Sei sulla pagina 1di 201

James Hadley

CHASE

MORII NU VORBESC
Titlu original:

Safer Dead

Traducere de VERONICA FOCENEANU

Editura VREMEA 2006

Capitolul I
1
Din spatele biroului su somptuos, Edwin Fayette, redactorul
ef de la Cronica crimelor, ne privea sever, cu un trabuc n colul
gurii.
Luai loc, ne invit fcndu-ne nerbdtor semn cu mna.
La ce mai lucrai voi doi acum?
M-am tolnit n cel mai confortabil fotoliu din camer, n timp
ce Bernie Low se aez ct putu mai departe de Fayette i
ncepu s-i road unghiile.
Colaboram cu Bernie de vreo doi ani; scriam istorioare pentru
Cronica crimelor, o revist lunar de povestiri poliiste i de
crime, care era cea mai cutat dintre cele de genul ei. Eu le
concepeam i Bernie le aternea pe hrtie. Ne convenea
amndurora. Nu reueam niciodat s-mi adun energia
necesar ca s le transcriu, iar Bernie n-avea niciodat idei.
Bernie era un fost autor de scenarii pentru Hollywood; era
scund i ndesat, cu o nfiare de om energic. Avea un cap
alungit, o frunte nalt, iar ochelarii solizi de baga i ddeau un
aer cu mult mai iste dect era n realitate. Odat mi
mrturisise c i-a pstrat slujba de la cinematografie numai
datorit formei capului.
Bernie era mereu ngrozit c ar putea rmne fr slujb. Ori
de cte ori era chemat n birou la Fayette, avea senzaia c o
s-i arate ua. nsurat cu o femeie risipitoare care se ddea n
vnt dup lux, mpovrat de o cas uria i o groaz de datorii,
viaa devenise pentru el un ir nesfrit de eforturi cumplite ca
s se menin la suprafa.
n momentul de fa, i-am spus, avem o idee i ncercm s
crem atmosfera. Cam ntr-o sptmn i-o dm gata; o s te
fac praf!
Bine, punei-o la raft. Am altceva pentru voi. Mai putei
atepta cu povestirea voastr?
Sigur! Ce ne dai?

Fayette scoase un dosar din birou.


Vreau o serie de articole despre persoane disprute. V
dai seama c n ara asta peste treizeci de oameni pleac n
fiecare zi de acas i dispar pur i simplu? L-am pus pe Carson
s rscoleasc nite cazuri mai interesante i am aici unul
pentru voi. A vrea s v apucai de el nentrziat.
Bernie i cu mine ne-am uitat unul la altul.
De o sptmn ne mpotmolisem la o poveste creia nu mai
reueam s-i dm de capt, aa c ideea lui Fayette ne surdea.
i care ar fi povestirea? am ntrebat.
Anul trecut, n august, a disprut o fat pe nume Fay
Benson, spuse Fayette. Era dansatoare i cntrea la clubul
de noapte Florian din Welden. Dac nu tii, aflai c Welden e la
60 de mile sud-est de San Francisco. Fata avea mare succes.
Directorul clubului i-a promis c i va prelungi contractul, aa c
n-avea niciun motiv s dispar. Pe 17 august a venit la club ca
de obicei i a intrat n cabina ei. La ora nou, biatul s-a dus i a
anunat-o c mai avea cinci minute pn i venea rndul. A
vzut-o mbrcat pentru numrul ei, adic ntr-un bikini cu
paiete, joben i nite pene. Fata i-a spus c e gata i el a plecat.
A fost ultimul care a vzut-o. Vznd c nu mai apare pe scen,
au trimis dup ea, dar cabina era goal. Hainele cu care venise
erau acolo i ceea ce e mai important geanta cu douzeci de
dolari era pe msu; fata ns dispruse. Directorul l-a ntrebat
pe portarul de la ieirea actorilor dac o vzuse, dar acesta nu
vzuse nimic. Cealalt ieire, n afar de cea a clienilor care se
fcea prin restaurant, se afla la subsol. Paznicul de acolo n-o
vzuse nici el. Pe oricare u ar fi ieit fata, adic pe ua pentru
mrfuri, pe la intrarea actorilor sau prin restaurant, pe la
intrarea principal, nu se putea s le fi scpat pentru c era
mbrcat de scen. Directorul era convins c trebuia s fie nc
la club. Au rscolit toat cldirea, dar n-au dat de ea. Au chemat
poliia. Nici ei n-au gsit-o. Au aflat ns c obinuse contractul
la club printr-o agenie, dar agenia nu tia dect c nainte fata
lucrase la Swallow Club n San Francisco cel puin aa le
spusese. Poliia a verificat la Swallow Club, dar acolo nimeni nu
auzise de ea. Se prea c n-avea nicio prieten. Locuia la Shad
Hotel, o cldire fr pretenii de lng club, dar biatul de la
recepie le-a spus c nu venea nimeni la ea niciodat i c nu
primea niciun fel de scrisori. Poliia i-a continuat cercetrile

cteva sptmni, pe urm, pentru c n-au dat de niciun fir i


nici n-au gsit cadavrul, s-au lsat pgubai.
Fayette nchise dosarul i m privi.
Nu crezi c ai putea s scoi o povestire pe cinste din
ntmplarea asta?
Eram de acord, dar m nvasem s nu m art prea
entuziasmat de ideile lui Fayette. Nu tiu cum se fcea, dar se
alegea praful de ele cnd te ateptai mai puin.
Nu sun ru, dar dac poliia n-a prins niciun fir, cum o s
prindem noi?
n general, oamenilor nu le surde s stea de vorb cu cei
de la poliie. i, pe lng asta, mi place povestea i am de gnd
s pun nite bani la btaie. Oamenii spun multe cnd le iese
ceva. Sunt convins c mergem la sigur cu chestia asta i vreau
s v inei de ea.
Bine, am spus i am ntins mna dup dosar. Ai toate
informaiile aici?
Nu-s mai multe dect v-am spus; cteva nume i o
fotografie a fetei, att. O s trebuiasc s pornii de la zero.
i cheltuielile noastre? ntreb Bernie puin cam prea
nerbdtor.
Fayette se ncrunt la el.
Rezonabile; adic ceea ce consider eu rezonabile. mi facei
o not pentru fiecare bnu cheltuit ai priceput?
Bernie zmbi fericit. Doar nu sttuse patru ani la
cinematografie fr s nvee cum s umfle o not de plat.
Sigur c o s v facem nota, domnule Fayette, spuse el.
M-am uitat la fotografia lui Fay Benson pe care o gsisem n
dosar. Poza lucioas arta o fat de vreo douzeci i patru de
ani, n costum de baie cu paiete i joben. Chipul drgla,
ncadrat de un pr blond i mtsos, era, dup prerea mea, la
fel de deosebit pe ct i era de seductoare silueta. I-am dat
poza lui Bernie.
Ia uit-te puin, am spus.
Bernie fcu ochii mari i scoase un fluierat admirativ.
Ei, hai s mergem, spuse el, ridicndu-se n picioare. Dac
arat ca-n fotografie, merit s-o gsim.

2
Conduceam spre Welden n maina nchiriat la San Francisco
un Buick Roadmaster. ncepuse s se ntunece.
Prima impresie pe care i-o lsa Weldenul era de ora bine
proiectat, prosper i curat, cu strzi largi i trotuare aglomerate.
N-arat ru pentru un orel de provincie, spuse Bernie,
sucindu-i capul dup o blond nalt i mldioas care atepta
s traverseze strada i care l fixase cu o privire ndrznea pe
cnd treceam pe lng ea. Cel puin, se pare c n-au strpit
neamul femeiesc i sta-i semn bun.
N-ai de gnd s mai taci? i-am spus enervat. Numai la astai zboar gndul la femei. Ar trebui s ai puin ruine, mai
ales c eti nsurat.
Dac ai avea-o pe Clair de nevast, ai face i tu ca mine,
zise Bernie. Femeia asta m scoate din mini. Mereu zbiar dup
cte ceva. Dac n-a mai vedea i altele din cnd n cnd, a
ajunge s cred c toate sunt ca ea.
De ce te-ai nsurat atunci?
Bernie zise cu amrciune:
Chiar att de prost m crezi?! Nu eu am luat-o; ea m-a luat
pe mine.
Am ncetinit i am tras lng trotuar ca s ntreb un poliist
unde se afla Shad Hotel. Mi-a artat drumul i, dup vreo cinci
minute, am ajuns.
N-arta prea grozav. Era o cldire nalt, nghesuit ntre un
bloc cu birouri i un magazin de ferometale. Peste drum era
garajul hotelului i, dup ce-am parcat maina, ne-am luat
valizele i am traversat spre intrare. Hotelul era plin de palmieri
n ghivece, scaune de rchit i scuiptoare ruginite ce-i ddeau
o nfiare prpdit i jigrit, iar btrnelul de la recepie, cu
nasul plin de vinioare roii, nu contribuia defel la mbuntirea
aspectului general.
Ce vechitur, spuse Bernie. Pot s pun pariu c n
dormitoare sunt plonie.
Dar ce-ai vrea s gseti? Viermi de mtase? i-am rspuns,
ndreptndu-m spre recepie.
Recepionerul pru surprins cnd i-am cerut dou camere i lam anunat c vom sta cam o sptmn.

Am dou camere la primul etaj, ne oferi el. V convin?


Sigur, i-am spus. S ne duc bagajele sus. Unde e barul?
Pe acolo a doua u pe dreapta.
Barul se dovedi a fi o ncpere lung i strmt, cu i mai
muli palmieri n ghivece, scuiptoare ruginite i scaune de
rchit. Nu era nimeni acolo, n afar de barman care citea
ziarul de sear; cnd ne-a vzut, l-a strns cu un aer resemnat.
Bun seara, domnilor.
Era solid i vnjos i avea un chip congestionat i ochi
albatri, lucioi, de beiv.
Am comandat dou whisky-uri cu sifon i ghea.
E o veselie pe aici ca la nmormntare, spuse Bernie privind
n jur. Tipii de la hotel nu beau niciodat?
E nc devreme, spuse barmanul, ca i cum ne nvinuia c-i
tulburasem linitea. Stai aici?
Da, am spus eu. Citeti Cronica crimelor?
Rmase surprins.
Pi, bineneles! E revista mea preferat.
Am dat paharul de whisky pe gt i l-am mpins napoi spre el.
Bernie, care urma cu sfinenie ce fceam eu, i l-a golit i el
repede.
Mai toarn, am spus. Lucrm pentru Cronica crimelor. Ne
ocupm de cazul Fay Benson. i-o mai aminteti?
Barmanul ridicase paharul meu. Brusc, i alunec din mn i
se fcu ndri pe duumea.
Trase o njurtur cnd se aplec s mping cioburile sub
tejghea. Cnd s-a ridicat iar, am avut impresia c plise puin.
Cum ziceai c o cheam? ntreb el.
Fay Benson. O mai ii minte?
Hm, da. Se ntoarse s umple paharele. Vrei s scriei
despre cazul sta?
Cam aa ceva, dac dm de-o urm.
Ne puse alte dou pahare n fa i apoi se sprijini de tejghea
i ncepu s-i fac de lucru cu nite sticle.
i cum vrei s-i dai de urm? ntreb fr s ne priveasc.
Pe dibuite. Dm o rait i vedem ce pic. E un caz
interesant. O fat, numai n costum de baie, dispare brusc. Unde
s-a dus i de ce a plecat? Nu ai cumva vreo idee?
Eu?! se ncrunt barmanul. De ce s am vreo idee?
N-ai cunoscut-o?

Ezit, apoi, n timp ce ncepu s tearg un alt pahar, spuse:


N-o cunoteam. Mai venea aici s bea cte ceva din cnd n
cnd.
Venea singur?
Numai singur. Cred c venea s caute companie.
N-avea niciun prieten? am ntrebat, contient c barmanul
nu se simea n largul su. Mai mult simeam dect vedeam ct
de crispat era, dar eram convins c nu m nelam.
Nu cred c avea pe cineva. Era foarte rezervat.
Dar nu eti sigur c n-avea un prieten, interveni Bernie. Sar fi putut s aib i s nu tii. Barmanul se ncrunt la el.
Poate. i de ce v-ai apucat s scriei despre cazul sta?
Nu scriem nimic pn nu descoperim de ce-a disprut, am
spus.
Poliia n-a descoperit nimic aa c de ce-ai face-o voi?
Mi-a aruncat o privire rapid, pe urm s-a uitat n alt parte,
dar nu destul de iute ca s nu-i surprind cuttura furi din
ochi. Individul ncepea s m intereseze.
Noi suntem tipii care i-am luat pinea de la gur lui
Sherlock Holmes, spuse Bernie vesel. Ai rmne cu gura cscat
de-ai ti cte cazuri nerezolvate am rezolvat. Uneori ne mirm i
noi. Poliia tie ce buni suntem; acum lucrm mpreun.
Nu zu? Hm, o s trebuiasc s fii al naibii de istei ca s
dai de capt i cazului stuia, spuse barmanul scurt,
ntorcndu-se i ndeprtndu-se spre cellalt capt al barului,
ca s-i aduc ziarul.
Mi-am terminat butura.
Ai idee pe unde e clubul Florian? am ntrebat.
La vreo sut de metri mai ncolo, pe dreapta, spuse
barmanul, fr s-i ridice privirea.
Ieind din bar, Bernie mormi:
Nu prea prea amabil, nu crezi?
Mie mi s-a prut speriat, i-am rspuns, lsnd ua barului
s se legene n urma mea. Ia stai puin!
M-am ntors i m-am uitat prin geamul de la u. Am privit
cteva clipe, pe urm l-am ajuns pe Bernie din urm.
Individul d un telefon.
Poate pariaz pe vreun cal.
La ora asta? Hai s mncm ceva!
Am traversat preocupat holul i am cobort treptele spre

strad.
Nu cred c l-am luat bine. Dac tiam c reacioneaz aa,
nu-i mai pomeneam de Cronica crimelor.
Da cum a reacionat? ntreb Bernie nedumerit. A scpat
i el un pahar. Foarte bine, i se poate ntmpla oricui. Recunosc
c n-a fost prea amabil, dar poate nu l-au ncntat mutrele
noastre. Nu-i ncnt pe toi.
N-ai de gnd s termini cu trncnitul i s m lai s
gndesc puin? i-am spus enervat.
Bine, bine, rspunse Bernie resemnat. D-i drumul cu
gnditul. Cine vede cum m tratezi, nici n-ar crede c suntem
mpreun n afacerea asta.
Gura! m-am rstit eu.

3
Holul clubului Florian, feeric luminat, era plin de lume. Fata de
la garderob care ne-a luat pardesiurile avea o fusti cu
volnae, un decolteu adnc i pe vino-ncoa n priviri.
Bernie ncepu s-i dea trcoale.
Cum e mncarea pe-aici, domni? ntreb el. Apropo de
mncare, nici tu nu eti o bucic de lepdat.
Fata se hlizi.
Mncarea e bun, spuse ea. Pe urm continu cu vocea
sczut: Dar s nu luai gula. Nu mai avem pisici n buctrie.
Hai odat! i-am spus lui Bernie, trgndu-l de mnec.
Termin cu prostiile. Avem de lucru.
Cnd n-avem noi de lucru?! spuse cu amrciune. Cine m-o
fi pus s m amestec n porcria asta?
eful de sal ne conduse spre o mas din col.
Restaurantul era destul de ncptor, cu o orchestr de cinci
persoane, cu un mic ring de dans i lumini difuze, trandafirii.
Dup ce am comandat, Bernie spuse:
Care-i urmtoarea micare?
Vreau s vorbesc cu directorul, am spus eu. S-ar putea s
aflm ceva. Pe urm l avem i pe biatul care anun intrarea
actorilor. Poate tie mai multe dect a spus poliitilor.
Puicuele alea adunate acolo n col trebuie s fie de-ale
casei. Ce-ai zice s m pun bine cu vreuna pn vorbeti cu

directorul? N-are rost s vorbim amndoi i, n plus, a putea s


aflu i eu cte ceva.
Poate, i-am spus, dar ai grij s aib legtur cu cazul
nostru.
Ai o minte dezgusttoare, spuse Bernie indignat.
Peste o jumtate de or, am achitat nota i ne-am ridicat.
Ai grij s nu intri n vreun bucluc, i-am atras atenia.
Ea o s dea de bucluc, spuse Bernie, fixnd un cap rocat,
machiat nostim i care prea plictisit la culme: ntotdeauna miam dorit o dansatoare.
L-am lsat i m-am dus s caut biroul directorului. Directorul
era un brbat scund i negricios; l chema Al Weiman. Cnd i-am
spus c sunt de la Cronica crimelor, pru ncntat de cunotin.
Cu ce-i pot fi de folos, domnule Sladen? ntreb el,
artndu-mi un scaun.
A dori s scot la iveal cteva lucruri noi n legtur cu
Fay Benson, am spus. Vrem s descriem cazul dac gsim vreun
fir.
Sper c nu e unicul dumitale caz? tii, probabil, c a
disprut acum paisprezece luni?
tiu. Dup ce am aprins igara pe care mi-o oferise, am
urmat: Dar uneori, cnd ncepi s rscoleti un caz vechi,
naintezi mai bine dect imediat dup ce s-a petrecut. Dac fata
a dat de vreo ncurctur, nseamn c individul care e vinovat
o duce bine. Pe urm descoper deodat, tocmai cnd e mai
sigur c e n afar de orice bnuial, c se pornete o nou
investigaie. E posibil s-l apuce neastmprul. S-ar putea chiar
s fac o greeal i s se dea de gol. S-a mai vzut.
Da, neleg. i cum pot s te ajut?
N-ai vreo idee cum a putut s dispar fata fr s-o vad
nimeni, mbrcat aa cum era?
Weiman cltin din cap.
De multe ori m-am gndit la asta, dar degeaba. Amndou
ieirile secundare erau pzite, n-ar fi putut s treac prin
restaurant fr s fie observat.
Cine pzea ieirile secundare? am ntrebat.
Joe Farmer era la ieirea actorilor i, la ieirea de la subsol,
Pete Schultz.
Nu te-ai gndit niciodat c unul din ei ar fi putut s mint?
Dac unul a minit, s-a rezolvat i misterul. Poliia nu s-a gndit

la posibilitatea asta?
Ba da. I-au scuturat pe amndoi, dar n-au scos nimic de la
ei. Au jurat c nu i-au prsit posturile i c n-au vzut fata.
N-au gsit nimic mpotriva lor?
Schultz poate fi scos din cauz. n plus, tocmai primea
comanda de bere i poliia a confruntat afirmaiile lui cu cele ale
oferului de pe camionul cu bere, care a confirmat c Schultz
era la u n momentul dispariiei fetei.
Rmne deci Farmer. i confirm cineva i lui afirmaiile?
Nu. Am avut ntotdeauna nedumeriri n legtur cu Farmer.
Bea peste msur. nainte de ntmplarea asta, obinuia s se
strecoare peste drum, la barul lui Mike, i l-am prins. I-am spus
c, dac se repet, l zbor.
Asta n-ai trecut-o n declaraie.
tiu, zmbi Weiman. N-am vrut s-l bag la ap. Am stat de
vorb cu el nainte de a-i chema pe poliiti i m-a convins c nu
traversase drumul.
L-ai prins o dat. tia c, dac-l mai prinzi nc o dat, o s
zboare. Trebuia s fie convingtor, nu?
nainte de a vorbi cu el, m-am dus la barul lui Mike.
Barmanul mi-a spus c nu-l vzuse. Sunt sigur c Joe n-a minit.
Dar dac a minit, misterul e rezolvat. Fata putea s-o fi
ters pe-acolo.
N-ajungea departe fr s fie observat.
De ce nu? Dac o atepta o main, n-avea niciun fel de
problem s-o ntind. A vrea s stau de vorb cu Farmer.
A murit.
M-am holbat la Weiman.
A murit? Cnd a murit?
La dou zile dup ce-a disprut fata. L-a clcat o main.
N-au dat de ofer.
Ei, ce s-i faci, asta e, am spus eu nemulumit. Credeam c
o s aflu cte ceva. Biatul care anuna actorii mai lucreaz
aici?
Spencer? Da, e la noi. Vrei s vorbeti cu el?
Parc el a fost ultimul care a vzut-o, nu?
Da. Ateapt aici, domnule Sladen. Mai am nite treburi de
rezolvat. i-l trimit eu.
Ce prere ai de Fay Benson? l-am ntrebat pe cnd se
ridica. Era genul de femeie care ar fi putut s aib necazuri?

Cltin din cap.


N-a zice. Era o fat cumsecade i avea un numr de mare
succes. Nu semna cu fetele de pe-aici. Era rezervat, dar nu
neprietenoas i se purta frumos. Nu, nu era genul care s intre
n bucluc.
Nu vorbea de ai ei? N-a spus niciodat de unde venea?
Despre ea nu vorbea niciodat. mi plcea cum se purta. Se
vedea de la o pot c are experien. Probabil c lucra de ani
de zile. Se cunoate imediat cine are experien i fata avea.
Eu am impresia c se ascundea de cineva. N-avea nici
prieteni, nici coresponden, era rezervat i minea cu privire
la trecutul ei. Toate astea spun ceva. Ei, e-n regul, nu te mai
rein. Am s vorbesc cu Spencer.
Cnd Spencer intr n birou, i-am fcut semn s ia loc pe un
scaun. Era slab i deirat i nu prea s fi mplinit de mult 20 de
ani. Se uit la mine cu o privire n care se amestecau admiraie
i nervozitate.
Scuzai-m, spuse el, dumneavoastr suntei Chet Sladen
care scrie pentru Cronica crimelor?
Eu sunt. mi citeti articolele?
Cum s nu le citesc. Formidabile! mi plac la nebunie. De
ani de zile le citesc.
i eu le citesc tot de ani de zile, aa c nu eti singurul, iam rspuns schind un zmbet. Acum m ocup de cazul Fay
Benson i sper s-mi dai o mn de ajutor. Cum te nelegeai cu
ea?
Bine. Era tare de treab, domnule Sladen. Nu mi-a fcut
niciodat necazuri.
Cnd te-ai dus s-o anuni a doua oar, ai observat ceva
neobinuit n camer ceva semne de lupt?
Era la fel ca prima oar cnd m-am dus s-o chem; numai c
ea nu mai era acolo.
Cnd te-ai dus prima oar, precis era n camer?
Ei, cum s nu. Am ciocnit, mi-a rspuns, am deschis ua i
m-am uitat nuntru. Sttea n faa oglinzii. Era mbrcat ca
pentru scen i mi-a spus c e gata ntr-o clip. M-a ntrebat de
un telefon pe care-l atepta i i-am spus c, dac va fi chemat,
poate s vorbeasc de la cel din biroul lui Joe.
Atepta un telefon?
Da; prea chiar nelinitit.

Nu tii, a sunat-o cineva pn la urm?


Nu cred.
Pot s m uit puin n cabina ei?
Doar pe dinafar, domnule Sladen. I-a luat altcineva locul.
i pe dinafar e bine.
M conduse printr-un coridor, pe nite trepte, n partea din
spate a cldirii. Deschise o u i m-am pomenit ntr-un hol care
avea, printre altele, cteva cufere de lemn, nite proiectoare i
cutii de instrumente muzicale.
Ua cabinei nu-mi spunea nimic. Era la numai 15 metri de
ieirea actorilor i ua de la birou era imediat dup col, pe
coridor; nu se vedea de lng ua cabinei.
Eti sigur c nu avea i alte haine n cabin? N-ar fi putut
s se schimbe?
Sunt sigur, domnule Sladen. Rspund i de curenia din
cabine printre altele, i dulapul era ntotdeauna gol. Iar n alt
parte n-avea loc s in nimic.
Am ajuns la un punct mort, deci?
Aa s-ar prea, domnule Sladen.
Ei, i mulumesc. Dac mi mai vine vreo idee, te caut din
nou. Unde e barul lui Mike?
V conduc eu.
Am trecut pe lng birou, a deschis ua de la intrarea
actorilor i mi-a artat cu mna spre partea cealalt a aleii.
Acolo!
Mulumesc, i-am spus.
Am traversat aleea i am mpins ua de la bar. La o mas
edeau trei oameni i beau bere; un altul se sprijinea de bar, cu
un pahar de whisky n fa. Barmanul, un individ zdravn ca un
taur i cu un chip rocovan de mecher, i fcea de lucru cu un
aparat de radio.
Am intrat i, traversnd barul de la un capt la altul, m-am
aezat departe de cei patru i l-am ateptat pe barman s-mi ia
comanda.
Un Scotch dublu i ap, i-am spus, i, dac n-ai altceva mai
bun de fcut, toarn-i unul i dumitale. Zmbi.
Mulumesc domnule, cu plcere. Cnd se ntoarse cu
buturile, i-am spus:
N-am mai fost prin Welden de mai bine de un an. l
cunoteam pe Joe Farmer. Am auzit c-a murit.

Barmanul ddu din cap.


Da, sracul. L-a lovit un ticlos d-ia care dau peste oameni
i fug. Nu l-au gsit pe ofer. n oraul acesta, poliitii nu-i
gsesc nici propriile nume n cartea de telefon.
L-ai cunoscut, nu-i aa?
Nu. Sunt de curnd prin prile astea. A murit cu cteva
zile nainte de a sosi eu. ns am auzit povestea.
Dar ce s-a ntmplat cu barmanul care l servea pe Joe? am
ntrebat, brusc interesat.
Jake Hesson! A plecat; a gsit o slujb mai bun.
Ai idee unde?
La un hotel. Am uitat cum i zice.
Am avut o inspiraie subit.
Nu cumva Shad Hotel?
Barmanul ddu din cap.
Exact. Shad Hotel.
Hai s bem, i-am spus zmbindu-i binevoitor, i s mai
lum un rnd.
tiam c fceam progrese.

Capitolul II
1
Cnd m-am ntors s-l culeg pe Bernie, eful de sal de la
Florian mi-a spus c plecase de douzeci de minute.
Sigur? am ntrebat bnuitor.
Omul cltin din cap.
Era cu una din fetele noastre, mi spuse pe un ton
dezaprobator.
l tiam pe Bernie, aa c eram sigur c pn a doua zi
diminea n-aveam s-l mai vd. n consecin, m-am ntors la
Shad Hotel. Voiam s mai stau o dat de vorb cu Jake Hesson,
barmanul, dar barul era nchis.
Mi-am concentrat atenia asupra recepionerului, care rsfoia
o revist.
N-am reinut cum te cheam, i-am spus, proptindu-m de
tejghea i oferindu-i o igar.
Larson. Nu fumez, mulumesc.
Am impresia c l-am mai vzut pe barman n alt parte.
Cum l cheam?
Jake Hesson.
Mi se pare c lucra la barul lui Mike n spatele clubului
Florian. Nu-i aa?
Da, spuse Larson, uitndu-se inexpresiv la mine. A venit la
noi acum un an.
i mai aduci aminte cnd?
n septembrie. Dar de ce te intereseaz?
Deci nu era aici cnd a sosit domnioara Benson?
Domnioara Benson?
Larson puse revista deoparte. Vedeam c nu tie dac trebuie
s fie bnuitor sau doar curios.
Adic fata care a disprut?
Chiar ea. Hesson nu lucra aici cnd era i ea?
Nu.
Ciudat. Mi-a spus c o cunotea.

V intereseaz domnioara Benson? ntreb Larson.


Da. M ocup de caz pentru Cronica crimelor. Ct a stat fata
aici?
Deci, se redeschide cazul?
Nici nu s-a nchis vreodat. Ct a stat aici?
Larson trase spre el registrul mare legat n piele i ncepu s
ntoarc paginile. Dup un timp spuse:
A luat camera pe 9 august i a disprut pe 17 august.
A achitat nota nainte de a pleca?
Nu, ne-a rmas datoare treizeci de dolari. Nu cred c o s-i
mai vedem.
Ce s-a ntmplat cu bagajele ei?
Le-au luat poliitii. N-avea dect dou: o valiz i o saco
de mn.
N-a vizitat-o nimeni?
Nu, i nici n-a primit scrisori.
A sunat-o cineva?
Larson scutur din cap.
La trei zile dup ce a disprut, a ntrebat o fat de ea. Dar
ct a stat aici n-a cutat-o nimeni.
Ce fat a cutat-o?
Nu tiu. A venit i m-a ntrebat dac au gsit-o pe
domnioara Benson. I-am spus c nu i atunci m-a rugat s-o sun
dac apare.
Le-ai spus poliitilor?
Despre fat? De ce? i aa ne-au rvit toate lucrurile.
Nimic nu pune mai mult bee-n roate n afaceri ca o mn de
poliiti care scotocesc peste tot. i aa cum merg treburile la
hotelul sta, nu ne putem permite s tulburm clienii.
i mai aduci aminte cine a cutat-o?
Larson deschise registrul la ultima pagin i scoase o carte de
vizit care era prins cu o clam; mi-o ntinse. Am luat-o i am
citit:
Joan Nichols
Apartamentul B
76, Lincoln Avenue, Welden 75600
Mulumesc, i-am spus i am pus cartea de vizit n
buzunar. Hesson e pe-aici? Vreau s stau puin de vorb cu el.

Nu locuiete aici. St pe Bay Street.


Nu tii la ce numr?
27. Ai dat de vreo urm?
Nimic. Ciugulesc informaiile cum ciugulete coofana tot
ce strlucete. Pe mama a speriat-o o coofan nainte de a m
nate. Ei, cred c m duc sus. Ne vedem mine diminea.
L-am lsat cu gura cscat i am urcat n camer.
Nu adormisem de mai mult de o jumtate de or, cnd s-a
deschis ua i s-a aprins lumina.
M-am ridicat n capul oaselor, clipind somnoros. Bernie sttea
n prag.
Ei, fir-ar s fie! Nu poate omul s doarm! am mormit eu.
Ar trebui s fii n picioare i s munceti ca mine, spuse
Bernie, apropiindu-se nesigur de pat. Biete, tare pilit mai sunt.
Se ls s cad pe pat, rsuflnd din greu.
Am o veste pentru tine. Fay a avut un prieten.
Cum?! am srit eu ca ars. Ai dat de el?
N-am dat de el, dar am o descriere grozav a lui. tiam eu
c o fat ca puicua asta nu putea s n-aib un prieten; era
contrar firii. M-am mprietenit cu rocata; i spune Dawn, dar
pun prinsoare c o cheam Beulah sau Dagmar sau ceva la fel
de oribil. Dar ce fat! Nici urm de inhibiii sau refulri; i e
moart dup bani!
Ce i-a spus?
A lucrat la club n acelai timp cu Fay, spuse Bernie,
trecndu-i mna peste ochi. Se mic duumeaua sau sunt eu
mai beat dect mi se pare?
E marea agitat ru ast-sear, l-am lmurit eu sarcastic.
Hai, zi-i mai departe!
Dawn zicea c nicio fat nu tia multe despre Fay. Nu c ar
fi fost cu nasul pe sus, dar avea cabina ei i nu prea ieea de
acolo. Fetele erau i ele curioase, ca fetele. A treia sear dup
ce Fay se angajase la club, Dawn a vzut-o stnd de vorb cu
oferul unei maini parcate la captul cellalt al aleii, n spatele
clubului. Nu l-a vzut bine pe ofer. Avea plria tras pe ochi i
ochelari fumurii lui Dawn i s-a prut cam ciudat pentru c era
ntuneric. Era o main luxoas. Un Cadillac decapotabil, verde
cu crem.
Poate c ntreba pe unde s-o ia, blegule!
i eu m-am gndit la asta.

Bernie deschise ochii i privi ntrebtor podeaua.


S-ar putea s nu las impresia asta, dar sunt un detectiv
nnscut. Dawn l-a mai vzut o dat, dou seri mai trziu.
Vorbea cu Farmer la ua cabinei de la intrarea actorilor i a
putut s se uite bine la el. Cnd oferul a plecat, Dawn l-a
ntrebat pe Farmer cine e, dar n-a tiut s-i spun dect c o
atepta pe Fay. Mi-am notat descrierea, n caz c o uit.
Mare minune c n-ai uitat s-i notezi, i m tot ntreb cum
naiba de-ai reuit s te ntorci n halul n care eti.
Bernie zmbi cu anticipaie n timp ce-i scotea portofelul din
care lu o foaie de hrtie.
M-a adus Dawn. Aa e ea. Zice c ntotdeauna a avut grij
de investiiile ei. M-a poreclit gina care face ou de aur. Fain,
nu?
Zi-i mai departe, sugativ! am mrit eu. Cum arta tipul?
Bernie se uit fix la hrtie i se ncrunt.
Culmea! Parc am scris-o n alt limb!
E cu susul n jos, blegule! Bernie ntoarse foia.
Aa e! O clip am crezut c butura m-a nvat vreo limb
strin. Tipul are peste 1.80 m, e slab, bronzat i are o musta
scurt. Poart i seara ochelari fumurii. Avea o hain din pr de
cmil, o cma alb de nailon i o cravat cu buline. La o
mn avea o brar de aur, iar la cealalt un ceas cu o curea
tot de aur. Poi s fii sigur c Dawn tie s observe tot ce
strlucete. Prea de vreo 35 de ani. Nu-i o descriere rea, ce
zici?
Am luat hrtia din mna nesigur a lui Bernie, am mpturit-o
i am pus-o pe noptier.
Merge. Ei, s tii c facem treab bun. Poliitii n-au dat
peste tipul sta. Altceva ai mai aflat?
N-ajunge pentru o singur noapte? n plus, dup ce mi-a
povestit asta, a nceput s-mi spun ct de mult iubete banii i,
odat nceput subiectul, n-o mai oprete nimic.
Ei, e-n regul. Acum du-te mai bine la culcare. Camera ta
este lng a mea, pe stnga, dac nu-i mai aduci aminte.
i tu? Ai gsit ceva? spuse Bernie, privindu-m insistent.
Ce-ai fcut pn acum?
O groaz de lucruri, dar acum nu eti n stare s m
urmreti. Du-te la culcare, i spun mine diminea.
Nu-i o idee rea, se supuse Bernie ridicndu-se n picioare.

Dac dorm puin, m refac. S nu te-apuci de treab prea


devreme. Am impresia c am s fiu mahmur.
Du-te s te culci! am spus i am stins lumina.

2
A doua zi dimineaa la 9 i jumtate, cnd am intrat la Bernie
n dormitor, era ntins n pat mbrcat, cu gura cscat, dormind
dus.
Mi-am dat seama c n-avea rost s-l trezesc. N-ar fi fost n
stare s lucreze. Am nchis ua ncetior i am cobort n hol. Iam spus lui Larson s nu-l deranjeze; m-am dus la garaj, mi-am
luat Buick-ul i am pornit spre adresa locuinei lui Joan Nichols.
Casa era pe o strad linitit, la captul cellalt al oraului; o
cldire nalt, cenuie, cu draperii verzi la ferestre i cteva
trepte de piatr la ua din fa.
Am ieit din Buick, am urcat treptele i m-am oprit s
examinez cutiile potale din hol. N-am gsit cartea de vizit a lui
Joan Nichols pe niciuna din ele, aa c m-am dus la biroul
administratorului i am ciocnit la u Un brbat gras, n
cma i vest i cu un trabuc stins ntre dini, deschise ua i
m privi fr pic de interes.
N-avem camere, spuse scurt i ddu s nchid ua.
Nu caut camer, am spus vrnd piciorul pe lng u. O
caut pe domnioara Nichols. Dup cte tiu, locuiete aici.
Pe Joan Nichols? i m privi ntrebtor.
Exact. Nu i-am vzut numele pe nicio cutie potal.
Nici n-o s-l gseti. Nici ea nu-i de gsit aici. Dac vrei s
dai de ea, du-te la cimitirul Welden. Acolo locuiete acum.
Am simit un fior rece pe ira spinrii.
Vrei s spui c a murit?
Pi, spre binele ei sper c da. Au bgat-o n cociug i au
nmormntat-o. Se ncrunt. M-a fraierit cu chiria pe-o lun. Navea o lecaie i bagajul i l-au luat poliitii.
A fost cumva bolnav?
A czut pe scri.
Administratorul art cu o micare a capului spre treptele
abrupte din faa lui.
Pe scara aia. Cred c era beat, dei poliitii susin c nu

era, dar ei nu le tiu pe toate. A czut ru. Am crezut c o s se


drme casa.
Cnd s-a ntmplat?
Acum un an, n august.
Nu cumva ii minte data?
Administratorul se foi. Era limpede c discuia l plictisea.
De ce-a ine-o minte? Nu m intereseaz. Or s-i spun
poliitii, dac ii neaprat s-o tii. Ddu s nchid ua. Acum
am treab.
Eram prea rscolit ca s-mi mai treac prin minte alt
ntrebare i l-am lsat s-mi nchid ua n nas. M-am napoiat
agale la main, am intrat nuntru i am aprins o igar.
Priveam prin parbriz strada murdar din faa mea, dar gndul
mi zbura la altceva.
Oare s fi fost o coinciden? Doi oameni care o cunoscuser
pe Fay Benson muriser; amndoi, imediat dup ce fata
dispruse; amndoi, se pare, avuseser o moarte ntmpltoare.
Foarte, foarte dubios, am spus aproape cu voce tare. Am
ambreiat i m-am ntors pe Main Street; pe urm, dup ce am
primit nite lmuriri de la un poliist, am luat-o spre Bay Street.
Numrul 27 se dovedi a fi o prvlie de preparate culinare.
Presupuneam c Jake Hesson avea o camer la etaj, dar pentru
c nu exista nicio u lateral, am intrat n prvlie.
O fat oache, voinic, ntr-un halat alb neglijent, m privi
din spatele unui munte de alimente gata preparate, sandviuri i
sticle cu buturi acidulate.
Ce dorii? m ntreb cnd am ajuns n dreptul ei.
l caut pe Jake Hesson, i-am rspuns, arbornd zmbetul
meu naiv. Mi s-a spus c st aici.
M cntri iute din ochi.
Ce treab avei cu el?
O s-l rog s-i spun dac o s vrea s tii, i-am spus
continund s zmbesc, ca s nu sune prea tios. Doarme?
Nu. Suntei de la poliie?
Art eu a poliist?! am ntrebat indignat. Ce te privete cine
sunt? Eti prietena lui Jake cumva?
Se strmb.
Doar n-am ajuns s duc lips de prieteni. Vd c nu suntei
poliist. Zmbi brusc: Jake a plecat.
Adic, s-a dus la lucru?

Nu. Nu cred. A ters-o: a mpachetat i p-aci i-e drumul,


nelegei? A venit trziu asear. Cred c are necazuri. N-ar fi
prima oar.
Mi-am aprins o igar, fixnd-o pe fat n timp ce aezam cu
grij chibritul n scrumier.
A spus unde a plecat?
Cltin din cap.
Nu. i-a pltit chiria, a mpachetat i a ters-o. Pe Joe n-are
rost s-l ntrebi ceva dect dac vrei s-i pui dini noi.
De ct timp st aici?
De vreo civa ani.
Am scos portofelul i i-am ntins o hrtie de cinci dolari.
A vrea s m uit puin prin camera lui. Cinci dolari acoper
cheltuielile?
Mna cu degete murdare i unghii date cu oj viinie nfc
bancnota. Fata lu o cheie de pe registrul de pli i mi-o
ntinse.
Pe-acolo, la etaj. A doua u pe stnga. Dac v prinde
btrnul, v descurcai singur. E prost dispus.
Poate nu art, dar s tii c nici eu nu sunt prea vesel, am
spus, ndreptndu-m spre u.
Am pornit pe coridor, am urcat nite trepte murdare i fr
covor i m-am oprit n faa celei de-a doua ui pe stnga. Am
bgat cheia n broasc i am deschis ua. Camera arta ca i
cum fusese prsit n grab. Uile de la garderob erau
deschise, sertarele biroului fuseser scoase i lsate pe
duumea. Ligheanul de la lavoar era plin cu ap murdar i
clbuci de spun.
Am nchis ua i m-am uitat peste tot. Acum eram sigur c
pusesem ceva n micare. Hesson intrase n panic. Minise n
legtur cu Fay Benson, probabil pentru c nu fusese n gard,
i spusese primul lucru care-i venise n cap. Dndu-i seama de
greeal, mpachetase i o ntinsese.
Am scotocit prin camer atent i metodic. Pn n-am micat
patul de la perete, n-am gsit nimic interesant. Am zrit ceva
strlucitor n stratul de praf. M-am aplecat i l-am cules. M-am
dus lng fereastr s-mi examinez descoperirea.
Era un mr n miniatur, fcut din aur; ceva n genul
brelocurilor pe care le poi gsi ataate la brrile de dam. Pe
o fa era gravat cu litere att de mici nct abia am putut s

descifrez: F.B. de la H.R. 24 iunie.


F.B. Fay Benson?
Am rostogolit mrul miniatural n palm, pe urm i-am dat
drumul n buzunar. Cnd m-am ntors s-mi rennoiesc
cercetrile, ua s-a deschis i un brbat ndesat, cu un chip
negricios ncruntat, s-a artat n prag.
Ce tot faci aici? mormi el.
l caut pe Hesson, am rspuns, bnuind c trebuie s fie
tatl fetei: arta tare prost dispus. Ai idee cam pe unde e?
E clar c nu-i aici. Iei afar pn nu te tbcesc!
Arta destul de zdravn i de vnjos ca s poat s-o fac, aa
c m-am ndreptat spre u.
Vreau s dau de el. Pun la btaie cinci dolari pentru adresa
lui, am spus.
Nu mai arta att de fioros.
O s te coste douzeci.
Am scuturat din cap.
Dau zece, niciun ban mai mult.
Fie, zece.
Am scotocit n portofel fr s-l scot din buzunar, am tras
dou hrtii de cinci dolari i le-am mpturit.
Unde e?
S-a dus la Sam Hardy acas strada Lennox, nr. 3, Frisco.
Precis?
Acolo mi-a spus s-i trimit corespondena. ntinse mna
dup bani. Dac nu-i acolo acum, tot acolo o s se duc.
I-am dat cei zece dolari. Nu eram sigur dac nu cumva i
aruncam n vnt, dar pentru c nu erau ai mei, ci ai lui Fayette,
mi-am zis c merit s risc.
Dac nu-l gsesc, amice, i-am zis nghiontindu-l pe cnd
treceam pe lng el, o s ne mai vedem noi.
Am cobort scrile i am ieit n strad.

3
Trecuse puin de ora unu cnd am ajuns la Shad Hotel. L-am
gsit pe Bernie n hol, palid, cu ochii dui n fundul capului, cu
un pahar de whisky cu ap la ndemn.
i dai nainte cu cheful! Credeam c asear ai tras o porie

s te in toat viaa.
Bernie nchise ochii, apoi i deschise i se scutur.
Nu vrei s vorbeti mai ncet? ncepu el patetic. Cel mai
mic zgomot mi d nite junghiuri groaznice n creier.
Aa-i trebuie. Hai, mic la mas. Am o veste pentru tine.
Bernie se trase napoi scrbit.
Nu-mi pomeni de mncare. N-a putea s nghit nimic.
L-am nfcat de bra i l-am mpins n restaurantul murdar.
Atunci stai lng mine ct mnnc.
n timp ce mncam, i-am relatat cu lux de amnunte ce
descoperisem cu o sear nainte i ce fcusem dimineaa.
Deveni att de interesat, c aproape uit de durerea de cap.
Suntem pe calea cea bun, i-am spus. tim mai multe
dect tia poliia cnd a clasat cazul, i asta nu e ru. tim c
Fay avea legturi cu individul cu hain din pr de cmil. Poliia
n-a reuit s dea de el, sau, dac a dat, n-a considerat c
prezenta destul interes ca s-l menioneze. Cred c merit s
facem investigaii. Eu consider suspect pe oricine poart
ochelari fumurii noaptea. i altceva: cine e fata asta Joan
Nichols? Ce rol are ea? A cutat-o pe Fay la trei zile dup ce
dispruse. i, deodat, cade pe scri i-i frnge gtul. Farmer e
singurul care ar fi putut-o vedea pe Fay plecnd de la club, i,
foarte oportun, e strivit de o main. Mi se pare c cineva s-a
descotorosit i de Joan Nichols i de Farmer, pentru c amndoi
tiau prea multe.
Bernie holb ochii.
Ei! i-a dat vreodat prin capul la detept c i noi tim
prea multe? spuse el cobornd vocea. Dac ncearc cineva s
ne amueasc?
Nu mai bate cmpii! Anchetatorii nu sunt amuii niciodat.
Tu nu citeti romane poliiste?
Nu-mi plac. Poate c ar fi mai bine s renunm la cazul
sta, Chet. Vorbesc serios. N-a vrea s i se ntmple ceva i,
de fapt, nici mie.
Las-o balt! Asta o s fie cea mai bun povestire a noastr.
M duc dup Hesson. Iar tu caut-l pe individul cu hain din pr
de cmil. S-ar putea s fi plecat din ora, dar nu stric s
ntrebi pe la toate hotelurile i s vezi dac nu cumva l
recunoate careva. i descrierea mainii poate s-i slujeasc la
ceva.

Bernie aprob mai mult n sil.


Bine, bine, o s fac ce pot. N-or fi multe hoteluri n ora
sper!
Am mpins scaunul napoi.
Hai, acum. Iau maina, am nevoie de ea. M ntorc din
Frisco disear. Ne vedem aici.
Bernie se ridic i el i ne ndreptarm spre hol.
Ateapt o clip, i-am spus i-am intrat n cabina
telefonic. Am sunat la clubul Florian i am rugat s-mi dea
legtura cu biroul de la intrarea artitilor. Spencer e acolo? am
ntrebat.
La telefon. Dumneavoastr suntei, domnule Sladen?
Da. Nu tii dac domnioara Benson avea o brar cu
brelocuri. tii ce e aia, nu?
Sigur, domnule Sladen. Avea. Cu multe brelocuri pe ea. Mia artat-o.
Avea cumva i un mr de aur printre ele?
Exact.
Perfect, i mulumesc, i-am spus, i-am nchis. Am ieit din
cabin i m-am dus la Bernie.
Am avut dreptate. Brelocul era de la brara ei. A vzut-o
Spencer. Hesson o s aib de furc s explice cum a ajuns la el
n camer.
Nu-i ru pentru nite amatori, ce zici?
Dac am fi amatori ar fi bine. Ne vedem disear.
Se fcuse ora patru i amurgea cnd am trecut pe podul de
peste Oakland Bay i am oprit pe strada Harrison, ca s ntreb
cum ajung pe strada Lennox. Poliistul mi-a spus s-o iau spre
India Basin.
Am lsat Buick-ul pe un maidan i am pornit-o n josul strzii
murdare, la captul creia se afla strada Lennox.
Mici blocuri de nchiriat, cu grilaj de fier, se profilau golae pe
cerul ntunecat. Ici, colo, se vedeau lumini la ferestrele de la
etaj. M-am oprit n faa numrului 3. Era o cldire nalt i
ngust, cu o ceat de copii jegoi i zdrenroi aezai pe
ultima treapt. M fixar cu privirile i ncepur s-i dea coate.
Aici st Sam Hardy?
Da, dar nu-i acas, spuse unul din biei. Se ddu niel n
lturi s m lase s trec i, pe cnd urcam scrile murdare i
tocite, putii se ntoarser s se holbeze dup mine.

Ua din fa era ntredeschis; am mpins-o i am intrat ntrun hol murdar, cu pereii goi. Un negru usciv sttea pe o lad
ntoars, cu spatele sprijinit de perete i cu un buletin de curse
n mn. Ridic privirea i m fix cu ochi obosii i plictisii.
Unde-l pot gsi pe Jake Hesson? l-am ntrebat, artndu-i o
hrtie de un dolar.
I se luminar ochii.
La al treilea etaj, efule. Camera 10.
Se ntinse dup bancnot i l-am lsat s-o ia.
E acas?
Sigur, efule. N-a ieit deloc azi.
Am dat din cap i am nceput s urc scrile. Am suit pn la
etajul trei. Printr-una din ui se auzea un radio lsat s cnte la
maximum. Am trecut iute pe coridor spre camera 10, m-am
oprit s trag cu urechea prin perete, pe urm, neauzind nimic,
am ciocnit. Nimeni nu m-a poftit nuntru.
Am apsat pe clan i am mpins ua ncetior. Ua se ddu
n lturi.
Jake Hesson sttea ntins pe pat. Pe cmaa alb murdar se
zrea o pat stacojie, exact sub inim. Din pat ieea mnerul
unui cuit.
Dup chipul glbui, ca de cear, am neles c murise de
cteva ore.

Capitolul III
1
Locotenentul Marshall de la brigada de criminalistic, un
individ cu o fa lat i rocovan, cu o musta ngrijit i o
brbie proeminent, i vr n gur o igar i i-o aprinse. M
privi cum m sprijineam cu spatele de perete, ca s nu stau n
calea celor de la amprente, care trebluiau n cmru. Tot ce
mai rmsese din Jake Hesson era o pat de snge pe cuvertura
murdar de pe pat.
Tom Creed o s se ocupe de cazul sta, zise Marshall. Dac
ce spui e adevrat, totul pornete de la urma gsit de el.
Cine-i Tom Creed?
Cpitan de poliie n Welden. Anul trecut ne-a rugat s
verificm la Swallow Club, unde se pare c a lucrat Fay Benson,
dar n-am gsit nimic. Marshall mi zmbi acru. Am impresia c ai
reuit s m faci s par un prost.
Lucrasem cu el pe vremuri i-i apreciam inteligena i
puterile.
Cred c mai vinovat de asta e taic-tu dect mine, i-am
rspuns grav.
Marshall rse. Se ntoarse spre sergentul Hamilton, secundul
su.
Te las aici, Dick. Eu i cu isteul sta mergem s vorbim cu
Creed. Dup ce-ai terminat, suie-te-n main i vino s m iei.
Hamilton aprob din cap.
n regul, domnule locotenent.
Hai, zise Marshall, lundu-m de bra. Poi s m duci cu
maina pn la Welden. Pe Creed o s-l intereseze povestea ta.
S-a ocupat serios de dispariia fetei, dar, pentru c n-a
descoperit cadavrul, a trebuit s renune.
Trimite-mi i mie o fotografie fcut aici, i-am spus lui
Hamilton. Stau la Shad Hotel.
Hamilton se uit ntrebtor la Marshall.
S i-o trimii, zise Marshall. Sunt i eu n poz. O s-mi fac

reclam.
Nu-i face iluzii, i-am spus. Fayette s-ar putea s se opun.
Nu ne putem permite s publicm prea multe poze de groaz.
Hai, hai! zise Marshall, i am cobort scrile.
n drum spre Welden, i-am povestit din nou totul, ca s nu
piard niciun amnunt.
Ei, se pare c avem cteva puncte de reper acum, ca s ne
apucm din nou de treab, zise el cnd am terminat de povestit.
ntotdeauna mi s-a prut ciudat moartea lui Farmer. Dar ce-i cu
fata asta Nichols?
Ce n-a da s tiu! Dup ce-am depit un camion, am
urmat: Cum e Creed? Crezi c o s vrea s lucrm mpreun?
Marshall ddu din umeri.
Cred c da. Nu cred c gseti vreun poliist pe toat
coasta care s nu-i doreasc poza publicat n maculatura aia a
voastr. E biat bun, dar nu-i place s nu-i raportezi tot ce faci.
Trebuia s te fi dus la el nainte de a pleca dup Hesson.
Ei, asta-i culmea! am exclamat. Abia am venit ieri. Urma
s-l vd dup ce vorbeam cu Hesson.
Ai grij cum pui problema. Apropo, mai lucreaz cu tine
grasul la, autorul de scenarii de la Hollywood?
Eu n-a zice c lucreaz. Doar c bea pe cheltuiala revistei.
E un tip iste. Ar fi putut s ntreprind ceva mai actrii
dect s fac pe scribul la Cronica crimelor.
Am rs.
Toi zic la fel. Numai din cauza formei capului.
Se fcuse aproape opt seara cnd am ajuns la sediul central
al poliiei din Welden.
Cred c la ora asta Creed e acas, zise Marshall ieind din
main. Hai s vedem.
Dar agentul de la informaii ne liniti; cpitanul era nc la
birou i, dup ce vorbi la telefonul interior, ne pofti sus.
Cpitanul de poliie Tom Creed era un brbat nalt, voinic,
trecut de 50 de ani, cu un chip aspru i dur, ochi albatri
iscoditori i o coam de pr crunt.
Ddu mna cu Marshall i, cnd Marshall m prezent, mi
zmbi, prnd mulumit c poate face cunotin cu mine.
Revista voastr face treab bun, spuse. Privii lucrurile din
punctul nostru de vedere i asta-mi place.
Am schiat un zmbet.

Dac nu ne punem bine cu poliitii, n-avem ce mnca.


Dac vrei s auzi ce credem despre voi, vino cnd nu batem la
maina de scris.
Nu-l lua n seam, zise Marshall. i place s fac glume.
Domnule cpitan, individul sta a lucrat n locul nostru. A gsit
ceva interesant pentru cazul Fay Benson.
Creed se aez, ne fcu semn s lum loc i noi i m privi cu
asprime.
Redactorul-ef a avut ideea c n-ar fi ru s scriem un
articol despre cazul sta, i-am explicat. Am venit aici s vd
cum stau lucrurile i am avut norocul s dau peste ceva ce nu
avei la dosar. Cred c ai aflat acum despre ce-i vorba.
Mai povestete-mi o dat, spuse Creed i, scond o pip
din buzunar, ncepu s-o umple dintr-o pung uzat.
Mi-am depnat din nou povestea. Nu m-a ntrerupt niciunul
din ei i, cnd am terminat, s-a lsat o tcere lung. mi ddeam
seama c lui Creed nu-i plcea s i-o ia alii nainte.
Trebuia s-mi fi raportat imediat, spuse el. A fi pus mna
pe Hesson nainte s reueasc s-o ntind.
Nu-l aveam cu nimic la mn pe Hesson. i nici voi nu-l
aveai.
Am scos mrul de aur din buzunar i l-am rostogolit pe birou
spre Creed.
Cnd am gsit asta, murise.
Creed se uit la Marshall.
Cnd a murit?
Azi-noapte. A ajuns la Hardy acas la ora unu. L-au
terminat ntre trei i patru.
Vreo urm lsat de criminal?
Marshall cltin din cap.
E lucrtur profesionist. Nicio amprent. Niciun zgomot.
Nimeni n-a vzut nimic. La patru dimineaa, pn i beivanii lui
Hardy dorm.
Creed ridic mrul minuscul i-l studie. Apoi l puse jos i
trimise civa colaci de fum spre el, n timp ce medita.
Da, se pare c ai pus ceva n micare, mi spuse privindum. Hai s mai studiem o dat dosarul.
Ridic telefonul i ceru dosarul Benson.
Sunt sigur c Farmer a minit, continu el n timp ce
nchidea telefonul. Nu vd cum putea s dispar fata dac nu

trecea prin ua lui Farmer. N-a avut dect opt minute la


dispoziie ca s dispar, iar ieirea actorilor era mai aproape de
cabina ei. De-asta l-am hruit pe Farmer, dar n-am reuit s-l
clintim. Se pare c lucra mn n mn cu Hesson.
Se auzi o btaie n u i un poliist aduse un dosar gros pe
care i-l nmn lui Creed.
Farmer i Hesson ar fi putut s rpeasc fata i s-o duc n
camer la Hesson. Brelocul de sub pat e o dovad, spuse Creed,
deschiznd dosarul. Rsfoi cteva pagini, citi i zise: Purta
brara cnd a disprut.
N-ar fi dus-o n camera lui Hesson, am spus eu. Singura
posibilitate s urci acolo este s treci prin prvlie. Nu puteau so duc dect dac era amestecat i proprietarul prvliei, i
asta nu cred. Mi-a dat adresa lui Hesson. Mai curnd Farmer i
Hesson au fost angajai s rpeasc fata. Farmer a dus-o la el n
birou, minind c e cutat la telefon. Fata atepta un telefon.
Probabil c a lovit-o n cap i a crat-o pn la o main, afar.
Trebuie s mai fi fost i altcineva n afar de Farmer i Hesson,
cineva care s conduc maina. i Hesson i Farmer trebuiau s
stea la posturile lor ca s aib alibi. Poate c brara i-a czut lui
Fay de la mn cnd a lovit-o Farmer. E posibil ca el s i-o fi dat
lui Hesson, sau s se fi dus chiar el cu ea la Hesson, mai trziu.
Marshall aprob din cap.
Da, s-ar putea s se fi ntmplat aa.
O s ncepem cercetri n legtur cu brara, zise Creed.
Dup paisprezece luni, aproape c e zadarnic, dar o s ncercm
totui.
Cine e individul sta n hain din pr de cmil? ntreb
Marshall. Avem o descriere bun. Ar trebui s-l descoperim.
l caut Low chiar acum, i-am rspuns. S-ar putea s-l fi
gsit.
Marshall rnji:
Cei doi mari poliiti! Apoi, privind la Creed, adug: Cred
c individul cu haina din pr de cmil are un rol important. Ar
trebui s pornim dup el.
Creed ddu aprobator din cap.
i pe urm e i fata asta Nichols, spuse el. Ea unde apare
n toat povestea asta?
Are ceva la dosar? am ntrebat.
Creed se ntinse dup telefon i ceru dosarul Nichols.

Nu mai in minte care a fost verdictul procurorului. Nu


tiam c era legat de Fay Benson, altfel a fi dat mai mult
importan cazului.
Am ridicat mrul minuscul.
Cine e H.R.? S-ar putea s ne spun el ceva despre fat. Nu
tim nimic de ea, nu-i aa? Am impresia c se ascundea de
cineva.
i eu am avut aceeai impresie, spuse Creed, aplecndu-se
s ia dosarul adus de poliist. ntoarse o pagin, o privi i puse
dosarul pe birou. Procurorul a hotrt c domnioara Nichols a
murit n urma unui accident. Se pare c a clcat pe rochie cnd
cobora scrile, a czut i i-a frnt gtul.
Cu ce se ocupa?
Creed studie din nou dosarul.
Cu diverse reprezentaii. Tocmai se ntorsese dintr-un
turneu la Paris. S-a angajat acolo la un cabaret mpreun cu alte
nou fete, dar totul a czut. S-a ntors lefter i a nceput s
caute de lucru.
Fay putea s fie una dintre cele nou, nu crezi? am
ntrebat. Poate verificm.
Creed aprob din cap.
O s verificm.
Cred c Joan Nichols a fost omort, am spus. i cred c i
Farmer a fost omort.
Creed zmbi acru.
Aa se ntmpl cnd lucrezi la Cronica crimelor. N-avem
nici cea mai mic dovad c au fost omori.
Cnd a murit Joan Nichols?
Creed se uit din nou n dosar.
Pe 20 august.
A trecut pe la Shad Hotel pe 20 s ntrebe de Fay. Pe urm
a plecat acas i a czut pe scri. Apropo, Farmer n-a murit tot
pe 20, noaptea?
Creed mi arunc o privire aprig, cercet dosarul Fay Benson
i aprob din cap.
Exact, spuse el, ncruntndu-se.
Mie mi se pare ceva tare necurat aici, dumitale nu?
Ai dreptate c e ceva, interveni Marshall. Cred c ai prins
un fir, domnule cpitan.
Creed ddu din umeri.

N-avem nicio dovad, dar sunt de acord c nu facem ru


dac rscolim puin lucrurile.
Avei vreo poz de-a lui Fay Benson? l-am ntrebat.
Am cteva n dosar de ce?
Cnd a disprut, i-ai publicat poza numai n presa local
sau i n cea naional?
Numai n ziarele locale.
Cred c n-ar fi ru s folosim i presa naional. Ar fi bine
s-i apar fotografia n toate ziarele din ar, cu ntrebarea dac
n-o cunoate cineva. S-ar putea s dm peste ceva. Dup Al
Weiman, lucra de mai mult timp n brana asta. Poate c sub un
alt nume. S vedem dac nu putem s aflm i altceva despre
ea.
Creed aprob din cap.
Bine. S vd ce pot face.
M-am ridicat n picioare.
Mi-ar plcea s lucrez i eu cu dumneata, am spus. N-am
s te ncurc i am s-i comunic tot ce descopr. Se pare c e o
povestire palpitant i a vrea s particip de la nceput. Ce zici?
Cu plcere, spuse Creed. D-i btaie. i vino s m vezi
cnd vrei.
n regul, am spus. Dac partenerul meu a gsit ceva, o si dau un telefon.
Ne-am strns mna, am schimbat o privire cu Marshall i mam dus spre main.

2
Cnd am intrat n holul de la Shad Hotel, Larson mi-a spus c
Bernie urcase n camera lui.
A ntrebat un individ de dumneavoastr, continu el. I-am
spus c v ntoarcei seara trziu.
Ce-a vrut? l-am ntrebat, oprindu-m din traversatul holului
spre scri.
N-a transmis nimic. Mi s-a prut un tip dur. Vrei s stai de
vorb cu el dac mai vine?
Ast-sear nu. Spune-i s vin mine diminea. Dac e
ceva urgent, sun-m n camer i o s vorbesc cu el la telefon.
Vreau s m odihnesc bine n noaptea asta.

n regul, spuse Larson.


Am urcat i m-am dus la Bernie n camer. L-am gsit n
fotoliu, cu picioarele ntr-un lighean cu ap fierbinte. Lng el,
pe mas, erau o sticl de Scotch, dou pahare, unul pe jumtate
plin, i o sticl de ap mineral. mi zmbi stins cnd m vzu n
prag uitndu-m la el cu gura cscat.
Ce dracu faci? I-am ntrebat, intrnd i nchiznd ua.
mi odihnesc prpditele astea de picioare. Ai uitat c
maina ai folosit-o tu? Am btut toate bulevardele. Poate nu
crezi, dar afl c sunt paisprezece hoteluri n prlitul sta de
ora. Bag la cap! Paisprezece! Rspndite peste tot. Am trecut
pe la toate.
L-ai gsit?
Bernie rse amar.
Nici cel mai mic semn. Mi-am prpdit picioarele degeaba.
Mi-am aprins o igar i mi-am turnat de but.
Ai fost la absolut toate hotelurile? Precis?
Precis. L-am pus pe Larson s-mi fac o list. S-a jurat c
nu lipsete niciunul. Tipul n-a stat la hotel n Welden. Ascult la
mine! E clar! Ori locuiete ntr-un apartament sau cas
particular, ori a venit de la Frisco sau din alt parte, dar la
hotel n-a stat!
l caut i poliitii acum, i-am spus i i-am relatat lui Bernie
vizita mea la sediul central al poliiei din Welden. L-am anunat
ct se poate de delicat c Hesson a fost omort.
Ce-i spuneam eu? vorbi Bernie, ncepnd s se tearg pe
picioare. Au scos trei persoane din circulaie. Dac o s
continum s ne vrm nasul n povestea asta, ne termin i pe
noi.
Calmeaz-te! Acum se ocup poliia de toate. Nu-mi place
c nu l-ai gsit pe individul cu haina din pr de cmil, Bernie.
A fi vrut s-i vorbesc, nainte s pun Creed mna pe el.
Pi, n-a stat la niciun hotel din ora. Mai bine las-i pe
poliiti s-l vneze.
Bineneles c l-ai ntrebat i pe Larson dac nu cumva a
stat aici? i-am aruncat ntr-o doar.
Bernie tresri de parc l-ar fi atins cineva cu fierul rou. Se
fcu stacojiu la fa i se holb la mine cu ochii ct cepele.
De ce-ar fi stat aici? ntreb rguit.
De ce n-ar fi stat? L-ai ntrebat pe Larson?

Nu, nu l-am ntrebat! Se lu cu minile de pr. Doamne!


Dac a stat cumva aici! Adic, am btut strzile o zi ntreag
de mi-a ieit sufletul i nu mi-a dat prin cap s-l ntreb pe
Larson!
Am ridicat receptorul.
Sladen la telefon, am spus auzindu-l pe Larson la cellalt
capt al firului. Nu-i mai aduci aminte dac n august anul
trecut a stat aici un tip care avea o hain din pr de cmil? Un
tip nalt, bronzat i cu o musta mic.
Cum s nu, spuse Larson. Mi-l aduc bine aminte. Ce-i cu el?
Cobor imediat. Vreau s stm puin de vorb despre el. Am
nchis i l-am privit arztor pe Bernie: Cap sec! A stat aici!
Bernie nchise ochii.
De unde s tiu eu?! se vicri el. i cnd te gndeti c
am btut atta drum!
L-am lsat i am cobort scrile n grab.
Ia povestete-mi despre tipul sta, i-am spus, sprijinindum de biroul recepiei. Cum l chema?
Larson deschise registrul.
A venit pe 9 august, l chema Henry Rutland. Uite, aici i-am
fcut intrarea. Venea din Los Angeles. Dar ce-i toat zarva?
A venit n ziua n care a sosit i domnioara Benson?
Da. Domnioara Benson a venit la prnz. Rutland pe la
ase seara.
Avea un Cadillac verde cu crem?
Exact. L-a parcat peste drum.
S-ar putea ca bieii de la garaj s-i fi luat numrul?
Poate. Nu tiu.
Cnd a plecat?
Pe 17, dimineaa.
n ziua n care a disprut domnioara Benson. Mi-am trecut
degetele prin pr i am continuat: Cred c individul sta are
legtur cu dispariia fetei. I-ai vzut vreodat mpreun?
Nu cred. El pleca devreme, iar domnioara Benson nu ieea
din camer dect trziu.
n ce camer a stat? Lng a domnioarei Benson?
Aveau camerele vizavi, la etajul doi, spuse Larson dup ce
verific n registru.
Deci ar fi putut s fie mpreun i s nu tii?
Cred c da. N-avem personal permanent pentru etaje.

Dup ora opt, personalul nu mai urc.


A spus cumva Rutland de ce a venit la Welden?
Nu. N-a spus ce treburi are.
Avea bagaje multe?
Numai o valiz.
Vreun vizitator, coresponden sau telefoane?
Nu cred. Precis nu.
Mai gsesc pe cineva la garaj la ora asta?
Trebuie s fie Joe. Nu nchidem pn la ora unu.
M duc s stau de vorb cu el.
Dar omul de la garaj nu-i mai amintea numrul Cadillac-ului.
l inea minte ns pe Rutland i maina, de asemenea.
Avea o groaz de bitari, mi spuse, i-i risipea n toate
prile. Scotea maina n jurul orei zece i o aducea ntre miezul
nopii i ora unu. Voia s i-o spl zilnic. Tare mult inea s arate
frumos, mi pare ru c nu-mi mai amintesc numrul. Sunt
paisprezece luni de atunci i mi-au trecut o mulime de maini
prin mn.
I-am dat o jumtate de dolar i m-am napoiat la hotel. L-am
gsit pe Bernie ntins pe pat, cu o expresie de suferin pe
chipul durduliu.
l cheam Henry Rutland i a venit din Los Angeles.
Puin mi pas cine e, mormi Bernie. mi vine s-mi trag
dou perechi de palme. Cnd m gndesc c am mrluit cinci
ore, n loc s fi stat linitit la bar!
M-a pufnit rsul. Mi se prea caraghios.
Hai, gata! Poate nu i-a stricat. A venit vremea s mai faci
puin micare. E prea trziu s-i telefonez lui Creed ast-sear.
Trec pe la el mine diminea. Ei, m duc i eu dar m-am
oprit, vzndu-l pe Bernie cum se holbeaz peste umrul meu
spre u.
Am ntors capul i am ngheat.
n prag sttea un omule ndesat, cu un chip rotund i dur de
culoarea seului de oaie. Avea un fulgarin jegos i o plrie
neagr cu boruri mari tras pe ochiul drept. Barba neras de
dou zile i nnegrea flcile, iar privirea de ghea, feroce a
ochilor cenuii tulburi mi ddu un fior rece pe ira spinrii.
n mna dreapt inea un revolver de calibru 38 ndreptat
spre mine.

3
Ne-am privit un minut ntreg, apoi omuleul spuse:
Nicio micare! Avea o voce joas, nazal. Abia dac-i
mica buzele cnd vorbea. Care din voi e Sladen?
Eu, am spus i am fost neplcut surprins c-mi tremura
vocea.
Bine. Bgai de seam, mine plecai amndoi din ora. Nu
vrem s v mai vedem prin Welden. Mine la 11 nu mai suntei
aici. S nu v mai spunem o dat! Dac avei impresia c
glumim, stai pe-aici i o s v convingei. Ai priceput?
Am rsuflat adnc. Trecusem de primul oc i acum m
nfuriasem.
Ce-avei de gnd? am ntrebat, fixndu-l cu privirea. De
fapt, cine suntei?
Nu conteaz ce-avem de gnd. V-am avertizat! ncepu
brusc s tremure i s zvcneasc. Se propti cu mna stng de
perete ca s se liniteasc; cu un efort reui s articuleze iar:
Dac n-ar fi fost eful, v-a fi fcut praf pe loc, nenorociilor! Ai
vzut ce-a pit Hesson. i voi doi o s pii la fel dac mai
suntei n Welden mine diminea la ora 11. Fcu un pas napoi
pe coridor, cu mna pe mner. i nu v facei iluzii c v
protejeaz poliitii. Nu sunt atia poliiti n oraul sta ca s
ne mpiedice s punem mna pe voi. Facei-v bagajele i
crai-v!
Mai sttu n prag, zvcnind i fixndu-ne cu privirea, apoi
ntinse mna spre clan i trnti ua.
Rmaserm nemicai, ascultnd paii uori i iui de pe
coridor. Cnd nu se mai auzir, m-am ridicat ncet n picioare i
m-am uitat la Bernie.
Un drogat! Era intoxicat pn-n albul ochilor!
Doamne Dumnezeule! clnni Bernie. i-am spus ce-o s
se ntmple dac nu renunm la cazul sta. Apuc tremurnd
paharul de whisky i-l goli.
O clip m-am speriat i eu, am spus ncruntat. Cred c mau cam lsat nervii.
Eu cel puin n-am avut niciodat nervi buni, zise Bernie,
cznindu-se s se dea jos din pat. Doamne ferete! N-am mai
fost ameninat cu revolverul pn acum.

Travers camera spre locul unde era aezat valiza, o ridic,


o puse pe scaun i ncepu s-i arunce lucrurile n ea.
Ce tot momondeti acolo? am ntrebat.
Tu ce crezi? mi rspunse, fr s se opreasc, mpachetez.
Mine-n zori trebuie s fiu gata de plecare. i dac-i pe-aa, de
ce n-am pleca ast-sear?
Arunc nite osete i batiste n valiz i pe urm travers
camera dup o pereche de pantofi.
Ce stai i te uii? Du-te i mpacheteaz i tu.
Doar n-ai impresia c o s las un nenorocit de drogat s-mi
sufle povestirea de sub nas numai pentru c m-a speriat niel? lam ntrebat nfierbntat.
Bernie puse pantofii n valiz.
Nu tiu. Nu m privete ctui de puin, spuse el, uitnduse prin camer dup alte lucruri. Ai auzit ce-a zis tipul: Craiv, ori Le-a fcut felul lui Farmer, Nichols i Hesson. Cred c lai auzit, nu? N-am avut impresia c-i un tip glume. I-ai vzul
ochii? Brrr! Mi se-ncreise pielea pe mine, de parc era pus pe
moae. Dac vrei s stai aici i s faci pe durul, te privete. Eu
am familie i responsabiliti. Trebuie s m gndesc la soie i
la cine. Mie nu trebuie s-mi spui de dou ori. Iar de data asta,
amice, nici nu trebuia mcar s-mi spun!
Mi-am mai turnat nite whisky n pahar i am tras o duc.
Aveam impresia c-i place s lucrezi cu mine.
Bernie trnti capacul valizei.
Nu vd care-i legtura.
Dac pleci, nseamn c nu mai lucrezi cu mine i pot s
pun pariu pe pielea ta de gin c nu mai lucrezi nici pentru
Cronica crimelor. S m tragi de mnec s-i arunc un ban
cnd ai s cereti la col de strad.
Bernie se albi la fa.
Doar nu crezi c Fayette o s m zboare, eh? Ce, vrea s
m las mcelrit?
Ct timp are o povestire bun, puin i pas. i dac acum
dai bir cu fugiii, te-ai ars. tii ct e de rzbuntor.
Bernie se aez pe pat.
N-am putea s-i spunem c nu iese nimic din povestirea
asta?
Nimic! Slav Domnului c avem material cu grmada!
Trebuie s pun mna pe drogatul la. Nu ai auzit ce-a zis de

Hesson? Dac-l prindem, intrm n miezul lucrurilor.


Nu poi s te potoleti? Nu suntem poliiti. Suntem scriitori
de fapt nite artiti. Munca noastr este s scriem pentru
revist, nu s prindem ucigaii. Trebuie s fim cu picioarele pe
pmnt. Las prinderea criminalilor n seama poliitilor. De-asta
iau leaf. Sunt ngrozit la culme. Nu-mi pas dac afl lumea. i,
pe deasupra, n-am nici asigurare. Trebuie s m gndesc la
Clair.
Ar duce-o mai bine dac ai muri, i-am rspuns brutal.
Fayette ar fi nevoit s-i dea o pensie. Bernie i trecu limba
peste buze.
Ce-ai zice dac m-a duce chiar acum napoi la redacie i
m-a apuca s scriu povestirea? Am destule fapte cu care s
ncep. Nu-i nevoie s ne mpute pe amndoi, nu-i aa?
Pentru numele lui Dumnezeu, vino-i n fire! N-o s ne
mpute nimeni. Au grij de noi poliitii pn l prind pe
nemernicul sta. i, dup ce-or pune mna pe el, am rezolvat
cazul.
Bernie ncerc s rd batjocoritor.
Ce-i mai place s te amgeti! Doar nu-i nchipui c el e
eful? Nu face dect s ndeplineasc nite ordine. Singur a
spus-o. Dac o s reueasc poliitii s-l prind, mai sunt destui
care s ne vin de hac.
Am luat cartea de telefon, am deschis la Creed i am format
numrul de acas.
I-am auzit vocea mrit.
La telefon Sladen, am spus. Tocmai ne-a plecat un musafir
cu o arm. Era ndopat de droguri i a recunoscut c l-a ucis pe
Hesson. Ne-a dat termen pn mine diminea la 11 s plecm
din ora, dac nu vrem s-o pim. Ne-a spus c nu sunt destui
poliiti n oraul sta care s-l opreasc s ne trag un glon n
burt.
Aa a zis? mri Creed. S nu v micai de acolo. V trimit
imediat nite oameni, i nchise telefonul.
Aa cpitan de poliie zu c-mi place, am spus, punnd
receptorul n furc. Fr ntrebri, fr zarv, dar gata de
aciune. Ne sosete protecia.
Bernie i termin paharul. Reuise s se chercheleasc puin.
Nu-mi place, Chet. Cred c ar trebui s-o tergem.
Nu fi cap sec! Nu vezi c progresm? Am scit pe careva.

Asta nseamn c suntem pe drumul cel bun.


Al dracului de bun, dac dm ortul popii, zise Bernie i-i
mai turn puin whisky. Ascult ce-i spun eu
Cnd sun telefonul, Bernie tot mai ncerca s m conving
s plecm. Larson m anun c n hol ateptau doi poliiti s
vorbeasc cu mine.
Trimite-i sus! Punnd receptorul n furc, i-am spus lui
Bernie: Eti n siguran acum. Au sosit reprezentanii legii.
Bernie ncepu s rd ca un smintit.
n siguran?! Asta-i bun! i nchipui c exist vreun
poliist care s se arunce ntre mine i glon?

Capitolul IV
1
Am aezat din nou teancul de fotografii pe biroul lui Creed i
am cltinat din cap.
Nu-i printre tia.
Creed trase din pip i btu darabana cu degetele lui boante
pe tblia tocit a biroului.
nseamn c-i unul nou. Niciunul din biei nu-l cunoate.
Crezi c vorbea serios?
Nu ncape discuie. Era drogat pn-n albul ochilor. M i
mir c nu ne-a mpucat pe loc.
Peters, un individ deirat cu chipul aspru i ascuit, zmbi
artndu-i dinii ptai de tutun. Era unul dintre ofierii de
poliie pe care Creed mi-i dduse s ne escorteze.
Am eu grij de el dac ncearc ceva.
M-am uitat la ceas. Era 11 i 10 minute.
Ei, stai cu ochii-n patru, am spus. De-acum ncolo poate s
apar.
Poate e mai bine s rmi aici pn-l prindem, suger
Creed.
Cel mai iute punei mna pe el dac ies n strad. Dac
ncearc ceva, pot interveni bieii i-l nha.
Lui Creed nu-i prea surdea ideea.
Stai pe-aici pn se-nsereaz. Dac te ari n plin zi, i
uurezi sarcina. i pn atunci poate c l prindem.
I-am neles raionamentul.
Bine, n regul. Nu-mi dai nicio arm, nu?
Ba da, poi s iei un pistol. Creed se uit la Peters. D-i un
pistol i nu-l scpa din ochi. Rspunzi de el.
Am neles.
Peters n-arta ca i cum l-ar fi copleit rspunderea primit.
Se ridic n picioare.
Ce vrei un automat de calibru 45 sau 38?
Un 45. Vreau unul care s-l ciuruiasc.

Ia o mitralier, spuse Peters bine dispus. Avem una n


depozit.
Mi-ajunge un revolver de calibru 45.
Dup ce iei din camer, i-am povestit lui Creed despre
individul n hain din pr de cmil. M ascult atent, i not
ceva i-mi spuse c o s trimit un om s stea de vorb cu
Larson.
Trebuie s-i dm de urm, spuse el. Bieii caut brara i
noi publicm fotografia fetei n ziare. Apropo, nu fcea parte din
trupa care a fost la Paris. Am aflat cine e agentul care le-a
aranjat lui Joan Nichols i celorlalte fete contractul la Paris, i n-a
identificat fotografia. Se uit la vraful de hrtii rspndite pe
birou i urm: Mai am alte treburi de fcut, Sladen. Coboar i
stai pe-aici. Au grij bieii de dumneata. Vino s m vezi pe la
ora cinci i aranjm o ieire pe disear.
Am cobort scrile i am dat peste Peters, care se ntorcea de
la depozitul de arme. Mi-a ntins un revolver 45 i cartue.
Ai mai inut n mn aa ceva?
Bineneles, dar trebuie s-mi dai ocazia. Nu am mai tras
cu o arm din armat.
Hm, s fii atent. Mai bine las-l pe individ n seama mea.
Doar dac-l vezi dumneata primul.
L-am gsit pe Bernie n camer, cu fereastra baricadat pn
sus, stnd la mas i uitndu-se ncruntat la maina de scris.
La u, pe un scaun, era Scaife, paznicul lui Bernie; un poliist
cu nfiare dur, pr blond-rocat i nas scurt i gros, pe care
precis cineva ncercase s-l zdrobeasc odat.
Cum merge treaba? l-am ntrebat pe Bernie.
Cum poate cineva s se concentreze cnd ateapt s fie
mpucat n orice clip? se vicri Bernie. Nu progresez deloc.
Scaife rse.
Are impresia c nu sunt n stare s-i port de grij, spuse el.
Un fleac, ce naiba. i tot spun c n-o s peasc nimic, dar
degeaba.
N-am avut niciodat ncredere n poliiti, spuse Bernie, i
nici n-o s am vreodat. M privi bnuitor. Ce-ai mai pus la
cale?
Ateptm pn se nsereaz i pe urm ieim s-i ntindem
o curs ticlosului.
Bernie fcu ochii mari.

Cum adic o curs?


Aa bine. Ne plimbm bra la bra prin ora cu sperana c
o s ne zreasc i, cnd se va pregti s ne atace, prietenii
tia doi o s-l umple cu plumb.
Nostim foc! i dac nu-l nimeresc?
Am scos revolverul i l-am nvrtit pe deget.
Atunci am eu grij de el. Pe vremuri eram bun al naibii la
chestii d-astea. C doar nu-mi spuneau degeaba Sladen
Ucigaul.
Scaife i Peters rser, dar Bernie se trase napoi.
Ia-l de-aici! Aa se ntmpl accidentele. Se aplec nainte
cu brbia gras ndreptat spre mine. i de unde ai luat m rog
chestia cu ne plimbm? Nici dracu nu m scoate pe strad
dup ce s-a nserat. Nu m mic de-aici pn nu-l prinde poliia.
Dac vrei s faci pe eroul, n-ai dect. Eu nu m mic.
M-am uitat neputincios la Peters i Scaife.
Vedei ce trebuie s nghit? Individul sta nu are pic de
iniiativ.
De ce i-e fric, omule? l ntreb Scaife pe Bernie. Am eu
grij s nu peti nimic.
Nu m mic de-aici, repet Bernie hotrt.
M-am aezat pe scaun.
Calmeaz-te, i-am spus. Hai s ne apucm de treab.
Sunt de acord s muncesc, de-aia primesc bani, dar nu
vreau s fiu folosit ca momeal, spuse Bernie. S fie clar!
Bine, bine, i-am rspuns. M duc singur. Mi-am aprins o
igar. Hai acum s-i dm btaie cu povestirea.

2
Pe la cinci m-am dus spre biroul lui Creed, cu Peters urmndum agale.
Ai vreo idee? m ntreb Creed, punnd deoparte dosarul la
care lucra i fcndu-mi semn s m aez pe-un scaun.
O s-o fac singur, i-am spus. Lui Low nu-i surde ideea i nici
n-a putea s-l nvinuiesc. Oricum, o s fie mai uor pentru
oamenii dumitale s pzeasc unul, n loc de doi. Cnd s-o
nsera, plec cu taxiul la hotel. Vreau s-mi schimb costumul sta
deschis cu ceva care nu se vede prea bine pe ntuneric. Pe urm

o pornesc pe jos de la hotel pn la restaurantul din col. Iau


masa acolo. Poi s trimii civa oameni la bar. Am s stau cu
spatele la perete. Dac ncepe ceva acolo, l prindem. Dac nu,
o iau iar pe jos de la restaurant pn la cinematograful
Gaumont. Dac nici atunci nu se ntmpl nimic, m duc pn la
barul lui Mike, n spatele clubului Florian. De acolo plec napoi pe
jos pn la hotel.
Creed i nota tot, pe msur ce vorbeam.
Ar fi mai bine dac ai pleca pe jos de-aici pn la hotel,
suger el. Taxiurile se pot pierde n aglomeraie. Nu vrem s te
scpm din ochi, dar nici nu vrem s-i dea seama individul c
suntem n spatele dumitale. Trebuie s fie o capcan, Sladen,
neaprat. O s fii singur. Peters ochete nemaipomenit, dar va
trebui s se in n umbr. Ori chestia asta e cu dou tiuri; sar putea s te rneasc.
Brusc mi-am dat seama c-mi bgasem capul n la ntr-un
mod nesbuit i c probabil, pn la urm, Bernie nici nu era
att de prost pe ct credeam. Dar era prea trziu s dau napoi.
Atta timp ct Peters l ine n ah pn s apuce s fac
ceva n-am de ce s m plng.
Nu e numai Peters n joc, spuse Creed ncruntat. Am pus
patruzeci de oameni la btaie. Fiecare acoper cte 20 de metri
din drum. Nu-i cunoti. Unii stau n maini, alii sunt deghizai n
haimanale, alii stau ascuni. Dac ticlosul sta ncearc ceva,
o s rmn cu gura cscat ce-a dat peste el.
Grozav, am spus, simind c mi se ia o piatr de pe inim.
Peste cteva ore o s se ntunece suficient.
M duc s pun la punct amnuntele. Nu-i face griji, spuse
Creed.
Urmtoarele dou ore le-am petrecut jucnd rummy cu
Bernie. Bernie m consola spunnd c obiceiul este s joci cri
cu un condamnat la moarte i, dei jocul de cri l plictisete,
simea c e de datoria lui s m fac s nu m gndesc la
viitorul imediat. Nu juca bine i curnd i-am luat trei dolari.
S-ar putea s n-ai ce face cu paralele astea, Chet, mi
spuse cnd i-am cerut s mi-i plteasc. Dac vrei, i dau o
chitan.
Vreau bani ghea, l-am repezit, ntinznd mna. S-ar
putea ca reprezentantul meu s nu-i poat ncasa de la tine,
Bernie.

mi ddu banii.
Fiindc veni vorba de reprezentani, Chet, i-ai fcut
testamentul?
n clipa aceea intr Peters.
Ai terminat? ntreb el. Suntem gata cnd vrei s plecm.
M-am ridicat n picioare.
Rmi sntos, Bernie. Dac nu m ntorc, i las ie totul.
Vorbeti serios? ntreb Bernie, luminndu-se la fa. i
televizorul?
Da, i televizorul, hieno!
S mergem, spuse Peters rnjind. Strbturm coridorul, la
captul cruia ne atepta Creed.
Am aranjat, ne spuse. Mi-am nirat oamenii pe tot traseul.
N-or s te scape din ochi. Dac ai s mergi pe mijlocul
trotuarului i n-ai s te abai de la ruta stabilit, o s fie perfect.
S dea Dumnezeu, am spus privind dincolo de el n strad,
prin ua deschis. Deci, n curnd!
i las avans 60 de secunde, pe urm pornesc i eu, spuse
Peters.
Am aprobat din cap i am ieit pe u, apoi am cobort scrile
n strada pustie i ntunecoas. Am bgat mna n buzunar i
mi-am sprijinit-o pe patul pistolului; parc mai prinsesem ceva
curaj.
S nu-i pierzi capul i s tragi cumva n mine, i-am spus lui
Peters pe cnd ieea i el pe u.
i faci prea multe probleme, rse el. N-o s peti nimic.
Suna puin cam prea sigur pe sine. Tare a fi vrut s m fi
gndit la ceva mai puin periculos ca s pot pune mna pe
ticlos.
Fii cu ochii n patru! i-am spus i am pornit-o pe strada
prost luminat, speriat la culme i cu sentimentul c sunt
dezbrcat. Strngeam zdravn n mn patul revolverului. Dup
vreo 30 de metri, am zrit un gligan care fuma sprijinit de
perete. Mi-a aruncat o privire indiferent i, cnd am trecut pe
lng el, a murmurat:
Bag mna n foc c tremuri ca o piftie.
Mi-am vzut de drum fr s-l privesc. Drumul pn la hotel
mi s-a prut nesfrit. De fiecare dat cnd trecea cte o
main, mi se fcea prul mciuc. Cnd aprea cte un om, mi
se oprea inima n loc. Pn i o pisic neagr care a trecut

drumul m-a fcut s sar ca ars. Cnd am traversat spre hotel i


am urcat scrile ctre hol, eram ud leoarc de sudoare. M-am
oprit o clip s m terg pe fa, pe urm am intrat.
Larson i rsfoia revista. Ridic privirea i ddu din cap. Un
om ndesat sttea pe un scaun mpletit i citea un ziar. Cnd am
trecut pe lng el, l-am auzit spunndu-mi:
Scaife e la dumneata n camer. S nu-l mputi cnd intri.
Am dat din cap, m-am urcat n liftul preistoric i m-am lsat
trt pn la etaj. nainte de a iei din el, m-am uitat bine de-a
lungul coridorului, am ciocnit n u, am mpins-o i m-am dat
prevztor ntr-o parte.
Sunt Sladen, am rostit spre camera ntunecoas.
Se aprinse lumina.
Intr, zise Scaife.
Sttea n fotoliul meu. Am vzut c dduse peste sticla mea
de Scotch. Dup cum arta sticla, jumtate se scursese pe gtul
lui. Am intrat i am nchis ua.
Linite i pace, spuse el. Poate c tipul s-a inut de goange.
Dac l-ai fi vzut, nu mai sugeai att de nepstor din
whisky-ul meu. Nu se inea deloc de goange.
Un ticlos de dou parale nu m sperie ct s m fac s
nu mai beau, zise Scaife, rnjind.
M-am dus i mi-am turnat i eu un whisky zdravn.
O s ai o poveste pe cinste de scris, ce zici? Cum o s-o
intitulezi? La un pas de moarte de mna unui drogat! rse
Scaife.
Am dat pe gt jumtate de pahar i am simit c prind puteri.
Vou v convine s rdei, nu riscai s v fac nimeni
harcea-parcea, i-am spus pe cnd mi schimbam costumul.
Ei, tiu eu La noi e chestie de rutin. Sper s punem
mna pe ticlosul sta.
i eu sper, am rspuns mbrcnd un costum nchis la
culoare. Ei, aa mai merge. Nu mai sunt att de vizibil. Mi-am
terminat butura. Ar trebui s mnnc ceva. Numai c nu prea
mi-e foame.
Avem doi biei postai la bar i altul se ndoap n
restaurant, zise Scaife. Comand-i ceva grozav. Acolo n-ai s
peti nimic.
nc n-am ajuns acolo, i-am rspuns ndreptndu-m spre
u. Ei, pe curnd!

Am s stau chiar n urma dumitale, cu Peters. S nu mergi


prea repede.
S-a fcut!
Am cobort scrile, am dat din cap ctre Larson i am pornit
spre ua hotelului. M-am uitat pe strad. Vizavi era parcat o
main, cu doi oameni nuntru.
Nu te uita la cei doi, zise omul aezat pe scaunul mpletit.
Sunt bieii notri.
Am dat din cap, am cobort scrile i m-am ndreptat spre
Bell Tavern, care era la col, la cteva sute de metri de hotel.
M foram s pun un picior n faa celuilalt ca s naintez pe
strada pustie i ntunecoas. Ochii mi fugeau n toate prile. O
main ni pe strad i era ct pe ce s nepenesc pe loc, dar
cnd am vzut-o oprindu-se n faa unei tutungerii i pe ofer
cobornd, am continuat s naintez, fcnd un efort uria.
Aveam pistolul pe jumtate scos din buzunar, cnd am trecut de
main, i eram pregtit s trag, dar nu s-a ntmplat nimic.
Respirnd din greu, am deschis ua restaurantului i am intrat
n barul puternic luminat.
nuntru erau vreo douzeci de oameni care beau i mncau,
dar niciunul n-a ntors mcar capul. Mi-am scos pardesiul, dup
ce am mutat pistolul n buzunarul de la hain, pe urm m-am
dus la bar i am comandat un Scotch dublu. Ateptnd
comanda, mi-am aruncat ochii mprejur. Doi brbai voinici cu
pahare de bere n fa stteau lng ua restaurantului. M
privir i unul mi fcu cu ochiul. Mi-am simit pleoapa eapn
cnd am vrut s-i rspund n acelai mod.
n afar de cei doi, ceilali clieni preau destul de inofensivi.
Mi-am terminat whisky-ul i am intrat n restaurant. M-am
aezat la o mas cu spatele la zid i cu faa spre intrare.
L-am mirosit i pe al treilea poliist, aezat la o mas pe
partea opus. Mesteca mulumit i-mi zmbi voios. Se prea ci apreciaz ndatorirea. Speram s aib pistolul la ndemn.
Am comandat o friptur cu garnitur. Ateptam s mi-o aduc
i m gndeam dac o s fiu n stare s-o nghit. Aveam ceafa
ud i un gol n stomac.
Cnd a sosit ns friptura, s-a dovedit a fi att de fraged i
de gustoas, c am terminat-o fr dificultate i m-am simit
mai ntremat. Ct timp am mncat n-am scpat din ochi ua
restaurantului, ateptnd n orice clip s-l vd pe ticlos

fcndu-i apariia, dei tiam c-mi fac griji degeaba. N-avea


cum s treac de cei doi de la bar, mi-am spus n sinea mea, i
ncercam s m conving de lucrul sta.
Am achitat nota de plat i am rmas cteva clipe cu privirea
aintit pe faa de mas. Trebuia s m in de program, dar era
att de plcut, de confortabil i de sigur n restaurant, nct numi venea s m gndesc la nc o plimbare prin bezn.
Detectivul din faa mea m fix cu privirea i, cnd i-am
ntlnit-o, s-a uitat la ceas i pe urm la u. Era o aluzie
discret s pornesc. Mi-am tras scaunul n sil i m-am ndreptat
spre ua barului.
Pornesc, i-am spus unuia dintre vljganii de la u.
Era i timpul, mri el. A vrea s ajung i eu pe-acas n
noaptea asta.
Mi s-a prut cam dur remarca, dar l-am neles. Mi-am luat
plria i pardesiul i am ieit n strad.
Apucasem s fac apte pai spre clubul Florian, cnd
deodat

3
O main mare, neagr, cu farurile stinse, ni de dup un
col ntunecos. n clipa n care am vzut c n-are lumini, am tiut
c era pentru mine.
Nu mai puteam s fug napoi la restaurant; venea prea
repede. n apropiere n-aveam nicio u unde s m adpostesc.
Eram pe teren deschis i m simeam descoperit ca o musc pe
perete.
Am scos pistolul i am pornit n fug spre main, cu ideea
nebuneasc de a trece de ea nainte de a intra n raza ei. L-am
zrit pe ofer: un omule cu plria tras pe ochi, chircit n
spatele volanului. n spate era un altul, n mn cu ceea ce
prea a fi o puc automat. eava era sprijinit pe fereastra
deschis.
Am ridicat revolverul i am tras. A bubuit asurzitor i reculul
m-a fcut aproape s-l scap din mn. Nimerisem bine. Glonul
a sfrmat parbrizul, iar maina a cotit nebunete n clipa n
care puca automat a cnit asurzitor.
Dac maina n-ar fi cotit, a fi fost ciuruit de avalana de

gloane care s-au nfipt n caldarm cam la un metru n faa


mea.
M-am aruncat cu faa n jos n rigol. Maina derap, trecu cu
roile din fa la vreun metru de mine i se izbi de un felinar.
M-am rsucit ntr-o parte. Noaptea scpra ici-colo de
fulgerrile revolverelor, cnd paznicii mei intrar n aciune.
Gloanele zburau prin aer, alte geamuri din main se fcur
ndri. M-am fcut una cu pmntul, cu faa ud de sudoare,
speriat la culme. Ascultam tropitul pailor n fug.
Fr s m mic, am ntins mna cu pistolul, uitndu-m spre
main.
Ua atrna deschis. Am zrit o siluet ntunecat,
ghemuindu-se n spatele mainii, i automatul deschise iari
focul. Un torent de gloane trecu pe deasupra mea. Am tras
scurt n silueta ghemuit. Glonul trebuie s-l fi nimerit, pentru
c a scpat arma i s-a prbuit pe caldarm. Urletul lui de
durere mi se pru o muzic divin.
Peters i Scaife venir n fug.
E n spatele mainii atenie! am gfit eu.
Peters se npusti de partea cealalt, n timp ce Scaife risc
alergnd n susul strzii, trecu de partea cealalt, ca s-i abat
tirul asupra ticlosului.
L-am vzut pe uciga nfcnd automatul i am urlat spre
Peters s-l previn. Peters sri ntr-o parte. Puca rbufni i
Peters czu, scpnd arma. Scaife trase trei focuri. Ucigaul
scp arma, ncerc s se ndrepte, pe urm czu mpleticit.
L-am atins! strig Scaife.
M-am ridicat nepenit. mi tremurau picioarele. Cei trei
poliiti din restaurant, care se ghemuiser n prag, se
apropiar. Toi patru ne-am alturat lui Scaife de partea cealalt
a mainii.
Am privit mortul nemicat, cu mna ncletat pe arm, ntins
pe spate pe caldarm. Era drogatul. Chipul alb arta ca un
rnjet mpietrit al morii.
Mai e un tip n main, am spus. Scaife se uit n main.
L-ai atins din primul foc, spuse el, apoi ocoli maina i se
duse la Peters, care se aezase n capul oaselor cu mna pe
arm, njurnd.
Dou maini-patrul aprur n capul strzii, cu sirenele
urlnd.

Creed sri dintr-una i veni lng Scaife. Se aplec spre


Peters, apoi, lsndu-l n grija lui Scaife, se apropie de mine.
N-ai pit nimic?
Aproape, i-am rspuns sprijinindu-m de maina zdrobit.
Peters e rnit ru?
O s se fac bine, zise Creed i se uit spre ucigaul mort.
sta e omul?
Da. L-ai vzut vreodat?
N-a putea s spun.
Sosi o ambulan i pe urm nc dou maini ale poliiei. Se
strnsese lume mult, care csca gura de pe trotuare. Se
apropie i Scaife.
L-ai mai vzut? ntreb Creed, artnd cu capul spre
uciga.
Nu, l vd pentru prima oar.
Bine, gata, blciul s-a terminat, spuse Creed. Mai bine te-ai
ntoarce la hotel, mi se adres mie. Du-te cu el, Scaife. Nu cred
c vor mai ncerca o dat, dar nu vreau s riscm.
Hai, eroule, zise Scaife. S-a terminat cu emoiile. i-am
spus eu c n-o s fie chiar att de ru pe ct credeai.
A fost destul de ru. Oricum, am ce s-i arunc lui Bernie n
fa de-acum ncolo.
M-am ndreptat mpreun eu el spre una din mainile poliiei.

Capitolul V
1
n urmtoarele trei zile nu s-a petrecut nimic deosebit. tiam
c trebuia s treac ceva timp pn cnd investigaiile lui Creed
vor da roade. Dduse diverse nsrcinri unor poliiti, i nu era
nimic de fcut dect s ateptm s apar ceva. Pusese oameni
s-l gseasc pe Henry Rutland i Cadillac-ul lui verde cu crem;
alii cercetau trecutul lui Fay Benson; o echip cuta brara cu
brelocuri i alta verifica trecutul ucigaului.
Nu ne ateptam s aflm nimic imediat i n timpul sta l-am
trimis pe Bernie napoi la New York s-i raporteze amnunit lui
Fayette i s dea drumul la primul episod din povestire. A terso cu o grab neruinat, insistnd s aib paz n tren.
L-am adus pe fotograful de la Cronica crimelor, un individ pe
nume Judson, i l-am pus s fotografieze pe Spencer, barul lui
Mike, apartamentul lui Joan Nichols, mrul miniatur de la Creed
i pe diveri poliiti care se ocupau de caz.
Toate astea au luat o groaz de timp, dar cnd am terminat,
eram mulumit de teancul de fotografii cu care aveam s susin
articolul lui Bernie.
Judson a luat avionul spre New York n seara celei de a treia
zile de la agresiune i eu am plecat cu maina pn la secia de
poliie, s vd ce veti mai aveau.
L-am gsit pe Scaife n camera de gard.
Aveam de gnd s te sun, mi-a spus. Vrea s te vad eful.
Ceva nou?
A aflat ceva. O s-i spun el. Hai sus.
Creed sttea la birou, trgnd din trabuc. Chipul lui ntunecat
i aspru arta urme de oboseal.
Intr, spuse, nbuindu-i un cscat. Ei, ceva tot am aflat.
Ia loc.
M-am aezat pe un scaun i Scaife s-a sprijinit de perete.
Pe uciga l cheam Hank Flemming. Vine din Frisco. Are un
dosar prost, cu ase crime la activ. Se tie c se angaja pentru

crime i bti. i-ar fi mpucat i tatl pentru 50 de dolari. Cred


c l-a angajat careva s-i fac de petrecanie. E toxicoman, i
doctorul apune c era drogat pn-n vrful unghiilor n seara
agresiunii. Ai avut noroc c ai scpat cu via.
Deci trebuie s-l gsim pe individul care l-a angajat?
Exact; i n-o s fie simplu, spuse Creed, scuturnd
trabucul. Avem un indiciu care ne-ar putea ajuta. Flemming
avea ntr-un buzunar un bilet de tren spre Tampa City. A plecat
din Frisco spre Tampa City acum cinci zile i pe urm a venit
aici. S-ar putea s fi primit ordinul de la cineva din Tampa City.
Poliia din Tampa City tie ceva de el?
Creed se ncrunt.
Ei susin c nu, dar din experienele anterioare am nvat
s nu prea acord importan spuselor lor. Sunt cei mai
nepricepui i refractari poliiti din ar. Comisarul, Ed Doonan,
e prieten la cataram cu pungaii i, crede-m, oraul e plin de
ei. N-o s ne dea niciun ajutor.
Ai aflat ceva n legtur cu Henry Rutland?
Creed cltin din cap.
nc nu. Agenii distribuitori de Cadillac-uri din regiune mi
spun c au vndut 400 de maini decapotabile n ultimii trei ani.
Am o list a cumprtorilor, dar e foarte complicat s-i cercetezi
pe toi. Numele lui Rutland nu apare pe list, dar nici nu-i de
mirare. Probabil c numele e fals. Mi-am pus oamenii s se
ocupe de asta, dar o s mai treac timp pn s-i verifice pe
toi.
i nbui nc un cscat.
Am gsit ceva n legtur cu brara cu brelocuri. A fost
amanetat la trei zile dup dispariia lui Fay Benson. Tierneys,
magazinul de amanet de aici, s-a ocupat de ea. Le-a vndut-o
Hesson. Funcionarul l-a recunoscut pe Hesson n fotografie.
Brara a fost vndut din nou unei actrie care acum este la
Hollywood. Lum legtura cu ea. Nu ncape nicio ndoial c
Hesson a vndut-o.
Nimic despre Fay Benson pn acum?
Puin; ar putea s fie ceva. Ai vzut fotografiile din ziarele
naionale? nc mai sosesc teancuri de scrisori. Oamenii susin
c o cunosc, dar bnuiesc c cei mai muli sunt mitomani. Unul
zice c o recunoate, dei era brunet cnd a cunoscut-o. Nu e
absolut sigur i s-ar putea s fie o pist greit, dar sper s nu

fie. Zice c a lucrat la el o perioad. Ghici unde?


Tampa City?
Exact.
Nu-i ru pentru trei zile de investigaie. Ce ai de gnd s
faci? Poliia din Tampa City o s colaboreze?
M ndoiesc, spuse Creed ncruntndu-se. nc nu i-am
vzut colabornd cu mine. Promit marea cu sarea, dar nu fac
nimic.
Ce-ai zice s m duc acolo i s vd peste ce dau?
Creed ddu din cap.
Chiar voiam s-i propun. Am nainta mai repede. Va trebui
s fii ns cu bgare de seam. Doonan nu-i nghite pe detectivii
particulari. i stau n gt. Are nite oameni duri i s-ar putea s-i
taie elanul dac afl ce caui.
O s am grij. tii pe cineva care m-ar putea ajuta?
N-ar fi ru s-i telefonezi lui Don Bradley. A fost eful
poliiei din Tampa City nainte de a iei la pensie. E un tip
cumsecade, unul din cei mai buni ofieri de poliie din ar. A
ieit la pensie cu doi ani mai devreme. A avut neplceri cu
Doonan n legtur cu o crim. N-am aflat amnuntele, dar o s
te ajute. Am s-i dau o scrisoare.
Bine. Plec chiar azi.
S-ar putea s nu ias nimic din povestea asta, Sladen.
Individul care ne-a scris probabil c a greit. Dac Flemming nar fi avut un bilet pentru Tampa City, a fi convins c a greit.
Cum l cheam?
Lennox Hartley. St pe Cannon Avenue, 246, Tampa City.
Mi-am notat numele i adresa.
Am s vorbesc cu el.
Se auzi o btaie n u i Scaife se duse s deschid. Un
poliist i comunic ceva. Scaife ddu din cap i se ntoarse spre
Creed.
Domnule cpitan, afar e un individ care spune c tie
ceva de Flemming. Vrei s-l vedei?
Mai ncape vorb? spuse Creed, mpingndu-i scaunul
napoi. Vr-l nuntru.
Dup vreun minut intr un om ndesat i gras, care-i rsucea
stnjenit plria ntre degetele-i aspre i roii. Purta nite
pantaloni de catifea maro, o hain veche, ptat i o cma de
cowboy.

M numesc Ted Sperry, domnule cpitan, spuse el nervos.


Am vzut poza ucigaului n ziar. Acum un an a venit pe la mine.
M-am gndit c ar fi bine s vin s v spun, dar dac v
deranjez
Ia loc, domnule Sperry, zise Creed. Cu ce te ocupi?
Surprinztor, Sperry spuse c e grdinar.
Am o pepinier pe Dalmatian Road, domnule cpitan. Vnd
fructe i unelte de grdinrie. Afacerea merge binior. Ne
ocupm de ea eu i cu soia mea.
Spuneai c Flemming a trecut pe la dumneata? Eti convins
c era Flemming?
Sunt sigur c era omul din poz, domnule cpitan. Cum lam vzut, m-am ntrebat ce caut. i atunci mi s-a prut c nu
face dou parale.
Ce-a vrut?
ncepusem o afacere nou s cultiv cpuni n butoaie.
Vnd instalaia i-i fac mult reclam. Individul spunea c a citit
reclama i l interesa. Eu dau plantele, butoiul cu gurile
necesare n el i pmntul. Am vnzare foarte bun; se
economisete spaiu i se apr fructele de melci.
Cred c e grozav, spuse Creed puin cam nerbdtor. Dar
Flemming nu voia cpuni, nu?
Nu, n-a vrut. Voia numai butoiul. Ne-am cam ciondnit. Iam spus c nu vnd butoiul fr plante i pmnt. Butoiul intr
n pre.
i ce s-a ntmplat pe urm? ntreb Creed.
Ne-am ciondnit mult timp. Spunea c are el cpuni. Nu lam crezut. Un tip ca el n-are nici grdin. Recunosc un grdinar
de la o pot. Ei, pn la urm s-a nvoit s-mi plteasc totul i
s ia numai butoiul. L-a luat cu un camion a doua zi.
i aminteti data exact, domnule Sperry?
Da. Am cutat-o nainte de a veni aici. Era pe 17 august.
Creed se uit Ia mine data dispariiei lui Fay Benson.
N-ai reinut cumva numrul camionului?
mi pare ru, dar nu l-am reinut. Era important?
Poate nu era. Ce fel de camion era?
Unul verde, descoperit, de o ton. Nu arta cine tie ce
Creed se uit la Scaife.
Condu-l pe domnul Sperry la morg. S-l vad pe
Flemming; vreau s fiu sigur c-l identific. Se ridic i ddu

mna cu Sperry. i mulumesc c ai venit. Dac toi cetenii ar


proceda ca dumneata, munca mea ar fi mult mai uoar.
Cnd Scaife iei din birou mpreun cu Sperry care transpira
tot, radiind de fericire, am spus:
Un butoi nu prea sun bine pentru Fay Benson, nu?
Aa m-am gndit i eu, spuse Creed cu privirea dus. Stau
i m-ntreb dac i-a vndut careva din ora ciment.
Ridic telefonul i ddu instruciuni ca toi vnztorii de
ciment din regiune s fie verificai.
Dup ce nchise, m privi.
Probabil c de-asta n-am dat peste cadavrul ei. Zace
undeva nfurat n ciment.
M-am ridicat i m-am apropiat de harta de pe perete.
E pe-aproape vreo ap unde s-o fi putut arunca?
Creed veni lng mine. Art cu degetul pe hart:
Uite-aici, lacul Baldock. Pe la mijloc e adnc de vreo 20 de
metri. Toat lumea organizeaz picnicuri acolo i e la numai
dou mile distan.
i alt lac?
Numai rezervorul, dar n-ar fi ndrznit acolo, pentru c l
seac mereu. n plus, e nconjurat de un zid nalt. Dac zace
undeva sub ap, numai n lacul Baldock poate fi.
Mergem s ne uitm?
Creed se scrpin ndelung n cap cercetnd atent harta.
Cred c da. Unul din oamenii mei are costum de scafandru.
O s se uite sub ap i, dac zrete ceva, o s trebuiasc s
aducem un mecanism pentru ridicat. Butoiul o s fie greu.
Merg i eu s vd ce face scafandrul, am spus. N-are rost
s plec din ora pn nu se rezolv asta. O s fac senzaie la
revist, dac o gsim. Cnd te duci la lac?
Pn mine n niciun caz. E prea trziu acum. N-avem
nevoie s se strng lumea i s cate gura. O s pornesc
mine diminea la 6.
Asta nsemna s m scol la 5 i, instinctual, m revoltam
numai la gndul sta, dar mi-am dat seama c n-avea niciun
rost s mai discut.
Bine, am spus. Am s fiu acolo la 6.

2
Soarele urca deasupra copacilor cnd am tras maina lng
cele dou maini parcate n apropierea fiei de ap cunoscute
sub numele de lacul Baldock. Era un loc plcut, nconjurat de
slcii plngtoare care se nclinau deasupra apei linitite,
reflectnd coroanele lor verzi i stufoase. M-am dat jos din
main i m-am dus lng Scaife, care se rezemase de un
copac, fumnd linitit.
Simpatic locul, ce zici? vorbi el. Cred c ai njurat de
moarte c a trebuit s te scoli devreme azi diminea.
Cam aa e, dar a meritat s m scol. Nu mi-am nchipuit c
ziua poate s arate att de frumoas.
M-am uitat spre Creed, care sttea lng doi poliiti i un
individ ce-i punea costumul de scafandru.
Eu i-a lsa n pace, zise Scaife. Btrnul are ntotdeauna
draci dimineaa, i azi noapte s-a culcat la 3.
M-am aezat pe mal i am nceput s-mi cercetez aparatul de
fotografiat miniatural pe care-l adusesem cu mine.
A vrea s fac nite poze artistice pentru revist, dar am s
atept pn se ntorc.
I-am vzut pe Creed, pe cei doi poliiti i pe scafandru
suindu-se ntr-o brcu cu vsle. Poliitii au vslit pn la
mijlocul lacului, apoi scafandrul s-a lsat n ap i a disprut.
A putea s jur c-i rece ca gheaa, zise Scaife, strngndui fulgarinul n jurul corpului. Sunt bucuros c nu i-am spus
cpitanului cu ce m-am ocupat n rzboi. Are o memorie
grozav. Harris a crezut c o s-l avanseze dac-i spune
btrnului ce erou a fost el, dar nu s-a ales dect cu o baie rece.
Brrrrr!
M-am aplecat i mi-am nmuiat degetele n ap.
A, nu-i chiar aa de rea. N-a zice c are mai mult de zece
grade sub zero.
Scaife rse cu cruzime.
O s-i prind foarte bine.
Am stat unul lng altul, fumnd i urmrind barca timp de
vreo douzeci de minute, pe urm, brusc, capul lui Harris apru
la suprafa, not pn la barc i se urc n ea. L-am vzut
discutnd cu Creed timp de cteva clipe, apoi cei doi poliiti

vslir spre rm.


Crezi c a gsit ceva? am ntrebat, ridicndu-m n
picioare.
Ar fi trebuit. Creed l-ar fi trimis din nou jos dac nu gsea,
zise Scaife, venind lng mine.
Am pornit amndoi de-a lungul malului i am ateptat s
ajung barca la rm.
Jos e un butoi, zise Creed cu chipul ntunecat pe care se
citea tulburarea. Mai mult ca sigur! i e plin cu ciment.
L-am fotografiat pe Harris cum ncerca s-i stpneasc
clnnitul dinilor. Pozasem deja lacul de cteva ori.
l ridici acum? am ntrebat.
La noapte, spuse Creed. Nu vreau s se strng aici tot
oraul. S nu sufli o vorb. Cred c fata e acolo jos, dar nu vreau
niciun pic de publicitate pn nu tiu sigur.
Dup asta se sui n main i plec.
i-am spus c nu-i n toane prea bune dimineaa, nu? zise
Scaife, zmbind. Se uit spre Harris. i-a plcut bia?
Rspunsul lui Harris nu se poate transcrie. L-am dus pe Scaife
cu maina n ora.
Chiar dac o scoatem de acolo, am spus n timp ce
conduceam maina, suntem nc departe de a gsi criminalul.
S admitem c Flemming a fcut-o, dar cineva trebuie s-l fi
pltit pentru asta, nu?
Da. N-avea niciun motiv s-o omoare, dup cte tiu. Ei, nu-i
treaba mea, slav Domnului. i-aa ai btaie de cap ca simplu
agent de poliie. N-a vrea s fiu n pielea lui Creed acum.
Trebuie s aflm mai multe despre fata asta. E necesar s
descoperim dac a avut cineva vreun motiv s-o curee. Din cte
tim, nu e genul care s dea btaie de cap, dar nu se tie
niciodat. Se zice c apele linitite sap adnc.
ine-o n stilul sta i ai s ajungi scriitor, i-am spus
zmbind. Pe urm va trebui s munceti ca s-i ctigi
existena. Am oprit n faa seciei. Ne vedem disear.
Vino la lac pe la ora nou. O s vin i eu. O s fie greu de
scos butoiul. S-ar putea s ne dai o mn de ajutor, spuse Scaife
cobornd din main. Pe curnd!
Pentru c nu aveam nimic mai bun de fcut i pentru c
noaptea se arta a fi lung i grea, m-am dus la hotel i m-am
culcat. Am dormit pn la trei dup-amiaz, pe urm m-am dus

la secie. L-am gsit pe Scaife n ungherul lui tihnit de la birou,


rsfoind dosarul Benson. O scrumier plin cu mucuri de igri
mi arta c lucrase toat dimineaa.
Ai descoperit ceva? am ntrebat, aezndu-m.
Iar ai venit? spuse el, mpingndu-i scaunul spre spate.
Nu, nimic. Sper s n-o gsim pe fat. Ar fi prea complicat dac o
gsim. Nu vd de ce s fi fost angajat Flemming s o ucid.
Nu crezi c tot el l-a ucis pe Farmer i pe Joan Nichols?
Scaife ddu din cap.
Ba da. Oricum, aa pare, dei n-avem probe.
neleg de ce a fost ndeprtat Farmer, era vrt n chestia
asta cu rpitul. i Hesson la fel. Dar nu vd de ce a trebuit s
moar Joan Nichols.
Medicul legist a constatat un accident, spuse Scaife
rbdtor.
Nu cred. A ntrebat de Fay Benson, s-a dus acas i i-a
rupt gtul. Prea se potrivete totul. V ocupai i de cazul ei?
N-avem deocamdat la ce s lucrm. Creed o las
deoparte, pn putem s-o legm de cazul nostru, dac vom
putea.
Ce e cu celelalte opt fete care au fost la Paris? Sunt de peaici?
Doar una din ele. Scaife rsfoi paginile dosarului. Se
numete Janet Shelley. St pe Arcadia Drive, 25.
Ai vorbit cu ea?
nc nu. Avem alte lucruri mai importante. O s ajungem i
la ea.
Mi se pare c Joan Nichols e destul de important. Am o
dup-amiaz liber. Cred c am s m duc s stau de vorb cu
fata asta, Shelley. Ai ceva mpotriv?
Nu, dar s nu m arunci n gura leului, zise Scaife zmbind.
Du-te i stai de vorb cu ea dac vrei. Eu trebuie s m ocup deale mele. Btrnul e nc ntors pe dos. N-ar muri de fericire
dac ar ti c mi-am petrecut timpul discutnd cu dumneata.
M-am ridicat n picioare.
Dac dau peste ceva, te anun.
Prietenul meu drag! spuse Scaife sarcastic i se aez din
nou s mediteze asupra dosarului voluminos.

3
Arcadia Drive era o strad linitit la periferia oraului. Un ir
de vilioare ddea spre un loc viran, npdit de buruieni i iarb
uscat, pe care se nlau reclame uriae.
Probabil c vilioarele fuseser atrgtoare la nceput, dar
acum trecuser de prima tineree. Aveau nfiarea unui om cu
un venit limitat, care ncearc s salveze aparenele i care tie
c n-o va mai putea duce mult aa.
Civa dintre proprietari renunaser la pretenia de a mai
prea mic-burghezi. Dou dintre curi etalau sfori cu rufe, iar
grdinile concurau la nfiare cu terenul viran de vizavi.
Numrul 25 ncerca cu curaj s se menin. Pajitea fusese de
curnd tuns i, dei tencuiala i ddea ultima suflare,
perdelele erau curate i mbietoare.
Am apsat pe butonul soneriei. S-a scurs ceva timp pn s-a
deschis ua din fa. O blond atrgtoare, cu acel vino-ncoace
pe care-l atepi de la o dansatoare de profesie, m privi
ntrebtor. Era mbrcat ntr-un capot albastru, strns bine pe
talie, i n picioarele micue avea papuci albatri de satin.
Domnioara Shelley? am ntrebat, ridicndu-mi plria.
Da. Dac speri s vinzi ceva, i pierzi timpul de poman,
m repezi ea. S nu-mi spui c nu te-am prevenit.
Nu vnd nimic. Sunt Chet Sladen de la Cronica crimelor. Nu
i-a czut vreodat n mn revista noastr, domnioar
Shelley?
Nu-mi plac crimele.
i sta e un motiv. Vreau s-i pun cteva ntrebri. Se
poate? ncerc s aflu cte ceva despre trecutul lui Joan Nichols.
Fata i ridic sprncenele blonde, frumos arcuite.
Dar Joan a murit. A murit de mai bine de un an.
E adevrat. N-ar fi mai bine s intrm? Nu te rein mult.
Se ddu ntr-o parte.
Dac sta e un truc ca s fiu prdat, spuse ea zmbind,
nu e dect o pierdere de timp. N-am nimic de pre n cas.
Mi-am scos portofelul i i-am oferit una din crile mele de
vizit.
Dac nici asta nu te linitete, poi telefona sergentului
Scaife de la secia de poliie. O s garanteze pentru mine.

Ei da, rse ea, ziarele sunt pline de grozvii. Vino nuntru,


mi pare ru c nu-i pot oferi ceva de but. M conduse n
salon, care era curat ca un pahar, dar auster; nu coninea dect
lucrurile absolut necesare. Te rog s iei loc. Sper s nu m ii
prea mult. Peste puin timp trebuie s plec.
Nu te rein mult, i-am spus, aezndu-m ntr-un fotoliu
care prea confortabil, dar care nu era nici pe departe. Dac miar fi spus c e umplut cu bolovani, nu m-a fi mirat. Am scos
fotografia lui Fay Benson i i-am ntins-o. Ai vzut-o vreodat pe
fata asta?
Lu fotografia, o studie, cltin din cap i mi-o ntinse napoi.
Nu cred. Mi-e cunoscut figura, dar asta nu nseamn
nimic. Attea fete arat ca ea n meseria noastr.
Am chibzuit la ce spusese, am mai cercetat trsturile lui Fay
Benson i am fost nclinat s fiu de acord cu ea.
Eti sigur c nu era una din fetele din trup cnd ai fost
la Paris?
A, categoric nu.
Joan Nichols a mers cu voi?
Da. A fi mult mai ncntat, domnule Sladen, dac a ti i
eu despre ce e vorba.
Scuz-m! Pe scurt, fata asta, Fay Benson, a disprut acum
14 luni n mprejurri misterioase. Joan Nichols se pare c a
cunoscut-o. Oricum, a cutat-o pe Fay la hotel la trei zile dup
ce Fay dispruse. Domnioara Nichols l-a rugat pe recepionerul
de la hotel s-o anune dac apare Fay. Apoi s-a ntors acas, a
czut pe scri i i-a rupt gtul.
tiam c a czut pe scri, spuse Janet Shelley, privindu-m
cu un aer ntrebtor. A fost un accident, nu-i aa?
Aa a spus medicul legist; poliia e de aceeai prere, dar
eu nu sunt att de sigur. Ar fi putut s-o mbrnceasc cineva.
Dar de ce de ce crezi asta?
Ar fi prea multe de explicat, domnioar. S-ar putea s m
nel, dar nu prea cred. ncerc s aflu dac domnioara Nichols
era prieten cu Fay, sau o simpl cunotin. N-ai de unde s
tii, nu?
Scutur din cap.
Nu mi-a pomenit niciodat de Fay Benson.
Erai prieten cu domnioara Nichols?
Nu chiar. Era cam dificil. Nu se nelegea bine cu niciuna

dintre fete.
n ce sens dificil?
Interlocutoarea mea ovi, apoi ddu din umeri.
Nu-mi place s brfesc oamenii, dar pentru c e moart, nu
cred c mai conteaz. N-avea niciodat bani. ncerca ntruna s
mprumute de la noi. De fapt, toate eram cam strmtorate i
trebuia s ne descurcm cu ct eram pltite, dar Joan nu era
deloc chibzuit. Mereu avea datorii, mereu scia pe cineva s-o
mprumute cu bani. Dac nu-i obinea, putea s devin
groaznic. Avea o limb tare ascuit.
Pe ce-i cheltuia banii?
Janet Shelley ridic din umeri.
Pe ce-i cheltuiesc fetele banii. Schimba ntruna toaletele.
Sigur c trebuia s fie mai bine mbrcat ca noi. Frecventa un
cerc select. Avea un talent nemaipomenit s se mprieteneasc
cu oameni bogai. La Paris s-a mprietenit cu doamna Cornelia
Van Blake, soia milionarului. S nu m ntrebi cum a reuit, dar
a reuit. S-a dus de dou ori la hotelul doamnei Van Blake i au
luat masa mpreun. I-am mprumutat o rochie pentru ocazia
asta i a reuit s smulg 20 de dolari de la cteva fete ca s
aib cu ce-i da aere. Fetele n-au mai vzut banii napoi, iar eu
am avut mult btaie de cap pn mi-am recptat rochia.
Tot ce-mi povestea nu m interesa prea mult, dar am lsat-o
s vorbeasc, n sperana c n cele din urm o s spun ceva
nou.
Ai vzut-o vreodat mpreun cu un individ nalt, bronzat,
de vreo 35 de ani, cu o musta mic? am ntrebat-o, plin de
speran.
Nu, cltin ea din cap. Nu avea prieteni tineri. Toi brbaii
cu care ieea erau btrni: oameni de afaceri, ttici de zahr,
dac vrei.
Pentru o fat creia nu-i plcea s brfeasc oamenii, se
descurca bine mi-am zis n sinea mea.
Ai ntlnit vreodat un individ care corespunde descrierii?
S-ar putea s-l cheme Henry Rutland. Are un Cadillac, verde cu
crem.
Bine-ar fi fost s-l fi ntlnit, rse fr veselie. Dup
descriere, n-arat ru. Prietenii mei n-au avut mai mult de-un
Ford.
N-avea rost s mai pierd timpul sau s-l irosesc pe al ei. Nu

aflam nimic.
Nu tii dac domnioara Nichols avea dumani? am
ntrebat pentru ultima oar.
A zice c avea o groaz, dar niciunul n-ar fi vrut s-o
omoare. Tot ce voiau era s-o ocoleasc.
Bine, am spus i m-am ridicat. Eram fericit s m scol din
fotoliu. Scuz-m c i-am rpit timpul, dar mi-a prut bine s te
ntlnesc.
Am privit prin camera auster, pe urm m-am uitat la ea.
Cred c am s te pun ntr-o situaie delicat, domnioar.
Editorul meu nu e de acord s irosesc timpul oamenilor pe
degeaba. Am pescuit dou hrtii de 10 dolari i le-am pus pe
mas, zicnd: Asta reprezint onorariul pentru informaii.
Dac Fayette m-ar fi auzit, cred c i-ar fi smuls prul din cap,
dar mi plcea fata i era limpede c nu sttea pe roze.
Se nroi toat.
Ia te uit! zise ea. Nu m ateptam Se opri brusc. De
fapt, nu i-am spus nimic.
Pstreaz-i pentru mai trziu. S-ar putea s m mai ntorc
dup nite informaii. Pentru moment, la revedere.
nainte de a mai putea protesta, am ieit n hol, am deschis
ua de la intrare i am pornit pe crare spre main.

Capitolul VI
1
L-am luat pe Scaife de la secie la 8 fr 20. Era o sear
clduroas, cu cer senin. Se prea c ne ateapt o noapte
frumoas pentru ridicarea butoiului din lac.
Ai trecut pe la domnioara Shelley? m ntreb Scaife, n
timp ce se aeza comod pe bancheta Buick-ului.
Am trecut, dar n-am aflat mai nimic, i i-am relatat
esenialul conversaiei. N-ai idee dac bieii i-au luat lui Joan
amprentele nainte de a fi nmormntat?
Scaife ddu din cap.
Nu tiu. S-ar putea s i le fi luat, dar n-a putea s jur. De
ce?
N-ar fi ru s verificm dac n-are cazier. O fat care
alearg mereu dup bani nu se poate s nu dea de bucluc.
Scaife ddu din cap.
E o idee. Bine, cnd ne ntoarcem, am s vd dac avem
amprentele. Dac le avem, o s verific.
Fata m intereseaz. Pn acum e singura care nu se
potrivete n toat afacerea asta. Rutland putea s fie prietenul
lui Fay. Hesson i Farmer au rpit-o, iar Flemming a ucis-o. Crezi
c Rutland i-a pltit pe cei trei? El s fie omul din spatele crimei?
Nu tiu. Nu merg pe ghicite, spuse Scaife. Prefer s atept
pn cnd faptele se nir logic. Nici nu tim mcar dac a
murit.
Vrei s pariezi c nu e pe fundul lacului?
Scaife scutur din cap.
Nu, dar pn nu o gsim, nu m pronun.
Mi se pare cam mare aglomeraia pe drumul sta, am spus
dup o vreme, ncetinind n spatele unui ir de maini care abia
se trau spre lacul Baldock.
Scaife njur printre dini.
Cine dracu nu i-o fi inut gura? Fir-ar a naibii de treab!
Btrnul o s explodeze! Ia uite ce gloat!

Nu era nicio speran s depim convoiul de maini din fa.


A trebuit s ne inem n coada lui. Cam la un sfert de mil de
lac, mainile au nceput s nainteze ca melcul. Se puteau vedea
trei poliiti la captul drumului, dirijnd circulaia.
M duc puin pn la ei, spuse Scaife. Am oprit maina i
am ateptat pn a vorbit cu unul dintre ei. Cnd se ntoarse,
era furios.
Sunt vreo cteva mii de gur-casc n jurul lacului i sosesc
mereu alii, spuse el suindu-se n main. Trebuie s chemm
rezervele ca s ne descurcm. Cineva a trncnit. Oricum, noi
putem s trecem.
Am ieit din convoi i am accelerat pn am ajuns la lac. ase
maini ale poliiei i cteva camioane erau parcate sub copaci.
Malurile miunau de ziariti i fotografi, erau chiar i dou care
de reportaj, care-i potriveau camerele de luat vederi. Un grup
de poliiti manevra nite reflectoare puternice, ndreptndu-le
lumina alb, orbitoare, spre suprafaa linitit a apei. Harris
tocmai i punea costumul de scafandru, cnd Scaife i cu mine
ne-am alturat grupului de la mal. Creed m fulger cu privirea.
Dumitale trebuie s-i mulumim pentru balamucul sta?
m ntreb pe un ton cu care ai fi putut s tai i piatra.
N-am nicio vin, domnule cpitan. N-am suflat o vorb.
Toat lumea zice la fel. Hm, sper s gsim fata, spre binele
cuiva.
Se ntoarse spre Harris, care tremura n aerul linitit al nopii
i mri spre el s se grbeasc. Harris intr n barc, doi
poliiti o mpinser, srir nuntru i ncepur s vsleasc
spre centrul lacului.
n apropiere era o macara fixat de un copac, avnd la
captul cablului de oel o manivel. Trei poliiti ncrcau
crligele ntr-o alt barc. Apoi o mpinser i, n timp ce
vsleau n urma primei brci, ceilali doi poliiti desfurau
cablul.
Scaife i cu mine ne ineam departe de Creed. Stteam sub
un copac, urmrind cele dou brci care se apropiau ncet de
mijlocul lacului.
Civa ziariti fotografi ncercau s-i mping barca, vrnd s
fotografieze cnd Harris va intra n ap, dar un grup de poliiti
bloca trecerea. Unul dintre fotografi se duse la Creed s
protesteze, dar nu rezolv nimic. Creed i vrs focul pe el, iar

fotograful btu n retragere, copleit.


Dac n butoi e numai ciment, spuse Scaife din colul
buzelor, ai s asiti la o scen asemntoare unui cutremur de
pmnt. Pot s pariez c Harris nu i-a inut gura. Nimic nu-i
place mai mult ca publicitatea.
Harris intrase n ap, iar mulimea atepta atent, tcut i
ncordat. Dup vreo 10 minute reapru i fcu semn cu mna
spre alupa care transporta scripeii. Barcagiul vsli spre el i
cobor crligele.
Nu mai dureaz mult, spuse Scaife, care nu-i mai gsea
locul; aprinse o igar, trase nerbdtor din ea, pe urm o zvrli
n lac.
Dup un timp care ni s-a prut ct un veac, apru din nou
capul lui Harris i ncepu s fac semne. Creed se ntoarse spre
cei doi oameni de pe macara.
Gata, ncepei s-nvrtii, le spuse scurt.
Cei doi se apucar de treab. Abia puteau s nvrteasc
manivela i Creed url la ali doi poliiti s-i ajute.
ncetior, tamburul se roti, nfurnd cablul. Dup 10 minute,
Creed i schimb pe cei patru oameni, care se ddur ntr-o
parte, gfind transpirai.
Cred c ar trebui s ne dm mai n spate, mormi Scaife.
Dac btrnul ne zrete, ne pune i pe noi s nvrtim i nu-mi
convine s m spetesc.
Aa c ne-am tras n umbr.
A durat mai mult de o or de nfurat anevoie, nainte ca
butoiul s apar la suprafa. Urale slbatice, frenetice izbucnir
din mulime cnd cei patru poliiti intrar n ap i traser
butoiul la rm. Lumina unui reflector era ndreptat spre el i o
grmad de fotografi se npustir s-l pozeze. Voiau s-l
fotografieze i pe Creed lng butoi, dar n-a acceptat. Am vzut
c nu i-ar fi displcut ideea se temea ns c fata nu e n butoi
i nu voia s rite s se fac de rs.
Un camion negru acoperit, ca o ambulan, trase lng butoi.
sta-i camionul de la pompe funebre, zise Scaife. Creed nu
risc s-l deschid aici. Hai s plecm i noi. Mergem la morg.
Acolo o s-l deschid.
Ne-am fcut loc prin mulimea nfierbntat i, ndat ce am
reuit s ne strecurm, am fugit spre Buick. Am avut probleme
pn am reuit s ntorc maina, att de aglomerat era drumul.

Pn la urm am reuit i am pornit-o repede spre ora. Morga


era n spatele seciei de poliie. Am lsat Buick-ul n parcarea
poliiei i am luat-o pe jos spre morg. Un omule grsuliu, cu
or i mnui de cauciuc, iei dintr-o camer cnd noi intram n
coridorul pardosit cu plci de ceramic.
Bun seara, domnule sergent, spuse el, i chipul prost
brbierit i se lumin. Cum a mers? Au scos butoiul?
Bun, Joe, rspunse Scaife. L-au scos. Cam ntr-o jumtate
de or sosesc i ei.
E ceva n el?
Ciment. Atta tiu. Btrnul l deschide aici.
Ultima dezgropare din ciment de care m-am ocupat, spuse
Joe ncruntndu-se, a fost ceva oribil. Individul sttuse sub ap
ase luni. Merita s-l vezi.
Fata e sub ap de paisprezece luni. Crezi c o s se mai
vad ceva?
Joe ddu din umeri.
Depinde cu ct ciment au acoperit-o. Dac e chiar n
mijlocul carcasei, s-ar putea s se fi pstrat. N-o s reziste mult;
doar ct s-o identificai.
Ascultnd genul sta de discuie, simeam c mi se face ru.
Nu mai eram convins c voiam s asist la deschiderea butoiului.
Haidei n birou, spuse Joe. Am o sticl care o s v dea
puteri. ntotdeauna trag o duc nainte de a m apuca de o
treab ca asta.
Am intrat ntr-un birou mic i am ateptat ca Joe s scoat trei
pahare i o sticl de Scotch din dulap.
Dnsul e Chet Sladen, tipul care scrie pentru Cronica
crimelor, zise Scaife. Lucreaz la cazul sta.
Joe ddu din cap spre mine.
Am citit cte ceva din revist, domnule. Ar trebui s
scoatei o poveste grozav din asta. Facei i fotografii?
Cred c da.
Omul se lumin la fa i-i cut o poziie care s-l
avantajeze.
Poate vrei i poza mea.
Nu tiu dac are aparatul asigurat, zise Scaife rnjind.
I-am fcut cteva fotografii omuleului. Lumina nu era prea
bun i nu m ateptam s ias prea grozave, dar, deoarece
aveam de gnd s-l pgubesc la whisky, m-am gndit c era

cinstit s dau i eu ceva n schimb. Am but cteva pahare de


whisky curat. Parc-mi mai trecuse greaa cnd am auzit
camionul intrnd n curte.
Joe puse grbit deoparte sticla i paharele, se terse la gur
cu dosul palmei i se duse s deschid uile duble care duceau
la morg.
Hai, zise Scaife. O s fie un test bun pentru stomac.
Creed intr ncruntat, urmat de medicul legist.
Ai i ajuns aici? m ntreb Creed, privindu-m fix.
De ce nu? Eu am fost cu ideea.
Hm, da, mri el i se ntoarse s-i rcneasc ordinele
ctre grupul de poliiti care manevrau butoiul pe un crucior cu
patru roi. Ce-am mai pit pn s m descotorosesc de
hienele alea, continu el. Dac pun mna pe cine a trncnit, i
rup oasele.
Ei, ar trebui s-l gseti, c doar eti poliist, i-am spus,
zgndrindu-l.
Scaife m nghionti, dnd din cap prevenitor. Ne-am nghesuit
cu toii la morg, n spatele cruciorului. Joe i dou ajutoare,
toi cu oruri i mnui de cauciuc, ateptau.
Dai-i drumul, spuse Creed. S vedem ce-i nuntru.
Le fcu semn celor patru poliiti care mpinseser cruciorul
s ias din camer. M-am dus lng perete i am potrivit bliul
la aparat. mi tremurau minile i era ct pe ce s-l scap pe jos.
Lui Joe i ajutoarelor sale nu le-a trebuit mult s scoat nveliul
exterior al butoiului. n timp ce lucrau, Creed mi spuse:
E butoiul pe care Sperry l-a vndut lui Flemming. Vezi
gurile pentru cpuni? Fata trebuie s fie nuntru!
Joe scoase ultima doag ud din cercul de fier care le lega.
Blocul de ciment, de forma butoiului, arta nspimnttor n
lumina puternic.
Oricine a fcut asta, a avut mn de expert, spuse el,
dndu-se napoi s se tearg pe frunte. D-mi cteva pene,
Tom.
Am fotografiat cu bliul blocul de ciment, n timp ce Tom
aducea penele.
Acum, cu biniorul, spuse Joe i cei doi ncepur s bat
penele n ciment.
Peste zece minute de ciocnit nentrerupt, fcur o gaur n
ciment. Joe se uit n crptur. Creed l ddu la o parte, privi i

el, se strmb i se ddu napoi.


Ea e, spuse, vd paietele de pe costum. Bine, Joe, desf-l.
nc vreo cteva lovituri cu ciocanul i cimentul se desfcu n
buci, ca o goace de ou. M-am uitat i am ntors capul. L-am
auzit pe Creed spunnd:
E a ta, doctore; ce a mai rmas din ea.
La vremea aceea o ntinsesem. Am un stomac destul de bun,
dar ce vzusem mi-l ntorsese pe dos. Am intrat n birou, am
luat sticla de whisky i am tras o duc zdravn.
D-mi i mie, zise Scaife, intrnd n camer. Lu sticla i i
umplu paharul pe jumtate. Pfuiii! Nu m-a face medic legist
pentru nimic n lume. Ei, cu asta ne-am lmurit. Ea e!
Dup cteva minute intr i Creed. I-am turnat i lui. Creed
lu paharul fr s scoat un cuvnt i se duse s se aeze pe
biroul de lng fereastr. Bu puin, dei nu arta c ar fi avut
nevoie. Ochii i strluceau de mulumire i emoie.
Ei, cel puin am aflat ceva, vorbi el. Voi doi mai rmnei
pe-aici. Vreau s vorbesc cu ziaritii. Nu ncape ndoial c e Fay
Benson. Moarta are degetul mic puin ncovoiat, i aa l avea i
Fay. Termin de but i ncheie: Acum va trebui s aflu de ce a
fost ucis.
Dup care iei n curte, unde l atepta un grup de ziariti
nerbdtori. Scaife i aprinse o igar.
Ne ateapt munc, nu glum, spuse el mohort. Trebuie
s-l gsim pe Rutland sta.
M-am ntins dup telefon i am cerut o convorbire particular
cu Bernie, la New York. Dup zece minute, l-am prins. Era trecut
de miezul nopii cu vreo zece minute i m-am mirat c l-am
gsit.
Nu pot s vorbesc mult, spuse el. Clair d o petrecere i eu
trebuie s le potolesc setea la vulturii tia, cu whisky-ul meu
cel mai bun. Ce-ai mai dibuit?
Ia-i carneelul. Am ceva stranic, aa c d-i btaie.
Nu poi s atepi pn mine diminea? ntreb el pe un
ton plngre. Lui Clair nu-i place s las musafirii. Musafiri am
spus? Asta-i bun! Lupi, nu musafiri.
Ascult, beivule, ia-i carneelul i casc urechile! Am
gsit-o pe Fay Benson.
Zu? Hm, grozav! Cum arat?
Ud, rece i eapn. Ia-i carneelul!

Dup o ntrziere enervant, reveni la telefon.


Clair e foc pe mine. Pentru numele lui Dumnezeu, d-i
btaie.
Mai termin cu Clair odat! m-am rstit la el. Ascult ce-i
spun.
Am nceput s-i dictez povestirea. Una din calitile principale
ale lui Bernie e c poate s stenografieze n maniera lui
specific cu o vitez incredibil. I-am relatat faptele i i-am spus
c a doua zi trimit cu avionul cteva fotografii.
Trimite pe cineva la avion. Materialul e senzaional, am
ncheiat.
O s aranjez eu. Pn mine am gata totul. Bun treab,
Chet.
M bucur c o apreciezi. Stai pe lng telefon. O s mai am
ceva peste puin timp. Ateptm raportul medicului legist.
S nu m mai suni ast-sear, spuse Bernie, i n voce i se
simea panica. Clair
tiu, lui Clair nu-i place. M doare-n cot! m-am rstit i am
nchis.
Creed intr n camer, artnd destul de mulumit.
sta-i genul de poveste care le place vampirilor de ziariti,
spuse el aezndu-se. O s crem senzaie. N-a venit nc
medicul legist?
Scaife scutur din cap. Am mai ateptat nc zece minute
pn a venit medicul legist. Arta total netulburat cnd a
nceput s-i umple pipa i a refuzat s ia un pahar de whisky.
A fost ucis cu o lovitur n ceaf. A spune c a fost lovit
cu patul revolverului; altceva n-am ce s v spun. A stat prea
mult sub ap ca s mai descoperi ceva. Era moart cnd au
turnat cimentul.
Creed se ridic n picioare.
Mulumesc, doctore. Hai, l zori apoi pe Scaife, avem de
lucru.
i ieir mpreun. Cnd doctorul i urm, m-am ntins dup
telefon i l-am sunat din nou pe Bernie.

2
M-am dus s-l vd pe Creed a doua zi, puin dup ora 11.

Achitasem nota la Shad Hotel, mi fcusem bagajul i eram


pregtit s strbat cele 200 de mile pn la Tampa City. Scaife
mi spuse c, dei Creed era foarte ocupat, voia s m vad
nainte s plec din ora.
N-ai de ateptat mai mult de 20 de minute. Hai la mine n
birou. Am cteva nouti.
Dup ce m-am aezat, Scaife mi spuse:
Ai avut dreptate. Joan Nichols are cazier. A fcut doi ani de
pucrie n 1940, pentru antaj.
Ceva amnunte?
Un gen foarte meschin de antaj. Una din fetele cu care
lucra ntr-un spectacol avea un frate la nchisoare. Avea un
trecut destul de dubios i Joan a aflat. A ameninat-o c va
spune celorlalte dac fata nu-i va plti cinci dolari pe
sptmn. Cam asta era tot ce-i putea da fata, pentru c i
ntreinea i mama. A pltit vreo ase luni, pe urm fratele ei a
murit i ea s-a dus la poliie. Joan a ncasat doi ani.
Interesant, am spus. M ntreb dac nu o antaja i pe Fay.
Mai degrab pe Rutland. Poate lucra mpreun cu Fay s-i
arunce momeala lui Rutland i el le-a ndeprtat pe amndou.
Am cltinat din cap.
Nu cred. Moartea lui Joan a fost ntmpltoare. i a lui
Farmer. Dac urmez raionamentul dumitale, de ce nu a fost i a
lui Fay? De ce era att de important s se descotoroseasc de
cadavrul ei, astfel ca nimeni s nu-l gseasc? Nu-i bai capul
s mbraci un cadavru n ciment, dac nu este absolut necesar
s nu fie gsit. Oare de ce nu trebuia gsit cadavrul ei?
Scaife rmase cu ochii pe mine. Nu se gndise la asta.
Da, ai dreptate. Ar fi putut foarte bine s-o omoare printr-un
accident.
Butonul de pe birou bzi i Scaife sri n picioare.
sta-i btrnul! Hai! tiu c vrea s te vad.
Creed era aezat la birou, molfind un trabuc.
Nu mai arta la fel de bine dispus ca n seara trecut, dup ce
le povestise ziaritilor ce iste e el. Era ncruntat i se uita la
mine de parc nu era sigur dac m place sau nu.
Ai pus ceva n micare cu ideile dumitale, Sladen. Dar s
m ia naiba dac tiu cum s-o scot la capt. i fcu semn lui
Scaife s ias din camer i urm: Bun, am gsit cadavrul; l-am
ucis pe uciga, dar unde am ajuns? Pn i ziaritii pot s-i dea

seama c Flemming a fost angajat ca s ucid, i peste vreo


dou zile or s nceap s m piseze. Nu mai am niciun fir
acum.
S-ar putea s dau eu de unul n Tampa City. Am plecat
chiar acum.
ntr-un fel, a vrea s nu pleci. Tot n-ajungem la niciun
rezultat, zise Creed. i-am mai spus, jurisdicia noastr nu se
ntinde i n Tampa City. Nu putem trimite oameni acolo.
Doonan nu colaboreaz cu noi. De cnd e acolo, Tampa City a
ajuns sanctuarul criminalilor. E de mirare ca 250.000 de locuitori
ai oraului s fie att de coreci i s nu se abat de la legi. 50%
din condamnri se dau pentru contravenii de circulaie. Restul
sunt pentru furtiaguri, spargeri i chestii de genul sta. Acolo
nu s-a mai ntmplat un jaf de mari proporii sau o crim de ani
de zile; doar ginrii printre cei din ptura inferioar cei care
nu pot cumpra protecie. Chiar dac dai de un fir, trebuie s fii
atent cum l foloseti.
Nu poate s fie chiar att de ru, am spus. Dac obin o
dovad concret c individul care l-a angajat pe Flemming st n
Tampa City, crezi c putem s-l form pe Doonan s i-l trimit?
Creed ridic din umeri.
Depinde cine e individul i ct protecie poate cumpra.
Dar pun rmag c n-ai s obii niciodat dovada. O s te
zvrle afar din ora cu mult nainte. i scoase trabucul dintre
dini, scutur scrumul i urm: Nu glumesc, Sladen. S-i spun
ceva: acum ase luni, un detectiv particular din oraul nostru
lucra la un caz de divor. Soia pe care o urmrea a plecat la
Tampa City. Omul a urmrit-o. Tipa avea muli bani i cred c sa dus la Doonan i s-a plns. A vrea s vezi ce i-au fcut
individului. Nevast-sa l transport acum ntr-un scaun cu rotile.
Nu tie cine l-a btut. Oricum, nici nu-i mai pas. A devenit
brusc mulumit. Dup ce mi-am btut puin capul abia mai
poate vorbi am reuit s scot de la el c a fost ncolit de trei
oameni pe o alee. N-a putut s-i vad. Nici n-a durat mult pn
l-au lsat incontient. Am vorbit cu Doonan. Mi-a spus c o s-i
caute pe cei trei. Chiar mi-a promis c i prinde ntr-o
sptmn. nc nu i-a prins i nici nu-i va prinde vreodat.
l priveam i simeam un fior rece pe ira spinrii.
Doar n-o s m trateze i pe mine la fel?
Creed zmbi funebru.

Dac l-a trimite pe Scaife s dea trcoale pe teritoriul lor,


aa l-ar trata; de ce n-ar face i cu dumneata la fel?
Pentru c reprezint Cronica crimelor, i-am replicat nu prea
convins.
Creed rse.
Spune-i i lui Doonan chestia asta. S-ar putea s-l distreze.
Poate c ar fi mai bine s nu calc prin Tampa City.
Cum vrei. Eu nu i-a cere s te duci, dar dac vrei s dai
peste ce caui, du-te acolo. Dumneata hotrti.
Am rs stnjenit.
Parc-ai fi editorul meu, numai c el mi-ar porunci s m
duc. Bine, poftim, sunt un fraier, m duc, dar am s fiu
prevztor.
Mai ai pistolul pe care i l-am dat? ntreb Creed, ntinznd
mna. l vreau napoi, i trebuie un permis de la Doonan ca s
pori arme pe teritoriul lui i, dac te prinde fr permis, petreci
ase luni ntr-una din cele mai cumplite nchisori din toat ara.
I-am dat arma de calibru 45, fr tragere de inim.
Speram s-l am la mine, am spus. Nimeni nu m aeaz
ntr-un scaun cu rotile dac am un pistol.
Eti n mai mult siguran fr el. Nu poi frage ntr-un
poliist. Ar trebui s tii asta.
Culese un plic de pe birou i mi-l azvrli n brae.
sta-i un bilet pentru Don Bradley, fostul cpitan al poliiei
la Tampa City. Pe vremuri eram prieteni. Nu l-am mai vzut de
mult. E om de treab. S-ar putea s te ndrume. Oricum, e la
curent pe cine trebuie s ntlneti i pe cine s ocoleti. O s-i
spun unde s stai i o s-i explice cum e oraul.
Mulumesc, am spus punnd plicul n buzunar, i mi-am
aprins igara. Vreau s trec i pe la Lennox Hartley s vd ce
tie de Benson. Au mai sosit i alte scrisori n legtur cu fata?
Sigur, mai avem vreo duzin. Nimic deosebit. Toi au
impresia c o recunosc. Dar niciunul nu este att de sigur ca
Hartley. Oricum, niciunul nu este din Tampa City. Vedem despre
ce-i vorba i, dac dm peste ceva, te anun. Cum te-ai cazat,
sun-m i d-mi adresa. M privi cteva clipe gnditor, apoi
ncheie: Sper s stai n ora suficient ca s ai o adres.
i eu sper, i-am spus, simind c nu m ncuraja. Ei, am
plecat.
Ne-am strns mna.

Pe curnd, Sladen, i noroc!


A spus-o ca i cum era ncredinat c aveam nevoie de mult
noroc.
Mulumesc, am spus i am ieit din biroul lui Creed.
Scaife mai era n birou cnd am trecut, aa c mi-am vrt
capul pe u.
Plec la Tampa City. Rmas bun!
M-a privit lung, cu o privire grav.
tii, prerea mea e c amicul dumitale Low are mai mult
minte, spuse el mpingndu-i scaunul. Poate n combinaia
voastr dumneata eti creierul, dar el are minte. Personal, nu ma duce la Tampa City nici dac mi-ar muri nevasta acolo n
caz c a avea nevast.
Nu numai c am minte, i-am spus demn, dar am i curaj.
Strbtnd coridorul spre ieire, i-am auzit hohotul de rs
lugubru. Nu era prea ncurajator.

Capitolul VII
1
Pe la patru dimineaa, am ajuns pe drumul ce duce la Tampa
City; o osea cu patru benzi care se ntindea ca o rigl ntre
nisipurile aurii i oceanul mngiat de soare.
La ora aceea, drumul era destul de puin circulat; mergeam
cu 100 de kilometri pe or constant, pn am vzut n fa o
pancart de vreo 15 metri nlime, ale crei litere de un rou
aprins pe fondul alb strlucitor m-au fcut s ridic brusc piciorul
de pe acceleraie.
V APROPIAI DE TAMPA CITY
REDUCEI VITEZA
SAU VEI PETRECE O NOAPTE N
NCHISOAREA NOASTR!

Dup vreo doi kilometri am zrit doi poliiti pe motociclete


trase la marginea oselei, cu minile nmnuate pe ghidon, ca
i cum i mncau tlpile s intre n aciune: doi brbai solizi,
rocovani, cu ochii ca pietriul ncins.
Amndoi se uitar dup mine ncruntai cnd am trecut linitit
pe lng ei cu 60 de kilometri pe or. Dup ali doi kilometri,
drumul s-a nclinat brusc alunecnd pe panta dealului i am zrit
Tampa City.
Se ntindea pe toat suprafaa unui golf adpostit, un ora
alb, strlucitor, de zgrie-nori, csue de plaj, hoteluri cu
nfiare luxoas, umbrele vesele, copaci i arbuti tropicali.
Arta la fel de neprihnit i de mulumit ca o fat din trupa de
balet care tocmai a primit o brar de diamante.
La o privire mai atent, cnd am ajuns pe strada principal
nesat de lume, mi-am dat seama c m aflam ntr-un ora de
bogtai. Peste tot se vedeau numai maini luxoase Cadillac,
Daimler, Bentley i Rolls Royce. n maini stteau brbai bine
hrnii, bine mbrcai, btnd nerbdtor darabana pe volan n
timp ce-i ateptau soiile s termine cumprturile, sau stteau

n cafenele privind obraznic la frumuseile mbrcate sumar


care-i etalau farmecele la fel de obraznic. M-am gndit c lui
Bernie i-ar fi plcut oraul. Nici mie nu-mi displcea la prima
vedere. Am zrit un spaiu gol ntr-o parcare i mi-am aezat
Buick-ul, am oprit motorul i m-am dat jos din main.
Soarele ardea puternic; l-am simit pe spinare cnd m-am
ndreptat spre un drug store ca s ntreb pe unde s-o iau, spre
Havelock Drive, unde locuia Don Bradley. Vnztorul mi-a
explicat, cu aerul c mi face un mare hatr. Avea ochi
ptrunztori care i ddeau senzaia c te caut n portofel i-i
numr banii. Dup expresia feei, am dedus c nu ddea prea
multe parale pe mine, i era limpede c sosirea mea nu-i fcea
nicio plcere.
La ieire am dat nas n nas cu o fat nalt, ntr-un costum de
baie albastru nchis, cu spatele gol, cu ochelari de soare ca dou
gogoi i o plrie ct roata carului. Avea o brar cu diamante
la glezna stng, care probabil c fcuse o gaur considerabil
n averea vreunui fraier. Vnztorul se apropie de ea cu
consideraia pe care o datorezi de obicei familiei regale. Era clar
c n Tampa City banii erau cei care contau.
M-am napoiat la main. Un poliist, care din spate putea fi
luat drept Primo Camera, se sprijinea de main, fixndu-m n
timp ce m apropiam cu o expresie impersonal, tmp, cu
ochii reci, neprietenoi.
E a dumitale? m ntreb, fcnd semn cu capul spre
main, de parc era mai prejos de demnitatea lui s-o bage n
seam.
Da, am rspuns blajin.
Nu tiam ce-l suprase, dar nu trebuia s fiu expert n
psihologie ca s-mi dau seama c ceva l deranjase.
Te afli n Tampa City acum, spuse el, zvrlindu-mi n obraz
fiecare cuvnt. Ne plac mainile parcate drept. Roile din spate
au depit linia alb.
Mi-am aruncat ochii la Rolls-Royce-ul parcat lng maina
mea. Roile i depeau cu mult linia alb, dar, ce s mai
vorbim, era un Rolls 1954 i nu un Buick 1940.
mi pare ru, am spus, dar sunt nou venit n ora.
ntinse o mn, care vzut la o lumin slab ar fi putut fi
luat drept un mnunchi de banane.
Permisul.

l-am dat.
l studie foarte atent, de parc n-ar fi fost prea sigur de
cuvintele mai lungi, apoi scoase o trus de piele care coninea
un chitanier i ncepu s scrie cu rvn.
Rmi mult n ora? mri spre mine fr s ridice ochii.
Nu cred. Nu tiu dac o s-mi pot permite.
Nu fcu niciun comentariu, rupse chitana i mi-o vr sub
nas.
Cinci dolari.
I-am dat cei 5 dolari fr s clipesc i am luat chitana.
Fusesem prevenit de Creed, iar cel care pltea era Fayette, aa
c ce-mi psa?
Poliistul pru surprins c n-am fcut glgie.
Data viitoare s fii mai atent!
Am s-mi cumpr o nivel cu bul de aer i un teu, i-am
spus. Data viitoare o s am grij s fie aliniat la fix.
Poliistul nmuie captul creionului n gur i-i not numrul.
Avea privirea la fel de cald ca un aisberg. Se vedea de la o
pot c pe viitor o s m in minte. M-am urcat n main.
Pot s plec?
M-a privit lung i ncruntat, apoi s-a ndeprtat. Din spate
semna cu un deal cruia i-au crescut picioare. Dac mi-ar fi dat
un ghiont, mi-ar fi rupt oasele. Am pornit, contient c
transpiram uor i nu din cauza cldurii. Dac povestea avea
s se mai repete, mi-am spus, nu credem c o s m mai pot
stpni.
Lincoln Drive era ntr-un cartier mai srac al oraului; adic
locuinele erau mai mici i nu erau nconjurate de terenuri
ngrdite aa cum erau 99% dintre casele din Tampa City. Era o
alee strjuit de copaci, retras de parc se jena, dar o alee pe
care a fi fost bucuros s locuiesc i eu.
La numrul 24, n grdin, un brbat nalt, gras i vnjos se
ndeletnicea cu un strat de mzriche de care ar fi fost mndru
i un horticultor profesionist. Mi-am nchipuit c trebuia s fie
Bradley. Ridic privirea cnd am oprit maina lng bordur.
Arta din cap pn-n picioare a poliist; dar nu a poliist prost.
Chipul durduliu, marcat de vreme, avea o expresie mucalit,
care se potrivea bine cu ochii albatri vioi. Mustaa pe oal,
capul chel i ars de soare, brbia energic i ddeau, pe lng
for fizic i o for moral.

Am cobort din main i omul a venit n ntmpinarea mea.


Cpitanul Bradley? am ntrebat, sprijinindu-mi minile de
poart.
Da, poftim nuntru.
Pot s las maina n strad? Am i fost amendat cu cinci
dolari pentru c am depit puin locul de parcare.
Bradley ncepu s rd.
Maina st foarte bine. N-or s te ncaseze n faa casei
mele. Hai, intr.
L-am urmat pe crarea ce ducea n cas.
Nu cred c am mai vzut asemenea mzriche pn acum,
i-am spus, nu ca s-l flatez ci pentru c ntr-adevr aa
credeam.
E destul de frumoas. Faci grdinrie?
nc nu.
Da. i ddu din cap. Grdinria e pentru cei de vrst
mijlocie i pentru btrni. Nu tiu ce-a face dac n-a avea
grdina.
M conduse ntr-o camer de zi curat, mobilat confortabil,
cu geamurile deschise spre pajite.
Nu i-am reinut numele.
Chet Sladen.
Omul ridic o sprncean stufoas.
Cel care scrie la Cronica crimelor?
Exact.
M bucur s te cunosc, zise, prnd s radieze de plcere.
Am citit tot ce-ai scris. Ia loc. Bei ceva?
Da, mulumesc.
n timp ce pregtea buturile, spuse:
Eti pentru prima oar n Tampa City, nu?
Da, e un ora destul de frumos. Arat de parc ar fi plin de
bani.
Chiar este. Unii zic c sunt mai muli bani aici dect la
Hollywood. n momentul de fa avem treisprezece milionari.
Oricine n-are un venit de cteva zeci de mii este un nimic n
Tampa City.
Se apropie cu buturile i se aez greoi ntr-un fotoliu.
Ei, hai noroc.
Dup ce am but, i-am dat scrisoarea lui Creed.
Asta este o scrisoare de introducere, domnule cpitan, i-am

spus. De la cpitanul Creed.


Mi, mi, se lumin el la fa, n-am mai auzit de Tom de
ani de zile. Ce mai face?
E bine. Lucrm mpreun la un caz. Un fir ne-a dus pn
aici. I s-a prut c n-ar fi ru s vin i s cercetez.
Bradley m privi iscoditor, deschise scrisoarea i o citi, apoi o
vr n plic.
Hmm. Va s zic, ai de gnd s cercetezi un fir aici?
Da. Dup cte neleg, Doonan nu prea ncurajeaz astfel
de lucruri.
Asta e o afirmaie moderat. Dac vrei s asculi de sfatul
unui om btrn, domnule Sladen, urc-te n main i ntoarcete la Welden. Dup cte mi amintesc, atmosfera de acolo e
mult mai sntoas dect cea de aici.
tiu, dar trebuie s-mi fac treaba. Speram s m ajui ct
de ct.
Nu mai lucrez acum. N-am mai trecut pe la secie de mai
bine de un an. Nu prea pot s fac multe. N-ai vrea s-mi spui
despre ce-i vorba?
Stnd comod, i-am spus povestea de-a fir a pr. M-a ascultat
nemicat, cu ochii pe jumtate nchii, cu urechile ciulite. Cnd
am terminat, aveam senzaia c nu scpase un cuvnt.
E un caz interesant, spuse. Cred c ai fcut bine venind
aici. S-ar putea s fie o coinciden, dar e interesant de tiut c
n Tampa City exist un local de noapte foarte elegant, numit
Mrul de Aur.
Am tresrit.
Mrul de Aur? Hm, ce tii despre el? Ce fel de local e?
Teribil de select, domnule Sladen. E condus de Hamilton
Royce, care e un tip foarte priceput. Cnd eram ef al poliiei, l
supravegheam ncontinuu. i-a nceput cariera ca trior de cri
pe vasele ce traversau Atlanticul. De la triare a avansat la
extorcare de fonduri i a ntins-o din Miami cu o clip nainte de
a fi nhat de justiie. i-a adus banii aici i s-a stabilit n ora.
Mrul de Aur are dou ncperi uriae pentru jocuri de noroc, iar
eu tiu precis c cel puin dou din rulete sunt aranjate.
Nimeni nu se poate apropia de local fr o carte de membru.
Comisarul Doonan, fiindc veni vorba, a fost unul dintre primii
membri pe via i aud c intrarea i cotizaia i sunt oferite de
club. Clubul are cinci sute de membri i toi sunt numai

granguri. Niciunul n-are un venit mai mic de cteva sute de mii


de dolari. Se fac afaceri n stil mare acolo.
E normal. Nu crezi c a putea deveni i eu membru al
clubului?
Bradley rse.
Mai uor ai putea deveni preedintele rii, domnule
Sladen. Mult mai uor.
Hm, atunci presupun c trebuie s nghit gluca i s tac.
l cunoti pe Lennox Hartley? i spune ceva numele?
Nu prea. El e individul care pretinde c o recunoate pe Fay
Benson?
Da. La el o s fac prima escal.
Ascult-mi sfatul i nu te pripi, spuse Bradley serios.
Poliitii din oraul sta n-o s-i dea prea mult btaie de cap,
nici bieii care patruleaz. Trebuie i ei s ciupeasc nite bani.
i iau partea lor din toate amenzile, i tare se mai pricep la
chestiile astea! Plteti, nu faci glgie i totul e perfect, dar ai
grij s nu dai peste bieii n civil. ia da, sunt duri i, credem, cnd zic duri nu glumesc. Cpitanul de poliie Mathis era pe
vremuri locotenentul meu. Am avut de furc cu el atunci i
regret i acum c nu l-am dat afar. Nu e numai un poliist
prost, dar e i brutal. Numele locotenentului lui este Joe Carson.
Nici el nu-i mai breaz, dar cel mai ru este sergentul Carl
Lassiter. nfrunt-l o dat i poi s fii sigur c zbori rapid din
ora. Nu vorbesc aiurea, domnule Sladen. Odat a venit din
Welden un detectiv particular
Mi-a povestit Creed.
Lassiter l-a aranjat. Aa c fii cu ochii n patru.
ncepusem s m tem i mi prea ru c Bernie nu era cu
mine. Ar fi fost att de ngrozit, nct prin comparaie m-a fi
simit curajos.
Am s fiu foarte atent. Mulumesc pentru sfaturi. Caut un
hotel convenabil, care s nu fie prea scump. Ai putea s m
ndrumi la vreunul?
ncearc la Beach Hotel, pe Palm Avenue. Se poart frumos
cu clienii i nu iau pielea de pe ei. i, ascult-mi sfatul, s nu
spui nimnui c ai trecut pe la mine. Nu sunt vzut cu ochi buni
n ora. Iar strinii care m viziteaz nu sunt nici ei populari.
M-am ridicat s plec.
Mulumesc. Dac mai am nevoie de vreun sfat, s mai trec

pe aici?
Sigur, dar nti telefoneaz-mi. i ar fi mai bine dac nu iai lsa maina afar, iar i mai indicat dac ai veni pe ntuneric.
L-am privit lung.
Vorbeti serios?
Da, chiar foarte serios.
Adic, nu le place s ai vizitatori?
Exact. De cnd am ieit la pensie, de acum un an, nu cred
c am mai avut vreun vizitator n afar de dumneata. Oamenii
se cam jeneaz s treac pe la un poliist care a trebuit s ias
la pensie. Dar s nu-i nchipui c sufr. Nici vorb. Am o
nevast bun, i am i grdina, iar la vrsta mea cam de atta
are omul nevoie.
A trebuit s iei la pensie? Pi, am crezut c
M-au dat afar. Poate c ntr-una din zilele astea, cnd o s
avem amndoi mai mult timp, o s-i povestesc; acum am mult
treab i-mi nchipui c i dumneata ai.
Da. (Eram foarte surprins.) n regul. Mulumesc c m-ai
primit, domnule cpitan. La revedere.
Am ieit i am strbtut crarea pn la main. Un agent
solid, cu faa congestionat, se plimba pe partea cealalt a
drumului. Cnd m vzu, se opri i csc gura. M-am fcut c
nu-l bag n seam, dei mi-a stat inima n loc. M-am suit n
main i am pornit. Ultima imagine a poliistului n oglinda
retrovizoare nu era de natur s m liniteasc. i scosese
carneelul. Nu era greu de ghicit c i nota numrul mainii.

2
Am nchiriat o camer la Beach Hotel, care s-a dovedit a
corespunde descrierii fcute de Bradley: confortabil i nu prea
scump, iar funcionarii preau ncntai s m serveasc.
Camera era la etajul trei i ddea spre plaj i ocean; aveam
i baie. Biatul care mi-a crat bagajul m-a ntrebat dac doresc
s mi se trimit o sticl de Scotch, i cnd i-am spus c nu-i rea
ideea, mi-a adus-o chiar el, fr obinuita i enervanta porie de
ateptare.
Mai dorii ceva, domnule? V mai pot fi de folos?
Spune-mi unde e Cannon Avenue.

Foarte simplu. O luai la stnga cum ieii din hotel,


mergei pe strada principal, apoi la prima intersecie la
dreapta, o inei tot aa pn la a patra intersecie, o luai la
stnga i ajungei la drumul de la poalele dealului. Cannon
Avenue este a patra la stnga. Cu maina facei vreun sfert de
or.
I-am dat un dolar i o binecuvntare i, dup ce-a plecat, mam dezbrcat i am fcut un du. Pe urm am mai but un
pahar de Scotch, m-am mbrcat cu cel mai bun i mai elegant
costum de var, mi-am pus o cravat iptoare, m-am privit n
oglinda nalt, ca s m conving c n-o s dezonorez Tampa
City cnd o s apar pe strad, i pe urm, mulumit, am cobort
la main.
Mi-au trebuit 14 minute dup ceasul de la bord ca s ajung pe
Cannon Avenue. Era una din acele strzi rezideniale
californiene care dau oricui, n afar de cei cu un venit de
cteva zeci de mii de dolari, un complex de inferioritate.
Vile luxoase, nconjurate de grdini perfect ntreinute, se
ridicau pe terenuri izolate nconjurate de pomi, prnd s
priveasc mprejur sfidtor. Fiecare cas era altfel. Puteai s
vezi cum fiecare arhitect ncercase s-i ntreac rivalul,
nlnd o cldire mai bun, mai modern, cu mai multe
mbuntiri dect cea de alturi.
Numrul 246 era la captul strzii, i era probabil cea mai
nou dintre case. Era gen vil elveian de dou etaje, cu
acoperi ieit n afar. Cteva trepte de lemn cu balustrad
sculptat duceau la ua de la intrare, din stejar nnegrit, cu un
cap de urs din lemn n chip de ciocna. Deasupra atrna un
felinar meteugit din fier forjat, care putea fi luat drept oper
de art florentin din sec. XV, dar care fusese probabil lucrat de
fierarul local ntr-un moment de inspiraie artistic.
Grdina era prea ngrijit ca s te mai simi bine n ea. Dac
a i avut o asemenea grdin, mi-ar fi fost fric s m plimb
prin ea. Am lsat Buick-ul, am deschis poarta i am strbtut
crarea strjuit de ambele pri de trandafiri. Am urcat scrile
de la ua de la intrare, am ridicat capul ursului i am ciocnit.
Am ateptat un rstimp, sprijinit de balustrada sculptat,
simind fierbineala soarelui n spate. Cnd s bat a doua oar,
am auzit pai i ua s-a deschis.
n prag a aprut un brbat nalt, usciv; o mn musculoas

i proas se odihnea pe stlpul uii. Arta ca i cum ar fi ieit


dintre paginile lucioase ale unei reviste de cinema. Chipul
prelung, bronzat, era frumos, dac v place genul de actor pe
care eu personal nu-l pot suferi. Prul negru, puin rrit pe
frunte, era pieptnat pe spate i lucea ca lacul n soare. Purta o
cma bleumarin desfcut la gt, pantaloni albi, iar n
picioare avea pantofi albi din piele de cprioar. Unei putance i
s-ar fi aprins clciele vzndu-l, dar pe mine m-a lsat rece.
Bun, spuse el. Ce doreti?
Odat cu vorbele iei i un damf de whisky, care aproape mi
rzui pielea de pe fa. Nu buse whisky, notase n el.
Domnul Hartley?
Da. Se sprijini mai tare pe stlpul uii; atunci am neles c
era beat.
Sunt Chet Sladen. Scriu pentru Cronica crimelor. Vreau s
stau puin de vorb cu dumneata.
Se ncrunt i nchise ochii pe jumtate.
Cronica crimelor? Adic vrei s spui revista?
Exact. Poi s-mi acorzi cteva clipe?
Cum s nu, amice. Intr i s bem ceva.
mi fcu loc s intru.
M bucur c te vd. De fapt m plictiseam al naibii.
Dumneata te plictiseti vreodat?
Am intrat ntr-un hol plin de sculpturi fanteziste, bee de schi,
o pendul elveian i covoare cu flori.
I-am rspuns c nu-mi amintesc s m fi plictisit vreodat.
Eti un tip norocos. O spunea foarte convins. Intr.
Strbtu holul i cobor trei trepte spre o camer mare. Abia
izbuti s coboare treptele. Dac nu s-ar fi sprijinit de speteaza
unui scaun, la captul lor, probabil c s-ar fi prbuit pe
duumea. Camera era confortabil, dar prea nzorzonat.
Arhitectul avusese n minte numai motive elveiene cnd se
apucase de camer. Dac ar fi avut zpad troienit la geamuri
i zgomotul unei avalane prin apropiere, poate c ar fi artat
grozav, dar ntr-un nsorit i torid ora californian, era o aiureal.
N-am avut timp dect s cuprind cu o singur privire camera,
nainte de a zri pe un divan o fat, care se uita la mine ca i
cum a fi fost o victim neplcut ntr-o ciocnire de maini.
Era nalt i mldioas, brunet, sfidtoare i foarte, foarte
drgu. Purta un costum de plaj verde, care nu reuea s-i

acopere mai nimic, iar picioarele goale, minunat modelate, erau


cele mai formidabile din cte vzusem pn atunci n Tampa
City. Se ridic ncet. Buzele ntredeschise schiau un nceput de
zmbet distant, dar ochii i scnteiau de o furie stpnit.
Hart drag, spuse ea, dar parc discutasem
Acesta este domnul cum spuneai c te cheam? ntreb
Hartley, ntorcnd privirea i aintind-o asupra mea.
Sladen, am spus, dar dac deranjez cumva
Deloc.
Hartley puse o mn grea i fierbinte pe umrul meu.
Suzy drag, acesta este domnul Sladen. Are o chestiune
important de discutat cu mine. Vrei s ne vedem mine? Ce-ai
zice s trec s te iau?
Fata l privi fix, apoi trecu pe lng el, urc scrile i ajunse n
hol. Hartley se ntoarse ncet s-o urmreasc cu privirea. Fata
ajunsese la u, o deschise, iei pe verand i trnti ua att de
tare, c unul din beele de schi de pe peretele din hol czu.
mi pare ru. N-am vrut am nceput eu.
Nu te mai scuza, domnule, rse Hartley. Nici nu tii ce
bucuros sunt c ai aprut. Individa asta m nnebunete.
Se duse la barul cu buturi, nesat cu sticle, i turn dou
whisky-uri uriae. Adug ghea i se mpletici napoi pn la
locul unde m aflam eu, ntinzndu-mi un pahar; apoi czu
moale ntr-un fotoliu i ridic paharul spre mine.
Noroc, spuse el i trase o duc zdravn. Puse paharul jos,
sughi i-mi art un scaun. Ia loc, domnule Sladen. F-te
comod. i plac femeile?
Da, dar pstrez nite limite, i-am spus aezndu-m.
Bine-ar fi s pot face i eu aa, spuse el cu amrciune.
Dac m port frumos, mi se urc-n cap. Dac m port urt,
rmn singur. Amar-i viaa, nu?
I-am rspuns c poate fi i mai ru.
Cred c da.
Observ c m uitam prin camer i spuse grbit, de parc ar
fi vrut s nu-l cred rspunztor de decorarea acesteia:
Proprietarul trebuie s fi fost scrntit. S nu-i nchipui c-i
opera mea. Doar am nchiriat hardughia asta. ntr-una din zile,
am de gnd s m duc n Elveia i s construiesc un bungalou
californian. O s-i nnebuneasc pe elveieni cum m
nnebunete pe mine hardughia asta. i trecu mna pe frunte,

se ncrunt i continu: Ce doreti, amice?


Am neles c ai scris o scrisoare poliiei din Welden despre
fotografia lui Fay Benson care a fost publicat n pres.
Se holb la mine, clipi, apoi ddu din cap.
E adevrat. De unde tii?
Lucrez cu poliia. Vreau s aflu ceva despre trecutul fetei.
De ce te-a trimis pe dumneata poliia, pentru numele lui
Dumnezeu? De ce n-au venit ei?
Tampa City nu intr n jurisdicia lor. M-am oferit s vin eu
ca s evitm complicaiile. Am scos fotografia lui Fay Benson din
portofel i i-am ntins-o. Asta-i fata. O mai recunoti?
Lu fotografia i o privi, mijindu-i ochii. Apoi, ntinzndu-se,
aprinse lampa de birou ca s-o vad mai bine.
Ea e, spuse. A recunoate-o oriunde. Dar, ascult-aici,
cnd am cunoscut-o eu era brunet; oricum, chipul e acelai.
Sunt specialist n chipuri de femei; trebuie s fiu. Sunt designer
de coperi de reviste. Flutur fotografia spre mine i urm: Fata
asta mi-a pozat. nepata de adineauri mi pozeaz i ea. Habar
n-ai ce trebuie s nghit de la fetele astea! Asta, i flutur
fotografia din nou, m-a costat timp i bani. N-ai crede privind-o,
nu? Cnd am ntlnit-o, mi-am zis c o s m mpac bine eu ea,
dar i-ai gsit! S-a purtat ca toate celelalte.
Se numea Fay Benson?
Nu, cltin el din cap. O chema Frances Bennett. Era una
din dansatoarele de la Mrul de Aur. n caz c nu tii, asta e
sclifoseala aia de local de noapte de pe Roosevelt Boulevard.
Spui c i-a pozat?
Da. Am lucrat mult timp mpreun. Am zrit-o la club prin
iunie, anul trecut. Mi s-a prut c are mutra i silueta potrivite
pentru o copert bun. Am aranjat cu ea s vin aici i s-mi
pozeze. Venea regulat. Pe urm, brusc, cnd fixasem s vin
ntr-o zi, n-a mai aprut. De atunci n-am mai vzut-o.
Cnd s-a ntmplat asta?
Cam prin august, anul trecut.
Ai putea s-mi spui data exact? E important.
Cred c da.
Gemu cnd se ridic de pe scaun i travers nesigur camera
spre un dulap mare. Lu din el un dosar i se rentoarse la locul
lui.
Am pe undeva pe-aici ultima schi pe care i-am fcut-o.

Nu e terminat, dar am data pe spate. Rsfoi ntr-o grmad de


desene neterminate. Scoase unul i mi-l ntinse. Asta e. Data e
pe spate.
Am privit schia. Omul tia s deseneze, fr discuie. Dei
desenul era doar pe jumtate terminat, am recunoscut fata.
Fr ndoial, era Fay Benson. Am ntors schia. Data era 2
august. La cincisprezece zile dup ce pozase n camera asta,
dispruse din Welden. Sosise n Welden pe 9 august. Ce fcuse
ntre 2 i 9 august? Nu puteam s-mi imaginez.
Da, ea este, am spus dndu-i napoi desenul. Nu-i
aminteti dac a menionat c s-ar putea s nu mai vin la
pozat?
Cltin din cap.
Nu, m-a lsat balt. Era mulumit de desen cum era i
de ateptat. Zicea c abia ateapt s-l vad terminat. I-am
spus c nu mai am de lucru dect o zi i ea singur a zis c vine
a doua zi. Tot ea a fixat i ora. Pe urm n-a mai aprut.
i aminteti la ce or a plecat pe 2 august?
n jur de ora 4. Nu-mi place s lucrez pn trziu. A venit la
12 i jumtate. Am lucrat pn la 2, pe urm am mncat nite
sandviuri i a plecat la 4.
n seara aceea a aprut la Mrul de Aur?
Da, ntmpltor am fost pe-acolo i am vzut-o. Era n
program.
tii unde sttea?
Pot s-i dau adresa. Sunt un tip ordonat, domnule Sladen.
Poate nu crezi cnd te uii la mine, dar sunt foarte metodic.
Scoase un fiier de carton, cut prin el, gsi fia i mi-o
ntinse.
Am examinat-o.
BENNET,

Frances, Lucy. Glynne Avenue, 256. Telefon


4475. Dansatoare. Clubul Mrul de Aur. Vrsta 26.
Brunet. Ochi albatri. nlime 1.65 m. Bust 91 cm.
olduri 91 cm. Greutate 54 kg. Fotogenic. Bun pentru
croaziere, vacan, plimbri; extrem de drgla.
Model bun, rbdtor.
Am fie pentru toate, spuse Hartley. Cnd am nevoie de
vreuna, caut printre fie i o gsesc. Mi-am notat adresa.

N-ai idee dac avea vreun prieten? am ntrebat.


Habar n-am. Am grij s nu devin prea intim cu modelele.
Altfel dau de necazuri. Cum s-a ntmplat cu Suzy, de exemplu.
E un model fantastic, dar i nchipuie c poate s fac ce-i trece
prin cap: s trnteasc uile, s m trateze de sus, s fac
numai ce-i convine. E vina mea. Am ajuns la intimiti.
Nici eu nu m-a da n lturi, am spus. Ai auzit de un individ
pe nume Henry Rutland? E nalt, chipe i are un Cadillac verde
cu crem.
Hartley cltin din cap.
Nu. i nchise ochii. Vedeam c i pierde repede interesul
pentru mine. Ei, amice, dac nu-i mai pot fi de folos, cred c
am s m culc puin. Nu m simt proaspt ca azi diminea.
Atunci i mulumesc, am spus ridicndu-m. Poate am s
mai trec pe-aici. Te rog, nu te deranja. M descurc i singur.
Vorbeam la perei. Cnd am ajuns n hol, ncepuse s sforie.

Capitolul VIII
1
Se fcuse ora 7 cnd am dat de Glynne Avenue, dar am
hotrt s bat fierul ct e cald. Mi-am amintit de avertismentul
lui Creed. Dac avea dreptate, atunci existau toate ansele s
fiu azvrlit curnd afar din ora i voiam s descopr ct
puteam de mult nainte de a intra n vreo ncurctur.
Glynne Avenue era o strdu modest, strjuit de copaci, la
captul de est al falezei; o strad cu blocuri mici i pensiuni
pentru turiti; numrul 256 se dovedi a fi o cas de piatr
cafenie. Dup ce am descoperit-o, mi-am lsat Buick-ul n cel
mai apropiat loc de parcare, la cteva sute de metri n josul
strzii, i m-am ntors. Am urcat treptele de la intrare i am
rmas cu ochii aintii la cele cinci plcue cu numele locatarilor,
care nu-mi spuneau nimic. Era limpede c cineva ocupase
apartamentul lui Fay Benson, dar habar n-aveam n ce
apartament locuise. Situaia cerea puin gndire. Nu eram
nerbdtor s bat toba c m interesez de ea, i totui trebuia
s-o fac dac voiam s aflu cine venise n locul ei. Era ct pe-aci
s aps pe soneria de la primul etaj, cnd ua se deschise i
apru o fat. Era brunet i palid, cu ochi minunai; nu era o
frumusee, dar era plcut. Era genul de fat pe care ai fi
prezentat-o mamei genul sta. Tresri cnd m vzu, pentru
c nu se atepta s vad pe nimeni, apoi zmbi cam nervoas.
M-ai speriat.
Scuz-m, am spus scondu-mi plria. Tocmai voiam s
sun.
Arta destul de serioas ca s am ncredere n ea, aa c am
continuat.
O caut pe domnioara Bennet. tiu c locuiete aici.
Domnioara Frances Bennet.
Fata m privi iscoditor. Mi-am dat seama c era surprins.
Pi, Frankie a plecat de luni de zile. A plecat din Tampa City
n august.

A plecat? Ei, asta e? Mare ghinion! i promisesem s-o iau la


plimbare cnd mai trec prin ora.
Atunci zmbi.
Ce pcat c Frankie a plecat. Nu tiu unde s-a dus. Speram
c o s-mi scrie, dar n-a scris.
Eti prieten cu ea?
Da. mpream apartamentul sta.
Numele meu e Sladen. Sunt grozav de dezamgit. Speram
s lum masa mpreun.
M privi cu interes subit, amestecat cu precauie. Ce vzu
pru s-o liniteasc, pentru c spuse:
M numesc Irene Jarrard. Nu tiu dac Frankie i-a pomenit
de mine. mi pare ru, domnule Sladen, dar a plecat; asta-i
situaia.
Da, pcat! I-am zmbit ct am putut de nevinovat i de
dulce. Bnuiesc c ai seara ocupat, domnioar Jarrard? Ori ai
putea s te milostiveti de un strin?! Speram s nu fiu singur
ast-sear.
Pi tiu eu i se opri, ezit, apoi risc nervos i zise:
tii, domnule Sladen, nu te prea cunosc. Am s fiu cinstit:
tocmai ieeam s cinez singur, dar nu cred
Sunt inofensiv, am spus. Am s-i dovedesc dac m
nsoeti. Dac nu vrei, n-am cum, nu?
Rse din nou.
Corect. Pi, atunci o s merg. O s-mi fac plcere.
Grozav. Maina mea e la captul strzii. Unde vrei s
mergem?
La Lodoni. E puin cam scump, dar au nite bunti
nemaipomenite; asta dac-i place pescria.
I-am mrturisit c m dau n vnt dup pete.
Cnd am ajuns la restaurantul Lodoni, i ctigasem
ncrederea i vorbeam de parc ne-am fi cunoscut de cnd
lumea. Mi-a povestit c lucra pentru Ryman Thomas, agentul
publicitar, n timp ce conduceam pe oseaua acoperit de nisip
care ducea direct spre restaurantul strlucind de sus pn jos
de luminile neoanelor. Brusc, se opri din povestit i spuse:
Poate n-ar fi trebuit s venim aici. O s fie foarte scump. Nu
vreau s cheltuieti muli bani.
Am rs, gndindu-m ce-ar mai fi ndrgit-o Fayette.
Ast-sear am chef s cheltuiesc. Nu te mai gndi la asta.

Am lsat maina n parcare i am intrat mpreun pe ua


restaurantului. Era un local foarte plcut. Restaurantul uria
ddea spre ocean i, dei erau destul de muli clieni, am reuit
s gsim o mas pe teras, care ne oferea o privelite
minunat, cu nottori zbenguindu-se n lumina lunii i cu
splendida ntindere a falezei. Irene auzise c biftecul de broasc
estoas de la Lodoni era formidabil, aa c am comandat
biftecuri. Am nceput cu dou pahare de Martini foarte sec,
urmate de stridii i de biftecuri de broasc estoas. Mncnd,
discutam. Cnd am ajuns la cafele i igri, am adus vorba de
Fay Benson.
De ce a plecat Frankie din ora, domnioar Jarrard? Avea
vreun motiv?
Irene scutur din cap.
Nu pot s-mi imaginez de ce. M-am dus la lucru ca de
obicei i, cnd m-am ntors, plecase. N-a lsat niciun bilet a
plecat pur i simplu.
i-a luat toate lucrurile?
A, sigur; altfel a fi fost mult mai nelinitit. Dar tot nu mam lmurit. Am trecut pe la Mrul de Aur, dar i ei erau la fel de
surprini.
Cu cine ai vorbit la Mrul de Aur?
Cu unul din directori domnul Hewlitt. Frankie nu-i spusese
nimic de plecare.
i aminteti data exact?
Era pe 3 august. Mi-aduc aminte, pentru c ziua de natere
a fratelui meu este pe 4 i i-am cumprat o cravat. Voiam s-i
cer i prerea lui Frankie, dar ea plecase.
N-a fcut nicio aluzie c pleac?
Nu.
i-a pltit chiria?
Da. Am gsit banii de chirie pe poli. De asta am fost att
de surprins. Cel puin putea s lase un bilet. Eram prietene
bune, domnule Sladen. Stteam n acelai apartament de 9 luni.
Ne mpcm bine.
Am mai comandat un rnd de cafele. Dup ce chelnerul ne
umplu cetile i se ndeprt, am ntrebat-o:
A lucrat la club n seara de 2?
Da. Pozase dup-amiaz domnului Hartley, designerul de
coperi. Cnd s-a napoiat la birou pe la 6, mi-a spus c-i fcuse

o schi foarte bun i c abia ateapt s se duc din nou a


doua zi. A ieit s fac nite cumprturi, pe urm s-a ntors, s-a
pregtit pentru club i a plecat la 8.
Nu prea agitat sau nervoas?
Irene scutur din cap.
Era foarte bine dispus. Nu prea deloc tulburat.
S-a ntors la ora obinuit?
Nu cred c era mai trziu ca de obicei. Se ntorcea n
fiecare noapte pe la 2. Aveam dormitoare separate, dar de
obicei o auzeam cnd venea. Cred c era ceva mai trziu, dar
nu sunt sigur. Eram somnoroas i nu m-am uitat la ceas. Mi sa prut doar c e mai trziu. Cred c trebuie s fi fost aproape
n zori.
Ai mai vzut-o nainte de a pleca la lucru?
A, nu. N-am deranjat-o. Nu se scula niciodat nainte de ora
11, iar eu plecam n jur de 9.
Era nsoit cnd s-a ntors n noaptea aceea?
mi arunc o privire rapid, ncruntndu-se.
Foarte ciudat c mi pui ntrebarea aceasta. Atunci, am
avut impresia c era cu cineva. Eram pe jumtate adormit
cnd am auzit-o descuind ua, dar mi s-a prut c aud i o voce
de brbat. Nu pot fi sigur. Eram somnoroas, dar cred c era
cu un brbat.
Aducea des brbai n apartament?
Dup cte mi amintesc, numai o dat, spre sfritul lui
iulie. Mi-a spus c invitase un prieten la cin i dorea s-o las
singur. Cnd am nchiriat apartamentul mpreun, ne-am
neles s procedm aa. Dac invitam eu nite prieteni, nu se
arta ea. n seara aceea am fost la cinema i m-am ntors trziu
acas. Nu i-am mai gsit, dar n scrumier erau o mulime de
mucuri de igri; igri egiptene. Nu pot s le sufr mirosul i am
observat imediat c erau egiptene.
S-ar fi putut s fie de la o femeie, nu?
Nu, nu aveau urme de ruj.
I-am zmbit.
Ai fi un detectiv grozav, domnioar Jarrard.
i eu mi-am nchipuit acelai lucru despre dumneata, spuse
ea serioas. De ce-mi pui attea ntrebri?
Am s-i spun: cred c Frankie a dat de bucluc. Am scos
fotografia lui Fay Benson din portofel i am pus-o pe mas. Ea e,

nu?
Irene se uit la poz.
Da, bineneles, numai c n fotografie e blond; pe cnd ea
era brunet de felul ei, domnule Sladen. De ce s-a vopsit? Cnd
i-a fcut poza?
Din cte-mi spui, a zice c la cteva sptmni dup ce-a
plecat de aici. Fata asta, am continuat eu btnd cu degetul pe
fotografie, i spunea Fay Benson. La 9 august a ajuns la Welden
i s-a angajat la clubul de noapte Florian, ca dansatoare. La 17
august a disprut subit i poliia a crezut c fusese rpit. Voi fi
sincer cu dumneata, dar vreau s-mi promii c ceea ce-i voi
spune rmne ntre noi. E foarte important.
ncepuse s par puin speriat.
Bineneles c n-am s spun nimnui nimic.
Poliia din Welden m-a rugat s aflu tot ce se poate n
legtur cu fata. Prerea lor e c n Tampa City nu se
ncurajeaz investigaiile, aa c trebuie s lucrez cu mult
pruden.
Dar, dac a fost rpit, cu siguran c pn acum trebuiau
s-o gseasc, spuse Irene cu ochii larg deschii. Spui c a
disprut pe 17 august? Asta nseamn de mai bine de 14 luni.
nc n-a fost gsit, am spus. (M gndeam c n-ar fi
nelept s-i spun c fusese ucis; s-ar fi putut speria i nu mai
scoteam un cuvnt de la ea.) Poate c e speriat de ceva i se
ascunde. Avea vreun prieten, pe cineva cu care s ias n mod
regulat?
Nu. Vezi, meseria ei n-o lsa. Nu se scula dect trziu
dimineaa i pleca la club la ora 8. Adesea se plngea ce
plictisitor e s n-ai pe nimeni cu care s-i petreci dup-amiaza.
i totui, a existat un brbat care a venit n apartamentul
vostru la cin i care a stat cu ea n noaptea dinaintea plecrii.
Da. Dar nu mi-a spus niciodat cine era i nici nu l-am
vzut vreodat.
Eti sigur c n-a plecat n noaptea aceea? N-ai intrat n
camer a doua zi diminea, nu?
Nu. Sigur c s-ar fi putut s fi plecat n noaptea aceea. Mam trezit trziu i m grbeam s plec. Abia cnd m-am ntors
am observat banii pe poli. Se poate s-i fi lsat acolo noaptea.
N-a amintit niciodat de un individ pe nume Henry Rutland,
nu?

Irene scutur din cap.


Nu.
Avea o brar cu brelocuri. Ai vzut-o vreodat?
Da. De mai multe ori.
Ai observat printre altele i un mr de aur?
Irene pru surprins.
A, da. I-l dduse domnul Royce curnd dup ce obinuse
slujba la Mrul de Aur. Frankie a fcut senzaie la prima ei
apariie i domnul Royce i l-a druit n amintirea acelei seri.
Hamilton Royce? E proprietarul clubului, mi se pare?
Irene ddu din cap. Hamilton Royce Henry Rutland, mi trecu
prin cap. Oare ar putea fi una i aceeai persoan?
L-ai vzut vreodat?
O, nu. Dei Frankie nu prea vorbea de el, cred c-l plcea.
Eu, personal, nu l-am vzut niciodat.
i-a povestit vreodat cum arta?
Nu prea, dar am impresia c l gsea un tip foarte bine.
Am hotrt s-l vd i eu pe domnul Royce. M interesa.
Am continuat s vorbim nc o jumtate de or, dar n-am mai
aflat nimic. Irene nu avea mai multe s-mi spun dect mi
spusese. Dar descoperisem un fir. Urmtoarea micare era s-l
vd pe Royce.
Am dus-o pe Irene acas, i-am promis c o s-o ntiinez dac
am s fac o descoperire senzaional, apoi m-am napoiat la
Beach Hotel. Am urcat la mine n camer, m-am bgat n pat i
am rmas n ntuneric, gndindu-m la ct de mult avansasem.
n mod evident, Fay avusese un prieten misterios. Dintr-un
motiv sau altul, nu-i spusese nimic lui Irene. Dac legtura era
cinstit, cel mai firesc lucru ar fi fost s-o discute cu Irene; dar no fcuse. De ce? S fi fost oare Royce? Cel puin, aveam de ce
s ne agm. Individul sta fuma igri egiptene; puin
neobinuit, dar nu total.
Oare Fay plecase n noaptea de 2 august? Dac plecase
atunci, e posibil s fi plecat mpreun cu prietenul ei. Nu
uitasem c ea i cu Henry Rutland se nscriseser la Shad Hotel,
Welden, n aceeai zi.
Perioada de timp dintre 2 august, cnd plecase din Tampa
City, i 9 august, cnd a ajuns n Welden, m nedumerea. apte
zile unde fusese i ce fcuse n aceste apte zile?
Caut, Sherlock, mi-am zis n sinea mea. Perioada asta de

timp poate fi cheia ntregului mister, aa c d-i silina.


Am adormit abia dup ora dou.

2
A doua zi, puin dup ora prnzului, m-am dus acas la
Lennox Hartley.
Biatul filipinez care mi deschise ua m pofti n salon i-mi
spuse c-l va ntreba pe domnul Hartley dac are timp s m
primeasc. Am ateptat o jumtate de or nainte de a aprea
Hartley, ntr-un halat de cas cu dungi albe i roii, pus peste o
pijama sidefie. Arta i mai prost dect cu o zi nainte, dar cel
puin se brbierise i fcuse o baie.
Iar ai venit, spuse i-i fcu de lucru la dulpiorul cu buturi
din colul opus. Scotch sau gin?
I-am spus c preferam un Scotch. Turn n dou pahare mari,
mi ntinse unul cu o mn care aducea a plop tremurtor, apoi
se ls s cad ntr-un fotoliu, trase o duc zdravn, se
scutur i nchise ochii.
Lumina soarelui i vizitatorii matinali sunt o pacoste, spuse
el plngre. Uneori a prefera s stau pe lun. Te-ai gndit
vreodat s stai pe lun?
I-am rspuns c, deoarece dup cte auzisem acolo nu
exista oxigen i era destul de frig, nu m gndisem niciodat ca
la un refugiu. Se holb la mine i ridic din umeri.
Poate ai dreptate, dar gndete-te ce singur ai fi. Mai bu
puin, apoi ntreb: Ei, amice, ce vnt te-aduce de data asta?
Eti membru al clubului Mrul de Aur, nu-i aa?
Omul pru surprins.
E adevrat, dar asta nu-i o vin. De ce?
Vreau s m duci acolo disear.
Rmase cu gura cscat, apoi zmbi i puse jos paharul pe
msua de lng el.
tii c-mi placi?! Deci, vrei s te iau la club? Nostim,
domnule Slade cum zici c i-e numele?
Sladen.
Scuz-m! Bjbi dup pahar, l gsi i-l inu strns la
piept. Domnule Sladen, totul e foarte interesant. Ce te face s-i
nchipui mcar pentru o clip c a vrea s te iau disear la

Mrul de Aur? Nu vreau s par bdran, dar s fim rezonabili.


Te-am ntlnit prima oar ieri i azi mi propui s te iau la cea
mai scump distracie de pe coast i s cheltuiesc cu
dumneata bani serioi. Nu te supra, domnule Sladen, dar cnd
ies s cheltuiesc bani n prostie, mi place s-i cheltuiesc pentru
o fetican care-mi va da ceva n schimb. nelegi ce spun?
Am rs.
Bineneles, i mie mi place s procedez la fel, dar acum e
vorba de afaceri i e important. Am motive s cred c Frances
Bennett a fost ucis.
Puin whisky i se vrs pe halat, dar nu bg de seam.
Ucis?
Da. E foarte important s ptrund n club i s-mi arunc
ochii pe-acolo. Eti singura mea cunotin din ora care e
membru al clubului. Ajui poliia dac m iei disear.
Rmase cu privirea aintit pe covor, cugetnd. Dup
expresia concentrat, se prea c avea de furc s cntreasc
lucrurile.
A ucis-o cineva de la club? ntreb el.
Tot ce e posibil.
Era ct pe ce s-l ntreb cum arata Royce, dar m-am abinut.
Probabil c ar fi tras imediat concluzia c l bnuiesc pe Royce
de crim. Dac ar fi rspndit zvonul, a fi fost n mare pericol.
N-are rost s te iau la club, domnule Sladen, spuse apoi,
cltinnd din cap. Nu te-ar avantaja nici pe dumneata, nici pe
mine. Am s-i spun de ce. M duc deseori la club, dar n-am luat
niciodat cu mine un brbat ca invitat. Absolut niciodat. La u
e un individ care e cel mai al dracului din ci am ntlnit
vreodat. Dac nu vrei s strneti bnuieli, nu veni cu mine la
club.
Dar e urgent. Dac n-ar fi, nici nu mi-ar da prin gnd s te
plictisesc.
Se mai gndi puin, apoi pocni din degete.
Am s-i aranjez intrarea. O s-o rog pe Suzy s te ia cu ea.
i ea e membr a clubului i mereu i duce prietenii acolo. Ce
prere ai?
Pentru mine e n regul, dar am impresia c ea n-o s m
ia. Nu cred c o s mearg.
Lennox ddu din mn.
Cred c glumeti. N-o cunoti pe Suzy. O s te ia. E mereu

n cutare de prieteni noi. Las pe mine. Aranjez eu. Ai bani de


cheltuial?
L-am privit fix.
Cum s nu. Crezi c o s m coste mult?
ncepu s rd, dezgustat. Dac Fayette i-ar fi auzul rsul, i-ar
fi ngheat sngele-n vine.
Da tii c eti o figur? auzi, dac o s te coste mult. Mult
de tot! Nu te gndi s iei cu Suzy dac nu eti pregtit s-i
vinzi casa, s-i amanetezi maina i s-i desfiinezi contul la
banc. De-asta ai vzut-o aici. Nu-mi pot permite s-o scot n
ora.
Bine, aranjeaz cu ea, am spus nepstor. Pi, de ce crezi
c am o foaie de cheltuieli?
Aa-mi placi, spuse el i se ntinse dup telefon.

3
Intrarea la Mrul de Aur era strjuit de ziduri nalte i de
civa zdrahoni n uniforme albe de doc i epci negre cu
cozoroc. Stteau de ambele pri ale porilor duble de fier forjat,
larg deschise. Deasupra lor atrnau dou lmpi foarte puternice,
care aruncau lumin asupra drumului i a mainilor n coloan
nceat, sub privirea atent a pazei.
Au mare grij s nu intre vreunul fr bilet, nu? i-am spus
lui Suzy, care sttea lng mine.
Vai, drag, dar sta-i un club exclusivist, spuse ea. Nu
primim pe oricine.
Cred c ar fi trebuit s-o iau drept compliment la adresa mea,
dar mi venea s-o plesnesc. Snobismul de orice fel mi ridic
sngele la cap. Am ncetinit la maximum, n timp ce mainile din
fa se trau cu viteza melcului i oferii fluturau crile de
membru prin fereastra deschis.
Am privit-o pe Suzy cu coada ochiului. Aveai la ce te uita.
Purta o rochie de sear de lame auriu, peste care i pusese un
al de mtase neagr cu dungi purpurii. n jurul gtului alb i
frumos arcuit avea un irag de diamante care trebuie s fi
costat pe careva o avere.
Hartley i spusese c eram un prosper om de afaceri din New
York, care umbla de colo-colo, cu o mulime de bani de

cheltuial. Prezentarea pru s fie suficient de interesant ca s


uite prima impresie pe care i-o lsasem; i, dei n-a putea s
spun c era chiar prietenoas, cel puin prea destul de
sociabil.
Cnd am ajuns n faa porilor, unul din paznici se apropie i
atunci am oprit maina. Paznicul se uit nuntru; privirea rece
i aspr czu asupra mea ca o lamp de sudur.
Bun, Hank, spuse Suzy. Eu sunt! Paznicul duse mna la
cozoroc.
n regul, domnioar, putei trece.
M privi nc o dat, pe urm se ddu n lturi; am trecut
printre pori i am intrat pe o alee lung, erpuitoare i
acoperit cu nisip.
O s m in minte, am spus.
Bineneles. Asta-i este meseria. Nu uit figurile niciodat.
Vrei s devii membru? Te pot ajuta dac vrei.
Nu tiu ct am s stau n Tampa City, dar i mulumesc
pentru amabilitate. Dac am s rmn mai mult timp, a fi
ncntat s m ajui.
O curb brusc i foarte strns mi scoase n fa clubul
Mrul de Aur. Arta magnific. Scldat n lumin, mi amintea de
Clubul Everglades al lui Addison Mizner din Palm Beach.
Privindu-l mai atent, mi-am dat seama c de fapt era o cldire
acoperit cu stucatur, cu acoperi de igl roie, cu foioare
medievale i grilaje de fier forjat n stilul mnstirilor spaniole.
Se vedea de la o pot c cineva cheltuise o groaz de bani. Un
covor rou de plu se ntindea pe treptele largi din faa holului
luminat de la intrare, unde mainile i lsau pasagerii. Toi cei
care coborau artau bine hrnii, bogai i scoi ca din cutie.
Diamantele sclipeau ca nite licurici. mi ddeam seama c,
dac nu erai n stare s te ridici mcar pn la un colier de
diamante, mai bine te ineai departe de local.
Unde e locul de parcare? am ntrebat.
Vai, drag, dar i duc ei maina, spuse Suzy nerbdtoare.
Scuz-m, sunt doar un rnoi din New York.
Am lsat maina n minile unui ngrijitor n uniform i am
urcat treptele acoperite cu plu spre hol. Un individ ndesat, n
smoching, apru ca din pmnt i-mi bar drumul. Chipul dur i
crud arta ca sculptat n filde vechi. Privirea fix sclipea ca un
ti de cuit. Arta a spaniol, dar ar fi putut fi cubanez sau

mexican. Se uita ntrebtor de la mine la Suzy.


Bun seara, Juan, spuse Suzy cu o brusc i vizibil intenie
de a-i intra n voie. Dumnealui e domnul Sladen. L-am adus s
vad clubul. Vine din New York.
Vrei s semnai n registru, domnule Sladen? m pofti
individul pe un ton care putea s rzuiasc rugina de pe fier.
Niciun zmbet de bun venit parc i prea ru c trebuie s m
lase s intru.
M conduse prin hol ctre biroul de recepie, unde o fat ntro rochie de mtase neagr strns pe corp mi oferi un toc n
form de pan i un zmbet rece, care prea s m
cntreasc. Am semnat, punnd numai iniiala numelui, ca nu
cumva spaniolul s fie la curent cu Cronica crimelor.
Zece dolari, v rog, spuse fata n timp ce Juan mi trimitea
n ceaf rsuflarea fierbinte.
Zece ce? am ntrebat, holbndu-m la ea.
Zece dolari, domnule Sladen, pentru cartea dumneavoastr
de membru temporar, spuse tios Juan.
Mi-am amintit la timp c eram considerat un prosper om de
afaceri din New York i am pltit. Mi s-a dat o legitimaie cu
numele meu i data scrise pe ea. Cu litere minuscule de tipar mi
se atrgea atenia c, pentru zece dolari, m puteam bucura de
plcerile oferite de club doar o singur noapte. Mi-a venit ru
cnd m-am gndit ct m-ar fi costat s m bucur de plcerile
oferite de club o lun ntreag. Garderobiera mi lu plria, iar
Juan m slbi de prezena lui, tbrnd asupra altui individ, care
fusese destul de puin iste s-i aduc un invitat, pentru a-i
nfca cei zece dolari.
Suzy m duse la bar, care era camera cea mai lung i mai
ncrcat de plu din cte vzusem. Am pltit o avere pe
cocteilurile ampanizate i pe urm ne-am aezat s facem
schimb de amabiliti. Nu ajunsesem prea departe cnd un
omule lat n spate veni cu un teanc de meniuri i ne ntreb
dac am dori s comandm masa.
Am comandat masa, sau mai bine zis, a comandat-o Suzy. A
spus c o s nceap cu stridii, iar eu puteam s jur c o s m
coste un dolar bucata, pe urm s-a hotrt s ia pstrv la
grtar, fazan i salat franuzeasc, ngheat i brnz Brie.
Am spus c o s iau i eu la fel. Omuleul cel lat n spate mzgli
comanda pe carneel i se duse la alt pereche.

Pentru o fat cu silueta ta, mnnci destul de bine, am


spus. Cum reueti s i-o menii?
Crezi c am corp frumos? ntreb ea, uitndu-se la mine cu
ochi languroi.
Bineneles, i o poft de mncare la fel de frumoas. ii
cur de slbire cumva?
Cteodat. (Nu prea s-o intereseze subiectul.) Mai lum
un rnd? spuse ea ridicnd paharul gol.
Povestea s-a repetat de cteva ori n urmtoarea jumtate de
or i ncepusem s m ntreb dac-mi luasem destul de muli
bani la mine, cnd, n cele din urm, Suzy hotr c venise
vremea s mncm. Am intrat n restaurant. Dou fete sumar
mbrcate i susineau programul obinuit de dans i cntece
pe o platform lng orchestr, n timp ce ne-am aezat la
mas. i orchestra i fetele erau bune.
Cnd am trecut la pstrvi, sosi un grup care se aez alturi
de masa noastr. Puteam s vd c sunt persoane importante
dup felul n care au fost condui printre mese de matre
dhtel. Mergea n urma lor, agitndu-i braele. Dac ar fi avut
un steag n mn, cred c l-ar fi fluturat.
Erau dou fete cu doi brbai. Fata din frunte mi-a atras
atenia: avea vreo 26 de ani, era micu, bine legat, cu o
siluet sub rochia de sear de culoarea flcrii care mi pironi
privirea. Era brunet, iar prul ntunecat i lucios era strns ntrun coc pe capul cu trsturi perfecte. Chipul i era frumos ca o
sculptur greac, rece, poate puin dur, i foarte, foarte seme.
Dar avea n ea o licrire care o fcea mai mult dect o simpl
femeie frumoas o fcea vie, plcut, atrgtoare i feminin,
cum trebuie s fi fost Elena din Troia de feminin.
Era ca un magnet pentru sexul masculin. Nu exista brbat n
restaurant, inclusiv orchestra i chelnerii, care s nu se fi artat
dornici s-o nsoeasc. Puteai s vezi cum li se schimb expresia
feei cnd o zreau; preau dintr-o dat flmnzi, foarte, foarte
flmnzi. Mi-a trecut prin cap dac nu cumva i eu artam la fel.
Probabil c da.
Cealalt fat nu era deloc deosebit. Plcut, puin cam
durdulie, bineneles bogat, dar bruneta Elena din Troia n-avea
de ce s se team de ea ca rival.
Cei doi brbai erau obinuii, indivizi de vrst mijlocie,
bogai i bine hrnii, pe care poi s-i vezi n orice zi dup zece

i jumtate dimineaa conducnd trusturi, bnci sau lanuri de


magazine. Aproape c puteai s le auzi prindu-le ulcerele n
timp ce se micau, iar chipurile congestionate i vorbeau de
firile lor aprige.
N-ai altceva mai bun de fcut dect s te holbezi? ntreb
Suzy suprat.
Sunt singurul? i-am rspuns zmbind. Cine e? Nu cea cu
pieptul mare, ci bruneta.
Suzy se strmb dispreuitoare.
Nu tiu ce gsesc brbaii la ea. Cred c individa nu-i dect
un animal hmesit de sex.
mi plac animalele. Odat am cptat o medalie pentru c
am scpat un cine de la nec. Cine e?
Am crezut c o tie toat lumea. Dumnezeule! Chiar dac
a avea banii ei, nu m-a preta s m expun n felul n care o
face ea. M mir c Piero nu merge n patru labe s-o conduc
pn la mas. Att i-a mai rmas.
M-am aplecat spre ea, ncercnd din greu s nu rcnesc cnd
am ntrebat-o rar.
Cine e?
N-am surzit, spuse Suzy, trgndu-se napoi. Cornelia Van
Blake, dac te intereseaz. i ridic din umerii graioi. Aveam
impresia c i new-yorkezii tiu cine e.
Locuiete n Tampa City?
Sigur c da. Are o cas n West Summit i o proprietate de
zece pogoane, n caz c nu tii. West Summit este cartierul cel
mai select din Tampa City. Numai milionarii i permit s
locuiasc acolo.
Milionarii
Am simit deodat o furnictur pe ira spinrii. Pi
bineneles! mi aminteam acum. Cornelia Van Blake era
milionara pe care Joan Nichols o ntlnise la Paris. Mi-am amintit
cu exactitate cuvintele lui Janet Shelley:
Joan avea un talent nemaipomenit s se mprieteneasc cu
oamenii bogai. La Paris s-a mprietenit cu doamna Cornelia Van
Blake, soia milionarului. S nu m ntrebi cum a reuit, dar a
reuit. S-a dus de dou ori la hotelul doamnei Van Blake i au
luat masa mpreun.
Am privit din nou spre bruneta care cerceta lista de bucate
din mna matre dhtelului.

Nu mi se prea genul care s fraternizeze cu o dansatoare


fr succes; de fapt, nu prea genul care s fraternizeze cu
nimeni. Dac s-ar fi aezat lng un aisberg, puteam s pariez
c aisbergul ar fi fost primul care s se topeasc.
Care dintre indivizii ia bine hrnii e soul ei? am ntrebat.
Suzy se fi nerbdtoare pe scaun.
Vai, drag, dar e vduv. Soul ei a murit anul trecut. Chiar
nu tii nimic?
Norocul lui, am spus i, fcnd un efort, mi-am dezlipit
privirea de la doamna Cornelia Van Blake, Ca s-mi mnnc
pstrvul.
Mi-am dat seama c nu-mi mai era foame oricum, nu mai
aveam chef de pstrv.

Capitolul IX
1
Abia dup ce am dansat cu Suzy puin i dup ce am intrat la
bar s bem ceva, am adus din nou vorba despre doamna
Cornelia Van Blake.
Suzy descoperise c tiu s dansez. N-am multe caliti pe
lng plsmuitul povetilor bune, dar dansul e una din
specialitile mele. i Suzy dansa foarte bine. Dup ce am ocolit
o dat ringul, i-a clcat, n fine, pe inim i a recunoscut c
dansez bine. Cnd am ocolit ringul pentru a doua oar, i-a
clcat mai tare pe inim, iar la sfritul unui tango deosebit de
nfocat, a nceput s se comporte ca o fiin omeneasc.
Hai s mergem s bem nite whisky cu sifon, am spus. Pe
urm ne ntoarcem i le artm cum se danseaz.
Unde-ai nvat s dansezi aa, Chet? m ntreb,
strecurndu-i braul pe sub al meu.
Chet.
Hmm, i trebuie metode i mijloace diverse ca s le
mblnzeti.
M ntrebam n ce mprejurri, dac existau ntr-adevr, s-ar fi
lsat mblnzit Cornelia Van Blake.
Ppuico, asta nu se-nva, cu asta te nati, i-am rspuns,
dndu-mi ifose.
Suzy chicoti.
Mi-ai zis-o! Bine, mi cer scuze c am fcut pe grozava, dar
brbaii pe care mi-i prezint uneori Hart sunt imposibili. Nici nui poi nchipui.
Nu te mai gndi la asta. O fat trebuie s-i pstreze mcar
demnitatea, dac nu altceva.
M privi ntr-un mod demodat.
i s nu-i nchipui acum c, dac tii s dansezi, o s mai
ai parte i de alte lucruri, pentru c nu mai urmeaz nimic.
Am mpins ua barului.
Nu te apuca s ipi dup ajutor pn nu te nghesuie

cineva. Cine i-a spus c vreau s mai urmeze ceva?


Las c cunosc eu tertipurile voastre, replic ea i,
crndu-se pe scaunul nalt, btu din palme spre barman.
Dou whisky-uri mari cu sifon i ghea, am comandat,
suindu-m pe scaunul de lng ea.
M-am uitat repede prin barul aglomerat, cu sperana s-o
descopr pe doamna Van Blake din nou, dar nu era acolo.
ntotdeauna i-am invidiat pe milionari. Dac n-a fi lene
din fire, cred c a ncerca ceva, am spus dup ce pltisem de
trei ori mai mult dect preul obinuit pentru buturi. Ia-o, de
exemplu, pe tipa asta, Van Blake. Ce avere spuneai c are?
N-am spus nimic. Nimeni nu tie. Se presupune c soul ei
i-a lsat cinci milioane, dar toi cred c are mai mult. A inventat
o mainrie pentru forat ieiul i lumea zice c numai drepturile
de inventator i aduc mii de dolari pe an. E putred de bogat.
Van Blake a dat banii pentru clubul sta. El l conducea, dar,
cnd a murit, Cornelia i l-a vndut lui Royce. Acum el e
proprietarul i tot el l conduce.
M ntreb ct i-o fi pltit? am spus, uitndu-m prin barul
capitonat cu plu.
Suzy ddu din umeri.
O groaz de bani. Nu d ea lucrurile pe degeaba.
Ziceai c soul i-a murit anul trecut.
Exact. A fost omort.
Era ct pe ce s scap paharul din mn.
Omort? Cum aa? Cum s-a ntmplat?
Se holb la mine.
Au vuit ziarele. De ce nu le citeti dac eti att de curios
din fire?
Las-mi firea n pace. A putea s pariez c ziarele din New
York n-au vuit. Oricum, am alte lucruri mai bune de fcut dect
s citesc ziare. Ascult radioul i att. Cine l-a ucis?
Un braconier. Van Blake nu-i putea suferi pe braconieri.
Poi s crezi sau nu, dar obinuia s cutreiere clare
proprietatea n fiecare diminea nainte de apte i, dac
prindea vreun braconier la vnatul lui, se lua dup el cu
cravaa. Toat ziua, bun ziua, asta fcea. L-au mpucat; ce-a
cutat, a gsit!
Era genul de moier feudal. Ce s-a ntmplat cu
braconierul?

Suzy ridic din umeri. Era clar c subiectul n-o interesa.


Nu tiu. A scpat. Poliia nu l-a gsit. i termin butura i
se ddu jos de pe scaun. Hai s dansm. Nu pot s stau prea
mult. Mine pe la prnz i pozez lui Hart i nu vreau s art ca o
mumie.
N-o s ari niciodat aa, doamna mea, am spus galant i
am urmat-o napoi n restaurant.
Am dansat pn la ora unu, i pe urm Suzy spuse c trebuia
s plece acas.
Ct timp am stat la club am fost cu ochii n patru s-l zresc
pe Hamilton Royce, dar n-am vzut pe nimeni care s semene
ct de ct cu individul aa cum mi-l nchipuisem. Cnd ieeam
din restaurant, am ntrebat.
Royce nu s-arat ast sear? Voiam s-l zresc.
Nu l-am vzut. Nu vine ntotdeauna, spuse Suzy
indiferent. n hol, se opri i spuse: Ateapt-m aici. Vin
imediat.
Am urmrit-o cu privirea cum dispare la toalet. Plecau muli
oameni i holul era destul de aglomerat. M-am lipit cu spatele
de zid, ca s nu le stau n drum. La dreapta mea se fcea un
coridor, iar la captul lui am zrit o u din plci de stejar. Era o
u frumoas, capitonat i mi-a strnit curiozitatea, n spatele
unei asemenea ui trebuia s stea proprietarul unui local de
noapte bttor la ochi cum era Mrul de Aur. Venisem la club
special ca s vd cum arat domnul Hamilton Royce i pn
atunci avusesem ghinion.
N-am ezitat dect cteva secunde. A fi putut motiva c mi
nchipuisem c ua duce la toaleta pentru brbai. M-am uitat
iute prin hol. La recepie se numrau banii ncasai n seara
aceea. Garderobiera era nconjurat de membrii clubului care
plecau i cereau plriile. Juan, cu ochii tot plini de tiuri de
cuit, fcea temenele unui brbat gras, impozant, evident un
senator, care pleca. Trei ngrijitori, pe treptele de la intrare, erau
ocupai cu fluieratul mainilor.
Nimeni nu-mi acorda nici cea mai mic atenie. M-am tras
pn la deschiderea coridorului, pe urm am nceput s merg,
nu prea repede i ct puteam de degajat, spre ua cu plci de
stejar. Am apsat pe clan i am mpins uor. Ua s-a deschis
nuntru, tcut ca o frunz care se aterne pe pmnt.
Ptrunsesem ntr-o ncpere mare, luxos mobilat, camera unui

brbat, a unui brbat cu muli bani de cheltuit pe confort i


cruia nu-i scpase nimic ca s-l aib n ntregime.
N-am apucat s-mi arunc ochii prin camer mai mult de o
frntur de secund. Lng cmin mi atraser atenia un
brbat i o femeie care se luptau. Femeia era Cornelia Van
Blake. Brbatul era nalt, subirel i chipe, cu mustcioar,
bronzat frumos, ca cineva care obinuiete s stea mult la
soare.
O inea pe Cornelia n felul n care Rudolf Valentino obinuia
s-i in partenerele n zilele filmului mut. i apucase ambele
ncheieturi cu o mn, braul drept i nconjura mijlocul i i
ndoise capul pe spate n timp ce ncerca s-o srute pe gur. Ea
se lupta s scape i probabil c era mai puternic dect prea,
deoarece am vzut c omul se cznea din greu s-o in. Am
avut ntotdeauna convingerea c, atunci cnd un brbat i
concentreaz atenia asupra oricrei femei, devine o int sigur
pentru violen.
Nu folosesc adesea violena pentru c sunt prea lene ca s
fac acest efort, dar n rzboi, cnd am avut ghinionul s intru n
cadrele marinei, devenisem campionul indiscutabil la categoria
uoar al batalionului meu, numai pentru c gseam aceast
treab mai puin epuizant dect s m pun ru cu
comandantul de batalion care era un amator de box fanatic.
Fr s m gndesc la consecine, am fcut doi pai iui n
camer.
Brbatul cel nalt i ddu drumul Corneliei i m nfrunt cu
ochii scprnd de furie. Ca s-i mai iau din stnjeneal, i-am
aplicat cu dreapta o direct n maxilar. A fost o lovitur
frumoas i a fcut ravagii.
Se ddu napoi, bufni n birou, mtur pe podea nite
farafastcuri de pre i se prbui peste ele.
mi pare ru c n-am aprut mai devreme, i-am spus
Corneliei, care-i potrivea bruma de material ce rmsese din
decolteu n timpul luptei.
Femeia nu-mi mulumi. Am mai vzut femei nfuriate n viaa
mea, dar niciuna att de nervoas cum era ea n clipa aceea. Se
albise ca neaua neprihnit, iar ochii i scnteiau ca tciunii
aprini i mocnii cum se spune n romanele victoriene.
Se uit prin mine de parc a fi fost de sticl, apoi privi spre
omul nalt care zcea ntins pe spate, scuturnd din cap de

parc ncerca s prind din nou puteri; pe urm iei din camer
i, cnd a trecu pe lng mine, am simit c rsuflarea ei
furioas m scorojete.
Mi-am cutat relaxarea n tabachera de aur de pe birou. Am
luat o igar i am aprins-o. Am tras un fum i mi-am simit
memoria strnit. Abdulla egiptene! M-am uitat la igar ca s
m conving, pe urm la omul nalt care ncepuse s se culeag
de pe jos. Mi-am amintit descrierea lui Bernie despre misteriosul
Henry Rutland; vreo 1,85 m, uor bronzat, cu mustcioar, o
brar de aur la o mn i o curea de ceas din aur la cealalt.
Individul sta avea o brar de aur la mna stng i o curea
de ceas tot din aur la dreapta. Chiar i fr podoabele aurite,
descrierea i se potrivea ca o mnu.
Dar nu mi se prea c era timpul s m duc la el s-i strng
mna i s-i spun:
Am impresia c eti Henry Rutland!
Mi se prea c era timpul s-o terg din camer, s cuget n
tihn la descoperirea mea i s hotrsc cum o folosesc mai
bine cu putin.
n timp ce Royce se blbnea pe picioare sprijinindu-se de
birou, am fcut doi pai spre u, pe urm m-am oprit.
Ua se deschisese fr zgomot. n prag sttea Juan, cu chipul
oache, crud i amenintor. Iar n dreapta avea un pistol de
calibru 38 ndreptat spre mine.

2
O clip nesfrit ne-am privit fix, apoi Juan intr n camer i
nchise ua lipindu-se cu spatele de ea. Royce se aez la birou.
i pipi falca. n ochi i se citea o rzbunare de moarte.
Afl cine e, spuse el.
Juan ntinse mna stng.
Portofelul, spuse. Arunc-l.
Am scos portofelul i i l-am ntins. i ddu seama c nu putea
n acelai timp s-l examineze i s m in n btaia pistolului,
aa c ls pistolul mai jos, ceea ce a fost o micare prosteasc.
n plus, i lu i privirea de la mine. Ori era prea plin de sine, ori
era un cap ptrat. N-am mai stat s ntreb. I-am tras un pumn n
falc. Nu cred c am pocnit vreodat pe cineva att de tare cum

l-am pocnit pe Juan. Durerea pe care am simit-o n bra cnd lam atins a fost mai puternic dect cea pe care a simit-o el. S-a
prvlit ca fulgerul i abia am reuit s nfac revolverul nainte
ca el s ating podeaua.
Am ndreptat mna spre omul cel nalt i i-am zmbit.
Se pare c petrecem o sear palpitant, nu? i-am spus.
M privi cu chipul livid de furie.
Iei afar de-aici! mri el.
Plec. Am s las pistolul la tipul de la poart. M simt mai n
siguran cu el pn ies din localul sta, am spus, culegndu-mi
portofelul de jos i m-am ndreptat spre u, mergnd cu
spatele.
Brbatul cel nalt sttea nemicat cu minile pe birou, cu
chipul palid sub pielea bronzat. La urma urmelor, adunnd
toate la un loc, nu prea avusese o sear grozav. Am deschis
ua, m-am strecurat pn la captul coridorului i am intrat
repede n hol, unde m atepta Suzy.
Unde-ai fost pn acum, pentru numele lui Dumnezeu?
ntreb ea nerbdtoare. Eram gata s plec fr tine.
Chiar asta ai s i faci, i-am spus. N-am timp s-i explic de
ce. Pune-l pe unul din ngrijitori s-i cheme un taxi. N-atept smi iau nici plria.
Am trecut pe lng ea i, ndreptndu-m spre ieire, am
cobort treptele, lsnd-o cu gura cscat, prea mirat ca s
mai spun ceva.
Maina dumneavoastr, domnule? ntreb tios portarul.
E-n regul. Mi-o iau singur, am spus, trecnd pe lng el i
pornind n goan pe alee, la captul creia se vedea un ir de
maini.
Nu tiam ct timp i trebuia domnului Royce ca s intre n
aciune, dar cu ct treceam mai repede de paznicii de la poart,
cu att eram mai n siguran. Am descoperit Buick-ul, i-am dat
ngrijitorului un dolar i m-am suit. n timp ce conduceam pe
alee, am scos pistolul din buzunar i l-am aruncat pe fereastr
ntr-un tufi de lauri. Mi-am amintit ce-mi spusese Creed c se
ntmpl dac te prind cu pistolul la tine, fr permis de portarm.
A fost o micare istea, pentru c la lumina farurilor am
vzut porile nchise. Cei doi paznici, plus un individ solid i nalt
cu o plrie pe ochi, stteau tcui i nemicai, ateptnd s

sosesc. Am ncetinit, am claxonat n sperana c vor deschide


porile, dar nu le-au deschis.
Farurile l luminau pe brbatul cu plria pe ochi. Mirosea de
la o pot a poliist. Chipul rou i grosolan era o masc a
violenei. Dac iei o bucat de crmid, o turteti pn aduce
vag cu o figur omeneasc, i lipeti o bucic n chip de nas,
scobeti o crptur n ea pentru gur, i lipeti dou capete de
chibrit n loc de ochi, obii portretul exact al individului. nalt de
peste 1.85 m, emana o for uria din felul n care sttea, cu
minile vrte n buzunarele de la trenci, cu picioarele
desfcute, cu capul puin aplecat.
M ntrebam dac nu era cumva sergentul Carl Lassiter care,
dup cele spuse de fostul cpitan Bradley, era cel mai dur
poliist din Tampa City. Dac nu era el, atunci nu voiam s-l
ntlnesc pe Lassiter. Individul sta era suficient de dur.
Am oprit. Cei doi paznici se apropiar, cu minile pe pistoale.
Venir din ambele pri ale mainii i deschiser portierele
simultan.
Tine-i minile pe volan! se rsti paznicul de lng mine.
Ce-nseamn asta? am spus, fr s m clintesc. Ce v-a
apucat?
D-l jos, porunci poliistul.
Avea o voce seac, joas, care suna ciudat n gtul lui de
taur. Paznicul din partea cealalt luase pistolul n mn.
D-te jos, spuse, i nu mica un deget.
M-am strecurat afar.
Ai nnebunit? am spus. Sunt un membru temporar
Gura! mri poliistul. Cutai n main, continu el
adresndu-se unuia din paznici; apoi i spuse celuilalt: Adu-l
nuntru!
Paznicul m mpinse cu pistolul n spinare.
Mic, spuse el.
Am ocolit maina i am intrat n ghereta de lng poart. Era
o ncpere mricic, cu un birou i un raft cu puti, dou scaune
i o sob fr foc n ea. Poliistul care m urmase m studia din
cap pn-n picioare n lumina puternic. Scoase o insign de
poliist din buzunar i mi-o art o clip, apoi spuse:
Sunt sergentul Lassiter. Tu cine eti?
M numesc Sladen. Dar ce s-a ntmplat? Poliistul ntinse o
mn de mrimea unei unci afumate.

Portofelul.
I-am dat portofelul. l duse la birou, i vr n el un deget uria
i revrs coninutul. Se aez pe scaun, i ddu plria pe
ceaf i control ncet actele, cu minuiozitate de poliist. Dup
ce inspect totul de fapt nu aveam prea multe, n afar de
legitimaii, nite bani, permisul de conducere i o list de
cheltuieli pe care o nirasem pe o bucat de hrtie mi ddu
napoi toate lucrurile, n timp ce-mi puneam la loc n portofel
hrtiile i banii, m urmrea cu privirea. Uittura lui iscoditoare
a fost cea mai neplcut experien pe care am avut-o
vreodat. Mi-am pus la loc portofelul n buzunar i am ridicat
privirea spre ochii de porc, duri i cruzi.
Mulumit? am spus.
Eti iscoad? ntreb el, mucnd din fiecare cuvnt cu ur.
Sunt scriitor.
Am scos una din legitimaii i i-am aezat-o n fa.
N-ai auzit de Cronica crimelor? Noi colaborm cu
majoritatea seciilor de poliie.
Grozav de ncntai trebuie s fie s colaboreze cu voi,
mormi el i i slt grsimea din scaun, ocolind apoi biroul.
De felul meu nu sunt pirpiriu, dar proporiile lui m fceau s
m simt aa.
n clipa aceea intr al doilea paznic i ddu din cap spre
Lassiter. Sergentul m privi fix.
Scoate arma! spuse el i ntinse mna.
Ce arm? am ntrebat fcnd pe prostul. Ce vrei de la
mine?
Chipul brutal i grosolan se fcu stacojiu i ochii i scnteiar.
Minile sus!
L-am ascultat. ncepu s m pipie iute, cu degete de expert.
M simeam ca tbcit de un baros.
Unde ai bgat-o? mri el.
Ce s bag? am ntrebat, ncercnd s-mi pstrez expresia
tmp.
Sergentul ntinse mna uria i m apuc de cma,
suflndu-mi n fa un iz de usturoi i whisky.
Unde ai bgat-o? scrni el, i m zgli puin, de era ct
pe ce s-mi frng gtul.
N-am fcut o micare. tiam c, dac i-a fi oferit cel mai slab
motiv, ar fi nceput imediat cu brutalitile, i nu eram att de

prost nct s-mi nchipui c a putea s-i in piept.


N-am nicio arm. N-am avut niciodat. E limpede?
Ridic mna stng i m plesni peste fa. Parc m plise o
bt de baseball. Era ct pe ce s cad pe spate, dar m-am oprit
la timp. Poate l-a fi dovedit dac am fi fost singuri, dar nu i cu
ceilali doi paznici, care s-ar fi repezit s m in n timp ce el mar fi btut.
Hai, lovete-m! mri n nasul meu. Ce atepi?
Nu vreau s te lovesc. Eti nebun sau ce ai?
M mai zgli o dat de-mi slbi aproape toate mselele de
minte i pe urm mi ddu drumul.
Ce faci n oraul sta?
Dau o rait prin el, ncerc s culeg material pentru o
istorioar. E ceva ru n asta?
i ncord umerii uriai, privindu-m.
Ce fel de material?
Orice pic. Ce te face att de nervos? Nu poate un scriitor
s viziteze un ora ca s culeag material fr s se amestece
poliitii?
O privire de dezgust exasperat i se aternu pe figur.
Nu ne plac iscoadele n oraul nostru, spuse. Bag de
seam. A doua oar nu-i mai spun. Acum iei afar i s nu te
mai prind pe la club. Ai priceput?
Mi-am tras haina napoi pe umeri.
Bine, domnule sergent. Am priceput.
ntinde-o! mri el. Iei piei din faa mea!
M-am dus la u. M ateptam ntr-un fel, dar nu credeam c
un individ de proporiile lui ar putea s se mite att de iute.
nainte de a m putea feri, bocancul su uria m prinse din
urm, ridicndu-m n aer i trimindu-m n patru labe n
mijlocul aleii. Lassiter iei ncet din gheret i se opri lng mine
privindu-m, cu dinii dezvelii ntr-un rnjet.
S scrii despre chestia asta, b iscoad, spuse el. i o s-i
dau mai mult material de scris dac te mai vd o dat.
A fi fost n stare s-l ucid; l-a fi ucis dac a fi avut arma la
mine.
M-am ridicat cu greu n picioare.
Cei doi paznici deschiser porile. Lassiter izbi cu bocancul n
portiera mainii, care se ndoi, i-i zbur vopseaua.
Ia-i i rabla de-aici, spuse el.

M-am suit n main i am pornit. Tremuram de furie. Cnd


am ajuns la hotel, nc mai tremuram.

3
A doua zi diminea pe la zece, dup ce-mi luasem destul de
trziu micul dejun, am cerut o carte de telefon de la recepie i
am deschis-o la Cornelia Van Blake pentru adres i numr de
telefon. Adresa era simpl: Vanstone, West Summit.
L-am ntrebat pe funcionarul de la recepie cum ajung la
West Summit.
tii unde e clubul Mrul de Aur? m-a ntrebat.
I-am rspuns c tiu.
Trecei de club, o luai pe drumul de pe malul mrii i
ajungei la un indicator. West Summit se ntinde pe toat
lungimea falezei pn la oseaua spre San Francisco.
I-am mulumit, mi-am luat Buick-ul din garaj, m-am oprit la
florrie ca s-i trimit lui Suzy ase orhidee i un bileel cu scuze
pentru plecarea mea pripit, pe urm am pornit de-a lungul
falezei.
Mrul de Aur dormea adnc cnd am trecut pe lng el.
Porile erau nchise, ua de la ghereta paznicilor era i ea
nchis. Nimeni n-a ncercat s trag n mine.
Am continuat s conduc de-a lungul coastei pustii, pe drumul
care urca mereu spre falez.
Un deget arttor cu inscripia West Summit apru la o
bifurcare de drumuri; am luat-o la stnga, lsnd n urm
oseaua de pe rmul mrii i urcnd pe o pant abrupt i lat,
pe un drum care se ncolcea ca un arpe i care m scoase pe
culmea colinei.
Vanstone era ultima dintre proprietile din josul oselei largi
strjuite de copaci. Parial, ddea spre mare, iar n spate cobora
n pant spre o regiune mpdurit i mai departe, am presupus,
n oseaua ctre Frisco.
tiam c e Vanstone dup tblia cu numele de pe porile din
fier forjat. Ziduri nalte pzite cu strnicie de epue cu
nfiare crunt, aezate pe vrful zidurilor ca nite pumnale
cumplite, cu vrful spre cer, ascundeau casa. Un paznic de
lng poart m fcu s neleg c nu ajungea s conduci pn

acolo i apoi s suni i s ntrebi de doamna Van Blake.


Cnd devii milionar, trebuie s-i iei unele msuri de
precauie. Cred c trebuie s renuni la mult spontaneitate. Am
trecut pe lng pori i am luat-o la stnga, fr s m
ndeprtez de zid. Dup ctva timp, drumul s-a nclinat i mi-a
aprut n fa, cam la o jumtate de mil, oseaua spre Frisco.
Am oprit maina, m-am dat jos i mi-am scos pantofii. Pe
urm m-am urcat pe capota mainii. Aveam avantajul c
puteam s vd peste zid casa i mprejurimile.
Era acolo tot ce trebuia s aib un milionar: grdini de toate
felurile, pajiti luxuriante cu mese de biliard, mormane de flori, o
alee cu nisip i un regiment de grdinari trebluind n soare.
Casa era mare i alb, cu acoperi verde, cu obloane verzi i o
teras impuntoare, prevzut cu storuri pe ambele pri ale
treptelor ce coborau spre alee.
n afar de grdinari, nu era niciun semn de via, nimeni
care s se plimbe pe teras sau mcar s se uite pe fereastr.
Mi s-a prut o cas pustie, o cas n care nu mi-ar fi plcut s
stau.
Am cobort de pe capot, m-am nclat i m-am suit n
main. Nu eram nc pregtit s-i fac o vizit doamnei Van
Blake, aa c m-am napoiat la hotel s iau prnzul.
nainte de a cobor la restaurant, l-am sunat pe cpitanul
Bradley ca s-l ntreb dac pot trece pe la el n seara aceea.
Sigur c da, mi-a rspuns. M ntrebam ce-ai mai fcut. S
nu lai maina n faa casei, da?
I-am promis c o s am grij i c o s ajung la ora nou.
Dup masa de prnz am urcat n camer ca s scriu raportul
pentru Bernie. Cum am deschis ua, mi-am dat seama c cineva
m vizitase ct timp lipsisem. Am nchis ua i m-am uitat peste
tot.
Valiza pe care o pusesem pe polia de bagaje era pe
duumea. Pardesiul din dulap era trntit pe pat. M-am dus la
scrin i am tras sertarul. O mn grosolan mi rvise
cmile i ciorapii fr s se sinchiseasc s le mai aranjeze la
loc. i n alte sertare se vedeau semne de percheziie rapid.
Oricine ar fi fost cel care-i vrse nasul n camer, nu i-a psat
dac am s tiu sau nu.
Bnuiam c vizitatorul meu fusese Lassiter, dar trebuia s m
conving.

Am traversat camera spre telefon i am rugat recepia s-mi


trimit pe detectivul hotelului.
Sosi destul de repede: un om gras i apatic, cu o musta pe
oal i o privire rece, alunecoas.
Pe mas pusesem o hrtie de cinci dolari ntr-un loc unde
putea s-o zreasc i o zri nainte de a m vedea pe mine.
Au fost pe-aici poliitii? am ntrebat, micnd puin spre el
banii.
Am vzut c i se spusese s-i in gura, dar bancnota s-a
dovedit a fi prea important pentru el. Dup o clip de ezitare,
ddu din cap.
Sergentul Lassiter? am ntrebat.
Ddu din nou din cap. I-am ntins banii.
Scuz-m c te-am fcut s urci pn aici.
Arunc hrtia n buzunar, ddu iari din cap i iei din
camer; era tipul de detectiv solid, tcut i coruptibil.
Ei bine, Lassiter nu descoperise nimic care s-i arate de ce
venisem n ora. N-aveam nsemnri despre cazul Benson la
mine. Nu aternusem nimic pe hrtie. Probabil c nc se mira
ce naiba cutam acolo.
M-am aezat la mas, am luat o hrtie de pe birou i i-am
scris lui Bernie o scrisoare lung, punndu-l la curent cu tot ce
aflasem pn atunci n legtur cu cazul. Efortul aproape c m-a
sfrit de puteri, dar trebuia fcut. Mi-a luat timp i era aproape
ase cnd am terminat. Am cobort i am dat colul ca s pun
scrisoarea la pot. Nu voiam s risc cu cutia potal a hotelului.
Cnd m-am ntors, am observat n hol un om ndesat, aezat
ntr-un scaun de rchit, care citea ziarul. I se citea pe frunte c
e poliist.
Cnd am trecut pe lng detectivul hotelului, care
nfrumusea biroul de recepie, s-a uitat la omul ndesat, pe
urm la mine i mi-a fcut uor semn cu ochiul. A ridicat dou
degete groase s se scarpine la ceaf i m-a privit din nou, dnd
uor din cap spre strad.
Asta nsemna c mai sunt i alii afar. Meritase cei cinci
dolari. Pentru un om care putea s-i depene povestea fr
cuvinte, detectivul sta avea stil.
I-am fcut i eu cu ochiul i am luat liftul spre camer. I-am
telefonat lui Suzy. Se auzi un cnit uor nainte ca Suzy s
ridice receptorul. Asta nsemna c cineva asculta convorbirea.

Servitoarea lui Suzy mi spuse c stpna nu era acas i c nu


se va ntoarce dect trziu. I-am mulumit i am nchis.
M chinuia ntrebarea de cnd erau ascultate convorbirile, i
am ncercat s-mi amintesc dac auzisem cnitul i cnd i
telefonasem cpitanului Bradley. Nu cred c-l auzisem, dar nu
puteam fi sigur. Poate c Lassiter abia ncepuse s-mi asculte
convorbirile; cel puin aa speram. Nu voiam s tie c aveam
s trec pe la Bradley ast-sear.
Cu cei doi poliiti versai n capul scrilor, drumul pn acas
la Bradley nu era uor. M-am hotrt s pornesc de ndat ca s
am destul timp s scap de ei nainte de a ajunge pe Lincoln
Drive.
Am fcut un du i m-am schimbat. Ceasul de la mn mi
arta apte i zece cnd am ieit din camer i m-am ndreptat
spre lift. Am lsat cheia de la camer la recepie.
V ntoarcei la cin, domnule? m ntreb recepionerul
cnd mi lu cheia.
Nu, mnnc n ora, am spus destul de tare ca s aud
omul cel ndesat. Tot mai sttea pe scaunul de rchit lng
uile turnante.
Am traversat holul, am ieit i m-am oprit n capul scrilor.
Am privit faleza aglomerat, dar n-am putut zri niciun poliist.
Dorii un taxi, domnule? m ntreb portarul.
Am scuturat din cap i am cobort scrile spre falez. Am
mers cteva minute, pe urm m-am ndreptat spre ora. Am
intrat ntr-un bar i mi-am comandat un whisky cu sifon i
ghea. Barul era aproape pustiu. Barmanul arta a fi un tip
iste, aa c m-am aplecat spre el i am spus cu voce joas
Nevast-mea a angajat un detectiv ca s m urmreasc.
Nu cumva ai vreo ieire prin spate, amice? i i-am artat o
hrtie de un dolar.
Omul zmbi amuzat.
Cum s nu. Intrai pe ua aia. O s v scoat la ieirea din
spate, pe drumul spre Dorset.
M-am desprit de bancnot. Aruncam cu banii lui Fayette n
dreapta i-n stnga ca un marinar beat.
Mulumesc, am spus. Am dat pe gt whisky-ul, am
traversat repede barul, am deschis ua i am pornit pe un
coridor.
La dreapta era un dulap mare, n fa, o u. Am deschis

dulapul. Coninea mturi i crpe, dar era suficient loc i pentru


mine, aa c m-am strecurat nuntru, am tras ua i am
ateptat.
N-a trebuit s atept mai mult de cteva secunde.
Am auzit ua spre bar deschizndu-se cu o smucitur i pai
grei rsunnd pe coridor.
Am crpat puin ua dulapului i am privit.
Poliistul cel ndesat, cu faa roie i ochii strlucitori,
deschidea ua spre strad. Pi afar, se uit pe strad n sus i
n jos, apoi o lu la dreapta.
M-am sprijinit de peretele dulapului i am ateptat. Nu m
grbeam. Trebuia s m gndesc i la cel de-al doilea poliist. E
posibil s fi intrat i el n bar. Am ateptat 20 de minute lungi i
chinuitoare nainte de a deschise dulapul i a privi afar.
N-am auzit nimic, aa c am mers n vrful picioarelor pn la
ieire i am deschis ua.
Chiar n fa se afla un taxi. oferul i aprindea o igar
nainte de a o porni mai departe. Am traversat trotuarul n
vitez, am smucit portiera i am srit n main.
Du-m la gar, am spus, i d-i btaie!
M duse la gar, care se gsea de partea cealalt a oraului
n partea unde locuia cpitanul Bradley. Cnd am zrit gara, iam spus s opreasc. M-am uitat la ceas. Mai aveam o or pn
s m duc la Bradley. Un cinema din apropiere mi oferi soluia.
Am intrat i m-am aezat pe ultimul rnd; timp de trei sferturi
de or am urmrit-o pe Jane Russel expunndu-i formele.
Cnd am ieit, se fcuse ntuneric. Dup cte mi aminteam,
Lincoln Avenue era la numai cinci minute de mers pe jos de la
gar. Am pornit cu ochii n patru. La 50 de pai de la cinema am
zrit un poliist ce patrula i am intrat ntr-o tutungerie ca s-l
las s treac. Am cumprat un pachet de igri Camel, mi-am
pierdut puin timpul pn am scos o igar i am aprins-o, pe
urm am ieit din nou n strad.
Dup patru minute de mers am ajuns n colul lui Lincoln
Avenue. M-am oprit i am scrutat strada nainte de a pi pe ea.
Era pustie i linitit ca un cimitir la miezul nopii.

Capitolul X
1
Lassiter i bieii lui sunt pe urmele mele, i-am spus lui
Bradley de ndat ce m-am aezat ntr-unul din fotoliile lui
ponosite, dar m-am descotorosit de ei nainte de a veni aici.
Ai reuit cam repede s-l nfurii, nu? m ntreb Bradley, n
timp ce prepara dou whisky-uri. Cum s-a ntmplat?
I-am povestit ce se petrecuse la Mrul de Aur. Rmase n
picioare, cu paharul n mn, privindu-m cu chipul ncordat.
Ce tii despre Cornelia Van Blake, domnule cpitan? l-am
ntrebat dup ce mi-am terminat povestirea.
M-a scos din post, spuse Bradley aezndu-se. Oricum, din
cauza ei; sunt convins c ea a dat ordin.
n legtur cu asasinarea soului ei?
Vd c n-ai stat degeaba de cnd ai venit. Cine i-a povestit
de crim?
O ppuic. N-ai vrea s-mi povesteti mai mult?
i ntinse picioarele lungi i se aez confortabil.
S n-ai impresia c e legat de cazul dumitale, pentru c nare nicio legtur, spuse el. Dar am s-i povestesc: vrei n linii
mari sau cu amnunte?
Cu amnunte. Poate c nu are nimic de-a face cu cazul
meu, dar unele dintre personaje apar n ambele cazuri i s-ar
putea s gsesc un fir. Povestete-mi.
i plimb privirea prin camer, i-o pironi apoi n tavan i aa
rmase tot timpul povestirii.
Van Blake a fost mpucat pe 6 august anul trecut. Clrea
pe proprietatea lui, devreme dimineaa. Dup un timp calul s-a
ntors acas singur. Servitorii l-au cutat i l-au gsit n vrful
dealului, la loc deschis. Fusese mpucat cu o puc de
vntoare. Se opri i m privi, apoi urm: A fost mare trboi.
Van Blake era bogat i bine cunoscut. Ziaritii i politicienii au
srit ca ari. tiam c ori rezolv repede treaba, ori mi pierd
slujba. Trase din pip gnditor i rezum: Dup cum s-a vzut,

mi-am pierdut slujba.


N-am scos un cuvnt i, dup o pauz, Bradley ncepu iar s
vorbeasc.
Soia lui Van Blake era la Paris cnd s-a petrecut crima.
Van Blake avea afaceri la Paris i, cu o lun nainte de a muri,
aranjase s mearg mpreun acolo. n ultima clip el a trebuit
s participe la dou edine ale consiliului de administraie, care
i-au ntrziat plecarea, dar soia lui a plecat. Secretarul lui Van
Blake i-a telegrafiat vestea, iar ea a luat avionul i s-a ntors.
Cine e secretarul?
Se numete Vincent Latimer. A demisionat dup
nmormntare;
acum
lucreaz
la
uzinele
metalurgice
Hammerville. Dac ai de gnd s stai de vorb cu el, cru-te.
Nu scoi nimic de la el.
Ai dat peste vreun fir?
Era o crim ciudat. Puca de vntoare m nedumerea.
Dac fusese omort premeditat, de ce s alegi o puc de
vntoare cu o raz de aciune de 30 de metri? Nu pot s nu
cred c e crim premeditat, iar explicaia putii de vntoare
st n faptul c ucigaul i era cunoscut lui Van Blake. A fost ucis
n cmp deschis. Probabil c l cunotea pe uciga, sau n-ar fi
intrat n btaia putii. Oricum, asta e explicaia pe care am
gsit-o.
Ppuica mea susinea c a fost un braconier.
tiu, toi au spus asta, dar eu n-am crezut.
Ai crezut c era soia lui? l-am ntrebat fixndu-l.
Ddu din umeri.
M bazez pe motive. Avea un motiv foarte serios. Era cu 22
de ani mai tnr dect el. Nu puteau s aib nimic n comun.
nainte de a se cstori cu el, fusese manechin i trise ntr-un
apartament de dou camere. ncepuse s aib pretenie la
aproape toi banii lui. Poate c nu mai avea rbdare. Ai vzut-o,
nu? Nu e genul cruia s-i comanzi i Van Blake aa se purta. Iar
ea voia s mnuiasc singur banii, aa cum face acum. mi
place cum a lucrat.
Dar era la Paris cnd a fost mpucat!
Da, un alibi drgla, nu-i aa? Nu spun c ea l-a ucis, dar
ar fi putut s plnuiasc crima cu ajutorul cuiva.
Mai era un alt brbat n viaa ei?
l vedea des pe Royce. Un individ cu un trecut ca al lui

trebuia, mai devreme sau mai trziu, s ucid. i el a fcut o


treab curat. Cnd Cornelia Van Blake a luat averea n
stpnire, i-a vndut lui Royce clubul. Royce rvnise
ntotdeauna la club, dar Van Blake n-a vrut s se despart de el,
sau preul era prea mare. i sta e un motiv zdravn. Probabil
c ea l-a mituit pe Royce cu clubul ca s se descotoroseasc de
Van Blake.
Avea i el un alibi?
Bradley rse ntunecat.
i nc ce alibi! Beton curat! Era la New York i juca pocher
cu trei dintre cei mai respectabili ceteni ai oraului; unul
dintre ei era judector. Au jurat c a fost cu ei tot timpul. Nu
spun c el a fcut-o, dar Juan Ortez sau oricare altul dintre
nemernicii lui putea s-o fac la porunca lui.
N-ai gsit nimic n direcia asta?
Nu. Cum am nceput s-mi vr nasul, Doonan mi-a luat
cazul i m-a dat afar. Doonan e bun prieten cu doamna Van
Blake. Are impresia c e o fat dulce i cumsecade.
De ce-au scris ziarele despre un braconier?
Doamna Van Blake a aranjat totul. Versiunea ei a fost c,
nainte de crim cu cteva sptmni, Van Blake a prins un
braconier n pdure. A dat i numele lui, un individ care sttea la
cteva mile de proprietate, pe oseaua spre Frisco. Se numea
Ted Dillon. l cunoteam. Era un individ dificil, locuia singur,
muncea numai cnd avea chef i avusese de multe ori
ncurcturi pentru furturi i bti. Era omul ideal pentru o
arestare. Doamna Van Blake a zis c soul ei l biciuise cu
cravaa i era sigur c Dillon s-a napoiat s se rzbune.
Ziarelor le-a plcut ideea i le-a plcut i mai mult cnd n-am
reuit s dau de urma lui Dillon. i lui Doonan i-a plcut ideea,
dar mie mi se prea prea cusut cu a alb. Van Blake n-ar fi
putut s-l biciuiasc singur pe Dillon. Oricum, eram n cutarea
lui. Am gsit urme care artau c o tersese n grab. Fusese
vzut pe la ora crimei pe motociclet, ntorcndu-se de la
intrarea proprietii Van Blake: cel puin, au vzut un om pe
motociclet, cu casc i ochelari, iar martorii jurau c era Dillon.
Cu o casc i ochelari poi s te deghizezi foarte bine, dar
nimeni nu s-a sinchisit s ia n consideraie punctul meu de
vedere. n cele din urm i-am gsit motocicleta. Era ntr-un
opron lng port, dar nu l-am mai gsit pe Dillon.

Individul cu motociclet avea puc?


Bradley scutur din cap.
Am gsit mai trziu puca n pdure, i i-am luat urma.
Fusese furat cu cteva luni nainte de la Abe Boreman,
bancherul din localitate. El i patru ali prieteni de-ai lui
plecaser la vntoare. i lsaser putile i tolbele n maini
cnd s-au dus s prnzeasc la hotel. Cnd s-au napoiat la
maini, puca dispruse. Acum, Bradley privi spre mine:
Hamilton Royce fcea parte din grup. A plecat de la restaurant
n timpul mesei, ca s dea un telefon. Ar fi putut s se duc la
maina lui Boreman, s-i ia puca i s-o ascund n portbagajul
lui. Gndete-te i singur.
Aa c, ce-ai fcut?
Am nceput s verific abilul doamnei Van Blake. I-am cerut
paaportul. Nu ncpea ndoial c plecase n Frana n ziua
declarat. Paaportul o dovedea. Att am reuit s fac. Probabil
c l-a chemat pe Doonan i i-a spus c o sci cu ntrebrile.
nainte de a apuca s aflu, eram scos la pensie i pus pe liber.
Nu l-au mai gsit pe Dillon i nici cazul nu l-au mai rezolvat.
Deci, crezi c doamna Van Blake l-a convins pe Royce s-i
ucid soul. Am dreptate?
Asta-i teoria mea i continui s-o susin.
Dar n-ai nicio dovad?
Nu. Exist ns motivul. Royce ar fi putut s fure puca, dar
asta nu-i dect o bnuial. Numai c bnuielile mele se
dovedesc de obicei ntemeiate.
Ai vreo idee ce-ar fi putut s i se ntmple lui Dillon?
Poi s ghiceti i dumneata. Cred c zace pe fundul mrii
nvelit n ciment, dar asta nu-i dect o presupunere.
Ei, mulumesc, domnule cpitan, pentru povestire. Cred c
ai dreptate. S m bat Dumnezeu dac-mi dau seama cum se
leag toate astea de cazul meu. Dac a putea mcar s-o leg pe
Fay Benson de Van Blake. S ne nchipuim c, pe cnd doamna
Van Blake se afla la Paris, Van Blake a adus-o pentru o noapte
pe Fay. S-a mai ntmplat i se va mai ntmpla. Poate c a
asistat la crim i a ters-o. sta poate fi motivul pentru care ia luat alt nume. Ucigaul amicul tu Royce i-a dat de urm n
Welden i i-a fcut de petrecanie. Nu spun c aa s-au ntmplat
lucrurile, dar o legtur de genul sta caut.
Las-o balt; i pierzi timpul. Van Blake nu era genul.

Scoate-i asta din cap; te ncurc doar.


Am dat din umeri.
Poate c ai dreptate. Ei, plec i eu. Mai am nc multe
lucruri de fcut. M-am ridicat n picioare. O s mai inem
legtura.
M conduse la ua din fa; nainte de a o deschide, stinse
lumina.
Ai grij, fiule, m preveni el. Dac ai vreodat nevoie de o
ascunztoare bun, du-te la Sam Benn. Are un bar pe Maddox
Street i o s te primeasc dac i spui numele meu. S-ar putea
s fii obligat s-o ntinzi n mare vitez.
Sper s nu fie nevoie, am spus i am ieit afar, n noaptea
ntunecoas i clduroas.

2
Era nc devreme. N-avea niciun rost s m ntorc la hotel,
unde poliitii ar fi nceput s m urmreasc din nou. Am
hotrt s mai rmn singur vreo cteva ore nainte de a merge
la culcare.
Pe drumul de ntoarcere spre centrul oraului, m-am hotrt
c venise timpul s stau de vorb cu doamna Van Blake, dac
era cumva de acord, lucru de care m ndoiam. Timpul trecea
repede i n-aveam de gnd s mai rmn mult n oraul sta
cptuit cu plu. Mai aveam ns de fcut o mulime de
cercetri.
Am gsit o cabin telefonic, am format numrul i am
ateptat. Dup cteva clipe, am auzit o voce de brbat:
Aici reedina doamnei Van Blake.
Probabil c era valetul i, judecnd dup tonul profund i
melodios, probabil c era un valet englez de import.
La telefon domnul Sladen din Welden, am spus. Vreau s
vorbesc cu doamna Van Blake, dac se poate.
Vrei s ateptai puin? spuse vocea i pe urm nu se mai
auzi nimic.
Timpul rmase pe loc i, tocmai cnd ncepusem s m ntreb
dac nu cumva m uitase, Cornelia Van Blake rspunse la
telefon.
Da? spuse ea. Cine e?

Numele meu e Sladen, am spus. Sunt scriitor. A putea s


v deranjez pentru o informaie? Este n legtur cu fata pe care
ai ntlnit-o anul trecut la Paris.
Urm o pauz. Aveam impresia c pot s-i aud respiraia
rapid, dar poate c greeam.
O informaie? Ce fat?
Vocea era rece, rigid i impersonal ca o salat ngheat.
A putea s v vd? n douzeci de minute a fi la
dumneavoastr.
Nu cred Se opri brusc de parc i venise pe neateptate
un gnd. tiu i eu, cred c putei veni, continu ea. Dar nu pot
s stau prea mult de vorb cu dumneavoastr.
Zece minute ajung. E-n ordine. Sosesc imediat, am spus i,
nainte de a putea s se rzgndeasc, am nchis.
De ce mi acorda o ntrevedere? m ntrebam ieind din
cabin. M ateptam s mi se nchid ua n nas. Parc era mult
prea uor.
Trecu un taxi i i-am fcut semn s opreasc.
Vanstone, West Summit, i-am spus i m-am suit n el.
n mai puin de douzeci de minute eram n faa porilor nalte
de fier forjat care strjuiau casa. Un paznic n uniform neagr i
cu apc cu cozoroc iei din ghereta lui, deschise jumtate din
poart i veni pn la taxi.
Doamna Van Blake m ateapt, i-am spus. M numesc
Sladen.
Avei vreo legitimaie, domnule? m ntreb el.
Nu prea zream pe ntuneric, dar vocea suna dur i
prudent. I-am oferit permisul de conducere. Aprinse o lantern,
l studie, ddu din cap i mi-l napoie.
V mulumesc.
Deschise cealalt jumtate a porii i taxiul ptrunse nuntru.
E pentru prima dat cnd vin aici, spuse oferul peste
umr. Cum mai triesc bogtaii tia! Paznici, pori, tot felul de
chestii. Ei, da!
Prefer s locuiesc la mine acas, am spus, uitndu-m pe
fereastra deschis n ntuneric.
Nu puteam vedea nimic, dar farurile mainii prindeau n raza
lor copaci, o mulime de tufiuri i arbuti i aleea alb acoperit
cu nisip. Nu se vedeau bine nici grdinile, nici casa.
Dup vreo patru minute am ajuns la o poriune ca o pist de

decolare, care ducea pn la treptele casei. Portiera taxiului fu


deschis de un alt paznic n uniform neagr, care apru ca din
pmnt. I-am spus oferului s m atepte, am dat din cap spre
paznic i am urcat treptele ctre intrarea principal.
Ua era deschis. Un brbat nalt, n vrst, cu inuta unui
valet de la Hollywood, atepta n prag.
Lumina dulce din hol i punea n valoare trsturile
aristocratice. Era usciv i prea de vreo 70 de ani. Arta ca un
brbat de stat gata s ia masa cu un diplomat strin i aducea
cu el o atmosfer de sli de conac i candelabre aprinse.
Dac suntei amabil s m urmai
i vocea i inuta exprimau dezaprobarea. M conduse de-a
lungul unui coridor spaios, printr-o u cu vitralii, n josul
ctorva trepte, pn ntr-un hol uria care inea ct toat
lungimea casei.
Erau suficiente divane i fotolii pentru cincizeci de persoane,
iar covorul persan cu arabescuri bogate, care acoperea toat
podeaua, arta c era vorba de camera unui milionar.
Dac vrei s ateptai puin pn o anun pe doamna Van
Blake c ai sosit, spuse valetul de parc citea din scenariul unei
piese de succes. Se ndeprt tcut i discret, ca un spirit
ncarnat.
Primul lucru care mi-a atras atenia dup plecarea lui a fost o
uria pictur n ulei, atrnat deasupra cminului,
reprezentnd-o pe doamna Van Blake.
Sttea aezat pe balustrad, privind spre grdina din
deprtare, i era mbrcat ntr-o rochie de var verde pal.
Asemnarea era izbitoare, iar detaliile peisajului fuseser
lucrate cu o minuiozitate i rbdare incredibile. Mi se prea
ceva cunoscut n stilul picturii i, apropiindu-m, am vzut n
colul din dreapta numele artistului Lennox Hartley.
M-am dat napoi i am examinat pictura cu mai mult atenie.
Nu-mi nchipuiam c Hartley putea s picteze att de bine. Din
schia lui Fay Benson trsesem concluzia c era un desenator de
coperi competent, dar tabloul l arta ca un pictor de nalt
clas.
Prinsese sentimentul pe care-l ncercasem cnd o zrisem
prima oar pe Cornelia Van Blake. Dei n portret arta la fel de
rece i de distant ca atunci, ndrtul mtii impersonale
puteai ghici flacra aprins pe care o simisem i eu. Pictura era

vie i irezistibil.
n clipa aceea, am vzut-o lng mine n carne i oase. M-a
fcut s tresar. Ajunsese la un pas de mine nainte s-o fi auzit
mcar cobornd scrile i traversnd ntinderea uria de covor
pn la locul unde m aflam.
Domnul Sladen?
Purta o rochie de sear alb, decoltat, i n jurul gtului
strlucea un magnific colier de smaralde. Arta superb. Ochii
mari i verzi, care strluceau ca smaraldele de la gt, priveau
drept ntr-ai mei, dndu-mi fiori i o senzaie ciudat de
stinghereal.
Exact, am spus, i, cum nu prea s m recunoasc, am
hotrt s nu-i amintesc de Mrul de Aur. Sper s m putei
ajuta, doamn Van Blake. Suntei foarte amabil c m-ai primit.
Intr valetul cu o tav cu buturi pe care o puse pe mas.
Nu vrei s luai loc? ntreb ea.
mi fcu semn cu mna spre o canapea i se aez i ea
alturi. Valetul m ntreb ce vreau s beau. Am cerut whisky cu
sifon i, n timp ce-l pregtea, am rmas toi tcui. Doamnei
Van Blake i ddu brandy ntr-un bol de cristal i pe urm iei.
Ce dorii? ntreb ea de ndat ce ua se nchise n urma
valetului.
Sunt scriitor de cri poliiste, am spus, contient de
ostilitatea ei. M intereseaz tot ce a fcut Joan Nichols. Dup
cte tiu, ai ntlnit-o la Paris anul trecut?
Privi spre paharul de brandy, cu un chip fr expresie, pe
urm i ridic privirea spre mine, la fel de inexpresiv.
ntlnesc muli oameni. Nu-mi amintesc de nimeni cu
numele de Joan Nichols. Suntei sigur c nu e vorba de o
greeal?
Ai fost anul trecut la Paris n august, doamn Van Blake?
Da.
Joan Nichols era dansatoare i era angajat la Paris pe
vremea aceea. tiu c de cteva ori a luat masa cu
dumneavoastr la hotelul unde stteai.
Se ncrunt i se mic nerbdtoare.
Tot ce e posibil. Numai c nu-mi amintesc, spuse ea,
ridicnd nervoas din umeri. De unde tii toate astea?
Nu eram sigur dac ntr-adevr nu-i amintea sau dac
minea. Aveam impresia c n spatele mtii inexpresive se

ascundea tensiunea, dar s-ar fi putut s fie doar o impresie.


Domnioara Nichols a povestit prietenelor ei c a luat masa
cu dumneavoastr, am spus, dar asta nu are nicio importan.
Nu vreau s v mai plictisesc cu povestea mea. Speram s v
amintii, dar bineneles c ntlnii foarte muli oameni. Pot s
verific uor la hotelul din Paris.
Brusc, civa stropi de brandy srir din pahar i-i ptar
puin rochia. N-am vzut-o tresrind, dar stropii de brandy o
dduser de gol. M privi.
Doar n-avei de gnd s batei atta drum pn la Paris, ca
s aflai dac a luat masa cu mine sau nu? spuse ea, uitndu-se
fix.
Metoda revistei la care lucrez este s se verifice fiecare
amnunt nainte de a-l tipri. Speram s v amintii de fat i s
m scutii de un drum pn la Paris, dar, cum nu v amintii, va
trebui s plec acolo.
Extraordinar! Dar de ce este att de important?
ncerc s completez portretul fetei. Se pare c avea
talentul de a se mprieteni cu oamenii bogai. N-am nicio dovad
a acestui fapt. Prietenele ei mi-au spus c se luda c v
cunoate i c a luat masa cu dumneavoastr. i asta e ceva,
doamn Van Blake. La urma urmelor, nu era dect o dansatoare
obinuit, iar ca s devin prieten cu dumneavoastr, trebuie
s fi avut mult talent. Pe de alt parte, poate c a minit. Dac
m duc la Paris, a putea s aflu i despre alte persoane bogate
pe care le-a cunoscut.
A vrea s v ajut, spuse ea, trecndu-i degetele delicate
peste frunte. S m gndesc puin. Parc, parc am ntlnit o
fat. Era destul de drgu, dac este vorba cumva de ea. Da,
cred c mi-o amintesc.
Ai ntlnit-o, deci?
Presupun c da. Nu-mi amintesc numele, dar eu nu rein
numele oamenilor n general. Bu puin brandy nainte de a
continua. Da, acum sunt sigur c am cunoscut-o. Nu-mi
amintesc cum. Eram singur la Paris, mi ateptam soul. A
putea s spun c fata m amuza, mi amintesc vag c m-a rugat
s lum masa mpreun.
Juca teatru, dar nu destul de bine ca s m prosteasc pe
mine. i amintise de Joan Nichols ndat ce-i rostisem numele.
Eram sigur. De ce oare trucul cu plecatul meu la Paris o fcuse

s dea crile pe fa imediat?


La ce hotel ai stat, doamn Van Blake?
Ridic privirea i, o clip, ochii avur o expresie de furie i
pruden.
Am stat la George V.
Nu v amintii cum s-a mprietenit fata asta cu
dumneavoastr?
Nu. Poate c ne-am ntlnit n vreun magazin. Cred c aa
s-a ntmplat. (Aproape c puteam s-o aud cum gndete.) Da,
fr ndoial, mi amintesc acum. Nu vorbea franuzete prea
bine i nu se descurca cu vnztoarea. I-am dat o mn de
ajutor. Da, aa a fost.
M convinsesem c minte i m chinuiam s-mi pstrez
masca de pe figur.
O simpatizai?
Pentru numele lui Dumnezeu! exclam ea cu ochii
scprtori. Probabil c mi-a plcut dac am invitat-o la mas,
domnule Sladen. Abia dac mi-o mai amintesc. Cunosc atta
lume. Dac nu mai avei altceva s m ntrebai
Se ridic n picioare i m privi. M-am ridicat i eu.
Cred c asta a fost tot. A fost pur i simplu o verificare. V
mulumesc c m-ai primit.
Dar de ce v intereseaz fata asta? Parc spuneai c
scriei romane poliiste. A dat de vreun necaz?
Nu mai are niciunul, e moart. A fost ucis anul trecut la 20
august, la cteva zile dup ce s-a ntors de la Paris. Cei de la
poliie mi-au spus c era o antajist, am spus urmrind-o atent,
dar ea nu clipi.
neleg. Asta dovedete ct de atent trebuie s fii cnd faci
cunotin cu un om strin.
Aa este, am spus, n timp ce ea se ndrepta spre cordonul
soneriei de pe perete i apoi am continuat: Avei un tablou
foarte frumos. Nu mi-a fi nchipuit c Lennox Hartley poate s
picteze att de frumos.
Pentru un motiv tiut numai de ea, aceast remarc
ntmpltoare o surprinse. Se ntoarse brusc i ochii i se asprir
ca smaraldele de la gt.
l cunoatei pe domnul Hartley? ntreb ea i am vzut
cum i se ncleteaz minile.
Am stat de vorb cu el. Nu pot s spun c-l cunosc. n

meseria mea stau de vorb cu multe persoane.


Da, presupun c da. Ei, noapte bun, domnule Sladen.
Jameson o s v conduc pn afar, i zicnd asta se ndrept
din nou spre sonerie.
Atunci mi-a venit o idee. n timp ce ea trgea de cordonul
soneriei, am acionat fr s m mai gndesc.
Era ct pe ce s uit, am spus, i am scos portofelul. Am aici
fotografia lui Joan Nichols. Poate reuii s-o identificai.
Am scos fotografia lui Fay Benson din portofel i i-am ntins-o.
A luat-o i s-a ndreptat spre lumin, ntorcndu-se cu spatele la
mine.
Dei nu puteam s-i vd faa, reacia ei m-a uimit. Dac i-a fi
pus un pianjen n palm, nu cred c ar fi reacionat mai violent.
Scp fotografia i am vzut-o cum se cutremur. O clip
rmase nemicat, pe urm cu un uria efort de voin i adun
puterile, se aplec repede i ridic fotografia. Se ntoarse i mi-o
ntinse.
Avea chipul alb ca porelanul. Nu mai arta att de frumoas,
era mbtrnit, iar expresia din priviri nu era plcut de vzut.
Nu o recunosc, spuse, i cuvintele ieir cu greu de pe
buzele fr via. Toate dansatoarele astea seamn ntre ele.
Noapte bun, domnule Sladen.
Se ntoarse i iei din camer, puin nesigur, dar cu capul
sus. Lsase ua larg deschis.
Am rmas acolo un minut ntreg, simind cum m strbate un
suflu de victorie. Prinsesem un fir! Eram sigur! O cunotea pe
Fay Benson. ntr-un fel sau altul, exista o legtur ntre ea i
Fay, i nu ntre Fay i soul ei, cum mi nchipuisem.
nainte de a ncepe s m ntreb ce era la mijloc, intr valetul,
care m escort pn la taxiul de afar.

3
n taxi plutea un miros uor dar persistent lsat de sute de ali
clieni care fuseser dui la destinaii necunoscute i
abandonaser n main un strat subire al prezenei lor, att
ct s m ntovreasc n drumul napoi la Beach Hotel.
Stteam ntr-un col, cu o igar ntre degete, i m gndeam
la descoperirea mea.

Piesele disparate se ordonau, nc nu-mi spuneau nimic, dar


aveam senzaia c n curnd mi vor spune.
Pentru cine tie ce motiv, Hamilton Royce i Fay Benson
prsiser Tampa City i plecaser la Welden. Acolo cineva l
angajase pe Hank Flemming s-o rpeasc i s-o ucid pe Fay, iar
Royce se ntorsese la Tampa City n ziua n care ea murise. mi
plcea s-l identific cu omul care-l angajase pe Flemming s-o
ucid pe Fay, dar pn nu aflam de ce fusese ucis, nu puteam
s pornesc nicio aciune mpotriva lui.
Pe urm, brusc, ca din pmnt, Cornelia i face apariia n
tragedia asta, fr motiv pn n prezent. Dup ex-cpitanul de
poliie Bradley, ea era suspecta numrul 1 n asasinarea lui Van
Blake. Dac-i ucisese soul, chiar printr-un intermediar, era o
surs sigur de antaj. Luase de dou ori masa la Paris n
compania unei dansatoare fr succes, dansatoare care se
dovedise pn la urm a fi fost antajist. antajul putea fi
singurul motiv pentru care Cornelia se ntlnise cu Joan Nichols
de dou ori; cel puin aa mi se prea mie. S fie aceasta o
explicaie pentru care ezitase s recunoasc faptul c o
cunotea pe fat? i pentru ce era att de nelinitit s nu m
duc la Paris s mai rscolesc i alte lucruri? Dar unde era locul
lui Fay Benson? De ce fotografia ei acionase ca degetul
ngheat al unei stafii pe contiina Corneliei? Oamenii nu-i
arat frica aa cum a fcut-o ea, dac nu au un motiv foarte
puternic.
Dorisem s gsesc o legtur ntre Fay Benson i familia Van
Blake i o gsisem. Acum c o aveam, ce urma s fac cu ea?
Eram n criz de timp. Nu puteam continua investigaiile cu un
regiment de poliiti pe urmele mele.
nc mai meditam la problema mea, cnd taxiul trase n fa
la Beach Hotel. Am pltit oferul, am urcat scrile i am intrat n
hol.
Ceasul de deasupra recepiei arta 12 i 20. Nici urm de
poliistul ndesat care sttuse n scaunul de rchit cnd
plecasem. Funcionarul de la recepie mi ntinse cheia. Se uit
absent i indiferent pe lng mine, de parc nu pltisem hotelul
de peste ase luni. Pe cnd traversam holul spre lift, detectivul
hotelului se materializ de dup un stlp.
Au plecat sau m ateapt n camer? l-am ntrebat din
colul buzelor.

Au plecat. Au pus un microfon la telefon. Hotelul sta e


cunoscut. Presupun c mine vrei s te mui.
S nu spui c vrei camera mea?
Nu eu, directorul.
Bine, m mut mine.
Am urcat cu liftul, am descuiat ua i am aprins lumina. Eram
cam nervos i nu m-a fi mirat s gsesc vreo civa poliiti
duri ateptndu-m, dar camera era goal.
Am nchis ua, m-am dus la sticla de Scotch i mi-am turnat,
de vreo dou degete. Am luat paharul cu mine i m-am aezat
n fotoliu. N-avea rost s caut alt hotel. Nu mi se va da voie s
stau. M ncoliser. Eram dat afar din ora, fr putin de a
riposta. Dac foram nota, ddeam de bucluc. Amintirea
metodelor de convingere ale sergentului Lassiter mi ddea
senzaia de singurtate. Tare a fi vrut s-l fi avut pe Bernie
alturi, ca s m mai ncurajeze puin.
Am rmas ctva timp ntorcnd pe toate feele situaia n care
m gseam i mai sorbeam din cnd n cnd din pahar. n cele
din urm, m-am hotrt s plec din ora dimineaa i s m
furiez napoi pe ntuneric. Bradley mi spusese c Sam Benn m
poate adposti dac vreau s rmn n ora fr s se tie, i
sta mi se prea lucrul cel mai bun. Nu puteam s ajung la
niciun rezultat dac acionam pe fa. De acum nainte va trebui
s-mi continui cercetrile prin metode mult mai complicate.
Zbrnitul neateptat al telefonului m fcu s tresar att de
tare, nct mi s-a cltinat paharul n mn. M-am ntins dup
receptor.
Sladen la telefon.
Acolo mi-erai, spuse o voce pe care am recunoscut-o. Suzy
mi-a dat numrul dumitale de telefon. Dac n-ai nimic mai bun
de fcut, vino s bem ceva. Am o teorie care ar putea s te
intereseze.
Mi-am imaginat imediat un poliist cu chipul ncordat,
strduindu-se s prind fiecare cuvnt, i am spus cu glas tios:
Nu-i spune numele i nu mai aduga niciun cuvnt. Vin
imediat.
Dar de ce eti att de agitat? ntreb Lennox Hartley, uor
interesat. Ne ascult cineva?
Tot ce e posibil. Vin imediat, am spus i am nchis.
n timp ce traversam holul de la intrare, m ntrebam de ce

m sunase la ora aceea. Aveam de mers nu glum pn la


Cannon Avenue. Am hotrt s iau Buick-ul. Dac poliia pornea
pe urmele mele, mi-ar fi fost mai uor s scap de ei la volan.
Garajul era n spatele hotelului. O singur lumin atrnat de
grinzi arunca un cerc glbui, nconjurat de umbre i ntuneric.
Paznicul iei din birou ursuz, cu ochii lipii de somn. Mi-a spus
unde-mi pot gsi Buick-ul, pe urm se ntoarse s moie n
continuare. Am scos maina din garaj fr s ntlnesc pe
cineva i am pornit pe falez. Am condus vreo jumtate de mil,
fr s slbesc din ochi oglinda retrovizoare. Nu se vedea niciun
far n urma mea. Am ieit de pe osea i am intrat n ora.
Nu era circulaie mare. Cteva cluburi de noapte, un
cinematograf non-stop i mai multe cafenele mai ddeau semne
de via.
Ceasul de la bord arta ora unu i zece. Am condus la
ntmplare pe strzi lturalnice, pn m-am convins c nu m
urmrete nicio main, pe urm am luat-o spre Cannon
Avenue.
n timp ce naintam de-a lungul oselei linitite, luminile din
locuinele pe lng care treceam mi artau c viaa de noapte
n Tampa City se petrecea acas. Majoritatea caselor aveau
maini parcate n fa, iar aerul nopii era plin de sunetele
muzicii de dans izvorte din radiouri suprasolicitate.
Am ajuns la captul oselei, am ntors, am condus ncet
napoi, trecnd de vila elveian a lui Hartley. La ferestre nu se
vedea nicio lumin, dar asta nu nsemna nimic. n cele dou
ocazii cnd fusesem n holul su uria, observasem c draperiile
de la ferestre erau grele i groase.
Am oprit Buick-ul n spatele unui Packard decapotabil, parcat
n faa casei de lng cea a lui Hartley. Am cobort din main,
m-am ndreptat spre poart, am deschis-o i am pornit pe
crare. Cnd am ajuns la ua din fa, m-am oprit i am privit n
grdina ntunecoas. Singurele sunete pe care le auzeam
veneau de la aparatele de radio din deprtare, de pe osea. Am
ridicat capul de urs i am ciocnit. Am simit c ua se mic.
Am mpins i ua s-a deschis. nuntru era ntuneric i linite
complet. Sprijinindu-m de u, am ciocnit din nou. Nu se
ntmpl nimic. ntunericul se mica spre mine. M-am aplecat,
ascultnd atent. Brusc, nu m mai simeam n largul meu.
E cineva acas? am ntrebat i, naintnd, am nceput s

m scotocesc prin buzunare dup brichet.


Ticitul ritmic al unui ceasornic din apropiere era singurul
sunet pe care-l puteam distinge. Am scos bricheta i am aprinso. Flcruia galben lumin un comutator lng u, aa c l-am
nvrtit.
Am nchis ua din fa, am traversat coridorul i m-am uitat n
holul ntunecat. Bjbind dup comutator, am auzit un sunet
care m-a fcut s m ntorc brusc: tritul unor pai ncei care
se auzeau de sus, fcnd s mi se zbrleasc prul n cap i smi stea inima n loc.
Tu eti, Hartley? am spus, intrnd n conul de lumin i
privind n sus. Vocea era ceva mai acceptabil dect un
croncnit rguit.
Singurul rspuns a fost sunetul pailor trii, pe urm am
vzut o siluet pirpirie ieind din ntuneric i rmnnd
nemicat n capul scrilor. Era servitorul filipinez al lui Hartley.
Mna i era ncletat de balustrad. Un firicel de snge rou
aprins i iroia pe brbie din colul buzelor. n stnga hainei albe,
pe piept, avea o pat de snge de mrimea pumnului meu.
M-am holbat la el, cu gura uscat.
Chipul mic i galben s-a ncordat, picioarele i s-au nmuiat, s-a
ndoit de genunchi i mna i-a alunecat de pe balustrad.
Pe urm s-a prbuit. A atins scara cu umrul i a alunecat pe
spate pn la picioarele mele.
Nu trebuia s-l ating ca s tiu c era mort.

Capitolul XI
1
Afar, n apropiere, se auzi trntindu-se portiera unei maini
i apoi motorul porni. Un brbat vorbea tare:
A fost o sear splendid. Nu m-am mai distrat aa de bine
de ani de zile.
M-am uitat la chipul mort al filipinezului. Pentru el nu fusese o
sear splendid, mi trecu prin minte, contient c aveam
cmaa ud i rece n spinare.
Maina porni; zgomotul motorului rsun n deprtare, iar
tcerea cobor din nou asupra casei tcute i ntunecoase.
Nu puteam face nimic pentru filipinez, aa c am plecat de
lng el. Gndul mi zbur la Lennox Hartley: i el fusese
mpucat? Am strbtut coridorul spre hol, m-am ntins dup
comutator i l-am rsucit.
O clip am avut impresia c nu era nimeni n camera uria,
pe urm am zrit un picior ntr-o sanda elegant din piele de
cprioar, ieind n spatele unuia dintre divane.
Am ocolit divanul. Lennox Hartley zcea pe burt, cu degetele
ncletate n ciucurii covorului, cu o pat mic de snge pe
halatul de mtase galben cu care era mbrcat; o pat n
mijlocul spatelui.
M-am aplecat i i-am atins o mn. Mai era cald nc.
Degetele mi-au alunecat pe vena gtului pulsul nu-i mai btea.
Nu murise de mai mult de zece minute.
Prima mea reacie a fost s ies ct mai repede din aceast
cas a morii. Dac m gsea aici poliia, n-a fi putut s m
dezvinovesc n niciun fel. Ridicndu-m, am zrit uile
dulapului n care Hartley inea dosarele cu schie date n lturi.
Unul din dosare era trntit deschis pe covor; cteva schie erau
mprtiate. n stnga dulapului era un mic seif n perete, n
broasc o cheie, iar ua era pe jumtate deschis.
M-am dus la seif i m-am uitat nuntru. Un pachet gros de
bancnote de cte 50 de dolari legate cu o fie alb era aezat

peste un teanc de hrtii. Am scos pachetul de bani ca s m uit


la hrtii.
Nicio micare! spuse sergentul Lassiter din pragul uii.
Am rmas nemicat, cu teancul de bancnote n mna dreapt,
adus de umeri, cu inima btnd s-mi sparg coul pieptului.
Aa! ntoarce-te i nu f nicio micare.
M-am ntors foarte ncet.
Lassiter sttea n pragul holului, cu un revolver de calibru 38,
special de poliie, acoperit aproape tot de mna sa uria. Cele
dou evi negre erau ndreptate spre pieptul meu.
M fixa cu privirea i eu la rndul meu l fixam. Ochii mici i
cruzi se deschiser puin cnd m recunoscu, iar buzele subiri i
dezvelir dinii ntr-un rnjet de lup.
Bun, iscoado! spuse el. Chiar c ai gsit material de scris
de data asta. nainta ncet n hol, cu pistolul ndreptat spre mine.
Dou crime i o spargere; frumuic treab.
M blestemam n sinea mea c atinsesem banii. Am desfcut
mna i teancul de bancnote czu cu o bufnitur pe covor. M
gseam n cea mai urt ncurctur i tiam c n-aveam cum so scot la capt.
tiu c totul e n defavoarea mea, am spus ncercnd s
m stpnesc ca s nu-mi tremure vocea, dar nu i-am ucis eu.
Hartley mi-a telefonat la hotel. Voia s m vad. Am venit aici i
l-am gsit mort.
Zu! tiu c i-a telefonat. Am verificat numrul i am venit
s vd ce-ai pus la cale, spuse Lassiter rnjind. Se pare c n-am
avut o idee proast. Unde i-e arma?
N-am nicio arm. Nu l-am mpucat eu!
Cine o s te cread? spuse Lassiter. Asta e cea mai uoar
arestare pe care am fcut-o. Treci cu spatele la perete!
M-am supus, cu minile n sus. Lassiter se duse la telefon, se
aplec peste el fr s-i ia ochii de la mine i ridic receptorul
cu stnga.
D-mi secia de poliie, spuse el repede.
Am simit c vrful pantofului atingea o priz electric n
perete. Fr s-mi iau ochii de la el, am ridicat cu grij clciul
drept pn ce s-a sprijinit de marginea de sus a prizei.
La telefon Lassiter, mri sergentul n receptor. Trimite
repede o main pe Cannon Avenue la nr. 246. Spune-i
locotenentului c am aici un tip care l-a mpucat adineauri pe

Lannox Hartley i pe servitorul lui. L-am prins asupra faptului.


M-am proptit cu toat greutatea n priz. Am simit-o cum
sare din perete. I-am dat un ut rapid; scpr o scnteie i
brusc luminile se stinser.
M-am ghemuit n patru labe cnd pistolul lui Lassiter rpi de
zdrngnir ferestrele. n clipa n care glonul se nfipse n
perete n locul unde sttusem eu, tencuiala ncepu s-mi curg
n cap.
Din fericire se stinseser i luminile de pe coridor. Bezna
deas mi ddu o scurt senzaie de siguran, dar Lassiter trase
din nou, la ntmplare. Glonul aproape c-mi fcu o crare prin
pr.
M-am trntit ntr-o parte, unde tiam c se afl un divan. M
aflam n spatele lui cnd sergentul trase din nou. Flacra
pistolului mi art c era chiar lng mine. M-am ridicat i am
lovit n direcia unde mi-am nchipuit c trebuie s-i fie capul. Nu
lovisem ru. Pumnul meu l atinse n ureche i-l zdruncin puin.
M-am lsat din nou n patru labe cnd a tras. Glonul sparse
ndri una din ferestrele mari.
M-am trntit ntr-o parte, tot n patru labe, cu respiraia
uierat printre dinii ncletai. L-am auzit cum bjbie spre
u. ncet, cu minile ntinse ca s evit obstacolele, m-am
ndreptat spre fereastr.
n deprtare se auzea sunetul slab al unei sirene de poliie,
care cretea n intensitate pe msur ce maina de patrulare
nainta spre locul unde m aflam.
Probabil c minile mele nesigure trecuser peste o msu
mai joas. Am izbit-o cu genunchiul i am rsturnat-o cu un
bufnet pe covor. Am srit nebunete n stnga, lovindu-m de
un scaun i trntindu-l.
Lassiter trase, iar glonul fichiui aerul din apropierea mea; pe
urm l-am auzit cum nainta orbecind, njurnd demenial.
Srise pe mine nainte s-l pot evita.
Mna lui stng mi nfc mneca. M-am smucit n lturi,
am pit oblic i m-am ncordat tot ca s-l pocnesc. Pumnul meu
i rzui falca n aceeai clip n care i descrc arma. Flacra
glonului mi prli faa i m bg n toi sperieii. Dar pumnul
meu l fcu s dea napoi cltinndu-se. Probabil c se
mpiedicase de un fotoliu, pentru c se prbui peste el cu un
trosnet care zgli camera.

M-am repezit spre fereastr, am tras draperiile i am lsat s


intre lumina lunii.
Farurile unei maini n vitez strpungeau ntunericul
drumului cu dou raze de lumin de dou degete grosime. Se
auzea acum urletul sirenei poliiei i am putut distinge becul
rou de pe capota mainii care se apropia.
Mi-am proptit piciorul pe fereastr i am mpins n jos
cioburile.
Maina poliiei se opri cu scrnet de cauciucuri chinuite. Doi
poliiti se npustir din ea cu armele n mini, lsnd portierele
deschise. Unul dintre ei sri peste poart i alerg pe crare.
l auzeam pe Lassiter cum njur, ncercnd s se
descotoroseasc de scaun. M gndisem s fug pe fereastr n
grdin, dar acum era prea trziu. Poliistul de pe crare m-ar fi
zrit cu siguran srind. Am pit napoi i m-am vrt dup
draperii.
Am rmas nemicat, cu inima btndu-mi ca un ciocan,
ateptnd. Lassiter veni bjbind spre fereastr i se aplec n
afar. Era att de aproape de mine, c-i puteam simi mirosul
de tutun sttut din haine.
Pe-aici a luat-o! zbier el. N-a putut ajunge departe.
Pe urm, spre marea mea uurare, i zvrli unul din
picioarele-i uriae peste pervaz i sri n grdin.
Nu-l vd, domnule sergent, strig unul dintre poliiti.
N-am ateptat s aud njurturile lui Lassiter. Micndu-m
iute, m-am ndreptat n ntuneric spre hol. Am orbecit pn sus
la etaj, pe scri, pe urm m-am oprit s ascult.
n noapte se auzeau mai multe sirene. Alte maini scrnir
frnnd n faa casei. Puteam s aud vocea de taur a lui
Lassiter, dar nu distingeam ce spune. Am scprat bricheta. n
faa scrilor era o u. Am traversat culoarul, am apsat pe
clan i am intrat n dormitorul lui Hartley. Draperiile erau
trase. Am nchis ua i am rsucit comutatorul. Se aprinse
lumina.
Pe covorul alb erau pete de snge. Un automat de calibru 38
era trntit pe cuvertura albastr de pe pat. Sngele mi spunea
c aici fusese mpucat filipinezul, iar pistolul de pe pat era
arma crimei. Mi-am scos batista, am aruncat-o pe pistol, l-am
ridicat i am mirosit eava. Mirosea a praf de puc explodat.
Am simit nevoia s am o arm, aa c mi-am ndesat-o n

buzunarul de la old. Pe urm am stins lumina, am tras draperia


i am privit jos n grdin. Lumina lunii albea pajitea tuns
mrunt. Trei poliiti cu armele n mini mergeau cu precauie n
ir pe lng cas. Nu era chip s scap pe acolo, pe urm am
auzit ua din fa izbindu-se i n hol rsunar pai.
Am mers n vrful picioarelor pn la u i am crpat-o puin.
Ia facei lumin aici, mri cineva.
Am vzut conurile de lumin ale ctorva lanterne
strpungnd ntunericul de jos. Urm o pauz scurt, pe urm
se aprinser luminile.
Un brbat scund i ndesat, cu faa stacojie, cu o plrie de
fetru neagr ndesat pe cap, sttea aplecat deasupra
filipinezului mort. Lassiter era lng ua din fa; chipul brutal
strlucea de transpiraie.
Eti sigur c a srit pe fereastr? ntreb brbatul cel
scund, fr s se uite la Lassiter.
Da, l-am vzut. Nu putea s ajung departe, mri Lassiter.
A dat cu piciorul ntr-o priz de perete i a scurtcircuitat lumina,
domnule locotenent.
Mi-am dat seama atunci c omuleul ndesat era locotenentul
Joe Carson, de care-mi pomenise ex-cpitanul de poliie Bradley.
Grozav o s-i plac asta efului, spuse Carson. Dac nu-l
prindem pe individ, te-ntorci la patrulare pe strzi.
Se vedea c Lassiter nu mai era n apele lui.
Punem noi mna pe el, spuse printre dini.
De ce nu i-ai luat nite oameni cu tine, deteptule? ntreb
Carson, ndeprtndu-se de filipinez.
De unde s tiu c o s nceap un blci ca sta? mri
Lassiter. M duceam acas. Cnd mi-au spus c a plecat spre
Hartley, m-am gndit c ar fi bine s trec ca s vd ce mai pune
la cale. L-am prins tocmai cnd prda seiful.
i atunci i-ai dat drumul, spuse Carson i cobor n salon.
Lassiter mormi ceva, scoase o batist jegoas i se terse pe
fa, pe urm l urm pe locotenent n camer. Doi poliiti cu
arma n mn urcar scrile i se proptir la ua din fa.
Alte sirene se tnguiau pe afar. O main trase la scar, se
auzi o portier trntindu-se i trei oameni aprur n hol.
Poliitii de la u nepenir n poziia de drepi i l salutar pe
cel mai nalt dintre cei trei am bnuit c era cpitanul de
poliie Mathis.

Carson veni din camer.


Nu l-am gsit nc, spuse ctre brbatul nalt. Toate
drumurile sunt pzite. i-a lsat maina aici. Se numete Chet
Sladen i scrie pentru Cronica crimelor.
Mathis, cu faa usciv i o musta neagr n contrast ciudat
cu prul alb ca de cret, i scoase un pachet de igri i-i puse
una ntre buzele subiri.
Cronica crimelor? repet el. Eti sigur?
Am citit i eu cte ceva din ce-a scris individul.
Trebuie s fim ateni, Carson. Prlita aia de revist are
mare influen. De ce l-ar fi ucis pe Hartley?
ntreab-m s te-ntreb! zise Carson, dnd din umeri.
Lassiter l-a prins cnd lua bani din seif.
Nu-mi vine s cred.
n clipa aceea se apropie Lassiter.
L-am vzut cu ochii mei, domnule cpitan. Mai mult ca
sigur c i bga nasul n asasinarea lui Van Blake. Poate Hartley
l-a surprins cutnd ceva n seif i Sladen i-a pierdut cumptul
i l-a mpucat.
Ce te face s crezi c i bga nasul n asasinarea lui Van
Blake? ntreb Mathis cu voce tioas.
A vizitat-o pe doamna Van Blake ast-sear. A stat de
vorb cu Bradley, spuse Carson. A trecut pe la clubul Mrul de
Aur.
Mai bine mi facei un raport detailat, spuse Mathis.
Procurorul o s vrea s tie toate astea.
Da, domnule cpitan, aprob Carson.
Mathis fcu stnga-mprejur i se duse la ua din fa. Privi
napoi peste umr.
S punei mna pe Sladen sau dai de dracu, spuse el i
cobor scrile n strada ntunecat.
Ct l ateptm pe doctor, vorbi Lassiter, m duc s m uit
pe sus. Tipul n-avea arm. Poate a lsat-o ntr-una din camerele
de la etaj.
Carson mormi ceva i cobor napoi n camer. M-am napoiat
repede n dormitorul lui Hartley, n timp ce paii lui Lassiter se
auzeau urcnd scrile.

2
Cu spatele la perete, ascuns de draperii, ateptam.
Lassiter tropi greoi pe coridor i intr n camera alturat.
Rmase acolo cteva minute, pe urm l-am auzit ieind i
intrnd n alt camer.
Eram ntr-o stare de nervi cumplit. De unde stteam se
vedea n grdin. Cei trei poliiti umblau de colo-colo, aa c pe
acolo nu puteam scpa. Singura speran era ca Lassiter s se
conving c nu mai eram n cas. Speram s nu caute prea
atent.
Ua fu dat de perete i l-am auzit intrnd. Se aprinse lumina,
Lassiter mormi ceva i iei, lsnd ua deschis.
Hei, domnule locotenent! Vrei s urcai? strig el.
Am dat draperia deoparte. Sttea aplecat peste balustrad cu
spatele la mine. Dar chiar n clipa aceea se ntoarse, aa c am
lsat iute draperia la locul ei. Imediat l-am auzit pe Carson
urcnd.
Aici l-a mpucat pe servilor, zise Lassiter. E snge pe
covor. i acolo, ucigaul a pus arma pe pat
Se vede urma.
Mai bine trimite-l pe Maxwelle aici pentru amprente, spuse
Carson. Eu m ntorc la secie. Vreau s fiu sigur c Sladen nu
ne scap printre degete. Stai pe-aici pn te chem.
Cei doi ieir din camer, lsnd ua deschis. I-am urmrit
cum coborau scrile, pe urm am ieit din ascunztoare, am
strbtut ntr-o clip camera, am deschis o u la cellalt capt
al coridorului i am intrat ntr-un dormitor pentru oaspei. Am
nchis ua, am orbecit pn la fereastra fr draperii i m-am
uitat n jos. Pe strad erau postate trei maini ale poliiei i o
ambulan. Se strnseser o mulime de oameni, unii chiar n
haine de sear, dar stteau pe trotuarul cellalt. Patru sau cinci
poliiti, cu spatele la mulime, priveau n sus spre cas.
Nu se putea cobor pe burlan spre grdin cu atia privitori,
aa c m-am napoiat la u, am crpat-o puin i am ateptat.
Lassiter i un tip n civil urcar scrile i intrar n dormitorul
lui Hartley.
Ia toate amprentele pe care le gseti, spuse Lassiter. n
celelalte camere n-a intrat nimeni. Trebuie s vorbesc cu

ziaritii. E nevoie s facem ceva, Max.


Cellalt mormi ceva i Lassiter cobor din nou scrile. Am
ateptat n ntuneric mai bine de o jumtate de or, pe urm
Lassiter urc din nou i intr n dormitorul lui Hartley.
Am terminat, spuse cel cu amprentele. N-am gsit dect
amprentele lui Hartley i ale servitorului.
Bine, e-n regul. Carson ne cheam la secie, spuse
Lassiter. nc nu l-au gsit pe Sladen. (I se simea ngrijorarea n
voce.) Din ora nu poate s ias. Locotenentul vrea un raport
scris ast-sear ce ghinion! Las civa oameni aici. O s ne
ntoarcem mine la lumina zilei.
Coborr scrile mpreun. M-am furiat pe coridor i m-am
uitat n hol.
Cadavrul filipinezului fusese luat. Lassiter i trei tipi n civil
stteau n grup lng ua din fa. Lassiter i spunea poliistului
solid care tocmai se ntorsese de pe strad:
Bine, Gesserter. M ntorc pe la nou. Stai pe-aici i casc
bine ochii. ncuie dup noi i nu lsa pe nimeni s intre. Webb
patruleaz pe-afar. I-am atras atenia s nu-i lase pe ziariti s
se apropie, dar ticloii tia sunt att de mecheri, c s-ar
putea s ncerce s intre cnd el se afl n spate. Nimeni nu
intr aici pn nu m ntorc. Ai priceput?
Da, domnule sergent.
Dac prind pe cineva nuntru, o s m ii minte, mri
Lassiter, i cobor scrile, urmat de ceilali trei poliiti.
Gesserter nchise ua din fa i o ncuie. Se vedea c e cu
urechile la pnd. Cnd zgomotul mainilor poliiei se stinse, i
ddu apca pe spate, scoase un pachet de igri i ncepu s se
plimbe prin hol. Dup cteva minute, urc pn la mine muzic
de dans de la un post cu or de emisie trzie.
M-am napoiat n dormitorul lui Hartley, am bjbit pn la
fereastr i m-am uitat n grdin.
Un poliist patrula ncet de-a lungul aleii pavate care ducea de
la teras la pajite.
M-am dus n cellalt dormitor i am privit n strad. Oamenii
plecaser pe la casele lor. Nu se mai vedea nicio main. Buickul dispruse i el. Am hotrt c venise vremea s plec i eu.
M-am dus pn la capul scrilor i am ascultat. Gesserter era
tot n hol. Din capul scrilor pn la ua din fa era o bucat
bun. Cu mna stng pe balustrad, am nceput s cobor. La

jumtatea drumului l-am auzit pe poliist dregndu-i glasul i


inima mi-a zvcnit n piept, dar am continuat s cobor. M-am
oprit lng ultima treapt. Trebuia s trec prin faa uii deschise
a holului, nainte de a ajunge la ua din fa. Am naintat puin,
ct s cuprind holul dintr-o privire.
Gesserter fuma cu spatele la mine, cu stnga btnd ritmul
muzicii antrenante ce se auzea n surdin. Am fcut un pas, pe
urm nc unul. Aveam pistolul automat de calibru 38 n
buzunarul de la hain i stteam cu mna pe trgaci. nc doi
pai i ieeam din raza lui, dar chiar atunci se ntoarse brusc.
Am nepenit. Ne-am privit unul pe celalalt peste coridor i
hol. Chipul gras, btut de vnt, se fcu stacojiu, iar ochii mici se
bulbucar ct cepele.
Mi-a trecut prin cap c, dac-l ameninam cu arma, se
termina cu mine. nc mai aveam o ans infim de a dovedi c
nu-l ucisesem pe Hartley; dar a amenina un poliist cu arma
nsemn s-mi vr singur gtul n treang.
Am scos mna din buzunar ncet i, nu tiu cum, am reuit si zmbesc. L-am vzut scotocind febril dup pistol. Fcea
micri ncete i confuze.
Bun! am spus ct mai degajat posibil. Unde-s ceilali?
Scoase pistolul i-l ndrept spre mine.
Nicio micare!
Stai linitit, am spus grbit. Speram s-l gsesc pe
locotenentul Carson. Nu-i pe-aici?
Cine eti? ntreb el i veni spre mine ncet, cu degetul gros
pe trgaci.
M numesc Sladen. Scriu pentru Cronica crimelor, am spus,
spernd c nu aflase cine era individul pe care-l cutau. Ai auzit
de mine, nu?
L-am vzut cum se relaxeaz puin, dar continua s m
amenine cu revolverul.
S vd legitimaia.
Am scos portofelul, l-am deschis i i l-am dat. Cercet
legitimaia, pe urm mi napoie portofelul.
Cum ai intrat aici?
M-a lsat Webb prin spate, am spus. Voiam s arunc o
privire. E-n regul?
Te-a lsat Webb s intri?
eava de la pistol se nclin, scondu-m din raza lui.

Are ordin s nu lase pe nimeni. Trebuia s tie. Nu ai voie


s intri aici.
Cine o s afle? Aici a fost ucis Hartley? i-am artat cu
mna n camer. Tria n lux, nu crezi?
Poliistul i bg pistolul napoi n teac.
Hai, i-acum iei afar! Am primit ordin.
mi fac meseria doar, am spus, dndu-m napoi.
Da. i eu mi-o fac pe-a mea. Trecu pe lng mine i se
duse pe coridor. Haide! Iei afar de-aici.
Plec, am spus i am trecut atent pe lng el.
Am pornit-o pe alee, forndu-m s n-o rup la fug. M
ateptam s apar i cellalt poliist, dar n-a aprut.
La poart m-am oprit i m-am uitat napoi.
Gesserter sttea n pragul luminat i m urmrea. O clip neam privit, apoi se ntoarse, intr n cas i trnti ua.

3
Odat ajuns n strad, am luat-o la goan. Strada lung i
pustie se ntindea n ntuneric. Am evitat cercurile de lumin
galben aruncate de felinarele aezate la distane mari. Nu
tiam dac cei doi poliiti nu vor sta cumva de vorb. Dac da,
nu va trece mult timp i vor raporta la secie.
Aveam dou mile bune de parcurs nainte de a ajunge n
centrul oraului. Singura mea ans era s m pun la adpost
ct mai repede, nainte ca mainile de patrulare s porneasc
dup mine. Bradley mi spusese s m duc la Sam Benn, pe
Maddox Street, dac aveam nevoie s m ascund. Acum mi se
prea un sfat excelent, dar habar n-aveam unde era Maddox
Street. S-ar putea ca paii mei s m ndeprteze de strada
asta.
Fr s ies din umbr, mergnd ntruna la pas am dat colul i
am pornit pe strada care ducea direct spre centru.
O pcl uoar atrna deasupra oraului de la luminile
firmelor de neon aprinse toat noaptea. M-am uitat la ceas. Se
fcuse ora trei. Nu mai era mult i se va lumina de ziu.
La captul strzii, becuri strlucitoare tiar brusc ntunericul,
n timp ce o main ni la o cotitur. Treceam pe lng o cas,
cnd am zrit farurile. M-am sprijinit cu o mn de grduleul

grdinii, am srit i m-am lsat pe vine.


Maina trecu cu zgomot n susul strzii, farurile mturar
zidul, fcndu-m s m las mai jos. Am auzit frnele scrnind,
pe urm o coti pe Cannon Avenue.
M-am ridicat n picioare, am srit napoi pe trotuar i am
nceput s alerg din nou. Rsuflam ca un astmatic cnd am
ajuns la captul strzii ce ducea spre centrul comercial.
tiam c acolo m pate primejdia; era teritoriul patrulelor de
poliie i toi aveau probabil semnalmentele mele. Mergnd doar
pe strzi lturalnice, am trecut pe lng faade ntunecate de
prvlioare, localuri familiare murdare i pensiuni. Acesta era
cartierul care parc de ruine se ascunsese aici aici se
adposteau muncitorii care se aflau n slujba bogtailor din
Tampa City.
n fa se mic o umbr, fcndu-m s m opresc brusc. Mam tras uor n ua ntunecoas a unui magazin, n timp ce un
poliist solid trecu pe marginea trotuarului, balansndu-se
pentru a-i menine echilibrul pe bordur, n timp ce-i legna
bastonul i privea la pnza cenuie a cerului. Se opri vreo cinci
minute, timp n care nu l-am scpat din ochi, pe urm i
continu drumul, ndeprtndu-se.
La urmtoarea intersecie am luat-o la dreapta. Peste drum se
vedea o prvlie luminat. Deasupra uii lucea o firm de neon:
Preparate delicioase. Deschis toat noaptea. Am traversat
strada, m-am asigurat c nu e nimeni prin apropiere nainte de a
pi n dreptunghiul de lumin i m-am uitat prin geamul uii.
Un brbat gras, cu pr negru unsuros, cu barba plin de epi
negri, cu brae proase sprijinite de tejghea, se uita absent la un
ziar desfcut n faa lui. Nu mai erau clieni i majoritatea
luminilor erau stinse. Am deschis ua i am intrat.
Grsanul ridic privirea plictisit.
Pot s dau un telefon, amice? am ntrebat.
ntinse un deget murdar spre captul camerei.
Da, acolo, spuse el i csc, artndu-i dinii albi i lai.
M-am nchis n cabin i am nceput s rsfoiesc cartea de
telefon. Am gsit numrul lui Sam Benn i l-am format. n timp
ce ateptam, ascultnd soneria telefonului, l priveam pe grsan
prin sticla uii. La captul cellalt rspunse o voce adormit.
Alo?
Pot s vorbesc cu Sam Benn?

La telefon. Ce doreti?
Cpitanul Bradley mi-a spus s te sun. Am un regiment de
cizme dup mine i trebuie s m ascund repede.
Omul de la cellalt capt al firului oft.
Bine, s-a fcut; dac domnul cpitan Bradley spune asta,
ce pot s fac? Unde eti?
La un local pe Sherratt Street.
tii unde stau?
Nu. Nu am main i trebuie s m feresc de copoi. Omul
mormi.
Asta nseamn c trebuie s vin s te iau, nu-i aa?
N-ar fi ru.
Da pentru dumneata, nu pentru mine. Bine, e-n regul.
Cte nu fac eu pentru cpitanul Bradley! Stai acolo, c vin ntr-o
jumtate de or, poate chiar mai devreme.
Mulumesc.
nchise telefonul. Am pus receptorul jos. Cnd m-am ntors s
deschid ua cabinei, am vzut o umbr intrnd n dreptunghiul
de lumin de pe trotuar. O clip mai trziu, ua se deschise i
doi indivizi solizi intrar n local. Se apropiar ncet de grsan,
care-i ridic privirea apoi puse ncet pe tejghea dou mini
mari i proase. Chipul nu-i exprima nimic. Prin fereastra cabinei
am auzit pe unul dintre ei zicnd:
Poliia. Cutm un individ. A fost cineva aici?
Am simit cum mi se umezete faa, n timp ce m chirceam
n ntunericul cabinei.
N-a mai fost nimeni de dou ore, spuse grsanul impasibil.
Precis?
V-am spus doar! repet grsanul i lu o igar, ncepnd
s caute un chibrit.
Poliistul cu care vorbise se aplec i-i zbur igara din gur,
apucndu-l apoi pe grsan de obraz cu degetele-i groase.
Nu fuma, ticlosule, cnd i vorbesc, mri el. Grsanul se
ncord, ochii nfundai strlucir, dar nu spuse nimic i nu fcu
nicio micare.
Individul e nalt, brunet, are 33 34 de ani, continu
poliistul. Poart un costum nchis i o plrie de fetru moale de
aceeai culoare. Dac-l vezi, suni la secie pricepi?
Da, spuse grsanul.
Te sftuiesc s pricepi.

Cei doi poliiti se ntoarser i ieir, lsnd ua deschis. O


luar n josul strzii.
Grsanul iei de dup tejghea, travers camera, se uit afar,
apoi nchise ua i se ntoarse la tejghea. Nu se uit o clip n
direcia mea. Mi-am scos batista i mi-am ters faa, pe urm
am deschis ua cabinei i am ieit.
S-ar putea s se ntoarc, zise grsanul. i mai e i la col
un poliist. Intr acolo, i-i ndrept degetul spre o u de lng
cabin.
Mulumesc.
Am deschis ua i am intrat ntr-o camer de zi confortabil,
dar srccios mobilat. O pisic mare i neagr dormea ntr-un
fotoliu. Deschise ochii s m studieze, hotr c nu eram
periculos i adormi la loc. Mi-am scos pachetul de igri, am
aprins una i am tras un fum adnc. Gfiam i mi simeam
genunchii ca dup o curs de cteva mile.
Grsanul intr cu o ceac de cafea pe care o puse pe mas.
Deschise un sertar i scoase o sticl de whisky de un sfert.
Ai prieteni? ntreb el, mpingnd sticla spre mine.
Vine s m ia cineva. Mulumesc pentru tot ce-ai fcut.
Pentru puin. N-a ajuta un poliist din oraul sta chiar
dac m-ar plti. Se duse spre u i adug: Aici eti n
siguran. Stai aici.
i iei din camer. Mi-am turnat puin whisky n cafea i am
but-o. M-am simit mai ntremat. Pe urm m-am aezat jos.
Era prima clip linitit pe care o aveam de cnd l gsisem
pe Hartley mpucat. Dar chiar i acum mintea mi era prea plin
de gnduri n legtur cu soarta mea, ca s m mai gndesc la
motivul pentru care fusese ucis. Mi-am amintit de ultimele lui
cuvinte: Am o teorie care ar putea s te intereseze. tia c
eram n cutare de informaii n legtur cu Fay Benson i era
logic s-mi nchipui c teoria amintit se referea la Fay Benson.
Fusese ucis din cauza acestei teorii? Dac ucigaul n-ar fi fost
lng el cnd mi telefonase, de unde tia ce voia Hartley s-mi
spun? Se prea c ucigaul era cineva pe care Hartley l
cunotea.
Am scos pistolul automat de calibru 38 i l-am examinat.
Arta ca nou, sau fusese foarte bine ngrijit. Avea numrul de
serie 3347890. Am deschis ncrctorul, lipseau numai dou
gloane. Ucigaul era ori un inta de prima clas, ori trsese de

foarte aproape. Fr ndoial c arma o s-i furnizeze nite


informaii lui Creed, aa c o s i-o trimit ct de curnd. Am pus
atent pistolul nvelit n batist n buzunarul de la hain. Ce
trebuia s fac acum? Motivul rpirii i uciderii lui Fay Benson se
gsea n Tampa City eram sigur. Dar fiecare or de stat n ora
sporea riscul s fiu arestat. Eram acum suspectul nr. 1 n
uciderea lui Hartley i, dac nu descopeream ucigaul, nu mai
puteam fi n siguran n niciun ora din ar.
Gndul m fcea s transpir. Mi se prea c orice mi s-ar fi
ntmplat, trebuia s rmn n Tampa City. Dac voiam s am
libertate de micare, trebuia s m deghizez ntr-un fel. Dac-mi
vopseam prul o nuan mai nchis, mi puneam ochelari negri i
alt costum, puteam trece neobservat. Tampa City miuna de
vizitatori. Puteam s m pierd n mulime.
nc mi mai fceam planuri, cnd grsanul bg capul pe
u.
Benn e afar i ntreab de dumneata. E-n regul?
M-am ridicat n picioare.
Sigur. Poate s vin aici?
Grsanul ddu din cap i plec. Peste cteva clipe intr Sam
Benn.
Era un omule firav, cu o claie de pr cenuiu, cu chipul tras i
ascuit i ochii inexpresivi, nfundai n orbite. Purta o jachet de
piele ncheiat cu fermoar pn la gt i nite pantaloni gri
murdari. Se apropie i ddu mna cu mine.
Ei, ntreb el, ct de prost stau lucrurile?
Am fost surprins ntr-o cas cu doi mori, am spus. Poliia e
convins c eu i-am ucis.
Grozav, se strmb Benn. i ce vrei s fac eu? S te scot
afar din ora?
Nu. Vreau un loc sigur de unde s pot aciona. Trebuie s-l
gsesc pe uciga dac vreau s scap basma curat.
Poate glumeti. Mai bine terge-o din ora.
Peste vreo cteva zile. Cpitanul Bradley mi-a spus c poi
s m gzduieti. E-adevrat?
Hm, cred c da. Ce nu fac eu pentru omul sta! zmbi
brusc Benn. Te ascund pentru cteva zile, dar nu mai mult. mi
risc pielea. Acum ascult, maina mi-e parcat la captul strzii.
M duc s-o aduc i trec pe aici ncet. Grasu o s-i spun cnd s
iei. Am s las ua mainii deschis. Sri iute nuntru. E-n

regul?
I-am spus c e n regul.

Capitolul XII
1
Trecuse de ora 11 cnd am cobort din pat din ascunztoarea
lui Benn i m-am ndreptat cscnd spre chiuvet, ca s-mi dau
cu ap pe fa.
Ascunztoarea era lucrtur de profesionist i m ntrebam
care i-o fi istoria. Aezat sub barul lui Benn i fcut din beton
i oel, avea o intrare complicat, o ieire pentru mprejurri
critice care ducea la o alee n spatele barului, un frigider plin cu
alimente, radio, telefon, televizor, o mas, trei fotolii i o rezerv
serioas de buturi.
n timp ce m brbieream, am pus radioul pe undele scurte
ale transmisiilor de poliie, dar n afar de ordinele obinuite nam prins nimic. Pe cnd mi curm briciul, intr Benn, cu
cteva pachete nvelite n hrtie cafenie pe care le aez pe
mas. Scoase din buzunare patru pacheele i un ziar mpturit.
Sper c n-am uitat nimic, spuse, ducndu-se s pun
ceainicul electric n priz.
Am despturit ziarul. Dublei crime i se rezervase un spaiu
serios. Locotenentul Carson spunea n declaraie c poliia avea
cteva piste i c erau pe urmele unui brbat nalt, brunet, bine
legat, ntr-un costum gri nchis i o plrie cenuie, care ar fi n
stare s le procure informaiile necesare pentru soluionarea
crimelor. Nu-mi pomeneau numele i am rmas surprins c
descrierea era att de vag.
Despre dumneata e vorba? ntreb Benn n timp ce punea
dou ou ntr-o crticioar.
Da.
Am luat vopseaua de pr pe care mi-o adusese, m-am dus la
chiuvet i am nceput s-mi cnesc prul. n acest timp Benn a
pregtit ou cleioase, cafea i pine prjit. Nuana mai nchis
a prului m schimba n totalitate. Benn mi adusese i o uvi
de pr negru, mpreun cu o sticlu cu soluie adeziv, dar
nainte de a-mi pune mustaa m-am aezat s-mi iau micul

dejun.
Benn se sprijini de perete, cu o igar ntre degete,
urmrindu-m cum mnnc.
l cunoti de mult pe cpitanul Bradley? l-am ntrebat n
timp ce sprgeam un ou.
De doisprezece ani. Mi-a fost ofier comandant n rzboi.
Mi-a salvat de dou ori viaa, m-a scpat de curtea marial, mia dat trei sptmni permisie cnd nevast-mea era pe moarte
i generalul dduse ordin s nu se dea nimnui, spuse Benn
uitndu-se lung la captul aprins al igrii. Mi-a da i mna
dreapt pentru el, dac ar avea nevoie.
Ai un locor bun aici.
Zmbi.
Nu-i imagina cine tie ce, amice. Cnd am cumprat
localul, l-am luat cu ascunztoare cu tot. Pe vremuri era unul din
depozitele de buturi ale lui Capone. Uneori se mai ntmpl s
aib cte cineva nevoie de puin linite i locorul devine
folositor. Cnd cpitanul Bradley era la secie, n-am primit pe
nimeni, dar acum, cnd sunt ticloii tia la putere, fac i eu ce
pot. (Trase un fum.) O s-i iau 20 de dolari pe zi. Fac economii
pentru o excursie n Europa, altfel nu i-a lua nimic.
I-am zmbit.
E-n regul. O s-i dau 30. Am foaie de cheltuieli.
Benn oft, cu invidie n glas.
ntotdeauna mi-am dorit aa ceva. n fine, s tii c n-ai de
ce s te temi ct timp vei sta aici.
Am spart i cellalt ou.
De ce nu stai jos?
Se ntinse dup o sticl de bere, i scoase capacul cu dinii, pe
urm se aez jos, mngind-o.
Nu pot s stau prea mult. Am de lucru.
Cum te anun cnd am nevoie de dumneata?
Prin telefon. Rspund numai eu.
tii pe cineva care s-mi fac nite comisioane? Am un
pachet de trimis la Welden.
A avea un biat, dar ar putea s trncneasc. Nu poi sl expediezi cu pota?
Trebuie s ajung azi.
E mai sigur prin pot.
Bine. Poi s-mi aduci hrtie de scris? Mai mult?

Ai n sertarul mesei.
Minunat. Cred c deocamdat nu mai am nevoie de nimic.
Benn trase o duc lung din sticla de bere, oft, se terse cu
dosul minii pe gur i se ridic.
Ai mncare suficient. Ia-i ce vrei. O s mai vin.
Mi-am scos portofelul, mi-am numrat banii, pe urm i-am dat
dou hrtii de 50. l pltisem pentru lucrurile aduse i, cnd iei
lund tava cu el, am desfcut pachetele i m-am mbrcat cu
costumul maron sport pe care-l cumprase pentru mine. Artam
ca oricare altul, fr s atrag atenia nimnui.
Am petrecut jumtate de or potrivindu-mi mustaa. Era o
munc minuioas, de aranjat fir cu fir, dar cnd am terminat-o,
prea natural. n noul costum, cu prul vopsit i cu musta,
m ndoiam c m-ar fi recunoscut chiar Bernie. Mie nsumi mi-a
venit greu s m recunosc.
Am mpachetat pistolul de calibru 38, dndu-i o form ct mai
deosebit de coninut. Pe urm am ridicat receptorul i am cerut
secia de poliie din Welden. Cnd mi-au dat legtura, am
ntrebat de cpitanul de politie Creed.
La telefon Sladen, am spus cnd i-am auzit vocea. Am un
raport i o arm pentru dumneata. Vreau s ajung azi. Poi s
trimii pe cineva s le ia?
A putea, spuse Creed. Ce e cu povestea asta cu Hartley?
Cine i-a fcut de petrecanie?
tia de aici cred c eu sunt vinovatul. Mi-au dat
semnalmentele la ziar. Sunt pe urmele mele. Pn se clarific
lucrurile, nu m-art n calea lor i nici ntr-a dumitale. Ai s
gseti toate amnuntele n raport. Arma pe care i-o trimit e
arma crimei. Vreau s verifici amprentele i s afli cine e
proprietarul. O las la Sam Benn, care are un bar pe Maddox
Street. Trimite pe cineva repede.
Cum te-au amestecat i pe dumneata n crima asta?
ntreb tios Creed.
M-am dus acolo la cteva minute dup ce se nfptuise.
Lassiter m-a surprins cotrobind. Am ters-o rapid.
Ascult, Sladen, dac vor s pun mna pe dumneata
tiu, tiu. N-am nevoie de ajutor. M descurc i singur.
Verific arma, te rog. Atta vreau. Te sun din nou. Acum te las
i, zicnd asta, am nchis.
Am petrecut urmtoarea or scriind un raport amnunit al

situaiei la zi. Benn cobor n ascunztoare tocmai cnd puneam


raportul n plic. Se uit la mine perplex.
Fir-ar s fie! exclam el, dndu-mi ocol. Nu te-a fi
recunoscut! Fii pe pace, amice. Niciun poliist din oraul sta n-o
s te gineasc.
Ce zici, merge, nu? am spus, pipindu-mi mustaa. Acum
trebuie s plec. Am aranjat cu cineva s vin dup pachet i
scrisoare. Vine de la poliia din Welden i i-am spus c i le las
dumitale. De acord?
Sigur.
Lu pachetul i scrisoarea.
Parc-ar fi un pistol nuntru.
Chiar asta e.
M-am lsat napoi pe scaun i am continuat:
Eti de mult n oraul sta?
Din timpul rzboiului.
Atunci, nseamn c-i cunoti aproape pe toi de pe-aici.
Cunosc vreo civa.
Am scos fotografia lui Fay Benson i i-am artat-o.
Ai vzut-o vreodat?
Studie fotografia, apoi scutur din cap.
Nu cred. Fetele astea arat toate la fel, dar pe asta nu mi-o
amintesc.
Am pus fotografia la loc n portofel.
tii ceva despre Cornelia Van Blake?
Chipul i se nspri.
E printre cei care l-au dat afar pe cpitanul Bradley. O
cunosc. Ce-i cu ea?
Nu tiu, dar am impresia c ea e cheia tuturor necazurilor
mele.
Se are bine cu oamenii lui Doonan. Dac te-ai pus ru cu
ea, fii cu ochii-n patru. Lassiter e pe lista ei de plat.
Serios? De unde tii?
Un barman aude fel de fel de lucruri. Lassiter o fi el simplu
sergent, dar are influen, nu glum. Se vede de la o pot cine
are bani n oraul sta i el nu se-ncurc. S vezi ce Packard
are, i ce cas!
Crezi c le-a cptat de la ea?
Aa se vorbete. A putea pune rmag c la anul e
locotenent, i peste doi ani cpitan.

De ce?
i art dinii ntr-un zmbet amar.
Nu d ea ceva pe degeaba A muncit Lassiter pentru asta,
n-avea grij.
Bradley crede c i-a ucis soul. Dumneata ce crezi?
Nu tiu, dar cert e c, la dou zile dup crim, Lassiter i-a
cumprat Packard-ul.
Se spune c l-ar fi mpucat Ted Dillon. L-ai cunoscut pe
Dillon?
Te ocupi de crima asta? ntreb Benn, aplecndu-se peste
braul unui scaun.
S-ar putea s aib legtur cu o alt crim pe care o
cercetez. L-ai cunoscut pe Dillon?
Am fost n acelai batalion n timpul rzboiului. Eram de-un
leat. Nu l-a ucis el pe Van Blake.
Ce s-a ntmplat cu el?
Benn ridic din umeri.
L-au aranjat. Cnd plnuieti s ucizi un individ cu bani i
influen ct avea Van Blake, e o idee bun s gseti un ap
ispitor. sta a fost Ted.
i Hamilton Royce ce rol are n toat povestea asta?
Benn m privi inexpresiv.
Are i el un rol? Nu tiam.
Bradley crede c Royce a aranjat crima la instigarea
doamnei Van Blake. Rsplata a fost clubul.
S-ar putea, dar nu tiu. Un local att de luxos ca Mrul de
Aur nu e pe teritoriul meu. De ce nu stai de vorb cu fosta
prieten a lui Royce? Am impresia c e dispus s-i fac ru,
dac e sigur c n-o s peasc nimic. Cam la vremea cnd
Van Blake a fost ucis, s-au certat. Se pare c el i-a dat papucii.
Cine e i unde o pot gsi?
O cheam Lydia Forrest. Lucreaz la clubul Hey-Day de pe
Tampa Boulevard, i zicnd asta Benn se ridic n picioare. Cnd
o s am mai mult timp i dac o s vrei, mi-ar plcea s-mi mai
povesteti cte ceva din afacerea asta. Dillon mi-era prieten.
Sigur, am spus.
Benn lu scrisoarea i pachetul. Dup ce plec, am apucat
receptorul i am cerut 0 convorbire particular cu Bernie, la New
York. Dup o oarecare ntrziere, rspunse.
Cum te mai descurci, amice? ntreb el. N-am mai auzit de

mult de tine.
M descurc, dar ar fi timpul s faci i tu ceva.
M ateptam, spuse el. Povestirea merge stranic. i place
i lui Fayette. Dac-mi mai dai material pentru vreo cteva
sptmni
Pune-i pofta-n cui cu cteva sptmni. Te ateapt o
cltorie lung. Pleci la Paris!
La Paris?!
Vocea i se transform ntr-un scncet.
Bun! Cic are nite veti grozave! Crezi c Fayette o
nghite i pe-asta?
O s-o nghit, dup ce citete raportul pe care o s i-l trimit
prin pot. Vreau s verifici ce-a fcut Cornelia Van Blake ct
timp a stat acolo. i trimit toate informaiile. Ia o fotografie de-a
lui Benson cu tine i arat-o la hotelurile unde te trimit.
i ea a fost la Paris?
Nu tiu, dar vreau s aflu. Verific-o i pe Joan Nichols.
Ia ascult, da asta nu-i treab uoar, protest Bernie. La
Paris mai pot s fac i altceva dect s muncesc.
tii ceva, mi terchea-berchea? Eu am intrat ntr-o
ncurctur urt aici! Curcanii cred c am ucis nite tipi i sunt
pe urmele mele. Sunt nite indivizi ai dracului de cinoi, aa c,
dac nu faci ce i-am cerut, m duc eu la Paris i vii tu ncoace!
Calmeaz-te, spuse Bernie grbit. Am s rezolv ce mi-ai
cerut! Spune-mi doar i-am plecat!

2
Am ieit din ascunztoare pe la 9.30 prin ieirea special. Era
o noapte ntunecoas, fr lun, cu un nceput de burni, dar
bezna mi ddea un sentiment de siguran. Eram bucuros c
pot s-mi mic puin picioarele. M strduisem s fac raportul
pentru Fayette ct se poate de complet i-mi luase vreo patru
ore. Aternnd ntmplrile pe hrtie, mi-am clarificat i eu
cteva lucruri. M gndeam c, dac a descoperi de ce fusese
ucis Lennox Hartley, a gsi soluia la majoritatea enigmelor.
Avusesem timp s trec n revist ntmplrile din ziua
precedent i mi-am amintit de reacia Corneliei cnd am
remarcat pictura fcut de Hartley. Mi-am adus aminte i de

reacia ei cnd i ddusem fotografia lui Fay Benson. Fay fusese


unul din modelele lui Hartley. Undeva trebuia s fie o legtur
ntre ei trei. mi trecu prin cap c prietena lui Fay, Irene Jarrard,
ar putea s-mi dezlege enigma. Era posibil ca Fay s-i fi spus
ceva care s m ndrume pe drumul cel bun. Mi-am propus s
stau de vorb cu ea cu prima ocazie. Hamilton Royce era un alt
capt de fir pe care trebuia s-l nnod. Dac fosta lui prieten
era dornic s vorbeasc, urma s fie atuul meu n seara asta.
Clubul Hey-Day avea o intrare iptoare, luminat cu tuburi
de neon, care ducea pe nite trepte abrupte n jos, ntr-una din
pivniele acelea ntunecoase i neaerisite care te scutesc de
impozite i-i atrag pe turiti. Am cobort scrile, unde o goril cu
figura dur m-a nscris ca membru temporar pentru 3 dolari
tax de intrare, dup care i-a pierdut orice interes pentru
persoana mea.
Am dat deoparte draperia care pzea intrarea spre bar i spre
ringul de dans i mi-am croit drum pn la bar printre mesele
nghesuite una ntr-alta n aerul mbcsit de fum. Barmanul cu
mutr de obolan ddu din cap cnd m-am aezat n faa lui. M
privea pe furi, netiind prea bine drept cine s m ia. Am
comandat un whisky sec.
Dac vrei companie, spuse barmanul aezndu-mi whiskyul n fa, tot ce avei de fcut este s zmbii uneia dintre
ppuile de-acolo i o s vin ct ai clipi din ochi.
Care din ele este Lydia Forrest? am ntrebat, lund paharul.
Sau nu e aici ast-sear?
Barmanul i umezi buzele subiri cu vrful limbii albe. n ochii
nfundai n orbite apru o cuttur indolent.
O vrei pe domnioara Forrest?
Aa mi se pare c am spus.
Suntei un prieten de-al ei? ntreb, i ostilitatea din glas se
simea ca un zid ntre noi doi.
Mi-am sprijinit coatele de bar i i-am zmbit.
Dac vrei s tii, afl c sunt un prieten al unui prieten deal ei, i-am spus blajin. E pe-aici?
Nu; i, dac m-ascultai, lsai-o moart. Are prieteni foarte
sensibili dac se intereseaz alii de ea.
Serios?! am spus i am cltinat din cap. Apoi am but
whisky-ul i am mpins paharul spre el.
Nu m amestec. Am o mulime de prietene. Nu-i nevoie s-

mi folosesc muchii pentru bucica altuia. Aveam s-i transmit


un mesaj att.
Barmanul mi umplu paharul i pru s se liniteasc puin.
O mulime de indivizi vin pe-aici i n-o las n pace. Dar
dac e vorba doar de un mesaj
Att. Unde o pot gsi?
mi lu banii i accept baciul de un dolar.
Peste o jumtate de or i vine rndul s intre n scen.
Stai pe aici, domnule.
Am mai extras nc patru dolari de-ai lui Fayette i i-am artat
barmanului.
Dac mai stau aici o jumtate de or, aerul sta o s-mi
mpietreasc plmnii. Nu pot s trec pe la cabina ei?
Omul se pic de urechea dreapt n timp ce examina cele
patru hrtii.
Cred c da, spuse n cele din urm. A doua u de lng
orchestr. Nu v ducei ntins acolo, ca s nu atragei atenia.
Culese cele patru hrtii cu uurina cu care un aspirator
culege un fulg. Mi-am luat paharul la o mas lng orchestr, mam aezat i mi-am aprins o igar. O blond platinat cu un ten
de culoarea cauciucului natural i lu inima-n dini i se aez la
mas fr invitaie.
Bun, iubitule, spuse ea, adresndu-mi un surs care ar fi
putut s fie ameitor dac tipa ar fi avut dinii mai frumoi. mi
comanzi i mie ceva de but?
I-am spus c-o atept pe mama. Rnjetul batjocoritor care-i
strmb faa era ceva la care meritai s te uii. S-a smucit
nervoas de la mas, s-a alturat celorlalte i s-a apucat s
vorbeasc cu ele animat. Doi indivizi n costume tropicale i
cravate pictate de mn i fcur apariia chiar n clipa aceea,
iar fetele i mutar atenia asupra lor.
Cnd mi-am terminat butura, m-am sculat, m-am dus pn
la a doua u de lng orchestr, am deschis-o i am luat-o pe
coridor. La captul lui erau dou ui; una din ele avea pictat pe
ea o stea. Am ciocnit i am ateptat.
O voce contralto m pofti nuntru. Am deschis ua. Fata din
faa oglinzii triple era blond i drgla, dac v plac
trsturile sculptate n granit. Avea curbele obinuite la care te
atepi cnd vezi o fat angajat la spectacolele de bar. Cu trei
ani n urm, probabil c fusese senzaional, dar viaa

istovitoare de la un club de noapte i luase din prospeime. O


igar turceasc i atrna ntre buzele sidefate. Ridic din
sprncenele arcuite i spuse:
Da? Ce doreti?
Domnioara Forrest?
Da.
Numele meu e Low, am spus, mprumutnd numele lui
Bernie. Zicnd asta, am intrat n camer i am nchis ua. mi
poi acorda cteva minute?
Pentru ce?
Se rsuci pe scaun, i sprijini un bra subirel pe speteaz i
m cercet fr interes.
S-ar putea s avem cteva lucruri n comun, domnioar
Forrest. Fac investigaii n legtur cu Hamilton Royce.
Ochii i se ngustar i i scutur scrumul nainte de a spune:
De ce?
E o poveste lung; pe scurt, e legat ntr-un fel de dispariia
unei fete. Caut informaii i sunt autorizat s pltesc pentru ele.
Ce fat?
Fay Benson sau Frances Bennett. Poate ai auzit de ea?
Buzele crnoase i se ncordar.
Eti detectiv?
Detectiv particular.
Pentru cine lucrezi?
Pentru cineva care are bani muli i nu-i e fric s-i
cheltuiasc.
i strivi igara i se ntoarse s se priveasc n oglinda tripl.
Nu putem vorbi aici, spuse i, ridicnd un pieptene, i-l
trecu prin prul fin, mtsos. Am un apartament pe Lennox
Drive, la 246 C. O s fiu acolo dup ora unu.
i eu la fel, am spus.
Am auzit o u pe coridor deschizndu-se. A auzit-o i ea,
judecnd dup felul cum puse pieptenele jos i i se nspri
expresia. Cineva ciocni n u i atunci fata se ntoarse spre
mine, aruncndu-mi o privire. Era speriat.
Ai greit. Nu cunosc pe nimeni cu numele de Morgan
spuse pe un ton enervat n timp ce ua se deschidea i gorila cu
faa dur ptrundea n cabin.
Individul m privi i ntreb cu o voce rguit, croncnitoare:
Ce faci aici?

Ce te privete? am ntrebat la rndul meu, dndu-m


napoi.
D-l afar de aici, Sam, spuse Lydia cu respiraia tiat. M
scie.
Gorila ntinse o mn uria i m nfc de reverele hainei.
Am rezistat tentaiei de a-l pocni peste mutr. i pentru un
ageamiu era o int sigur, dar am vzut c Lydia era speriat.
mi dduse rolul lui Romeo i trebuia s-l joc.
Plec, am spus. Nu vreau s am necazuri.
Nu vrei, amice, dar o s ai, spuse gorila i m mpinse afar
pe culoar. M mbrnci pn la ieirea din spate, deschise ua i
m nghionti n noapte. Dac-i mai bagi rtul n localul sta, te
fac praf, nenorocitule, spuse el, dndu-mi un brnci care m
trimise cltinndu-m pe trotuar.
Mi-am recptat echilibrul, mi-am aranjat haina i i-am
zmbit. Nu m enervez prea des, dar acum ardeam s-mi nfund
pumnul n flcile lui.
Nu zu?! am spus i am strns din dini.
Tentaia era prea mare pentru el. Se repezi, lundu-i avnt
pe genunchiul stng, cu o micare nceat i greoaie dar i
violent, aa cum putea s execute numai o goril care tia s
loveasc nprasnic i precis. Am lsat s-i lunece pumnul pe
lng faa mea, pe urm m-am rsucit i i-am trsnit una cu
dreapta n falc de m-am cutremurat singur. Individul gui
nfundat, ddu ochii peste cap i se rstigni pe caldarm.

3
Aveam dou ore i jumtate libere n fa, aa c m-am
napoiat la barul lui Benn.
Tocmai se ducea la culcare, dar cobor n ascunztoare cnd lam sunat la telefon. Se uit la ncheieturile minilor mele
zdrelite, dar nu puse ntrebri.
Vreau o main, am spus. Cunoti pe cineva care mi poate
nchiria una la ora asta?
Ia-o pe-a mea, se oferi el. Garajul e la captul aleii, i
zicnd asta arunc cheile pe mas. E un Lincoln 1943, dar o
ngrijesc bine i merge.
E grozav i-i mulumesc mult, am spus, bgnd cheile n

buzunar. n alt ordine de idei, unde este Lennox Drive?


tii casa cpitanului Bradley? De acolo, a doua pe col. (i
nbui un cscat.) Dac nu-i mai trebuie nimic, m duc.
Trebuie s-mi ctig existena.
I-am spus c nu-mi mai trebuie nimic. Dup ce plec, am
deschis radioul i am prins sfritul concertului nr. 4 pentru pian
de Beethoven.
Pe la unu fr un sfert am prsit ascunztoarea, am luat
maina lui Benn i am pornit spre Lennox Drive. Casa
cpitanului Bradley era cufundat n ntuneric cnd am trecut pe
lng ea. M-am simit tentat s trec pe la el i s-l pun la curent
cu toate, dar n-aveam timp i, dup cum arta casa, probabil c
se culcase.
Am lsat Lincolnul la colul lui Lennox Drive i am luat-o pe
jos spre casa Lydiei. Apartamentul se afla la parter, n spate. Am
apsat pe butonul soneriei, ntrebndu-m dac se ntorsese. Se
auzir pai care se apropiau. Ua se deschise. Ce-am vzut m-a
mpietrit.
Juan Ortez sttea n prag, cu un Colt de calibru 45 n mn i
cu un licr rece i rutcios n ochi.
Nicio micare, spuse. Intr! O singur micare greit i-o
peti.
Se ddu ntr-o parte.
Am intrat ntr-o camer mare cu draperii vesele, ezlonguri, o
mas pe care se afla un vas cu trandafiri; ntr-un col era un
radio cu picup din lemn de nuc, de unde izvora muzic n
surdin.
Lydia sttea pe canapea. Nu m privea.
Avea chipul alb ca neaua, cu excepia a trei semne roii pe
obrazul drept, unde cineva, probabil Juan, o plesnise.
Treci cu spatele la zid, mi indic Juan.
Nu prea s m recunoasc, dar totui m simeam
zdruncinat. M-am aezat cu spatele la zid i am ncercat s par
mai speriat dect eram.
S nu crezi c am nceput eu febril.
Gura! mri el. i se ddu napoi, ca s ne poat urmri pe
amndoi.
De ce nu vrei s nelegi? izbucni Lydia. Individul sta a
intrat cu fora la mine n cabin ast-sear. Nu l-am vzut n
viaa mea. Sam l-a dat afar n brnci. Probabil c m-a urmrit

pn aici.
I-ai dat adresa, spuse ncetior Juan. Te-a auzit Sam.
Sam e un mincinos i tu tii asta, urm Lydia isteric.
ntotdeauna ncearc s-mi fac necazuri. Nu i-am dat adresa!
Juan m privi.
Pentru ce-ai venit aici?
Pentru nimic, am spus, ncercnd s par speriat i tmp.
Acum chiar c nu mai vreau nimic. De unde s tiu c nu e
singur? Am crezut c putem s ne mprietenim dac reuesc s
stau de vorb cu ea.
Zu?! Adic, eti doar un vntor de fuste, ai?!
Am vrut s ne mprietenim, am spus mohort.
Juan se uit la Lydia i pe urm la mine. Nu mai prea att de
sigur pe sine.
mi faci grea, Juan, spuse Lydia, ridicndu-se n picioare.
D-l afar pe nemernicul sta i iei i tu. Vreau s m culc. i,
zicnd asta, se duse la mas, i turn un whisky dublu ntr-un
pahar i-l duse la buze.
Gura! mri Juan. Cred c minii amndoi. O s descopr
eu cine-i individul.
Lydia ddu din umeri i se ndeprt de mas, apropiindu-se
tot mai mult de el. Mi-am dat seama ce avea de gnd i m-am
micat i eu puin spre u.
Niciun pas! exclam Juan i ridic pistolul spre mine.
Lydia i arunc whisky-ul n fa i-i prinse ncheietura cu
ambele mini; trgea de arm i-i vrse degetul n trgaci,
nepenindu-l.
Am traversat camera din dou salturi i i-am trsnit
individului una n falc. Capul i se ddu pe spate i, n timp ce
cdea, l-am mai pocnit o dat. Lydia sttea acum dreapt, cu
pistolul n mn. Ochii i strluceau drcete privind n jos spre
Juan. M-am ntins i i-am luat pistolul dintre degetele fr vlag.
Se cutremur puin, pi nesigur spre fotoliu i se prbui n el.
Nu trebuia s fac asta! spuse cu o voce subire i slab. Nu
trebuia s fac asta!
Individul n-o s zac prea mult, am spus. Trebuie s-mi
spui repede ce tii. Te pot duce undeva unde n-o s te supere
nimeni. Vrei s vii?
Nici n-am altceva de fcut, spuse ea, dup tot ce s-a
ntmplat.

Du-te i mpacheteaz. Am eu grij de el.


Lydia se ridic i se duse cltinndu-se n camera cealalt.
Am descheiat haina lui Juan, i-am tras-o n jos pn la coate i iam legat ncheieturile minii cu cureaua pe care i-am scos-o de
la pantaloni. Deschise ochii cnd l rostogoleam pe spate i
ncepu s mormie. Am luat pistolul i i-am tras una zdravn n
moalele capului. Ochii i se nchiser din nou i se nmuie. I-am
legat gleznele cu nurul de la perdea i i-am nfundat batista n
gur.
Mulumit c n-o s ne mai supere un timp, m-am dus n
camera cealalt s vd cum se descurc Lydia. ndesa haine n
dou valize; micrile i trdau panica din ce n ce mai mare.
Fii calm, i-am spus. N-o s se ntmple nimic.
Nu tii ce vorbeti, vorbi ea cu vocea tremurat. Am fost
nebun s te ascult.
Calmeaz-te. O s am grij de tine. Uite, las-m s-i dau
o mn de ajutor.
Nu, m descurc i singur.
Trnti capacul uneia dintre valize i continu febril s ndese
lucruri n cealalt.
Trebuie s plec din ora. Ateapt de mult s se ntmple
aa ceva.
Cine ateapt? Royce?
Da!
nchise i a doua valiz.
Unde m duci?
Am o main afar. Dac crezi c eti n siguran afar din
ora, te duc. Ai unde s mergi?
Am prieteni la Frisco. Trebuia s m fi dus de mult la ei.
Poi s m duci pn acolo?
Sigur, am spus, gndindu-m c voi putea vorbi cu ea pe
drum. M-am dus spre u. Ct timp te schimbi, stau cu ochii pe
Juan. Grbete-te.
Am ieit i am nchis ua. Juan era nc incontient. M-am
aezat n apropierea lui i am ateptat. Dup vreo douzeci de
minute, Lydia iei din camer. Purta un taior gri nchis i avea o
hain de blan pe bra. Se fardase, dar prea palid. l privi iute
pe Juan, apoi i lu ochii de la el.
Hai s plecm, spuse.
M-am dus n camer i am luat cele dou valize. n timp ce

intram iari n sufragerie, Juan scoase un mormit nfundat i


se mic greoi.
Las c st bine, am spus. Hai!
M-am dus la u, am lsat jos valizele, am deschis-o i am
ieit pe culoar. La captul lui am vzut ua de la intrare. Umbra
unui om se zrea prin geam; un tip scund, ndesat, cu nite
umeri lai ct o cas.
M-am ntors iute n apartament, fcndu-i semn Lydiei s
rmn pe loc. Gestul meu de prevenire o fcu s-i in
respiraia. M-am uitat atent pe culoar. Ua de la intrare se
deschise. Am nchis repede ua de la apartamentul Lydiei.
Ce-i? opti ea.
E un tip afar
ncet, am rsucit cheia n broasc i am ateptat cu urechile
ciulite. Am auzit pai uori pe culoar. Se oprir n faa uii. Pe
urm am vzut clana lsndu-se n jos. Lydia se ddu napoi, cu
chipul ntunecat, cu mna la gur. n tcerea camerei, ciocnitul
n u sun violent i nspimnttor.

Capitolul XIII
1
M-am ndeprtat de u cnd ciocnitul se repet. Lydia m
ntreb cu o voce uoar ca fitul unei frunze:
Cine-i?
Nu tiu. Un tip scund i ndesat
Vocea mea suna la fel ca a ei. Ochii i se mrir.
E Borg. Nu poate fi singur. Se uit prin camer i opti
nnebunit: S nu-l lai s intre!
Am vzut clana micndu-se din nou i o greutate se propti
pe u, fcnd-o s scrie. Am apucat fata de mn i am
tras-o n dormitor, am nchis ua i am ncuiat-o.
O s trebuiasc s lai geamantanele, am spus, ducndum spre fereastr. Am ridicat-o i am privit spre fia de grdin
cu arbuti i umbre ntunecoase. O lum pe-aici.
Lydia veni lng mine. Am ridicat-o i am ajutat-o s sar pe
fereastr n grdin, pe urm am srit i eu.
Maina e la col. Putem ajunge pn acolo?
Da, i art eu.
i o porni la fug pe fia de pajite, pn la o porti.
Las-m pe mine nti, am spus scond pistolul lui Juan.
Am deschis portia i am pit ntr-o alee care se ntindea n
ntuneric. Am pornit-o pe alee ncetior. Lydia mergea n spatele
meu, aproape clcndu-m pe clcie. Puteam s-i aud
respiraia speriat, gfit. Captul aleii ne scoase ntr-o strad
lturalnic. La captul strzii am zrit luminile de parcare de la
maina mea.
Strada prea pustie. Lund-o pe Lydia de bra i inndu-m
n umbr, am pornit spre main.
Cine e individul sta Borg? am ntrebat-o.
Unul din oamenii lui Royce. N-o s m lase s scap.
nc nu te-au prins.
Ajunseserm ca la apte metri de main, dar m-am oprit.
M duc eu primul. Ateapt aici. Fii pregtit s vii fuga.

M-am ndeprtat de ea, mergnd prevztor spre colul


strzii. M-am uitat de-a lungul lui Lennox Drive. O main maron
staiona n faa casei Lydiei. Lng ea sttea un brbat care se
uita spre cas. Am traversat trotuarul spre Lincoln, am deschis
portiera i m-am strecurat la volan.
Hai! am chemat ncet fata.
Am dat drumul la motor cnd se ndrepta spre main, iar
cnd a nchis portiera, am pornit.
Poate c Benn ngrijea bine Lincolnul, dar de ndat ce am
nceput s accelerez, mi-am dat seama c n-o s fac mare
brnz: nu era o main cu care s scapi dintr-o urmrire.
Oglinda retrovizoare rmase ntunecat; niciun far nu se arta
n urma mea i speram c nu ne prinseser de urm. Am cotit
pe drumul principal care ieea din Tampa City i, treptat, am
accelerat pn aproape de 90 km pe or. La viteza aceea,
maina a nceput s zdrngne. Am scos un pachet de igri din
buzunar i i l-am aruncat n poal.
Aprinde-mi una i ia i tu, am spus, cu ochii din nou pe
oglinda retrovizoare, ca s m conving c nu ne urmrea nicio
main.
Nu poi s mergi mai repede? ntreb ea. Minile i
tremurau att de tare, nct cu greu reui s scoat igrile din
pachet.
Dac o forez, pot, dar deocamdat, ct nu ne urmrete
nimeni, e destul de repede.
Lydia aprinse igrile i-mi ddu i mie una.
Hai s stm de vorb, am spus. Nu voiam s-o sperii, dar nu
eram prea sigur ct mai aveam pn s ne ajung din urm. Ce
tii de Frances Bennett?
Ce-a pit? Unde e?
I-am spus-o fr menajamente:
A murit. A fost pescuit ntr-un lac n Welden. Royce a stat
cu ea la un hotel n ora. Ea lucra la un club acolo. n noaptea n
care a disprut, Royce a plecat din ora.
Am vzut cum i ncleteaz pumnii n poal.
Va s zic a murit. De, am avertizat-o, gsculia! N-a vrut
s m asculte. I-am spus c Royce o folosea pentru interesele
lui. Nu se ddea el n vnt dup o prostu ca ea.
Nu scurta povestea, i-am spus. Spune-mi totul de la
nceput. Ce a nsemnat Royce pentru tine?

i arcui umerii i se aplec n fa, uitndu-se la cele dou


faze de lumin aruncate de farurile Lincolnului, care jucau n
faa mainii.
Ce a nsemnat pentru mine?! Totul. Urma s ne cstorim,
spuse ea cu o voce rece i seac.
Bineneles c n-am crezut-o.
Eram fericii; era nebun dup mine. Pe urm, brusc, totul sa terminat. A nceput s se poarte rece. Nici nu ncerca s
mascheze asta. La nceput m-am gndit c intervenise femeia
aia, Cornelia Van Blake. Venea mereu la club. tiai c localul era
al soului ei?
I-am spus c tiam.
Dar am descoperit c nu era vorba de ea, ci de Frances
Bennett. Se ntlneau pe furi. Am pus pe cineva s-i
urmreasc. Dimineaa, cnd el trebuia s fie la club, se
ntlneau i se plimbau cu maina. Mie mi spunea s m duc
acas pentru c are nc de lucru la club, iar el o ducea pe fat
la Lodoni la mas, unde nu-i cunotea nimeni.
Asta se ntmpla naintea morii lui Van Blake?
ntoarse capul i m privi. n lumina slab de la bord, i-am
vzut ochii lucind de lacrimi reinute.
Ce legtur are moartea lui Van Blake?
Nu tiu, poate nimic, ncercam s fixez timpul.
nainte cu dou sptmni
Spuneai c se ntlneau n secret. Ct de secret? tia
cineva ce se petrece?
Nu. Nici eu n-a fi tiut, dac n-a fi angajat un detectiv s-i
urmreasc.
Dar de ce cuta Royce s in secret povestea? Se temea
s nu faci scandal?
Ea rse nu era un sunet prea drgla.
Cu gorilele lui, n-avea de ce s-i fie fric de nimeni.
Atunci, de ce inea secret?
Nu tiu. Am ncercat s aflu, dar n-am ajuns la niciun
rezultat. Am stat de vorb cu fata. Era topit dup el. Vedeam
dup felul cum i se lumina mutra bleag cnd i pomeneam
numele, dar a negat c ar fi ieit vreodat cu el. Am fost destul
de tmpit s-i spun c am pus pe cineva s-o urmreasc. A fost
cea mai mare greeal a mea. (Pumnii i se ncletar din nou
pn i se albir ncheieturile.) I-a spus lui Royce. El a venit acas

la mine i mi-am dat seama, dup expresia feei, c ntre noi


totul se terminase. Credeam c o s m ucid. Mi-a spus s-mi
fac bagajul i s-o ntind. Eram prea speriat ca s mai vorbesc.
Cred c de asta nu m-a ucis. Sttea n pragul dormitorului i m
privea cum mpachetez. Cnd eram gata de plecare, m-a apucat
de brae i m-a inut aa tot timpul ct a vorbit. Mi-au rmas
urmele de la unghiile lui sptmni ntregi. Mi-a spus c nu am
voie s prsesc oraul. Urma s lucrez la clubul Hey-Day i s
nu pomenesc absolut nimic despre treburile lui. Juan avea s m
urmreasc. Dac a fi vorbit vreodat de el, sau a fi ncercat
s plec din ora, sau s vin n preajma lui, Juan o s aib grij de
mine. Nu glumea. Aa triesc de un an i jumtate. De atunci nam mai vorbit niciodat cu el. N-am vzut nimic de la el
niciodat; niciun bnu. i acum, uite ce-am fcut! Dac pune
mna pe mine, m omoar!
N-o s te prind, i-am spus, accelernd nc puin.
Mai aveam nc o rezerv, dar nu prea mare. Motorul fcea
atta zgomot, nct practic ncepusem s urlm unul la cellalt.
Am mai mers cteva minute, chibzuind la ce-mi spusese. Nu
prea vedeam ce rezolvasem. Dar aveam mcar un martor care
va dovedi c Royce i Rutland erau una i aceeai persoan,
asta l vra pe Royce n povestea dispariiei lui Fay. Era ceva,
dar mi ddeam seama c ar trebui s fie mai mult dect tiam.
Ai auzit vreodat de un individ pe nume Hank Flemming?
am ntrebat-o brusc.
Scutur din cap.
Nu. De ce?
E vrt pn-n gt n chestia asta. Poate l-ai zrit. E scund,
ndesat, cu o fa buhit i rotund. Ultima oar cnd l-am
vzut, purta o plrie neagr cu boruri late i un trenci murdar.
Nu-i aduci aminte dac nu l-ai vzut cumva?
Bjbiam, dar se pare c am nimerit-o.
L-a vzut Andrews.
Andrews?
Detectivul pe care l-am angajat s-o urmreasc. Mi-a
descris pe cineva exact cum mi l-ai descris tu.
Unde l-a vzut?
Era la restaurantul Lodoni, ntr-o sear cnd Royce era cu
fata acolo. Andrews l-a observat pe individul sta ntr-o main
lng restaurant. Royce a condus-o pe fat pe lng main;

cnd au ajuns n dreptul ei, Royce a rmas puin n urm i a


artat-o pe Fay. Dup un timp, individul a ieit din main, s-a
dus la ua restaurantului, unde a nceput s-o fixeze pe fat.
Andrews mi-a spus c i s-a prut c Royce a artat-o cu degetul,
dar nu l-am crezut. Nu prea era un detectiv grozav. Mereu
ncerca s-mi stoarc bani. Am avut impresia c inventase totul
ca s m fac s cred c-i bate capul serios.
Aflasem ceva. Deci, Royce l angajase pe Flemming s-o ucid
pe Fay.
Tocmai o ntrebam dac Andrews l mai vzuse pe individ,
cnd din ntmplare m-am uitat n oglinda retrovizoare.
Concentrat fiind la ce povestea Lydia, atenia mi zburase de la
urmrire. Ce am vzut n oglind m-a cutremurat.
Dou fascicule mari de lumin galben se vedeau n ntuneric
n urma mea. Erau poate la vreo doi kilometri n spate, dar se
apropiau n vitez.
Lydia le zri n acelai timp. Am vzut cum i ine respiraia
cnd am apsat pe pedala de acceleraie.

2
oseaua cu patru benzi era dreapt ca o rigl i ntunecat ca
smoala. Cu o vitez de nici 100 km pe or, n-aveam nicio ans
s scap de maina care ne urmrea.
Luminile galbene se apropiau. Lydia, privind peste umr prin
geamul din spate, le urmrea hipnotizat, cu chipul palid n
lumina de la bord, cu ochii slbatici i fici. Am nghiontit-o cu
genunchiul.
Putem s ieim de pe drumul sta? am zbierat acoperind
zgomotul motorului.
i reveni cu un efort.
Pe undeva, nainte, se face un drum la dreapta.
Am stins luminile. Maina care ne urmrea era nc la o
jumtate de kilometru sau cam att n spate. Scrutam
ntunericul dup semnul de intersecie i era ct pe ce s nu-l
observ.
Acum, strig Lydia, apucndu-m de bra.
Atenie!
Am apsat pedala frnei cnd am ajuns la intersecie.

Cauciucurile scrnir n semn de protest. Lydia, cu minile pe


bord, se balans nainte, pe urm se izbi de mine cnd Lincolnul
vir cu roile din spate rsucindu-se aproape pe loc. Maina se
zgli, roile laterale se sltar cnd am slbit frna, pe urm
nirm nainte pe un drum lateral erpuit, care m-a obligat s
reduc la o vitez periculoas de 50 km.
Fr faruri i cu cotiturile i curbele din fa, singurul lucru pe
care-l puteam face era s nu ies din drum. Dup vreo 300 de
metri, Lydia, care se uita tot timpul napoi prin geamul din
spate, spuse cu sufletul la gur:
Au trecut! Nu ne-au vzut!
Unde duce drumul sta? am ntrebat-o, aprinznd farurile i
accelernd.
Glyne Bay. O mic localitate pe malul mrii.
Putem s revenim de acolo pe drumul spre Frisco?
Nu. Se nfund. i or s vin dup noi. i lovi pumnii unul
de cellalt, ntr-un gest isteric. Or s-i dea seama c am luat-o
pe aici!
M-am gndit c era foarte posibil, dar nu i-am spus.
Linitete-te! Lsm maina i ne ascundem undeva. Dac
dau de un telefon, sun poliia din Welden. Glyne Bay e n
jurisdicia lor.
Drumul era acum mai drept i n fa se zrir luminile
strzilor. Am mrit viteza. Deodat, mna Lydiei se nclet pe
braul meu.
Vin! gfi ea.
M-am uitat n oglind. n spate, pe drumul erpuit, vedeam
fulgerarea farurilor. Am apsat acceleraia pn la fund i
Lincolnul ni nainte.
Drept n fa am vzut o firm de neon: Glyne Beach Motel
la stnga.
Am stins farurile, am cotit la stnga, ne-am hurducit de-a
lungul unui drum ngust care ducea la un loc de parcare, unde
vreo 40-50 de maini se nirau pe dou rnduri. Am frnat, am
potrivit Lincolnul lng un Ford prfuit, am deschis portiera i mam strecurat afar.
Hai!
Se vedeau farurile mainii care ne urmrea intrnd pe drum.
Apucnd-o pe Lydia de ncheietura minii, am alergat cu ea prin
parcare, am ieit pe o poart i am luat-o la goan de-a lungul

unei alei de zgur care ddea pe o parcel acoperit cu iarb


nalt, n jurul creia se aflau vreo 50 de csue.
Csua care adpostea biroul de nchiriere se afla la mijloc.
Era cufundat n bezn.
Aveam pistolul lui Juan n mn. Uitndu-m napoi, am vzut
parcarea luminndu-se de la farurile mainii care ne urmrea.
M-am oprit doar ct s ncerc ua biroului, dar era ncuiat. Nu
mai era timp s ncercm altceva.
Trebuia s ne ascundem. Aveam la dispoziie doar cteva
secunde.
Cineva alerga pe crarea de zgur dup noi. Am zbughit-o cu
Lydia peste iarb spre un ir de csue ntunecate. Una dintre
ele avea tblia Liber atrnat de clana uii de la intrare. Am
lsat mna Lydiei, am srit peste cele dou trepte, am smuls
tblia, am srit napoi i, lund-o de mn, am mpins-o n
spatele csuei. Am azvrlit tblia n ntuneric.
Intrm aici, am gfit eu.
Una din ferestrele din spate era nezvort. Mi-am vrt
degetele sub ram i am mpins-o n sus. Pe urm am apucat-o
pe Lydia de mijloc cu o mn, iar cu cealalt am ridicat-o de
genunchi i i-am dat drumul nuntru pe fereastr. M-am crat
i eu dup ea, am tras napoi fereastra i am zvort-o.
O s ne gseasc, spuse ea. Or s ne prind n capcan.
Poate c nu, am spus, lsndu-m pe vine lng fereastr,
n timp ce priveam n ntuneric.
Lydia veni lng mine. i auzeam respiraia uoar. Nu
vedeam nimic. Nu auzeam nimic.
Stai aici pn vd dac nu are cumva telefon, am spus.
Am bjbit prin camer, am gsit o u, am deschis-o i am
pit n ntuneric. Am aprins un chibrit. Pe coridor, la stnga, era
o alt u. Am stins chibritul, am apsat pe clan i am intrat n
ceea ce prea s fie camera de zi. ndreptndu-m spre
fereastr, am aruncat o privire afar, inndu-m lng perete.
Chiar n mijlocul pajitii tunse, am zrit silueta ntunecat a lui
Borg. Umerii lai i trupul ndesat l fceau de neconfundat. Era
cu spatele la csu. Lumina slab a lunii acoperite de nori se
reflecta pe oelul evii pistolului din mn.
Am tras draperiile peste ferestre, am mai aprins un chibrit i
am zrit telefonul pe o mas lng fereastr. M-am apropiat, am
ridicat receptorul i am format centrala pentru urgene.

Centralista rspunse prompt.


D-mi poliia din Welden.
Am ateptat n ntuneric, cu cmaa lipit de spate, cu inima
btnd nebunete n timp ce ascultam bzitul de pe fir. Se auzi
o voce mrit.
Secia de poliie din Welden.
Cpitanul Creed e acolo?
Nu, nu e aici. Cine ntreab?
D-mi-l pe sergentul Scaife.
Un moment.
Se auzi alt bzit pe fir, pe urm vocea lui Scaife.
Scaife la telefon.
Aici e Sladen. Sunt ntr-un motel la Glyne Beach. Civa
ucigai sunt pe urmele mele i am nevoie de ajutor. Ce poi
face?
Aranjez eu, spuse el pe un ton ferm. Am o main de
patrulare prin partea aia. Vin n zece minute.
Ascult! Vino mai repede. Indivizii tia nu glumesc.
Aranjez eu, spuse el i nchise.
Am bjbit pn n cealalt camer. Lydia sttea la peretele
de lng fereastr, privind afar n ntuneric.
Vine poliia, i-am spus. Trebuie s soseasc din clip n
clip. Se vede ceva afar?
Nu.
Simeam cum tremur. Am ateptat, unul lng cellalt, cu
urechile ciulite i cu ochii larg deschii. Deodat se nclet de
braul meu. Avea mna rece ca gheaa.
Ai auzit? opti ea.
Am ascultat, inndu-mi respiraia. Undeva n csu, scri o
scndur. n linitea mormntal, sun strident i nfricotor.
Lydia se cutremur i se nclet i mai tare.
Linitete-te, i-am spus, cu buzele lng chipul ei. Mic-te
ct poi de ncet, i am tras-o de mn pn la u.
Am aezat-o lng perete, aa nct, dac se deschidea ua,
s rmn dup u. Afar scri alt scndur, pe urm ua
de pe coridor se deschise.
Sunt aici, gfi Lydia.
Las pe mine, am spus fr s m simt att de ncreztor
pe ct mi sunase vocea.
Un rcit uor, afar pe coridor, m fcu s-mi sar inima din

piept. Pe urm am auzit clana scrind sub greutatea unei


mini. Am pit n faa Lydiei, cu degetul pe trgaci, ateptnd.
Ua s-a deschis, intuindu-ne dup ea. Degetele Lydiei mi
intraser adnc n carne. M rugam cu ardoare s nu intre n
panic i s ipe.
Prin crptura de la balamalele uii am zrit o umbr ndesat
i lat n spate. Cteva clipe Borg rmase n prag uitndu-se n
camera ntunecoas, pe urm fcu doi pai nainte.
M ncordasem tot, ateptnd. L-am auzit mergnd spre
fereastr. Urmtoarea micare trebuia s fie cutatul dup u,
iar pe urm nu se mai punea dect problema cine trage mai
repede. N-aveam de gnd s atept clipa aceea. Avea un
avantaj prea mare.
Mi-am tras mna din strnsoarea Lydiei, m-am strecurat pe
lng ea i am ieit de dup u.
Borg deschisese fereastra i se aplecase n afar, scrutnd
ntunericul.
Cu inima ct un purice, m-am npustit asupra lui. Se smuci
napoi i se ntoarse cnd am ajuns lng el. Apucasem pistolul
de eav i i-am trsnit una n moalele capului. Nu-l prinsesem
ntr-o poziie potrivit; se cltin pierzndu-i echilibrul, dar
reui s aplece destul capul ca s evite ocul complet al loviturii.
Patul pistolului i scrijeli o parte din mutr, ameindu-l. Scp
arma din mn, dar se npusti asupra mea, apucndu-m
instinctiv cu braele-i uriae. Parc a fi fost prins n strnsoarea
unui urs. Am ncercat s m desprind, dar parc a fi ncercat s
dobor un munte. Era puin mai scund dect mine i folosea
acest avantaj izbindu-m cu capul n brbie; era ca i cum ar fi
dat cu o bucat de beton.
Cu senzaia c se prvlise peste mine o stnc, am simit c
m las genunchii. Individul ncerc s repete figura, dar de
data asta am reuit s-mi feresc falca. i pierdu echilibrul i ne
prbuirm amndoi pe podea, cu o bufnitur care aproape c
drm csua.
Norocul meu a fost c am czut peste el. Izbitura mi arunc
pistolul din mn, undeva n ntuneric. Cznd, Borg a trebuit
s-i desfac strnsoarea. M tram, ncercnd s m ridic n
picioare, cnd prin aer uier un pumn care mi se prbui din
ntuneric pe un biceps. Lovea ca un profesionist i fora loviturii
m trimise la pmnt.

Mrind, se npusti asupra mea. Am slobozit un picior,


nimerindu-l n mijlocul pieptului ct un butoi, l-am apucat de un
bra i am tras de el. Trecu peste mine ca un sac de crbuni
peste umr i se izbi de zid.
M-am ridicat n picioare, am nfcat un scaun i i l-am trntit
n cap n timp ce se ridica n patru labe. Se li iar pe podea,
apoi se ridic din nou, prinzndu-m de sub genunchi nainte de
a putea s-l lovesc.
Am bufnit o dat de pmnt de mi s-a oprit respiraia, iar
cnd m-am dezmeticit, era deasupra mea. I-am mpins mutra cu
mna, inndu-l la distan, dar am primit o lovitur ca de
mciuc la gt. L-am aruncat ct colo i, cnd a nceput s se
trasc spre mine, l-am lovit cu piciorul n piept.
Se rsturn pe spate, dar era n stare s suporte o groaz de
lovituri.
Tocmai se ridica n picioare cnd am apucat piciorul mesei de
lng pat. Capul individului se profila n fereastr,
transformndu-l ntr-o int ademenitoare. L-am lovit exact n
moalele capului cu masa care se fcu ndri din cauza izbiturii.
Se ntinse pe podea i acolo rmase.
M-am aplecat peste el gfind i l-am ntors pe spate s m
conving c nu se preface. Parc micm un buldozer. M-am uitat
prin camer dup Lydia, dar n-am vzut-o.
Lydia!
Nu rspunse. Am bjbit pn la comutator i am aprins
lumina. Nu era n camer.
n timp ce alergam pe coridor, strignd-o, am auzit sirena
poliiei.

3
Am smucit ua csuei i am alergat pe verand. Printre
copaci, am zrit lumina farurilor de la maina care se apropia.
O flacr galben ni dinspre pajite, ceva mi vji pe
lng urechi i smulse achii din ua din fa. Pocnetul armei
tulbur linitea nopii; m-am strecurat grbit nuntru, la
adpost. Uitasem de cel de-al doilea uciga i fusese ct pe ce
s m curee. M-am npustit pe coridor spre camera din spate,
dup arm.

Vederea camerei goale m-a zdruncinat ru.


Borg i revenise foarte repede. Ori se ascundea n csu, ori
ieise pe fereastr. Am apucat pistolul, am traversat camera n
vitez t am stins lumina. Lund-o pe coridor, m-am ntors
prevztor la ua din fa.
Am auzit o main oprindu-se cu scrnet de roi. Se trntir
portiere, pe urm doi poliiti cu arma n mn se repezir n
goan pe crarea cu zgur.
De dincolo de pajite, n spatele unei csue, rsun rpit de
gloane i n ntuneric strfulgerar mpucturi. Cei doi poliiti
se mprtiar ca nite gini speriate, ascunzndu-se dup
copaci. Unul dintre ei trase spre csu. Se auzi un geam
zburnd ndri i o femeie ncepu s ipe.
ncepur s se aprind luminile pe la csue, luminnd
pajitea din faa ferestrelor.
Am zrit o siluet ntunecat, bondoac i ndesat,
micndu-se anevoie spre copaci. Era Borg. Ridicnd pistolul,
am tras. A pornit n fug, dar nainte de a se pune la adpostul
copacilor, unul dintre poliiti trase i el, mai precis dect mine.
Borg czu ntr-un genunchi, se ridic iar cu greutate, pe urm
iei ncet n cmp deschis. Arma din mna lui rpi. Cei doi
poliiti traser n acelai timp, ochindu-l. Se cltin pe spate,
scp pistolul i se ntinse pe iarb.
Cel de-al doilea uciga o zbughi spre crarea de zgur. Unul
dintre poliiti se ntoarse, ridic pistolul i ochi. Ucigaul czu,
se rostogoli, ncerc s se ridice n patru labe, pe urm se li pe
crarea de zgur.
I-ai mpucat pe amndoi, am strigat i am ieit pe
verand.
Cei doi poliiti se apropiar prevztori de mine, cu armele
ndreptate n direcia mea.
Sunt Sladen, am spus, avnd grij s nu m mic
bnuiam oarecum c cei doi ar putea fi intai de mna nti.
Arunc arma! strig unul dintre ei.
Am pus arma pe podeaua verandei.
n regul. Acum legitimeaz-te!
I-am ntins legitimaia i carnetul de ofer.
Bine, domnule Sladen, spuse poliistul. Se pare c n-am
fcut nicio greeal. Sergentul Scaife mai trimite o main.
Trebuie s soseasc.

N-ai vzut vreo fat pe-aici? am ntrebat.


N-am vzut pe nimeni n afar de ticloii ia doi. n clipa
aceea am zrit-o pe Lydia ieind din umbr. Pea nesigur i
foarte ncet ctre mine.
Uite-o! am spus, i am alergat s-i ies n cale.
nainte de a ajunge la ea, se ndoi de genunchi i czu pe
iarb. Cei doi poliiti venir i ei, n timp ce m aplecam
deasupra ei. O clip am crezut c o mpucaser, dar n-avea nici
urm de snge. Unul dintre poliiti i lu pulsul.
N-are nimic, spuse el. A leinat.
ntre timp ncepur s ias oamenii din csue, formnd
grupuri n jurul celor doi ucigai mori. Sirene care se apropiau
anunau sosirea a nc dou maini ale poliiei.
O duc la maina mea, am spus, ridicnd-o pe Lydia n
brae.
ncadrat de cei doi poliiti, am dus-o pn la parcare, unde
celelalte dou maini ale poliiei opriser s coboare poliitii.
Se apropie un sergent.
Sladen?
Da.
Cpitanul dorete s te ntorci la secie. Cine e fata? E
rnit?
Nu, a leinat. (Am vrt-o pe Lydia n Lincoln.) E i ea
implicat n povestea asta. mi dai o escort?
Trimit pe cineva s te conduc.
Sergentul spuse unuia dintre oameni s treac la volan; pe
urm, strigndu-i oamenii, o porni pe crarea cu zgur.
n mai puin de o or eram la secie. Pe drum, Lydia i reveni
din lein. Prea destul de ru ocat i, dup ce am asigurat-o
c n-are de ce s se team, s-a linitit i i-a lsat capul pe
umrul meu.
Scaife ne atepta cnd am ajuns la secie. M privi buimcit
pe cnd o ajutam pe Lydia s coboare.
Individul care se ascunde sub mustaa asta e vechiul
dumitale amic Sladen, l-am informat eu.
Deteapt chestie! spuse i zmbi. M-ai pclit cteva
clipe. Se pare c ai avut ceva distracie Hai acum nuntru.
Cpitanul abia a sosit l-am scos din pat. Ai grij cum vorbeti
cu el. E-n draci.
Pe cnd vorbea cu mine se uit curios la Lydia care, sprijinit

de mine, l privea cu ochi speriai.


Hai nuntru, am spus.
Am urcat scrile spre biroul lui Creed.
Ct vorbesc cu cpitanul, vrei s ai grij de domnioara
Forrest? am spus. A suferit un oc i are nevoie de odihn.
Bineneles, se art dispus Scaife. Venii cu mine, o pofti el
pe Lydia. Aranjez eu totul.
I-am lsat i am ciocnit la ua cpitanului; am deschis i am
intrat. Creed sttea la birou. Chipul greoi era tras i obosit.
Ceasul de pe perete arta 3.20. i eu m simeam drmat. O
clip se uit fix la mine.
Sladen la raport, am spus.
Se pare c te-ai bgat ntr-o porcrie zdravn, mri
Creed.
Cred c da, am fost eu de acord, trgnd spre mine un
scaun cu piciorul. Mathis era pe urmele mele i a trebuit s-mi
schimb nfiarea ca s pot avea libertate de micare. Am adus
un martor cu mine. Se numete Lydia Forrest. Fosta prieten a
lui Hamilton Royce. Mi-ai citit raportul?
Creed ddu din cap.
S te aduc la zi, am spus, aezndu-m.
I-am povestit amnunit ce se ntmplase de cnd fcusem
raportul i am ncheiat spunnd:
Domnioara Forrest poate dovedi c Royce i Fay se
cunoteau, iar eu pot s-l aduc pe Andrews, detectivul
particular, care va dovedi c Royce a dat-o pe Fay pe mna lui
Flemming.
Creed scoase un trabuc i i muc captul nainte de a
spune:
Nu prea vd la ce ne folosete chestia asta. Ct timp Royce
rmne n Tampa City, nu ne putem atinge de el. Am verificat
arma pe care ai trimis-o. A fost furat dintr-un magazin din
Frisco, acum opt ani. Putea s aparin oricui. Nu are amprente.
i aprinse trabucul; pe urm ntreb: Care e motivul din spatele
asasinrii lui Hartley?
Eu cred c motivul din spatele tuturor crimelor stora e
panica, am spus, scuturnd pachetul de igri ca s iau una i so aprind. De cnd a disprut Fay, au fost nfptuite cinci crime
care pot fi legate de ea. Hai s le analizm pe rnd. Mai nti,
Joe Farmer, omul care a ajutat la rpirea ei. Farmer era un

beivan, genul de individ care poate vorbi cnd e beat. Fiind


periculos, l-au ndeprtat printr-un accident de main. Urmeaz
Joan Nichols. Era antajist i pot s pariez c a cules nite
informaii la Paris i a ncercat s obin bani pe ele. i ea a fost
redus la tcere. Paisprezece luni mai trziu, tocmai cnd se
linitiser lucrurile, Jake Hesson face o greeal: admite c o
cunoate pe Fay. A fost imediat curat, nainte s-l pot strnge
cu ua. Hartley avea nite informaii. Cnd l-am vizitat prima
oar, n-a avut s-mi spun prea multe, dar mai trziu probabil
c s-a gndit la ceva. Oricum, mi-a telefonat s-mi spun c are
o teorie care ar putea s m intereseze. Dar a fost ndeprtat
nainte de a ajunge la el. Probabil c servitorul filipinez l-a vzut
pe uciga i a fost ndeprtat i el. Toate crimele astea miros a
panic. Cineva ncearc cu disperare s in sub tcere o crim.
Am impresia c moartea lui Van Blake, i nu a lui Fay, vrea
criminalul s-o in n umbr. Trebuie s existe un motiv foarte
solid pentru ca ase oameni s fie ucii iar cinci milioane de
dolari reprezint un motiv serios. Atta i-a lsat Van Blake soiei
lui.
Creed i trecu mna prin pr n timp ce se ncrunta la mine:
Crezi c Royce i doamna Van Blake sunt n spatele tuturor
crimelor stora?
Sunt absolut sigur.
Dar mergi pe ghicite. Unde e legtura dintre asasinarea lui
Van Blake i a lui Fay Benson?
Dac a ti, cazul ar fi rezolvat. Exist o legtur. Trebuie
s existe. S privim lucrurile aa: Royce i-a abandonat prietena
pentru Fay dar inea legtura secret. De ce secret? Dac
domnioara Forrest n-ar fi pus s-o urmreasc pe Fay, nimeni nar fi tiut de legtura ei cu Royce. Royce o d pe Fay pe mna
lui Flemming. Pe urm o duce la Welden, unde n-o cunoate
nimeni, i are grij s nu fie vzut cu ea nici acolo. Flemming,
Farmer i Hesson o rpesc, iar Flemming o omoar. A avut mare
grij s-i ascund cadavrul. Doamna Van Blake o cunotea.
Trebuie s-o fi cunoscut. Merita s fi vzut cum a reacionat cnd
i-am artat fotografia lui Fay. Hartley a angajat-o pe Fay ca
model Cred c i-a amintit ceva despre ea; ceva periculos fie
pentru Royce, fie pentru doamna Van Blake. A fost mpucat
nainte de a putea vorbi. Bineneles c exist o legtur.
Trebuie s-o descoperim.

Da, spuse Creed, impresionat fr voie. Hmm, i cum


facem?
Lipsete veriga principal, am spus, ridicndu-m n
picioare. Poate descoper ceva Low la Paris. L-am trimis acolo
s afle ce a fcut doamna Van Blake. Sper s afle ce-a aflat i
Joan Nichols. Acum m ntorc n Tampa City. Royce era foarte
nerbdtor s-o amueasc pe domnioara Forrest i n-a reuit.
S-ar putea ca, mpreun cu doamna Van Blake, s intre n
panic i, dac-i aa, vreau s fiu i eu de fa.
i vri singur capul n treang, Sladen, spuse Creed serios.
Dac Mathis te aresteaz pentru crim, nu pot s fac nimic.
Am s risc. Soluia cazului stuia se afl n Tampa City.
Pn nu rezolvm cazul, s n-o lai pe domnioara Forrest s
plece de-aici. O s fie un martor important i nu ne putem
permite s-o pierdem.
i spun nc o dat, spuse Creed nervos, c n-avem nicio
putere n Tampa City. Royce i doamna Van Blake pot s scape
basma curat, chiar dac avem dovezi. Nu-l vd eu pe Doonan
dnd pe mna tribunalului o milionar.
O s-o dea dac pot dovedi c i-a ucis soul, am spus. Voi sar putea s nu fii n stare s facei ceva, dar eu pot. O s
publicm toat povestea, cu declaraii i fotografii cu tot, n
Cronica crimelor. Asta o s-l nghesuie pe Doonan la col i va
trebui s-o dea pe mna tribunalului.
Faa lui Creed se lumin.
Nu-i rea ideea, dar va trebui s ai dovezi care s stea n
picioare.
Cnd am s le capt, nu numai c vor sta n picioare, dar
vor sri la el i-l vor muca, am spus, ndreptndu-m spre u.

Capitolul XIV
1
O tnr ntr-o bluz alb murdar m privi din spatele unei
maini de scris portabile, ridicnd din sprncenele trasate cu
creionul.
Dac dorii s vorbii cu domnul Andrews, spuse ea rece, s
tii c nu este aici.
Biroul era mare ct un cote. n spatele msuei unde sttea
fata se afla o u cu o tbli: Intrarea persoanelor strine
interzis. Un fiet pentru dosare era aezat lng fereastr. n
faa mea era un fotoliu pentru clieni, cu sptarul unsuros de
attea capete care se sprijiniser pe el ani de-a rndul.
Vreau neaprat s-l vd, am spus, nchiznd ua. ntrzie
mult?
Fata privi spre ceasul murdrit de mute de pe perete.
Arta 10 i 20.
De obicei vine pe la ora asta.
Atunci am s atept.
M-am aezat pe braul fotoliului, care scri amenintor sub
greutatea mea, i mi-am aprins o igar. Fata m privi bnuitor,
conchise c nu prezentam interes i-i ndrept atenia asupra
mainii de scris. Timpul se scurgea, punctat de cnitul mainii
de scris. Picoteam.
M ntorsesem n Tampa City pe la 5.30 de diminea i m
dusesem n ascunztoare. Am dormit pn la 9.30, am but o
ceac de cafea i am stat puin de vorb cu Benn, pe urm am
luat maina i am venit pe Murrow Street, unde mi spusese
Benn c are Andrews biroul.
Dup ce aveam s-l vd pe Andrews, intenionam s vorbesc
cu Irene Jarrard, prietena lui Fay, i dac reueam s capt noi
informaii de la ea, s ncerc s-o conving s treac pe la Creed.
Pe urm m gndeam c o vizit la Vincent Latimer, fostul
secretar al lui Van Blake, ar putea duce la un rezultat, n ciuda
avertismentului cpitanului Bradley c Latimer nu era vorbre.

Ceasul de pe perete arta 10.45 cnd ua de afar se


deschise i un brbat usciv, ntr-un costum gri deschis, foarte
mototolit i ptat, intr grbit.
M privi atent i ochii mici i apropiai cptar o expresie
nelinitit. Pe urm zmbi ncurajator, artndu-i dantura fals.
Arta exact ce era: un individ care-i petrecuse jumtate din
via strecurndu-se pe coridoarele hotelurilor, trgnd cu
urechea pe la ui i stnd n ploaie i-n frig cu rbdare i
stoicism.
Dorii s vorbii cu mine? ntreb el; pe urm se uit la fat
i apoi din nou la mine.
Domnul Andrews?
Eu sunt. Poftii nuntru.
Picioarele lungi i subiri naintar spre ua cu tblia care
interzicea intrarea persoanelor strine. Omul scoase o cheie,
descuie ua, se ntoarse i spuse fetei:
Dup ce pleac domnul, domnioar Fairely, te rog s-mi
aduci corespondena.
Fata l privi buimcit.
Dar nu avei, spuse ea.
Andrews se strdui s nu arate ct de mult ar fi dorit s-o
plesneasc i-mi fcu semn s poftesc n birou.
Am intrat ntr-o camer de mrimea unui dulap i m-am lipit
de perete ca s-l las s treac n spatele unui birou ponosit.
Nu v-am reinut numele, spuse el, artndu-mi un scaun cu
speteaz.
M-am aezat. Atingeam biroul cu genunchii.
Fac parte din conducerea revistei Cronica crimelor i n
clipa de fa ajut poliia din Welden.
Zmbetul fix pieri ca un obolan ntr-o gaur n zid i ochii
mici, verzi prur dintr-o dat de piatr.
Ce legtur au astea cu mine? ntreb el, aezndu-i
coatele pe birou i sprijinindu-i brbia osoas n minile nu
prea curate.
Acum ctva timp ai fost angajat s urmreti o dansatoare
care lucra la clubul Mrul de Aur. Frances Bennett. Am scos
fotografia lui Fay i am pus-o pe birou n faa lui. Asta e fata.
Andrews se uit la fotografie, apoi la mine i buzele i se lsar
n jos la coluri.
Ascult, amice, spuse el dur dintr-o dat, i pierzi timpul de

poman. Eu nu plvrgesc despre clienii mei. Dac att ai smi spui, ridic ancora i p-aci i-e drumul!
Clienta dumitale, domnioara Forrest, se afl la poliia din
Welden n clipa de fa, dnd o declaraie. Vreau s-i sprijini
declaraia. A putea s-i ofer muli bani i publicitate dac te
duci la Welden s stai de vorb cu cpitanul de poliie Creed.
Vei fi primul detectiv particular care va avea fotografia publicat
n Cronica crimelor.
i ddu plria pe ceaf, fr s-i dezlipeasc privirea de la
mine.
Despre ce-i vorba?
Frances Bennett a fost ucis n Welden. Dumneata susii c
a fost omort de Flemming, un uciga din Frisco, din ordinul lui
Royce. E adevrat, nu?
Nu cunosc niciun Flemming.
Dar l-ai vzut pe Royce artnd-o cu degetul unui tip dintro main, nu-i aa?
S zicem.
Vreau s semnezi o declaraie n acest sens. Andrews ls
s-i clnne dantura fals n timp ce-i fcea socotelile.
Ct mi iese? ntreb n cele din urm.
Publicitate i 30 de dolari pe zi pentru cheltuieli.
Se mai gndi puin, pe urm scutur din cap.
Eu triesc aici, amice. Umbli dup Royce, nu-i aa? Nu te
mbta cu ap rece. N-o s pui mna pe el e prea iste. Ct
crezi c a rezista dac ar descoperi c am dat o declaraie
despre el la poliia din Welden? 10 minute, poate 15, nu mai
mult. Individul e periculos. Poliitii din ora l ndrgesc. Nu, de
la mine nu capei nicio declaraie.
Am impresia c nu pricepi, am spus rbdtor. Fata a fost
ucis. Dac refuzi s dai informaii poliiei, devii complice.
Se ncrunt cu ochii pe birou.
Nu tiu c a fost ucis. Nu tiu nimic.
ncepuse s m scrbeasc i el, i biroul lui murdar i prlit.
I-am trntit-o de la obraz.
Ori mergi imediat la Welden s-i dai lui Creed o declaraie,
ori am s public refuzul dumitale de a coopera, n Cronica
crimelor. i dac fac lucrul sta, i pierzi autorizaia.
Asta pru s-l loveasc unde-l durea mai ru.
Ei, stai puin, spuse grbit. Dac faci lucrul sta, te dau n

judecat cu revist cu tot.


Am izbucnit n rs.
Hai, ce mai atepi? D-ne n judecat! Tare ne-ar mai
plcea!
Rmase cteva clipe cu ochii la mine, pe urm ridic din
umeri.
Da, poate ai dreptate. Ei bine, recunosc cnd sunt nfrnt.
Aa-mi trebuie. N-ar fi trebuit s accept niciodat cazul sta.
Urmrirea lui Royce nu putea s se termine fr balamuc. Am s
trec pe la Creed.
Am scos portofelul i am pus dousprezece bancnote de cte
5 dolari pe birou.
Pentru dou zile. Am s-i telefonez lui Creed s-i spun c ai
plecat spre el.
nfc banii i i fcu s dispar, de parc ar fi fost speriat c
a putea s m rzgndesc.
Ct timp ai urmrit-o pe domnioara Bennett? am ntrebat.
Trei zile i dou nopi.
n timpul sta ea a fost mai tot timpul cu Royce?
n prima zi nu. Dimineaa s-a dus la locuina familiei Van
Blake.
Am ncremenit cu urechile ciulite.
Cnd s-a ntmplat asta?
Se gndi o clip, apoi, deschiznd un sertar de la birou,
scoase un bloc-notes gros, l frunzri, examin o pagin i puse
totul la loc.
n dimineaa zilei de 27 iulie.
S-a dus cu un taxi?
Nu. A trecut Lennox Hartley s-o ia. S-au dus mpreun, cu
maina lui.
Ct timp a stat?
Nu tiu. Era un paznic la poart i n-am putut s rmn
prea mult. I-am luat din nou urma n apartamentul ei, seara
trziu.
Eti sigur c Hartley era cu ea?
Da, l cunosc bine din vedere.
I-am mai pus nite ntrebri, dar nu mai avea alte informaii,
n afar de cele pe care le auzisem de la Lydia Forrest.
Bine, am spus, ridicndu-m n picioare. Du-te chiar acum
la Creed. Te ateapt.

De la biroul lui Andrews, am plecat cu maina pn la un drug


store i i-am telefonat lui Creed. L-am anunat c Andrews
pornise spre el.
Am ceva pentru dumneata, spuse Creed dup ce i-am
povestit c Fay fusese mpreun cu Hartley la casa lui Van
Blake. Acum doi ani, doamna Van Blake a cumprat un Cadillac
decapotabil verde cu crem de la Manning i Howland, firma din
San Francisco. Anul trecut, pe 20 august, la trei zile dup
dispariia lui Fay, l-a schimbat pe un Bentley. Se pare c i
mprumutase lui Royce Cadillac-ul, nu? Nicio alt main de tipul
la n-a fost vndut n Tampa City. Trebuie s fie cea pe care
Royce a folosit-o n Welden.
Da, am spus. Ei, am impresia c progresm. M duc acum
dup alte dovezi. Te in la curent, am spus i am nchis.
Am gsit numrul de telefon al Irenei Jarrard i am sunat-o,
dar n-am primit niciun rspuns. Nu m-a mirat. La ora aceea a
dimineii, trebuia s fie la lucru.
Am cutat numrul de la uzinele de utilaj Hammerville i am
sunat cerndu-l pe Vincent Latimer. Cu puin strdanie, am
convins-o pe secretara lui s m lase s vorbesc cu Latimer.
Cnd i-am spus c am nite afaceri urgente i personale de
discutat cu el, mi-a rspuns c mi poate acorda zece minute,
dac vin peste o jumtate de or.
La 11.33 am fost poftit n biroul su de o brunet drgu cu
privire rece, care m-a anunat cu o voce melodioas: A sosit
domnul Sladen, domnule Latimer, de parc el nu putea s m
vad, i a ieit, nchiznd ua ca i cnd ar fi fost fcut din
glazur.
Vincent Latimer era un brbat voinic, plin de importan i de
el nsui, al crui chip stacojiu i privire dur i rece l plasau n
vrful cadrelor de conducere, chiar i fr ajutorul biroului masiv
i al numeroaselor telefoane.
mi fcu semn s stau pe scaun, n timp ce executa numrul
standard de a termina citirea unui document; pe urm,
scondu-i ochelarii cu ram masiv de baga, m privi i spuse
ltrat:
Ce dorii?
Ajutorul dumneavoastr, domnule Latimer, am spus. Lucrez
cu poliia din Welden. E posibil s avei informaii care ar putea
ajuta la elucidarea unei crime nfptuite cu paisprezece luni n

urm.
Asta l scoase din poza obinuit. O clip csc gura, apoi o
nchise repede i m privi.
Ce informaii a putea s am? ntreb el. Cine a fost
omort?
O fat pe nume Frances Bennett. Poate ai auzit de ea.
Am vzut dup expresia feei c numele i spunea ceva.
Frances Bennett? Nu cumva e vorba de fata care poza
pentru portretul doamnei Van Blake?
Era rndul meu s m holbez.
Uitai-v, asta-i fata, am spus, ntinzndu-i fotografia lui
Fay.
Latimer examin fotografia, pe urm ddu din cap. Prea
puin cam zdruncinat.
Ea e. Spunei c a fost ucis?
Da. I-am gsit cadavrul sptmna trecut, ntr-un butoi cu
ciment, ntr-un lac din Welden. Era moart de paisprezece luni.
Se strmb.
mi pare ru, dar nu vd ce legtur are povestea asta cu
mine.
Ai spus adineauri c domnioara Bennett poza pentru
portretul doamnei Van Blake. Porterul l picta Lennox Hartley?
Da, dar asta n-are nicio legtur cu crima.
Orice pot s aflu despre fat e important. De ce poza
pentru portret?
Doamna Van Blake era mereu ocupat. ntmpltor, fata
asta avea exact aceeai siluet ca doamna Van Blake. Dup ce
domnul Hartley a terminat capul doamnei Van Blake, fata a
pozat pentru restul corpului.
De emoie, inima ncepu s-mi bat mai repede.
Atunci, domnioara Bennett semna cu doamna Van Blake?
Bineneles. Semna izbitor. Nu la trsturi, ci la corp i la
felul cum se mica. De fapt, am vzut-o stnd pe balcon n
rochia doamnei Van Blake n timp ce o picta Hartley, i am
confundat-o cu doamna Van Blake. Doar cnd am ajuns aproape
mi-am dat seama c nu era ea.
M-am lsat pe speteaza scaunului i m-am uitat fix la el. n
fine, ddusem peste veriga care lipsea.

2
Bzitul discret al unuia dintre telefoane mi ddu rgazul s
m linitesc. Latimer localiz telefonul, strig n receptor c nu
voia s fie deranjat i puse receptorul jos cu un zgomot
amenintor.
De cte ori a pozat domnioara Bennett pentru portret? am
ntrebat.
I se pru o ntrebare nesemnificativ, pentru c se ncrunt
nerbdtor, ridic maneta i-i privi ceasul cu curea de aur.
Cred c de trei-patru ori. Nu poate s fi fost mai mult. Mai
dorii s tii i altceva?
tiam acum c eram pe punctul de a rezolva cazul i n-aveam
de gnd s m las dat afar. Am jucat o carte care speram s-i
strneasc interesul.
Ar mai fi o ntrebare, am spus. Cine credei c l-a ucis pe
domnul Van Blake?
Latimer nepeni, chipul gras i se nnegri i se aplec peste
birou, fixndu-m.
Ce vrei s spunei, cu asta? De ce v intereseaz moartea
domnului Van Blake?
tii c, dup prerea cpitanului Bradley, doamna Van
Blake e rspunztoare de moartea soului ei?
Cpitanul Bradley nu are dreptul s spun asemenea
lucruri! Nu are nicio dovad i i-a pierdut slujba pentru c a fost
att de prost nct s-o bnuiasc.
Credei c Dillon l-a ucis pe Van Blake?
Ezit o clip, apoi spuse tios:
De unde s tiu? Eu nu sunt poliist. Poliia a ajuns la
concluzia asta ce vrei mai mult?
S-a afirmat c domnul Van Blake l-a biciuit pe Dillon.
Cpitanul Bradley susine c e puin probabil.
Bineneles, e absurd. Domnul Van Blake era ntotdeauna
extrem de ngduitor cu braconierii. L-a prins pe Dillon de
cteva ori pe proprietate, dar n-a vrut s-l dea n judecat.
Bineneles c a fost o tmpenie absolut.
i totui, doamna Van Blake a spus c l-a biciuit pe Dillon i
c sta a fost motivul crimei.
Latimer se foi stingherit.

tiu. I-am spus comisarului Doonan c domnul Van Blake nar fi fcut niciodat asta, dar n balan atrna cuvntul meu
contra cuvntului ei i Doonan a preferat s-o cread pe ea. Se
ncrunt cu privirea n jos spre coala alb ca zpada, apoi
continu: Alt motiv pentru care nu am crezut c Dillon e
ucigaul a fost c nu ntrebuina arme la braconaj. Lucra
noaptea cu lantern i pratie, orbea fazanii cu lumina i-i
dobora cu pratia. Aa putea s acioneze nestingherit n
apropiere de cas. Domnul Van Blake a fost ucis n luminiul de
dincolo de pdure, unde nu sunt fazani. Dillon fcea ntotdeauna
braconaj lng pavilionul de var, n partea de vest a
proprietii. i asta e departe de locul unde a fost ucis domnul
Van Blake.
Latimer se scul i se duse spre un dulap, de unde lu o hart
mpturit.
Asta e o hart a proprietii, spuse el, desfurnd-o pe
birou. Aici a fost mpucat domnul Van Blake. Aici e pavilionul de
var. E aproape un kilometru ntre cele dou locuri, dup cum
vedei i singur.
Am cercetat harta.
Dar cum reuea Dillon s intre pe proprietatea Van Blake?
Nu erau paznici care patrulau?
Aveam un paznic la poart i altul care patrula pe lng
grdina din jurul casei. Dillon intra pe poarta dinspre osea, apoi
o lua prin lumini, n pdure i spre pavilionul de var, spuse
Latimer, urmrind ruta cu degetul pe hart.
Atunci, nseamn c a trecut i prin locul unde a fost
mpucat domnul Van Blake?
Da, dar nu venea dect noaptea. Nu putea s treac pe
acolo la 7 dimineaa, cnd a fost mpucat domnul Van Blake.
N-ai vrea s-mi mprumutai harta asta pentru cteva zile?
Ba da, putei s-o luai, dar s mi-o aducei napoi.
Am s-o aduc. Cred c avea dreptate cpitanul Bradley. Sunt
convins c doamna Van Blake e rspunztoare de moartea
soului ei.
Se aez, i privi cteva clipe minile, apoi spuse:
Nu putea s-o fac ea. Era la Paris n vremea aceea.
Recunosc c avea motive. Nu se nelegea cu Van Blake. Dei el
inea la ea foarte mult, nu era de acord cu extravaganele ei i
se certau. Se zvonise c tria cu Royce. A ncercat s-l conving

pe soul ei s-i vnd lui Royce clubul Mrul de Aur, dar Van
Blake n-a vrut. tiu c nainte de a muri avea intenia s scape
de Royce. Btu darabana pe birou cu degetele-i bine ngrijite i
continu: Eram ntr-o poziie dificil pe vremea aceea. Van Blake
m lsase executor testamentar. Era greu s contrazici
declaraiile date de doamna Van Blake presei. Oricum, n-am
vrut s fiu amestecat n cazul sta. Am fost bucuros s pot
pleca.
n timp ce strngeam harta, am ntrebat:
Doamna Van Blake mi-a spus c a stat la hotelul George V
la Paris. Presupun c se ducea des cu soul ei la Paris?
Cel puin de dou ori pe an.
i stteau ntotdeauna la George V?
A, nu! Stteau ntotdeauna la Ritz. M-a mirat c doamna
Van Blake m-a rugat s nchiriez un apartament la George V.
Spunea c simte nevoia unei schimbri.
neleg, am spus. nc o ntrebare, domnule Latimer. n
timp ce era la Paris, doamna Van Blake a cunoscut o fat pe
nume Joan Nichols. V spune ceva numele sta?
Se gndi o clip.
O fat cu numele sta a venit la doamna Van Blake acas,
la dou zile dup ntoarcerea de la Paris, spuse el. Paznicul de la
poart m-a sunat s m ntrebe dac doamna Van Blake voia s-o
primeasc.
i a primit-o?
A, da. Eu, personal, n-am vzut-o. Eram ocupat cu treburile
domnului Van Blake, dar mi-a spus s anun paznicul s trimit
fata la ea.
Probabil c nu v amintii dac fata i-a lsat adresa sau
numele cnd a venit?
Era trecut n registrul pentru vizitatori. Cred c oraul, nu
toat adresa.
Nu cumva era Welden?
Ba da.
Domnul Van Blake a fost omort pe data de 6 august, iar
domnioara Nichols a venit pe 8 august. Aa este?
Da.
Domnioara Bennett, folosind numele de Fay Benson, a
aprut n Welden pe 9 august i n aceeai sear Royce, cu
numele de Henry Rutland, a aprut i el. Pe 17 august,

domnioara Bennett a fost ucis, n aceeai sear, Royce pleac


din Welden. Pe 20 august, domnioara Nichols, mbrncit
probabil, cade pe scri i-i rupe gtul, iar paznicul de la ieirea
actorilor, la clubul unde lucra domnioara Bennett, care dduse
o mn de ajutor la rpirea ei, este i el omort ntr-un accident
de main n aceeai sear. Interesant succesiune de fapte, nu
credei?
Latimer se holba la mine, buimac.
Nu neleg. Unde vrei s ajungei?
Dac am puin noroc, am spus, ridicndu-m n picioare i
vrnd harta proprietii Van Blake n buzunar, am s v spun
peste cteva zile, dar nti trebuie s am puin noroc.
Dar
Peste cteva zile.
L-am lsat holbndu-se dup mine. Semna puin cu un pete
prins n cange.
Pe drumul de ntoarcere spre Tampa City, m-am gndit mult.
n sfrit, gsisem amnuntul senzaional. Vizita la Latimer
dduse roade neateptate. Simeam acum c eram n msur s
aflu ce se ascunde n spatele tuturor acestor crime.
Cnd am ajuns pe strada principal din Tampa City, am
parcat Lincolnul n faa unui mic restaurant, am cumprat un
ziar i am intrat nuntru. Am comandat un sandvi cu pui i o
cafea i, n timp ce ateptam, mi-am aruncat ochii pe prima
pagin a ziarului.
mpucturile de la Glyne Bay strniser mai puin vlv
dect m ateptam. Relatarea arta c doi ucigai, presupui a
fi venit din Tampa City, fuseser ncolii azi noapte ntr-un
motel de la Glyne Beach i mpucai. Cpitanul de poliie Creed
declara c poliia din Tampa City e invitat s colaboreze la
identificarea ucigailor.
Citeam ziarul i mi mncam sandviul. M ntrebam cum
primise Royce vestea. Probabil c i dduse seama c Lydia i
scpase printre degete, dar n-avea de unde s tie c era n
mna poliiei. Dup ce m-am gndit, am ajuns la concluzia c nar fi ru s-i spun.
Mai d-mi un sandvi, ct vorbesc la telefon, am cerut
barmanului, n timp ce m ddeam jos de pe scaun.
M-am nchis n cabin, am gsit numrul de telefon al Mrului
de Aur i l-am format. Vocea fetei care-mi rspunse suna ca

mierea groas uns pe firul telefonului.


La telefon clubul Mrul de Aur bun dimineaa. Cu ce v
pot fi de folos?
D-mi-l pe Royce i las pliscul, ppuico, i-am spus,
fcndu-mi vocea s sune dur.
Mierea se congel imediat:
Cine ntreab?
Spune-i c e un vechi amic de la Sing Sing!
Urm o pauz, dup care ltr o voce de brbat:
Cine-i acolo?
Royce?
Da, ce este?
Amice, o informaie pe gratis curcanii din Welden au pus
laba pe Lydia i tipa ciripete. Zice c eti amestecat n
asasinarea lui Van Blake, aa c ai grij i casc ochii.
Mritul speriat care se auzi pe fir mi desft auzul, dar n-am
mai zbovit. Am nchis ncet. Asta avea s-l zglie puin.
M-am ntors la bar, unde m atepta sandviul. Localul
ncepea s se umple i un brbat solid, cu umeri care ar fi putut
s strneasc invidia unui campion de lupte greco-romane, m
nghesui n timp ce mucam din sandvi. M-am aezat pe scaun
pregtit s-l nghesui i eu, trgnd cu ochiul la mutra
individului. Inima a ncetat s-mi bat i era ct pe ce s scap
sandviul cnd am vzut c era sergentul Cari Lassiter. Se
aplec peste tejghea, uitndu-se spre barman i btnd
darabana cu degetele ca s-i atrag atenia.
Primul impuls a fost s-o terg binior spre u i s sar n
main, dar nu pltisem i nc mai aveam sandviul n mn.
nghesuiala de la bar m mpingea n Lassiter, care reuise pn
la urm s se fac remarcat de barman.
D-mi un sandvi cu friptur i o cafea, mri.
Barmanul pru s-l recunoasc.
Da, domnule, spuse el i-i puse comanda n fa ct ai clipi
din ochi.
Am scos nite bani din buzunar, m-am strecurat pn la bar
avnd grij s nu-l ating pe Lassiter i am pus banii pe tejghea.
Barmanul i mtur, i arunc ntr-un sertar deschis i-mi trnti
napoi restul.
n timp ce adunam mruniul, Lassiter, plescind cu gura-i
uria plin de carne, ntoarse capul i privi direct spre mine.

I-am ntlnit privirea o secund, pe urm am luat restul i am


nceput s m ndeprtez de bar. Cmaa mi se lipise de spate
i-mi simeam gura uscat. M ateptam s sar i s m
nface, dar, dup ce se ncrunt la mine, ntoarse spatele i
continu s mestece. innd nc sandviul n mn, am ieit
din bar i m-am ndreptat spre Lincolnul meu.
O main a poliiei era parcat chiar n spatele Lincolnului i
un poliist cu figura plictisit la volan m privi fr interes. M-am
aezat la volan, am pus sandviul lng mine, am pornit motorul
i am plecat. Conduceam i priveam n oglinda retrovizoare.
Poliistul de la volanul mainii poliiei i nbuea un cscat
pn la urechi. M ndoiam c m vzuse.
Abia dup ce am ajuns la barul lui Benn, dup ce am bgat
maina n garaj i am cobort n ascunztoare, inima a nceput
s-mi bat normal. I-am telefonat lui Benn:
Ai o clip liber?
Acum nu. E bine peste vreo or? Sunt foarte ocupat pentru
moment.
I-am spus c e n regul, am nchis i mi-am turnat o bere. Miam terminat sandviul, m-am gndit puin i mi-am amintit c
Irene Jarrard mi spusese c lucreaz pentru Ryman Thomas,
agentul de publicitate. L-am cutat n cartea de telefon i am
sunat. La telefon rspunse chiar Irene.
Aici Sladen. M mai ii minte?
Bineneles. (Prea mulumit c am sunat-o.) Ai veti de la
Frankie, domnule Sladen?
nc nu, dar ncerc n continuare. Am uitat s te ntreb
ceva. Frankie ti-a vorbit vreodat de doamna Cornelia Van
Blake?
Sigur c da. Doamna Van Blake i fcea portretul i
Frankie a pozat pentru el.
Nu mai ii minte dac Hartley a pictat la locuina familiei
Van Blake?
A, va s zic tii.
Din auzite.
N-a terminat tabloul acolo. I-a fcut multe schie lui Fay
stnd n balcon i a terminat portretul n atelierul lui.
Tare bine ar fi fost s-o fi ntrebat asta prima oar cnd ne-am
ntlnit, dar nu i-am spus ce gndeam.
i-a spus Frankie vreodat n ce relaii era cu doamna Van

Blake?
Da, sigur. O plcea foarte mult. Doamna Van Blake era
foarte drgu cu Frankie. Prea s se intereseze mult de ea.
Cum adic?
Pi, voia s tie totul despre ea cine-i sunt prinii, dac
avea de gnd s se mrite lucruri de genul sta.
Ei, i mulumesc, domnioar Jarrard. Voiam doar s
verific. Cnd o s mai am puin timp liber, poate mai mergem s
lum o mas cu specialiti de pescrie.
mi rspunse c i-ar face mult plcere, dup care, fr prea
multe cuvinte, am terminat discuia.
Mi-am aprins o igar, m-am aezat pe un scaun i am nceput
s chibzuiesc. Aa m-a gsit Benn.
Hai s discutm puin despre prietenul dumitale Dillon, am
spus.
Ce-i cu el? ntreb Benn, ntinzndu-se dup o cutie cu bere
i desfcndu-i capacul cu dinii.
Am auzit c se ducea s prind fazanii lui Van Blake.
Benn zmbi.
Cred c da. Lui Van Blake puin i psa. Avea atia fazani,
c nu mai tia ce s fac cu ei.
Van Blake a fost mpucat pe 6 august. Unde era Dillon n
dimineaa aceea?
Benn cltin din cap.
Nu tiu. Cu o zi nainte mi spusese c pleac s fac
braconaj
Asta nseamn n noaptea dinainte de a fi mpucat Van
Blake?
Da. M-a ntrebat dac vreau s-mi aduc nite fazani.
Uneori cumpram de la el. Mi-a spus c vine dup 11, dar n-a
mai aprut. M-am gndit c n-o fi avut noroc la vntoare.
Vreau s clarific ceva, i-am spus. Ultima oar cnd l-ai
vzut a fost atunci cnd i-a promis o pereche de fazani, nu?
Exact.
N-ar fi avut niciun motiv s fie pe proprietatea lui Van Blake
la apte dimineaa?
Bineneles c nu. Ted vna cu lanterna i pratia. Nu lucra
dect pe ntuneric. Nici n-avea puc.
Se ducea cu motocicleta pe proprietatea Van Blake?
Da. Intra pe poarta dinspre oseaua Frisco Tampa City, i

lsa motocicleta n tufi chiar la poart, pe urm o lua pe jos


spre deal n sus, pn la locul unde erau fazanii.
Avea casc i ochelari, nu-i aa? Altceva ce mai purta?
De obicei o jachet de piele i pantaloni de catifea reiat.
Dar la ce-i trebuie toate astea?
Cred c a fost ucis pe proprietate.
Benn scutur din cap.
Nu se poate. A fost vzut n dimineaa crimei pe osea, n
jurul orei 8, venind dinspre proprietatea Van Blake. Cred c a
fost ucis pe undeva lng port, unde s-a gsit i motocicleta.
O casc i ochelari sunt suficiente pentru o deghizare
reuit. S presupunem c n-a fost Dillon cel vzut, ci ucigaul
care a vrut s distrag atenia.
Nu m-am gndit la asta. S-ar putea s ai dreptate.
Dillon era nalt?
Nu, cam ca mine, mrunel, dar totui solid i puternic.
n clipa aceea sun telefonul. Am ridicat receptorul.
New York-ul vrea s vorbeasc cu dumneavoastr, spuse
operatoarea. Vrei s ateptai o clip?
Se auzir nite pcnituri pe fir, pe urm o fat spuse:
Domnul Sladen? Domnul Fayette vrea s vorbeasc cu
dumnealui.
La telefon, am spus. D-mi-l. Vocea lui Fayette se auzi n
receptor.
Tocmai am primit o telegram de la Low, spuse el. M-am
gndit c poate vrei s afli imediat ce spune. Am s i-o citesc.
Ascult!
Uite ce scrie. Femeia care a stat la George V pe 3 august
anul trecut i care-i spunea Cornelia Van Blake, identificat
categoric, repet categoric, de martori serioi din hotel ca fiind
Fay Benson. M ntorc imediat cu depoziii, Low. Fayette se
opri, apoi ntreb: i folosete la ceva?
Mai ntrebi? Era ultima verig care lipsea. Mine am cazul
n buzunar. Pe curnd, am spus i am nchis.

Capitolul XV
1
La zece i jumtate, cu o lun nnorat care arunca o lumin
slab peste ora, Benn i cu mine goneam cu maina de-a
lungul oselei Tampa City San Francisco. Ne-au trebuit cam
zece minute ca s ajungem la poarta proprietii Van Blake, pe
care Dillon o folosise la ultima sa expediie de braconaj. Benn
opri maina lng poart. Captul aprins al igrii i lumin
chipul cnd se ntoarse spre mine.
Scap de rabla asta i vin i eu.
Nu, i-am spus. M duc singur. Nu te amesteca, Sam. S-ar
putea s am nevoie de dumneata ca martor, mai trziu.
i dac dai de bucluc?
O s am grij s nu dau. Am cobort din main. Nu-i face
probleme, m descurc eu.
M privi cu ndoial.
Bine, dac aa zici tu. Eti sigur?
Da. Gsesc eu cum s m-ntorc. Dac nu apar pn-n zori,
anun-l pe Creed. Dar s nu care cumva s te bagi n bucluc.
tii acum toat povestea, i unul din noi trebuie s clarifice
lucrurile.
Benn ridic din umeri.
Dumneata eti eful. Ei, dac n-ai nevoie de mine, atunci o
iau din loc. Ambal motorul i spuse: Pe curnd i mult noroc!
L-am urmrit cum se ndeprta, am srit peste poart, am
mers pe crarea care ducea pe o pant uoar spre pdure,
lng locul unde Van Blake i gsise tragicul sfrit.
Ajuns n vrful dealului, n mijlocul luminiului, m-am oprit. Cu
paisprezece luni n urm, Van Blake venise clare pn aici s-i
inspecteze proprietatea. Un uciga l ateptase cu puca n
mn. Cteva secunde mai trziu, Van Blake zcea la pmnt,
iar calul se ndrepta spre cas s dea alarma.
De unde stteam, puteam s vd panglica alb a oselei i
luminile mainilor din deprtare ce se ndreptau spre Tampa

City. Pe deal era linite i pace, iar n jur domnea o atmosfer


stranie care m fcea s m simt nconjurat de fantome.
Am nceput s cobor dealul pe crarea ce ducea prin pdure.
Luna, alunecnd n spatele unor nori destrmai, ddea
suficient lumin ca s nu m rtcesc. Dup ce-am mers o
bucat de vreme, am vzut n fa luminile ntinsei reedine
Van Blake umplnd toat valea. Tot la lumina lunii am putut s
desluesc gazonul tuns scurt i straturile dese de flori din jurul
casei.
Mergeam i m ntrebam dac Cornelia era acas i, dac
era, ce fcea. M ntrebam i dac Royce luase legtura cu ea i
o avertizase c fusese anunat de ciripitul Lydiei.
Am ncetinit cnd am vzut c n fa crarea se pierdea ntrun lumini. Ascuns dup un arbust, am scos harta pe care o
aveam de la Latimer i, folosindu-mi lanterna de buzunar, am
verificat unde m scotea crarea. La captul ei trebuia s-o iau la
dreapta, s strbat luminiul, s nconjur casa i s mai merg
cam 100 de metri pn la pavilionul de var. Fazanii erau la
vreo 50 de metri mai departe.
Mi-am pus harta napoi n buzunar i am plecat mai departe,
aa cum probabil mersese Ted Dillon n noaptea n care fusese
ucis. Fr s ies din umbr, am strbtut luminiul, am trecut
cam la 40 de metri de cldirea masiv i ntunecat a casei, ale
crei ferestre revrsau fii de lumin, i am continuat s merg
pn am ajuns n alt pdure; pe urm m-am oprit i am
cercetat nc o dat harta.
Undeva, la dreapta, trebuia s fie pavilionul de var. Crarea
ducea n pdurea ntunecoas i tcut. Am mers nainte i, abia
cnd am nceput s m lovesc de copaci, am hotrt c ar fi
poate bine s folosesc lanterna.
Acoperind lumina cu cuul palmei, am nceput s merg mai
repede. Un crit brusc m fcu s nghe i, uitndu-m n sus,
am ntrezrit n lumina slab rnduri peste rnduri de fazani
stnd n frunziul copacilor i uitndu-se la mine.
La vederea tuturor acestor psri, strnse unele n altele i
privindu-m cu ochii lor mici rubinii, m trecur fiorii. Am grbit
pasul i, peste vreo 20 de metri, am ieit ntr-un lumini. Chiar
n mijlocul lui se nla pavilionul de var.
Era o csu din pin noduros, nconjurat de o verand;
ferestrele ntunecate, ca nite ochi fr vedere, reflectau lumina

lunii. Am strbtut luminiul i am urcat treptele care duceau la


verand. Ua era ncuiat i n-a cedat nici cnd am mpins. Am
hotrt s intru pe fereastr.
Am pornit fr zgomot spre spatele csuei. Am gsit dou
ferestre mici i una cu canaturi. Examinnd mai atent, am
descoperit c una dintre ferestrele mici nu avea zvor i, cu
ajutorul briceagului, am ridicat-o pe jumtate. nainte de a sri
nuntru, m-am oprit s ascult.
Noaptea era plin de sunete uoare, stranii. Auzeam vntul
prin copaci, trosnetul crcilor sub greutatea fazanilor, flfitul
brusc al unor aripi, fitul unei frunze de pereii pavilionului
sunete care ar fi putut s acopere apropierea vreunui paznic.
Simindu-m nconjurat de nluci, am mpins n sus fereastra,
am bgat un picior n ntuneric i am pit pe covorul gros din
camer. Mascnd lumina lanternei, am nceput s controlez
camera n care m gseam.
Era o ncpere mare, cu divane i fotolii. Am examinat
draperiile grele; convingndu-m c erau destul de groase ca s
nu lase lumina s treac, le-am tras peste ferestre, pe urm am
gsit comutatorul i am aprins lumina.
Am vzut atunci c nu mai fusese folosit de mult vreme.
Pretutindeni era praf, iar pe tavan atrnau cteva pnze de
pianjen.
Am nceput s caut cu atenie prin camer, ntr-un col era un
mic bar cu o colecie serioas de sticle. Lng o sticl de Scotch,
am vzut un pahar nesplat cu urme de ruj pe el. Alturi, o
farfurie cu alune srate pline de praf.
Aveam impresia c pavilionul fusese ncuiat n mare grab i
c niciun servitor nu avusese voie s fac curenie nainte. Am
examinat covorul persan. Oare ce cutam sub covor? Am mpins
puin un divan i am strns o parte din covor. Scnduri de pin
noduroase aprur de dedesubt. Nimic deosebit la ele, dar mai
era o poriune destul de mare de podea pe care n-o puteam
vedea.
Am micat mobila napoi pe partea de podea pe care o
examinasem i am cercetat i restul scndurilor. Colul din
dreapta al camerei mi rsplti efortul.
O pat ntunecat, de culoarea mahonului vechi, cam de vreo
30 de centimetri mrime, contrasta cu albeaa de lapte a
pinului. Am ngenuncheat i am aprins lanterna. Nu m ndoiam

c era o veche pat de snge. Cineva zcuse pe scndurile


acelea i sngerase dintr-o ran. Eram sigur c sngele
provenea de la Dillon.
Am scos urubelnia pe care o luasem cu mine. Privind atent,
am vzut cteva capete de uruburi cu care fuseser fixate
scndurile, mai puin ruginite i cu nfiare mai nou dect
celelalte. Le-am deurubat repede pe toate cele care artau mai
noi. Au ieit uor. Pe urm am vrt urubelnia ntre dou
scnduri i am ridicat una. Gura mi era uscat i inima mi
btea nebunete cnd am ntors lanterna spre gaura de
dedesubt.
Dei m ateptam s descopr ceva senzaional, craniul
rnjit, curat de obolani, care apru din ntuneric m fcu smi in respiraia.
Vederea jachetei de piele prfuite mi spuse c priveam la
ceea ce rmsese din Ted Dillon.

2
Timp de vreo zece secunde m-am uitat la craniu, pe urm, cu
o sudoare rece pe frunte, am mai ridicat o scndur ca s pot
vedea mai mult.
Era Ted Dillon, fr nicio putin de ndoial. Jacheta,
pantalonii de catifea reiat i un b n form de furc de care
atrna un elastic uzat fceau identificarea cert. Pe partea
stng a jachetei erau o gaur i arsur de praf de puc, care
mi-au artat c fusese mpucat de aproape. i cum m uitam la
gaura trdtoare, m ntrebam cum se fcuse c sunetul
mpucturii nu se auzise n cas, care se afla doar la vreo 100
de metri de pavilion.
Am pus repede cele dou scnduri i le-am nurubat. Pe
urm am aezat covorul la loc i am mutat mobila cum fusese
nainte. M-am ridicat n picioare i mi-am ters sudoarea de pe
fa. Gsisem ceea ce cutam i nu mai avea rost s rmn.
Pe cnd m ndreptam spre comutator, am auzit o scndur
scrind undeva pe verand. Am stins grbit lumina i am
ascultat. Numai btaia rapid a inimii i suspinul uor al vntului
printre copacii de afar mi ajunser la ureche.
M-am dus tiptil la fereastr, am tras puin draperia i am privit

spre luminiul scldat n lumina lunii. Vedeam numai copaci


ntunecai i umbre i mai ntunecate; umbre suficient de mari
ca s ascund pe cineva. M-am scotocit n buzunare dup
pistolul lui Juan, l-am scos i i-am tras piedica. Nu credeam c e
cineva afar, dar aveam senzaia neplcut c s-ar fi putut s
fie.
Am stat nemicat, sprijinindu-m de perete i privind n
ntuneric. Minutele se scurgeau, dar nu se ntmpla nimic. Nu
vedeam i nu auzeam nimic suspect.
Pe urm, chiar n clipa n care m hotrsem s sar napoi pe
fereastr spre verand, un fazan ip speriat i zbur dintr-un
copac din apropiere, cu un flfit de aripi care m nnebuni de
groaz.
M-am uitat pe fereastr, cu inima gata s-mi sar din piept,
innd arma ntins. Era cineva acolo, mi-am spus. Cineva care
se furia spre pavilion i care speriase pasrea.
Pe urm, de la umbrele ntunecate de afar, atenia mi fu
atras de un sunet slab care mi se pru aproape de mine. Am
simit c mi se face prul mciuc. Ascultam parc cineva
clcase pe o scndur slab care cedase sub greutatea lui.
Eram att de speriat, nct nu reueam s privesc peste
umr. Dac era cineva n camer, oricine ar fi fost, m putea
vedea profilat pe fereastr. Eram o int ideal pentru un glon
n spinare, mi nchipuiam c aud i respiraia, dar poate c
numai imaginaia mea nnebunit m speria att de tare.
Lng mine era o canapea lat. O sritur rapid m-ar fi pus
la adpost. Dar era prea trziu. Tocmai cnd m ncordam s
sar, din ntuneric se auzi vocea Corneliei Van Blake:
Nu mica i arunc arma!
Tonul m preveni c trebuia s m supun. Trgnd la loc
piedica, am lsat arma s cad pe covor. Atunci se auzi
comutatorul, lumina se aprinse i am ntors ncet capul.
Doamna Van Blake sttea lng perete, cu un revolver de
calibru 22 n mn, cu chipul ca fildeul, cu buzele purpurii
contrastnd izbitor cu paloarea ei. Avea o bluz de mtase
neagr, pantaloni negri i sandale cu tlpi de crep.
Un minut ntreg am privit unul la celalalt.
Nu m mai ndoiam c i ucisese soul i l ucisese i pe
Dillon, i nu vedeam niciun motiv de ce nu m-ar ucide i pe
mine. Nu nelegeam cum reuise s se strecoare n pavilion

fr s-o simt dar era n faa mea cu arma-n mn i, dac m


recunoscuse, ansele de a supravieui erau minime. Viaa mea
depindea de memoria ei.
Ce caui aici? ntreb ea fr s se mite, cu ochii ateni i
iscoditori.
Am ncercat s-mi mic muchii feei, i-am forat s
alctuiasc ceea ce speram s fie un zmbet.
V rog s m iertai, doamn, am spus. Nu trebuia s intru
aici. tiu, dar am auzit c gsesc butur, i cu banii pe care-i
avei, nu cred c mai conteaz o sticl n minus Mi-am dat
seama c nu se atepta la aa ceva, aa c am inut-o mai
departe: Poate nu tii ce nseamn s ipe inima-n tine dup un
pahar, i mi-am trecut dosul palmei peste gur. M-am jurat n
faa neveste-mii c n-o s mai cumpr butur, dar nu i-am
promis c n-o s fur. Trebuia s beau ceva ast-sear. Nu
credeam c vine cineva aici. Cnd m-apuc pofta
M-am oprit. Dac inea figura pn aici, n-avea rost s mai
insist.
Cine eti? m ntreb.
Nu prea chiar ostil, dar pistolul rmsese ndreptat spre
mine.
Doar nu vrei s v zic cine sunt, doamn, am ncercat eu
s par ruinat. Dac m iertai de data asta, promit c n-am s
mai vin aici niciodat.
Ai venit cu maina?
Da.
D-mi permisul de conducere!
Nu-l am la mine. L-am lsat n main.
M examin atent, pe urm n ochi i apru o expresie de
nedumerire care m avertiz c se ntreba dac nu m mai
vzuse vreodat. tiam c trebuia s-o forez s m lase s plec,
altfel pierdeam partida.
Stai jos, spuse cu glas tios.
Doamn, v rog, am vorbit grbit. V promit c nu mai vin.
Nu m-am atins de nimic. Lsai-m s plec, v rog.
Stai jos! Am de gnd s chem poliia.
Am fcut o micare spre ea. Aveam n cap o idee nebuneasc.
Speram c, dac puteam s-ajung lng ea, i voi nfca pistolul,
dar se ddu napoi pe lng perete cu pistolul nemicat n
mn.

Stai jos!
I-am vzut degetul albindu-se cnd s-a ncordat pe trgaci. Mam aezat jos. Dar nu puteam s-o las s telefoneze la poliie.
Odat ajuns pe minile lui Lassiter, a fi fost pierdut.
Doamna Van Blake se ddu cu spatele napoi spre bar, unde
era telefonul, i ridic receptorul. tiam c pierdusem. Mai
aveam o singur carte de jucat.
Eu n-a telefona, am spus calm. Chiar dac Lassiter e pe
tatul dumitale de plat, nu te mai poate ajuta cu nimic dup ce
o s se uite sub podea.
ncet, puse receptorul la loc. Ochii i se transformar n dou
huri negre, inexpresive.
Eti Sladen, nu-i aa? ntreb cu voce politicoas, dar
scrnit.
Exact. Suntem amndoi la strmtoare, nu?
Eu nu cred c sunt, spuse ea, sprijinindu-se de bar, cu
eava pistolului ntoars o idee n direcia mea. Dar dumneata
eti, domnule Sladen.
Cred c suntem amndoi.
Eti cutat pentru crim. Nu trebuie dect s anun poliia.
Uii de Dillon.
Buzele i se ridicar ntr-un rnjet.
Nu uit. Nimeni, cu excepia dumitale, nu tie c e aici. Am
s povestesc c am vzut lumin, c mi-am luat pistolul i am
venit s vd cine s-a furiat n pavilion i am dat de dumneata
un om cutat pentru crim. M-ai atacat i am fost obligat s te
mpuc. De ce s-i treac prin cap sergentului Lassiter s ridice
scndurile? Va fi prea ocupat cu cadavrul dumitale ca s se mai
gndeasc la altul.
Doar nu-i nchipui c am fost att de tmpit s vin singur,
ce zici? am ntrebat, ncercnd s par mai ncreztor dect
eram: Pn aici i-a fost, doamn Van Blake. Am toate dovezile
de care am nevoie. Cazul a i fost aternut pe hrtie i, dac mi
se ntmpl ceva, colegul meu va trimite materialul la Cronica
crimelor, care l va publica.
Rse scurt i rutcios.
Ai impresia c te cred, nu?
Nu te pot convinge, dar am putea face un trg. Nu m
amgesc c n-ai putea s m mputi, cum l-ai mpucat i pe
Dillon. i nu i-ar fi greu s ridici scndurile i s m mpingi

lng el s-i in tovrie.


Nu fac trguri.
Pot s dovedesc c i-ai ucis soul. Vrei s auzi cum?
Nu poi dovedi.
Un cerc alb i apru n jurul gurii. Am vzut cum i se
ncordeaz degetul pe trgaci. Aveam sentimentul neplcut c
era gata s apese pe el n orice clip.
Ba pot, am spus, vorbele nindu-mi din gur. Ce zici de
asta: Royce dorea Mrul de Aur, dar soul dumitale nu vroia s il vnd. Erai amanta lui Royce i doreai s-l ajui. n plus, tnjeai
dup banii soului. Te-ai gndit c n-ar fi ru s ucizi: vechea
poveste cu doi iepuri dintr-un foc.
Degetul de pe trgaci nu mai era att de ncordat. Asculta.
tiai c vei fi prima suspectat, dac soul dumitale va
muri de moarte violent, am continuat eu. Aveai motivul: un
motiv n valoare de cinci milioane de dolari. Aa c ai pus la cale
uciderea lui, i totui ai ieit basma curat. Pn n-a adus-o
Lennox Hartley pe Frances Bennett acas la dumneata ca s
pozeze pentru portret, n-ai tiut cum s procedezi. Frances i
semna la statur i n felul cum se mica. n cteva zile plecai
la Paris. Nu puteai s faci totul singur, aa c i-ai mprtit
planul lui Royce. Rsplata lui era clubul, aa c a fost de acord.
Probabil c ai ncercat s-l convingi s ucid el, dar nc nu
ajunsese la crim, aa c a refuzat. Dac trebuia s-o fac
cineva, numai dumneata puteai, pentru c aveai un alibi de fier.
M-am oprit o clip i apoi am ntrebat-o: Cum m descurc,
doamn Van Blake? i place pn acum?
Cred c nu-i nchipui c te va crede cineva, vorbi ea
dispreuitoare. Nu poi dovedi nimic.
S mai naintm puin pn ajungem la dovezi, am spus cu
ochii pe pistol. Royce a ctigat ncrederea lui Frances. A
mbrobodit-o c e ndrgostit de ea. Trebuia s fie foarte atent,
pentru orice eventualitate. Ieea cu ea pe ascuns, ca s nu se
descopere legtura, n caz c lucrurile n-ar fi mers cum trebuie.
Dac avea s-i in locul la Paris, nu putea s nu afle la
descoperirea crimei c voi plnuiseri moartea lui Van Blake,
aa c avea s i se nchid gura dup ce-i ndeplinea misiunea.
Trebuia s dispar. Era nevoie de lucrtur de profesionist: un
butoi cu ciment. Royce cunotea un individ n stare s duc la
ndeplinire aa ceva. A trimis dup Hank Flemming, un uciga

din Frisco, i i-a dat-o pe Frances pe mn. Cnd Frances s-a


ntors de la Paris, s-a ocupat de ea. Planul ncepea s dea roade.
Royce a nscocit o poveste, cum c era necesar s rmi n
Tampa City i totui s apari i la Paris. Nu tiu cum suna
povestea, dar cnd o fat ca Frances se ndrgostete de un
ipocrit ca Royce, e gata s nghit orice gogoi. I-ai dat banii,
hainele i paaportul. Nite ochelari fumurii i o plrie cu boruri
mari o transformau n doamna Van Blake care pleca la Paris.
Soiile milionarilor au regim preferenial la controlul
paapoartelor. Nimeni nu se uit atent. Ai avut grij s-o trimii la
hotelul George V, n loc de hotelul obinuit, Ritz. La George V a
fost luat drept doamna Van Blake, pentru c n-o cunoteau, i
a stat acolo patru zile. Ce n-ai prevzut a fost faptul c o fat pe
nume Joan Nichols, care avea talentul s se mprieteneasc cu
cei bogai, a reuit s se vre pe sub pielea lui Frances, creznd
c are de a face cu vestita doamn Van Blake. Poate te
intereseaz s afli c unul din colegii mei a fost la Paris, i c
acum avem martori c Frances a stat la Paris la George V sub
numele dumitale.
neleg, zise ea, foindu-se nervoas. Dar asta nu dovedete
c mi-am ucis soul.
i nimicete alibiul. Dar s nu ne pripim. S-o lum
calendaristic. Pe 2 august te-ai prefcut c pleci la Paris. Cred
c n-ai ajuns mai departe de casa lui Royce, unde atepta
Frances. A plecat la aeroport n locul dumitale i a luat avionul
spre Frana. Te-ai ascuns la Royce. Planul era perfect. i
dumneata i Royce trebuia s avei alibiuri de fier. Atunci cine,
din punctul de vedere al poliiei, l ucisese pe soul dumitale?
Aici ai supralicitat. Ai furnizat un uciga. Cunoteai obiceiul lui
Ted Dillon de a face braconaj pe proprietatea voastr. n
noaptea de 5 august, ai venit aici cu arma n mn i l-ai
ateptat
Crezi c o s te cread cineva? m ntrerupse ea cu ochii
scprtori. De unde tiam c vine?
Asta m fcu s m opresc brusc. Era un punct pe care un
avocat abil l-ar fi exploatat. Ar fi trebuit s tie sigur c Dillon
plnuise s fac braconaj n noaptea aceea. Toat reuita
planului se baza pe sosirea lui.
Am privit-o, pe urm m-am uitat prin camer i, brusc, mi-am
dat seama. Nu putea fi dect o singur explicaie: fusese i

amanta lui Dillon. De asta venea el att de des, tiind c ea l va


apra i c nu putea s dea de bucluc.
Da, asta mi-a scpat din vedere, am spus. De ce-ai fi avut
un locor ca sta, ascuns n pdure, mobilat frumos, chiar cu un
bar, dac nu cumva ca loc de ntlnire? Van Blake tia?
i merge iute mintea, domnule Sladen, spuse. Da, tia, dar
n-avea ce face. N-ar fi divorat, indiferent ce i-a fi fcut. sta a
fost principalul motiv pentru care a trebuit s-l ucid.
Brusc mi se umezir minile. Recunotea c a trebuit s-i
ucid soul i asta nsemna c se hotrse s m amueasc.
Dar cum se face c n-a auzit nimeni mpuctura cnd l-ai
ucis pe Dillon? am ntrebat.
Zmbetul ei fix ncepea s m calce pe nervi.
Dac vrei neaprat s tii, spuse ea, am amortizat
zgomotul cu o pern. i ndrept din nou eava pistolului spre
mine. Nu face mult zgomot.
N-ai simit nicio prere de ru cnd l-ai omort? am
ntrebat. Sau ai considerat c i-a jucat rolul i c aa trebuia s
se ntmple?
Chipul rece i drgla rmase lipsit de expresie cnd vorbi:
i ce-ai mai descoperit? ntr-adevr, ai muncit mult.
Hai s vorbim de asasinarea soului dumitale. Avea obiceiul
s clreasc devreme dimineaa. i-ai petrecut toat noaptea
aici, cu Dillon sub duumea. (M-am oprit i am privit-o.) M
ntreb dac ai visat urt n noaptea aia, sau poate n-ai visat
deloc?
Cltin din cap.
Sunt unul dintre fericiii muritori care nu viseaz.
Sngele rece al acestei femei m fcea s transpir.
A doua zi dimineaa, devreme, erai pe deal ateptndu-i
soul, am urmat. Credea c eti la Paris i probabil c a fost
ocat cnd te-a vzut stnd acolo, n aparen admirnd
peisajul. A fost att de surprins, nct n-a observat puca de
lng dumneata. A vzut-o cnd era prea trziu. Probabil c s-a
aplecat de pe cal ca s te ntrebe ce faci acolo, cnd l-ai
mpucat. Trebuia s acionezi repede. Bnuiesc c fcusei rost
de nite pantaloni de catifea reiat i de o jachet de piele ca
ale lui Dillon. Ai ascuns puca, pe urm i-ai pus casca i
ochelarii lui Dillon, ai cobort dealul n fug pn unde i lsase
el motocicleta i ai condus pn n port. Ai fost vzut, cum

prevedea planul, i luat drept Dillon. Tot ce aveai de fcut era


s lai motocicleta ntr-un hambar rar folosit i s prinzi un tren
spre New York, unde te atepta Royce. tiai c Latimer va
trimite o telegram la hotelul George V, iar Frances fusese
instruit ca, dac va sosi o telegram, s se ntoarc imediat.
Royce era acolo s-o ntmpine. I-ai luat locul dup ce a prsit
aeroportul.
Fr s-i ia ochii de la mine, se ntinse dup sticla de whisky,
i turn puin n paharul murdar de ruj i bu din el. Am vzut
c mna i tremura.
Acum trebuia s scpai de Frances, am continuat. Royce a
dus-o la Welden. Nu prea avea chef s fie uciga. Nu voia s-o
curee dac nu trebuia neaprat. Voia mai nti s se asigure c
ai dus totul la bun sfrit; c nu-i cedeaz nervii dac cei de la
poliie te strng cu ua. Aa c a convins-o pe Frances s-i
schimbe nfiarea, s-i ia alt nume i s se angajeze la clubul
Florian. La vremea aceea, dup ct se pare, Frances aflase c
fusese complice la o crim. Era probabil att de speriat, nct
fcea tot ce i se spunea. Pe urm Joan Nichols i-a fcut o vizit.
Bnuiesc c ai fost amndou ocate cnd a descoperit c nu
erai doamna pe care o ntlnise la Paris. A ncercat probabil s
te antajeze. I-ai povestit lui Royce ce s-a ntmplat i el a decis
c att Frances ct i Joan trebuiau s dispar. I-a spus lui
Flemming s-i dea drumul i Flemming a fcut treaba.
M-am oprit i am urmrit-o cum pune jos paharul. Brusc,
prea s-i fi disprut ncordarea i i propti coatele de bar,
innd uor arma n mn.
i poi dovedi toate astea? ntreb ea cu glas batjocoritor.
Da, pot dovedi, am spus. Ai complicat lucrurile prea mult.
Cu ct e mai complicat un caz, cu att e mai uor de rezolvat,
cu condiia s ai firul conductor. Eu l-am prins cnd am aflat ce
mult semnai cu Frances Bennett. Atunci mi-am dat seama cum
i-ai aranjat alibiul. Ai avut un mare avantaj: aveai poliia de
partea dumitale. Dac nu i-ai fi pierdut capul i n-ai mai fi fcut
nimic dup moartea lui Frances, poate c ai fi reuit. Cnd am
nceput s rscolesc trecutul, te-ai speriat. Cnd Flemming i-a
telefonat i i-a spus c cineva face cercetri i c Hesson
vorbise ce nu trebuie, i-ai spus s-l aranjeze pe Hesson i s-mi
fac i mie de petrecanie. Cnd ai auzit c l-am vizitat pe
Hartley, te-a apucat din nou panica. n dulapul lui Hartley se

aflau schie cu Frances stnd pe balconul dumitale. Te-ai gndit


c am s-mi dau seama de asemnarea dintre voi, dar ai uitat
c puteam obine informaia i de la Latimer. Te-ai dus la
Hartley i ai ncercat s-i iei schiele. Poate c n-a vrut s i le
dea. Poate c i-a dat seama c Frances i furnizase alibiul.
Oricum, mi-a telefonat i m-a chemat la el. Erai ascuns n
camer cnd mi-a telefonat?
Ddu din cap. Zmbetul fix dispru i dintr-o dat chipul i
art oasele, prnd mbtrnit.
i l-ai mpucat, am continuat. Servitorul lui a auzit
mpuctura i a alergat pe scri, ncercnd s scape. L-ai
urmrit i l-ai mpucat i pe el. Te-ai gndit c ai s scapi,
pentru c veneam eu i tiai c Lassiter m are n vedere.
Credeai c am s fiu apul ispitor, cum a fost Dillon.
i am scpat, domnule Sladen, spuse ea. Poliia nc te
bnuiete de asasinarea lui Hartley i nc te caut. Deci, am
ajuns la momentul de fa, nu? Ai terminat?
Vorbisem fr ntrerupere ca s ctig timp, i acum tiam c
folosisem tot timpul. Peste o secund probabil c avea s trag.
Eram la vreo cinci metri de ea. Chiar i cu un revolver de calibru
22, era greu s nimereasc, mai ales dac inta era n micare.
n timpul ct vorbisem, ncercasem disperat s gsesc o ieire
din situaia n care m aflam. Eram cam la trei metri de
comutator i prea ngrozitor de departe. Dac a fi ajuns la
comutator i a fi stins lumina, mai aveam o ans.
Hai s facem un trg, am spus, ncordndu-mi muchii.
O pern mare se afla pe divan lng mine. Ct am putut de
firesc mi-am lsat mna pe pern n timp ce o fixam cu privirea,
ncercnd s-i abat atenia de la mna mea.
Niciun trg, domnule Sladen. i ridic pistolul, iar
ncheietura i se albi cnd desfcu piedica. Cred c tragi de timp.
Oricum, morii nu vorbesc.

3
Timpul parc se oprise n timp ce priveam unul la altul. Am
vzut dup luciul din priviri i gura ntredeschis c era gata s
trag.
Am apucat perna i i-am azvrlit-o brusc i, n aceeai clip,

cu inima btndu-mi nebunete, am rsturnat canapeaua i mam aruncat n spatele ei.


Trase n clipa n care perna vji prin aer spre ea, dar se
cltin puin. Am auzit cnitul vicios al revolverului ei i o
scrumier mare de sticl care sttea pe o msu lng mine
zbur n ndri.
Reuisem s ajung n spatele canapelei.
Trase din nou. Glonul se nfipse n spatele canapelei la o
palm de mine.
Nu putea s mai dureze mult. tiam c urmtorul glon o s
m nimereasc. Pe fa mi iroia sudoarea. I-am vzut umbra
subire i lung micndu-se foarte ncet, pe covor ctre mine.
Am apucat marginea canapelei i am ateptat.
Nu m putea vedea, dar tia c sunt acolo. Era la 2 metri de
mine, cnd am ridicat canapeaua i am rsturnat-o spre ea.
Doamna Van Blake sri ntr-o parte i canapeaua czu fr s-o
loveasc.
mi aruncasem singura pavz. Am rmas descoperit n faa
ei i ea mi zmbi. Nu puteam s-o ajung. Eram tot la 3 metri de
comutator, tot la 5 metri de arma lui Juan, aezat pe fereastr.
Mi se prea c sunt la un pas de moarte, cnd o voce strig de
la fereastr:
Jos arma!
Am vzut ochii Corneliei mrindu-se. Se uit repede spre
fereastr i revolverul i zvcni.
Bubuitul unui pistol de calibru 45 acoperi cnitul celui de
22. Mi-am dat seama c trgea numai dup scntei.
Lovitura glonului din pistolul de calibru 45 o arunc pe spate.
Revolverul i czu din mn cnd se lovi de bar. Murise nainte
de a atinge covorul gros de pe podea.
Nicio micare! spuse Lassiter de la fereastr, i propti un
picior uria pe pervazul ferestrei, cu pistolul de calibru 45
fumegnd ndreptat spre mine. Sri n camer fr s mite
arma din direcia mea. Chipul brutal i vulgar se ncrei ntr-un
zmbet zeflemitor cnd m privi. Bun, iscoado, spuse. Se pare
c te distrezi bine.
N-am rspuns nimic. mi simeam limba uscat ca pielea
scorojit i genunchii moi. L-am urmrit cum se duce spre
Cornelia, o ntoarce cu piciorul i o privete.
Hm, n-o s mai ncaseze niciun cec acolo unde s-a dus,

spuse el i, spre uurarea mea, i puse pistolul n toc. Bea ceva,


iscoado; arai de parc ai avea nevoie.
M-am urnit spre bar, mi-am turnat trei degete de Scotch i lam dat peste cap. Butura m scoase din panic.
Eti un tip norocos, iscoado, spuse Lassiter ntinzndu-se
dup un pahar, i i turn un whisky sec. Dac n-apream eu,
te numrai printre ngerai.
E-adevrat, am spus, tamponndu-m cu batista pe fa i
stnd cu spatele la cadavrul Corneliei. Cum de-ai aprut?
Rnji, artndu-i dinii mari i albi.
Te urmream, dup cum i-a spus i ea. Am bnuit c te
ascunzi la Benn. tii cum am ajuns la concluzia asta? Ai stat de
vorb cu Bradley. Benn i Bradley au lucrat mpreun, Benn are
o ascunztoare, deci, acolo erai.
Inteligent gndit, am spus. Atunci, de ce n-ai pus mna pe
mine la Benn acas?
La ce bun? Doar nu-i nchipui c am crezut c tu eti
asasinul lui Hartley? Nu sunt chiar att de prost. Bineneles,
toate erau mpotriva ta, dar de ce s-l fi omort? M-am gndit
c, dac nu te slbesc din ochi, o s rezolvi cazul i o s m
scuteti pe mine de efort. Singur nu-l puteam rezolva. Doamna
Van Blake era prea bun prieten cu Doonan, ca s se poat
apropia de ea vreun poliist din Tampa City.
Ei, acum s-a rezolvat. N-o s-l lai pe Royce s scape?
N-o s scape.
ntinse o mn uria dup telefon.
D-mi secia, i spuse centralistei.
n timp ce atepta, i mai turn o butur, pe urm spuse n
receptor:
Aici Lassiter. Vreau s-l ridicai pe Royce repede. Vin
imediat s-i fac mandatul. ntre timp, ridicai-l!
Puse receptorul n furc, i termin butura, pe urm scoase
un pachet de igri i-mi oferi una.
Nu glumeai cnd i-ai spus c poi dovedi c ea e criminala?
m ntreb, n timp ce aprindeam igara.
Nu glumeam. Am cazul n buzunar. Cpitanul Creed se
ocup de martori.
Creed, ai? zmbi Lassiter. Eti sigur? Ei, e grozav. i ai de
gnd s publici povestirea n revista voastr?
Exact.

Atunci, adio Doonan. De mult atept s dea ticlosul sta


peste ceva, s nu aib cum s scape. i-acum a dat. tii cum o
s fie? S-i spun eu. Doonan zboar; n-are ce face i o s plece.
Mathis i ia locul; Carson i ia locul lui Mathis i eu i iau locul lui
Carson. n ase luni, Mathis se mut i eu rmn eful.
Ai uitat de Carson, am spus.
Nu, n-am uitat. i art dinii ntr-un rnjet de lup. Am eu
grij de el. N-o s m supere.
ntinse o mn i m btu pe umr; aveam impresia c m
lovete o bucat de beton.
Du-te i scrie-i povestea. F-o stranic. S nu uii s le
spui cum i-am salvat viaa.
Se ntoarse i-o mai privi pe Cornelia.
Drguo, dac ai ti ce zarv o s se porneasc; dac-ai ti
numai
Deci, nu m reii pentru uciderea lui Hartley? am ntrebat.
Nu fi prost. Eti liber ca pasrea cerului.
Mna uria mi apuc reverul hainei.
M-am uitat prin revista ta, amice. E bun, merge. Ce-ai zice
de-o fotografie de-a mea pe copert cnd ncepi povestirea?
Crezi c-i o idee bun? am ntrebat, examinndu-i mutra de
porc: privit de aproape era oribil. Nu vreau s ne amendeze
c speriem copiii.
M scutur de-mi clnnir dinii.
Ce vrei s spui? mri el, ncruntndu-se.
Am spus c nu-i o idee rea. Nu vrei s-mi napoiezi
costumul?
M mpinse de lng el.
Bine, aranjeaz cum crezi. Te-am scos din ncurctur i
atept ceva n schimb, pricepi?
Ai s capei, am spus, zmbindu-i. Ai s capei, fii fr grij.
Aeaz-te i nu-mi sta n cale.
Se ntinse din nou dup telefon.
Trebuie s-l chem pe cpitan aici.
n timp ce telefona, m-am aezat jos i mi-am mai turnat un
pahar. Nu uitasem cum se purtase cu mine cnd l-am ntlnit
prima oar. Nu credeam c va fi greu s se dovedeasc c lua
bani de la Cornelia. Ei da, o mpucase, dar nu eram prost s
cred c o mpucase ca s-mi salveze mie viaa. Ea spusese c
morii nu vorbesc i Lassiter tia c nici ea nu va vorbi moart.

tia c, dac ar fi fost adus n faa tribunalului, n-ar fi tcut.


Vzuse cum poate s scape i profitase de ocazie. Tot ce aveam
de fcut era s arunc o vorb cpitanului Mathis. O verificare a
contului la banc al lui Lassiter ar pune lucrurile la punct.
Nimeni nu-i trage un ut lui Sladen fr s plteasc.
Lassiter terminase de vorbit la telefon. Se duse spre locul
unde era ascuns cadavrul lui Dillon i ncepu s ridice
scndurile.
Eu o s-mi asum meritul de a-l fi gsit pe mort, amice,
spuse. Tu o s colaborezi cu mine, iar eu o s spun povestea.
Stai linitit i nu scoate o vorb. Spui doar amin cnd i zic eu.
Sigur, am spus. Cum spui dumneata, domnule sergent.
Ochii de porc m cercetar.
S nu ncerci ceva, c o s-i par ru.
E-n regul, domnule sergent.
Am aprins o igar. Poate ar fi fost mai cuminte s-i spun lui
Mathis dup ce ajung n New York. Am hotrt s procedez aa.
n timp ce ateptam s soseasc Mathis, am nceput s-mi
clarific n minte povestea, aa cum i-o voi dicta lui Bernie. Dac
trebuia s aib cineva fotografia pe prima pagin a Cronicii
crimelor, nu vedeam de ce nu a pune-o pe a mea.
Dar m amgeam. Dac Fayette nu nghiea ceva, apoi nu
putea s sufere publicitatea n jurul oamenilor si.

Sfrit