobra el sello
de Loki. Recurriendo a Yr y a Naudr, le result muy sencillo acercarse al trasgo sin
ser visto y atraparle antes de que consiguiese escapar.
Unos segundos ms tarde, Bolsa colgaba indefenso del puo de Odn.

Vaya, mi General, excelencia! empez. Qu sorpresa!...


Ahrrame tus balbuceos dijo Odn, sentndose en el suelo de roca mientras
agarraba con mano firme el cuello de Bolsa. Dentro de un instante voy a decirte un
nombre y t vas a contarme todo lo que sepas. Me lo vas a contar con claridad, con
rapidez, sin mentir y sin una sola palabra de ms. De lo contrario, tendr que partirte
el cuello. De todos modos, puede que te lo parta igual. Ahora mismo no estoy de
buen humor. Entiendes lo que quiero decir?
El trasgo asinti con tanta energa que todo su cuerpo se sacudi.

Ests listo?
Bolsa asinti una vez ms.

Muy bien dijo Odn. Loki.

~342~

Joanne Harris

Runas

Bolsa trag saliva. Recordando la amenaza de Odn, recit su informacin de golpe


y sin tomar aliento:

AvernomisinrescatepadredeMaddypeligromortalseacabaeltiempo...
Espera. Los dedos de Odn apretaron con ms fuerza el cuello de Bolsa . Otra

vez. Despacio.

El trasgo asinti.

Averno dijo con voz ahogada. Misin rescate. Padre de Maddy. Peligro

mortal. Se acaba el tiempo.

No entiendo una sola palabra de lo que me ests diciendo restall Odn.


Es porque me ests ahogando, seor se defendi el trasgo.
Odn afloj su presa en torno al cuello.

Gracias, seor dijo Bolsa en tono de disculpa mientras se sentaba en el suelo .

Ha pasado bastante tiempo desde la ltima vez que me remoj el gaznate, seor, y es
una historia complicada. La contara mejor con mis propias palabras y, si disculpas mi
atrevimiento, con el pescuezo intacto. Puedo?
Odn suspir. Trasgos, se dijo. Traa ms a cuenta interrogar a un muerto que
esperar una respuesta sensata de un trasgo. Reprimi su impaciencia y empez de
nuevo.

Ahora, dime. Dnde est mi hermano?

-343-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 14

Mientras todo esto suceda, Loki esperaba en una celda del Averno y Maddy se
dispona a conocer al Tonante.
La mazmorra era muy distinta de la que haba ocupado Loki. Para empezar,
pareca limpia y cmoda: haba una cama con sbanas y un grueso edredn, una
lmpara convencional con una pantalla de flecos, una pequea alfombra floreada y
una ventana con vistas a una verde campia. En el alfizar se vea un jarrn con
flores. Junto a la cama haba una mesita auxiliar sobre la que Maddy pudo ver algo
que pareca una bandeja con t y galletas. Al lado de la mesa una seora muy bajita y
anciana se dedicaba a hacer calceta en una mecedora.
Detrs de Maddy, Loki empez a rer.

As que ste es el calabozo de Tor el Tonante coment. Por los dioses, Tor,

saba que eras un tipo retorcido, pero esto resulta ridculo.


Maddy se volvi hacia l, perpleja.

Cre que habas dicho que mi padre estara aqu.


Y as es repuso Loki con una sonrisa.
No lo entiendo.
Loki seal a la dama, que segua tejiendo.

Te presento a Ellie. Tambin conocida como la Vejez.


Loki se ri una vez ms, con un brillo de divertida malicia en los ojos.
Ellie apart la mirada de su labor y contempl a Maddy con ojos tan negros y
brillantes como los de un pjaro.

Guardad silencio les advirti con firmeza. Mi esposo est dormido.


Maddy se acerc casi de puntillas a la cama. Era cierto, haba alguien tumbado
bajo el edredn. Alcanz a ver la curva de un hombro, y unos cabellos blancos y ralos
sobre un crneo tan fino y delicado como un huevo de petirrojo.

No hagas eso espet Ellie, levantndose con la ayuda de un bastn . Muestra

un poco de respeto por tus mayores y tus superiores.

Lo siento dijo Maddy. Estoy buscando a mi padre...


-344-

Joanne Harris

Runas

Conque tu padre, eh?


Tor, hijo de Odn. El mismo al que llaman el Tonante.
La cara de manzana seca de la anciana se resquebraj en un millar de arrugas.

Debe de tratarse de una equivocacin, querida dijo. Aqu slo estamos mi

marido y yo, y el pobre est muy enfermo, casi con un pie en la tumba.
Maddy se volvi hacia Loki.

Me has mentido le dijo. Mi padre no se encuentra aqu.


Loki sacudi la cabeza.

Recuerda lo que te dije, Maddy. En la Fortaleza Negra cada hombre se construye

su propia celda, y cada prisionero invoca a su propio carcelero escogindolo de entre


sus temores ms profundos e inevitables.

Sus temores?
Para m, como bien sabes, no hay nada peor que las serpientes. Lo que ms teme

Tor es que llegue la Vejez y acabar sus das en un lecho confortable. A cada uno lo
suyo.

Sin dejar de hablar, Loki se haba acercado al otro lado de la cama. Los dedos de su
mano izquierda jugueteaban con pequeas runas, manejndolas como si fueran
dardos listos para disparar. Segua sonriendo, pero ahora haba entrecerrado los
prpados en un gesto de concentracin.

No hagas eso! dijo Ellie, agarrando su bastn y cojeando con sorprendente


agilidad hacia el otro lado del lecho. No permitir que despiertes a mi marido.
Loki se apart de su camino. La mujer era anciana, pero tambin rpida, y su
bastn despeda chispas de luz rnica.

No te acerques le orden a Maddy.


Veloz como un rayo, Loki traz sobre el durmiente la primera de sus runas, entre
las cuales Maddy reconoci Os. Los colores de Loki se difuminaron un poco ms. El
anciano dio un respingo y murmur algo, y unos dedos huesudos se engarriaron
sobre las sbanas.
El aspecto de Ellie era claramente amenazador. Sus ojos negros como cuentas
brillaban de rabia y su rostro de bruja pareca una mscara deformada.

Te lo advierto, jovencito...empez.
Loki lanz una segunda runa, Naudr invertida. Sus colores se debilitaron una vez
ms, mientras el anciano gritaba como si se hallara en las garras de una espantosa
pesadilla.
Ellie chill de ira y bruscamente golpe a Loki con su bastn rnico.

Joanne Harris

-345~346~

Runas

El dios retrocedi a toda velocidad. El golpe, que no le alcanz por los pelos,
pulveriz la mesa que haba entre ambos. La vieja volvi al ataque, fallando de
nuevo, mientras los dedos de Loki soltaban el ltimo puado de runas directamente
sobre el pecho del anciano.

Qu ests haciendo? grit Maddy sobre los agudos chillidos de la

encolerizada bruja.

Loki se limit a sonrer, sin decir nada. Su firma mgica se estaba desvaneciendo a
gran velocidad y su brillo violeta mostraba ahora una palidez fantasmal, pero la
habitacin entera empez a transformarse. La ventana haba desaparecido junto con
su idlico paisaje, y ahora slo se vea en la pared una hendidura asomada al vaco del
Averno. El resto -mecedora, cortinas, florero- se haba esfumado, dejando slo la
cama, reducida a una angosta repisa de piedra cubierta de paja podrida, junto con su
nico ocupante.
Sobre aquel saliente de piedra, ante los ojos de Maddy, el viejo cambi y se dobl
sobre s mismo. Le crecieron msculos cada vez ms abultados, un cabello tan rojo
como el del propio Loki y una barba erizada, y al fin abri unos ojos ardientes y
oscuros como brasas.
El Tonante despert en su aspecto completo, y el suelo se estremeci bajo sus pies.

Ahora es el momento de cumplir tu promesa le dijo Loki a Maddy, mientras

retroceda para apartarse de aquella figura amenazante todo lo que le permitan las
exiguas dimensiones de la diminuta estancia.
Tor le sigui de una sola zancada, barriendo a Ellie a su paso, y se detuvo a menos
de medio metro de Loki, al que sacaba dos cabezas. De sus manos brotaban chispas
de luz rnica carmes.

Qu promesa? pregunt Maddy.


La de interceder por m si algn miembro de la familia se, digamos, ofenda por

mi prolongada supervivencia.

Ah dijo Maddy. Esa promesa.


Tor rode por completo la garganta de Loki con su gigantesca manaza.

T! dijo con voz de trueno. Voy a partirte todos y cada uno de los huesos del

cuerpo, empezando por tu miserable pescuezo. Y despus te los voy a volver a


romper todos para asegurarme de que no se me olvida ninguno. Y despus voy a
moler todos los pedazos. Y despus de eso aadi con una sonrisa campechana a
travs de su barba roja ya se me ocurrir cmo hacerte ms dao todava.

Creo que se me ha olvidado decirte que esta amiga y yo tenemos ciertos... asuntos
que tratar contigo dijo Loki.
Los dedos de Tor se cerraron sobre su garganta, cortndole la respiracin.

Aydame... implor el Embaucador.

Joanne Harris

Runas

En el mismo momento en que- 3 4 7 - Maddy puso su mano sobre el brazo

del dios del trueno y dijo padre, la puerta de la celda revent con un estrpito
inimaginable y la Serpiente de los Mundos la atraves, llenando la estancia con sus
gigantescos anillos.
Tor se qued mirando a Maddy.

Qu has querido decir con eso de padre?


Haba aflojado su presa sobre Loki, quien ahora tena la espalda pegada contra la
pared para apartarse lo ms posible de Jormungard mientras Ellie, indignada con
aquella ltima intromisin, atacaba a la sierpe con su bastn.

Fabuloso dijo Loki, casi sin aliento . Bienvenida al Averno. As podrs conocer

a los muchachos.

Tor, cuya mente no era demasiado rpida, tena ciertos problemas para asimilar la
situacin.

Que t eres mi hija? dijo, titubeante. Si fuera as, seguro que lo recordara.
Detrs de ellos, la bruja estaba enfrentndose con denuedo a la Serpiente de los
Mundos. Era evidente que la Vejez al final siempre venca, y aunque los golpes que le
asestaba a Jormungard eran relativamente dbiles, Ellie pareca invulnerable al
veneno de la serpiente.

Odio entrometerme intervino Loki, pero si pudiramos dejar esto para ms

tarde... Tor, te presento a Maddy. Ha venido para sacarte de aqu, igual que yo. No es
que vayas a agradecerlo, por supuesto. Veo que ests demasiado ocupado planeando
triturar todos mis huesos como para sentir ni un gramo de gratitud, pero slo nos
quedan diecinueve minutos, y personalmente preferira posponer esto para otro
momento.

Diecinueve minutos para qu? pregunt Tor.


Ahora que estaba en una situacin de peligro se le vea ms animado y alerta. Su
barba se haba erizado y su aspecto era el de un dios del trueno disponindose para la
guerra y disfrutando cada momento.

Escucha le dijo Loki en tono impaciente. ste es el corazn del Averno. El

simple hecho de encontrarnos aqu est provocando una perturbacin como no


puedes ni concebir. Me refiero a que nos hemos apartado demasiado de nuestro
camino para seguir siendo discretos. Ya hemos taladrado agujeros en un centenar de
sueos y soltado a un sinfn de demonios, incluyendo a la Vejez y a Jormungard, as
que si queremos salir de aqu tendremos que confiar en el cerebro, no en los
msculos. Lo cual, viejo amigo, afrontmoslo...
El semblante de Tor se oscureci, y su puo se prepar para golpear.

...significa que me necesitas dijo Loki.


Por qu?

Joanne Harris
Porque yo s cmo liberar a los

Runas
- 3 4 8 - dioses.

Maddy escuch con ojos brillantes mientras el Embaucador les explicaba su ltimo
plan. Empezaba a pensar que haba juzgado mal a Loki, y de pronto se avergonzaba
de haber pensado que l era el traidor de la puerta.
Quera decrselo, pero no haba tiempo. El cronfago marcaba diecisis minutos, y
Ellie y Jormungard parecan decididos a reducir a escombros la estancia. Entre ambos
saltaban chispazos de luz rnica, y el aire estaba tan saturado de veneno que a
Maddy le escocan los ojos y se le saltaban las lgrimas.

Ahora, escucha dijo Loki en tono apremiante. Habris de protegerme. Los

dos. He perdido casi toda mi energa mgica. Si hay que pelear no tendr la menor
oportunidad. Adems, debemos ser extremadamente rpidos.
El Tonante asinti con un gruido.

Bien. Por lo que sabemos prosigui Loki, nuestra amiga Jormungard se

desplaza a travs de los sueos. Bajo ese exterior tan tosco, no es ms que otro gusano
que se abre camino hacia su guarida. En su caso, hasta el ro Sueo. Me segus hasta
aqu?

Desembucha de una vez rezong Tor.


Hasta ahora explic Loki, hemos hecho todo lo posible por refrenar su paso.

Una criatura de su tamao atrae la atencin y taladra agujeros en el tejido del Averno
como si fuera un queso gruyere. Pero y si nosotros quisiramos abrir esos agujeros? Si
dejamos que Jorgi se enfurezca lo suficiente en el sitio adecuado, podremos abrir una
brecha tan grande como nunca antes se ha visto en el Caos. Lo nico que nos hace
falta es ofrecerle un cebo...

Un cebo? retruc Tor. Es que acaso vamos de pesca?


Quince minutos anunci Loki, mirando a Maddy . T slo sigue a la

serpiente. Y no te detengas por nada.

La barba de Tor se eriz amenazadora.


Dime, piltrafa. Qu seuelo vas a usar?
Pero Maddy ya lo haba comprendido. Un escalofro recorri su espalda mientras
Loki, plido como un cadver, saltaba a travs de la pared de la celda hacia la nada.

Qu seuelo? volvi a replicar Maddy. El mismo, evidentemente.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 15

Un segundo despus, Jormungard se arroj tras Loki, con la Vejez aferrada a sus
asfixiantes anillos. Al hacerlo arranc las piedras de la pared ya daada, y en un
segundo ataque consigui atravesarla, ofreciendo a Tor y a Maddy una repentina y
vertiginosa perspectiva de la celda contigua. El ofidio se lanz al instante por el
agujero y, durante lo que pareci una eternidad, Tor y Maddy contemplaron cmo su
cuerpo negro como el petrleo se comprima para atravesar la abertura.

Vamos! grit Maddy.


Se agarr a la cola de la serpiente y se dispuso a seguirla hacia lo desconocido. A
su lado, Tor hizo lo mismo. Sus dedos se clavaron en los anillos de Jormungard y sus
rodillas apretaron los flancos de la criatura. Era como cabalgar un caballo a pelo, se
dijo Maddy, aunque se tratara de un caballo sin patas, de cien metros de longitud,
que exudaba un pus venenoso y que ola a miasmas. Aun as, se aferr con fuerza y
cerr los ojos para protegerse de la ponzoosa niebla que brotaba de la boca del
monstruo.
Despus los abri durante un instante, y por segunda vez se encontr volando
sobre el mareante paisaje del Averno. De las profundidades se elevaban gritos de
tormento, y bajo sus pies desfilaban jirones de sueos a modo de nubes. Despus se
encontraron cayendo hacia la sima. Sobre sus cabezas, el aire estaba lleno de
enjambres de efmeros. Maddy cerr otra vez los ojos...
Volvi a abrirlos cuando la Serpiente de los Mundos atraves con un chillido un
tnel de luces, en cuyo final una figura solitaria -un hombre, le pareci a Maddypareca colgar y dar vueltas sobre una rueda de estrellas. Bajo ellos, una criatura que
pareca toda ojos le tir un bocado a Jormungard. Despus volvieron a encontrarse
atravesando un vasto espacio abierto, donde pozos de fuego arrojaban vapores
sulfurosos y una mujer rubia peleaba contra una gigantesca cucaracha blindada de
largas patas sobre un crter rodeado de huesos humanos.
Junto a Maddy, Tor arrojaba proyectiles contra los efmeros que tenan debajo. La
fuerza del dios era colosal. Cuando acertaba en el blanco, la rplica del impacto era
tan potente que perforaba agujeros en la tierra yerma que yaca bajo ellos y enviaba al
espacio grandes fragmentos del Averno que giraban sin control.
Viajando de esta forma recorrieron una docena de niveles y atravesaron otros
tantos tneles y celdas. A su paso, los sueos se hacan aicos, las paredes de las
~349~

Joanne Harris

Runas

mazmorras se derrumbaban y despertaban los soantes. Maddy se enteraba de todo


ello ms por deduccin que porque realmente lo viera: los ojos le ardian por culpa del
veneno de la serpiente y necesitaba todas las fuerzas y la concentracin para
mantenerse agarrada.
El Tonante, al menos, se lo estaba pasando en grande. Ya habia captado la idea
general del plan, aunque pasando por alto las sutilezas. Tor no era precisamente un
filsofo, pero sabia reconocer un demonio cuando lo veia, y el Averno estaba plagado
de ellos. Ahora que habia recuperado su aspecto y podia arrojar relmpagos
mentales, casi se sentia feliz de nuevo, dejando atrs los recuerdos de aquellos
quinientos aos como un sueo lejano.
No habia seal alguna de Loki. Su firma mgica, cada vez ms dbil, se habia
confundido entre la multitud de efmeros y rastros de luz, y hacia rato que Maddy
habia perdido de vista su figura, que se antojaba patticamente pequea al
compararla con la ingente masa de la sierpe que le perseguia. Lo ms que Maddy
podia hacer era desear que an siguiera vivo. Bajo ella, los anillos de Jormungard
restallaban con la furia de un ltigo mientras el monstruo ganaba fuerza,
destrozndolo todo en la fortaleza de los sueos como una segadora en un campo de
heno.
El ofidio arrancaba a su paso grandes fragmentos del Averno. Los soantes
quedaban libres, aunque Maddy era incapaz de saber si se trataba o no de sir. Los
efmeros se dispersaban por el aire como paja aventada. En un momento dado,
Maddy incluso crey vislumbrar lo que habia al otro lado de las murallas del Averno:
una oscuridad en forma de espiral que lo absorbia todo, tachonada de estrellas
muertas. Un escalofrio le recorri el cuerpo.
Por los dioses, es eso el Caos?
Cerr los ojos y se agarr con fuerza.

-350-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 16

La guardiana del Hel lo presenciaba todo a travs de su ojo muerto.

Esta vez lo ha conseguido realmente admiti la diosa con cierto matiz de


admiracin. Esa serpiente se est haciendo cada vez ms grande. Tiene lgica, ya
que es el miedo de Loki lo que le confiere su fuerza.

En sus manos, el Susurrante brillaba con ferocidad.

T slo mtalo dijo. Y a la chica tambin.


No puedo respondi Hel. He hecho un juramento.
El cronfago que sostenia en la mano, gemelo idntico del que Loki llevaba al
cuello, sealaba cincuenta y un minutos. Tal vez podia conseguirlo. Estaba cerca: con
su ojo muerto y omnividente, Hel podia verlo venir, volando como un cometa
llameante con la serpiente pisndole los talones y una ringlera de soantes tras su
estela. Si pasaban nueve minutos -ahora incluso menos-, y Loki no conseguia cruzar
el rio, su cuerpo y el de Maddy dejarian de existir, con lo que quedarian atrapados en
un Averno que empezaba a reventar por sus costuras y dejaba entrever la luz muerta
del Ms All.

Qu diferencia pueden suponer nueve minutos? pregunt el Susurrante


.Vamos, mtale antes de que provoque ms destrozos le inst con voz apremiante, y
ahora palpitaba con una luz verdosa que arrojaba sombras inquietas sobre el
semblante de Hel.

Me ests pidiendo que falte a mi palabra.


Tu palabra? exclam el Susurrante. Qu valor tiene tu palabra para alguien

como l? Vamos, est indefenso. Mtale ahora, por los dioses. Mtale antes de que
sea demasiado tarde!

No puedo. Hel volvi a consultar el cronfago. Mi promesa me ata durante

otros... ocho minutos.

El Susurrante se enfad y sus colores se encendieron como fuego de dragn. Sabia


de sobra que seria dificil hacer cambalaches con Hel, incluso con la plena
colaboracin de Loki, pero ste, una vez liberado de la influencia del Susurrante y
tras recobrar su aspecto en el Averno, habia elegido el bando de Maddy y se habia
atrevido a emprender aquel intento de liberar a los dioses...

~351~

Joanne Harris

Runas

Pensabas que te podas ganar su perdn, Embaucador? Recuperar tu puesto


entre los sir? Has llegado a creer que Tor podra siquiera protegerte de m?
Con un esfuerzo, el Susurrante dome su rabia. Los dioses podan escapar, pero
adonde iran? Entrar en el Inframundo tan slo significara la muerte para todos
ellos: mientras siguiesen siendo incorpreos estaran en manos de Hel, que podra
hacer con ellos lo que se le antojase.
Claro que siempre podan intentar escapar al ro Sueo, aunque esto tambin
conllevaba sus peligros, pues entrar en el Sueo tan cerca de sus fuentes supona un
peligro tan grande que incluso los condenados se lo pensaran dos veces.
Quedaban siete minutos. El Susurrante hizo un esfuerzo y apart la mirada de la
escena que tena lugar al otro lado del ro.

Puedo ayudarte, seora dijo con voz repentinamente melosa. S lo que

deseas, y slo yo puedo drtelo.


Hel abri ambos ojos.

No s qu pretendes decir con eso.


No lo sabes? pregunt el Susurrante.
Los segundos seguan pasando. Seis minutos.

De veras no lo sabes? insisti el Susurrante.


No puedo hacerlo respondi Hel, pero su voz son dbil.
Oh, claro que puedes! insisti el Susurrante en tono zalamero . Un leve corte,

tan slo un rpido tijeretazo, y todo lo que siempre has anhelado puede ser tuyo.
Una vida por otra, mi diosa. La vida de Loki, los cinco minutos que quedan de ella, y
a cambio puedes tener a Blder. Imagnatelo. Blder vivo. Caliente. Respirando. Y
tuyo, mi diosa. Todo tuyo.
Hel guard silencio durante unos segundos que se hicieron eternos. Por fin dijo:

No puedo romper mi promesa. El equilibrio entre el Orden y el Caos depende de

mi neutralidad.

Contigo o sin ti repuso el Susurrante, el equilibrio entre Orden y Caos pronto

se va a ver en peligro.

El ojo viviente de Hel brillaba con un intenso anhelo en su plido semblante.

Cmo?
El Susurrante se permiti el lujo de sonrer.

Hacemos un trato, mi diosa?


Dime cmo, malditos sean tus ojos!
Resplandeciendo de alegra, el Susurrante se lo explic.

Joanne Harris

- 3 5 32 -

Runas

Al otro lado del ro, Loki volaba como un proyectil en llamas hacia las puertas del
Averno. Hel poda ver que estaba casi abrasado; su firma mgica era como un chorro
de llamaradas y el esfuerzo y la concentracin le deformaban el rostro.
Tras l venan Tor, Maddy, la serpiente con la Vejez an aferrada a su cola, y detrs
de ellos los soantes. Eran cientos, miles, que seguan a Jormungard como una lnea
de rompientes mientras la fortaleza se desintegraba, y todos ellos iban en busca del
ro.
Un temblor recorri el Inframundo; una profunda trepidacin que sacudi todo el
Hel hasta sus mismos cimientos, desplazando rocas que estaban clavadas all desde el
origen del mundo y enviando ondas de choque entre las filas de los difuntos. Los
huesos bailaron, se levant una inmensa nube de polvo, la niebla se desgarr y un
aullido de rabia brot de la seca garganta de Hel.

Qu est pasando aqu? grit la diosa de los muertos.


En su mano, el cronfago la inform de que tan slo quedaban ochenta y cinco
segundos.

Es el propio Caos, que est aporreando tu puerta. El Caos que busca a sus

prisioneros. Si Loki escapa, conseguir abrirse paso hasta aqu.

Eso lo ha hecho Loki?


Mtalo ahora. Salva tu reino y a ti misma de paso.
Y qu pasa si te equivocas, Orculo?
Todava tienes a Blder. Te vas a negar?
Blder.
Por segunda vez en quinientos aos, a Hel se le escap un suspiro.

Setenta segundos.
Pero yo...
Sesenta segundos y vers a Blder vivo de nuevo. Cincuenta y nueve. Cincuenta

y ocho. Cincuenta y siete...

Est bien! Est bien!


Hel extendi la mano muerta. Los dedos eran una sucesin de huesos de aspecto
amarillento y quebradizo bajo el efecto de aquella luz fantasmal y proyectaban una
sombra en forma de araa bajo la cual Loki dorma con un brazo extendido sobre el
suelo arenoso de Hel y una sonrisa casi imperceptible en sus labios llenos de
cicatrices. La hebra de plata que le una al Averno brillaba como el hilo de una
telaraa.

Hazlo, seora. Toma su vida.

Joanne Harris

Runas

Hel extendi su mano muerta y cort la hebra.


En ese mismo momento son un- 3 5 4 - ruido formidable y estremecedor, un

crujido como si todos los mundos se desgajaran a la vez. Y al mismo tiempo


ocurrieron todas estas cosas:
La piedra rnica que llevaba Bolsa se volvi negra como el alquitrn.
Odn se sinti atravesado por una oleada de energa cuando diez mil hombres
recin muertos pasaron sobre l y se precipitaron al Inframundo.
En el Averno, Jormungard derrib las puertas y se lanz de cabeza al ro Sueo.
Loki sigui su vuelo, con tan slo unos segundos por delante, y se estrell a toda
velocidad contra una barrera invisible que lo envi en una espiral de muerte, cayendo
en barrena y sin control de vuelta a la sima.
Y en Finismundi, el magistrado emrito nmero 262, un hombre que en otra vida
haba respondido al nombre de Fortune Goodchild, apenas tuvo tiempo de
preguntarse a s mismo: Cmo podemos ir al Averno?. En ese mismo instante el
Innombrable pronunci una sola palabra y el magistrado se desplom sin vida sobre
el suelo del Consejo de los Doce.

Ya est empezando anunci el Susurrante.


Qu est empezando? pregunt Hel.
El fin respondi el Susurrante, con un tenue resplandor. El ltimo

enfrentamiento entre el Orden y el Caos. El Fin de Todas las Cosas.

Hel vio cmo el Susurrante empezaba a cambiar. De la cabeza de piedra brot una
flor fantasmal. El aire comenz a materializarse en una forma definida, y ahora Hel
pudo contemplar al Susurrante en su verdadero aspecto, espectral al principio, pero
brillando de forma visible. Se trataba de una figura resplandeciente y ligeramente
encorvada. Tena el rostro enjuto, los ojos tapados por una capucha, y un bastn de
runas que centelleaban y giraban en el aire.

Quin eres? pregunt Hel.


El Susurrante sonri.

Ah, querida, he sido tantas cosas! He sido Mmir el Sabio. He sido amigo y

confidente de Odn. Fui el orculo que vaticin el Ragnark. Mi nombre es


Innombrable, puesto que tengo muchos, pero ya que somos amigos, t puedes
llamarme el Antiguo de los Das.

Joanne Harris

Runas

LIBRO OCHO

E L I NNOMBRABLE
En qu suea el esclavo?
El esclavo suea en convertirse en amo.

Libro de Mtnir, 5:15

-355-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 1

Todos pudieron sentir el estallido psquico que sacudi los Nueve Mundos. Incluso
a ciento cincuenta kilmetros de su epicentro se levantaron nubes purpreas, las
puertas retemblaron, los perros aullaron, los odos de los hombres sangraron y los
pjaros se desplomaron chillando en pleno vuelo.
Los vanir tambin lo sintieron y aceleraron su paso. Frey adopt la forma de un
jabal, Himdal la de un lobo gris y Bragi la de un zorro pardo. Los tres se lanzaron al
galope por los tneles, mientras Njord protestaba, Freya gema e Idn, sensata,
recoga las ropas de todos por si las necesitaban ms tarde.
Lizzy la Gorda lo not y supo que estaban cerca.
Y en la boca del Inframundo, mientras Parson y la Cazadora observaban con
asombro la escena que tena lugar bajo ellos en la llanura, el examinador nmero
4.421.974 oy la llamada y, exhalando un largo y spero suspiro de liberacin, sali
sigilosamente de su anfitrin y tom el pasadizo que descenda hacia el Hel.
Todo haba empezado, tal como predijera el Buen Libro.
Los muertos se haban puesto en marcha. Y eran diez mil.
Hel examin en silencio a la multitud congregada ante ella en la llanura. Eran
tantas almas! Pero por qu no le rendan homenaje? Por qu se haban desplegado
como un ejrcito?
Qu significaba este Orden donde los hombres estaban muertos, pero la propia
Muerte no tena autoridad?
Hel volvi hacia los diez mil la mitad aterradora de su rostro.

Yaced muertos! les orden.


Los hombres no se movieron.

Os ordeno que os dispersis! insisti Hel.


Pero nadie la obedeci. Los diez mil hombres esperaban, erguidos como espigas en
un trigal, con los ojos vueltos hacia el Averno.
Hel se volvi hacia el Susurrante.

Esto es cosa tuya?

-356-

Joanne Harris

Runas

Por supuesto que si respondi l. Ahora, date prisa y entrgame a la chica.


La chica? En medio de la confusin, casi se habia olvidado de ella.
Hel consult el cronfago. Quedaban treinta segundos. Habia quebrantado la
promesa que le hiciera a Loki, y el equilibrio entre los mundos se habia estremecido
hasta sus cimientos. Si faltaba a su palabra de nuevo, no se atrevia ni a imaginar qu
consecuencias podia acarrear. Ya podia sentir cmo subia el rio, y ms all percibia el
Caos, como el latir de un corazn enfermo.

Rpido! la urgi el Susurrante. Cada momento que la chica siga en el Averno

es un riesgo innecesario.

Por qu? pregunt Hel.


Mir a la muchacha, que seguia dormida, unida a la vida por un hilo de seda.
Hasta ese momento apenas se habia molestado en pensar en ella. Ocupada con Loki y
el Susurrante, no habia tenido tiempo para reparar en una joven de catorce aos.
Pero ahora la observ con ms atencin. Repar en su firma, de un rojo oxidado, y
una vez ms buce en su memoria buscando un parecido. Si, tal vez habia un aire
familiar, algo que le recordaba a los dias en que los sir gobernaban los mundos...

Quin es? pregunt Hel.


Nadie respondi el Susurrante.
Qu curioso. Loki contest justo lo mismo.
El Susurrante brill con impaciencia.

No es nadie insisti. T entrgamela. Corta el hilo. Vamos, hazlo ahora que

an ests a tiempo.

Con gesto inescrutable, Hel extendi la mano muerta y acarici con suavidad el
rostro de Maddy.

Hazlo de una vez! la apremi el Susurrante. Hazlo y conseguir que Blder


sea tuyo.
Hel sonri y roz la hebra que seguia uniendo a Maddy con la vida. Al tocarla, se
ilumin con un tenue resplandor. Brillaba como la runiforma que tenia en la mano.

Esa runa... dijo Hel.


Dieciocho segundos.

Por favor! Casi no queda tiempo!


Hel cogi los dedos de la muchacha con su mano viviente. Aesk brillaba alli, con
un rojo intenso, casi violento, y en ese momento la diosa comprendi. El Fresno del
Mundo. El rbol Relmpago. La primera runa del Alfabeto Nuevo. Cay en la cuenta
de a quin le recordaba Maddy, no por su aspecto, sino por su firma, y se

-357-

Joanne Harris

Runas

volvi hacia el Susurrante con la misma sonrisa que haba hecho marchitarse a
muchos dioses.

As que por eso la queras dijo. Por eso la has trado a Hel. Y en cuanto a

Loki..., ahora comprendo por qu tambin lo queras a l.


El Susurrante hizo una mueca de desesperacin.

Te construir un palacio, Hel le prometi con su voz ms meliflua . Cuando

Blder se levante de entre los muertos, los dos podris acostaros juntos en la
Ciudadela del Cielo.
Hel se llev los dedos a los labios. Era una sensacin peculiar que hizo que su
mitad viviente se ruborizara. Ella, que se crea de vuelta de todo aquello, que contaba
su edad en eones, tan seca como el polvo. Jams habra esperado ese raudal de
sensaciones, esa oleada de esperanza casi infantil...
Estir la mano para romper el hilo.

-358-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 2

La Serpiente de los Mundos atraves las puertas al doble de la velocidad del


sueo. Maddy y Tor apenas tuvieron tiempo de saltar antes de que Jormungard se
abalanzara de cabeza al rio, con la Vejez colgada an de su cola. Olas altas como un
muro se levantaron del rio y nubes de efmeros estallaron en todas direcciones.
Algunos de los soantes ya habian conseguido pasar y Maddy, que ahora podia ver el
hilo de plata que unia su aspecto a su yo fisico, intent seguirlos a travs de la grieta
que se estrechaba por momentos...
Detrs de ella se acercaba un nmero incontable de soantes. Algunos eran
humanos, otros mostraban rasgos visiblemente demoniacos. Unos portaban las runas
y los colores de los dioses, mientras que otros se movian como mquinas, se
tambaleaban como pesadillas viscosas y agusanadas intentando liberarse.
Tor se volvi para detener a aquellas monstruosidades. Tenia trabajo de sobra con
aquella multitud de habitantes del Averno: sueos y soantes, criaturas del Caos,
mquinas de destruccin, serpientes y cambiantes, y cualquier otra alimaa deseosa
de abrir una grieta para colarse en el Octavo Mundo. Aunque le resultaba imposible
mantener a todos apartados de la puerta, slo los ms rpidos y los ms hbiles
consiguieron seguir a Jormungard y pasar del Averno al Sueo.
Ante l se habian congregado los sir, encarnados en sus aspectos. Eran
lastimosamente pocos -tan slo tres de ellos- y guardaban un silencio sobrecogido
ante lo que estaban viendo.
Frig, la Madre, esposa de Odin, alta y de ojos grises, con la runa Sol en su brazo
izquierdo. Sif, esposa de Tor, Reina de la Cosecha, de cabellos dorados y portadora de
la runa r. Y Tyr el Zurdo, dios de la batalla, flameante como una antorcha con sus
fieros colores, con la lanza en la izquierda, mientras la mano derecha se perfilaba en
fuego contra la oscuridad de la noche como un fantasma de si misma.
El Tonante habia esperado que fueran ms, pero los dems no debian de haber
logrado escapar, o bien se habian hundido en el Caos o se habian zambullido en el
Sueo, pues no conseguia ver rastro de ninguno de ellos. Contndose a si mismo,
eran cuatro en total.
Cinco, si incluia a Maddy.

~359~

Joanne Harris

Runas

Le hizo un gesto a la chica para que cruzara la puerta. Slo ella poda pasar al Hel.
Los dems tendran que escapar a travs del Sueo mientras a su alrededor el Noveno
Mundo empezaba a desmoronarse en pedazos.
A cada momento alguna criatura -dios o demonio, Maddy era incapaz de
distinguirlo- perda su asidero en el Averno y era absorbida por la nada entre gritos.
El ruido era apocalptico. De las fauces del abismo brotaba un siniestro sonido de
succin, una especie de carcajada que por segundos se haca ms y ms
ensordecedora.

Maddy! Vete, ahora! insisti Tor.


Pero Maddy haba visto algo que se mova. Ese algo l- estaba muy abajo, y se
vea borroso por las brumas y los parsitos del Averno, que pululaban en el aire como
enjambres de partculas mortferas, pero la firma mgica, aunque dbil, resultaba
inconfundible. Era Loki, y estaba cayendo. A su alrededor y por debajo de l se abran
grietas en el tejido del Caos, dejando vislumbrar retazos del pilago de estrellas
muertas del Trasmundo.

Vete, Maddy! le grit Tor. Cruza la abertura! No te queda mucho tiempo!


Pero es Loki! dijo ella, sealando a la figura que caa.
Tor sacudi su cabeza melenuda.

No puedes hacer nada por... empez.


Sin embargo, Maddy se lanz en persecucin de Loki antes de que su padre
pudiera protestar. En vez de colarse por la abertura que llevaba al Inframundo, la
chica se haba arrojado a aquel caldero plagado de chispas, sin que parecieran
importarle los efmeros ni el hecho de que el mundo en el que se hallaban se estaba
devorando a s mismo como una serpiente que muerde su propia cola hasta
convertirse en nada.
Tor fue tras ella; no estaba seguro de por qu Maddy necesitaba a Loki, pero no
haba tiempo para discutir. Entonces vio lo que haba a su espalda, se detuvo en seco
y contempl con ojos de estupor las escenas que se estaban produciendo ms all del
Sueo.
Era como si, por primera vez en mil aos, la tierra de Hel hubiera florecido con
algo parecido a la vida. Las nubes se amontonaban en un falso cielo, y soplaba un
viento oscuro y abrasador. Pero no fue eso lo que hizo vacilar al Tonante, aunque bajo
las nubes y el sol muerto el llano pareca casi gemelo del otro campo de batalla que se
extenda ms all de Finismundi.
Eran los muertos quienes haban atrado la atencin de Tor. No los del Averno
-aquellas almas lastimeras y perdidas, tan numerosas como los granos de arena-, sino
una columna de difuntos desplegada como un ejrcito en una interminable fila al
borde del desierto, una fuerza de diez mil hombres que esperaban inmviles para
enfrentarse al poder del Averno.
~360~

Joanne Harris

Runas

Diez mil, ni ms ni menos: una cifra mgica que apareca mencionada a menudo
en las crnicas de la ltima batalla. Y era tambin el nmero exacto de miembros del
Orden, que haba sacrificado de forma fra y calculada a todos sus hombres: all
estaban los examinadores, magistrados y profesores, unidos todos en una comunin
ms poderosa que la muerte.
Tor se dio cuenta ahora de que conoca aquel sonido -esa succin inhumana, como
si el propio Caos tomara aliento-, y bajo su barba de fuego su rostro empalideci. Ya
haba escuchado antes ese ruido, en el Ragnark. En aquella ocasin los enemigos
tambin los superaban en nmero, pero no en tal proporcin como ahora. Aunque en
el Ragnark l todava posea su energa mgica, y tambin su martillo, incluso
entonces aquel ruido le haba helado la sangre en las venas.
<<Pero si es...>>, cay en el preciso momento en que sonaba una terrible explosin
entre los mundos y Tor apenas tuvo tiempo de pensar: <<Ojoj, aqu viene>>, y en
los ltimos segundos de la vida de Maddy las legiones del Orden empezaron su
marcha inexorable a travs de las llanuras del Hel.

~361~

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 3

Maddy se vio obligada a descender miles de niveles en el Averno para alcanzar a


Loki. El dios caa a toda velocidad, con los ojos cerrados y aferrando an el cronfago
en las manos. Abri los ojos cuando Maddy se le acerc, pero mene la cabeza y
volvi a cerrarlos.

Estoy muerto, Maddy. Djame solo.


Cmo? Por un instante, con la cacofona del Averno atronndole los odos, no

estuvo segura de haber odo Estoy muerto. Despus vio la hora del reloj, y su boca
se abri en un grito silencioso.
Cuarenta y cinco segundos.

Djame solo.
Cuarenta y dos segundos.
Cuarenta y uno.

Tienes que salir insisti Loki.


Podemos salir los dos. Cgeme de la mano...
Loki solt un juramento, mientras la runa Naudr se cerraba sola rodeando su
mueca.

Creme, Maddy. Ests malgastando tu tiempo.


Treinta y nueve segundos.
Maddy empez a tirar de l hacia arriba.

No pienso dejarte aqu dijo. Me equivoqu contigo. Crea que eras el traidor

de la puerta...

Volaron de nuevo hacia las alturas. Maddy remolcaba a Loki haciendo acopio de
toda su fuerza mgica, mientras l trataba de disuadirla y de hacerse or por encima
del ensordecedor bramido de la destruccin del Noveno Mundo.

Es que yo era el traidor de la puerta protest Loki.


Ahora ests intentando ser noble dijo Maddy. Quieres que yo te abandone

para salvarme, as que intentas hacerme creer...

Por favor! grit Loki. No estoy siendo noble!


-362-

Joanne Harris

Runas

Quedaban treinta segundos. Ahora su velocidad rivalizaba con la de la Serpiente


de los Mundos en su mxima aceleracin, y cruzaban lo que parecan kilmetros en
fracciones de segundo, medio ensordecidos por la atronadora succin del Caos.

Escucha dijo Loki. Oyes ese ruido?


Maddy asinti.

Es Surt, que viene hacia aqu dijo Loki.


Lord Surt? El Destructor?
No, Surt el Amoroso. Pues quin va a ser?
Veintids segundos. Ya podan ver la puerta. La ranura no pareca ms ancha que
un bistur. Tor la mantena abierta con ambas manos, con la cara enrojecida por el
esfuerzo y los hombros abultados como los de un buey, mientras ellos se precipitaban
hacia aquel estrecho resquicio.
Veinte segundos.

No te preocupes, lo conseguiremos.
Maddy, no...
Pese a que senta que el corazn le iba a estallar, Maddy se abalanz hacia la puerta
a punto de cerrarse, arrastrando a Loki, que an se resista.

Escchame! El Susurrante ha mentido. S lo que quiere: lo he ledo en su mente.

Lo he sabido desde que empez nuestro viaje. No te lo haba dicho. Te ment,


pensando que poda utilizarte para salvarme.
Quince segundos.
Maddy dio un tirn de Loki.
Naudr, la Recolectara, cedi, con un chasquido.
Y entonces sucedieron tres cosas a la vez:
La esfera del cronfago de Hel se rompi y el tiempo qued congelado en trece
segundos.
El Averno se cerr con un sonido metlico.
Y Maddy despert en su propio cuerpo y se encontr cara a cara con el ojo muerto
de Hel.

-363-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 4

Parson y la Cazadora se detuvieron a la entrada del Inframundo. Haban seguido a


su presa hasta la entrada de Hel. Ahora contemplaron la llanura, donde una fina
polvareda se levantaba tras la estela de dos figuras, una alta y otra baja, que
avanzaban lentamente por el desierto.
Aquello ya era demasiado para el aguante de Adam Scattergood. Ese cielo
desolado donde ni siquiera debera existir cielo, los picos sin nombre, los muertos
que desfilaban como cmulos de negros nubarrones... Aunque fuera un sueo, idea a
la que se aferraba con todas sus fuerzas, haca ya mucho que haba renunciado a
cualquier esperanza de despertar. La muerte sera infinitamente mejor que su
situacin actual. Sin embargo, sigui caminando con indiferencia hacia donde lo
guiaba la Cazadora, escuchando en sus odos el sonido de los muertos y
preguntndose cundo le tocara a l.
Nat Parson no se molest en pensar en Adam. Con una sonrisa lobuna, abri el
Libro de las Palabras por la pgina correspondiente. Su enemigo estaba a su alcance.
Saba que incluso a travs de aquella vasta extensin el ensalmo conseguira abatirlo,
as que se permiti un breve suspiro de satisfaccin mientras se dispona a invocar el
poder de la Palabra.
Yo te llamo Odn, hijo de Bor...
Pero Parson pens que algo no iba bien. La primera vez que recurri a esa
invocacin haba experimentado una intensa sensacin de fatalidad, un poder que se
acrecentaba con cada palabra hasta convertirse en una muralla mvil que lo aplastaba
todo a su paso. Sin embargo ahora, al pronunciar la frmula, la Palabra se neg a
revelarse.

Qu pasa? pregunt Skadi, impaciente, cuando vio que Nat titubeaba a mitad

de la frase y se interrumpa.

No funciona dijo l.
Debes de haberlo ledo mal, estpido.
No lo he ledo mal replic Parson, molesto al or que le tildaban de estpido

delante de su aprendiz, y que para colmo era una mujer brbara e iletrada quien lo
haca. Empez el ensalmo de nuevo con su mejor voz de pulpito, pero una vez ms la
Palabra son plana, como si algo le hubiera extrado su poder.
-364-

Joanne Harris

Runas

<<Qu est pasando?>>, se pregunt con desnimo, y busc la tranquilizadora


presencia del examinador nmero 4.421.974 en su mente.
Pero Elas Rede guardaba un extrao silencio. Al igual que la Palabra, el
examinador haba perdido profundidad, como una pintura descolorida por el sol.
Tambin comprob que las luces y los colores de la firma mgica que lo iluminaban
todo haban desaparecido. Un momento antes estaban all, y despus... nada. Era
como si alguien las hubiera apagado de un soplido.
<<Hay alguien ah?>>
Ninguna voz interior le contest.
<<Elas? Examinador?>>
Silencio de nuevo. Un silencio pesado y gris, como el que se siente al regresar un
da a un hogar y descubrir de repente que est vaco y que no hay nadie en casa.
Nat Parson grit. Cuando Skadi se volvi para mirarle, se dio cuenta de que haba
sufrido un cambio. La hebra de plata que iluminaba sus colores y converta su firma
parda y vulgar en un manto de poder haba desaparecido. Ahora Parson volva a ser
normal, tan slo un miembro ms de la Gente, un tipo anodino y mediocre.
La Cazadora solt un gruido.

Me has engaado dijo y, cambiando a su forma animal, galop por la arena a la

deriva para perseguir al General.

Nat pens en seguirla, pero Skadi sigui corriendo por la interminable llanura
entre aullidos de furia dirigidos contra su enemigo, y no tard en distanciarle.

No puedes dejarme aqu! clam el clrigo.


Fue entonces cuando los vanir, atrados por los gruidos de la loba blanca, salieron
de entre las sombras que haba detrs de Nat y le observaron con gesto sombro
desde la entrada del tnel.

-365-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 5

Bajo la apariencia de animales haban seguido el rastro de la Cazadora, con Frey,


Bragi y Himdal encabezando la cacera. Cuando el pasadizo se ensanch, Njord se
les uni en su forma de pigargo, volando por debajo del techo. Ahora los cuatro
recobraron sus propios aspectos y desde el punto estratgico que ocupaban
observaron con atencin cmo la loba blanca persegua a su presa.
A cierta distancia por detrs de ellos llegaron Freya e Idn, que contemplaron con
asombro el cielo del Hel y el pequeo drama que se representaba all abajo en la
llanura, a varios kilmetros de ellos.

Os dije que Skadi estaba de nuestra parte coment Njord. Le ha seguido

hasta aqu, y nos ha conducido directamente hacia l.

T crees? Himdal mir a Parson, a menos de cinco metros de ellos .

Entonces, que alguien me explique por qu l est aqu. Y qu pasa con el


Susurrante? Si estuviera cerca, a estas alturas ya lo habra visto.

Es obvio respondi Njord. Loki lo tiene en su poder.


No tiene sentido dijo Himdal. Si Odn y Loki estuvieran trabajando

juntos...

Pues entonces es que se han peleado y l ha huido. Eso es lo que debe de haber

pasado. Qu ms da?

Necesito cerciorarme.
Himdal se volvi hacia Parson, que haba retrocedido. A sus pies, Adam
Scattergood se tap los ojos.

T, amigo dijo Himdal. Dnde est el Susurrante?


Por favor, no me mates! suplic Nat.Yo no s nada de ese Susurrante. Slo

soy un clrigo de campo, y ya ni siquiera tengo la Palabra...

Parson se interrumpi y se qued con la mirada fija, mientras el Libro de las


Palabras se le caa de las manos. Pareca como un hombre que hubiera sufrido un
ataque al corazn. Tena el semblante plido, los ojos saltones y la boca entreabierta,
pero ninguna palabra brot de sus labios.
Su esposa estaba de pie en la boca del tnel. Llevaba el cabello suelto, le brillaban
los ojos y sus vulgares facciones se vean iluminadas por un gesto de paz.
-366-

Joanne Harris

Runas

Ethel dijo Nat, pero si te vi morir...


Ella sonri al ver el gesto de su marido. Haba esperado sentir algo cuando por fin
se encontrara con l. Tal vez alivio, furia, miedo, quizs incluso resentimiento, pero
en su lugar senta... Qu emocin era aqulla?

ste es el pas de los muertos, Nat respondi Ethel con una sonrisa maliciosa.

Detrs de ella, Nat pudo ver... S, estaba seguro de que aqul era Dorian Scattergood,
pero qu era lo otro? Un cerdo?

Te he hecho una pregunta, amigo dijo Himdal. Dnde est el Susurrante?


Pero fue Ethelberta quien respondi. Pareca extraamente digna, pese a sus
harapos rasgados, la cara llena de polvo y el hecho de estar junto a un hombre que
llevaba un cerdito negro bajo el brazo.

El Susurrante est en la puerta dijo. Hablo cuando es mi deber, y no puedo

callar.

Himdal la mir con ojos penetrantes.

Qu has dicho?
Este momento ya se predijo prosigui Ethel con voz queda. La Guerra de los

Nueve Mundos, cuando Yggdrsil se estremecer hasta sus races y la Fortaleza Negra
se abrir con una simple Palabra. Los muertos se levantarn y resucitarn, y los vivos
no tendrn lugar donde refugiarse cuando por fin el Orden y el Caos se fundan en
uno solo. El Innombrable recibir nombre, y el informe tendr forma, el traidor
demostrar su lealtad y un hombre ciego os guiar contra diez mil.
Todas las miradas estaban clavadas en Ethelberta. Dorian pens que la vea muy
hermosa, y tambin luminosa y serena.

Disclpame dijo Himdal. T eres...?


Ya nos conocemos respondi ella.
Himdal la examin ms de cerca. Durante un segundo frunci el ceo al ver sus
colores, mucho ms brillantes que los de la Gente normal.
Despus se volvi a Idn con una mirada acusadora.

Qu le has hecho?
Se estaba muriendo respondi Idn. La traje de vuelta.
Hubo un silencio ominoso.

A ver si lo entiendo bien dijo Himdal. Has dicho que la trajiste de vuelta.
Idn asinti alegremente.

Le has dado... a un miembro de la Gente... el alimento de los dioses?


Idn sonri.

-367-

Joanne Harris

Runas

Y supongo que pensaste que era una buena idea.


Por qu no? respondi la Sanadora.
Que por qu no? repiti Himdal. Atindeme, Idn. Ella ha regresado de los
muertos. T le has otorgado el don de la profeca. Himdal le dio una patada a la
roca que tena a su lado. Dioses! exclam. Justo lo que necesitamos. Otro
maldito orculo.

-368-

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 6

Seor, es demasiado tarde protest La-Bolsa-o-la-Vida mientras avanzaban a


trompicones por la montona llanura. La piedra del Capitn se ha vuelto negra, y
eso slo puede significar una cosa.

T te quedas conmigo orden el general. Para empezar, necesito tus ojos.


Mis ojos?

T coge mi brazo y sigue caminando.


Odn casi haba agradecido la ceguera en la oscuridad del Trasmundo, pero aqu,
bajo el falso sol gris del Inframundo, saba que haba perdido esa ventaja. El y el
trasgo resaltaban contra la palidez del desierto como dos cucarachas sobre una tarta
de nata; eran objetivos fciles para un enemigo. Aun estando ciego, poda sentir la
proximidad de los vanir. El poder de todos ellos juntos era tal que, aunque hubiera
podido utilizar los ojos, sus posibilidades contra los siete a la vez habran sido casi
nulas.
Pero los vanir parecan reticentes a atacar. La nica que persegua a Odn y al
trasgo era la loba blanca, tan cerca ya que poda or sus jadeos, pero con el trasgo
como gua y una pared de cascotes a apenas unos metros de distancia, Odn estaba
prcticamente seguro de que se las arreglara para pergear algn tipo de refugio, un
lugar desde el cual, con un poco de suerte, podra golpear primero a la Cazadora
mientras sta volva a su propio aspecto.
Era una jugada muy arriesgada, pero Odn decidi apostar. Cuando sinti que la
punta de su bastn tocaba en la roca, se volvi de repente, apoy la espalda en la
pared y lanz Hagall con todas sus fuerzas contra las fauces abiertas de la loba
blanca.
Si aquel rayo lo hubiese disparado Maddy, todo habra terminado en ese momento,
pero no era Maddy, y el relmpago mental que debera haber alcanzado el cuello de
la Cazadora le pas inofensivo por encima del hombro y arranc de la pared de
piedra centellas de firma mgica que estallaron como petardos.
Odn no necesitaba la vista para saber que su disparo haba salido desviado. Bolsa
dio un chillido de alarma y se arroj de cabeza a una madriguera de piedras,
demasiado pequea como para cobijar algo ms grande que una rata.

~369~

Joanne Harris

Runas

El sir pudo sentir cmo Skadi le rodeaba con colores llameantes como hielo
antiguo. De inmediato, ech mano de sus runas, pero stas no parecian muy
dispuestas a colaborar. Habia perdido tanta energia mgica durante los tres dias de
su descenso al Inframundo que apenas le quedaba una chispa para sobrevivir a aquel
combate.
Skadi lo sabia y emiti un gruido de placer mientras se acercaba para matar. En
los ltimos dias habia pasado tanto tiempo bajo la piel de lobo que su autntico
aspecto empezaba a parecerle incmodo y lento. Aunque a veces necesitaba recurrir a
l para hablar o lanzar runas, siempre se sentia mejor cuando adoptaba forma animal.
Volvi a gruir y se agazap sobre los cuartos traseros, preparando el salto con el que
pensaba desgarrar la garganta de su adversario.
Pero no lleg a saltar. Sinti una mano en su cuello, oli un aroma que no era
humano y se vio arrojada hacia atrs por seis pares de manos, mientras Freya y
Himdal lanzaban runas de coaccin y Bragi tocaba una farandola mgica que la
dejaba indefensa. La lucha fue breve. Sin dejar de gruir a sus captores, la Cazadora
recuper su forma natural y se encar a ellos escupiendo de rabia, de nuevo bajo su
propio aspecto blanco y rojo.

Cmo os atrevis? Podria haberse enfrentado a ellos uno a uno, pero era
imposible vencer a los seis. Tengo derecho a matar esta presa...
Derecho? dijo Freya. Tienes derecho a poner en peligro nuestras vidas por
una absurda venganza? Escucha, Skadi. Freya le tendi una capa, que Skadi cogi
con gesto sombrio. Sabemos lo que hiciste.
Entonces, matadme respondi Skadi, porque pienso hacerlo de nuevo en

cuanto se me presente la minima oportunidad.

Durante un instante se enfrentaron cara a cara: seis vanir y la Cazadora, con los
puos apretados y los ojos azules llameando de ira, mientras Odin se apoyaba en su
bastn.
A cierta distancia llegaron los dems: Ethel, Dorian, Adam y Nat, que una vez ms
apretaba el Buen Libro contra su pecho. Fue un momento tenso. Tan slo un sonido
lejano, como el de una esclusa abierta, rompia el silencio. Y con l se sentia una
vibracin que producia dentera y presionaba los timpanos, un sordo rumor que
parecia provenir de todas partes, de ninguna o de algn lugar imposible entre ambas
opciones.

Escuchad dijo Odin. Conocis ese sonido?


Todos volvieron sus miradas hacia l.
Himdal el Centinela lo conocia bien. Lo habia oido en el campo de batalla durante
el Ragnark, cuando el cielo se desgarr y una oscuridad que no tenia nada que ver
con la ausencia de luz devor el sol y la luna.

Joanne Harris

-370~371~

Runas

A Frey le resultaba familiar: lo habia escuchado al caer al hielo con su espada rota
y su energia mgica vuelta contra l.
Freya tambin lo conocia. Recordaba una sombra como la de un pjaro negro con
festones de fuego -tal vez un cuervo, o un ave carroera-. Donde se posaba, tan slo
quedaba la nada.
Skadi lo conocia y se estremeci.
Njord, que habia luchado desde las costas de su propio reino, habia escuchado
aquel sonido cuando el rio Sueo se desbord de sus orillas y la flota de guerra de los
muertos sali del Inframundo.
Idn lo habia oido y empez a sollozar.
Bragi tambin lo habia escuchado, aunque aquel dia no se compusieron canciones
ni poemas. Fuego y hielo, y la sombra de un pjaro negro. Fuerzas antagnicas tan
poderosas que el rbol del Mundo, sometido a su tensin, empez a crujir y
balancearse. sgard, la Ciudadela del Cielo, el Primer Mundo, habia caido
aplastando continentes enteros. Y del Caos habian surgido demonios que se colaban
entre los mundos tras la estela de la sombra del ave. Todo eso habia sucedido en las
Tierras Medias, donde los poderes del Caos eran ms dbiles. Y en aquella poca
ellos tenian ejrcitos: guerreros, hroes, el Pueblo del Tnel, hombres...

Veo un ejrcito listo para la batalla empez a recitar Ethel. Un general solo a

su frente veo. Veo un traidor en la puerta. Un sacrificio tambin veo.

La voz sonaba sosegada pero clara. Los vanir se quedaron mirando a Ethel Parson.
El nico que no podia verla era Odin, pero al escuchar el sonido de su voz se
enderez.

Quin eres?
Ethel Parson, para servirte, seor. Me han dicho que soy un orculo.
Odin se qued paralizado y al cabo de un instante una sonrisa ilumin sus duras
facciones.

Ethel dijo. Deberia haberlo sabido. Hubo una larga pausa. Despus volvi a
hablar con voz suave, tomando la mano de la mujer entre las suyas . Te encontrabas
diferente y no sabias por qu. Podias ver cosas que antes no estaban a tu alcance. Y
notabas en tu interior la sensacin de que tenias que estar en algn otro lugar, pero
no sabias dnde...Ella asinti en silencio. Odin no pudo verlo, pero not en sus
colores el reflejo del gesto y sonri. Notabas una comezn prosigui. Y entonces
tom forma. Ensamelo, Ethel. T sabes a qu me refiero.
Ethel pareci sorprenderse y se ruboriz un poco. Al principio vacil, pero
despus, con gesto decidido, se recogi la manga para mostrarles la nueva runiforma
que tenia en el brazo y que resplandecia con una brillante luz verde.

Joanne Harris

Runas

Nat se qued boquiabierto. Dorian- 3 7 2 - trag saliva. Adam la mir asombrado.

E incluso los vanir se quedaron callados, sin saber qu decir.


El nico que no pareca sorprendido era Odn, que sonri mientras dibujaba el
trazo de aquel signo brillante.

Ethel, la Tierra Natal dijo. La segunda runa del Alfabeto Nuevo. Nunca me

imagin que la encontrara aqu. El alimento de los dioses combinado con la Palabra.
Movi la cabeza gris a los lados. Si tuviramos ms tiempo... Tengo que hablar
contigo a solas.
Su conversacin dur menos de cinco minutos, pero al terminar Ethel tena los ojos
empaados.

Ests seguro de eso? le dijo al final.


Ms que seguro repuso el General, y volvindose a los vanir aadi : Todos lo

habis escuchado, verdad? Ese sonido es el Caos que se abre paso. Las lneas del
frente estn desplegadas y el enemigo tiene un nombre. Nuestra nica esperanza se
encuentra ms all de esa llanura. Tengo que llegar a ella o todo se derrumbar. No
slo los dioses, ni siquiera los mundos. Me refiero a todas las cosas.
Himdal frunci el ceo.

La mujer del clrigo te ha dicho todo eso?


Odn asinti.

Y t la crees?
Tengo buenos motivos.
Skadi le mir con desdn.

Aun suponiendo que diga la verdad, hay un ejrcito entero entre nosotros y el

ro. Ya has visto lo que puede hacer la Palabra...

S, lo he visto.
E incluso as crees que puedes vencer?
No respondi l, pero creo que podemos luchar.
Hubo un silencio largo y pensativo.

Somos ocho dijo Himdal por fin.


Siete le corrigi Skadi, y un general ciego.
Odn sonri.

Somos ocho contra diez mil. Me encanta esa proporcin!

Joanne Harris

Runas

Pues yo apuesto mi dinero por el General dijo Himdal, y exhibi sus dientes
de oro.
-373-

Njord se encogi de hombros.

Bueno, si lo planteas de esa manera...


Dioses! exclam Freya. Sois an peores que l.
Me encantara abrirle otro agujero a ese maldito pajarraco negro... coment

Frey.

Bragi empez a entonar un cntico de victoria.


Idn abri su cesta de manzanas. Despedan un aroma capaz de despertar a los
muertos...
Y Skadi rechin los dientes y dijo:

Muy bien, General, t ganas, pero eso no significa que estemos en paz. Si

sobrevivimos, t y tu hermano tenis una deuda de sangre conmigo, y no pienses


que esta vez vas a poder engatusarme con promesas...
Odn sonri.

Esto s te lo voy a prometer. Cuando acabe el da de hoy, se habr derramado


tanta sangre que incluso t quedars ahta. Pero si quieres combatir dijo, sealando
con el dedo, tengo razones para creer que la batalla es por ah.
No tienen aspecto de hroes, dijo Ethel para sus adentros, y sin embargo con su
visin alterada poda percibir con claridad que haba algo rodendolos en el aire. No
era una firma mgica, llevaba observndolas desde haca varios das y conoca la
diferencia, sino una especie de claridad, como la del cielo antes del alba. Una promesa,
por decirlo as, de transformacin. No necesitaba ser un orculo para saber que todos
podan acabar muertos. Sin embargo, se puso en camino alegremente tras los dioses,
tarareando una meloda entre dientes y contemplando la ancha espalda de Dorian
mientras ste abra el camino y Lizzy correteaba tras sus talones.
Despus pens que todo el Hel estaba a punto de hacerse pedazos. Y al fin, por
primera vez en su vida, Ethel, hija de Owen Goodchild, supo exactamente dnde
quera estar.

Joanne Harris

Runas

CAPTULO 7

En el Averno -o lo que quedaba de l- el que no se hallaba precisamente en el lugar


donde habrla querido estar era Loki. Habla sentido la escisin de su aspecto y de su
yo flsico, y su rpida inteligencia habla llegado a las siguientes conclusiones:
La primera, y ms importante, que estaba muerto.
Eso no habla sido del todo una sorpresa. De hecho, por lo que a l concernla, lo
realmente asombroso habla sido llegar tan lejos, pero el cronfago de Hel contaba
su propia historia: an quedaban trece segundos en el reloj, lo que significaba que
por primera vez en la historia de los mundos, Hel la Nonata habla incumplido su
palabra.
<<Muy bien pens-. Busquemos la parte positiva de esto. Aunque mi cuerpo est
muerto, mi aspecto sigue aqul, en el Averno>>.
Como parte positiva no era una gran cosa. Sin embargo, lo realmente estpido en
aquel momento habrla sido tratar de buscar refugio en el Inframundo. Habla
intentado explicrselo a Maddy mientras ella lo arrastraba a regaadientes a los
dominios de Hel. Pero la chica o bien no le habla oldo o simplemente no le habla
entendido. Si Maddy hubiera conseguido obligarle a atravesar la puerta, a estas
alturas Loki serla un juguete indefenso en manos de Hel y lo seguirla siendo por toda
la eternidad, como las innumerables nimas que plalan y suspiraban en las
inmensas y polvorientas llanuras del pals de los muertos.
Sin embargo, <<y con esto llegamos a la segunda conclusin>>, quedar atrapado
entre una barrera inamovible y un Surt fuera de control y revestido de su pleno
aspecto (pues asl interpretaba Loki los sonidos que llegaban del Trasmundo) era una
posicin poco envidiable.
Y en tercer lugar estaban los sir. Hasta ese momento habla conseguido pasar
inadvertido ante ellos, pero ahora, al levantar la mirada desde la parte inferior de la
puerta, Loki fue consciente, para su inquietud, de los cuatro aspectos que la
flanqueaban y que tan familiares le resultaban.
<<Afrontemos la realidad pens-. No hay parte
positiva>>. Asl que trat de escapar.
Como era de suponer, no lleg muy lejos. Apenas habla adoptado su aspecto lgneo
cuando se vio inmovilizado por los cuatro costados.
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Joanne Harris

Runas

No tan rpido dijo Tor. Nos debes una explicacin.


Nos debe algo ms que eso aadi Tyr.
Loki saba que el dios manco tena buenas razones para desconfiar de l,
empezando por que Tyr haba perdido la mano por culpa suya. Ahora se cerna sobre
el Embaucador mientras su firma mgica llameaba con un intenso color naranja. Su
mano derecha (regenerada en aquel aspecto) era una maravilla de arsenal mental, un
guantelete de encantamientos que duplicaba su fuerza.

Pgale! dijo Sif con rabia. En cierta ocasin, Loki le haba cortado su larga
cabellera para gastarle una broma. Sif no dejaba que nadie lo olvidase . Vamos, Tor,
dale bien fuerte por m.

Vamos, amigos, dejadme un respiro dijo Loki.Acabo de entregar mi vida por

vosotros.

Cmo? pregunt Tyr.


Loki se lo explic.

Lo que ests diciendo intervino Tyr es que en realidad todo lo que ha pasado

es por tu culpa. Si no hubieras sido tan imprudente...

Imprudente yo?
Bueno, cmo llamaras a alguien que destruye medio Averno, por no decir nada

de despertar al Destructor, abrir una grieta en el Caos, soltar a Jormungard de nuevo


contra los mundos y, en resumen, provocar el segundo Ragnark?

Dejadle en paz.
La que haba hablado era Frig, la Madre de los dioses. Incluso el Tonante se lo
pens antes de desafiarla. Era una mujer alta y callada, de cabello sedoso y castao, y
no habra llamado demasiado la atencin de no ser por la inteligencia que asomaba a
sus ojos grises. Gracias a su capacidad de sufrimiento y a su dignidad era capaz de
superar pruebas en las que incluso las armas ms poderosas fracasaban. Al ser una
de las pocas que haban visitado el pas de los muertos para regresar de l, gozaba
espordicamente del don de la clarividencia. Ahora, todos los ojos se posaron en ella
cuando dijo:

Puede que todava tengamos una escapatoria.


Tor emiti un gruido desdeoso.

Con todo este desastre? Yo digo que luchemos!


Frig mir al otro lado del ro, cada vez ms crecido. Poda verse con claridad a los
ejrcitos del Orden, desplegados en la llanura muerta. Su inmovilidad total resultaba
sobrecogedora.

No es ningn desastre dijo Frig. Todo esto ha sido cuidadosamente planeado.

Nuestra huida de la fortaleza, el cierre de la puerta, la destruccin del

Joanne Harris

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Runas

Averno e incluso la traicin de Hel: nada ha sucedido al azar. Todo indica que se nos
ha trado aqu con un propsito determinado, y que el enemigo, sea quien sea, tiene
un plan del que la destruccin de los sir tan slo es una parte.
Tor volvi a rezongar, pero Tyr pareca interesado.

Por qu? dijo.


sa no es la pregunta respondi Frig, sino quin.
Todo el mundo se qued pensando en ello por unos instantes.

Me imagino que Surt dijo Tyr, por fin.


Tor asinti.

Y quin ms?
Hasta ahora, Surt estaba en su perrera, durmiendo la resaca del Ragnark les
record Frig. Haba ganado la batalla. Sus enemigos estaban dormidos o
prisioneros en el Averno. Qu intereses podra tener en las Tierras Medias? Y otro
argumento a mi favor. Frig se volvi hacia Loki, sealando con una mano a las
silenciosas legiones que formaban al otro lado del ro : Qu intereses puede tener
en comn con gente como sa?

Tienes razn respondi Loki. No es Surt. Lo suyo es el Caos, no el Orden. l

no sabra cmo reclutar un ejrcito as. Ser todo lo poderoso que queris, pero en el
fondo no es ms que un perro guardin adiestrado para morder cuando se lo
mandan. Surt es incapaz de llevar a cabo maniobras sutiles.
Sif sacudi la melena a los lados.

Parece que sabes mucho sobre l dijo.Y t s que entiendes de maniobras

sutiles.

S. Adems, siempre me ha apetecido la idea de destruir los Nueve Mundos y

suicidarme de paso.

No hace falta que seas tan grosero protest Sif.


Loki tiene razn dijo Frig con voz serena. Surt, pese a todo su poder, no es

ms que una herramienta del Caos. Una mquina. Alguien le incit a actuar. Alguien
que saba que estaramos all y que nuestra huida galvanizara su rabia.
Los dioses parecan perplejos.

Pero no hay nadie ms protest Tyr. No ha quedado nadie ms despus del

Ragnark. Unos cuantos gigantes, tal vez, y uno o dos demonios. La Gente...
Loki se llev la mano a la boca y abri an ms los
ojos. l lo sabe dijo Frig en tono suave.

De veras? pregunt Tor.

Joanne Harris

Runas

La chica quera rescatar a su padre, y saba que estaba en el Averno. Pero quin

se lo cont? Quin la anim? Quin la trajo aqu en el momento preciso y se


asegur de que Loki se encontrara con ella? S, Loki, cuya presencia era una garanta
de caos seguro en el Averno, y al que tambin poda utilizar como cebo.

As que ha sido culpa suya...


Frig sacudi la cabeza.

He preguntado quin.
Un silencio sigui a sus palabras.
A su alrededor todo se detuvo: el gritero, el alboroto, el estrpito de las rocas que
se desgajaban de las paredes de la fortaleza y chocaban entre s como planetas.
Despus, la risa de Loki rompi el silencio.
Y la sombra de un pjaro negro con una corona de fuego levant la cabeza por
entre los mundos y se dirigi hacia ellos a travs de la inmensidad del Caos.

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Joanne Harris

Runas

CAPTULO 8

Si el ojo vivo de Hel era inmisericorde, el muerto pareca una fosa funeraria.
Maddy aguant su mirada tan slo unos segundos antes de apartarla.

Estoy muerta? pregunt.


Maldita sea, est despierta.
Aquella voz spera era la del Susurrante, pero la figura que haba hablado
perteneca a alguien que Maddy no haba visto nunca: un anciano encorvado, vestido
de luz y con un bastn rnico que emita chispas de energa mgica.

Parece que ests viva, querida. En contra de lo que esperaba, lo has conseguido

justo a tiempo. Por supuesto, para m habra sido un inconveniente que perdieses tu
cuerpo a estas alturas. Aunque preferira haber hecho las cosas de otra manera, ests
aqu, y eso es lo que cuenta...

A qu cosas te refieres? pregunt Maddy.


A qu va a ser? A mi venganza.
Contra quin?
Contra los sir. Quines si no?
Maddy sacudi su dolorida cabeza. An estaba mareada tras su alocado vuelo a
travs del Averno. Ahora se qued mirando a la figura luminosa que haba brotado
de la cabeza, tratando de descifrar el significado de aquellas absurdas palabras.

Los sir? pregunt. Pero... si t ests en el mismo bando que ellos.


En el mismo bando? En el mismo bando? pregunt el anciano con spero
desdn. Y qu bando es se, nia estpida? El Orden? El Caos? Una mezcla de
ambos?

Maddy trat de incorporarse, pero la cabeza le daba vueltas.

Qu han hecho por m los sir? Me arrebataron mis talentos, me hicieron

asesinar y, como si eso no fuera suficiente, me condenaron a ser trado y llevado al


capricho de cada amo como si fuese un vulgar objeto. El Susurrante solt una seca
carcajada. Se supone que tengo que estar agradecido por eso y dejar que lo empiecen
todo de nuevo?

Pero no lo entiendo. T me ayudaste...


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Joanne Harris

Runas

Eso es porque eres especial respondi el Susurrante.


Y Loki?
El Susurrante sonri burln.

Bueno... El tambin era un tanto especial.


Maddy mir a su alrededor, esperando a medias descubrir que Loki habia
desaparecido. Lo habia llevado a