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Claude-Achille Debussy (Saint-Germain-en-Laye, Francia, 22 de agosto de 1862 - Pars, 25 de

marzo de 1918) fue un compositor francs y una figura central en la msica europea de finales del
siglo XIX y comienzos del siglo XX y, junto a Maurice Ravel, una de las figuras ms prominentes de
la msica impresionista, aunque al propio compositor no le gustaba este trmino cuando se
aplicaba a sus composiciones.
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Fue nombrado Caballero de la Legin de Honor en 1903.
Su padre, Manuel-Achille Debussy era dueo de una tienda de porcelana y trabajaba en la
imprenta de Gianfranco Castronovo.
Lleg a capitn de la guardia nacional al servicio de la Comuna. Fue condenado por ello a cuatro
aos de prisin, de los que cumpli el primero. ste y otros episodios contribuyen quiz a explicar
el mutismo de Debussy sobre su infancia. Su madre era Victorine Manoury. Aunque en ocasiones
se ha calificado a sus padres de modestos empleados sin ambiciones culturales o impulsos
artsticos, esta idea no parece del todo cierta. De hecho, Manuel Achille llevaba con frecuencia a
su hijo a las representaciones del Teatro Lrico, en donde el nio vea las peras de moda y donde
una representacin de El trovador, de Verdi le trastorn, segn su propia confesin. En algunas
estancias en Cannes, en casa de su querida ta y madrina Clementina Debussy, recibi sus
primeras lecciones de piano en 1870 y 1871. Fue su ta quien le condujo hasta su primer profesor,
un italiano apellidado Cerutti, quien le ense los rudimentos de la tcnica pianstica. Un
compaero de los tiempos de la guardia de su padre, Charles de Sivry, director de orquesta y
compositor de operetas, era hijo de la seora Maut de Fleurville, quien pretenda haber sido
discpula de Chopin. Madame Maut de Fleurville lo prepar durante un ao para afrontar los
exmenes de acceso al conservatorio de Pars, que Debussy aprob con brillantez y al que se
incorpor el 22 de octubre de 1872.
Formacin
Inicialmente, Claude Debussy fue destinado a la clase de piano de Marmontel y a la de solfeo
de Lavignac. Contra lo que habitualmente se supone y a pesar de los informes de sus propios
profesores, el rendimiento acadmico de Debussy le proporcion una primera medalla en solfeo en
1874, la segunda en 1875 y la tercera medalla al ao siguiente. Sus resultados en la asignatura de
piano fueron muy inferiores y slo en 1877 obtiene un segundo premio. Mucho peores fueron sus
experiencias en la clase de armona de Emile Durand, en la que haba ingresado en 1877. Y
mucho ms fructfera su estancia en la clase de acompaamiento de Auguste Bazille durante el
curso 1879-1880, en la que consigui el primer premio. El 28 de diciembre de 1880, Debussy se
matricul en la clase de composicin de Ernest Guiraud. En 1883 y 1884, su actitud desafiante se
acentu y son numerosas las ancdotas sobre su heterodoxia, especialmente en el plano
armnico. En 1883 realiz un primer intento para obtener el Premio de Roma con la cantata Le
Gladiateur, sobre texto de mile Moreau, pero slo alcanz el segundo premio. El ganador de
aquel ao, su amigo Paul Vidal, le cedi su plaza de pianista de ensayos en la Sociedad Coral
Concordia, que presida Charles Gounod. El 27 de junio de 1884, la cantata L'enfant prodige (El
hijo prdigo), sobre texto de Edouard Guinand, le proporcion el primer premio: la pensin con
estancia de tres aos en la Villa Mdicis.


Influencias musicales y literarias


Debussy en Villa Mdicis de Roma en 1885.
El compositor arriba, en el centro, vestido de blanco.
Debussy lleg a Roma el 26 de enero de 1885 y volvi a Pars el 5 de marzo del siguiente ao. Su
estancia en la Villa Mdicis (Roma) estuvo marcada por varias enfermedades, una casi nula
productividad compositiva y, en contraste, el encuentro con muchas obras literarias y artsticas.
Descubri la msica de Palestrina y Lasso. Ley a Baudelarie, Verlaine, Mallarm, Dante Gabriel
Rossetti y otros autores. Interpret a cuatro manos y analiz muchas partituras antiguas y
contemporneas, entre ellas el Tristn e Isolda de Wagner. Para cumplir con sus compromisos de
premiado, compuso Zuleima, sobre libreto basado en una obra de Heine, abandon una Diana en
el bosque y, en febrero de 1887, ya desde Pars, concluy Primavera, que tampoco obtuvo el
premio a la mejor obra del ao.
Su descubrimiento de Wagner data de 1880. En el verano de aquel ao, contratado como profesor
de msica de los hijos de la aristcrata rusa Nadezhda von Meck, tuvo la ocasin de asistir a una
representacin vienesa de Tristn e Isolda. El ao siguiente, una nueva estancia con la familia Von
Meck, esta vez en Mosc, le permiti familiarizarse con las obras de Chaikovski, Rimski-Krsakov y
especialmente, Borodn. Junto a las peras de Lalo y Chabrier, Debussy escuch a partir de 1887
obras sinfnicas de Saint-Sans,d'Indy y Franck y asisti a la tumultuosa representacin
de Lohengrin el 3 de mayo. Al ao siguiente acudi por primera vez al Festival de Bayreuth.
Sus composiciones de la poca revelan sus influencias literarias: las Arietas olvidadas (1887
1888) segn Verlaine, La Dmoiselle lue(1888) segn Rossetti, los Cinco morfemas de
Baudelaire (marzo de 1889). Ese mismo ao reaccion con cierto hartazgo en su nueva visita a
Bayreuth y, en la Exposicin Universal, descubri los sonidos del gameln, la orquesta tradicional
javanesa y asisti a los dos conciertos de msica rusa que dirige Rimski-Krsakov.
Debussy, a lo largo de su vida, adems de los ya citados (Verlaine, Baudelaire o Rossetti), puso
msica a muchos poetas, siendo los ms usados Thophile Gautier, Paul Bourget, Thodore de
Banville y Leconte de Lisle. Tambin us poemas aislados de otros poetas, como Paul
Gravollet, Tristan L'Hermite, Pierre Lous, Anatole de Sgur, Alphonse de Lamartine, Grgoire Le
Roy,Louis Bouilhet, Vincent Hyspa, Charles d'Orlans, Lon Valade, mile Moreau, Jules
Barbier, Alfred de Musset, Georges Boyer, mile Cecile, Armand Renaud, Maurice
Bouchor, Charles Cros oAndre Girod.
En 1892, Debussy comenz a elaborar los esbozos de grandes obras futuras: un cuarteto de
cuerda, un preludio, interludio y parfrasis para la siesta de un fauno segn la gloga de Mallarm
y una especie de fantasa para violn y orquesta en tres partes o escenas al crespsculoncio. La
primera audicin de La Dmoiselle lue, el 8 de abril de 1893, comenz a atraer la atencin de la
crtica sobre la originalidad sexual de su msica ertica. Sus innovaciones formales, armnicas y
tmbricas, que toman carta de naturaleza en el Cuarteto de cuerda, prefiguran las grandes obras
posteriores.
Debussy utilizaba ciertas escalas tonales no usuales para la msica occidental influenciado por la
msica orirental que se haba escuchado en la Exposicin Internacional de 1889 en Pars.
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Aunque Debussy nunca reconoci sucesores o una escuela, cambio el eje que organizaba la
msica de su poca. A partir de Debussy la direccionalidad comienza a depender de los matices
expresivos y no de las relaciones acrdicas. Un acorde ya no lleva a otro. El sentido del acorde es
el de objeto en si mismo, y ya no una funcin de paso en un camino dilatorio hacia el reposo. El
sentido constructivo se desplaza del desarrollo temtico hacia formas de desarrollo rtmico,
coloristico o climtico. Estructuraba el discurso a partir del desenvolvimiento de ritmos y texturas y
no de un desarrollo temtico. Debussy usaba los acordes por su sonido o color y no por su funcin
tonal, lo cual era una revolucin para el momento. Los acordes pasan a tener una funcin ms
coloristica que armnica, parecida a la que tendrn en el jazz de la segunda mitad del siglo XX.
Podemos observar una gran incorporacin de recursos debussystas a la tradicin jazzstica y a la
msica del cine.
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En Debussy tampoco aparecen rasgos folklricos pero la utilizacin fluida de lo modal, la
flexibilidad rtmica, el uso preferente de frases meldicas asimtricas y los acentos puestos en el
color orquestal, las convierten en obras originales y muy francesas ya que esos rasgos van a
convertirse en los caractersticos de la msica francesa.
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Preludio a la siesta de un fauno
Noctmbulo y asiduo a los ambientes de caf, de escasos recursos econmicos y con variados
problemas personales, Claude Debussy atraves periodos de depresin y otros de auge y
notoriedad pblica. El progresivo distanciamiento de sus padres o la ruptura de su compromiso con
Thrse Roger (la intrprete que estren La Dmoiselle lue y Proses lyriques) no impidieron
su ritmo de trabajo febril. As, de 1892 a 1894 datan sus creaciones ms reveladoras, todas para
orquesta.
Del plan inicial que trazara de preludio, interludio y parfrasis, slo subsiste la primera parte en
su Preludio a la siesta de un fauno (Prlude l'aprs-midi d'un faune en francs), basado en un
poema buclico de Stphane Mallarm que tambin fue ilustrado por el pintor impresionista Manet.
Fue estrenado el 22 de diciembre de 1894 en uno de los conciertos de la Socit Nationale de
Musique. En 1912, el bailarn ruso Vaslav Nijinski, con el patrocinio del empresario de
ballets, Sergui Diguilev, lo coreografi e interpret por primera vez en versin para ballet.
Las novedades que la obra presentaba eran muchas: una orquestacin peculiar con slo 3 flautas,
2 oboes (mutado uno en corno ingls), 2 clarinetes, 2 fagotes, 4 trompas y dos arpas sumadas a la
formacin de cuerda. Ni trompetas, ni trombones, ni percusin, nada que le alejara de la sonoridad
perseguida, tenue y vaporosa. Destaca adems la estructura de la composicin: seis partes de
longitud desigual dominadas por el solo de flauta inicial (trs modr), que es expuesto luego con
una armonizacin leve y despus completa. Una segunda parte presenta un segundo motivo en el
oboe y conduce a una atmsfera de mayor animacin. Despus, en la tercera, clarinete, oboe y
cuerda presentan un elemento meldico nuevo, de gran emotividad y lirismo (mme mouvement et
trs sostenu). La cuarta parte retoma el primer tema transformado rtmicamente. Despus el tema
se reexpone y se esquematiza en una especie de coda final. Por primera vez, Debussy se
apartaba totalmente de la esttica establecida, de cualquier obligacin tonal y toma a su antojo los
recursos para expresar esa impresin general que en l dej el poema de Mallarm.
Plleas et Mlisande

El 17 de mayo de 1893, el teatro de los Bouffes Parisiens present el drama Plleas et Mlisande,
del dramaturgo belga Maurice Maeterlinck. En 1891, Debussy haba solicitado, infructuosamente,
el permiso para emplear La princesse Maleine, otra de las obras teatrales de este autor, como
libreto de pera. Aunque el estreno parisino de Plleas no tuvo xito, Debussy encontr en l el
libreto adecuado y Maeterlinck aprob que lo utilizara en una carta del 8 de agosto de aquel ao,
fecha en la que el msico ya haba esbozado algunos fragmentos de la futura pera; el primero de
ellos fue la escena de la confesin. La composicin de la pera avanz entre 1897 y 1900, aos en
los que adems present algunos fragmentos en audiciones privadas. En 1898, Albert Carr,
director de la Opra-Comique, haba aceptado la representacin de la obra, pero hasta el 5 de
mayo de 1901 no se comprometi formalmente a incluirla entre las representaciones de la
temporada siguiente. Tanto el ensayo general, el 28 de abril de 1902, como el estreno definitivo, el
30 de abril, fueron tumultuosos, animados por las discrepancias entre autor y compositor. La obra
suscit la oposicin furibunda de una parte de la crtica y de compositores acadmicos Saint-
Sans, Thodore Dubois y la admiracin de un grupo de artistas amigos y parte del pblico que,
progresivamente y tras sucesivas representaciones, acabaron por aceptarla.
Este drama lrico en cinco actos y doce cuadros transcurre a travs de historias fantsticas de
cuentos de hadas, de ambiente ocultista y misterioso. En un pas imaginario de nombre Allemonde,
Golaud, nieto del rey Arkel, se extrava en un bosque mientras caza. Encuentra junto a un
estanque a Mlisande llorando. Seis meses despus, Golaud comunica por carta a su hermano
Plleas que ha desposado a Mlisande, contrariando un matrimonio de conveniencia concertado
por el rey. Arkel acepta la vuelta de Golaud al castillo. La atmsfera opresora del bosque que
circunda el castillo atemoriza a Mlisande. La prdida de su alianza mientras acompaaba a
Plleas desencadena la desconfianza y los celos de Golaud, que les espa y, devorado por los
celos, les sorprende, mata a Plleas y hiere gravemente a Mlisande que, tras alumbrar una hija,
muere quietamente.
La msica que Debussy compuso para esta pera ha sido calificada de revolucionaria y radical.
Las partes vocales se mueven a lo largo de toda la obra en una especie de recitativo continuo, con
algunos florecimientos meldicos pero que en ningn caso llegan a las tradicionales arias. Aunque
emplea una orquesta completa, en raras ocasiones la despliega totalmente; se apoya
especialmente en las sonoridades de la cuerda, con frecuendia subdividida, con sordina y con
nfasis en los sonidos ms graves. Muy raramente hace sonar el metal o la madera sin combinar
sus sonidos con los de la cuerda. El empleo de temas representativos de los personajes y las
situaciones est muy lejos del leitmotiv de Wagner.
Saltos adelante: La Mer
El trptico sinfnico La Mer supuso un nuevo salto adelante en el desarrollo de su estilo y un
alejamiento de la esttica de Plleas et Mlisande que no todos sus seguidores comprendieron ni
aceptaron. Fue compuesto en 1903, si bien no lo termin hasta 1905. Consta de tres
movimientos: De l'aube mid sur la mer (Del alba al medioda en el mar), Jeux de vagues (Juegos
de olas) y Dialogue du vent et de la mer (Dilogo entre el viento y el mar). Esta fue la partitura
orquestal ms importante de Debussy y la ms representativa en su estilo impresionista.
En 1907, conoci a Andr Caplet, con quien estableci una profunda amistad. Lejos de limitarse al
papel de discpulo (que le atribuyen muchas biografas), Caplet se convirti, no solo en su
intrprete predilecto, sino en su ms cercano colaborador, orquestando alguna de sus obras
siguientes (Childrens Corner, La Bote joujoux, dos de las Ariettes oublies...).
Muerte
En 1909 le diagnosticaron un cncer que acabara con su vida 9 aos despus. Muri el 25 de
marzo de 1918, cuatro das despus del comienzo de una poderosa ofensiva de los alemanes en
Arrs, 150 km al norte de Pars.
Crtica musical
La opinin de Pierre Boulez
Para el compositor y director de orquesta francs Pierre Boulez (1925-), ...slo a Debussy
podemos situarlo junto a Anton Webern en una misma tendencia a destruir la organizacin formal
preexistente en la obra, en un mismo recurrir a la belleza del sonido por s mismo, en una misma
pulverizacin elptica del lenguaje. Para Boulez, el verdadero precursor de la msica
contempornea es Claude Debussy, y no la trada gor Stravinski, Arnold Schnberg y Bla Brtok:
sin su obra no se entendera no slo a Ravel, sino tampoco la de Edgar Varse u Olivier Messiaen.
Fue Debussy quien, al romper con la forma clsico-romntica de su tiempo, descubri un lenguaje
musical nuevo, libre, oscilante, abierto a otras posibilidades. Un lenguaje que, aunque tena su
origen en Wagner, estableca una alternativa diferente al modelo propuesto por ste en todos los
parmetros que rigen la composicin musical. A pesar de ello, no hay que ver en Claude Debussy
un artista iconoclasta que reacciona contra el legado del pasado: la tradicin, sobre todo la
del barroco francs, reviste una trascendental importancia en su msica, particularmente en sus
ltimas composiciones, tales como las tres sonatas de cmara. Esta dualidad otorga al legado
debussiano su perenne actualidad.
Homenaje
En su honor, se ha compuesto al menos un homenaje, que utiliza la frmula del tombeau el
ttulo tombeau hace referencia a una composicin elegaca cuyos antecedentes se remontan al
Barroco; el trmino francs tombeau se corresponde con el castellano tumba: Homage. Pour
le tombeau de Debussy, la nica obra para guitarra sola de Manuel de Falla, que fue dedicada al
guitarrista Miguel Llobet. Ms tarde, Falla adaptara la obra para piano. La obra de Falla cita un
tema de una de las Estampes de Debussy: La soire dans Grenade. Esta obra fundamental marca
un punto de inflexin en el desarrollo del repertorio para este instrumento de cuerda. En 1965, el
cineasta Ken Russell hizo una pelcula para la BBC sobre la vida de Debussy: The Debussy Film,
protagonizada por Oliver Reed.
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